Sunteți pe pagina 1din 202

1

Gerard de Villiers

Magie neagr la New York

ISBN: 973-9138-65-9.

Malko Productions Paris, Magie noire a New York Gerard de Villiers, Pentru versiunea romneasc: TINERAMA 1999

Gerard de Villiers

Magie neagr la New York


n romnete de Vasile Murgu

1999 4

Capitolul I.
Doi ochi negrii fixi i strlucitori, ncadrai de o fa dur i zbrcit l fixau pe Malko din penumbra camerei cenuii. El nchise din nou ochii pentru a alunga fantoma i-i ntinse braul drept n cutarea corpului Sabrinei. Parfumul suav al tinerei femei impregna nc pieptul su gol, amestecat cu mirosul neptor al mbririi lor. Spinarea zgriat de unghiile Sabrinei l ardea. n ajun ei fuseser s danseze la Cheetah, o discotec demenial de pe Strada 53. Sabrina purta o tunic surprinztoare, aurit n ntregime, pentru care fabricantul, n mod vizibil respectase recomandrile preedintelui Johnson de a economisi preiosul metal. Era att de scurt nct prea goal n mini-vizonul su mov. Cu silueta sa zvelt i distins, cu obrazul de madon ncadrat de un pr lung cafeniu-rocat, cu aerul su distant, ea pulverizase pisicuele deghizate n biei. Ce bine c danseaz la fel de-ndrcit ca ele i c face dragoste cu o furie care nu respect nimic din sfaturile cumini ale respectabilelor clugrie de la colegiul Mary Mount pe care-l absolvise. Malko surse pe jumtate adormit. n Sabrina el regsise visul nemplinit al celibatarului: o metres tnr, frumoas, independent, fierbinte i pe deasupra i miliardar. Ea i promisese un Rolls-Royce cu ocazia zilei sale de natere, bineneles n glum, dar cu Sabrina nu era nimic imposibil. Ei se-ntlniser ntr-un mod ciudat pe Park Avenue, aproape n fa la Waldorf Astoria. Ea coborse dintr-un taxi purtnd n brae un mic cani mov asortat cu mini-vizonul su ciocnindu-se violent cu Malko. Cu aceast ocazie, o pereche de ochelari imeni i ei cu ram mov, czuser fcndu-se ndri. Sabrina scoase un ipt strident i ncepu s explice ntr-o american delicioas cu accent, c este mioap i condamnat s rtceasc prin Manhattan pn va muri de inaniie. Sngele albastru din Malko se revolt. O Alte Serenisim

care se respect nu las o femeie prad pericolului, mai ales dac indirect, este i cauza, necazurilor ei, aa c se oferi s o conduc acas la ea, pentru a-i lua o alt pereche de ochelari. n taxiul cu care colindau Park Avenue, ei fcuser cunotin. Tatl Sabrinei era proprietarul unui canal de televiziune din Canada, iar fiica sa locuia la New York i se plictisea. Ea locuia pe 30 Fifth Avenue, la etajul 16 al unui imobil din crmizi roii, fr portar, exact la trei blocuri de Washington Square i de arcul su de triumf cenuiu. n partea cealalt era Greenwich Village care mprumuta ntregului cartier un aer boem, rar ntlnit la New York. Malko fusese sedus de mica mansard tapisat cu mochet gri-deschis de unde se zreau arborii din Washington Square i buticurile anticarilor din Strada 8. Sabrina i alesese o alt pereche de ochelari, buser un seven-up1 i Malko o invit s cineze cu el n seara respectiv. n cadrul intim i cald al restaurantului italian Orsini, Sabrina nflori ca o orhidee de mai multe ori. Malko i surprinse privirea aintit n ochii lui strlucitori. Ea i propusese la sfrit s mearg s goleasc o sticl de ampanie la ea. Ei o goliser pn la ultima pictur, privind The last, last show pe canalul 8. Apoi a stins televizorul i desfcnd fermoarul auriu al rochiei sale negre mulate, model Balenciaga, i ntreb politicos pe Malko dac prefer s fac dragoste pe canapeaua joas pe care se gseau ori n camer. Dup mereu repetatul joc, Malko alesese camera, ceea ce nu prejudiciase cu nimic performanele partenerei sale. De aici ncepuse marea dragoste. Dup penibila sa misiune la Bangkok, Malko i acordase cteva sptmni de concediu, nainte s o ntlneasc pe Sabrina se gndise s le petreac n castelul de la Liezen n Austria. Malko se oferise s o duc i pe ea acolo dar aceasta refuzase. Lui Malko nu-i plcea New York-ul. Acesta era singurul punct negru al idilei sale cu Sabrina. Adesea el se trezea prad unei
1

Un fel de limonad (n.a.).

puternice migrene, dup un somn profund ca moartea. El ncepea s-i fac probleme dac nu cumva era ndrgostit de-a binelea. Poate se simea atras de comportamentul Sabrinei care-l inea legat. Ea nu era nicidecum monden. n loc s-alerge n toate prile ca americancele, ea prefera s triasc n intimitate cu Malko i s cineze n mici restaurante la ar. Deseori ea nsi prepara o mas rece acas la ea, cu o sticl de ampanie apoi fceau dragoste ca doi nebuni i Malko adormea dus. Sabrina se trezea mereu prima. Cnd Malko deschidea ochii, ea era deja n picioare, machiat, coafat i cteodat mbrcat pur cochetrie feminin, deoarece, chiar mbrcat, ea nu ezita niciodat s se bage n pat lng Malko, aa cum urma s fac i n dimineaa asta Cu acest gnd reconfortant, el deschise ochii, pentru a ntlni aceeai privire fix i strlucitoare aintit asupra lui. Nu avu timp s-i pun nici o ntrebare. O mn puternic l smulse din pat, proiectndu-l dezbrcat cum se gsea, pe mochet. O puternic lovitur de picior n coaste i smulse un ipt de durere. n momentul n care se ridica, un alt om l nlnui din spate i pumnul omului cu ochii negri l lovi n plin figur. Timp de cinci minute fu o lupt confuz i silenioas. Cei doi necunoscui l loveau lent, metodic, cu toat puterea lor. Amndoi erau mai nali i mai grei dect Malko. La-nceput el rezist cu furie, fr s-neleag ce se ntmpl, apoi slbi. O lovitur violent la ficat l trnti la pmnt. O serie de lovituri de picioare l terminar. l durea tot corpul. Pe jumtate mort, simi c adversarii si l aruncau n pat. Gura i arcada stng i sngerau. Sngele i curgea n valuri pe fa. nainte de a-i pierde cunotina, el auzi vag un zgomot de poart trntit.

Capitolul II.
Cnd cu greu i redeschise pleoapele, omul cu ochii negri era singur. Avea n jur de cincizeci de ani, o fa vnt, nasul acvilin i prul negru pieptnat pe spate. El prea s se piard ntr-un costum gri prea larg pentru el, foarte prost croit, cu pantalonii la fel de largi ca n 1925. Aezat pe un scaun n faa lui, el inea aintit asupra lui Malko un pistol automat de calibru mare. Unde este Sabrina? ntreb Malko. El nu tia ce s gndeasc. Agent de lux al CIA de-o bun bucat de vreme, el era obinuit cu primejdia. n aceast situaie el nu-nelegea efectiv ce voia acest necunoscut, ce nsemna dispariia Sabrinei. El ncerc un gest pentru a se redresa. Necunoscutul ridic pistoletul. Nu ncerca s fugi, Rudi Guern, spuse el cu o frumoas voce de bas, n german. Dumneavoastr ai vzut c noi nu glumim. Ce spunei? Complet trezit de aceast dat, Malko l privi pe insul din faa lui pentru a vedea dac nu glumete. Arma ns era ndreptat ferm contra abdomenului su gol i faa necunoscutului era sever i meticuloas. Vesel ca un furuncul. Putei s v-mbrcai, ngdui el, dar ncet. Malko nu atept o a doua invitaie. n timp ce-i punea pantalonii, cu un sentiment ntre furie i nerbdare, el ntreb: Cine suntei? Nu dumneavoastr suntei cel care pune ntrebri, Herr Rudi Guern, replic sec necunoscutul, ntr-o german perfect. El apsase n derdere pe cuvntul herr. Malko ncepuse s se simt al dracului de-ncurcat. n meseria sa trebuia s se atepte mereu la surprize neplcute, dar el n-avea nici o misiune n curs i se gsea la New York. Comisariatul celui deal 6-lea Precinct se gsea la dou sute de metri i putea s

fac n aa fel ca imobilul s fie invadat de o echip ntreag de ageni FBI cu un simplu telefon, numai c, ntre el i telefon se gsea pistoletul necunoscutului mbrcat, el se simea mai bine, dei era slbit de loviturile primite. Era momentul s fac ceva, acum ori niciodat. Mai nti, trebuia s ias din aceast camer. Cu pruden, el ncerc s fac un pas spre telefon. Poate avea de-a face cu maniaci. La New York, orice este posibil. Ca i cum i-ar fi ghicit gndurile, necunoscutul schimb poziia evii pistoletului pentru a-l ainti asupra ombilicului lui Malko: Nu ncercai s fugii, Herr Guern, aceasta ar nsemna s murii mai repede. Malko izbucni: n fine, de ce m numii dumneavoastr Guern? Eu sunt prinul Malko Linge i nu-l cunosc pe Guern. Cellalt i aplec capul cu o expresie sincer dezolat. Aceasta este ceea ce susinei dumneavoastr. Fr a nceta s-l amenine pe Malko, el scoase o foaie de hrtie din buzunarul stng, o despturi i i-o puse pe genunchi, ca un grefier contiincios. i aranj vocea nainte s piteasc: Dumneavoastr v numii Rudi Guern i avei patruzeci i ase de ani Patruzeci i doi zise Malko, fr voia sa. Patruzeci i ase, susinu necunoscutul. Suntei nscut n Bavaria, la Rupholding, la 4 iulie 1922. La 9 noiembrie 1941, ai fost numit aspirant SS. La perioada aceea, selecia lui Schwartzes Korps, primitiv stabilit ntre douzeci i trei i treizeci de ani, devenise mai elastic. La 20 aprilie 1942, data aniversrii lui Adolf Hitler, ai fost avansat Unterscharfhrer SS i cum deja dduseri satisfacie efilor dumneavoastr vi s-a remis un pumnal SS acordat de obicei celor mai buni ofieri n acea zi vi s-a tatuat sub axila stng numrul dumneavoastr SS 308.625 i grupa dumneavoastr sangvin: A. Malko izbucni n rs: Suntei complet nebun. Niciodat nu am fcut parte din SS! Cellalt l opri printr-un gest:

Nu v-ai mulumit doar s intrai n SS, Herr Guern, ci ai cerut s fii mutat n Totenkopfverband2. Erai atunci foarte mndru s purtai capul de mort pe cascheta dumneavoastr, nu-i aa? Nu trebuie s v reamintesc c Totenkopfverbnde erau nsrcinate cu paza lagrelor de concentrare. V-am depistat urma la Treblinka. Numit ca Scharfhrer, dumneavoastr erai unul dintre adjuncii directorului sectorului nr. 1, Sturmbahnfhrerul Heinrich Mller. n aceast calitate ai participat la masacrarea a circa 800.000 de evrei, fr s mai punem la socoteal anumite execuii personale pe care vi le vom reaminti. Erai un foarte bun ofier SS, Herr Guern. Dumneavoastr n persoan ai constrns anumii deinui s i cultive plantele medicinale pe care le recoltai pentru a le servi; Reichsfhrerului dumneavoastr Heinrich Himmler care avea aceast marot. La 2 august 1943, ai fost unul dintre ultimii SS-iti are a prsit Treblinka, dup distrugerea sa Necunoscutul i citea rechizitoriul cu un ton egal ca un procuror public, ca pe ceva implacabil n vocea sa. Malko fu: deodat cuprins de panic. Dac necunoscutul l va lichida fr alt form de proces, ca urmare a unei nspimnttoare erori judiciare? Dar el continua s vorbeasc: Din Polonia ai trecut n Rusia, mutat la Einsazgruppe nr. 4, sub ordinele lui SS Gruppenfuhrer Otto Nebe. n cadrul, acestei formaiuni dumneavoastr ai asasinat pn n 1945 Exact pn n momentul n care ai avut inspiraia s v prefacei ucis de inamic, ceea ce v exonera automat de orice fel de urmrire Nu cred c trebuie s v reamintesc Einat-zgruppen depindeau de Sicherheitsdienstul Reichsfhrerului i c n aceast calitate, aveai toate facilitile pentru a v crea o fals identitate. Noi credem c dumneavoastr ai fugit din Germania cu actul de identitate al unui oarecare Samuel Hintzinger, evreu lichidat de ctre serviciile dumneavoastr. Malko, aezat pe marginea patului, profit de momentul n care interlocutorul su i trgea respiraia pentru a spune pe un ton conciliant:
2

Formaiunile cap de mort (n.a.).

10

O fi existnd un anume Rudi Guern care a comis toate aceste crime, dar nu sunt eu acela. Eu pot s dovedesc uor acest lucru. De altfel, adug el, pentru a-i impresiona interlocutorul, eu lucrez pentru serviciile de informaii americane. Dac aparinei unei organizaii oficiale, v va fi uor s obinei confirmarea De aceast dat omul i permise un surs maliios. Eu tiu toate acestea Herr Guern. Suntei foarte puternic, dar i serviciile de informaii ale Republicii de la Bonn sunt mpnate cu vechi naziti Dar n fine Eu cred c v va fi greu s dovedii c nu suntei Rudi Guern, conchise necunoscutul aproape cu tristee. Eu am probe irefutabile. Malko lovi cearceaful cu palma, turbat de furie. Probe! Dar ce probe putei avea? eava pistoletului se apropie de pieptul lui Malko ntocmai ca un deget acuzator. Dumneavoastr! El simi o sudoare glacial curgndu-i de-a lungul coloanei vertebrale: n mod cert, avea de-a face cu un nebun primejdios. Ridicai-v i punei-v cmaa, zise necunoscutul i urmai-m. Unde vrei s protest Malko. Nu mergem departe. El ascult, cutnd s nu fac micri brute. Cellalt i art ua camerei de baie. Prea s cunoasc perfect apartamentul. Intrai i aprindei lumina. Malko resimi cel de-al doilea oc al dimineii: baia era goal ca-n palm. Niciun obiect aparinnd Sabrinei. El se opri n faa oglinzii care-i reflecta imaginea prului murdrit de snge uscat i a crustei roii de sub ochiul stng. Interlocutorul su l urmase. Ridicai braul ordon el i ntoarcei-v n profil. Malko ascult fr s-neleag. Acum, zise cellalt, privii-v subioara stng. Malko se uit i se-ntreb dac nu triete un oribil

11

comar. Tatuate cu cerneal violet, se distingeau net ase cifre i dou litere: SS 308.625, precum i litera A, mai mare. Era semnul lui Schwartzes Korps. Toi SS-itii purtau acest tatuaj, inclusiv Heinrich Himmler, care avea numrul 168. El frec urmele, fr rezultat ns. Se apropie de oglind i-i examin subsuoara mai atent n plin lumin. Era indiscutabil un tatuaj. Ori el era nebun, ori acest tatuaj fusese executat n timpul nopii, dar de cine? n apartament nu era dect Sabrina i aceasta dispruse. Cobor braul i se ntoarse spre interlocutorul su. Este prima dat cnd vd acest tatuaj, spuse el. Nu neleg nimic. Eu pot s jur c ieri nu-l aveam. Cellalt rnji discret: Va fi foarte greu s ne facei s credem asta, Herr Guern. De altfel, acestea nu sunt singurele probe mpotriva dumneavoastr. Venii. Malko reveni n camer tremurnd i-i puse cmaa. Toate astea luau o ntorstur foarte rea. Necunoscutul lu o serviet neagr aezat n apropierea scaunului i i-o arunc lui Malko. Privii. Malko o deschise i scoase din ea o grmad de hrtii i o fotografie mare. Se tulbur i mai tare. Documentul reprezenta un om n uniform neagr SS, cu cascheta pe cap, cu ochii ascuni de ochelarii fumuri, surznd, innd un Luger pe ceafa unui prizonier n uniform vrgat, ngenuncheat pe malul unei gropi din care se vedeau deja cadavre. Ali SS-iti ineau mitraliere ndreptate asupra unui grup important de deportai. Malko puse jos fotografia. SS-istul cu Luger avea faa lui. Era el, acum douzeci de ani; cu cteva riduri mai puin. De altfel, el se schimbase puin. Cascheta masca implantul de pr. Fotografia era alb/negru, de calitate ndoielnic, dar el era identificabil, chiar i statura i corpolena trsturi identice. i simi raiunea cltinndu-se. Documentul nu prezenta nici un semn particular, hrtia era de la alfa, folosit n mod curent n Germania.

12

Noi am gsit destul de greu acest document, sublinie interlocutorul su, cu o voce domoal. Fotografia a fost fcut de ctre unul din amicii dumneavoastr din acele timpuri. Ulterior, bntuit de remucri, el a trimis-o serviciilor noastre, pentru ca ucigaul s poat fi urmrit Malko arunc fotografia pe pat i spuse cu o voce neutr: Aceast fotografie nu spune nimic. Este un trucaj abil. Niciodat nu am participat la nici o execuie i n-am fcut parte din SS. Dar v recunoatei clar n poz? insist omul cu o not de amuzament n voce. Suntei cu adevrat dumneavoastr? Malko nu mai tia ce s gndeasc. Acest document era halucinant. Nimeni n-ar ezita s-l recunoasc. Este imposibil s te maschezi astfel nct s aduci asemnarea pn la cele mai mici detalii. Ar putea fi o sosie a mea, rspunse el, dar v jur c nu sunt eu. Necunoscutul scutur din cap: Herr Guern, uitai-v deci i la celelalte documente. Poate vei abandona acest sistem stupid de aprare i vom putea vorbi raional Malko lu maldrul de hrtii dactilografiate, redactate n german i ncepu s citeasc. Primul document era semnat de Simon Goldberg, giuvaergiu din Tel-Aviv. Semnatarul l recunotea formal n fotografia descris pe Scharfhrerul Rudi Guern; asistent la sectorul nr. 1 Treblinka, cunoscut pentru ferocitatea cu care lichida pe deportai. La sfrit i exprima sperana c ucigaul va putea fi n sfrit prins i pedepsit i preciza c aizeci i apte de membrii ai familiei sale pieriser n lagrele de concentrare naziste. Malko nu fcu dect s parcurg celelalte dou texte. Ele erau sensibil identice, cu excepia unui singur detaliu: Eliahu Kohn, din Haifa, jura c a asistat la execuia din fotografie. Niciodat nu voi uita aerul cinic al Scharfhrerului Guern, cnd omora pe acei nenorocii cu o lovitur de Parabellum n ceaf. El le refuzase pn i dreptul de a-i spune rugciunea pentru mori Khaddish-ul. Dumnezeu s-l pedepseasc! A treia mrturie era semnat de Salomon Wolff din Tel-

13

Aviv i confirma pe celelalte dou. Cei trei oameni precizau c Rudi Guern purta ntotdeauna ochelari. Ei, fcu necunoscutul i acestea sunt false? Putei verifica existena acestor persoane care v-au recunoscut, mergnd n Israel. Dar acest lucru ar fi primejdios, pentru dumneavoastr, nu-i aa, n poziia n care v aflai? Aceti trei oameni, sunt dintre cei patruzeci de supravieuitori de la Treblinka. Au fost i din acetia. Ei v-au recunoscut toi trei i sunt gata s presteze jurmnt n faa tribunalului. Ce spunei despre asta, domnule Guern? C eu nu sunt Rudi Guern, zise Malko. n ciuda probelor pe care le-ai acumulat contra mea. Nu neleg ns cum am ajuns victima unei asemenea mainaii. Pot dovedi cu uurin c sunt Malko Linge i niciodat nu am avut de-a face cu SS-ul i cu lagrele de concentrare. De altfel ar trebui s existe amprente digitale ale acestui Rudi, fotografii adevrate, un dosar. Necunoscutul rnji din nou: Dumneavoastr suntei singurul care ignor faptul c arhivele SS au disprut n 1945 i c multe oficialiti germane nu particip cu entuziasm la cutarea criminalilor de rzboi Este impresionant numrul de dosare care au putut fi rtcite sau distruse. Nu, domnule Guern, eu sunt mndru s spun c aceast fotografie m-a condus la dumneavoastr. Eu m-am informat la Asociaia Internaional a deportailor i prizonierilor. Malko se hotrse s ctige timp. Interlocutorul su nu voia s-l omoare. Cnd va ti mai multe despre el atunci va fi avantajat. Pn atunci ns, se gsea ntr-o mare ncurctur. Cellalt, ca i cum i-ar fi ghicit gndurile, zise: Vd c nu v-am convins, Herr Guern. Dumneavoastr suntei mai nenduplecat dect cea mai mare parte pe care i gsim. Ce zicei dac v dovedesc c i n ziua de azi mai avei nc legturi intime i importante cu nazitii? Ce, Sabrina? t, t, fcu cellalt. Este ceva mult mai important. Herr Guern, sub numele care v-a servit s v ascundei pn acum i pe care-l purtai acum avei un cont la First National City Bank, agenia 327, n colul Strzii 46 cu Madison

14

Avenue? Contul cu numrul 54386? Este exact, zise Malko, sufocat. Bine. Dac vei merge la banca dumneavoastr, s zicem imediat, vei constata c ai fost beneficiarul unui vrsmnt de aproximativ 50.000 de dolari, contravaloarea a 22.000 franci elveieni Nu suma este important ci proveniena banilor este interesant. 50.000 de dolari! Dar cine mi-a trimis o asemenea sum? O anumit societate Bryamo din Zurich, o afacere de gestiune de capitaluri. Din pcate pentru dumneavoastr, anchetele Siguranei federale elveiene au probat cu prisosin c Bryamo nu era dect numele de mprumut al unei organizaii pentru susinerea fotilor naziti, Odessa3. Prietenii nu v las s pierii, Herr Guern. Este drept c ai ocupa un loc de frunte pe lista criminalilor de rzboi, s zicem printre primii cincizeci, dac n-ai fi mort. Era din ce n ce mai diabolic. Malko nu punea nici o secund la-ndoial afirmaiile necunoscutului. Totul era foarte bine pus la punct. Dar de ce s fie montat n contra sa o atare mainaiune? El tremura, pe jumtate de frig, pe jumtate de fric. Vedei vreun inconvenient n a-mi pune o vest? ntreb el, nu-i prea cald aici. V rog chiar, zise cellalt. Dar dumneavoastr confundai frigul cu frica. Dumneavoastr v considerai, dup trecerea attor ani, n afara primejdiei: ca i Adolf Eichmann Malko termin de nnodat cravata. Atepta urmarea. Prin CIA, el putea s verifice rapid anumite afirmaii ale necunoscutului. Existau anumii vechi funcionari din OSS care cunoteau problemele germane de-a fir a pr. Dar, pentru moment, el era grbit s tie ce se-ntmplase cu Sabrina. Dat fiind ntorstura situaiei, el bnuia c ea avusese un rol. Odat mbrcat, el trase perdelele i se aez ntr-un fotoliu n faa omului care nu-i abandonase pistoletul. Un
3

Organizaia SS-Angeoringen (n.a.).

15

soare palid de februarie nu avea suficient putere pentru a nclzi geamurile. Ceasul lui Malko se oprise. El simea un gust amar n gur. Deodat i revenir n minte durerile de cap repetate de cnd o cunoscuse pe Sabrina. El fusese n mod cert drogat de mai multe ori i asta avea legtur cu acest complot al crei victim era. Avu un moment de nostalgie gndindu-se la Sabrina, de care culmea, era amorezat. Apoi furia l coplei. Cine suntei dumneavoastr? ntreb el cu brutalitate. Acum mi-ajunge. Dac nu-mi spunei imediat cine suntei, ce dorii i de ce ai pus la cale aceast mainaie, voi prsi aceast camer, chiar dac-mi vei trage un glon n spate. Necunoscutul surse ironic i art ua cu eava revolverului: Dar suntei absolut liber, Herr Guern. Noi nu suntem asasini. Corecia servit la nceput nu avea alt scop dect v creeze dispoziia necesar pentru ca s m ascultai. Cred totui c nu vei profita prea mult de soarele New York-ului dac nu ascultai istoria mea pn la capt. Pentru c vrei neaprat s cunoatei identitatea mea, am s v-o art. El se ndrept abia perceptibil pe scaun i spuse: Eu sunt cpitanul Pavel Andropov, din Serviciile de informaii ale armatei sovietice, ataat al celui de-al treilea birou. De ast dat, Malko rmase cu gura cscat. Serviciul de informaii al armatei roii era GRU-ul, urma al KGB-ului organism care numra multe succese n vitrina sa de trofee, spre exemplu Richard Sorge, care spionase pe japonezi i pe nemi i sfrise spnzurat la Tokio, dup ce-i ajutase pe rui s ctige rzboiul. Dar ce treab avea un cpitan al serviciilor speciale sovietice la New York? Rusul trebuia s fie foarte tare ca s se deconspire n acest mod. Nu acesta era modul sovieticilor de a aciona. De altfel, era i foarte posibil ca numele i gradul s fie false. Murdar truc, i zise Malko, foarte murdar. Eu sunt, poate, ntr-o poziie dificil cpitane zise el cu voce tare, dar a-i spune c nici a dumneavoastr nu este tocmai clar. Mi se pare, sau dumneavoastr suntei un spion

16

strin pe teritoriul acesta? Nu fii infantil, mormi Pavel Andropov. Ar trebui ca cineva s m denune i acela nu vei fi dumneavoastr, n ciuda apartenenei la CIA. Malko era pe punctul de a se-ntreba dac Interlocutorul su nu avea un post oficial la Ambasada Rus, la delegaia de pe lng ONU, la agenia TASS sau dac nu era unul dintre numeroii clandestini intrai n SUA sub fals identitate, precum faimosul colonel Abel. El nu se putea abine de a admira asemenea oameni. Trebuia s ai nervii de oel. Pentru ca s reziti ntr-o ar ostil n care orice greeal te poate costa libertatea su viaa. Personalitatea lui Pavel Andropov i punea semne de ntrebare: GRU-ul nu se interesa de criminalii de rzboi, astfel nct s-i vneze pe teritoriul SUA, mai ales montnd un scenariu att de ntortocheat. Era aici un alt mister pe care nu va ntrzia s-l afle. Cpitane Andropov, zise Malko calm, sincer vorbind m luai drept Rudi Guern? Rusul nu clipi. Pentru mine aceasta este n afar de orice ndoial. Nu este prima dat cnd tovarii din biroul trei descoper oameni ca dumneavoastr. Pn n aceast diminea, eu v ignoram existena. Dar nu este treaba mea s v judec, se grbi el s adauge cu voce aproape conciliant. Rzboiul s-a sfrit i toate acestea sunt departe Atunci, la ce dracu ai venit s m vedei? Pentru a v amuza speriindu-m? GRU-ul are ntr-adevr timp de pierdut Rusul scutur din cap i relu n german: Am o propunere pentru dumneavoastr, n calitate de agent al imperialitilor dup ce ai servit pe cei mai mari bandii hitleriti. Din punctul meu de vedere meritai moartea, dar efii mei au decis altfel. Ei vor s v dea ansa de a v reabilita lucrnd pentru Uniunea Sovietic, tergnd astfel crimele dumneavoastr Dat fiind situaia dumneavoastr, aceast ofert este foarte generoas Pistoletul era cobort un pic, dar faa rusului era la fel de sever. Bucile de scenariu ncepeau s se lege. Malko

17

ncepu s priceap. Aa nct era pe punctul de a fi recrutat de rui, datorit unei operaiuni de magie neagr cum se spune n jargonul meseriei. Omul din faa lui urma s fie manipulatorul su, cel care-l va pune la treab. Era posibil ca acesta s nu aib nici o legtur cu cei care au urzit operaiunea de magie neagr. Aceast mpreal era conform cu manierele ruseti. Cel mai simplu era s accepte i apoi s se duc s povesteasc totul la CIA. Ruii, ns n mod sigur au prevzut aceast reacie i i-au pstrat asul n mnec. Mai mult, probabil c i americanii i vor pune ntrebri n faa unor documente att de bine plsmuite. Malko zise tranant: Suntei completamente nebun. Eu nu intenionez s trdez aceast ar care a devenit i a mea. Nu tiu nc eafodajul acestui complot, dar l voi descoperi ct ar fi el de sofisticat. Rusul i ridic mna pentru a-i impune tcerea. Herr Guern, lsai-m s-mi termin istoria. Este cert c dumneavoastr nu riscai mare lucru n faa unui tribunal. Eu sunt sigur c v-ai luat toate precauiile pentru ca noua identitate de prin austriac s fie de netgduit. Tribunalele sunt lente, mai ales n acest gen de afaceri i procedurile de extrdare se aplic foarte puin Tocmai! I-o retez Malko. Atunci de ce ai consumat atta efort pentru a m compromite inutil? Rusul i trecu mna peste faa vnt. Probabil abuzul de votc era cauza acestei culori. Deloc inutil. Ai auzit vorbindu-se de o organizaie numit Cei care nu uit? Malko ridic din umeri. Nu. Reunete evrei care au fost ncorporai n armata britanic n timpul rzboiului, nite duri. Ei consider c procedurile normale ale justiiei sunt prea lente i incerte pentru a pedepsi pe criminalii naziti. Ei folosesc metode mult mai expeditive. Graie fondurilor strnse clandestin, sprijinului serviciilor secrete israeliene i a informaiilor strnse de peste tot, ei i vneaz pe cei care, aa ca dumneavoastr, se ascund n lume sub o fals identitate.

18

Ultimul pe care l-au descoperit se numea Herbert Cukurs. V aducei aminte ce s-a ntmplat? Vag. Am s v mprosptez memoria. I s-a gsit cadavrul ntr-o cas de bani ntr-o vil nelocuit din Montevideo. El a fost omort cu cinci gloane. Bineneles c cei care l-au omort n-au fost i nu vor fi identificai niciodat. Rusul se opri din vorbit o clip, apoi relu cu un ton mai solemn. Herr Guern, eu cunosc oameni din organizaia Cei care nu uit. Dac eu le trimit dosarul pe care-l am despre dumneavoastr, cred c ei nu-i vor pune ntrebri de prisos. Cred c nelegei ce vreau s spun. Cu ce v-a fi util mort? obiect Malko. Odat ce nu ne servii viu, ce importan are dac murii? veni replica implacabil a cpitanului Andropov. Dumneavoastr suntei o bestie veninoas. Mulumesc, zise Malko. Deci, care v este decizia? Malko privi faa impenetrabil a rusului. Acesta prea un om foarte inteligent. Germana i engleza sa erau perfecte, fr a mai vorbi de stpnirea de sine. Ceva l umplea de furie pe Malko: cum reuise s plsmuiasc un astfel de dosar contra lui? Era necesar s demonteze bucat cu bucat mecanismul acestei intoxicri. Era o problem de via i de moarte. Ameninarea cpitanului Andropov nu era o vorb goal. Nite oameni nsetai de rzbunare nu aveau a-i pune ntrebri n faa probelor trucate. Ce dorii de la mine? ntreb Malko dup un moment de linite. Rusul surse cu toat gura: Bravo, camarade Guern. Tocmai ai fcut primul pas spre reabilitarea dumneavoastr. Servind Uniunea Sovietic servii cauza pcii. Indiferent de crimele pe care le-ai fcut, vei gsi mai trziu n Uniunea Sovietic o nou patrie deoarece ne ajutai. Nu m-ndoiesc, zise Malko. Ignornd ntreruperea, Andropov cobor vocea pentru a

19

spune: Ai putea obine chiar i Ordinul Lenin, ca Richard Sorge. El vorbise serios. Cu titlu postum. Nu neaprat, zise Pavel Andropov fr urm de umor.. Dumneavoastr riscai mai puin dect el. i dumneavoastr tii c deintorii Ordinului Lenin voiajeaz gratuit cu troleibuzul la Moscova4. Malko l privi pe interlocutorul su pentru a vedea dac-i bate joc de el. Rusul ns, vorbea foarte serios. Discursul su fcea parte din dialectica comunist: niciodat, dac este posibil, nu oferi bani unui agent secret ci doar s-l flatezi. Voi analiza oferta dumneavoastr, spuse Malko, dar eu prefer taxiul. Bun, ce dorii de la mine, nainte s m retrag la Moscova? Camarade Guern, cred c este inutil s v precizez c dosarul pe care vi l-am artat nu este dect o copie i c originalul este la loc sigur. Asta am neles foarte bine. Perfect. Am s v explic acum prima dumneavoastr misiune. Nici nu este grea. Era o hart rutier din acelea care se distribuie gratuit la orice staie de benzin din SUA. Malko vzu c era vorba de statul New Hampshire din nordul SUA, nglobnd frontiera canadian. Cpitanul Andropov punct cu arttorul linia ce separa cele dou ri. Vei pleca acolo chiar mine pentru a cumpra o ferm. O ferm! Da, o ferm. Nu prea mare. Circa o sut de acrii. Este necesar ca ea s fie situat ct mai aproape de frontiera cu Canada. Ideal ar fi ca terenurile s fie mprite ntre cele dou state. Malko ncepea s-neleag. El tia faptul c ruii ntmpin greuti din ce n ce mai mari n infiltrarea clandestinilor prin posturile de frontier normale din cauza computerelor FBI. O ferm cumprat de un agent CIA era evident o soluie ideal. El cunotea de asemenea, limitrile impuse
4

Absolut adevrat (n.a.).

20

deplasrilor funcionarilor sovietici acreditai n SUA. Ei nu se puteau deprta la mai mult de douzeci i cinci de mile de New York sau Washington, fr o preavizare de patruzeci i opt de ore, nu puteau nchiria automobile fr ofer sau avioane. Sigur c ei nu-l urmreau pe fiecare rus douzeci i patru de ore din douzeci i patru, dar oamenii FBI-ului fceau acest lucru prin sondaje surpriz, pentru a nu-i asuma riscuri. i cu ce bani voi deveni proprietar? Andropov arunc o privire candid asupra lui Malko: Pi, cu cei 50.000 de dolari de la Odessa. Urm un minut de linite. Capcana era nchis. Nimic nu fusese neglijat. Malko era categoric expediat la frontiera americano-canadian. Parcul castelului su din Liezen se gsea pe teritoriu ungar i ar mai fi trebuit un nou rzboi pentru a-i recupera proprietile. Ai neles bine? l ntreb rusul. Era mai mult o afirmaie dect o ntrebare. Malko nclin capul. Da. Va avea cel puin timpul de a reflecta. Rusul i ntinse o mn enorm i ngrijit: S plecai ct mai repede posibil. n trei zile v voi telefona. Numele meu de cod este Martin. Aici? Rusul surse i ochii si devenir aproape calini. La dumneavoastr, la Poughkeepsie. i mai ales s nu v vin idei proaste. Dac nu, nu v vei mai ntlni cu bunul Pavel de azi, data viitoare. Fr a-l prsi pe Malko din ochi, el se retrase cu spatele spre u, o deschise i plec. Malko rmase singur. Acum ar fi pltit orict pentru un pahar de votc cu ghea, pentru a-i pune ordine n idei. ncet, proced la cercetarea apartamentului dup ce deschisese fereastra. Totul era gol. Dulapurile din perete n care Sabrina i nghesuia garderoba sa de miliardar, cele din camera de baie care conineau nenumrate flacoane, chiar i cele de la buctrie. Cu excepia cearceafurilor de pe pat i a lucrurilor personale ale lui Malko, apartamentul, nu mai coninea nici

21

un obiect personal, ca i cnd Sabrina n-ar fi existat niciodat. Doar parfumul tinerei femei mai persista nc. Peste cteva ore, cnd i acesta va disprea, Malko va putea crede c a avut un vis. Deodat i ddu seama c nu are nici mcar o fotografie a Sabrinei, care fr-ndoial era n centrul complotului.

22

Capitolul III.
El cercet o jumtate de or cu minuiozitate toate colurile i nu descoperi nici mcar un fir de pr. Pentru a o descoperi pe Sabrina, el nu avea la dispoziie dect un nume, fals desigur i amintirea figurii sale. Este prea puin pentru a gsi pe cineva ntr-o aglomerare de aisprezece milioane de locuitori. Exista doar o mic licrire de speran: Sabrina era desigur o ilegal a serviciilor secrete sovietice. Ruii aveau mari greuti n a-i stabili n SUA. Deci ea trebuia s fie nc acolo. Dar din California la New York sunt 4.500 de kilometri. Cu o fals identitate bine aranjat, Sabrina se putea ascunde oriunde i chiar FBI-ului i-ar trebui cteva sptmni bune ca s-o gseasc, cu att de puine elemente de care dispunea Malko. Dup o ultim privire jur mprejur, el nchise ua n urma sa i se gsi pe coridorul bej. n ateptarea ascensorului, el se simea prost dispus. Era greu pentru el s spun c Sabrina nu existase, c nu era dect o prostituat folosit de secia Korzigd a KGB, dresat s-i foloseasc farmecele, aa cum Malko ntlnise deja. n orice caz rolul su de miliardar canadian fusese bine studiat. Numai vizonul i rochiile i costaser pe rui o mic avere, ceea ce era flatant pentru Malko. Nu-i mai puin adevrat c un agent dublu cu un picior n CIA valora ct un lingou de aur. Ascensorul ultrarapid l duse la parter. Nu mai avea nici un minut de pierdut nainte s-i nceap ancheta. Dup ce inspect holul fr nici un rezultat, se decise s sune la o u de la parter. Un om n halat de cas i deschise imediat. A dori s nchiriez un apartament n acest imobil, spuse Malko i a vrea s tiu cui s m adresez Omul care-i deschisese i spuse c nimic nu este mai simplu, n timp ce Malko atepta la u, omul cut ntr-un sertar i-n cele din urm i ddu un formular de contract de nchiriere. Iat, spuse el. Agenia Broom and Dale, 72 Broadway,

23

nu este departe de aici. Malko mulumi clduros i iei n Fifth Avenue. Soarele era ascuns n nori i un vnt aspru, cum se-ntlnete des la New York, mtura strada de la nord la sud. Gsi un taxi la colul Strzii 8 i-i ddu adresa biroului. El era obligat s se descurce singur. Prevenind FBI sau CIA, el punea n funciune un mecanism ireversibil n angrenajele cruia putea fi uor strivit. Pentru Malko singurul mod de-a aciona era s demonteze mecanismul capcanei. Taxiului i trebuir trei sferturi de or ca s parcurg Broadway. Malko fuma. n fine, opri n faa unei cldiri vechi, din crmizi roii nnegrite de cincizeci de ani de poluare, pe care placa Ageniei Broom and Dale era una dintre cele mai curate. Era la etajul trei. Fuseser instalate secretare peste tot unde fusese posibil, chiar de la intrare. Malko avu impresia c zrise una care dactilografia cu maina pe genunchi. Cnd anun c vrea s nchirieze un apartament, fu condus imediat n biroul lui Jack Broom. Acesta apru imediat cu mna ntins. O coam alb strlucitoare i ddea un aer distins. Ce dorii s-nchiriai, drag domnule? ntreb el, dup ce-i arta lui Malko un fotoliu puin cam adnc. i schimb expresia feei cnd Malko i puse sub ochi legitimaia Serviciului secret5 eliberat de CIA, care-i servea drept acoperire n operaiunile gri. Serviciul indicat corespundea din fericire unei secii a CIA. Am nevoie de o mic informaie, explic Malko. Numele i adresa persoanei care a nchiriat de la dumneavoastr apartamentul 16-F din 30, Fifth Avenue. Jack Broom se rci considerabil i-i trecu mna ngrijit prin prul su ca zpada. n principiu ncepu el, noi nu dm niciodat informaii de acest gen. n principiu, rspunse Malko, dumneavoastr nu nchiriai apartamentele spionilor rui El crezu c prul alb al celui din faa lui o s-i cad dintrnsrcinat cu depistare i reprimarea fraudelor fiscale i protecia preedintelui (n.a.).
5

24

odat. Este este o glum, se blbi Jack Broom. Eu nu am impresia, spuse rece Malko. Deci, suntei dispus s ne ajutai, sau preferai s fie convocat un Mare Juriu? Nu-i terminase fraza, cnd Jack Broom i rsfoia deja cu fervoare dosarele. El scoase de acolo un dosar galben pe care-l deschise, tremurnd de nervi. Iat contractul de nchiriere. Domnul Bernard Medley. El a pltit mereu chiria anticipat. Contractul su, tocmai expir mine. De acest lucru m-a anunat la telefon ieri. L-ai ntlnit? Da, odat aici la birou. Un om foarte abordabil, scund, cu ochelari. Mi-a explicat c are nevoie pentru afaceri s locuiasc trei sau ase luni la New York. Nu a discutat despre cuantumul chiriei trei sute cincizeci de dolari pe lun. El nea gsit ca urmare a unui anun din New York Times. Pot s vd contractul? Omul de afaceri i-l ntinse. Malko examin semntura o mzglitur oarecare. El a venit de la Hotel Americana. Malko oft descurajat. n SUA nu se cere la nici un hotel nici un act de identitate. Te poi nregistra i sub numele regelui Angliei. Nu fcu nici un comentariu. Domnul Medley era un alt clandestin rus. Dumneavoastr nu ai remarcat nimic anormal? ntreb Malko, mai mult pentru a-i liniti contiina. Nimic. Ah! Era s uit acest gentleman mi-a pltit n bani cash, ceea ce este destul de neobinuit, dar nu era un motiv pentru a m formaliza, nu-i aa? Desigur. Desigur. Banul n-are miros. Nu exist cec, nu sunt urme. Era o treab bun. Malko i mulumi lui Jack Broom i prsi biroul, vizibil deprimat. Pista aceasta se oprea aici. Un apartament mobilat nchiriat pentru cteva luni de ctre un om de paie fantom; o mic fat a crei identitate o ignora, disprut i ea. Doar ameninarea era efectiv real. Malko lu un taxi pentru a merge la Grand Central Station

25

de unde putea lua trenul spre Poughkeepsie. i mai rmseser cteva ore pentru a se hotr: ori s povesteasc totul la CIA i s rite s fie ucis de ctre israelieni, sau s contraatace singur. Un pic mai trziu, pe cnd trenul su mergea paralel cu Hudsonul, el ncepu s analizeze serios posibilitile. Avea de ales ntre trei soluii. Toate erau proaste. S nu spun nimic i s lucreze pentru rui, ceea ce nu se putea termina dect prost, zece sau douzeci de ani de penitenciar pe puin n cel mai bun caz, sau Ordinul Lenin cu titlu postum. S mearg la CIA s povesteasc istoria. Tentaia pentru americani era prea mare ca s nu ncerce s-i intoxice prin el pe rui. El sar gsi ntre trei focuri. Putea, de asemenea, s nu fac nici o micare, ateptnd ca ruii s-i pun n practic ameninarea de execuie. Era o lovitur de rulet ruseasc. Sau ei blufau i nu se-ntmpla nimic, ori ei nu blufau i ntr-o diminea s-ar gsi n faa ucigailor care nu i-ar lsa timp pentru explicaii, ca-n cazul Cukurs. Ar putea fi apoi totdeauna reabilitat, cu titlu postum. Trenul se opri pentru trei minute la Tarry Town. Cteva mile mai departe era Ossining i sinistra nchisoare Sing-Sing. El se uit de jur mprejur. Toi cltorii aveau aceleai fee obosite i banale. Ei reveneau acas dup o lung zi de lucru pentru a bea trei Martini i a privi la televizor. O secund Malko i invidie pentru linitea lor. Primejdia i moartea l ateptau n vila sa din Poughkeepsie i n locul unei soii fidele i iubitoare, el avea mai mult de-a face cu erpi cu clopoei care ca Sabrina, care fcea dragoste att de bine, striga c ea nu ar iubi pe nimeni altcineva dect pe el * * * Ea ajunse acas noaptea dup ce-i luase maina din parcarea grii. Ploua cu gleata. Deodat mica sa vil i pru sinistr. Dup ce-i bg maina n garajul de la subsol, el examin fiecare camer, fr a gsi nimic suspect. Era nervos i tresrea la orice zgomot. Ploaia btea n geamuri. Zece minute mai trziu, sun telefonul. El se duse imediat s decroeze. Nu vorbi nimeni, dar el auzi declicul receptorului pus n

26

furc, ncepea aventura. i turn un pahar mare de votc Krepskaia n care puse un cub de ghea i se aez ntr-un fotoliu. El ardea de nerbdare s mearg s-l ntlneasc pe David Wise, directorul diviziei plan la CIA, prietenul i patronul su i s-i povesteasc totul. n fond, el pusese involuntar mna pe o important reea clandestin rus. El i cunotea pe americani: cu toat prietenia sa, David Wise nu putea s ascund efilor si declaraiile acuzatoare la adresa lui Malko de a fi vechi SS-ist. Intimitatea lor de domeniul istoriei. Deci el risca s nu fie crezut n ntregime. El se ridic i merse n sala de baie. Dup ce-i scoase cmaa, i examin subsuoara stng. Tatuajul SS era n continuare acolo, gravat n carnea sa, chiar dac oarecum palid ca ters de timp. Malko njur cu voce joas. El se gndise la tot i mai ales cum s probeze c acest tatuaj nu exista nainte? Se mbrc din nou i se-ntoarse n living-room unde i termin votca dintr-o nghiitur, fr s reueasc s senclzeasc. Deodat l invad un gnd. Nu exista dect un mijloc de a-i ine n ah pe rui i n acelai timp pe ucigaii din Israel: s-l gseasc pe omul care le dezvluise identitatea sa. Ruii nu erau aa de nebuni nct s inventeze totul. Desigur, aceasta nu era o sarcin prea uoar. Poate fi chiar imposibil. Era ns ansa unic de a ndeprta primejdia, definitiv i total. Apoi, s-ar putea ocupa de numitul cpitan Andropov, cu ajutorul CIA, dac ar mai fi n via. Cinci minute mai trziu el i pregtea valiza. El se angaja ntr-o curs de vitez contra morii. Ruii, din momentul n care i vor da seama de dispariia sa i-ar da seama imediat de ceea ce el vrea s fac. El decro telefonul i ceru Kennedy Airport. Cum fcea de obicei, el ceru Scandinavian Airlines. Avei vreun zbor ctre Europa n seara asta? ntreb el. Desigur, i rspunse o voce proaspt cu un lejer accent strin, zborul nr. 907, care decoleaz la ora douzeci i treizeci de minute, cu destinaia Copenhaga i Stockholm. Vei fi la Copenhaga la ora nou dimineaa. Aparatul este un Super DC-8 foarte confortabil.

27

Copenhaga mi ajunge, asigur Malko. Am legtur pentru Viena, n Austria? Dup cteva secunde, funcionara i rspunse: Desigur. Decolarea la ora unsprezece treizeci, zborul Scandinavian 102. Sosirea la Viena la ora treisprezece. Este un aparat Caravelle. Reinei-mi un loc clasa nti, pn la Viena, ceru Malko.

28

Capitolul IV.
n Viena la numrul 7 pe Rudolphplatz era o cas mai nou dect celelalte, fr originalitate. Faada purta nc urmele cicatricelor rzboiului: buci de tencuial srite ca urmare a exploziilor gloanelor i obuzelor. O linite profund degaja aceast pia, pierdut la distan de Ringul zgomotos, ntr-un cartier popular al capitalei austriece. Impresie greit: acest loc gzduia ceva mai primejdios dect un depozit de explozive, ceva car, e producea spaim ctorva mii de oameni din lumea-ntreag. Malko privi n jurul su nainte de a se opri n faa porii cu numrul 7. n spatele nelipsiilor si ochelari negrii, ochii lui strlucitori erau roii de oboseal i de lips de somn. n ciuda confortului aeronavei DC-8 a Scandinavian Airlines care-l adusese de la New York la Copenhaga n ase ore, el nu nchisese un ochi toat noaptea, ntorcnd n capul su problema pe toate feele. Copiosul mic dejun servit de o frumoas stewardes blond nu reuise s-l remonteze. La Copenhaga era o vreme de nici un cine s nu-l scoi din cas ploaie i rafale de vnt. Din fericire, aeronava DC-8 i lsase pasagerii direct ntr-un culoar al aerogrii, datorit unui fel de tunel care se deschidea chiar n faa porilor avionului. Acesta urma s plece mai departe spre Bangkok. ntr-o camer de odihn pus la dispoziia pasagerilor de Scandinavian Airlines, el i fcuse un du i se brbierise. Dou ore mai trziu, aezat confortabil ntr-un fotoliu clasa nti al unui Caravelle al aceleiai Scandinavian, el decola spre Viena. Chiar i prnzul gastronomic nu reuise s-i redea starea lui obinuit. Era totui reconfortant s regseti carnea pregtit dup buctria european, vinul vechi el golise aproape o sticl ntreag de Mouton Rothschild 1955 i serviciul impecabil al unui mare restaurant. Cnd aeronava Companiei Scandinavian aterizase pe Aeroportul Schwechat, starea de angoas care pusese

29

stpnire pe el de la decolarea din New York nu se atenuase i totui la Viena era altceva se simea la el acas. Prin ochelari, el zrise silueta impozant a credinciosului su factotum Elko Krisantem venit s-l atepte la aeroport, la volanul Jaguar-ului Mark 10. El studiase feele celorlali cltori, ca i pe cele ale oamenilor care ateptau. Probabil ruii erau deja pe urmele sale. n cel mai bun caz, dispunea de cteva ore avans. n momentul n care ieea din aeroport, el zri din spate, urcnd ntr-un mare Mercedes negru, o siluet care-i evoc o amintire n memoria sa uimitoare, dar nu avu timp suficient s-i confirme impresia: automobilul demarase rapid. El pstra numai imaginea unei buci de piele neagr, vemnt foarte obinuit n Austria, mai ales pe frigul din acel anotimp. Odat terminate formalitile vamale i cele poliieneti, el! Se grbi spre micul coridor, pentru a strnge mna turcului care-l atepta, cu cascheta n mn. Foarte stilat, Elko Krisantem nu pusese nici o ntrebare. Cu cascheta i redingota sa gri, el prea un ofer de mare clas. Cine ar mai fi recunoscut n el, unul din cei mai prosperi asasini pltii din Istanbul6. Nimeni n-ar fi bnuit c sub tunica sa era un vechi Parabellum Astra de care nu se desprea niciodat, la fel ca i de redutabilul la pentru sugrumat din fundul buzunarului su drept. n timp ce ei rulau spre ora, prin cmpia monoton care nconjoar Viena, el i comunica lui Malko ultimele nouti de la castelul su. Scara exterioar care ducea direct la etajul nti, era aproape gata. Mai trebuia o ramp de epoc de gsit sau de confecionat. Malko se-ntreba cnd se va putea retrage n castelul su finisat i s nu mai alerge dup dolari. Malko l condusese pn la mica Rudolphplatz, de-a lungul unor strzi nguste, pe care Jaguarul abia se strecura. i recpt suflul dup ce urcase repede cele patru etaje fr ascensor i se opri pe un palier minuscul i obscur. Pe ua alb din faa lui era o inscripie abia vizibil: DOKUMENTATIN ZENTRUM B.J.V.N. Malko sun. Pai grei fcur s se cutremure micul palier. Se auzi un
6

A se vedea: SAS la Istanbul (n.a.).

30

zornit de lanuri i ua se-ntredeschise, lsnd s se vad silueta masiv a unui brbat care-l examin atent pe Malko. Ce dorii dumneavoastr? ntreb el ntr-o german perfect dar cu un uor accent provenit din Europa central. Am o ntlnire cu Simon Wisenthal, zise Malko. Eu sunt prinul Malko. n seara precedent, fusese asigurat de prezena lui Wisenthal la Viena. Necunoscutul fcu un semn uor din cap i-l ls s treac. Apartamentul era compus din dou camere mici pardosite cu ciment gol, prost luminate, sumar mobilate cu piese vechi funcionale. Malko merse pe un culoar strmt i alb pn la biroul lui Simon Wisenthal. Acesta se ridic pentru a-i primi vizitatorul. Era un om cu o statur impozant, cu fruntea lat i un nceput de calviie. Ochii si l studiar pe Malko la fel de atent ca i omul de la intrare. El trona n acest apartament cu o atmosfer linitit i misterioas, ca i cum toate fantomele oribile care aveau fie n dosare, s-ar plimba n libertate. Malko se aez pe unul din cele dou scaune, ignornd vechiul divan i Simon Wisenthal se reaez n spatele biroului su, acoperit de hrtii. Ce dorii de la mine, Herr Linge? ntreb Simon Wisenthal cu o voce domoal. Malko i cut cuvintele. El era impresionat. Omul din faa lui nu. Era unul dintre cei pe care-i vezi n mod obinuit. De douzeci de ani, el i consacrase viaa vntorii criminalilor de rzboi naziti. Fiierul su personal coninea mai mult de 18.000 de nume. El descoperise urma lui Adolf Eichmann. tia unde se gsete Martin Bormann, Joseph Mengele, medicul ef de la Auschwitz i alte zeci de SS-iti de rang nalt. El se consacrase acestui ideal fr nici o compensaie material i dei ajutase la depistarea a sute de naziti, nimeni nu ndrznise nc s-l asasineze. El singur l putea lmuri pe Malko, s-i spun dac Rudi Guern existase ntr-adevr, s-l ajute s clarifice mainria G.R.U.-ului. n 1945, el lucrase cu OSS-ul american. Cnd i ceruse audiena, Malko se prezentase ca agent al CIA. De altfel, Simon Wisenthal nu refuza pe nimeni. Chiar dac a fost

31

surprins c n-a fost contactat de sucursala CIA de la Viena, el nu a lsat s se vad acest lucru. Am nevoie de o informaie, explic Malko i suntei singurul care mi-o putei furniza. Acionez cu titlu oficios Suspectm un om care lucreaz n serviciile noastre. Ne este team c e criminal de rzboi, un oarecare Rudi Guern, Scharfuhrer SS afectat lagrului de concentrare de la Treblinka. Din pcate noi nu avem nici un detaliu privind pe acest Guern. Dumneavoastr avei cumva un dosar despre el? Rudi Guern, repet el gnditor. Da, numele acesta mi spune ceva. Se ridic, iei din camer i reveni peste cteva clipe cu un dosar gri n mn. Se aez n spatele biroului, dup care ncepu s citeasc, nsufleindu-se puin cte puin. Iat, Rudi Guern, nscut la Rupholding n 4 iulie 1922, nmatriculat SS 308.625. Pleoapa stng a lui Malko tresri nervos: era numrul pe care el l purta tatuat sub braul stng, dar Simon Wisenthal nu pru c a observat tremurul su. El continu: Guern era deosebit de crud. El a participat bineneles activ la exterminarea deportailor, dar noi avem o crim deosebit de bestial n dosarul su. O bomb ruseasc spase un crater enorm n drumul care ducea spre lagr. Rudi Guern a plecat ntr-o dup amiaz cu o coloan de deportai i o mna de SS-iti. Acetia au omort prizonierii, aruncndu-i n groapa aceea pn a astupat-o. Bineneles, Guern a avut partea leului n aceast treab, omornd cteva zeci de prizonieri cu pistoletul i mitraliera. Malko nelegea acum semnificaia pozei pe care Martin i-o artase. Cu un tremur imperceptibil i cu o voce sugrumat el ntreb: Exist martori de la aceast execuie? Simon Wisenthal cobor capul. Puini, foarte puini. Eu cunosc patru. Trei n Israel, unul n Grecia. Ei mi-au scris toi pentru a-mi relata faptele, mrturii scrise, n cazul n care... Dar cum putei dumneavoastr s vedei numrul unui

32

SS-ist cu atta precizie? Nu se putu abine Malko s-ntrebe. Interlocutorul su surse cu tristee: n 1961, un vechi SS-ist mi-a vndut pentru 500 de dolari un Diensalterlist SS, adic lista statelor de serviciu pentru 15.000 de ofieri SS, fiecare menionat cu rangul, decoraiile sale, aprecierile efilor i atribuiile ndeplinite. Nu exist dect patruzeci de exemplare ale acestei liste, din care cea mai mare parte au fost distruse la sfritul rzboiului de ctre SS-itii nii. Cine altcineva posed aceast list? Ruii, polonezii, anumii vest-germani Bucla era acum nchis. Malko nelegea acum n ce fel a fost montat cursa. Rmnea o singur ntrebare. De ce el? Ce s-a ntmplat cu Rudi Guern? ntreb el. Simon Wisenthal rmase cteva clipe cu capul ntre mini: Este mort, spuse el n sfrit, sau cel puin presupus mort. Dup Treblinka, el a fost trimis n Rusia ntr-un Einsazgruppe nsrcinat cu lichidarea prizonierilor i a minoritilor etnice. Nu a mai revenit niciodat n Germania. n mai 1945, familia sa a fost ntiinat oficial despre moartea sa. Apoi, nu am mai auzit vorbindu-se nimic despre el. Asta ns nu spune nimic. Moartea este principalul refugiu al nazitilor. Sute dintre ei triesc sub o fals identitate. Martin Bormann a murit n acest fel de trei sau patru ori. Se poate ca el s fie omul pe care dumneavoastr l cunoatei. Se poate, aprob Malko. Raionamentul su se cltina. Rudi Guern disprut, cum putea el dovedi c nu este Rudi Guern cu probele care-l copleeau. i fotografiile? ntreb el deodat. Avei cumva? Simon Wisenthal scutur din cap. Gsim foarte rar. Rudi Guern nu era aa de important pentru ca fotografia sa s existe ia Schwartzes Korps, organul SS-itilor. Dar familia sa? Puine anse. La sfritul rzboiului, familiile SS-itilor au distrus toate documentele compromitoare pentru cei ce se ascundeau.

33

Malko insist: Din mrturiile pe care le avei v-ai putut forma cumva o idee privind nfiarea sa fizic? Simon Wisenthal se uit din nou n dosarul su: S vedem. Era un om blond, nalt, foarte grijuliu cu persoana sa. Purta mereu ochelari fumurii. Nici un deinut na aflat dac aceasta era o cochetrie, sau din cauza unei boli de ochi. Nu erau ntrebri care se puneau unui ofier SS El ridic ochii asupra lui Malko i adug, ca i cnd ar fi descoperit deodat ceva. S zicem c din punct de vedere fizic ar fi avut nfiarea dumneavoastr dac ar mai fi trit nc astzi. Malko trebui s fac un efort supraomenesc pentru a se stpni i a putea ntreba cu vocea natural: Unde locuiete familia sa, dac exist? La Rupholding, aproape de Mnchen, unde s-a nscut Are o sor i o mam. Lui Malko i revenir culorile n obraji. Nu era posibil ca mama lui Rudi s-l recunoasc n el pe fiul su. Dat fiind c acesta din urm era mort, asta nu ar mpiedica pe nimeni sl ajute. Evident aceasta nu er o mrturie de valoare indiscutabil: mrturia mamei unui SS-ist Simon Wisenthal nu-l prsea din ochi acum, ca i cnd ar fi vrut s-i ntipreasc trsturile n memorie. Putei, s-mi spunei cine sunt aceti martori, ntreb Malko, aceti oameni care ar putea s ne ajute la identificarea celui pe care-l bnuim a fi Rudi Guern? Simon Wisenthal, citi ncet: Simon Goldberg, bijutier la Tel-Aviv, Eliahu Kohn, care se gsete acum la Haifa, la administrarea vmilor, Salomon Wolff, din Tel-Aviv i Isaak Kulkin care locuiete la Atena, Strada Yperidou nr. 36. Asta-i tot ce dorii s tii, Herr Linge? Malko i nota n minte. El scrut cu privirea pe cel din faa lui. Brusc simi o schimbare imperceptibil n atitudinea lui Simon Wisenthal. El nu-i fcea nici o iluzie: Wisenthal l lua drept Rudi Guern pe cel care pretindea c venise s-l caute i nu putea s-l conving de contrariu. Exista pn i numrul matricol SS tatuat. Deodat i fu ruine de extraordinarii si ochi

34

strlucitori. Cu un gest brusc el i ndrept ochelarii fumurii asupra privirii necrutoare a lui Simion Wisenthal. Acesta se ridicase ct era de lung i privea cu o continu emoie. Cu o voce neutr el remarc: Dumneavoastr vorbii o german remarcabil, Herr Linge, dup atia ani petrecui n SUA. Malko zise brusc: Eu sunt nscut aici n Austria, aa c nu-i de mirare. Acum, el era grbit s plece, s prseasc acest birou auster, s prseasc pe acest om n ochii cruia era un asasin. Aproape c fugi, traversnd culoarul alb cu pai mari. Ultimul lucru pe care-l vzu n acel centru fur ochii mari ai lui Simon Wisenthal, cu o lucire metalic din penumbr. Doar la ieirea din Rudolphplatz, el realiz c Simon Wisenthal nu-i strnsese mna la plecare. El era deja un contaminat de cium. l regsi pe Elko Krisantem, dormitnd la volanul Jaguarului. Niciodat nu se simise att de ncurcat. Era prea mult s plteasc pentru crimele altuia. Aezat n fotoliul confortabil al mainii, el reflecta. nainte de familia lui Rudi Guern, a crui mrturie era sub beneficiu de inventar, el trebuia s-i vad pe cei care-l cunoscuser pe SS-ist. Ei n-aveau cum s greeasc. Malko nu uita c fotografiile pe care i le artase cpitanul Andropov, purtau imaginea lui i c aceste fotografii fuseser identificate de trei din cei patru martori supravieuitori. nainte de orice, trebuia s lmureasc acest mister. Deci itinerariul su era clar: Israelul era cel mai periculos. Descinderea la Ierusalim cu un tatuaj SS, era ca i cum ai sri de pe Empire State Building fr paraut. i mai rmnea Isaak Kulkin la Atena. Deodat acest evreu mic necunoscut, devenise pentru ei cea mai preioas persoan. Trebuia s-l gseasc cu orice pre. Ne ntoarcem la aeroport i plecm la Atena. La Atena, gemu Krisantem. Dar grecii nu m vor lsa s intru Era adevrat! Cum putea trece neobservat un turc n Grecia

35

Nu-i nimic, voi merge singur. Sper ca totul s decurg normal. n timp ce rulau pe Schwechat din nou, Malko i povesti turcului trenia, pentru c ntre ei nu existau secrete. Ce-a fcut acest Rudi Guern? ntreb curios Krisantem. A participat la masacrarea ctorva sute de mii de oameni. Ochii lui Krisantem strlucir. De armeni? Vntoarea de armeni este sportul naional n Turcia. Dup rzboiul din 1914 1918 ei au executat vreo trei milioane Nu cred. Este vorba de evrei, pe care-i trimiteau la camerele de gazare. n camerele de gazare! Cel puin nu-i sugrumau nainte? Pi atunci ce fel de plcere este asta? Tipul sta era probabil nebun Ar fi trebuit s piard mult timp ca s-i explice lui Elko Krisantem diferena ntre genocid i micul omor artizanal pregtit cu grij Dar pe cine vrei s vizitai la Atena? ntreb turcul. Pe un evreu btrn care tie lucruri vitale pentru mine l vei omor? Malko l fulger cu privirea pe omul su. Categoric, era incorigibil. Am s conversez cu el, Krisantem. O! Pardon, zise turcul. Eu credeam c Malko se uit n cteva rnduri prin oglinda retrovizoare. Se prea c nu sunt urmrii. Fusese o impruden vizita la Simon Wisenthal. Oare cum va reaciona acesta dup vizita lui Malko? Acesta poate i pusese el nsui funia de gt. Dar existena lui Isaak Kulkin era poate prima hib n planul GRUului. Minutele aveau o durat dubl. El se simea ru ori de cte ori i veneau n minte privirea magnetic a lui Simon Wisenthal. Cu telefoanele lucrurile merg mai repede. Nu i-ar fi servit la nimic dac ar fi fost reabilitat postum Trebuia luat n consideraie c dac ruii aflau despre vizita sa la Simon Wisenthal, viaa lui Isaak Kulkin nu mai valora doi

36

bani. Trebuia s ajung la Atena cu orice pre.

37

Capitolul V.
Nu mai avem locuri pentru Atena, domnule. Putem n schimb s v oferim un bilet pentru zborul de mine diminea prin Zurich. Eu trebuie s plec imediat, insist Malko. Era singurul client la ghieul pentru Olympic. Zborul pentru Atena urma s decoleze peste trei ore i pasagerii nu se adunaser nc. Funcionarul de la Olympic Airwais ridic braele neputincios: Nu v pot ajuta cu nimic domnule. Zborul este complet ocupat. Malko scoase un teanc de bancnote din buzunar, lu una de cincizeci de dolari, o puse pe ghieu n faa funcionarului i privindu-l n ochi, i spuse: Verificai atent lista dumneavoastr; trebuie. S existe un loc. Omul roi uor, scutur din cap i nu lu banii. Eu v-am spus c biletele sunt toate vndute, domnule. Fr s rspund, Malko puse peste prima, o a doua bancnot. Cellalt rmase nemicat din ce n ce mai rou la fa. O a treia bancnot plec din mna lui Malko. Funcionarul i arunc o privire nnebunit. O pictur mare de transpiraie i curgea pe frunte, dar continua s scuture mainal din cap. Malko, despturi un al patrulea bilet de o sut de dolari mrind suma deja aflat n faa funcionarului. Acesta zise domol: Mi se pare c un nume este ters la sfritul listei. Interlocutorul su avea culoarea unei vinete bine coapte. El parcurse lista cu ochii, blbind ceva neinteligibil, apoi puse mna pe bancnote i articul penibil: Eu Eu cred c ntr-adevr este un loc. Apoi cu rceal, bar numele i-l nlocui cu cel al lui Malko. Acesta se uita pe sus. Cnd se uit din nou la ghieu, bancnotele dispruser i funcionarul i ntocmea biletul. Pn-n momentul n care i-l

38

ntinse lui Malko, funcionarul nu-i adres nici un cuvnt. Dacar fi tiut c poate cere mai mult s-ar fi codit n continuare Malko i lu biletul, dup care se-ndrept spre sala de tranzit. Krisantem probabil c era deja napoi la Liezen. Era prima dat cnd Malko venea prin Austria fr s mearg la castelul su. Ct de stupid e viaa: el i risca viaa pentru pietrele acelea vechi, fr a putea s profite n linite de ele. Cum avea dou ore la dispoziie, se aez la o mas i ncepu s scrie o lung scrisoare n atenia lui David Wise, patronul su direct de la CIA. Dac el ar fi disprut cumva, cpitanul Pavel Andropov nu ar mai fi avut zile fericite la New York. * * * Strada Yperidou era o strad mic i strmt pornind de la Piaa Constituiei i erpuia printr-un cartier popular cu case mici i vechi. Dup ce consult un plan al Atenei, Malko se decise s mearg acolo pe jos. Timpul era nc rcoros i dup revoluie i fuga regelui Constantin, oraul tria ntr-un fel de letargie. Hotelul Grande-Bretagne, cel mai bun din Atena mpreun cu Hilton, unde sosise n ajun, spre sear, avea un aer deosebit de sinistru cu enormul su hol pustiu, populat doar de btrni, discutnd despre o ipotetic lovitur de stat, n jurul unor pahare mici de uzo7. Mai mult, serviciul nu satisfcea dect relativ: uitaser s-l trezeasc pe Malko la ora cerut i era aproximativ ora 1 cnd el prsi hotelul Malko gsi cu uurin numrul 33. Era o cas mic de lemn, cu trei etaje, cu faada nengrijit. El ptrunse n culoarul unde domnea un miros acru de tarama i cut cutiile potale. Pe una dintre ele era o inscripie cu cerneal violet Isaak Kulkin. Nici o indicaie privind etajul. El ncepu s urce scara care se cltina. Nu se auzea nici un zgomot n afara celui provocat de paii lui Malko pe trepte. El regsi inscripia cu cerneal violet la etajul trei. Btu la u. Nici un semn de via. Btu la ua din fa, cu acelai rezultat. ncepu atunci s coboare, btnd sistematic la toate
7

Butur greceasc (n.a.).

39

uile. n fine, la primul etaj, o u se-ntredeschise i n cadrul ei apru o siluet dantesc: o cotoroan ciufulit i buclat, care arunc o privire bnuitoare asupra costumului de alpaga bleu al lui Malko. Isaak Kulkin? ntreb Malko cu sursul su cel mai plcut, dup ce-i ridicase ochelarii si fumurii. Ea bombni o fraz n grecete i art cu degetul spre etajul de de-a supra. Nu este acolo, zise Malko cu o mimic expresiv. Baba debit o fraz lung din care Malko nelese doar cuvntul Piraev Pireu, nainte de a-i trnti ua-n nas. Necjit, el rencepu s coboare. Parterul era de asemenea pustiu. El iei din nou n Strada Yperidou. Aproape n fa la numrul 33, era o bcnie i un grec btrn chel i cu ochelari, cu aer comunicativ apru n cadrul uii. Malko i ntreb n englezete dac tia unde este Isaak Kulkin. Minune! Omul vorbea un pic de englez, de german i de francez. Dup un sfert de or de conversaie, mai mult un dialog ntre surdo-mui, Malko afl c Isaak Kulkin, era un violonist n omaj i c pentru a-i ctiga pinea, mergea n fiecare zi s cnte la terasele restaurantelor turistice din Pireu, c era inconfundabil cu talia sa mrunt, nasul mare coroiat. De altfel, toat lumea l cunotea n Pireu. Mulumi clduros bcanului, epuizat de acest exerciiu de esperanto i-i relu drumul spre Piaa Constituiei. Un taxi atepta n faa Hotelului Grande-Bretagne i oferul se ddu jos spre a-i deschide portiera vehiculului su. Zelul i sczu considerabil cnd Malko refuz categoric un tur al Acropolei i apoi o vizit la Palatul Regal, dar i reveni cnd vzu c e vorba de un drum mult mai lung pn la Pireu. Vremea era urt i foarte repede Malko vzu cum aparatul de taxat srea cu cte cinci drahme la fiecare intersecie important i c strzile greceti sunt nc mai desfundate dect cele din New York El ajunse la Pireu, cu rinichii mcinai. oferul su opri aparatul i sub diverse pretexte i ceru dou sute de drahme, ceea ce era un furt, pur i simplu. La acest pre ar fi putut s nchirieze un scaun la. Purttor. O duzin de restaurante se gseau aliniate unul lng altul

40

la malul mrii, pe o parte i pe cealalt a drumului. Era ora dejunului i deja cele mai multe erau pline de strini. Peste tot se servea, cu mici diferene, acelai meniu: languste enorme cu un uor miros de petrol, tarama i brnz telemea. Totul era stropit cu an vin grecesc, o idee mai tare ca un whisky mijlociu. Malko inspect terasa primului restaurant. Nu era nici un muzicant la vedere, dar patru chelneri deja roiau n jurul lui pentru a-i propune n patru limbi, cea mai bun mas i cea mai bun langust. El nu scp dect jurnd pe mama sa cn cinci minute urma s revin. La fel se-ntmpl i la al doilea restaurant. Avnd experien, el pstr o distan considerabil fa de personal. Deodat o melodie cunoscut l fcu s ciuleasc urechile: Copii din Pireu cntat de vreo zece persoane. Malko se apropie i-l vzu imediat. Era un btrn mic de statur, cu umerii lsai, mbrcat ntr-o mantie mblnit gri. Cu vioara bine ancorat sub brbie, el cnta fr s se preocupe de ghionturile ce-i bruscau mrunta sa siluet. El juca i cnta alternativ ntr-o greceasc stricat, dar turitii nu ddeau atenie. Ei aplaudau i rdeau. Acest btrn era att de nostim cu refrenul su! El se opri dup un ultim acord i salut cu o reveren adnc de o neateptat demnitate. Apoi lu o farfurioar de pe o mas i ncepu turul meselor. La fiecare moned, el se-nclin ca i cnd ar fi fost vorba despre un magnific cadou. De pe trotuar, Malko l privea cu inima strns. A iei de la Treblinka pentru a fi redus la asta. Ceva nu mergea rotund n aceast lume. El atept ca Isaak Kulkin s-i ncheie cheta i-l abord n momentul n care acesta ieea din restaurant cu vioara sub bra. Domnul Kulkin, cred? El folosise limba german din ntmplare. Isaak Kulkin ridic asupra lui o privire rece, cernut prin ochelarii cu rame din srm a cror lentil stng era spart. De aproape, el prea mai mic i mai zbrcit. Pielea feei sale era presrat

41

de puncte mari negre, ceea ce-i ddea un aer bolnvicios. Eu sunt, rspunse el cu o voce rece, ntr-o german stricat. Cu ce v pot servi? Malko surse i-l lu de bra. n primul rnd s v invit la dejun. Vom fi ntr-o dispoziie mai bun pentru a flecri. La dejun? Vocea lui Isaak Kulkin exprima o intens stupefacie. El i privi interlocutorul, cutnd s gseasc o urm de batjocur n vocea sa i-l ntreb timid: Dar cu cine am onoarea? Malko se-nclin n faa btrnului: Prinul Malko Linge de la Liezen din Austria. Dar ce dorii dumneavoastr? repet Isaak Kulkin. Trebuie s fie desigur o eroare. Eu trebuie s lucrez. Nu este nici o eroare, zise ferm Malko. Trebuie s v povestesc o istorie lung, o istorie care v privete foarte de aproape. Pentru aceasta, noi vom dejuna mpreun. Ei ajunser n faa primului restaurant. Cei patru chelneri se repezir n jurul lui Malko: Un loc domnule? Dou. eful de sal tresri, l privi cu dispre pe violonist i opti la urechea lui Malko: Dar este imposibil! Restaurantul nostru este de clasa nti. Regele nsui ne-a fcut onoarea s ne viziteze n cteva rnduri. Acest om este un ceretor. Ochii strlucitori ai lui Malko devenir verzi. Cu aceeai voce confidenial el se aplec la urechea grecului: Ori mi dai o mas n urmtoarele treizeci de secunde, ori v arunc n mare, pentru-nceput. Cellalt cpt culoarea langustelor sale, bombni, dar fcu semn unuia dintre chelneri care-l conduse pe Malko i pe invitatul su spre una din mesele care surplombau apa murdar a portului. Isaak Kulkin arunca priviri temtoare n jurul su. N-ar fi trebuit s facei asta, murmur el. Nu m vor mai lsa s cnt aici Dac trebuie, l voi arunca pe majordom n mare nainte

42

s plec, promise Malko. Pot spune c aceasta mi va face o mare plcere Alegei-v meniul. Isaak Kulkin se aplec asupra listei. Trecur cinci minute i el nu luase nici o decizie, nspimntat de preuri, aa c Malko comand dou languste i resina. Cel puin Isaak Kulkin s aib un prnz deosebit. El atept ca acesta din urm s-i moaie buzele n vinul aproape negru pentru a-l ntreba: Domnule Kulkin, ai petrecut un oarecare timp n lagrul de concentrare de la Treblinka. Este adevrat? Cellalt tresri ca i cnd ar fi gsit n farfurie un arpe veninos. Da, gfi el. Da. ns nu-mi place s vorbesc despre aceste lucruri. Sunt foarte ndeprtate i a vrea s le uit. n spatele ochelarilor, ochii si erau nlcrimai. El privea cu team spre Malko. neleg, zise Malko. Dar este foarte important pentru mine s acceptai s-mi rspundei la anumite ntrebri. V amintii de un ofier SS care se numea Rudi Guern, Scharfhrerul Rudi Guern, adjunctul de la secia numrul 1? Un chelner depusese langusta fumegnd n faa lui Isaak Kulkin, dar acesta nu o vzu. Cu o mn tremurnd, i ridic ochelarii. Ochii si mari miopi erau plini de lacrimi. El spuse ncet, accentund fiecare cuvnt: Dumneavoastr m-ntrebai dac-l cunosc pe Rudi Guern? Omul care m-a fcut s tremur optsprezece luni, care m-a fcut s uit c sunt o fiin uman El rmase acolo, scuturnd din cap, plngnd peste farfuria sa. Lui Malko i era ruine i n acelai timp i venea s strige de bucurie. n sfrit, avea n faa lui fiin care l cunoscuse n realitate pe_ Rudi Guern, care ar putea pune capt comarului su. l ls pe Isaak Kulkin s se liniteasc i s-i mnnce mncarea, apoi l ntreb calm: Domnule Kulkin, am s v pun o ntrebare stranie. Privii-m bine. Sunt eu Rudi Guern? Mna violonistului rmase suspendat la jumtatea distanei ntre farfurie i gura sa. Falca sa prea c se va decroa. Apoi, puse furculia pe mas i ncerc s se ridice. Malko i puse mna pe umr i l for uor s se aeze:

43

Btrnul n-avea for mai mult ca un copil. Eu nu sunt Rudi Guern, se grbi el s precizeze fa de panica acestuia. Eu v ntrebam dac i semn? Isaak Kulkin l privi pe Malko cu un amestec de team i dezgust. El scutur din cap i murmur: Eu Eu nu mai tiu. Totul este aa de-ndeprtat. S-ar putea s fii Rudi Guern, dar de ce ai venit pn aici s m torturai? Malko se aplec asupra mesei. i scosese ochelarii pentru ca interlocutorul su s-i vad ochii strlucitori: V jur c eu nu sunt Rudi Guern, dar vreau s tiu dac am putea fi confundai. Pentru c unii ncearc s m fac s trec drept el. De ast dat Isaak Kulkin l privi cu un aer mai normal: Eu nu pot s v rspund, zise el dup cteva secunde. Au trecut douzeci de ani de cnd nu l-am mai vzut pe acest om. El era nalt i blond ca dumneavoastr, dar cu trsturile este mai dificil. n douzeci de ani omul se mai schimb Uitai-v la mine Dar ochii? Btrnul ddu din cap: Nu i-am vzut niciodat. El purta mereu ochelari negri i n plus, eu nu-ndrzneam s privesc un SS-ist n ochi. Ar fi putut s m omoare pentru asta. La rndul su, privi ochii lui Malko cu suspiciune. Acesta simi c i se clatin raionamentul. Deodat Isaak Kulkin avu o inspiraie. Stai, vorbii-mi Vorbii-mi mult, spuse el. Malko nu se ls rugat. i explic n ce const complotul urzit contra sa, trecnd sub tcere apartenena sa la CIA i l chestion la rndul su pe Isaak Kulkin asupra vieii sale. Cellalt i povesti cu tristee: nainte de rzboi eram unul din cei mai mari violoniti din Galiia. SS-itii mi-au sfrmat degetele nainte de a m trimite n lagrul de concentrare. Toat familia mea a fost omort. n 1946 am putut obine o viz pentru Grecia, unde de bine de ru, subzist pn voi muri. Brusc, privirea i se lumin i puse mna pe cea a lui Malko:

44

Dumneavoastr nu suntei Rudi Guern. Faa nu mi-o amintesc prea mult deoarece nu-ndrzneam s-l privesc n ochi. Dar vocea, mi amintesc de vocea sa de parc-ar fi fost ieri. Ea mi producea fric. A putea s jur c nu semna cu a dumneavoastr. Vinul i produsese roea-n obraji i prea cu zece ani mai tnr. Privirea sa devenise mai vioaie. Malko surse i-i spuse cu o voce grav: Rudi Guern a murit acum douzeci i trei de ani, undeva n Rusia. Cred c-i o noutate care v va produce plcere. Btrnul ddu din cap i spuse cu tristee: Acum douzeci i trei de ani i-a fi clcat cadavrul n picioare. Acum eu nsumi sunt mort, dup Treblinka. Suntei gata s depunei mrturie c eu nu sunt Rudi Guern? l ntreb Malko aproape timid. Cellalt surse cu buntate: Bineneles, dac acest lucru v este de folos. Va trebui s mergei n SUA cu mine, preciz Malko. Pe cheltuiala mea, desigur. Isaak Kulkin se-ntunec la fa: n SUA! Dar este un voiaj lung. Eu sunt prea btrn. Trebuie neaprat, zise Malko. Eu vreau s fii vzut personal. Putei proba c-ai fost la Treblinka, nu-i aa? Ca s nu fie vorba dumneavoastr pus la-ndoial. Fr s scoat o vorb, Isaak Kulkin i suflec mneca hainei. Malko zri pe antebraul stng ase cifre tatuate n albastru, foarte clare. Categoric, nemii aveau mania tatuajului. V voi rsplti substanial dac venii cu mine n SUA, i propuse el. Isaak scutur din cap, cu-ncpnare: Nu. Nu-mi place s, cltoresc. Am suferit deja prea mult n via. Acum, mi-e fric de orice. Aici reuesc s ctig att ct mi trebuie ca s mnnc i s-mi pltesc chiria. Aici e soare. Eu nu pot prsi aceast ar, chiar de-ar fi pentru bani. Ce-a face acolo la vrsta mea? Dac vrei, v dau o mrturie scrisa i semnat. Malko i ddu seama c nu-l va convinge pe btrn. La urma urmei! Exista o agenie a CIA la Atena. Ar fi fost

45

suficient s nregistreze acolo depoziia lui Isaak Kulkin. De acord, zise el. Vom merge la consulatul american de la Atena, cu taxiul. n dou ore totul se va sfri. Isaak mesteca un fel de halva, un sortiment de patiserie prea dulce, cu o poft deosebit. Este adevrat c el nu devorase carapacea langustei sale. Dup un prnz ca acesta, el risca s moar de indigestie. Vinul i redase parial sigurana. Ateptai, spuse el nghiind ultimele resturi, cci trebuie s-mi termin rondul prin toate restaurantele. Dac nu, ali muzicani mi vor lua locul i voi muri de foame. Dumneavoastr plecai dar eu rmn. Deja el i luase vioara sub bra. Se ridic i se-nclin reverenios n faa lui Malko: V mulumesc foarte, foarte mult pentru acest prnz excelent, sehr geehrte Hoheit Malko8! V regsesc aici n douzeci de minute. Este timpul s merg s-mi amuz turitii, conchise el cu un rs acrior, dup care se-ndeprt, lund-o la stnga pe chei. Malko ceru nota de plat. Simea o greutate mai puin n piept. narmat cu depoziia lui Isaak Kulkin, va putea trece la contraatac. Primul lucru pe care trebuia s-l fac era s se duc la New York s-l caute pe David Wise i s le-ntind ruilor o curs dup contactarea israelienilor. Ct despre vntoare, el va deveni vntor. Din cauza strii de euforie el ls trei bancnote de o sut de drahme, fr s protesteze. Soarele strlucea deasupra Mediteranei. Datorit rapiditii sale, era pe punctul s dejoace planul GRU-ului. Apoi, deodat se simi invadat de o nelinite surd, de o presimire, aa cum mai fusese bntuit n cursul carierei sale. Sri de pe scaun i ca i cum ar fi fost picat de un scorpion iei fugind din restaurant. Stabilimentul vecin era aproape gol i vzu c Isaak Kulkin nu era acolo. Aproape imediat, l zri, la trei sute de metri deprtare, cntnd pe terasa ultimului restaurant cu faa spre mare. Malko ncepu s fug. Restul se petrecu foarte repede. O femeie a crei siluet o distingea clar, fcu semn violonistului
8

Onorabile prin Malko (n.a.).

46

de pe trotuarul de vizavi. Isaak Kulkin i termin piesa i salutnd, plec spre strad n pas viu i cu capul plecat. Femeia l atepta la marginea trotuarului, innd n mn ceea ce trebuia s fie o bancnot. Malko fugea de i se tia respiraia. Silueta femeii nu-i era necunoscut. Privirea sa ns, prsise silueta femeii, fiind captat de o main mare neagr care tocmai pornise de pe trotuar la vreo zece metri de Isaak Kulkin. Malko url ct l ineau puterile. Isaak, atenie! Btrnul nu mai era dect la doi metri de trotuar, cnd capota masiv a mainii l lovi n coaps. El fu proiectat n aer ca o marionet dezarticulat. Vioara fu aruncat pe trotuar. Maina nu ncetinise. Corpul czu i partea din fa l lovi din nou. Malko auzi teribilul zgomot al capului pe tblia capotei. Vehiculul execut o deviere brusc pentru a evita un troleibuz care venea din fa, apoi dispru pe o strad la dreapta. Cu respiraia tiat, Malko ajunse la locul accidentului, odat cu clienii din restaurant. Isaak Kulkin nu mai era dect o mic grmad de carne n mijlocul strzii. Capul ntors ntrun unghi grotesc era strivit ca un fruct prea copt. Faa nu-i fusese atins i pstra expresia surprizei totale. Malko se ridic. Inima-i btea cu putere. Era singurul care tia c asistase la o crim premeditat, o crim a GRU-ului. El i fcu loc prin mulimea de curioi care se adunau din toate restaurantele. Copiii se strecurau printre picioarele curioilor ca s strng monedele czute din buzunarele lui Isaak Kulkin. Femeia care-l chemase pe violonist dispruse. Malko i cuta n zadar silueta printre oamenii care se strngeau tot mai muli n jurul cadavrului. Deodat fantastica sa memorie se declan. Aceast femeie era prietena lui Janos Ferenezi. Era o fptur superb, o fat nalt i brun, cu pr lung i negru, cu faa ermetic i bizar. Ruii nu-i pierduser nici o clip urma, din contr, ei marcaser un punct decisiv, distrugnd ultimul martor care

47

ar fi putut face s eueze planul lor. Plec repede i se urc ntr-un taxi. Nimic nu-l mai reinea ia Pireu, n timp ce micile taverne i defilau prin faa ochilor, el ncerc s-i mprospteze memoria. Janos Ferenezi era unul din oamenii cei mai primejdioi cu care a trebuit s lupte vreodat. n 1956, el era maior n AVO, poliia secret ungar. Revoluionarii unguri l capturaser i-l puseser la zid ca pe toi ceilali lucrtori ai AVO. El fusese mpucat n faa sediului Ageniei Reuter, n momentul n care ruii reocupau oraul. Acetia l gsiser cu cinci gloane n corp i l-au dus la Moscova ca s-l ngrijeasc. El se refcuse i dup un an se-ntorsese ca s participe la represiune, distingndu-se prin ferocitatea sa. A fost revzut apoi n 1958 la Viena n calitate de consilier cultural al ambasadei. Sejurul su a coincis cu un lan de mori i dispariii printre ungurii emigrai, vechi participani la revoluie. Janos Ferenezi era ranchiunos i tenace. Dup cazul Kennedy el a disprut din nou. Acum nelegea de ce ruii l-au ales. Janos Ferenezi i regla conturile. Imaginaia sa drceasc gsise modul de a se rzbuna pe Malko, realiznd o excelent operaiune. Malko ajunse la Hotelul Grande-Bretagne. Cheia nu era la tablou, ceea ce-l surprinse. Prietenul dumneavoastr v ateapt n camer, i explic recepionerul grec. Era culmea! Malko ezit. Era sigur c se va gsi fa-n fa cu Janos Ferenezi. ntr-un fel era bine. Trebuia s fie al dracului de sigur de el! njur n gnd. Era tentant s-l omoare pe ungur pe loc. Din pcate, asta n-ar fi rezolvat problema. Mulumesc, zise el. Voi urca. Ua camerei era ntredeschis. El o mpinse brusc. Janos Ferenezi era aezat pe divan, n faa lui, cu mna dreapt n buzunar. Corpul su nalt i slab, era strns ntr-o manta de piele neagr. Prul su sur, dat pe spate scotea n eviden cicatricea lung i alb care-i mprea craniul n dou ca i cum ar fi fost scalpat. Aceasta era amintirea de la plutonul de execuie. Fix asupra lui Malko o privire ironic i ridic mna

48

stng, alb i descrnat ca aceea a unei fantome. Bun venit, prine Malko. A trecut mult timp de cnd nu ne-am vzut. Germana sa era perfect. Malko rmase-n picioare. El se ferea de Ferenezi ca de-un arpe. Era un trgtor bun i o fiin foarte inteligent. Cellalt, trebuie c-i citise gndurile, cci i surse dispreuitor. N-avei a v teme de nimic. Astzi n-am s v ofer igri Am venit aici doar ca s v cert (i cut cuvntul) ca un tat. Deoarece acum aparinem aproape aceleiai familii. i de asemenea, pentru a-l asasina pe nenorocitul de Isaak Kulkin, adug Malko. Ferenezi ridic ochii spre cer: Dar este greeala dumneavoastr stimabile! Dumneavoastr m-ai obligat s-l omor. El ar fi putut s fac s eueze micul nostru plan. Era un risc pe care n-aveam dreptul s mi-l asum. Dac acest lucru v poate liniti, v pot asigura c a suferit mult mai puin dect dac-ar fi murit de cancer. Malko se apropie de telefon i puse mna pe receptor. i dac telefonez la poliie i spun c dumneavoastr erai la volanul mainii care l-a lovit pe Isaak Kulkin i c jur c e o crim i nu un accident. Janos Ferenezi rse din toat inima: Aceasta v-ar pune ntr-o situaie delicat. Eu posed un paaport diplomatic al Republicii Ungare, n timp ce dumneavoastr suntei un criminal nazist transfug. Recunoatei c este o foarte stranie coinciden faptul c singurul martor care v-ar fi putut recunoate a murit chiar dup ntlnirea cu dumneavoastr. Poliia greac ar avea de ce s-i pun ntrebri. S-ar putea s v fi vzut n timp ce furai maina. Ferenezi scutur din cap: Ea a fost deja furat de ieri sear de la Ambasada Sovietic. Plngerea a fost depus imediat Malko ls telefonul i se aez n faa lui Janos Ferenezi. Pe moment pierduse.

49

Cum ai ajuns att de repede? ntreb el cu amrciune. Ungurul surse cu modestie. Eventualitatea vizitei dumneavoastr la Simon Wisenthal, a fost luat n consideraie. V cunoatem inteligena. De altfel am avut destul de furc pentru a ajunge la timp. A trebuit s-nchiriez un avion. Acum ce vrei? Pentru moment nimic, dect s vorbim, dat fiind c vom fi de aceeai parte a baricadei. Cred c o s v pot face onorurile de gazd la biroul meu din Budapesta. Suntei foarte optimist. Nu, mai degrab realist. Cred c inei la viaa dumneavoastr i nu avei dect o singur modalitate de a o pstra, aceea de a lucra pentru noi. Deci, dumneavoastr ai pus la cale aceast lovitur diabolic. Da, eu, recunoscu cu modestie Ferenezi. Am apreciat calitile dumneavoastr dup ultima ntlnire i am decis s cutm un mijloc pentru a v convinge s schimbai partea. A fost drumul cam lung i dificil, dar iat c-am reuit. Nu nc, zise Malko, deoarece am s povestesc totul efilor mei i acetia m vor crede. Ei poate, dar israelienii n mod sigur nu. Amintii-v de probele pe care noi le avem contra dumneavoastr, la care acum se adaug coincidena suprtoare a morii lui Isaak Kulkin, odat cu vizita la Atena. Amintii-v de Adolf Eichmann. Nu exist prescripie contra urii, prine Malko. Janos Ferenezi juca pe dou planuri. Ori ctiga un agent dublu, ori elimina un agent inamic. Ungurul se ridic. n picioare, prea nc mai slab. l ocoli prudent pe Malko i se duse la u. V sftuiesc s v ntoarcei ct mai repede la New York, spuse el autoritar. Tovarul Pavel v-ateapt ca s v apucai serios de lucru, afar doar de cazul n care ai prefera s mergei n Israel la cei care deja v-au recunoscut n frumoasele noastre fotografii. Odat spuse acestea, el iei i nchise ncet ua. Malko i trecu mna prin pr. Poliia greac, probabil gsise deja

50

maina i i anunase pe rui Se va pune concluzia c este vorba de un accident provocat de un ho de maini. Cine s-ar interesa de moartea unui biet emigrant? Dac Malko ar povesti istoria sa grecilor, acetia l-ar nchide. El realiz dintr-odat cu spaim, c-n ochii tuturor el era cel interesat de moartea btrnului evreu, deoarece el era singurul care tia c nu-l recunoscuse, naintea morii. Fuseser vzui mpreun cteva minute naintea morii sale i oamenii i-ar fi amintit de aceast invitaie nepotrivit. Capcana se strnsese i mai tare, dar att timp ct i rmnea o ans minim, el va continua s lupte. Cel puin s moar cu capul sus. i mai rmnea familia lui Rudi Guern, cel adevrat. Dac mama sa ar fi de acord s depun mrturie nainte de a prsi Grecia, mai avea ceva de fcut. i strnse valiza i cobor. n hol el ceru la recepie adresa unui antreprenor de pompe funebre. Un pic mirat, grecul i indic o adres la doi pai de hotel, pe Strada Vloukis. Era un birou destul de nengrijit. Din fericire, patronul vorbea limba englez. Malko i explic, destul de-ncurcat c voia o nmormntare decent pentru un anume Isaak Kulkin, ca el s nu fie aruncat la groapa comun, ci ngropat ntr-un mormnt. El plti cu generozitate dou mii cinci sute de drahme, spernd c antreprenorul nu va lua banii fr s fac nimic. Pentru mai mult siguran, el promise s asiste la nmormntare. Era singurul lucru pe care-l putea face pentru Isaak Kulkin. El se-ntoarse imediat la hotel. i lu valiza i se duse la aeroport. Timpul se stricase i ncepuse s cad o ploaie fin. Solul Greciei i ardea tlpile. Din fericire, un jet al TWA pleca dou ore mai trziu spre Geneva. Acolo, el urma s gseasc o legtur spre destinaia sa final Rupholding, lng Mnchen.

51

Capitolul VI.
Pe o plac de aram oval scria n litere gotice Familia Guern. Un miros de pin, de rin i eucalipt domnea pe palierul vilei. Prin fereastra strmt luminnd casa scrilor, Malko zrea cmpia bavarez i, n faa vilei, un om n vrst, ncins ntr-o manta de piele maro incredibil de lung, pregtindu-se s taie un lemn. El arunc asupra vizitatorului o privire ptrunztoare fr s-nceteze lucrul i-l salutase cu un viguros Gruss Gott! Dup moda bavarez. Vila era aezat un pic mai la distan de Rupholding, la marginea unei poteci care apoi se pierdea n cmpie. Malko i abandonase Taunusul su nchiriat n fa la Gasthaus zum Post, pentru a atrage ct mai puin atenia. Era demersul ultimei anse. Apoi, nu-i mai rmnea altceva de fcut, dect s ia primul avion spre New York i s-asculte cuminte ordinele GRU-ului Singura lui ans, era aceea ca ruii s fi uitat de mama lui Rudi Guern, o ans destul de mic, dar posibil. Malko i opri respiraia i btu n ua de lemn. Se auzi un zgomot n interior i ua se deschise. Malko rmase mpietrit. n faa lui se gsea o tnr fat cu ochii foarte albatri, cu pr lung blond, cu bustul mulat de un pulover de ln alb care scotea n eviden doi sni grei ndreptai n sus. Un pantalon negru de schi impecabil, scotea n eviden nite coapse rotunde i nite picioare lungi. Sursul i ddea la iveal nite dini sntoi i strlucitori. Fata privea surprins costumul elegant i cravata lui Malko. La Rupholding, oamenii nu purtau cravat dect duminica. Gruss Gott, spuse ea cu o voce clar. Pe cine cutai dumneavoastr? Ea nu deschisese complet poarta i-l privea pe Malko surprins i anxioas. El ncepu s vorbeasc: Eu sunt n sfrit eram un prieten al lui Rudi Guern. O umbr trecu peste ochii albatri ai tinerei fete nainte ca

52

aceasta s exclame: Rudi! Dar Rudi este mort de mult timp. Eu sunt sora sa. Malko nu se putu abine s ntrebe: Sora sa! V mai amintii de Rudi atunci? Ea neg din cap: Eu aveam doar doi ani cnd el a plecat la rzboi. Dar de fapt ce vrei i cine suntei dumneavoastr? Aici se termina totul. Eu eram cu Rudi n Est, zise Malko cu voce joas. Apoi, am prsit Germania. Am revenit pentru cteva zile i mergnd pe autostrada spre Salzburg, am zrit indicatorul artnd drumul spre Rupholding. Atunci am vrut s aflu dac este adevrat c Rudi a murit. Dumneavoastr erai cu Rudi! Faa tinerei se lumin i deschise ua larg. Intrai, intrai! Camera era mare i luminat, cu grinzi i o sob din porelan albastru dup moda bavarez, aproape de un bufet mare, literalmente acoperit cu fotografii. Dintr-o privire, Malko zri uniforme i inima ncepu s-i bat mai repede. El nu mai avea astmpr. Se aez pe scaunul de lemn oferit de sora lui Rudi Guern. Ciudat situaie. Ea se aez n faa lui de partea cealalt a mesei dreptunghiulare, cu ochii strlucind de surescitare. n fund era un pat de lemn acoperit de o mare saltea. Eu m numesc Eva, spuse ea. Dar dumneavoastr? Malko. Malko Linge. Ea se ridic, scoase din bufet o sticl de Steinhesser i dou pahare, le umplu i-i ntinse unul lui Malko. El i muie buzele n butura alb i puse paharul su pe mas, ndreptndu-i privirea spre fotografiile de pe bufet. mi permitei s m uit, ntreb el? Cu un surs mbietor, Eva ncuviin: V rog. El se ridic i se aplec spre fotografii. O reprezenta pe Eva la toate vrstele, un om n vrst n uniform de feldwebel al Wehrmachtului care probabil era Guern tatl, o femeie n vrst care era desigur mama sa. Dar nimic care s semene cu Rudi Guern.

53

Dumneavoastr n-avei nimic de la Rudi? ntreb el. Nimic, rspunse ea foarte repede. Mi-ar place s-o salut pe doamna Guern, spuse el. Eva ddu din cap. Mutti a murit acum un an. Eu sunt singur. Tatl meu a fost omort la Stalingrad. Astfel c singura persoan care l-ar fi putut recunoate pe Rudi Guern se gsea n cimitirul din Rupholding. Asta explic de ce ruii l lsaser pe Malko s vin la Rupholding. Dumneavoastr ai fost cu el, zise Eva. n lagr? Da. Malko era ca pe jratec, dar nu era momentul s dea napoi, dimpotriv. Categoric suntei sigur c Rudi a murit? ntreb el, pe nepus mas. Eva repuse paharul pe mas cu un gest att de brutal, nct o pictur de alcool curse din el. Ea-i pironi ochii albatri n ochii strlucitori ai lui Malko. De ce spunei asta? Moartea sa ne-a fost anunat oficial, imediat dup rzboi. Odat m-am ntlnit cu nite camarazi care mi-au spus c el triete nc, zise Malko evaziv. tii c unii dintre noi au trebuit s se ascund, dup rzboi. tiu, zise Eva sumbru. E teribil acest lucru. Unii l-au acuzat pe Rudi de lucruri teribile. Mama mi povestea mereu c el era blnd cnd era copil. Era un biat foarte viteaz, supralicit Malko. Cuvintele i ieeau cu greutate din gur, dar nu era momentul s-o nvee pe Eva c SS-ul nu fusese o organizaie caritabil. Ea l privea cu curiozitate pe deasupra mesei. De ce mi spunei aceste lucruri? Rudi este mort. Dac-ar fi trit ar fi venit la nmormntarea mamei sale. Bineneles, se grbi Malko s confirme. El ar fi venit. Eva l privea cu o expresie nedefinit. Ochii si albatri candizi se-ncrcaser de tristee. Deodat Malko se simi prost dispus. El se ridic. Din moment ce Rudi este ntr-adevr mort, nu mai am ce face aici. El apsase intenionat pe cuvntul ntr-adevr. Eva se ridic de asemenea i i puse o mn pe bra.

54

Rmnei n seara asta, insist ea. Noi organizm o mic petrecere. Eu v invit. Voi fi fericit s conversez cu dumneavoastr. Nu vin prea muli strini la Rupholding. Malko tocmai voia s refuze, cnd ochii si czur pe irul de fotografii de pe bufet. De ce nu se gsea nici o fotografie a lui Rudi? Prea totui c exist cultul morilor n familia Guern. Dar dac Rudi nu era mort asta ar putea fi o explicaie. Rmn, zise el. Merg s m schimb i s m odihnesc un pic. La ce or ne ntlnim? La ora 8. Am s rog un prieten s v-nsoeasc pentru ca s vi se dea o camer bun. nainte ca Malko s-o opreasc, ea deschise geamul i strig: Karl! Omul care tia lemne ridic capul. Eva i spuse s-l nsoeasc pe Malko la Gasthaus zum Post i s-l prezinte ca pe un prieten. Malko i lu la revedere i merse s-l ntlneasc pe omul cu manta de piele. Acesta l salut cu un semn din cap, fr s-i ntind mna, apoi plec cu pai att de mari, c Malko abia se putea ine dup el. Ei nu schimbar nici un cuvnt pn-n centrul satului. Sala Gasthaus-ului era aproape goal: civa steni mbrcai n costume tradiionale picoteau n faa halbelor de bere. Abia dac-i aruncar o privire lui Malko. Karl merse pn la ua buctriei i strig cu o voce rguit: Otto! Un omule rotofei, semnnd cu un butoia de bere, mbrcat ntr-o cma decolorat i un pantalon verde, iei din buctrie. Mina sa rubicond ar fi putut lumina o camer de dimensiuni mijlocii. Karl se aplec la urechea acestuia, schimbnd cteva cuvinte cu el, cu voce joas. Apoi, se ndrept de mijloc i travers sala n sens invers, salutndu-l pe Malko printr-o nclinare a capului. Doar ochii ptrunztori preau s triasc n carcasa sa descrnat. Otto, patronul Gasthaus-ului, l salut cu cldur: Gruss Gott! Dumneavoastr suntei un prieten al Evei! Am s v dau cea mai bun camer.

55

Malko mulumi i merse s-i ia valiza din Taunus, pe cealalt parte a drumului i-l urm pe hangiu la primul etaj. Camera era cochet i curat, cu lambriuri de brad, cu geam spre strad. Atmosfera plcut de la Gasthaus, i destinse nervii lui Malko. Fr s se dezbrace, se-ntinse pe patul strmt. Oare de ce nu exista nici o fotografie a lui Rudi acas la familia Guern? Explicaia era poate simpl, afar de cazul n care Rudi era n via. Avea o sear la dispoziie pentru a smulge adevrul de la Eva, deoarece dac fratele su tria, ea trebuia s tie n mod cert. Totul depindea acum de fata cu ochi albatrii. Norocul lui era c ruii tiau c mama lui Rudi, singura persoan a crei mrturie nu putea fi pus la-ndoial, era moart. Janos Ferenezi atepta linitit ca Malko s ia avionul spre New York, dup ce epuizase toate ansele. Deci, mai dispunea de cteva zile de amnare. * * * Prosit! Prosit! Malko ridic paharul su i-l goli n acelai timp cu omul ras n cap care pronunase toastul. Ochii si mici, porcini, l scrutau pe cellalt cu o curiozitate intens, aproape deplasat. El cntrea probabil o sut cincizeci de kilograme cel puin i-i aducea aminte lui Malko de oribilul Grelsky, mort la Viena. Din fericire, prezena Evei compensa vederea acestui monstru! Ea era delicioas cu costumul su bavarez, compus dintr-o fust brodat, ale crei ultime broderii fuseser sacrificate pentru a lsa s se vad nite genunchi rotunzi i dintr-un corsaj rscroit larg, ptrat, oferind vederii un piept generos. Prul su lung, blond era strns ntr-un coc foarte elegant. Era foarte departe de grasa Gretchen cu cosie. Cu gambele sale fine, Eva putea cu prisosin s fie cover-girl la New York sau la Paris. Era cea mai frumoas fat de la petrecere. Dup ce venise s-l ia pe Malko de la Gasthaus zum Post, atitudinea sa fa

56

de el se schimbase considerabil. Ei dansaser deja de mai multe ori, aproape tandru. De fiecare dat, ea pstra mna lui Malko ntr-a ei, n timp ce el o conducea la masa lor. Foarte gemtlich! Petrecerea era n toi ntr-o vil enorm la un kilometru de sat, n mijlocul unei pduri de brazi. Dup trei ore, berea i steinheggerul9 curgeau n valuri. Eva l prezentase pe Malko ca pe un vechi prieten al fratelui ei i el strnsese clduros zeci de mini i golise o bun duzin de steinhegger, la diferite mese. Tot Rupholding-ul era acolo. Cu Eva nu mai vorbise de rzboi. O singur dat, lansase un balon de sondaj spunnd: Ce pcat c Rudi nu este aici! Ea replic simplu: Ah! El a murit, s nu ne mai gndim la asta. Ea era cea care-ncepuse s-l chestioneze despre America. Malko se recomandase drept inginer electronist. Gorila aezat la masa lor le urmrea conversaia cu o privire bovin, alternnd berea cu Steinheggerul. Orchestra atac deodat ceea ce prea s fie un tango, fr-ndoial pentru ca s mai evite ca acele pasos dobles bavareze scandate de ctre voinicii bavarezi, s nu distrug parchetul vilei. S dansm, izbucni Eva. Este att de romantic! Era Blue tango, la cincisprezece ani de cnd se lansase. Cu rsete grosolane, biei tineri treceau printre mese i stingeau lumnrile care luminau sala. Ca i cum stingerea luminii ar fi trezit bestia care dormiteaz n fiecare fiin uman, ambiana petrecerii se schimbase radical n cteva minute. Disciplinai pn i-n erotism, bavarezii abandonar imediat steinheggerul pentru carnea proaspt. Eva, lipit de Malko, dansa respectnd vag muzica, cu abdomenul nainte. Ea-i ridic faa i buzele sale le gsi pe cele ale lui Malko. Deodat limba sa ni ca o suli pentru un srut care-ar fi tiat rsuflarea unui scufundtor. Cuplurile din jurul lor, se micau mai ru dect maimuelen clduri. Muli biei desfceau laurile corsajelor
9

Alcool alb foarte folosit n Bavaria (n.a.).

57

nsoitoarelor lor i se amuzau pipindu-le i schimbnd glume srate cu vecinii. O fat, mai impregnat cu Steinhegger, i scosese brusc la vedere un sn enorm cu un gest ano i fcu nconjurul slii bgndu-l sub nasul brbailor care nu dansau, ceea ce declan o cascad de rsete i o urmrire denat. Fata dispru n noapte fugind, cu o turm n urma ei. De altfel, puin cte puin, ringul de dans se golea. Numeroase cupluri dispreau discret. Oare unde mergeau ei? Ca i cum ar fi citit gndurile lui Malko, Eva i ridic faa zglobie: Este prea cald aici. S mergem afar. Fr s-atepte rspunsul lui, ea-l lu de mn i-l trase dup ea spre ieire. Temperatura era relativ plcut. La douzeci de metri de vil, ei trebuir s ocoleasc o fat care, cu rochia suflecat, rezemat de un arbore, primea omagiul unui tnr bavarez. S mergem mai departe, gfi Eva. Aici nu vom putea fi linitii. Aluzia era foarte direct. Nu mai era un arbore liber prin pdurea de brazi. Nu-i nici o mirare c Germania se repopula att de repede. Imediat, fetele odat satisfcute se-ntorceau la dans i la reconfortarea cu Steinhegger. Malko se ls condus de ea. Desigur, el nu venise pentru asta, dar n situaia n care se gsea Eva era apetisant i fr probleme. Poate din intimitate vor rezulta confidenele. Ea mergea repede prin ntunericul nopii. Erau acum la dou sute de metri de vil i zgomotul orchestrei nu mai era dect un murmur. Deodat ei se gsir n preajma unei cabane de pdurar. Eva era bine organizat. Ea trase un zvor i mpinse poarta, mergnd naintea lui prin ntuneric, apoi nchise poarta dup ea. Era ntuneric bezn. Eva l concluse pe Malko de mn pn-n spate. n momentul n care el voia s-o ia politicos n brae, ea se lipi de el. El nu avu senzaia unui joc erotic dect cteva secunde. Deodat, cel de-al aselea sim al su, descoperise ceva anormal. n momentul n care el sri spre poart, licrul unei tore electrice l pironi locului.

58

Lumina l ascundea pe purttorul torei, dar el vzu clar cei patru dini ai unei furci ndreptat spre abdomenul lui. Alte dou lmpi, s-aprinser alturi de prima. Malko se retrase spre perete. Trei oameni i barau drumul spre poart. El l recunoscu pe patronul hotelului, bunul bavarez burtos. El era cel care inea furca; Karl, omul care tia lemne n faa vilei lui Eva, Heinz omul cu craniul ras care sttea la masa lor. Eva iei din umbr, cu faa dur i braele ncruciate pe piept. Ea le spuse celor trei oameni: Voi ai vzut ce voia s-mi fac acest porc! Schweinhund10! strig cel cu capul ras. Imediat, el arunc o sticl goal de steinhegger, ochind capul lui Malko. Acesta reui s se fereasc, dar i veni n minte o ntrebare: De ce l atrsese Eva n aceast curs? El nu avu mult timp la dispoziie pentru a se mai gndi la aceast ntrebare. Capul ras fcu un pas spre el, ameninndu-l cu un fel de bt avnd la capt un crlig de mcelar. Porcule, mormi el. Tu nu l-ai cunoscut niciodat pe Rudi! Este doar un truc murdar, foarte murdar. Eu am fost sub ordinele lui Rudi pn-n ultimul moment, ip insul i nu te-am vzut niciodat. Tu eti un jidov murdar, un spion! Am s-i vrs maele. Crligul uier n aer. Malko fcu un salt ntr-o parte, acoperit de sudoare. Hans i pregtea din nou arma. Langsam! Ordon imperativ o voce. Capul ras se opri asculttor, cu crligul n aer. Ochii si mici injectai de snge nu-l prseau pe Malko. Herr Sturmfuhrer, ceru el cu o voce rugtoare, lsai-m pe mine s-i fac felul acestui miel imediat. Cuvintele ieeau pline de respect din gura sa, pronunnd gradul. Ateapt. Karl, omul cu manta de piele se apropie de Malko i i lumin figura cu lampa. El profit de acest respira pentru a-i terge sngele care-i curgea pe fa.
10

Porc de cne (n.a.).

59

Cine suntei dumneavoastr? ntreb Karl. I-am spus numele meu Evei Guern, zise Malko, ct mai calm posibil. Este numele meu adevrat. Mi-a pus o grmad de-ntrebri despre Rudi, zise strident dulcea Eva. Mi-a spus c-l crede n via! Dumneavoastr l cunoatei pe Rudi Guern? continu Karl. Malko reflect cteva fraciuni de secund. Nu, rspunse el. Schweinerei11! url Eva. ndeprtndu-l pe omul cu manta de piele, ea s-arunc asupra lui Malko. Acesta primi o puternic lovitur de genunchi n abdomen i ea l muc de gt, cu toat puterea ei. Karl trebui s-o cuprind cu braele de mijloc, dar ea continua s trimit lovituri n aer cu furie. Pentru a o liniti, el bombni: Calmeaz-te Evita. O s m ocup eu personal. i jur c va regreta c-a venit la Rupholding. Lsnd-o pe tnra fat, el s-apropie de Malko. Una din enormele sale mini nlnui gtul su, iar cu cealalt ncepu s-i care pumni. Malko ddu cteva lovituri de picior, ncerc s slbeasc strnsoarea care-l sugruma, dar ncheietura lui Karl avea fora i grosimea unei crci de stejar. Capul ras l lovi din plin n figur. Ochii si cptaser o incredibil expresie de rutate. Malko vru s ipe dar din buze i iei doar un sunet surd. Toi muchii si deveniser ca de vat. n deprtare auzi vocea Evei care striga: Omoar-i Kurt! ncurajare zadarnic. Totul se-ntunec i cele trei lmpi nu mai fur dect nite puncte minuscule care disprur dintrodat. * * * Malko i veni n fire, legat ca un crnat. l durea tot corpul, fr a mai vorbi de gt. El avea impresia c fusese clcat de un compresor. Cabana era acum luminat de o lamp. De petrol atrnat de un crlig fixat n plafon. Heinz Karl, omul cu mar\a de
11

Porcrie (n.a.).

60

piele i hotelierul stteau de vorb cu voce joas cu Eva. Malko nu tia ct timp se scursese. Se abinu de la orice micare i nchise ochii. El avu timp totui s-i vad valiza neagr deschis ntr-un col. Lsai-m pe mine s-l atrn ntr-un crlig de mcelar, Herr Sturmfhrer, se rug Heinz. Este un cine de jidan. Aceti mpuii ne-au fcut mult ru. Karl rspunse sec: Taci imbecilule. Tu vrei neaprat s-avem necazuri. Otto, ce-ai gsit n valiz? Un pistolet, Herr Sturmfhrer, rspunse triumftor hotelierul. Categoric este un spion evreu, adug el cobornd vocea. El a venit aici ca s-l caute pe sracul Rudi. Trim nite vremuri ciudate. Ah! Rudi, interveni Eva cu un ton smiorcit, cnd m gndesc c el n-a putut s vin s-nchid ochii lui mutti! Heinz vru s-i reia leit motivul: Herr Sturmfhrer ls Maulen zu12! Malko, treaz de-a binelea, abia-i nbui un ipt de bucurie. Rudi, cel czut pe cmpul de onoare, nu putuse s asiste la nmormntarea mamei sale! Deodat, el fu cuprins de-o nverunat dorin de-a tri. Fr voia lui, ancheta sa fcuse un mare pas nainte. Iat ce vom face, zise Karl. Heinz l va bga pe acest tip n portbagajul mainii sale, imediat. El va pleca s pescuiasc n lacul Toplitz mine de diminea foarte devreme. Heinz, tu vei avea grij ca el s respire n acel moment. Este de o mare importan. Imediat ce ajungi, l arunci n ap, dar pstrezi captul corzii. Cnd pleci, le recuperezi. Pietrele i le lai n buzunar pentru ca s nu urce prea repede la suprafa. Cnd va fi descoperit, nu va fi prea uor de identificat. Nici o brutalitate, Heinz, ncheie el sec, nu vreau necazuri cu Kripo13. Dar dumneavoastr suntei Polizeimeisterul Rupholdingului, spuse Heinz hilar.
12

Gura! (n.a.). Poliia criminalistic (n.a.).

13

61

Tocmai de aceea trebuie s avem grij. Malko alese acest moment pentru a-i face simit prezena. Mai avea nc o arm secret, din fericire. De ce vrei s m omori? ntreb el linitit. Toi patru ntoarser privirile spre el. N-a crpat jidovul nenorocit, remarc Eva cu o voce acid. Omul cu manta de piele s-apropie de Malko i cu o voce dispreuitoare zise: Oameni ca dumneata tiu la ce se ateapt cnd sunt prini. El se-ntoarse spre hotelier: Otto, nu te-a vzut nimeni cnd plecai cu valiza? Bavarezul cltin din cap surznd: Nu, nu, Herr Sturmfhrer. Le-am spus fetelor c la sfrit strinul nu s-a culcat la hotel i dup bal a plecat spre Mnchen. Perfect Otto, astfel c totul e aranjat. Eva tu te-ntorci la tine acas. Ai fost cu strinul n pdure i apoi el te-a condus acas. Tu nu mai tii nimic. A fi vrut s-l omor cu minile mele, murmur tnra fat. Cnd m gndesc c a trebuit s m las mbriat i srutat. Schwein! Fr s mai spun nimic, ea se-ndrept spre Malko i-i ddu o lovitur de picior care-i deschise buzele zece centimetri. Era timpul s fac ceva. Karl o trase pe furioas spre spate. Komm, Eva, komm. Herr Sturmfhrer, strig Malko, vrei s-avei amabilitatea s m-ascultai cteva clipe? Omul cu manta de piele se-ntoarse surprins: Ce doreti dumneata? Eu cred c dumneavoastr aplicai un ru tratament unui vechi camarad, zise Malko. Dac vrei s m dezbrcai, vei vedea c sunt unul de-ai votri. Se fcu un moment de linite care-i pru lui Malko interminabil. Cei trei oameni l priveau bnuitori. Ridicai-i cmaa i vesta, ordon omul cu manta de piele.

62

Heinz i desfcu legturile lui Malko, i smulse cu brutalitate vesta i traser de cma, fr mcar s-o descheie. Malko, cu pieptul gol, fr s-atepte s fie rugat i ridic braul stng, apropiindu-se de lampa de petrol. Cei trei fcur cerc n jurul lui cu ochii fixai pe subsuoara sa stng. Apoi Heinz explod: Himmelsherr Gott! De ce n-ai spus nimic, Camarade! Era s te nec. Dar omul cu manta de piele nu renunase la suspiciunea sa. El s-aez n faa lui Malko, cu faa sa inexpresiv. Pentru ce aceast comedie i aceste minciuni. Herr Linge, complet Malko. Nu este nici o comedie. Dumneavoastr nu mi-ai lsat timp s v explic. Crei Kameradschaft aparinei dumneavoastr? Malko scutur din cap: Nici uneia, ar fi foarte primejdios pentru mine. Se fcu o linite grea. Simi c omul din faa lui ncerca sl judece. Dac nu reuea s-l conving, l atepta lacul Toplitz. De ce ai minit n legtur cu Rudi, atunci? ntreb omul cu manta de piele. Malko surse cu rceal: Herr Sturmfhrer, exist cteodat i rude nedemne. Eu nu tiu dac Rudi n-o fi fost renegat de familie. Trebuia s fiu prudent. Eva se apropie. Faa ei i recptase blndeea. Ea ntreb cu voce domoal: L-ai cunoscut ntr-adevr pe Rudi? Malko ddu ncet din cap. Nu. L-am auzit doar vorbind de el pe un prieten. tiam c este n viaa, la adpost. De ce vrei s-l gsii? Malko atepta aceast ntrebare: i lu aerul cel mai convingtor posibil: Mi-a fost dor de ar. Totui ctigam bine n America, dar, mi lipsea Germania. Am comis imprudena de a reveni. Am fost denunat. Fr intervenia unui prieten, a fi azi la nchisoare. Trebuie s m ascund. Din momentul cnd voi pleca de aici, voi ncerca s trec frontiera.

63

Dar putei rmne aici, zise hotelierul spontan. n ciuda unor dureri cumplite, Malko scutur din cap. Este prea periculos pentru dumneavoastr. Ei vor pielea mea. Din aceast cauz, eu port un pistolet. Nu vreau s v creez probleme. Rupholding este un sat mic, poate se va uoti cte ceva i s-ar auzi repede c este cineva strin aici. Hotelierul cel gras l privea nehotrt innd mereu pistoletul n mn. Karl i fcu un semn discret i el puse arma la locul ei n valiz. Dac ceea ce spunei dumneavoastr este adevrat, noi putem s v venim n ajutor, spuse Sturmfhrerul. n orice caz, nu se pune problema s plecai n seara aceasta. Otto, vrei s Eva l ntrerupse: Dac-mi permitei, voi avea eu grij de el, Herr Karl. Aceasta ar fi mai discret dect la hotel. Ce s-a ntmplat cu maina mea? ntreb Malko. Este n garajul meu, zise Karl. n aceast sear voiam o duc la Mnchen. De bine, de ru Malko se-mbrcase. Cnd fu gata, Karl ddu semnalul de plecare, deschiznd ua. Ei ieir unul cte unul din caban, Heinz nchiznd coloana. n timp ce naintau prin ntuneric, btrnul Sturmfhrer se apropie de Malko. Herr Linge, cine suntei dumneavoastr n realitate? ntreb el cu voce joas. Herr Sturmfhrer, n interesul dumneavoastr, prefer s nu tii. A vrea s nu pun un om de valoarea dumneavoastr n primejdie. Poate mai trziu o s v spun. Pot s v spun doar c Obergruppenfhrerul Sepp Dietrich m-a onorat cu amiciia sa. Cellalt pru vizibil impresionat de aceast discreie. Malko simi c marcase un punct. El nu risca s fie contrazis: Sepp Dietrich fusese nmormntat n anul precedent. Ei ajunser la vila mare. nainte de a intra se desprir. Karl i Otto continuar s mearg, n timp ce Malko, Eva i Heinz intrar. Nu mai era acolo dect o mn de beivi i cteva perechi care se-nghesuiau prin coluri. Heinz comand o tur de Steinhegger. El privea ruinat gtul rou i ndurerat al lui

64

Malko i cicatricea de pe faa lui. Prosit! n cinstea ta camarade. Onoare i fidelitate! Onoare i fidelitate, repet Malko deviza SS-ului. El i puse paharul pe mas. Heinz s-aplec peste mas: Iertai-m pentru tot, camarade, dar nu poi avea ncredere n nimeni. Dar cum se face c tu n-ai avut probleme? obiect Malko, tutuindu-l. Heinz fcu un gest fatalist. A! Eu n-am fost ofier. M-au lsat n pace foarte repede. A trebuit s ajutm o mulime de camarazi. Cnd m gndesc c bietul Rudi nu i-a putut sruta mama nainte dea muri. Ct este de inuman. Inuman, repet Malko. Heinz se ridic dup un ultim Steinhegger i se deprt cltinndu-se: emoia de-a regsi un camarad i alcoolul. Eva, care nu-i adresase nici un cuvnt lui Malko de la plecarea de la caban, puse mna pe-a sa i murmur cu ochii umezii: Pardon, pentru ce-am spus i ce-am fcut. V-am V-am fcut ru? Nu este grav, o asigur Malko, dar prietenul dumneavoastr Heinz, m-a demolat. Mi-ar place s m culc. Ea se scul imediat supus. Venii, mergem acas. Ei ajunser-n sat fr s scoat nici un cuvnt. La jumtatea drumului, Eva lu mna lui Malko. Cnd treceau prin faa Gasthaus zum Post, Malko ntreb: Unde mergem? Acas. Nu mai era nici o lumin aprins n Rupholding. Eva l preced pe Malko pe scara vilei i reintrar n camera pe care o cunoteau deja. i puse valiza, n timp ce Eva nchidea cu grij obloanele, ntorcea cheia n broasc i plia cuvertura roz de pe patul mare din lemn. Niciodat Malko nu se dezbrcase att de repede. Corpul su era presrat de vnti colorate de la albastru spre negru, din care una sau dou se datorau tocurilor blndei Eva.

65

Pstrndu-i slipul pe el din decen, el se strecur n pat. Eva veni s se lipeasc de el. ncet, ea ncepu s-i desfac fundiele corsajului su bavarez. Ea cambr snii si plini i tari, apoi ncepu s se ocupe de fust. Ea se mica att de natural, ca i cnd Malko ar fi fost amantul ei dintotdeauna Dar el nu mai vedea nimic. Deja dormea. Mai trziu, el visa c era n caban, c masivul Heinz apsa cu toate forele abdomenul su. Se detept tresrind i mainal ntinse mna dreapt spre burta sa. El ddu de prul blond al Evei. Lipit de el, ea aciona ca i cnd ar fi ndeplinit un ritual religios. Camera era cufundat n ntuneric i el nu-i putea da seama ct este ceasul. El i mngie prul i ea se-ntrerupse un moment pentru a murmura: i-am fcut ru mai devreme. Trebuie s-mi dobndesc iertarea. El era att de plictisit, nct nu-i mai ardea de-o asemenea discuie. n orice caz, Eva nu era preocupat de asemenea reacii. Un pic mai trziu, ea se-ntoarse ctre el i l ntreb: Tu ai iubit? El ar fi fost mincinos s susin contrariul. Din nou oboseala fu raiunea veleitilor sale erotice. * * * Cnd se trezi de-a binelea, era ziu i obloanele erau deschise. Eva nu era acolo, dar ea reveni n momentul cnd el terminase cu mbrcatul. Ea prea destins, bucuroas i Veni s se aeze pe marginea patului: Am vorbit cu Karl n aceast diminea, i explic ea. Lam convins. Te vom ajuta s te ascunzi acolo unde se gsete Rudi. Malko crezu c i se vor opri btile inimii. Este n Germania? Nu se putu abine s-ntrebe. Ea scutur din cap cu tristee. Nu. El este foarte departe. Eu nsmi nu tiu unde este. Nu scrie niciodat, ca i cum ne-ar fi uitat. Cred c i este fric. A fi foarte bucuroas s-l vd. Eu nu mi-l amintesc deloc. Eram aa de mic Dar cum vom face atunci?

66

Eva surse: Karl mi-a dat o adres din Mnchen. Acolo ni se va spune unde trebuie s mergem. Acolo sunt oameni siguri Odessa. Ei au organizat evadarea attora de-ai notrii care nau mai fost regsii. Karl i cunoate bine. Tu ii s vii cu mine? o ntreb el. Asta poate fi periculos. Eu sunt un om supravegheat. Ea ridic din umeri. n orice caz, m plictisesc la Rupholding i apoi eu pot s-i fiu de folos. Te-a ncurca dac te-a nsoi? Nu, nu, se grbi s rspund Malko. El s-aez la mas n faa unui enorm bol de cafea cu lapte. Era aproape de ora prnzului i un soare vesel lumina camera. El prefera s nu se gndeasc la viitor. Fusese destul de uor s-i nele pe Heinz, Karl i Eva. Acetia erau amatori plini de zel care nu aprofundau lucrurile. Dar acum urma s aib de-a face cu adevraii profesioniti. Oamenii Odessei Organisation der SS angehoring trecuser pe sub nasul serviciilor de informaii aliate mii de naziti. Nimeni nu tia exact pn unde se-ntindea reeaua complicitilor lor, dar aceasta era enorm i complex. Ei dispuneau de bani, arhive i fanatici. Malko nu putea s joace la infinit rolul su de SS-ist. El i risca pielea. Cunoscnd filiera, el devenea foarte primejdios pentru Odessa. Trebuia s reziste pn-n momentul n care se va gsi fa n fa cu Rudi Guern. Eti gata? l ntreb Eva. Trebuie s plecm. Da, sunt gata. Fugitiv, el simi un regret pentru vila mirosind a brad. Spre ce primejdii l ducea Eva fr s vrea? Fr s mai vorbim de Ferenezi care se va amesteca n cercetrile sale, vznd c nu reapare

67

Capitolul VII.
Maina era oprit la aproximativ cinci sute de metri n jurul intrrii n sat, acolo unde drumul face un ocol, urcnd spre un deal care domina toat localitatea. Circulaia era foarte intens, dar nimeni nu ddea atenie celor doi ocupani ai vechiului Opel gri. Unul dintre ei se ddu jos pentru a-i dezmori picioarele. El era nalt i masiv, cu o fa bronzat, ochii albatri i o musta scurt blond. Costumul su gros din tweed verzui, tipic germanilor din nord, contrasta cu elegana sa natural. El urin lng un copac i s-aez alturi de tovarul su, acesta era nc i mai nalt, dar un nas n form de cioc de vultur i o gropi-n brbie, i ddeau un aer copilros. El fuma cu minile sprijinite de volan. Deodat el arunc o privire n oglinda retrovizoare i-i spuse un cuvnt scurt tovarului su. O main s-apropia pe drum din spatele lor. Imediat blondul puse pe genunchi un binoclu puternic cu care observa o vil mic la un kilometru distan. Odat trecut maina, el i relu pnda. De departe, ar fi putut fi luai drept doi oreni care observau viaa psrilor. Micile plrii verzi puse pe rama oglinzilor retrovizoare, erau i ele tipic nemeti. i totui, Ben Uri era nscut la Tel-Aviv i Hayim Agmon la Jaffa Erau doi sabras israelieni nscui n Israel. n timpurile normale, ei cultivau pmntul ntr-un kiboutz, aproape de frontiera sirian. Dar n 1945, ei erau ambii n brigada evreiasc din armata englez. Ei s-au btut n Italia, apoi au colindat Germania n lung i-n lat cutnd criminali de rzboi. Apoi, revenii n agricultur, ei fceau ore suplimentare. Se numrau printre fondatorii micrii Cei care nu vor uita niciodat. Muli informatori voluntari i anonimi culegeau informaii pentru ei. Atunci cnd un nazist era identificat n mod

68

indubitabil i erau siguri de crimele lui, Ben Uri i Hayim Agmon dispreau din kiboutzul lor, pentru o sptmn, o lun sau trei luni. Ei vorbeau perfect araba, germana, limba idi i engleza. Fizicul lor le permitea s treac drept arieni. Cnd plecau n misiune, ei aveau paapoarte false perfect confecionate de ctre serviciile de informaii israeliene. Dar n cazul unei lovituri dure, ei tiau c nu pot apela la ara lor. Cteodat cte unul dintre ai lor dispreau. Oamenii Odessei erau la fel de nemiloi, dar era un risc acceptat. Ben Uri i Agmon, ncercau totdeauna s evite confruntarea direct. n portbagajul mainii lor, se gsea o puc 22 cu eav lung, cu vitez iniial mare, echipat cu o lunet i cu. Alte fleacuri mai puin vizibile, dar la fel de eficace, dac nu chiar mai mult. Ben Uri i regl nfrigurat binoclul. Acolo, dou siluete, tocmai ieeau din vil. Iat-l, spuse el cu voce calm. Prin binoclul su, el l vedea foarte clar pe omul blond i pe nsoitoarea sa. Amndoi urcar ntr-un Ford Taunus oprit n faa vilei i maina demar imediat spre ieirea cealalt a satului. Israelianul i puse deoparte binoclul i ntoarse cheia n contact. Cu maina lor mare 250 SL, ei vor ajunge repede mica main. De ce crezi c a revenit? ntreb Hayin Agmon. Cellalt ridic din umeri. Dorul de ar i n afar de asta, ei se simt siguri acum. A avut chiar ndrzneala s mearg s-l vad pe Wisenthal. Asta nu-i prost. Dac papa Simon n-ar avea al aselea sim pentru a-i mirosi pe aceti porci, el s-ar fi instalat linitit n satul lui, cu complicitatea tuturor concetenilor lui, poi fi sigur de asta. Ben Uri boi n fundul buzunarului o telegram. i dup ce l-a lichidat pe unicul martor vulnerabil Sracul Isaak Kulkin. Ben Uri ncetini. Micul Taunus era la cinci sute de metri n faa lor.

69

mi pare bizar aceast istorie spuse el. Acest tip nu avea nici un motiv s mearg la Atena. Btrnul Kulkin nu sar fi ntors niciodat n Germania. Este un lucru pe care nu-l neleg. Agmon i mngie mustaa: Nu vom ti niciodat de ce l-a omort, dar l-a omort. Tu nu crezi nici atunci cnd este o coinciden? El cere adresa lui Kulkin i dou zile mai trziu, acesta este omort de o main. i n plus, avem proba c Guern a fost la Atena n orice caz, acesta va fi ultimul evreu pe care l-a omort Cele dou maini se urmreau n linite. Pn la intersecia cu autostrada spre Mnchen, nu exista nici o problem. O lung nlnuire de evenimente i condusese pe Ben Uri i pe Agmon pe acest drumeag din Bavaria. Dup vizita lui Malko la Simon Wisenthal, acesta din urm cuprins de bnuieli i trimisese lui Isaak Kulkin o telegram pentru a-l pune n gard. Telegrama se-ntorsese a doua zi cu meniunea decedat. Restul se petrecuse la telefon. Wisenthal aflase despre modul straniu n care a murit Isaak Kulkin. Cei doi israelieni erau deja pui n gard. Singura lor schimbare de plan fusese o escal la Atena, unde dup o anchet rapid i duseser la descoperirea prezenei lui Malko Linge alias Rudi Guern. Acesta era un argument n plus pentru a-l lichida pe fostul Scharfhrer. Acum, era o chestiune de ore. Ei veniser n Germania special pentru treaba asta. Privind n spatele Taunusului, Ben Uri se simi cuprins de o sumbr excitaie bucuria de a scpa lumea de un monstru. Un monstru, fr-ndoial, Rudi Guern era unul dintre acetia. * * * O main opri ntr-un scrit de frne n faa lui Gasthaus zum Bahnhof. Un mare Opel Admirai somptuos dar plin de noroi. oferul cobor grbit, deschiznd ua Gasthausului dar iei aproape imediat pentru a se urca n vehicul. El sendrept spre ieirea din sat pentru a opri n dreptul vilei

70

familiei Guern. Din nou omul nalt i brunet urc treptele cte patru i btu la intrarea celui de-al doilea etaj. Neobinnd nici un rspuns, el iei i se apropie de o feti care se juca cu surcele de lemn. Scond din buzunar o moned de o marc, el i-o ntinse i o ntreb cu un surs larg: N-ai vzut-o cumva pe Frulein Guern? Fetia ezit cteva clipe apoi spuse cu o voce sigur: Ea a plecat cu un domn. Janos Ferenezi se for s surd n continuare i se aez pe vine n faa fetiei. Cum arta acest domn? Dar aceasta era o problem care depea competena fetiei. Aceasta rmase mut. Ferenezi schimb atunci tactica. Au plecat de mult timp? Micua scutur din cap. Nu de mult timp. Erau cu maina? Da i au plecat ncolo. Mna sa mic ntins arta direcia spre Mnchen. Janos Ferenezi se ridic, mngie prul fetiei i se urc n main. Cu fruntea ncruntat, cu ticurile nervoase scuturndu-i faa, el conducea bine dar foarte repede, reprondu-i n mintea lui c nu se gndise mai devreme la Rupholding. Oare ce-avea de gnd s fac acest drac de SAS cu sora lui Rudi Guern? Fata cea nalt aezat n main lng el, i aprinse o igaret Benson i spuse calm: Nu te enerva Janos, o s-i prindem. Nu frica o fcea s vorbeasc ci dorina sincer de a-l calma pe tovarul su. Ei nu-i era fric niciodat n main. Ea avea de altfel puine sensibiliti. Puine lucruri o fceau s vibreze la drept vorbind. Una din rarele ei plceri era de a bate bestial o feti foarte frumoas, de a o auzi ipnd, de-a o vedea rostogolindu-se la picioarele sale, pentru ca n final s-o omoare. Pentru aceste momente prea rare, tria ea cu Janos Ferenezi pe trei sferturi impotent i pe deasupra zgrcit ca

71

un scoian. Acesta din urm era furios i neputincios. De la-nceputul acestei afaceri, victima sa l prindea pe picior greit. Frn la intrarea pe autostrad, apoi se angaj pe pista de ciment i strivi acceleraia. Avea 90 de kilometri pe or pentru a prinde cealalt main. * * * O broasc de o severitate somptuoas composta biletele n troleibuz. n faa lui Malko, un Pierrot complet n alb i o Colombin stteau. mbriai pe banchet. El o privi pe Eva cu coada ochiului. n Walkyria, era perfect. Pieptul su generos, i deborda cu prisosin din corsaj i casca ei uguiat nu mira pe nimeni. El trebuise s se mulumeasc cu o uniform de husar al morii, totul la un pre de douzeci i cinci de mrci. Mnchenul era cuprins de nebunie. Singurul mod de a te face remarcat, era s fii mbrcat normal. Taxatorul troleibuzului mascat n broasc, nu mira pe nimeni. Malko vzuse ieind dintr-o biseric un preot cu plrie uguiat! Troleibuzul opri i un cuplu se urc. Brbatul era mbrcat n smoking, iar femeia n rochie de sear, amndoi cu nasuri false stacojii, foarte gravi. Unde mergem? ntreb Malko. La balul din Bayerisherhof, rspunse Eva cu bucurie. Ei ajunseser la Mnchen n ajun. Eva l condusese pe Malko direct ntr-un mic studio lng restaurantul La BonneAubergejn Schwabing, cartierul boem din Mnchen. Cheia era n cutia de scrisori i ei nu vzur pe nimeni. Tnra l informase pe Malko c acel studio reprezenta unul din sediile clandestine ale Odessei. Acolo vor primi printr-un telefon parola de plecare spre urmtoarea ntlnire. Malko sttea ca pe crbuni aprini. El ar fi vrut s plece ct mai repede, dar nu avea ce face. Eva nu cunotea urmtoarea etap a cltoriei lor. Ei trebuiau s le dea telefon. Eva fusese cea care insistase s ias, Malko continund s joace rolul omului urmrit, ceea ce nu era pe de dea-ntregul neadevrat.

72

Tu n-ai de ce te teme, i promisese ea. Toat lumea este deghizat i astzi este ziua femeilor. Ele sunt cele care trebuie s-l invite pe cavalerul lor. Ea se dusese s nchirieze costumele i Malko trebuise s accepte, de voie de nevoie. Pentru mai mult siguran, el i strecurase pistoletul la centur sub costumul su. Oricum era mai bine s-l ia cu el, dect s-l lase la studio, a crui cheie era n posesia unor necunoscui. n momentul n care voiau s plece, sun telefonul. Eva decro i ascult cteva secunde. Sursul ei radios, i spunea lui Malko naintea cuvintelor ceea ce se ntmpla: Vom pleca mine diminea n Frana. ntlnirea este stabilit pe un vapor, White Devil. Acesta va fi la Saint Trapez, ncepnd de mine diminea. Va trebui s ntrebm de Francisco Juarez. Plecm imediat, propuse Malko. Vom cltori toat noaptea. Eva fcu o mutrioar mbufnat i i trecu braele n jurul gtului. Dragule, a vrea att de mult s merg la acest bal! i s petrec o noapte linitit cu tine Ea se lipise de el att de drgstos, nct nu mai ncpea nici un refuz. Apoi, fr s mai atepte rspunsul su l trase de mn i se urcaser n troleibuzul cu broasca. Ei coborr la mica pia unde se gsea imobilul impozant al Bayerisherhof, hotelul cel mai somptuos din Mnchen. Un cordon de poliiti n mantale lungi albe, dirijau mulimea de gur casc. Intrarea costa douzeci de mrci. La porile turnante era un balamuc de nedescris. O mulime pestri, deja beat, urlnd se strivea n strmtul tambur. Eva era ct pe ce s-i piard un sn acolo, dar reui s-l trag pe Malko n interior. Sudoarea curgea pe pielea mascailor, transformndu-le feele n palete de pictur abstract. Cnta cte o orchestr n fiecare sal. Era o atmosfer delirant. Erau cupluri ntinse peste tot, inclusiv pe mocheta luxoas, bei de bere i de zgomot, flirtnd sau bnd. Altele se unduiau pe ringurile de dans. Grupuri de tineri mergeau pe scri urlnd, n tumultoase farandole.

73

O mtuic voluminoas, roz ca un jambon de Westphalia, mustcioas ca un grenadier, ncins ntr-o tunic de zn se arunc asupra lui Malko i i aplic o puptur cleioas pe gur. El se lupt din toate puterile dar ea avea nite antebrae ca nite jamboane. n final, pentru a scpa i aplic pe ascuns n tibii nite lovituri de picior. La naiba cu galanteria; era un caz tipic de legitim aprare. O s sfrii prin a o supra! zise Eva. Astzi totul e permis. Malko reui n sfrit s se degajeze i se ag ca un necat de braul Evei. Este ceea ce ar fi trebuit s numim, ororile dragostei. Pudibonzi i rezervai n mod obinuit bavarezii pierdeau msura n cele trei zile de carnaval. Ei schimbau de la o mas la alta glume fr perdea, chelnerie rubiconde duceau strecurndu-se printre mese halbe de bere de un litru, de cinci sau de ase litri. Femeile prseau grupul n care erau pentru a merge s mbrieze alt brbat, n vzul i cu tiina cavalerului lor. Un chelios enorm cu musti de cazac deghizat n paj, veni s o smulg pe Eva de lng Malko, pentru a o duce pe ringul de dans. Yul Brynner vzut de Frankenstein! Eva se ls dus. Malko o vzu plonjnd ntr-o mulime, cu o mn nfundat n corsaj pn la antebra. Nici el nu rmase singur mult timp. Un spiridu n minijup, cu o magnific coam blond veni i se aez pe genunchi. Ea mirosea a sudoare i parfum de bun calitate, dar era mult mai bun dect mtua de la intrare. Deja noua sa partener i nlnuise braele n jurul gtului su suflndu-i n fa o rsuflare cu iz de bere. El vedea pieptul ei slab blbnind sub bluz. Eti scump iubitule! zise ea. Cum te cheam? Eu, sunt Helga! Malko ndrug un rspuns vag i vru s se scoale. Helga ns, era tenace. Ea se ridic n picioare i l trase pe Malko spre mulimea dezlnuit de pe ring. S dansm! zise ea. Pentru mai mult siguran, ea strecur amndou minile ntre cmaa i pantalonul lui Malko, n dreptul

74

rinichilor, lipindu-l strns de ea. Eva dispruse. Nimeni nu tia exact ce cnt orchestra, dar asta nu mai avea nici o importan. Helga profit de ritmul lent pentru a se lipi de Malko, ntocmai ca o ventuz. Ea i murmura la urechi obsceniti care ar fi fcut s roeasc i o cmil. ntre altele l inform c ea nu poart niciodat chiloi n timpul carnavalului. Oribil amnunt! Deodat, doi cntrei de banjo a anilor 1925 cu plrii de paie i veste reiate ieir din mulime i ncepur s se nvrteasc n jurul cuplului fcnd bufonerii. Erau veseli, bronzai i simpatici. Cel mai nalt avea o musta blond. Malko le surse iar Helga le strig obsceniti i i ridic bluza pentru a le arta pieptul. Era beat cri. Malko o zri pe Eva, aezat pe genunchii lui Yul Brynner, cu o gigantic halb de bere n mn. Cei doi cntrei de banjo i continuau dansul n jurul lor, ca i cnd ar fi pus ochii pe Helga. Un nou personaj i fcu loc din mulime: un Mefisto mbrcat complet n negru, cu faa acoperit de o masc roie cu dou coarne n frunte. Helga scoase un ipt de bucurie i-i ddu cu tifla. Malko profit pentru a o terge englezete. El nu dorea dect un lucru s o recupereze pe Eva i s prseasc acest loc nesigur. O cut din ochi dar ea se volatilizase cu admiratorul su mustcios. El se amestec cu curaj n mulime n cutarea ei. Dar, la captul unui culoar, ddu nas n nas cu un alt husar al morii, pn la un punct asemntor cu propria sa deghizare. Cellalt i czu n brae cu o exclamaie de bucurie. El voia s-i ofere lui Malko de but i l antrena spre direcia de unde venea. Ei ajunser la un bar i cel de-al doilea husar comand dou halbe de bere. Malko nu tia cum s scape de el. Brusc, lustrele ncepur s plpie i se stinser amndou, ntr-un concert de huiduieli. Malko, fr s zboveasc, i abandon berea i pe sosia care-l ncurca i se repezi spre prima sal unde o pierduse pe Eva. Chiar dac admiratorul ar fi supus-o la ultimele ultraje, ar fi avut tot timpul pentru a uza i a abuza de ea. Obscuritatea nu era

75

total, aa c putu s se descurce bine. Mulimea era ns aa dens, nct el nu parcurse mai mult de zece metri pn s se reaprind lumina. Un vuiet i strigte l fcur s se ntoarc. Erau oameni adunai n jurul a ceva care zcea pe jos, n locul unde el fusese cu cteva clipe mai nainte. Dominat de un brusc presentiment, Malko fcu cale-ntoars. Ddu la o parte pe cei doi cntrei de banjo i avu o impresie ciudat c acetia ar fi avut o tresrire de oroare vzndu-l. Un corp era ntins la pmnt cel de-al doilea husar al morii. Una din minile sale crispate se inea nc de taas. Ochii si erau dai peste cap i trsturile sale aveau deja tenta morii. Dnd curioii deoparte cu brutalitate, Malko ngenunche i se aplec asupra corpului, examinnd faa necunoscutului. Deodat el remarc uoara umezeal a pielii, care ar fi putut trece doar ca transpiraie i simi mirosul discret al migdalei amare. Era acid prusic. Omul fusese asasinat cu un pistolet proiectnd la mic distan acid prusic pulverizat o arm perfect silenioas. Otrava ptrundea n organism prin porii pielii, provocnd oprirea aproape imediat a inimii i moartea. n cinci minute picturile de acid i mirosul dispar i nu mai exist nici o urm a crimei. Era o crim de profesionist. Malko se ridic. n mintea sa struia expresia de surpriz ngrozit din ochii cntreilor la banjo: el era cel vizat, nu cellalt. Asasinii i trecuser pe sub nas. nelai de semintuneric, ei au tras asupra falsului husar! n acelai timp ngheat i nebun de furie, el se ridic i plec n direcia n care dispruser cei doi oameni. O mn se puse pe umrul su i el se ntoarse, deja n poziie de aprare. Nu-i vei prinde, i zise o voce pe care o cunotea bine. Janos Ferenezi costumat n Hamlet prea i mai nalt. Din spatele mtii sale de velur, ochii negri l fixau pe Malko cu o expresie rutcioas. Acesta vru s se elibereze, dar degetele de fier ale ungurului l reinur. Dumneavoastr i-ai trimis pe aceti asasini? l ntreb

76

Malko. Imbecilule, uier Ferenezi, eu nu-i cunosc, dar am remarcat figurile lor imediat, ns am ajuns prea trziu ca s te pot preveni. Malko remarc cu amrciune: Dumneavoastr putei fi mulumit pentru c suntei cel care i-a pus pe urmele mele. Ba dumneavoastr suntei de vin, cu vizita stupid pe care i-ai fcut-o lui Simon Wisenthal. Acum ei sunt siguri c suntei Rudi Guern, fr s le spunem noi. O clip, Malko rmase blocat. Era prea caraghios. Ungurul prea nebun de furie. Era prins n propria capcan. Apoi izbucni ntr-un rs nervos. Ei bine, nu v rmne dect s vegheai asupra mea! Dac nu, frumoasa dumneavoastr combinaie se duce de rp. El se eliber brusc i se deprt cu pai mari. Janos Ferenezi strig n urma lui: Nu uitai c eu nc v pot salva viaa. Malko nu-l mai asculta. Vuietul i ipetele nu-i mai ajungeau la ureche. Era ntr-o stare de furie nefondat. Desigur, ungurul se jucase de-a ucenicul vrjitor, dar victima era el, Malko. Nu mai trebuia s piard nici o secund. Trebuia s-l gseasc pe Rudi Guern, nainte ca ceilali s-l omoare. Din fericire, el o gsi repede pe Eva. Ea l prsise pe admiratorul su pentru un frumos arian blond care o sruta de zor. Malko o apuc de mna dreapt i o smulse din braele partenerului ei. Ea deschise gura ca s protesteze, cnd zri privirea lui Malko. Atunci, asculttoare, ea l urm, lsndu-l pe frumosul blond ntr-o stare greu de descris prin cuvinte decente. Aerul rcoros i nvior. Ce s-a ntmplat? ntreb ea. Au ncercat s m omoare, spuse sumbru Malko. Un altul a murit n locul meu. El se urc n main i i deschise portiera. Ea deveni palid i i muca buzele. Ce vom face?

77

Plecm din Mnchen imediat.

78

Capitolul VIII.
Impozanta siluet alb a vasului White-Devil prea gata s-i striveasc pe Malko i pe Eva. Fata privi coca enorm care msura aproape patruzeci de metri lungime, cu un profund respect. Rudi este protejat de oameni puternici, murmur ea. Aceeai prere o avea i Malko. n momentul trecerii strmtei pasarele de acaju lcuit, legnd puntea de cheiul portului Saint Trapez, el avu o imperceptibil ezitare. De data asta, el se arunca efectiv n gura lupului. SS-itii naivi i feroci din Rupholding erau glumei pe lng marii efi naziti care reuiser s-i salveze pielea i banii i triau linitii la soare. White-Devil era un vas cu trei catarge i coca imaculat. Ancorat n noul port din Saint Tropez, n spatele marii parcri, era la adpost de privirile curioilor, dar catargele sale depeau de departe pe ale celorlalte arborade. Discretul su pavilion panamez nu spunea nimic despre naionalitatea proprietarului su. n echilibru pe pasarela instabil, Malko se-ntoarse o secund ca pentru a admira panorama caselor nirate n lungul portului. El cuta silueta linititoare a lui Krisantem. Turcul trebuia s fie acolo. Ori era pe acolo ascuns cu grij, ori pierduse avionul. n cazul sta, situaia era proast. Doi marinari impozani cu feele aprinse i oachei, venir pe puntea strlucind ca oglinda n ntmpinarea noilor sosii. Amndoi purtau pe maieuri brodat n litere de aur WhiteDevil. Noi suntem prietenii din Mnchen ai lui Herr Francisco Juarez, spuse cu mndrie Eva n german. Una din cele dou gorile pru s neleag i se-ntoarse disprnd n adncurile lui White-Devil. Cellalt, cu picioarele desfcute i minile ncruciate, continua s bareze puntea naintea lui Eva i Malko. Nu prea domnea ncrederea.

79

Cel de-al doilea apru i fcu un efort ludabil pentru a schia un surs pe oribilul su obraz. Herr Francisco v ateapt, anun el ntr-o german care l-ar fi fcut pe Goethe s tresar n mormnt. Eva se precipit bucuroas spre scara care ducea spre interiorul vasului. Malko o urm mai ncet. nainte de a disprea n penumbr, el mai arunc o privire ctre cerul albastru. De aceast dat pista l ducea pn la Rudi Guern, sau pn la un sac de ciment pe fundul Mediteranei. Orbit dup puternica lumin de afar, el bjbia la baza scrii. Gsi mnerul unei ui i o deschise, intrnd ntr-un salon somptuos care ocupa toat partea central a vasului. O comod Louis al XV-lea, fotolii asortate, un ncnttor birou ncrustat cu marchetrie, precum i o canapea de velur rocat, care ocupau un unghi al camerei, te fceau s uii c eti pe un vapor. Pe perei dou mici Utrillo ncadrau un mare Dufy. O mochet deas completa acest cadru feeric. Bun venit la bordul lui White-Devil, spuse o voce de bas n german. Francisco Juarez era aezat pe canapeaua de velur rocat. Era o viziune de apocalips. Torsul su n form de butoi era mbrcat ntr-o helanc alb. Un pantalon galben canar i mula jamboanele coapselor aproape ntr-un fason obscen. Multiplele sale brbii se odihneau penibil una peste cealalt i tremurau uor cnd vorbea. Helanca fr mneci lsa s se vad antebraele incredibil de proase. Faa l fascin pe Malko: ochii de porelan bleu, transpareni i fici, proemineni ca cei ai unei oprle, o impozant musta rocat ascunznd aproape n ntregime buzele mici i un nas att de coroiat, nct prea caricatural. Ansamblul prea departe de a crea impresia de comic. Cnd Francisco Juarez se scul ca s-i strng mna lui Malko, micrile sale degajar o impresie de for deosebit. Mai de aproape, Malko zri o lup mare ascuns n pr, exact n vrful craniului. Strngerea de mn era s-i striveasc degetele. Francisco Juarez l fixa cu faa impenetrabil. Eva l mnca

80

din ochi. Era atracia forei brute. Cu o voce sugrumat ea rupse tcerea: Herr Francisco accentu ea pe prenumele spaniol i se corect relund Herr Juarez este la curent cu problema dumneavoastr. El a promis prietenilor notri de la Mnchen c v va acorda o protecie eficace De Defi nitiv, se blbi cellalt. Prie Prietenii priete nilor notri s sunt prietenii mei. Nu exista nici o urm de ironie n glasul su, dar Malko se puse n gard. Prezena lui Francisco Juarez i producea o proast stare real. Se sili s-l examineze pentru a-i percepe personalitatea. Dac el se numea ntr-adevr Juarez, Malko era atunci fiul papei. Deodat realiz c este pe punctul de a comite o nebunie. Istoria sa n-ar fi crezut nici cinci minute de ctre adevraii SS-iti, ca spre exemplu Francisco Juarez. Pentru a putea dispune de attea mijloace, el trebuia s fac parte din cele mai nalte cercuri naziste, dintre cei care utilizau linitii fondurile ascunse n strintate la sfritul rzboiului. i veni pofta s plece imediat, fr s-i mai pese de Rudi Guern. Trebuia s existe un alt mijloc pentru a-l gsi. Francisco Juarez, ns, se transformase ntr-o gazd perfect: Un pic de alcool Herr Linge, cred? ntreb el. m mi pl ace s nt lnesc vechi camarazi. i mie. Malko surse crispat. Se gndea la Krisantem i la laul su. Ce bun tur de gt ar fi fost pentru cel din faa lui. Un pic de votc dac dorii. Francisco Juarez btu din palme. Cele dou gorile aprur fcnd s tremure scrile sub greutatea lor. Unul dintre ei se apropie de tava ncrcat cu sticle i fcu serviciul, n timp ce cellalt sttea n picioare aproape de u cu minile ncruciate pe piept. Bur toi trei n linite. Deodat, un zgomot de lanuri se auzi n fa. Malko ascult atent. Se ridica ancora. Deodat o uoar vibraie fcu vasul s tremure. i ls paharul jos, efectiv nelinitit. Ce se-ntmpl? ntreb el. N.. Noi ne pr Pregtim de drum, rspunse Francisco

81

Juarez. El nu spuse de ce. Ochii de porelan bleu, nu-l prseau pe Malko. Sprijinit pe perne, se juca cu paharul gol. Se auzir oameni fugind pe punte, ordine strigate n limba german i spaniol, apoi vuietul motoarelor crescu i ncet White-Devil se ndeprta de chei. Eva btu din palme vesel: Minunat! Herr Juarez, este prima dat cnd cltoresc pe mare! Francisco Juarez surse. Apropo, l ntreb el pe Malko, n c ce unitate erai dumneavoastr, iubite camarade? Pe moment el nu se blbia prea tare, ns se concentra aa de tare, nct i tremura mustaa. Fa de ezitarea lui Malko, el spuse: Permitei s m prezint eu nsumi. Obergruppenfhrer Anton Brunner. Division Sepp-Dietrich, zise mecanic Malko, 17 Panzergrenadier SS. Dar pentru asta nu trebuiau s v fac greuti, remarc pe un ton printesc Anton Brunner. Malko ezit un moment nainte de a rspunde: Nu. ns am fost transferat la Totenkopfverband, detaat la Birkenau Aa deci! Dar erai indirect sub ordinele mele. Aa cum tii, eu conduceam Totenkopf-starmbanne-ul. Ochii de porelan erau din ce n ce mai candizi. Anton Brunner i mai turn un pahar de alcool alb i spuse cu un aer absent. Suntei pe mini bune. Acest vas a servit de multe ori la transportul prietenilor notri. Pot chiar s spun c Reichleiterul Martin Bormann i datoreaz un pic libertatea sa. Noi a trebuit s-l transportm de urgen din Montevideo, unde porcii de jidani l ncoliser prea strns. Noi am luat unul cu noi ntr-un sac dar stupizii tia de rechini l-au devorat nainte ca noi s putem s-l interogm. N-a rmas din el dect o bucat de bra. E greu de fcut s vorbeasc o bucat de bra nu-i aa iubite camarade Linge? Greu, desigur, spuse Malko cu o voce fr nuan.

82

Anton Brunner i turna pahar dup pahar. Cu ct bea mai mult, cu att se blbia mai puin. Acum dicia sa era aproape normal. tii cum am ctigat ceva bani imediat dup rzboi? ntreb el pe un ton hazliu. Nu. Ei bine, noi aveam un pic de aur. n India acesta costa foarte scump, de patru sau cinci ori mai mult dect n Europa. Noi fceam aceast curs fr ncetare. Nu-i aa c este amuzant? Coninutul sticlei de schnaps se diminua vznd cu ochii. Anton Brunner avea o capacitate de absorbie fantastic. Acum hula lovea n coc. Ieiser din port. Nelinititor i curgtor, neamul i continua confidenele. Din colul ei, Eva l asculta cu ochii mrii de stupefacie. Nervii lui Malko erau tensionai precum corzile unei viori. Anton Brunner nu prea drept un beiv limbut. Dei fiecare dintre cuvintele lui conineau dinamit, el nu prea s-i fac griji, ca i cum acestea nu aveau nici o importan Dumneavoastr nu bei? ntreb el deodat. Malko se ridic i spuse n modul cel mai natural: Cred c voi iei pe punte s iau un pic de aer, spuse el pe un ton degajat. Nu sunt obinuit s cltoresc cu vaporul i nu m simt prea bine. Ochii bleu, se umezir de tristee: Ah! Iubite camarade! Am s te iau n grija mea. Malko se apropiase deja de scar. Acum era sigur c neamul se juca cu el ca oarecele cu pisica. El czuse n capcan, o capcan pus la punct dup Mnchen. Trebuia s se suie pe punte i s sar n ap. Malko era bun nottor i avea deci o ans. n momentul n care ncepea s urce scara, gorila se aez n faa uii fr s spun nici un cuvnt. Malko nu trebui s fac un efort prea mare ca s se nglbeneasc. Eu nu m simt bine, Herr Obergruppenfhrer. Risc s murdresc frumosul dumneavoastr covor. N nu este posibil! i revenise blbiala i de ast dat tonul su era clar ironic. El se ridic cu paharul n mn, mereu surznd. Un

83

moment, el rmase n faa lui Malko, cu un aer bonom. Apoi, deodat, el i arunc n fa paharul i coninutul su. Ca i cum acesta ar fi fost un semnal, cele dou gorile intervenir. Malko avu impresia c a primit ocul unei locomotive. El lovi dar pumnii si sreau din pachetele de muchi tari ca fierul. Ei i imobilizaser braele la spate i-l lipir de perete. Cu stomacul scuturat de sughiuri n urma loviturilor primite, el era pe punctul s cad dac nu ar fi fost sprijinit. Cu ochii mrii de groaz, Eva privea scena terorizat, cu amndou minile la gur. Deci, tu eti un bun german, un camarad SS care vrea s se ascund? Nu mai neleg, protest Malko. Eva mi-a spus c suntei prieteni A Ai cui? Malko nu rspunse. Arttorul lui Anton Brunner i se nfund cu brutalitate n plex cauzndu-i un spasm. Momentul de care se temea sosise. Hei, a al cui? Deodat neamul l plezni i Malko crezu c i zburase capul de pe umeri. Un zumzet imens l asurzi i-l podidir lacrimile. Brunner vorbea acum cu voce joas i aspr: Schweinerei! Eu eram cel care comanda Totenkopfverbandul. i am lista tuturor ofierilor. De trei zile fac anchete despre tine. Nimeni nu te cunoate. Tu nu eti nici mcar un SS, gunoiule. O nou palm i punct afirmaia, sprgnd n dou buza superioar a lui Malko. El simi sngele cleios i cald curgndu-i n gur. Curajoas, Eva se apropie i spuse cu o voce timid: Herr Brunner, el poart tatuajul camarazilor notri. L-am vzut eu nsmi. Imbecilo! Asta nu nseamn nimic! url neamul. Sau este un trdtor i merit s moar de dou ori. El nu a fost niciodat urmrit de nimeni. Este o comedie ruinoas. Dar Herr Brunner El i vrs furia cu brutalitate asupra ei. Cu mna stng o apuc de pr i i ddu o lovitur puternic n stomac. Ea scoase un Oh! sugrumat, deveni livid i czu pe mochet

84

inndu-se cu amndou minile de stomac. Ea vomit dintrodat i un miros acru se rspndi prin cabin. Abandonndu-l pe Malko, neamul se nverun mpotriva ei, cu lovituri de picior, vizndu-i snii i abdomenul. Eva nu mai ipa. Chircit, ea primea loviturile ca o minge. Un lichid verzui se scurgea printre buzele ei. ngreoat, Malko i ntoarse ochii. Anton Brunner, dup o ultim lovitur de picior, reveni la Malko, legnndu-i umerii si enormi. O s-mi spui cine eti i ce vrei, mri el i am s-i trag un glon n cap. Altfel o s-i scuipi maele pn o s vorbeti. Omori-m imediat, zise Malko. Taci. Aici se moare cnd vreau eu i cum vreau eu. Mai nti, de ce pori tu acest tatuaj? Mi l-au fcut n somn, spuse Malko, pentru a trece drept un SS-ist, pentru a m compromite. Brunner ridic din umeri: Ce nseamn fabulaia asta? Nu vrei s-mi spui adevrul odat? i ddu dou palme. Capul lui Malko lovi peretele de acaju. Deodat, primi o lovitur de genunchi n burt n partea de jos, care-i provoc grea. Nemernicule, mi murdreti lemnria! Rspunde! De ce voiai s-l gseti pe Rudi Guern? Ca s primeti o prim? Malko ezita. Rezistena sa fizic avea limite. De ce s mai tac? Oricum, cellalt l-ar fi ucis, pentru c aflase deja prea multe. Trebuia s ctige timp i s se roage la Dumnezeu. Eu sunt agent CIA, zise el. Agent CIA! Anton Bruner izbucni n rs. CIA! i de cnd se intereseaz ea de noi? Era greu de explicat: Un ir de coincidene m-au dus la dumneavoastr. Dumneavoastr nu m interesai. Ochii albatri se-ncruntar din nou. Ba tu nu m interesezi deloc jidan nenorocit! Eu nu sunt evreu, zise Malko. i ntoarse capul pentru a nu vedea corpul inert al Evei. Femeia de-abia mai respira. Tricoul su era ridicat i n

85

dreptul ficatului, se vedea o vntaie. Dezbrac-l, Gunther! Una din gorile se arunc asupra lui Malko, smulgndu-i literalmente hainele bucat cu bucat, aruncndu-le pe jos, pn la slip, dup care se retrase cu un rs de satisfacie. Neamul se aplec asupra lui Malko. Este adevrat c tu nu ai aer de evreu. Vrei s-mi spui odat ce caui aici? V-am mai spus o dat, l caut pe Rudi Guern. De ce? Asta nu v privete. El atept crispat lovitura, dar neamul nu se mic. Distrat, el i mngia antebraul. Noi suntem acum departe pe mare, spuse el. Am un mijloc sigur de a te face s vorbeti. Ai auzit vorbindu-se de scldtoare? Malko ls capul n jos. Era un supliciu folosit n mod curent de Gestapo. Victima era scufundat n ap cu spun pn la sufocare Noi avem o scldtoare, aici sublinie Anton Brunner cu un rs grosolan. Una din gorile scoase o cordelu fin i i leg lui Malko minile la spate, apoi l mpinse cu violen pe scri, dezbrcat cum era. * * * Lui Elko Krisantem nu-i plcea apa. El avusese mereu o profund aversiune pentru bile n mare i alte festiviti de acest gen. Cu aceast stare de spirit contempla el mohort Mediterana. Pentru el, Saint Tropez nu era dect un mic sat fr interes. n plus, i era fric i de avion. Fr a rupe nici un cuvnt n francez, i fusese foarte greu s ajung cu taxiul la Saint-Tropez. n picioare, n faa unei staii de benzin, el privea gnditor spre White-Devil. Trecuse o bun bucat de vreme, de cnd Malko dispruse n pntecul vasului mpreun cu fata. Fr instruciuni precise, turcul ezita n privina conduitei de urmat. Vechiul su Astra era pus la centur i el mai adugase la panoplia sa un pumnal de comando primit din

86

Coreea, ascuit ca un brici. La acestea se mai aduga nelipsitul la cu care i ctiga pinea. Un zgomot l fcu s tresar: puin obinuit cu cele ale mrii, lui i trebui aproape un minut ca s-i dea seama c era vorba de troliul ancorei lui White-Devil. Elko Krisantem avea i defecte dar raiona rapid. Malko nu-i spusese despre o cltorie cu White-Devil. Se ntmplase deci ceva neprevzut i desigur nu era de bine. Fr s se gndeasc, el fugi spre cheiul unde era ancorat vasul, decis s urce la bordul su cu orice pre. Dar cnd era gata s-ajung el, pasarela deja se ridicase. Ancora deja se ridica n lungul cocii albe i netede. Trebuia s fii o musc pentru a ptrunde acolo. Elko privea la vrtejul # elicelor nebun de nelinite. El nu mai putea face nimic pentru Malko. Dac White-Devil pleca pentru o curs lung, totul era terminat. Cu un sentiment de culpabilitate i cu ochii mohori, el privea spre vasul care ieea maiestuos din port. * * * Oprii, ordon Anton Brunner. White-Devil se gsea la aproximativ dou mile deprtare de rm. Marea era frumoas, aproape fr valuri. Civa nori albi, fugeau pe cerul albastru. Anton examin cerul cu un binoclu mare. Nu se vedea nici un vapor n larg. Nu ncepuse nc sezonul i pacheboturile treceau mai departe. Putem ncepe, anun neamul. Malko tremura de frig i l durea tot corpul din cauza loviturilor primite. ncheieturile i fuseser legate att de tare nct sngele nu-i mai curgea prin mini. Fusese legat de un panou al calei. Echipajul i vedea de treburile lui, fr s-i pese de ceea ce se ntmpla. Ciudat vas. Cine ar fi putut bnui c acest elegant iaht este un cuib nazist, mai mult chiar, la Saint Tropez? Ca i cum i-ar fi ghicit gndurile, Anton Brunner spuse cu amabilitate: Eu vreau s termin cu dumneavoastr nc n cursul zilei de azi. Mine vom pleca ntr-o cltorie foarte lung. Unul dintre marinari aduse o bar de font cntrind mai

87

mult de zece kilograme. Cu o coard el leg picioarele lui Malko i la cellalt capt al corzii leg bara. Apoi, dezlegndu-l pe Malko de panou, l trase spre bastingaj. Brunner se apropie de el. Iubite camarade, spuse el. O s filez aceast coard pn ce vei ajunge n ap. Ct credei c o s rezistai: dou minute, poate trei? Malko nu rspunse. Ah! V acord dou minute! Gunther, ncepe! Marinarul l nh pe Malko i-l trecu cu brutalitate peste bord. Cellalt capt al corzii era legat de bastingaj. Malko cobor rsucindu-se, suspendat de ncheieturile minilor. Din cauza greutii barei, avea impresia c o s i se disloce oasele. Fu aproape ca o binefacere contactul cu apa rece n lungul corpului su. Disperat, reui s-i umple plmnii cu aer, nainte s dispar sub ap. El pstrase ochii deschii. Atingerea lipicioas a cocii acoperit cu alge i cochilii i produceau frisoane. n sinea sa, numra secundele. La 80, crezu c plmnii si or s explodeze. Sngele i btea n tmple. Aerul pe care-l pstrase n plmni voia s ias cu orice pre. Brusc el deschise gura expirnd o enorm bul de aer. Apa srat i intr n laringe. Se-nbuea. Lein ntr-un ultim spasm. * * * Haidei, golii bine acest gunoi! Cu enormele sale brae proase ncruciate pe piept, Anton Brunner contempla corpul lui Malko ntins pe punte. El nu-i recptase cunotina de cnd fusese readus pe vas. Neamul turba de furie. Trebuia s-l fac s vorbeasc; pentru a ti ce se ascunde n faa acestei expediii solitare. El nu credea nimic despre povestea cu CIA. Dar dac se ntmpla s moar fr s-i recapete cunotina, trebuiau s schimbe multe lucruri n organizaia lor. El ignora ce tia Linge deja despre ei. Gunther ncerca, lipsit de ndemnare, s-i fac respiraie artificial corpului inert. F. F-i d de.., la gu r la gur, strig Brunner.

88

n sil, marinarul se apropie de obrazul lui Malko. Era un spectacol oribil. Gunther sufla ca o forj. n fine, Malko mic abia perceptibil. Imediat, cellalt i strecur printre dini gtul unei sticle cu rom. Malko avu un spasm violent i vom un jet de ap srat, apoi fu cuprins de un acces puternic de tuse, dar i revenise. Brunner respir uurat. Cu privirea sticloas, Malko ncerca s-i recapete respiraia. Neamul se aez pe vine lng el ca o enorm i rufctoare meduz. Nu v credeam aa fragil. Data viitoare n-am s v las dect un minut i jumtate. Nu voiam s v fac ru. Malko ddu din cap. Nu era ngrijorat de reluarea experienei. Singura lui ans era s ctige timp, n sperana c Krisantem va putea interveni. Am s vorbesc, dar vei fi foarte decepionat. ansele sale de-a tri scdeau vznd cu ochii. Cnd el va afla ce l intereseaz, neamul l va putea arunca peste bord pur i simplu. Iat povestea, zise Malko. l caut pe Rudi Guern pentru c vor s m oblige s trec drept el El i rezum istoria cu ruii i conchise: Dac israelienii m-au urmrit, n-ar servi nimnui moartea mea. Nu v facei probleme din cauza mea. n dou zile White-Devil va fi departe. Lumea este mare i dumneavoastr vei fi mort. nelegei c dup cele ce v-am spus, nu-i aa i Eva? ntreb Malko. Ea este de partea dumneavoastr. Doar nu o vei omor i pe ea Cellalt ridic din umeri. Este o imbecil Eu nu suport imbecilii Ea este cea care v-a permis s ajungei la noi i este o greeal de neiertat. Gunther, du-te i adu fata. Gorila reveni peste cteva minute, crnd n spate trupul inert al fetei, aruncndu-l pe punte ca pe un pachet cu rufe murdare. Era nc leinat. Ligheanul. Privirea de porelan albastru, strbtea corpul inert fr s-l vad. Marinarul plec din nou i aduse, rostogolind n

89

faa lui, un butoi tiat n dou. l opri n faa lui Malko i ncepu s-l umple cu ap din mare cu un lighean de plastic. Anton Brunner i aprinsese o igar i fuma scrpinndu-i mecanic pieptul. Malko nu voia s se mai gndeasc. Cine va muri primul, Eva sau el? Femeia tocmai ncerc s se ridice, dar Gunther i ddu o lovitur de picior i o fcu s cad pe-o parte. Butoiul era plin. ncepe, ordon Anton Brunner. Gunther nh fata i o trase pn la butoi. n momentul n care ea deschise ochii, o bg cu capul n ap pn la umeri. ngrozit, Malko nu-i putea lua ochii de la acest spectacol. Timp de cteva secunde, nu se ntmpl nimic. Apoi corpul Evei fu cuprins de o contracie puternic. Nemilos, pumnul lui Gunther o meninu n ap. Firele de pr blond pluteau ca acelea ale unei Ofelii. Deodat, ea se zbtu cu furie, sprijinindu-se cu minile de fundul butoiului. Aceasta dur vreo douzeci de secunde interminabile. Apoi bulele de aer urcar la suprafa, gambele i se destinser dintr-o dat i ea nu mai mic, dar Gunther nu slbi apsarea. Un minut mai trziu, Anton Brunner pocni din degete i marinarul se ridic asculttor. Corpul Evei se cufund un pic mai mult n ap. Ea murise. Ar runc-o n mare. Fr nici o emoie, Gunther o nh de talie pe fata pe care tocmai o asasinase. Ochii ei erau ieii din orbite i gura i era crispat ntr-un ultim ipt silenios. Corpul rmase o secund pe bordul de acaju lcuit, apoi dispru. Se auzi o pufnitur surd. Eva plutea pe ap. Un pescru se ls asupra cadavrului cu un ipt strident. Anton Brunner, trase satisfcut un fum din igara sa. Doresc din toat inima mea ca ntr-o zi s murii n acelai fel, chiar dac eu nu voi fi acolo ca s vd, zise Malko. Neamul fcu un gest dezinvolt cu igara sa. Ah! A cum douzeci i trei de ani am fost condamnat la moarte. Este rndul meu, presupun? Neamul scutur din cap: Nu. V-am rezervat altceva, ce nu va fi prea dureros. Doi

90

necai ar putea atrage atenia poliiei. Prefer s v sinucidei. White-Devil ncepuse s mearg spre coast. Brunner se ntinse cu voluptate, scond fumul pe gur. Frumoas zi, remarc el. mi place Mediterana cnd este un pic rcoare, aa ca azi. Malko nu rspunse. Execuia cu snge rece a Evei l umpluse de furie. Ochii si strlucitori deveniser verzi. Mai beneficia de cteva ore de amnare ultima sa ans. Brunner ltr un ordin i cinci minute mai trziu el se regsea legat pe mocheta din salon. Un pic mai trziu, el simi c White-Devil reduce viteza, apoi ncepu s lase ncet ancora. Se-ntorseser n port. ncerc zadarnic s-i desfac legturile. Reuise doar s-i nvineeasc ncheieturile. Auzi oameni circulnd pe punte. Anton Brunner nu se art i puin cte puin, el pierdu noiunea timpului. Lumina zilei se pierdu, lsnd loc ntunericului. Niciun zgomot nu se mai auzea pe White-Devil. Dup micrile de pe punte, el nelese c o parte din echipaj coborse pe rm. La civa metri mai departe se afla jandarmeria din Saint-Tropez, poliia, oameni normali care trebuiau s-l salute cu respect pe domnul Francisco Juarez, miliardar panamez. Ultima sa ans era Krisantem, dar singur turcul nu putea lua cu asalt vasul. Probabil c Malko adormise cci lumina se aprinse deodat. Anton Brunner se gsea n faa lui cu eterna sa igaret nfipt n colul gurii. Gunther era i el acolo cu nite obiecte ciudate n mn: dou butelii de oxigen i un tub respirator pentru scafandri. A doua goril intr la rndul su i-l ridic pe Malko, i tie legturile cu un pumnal, apoi ncepu s-i maseze ncheieturile cu o ciudat solicitudine. n timpul acestei operaiuni, Gunther inea n ceafa lui Malko eava unui P 38. E eu i voi spune lui Rudi ce ce s-a ntmplat, zise Anton Brunner. El se se va amuza copios. Gunther lu un sul mare de leucoplast i i nfur picioarele i ncheieturile minilor lui Malko, apoi l lu n spinare. Anton Brunner i ridic igara:

91

Adio, Herr Linge! Cu cluul n gur, Malko nu-i putu rspunde. Capul su se lovi de pragul uii i fu pe jumtate nucit. Aerul srat al mrii l fcu s-i revin i se uit n jurul lui. Puntea era pustie. Un pic mai departe pe chei, Malko zri micul su Taunus. Gunther, cu Malko n spate, cobor rapid puntea i fugi spre main. Malko se trezi ntins pe podeaua mainii. Gunther se urc la volan i a doua goril se aez n spate cu picioarele peste Malko. Maina demar rapid. Ea iei din parcare, trecu prin faa lui Hotel de Paris, ajunse n Piaa Lices i se angaj pe drumul spre Ramatuelle, pustiu la ora aceea. Pentru Malko era ultimul drum.

92

Capitolul IX.
Ptruns de vntul de est, Elko Krisantem drdia, fcnd sute de pai naintea parcrii portului nou. Dup o or, White-Devil se-ntorsese n port i ancorase n acelai loc. ngrijorarea turcului se nteise. Niciun semn de via de la Malko. Scruta nava de o bun bucat de vreme de la un cap la altul i nu aprea nici Malko nici tnra nemoaic. La fiecare sfert de or, Krisantem lua cte o cafea la minimarket-ul instalat n spatele portului i revenea la postul su de observaie. Dup opt ore, n simplitatea sa, el lu decizia de-a ataca White-Devil. Sigur, dac ar fi avut o bazooka i cteva grenade defensive, ar fi fost mai uoar treaba, dar n Coreea vzuse alte lucruri. Ori Malko fusese aruncat n mare i atunci trebuia s-l rzbune, ori era nc n via i era inut prizonier. El se ndrepta spre velierul imobil n ntuneric cnd vzu un marinar cobornd repede pasarela. El se ascunse n spatele unei maini. Marinarul intr n parcare i urc ntr-un Taunus. Porni maina i o duse chiar n faa lui White-Devil, dup care urc din nou la bord. Krisantem nu ezit mult timp. Avea nevoie de o main. Se duse n parcare i ncepu s ncerce toate portierele. Prima care se deschise fu cea a unui Jaguar 3,8 litri foarte veche. Turcului i trebuir exact douzeci de secunde ca s desfac uruburile care ineau tabloul de bord, s-l basculeze i s uneasc n minile sale firele de contact, apoi aps pe demaror. Motorul porni aproape la un sfert de tur. El acceler uor, iei din parcare i opri la circa o sut de metri mai departe de Taunus, cu motorul pornit, n ateptare. Din fericire, rezervorul era plin. Taunusul prsi drumul strmt ce ducea spre golful Caroubiers, pentru a se angaja pe un cmp care se termina pe malul apei. La circa doi kilometri de Saint-Tropez, locul trebuia s fie pustiu. n aceast perioad nu erau nici ndrgostii nici turiti. Vilele rare erau nelocuite i hangarul

93

de vaporae, la dou sute de metri mai departe, pustiu i ntunecat. Maina merse pn la captul cmpului, la civa metri de rm. Gunther opri motorul i cobor din main. La fel fcu i cealalt goril. l scoase pe Malko din spate i-l aezar pe locul oferului, fr s-i desfac legturile. Acesta nu pricepea nc ce vor s fac. Cea de-a doua goril, se ndeletnicea pe sub main cu o treab misterioas. Gunther i fix n spate cele dou tuburi de oxigen i tubul respirator n jurul gtului, apoi i puse nite mnui i-i relu locul din spate n Taunus. Avu grij s nchid portiera i s salte bine geamul. Cea de-a doua goril reapru, innd n mn extremitatea unei evi de cauciuc. Redeschise portiera din fa stnga i cobor uor geamul, strecurnd eava spre interior, pentru ca aceasta s ajung la acelai nivel cu faa lui Malko. Acesta nelese: asasinii si transformaser maina ntr-o camer de gazare portativ. Nu se uitau bunele tradiii. Gorila nfund un ziar rulat n crptura pe unde intra eava, pentru a mpiedica aerul s ptrund n main. El btu uor n geam i se pierdu n ntuneric. Urma s supravegheze intrarea pe drum pentru cazul improbabil n care vreun curios ar fi vrut s se rtceasc pe acolo. Gunther aezat lng Malko, ntoarse cheia n contact i aps pe acceleraie i motorul se ambal. Un fum albastru iei din eava de cauciuc direct n nrile lui Malko. Neamul i ajust cu grij aparatul su de respirat, deschise alimentarea cu oxigen i aps pn n fund pedala de acceleraie. Conform amintirilor sale de Einsatzgruppen14, nu putea dura mai mult de aproximativ cincisprezece minute, nchise ochii i se ntreb unde ar putea gsi o fat n acest sat pustiu. * * * Se auzi un trosnet abia perceptibil acoperit de ritul greierilor. Gorila privea stelele: era ora sa de poezie. Krisantem era ntins la doi metri n spatele lui, cu laul nfurat n jurul pumnului stng. Jaguarul era garat la dou
14

Grupare de exterminare SS (n.a.).

94

sute de metri, n faa hangarului de vapoare. El se desclase i-i golise buzunarele, reamintindu-i tradiiile luptei de comando din Coreea. Motorul Taunusului mergea de mai bine de dou minute. Nu trebuia s mai piard nici o secund mai mult. El nu tia dac omul care era cu Malko n main era sau nu narmat. Dac nu, el va folosi unul din gloanele de pe eava Astrei, pentru a se debarasa de primul. nainte, spatele neamului prea o pat ntunecat. Noaptea era destul de luminoas. Turcul rencepu s se trasc, apropiindu-se centimetru cu centimetru. Din fericire greierii nu se opreau. Neamul avu deodat impresia c o lam i tia gtul. Krisantem i trecuse laul n jurul gtului. Acum strngea puternic cele dou capete ale laului. Cellalt nu avu timp s scoat nici un sunet. Cu o lovitur de genunchi i mpinse victima, mpiedicnd-o s se ridice. Aceasta i zgria propriul gt, ncercnd s smulg firul care-i curma viaa i l strngea mai mult cu fiecare secund care trecea. ntins asupra sa, Krisantem apsa cu toat greutatea. Neamul vzu stele verzi. Ochii i ieir din orbite, apoi totul se ntunec. Inima ncet s-i bat i un uvoi de excremente i invad pantalonii, semn c moartea se apropia. Dezgustat, Krisantem se ls s cad pe-o parte. Cellalt nu mai mica, i recuper laul i fcu un ocol ca s ajung la main, pe partea n care era Malko. Lichidarea celuilalt nu durase mai mult de jumtate de minut. Pentru Gunther totul se petrecu foarte repede. Cnd el vzu c portiera se deschide, era deja prea trziu. Mna mare a lui Krisantem l apuc de gt i-l trase afar din main. ncurcat de materialul pe care-l purta, neamul se apr prost. El vru s-i scoat pumnalul de la centur i asta l pierdu. Laul aductor de moarte i se leg n jurul gtului, rapid ca un arpe. Apoi, totul fu foarte uor. Sprijinit de spatele lui, Krisantem trase cteva secunde vinele gtului su umflate din cauza efortului. Cnd strangula pe cineva, el nu avea alt sentiment dect cel al unui sportiv n plin efort. El nu atept ca Gunther s leine complet pentru a sri n main i a opri motorul. Nemaifiind sprijinit de Gunther, Malko era ntins pe toat bancheta din fa. Krisantem l

95

trase afar din main apoi reveni la Gunther pentru a mai strnge un pic laul, ceea ce de altfel, era de prisos. Gorila murise. Krisantem pipi faa lui Malko. El ardea. Nelinitit, netiind ce s-i fac, el i descheie gulerul i-i plmui obrajii. Noiunile sale de prim ajutor erau mai mult slabe. Vznd c nu face nimic cu palmele, el ncepu s-i fac respiraie artificial. Malko deschise ochii zece minute mai trziu i-i vrs maele. Avea impresia c se golete ca un sac de rufe murdare. Jenat, Krisantem i susinea capul. Malko avea o migren teribil, ameeli i se simea slbit ca un copil. Repede, murmur el. Trebuie s ne ntoarcem la WhiteDevil. Brunner tie unde se afl Rudi Guern i pe vas nu este nimeni acum. Efortul l epuizase i el lein din nou. Krisantem l duse n brae pn la Jaguar i-l ntinse pe bancheta din spate. Apoi el ntoarse i porni n direcia Saint-Tropez. Cadavrele celor doi nemi nu puteau fi descoperite nainte de a doua zi diminea. White-Devil era cufundat n ntuneric. Pe timpul drumului, Malko gemuse i mai vom nc o dat. nviorat, el ncerca s reziste de bine de ru zdruncinturilor care fceau s-i tresar inima. Nimeni nu pzea puntea marelui velier. Malko era att de slbit, c turcul trebui s-l sprijine ca s treac strmta pasarel. Ajuns pe punte, el ezit. O raz de lumin se vedea pe scara care ducea n salon. Malko i-o art lui Krisantem, fr o vorb. Acesta i scoase pistoletul ct mai ncet posibil. Clicul cartuului care prsise ncrctorul, avu asupra lui Malko efectul unei lovituri de trsnet. Ameelile persistau i era n pragul leinului. Pentru a nu cdea, se aez pe un panou i se sprijini de catarg. Dup doar cteva secunde, putu s-l urmeze pe Krisantem. El se simea puin eficace pentru a-l putea ajuta pe turc. Acesta cobor primul. Era imposibil s nu-l aud. Ajuns la jumtatea drumului, auzi vocea lui Anton Brunner strignd: G Gunther? Krisantem urc ultimele trepte dintr-un salt. El ni n salonul slab luminat, cu Astra n mn. Neamul era aezat,

96

cu faa spre scar, cu venica sa igar n mn. El i ridic ochii bulbucai spre turc i-i duse mna spre perne, punnd igara ntr-o scrumier. Malko se-art n spatele lui Krisantem. Nu micai. Anton Brunner semna cu o fiar slbatic gata s sar. Malko realiz c el calcula distana care-l desprea de Krisantem. Dac fcea vreo micare turcul trgea i atunci adio informaii. Eu nu vreau s v omor, zise Malko n german. Brunner se relax imperceptibil. Torsul su puternic se ridica i cobora ritmic; el i regsise sngele rece. ncet, mna sa se-ndrept ctre scrumier de unde relu igara. Unde s sunt imbecilii? mormi el. Malko aprecie c n-avea rost s-i ascund adevrul. Sunt mori. El avansase n camer i avusese grij s se aeze ntre neam i Krisantem. Neamul nu se mic. Dac m omori, spuse el i dumneavoastr vei muri. Nu vei fi n siguran nicieri n lume. Malko scotocise printr-un sertar i descoperise o_ coard. Merse la divan i descoperi ntre dou perne un P 38. l verific i vzu c era ncrcat. El zise turcului: Leag-l. Acesta era prudent. Apucnd propriul su pistol de cros, i ddu neamului n tmpl o lovitur care-l nuci puin. Turcul profit de acest moment pentru a-l lega i a-l aeza la pmnt pe burt. Malko se simi din nou cuprins de ameeli. El trebui s se aeze pe canapea. Gazul de eapament, mpreun cu baia era prea mult pentru un singur om. Anton Brunner redeschise ochii. Unde este Rudi Guern? ntreb Malko. Este tot ce vreau s tiu. Neamul nu rspunse. El nchise ochii, de parc n-ar fi auzit ntrebarea. Malko o repet i din nou neamul nu reacion. Krisantem schimb o privire cu Malko. Acesta cunotea

97

foarte bine talentele turcului, dar tortura nu fcea parte din universul su. Revzu apoi corpul Evei plutind pe apele Mediteranei i i aminti de ce fusese n stare un Obergruppenfhrer SS. F-l s vorbeasc Krisantem, spuse el. Cu att mai ru pentru el. Turcul nu atept s i se spun a doua oar. n Coreea interogatoriile erau specialitatea lui. El l cntri pe Anton Brunner. Am o idee, spuse el. Iei din camer i Malko l auzi mergnd pe punte i scotocind. Apoi i pru c turcul prsete vasul. Cteva minute mai trziu, acesta se ntoarse cu o sticl plin cu un lichid incolor. Neamul nu se micase. Krisantem l ntoarse cu faa n sus, apoi ngenunche n dreptul capului su i fr s spun nici un cuvnt l apuc de nasul su acvilin i ncepu s-l strng. Brunner se zbtu i dup cteva secunde, simind c se sufoc, deschise gura ca s respire dar Elko introduse rapid gtul sticlei. Malko auzi dinii scrnind pe sticl. Cellalt zbtndu-se, nghii cteva guri de lichid. Krisantem repet tratamentul de cteva ori. Deodat Brunner url: Bestie, m otrveti! O s crp. Ce este? ntreb Malko. Benzin, spuse Krisantem candid. Este o reet turceasc. El goli restul sticlei pe capul i faa omului ntins pe jos, pn la ultima pictur, apoi arunc sticla ntr-un col al camerei, se ridic i scoase o cutie cu chibrituri. Nu vei ndrzni, mormi Brunner. Krisantem aprinse un b i linitit l ls s cad pe faa celuilalt. Se auzi un pluff surd, care fu acoperit de urletul lui Anton Brunner. Capul acestuia era o tor aprins. Repede, Krisantem lu una dintre pernele de pe canapea i o aplic pe faa neamului n cteva secunde se stinser flcrile, dar spectacolul era oribil. Prul, sprncenele i mustaa lui

98

Brunner dispruser. Pielea i se jupuia n zdrene, iar buzele erau o plag.. Un geamt i iei din gur. Deci? Lent, Brunner scutur din cap de la stnga la dreapta. Krisantem apuc iar cutia de chibrituri i s-aplec la urechea neamului. De data asta, o s-i dau foc n interior. O s arzi pn la mae i te vom lsa s crpi aici. Germana sa nu era perfect, dar cellalt nelegea. Unind, vorba cu fapta, el aprinse un chibrit i-l apropie de victima sa. O mic flam albastr izbucni imediat pe obrajii si. Brunner scheun cnd degetele lui Krisantem strnser nasul lui pentru a-l face s deschid gura. n salon domnea un miros de carne ars i Malko nu mai putea s suporte. Oprete-te Krisantem, spuse el. Este inuman. Nu mai vreau. Nu-l mai tortura. El se ridic, dar deodat, i ntoarse capul. I se fcu din nou grea. Avea impresia c i se blocheaz plmnii. Lein i czu pe mochet. Krisantem l ridic pe Malko i-l duse pe punte unde l sprijini cu precauie de un panou nainte de a se duce din nou n salon. Anton Brunner respira sacadat. El i spuse n nemete cu voce joas: Ai dou sute de mii de mrci n aur dac m dezlegi. Acum civa ani nu l-ar fi lsat s termine fraza, dar el avea o admiraie profund pentru Malko i era fericit n Austria. Nu, spuse el. Unde este tipul pe care l cutm? Schweinerei, njur Brunner. Linitit, Krisantem aprinse un nou chibrit i apropie flacra de obrazul neamului. Imediat, pielea impregnat de benzin se umfl i plezni oribil. Brunner deschise gura ca s urle i asta i fu pierzania. Krisantem nu avu timp s intervin. El vzu flama cuprinzndu-i buzele i limba. Ai fi zis c este un nghiitor de foc, ntr-o tresrire de agonie el scoase o njurtur i reui s rup legturile de la mini, dar nimeni nu mai putea face nimic pentru el. Esofagul i stomacul su ardeau n interior. Gemetele sale inumane i fcur lui

99

Krisantem pielea ca de gin. Cu amndou minile pe abdomen el se rostogolea cu ochii scoi din orbite. Krisantem i scoase revolverul de la centur. Nu se mai putea scoate nici un cuvnt de la neam, deoarece corzile sale vocale arseser. El vzuse cazul n Coreea. Oameni mai puin rezisteni, ar fi fost deja n stare de incontien. Anton Brunner reui s se ridice n picioare. Cu fora sa herculean declanat de durere reuise s-i rup legturile de la picioare. Faa lui era oribil cu resturile de carne care atrnau, cu ochii injectai i cu gaura neagr din dreptul gurii prin care ieea un mormit rguit nentrerupt: rrau, rrau, rrau. Cu braele sale enorme ntinse n fa, el se arunc asupra lui Krisantem. Acesta nu ezit dect o secund nainte s trag. Glonul l lovi pe Brunner n piept la nivelul stomacului. Neamul scoase un urlet nearticulat, fcu un pas napoi i sri, ca aruncat de un resort invizibil. Krisantem surprins, nu avu timpul s se retrag i primi ocul mastodontului n plin, scpnd pistoletul din mn. Brunner, chiar dac-l vzu, nu cut s-l ia de pe jos. Ca un automat, el ncepu s se caere pe scri. nfuriat, Krisantem apuc o vaz grea i o sparse n ceafa adversarului su. O secund, neamul se opri i-i ntoarse faa diform spre Krisantem apoi i relu mersul spre nainte. Turcul era ngrozit. Acest om care nu voia s moar, i inspira o team superstiioas. El se aplec n patru labe n cutarea pistolului su. Din momentul n care l gsi se repezi pe scar. Anton Brunner iei pe punte ca o fantom nsngerat. Aerul proaspt l zpci i el se prvli peste bastingaj. Malko i recptase cunotina i se-ngrozi la vederea spectacolului. Unul din felinarele cheiului lumina din plin faa neamului. Krisantem la rndul su ni pe punte, cu Astra n mn. Malko l opri: Nu trage. Zgomotul ar fi fost amortizat n salon, dar pe punte n aer liber ar fi trezit tot satul.

100

Centimetru cu centimetru. Brunner se tra n lungul bastingajului spre scara de coborre. Dac ar fi reuit s ajung la rm n aceast stare Turcul se arunc asupra lui i ncerc s-l imobilizeze prinzndu-l de mijloc cu braele. Cu o singur lovitur de ale neamul l respinse. Krisantem relu ncercarea cu laul su, dar nu reui s-l treac n jurul gtului neamului, care-i relu drumul. Acestuia i mai rmneau de parcurs cinci metri. Krisantem i scotoci buzunarele i gsi pumnalul de comando. De ast dat, el i atept adversarul, rezemat de bastingaj. Cellalt venea spre el grohind i cltinndu-se. Cnd fu destul de aproape, cu toate puterile i nfipse arma chiar deasupra ombilicului i continu s-l spintece pn n dreptul sternului, dup care smulse lama. Anton Brunner se opri i se cltin. Un sunet nou i iei din beregat grau, grau, nsoit de un val de snge. Cu ochii nchii, el i duse minile la burt pentru a reine masa de intestine care se revrsau pe punte. El mai fcu civa pai spre Krisantem. Nu este posibil, nu este posibil, zise Krisantem n turcete. Uitase germana. Era livid. Nu vzuse niciodat atta poft de a tri. Neamul continua s avanseze ntr-o balt de snge care se mrea de la o clip la alta, cu un plnset continuu de fiar care se lupt cu moartea. Avea rezerve de energie incredibile. i scuipa plmnii, vomita snge, faa ars probabil l fcea s sufere cumplit, dar el avansa spre pasarel. Krisantem privi cheiul pustiu. Lu pistolul, se apropie i-i trase n cap foarte de-aproape, aa cum ai nfige o sering hipodermic. Ratat. Glonul lovi doar falca inferioar, care acum atrna pn unde ncepea gtul. Un nou val de snge i fcu apariia, dar el continua s avanseze. Krisantem nu mai ndrznea s trag, nu mai ndrznea s fac nimic, fiind deodat cuprins de un respect imens pentru

101

omul care nu voia s moar. i era ruine i ar fi vrut s-l salveze. Punndu-i pistolul la centur, se apropie de neam i-l lu domol de bra, ca un nsoitor pe un orb. Anton Brunner nu mai nainta. Cu mna dreapt crispat pe bastingaj el continua s emit acel ciudat zgomot grau, grau. Turcul ar fi vrut s-i astupe urechile. Cnd neamul i simi mna, ncerc un gest pentru a se degaja, dar nu mai avu fora necesar. Atunci rmase imobil, oribil, inuman. Krisantem, ncepu s tremure fr s poat scoate nici un cuvnt. Deodat, Anton Brunner czu pe-o parte, ca i cum un arc s-ar fi rupt. Geamtul lui se transformase ntr-un scncet foarte slab i deodat ncet complet. Anton Brunner murise. Asta produse o pat dezgusttoare de snge i alte resturi pe frumoasa punte de acaju, dar cel puin nu mai mica. Krisantem se dezmetici, i terse minile de sudoare i se uit n ochii lui Malko, n care citi acelai dezgust visceral i aceeai emoie fa de lupta supraomeneasc a neamului cu moartea. Niciodat cei doi oameni nu vor uita seara aceea. Focul de arm nu prea s fi alarmat pe cineva. Malko i recpt primul sngele rece. Ei nu mai aveau prea mult timp. Echipajul trebuia s revin i Anton Brunner nu vorbise. El avu o idee. Ateapt-m, i ordon el lui Krisantem. El reintr n pntecele navei i gsi uor cabina cpitanului care ddea n salon. Cutnd prin sertare, el descoperi ce-l interesa i anume c vasul panamez White-Devil avea ca port de domiciliu Montego Bay n Jamaica. Nu-i mai rmnea dect aceast pist. nc ameit, el urc pe punte cu pai mici. Malko simi mirosul de benzin. Turcul gsise dou canistre cu benzin ntr-un col. Prima servise ca s inunde cadavrul lui Anton Brunner i cea de-a doua servi la mbibatul punii, dup care arunc recipientul gol. Malko era deja la rm iar turcul l urm pe pasarel. nainte s sar pe pmnt el aprinse un mnunchi de chibrituri pe care le arunc n urma lui.

102

Flacra imens care izbucni lumin tot portul. Mica pat care fusese Anton Brunner ardea vesel. Cu un vluf sinistru se aprinser pnzele. Vntul nteea flcrile. White-Devil ardea ca o tor. n momentul n care Krisantem ieea din port la volanul Jaguarului, primii salvatori se precipitau spre marele velier. n biroul su, mbrcat n pijama, aciona frenetic sirena de alarm. Era ns prea trziu: nimeni nu mai putea salva WhiteDevil.

103

Capitolul X.
Nemii sunt aici, dar nu sunt vzui dect cnd merg pe vapor, pe White-Devil. Patronul lui Red-Barrel, bar pentru marinarii din Montego Bay, era un jamaican primitor. Prin ua deschis a barului, mna sa neagr i arta o regiune toarte puin locuit din Jamaica. Toate locurile ic, terenurile frumoase de golf se gseau nghesuite pe acea parte a insulei, ntre Port Antonio i Montego Bay. Acolo aterizase marele jet al BOAC din care coborse Malko n ajun. De atunci continu ancheta sa. Nu era greu de gsit urma lui White-Devil. De cinci ani portul su de domiciliu era Montego Bay i era unu] dintre cele mai frumoase veliere din port. i era imposibil s afle mai mult. La un an dup declararea independenei, o colonie de germani i paraguayeni venise s se stabileasc pe insul. Cumpraser pmnturi i cultivau trestie de zahr i nu se amestecau nici cu ultimii englezi rmai pe insul, nici cu noua burghezie neagr. Bineneles c nu ddu de nici cea mai mic urm a lui Rudi Guern. i totui, el trebuia s fie acolo, dar era ca i cum ai cuta acul n carul cu fn. Sprijinit pe tejgheaua soioas a lui Red-Barrel, Malko se simi cuprins de descurajare. Era mare tentaia de a lua primul avion spre New York i s atepte acolo desfurarea evenimentelor. n plus, ploua n continuu torenial de nu vedeai nici la trei metri: aversa zilnic. Negrii profitau de aceasta ca s se spuneasc n pielea goal, ocndu-i profund pe turitii anglo-saxoni din nenumratele palate din Montego Bay. Unde era Janos Ferenezi? Ce fceau asasinii israelieni plecai n urmrirea sa? Aici, n Jamaica, toate acestea preau ndeprtate i ireale. Era o alt lume. Montego Bay era populat de turiti linitii. Vuietul unui VCIO care decola, l scoase pe Malko din toropeala sa. Cum a putea ajunge n vest? ntreb Malko.

104

Negrul ridic capul. Trebuie s nchiriai o main. Nemii se afl n regiunea Negrii. Avei vreun prieten acolo? Asta nu-i greu, zise Malko cu imperceptibil ironie. Trebuie, atunci, s mergei la Sundowners. Este un mic hotel, proprietatea unui neam aflat chiar la intrare n Negril. El trebuie s-i cunoasc pe ceilali. Este un tip de treab. S-a cstorit cu o fat de pe la noi. i vei da bun ziua lui Max. Malko i jur c nu va abandona, acum cnd era att de aproape de int. Decizia sa fusese luat. Plti i plec. O or mai trziu, el rula pe drumul ngust care mergea dea lungul coastei, spre Negril. Nu existau nici mcar posturi telefonice. Recepionerul hotelului su cscase ochii mari cnd auzise c pleac n vest. Prudent, el i indicase play-boy Clubul aflat n direcia opus, unde totul era de import, chiar i elegantele fetie. Evident acesta nu era acelai gen de distracie. Rulnd printre cmpurile de trestie de zahr pe drumul pustiu, Malko regret deodat c nu-l luase cu el pe Krisantem, dar acesta era prea bttor la ochi ca s poat fi introdus ntr-o colonie nazist. Era greu de crezut c ar putea trece drept un vechi SS-ist. * * * Ben Uri i Hayim Agmon i petrecuser ziua certndu-se. Nervii lor erau ncordai la maximum. Ben Uri nu-i putea ierta c omorse un nevinovat. El nu avusese ce s fac. Pistoletul cu acid prusic era o arm care nu ddea gre. Cei doi ageni nu erau asasini. De fiecare dat cnd suprimau pe cineva, aveau certitudinea c-au lovit un vinovat att de monstruos, nct crimele sale scap dimensiunilor umane. Ei nu-i asumau nici un risc i de fiecare dat loveau la sigur. Numai o coinciden extraordinar fcuse posibil eroarea. Ei l urau acum i mai mult pe omul pe care-l urmreau Schafhrerul Rudi Guern. La acest punct opiniile lor difereau. Ben Uri voia s continue imediat urmrirea, s-l caute i s-l regseasc cu orice pre. Hayim Agmon era partizanul ateptrii. Rudi Guern trise sub un nume fals n SUA. Ei cunoteau acest nume. Graie

105

informatorilor lor, le va fi uor s-i ia urma i apoi nu va trebui dect s pregteasc capcana. Aezai n holul lui Bayerischer-Hof la Mnchen, ei se certau cu voce joas, fr a putea lua o decizie. Dar dac prerea lor n privina metodelor de folosit erau diferite, scopul era acelai: lichidarea lui Rudi Guern. * * * Janos Ferenezi transpira abundent. Aerul su trufa i crud, lsase locul unei expresii de cine btut. Mna sa devenise la fel de alburie ca i cicatricea sa i i frmnta degetele. El aproba docil din cap fiecare din afirmaiile interlocutorului su. Totui acesta din urm nu ndrznea s ridice niciodat tonul i vorbea cu o voce msurat. Cu costumul su de o culoare nedefinit prost croit, cu ochelarii si fr rame i cmaa de nylon, el avea aerul unui mic funcionar fr iniiativ i fr putere. Janos Ferenezi tia ns c soarta lui depindea de cel din faa sa. El tia c n meseria lor nici un eec nu era iertat i c e uor s faci s dispar un agent de care voiai s scapi. n final, interlocutorul lui Janos Ferenezi l concedie cu un semn din cap. n sinea sa, ungurul oft uurat. Mai avea o ans de a-i salva viaa i libertatea. El nu ntrzie prea mult pe coridoarele Ministerului Aprrii. Regsind aerul rece de pe cheiul Maurice-Thorez, respir mai uor, n ciuda frigului excesiv. Rul Moscova curgea molcom n faa lui i era brzdat de vaporae musc. n deprtare se zrea turnul Kremlinului strlucind n soare. O or mai trziu, Janos Ferenezi se gsea n sediul Cartierului secret al GRU-ului din Piaa Arbatskia. Imobilul din fa gzduia celebra nchisoare Liubianka vecintate sinistr. Relundu-i locul n Zim, ungurul era chiar bine dispus. El reuise s smulg o concesie important efului celei de a noua direcii: pe viitor, rezidenii i onorabilii corespondeni ai KGB din lumea ntreag vor cuta cu prioritate absolut pe prinul Malko, alias Rudi Guern. Ruilor nu le plcea s fie nvini.

106

S ne grbim, ordon el oferului Zim-ului. El trebuia s fie la Aeroportul eremetievo nainte de ora trei i n-avea la dispoziie dect o jumtate de or pentru a parcurge cei treizeci i cinci de kilometri. Nu era o circulaie intens, dar era greu s-l faci pe un ofer rus s neleag ce nseamn repede. Aparatul DC-9 al Scandinavian Airlines nu-l mai atepta i la Copenhaga, el trebuia s se urce n corespondena sa pentru New York. i consult repede biletul cumprat puin mai devreme la Hotel National, sediul Companiei Scandinavian. Zborul 919 decola la ora optsprezece. Datorit diferenei de fus orar, el ar putea fi la New York la ora douzeci i unu patruzeci, dup un zbor confortabil deasupra Atlanticului. Desigur, ca un bun comunist, el ar fi trebuit s mearg cel puin pn la Copenhaga cu Aeroflot-ul n final cltoria sa surpriz la Moscova se termina cu bine. El obinuse o amnare i mijloace mai substaniale. Regsirea lui Rudi Guern era o chestiune de zile. De aceast dat nu-i va lsa. Atta libertate.

107

Capitolul XI.
Fata nu purta dect un slip minuscul negru i mergea cu torsul gol. Ea avea conformaia unui adolescent crescut prea repede: picioare interminabile, musculoase i slabe, fr talie, cu un bust lung i sni micui. Vzndu-l pe Malko, ea-i acoperi neglijent pieptul cu fularul de tul mov pe care-l inea n mn, ceea ce nu ascunse mare lucru. Ei erau amndoi singurele fiine umane de pe plaja lung din Negril. Ploaia cotidian de sfrit de zi tocmai se terminase i grupul de americani care locuia ca i el la micul Hotel Sundowners nu ieiser nc afar, dei temperatura sczuse cu dou sau trei grade. Malko se ridic punnd pe fug o mulime de crabi mici. De o sptmn de cnd se gsea n Jamaica la Negril n partea de vest a insulei, tnra necunoscut era prima sa ntlnire interesant. Ea era la o distan de civa metri de el. El remarc atunci un ciudat animal care mergea cu pai mruni pe nisip alturi de ea: o ogarc cu blana ras, cu labele ciupite i un bot de oarece. Oribila bestie se npusti spre Malko cu un ltrat ascuit. El simi o durere suprtoare la glezn i scoase un ipt. Ogarca l mucase. Cu o lovitur brusc de picior el o alung. Animalul se rostogoli pe nisip i plec s se refugieze la picioarele stpnei sale. Malko i ridic ochii i primi ocul privirii necunoscutei. Cei mai frumoi ochi din lume, gndi el. Imeni, de culoare violet, mari i aproape fr expresie. Pupila acoperea irisul ca la o pasre de noapte. Prul foarte scurt, gura proeminent i ovalul feei treceau pe planul doi. Necunoscuta se uit furioas spre Malko. Ea era un pic mai nalt dect el. Dumneavoastr i-ai fcut ru cinelui meu, spuse ea furioas n limba englez, cu repro n voce i se aplec spre a lua animalul n brae.

108

Dat fiind singurtatea, Malko nu se supr prea ru. i fcea plcere s vorbeasc i cu altcineva dect cu americanii de la Sundowners. El se-ntreba de unde apruse aceast fat. n afara hotelului, nu existau dect colibele din satul Negril i farul. Dac este adevrat m simt dezolat, recunoscu el, dar eu cred c el s-a manifestat agresiv fa de mine. Ea l fulger cu privirea: Lui Putch nu-i plac strinii. Ce cutai dumneavoastr aici? Asta era prea mult. Ca i cum plaja i-ar fi aparinut. Dar dumneavoastr? o ntreb Malko, ce facei pe aceast plaj? Expresia feii i se mai ndulci. M plictisesc de moarte, spuse necunoscuta cu o voce domoal. Este plictisitor la Negril. Vrei s v scldai? Aceasta era prima alb pe care o ntlnea la Negril. Cu excepia Hotelului Sundowners unde nu era telefon i a colibelor din satul jamaican, nu se mai gsea nimic. Negril nu exista dect pe hrile turistice ca centru turistic. La treizeci i cinci de mile spre est, se gsea Montego Bay, de unde venise Malko i la cincizeci de mile spre vest, Savanna la Mar. Pe acolo pe undeva, ntre cele dou puncte, se gseau cteva proprieti ocupate de nemi. ntr-una din ele, se ascundea Rudi Guern. Fr s atepte rspunsul lui Malko, necunoscuta ls cinele jos, i nfur fularul n jurul gtului i plec n fug spre ap. Un baraj de recifuri opreau valurile i se vedea nisipul alb pn la o sut de metri de mal. Din spate, nu puteai s-i dai seama dac era o fat sau un biat. Malko o urm, supraveghindu-i pulpele. Celua nc mria. Tnra deja nota n apa cldu un crawl suplu. El o ajunse repede i se adapt ritmului ei. Prul dat pe spate o fcea s semene i mai mult cu un biat i ei nu-i psa c are pieptul gol. Deodat, ea se opri din not n picioare n ap i spuse cu vocea sa aspr: V spunei probabil c sunt urt, nu-i aa? O

109

adevrat prjin. C nu am sni, pr, picioare frumoase, c nu sunt o femeie, c sunt dezagreabil i dumneavoastr nc nu tii totul! Am un nume ridicol: Phoebe. Malko o privi perplex. Ori ea avea insolaie, ori o poft nebun de-a fi acostat. Deodat, el remarc urme fine brune brzdnd umerii, pieptul i spinarea necunoscutei, ca urmare a unei flagelri mai vechi. Din ce n ce mai ciudat. Eu nu cred c suntei urt, o contrazise el cu pruden, n afar de aceasta, avei cei mai frumoi ochi pe care i-am vzut. Ea ridic din umeri i ncepu s noate spre plaj. Da, dar asta nu le provoac brbailor pofta de a face dragoste cu mine. N-a fi att de categoric, i zise Malko notnd alturi de ea. Aceast necunoscut nu l atrgea n mod special, dar. Locuia probabil la Negril sau n mprejurimi. Ea l-ar fi putut ajuta dac el ar reui s-i fac cteva apropouri coerente. Mica colonie german din Negril era un cerc foarte nchis. Ea se aez pe nisip, i scutur prul i-i ls slipul att de jos, nct el putu s vad periorii pubisului ei. Categoric, sentimentul de pudoare nu o domina prea tare. Un vultur se aez aproape de un crab mare, mort. Marea era aproape fosforescent. La un kilometru deprtare, micuul hoinar al lui Sundowners luase drumul coralilor. Era ora de promenad. Cu ochii nchii, ciudata Phoebe se ntinse pe spate cu vrfurile snilor si mici ndreptate spre cer. Ce facei dumneavoastr la Negril? o ntreb Malko pentru a rupe tcerea. Triesc cu soul meu. Dumneavoastr v plac cinii? Avu un moment de ovial. Oare ea? Nu, ea lu celua furioas n brae i i-o ntinse lui Malko. Mngiai-o, i comand ea. Asta i place i o calmeaz. Eu fac totdeauna acest lucru. Malko i trecu dezgustat mna prin blana ei, rezistnd tentaiei de a-i suci discret gtul. Phoebe nchisese ochii. Malko ls cinele. Ochii acestei fete l obsedau, ca i cnd i-ar fi deschis perspectiva spre o lume necunoscut i fantastic. Era o atracie irezistibil, ca

110

ntre amani. n comparaie cu acetia, ochii si strlucitori, preau teri. Phoebe se mic i se aez pe-o parte. Fesele dezgolite de microslip aveau aceeai culoare ca i restul corpului. Cu ochii nchii ea-l ntreb: i dumneavoastr cu ce treburi la Negril? n vacan, rspunse el. Unde locuii? La Sundowners. Vei pleca apoi? Desigur, zise el. Ea se ridic ntr-un cot i el resimi din nou ocul ochilor ca dou lacuri mari de culoare violet scldndu-i faa. Ai vrea s m luai cu dumneavoastr cnd vei pleca? Era cu totul neateptat. Malko i ncrunt ochii strlucitori. Phoebe era deja un pronume straniu. Era o nebunie ce se putea ntlni pe o plaj pustie n Jamaica. Dar soul dumneavoastr? Era prima obiecie care-i veni n minte. Nu sunt mritat. Dar mai devreme mi-ai spus Nu trebuie s credei niciodat ce v spun. Eu mint. mi place s mint asta m distreaz. Ei, m luai? ntreb ea pe un ton mai insistent. Dar nici nu tii mcar unde m duc, spuse Malko. mi este indiferent. Vreau s plec de-aici. Deodat, ea se ridic n picioare i-l privi int: Dumneavoastr v e fric de mine, nu-i aa? Nu m vei duce de aici. Fr a mai spune nimic, ea se deprt cu pai mari, cu cinele n urma ei. Malko se ridic la rndul su. Ea se ntoarse i, vznd gestul lui Malko, plec fugind. La vreo sut de metri, se-ntoarse spre el i zise ironic: Pe curnd. Malko fugi puin, apoi se opri, simindu-se ridicol. Probabil, ea asta cuta. De altfel, picioarele interminabile ale lui Phoebe nghieau nisipul ca un stru. Ea pleca n direcia opus celei n care era hotelul, acolo unde nu erau dect cocotieri t plaj.

111

Foarte repede, ea nu mai fu dect un punct negru pe plaja. Malko ar fi putut crede c visase. Se aez pe plaj. Pentru un moment el uitase c se afl la Negrii, la sfritul lumii, pentru a-i salva viaa, pentru a gsi un om care se ascundea sub un nume fals, ceea ce reprezenta unica sa speran de a putea rencepe o via normal. Nesemnificativa Phoebe, aa nebun cum era, putea, probabil, s-l ajute. Dup spusele ei, locuia n regiunea Negriului. Dar cum s dea de ea? Nu-i tia dect prenumele, dac era cel adevrat i ea nu prea era sociabil. De altfel, ntr-o sptmn nimic, nici un necunoscut la Sundowners, dei proprietarul acestuia era i el neam. Plaja i apru deodat pustie i sinistr. n faa lui, soarele se pregtea s apun n Marea Caraibelor ntr-un joc de culori uimitor. Negril se afla la extremitatea vestic a Jamaici i se bucura de un soare mai puternic dect coasta nordic. Ochii imeni de culoare violet, continuau s-l obsedeze pe Malko. Cine era Phoebe? n ciuda corpului ei de biat, ea era teribil de atrgtoare. Malko i relu drumul spre hotel cu capul plecat. ntr-o or soarele va fi apus. Nu-i va mai rmne de fcut altceva dect s bea un daiquiri sau dou i s se culce. Cele opt cupluri de americani n vrst, se culcau la ora nou, dup o cin fugar. Fcndu-i duul. Malko nc se mai gndea la Phoebe. Chiar i primejdia prin care trecea, trecuse pe planul doi. Ce vrst o avea? De ce locuia la Negril? Ce o fi fost adevrat din ce i povestise? Dup ce se schimbase, el se instal pe veranda mic ce ddea spre grdina hotelului, n faa unui daiquiri. Aceasta fusese butura cea mai apropiat de votc. Deodat, un claxon tulbur linitea Sundowners-ului. Un Mercedes mare, negru cu cromaje strlucitoare, intr lent pe poart i se opri la trei metri de Malko. Phoebe, cobor din el i veni direct la masa lui. Ea avea, mai mult ca oricnd, un aer de biat deelat i incomodat de pielea sa. Un pantalon de flanel strns pe talie cu o curea de piele maro i mula gambele sale interminabile i fesele

112

mici. Ea purta o bluz din crepon ncheiat la un nasture din doi, ifonat i ptat. ireturile unuia din teniii si care fuseser odat albi, erau dezlegate i atrnau pe jos. Ochii si, ns aveau aceeai nuan de un violet admirabil, scond n eviden geometria dur a feei sale. Ea se aez la mas, trgnd un scaun spre ea. A vrea un rom, zise ea cu aceeai voce metalic. Vecinii de camer ai lui Malko, examinau apariia nmrmurii i se lansar ntr-o convorbire cu voce joas. Malko merse n interior ca s comande butura pentru Phoebe. Cnd i sosi butura, ea goli paharul dintr-un foc. Lui Malko i se pru c imensele pupile ale fetei, se mreau nc. Ea rmase un moment tcut, cu privirea n gol, apoi spuse, aproape fr s mite buzele: Am venit s v invit. S m invitai? Noi organizm n seara aceasta o mic petrecere cu bufet rece. Se vor aduna vreo douzeci de persoane. Mama m-a autorizat s v invit. Dumneavoastr suntei american, nu-i aa? Malko ar fi trebuit s mint, dar era periculos. Nu, sunt austriac. Aceast noutate nu pru s-o impresioneze. Ea se juca mecanic cu paharul su gol. Malko o privi dezorientat. Cele dou pete mari violet, semnau cu un tablou abstract. Nu i se mai ntmplase s ntlneasc la nimeni nite pupile att de dilatate n permanen necnd ochii n culoarea lor. Cel puin s nu fie drogat la maximum Dumneavoastr cltorii n ara dumneavoastr? l ntreb ea brusc. Cteodat. Cele dou pete violete se-nsufleir puin i ea zise: M vei lua i pe mine? Era o obsesie. Malko zmbi: Ar fi o plcere, dar Deodat Phoebe lu o expresie rece care-i ddea un aer de feti. Mai ales, nu-i spunei niciodat mamei c m vei lua!

113

mi promitei? Jur. Atunci, dai-mi un alt daiquiri, v rog frumos. Ea bu alcoolul dintr-odat, la fel ca pe primul. Obrajii i se nroir i-i descoperi dou iruri de dini perfeci ascuni sub buzele sale senzuale groase. Se bea mult la Negril vei vedea. Malko tresri. De ce voi vedea? Phoebe ridic din umeri: Cnd vei sta aici trei sau patru luni, v va veni poft s murii, s facei orice, s bei, s strigai, s dormii, s nu v mai gndii Dar eu n-am s rmn att de mult timp, zise Malko. Vam spus doar c sunt n vacan. Deodat Phoebe se ridic. Eu plec. M ntorc s v iau pe la ora nou, ns nu trebuie s m minii. Dumneavoastr n-ai venit n vacan. Dac-ar fi aa, n-ai fi singur. El n-avu timp s-o mai ntrebe ceva. Deja Mercedesul se ntorsese ntr-un nor de praf. Ce dracu o fi vrut s spun? Oare Rudi Guern o fi fost prevenit de sosirea sa? Asta prea imposibil White-Devil era distrus i Anton Brunner mort. Nimeni nu putea ti cu ce intenii a venit el la Negril i totui remarca lui Phoebe era nelinititoare. Deodat, ntlnirea ca i invitaia i prur suspecte lui Malko. Aceasta putea fi o capcan i Phoebe o Dalila n versiune jamaican. Autoritile de la Kingston nu i-ar fi btut capul cu dispariia unui strin despre care nimeni nu s-ar interesa. Malko se-ntoarse n camera sa pentru a mbrca o cma roz brodat i un pantalon de pnz de n. mbrcat astfel, nu se putea pune problema de a lua o arm, nici chiar un pistolet extraplat. Locatarii Sundowners-ului mncau deja cnd el iei pentru a o atepta pe Phoebe. Noaptea czu brusc n zece minute, ca-n fiecare zi la tropice. El auzi zgomotul Mercedes-ului nainte s-l vad i i iei n ntmpinare. Phoebe se metamorfozase. Un pantalon de velur negru,

114

foarte ajustat, prins cu o centur grea de aur. Torsul i era mulat de un pulover de mtase neagr foarte strmt care-i desena n detaliu snii si mici. Ea-i pieptnase prul scurt. Dar nu purta nici urm de machiaj. Suntei ncnttoare, zise Malko, ducndu-i vrfurile degetelor la buze. De ce spunei asta? Nu-i adevrat, replic ea acid. Eu nu am piept, nu am i totui suntei plin de farmec. Ea ridic capul, concentrndu-se asupra manevrei de ntoarcere. Ei merser pe unicul drum asfaltat spre Negril, paralel cu coasta. Dup ieirea din sat, Phoebe vir la stnga, pe un drum de pmnt tind n dou o plantaie de banane. Mercedesul se zdruncina din toate ncheieturile. Plantaia de banane ls locul junglei. Ei trecur printr-un vad, proiectnd cte o jerb de ap de fiecare latur a mainii. Phoebe njur cu voce joas la fel ca un brbat. Ce se-ntmpl? ntreb Malko. Ursc aceast ar, zise ea cu buzele strnse. A vrea s se-ntmple un cutremur de pmnt sau orice altceva ca Negril s nu mai existe, pentru a merge ntr-un ora adevrat, pentru a vedea oameni. Atunci, de ce rmnei aici? Buzele i se strnser ntr-un rictus de ironie. Este din cauza mamei mele, care nu-mi va da nici un ban dac plec. De altfel, nici n-a ti unde s merg. Nu cunosc pe nimeni i nu sunt nici aa frumoas ca s fac pe prostituata. Remarcile ciudate ale tinerei fete revenir n memoria lui Malko. De ce mi-ai spus mai devreme c mint? ntreb el. Phoebe surse senzual i crud. Pentru c ai omort. De cele mai multe ori, eu pot spune dac cineva a ucis, doar privindu-l. Eu am acest obicei. Dumneavoastr suntei aici pentru a v ascunde, nu n vacan. Vocea i tremura uor. Ea opri brusc maina, n plin cmp i se aplec asupra lui Malko. Srutai-m, i ordon ea.

115

Gura i era cald. Ea tremura din toate ncheieturile, ca un cine scos din ap i se-ncolci n jurul lui Malko precum o caracati neagr. Printr-un gest hotrt rabat scaunul su pentru a-l putea nlnui mai bine pe Malko. Apoi, deodat, ea i ntrerupse baletul i-i sufl lui Malko la ureche: Povestii-mi, aceasta m excit. Surprins, Malko reui s-i recapete suflul. Era ciudat i primejdioas aceast Phoebe. Ce ai vrea s v povestesc? Despre moarte. Cum ai omort oameni. Pupilele violete i se dilataser mai mult. Nrile i palpitau involuntar. Aa de brusc cum se oprise, ea rencepu, fr s-l priveasc pe Malko. El i vedea snii ridicndu-se sub mtasea pulovrului i nu se putu mpiedica s-o ntrebe: Unde ai nvat s recunoatei asasinii cu atta certitudine? Ea surse misterios fr s rspund. Vom ajunge peste un sfert de or. Jungla se rri i Mercedesul intr ntr-o curte nconjurat pe trei laturi de cldiri albe i joase i opri n faa unei pori mari cu vitralii dnd spre o camer luminat de trei candelabre. De-a lungul peretelui transparent, Malko zri grupuri de oameni mncnd i conversnd. Erau oameni albi. O femeie atepta n cadrul uii, mbrcat ntr-un pantalon de lastex strlucitor mulat pe corp i un pulovr asortat. Ea avans spre Malko cu mna ntins. Bun venit la Ochorios, spuse ea cu o voce nalt, n englez. Phoebe mi-a spus c suntei ncnttor i c i-ai inut companie pe plaj. Sunt bucuroas s v primesc aici. Eu m numesc Elsa. Malko se-nclin asupra minii ntinse. Mama lui Phoebe se ddu uor n lturi i lumina unuia dintre lampadare i czu pe fa. El i stpni o tresrire. Probabil suferise multe operaii estetice de lifting, deoarece pielea i era aa de ntins nct abia putea deschide gura fr s-nchid ochii. Ochii si albatrii strluceau n mijlocul unei fee roz i lucioase, imposibil de privit. Fandoselile sale

116

de feti nu puteau ascunde cei aproximativ cincizeci de ani vizibili. Am s v prezint soului meu, spuse ea. Urmai-m! Malko o urm n interior. Nimeni nu prea preocupat de venirea sa. Nu erau dect cupluri ntre patruzeci i cincizeci de ani, prost mbrcai. Toi erau oameni albi. Ei stteau n jurul unui bufet somptuos garnisit cu fructe tropicale i gustri reci. Mai multe boluri mari de punch incolore alternau cu sticle de whisky. Fr a-i putea explica, Malko era stpnit de o senzaie de indispoziie n mijlocul acestor oameni care preau c-l ignor. Deodat, realitatea l frap: toi cei prezeni vorbeau nemete ntre ei. Intrase n plin centrul a ceea ce cuta: colonia german din Negril. Erau oamenii printre care se ascundea cel pe care-l cuta: Rudi Guern. Malko nu prea avu timpul s mediteze la descoperirea sa. Elsa se oprise n faa unui brbat mbrcat n cma cu mnec scurt. O cicatrice i brzda obrazul de la pometul obrazului drept, la ceaf, umflat pe alocuri. Ran de rzboi, fr-ndoial. Omul cu obraz ascuit, cu ochii dispreuitori i mereu n alert, fr o culoare bine definit i bine nfipi n orbite, l privi pe Malko. Bun venit la Ochorios, zise el politicos, ntr-o englez bolovnoas. Sper c aceast mic prostu, Phoebe, nu v-a plictisit prea tare Servii un pahar de butur i petrecei o sear plcut. Acestea fiind spuse, el nu se mai ocup de musafirul su i-i relu conversaia cu un om blond i soia sa, o masiv walkyrie. Elsa uoti la urechea lui Malko: Soul meu nu este tatl lui Phoebe. Acesta a murit n timpul rzboiului. Trebuie s spun c ei nu se-nelegeau prea bine. Vd, zise Malko prudent, muindu-i buzele ntr-un pahar de rom. Poate ar trebui s v trimitei fiica ntr-un pension bun n provincie El nelese deodat c fcuse o gaf. Faa Elsei se-ntinse i

117

mai mult i spuse cu o voce amar: Copiii sunt egoiti remarc ea. Ei nu se gndesc dect cum s te prseasc. Phoebe are aici tot ce-i dorete. De asta sunt sigur. Malko ncerc s-i ndrepte gafa. Cu oameni tineri ca dumneavoastr, ea nu trebuie s se plictiseasc Elsa susur deodat. Desigur! Ea nu-i cunoate interesul Malko se-ntreba cum s se debaraseze de gazda sa cu pielea ntins, cnd noi grupuri de invitai aprur, aa c ea se scuz i plec s primeasc noii invitai. Malko circula printre grupuri. El era emoionat. Rudi Guern poate era i el prezent n aceast sear, printre invitai. l va recunoate el? Din toate prile i parveneau la ureche fragmente de conversaii n german. El era n apropierea bufetului, cnd Phoebe apru lng el. Ai vzut-o pe mama mea? scrni ea. Dac ar crpa Nu trebuie s vorbii astfel, zise Malko. Se spune ar muri. Phoebe avea un aer sumbru. Degetele sale lungi se jucau nervos cu captul centurii sale. Cine sunt aceti oameni? ntreb Malko. Ea ls s-i scape printre buze: Sunt mereu aceiai prieteni ai prinilor mei. Ei locuiesc ntr-un sector la treizeci de kilometri. Se reunesc odat pe lun pentru a bea i a-i aduce aminte de trecut, dar n primul rnd pentru a bea. n trei ore ei vor fi toi bei mori. Malko o privi cu coada ochiului. Cum se face c eu am fost invitat la aceast reuniune de familie? Un surs ironic descoperi un rnd de dini strlucitori: Eu am ameninat-o pe mama c dac nu-i de acord, voi omor cu maina pe cineva n sat, ceea ce-i va aduce multe necazuri, deoarece jamaicanii sunt foarte susceptibili. De ce ai inut aa de mult s particip i eu? Phoebe i turn un pahar mare de punch pe care-l bu dintr-o nghiitur. Din nou, cu pupilele imobile, ea semna

118

cu o pasre de noapte. Deoarece Ea se-nchise ca o stridie. Cu Phoebe alturi de el, Malko fcu un tur printre musafiri. Prezena sa era sesizabil. Avea impresia c este o fantom. Nimeni nu-i ddea nici o atenie, dar conversaia se oprea, de ndat ce se apropia de un grup. Din cnd n cnd, cte un brbat sau vreo femeie se nclinau politicos i asta era tot. El era un intrus, un strin, printre toi cei de acolo. Fr Phoebe, n-ar fi reuit s penetreze acolo. El nelegea de ce acestor oameni nu le plceau strinii. Cu cteva sptmni n urm, probabil c Anton Brunner, cpitanul lui White-Devil o fi fost i el prezent. El scrut cu atenie dar discret feele tuturor brbailor. Majoritatea lor, aveau ntre cincizeci i aizeci de ani, prea btrni ca s poat fi luai drept Rudi. Ei aveau aerul unor oameni bravi, cu craniile pleuve i burile revrsate. El nchise ochii o clip pentru a i-i imagina n tunica neagr SS Phoebe l trase de bra. El se pregtea s-o urmeze, cnd remarc ntr-un col, aezat ntre dou femei, un brbat care prea s fie Rudi Guern. Mai avea cteva fire de pr blond i faa lui semna vag cu Malko. l frapar mai ales ochii, albatrii glbejii, reci, fici i nelinitii. Omul l privi pe Malko i acesta se grbi s-o trag dup el pe Phoebe, ca i cnd ar flirta cu ea. Dar el simi ochii albatri aintii asupra ca, ct mai fu n camer. Fr s tie unde-l ducea, el o urm pe Phoebe. Afar era la fel de cald ca n sala de recepie. Ei ieir n curte i merser pe o potec pn la un fel de mic turn, vopsit n alb, la patru sau cinci sute de metri de casa cea mare. Phoebe se opri n faa uii i se ridic pe vrfuri. Vrfurile degetelor sale erau la doi metri i jumtate de sol. Ea bjbi n perete i lu o cheie. Mi-e scrb s se amestece n afacerile mele, explic ea. Ea intr, frec un chibrit i aprinse o lamp de petrol. Camera era foarte nalt, cu o foarte mic ferestruic. Puin

119

mobil. Un pat jos i peste tot piei de vaci. Phoebe se arunc n pat. ntins, ea prea nc i mai nalt. Malko cut din ochi un scaun. Degetele interminabile ale tinerei fete se agar de centura lui i-l trase spre ea. Venii aici. nainte ca el s-o poat mpiedica, ea i ridic puloverul de mtase i apru cu pieptul gol. Nu era o descoperire pentru Malko dar, acolo, n aceast camer sumbr din acest gest emana o senzualitate animalic pe care Phoebe o mpingea pn la provocare. Deodat ceva mic ntr-un col mai puin luminat. Malko nu-i putu reine o tresrire i lu lampa de petrol. Phoebe izbucni n rs. Ogarca sa iei din obscuritate i sri n pat i se frec de pieptul stpnei sale. De ce v este fric? ntreb ea cu ironie. Apoi ca pentru ea, adug: Voi toi suntei lai. Apoi, fr nici un avertisment, ea arunc ogarca n capul lui Malko. Celul scoase un scheunat plngre, czu jos i fugi. Malko, stupefiat se uit n ochii violei. Phoebe l dispreuia. Haidei, spuse ea, cu vocea strident la fel ca la prima lor ntlnire. Batei-m, pentru c sunt odioas. El rmase mut de surpriz. Ea cut pe sub pat i arunc pe cuvertur o crava neagr lung i fin de bambus garnisit cu piele. Era un produs de lux, n aceast insul pierdut. Batei-m, v spun, zise ea cu o voce joas. Nu voi ipa. De altfel nimeni n-ar auzi. Dar eu n-am poft s v bat. Eu sunt cea care are poft. Malko czu pe gnduri: ct perversitate la o fiin att de tnr. Acum nelegea el de unde proveneau urmele pe care le vzuse pe corpul fetei dup-amiaz pe plaj. Phoebe se aplec asupra lui i-i spuse: Flageleaz-m, cci altfel nu faci nimic cu mine. Gnduri tulburi se-nvrteau n capul lut Malko. Era sigur c-l are pe Rudi Guern la-ndemn. Niciodat el nu va mai avea o asemenea ocazie, ns singura aliat posibil era

120

aceast fat pe jumtate nebun, probabil nimfoman i masochist. n genunchi pe pat, Phoebe l njura cu voce joas, folosind cuvinte extraordinar de obscene. Vznd c el nu pune mna pe crava, ea sri din pat i-l apuc de pieptul cmii: Car-te! mormi ea. Nu eti bun de nimic. Nu mai vreau s te vd niciodat. Ea tropia din picioare, plin de furie. Malko se gndi la Janos Ferenezi i la asasinii israelieni. Dac pleca cu mna goal din Jamaica, totul era pierdut i fr Phoebe nu-l putea gsi pe Rudi Guern. Aa c, i ceru n gnd iertare de la strmoi i puse mna pe crava, el care nu lovise o femeie n viaa lui nici mcar cu o floare Cravaa czu pe spatele gol i Phoebe scoase un mormit plin de satisfacie. Mai tare, ordon ea. Malko trecu peste dezgust i continu s loveasc ct mai ncet posibil. Phoebe se ondula sub loviturile sale. Cu pupilele dilatate i cu gura ntredeschis. Prin estura subire a pantalonului abdomenul ei se ondula ca i cum ar fi fost cuprins de un orgasm. Ea i desfcu singur centura i pantalonul negru se ls n jos rmnnd goal n ntregime. Phoebe se arunc n pat. Malko nu mai putea. Acest gen de intimiti nu aveau nimic erotic n ochii lui. ncet, el ls cravaa i se culc lng ea n pat. Acest corp nalt, subire, ntins care i se oferea, era departe de a-l lsa indiferent. Mai vreau! ceru ea. Malko de aceast dat fcu pe surdul. El n-avea poft s se transforme n marchizul de Sade. Phoebe se-ntoarse pe spate i el i ntlni privirea, nebun, de neptruns, ntoars spre interior, asupra unor viziuni pe care el nu ndrznea s i le imagineze. Cnd el o cuprinse n brae, ea ip ca o pisic aflat sub un motan. Corpul i era ntins n arc de cerc, dinii i scrneau, din gur i ieea un horcit nentrerupt iar picioarele sale lungi loveau nervos n cuvertura de piele. Era o tornad, o for a naturii, zeia iva cu dousprezece

121

brae. Ea l atrase spre ea cu o brutalitate uimitoare i-l strnse de crezu c o s-l omoare. Toate oasele din corpul su subire se imprimau n carnea sa. Ea mria, murmura cuvinte fr noim, l zgria pe spate pe Malko. El avea impresia c ncearc s clreasc un cal slbatic. alele i se cambrau n elanuri furioase ca i cnd ar fi vrut. S scape de el, dar n acelai timp, ea i ncolcise picioarele interminabile pe spinarea lui. Zvornd strnsoarea lor. Ea i muc buzele att de tare nct el ip la rndul su. Reuise pentru cteva minute s-l fac s uite de Ferenezi, de primejdia mortal prin care trecea i de Rudi Guern. Ea se calmase un pic i spuse cu voce joas legnd bine cuvintele: Povestete-mi n amnunt ultima mprejurare n care ai omort un om. Ea ar fi fost o bucurie pentru oricare psihiatru ct de ct contiincios. Cum Malko nc nu rspundea, ea i spuse: N-ai fric, nu voi spune nimnui nimic. Frumoii ei ochi mov se dilataser. Era n plin criz de isterie. Abdomenul su continua s se mite mecanic, ca i cum ar fi fost dotat cu o via independent. Sentimentele lui Malko erau mprite ntre dezgust, dorin i o nestpnit curiozitate. Phoebe trebuia s-l cunoasc pe Rudi Guern. El trebuia s afle de unde avea ea aceste gusturi morbide i masochismul. El o ls s se liniteasc, fr s rspund la oribila sa ntrebare. Movul ochilor se limpezea puin cte puin i trsturile i se destindeau. Acum, ea prea extrem de tnr. Ci ani ai? o ntreb Malko, aproape cu tandree. Douzeci, rspunse ea, din nou cu voce dur i furioas. Phoebe murmur pentru ea nsi: Este bine. Ea i aprinse o igaret. Corpul ei era agitat n continuare de un tremur nervos. El se simi cuprins deodat de mil pentru Phoebe, att de vulnerabil i de monstruoas n acelai timp. Eu a vrea s te duc de-aici, spuse el spontan fr s se gndeasc.

122

Faa lui Phoebe se lumin deodat. Mna ei o strnse pe cea a lui Malko i spuse cu vocea sa metalic: A da orice s plec din Negril. Era momentul pentru Malko s-i ncerce norocul, ns nu tia pn la ce punct putea avea ncredere n Phoebe. El i punea soarta n joc, mergnd pe mna unei fete pe jumtate nebun. Ochii ei mari l fixar pe Malko cu o expresie rugtoare. Lui i fu ruine de trgul care era obligat s i-l propun. Phoebe, zise el, eu sunt gata s te duc de-aici, dar trebuie s m ajui. Te voi ajuta, spuse ea cu voce hotrt. Acest lucru poate fi extrem de periculos. Tnra i rspunse, redobndind ntreaga sa agresivitate: Nimic nu e mai periculos dect s triesc aici. ntr-o zi m voi omor. Ea prea sincer. Eu caut un om, i zise Malko. Acest om dup toate probabilitile triete aici, dar probabil c i-a schimbat numele i eu nu-l voi putea recunoate. Vrei s-l omori? Phoebe se ridicase ntr-un cot, cu gura lacom. Nu, zise Malko. Vreau doar s-l gsesc. Ah! Ce pcat, zise Phoebe, vizibil decepionat. L-am fi omort aici amndoi. Spunei totui, m vei lua de aici? Jur! Dac nu vrei s-l omori, atunci de ce l caui pe acest om? i urm Phoebe logica sa aparte. Ar fi prea complicat ca s-i explic, zise Malko. Poi s m ajui s gsesc acest om? Nervozitatea lui Phoebe cretea vizibil. Urmele cravaei n lungul corpului ei se vedeau foarte clar. Despre cine-i vorba? ntreb ea. El se numea Rudi Guern, i explic Malko. Acum probabil poart alt nume. Este un criminal de rzboi, un fost ofier SS responsabil de mii de asasinate. Phoebe izbucni ntr-un rs amar. Eu i cunosc bine pe toi. Ei m ursc, dar eu sunt singura femeie tnr pe-aici, aa c toi vin pe ascuns s

123

fac dragoste cu mine i s-mi povesteasc istoriile lor. Vrei s spui c tu te-ai druit tuturor celor care sunt aici. n seara asta? ntreb Malko ngrozit. Ea aprob din cap. Da. Primul a fost cnd aveam cincisprezece ani. Este Otto, grasul cu vesta galben. El m-a violat, apoi mi-a povestit viaa lui. El a fost n Rusia, n timpul rzboiului i a omort muli oameni spnzurndu-i. Acest amnunt m-a fcut s-l doresc. Pe moment, nu i-am spus nimic mamei i am continuat, dar le ceream s-mi povesteasc nainte de-a face dragoste, pentru a m excita. Unii m-au btut pentru c nu le plcea, dar toi au revenit ca nite cini. Din cauza asta m urte mama. Tatl meu vitreg vine i el din cnd n cnd pe aici. Ea tie acest lucru. De ce nu te las s pleci? Buzele sale se strmbar ntr-un rictus viclean. Ei i este fric s nu vorbesc, s nu spun cine este el i unde triete. Ea este obligat s m pzeasc i sper c ntr-o zi m voi sinucide. Din ce n ce mai bine. Tu-l cunoti pe Rudi Guern? Rudi, repet Phoebe cznd pe gnduri. Cred c da. El mi-a spus ntr-o zi adevratul su nume. Aici el trece drept Peter Calto i era aici n seara aceasta. Un om nalt blond un pic chel? Da. El este. Phoebe se ntinse: Ce vrei s fac? Malko nu rspunse imediat. Din acest moment problema devenea mai complicat. Singura soluie era s-l rpeasc pe Rudi Guern i s-l predea autoritilor din Kingston. Scandalul odat declanat, neamul nu mai putea disprea. Mai nti, trebuia s reueasc s prseasc Negriul. A vrea s-l ntlnesc, zise Malko, ns cu discreie i fr s tie c m va vedea. Phoebe i termin igara i i aranj un pic prul. Este simplul, zise ea, dar nu n seara asta. El este mpreun cu soia. ns mine i voi cere s vin aici s ne

124

vedem. Va veni? Ea surse dispreuitoare: Bineneles. Eu sunt singura lor distracie. Acum s ne ntoarcem la recepie. Altfel, mama va spune c nu tiu s m port cu musafirii. Ei plecar pe poteca pe care veniser i intrar n curte. Zvonul conversaiei era mai puternic. Un invitat aezat ntrun fotoliu sforia cu gura deschis, innd un pahar gol n mn. Aezat n patru labe, mama lui Phoebe, se amuza lingnd whisky dintr-o farfurie adnc pus pe covor n mijlocul unui grup care fcea haz. Nimeni nu le ddu nici o atenie lui Malko i lui Phoebe. Aceasta i spuse cu jumtate de gur: Rudi este cel care discut cu cele dou scrbe. Era tocmai omul pe care Malko l remarcase. Inima i btea mai repede. Aa c el gsise un criminal de rzboi care trecea drept mort de douzeci de ani, ceea ce israelienilor nu le reuise. Acum el nu avea dect o singur dorin: s prseasc aceast recepie ciudat unde amanii lui Phoebe se distrau de minune. l cuprinse o senzaie de mil pentru biata fat. Cea pe care el o comptimea i umplu un pahar de punch i-i privea mama cu dispre. Unul din cei care o nconjurau, se-ntoarse spre ea. Phoebe i adres un surs complice: ntr-o zi am s-i fac s se bat pentru mine, chiar n faa mea. Eu voi pleca, zise Malko. Prefer s nu fie remarcat prea mult timp prezena mea aici. Ochii ei violei se-ntunecar: Pcat. Eu am nc poft s fac dragoste. A fi preferat, dac-ar fi fost posibil, la tine.. Ea l privea cu coada ochiului, dar el nu intr n joc. Asta-i treaba ta, spuse el cu rceal. Contractul nostru rmne n vigoare? Bineneles, rspunse ea cu convingere. Vino la mine mine dup dejun. Este ora siestei, aa c nu e nimeni. Mergi pe plaj, nu vei fi vzut. El o prsi fr s-o srute. Ea sttea sprijinit de bufet i

125

privea prin sal; un ofer negru atepta lng Mercedes. n momentul n care el urca n main, vzu un om care se apropie de Phoebe i o lu de bra. Serata nc nu se terminase El nu avusese niciodat o aliat att de ciudat i de nelinititoare.

126

Capitolul XII.
Chiar nainte de a-i recunoate trsturile feei, Malko tia c este el. Silueta sa deosebit de slab, se contura n lumina zorilor. El mergea de-a lungul plajei, venind dinspre hotel. Janos Ferenezi! Brusc lumina soarelui i se pru rece, plaja cu nisipul ei alb i cocotierii ei prndu-i sinistr. Pe Malko l cuprinse pofta de a fugi, de a se ascunde ct mai departe. Aa c, el l gsise chiar n momentul cnd era aproape de rezolvarea problemei. Era nedrept! Malko se ridic n picioare. Ungurul nu mai era dect la civa metri. Corpul su presrat cu cicatrice prea deplasat n acest loc paradiziac. El purta un costum de baie din ln neagr cumprat direct din Goumul de la Moscova. Cei doi oameni se privir o secund fr s-i spun nimic. Apoi, Ferenezi spuse pe un ton amar: Nu-mi oferii un pahar de bun-venit? Am avut ceva de furc pn v-am gsit. Noroc c poliia francez a identificat cadavrul Evei Guern. Restul a fost relativ uor. De ce naiba ai venit aici? Credei c o s ne scpai? Tonul fals panic al ungurului ascundea o serioas angoas. Malko nelese deodat c mai are un atu n mn. Sigur Ferenezi l gsise, dar el ignora existena lui Rudi Guern. Dac el ar afla c acesta tria, atunci l-ar fi omort imediat i Malko avea ntlnire cu el mine la ora patru, cel mai trziu. Trebuia s intre n jocul ungurului. El se for s surd i se apropie de adversarul su. Este adevrat c eu credeam c-o s scap aici. Eva Guern mi-a dat aceast idee. Dac dumneavoastr vrei s fiu nazist, de ce s nu m ascund printre ei? Dar acest sistem este idiot i eu nu sunt fcut pentru aceast via, aa c tocmai intenionam s plec mine. i pru c vede o lucire de uurare n ochii adversarului su. Sunt dezolat, zise Ferenezi. Pot s v ntreb unde?

127

La New York. Faa ungurului se crisp imperceptibil. Ce s facei acolo? Malko nchise ochii strlucitori ca pentru a-i proteja de soare. S povestesc totul la CIA. Chiar dac m omoar, prefer ca aceasta s vin de la ei dect din partea dumneavoastr. Haide, haide, zise Ferenezi jovial, nu e vorba de asta. Eu v vreau doar binele. El se apropie i mai mult de Malko, dei acesta ar fi vrut s se gseasc la o mil distan i i spuse pe un ton confidenial: ncetai aceast fug ridicol. Nu vei putea dovedi niciodat c nu suntei Rudi Guern celor care vor dori s v omoare. Eu singur pot doar s-o dovedesc, aa c acceptaimi oferta. ntoarcei-v n SUA i cumprai o ferm, acolo unde vi s-a spus. Ne vei da anumite informaii iar eu voi trimite dosarul dumneavoastr israelienilor. n acelai timp, le voi spune cine la omort pe Isaak Kulkin la Atena iar dumneavoastr vei fi deasupra oricror bnuieli. i apoi? Ungurul deprt braele, panic i linititor. Apoi vei tri linitit ca i cnd nimic nu s-ar fi ntmplat. Din cnd n cnd, ne vei face un serviciu. Iar n aceste condiii v gndii c suntem ultimii care v vom compromite din prostie. Vom vorbi despre acestea la New York, replic evaziv Malko. n ateptare, a dori s profit de ultimele mele ore de soare, singur. El plec ndeprtndu-se cu pai mari spre hotel. Janos Ferenezi se uit dup el, gnditor. Malko mergea cu ochii plecai asupra nisipului. Trebuia sl mai ntrzie pe Ferenezi cel puin cteva ore, adic timpul necesar pentru a-i rpi pe adevratul Rudi Guern i a-l preda la Kingston. n nchisoare el ar fi protejat de ungur. Cnd ajunse aproape de hotel, Malko i ntoarse capul. Ungurul nu mai era dect un punct negru pe plaj, acolo unde-l lsase. *

128

* * Valurile calde ale Mrii Caraibelor veneau s se sparg lent peste nisipul alb al plajei pustii. Vulturii zburau de colo colo n cutarea nucilor de cocos putrede sau a crustaceelor moarte euate. Cocotierii ptrundeau direct pe plaja att de strmt n acest loc. Niciun turist nu venea pn acolo. Negrii era la cinci sau ase kilometri mai la est. Malko privi cu precauie n jurul lui. Reedina prinilor lui Phoebe era pe partea cealalt a pdurii de cocotieri slbatici, la cinci sute de metri n zbor de pasre. Micul su Hillman era ascuns ntr-un buncr n spatele lui. El plecase de la hotel n urm cu o or, afindu-i ostentativ intenia de a se ndrepta spre Montego Bay. Janos Ferenezi dejuna pe plaj i nu pru prea alarmat. Apoi Malko reluase direcia corect pe drumurile erpuind printre plantaiile de banane i n jungl. n orice caz ntlnirea sa nu putea fi amnat. Partea cea mai grea era aceea de a-l transporta pe Rudi Guern din Negril. Malko supraveghea turnul n care locuia Phoebe de vreo jumtate de or, fr s observe nici un semn de via. Era dezorientat: cu ea orice se putea ntmpla. Era posibil ca legturile sale s nu fie dect rodul imaginaiei, sau omul pe care i l-a artat nu era poate Rudi Guern. Dar dac a spus adevrul, atunci neamul era acolo cu ea n acest moment. Era foarte cald i nu se simea nici o adiere de vnt. Malko i verific pistoletul i ptrunse n pdure mergnd prudent: locul fiind plin de erpi i de scorpioni, ascuni n butucii putrezii smuli de taifunuri. El zrea printre tulpini reedina. Din fericire nici o fereastr nu ddea spre pdure. Ajunse fr probleme pn la lizier i inspect terenul deschis din faa lui. Turnul n care locuia Phoebe era la o sut de metri, calm i linitit. Poarta grea din lemn sculptat era nchis. Malko atept cteva secunde nainte de a ptrunde. El lipi urechea de u. Nu se auzea nici un zgomot. El ezit o secund care i se pru interminabil. Se putea foarte bine ca aceasta s fie o capcan. Malko i aminti ntro clip feele brute ale invitailor din seara precedent. Dac

129

ar fi tiut adevratul scop al vizitei sale la Negril, l-ar fi tiat n buci fr nici o ezitare. Uor, el suci mnerul porii. Dac Phoebe nu minise, atunci poarta trebuia s fie descuiat i Rudi Guern se gsea n cas, neaprat. Poarta se deschise i Malko intr dintr-o sritur, cu pistoletul n mn, dar rmase imobil n cadrul uii. Poarta se nchise n urma sa. Nu distingea nimic n penumbr. Apoi i ajunse la ureche un zgomot: gfielile i gemetele lui Phoebe. El distinse masa clar a celor dou corpuri pe pat. Era un frumos exemplu de contiin profesional. Brbatul era att de absorbit, c Malko se putu apropia la doi metri de pat. El provoc un zgomot uor i Phoebe ntoarse uor capul. Ochii si mov i eclipsau faa. Cnd l vzu pe Malko, un rictus de cruzime i strnse buzele. Ea-i desfcu picioarele lungi i-l apuc strns de ceaf pe companionul su, rsturnndu-l ntr-o parte. Restul se petrecu foarte repede. Phoebe sri din pat goal. Urmele loviturilor i brzdau corpul. Neamul nu fusese att de delicat ca Malko. Brbatul se arunc spre fat cu un mormit furios, apoi l vzu pe Malko cu arma n mn i rmase imobilizat n patru labe pe pat. Cine suntei dumneavoastr? Vocea sa era ezitant i foarte ridicat. Nu-i era fric. Era doar surprins. Phoebe strig cu vocea sa rguit: Omoar-l, omoar-l! Ea i muca pumnul surescitat. Partenerul ei surse greos. Ah! zise el, este loc pentru amndoi dragul meu! Eu nu sunt gelos Cu voce joas, Phoebe continua s murmure obsceniti. Malko ndrept eava revolverului spre corpul dezbrcat al omului i zise n german: mbrcai-v, Rudi Guern, repede. Nu e vorba de-o glum. O licrire de panic trecu prin ochii si aproape incolori. Ei deveniser nc i mai palizi iar un cerc alb i apruse n

130

dreptul buzelor. Neamului i trebuir mai bine de zece secunde pentru a articula cu voce sugrumat: Ce glum e asta? Eu m numesc Peter Calto. Minte, interveni Phoebe. El este Rudi! El mi-a spus tot despre toi evreii pe care i-a omort pentru a o excita pe mica sa Phoebe Trtur! Neamul se npusti peste ea. Mna sa dreapt, porni cu toat fora i Malko auzi zgomotul surd al loviturii. Phoebe fu aruncat n peretele din fa cu o enorm echimoz n obraz. Ea czu jos. Trtur! repet Guern. Dac mai scoi un cuvnt, te omor cu lovituri de picior. El se ntorsese cu spatele la Malko, dezbrcat, aplecnduse asupra lui Phoebe. Malko i arm revolverul i spuse cu rceal: Dac o mai atingei pe aceast fat, eu sunt cel care v va omor imediat. mbrcai-v repede sau v trag cte un glon n fiecare genunchi Phoebe, cu ochii ieii din orbite, se sculase ncet i tremura din tot corpul. Malko o supraveghea cu coada ochiului, ndreptnd toat atenia asupra neamului. Deodat, el o vzu srind, cu un obiect strlucitor n mna dreapt. Rudi Guern i ntorsese spatele. Atenie! Neamul, fr mcar s se-ntoarc, se arunc n pat cu faa n jos. O tietur mare i sngera n spate. Phoebe i lu elan pentru a nfige un pumnal lung curbat n spatele ce se oferea. Phoebe! Dac l omori, nu te mai iau cu mine. Ea se opri, apoi ls minile n jos. Lacrimi mari curgeau din frumoii si ochi violei i buzele i se micau fr s scoat un sunet. Lsnd pumnalul, ea merse i se aez pe cufrul de pe care luase arma. Malko i terse fruntea. Voiajul de ntoarcere devenea posibil mpreun cu cei doi Rudi Guern se ridic cu o privire de ur de nespus pentru tnra fat. De asta dat se-mbrc repede fr s-i ia privirea de la Malko. ntreb cu brutalitate: De unde ai venit, cine suntei i ce dorii de la mine?

131

Malko ridic din umeri: Numele meu nu v-ar spune nimic. Ceea ce vreau, este s venii cu mine. Ce s fac? url cellalt. S v predai, replic linitit Malko. Apoi, soarta dumneavoastr puin m intereseaz. Ochii si albatrii deveniser nc mai palizi. Dumneavoastr lucrai cumva pentru evrei? ntreb Rudi Guern. El i pierduse toat arogana. Malko scutur din cap. Nu. Cellalt se redres: Atunci, de ce facei asta? Ei m vor bga la nchisoare pentru a m judeca. Eu nu mai sunt un om tnr. Nu am fcut mai multe dect ceilali. Asta nu ar fi drept. Tonul su plngcios l agas pe Malko. Nu eu sunt cel care v va judeca, zise el. Eu vreau doar ca dumneavoastr s reaprei, ca s se tie. C n-ai murit n 19.45, c suntei Scharfhrerul Rudi Guern, adjunctul comandantului sectorului nr. 1 de la Treblinka. Rudi Guern i strnse pumnii: Dar evreii m vor omor! gemu el. Malko ridic din umeri. Se poate, dar aceasta nu este treaba mea. Venii, cci altfel v trag cte un glon n fiecare genunchi i v car n spate El ar fi fcut acest lucru. De altfel, nu resimea dect dispre pentru fostul SS-ist. Acesta fcu un pas nainte pentru a ncerca s se agae de cmaa lui Malko. Panica i frica visceral i deforma trsturile. Ascultai, eu tiu unde este cineva care v intereseaz i mai mult dect mine i pe care toat lumea l caut: Reichsleiter Martin Bormann. V voi ajuta s-l capturai. Eu pe dumneavoastr v vreau, rspunse sec Malko. Pentru ultima dat v spun s mergem. El se-ntoarse spre Phoebe. Noi plecm prin pdure. Maina este pe micul drum de la dreapta. Du-te acolo pe drumul normal. Este mai sigur. De

132

acord? De acord, gfi tnra fat. Ea nu-i lua ochii de la Rudi Guern. Malko l mpinse spre u i o deschise. Prefer s v duc viu, zise Malko, dar dac nu, m voi mulumi i cu un cadavru Asta nu prea corespundea adevrului, dar Rudi Guern nu era obligat s-o tie. Neamul iei ncet clipind din ochi din cauza luminii i se-ntoarse spre Malko. Lsai-m s plec, murmur el, cu vocea un pic mai sigur. Dac nu, prietenii mei m vor rzbuna. Malko l mpinse cu eava pistoletului su. Mergei repede. Ei intrar n pdure. Inima lui Malko btea s i se sparg. El reuise imposibilul: s-l gseasc pe Rudi Guern pe care toat lumea l credea mort. i mai rmnea doar s-l duc viu la Kingston. Autoritile jamaicane aveau s rmn cu gura cscat. Neamul mergea cuminte naintea lui. Din cnd n cnd, el se-ntorcea spre Malko. Ochii i erau speriai i brbia i tremura. El ajunse primul la liziera plajei. Malko l vzu ncordndui muchii, dar nu avu timp s strige. Brusc neamul se arunc nainte cznd n nisip, dar se ridic i continu s alerge fugind n zig-zag pe plaj. Malko, ncurcat de rdcinile cocotierilor, pierdu cteva secunde preioase. Rudi Guern se afla deja la treizeci de metri. Oprii-v, strig el. El trase. Uor n fa pentru ca Guern s poat vedea impactul glonului, apoi se lans la rndul su pe plaj n urmrirea neamului. De departe preau doi copii jucndu-se de-a prinselea. Rudi Guern nu se opri, ci continu s fug n zig-zag ca un iepure hituit. Malko fugea din toate puterile sale. Rudi mort nu i-ar fi fost de nici un folos. El trase un nou foc, dar cellalt fugea mai tare. Plaja era pustie. Puin cte puin distana dintre cei doi oameni se micora. Rudi se uita n urm tot mai des. Malko i

133

vedea picioarele nfundndu-se n nisip. El se epuiza. Mcar dac Phoebe l-ar atepta cu maina. Acum el auzea rsuflarea celui urmrit la zece metri n faa lui. Cei doi fugeau acum n paratei cu marea, cu picioarele aproape n ap. Deodat se auzi un uierat ascuit i o mic plescitur n ap nsoit de un vrtej, apoi zgomotul ndeprtat al unui foc de puc. Malko i ntoarse capul spre pdure i zri strlucirea metalic a unei puti, printre primii arbori. Ferenczi reuise s-l urmreasc i voia s-l omoare pe Rudi Guern nainte ca el s-l poat preda autoritilor. Aceast idee i declan forele. Dup civa metri l ajunse pe neamul care czu de oboseal. Ei se rostogolir amndoi pe nisipul umed. Rudi Guern se apra cu furie n ciuda oboselii. El fugise pn la epuizare. De dou ori ncerc s-i bage degetele mari n ochi lui Malko. Ei se luptau cu ferocitate fr un cuvnt. Malko primi o lovitur de genunchi n partea de jos a abdomenului, care-i tie respiraia. Cu o lovitur a patului de arm, i amei adversarul care rmase cu braele ncruciate la spate, cu prul muiat de valuri. Malko i fcu imediat un scut din corpul su. Janos Ferenczi n-o s-l omoare. El l cut din ochi pe ungur, dar eava putii dispruse. Dac acesta avea lunet, lui Malko i-ar fi fost greu s traverseze plaja... Rudi Guern deschise ochii. Acetia erau tulburi. Pieptul nc i slta ritmic. Omori-m aici, murmur el. Asta va fi un ctig de timp. Malko l lu de pieptul cmii: Guern, eu n-o s te omor. Dar cineva pe aici vrea pielea ta. Este vorba de omul care a tras asupra ta cu puca. Singura ta ans de a supravieui este s faci exact ceea ce i spun, aa c ascult-m. Cellalt l privi fr s-neleag. Cine vrea s m omoare? De ce m protejai dumneavoastr? Malko era turbat de furie; lipit de neam, avnd grij s se interpun ntre el i cocotier, el i spuse scrnind: Imbecilule, dac mergi trei metri pe aceast plaj pe

134

teren deschis, vei muri. Cellalt are o puc cu lunet. A ratat o dat mai devreme pentru c fugeai, dar nu o va face a i a doua oar. Voi merge n faa dumneavoastr pn la drum. Eu nu risc nimic Rudi Guern ddu din cap ncpnat: Ce nseamn istoria asta? Eu nu merg nicieri Malko insist: Dac vei fi judecat riscai o pedeaps de cinci ani de nchisoare. Dac nu facei ce v spun, vei muri n cinci minute, ceea ce va fi cu att mai ru pentru dumneavoastr. Eu m ridic. El fcu ntocmai. Tonul su a fost probabil convingtor, cci Rudi Guern se ridic n sil. Malko i simea rsuflarea n ceaf. El i inea pistoletul n mn, dar de la aceast distan nu putea angaja un duel contra unei puti cu lunet. El se rug pentru ca Janos Ferenezi s nu-i fi schimbat prerea. ncet, el ncepu s nainteze, ncercnd s mearg perpendicular pe lizier. Era singurul loc unde Ferenezi se putea ascunde. Erau dou sute de metri periculoi de parcurs, dup care, ungurul va fi n btaia armei sale. Era ferm hotrt s-o foloseasc. Primii cincizeci de metri fur parcuri cu bine. Rudi Guern, tcut, mergea scrupulos pe urmele sale. Suflul su i cptase ritmul regulat. Mai aveau o sut de metri pn la cocotieri. La stnga lor era domeniul prinilor lui Phoebe. Aceasta fu o tentaie prea mare pentru Rudi Guern. Deodat Malko fu proiectat n fa. Rudi i pusese o piedic nsoit de un pumn n ceaf. Malko czu n nisip. Pn s se ridice, neamul avea un avans de zece metri i fugea din toate puterile spre cas. De ast dat el nu fugea n zig-zag. Culcai-v Rudi! strig el. Neamul fugea nc mai repede, n linie dreapt pe nisipul uscat. La liziera pdurii se vzu un fulger luminos. Malko trase n direcia sclipirii de oel a evii putii, ns era prea departe. Rudi Guern pru oprit de o mn invizibil. El i duse mna la fa, se-ntoarse n jurul su i czu. Cnd Malko ajunse n dreptul lui. Acesta nu mai mica, culcat pe burt. l ntoarse.

135

O pat de snge se vedea n locul ochiului su drept. Glonul lovise exact n tmpl smulgndu-i ochiul, nainte de a ptrunde n creier. Acum Rudi Guern zcea pe nisip cu unicul su ochi deschis, complet inutil. Toate eforturile lui Malko fuseser zadarnice. Acesta ridic capul. eava putii lucea n soare. Janos Ferenezi i savura victoria. Malko avu deodat o idee nebun. Chiar i mort Rudi Guern i putea fi de folos. Acest lucru depindea de Phoebe. mpreunnd minile mortului, el l lu n spate i reui s se ridice. Cadavrul era greu i paii i se nfundau n nisip la fiecare pas. Furia l fcea s nainteze. Maina lui Phoebe era la trei sute de metri. Era ultima ans de a dejuca planurile lui Janos Ferenezi i de a-i salva viaa cu aceast ocazie.

136

Capitolul XIII.
Malko se opri cu rsuflarea tiat. Sudoarea i curgea n ochi. Ultimii trei sute de metri care l mal separau de main preau cinci ani lumin. Cadavrul lui Rudi Guern l nfunda n nisip. Ciudata ironie a sorii fcea ca dup ce-l urmrise nemilos pe fostul SS-ist, acum s-l poarte pe umerii si ca pe un fost camarad de arme. Janos Ferenezi nu se mai artase. Potrivindu-i cadavrul pe umeri, Malko porni din nou. Fiecare are destinat locul unde va muri, dar cine ar fi spus c cel destinat Scharfhrerului Rudi Guern va fi aceast plaj nsorit a Caraibelor, att de ndeprtat de pdurile sale bavareze? Phoebe atepta n apropierea mainii. Cnd l vzu pe Malko cltinndu-se sub greutatea cadavrului, ea veni spre el. Tnra purta un blue-jeans murdar i o bluz reiat creia i lipseau din nasturi. Cu un mic ipt, ea pipi capul neamului. E mort! zise ea ncet. Aa s-ar spune. Eu n-am vzut niciodat un mort, zise Phoebe. Ea nu-i lua ochii de la cadavru. Cu o mn, Malko deschise portiera din spate a Hillmanului i l arunc nuntru. Trebui s-i ndoaie picioarele pentru a putea nchide portiera. Ochii si strlucitori luaser culoarea verde i capul i vuia continuu din cauza oboselii. Se instal la volanul mainii i i fcu semn lui Phoebe. Plecm. Ea se aez n fa lng el. Fata i ls mna foarte ncet pe coapsa lui Malko i avu impresia c pune mna pe un fir electric neizolat. Tnra fat i schimb imperceptibil poziia bazinului ca pentru a i se oferi. i duse mna dreapt la extremitatea cataramei strlucitoare. Zgomotul l aduse la realitate. El ridic mna lui Phoebe cu un gest hotrt i ntoarse cheia n contact. Motorul porni.

137

Cteva secunde dorina lui Phoebe i se transmise i lui cu intensitate. Ea i desfcuse centura i el i vedea pielea bronzat a abdomenului ntre bluz i pantalonul desfcut. Te doresc att de mult, murmur ea. Vocea sa era mai aspr ca de obicei. Malko schimb n viteza nti. Nu este momentul acum, spuse el pe un ton sec. Unde mergem? ntreb ea, cu o voce un pic mai calm. Maina deja mergea hurducind pe drumul de pmnt, ntre dou rnduri de bananieri. Unde locuiete Rudi Guern? La zece kilometri de aici, zise ea, spre Savannah la Mar. Arat-mi drumul. Ea-l privi surprins. Pentru ce? Malko i terse sudoarea de pe fa i o ntreb: tii cumva dac a pstrat amintiri din trecutul su, fotografii, acte de identitate, scrisori? Ea izbucni ntr-un rs acru: Bineneles! Era foarte mndru de ele. Mi-a artat de o sut de ori o fotografie n care i strngea mna Reichsfhrerul Heinrich Himmler n cursul unei inspecii. El pstreaz livretul militar cu toate decoraiile. mi spunea deseori: Sunt un haimatlos, dar altdat fceam parte dintrun corp de elit. Acum, el nu mai era dect un cadavru, nghesuit n spatele unei maini. Deja, o mulime de mute mari se-nvrteau n jurul feei mortului. Unde pstra toate aceste hrtii? Ea nu rspunse imediat. Pocnindu-i degetele de la mn unul cte unul i privindu-l cu o expresie care ar fi ispitit i pe un arhiepiscop, ea spuse: Nu tiu Cred c nu-mi mai amintesc Ea nu-i ncheiase nc centura de la blue-jeans. Malko i spuse dur: Fr comedii, Phoebe. Nu vom face dragoste i dac continui, vei primi cea mai frumoas pereche de palme din viaa ta Ea i cobor capul cu o mutri de copil pedepsit i zise cu voce joas:

138

tiu unde sunt Malko zise ngrijorat: Dar probabil c soia sa trebuie s fie acolo! Phoebe ddu din cap. Nu! El a trimis-o la Montego Bay. Altfel l-ar fi urmrit cnd venea la mine Nu sunt dect servitorii care m vor lsa s intru, cci m cunosc. Ei rular timp de douzeci de minute pe poteci identice ncadrate de bananieri sau de jungl. Din loc n loc, se vedeau cabane izolate ale jamaicanilor n pdure. n sfrit, apru la captul unui gard viu de palmieri o cas joas i alb n form de L cu o curte plin de flori i o minunat peluz verde. Peisajul inspira calm, fericire i pace. n spatele mainii, cadavrul lui Rudi Guern czuse jos de pe banchet. Doar un bra arta n sus ca semn prevestitor de mare nenorocire pe care Malko l vedea prin oglinda retrovizoare. El opri maina la intrarea n curte. Treaba asta i prea suspect de uoar. Ideea unei capcane l obseda. El i amintea de invitaii din casa lui Phoebe. Ei cu toii trebuiau s totalizeze vreo douzeci de condamnri la moarte i cteva secole de nchisoare Un grdinar jamaican ridic capul auzind zgomot de motor, dar apoi continu s se ocupe de udarea orhideelor. Malko ntoarse maina pentru a putea pleca mai uor i i spuse lui Phoebe: Du-te acolo singur. Eu atept aici. Dar atenie, dac nu te ntorci n cinci minute, am plecat. Ea l privi. n ochi i se citea frica. Doar n-o s m lai aici. Nu am ncredere-n tine cu ideile tale ciudate, zise Malko cu voce blnd. Haide, du-te repede. El privi n urma siluetei ei de catalig, ndreptndu-se spre cas. Ea se-ntoarse i i surse, nainte s dispar. n continuare, timpul trecu foarte greu. Grdinarul cnta cntece vechi de sclav, nostalgice i sincopate. Dou mute mari ddeau trcoale minii ridicate a lui Rudi Guern i mirosul fad al sngelui invada puin cte puin maina. n sfrit, Phoebe iei din cas, dar cu minile goale. Malko deja njura printre dini, cnd i zri faa radioas.

139

Din patru pai, ea fu lng el. Abia urcat n main, ea scoase din bluz, un plic mare cenuiu i-l arunc pe genunchii lui Malko. Totul este aici. Rdea vesel ca o trengri dup o fars reuit. Plicul coninea un pachet de fotografii, pe care Malko se uit rapid. Una dintre ele, i provoc un surs de satisfacie: mbrcat n uniform neagr, Rudi Guern, strngea mna lui Heinrich Himmler, n faa unui grup de SS-iti. Era dificil de trucat aa ceva. Era de asemenea i un livret SS, care avea fotografia lui Rudi Guern, numrul su i toat starea sa civil. Incontestabil, fotografiile reprezentau pe omul al crui cadavru era n spatele lor. Fr s mai atepte, Malko puse hrtiile n ordine i porni maina. Rmnea acum partea cea mai grea: s ias din ar cu cadavrul i cu Janos Ferenezi pe urmele lui, fapt care va ngreuna i mai mult problema. Contiincioi ca cei din toate statele nou formate, grnicerii jamaicani vor pune multe ntrebri. Era greu de spus c Rudi Guern murise de moarte natural i el trebuia s ascund cadavrul, undeva n siguran, n Caraibe, dolarul era nc bine cotat Din nou ncepu nclceala de drumuri erpuind prin jungl. Din fericire Phoebe cunotea zona ca pe propriile buzunare. Ei ieir pe drumul asfaltat spre Montego la vreo zece kilometri la est de Negrii i Sundowners. n spatele lor cadavrul lui Rudi ncepuse s miroas insuportabil. Malko fu cuprins deodat de o senzaie de grea i opri maina pe coasta joas n iarb. Phoebe cobor i ea, foarte palid. Ea prea neajutorat i lipsit de aprare. Malko strnse braele mortului, ca s nu fie vizibile din exterior, apoi plecar. Planul su er i conceput: urma s ias din ar fr a trece prin Kingston. Avionul fiind exclus, i rmnea doar vaporul. Exist multe cargouri care opresc la Montego Bay? O ntreb Malko pe Phoebe. Ea ezit: Cred c ar trebui s existe. Nu tiu sigur. Malko rula cu viteza maxim. Din fericire, oseaua era

140

aproape goal. n cteva ore aprur primele case din Montego Bay. Malko opri la un bazar. n timp ce Phoebe atepta n main, el cumpr trei prosoape de baie pe care le ntinse peste corpul lui Rudi Guern. Era mult mai prudent, totui. Un pic mai linitit, el plec i opri n faa lui Red-Barrel. Ateapt-m, i spuse el lui Phoebe. Era devreme i barul era gol. Patronul picotea la tejghea. El deschise un ochi i. Sri n picioare cnd l recunoscu pe Malko. Cei doi oameni i strnser minile ndelung. Malko atept ns un al treilea rhum-et-ginger Butura local pentru a-i pune ntrebarea care-l interesa. El i apropie capul de prul cre, scoase o bancnot de douzeci de dolari din buzunar o puse pe tejghea i ntreb: Dac ai avea ceva de fcut i ar trebui s ieii din ar, cui v-ai adresa? Mulatrul l privi cu o expresie total zpcit, ca i cnd n-ar fi neles, dar degetele sale deja nhar bancnota, Fr s-l priveasc pe Malko, el spuse: Eu a merge la Shaw-Park Club, aproape de port i a ntreba de captain Fred Perry Trei minute mai trziu, Malko era afar i o gsi pe Phoebe ngrozit. Mai muli negrii atrai de aceast femeie alb singur, ddeau trcoale mainii. Din fericire, ei nu aveau mirosul fin. Malko se urc n main i demar n direcia portului. Shaw-Park Clubul era un fel de hangar aflat pe un teren viran ntre Gun Point Wharf i United Fruit Pier, departe de Montego Bay-ul turistic. Construcia din beton armat, nu prea mare, era refugiul echipelor de hamali care ncrcau banane fr oprire, zi i noapte, pe vase mici att de mbtrnite c pereii lor se scmoau n fire de praf. Malko opri maina n Harbour Street i ncepu s inspecteze mprejurimile. Un negru n vrst, cu prul albit n ntregime i usciv, i fuma pipa consternat n faa uii. Ateapt-m, i spuse Malko lui Phoebe. nainte s intre, el i scoase pistolul de la centur i-l puse sub scaun, pe jumtate pentru a o asigura pe tnra fat, pe

141

jumtate pentru c nu-i era fric s intre ntr-un asemenea loc fr o arm de foc. Malko mpinse poarta Shaw-Park Clubului sub privirea intrigat a negrului i intr. El era prea bine mbrcat. Larma conversaiei i ipetele l izbir n timpane ca o grenad. Noroc c Phoebe nu-l nsoise Intrarea sa ar fi avut efectul unei bombe atomice. Un poliist gras jamaican, cu coltul nichelat prins la centur, cu burta debordnd din toate prile, ncerca s-i in fesele pe un taburet n apropierea uii. El bea cu un pai dintr-o sticl ginger-ul cu rom. Marinari i fete stteau aezai n grupuri compacte la mese minuscule din lemn jegoase. Exista i un ring de dans, dar spectacolul era la bar. O metis cambrat i bine fcut, dansa un fel de meringue, cu slipul lsat pe coapse, acompaniat de un cor care ar fi fcut s roeasc pn i pe patroana Sfinxului din Fedala. Malko se aplec la urechea unui barman negru i i spuse cu voce tare ca s se poat face auzit n acest tumult: l cunoti pe Fred Perry? Cellalt i indic o mas aproape de u la care stteau trei brbai cu dou fete foarte negre. Malko se apropie intreb: Fred Perry? Un mulatru foarte mare, cu cap de cal i un nas turtit, ntoarse uor capul, dar ochii si dilatai nu prseau coapsele tinerei care dansa pe tejghea. Malko avu impresia c deranjeaz un preot n timpul rugciunii. Se aplec la urechea marinarului i i spuse: Caut un tip care s fie gata s ctige o mie de dolari. Fu nevoie s atepte cinci minute ca fraza sa s percuteze creierul mulatrului. Mna care prea mpietrit pe gamba vecinei sale l lu pe Malko de bra. Fred Perry mormi ntr-o rsuflare cu un oribil miros de ginger-et-rhum: Este cumva o glum? Nu, dar nu vreau s discut aici. S ieim. Din fericire, dansatoarea i terminase numrul. Fred Perry se ridic cu regret. Era mai mic dect Malko, dar la fel de gras, pe ct era de nalt, mbrcat cu o bluz de culoare gri i un blue-jeans. El i lu casca incredibil de jegoas, i trecu

142

mna prin pr i iei afar cu Malko. Btrnul negru cu pipa nu se micase de acolo. Ei fcur civa pai pe un teren viran, dup care negrul se opri: Despre ce-i vorba? Zgomotul din club parvenea uor pn la ei. Interesat, negrul privea cu coada ochiului spre cei doi oameni. Dac se bteau, va avea probabil ceva de cules. Avei un vapor? ntreb Malko. Arttorul mulatrului indic n direcia unui cargou la dou sute de metri de Pier United Fruit. Nite negrii ncrcau la lumina unui puternic proiector. Aspectul su era jalnic. Oracabeza. Acolo. Dumneavoastr suntei cpitanul? Desigur. Cnd plecai? Mine diminea n zori, cnd vor termina de ncrcat. Unde? Galveston Texas. Malko l privi n fa. Vrei s ctigai o mie de dolari? Fred Perry scuip pe jos: Cunoatei vreun tip care s-ar da la o parte de la aa ceva? Care-i treaba? Ochii si cenuii l fixau pe Malko cu interes. Trebuie transportat cineva la Galveston sau n oricare alt port american. Dumneavoastr? Malko scutur din. Cap. Nu. Unde este persona? Malko art maina oprit pe Harbour Street. Acolo. Fred Perry se-ndrept rapid spre main i vzu privirea violet a lui Phoebe. Acesta rmase cu gura cscat. Malko ar fi renunat imediat dac-ar fi tiut ce gnduri treceau prin capul mulatrului. Ea este? ntreb Fred Perry cu vocea sugrumat. Nu este ea. Este el, zise Malko smulgnd prosoapele care acopereau cadavrul lui Rudi Guern.

143

Mulatrul scoase capul din main i spuse: Pi eu nu vd altceva dect un mort. Eu n-am spus c e viu. Altfel nici nu a plti o mie de dolari. Este periculos! De ce vrei s transportai un cadavru? Este treaba mea, replic sec Malko. Putei s facei treaba sau nu? Trecu o secund lung ct un secol, apoi mulatrul spuse: Trebuie s m gndesc. Ce voi face pe urm? l predai poliiei din Galveston i explic Malko. Cei de la FBI vor fi bucuroi. De ast dat, Fred Perry era zpcit de tot. La dracu! Nu, c dumneavoastr suntei czut n cap! Eu credeam c-i pentru ca s-l arunc n ap. Nu! Nu! l ntrerupse Malko. Eu in mult la acest cadavru. Dac facei acest lucru, nu v dau nici un ban. Ochii mulatrului se plimbau de la main la Malko. Ei mi vor face greuti acolo, conchise mulatrul. Eu voi fi acolo i v asigur c nu vei avea nici o ncurctur. Trebuie s v spun c vei beneficia i de un premiu. Fred Perry nu era prea convins. Malko scoase din buzunar un teanc de dolari. Nu prea mai avea timp de discuii: Rspunsul este da, sau nu? Fred Perry se transform dintr-odat, ca i cum Dumnezeu i-ar fi pus mna n cap. Vederea hrtiilor verzi i nflcrase privirea. De acord. Dai-mi bitarii. Nimic mai uor. Malko se deplas un pic mai la lumin. El avea n mn teancul de dolari. Erau doar hrtii de o sut de dolari. i aranj cap la cap, dup care, cu un gest sec, l rupse n dou jumti. Fred Perry scoase un mormit la vederea acestui sacrilegiu care-l fcu pe fumtorul de pip s-i ntoarc privirea spre ei. Deja Malko i ntinsese una dintre jumti. Asta este pentru nceput. Celelalte jumti le vei primi la Galveston. Nu va fi greu. n felul acesta, dumneavoastr nu vei fi tentat s-l aruncai pe prietenul meu peste bord. Fred Perry luase jumtile de bancnote i le privea cu

144

nencredere, apoi cu regret, le bg n buzunarul blue-jeanilor, dup ce le numrase cu grij. Ah! nc ceva, zise Malko. Vei intra ntr-o farmacie. n ce? zise negrul, cu ochii mari. ntr-o farmacie pentru a cumpra un bidon mare cu formol i o siring hipodermic. Vreau ca acest mort s ajung n bun stare. Am s-l mblsmez eu nsumi Asta cost mai mult pentru un astfel de bidon. Va costa mai mult de o mie de dolari. Dumneavoastr suntei vreun maniac, sau ce? Doar dumneavoastr l-ai omort pe acest tip, dup prerea mea. Nu eu zise Malko. Vreau ns s v las imediat corpul acesta. Cum s facem? Perry i ridic capul de cal: Mergem imediat la vas. Trebuie s am pe-acolo lzi vechi. Aa afacerea noastr va merge rotund. Malko se urc n Hillman i Phoebe se-nghesui lng el, pentru a-l lsa s urce pe Perry. Acesta se uita din cnd n cnd la cadavru. n mod vizibil, el nu putea nelege de ce trebuie atta osteneal pentru a transporta un cadavru, dar dolarii din fundul buzunarului formau o mic grmjoar cald i dulce. Ei ajunser lng United Fruit. Un vame jamaican l salut pe cpitan i ls s treac Hillmanul care se opri chiar lng vas. Oracabeza era o ruin de cargou. Cojile de vopsea prezente din loc n loc, aminteau c acesta avusese cndva culoarea bleu. Undeva n spate un pavilion zdrenros purta culorile statului Panama. Altceva nimic de spus. O s-l ducem ca i cnd ar fi beat, zise Fred Perry. Trecnd de la vorbe la fapte, el iei din main, nh cadavrul deja rigid i l ncrc n spate. Avea o putere herculean. Braele rigide ale lui Rudi Guern, se blbneau ca ale unui beiv dar nici unul din negrii strivii de greutatea bananelor nu prea s-l bage n seam. Fred Perry urca pe pasarel ntre doi hamali i Malko l urma mpreun cu Phoebe. Cabina cpitanului Perry era un pic mai puin jegoas i mai mic dect o celul din SingSing. Era o murdrie respingtoare. Perry dormea fr cearceafuri. El ntinse cadavrul fr fasoane pe cuet i-i

145

terse fruntea. Mirosul cadavrului nu fcea dect s se adauge un pic la mirosul caracteristic al locului. Nu-mi plac morii, spuse el sumbru. Nu se tie niciodat. Nu se tie niciodat ce? Mulatrul fcu un gest vag, alungnd gndurile despre superstiii. El iei din cabin i reveni cteva minute mai trziu. Am trimis un tip la magazin, anun el. Phoebe sttea rezemat de o mas micu. Ea era foarte palid, neprsind cadavrul din ochi. Glonul fcuse o pagub mare. Fred Perry i prsi pentru a cuta lada promis. Malko o cuprinse cu blndee pe fat de umeri. Du-te pe punte, i spuse el. Acesta nu-i un spectacol pentru tine. Ea se apropie de el. Nu, singur nu merg. Mi-e fric. Mulatrul reveni trgnd dup el o lad, n care, dup miros, probabil fusese coprah. Apoi cut ntr-un sertar din care scoase un ciocan i nite cuie enorme. S ateptm formolul, zise Malko. Ei se aezar toi trei pe cutie, cueta fiind ocupat de cadavru. Perry scoase o sticl de rom fr etichet i bu direct din ea. Oracabeza trosnea fr-ncetare. Dup douzeci de minute, se auzir pai pe punte, iar o voce strig Captain. Perry urc scara i reveni cu un bidon mare cu un lichid glbui i cu un pacheel n mn. Iat recuzita pentru micul dumneavoastr truc, i zise Perry lui Malko. Eu plec, nu vreau s asist la asta. Malko nu mblsmase niciodat pe nimeni. Lu siringa mare ca pentru cabaline i o umplu, apoi, nvingndu-i senzaia de dezgust, nfipse acul n gtul mortului, mpingnd pistonul ncet. El vzu lichidul penetrnd n esuturi. Aceasta ar fi suficient pe timpul drumului. Pentru el era foarte important ca FBI-ul s-l poat identifica fr nici un dubiu pe Rudi Guern. Phoebe l privea fascinat. Malko se opri transpirat leoarc dup o jumtate de or. Bidonul era gol. Malko lu sticla de rom lsat de captain i lu un gt zdravn, dup care iei

146

la aer i-l chem pe Fred, care fuma rezemat de bastingaj. Amndoi reuir s bage cadavrul n lad. Trebuir s-i preseze capul ca s poat nchide lada. Malko lu plicul cu hrtiile fostului ofier SS n care introduse o not scris de el adresat FBI-ului. El cerea s se ntocmeasc un raport mpreun cu David Wise ctre CIA la Washington n care s se spun c acest corp este al unui criminal de rzboi cutat de douzeci i cinci de ani. El puse plicul pe pieptul mortului, apoi l supraveghe pe Fred Perry pn btu n cuie capacul lzii. Zarurile erau aruncate. n momentul n care ajungei la Galveston, contactai poliia local. Eu voi fi acolo i celelalte jumti de bancnote? Vi le voi nmna eu nsumi, n acel moment. Ei urcar din nou pe punte i Malko i strnse mna lui Fred Perry. Pe sptmna viitoare. Mulatrul l privi cobornd pasarela, cu ochii fixai pe silueta lui Phoebe. Dac Malko ar fi fost mai puin galant ar fi putut economisi o mie de dolari. Acesta mai arunc o privire spre rabla care-i transporta ultimele sperane. Acum ncerca s ghiceasc ce fcuse Ferenezi dup moartea lui Rudi Guern. Se urcar n main i plecar. Malko o lu imediat pe drumul care mergea spre aeroport. Plecm din Montego Bay, i spuse el lui Phoebe. Tnra fat btu din palme bucuroas, apoi brusc se schimb la fa. Putch! murmur ea. Malko o privi fr s-neleag: Care Putch? Cinele meu, i explic ea. A rmas la Negril. Nu pot pleca fr el. Malko surse amuzat. La New York am s-i cumpr o duzin. Vei putea s-i faci o cresctorie Phoebe neg din cap i zise: Nu plec fr Putch. Este singurul meu prieten. Dac eu

147

plec, ei l vor omor. Ei ieiser din Montego Bay i rulau pe Kent Avenue, n lungul malului mrii. n ntuneric se vedeau rotocoalele de spum la jumtate mil de mal. Aeroportul se gsea nc la dou mile. n colul su, Phoebe plngea n tcere. Malko i mngie faa conducnd n continuare. E [nu credea c ea poate fi aa de ataat de oribilul animal. ntradevr, ea era paradoxal. Nu mai plnge, i zise el cu blndee. n cteva ore vei prsi Jamaica i va ncepe o nou via pentru tine. Ea nu rspunse. Aeroportul era mic i modern, dar pustiu la acea or trzie. Malko opri Hillmanul n faa holului. Vino, i zise el lui Phoebe. Ea scutur din cap i zise hotrt: Prefer s rmn aici. El consult rapid panoul de afiaj. Zborurile cotidiene ale BWIA i ale Panam erau deja plecate. Delta i Mexicana nu aveau curse. El se adres la Informaii, unde trona o metis foarte drgu cu piele armie. Avei un zbor mine la ora ase dimineaa cu Panam, i rspunse ea, spre Miami i New York. Era perfect. Comand dou rezervri i merse s ia biletele. Zece minute mai trziu era la main. Phoebe nu se micase. Ne vom culca aici, i zise el. Ea nu reacion n nici un fel, chiar i la vederea biletelor albastre ale Panam. El porni maina i plec din nou pe Kent Avenue. Primul hotel pe care-l gsi fu Chatam, pe malul mrii, mult n afara lui Montego Bay. Era mai degrab un motel, dect un hotel. El intr n parcare, apoi se duse s vorbeasc la recepie. Pentru doisprezece dolari i se ddu o camer cu vedere la mare. El cobor s-o ia pe Phoebe, care sttea tot timpul nemicat. Rmnem aici pn mine diminea? ntreb ea. Malko luase deja valiza. Pn la ora cinci fix, spuse el. Nu trebuie s pierdem avionul. Vino. El intr primul i ncepu s completeze fiele pentru poliie

148

sub privirea indiferent a recepionerei de culoare. Deodat auzi un zgomot de motor. Cuprins de o presimire neagr, Malko iei afar. Phoebe i maina dispruser.

149

Capitolul XIV.
Se auzi un zgomot abia perceptibil n ntuneric. Phoebe strig: Putch! Nu auzi nici un ltrat. Fata pipi pentru a gsi comutatorul electric. l nvrti, dar lumina nu se aprinse. Nu se scurseser dou ore de cnd fugise de la Montego Bay cu maina. Inima deja i tresrise puternic cnd ntorsese cheia n contact. Era o idioenie ceea ce fcea. Putch era un animal cu creier minuscul, ns ea plnsese de attea ori cnd l inea n brae, nct i prea c acum este o mic parte din corpul su. Pn atunci totul fusese n regul. Acum, deodat, ncepu s-i fie fric. Vru s se retrag. Era ns prea trziu. O mn o prinse de gt, n timp ce alta i aplica un clu, cu nite degete puternice. Phoebe se zbtu, dar necunoscutul o arunc cu putere n pat cu faa n jos. Ea simi n ceaf apsarea unui obiect rece i o voce i ordon n limba german: Nu ipa i nu te apra c te omor imediat. Phoebe simi c necunoscutul i leag minile la spate, cu ceva ce-i pru un fir electric. Din toate forele, ea voi ca Malko s fie lng ea, dar acesta era la aizeci de mile, la Chatam Hotel. Ea nu nelegea ce voia necunoscutul de la ea i i era fric. Omul o ntoarse cu faa-n sus dup ce-i legase picioarele i aprinse lampa de petrol. O mic grmad de carne nsngerat zcea lng u. Era Putch, cruia i se strivise capul cu lovituri de picior. Ea scoase un ipt i vru s se ridice. Necunoscutul o mbrnci cu brutalitate n pat. Era fascinat de ochii negri incredibil de duri i marea cicatrice alb i mprea prul n dou. Vreau s tiu unde a dus prietenul dumneavoastr cadavrul neamului, o ntreb el. Phoebe l privi cu lacrimi n ochi: De ce mi-ai omort cinele? ntreb ea cu voce trist. Janos Ferenezi o plmui. Suspinele sale ncetar deodat

150

i ncepu s tremure. i era fric. Nu era prima dat cnd era btut, dar mprejurarea aceasta nu avea nimic erotic. Nu era nici o legtur ntre ea i necunoscut. Ea deinea o informaie i el o voia cu orice pre. El o mai plmui odat la fel de dur. Era pe punctul de a-i pierde cunotina. Ei i pruse c el repet ntrebarea, dar ea nu nelese Tnra nu se gndea dect la un singur lucru: s ia cadavrul lui Putch ca s-l srute pentru ultima dat. Janos Ferenezi o privea cu sprncenele ncruntate de gnduri. El nu dispunea de prea mult timp pentru a o face s vorbeasc i trebuia s fie relativ discret. Dei nimeni nu venise de cnd o atepta pe Phoebe, el tia c locuina vecin era locuit. El atepta n ntuneric de la ora patru dup mas. nc odat, Malko nu acionase aa cum se prevzuse, lund cadavrul lui Rudi Guern. El nu tia unde se putea afla acesta. Singura sa ans era aceast fat. Ea trebuia s revin. i trebuia rbdare. Gerard, neamul patron al lui Sundowner, i spusese unde st fata. Restul fu uor. El scoase din buzunar o cutie i o deschise. Din ea scoase un flacon plin cu un lichid incolor. Janos Ferenezi era un om de tiin. El tia c o edin de narcoz este infinit mai de preferat dect smulgerea tuturor unghiilor. El umplu siringa cu un lichid: sodiu amythal, care e mai bun dect pentothal-ul. El provoac o scdere a voinei i un dialog cu cel care te interogheaz. Singurul su inconvenient era c nu avea efect dect un sfert de or. Apoi i fcu o doz mare de amfetamin ca s trezeasc subiectul. Cu siringa plin, el se aplec asupra lui Phoebe, mut de spaim. Asta n-o s-i fac ru, spuse el, dar s nu te miti. Phoebe nu putea s-i ia ochii de la micuul cine i acesta era omul care-l omorse. Ea mai tia c el voia s-o fac s vorbeasc, ceea ce ea trebuia s ascund. Simi o durere uoar n braul stng. El i ridicase mneca de la bluz i i nfipse acul deasupra cotului. Celor patru centimetri de lichid, le trebuir cteva clipe pentru a ptrunde. Janos Ferenezi smulse acul cu un gest scurt, l puse la loc n cutie i atept. Phoebe nu se micase. n timpul primului minut, ea nu

151

simise nimic. Apoi un fel de zumzet i invadase creierul. Ea nchise ochii i i redeschise. Corpul lui Putch prea ceva foarte mic i ndeprtat. Faa omului aplecat asupra ei era simpatic i deschis. El o ntreb: Eu m numesc Janos. Care-i numele dumneavoastr? Asta nu putea fi primejdios. Phoebe, zise ea. Este un nume ciudat. Nu-i aa? Brusc, ea ncepu s transpire cu picturi mari. Avea impresia c fiecare dintre nervii si era un fir electric trndu-se pe sub pielea sa. Lampa care lumina camera i pru strlucitoare i cnd vorbi vocea i pru mai puternic dect n mod obinuit. n acelai timp ns, se simea invadat de o for supraomeneasc, clement. Simea c poate rupe legturile i s-l sugrume pe omul din faa ei. Simea c este de zece ori mai puternic dect el, dar nu se mica deloc. Creierul nu mai transmitea ordine muchilor. Phoebe scoase un geamt. Janos Ferenezi se uit la ceas. Trecuser apte minute. Ea nu spusese nc nimic. El urmrea pe faa ei progresele drogului. Era speriat i nu simea acum nevoia s vorbeasc. Ceva nu merge? o ntreb el amical. La ce te gndeti? La vapor ncepu Phoebe. Apoi ceva acion n zonele obscure subcontientului lui Phoebe i ea rencepu: Vapoarele. Mie-mi plac vapoarele i marea. Janos Ferenezi percepuse schimbarea vocii i insist: Ai vzut astzi un vapor mpreun cu prietenul dumneavoastr Malko? Phoebe scutur din cap i nu rspunse. Sudoarea i curgea pe fa i ochii i erau aproape dai peste cap. Ungurul schimb tactica: Pentru c un cadavru era greu de transportat Noi l-am urcat n main, rspunse mainal Phoebe. Apoi mecanismul se bloc i mai tare. Din tot ce i mai rmsese ca voin, ea ncerca s lupte. Ce tia el? Ce nu trebuia s spun? Avea impresia c ani de zile trecuser de cnd intrase necunoscutul n viaa ei. Acum totul avea att de puin importan

152

Ferenezi njur cu voce joas. Phoebe se sucise n pat, incontient. Cu toat viteza, el lu siringa i o umplu cu un lichid cu miros de ambr dintr-o fiol mic: amfetamina pentru a combate efectul hipnotic al primei injecii. Desigur c nu era indicat pentru creier i inim, mai ales c el folosea o doz ca pentru un cal, dar trebuia s-o trezeasc. Phoebe deschise ochii cteva secunde mai trziu. Pupilele sale strluceau foarte puternic. Din nou ea avea impresia c este un obiect strlucitor i electric. Nu mai simea oboseal, nici o durere, nici un fel de probleme. Ce ai fcut pe vapor? Ei au O lu de la capt: Vorbete! Haide vorbete! * * * Janos Ferenezi prsi camera lui Phoebe la treizeci i cinci de minute dup ce aceasta se-ntorsese. El tia acum tot ce-i trebuia. nainte s plece o dezleg pe tnra fat i o ntinse pe pat. Nici pe deplin contient, dar nici incontient, ea sttea cu ochii mari deschii. Creierul i fierbea i pulsul i urcase la 140. Cnd fu singur, se repezi la cadavrul lui Putch pe care-l lu n brae nclindu-i minile de snge. Pentru ea nu mai exista altceva, dect aceast bucat de blan deja rece. * * * Malko ajunse la dou ore dup plecarea lui Janos Ferenezi, dup ce pierdu o or pentru a gsi o main de nchiriat. El gsise un Mustang la preul unui Rolls. Cuprins ntre dezndejde i furie, condusese pe drumul ngust cu optzeci de mile pe or. Opri Mustangul pe drumul pietros i naint spre turnul lui Phoebe. El avu o strngere de inim cnd vzu Hillmanul. Phoebe era deci acolo. nelese imediat c a ajuns prea trziu. Ghemuit n colul cel mai ntunecos al camerei, ea strngea la piept corpul inert al cinelui, fr s se mite, cu ochii fici. El se apropie i se ghemui lng ea. Phoebe.

153

Ea nici mcar nu tresri. El o lu pe dup umeri i vru s-o fac s se ridice, fr ns s reueasc. Ea prea lipit de pardoseal. Ochii si erau dilatai i sticloi n acelai timp, cu o nuan de violet i mai pronunat ca de obicei. Ghemuit n faa ei, el i cut privirea: Phoebe, ce s-a ntmplat? Cine a fost pe aici? Niciun rspuns, nici o umbr n ochii ei. El vru s-o ia de mn. Vino, vom pleca imediat Nu reacion n nici un fel. Deodat, un zgomot straniu i nbuit l fcu s tresar. i trebuir cteva secunde ca s-i dea seama c era zgomotul produs de inima lui Phoebe care btea ntr-un ritm furibund i care rsuna n linitea camerei. Doar atunci el vzu urma a dou nepturi pe antebra i nelese: fixitatea ochilor, starea de com hipnotic, inima dereglat Ea fusese supus unei edine de tortur tiinific i nimeni nu rezist unui interogatoriu sub narcoz. Fcu o ultim ncercare de a-i disipa apatia, scuturnd-o. Ar fi putut s-i vorbeasc unei statui de sare, la fel de bine. Minile i faa i ardeau. Singurul gest pe care-l fcea era de a mngia cadavrul cinelui. Malko o examin cu atenie. Sigur, el nu era medic, dar cunotea efectul narcozei pe subiecte mai puin echilibrate, ca Phoebe. Ea prea victima unei crize de schizofrenie, declanat de efectul drogurilor. Exista o singur ans din zece ca ea s-i revin n fire i de a mai putea comunica cu lumea exterioar. Era aproape un reflex de autodistrugere. Supus unei presiuni mentale fantastice, ea i gsise refugiul n nebunie ca s nu vorbeasc. Singur, Janos Ferenezi tia ce-a vorbit ea. Faptul c el plecase, nu era un semn bun. Malko ezit. El ar fi vrut s-i in promisiunea, dar a o transporta pe Phoebe n aceast stare, era practic imposibil. Dac ar fi forat-o s se mite, ea ar fi devenit furioas O privi pentru ultima oar i i pronun numele cu voce joas. Ochii ei nici nu clipir. Cu inima strns, el iei, nchiznd ua n urma sa. Biata Phoebe, ea nu va mai prsi

154

Negriul! Extraordinarii ochi mov l vor urmri mult vreme. Afar, cerul era plin de stele. Broscoii i ncepeau serenada. Nenorocirea lui Phoebe l fcuse s uite pe moment propria-i problem. Dar acum ea revenea mai acut ca niciodat. Unde era Janos Ferenezi i ce tia el? Primul su reflex fu s se duc la Oracabeza. Dar dac tocmai asta atepta ungurul? Nu exista dect un singur drum de la Negril la Montego Bay i el l putea atepta la intrarea n ora ca apoi s-l urmreasc. La ora aceea nu era prea mare circulaie. El era poate ascuns prin apropiere ca s-nceap imediat urmrirea lui Malko. El porni maina i plec spre osea. Negriul era pustiu, cu excepia unui camion care venea dinspre Savannah la Mar i se tra cu douzeci de kilometri pe or. Malko l depi nainte de Sundowners. i dac Janos Ferenezi a aflat c trupul lui Guern se afl pe Oracabeza? El ncerc s se gndeasc. Ce-ar fi putut s fac ungurul? Fred Perry era n stare s se apere. Sigur, mai era posibilitatea s se lase cumprat, dar i era fric i n afar de asta, Ferenezi nu avea o asemenea sum de bani la el. Farurile albe luminau cele dou ziduri de vegetaie tropical, ntrerupte ici-colo de cte un teren de golf impecabil. Montego Bay nu era dect la dousprezece mile. Malko reduse viteza. Era ispitit s mearg pn la United Fruit. Mergnd ncet, el se ntoarse puin spre ora, dup care se angaj pe Harbour Street. De-acolo se vede bine Oracabeza, la chei. ncrcarea se terminase i la bord nu mai era nici o micare. Malko i privi ceasul: era dou i jumtate. n cteva ore, cargoul cu corpul lui Rudi Guern va pleca. Trebuia s-i ncerce norocul. El acceler, ntoarse pe United Street i o lu pe strada care mergea de-a lungul mrii. La Hotelul Chatam toate luminile erau stinse. Lui Malko i fu greu s adoarm. Patul gol de lng el l fcea s se gndeasc la Phoebe. Ochii violei ai tinerei fete dansau n fundul camerei ca o halucinaie. n fine, tot

155

sucindu-se n pat, adormi. * * * Malko fu trezit de un comar ngrozitor: Janos Ferenezi inea ndreptat spre el un pistol automat. i vedea degetul apsnd pe trgaci. El se ridic ntr-o tresrire, exact n momentul n care ungurul apsa pe trgaci, n visul su. i trebui o bun bucat de vreme ca s-i rspund la ntrebarea dac explozia fusese real, sau visase. Pentru a-i lmuri gndurile, el merse la geam i privi marea. O tromb de fum se ridica dintr-un punct situat la o mil n larg, n Mahoe Bay. Era o nav care ardea. Malko se-mbrc cu toat viteza i se duse n port. Strada era plin n ciuda orei matinale. Malko afl rapid c Oracabeza fusese distrus de o explozie, puin dup plecarea sa. Acum tocmai disprea n fundul mrii. Minibomba japonez modern, nu mai mare dect o carte, fcuse treab bun. De ast dat Janos Ferenezi ctigase. Malko prsi portul. Avionul su pleca ntr-o or i jumtate. Avea tocmai timpul necesar s-l prind.

156

Capitolul XV.
Funcionarul de la Emigrri rsfoi registrul su enorm dup ce Malko i dduse paaportul su. Dar, n loc s i-l napoieze imediat ca de obicei, el decro un telefon i form un numr interior. Bill este acolo? ntreb el. A vrea s vin pn aici o secund. Fr s-i restituie paaportul lui Malko, el l rug: Fii amabil i ateptai aici cteva clipe, domnule, este vorba de o simpl verificare. Malko se supuse. Asta nu-i spunea nimic bun, dar el avea deseori asemenea probleme. Nu-i mai rmneau dect cteva ore pentru a lua o decizie irevocabil: s trdeze, sau s nu trdeze. El nu atept prea mult. Un tip nalt, bronzat, cu faa agreabil, venea spre el cu mna ntins. Bill Leyden. Am un mesaj pentru dumneavoastr. V rog frumos s m urmai. Malko intr ntr-un birou luminos mpreun cu Bill Leyden. Pe u era o mic plcu: Federal Bureau of Investigations. Tnrul funcionar i art un telefon. Va trebui s-l chemai la Washington pe domnul David Wise. El a cerut s-l contactai imediat ce ajungei n SUA. Malko fcu numrul CIA: 351.1 1.00, un pic nelinitit. Aceast grab, nu-i spunea nimic bun. i rspunse secretarul lui Wise, apoi patronul Direciei de perspective. Pe unde v-ai plimbat? ntreb el imediat pe un ton puin amabil. Acest lucru nu-i prea era n obicei. n Europa, rspunse el evaziv. Nu ai primit cumva o scrisoare? Fu un moment de linite la cellalt capt al firului. Ba da. Mi-ar place s vorbim n jurul acestui subiect. Apropo despre voiajul dumneavoastr. Mi se pare c ai fost n Grecia. Malko oft: Vei fi foarte mirat cnd v voi spune povestea mea

157

David Wise tui nainte s-l ntrebe: Avei cumva intenia s plecai din nou? Malko rspunse cu o voce amar: Fii sigur c n-am nici cea mai mic intenie. M vor ngropa aici. Cellalt tresri: Cum adic? Ce vrei s spunei? Am s v explic tot. Pentru moment, sunt obosit. Vin mine la Washington. El nchise telefonul i se-ntoarse spre Bill Leyden care nu scpase nici un cuvnt din convorbire. Presupun c avei ordinul s nu m scpai din ochi. Tnrul agent FBI roi ca o feti. Proaspt absolvent al Universitii Columbia, el nu era obinuit cu brutalitatea lumii super agenilor. Ei nu. Avei o main? Da. Ei bine, v rog s-mi facei serviciul s m ducei pn la mine acas. n felul acesta vei fi mai linitit. Locuiesc la Poughkeepsie, la aizeci de kilometri pe drumul spre Parkway. Un sfert de or mai trziu, dup ce recuperar valiza lui Malko, ei rulau pe Whitestone Express Way nspre nord, n Fordul gri al FBI-ului. Niciunul dintre ei nu vorbea, fiecare din alte motive: Bill din timiditate, Malko pentru c se gndea. El era prins ntre trei focuri. Rudi Guern era de ast dat mort de-a binelea. Mai exista Sabrina ca s-l dezvinoveasc i care putea fi i ea foarte bine n fundul Hudsonului. Era singura ns, care putea depune mrturie, cu condiia s-o regseasc. Le trebuir trei ore ca s-ajung la Poughkeepsie. Bill Leyden se pierdu n labirintul de mici drumuri care duceau spre vila lui Malko, dup ce prsiser oseaua 52. Ei se oprir, n sfrit, pe mica colin care domina valea Hudsonului. Putei s mergei s v culcai, i zise Malko lui Bill Leyden i s dormii linitit. Mine vom pleca mpreun la Washington. Sunt mai multe hoteluri bune n ora.

158

Tnrul ezit. Contiina profesional i spunea c trebuia s stea n faa vilei, dar Malko prea sincer i perspectiva de a dormi n main, nu-i surdea. Malko l asigur pe un ton amabil: Nu v fie team, nu-mi voi lua zborul. Dup o strngere de mn viguroas, se-ntoarse i cobor colina. Malko deschise ua i intr n vestibulul obscur. Prima sa grij fu s inspecteze vila n amnunime, cu o enorm pruden. Nimic nu prea s fi fost atins. Ridic i capota Falconului pentru cazul n care un glume ar fi plasat un mic pachet cu dinamit la demaror. Nu gsi nimic suspect. i turn un pahar de votc Krepskaia, cnd zgomotul soneriei tulbur linitea. i prinse pistoletul la centur i iei pe teras n spatele vilei. De-acolo sri fr zgomot n grdin i, prin poarta vecinului, iei i urc pe colin n faa celor dou vile. Vecina sa, doamna Astor, era n faa porii cu un plic n mn. Malko se grbi s fac calea-ntoars, ca s-i deschid poarta. Voluminoasa doamn avea faa luminat de un surs i el o invit cteva clipe nuntru. Soul ei lucra la New York i ea se plictisea de moarte toat ziua. Iat scrisorile dumneavoastr, zise ea. Nimeni nu v-a cutat. Ah! Totui, doi domni, dar cred c nu pe dumneavoastr v cutau. Doi domni? se neliniti Malko n sinea lui. Oare FBI-ul ncepuse deja s-l ancheteze? Doamna Astor profit pentru a se instala cu masa sa impozant ntr-un fotoliu. Totul era s alunge zece minute de plictiseal. Ei au venit acum trei zile, i spuse ea. Erau nite domni foarte bine. Voiau s cumpere o vil n aceast zon. Vila dumneavoastr prea s-i intereseze foarte mult. Dar dumneavoastr nu vindei, nu-i aa? Nu m gndesc, replic Malko, lsnd s treac o mare nghiitur de votc n lungul gtului su uscat. Cum artau aceti doi domni? Doamna Astor surse maliios: Ah! tiam c asta v va interesa. Eu cred c erau

159

strini. Aveau accent strin. Unul dintre ei era foarte nalt cu nas borcnat ca un indian. Cellalt era blond cu ochi foarte albatri i musta. Un biat foarte drgu. Desigur, era scandinav. Malko nu mai asculta sporoviala vecinei sale. n fantastica sa memorie trecea n revist pe cei doi cntrei de banjo de la balul de carnaval din Bayerischer-Hof. Cei care euaser atentatul mpotriva sa cei doi ageni israelieni. Deci ei i luaser urma. Ei vor reveni, dac nu cumva erau acolo pentru a-l pndi. Niciodat ei nu vor crede explicaiile lui, mai ales cele referitoare la moartea lui Isaak Kulkin. El se ridic i-i puse paharul pe mas: Mulumesc, doamn Astor. Cred c m duc s m odihnesc puin. Nu trecuser zece minute cnd sun telefonul. El atept cteva minute, nainte de a decroa. n fine, ai revenit. Era vocea seac a lui Janos Ferenezi. Coincidena era fortuit, dar dezagreabil. Capcana se-nchidea din toate prile. Am nouti plcute pentru dumneavoastr, i zise Malko ironic. Ungurul avu un rs rece. n fine, ai revenit la gnduri mai bune! Israelienii mi-au luat urma, zise Malko. Ei nu sunt animai de cele mai bune intenii dup cte se pare. Sper c le vei putea servi urgent proba c nu eu sunt cel pe care-l caut. Dac nu, tot inteligentul dumneavoastr eafodaj cade. Idiotule, url Ferenezi, or s te omoare! Malko, nchise telefonul i-i turn un al doilea pahar. Ferenezi nu ar ceda. Ultima sa ans era Sabrina. Probabil de acolo ar fi trebuit s-nceap. Pentru moment asta prea imposibil. Unde ar putea fi aceasta? Trecu n revist toate elementele comarului su, dup ultima ntlnire cu Sabrina. Ajunse la intervenia cpitanului Pavel Andropov, zis Martin, apoi la plecarea sa de la New York. El analiza imaginea mintal pe care o pstra, ca i cnd ar fi uitat ceva. Deodat

160

se fcu lumin vemintele rusului. El nu era mbrcat ca un american. Pantalonii si lab de elefant, plria sa grosolan de fetru maro, la fel ca i costumul su larg, l-ar fi dat de gol peste tot. Deci Martin nu era un clandestin. El aparinea uneia dintre reprezentanele ruseti acreditate n SUA i cel mai probabil la New York. Ambasada rus fiind la Washington, la New York nu rmneau dect dou asemenea organisme: Amtorgul agenia comercial care folosea personal puin i delegaia permanent la ONU. Malko eliminase Agenia TASS. Ea nu folosea dect adevrai jurnaliti, informatori KGB. Dac el l-ar descoperi pe Pavel Andropov, ar putea ajunge poate, la Sabrina. Se auzi un zgomot pe teras. Malko sri din fotoliul n care se aezase i stinse lumina. Apoi ddu uor perdeaua la o parte, cu pistoletul n mn. O pisic se plimba pe planeul de lemn. n mod cert, Malko devenise prea nervos. Fu tentat s-i telefoneze lui David Wise spre a-i cere ajutorul. CIA l-ar gsi pe Pavel Andropov mai uor dect el. Dar n acest timp el, Malko. Ar juca rolul iepurelui n vntoarea de tigri, fa de israelieni. Acesta nu ar fi primul caz cnd israelienii ar lichida un om protejat de FBI. Deci nu-i rmnea dect o soluie; s dispar, s se ascund la New York i s-l caute pe Martin. ntr-un ora cu aisprezece milioane de locuitori era mai uor s scape de asasinii care-l vnau, dect la Poughkeepsie. n orice caz, el nu avea alt alegere i temperamentul su se-mpca mai bine cu lupta. El i lu valiza pe care nc nu o desfcuse. Din fericire, mai avea destui bani lichizi. Era timpul s plece cu Falconul. ncuiase totul. Mai arunc o ultim privire spre marea fotografie a castelului su, care trona pe emineu. Oare cnd va veni ziua s se retrag acolo? Bill Leyden urma s aib prima sa decepie profesional.

161

Mai trziu, Malko i va explica faptul c nu trebuie s ai ncredere n nimeni. Dac va mai exista un mai trziu. Ieind din Poughkeepsie, el mersese pe oseaua 52, o mil. Brusc el vir pe un drum care ducea spre un cimitir de maini vechi i atept. Nu apru nici o main. El i relu drumul i inu acceleratorul la podea pn la Taconit Parkway.. * * * Bowery se nscuse din unirea contra naturii a III Avenue cu IV Avenue, la nlimea strzii nr. 9, n partea joas a Manhattanului. Ea continu pn la Canal Street, unde ddea n cartierul polonez cu o mulime de strdue greoase. Pe lng acestea, Harlemul era un cartier rezidenial. Bowery reprezenta caricatura Americii, o strad leproas, mprit n dou printr-un squar central, ncadrat de cocioabe, terenuri virane; cimitire i hoteluri dubioase. Strada era populat de prostituate i vagabonzi de toate culorile. Nu exista rasism pe Bowery. Aici trona jegul i mizeria. Toi deczuii oraului veneau s-mbtrneasc acolo, omorndu-se ntre ei pentru a tri cteva zile n plus. Malko cobor din rama rapid a IRT la Cooper Square i o lu pe jos pe Bowery. El i lsase maina ntr-o parcare de pe Strada 42, lund cu el doar mica sa valiz neagr. Nimeni n-ar veni s-l caute acolo, aa c era mai n siguran chiar dect pe lun. Tot felul de umbre l studiau ca s vad dac coninutul buzunarelor sale meritau o lovitur de cuit sau de sticl. Aici puteai fi omort pentru douzeci i cinci de ceni. El se opri n fa la Boweries Follies. Era un music-hall ca toate celelalte, numai c fetele erau ntre cincizeci i aizeci de ani. Fotografiile i fceau poft s vomii. Un tip l opri i i propuse cu voce joas o cltorie. El se fcu c nu aude. Totul era periculos n Bowery. La intersecia cu Strada 4, era un hotel un pic mai curat dect celelalte, Stanton-ul. Malko i ridic gulerul pardesiului ca s nu se vad gulerul alb al cmii sale i intr. Holul era luminat de un bec avnd puterea unei lumnri mijlocii. n spatele tejghelei era un tip cu antebraul tatuat, care i adres un

162

surs vscos. O camer? Da. Doi dolari. Malko, prudent, scoase un teanc mai mic, dar era nc prea mult. Ochii celuilalt se aprinser. El se aplec trimind o rsuflare de cheeseburger rnced: Nu avei plcere s v distrai din ntmplare? Nu, zise Malko tranant. Sunt obosit. Cu prere de rii, tatuatul i ntinse lui Malko un formular pentru a-l completa. Malko scrise Jim Jones din Buffalo i lu cheia camerei sale. Este la primul etaj, camera 6, zise gorila. Dac v schimbai prerea, eu sunt aici pn la ora ase. Trei sferturi din camerele hotelului gzduiau partide de poker, peti sau vagabonzi n voiaj. Camera lui Malko, era o sfidare a lui Conrad Hilton. Tapetul de pe perei data din perioada prohibiiei i cearceafurile se schimbau doar cnd erau alegeri prezideniale. Mirosul lavaboului negru i jegos i fcea poft s te speli ntr-o bltoac. Prin fereastr, firma luminoas a lui Joes Lunch Room clipea nemilos: perdelele fuseser luate de un locatar nevoia. Aplecndu-se pe fereastr, Malko vzu un vagabond care, de fiecare dat cnd semaforul era pe culoarea roie la colul cu Strada 3, fugea s tearg parbrizele i farurile mainilor pentru o moned de zece sau douzeci i cinci de ceni. Aici, n josul Manhattanului, mizeria era aproape la fel de feroce ca-n India. Deprimat, Malko se-ntinse mbrcat n pat, dup ce pusese ifonierul n dreptul uii. Cei care i tiau bunul gust, n-ar fi venit niciodat s-l caute la Stanton Hotel. Era o baz excelent pentru a porni cutrile sale. * * * La numrul 136 pe Strada 67 era un imobil nu prea artos, cu patru etaje i cu un mic peron. Niciun drapel, nici un semn particular. Nici chiar o plcu, dar aici locuiau toi

163

funcionarii rui de la misiunea permanent la Naiunile Unite. efii sperau s evite la maximum contaminarea de capitalism Pe aceast poriune a Strzii 67, ntre Park Avenue i Lexington Avenue, erau puine magazine i nu erau cldiri din oel i sticl. Crmida roie i nnegrit de intemperii era regula de baz. Malko se instalase n Falcon aproape de colul cu Park Avenue. Prin oglinda retrovizoare, el supraveghea intrarea imobilului de la numrul 136. n felul acesta, el ar fi avut timpul s se ascund sub volan. Prudent, el se aprovizionase cu sandwich-iuri i sticle de bere. Strada 67 avea regim de sens unic. Dac Martin ar fi ieit cu maina, el l putea urmri uor. Spinarea i era acoperit de sudoare. El i juca ultima carte. i dduse un rgaz de douzeci i patru de ore nainte de a se preda la CIA. Timpul trecea foarte greu. Dup dou ore, un grup mare de aproximativ cincisprezece persoane, brbai i femei, ieir din imobil. Nimeni n-avea main. Ei plecar pe jos spre Lexington Avenue, unde era staia de metrou. La ora unsprezece, Malko se hotr s se mite. Dac rmnea prea mult n main, risca s fie remarcat. El parc Fordul n Park Avenue i se instal, ca pentru a dejuna, la cafeneaua mic din col. Nu se mai vedea nici o micare n cas. Ruii se duseser la serviciu i urmau s se-ntoarc seara. Malko se hotr s ntrerup supravegherea la ora dejunului. Aceast reedin putea fi sub supravegherea FBIului. El avusese grij s-i ascund ochii strlucitori n spatele lentilelor fumurii, dar risca s fie reperat. El merse pe jos pn la Strada 50 i prin Central Park, pn aproape de Harlem. Epuizat, el i relu supravegherea. Dup-masa se scurse greu. Spre ora ase, funcionarii rui ncepur s se-ntoarc acas, cumini ca nite colari. Malko se hotr s prseasc locul. O or mai trziu, era din nou pe Bowery dup ce-i lsase maina n aceeai parcare. Stanton Hotel l caz pentru acelai pre. Camera era la fel de murdar, dar mirosul oribil omorse ploniele. El lu dou pastile de nembutal i se culc, tot mbrcat. Nu

164

naintase cu nici un pas. n ziua urmtoare, ploua. Dimineaa trecu la fel de greu. Cunotea aproape fiecare piatr a casei cenuii i ncepuse s memoreze figurile cumetrelor care-i fceau cursele cu bigudiurile pe cap. El se duse din nou la cafenea pentru a-i lua dejunul. Vznd aerul su de om ngndurat, chelnerul care-l servea l ntreb dac nu vrea s ctige nite bani. Ei aveau nevoie de un scufundtor. La ora patru dup mas, avea poft s dea telefon i s-l cear pe cpitanul Pavel Andropov. Cel puin n acest fel ar fi provocat un pic de animaie. Cptase un junghi la ceaf, tot uitndu-se n oglinda retrovizoare. i cu toate acestea, de atta timp, nu zrise nimic interesant. El prsi locul complet descurajat. Ori raionamentul su era greit, ori Pavel Andropov era plecat, ori alte mii de ipoteze. Numai ideea de a mai sta o zi la marginea trotuarului Strzii 67 i producea grea. El se hotrse s schimbe locul, lund n vizor Amtorgul reprezentana comercial rus. Avea mai puine anse de a-l gsi pe rus, dar n situaia n care era Pentru cpta curaj, i oferi o noapte la Sheraton Inn, un fel de motel aflat pe Strada 7, frecventat mai ales de turiti de categorie mijlocie. Cel puin era mai curat dect hotelul de pe Bowery. Pentru prima dat, Malko se trezi cu moralul ridicat. Continua s cad ntr-una o ploaie mrunt i mainile circulau ntr-un flux continuu punctat de claxoanele furioase. Anuarul telefonic i oferi informaia c Amtorgul este situat pe Strada 30, ntre Broadway i Strada 7, ntr-un cartier plin de croitorii i de depozite n acest fel i era mai uor s treac neobservat. Avu de furc pn s gseasc Amtorgul. Sediul instituiei ruse era marcat printr-o discret plcu armie, pe o cldire comercial murdar. Camioane descrcau mrfuri n toat strada i Malko care-i garase maina un pic mai departe, nu atrgea deloc atenia. n acest cartier, nu lipseau tipi care hoinreau cu minile n buzunare.

165

Micarea n cldire era mai intens i supravegherea mult mai obositoare. Dimineaa. Trecu repede. Un pic nainte de prnz, Malko fu acostat de o fat nalt cu ochelari negri, un impermeabil alb i un dinte fals de argint. Ea trecu de mai multe ori prin faa lui i n final i spuse: Dac vrei s vii puin, nu locuiesc departe. Preul este zece dolari. n final, ea plec cu un ofer de camion. Nu exista nici un restaurant n mprejurimi, din care el s poat supraveghea intrarea imobilului i lui Malko ncepuse s-i fie foame. Deodat foamea sa dispru. Martin, tocmai coborse dintr-un autobuz. Era aceeai fa zbrcit cu ochi reci i duri, cu vechea sa plrie i costumul cu dou msuri mai mare. El intr n cldire fr mcar s-ntoarc faa. Malko se ascunsese ntre dou camioane. Trebui s se stpneasc pentru a nu striga de bucurie. Vru s se duc s caute o cabin telefonic pentru a-l alerta pe David Wise, dar se rzgndi. Cu ct va afla mai multe, cu att mai bine pentru el. El se duse pn la Broadway, nghii un hamburger din dou nghiituri, bu o sticl de bere ntr-o cafenea i-i relu pnda. Spre ora patru, o mic Chevelle cenuie se ncadr n irul de maini. Martin conducea singur i Malko abia avu timp s sar n maina sa i s demareze, pentru a-i regsi pe rus oprit la semafor pe Macys la intersecia cu Strada 34. Prudent, el ls un taxi ntre ei doi. Acum ncepu o curs ciudat prin New York. Martin vir la dreapta pe Strada 36, mergnd spre est. Traversar astfel tot Manhattanul, apoi rusul se angaj pe Queens Midtown Tunnel. El intr pe cealalt parte a lui East River, n decorul negustorilor de maini, supermarket -urilor i staiunilor service din Queens. El ptrunse pe Queens Boulevard, ca pentru a merge spre Aeroportul La Guardia, dar prsi Queens Boulevard, pentru a intra pe Woodside Avenue, rulnd foarte ncet, ca i cnd ar fi cutat ceva. Cu metroul su aerian, buticurile sale cu preuri reduse i imensele sale parcri, era unul din cele mai triste i btrne cartiere ale New York-ului. De altfel,

166

mergnd spre Jamaica Bay, Woodside Avenue nu mai era mprejmuit dect de terenuri virane i depozite. Ploaia sporea tristeea pietrelor nnegrite. n faa lui Malko, mica Chevelle mergea din ce n ce mai ncet. Ea se opri ntre strzile 37 i 38, n lungul unei palisade acoperite cu vechi afie. Silueta sumbr a podului Long Island Railroad se vedea prin ploaie la vreo sut de metri. Malko i opri maina n spatele unei enorme semiremorci aflate n pan. Martin coborse. El merse ncet pn la pod, se uit n jurul su, se-ntoarse i dispru n spatele unui stlp metalic, reapru, tot timpul cu minile n buzunare. Prea a cuta pe cineva. Manevra sa dur cinci minute. Trecu un tren care fcu s tremure arpanta metalic. Ca i cum aceasta ar fi fost un semnal pentru rus, el plec spre maina sa. Fr a mai arunca o privire napoi spre pod, el demar, ntoarse n loc i plec pe unde venise, att de repede, c Malko abia avu timp s se ascund n spatele unui camion. Dac ar fi prsit ascunztoarea i s-ar fi urcat n main, Martin l-ar fi vzut. La rndul su, el merse spre pod, fr s se grbeasc. Acolo, n continuare, nu se arta nimeni; era un loc bun pentru a omor pe cineva. Din cnd n cnd, un autobuz sau un camion trecea aruncnd o tromb de ap murdar. Ce-o fi fcut rusul acolo? Malko merse pe acelai traseu, ntorcndu-se de jur mprejurul fiecrui stlp. O fi fost vorba de o ntlnire ratat? i totui, el nu ateptase prea mult timp. Malko examin cu grij toi stlpii de oel pentru a vedea dac nu a lsat vreun mesaj ascuns. Din fericire, ploaia se nteise i nu trecea nimeni pe care s-l intrige strania sa manevr. Trecu o main de-a poliiei dar nici unul dintre cei doi poliiti nu-l bgar n seam. Pentru a doua oar, Malko refcu traseul rusului, fr s gseasc nimic. Se opri uimit, tocmai cnd un tren trecea pe de-a supra capului su. Astfel, descoperi obiectul: o cutie mic i neted, de mrimea unui pachet de igri, agat aproape la doi metri de una din grinzile metalice.

167

Malko se-nl n vrful picioarelor i o prinse n vrful degetelor, reinnd cu grij amplasamentul ei. Cutia era foarte uoar i coninea probabil hrtii. n mod sigur cutia nu era acolo de mult timp, cci metalul cenuiu era nc foarte curat. Malko voia s-o deschid, cnd deodat, i veni o idee. Dac Martin lsase cutia acolo, era pentru cineva care trebuia s vin s-o ia. El o puse la loc. Ea se lipi uor de grind: era o cutie magnetic. Malko prsi adpostul i ncepu s se caere dea lungul taluzului. El s-ar fi urcat n main, dar era vizibil ca o muc ntr-un pahar cu lapte. ncepu s se plimbe rbdtor n lungul cii ferate. Nu putea fi vzut de pe drum, n schimb el putea vedea orice main care mergea pe sub pod. n sinea sa, jubila. Dup attea ghinioane avea i el un pic de noroc. Numai de-ar fi continuat aa. Trecu o or fr ca nimic s se-ntmple, cu excepia unui nceput de guturai. Ploaia fin trecea prin pardesiul su de. Camir bleu. Din cnd n cnd sufla cte o rafal de vnt siberian. De cte ori trecea un tren, el primea n fa o palm murdar i ngheat. Puin cte puin, entuziasmul su se estompa: persoana creia i era destinat mesajul, putea atepta noaptea, sau ziua urmtoare. Malko se strduia s-i fac creierul ngheat s lucreze. Nu, era imposibil. Martin nu i-ar asuma un astfel de risc. Copiii sau bluzoanele negre puteau s zreasc cutia metalic i s-o fure, sau s-o duc la poliie. Ea trebuia deci, s rmn acolo, ct mai puin timp posibil. O main venind dinspre New York, trecu pe sub pod. Lui i pru c redusese imperceptibil viteza, dar continu s mearg spre Jamaica15. Era un mic Corvair alb, prost ntreinut, cu o anten de radio rupt. Aburul care acoperea geamurile ascundea interiorul. El se ascunse dup o born. Trei minute mai trziu, Corvair-ul reapru. Malko avu timpul s vad prin parbriz o siluet de femeie, apoi se retrase. Maina opri sub pod. Se auzi trntindu-se o portier i aproape imediat, Corvair-ul reapru la cellalt
15

Cartier srac, n mare parte locuit de negrii (n.a.).

168

capt al podului, mergnd spre New York. Uitnd de orice pruden, Malko cobor taluzul n fug, mprocndu-i costumul elegant de alpaca i pardesiul cu noroi. i trebui o secund ca s-i dea seam c pacheelul fusese luat. Corvair-ul era deja departe. El fugi la maina sa, porni i demar n tromb pe urmele celeilalte maini. n principiu, el trebuia s-o ajung pe Woodbine Avenue, afar de cazul n care conductoarea lui, nu era deosebit de prudent i nu se va pierde prin labirintul de strzi mici i triste din Queens. Circulaia era fluid, din fericire. La al treilea semafor la culoarea roie, Malko zri mica main alb. El reduse viteza, lsnd mai multe maini ntre ea i el. Nu era momentul s comit vreo impruden. Femeia care conducea, putea fi Sabrina. El nu-i vzuse faa. Acum ei mergeau spre New York, aproape pe acelai drum ca Martin. El se gsea pe urmele unei reele ruse clandestine, opernd la New York. Ar fi putut anuna CIA i FBI-ul, dar n-ar fi ctigat mare lucru. Americanii nu s-ar grbi s prind toate ramificaiile reelei i le-ar fi rmas timp suficient ca s-l lichideze pe Malko. El nu putea rmne o venicie n Bowery, n faa lui, Corvair-ul rula cuminte. Nu o putea vedea prin geamul din spate pe cea care conducea i a ncerca s-l depeasc, ar fi nsemnat s-l ispiteasc pe diavol, dac ar fi fost Sabrina. Ei se-ntoarser n Queens Boulevard i Malko fu obligat s mai reduc distana, traficul fiind mai mare. Intrarea n Queens Midtown Tunnel era blocat ca de obicei de numeroase camioane care veneau dinspre Long Island Expressway. Corvair-ul reui s se fofileze n faa unei enorme semiremorci. Malko o pierdu din vedere cu o strngere de inim. Dac nu o va mai gsi, va trebui s ia totul de la capt. Traficul continua ns normal. La rndul su, plti cei douzeci i cinci de ceni i intr n tunel. Cum oseaua intra ntr-o curb, Malko zri Corvair-ul n faa camionului care-i desprea. La ieirea din tunel, ea vir la stnga pe Second Avenue, apoi imediat la stnga pe Strada 36 pentru ca apoi s urce din nou spre nord prin faa edificiului Naiunilor Unite. Malko

169

era cu simurile-ncordate. Ea putea intra ntr-un garaj, unde nu era uor s-o urmreasc. Continua s plou torenial. Corvair-ul reduse viteza i vir la dreapta pe First Avenue. Chiar cnd semaforul art culoarea roie, ea vir pe Strada 52. Malko rmase oprit n spatele unui taxi. La New York este interzis s virezi la dreapta pe culoarea roie. l claxon insistent pe taximetristul dinaintea lui, dar acesta nu mic un milimetru. Semaforul se schimb pe verde i taxiul nadins demar ncet, pentru a-i arta dispreul. Malko vir pe Strada 52. Corvair-ul era parcat acolo, la o sut de metri. Avu timp s disting o siluet feminin fugind prin ploaie, escortat de un portar galonat cu o umbrel gigantic. Se opri pe al doilea culoar n spatele Corvairului i fugi pn la intrarea luxosului imobil. Acesta era un pic retras, desprit de strad printr-o grdin. Femeia care condusese Corvair-ul era cu spatele, mbrcat ntr-un impermeabil de plastic alb. El i zri doar picioarele i avu un mic oc. Era de necrezut, dar el nu cunotea dect o fat cu picioarele att de perfecte i aceasta era Sabrina. Din strad el vzu cum necunoscuta lu scrisori dintr-o cutie i dispru pe un culoar la stnga pe hol. Niciodat ea nu se-ntorsese cu faa sau din profil. Dar el reperase cutia din care-i ridicase corespondena. Era a doua mergnd spre stnga n rndul de jos. El se urc din nou n Falconul su. Strada 52 se termina o sut de metri mai departe, ntr-o fundtur care surplomba East River Drive. O scar din piatr fcea legtura ntre cele dou nivele. Era un cartier ic, la doi pai de Sutton Place. Malko i parc Falconul i se ntoarse. Apoi porni pe aleea care ducea spre intrarea la numrul 425. ntr-un asemenea imobil la New York nu eti lsat s intri dac nu eti cunoscut. Locatarii pltesc sume fabuloase ca s fie gzduii acolo zi i noapte. Nu exist negustori, aspiratoare sau ceretori. Malko merse direct la birou. Portarul duse mna la cascheta sa brodat care l-ar fi fcut s moar de invidie

170

chiar i pe MacArthur. Alura distins a lui Malko l ndemna la politee. Domnul caut pe cineva? Domnul Julien Bach? Cellalt consult rapid o list mare aflat pe tejghea i scutur din cap. Regret, dar acest domn nu locuiete aici. Ah! zise Malko, probabil c st la 423. Sunt dezolat. Portarul l urmri cu o privire dispreuitoare. Lui nu-i plceau necunoscuii care veneau s cear informaii. Malko avusese timp s vad ce-l interesa. Cutia potal a necunoscutei corespundea apartamentului 2B. El vzuse de asemenea c imobilul avea i o grdin interioar. Acolo, pereii erau prevzui cu scri de incendiu, detaliu care ar fi putut servi la nevoie. El se urc n main i decise c merit un pic de odihn. A doua zi, urma s-i reia postul de pnd. Era aproape sigur c a descoperit refugiul Sabrinei. Acum trebuia s-o ncoleasc i s-o foreze s mrturiseasc, lucru ce nu era prea uor, mai ales c lund n consideraie modul n care-l pclise, se dovedea a nu fi chiar o clugrit. De data asta, el era decis s fac orice. Sabrina era singurul zid care-l desprea de cimitirul linitit din satul su, Liezen.

171

Capitolul XVI.
Era ea, Sabrina. O senzaie n acelai timp fierbinte i glacial l ncerc pe Malko. n grab, el reui s se ascund n spatele unei cabine telefonice, pentru a rmne n afara cmpului vizual al tinerei femei. El o analiz cu minuiozitate i n acelai timp cu nostalgie. Picioarele ei somptuoase nu se vor mai ncolci n jurul corpului su; sub bluza de mtase el i ghicea snii pe care-i mngiase de attea ori. Faa ei ncadrat de prul brun-rocat, cu gura larg artnd la iveal nite dini att de perfeci nct preau fali, i ddea un aer de madon. Soarele revenise i mini-vizonul i scotea n eviden picioarele perfecte mult mai sus de genunchi. Malko remarc cu satisfacie c doi brbai ntorseser capul dup ea, deci nu era singurul vulnerabil. Ea mergea repede i o lu la dreapta pe First Avenue pentru a se opri n faa vitrinei florriei, pline cu enormi trandafiri ambalai. Apoi, ea travers i merse pe Strada 52 spre Second Avenue. Pietonii erau numeroi i Malko nu risca s fie recunoscut. Sabrina mergea cu un pas vioi i nu se uita la nimeni. Ea trecu de Second Avenue i travers pe cellalt trotuar. Malko se ntreba care-i era inta. Nu exista nici un butic elegant n acel loc, ci doar cafenele dubioase i angrositi. Ea mergea acum pe Third Avenue la Tony. Tony era un vestigiu al trecutului, un bcan italian cum nu se mai afl dect n Bronx, sfidnd supermarketurile, vnznd de toate ntr-un haos de salamis, de prosciutto, de legume. Singura concesie fcut spiritului new yorkez, era faptul c inea deschis pn la ora unu diminea i livra marfa n sacoe din hrtie cenuie care apoi serveau la depozitarea gunoiului. Malko travers strada i o observa n continuare pe Sabrina prin reflectarea imaginii n vitrina unui mic magazin din apropiere. El o vzu ngrmdindu-i cumprturile ntr-o

172

saco enorm i vorbind cu Tony ca doi vechi prieteni. Ea locuia deci n cartier de mult timp. El ar fi dorit s apar n faa ei, s vad ce mutr o s fac. Din nenorocire, neavnd nici o prob, el nu-i putea prezenta acuzaiile. Era cuvntul su, contra cuvntului ei. Sabrina reprezenta firul care-l lega nc de via. Dac ea ar fi fost clcat de un autobuz, nu-i rmnea dect s-l caute pe Janos Ferenezi. n apartamentul ei, ar fi gsit poate, un indiciu, o prob. Oamenii sunt cteodat imprudeni chiar i profesionitii. Sabrina ieea din magazin. Privirea sa se opri o secund n spatele lui Malko, apoi se-ntoarse. Semaforul arta acum culoarea verde la Strada 51 i un ir de maini ncepu s nghit asfaltul de pe Third Avenue spre nordul Manhattanului. Tnra fcu semn unui taxi Checker care opri n apropierea ei. Vehiculul vir imediat la stnga pe Strada 58 spre vest. Ea i lsase cumprturile la Tony. Din momentul n care taxiul iei din raza sa vizual, el merse din nou pe Strada 52 cu pai mari i nu-i ncetini mersul, dect atunci cnd n raza sa vizual apru imobilul cu numrul 425. Portarul galonat se plimba prin faa intrrii. Malko nu tia sub ce nume locuia Sabrina. n cinci minute, el puse la punct un plan. Fr s se grbeasc, el ncepu s se plimbe n faa intrrii imobilului, privindu-i ostentativ ceasul, din cnd n cnd. Dup cinci minute, el se apropie de portar i scoase din buzunar o hrtie de cinci dolari. Atept o doamn, zise el. Ea nu va ntrzia s coboare. V rog s fii aa de amabil s-mi chemai un taxi pe strad i s mi-l aducei cci nu vreau s ratez ntlnirea. Cellalt duse mna la caschet. Biletul era deja n fundul portofelului su. Plec n fug spre colul strzii. Malko nu avea mult timp la dispoziie. La aceast or era plin de taxiuri libere. El intr n fug. Numrul apartamentului i era gravat n minte: 2B. Se npusti n ascensor i aps pe butonul pentru etajul doi. Culoarul era liber. Gsi uor intrarea apartamentului 2B.

173

La stnga ieind din ascensor. Bineneles, ua era ncuiat, dar n apropiere, era o alt u ducnd spre scara de incendiu. Malko o mpinse. Era ziua sa norocoas. O ferestruic ddea n grdin. O mpinse i se aplec n afar pentru a repera fereastra care corespundea apartamentului 2B. Restul fu uor. Malko cobor cele dou etaje i iei n grdin. La doi metri deasupra capului su era scara de incendiu care ducea la apartamentul 2B. n apropiere nu era nimeni. Lundu-i elan sri i se prinse de bara vertical. Se reechilibra i ncepu s se caere repede n lungul scrii exterioare. Fereastra de la palierul etajului doi era nchis. Aceasta nu era o piedic. El sparse geamul cu cotul. Zgomotul se confund cu vuietul din ora. n faa imobilului, portarul se ntreba probabil unde era clientul su att de generos. Batantul inferior nchis, el se strecur n interior i trase perdeaua pentru a ascunde geamul spart. Chiar dac portarul ar fi pornit n cutarea sa, el n-ar fi putut verifica imediat cele o sut zece apartamente. Malko se trezi ntr-o chicinet clasic foarte bine aranjat. Dou farfurii curate se uscau pe chiuvet. Inspect rapid pereii i nu gsi nimic interesant. Apoi nvrti mnerul uii. Camera era n semintuneric. Cut comutatorul electric, cnd o voce l pironi n loc: Bun venit, Herr Linge. V rog s nu v micai. Urm un clic i trei becuri se aprinser n acelai timp. Cpitanul Pavel Andropov i Janos Ferenezi erau aezai pe un divan. Ungurul, aparent nu avea arm, dar rusul inea aintit asupra lui un pistol automat negru de fabricaie necunoscut. Este o surpriz nu-i aa? zise ungurul cu vocea sa aspr. V-a trebuit mult timp pn s venii. Noi v ateptam din ziua cnd ai nceput s dai trcoale delegaiei noastre. Ai fost vzut i identificat. El rse ironic: ineai att de mult s-o vedei pe frumoasa dumneavoastr Sabrina

174

Creierul lui Malko se golise dintr-o dat. Depusese atta efort ca s ajung aici. El se ls s cad pe un scaun: Ei bine, ai ctigat! Janos Ferenezi i trecu mna prin pr. n mod bizar, el prea plictisit. Buzele sale abia se micar pentru a spune: Nu. Acum suntem obligai s v suprimm. Dumneavoastr tii acum prea multe lucruri i nu suntei att de suplu. Nu att de suplu, confirm cu un aer dezolat Martin. Nu este o msur pe care o lum cu prea mare plcere. Noi am nvestit muli bani i mult munc n aceast operaiune Martin ridic capul, din ce n ce mai trist: bun i contabilitatea asta. Malko le examina feele nu prea speriat. Ce circ or mai pregti? M vei omor aici? Ungurul surse, deloc linititor: Exist destule cotloane de jur mprejurul lui Jamaica Bay. Acolo v vor gsi n zece ani, sau niciodat. Noi vom pleca ntr-o or. De ast dat pe Malko l trecu un fior. El vorbea serios. Pavel Andropov decro telefonul. Conversaia fu n limba rus. El nchise i i oferi o igar lui Malko. Cei trei oameni rmaser tcui o perioad ndelungat. Deodat Malko ntreb: Din moment ce tot o s mor, a vrea s tiu cel puin un lucru: cum ai reuit s facei fotografiile trucate? Pavel Andropov izbucni ntr-un rs puternic: Bun idee, nu goloubcik16! El se ridic i deschise ultimul sertar al unei mobile. Rscoli cteva secunde i scoase un obiect nedefinit. Rusul l desfcu cu un gest sec i i-l aplic pe fa. Malko scoase o exclamaie: erau trsturile lui! Rusul izbucni ntr-un hohot de rs i i arunc obiectul. Acesta era rece la pipit i suplu, din cauciuc, din culoarea crnii de om, foarte fin. Este un amestec din plastic i cauciuc, explic mndru
16

Porumbelule (n.a.).

175

Martin. Este o descoperire a serviciilor noastre tehnice. Acesta imit att de bine pielea uman, nct poi s le confunzi i, la fotografiere este imposibil s descoperi mecheria Dar cum ai obinut aceast masc? Rusul se umfl n pene: Graie porumbiei noastre. Tu dormeai att de bine camarade Nu i-ai dat niciodat seama c ea i lua mulajul feei n timpul somnului. Avea nevoie doar de cteva minute. Poate c ai avut un comar i nimic altceva. Apoi, a fost de ajuns s adune civa figurani ntr-un loc linitit El puse masca la loc n sertar. Asta mai poate fi de folos camarade, zise el, clipind din ochi. Pentru c nimeni nu tie c tu eti mort Janos Ferenezi i privi ceasul i spuse ceva n rus. Cpitanul Pavel Andropov lu deodat o fa sever: O s fii cuminte! amenin el. Bg mna n buzunar i scoase o siring metalic strlucitoare: Dac nu Pfui. Era acid prusic. S mergem, zise Ferenezi, ridicndu-se. n mod vizibil, el nu aprecia vorbria colegului su. Malko se ridic asculttor. Pe moment, nu putea face altceva. El nu era sigur c adversarii si vor ntr-adevr s-l omoare. Cei trei oameni se-nghesuir n ascensorul nencptor. Jos, nu ntlnir pe nimeni. Portarul se schimbase i cel nou i salut respectuos. Ultima ans a lui Malko se pierdea. Un Ford mare verde atepta n faa porii, cu motorul pornit. Andropov l mpinse pe Malko nuntru. Janos Ferenezi se instal alturi de Malko. Un necunoscut era deja n main. oferul avea o fa inexpresiv. El demar fr s scoat nici un cuvnt. Din momentul n care intrar pe Second Avenue, omul care se gsea lng Malko scoase din buzunar un obiect gros ca o carte de buzunar i-l cupl la un fir roz care-i atrna de ureche, ca i cum ar purta o protez auditiv. Imediat se auzi un zgomot slab i o voce spuse ceva n rusete. Omul ascult i zise doar: Da.

176

Apoi el i aranja emitorul radio. Malko, n ciuda situaiei tragice, i stpni un surs. Erau n plin New York i spionii rui comunicau linitii prin radio, sub nasul FBI-ului! Era vorba de un radioemitor care funciona pe 63 MHz cu baterii rencrcabile de nichel cadmiu, cu o raz de aciune ntre trei sute de metri i cinci kilometri, o mic minune a tehnicii fabricat n laboratoarele KGB-ului. El privi mai atent n interiorul mainii. La picioarele sale se gsea un aparat ciudat, pe care el l categorisi ca fiind un copiator instantaneu ultramodern O alt cutie neagr a crei utilizare el n-o bnuia, era pus alturi. Inocentul Ford verde, era un laborator ambulant al KGB-ului. Ei trecur prin faa sediului Naiunilor Unite i ptrunser n Queens Midtown tunel. Malko mai fcu o descoperire. Portierele mainii erau comandate de ofer Odat aflai n tunel, ei naintar la relanti. Era ora cea mai proast pentru a merge prin Queens. Pavel Andropov era furios. De mai multe ori i arunc privirea anxioas prin geamul din spate. n final, el scoase o sticl plat de jumtate de kilogram cu votc i bu pe nersuflate. Puse apoi sticla pe banchet ntre el i ofer. n mod ostentativ, Janos Ferenezi afi o grimas de dezgust. n timpul trecerii prin tunel, Andropov bu de mai multe ori din sticl. Metru cu metru, ei se apropiau de ieirea din tunel. Urma Long Island Freeway i Jamaica Bay. Malko nu mai era grbit. Nervozitatea rusului nu-i spunea nimic bun. El nelese c de ast dat va muri.

177

Capitolul XVII.
Sergentul Al Moore era foarte prost dispus. ase oameni erau bolnavi n comisariatul su i el lucra cte dousprezece ore pe zi, fr s ctige un dolar n plus, pentru c n poliia new yorkez nu existau ore suplimentare. Atunci se rzbuna pe contravenient. El, de obicei un om blajin, i oferea un festival de contravenii. Aerul de oameni prini cu ma-n sac al victimelor sale, i nclzea un pic inima. Din nenorocire, ieirea din Queens Midtown Tunnel, oferea puine ocazii de a ntocmi procese verbale. Nenorociii de oferi care ieeau pe jumtate asfixiai din tunel, mergnd cu zece mile pe or, ar fi putut s-l serveasc din mers cu foc pentru a-i aprinde igareta. Astfel c, Al Moore rezemat de cabina de la ieirea numrului patru privea defilarea mainilor, cu un aer indiferent, aproape fr speran. Deodat, ochii i se luminar i se ridic. Un Ford verde se pregtea s accelereze dup ce pltise taxa de douzeci i cinci de ceni. Al Moore i fcu semn s opreasc i-i aplec faa trudit de poliist btrn pe geamul portierei nc deschis. Ce-i aia? ntreb el cu vocea sa cea mai autoritar. Degetul su arta n direcia sticlei aezate n apropierea oferului. Al Moore msura un metru nouzeci. Cu pistolul su calibru 45 atrnat la centur, cu uniforma sa bleu i cu casca sa de culoarea bronzului, prea redutabil. Pavel Andropov se blbi: Nu este nimic. Am scos-o eu din buzunar pentru c m deranja Al Moore ntinse mna i lu sticla. Cu arttorul su ntins i art nivelul. Aa deci, v jena nu? Dumneavoastr nu tii c n Statul New York este interzis s bei cnd conduci? Haidei! Amndoi dai-mi actele. oferul l privi pe Andropov ngrozit. Un alt poliist mai

178

tnr se apropia deja de Ford i se plasase deja n faa capotei sale. O main de patrulare a poliiei era oprit la zece metri mai departe i cei patru poliiti de la bord asistau linitii la scen. Permisul dumneavoastr, repet Al Moore, de data asta cu voce mai autoritar. Janos Ferenezi i spuse ceva cu voce joas lui Pavel Andropov i acesta scoase un portofel mare din buzunar. Malko inea ncontinuu ochii aintii asupra poliistului, doar io prinde privirea, dar pe moment acesta nu ddea nici o atenie pasagerilor din main. Incidentul avea s se rezolve printr-o amend de cincisprezece dolari. Deodat avu o inspiraie. Cu o voce care s par ct mai mult a om beat, el strig: Arat-i domle permisul blegului sta i s ne crm odat! Mie nu-mi plac poliitii. Crezu c poliistului o s-i ias ochii din orbite. Acesta dusese deja mna instinctiv la crosa pistolului. Ah! Exist i un mic argos! Haidei, toat lumea jos din main Tensiunea era insuportabil n interiorul mainii. Cu nervii ncordai la maximum, Malko atepta reacia lui Janos Ferenezi. Cu fiecare secund, ansele sale creteau. Poliistul se retrsese un pas i-i scosese arma. Vznd scena, poliitii din main venir s nconjoare Fordul verde. Malko le-ar fi srutat bocancii. Unul dintre ei ncerc s deschid portiera din spate i nu putu. Sergentul Al Moore l apuc pe Pavel Andropov de umr. Haidei, repede jos! Fr s mai atepte rspunsul el deschise portiera i l trase pe rus jos din main. Acesta nu opuse nici o rezisten. Nu putea s ncerce nimic. Toi cei ase poliiti erau gata s trag. Atunci, Janos Ferenezi, palid i scuturat de ticuri, se ddu jos din maina i nchise portiera. nainte ca Malko s fi putut cobor, se apropie de poliist i-i art un paaport diplomatic unguresc: Eu sunt membru al delegaiei rii mele la Naiunile Unite, spuse el ntr-o englez perfect. Trebuie s ne lsai

179

s plecm imediat. Sergentul, impresionat, lu documentul i-l examin, apoi i-l restitui: Pentru dumneavoastr e-n regul domnule. Dar celelalte persoane au i ele paaport diplomatic? Urm o secund de zpceal, de care Malko profit pentru a striga: Janos, nu-i mai vorbi acestui incult! El risca totul. Rusul aezat lng el putea s-l mpute, dar n acest caz risca s produc o mare ncurctur. Sergentul era din ce n ce mai furios. El scutur portiera cu putere. Coboar sau vin s te iau eu de-acolo, zise el. Hai, ncearc! zise Malko, ironizndu-l. Era prea mult. Al Moore i lu pistolul, lu din buzunar o pereche de ctue. i cu rapiditatea unui magician, l leg pe Pavel Andropov. ngrozit, oferul se grbi s deschid portiera din spate. Maina era acum nconjurat de ase poliiti. Malko nu pierdu nici o zecime de secund pentru a cobor. Din momentul n care puse picioarele pe pmnt, el fugi la maina poliitilor i se arunc pe canapeaua din spate sub privirile zpcite ale acestora. Arestai-i pe aceti oameni. Sunt spioni rui, strig el. Vorbele sale n-avur efectul scontat. Sergentul Moore veni la el i-l nh de guler, scondu-l din main: Beiv ordinar ce eti, s-a terminat! D-mi actele tale! Malko i relu vocea normal. El scoase din portofelul su legitimaia de la Serviciul Secret i i-o ntinse poliistului: Aparin unei agenii federale, spuse el. Aceti oameni sunt ageni periculoi din est i se pregteau s m execute. Anunai imediat FBI-ul din New York i mai ales arestai-i pe aceti patru oameni care sunt cu mine. Impresionat de tonul autoritar al lui Malko, sergentul l privea nehotrt, examinnd legitimaia sa pe toate prile. Era prea mult pentru un om simplu ca el. Spunei-mi, este o glum sau ce? ntreb el. n acest timp colegii sergentului i aliniaser pe cei patru rui afar. Malko, artnd amenintor spre uniforma albastr, zise:

180

tiu c m luai drept un beiv i un farseur, ceea ce eu nu sunt de fapt. Nu riscai mare lucru ascultndu-m. n caz contrar, v jur c v vei petrece tot restul vieii reglnd circulaia n acest tunel pn ce vei crpa asfixiat. Dup ce spuse aceste vorbe, i-i art pe Pavel Andropov: Percheziionai-l pe acest om. Este narmat i m-ar mira s aib permis de port-arm. Cutai i-n main. Vei gsi tot felul de aparate ciudate. Timp de-o secund, el l msur pe Malko, apoi l ls n maina de patrulare i reveni cu pasul apsat spre rui. Cnd scoase din centura lui Martin revolverul negru, ai fi zis c este o fat btrn care a gsit n patul ei un satr. Nu, zise el, pentru numele lui Dumnezeu, nu! n clipa urmtoare, ceilali poliiti erau cu armele n mini. Malko era salvat. El atepta cuminte n maina poliitilor revenirea lui Al Moore, njurnd cu voce joas. Fr mcar s se uite la Malko, el lu telefonul mobil i telefon la comisariatul de care aparinea: Am aici o poveste complicat. Anunai FBI-ul Celorlali doi rui deja li se puseser ctue. Cnd vrur s procedeze la fel i cu Janos Ferenezi, acesta se ddu un pas napoi i spuse plin de furie: Nu avei dreptul. Eu sunt diplomat. Poliistul ezit. Efectiv, el nu putea aresta un diplomat, dar aceast afacere era ciudat. Bine, zise el. Trecei alturi de ceilali! Ferenezi mai naint un pas: Nu, eu plec. Dumneavoastr nu avei dreptul s m arestai. Notai-mi datele din paaport, dar eu plec. Tnrul ofier era din ce n ce mai ncurcat. El se-ntoarse la maina de patrulare pentru a cere instruciuni. Sergentul Moore povestea toat istoria ct putea de repede n microfon, nelegnd de la subordonatul su care era problema, interlocutorul su i explic cum s procedeze i acesta, repet dup cteva secunde: OK, Murphy, deci putem s-l lsm n pace pe acela s plece, dar i reinem pe ceilali. Hei! se impacient Malko, doar n-o s-l lsai pe Ferenezi s plece.

181

Nu pot s-i fac nimic, replic Al Moore. Aa zice legea i eu nu o pot nclca. ngrozit, Malko strig la poliist ct l ineau puterile: Acest om este un asasin. Poliistul ddu din cap: Poate domnule, dar eu nu-l pot reine contra voinei sale, ci numai s-i notez identitatea. Dar v-am sp. Eu nu sunt obligat s v cred. Eu am ordine de la cpitan. El mi-a spus: Las-l s plece, eu l las s plece. Malko nelese c nu va avea ctig de cauz. Reinei-l cteva secunde cel puin, se rug Malko i anunai FBI-ul. Tocmai asta este pe punctul de a se face, l asigur poliistul. Cpitanul se ocup de asta. Al Moore cobor din main, se-ndrept spre Janos Ferenezi i i spuse: Suntei liber domnule, cu condiia s-mi lsai paaportul dumneavoastr. Va trebui s v prezentai la Direcia Emigrri pentru a-l recupera. Politicos, Janos Ferenezi i ntinse paaportul cu un surs: Mulumesc, eu tiu c n aceast ar se respect libertatea individual. V felicit. Poliistul salut fr s rspund. Janos Ferenezi, cu minile n buzunare, se ndeprt cu pai mari. Exista o staie de metrou la circa o sut de metri. O secund, lui Malko i trecu prin gnd s ia arma unuia dintre poliiti i s trag asupra lui, dar ar fi fost transformat el n ciur, nainte chiar s apese pe trgaci. Janos Ferenezi urma s mearg direct la apartamentul Sabrinei pentru a o face s dispar pe tnra fat i a distruge probele i de ast dat nu va mai exista nimic care s-l dezvinoveasc pe Malko. Pavel Andropov i ceilali doi rui fur nghesuii n maina poliiei. Poliitii percheziionaser Fordul verde cu atenie i descoperiser aparatele de fotocopiat, ceea ce-i lsaser perpleci. Malko i rodea unghiile de nerbdare. Trecuser trei sferturi de or. Janos Ferenezi avusese tot timpul s-o

182

lichideze pe Sabrina sau s-o fac s dispar. Deodat, n Queens Midtown Tunnel rsun zgomotul lugubru al unei sirene. Un Lincoln negru iei din tunel ca o rachet, cu luminile roii clipind frenetic n spatele parbrizului su. Maina opri lng cea a poliitilor. Doi oameni coborr n acelai timp. Impozani, mbrcai ia fel: costume gri din material sintetic, plrii cu boruri strmte i cmi cu gulerul ncheiat. Malko, scoase o exclamaie de surpriz. Erau cele dou gorile de la CIA cu care el lucrase deseori: Milton Brabeck i Chris Jones doi duri care valorau ct o companie de pucai marini. Ei nu se mai revzuser de cnd cu misiunea lor n Sardinia, din vara precedent. Chris Jones i strnse mna lui Malko, dar ochii si nu mai aveau expresia cald de altdat. Milton Brabeck se mulumi s-l salute din cap. Cum de ai venit aici? i ntreb Malko. Chris rspunse fr s-l priveasc: Vi se va explica. Ce se-ntmpl? Malko i art maina de patrulare: Sunt acolo trei rui care aparin unei reele secrete. Un al patrulea a fugit. Trebuie prins de urgen, dac nu, el va suprima un martor sau l va face s dispar. Gorila ddu din cap: Mergem acolo. Poliitii priveau cu respect Lincolnul Continental. Nu puteai vedea ia poliia municipal maini de opt mii de dolari. Chris Jones avu o scurt convorbire cu sergentul Al Moore. Cei trei suspeci urmau s fie condui imediat la FBI. Dumneata l-ai lsat s plece pe cel de-al patrulea? l ntreb Jones pe poliist. Aa zice legea, rspunse el sentenios. Gorila i spuse printre dini: Dac vei continua s procedezi aa, atunci btrne, pregtete-i o slujb frumoas ca ngrijitor n parc Spunnd aceste cuvinte, el se urc n Lincoln. Malko se urc n fa. Maina ntoarse lsnd acolo jumtate din cauciucurile sale i porni rapid prin tunel, cu girofarul aprins.

183

Vrei s-mi explicai ncepu Malko. Chris Jones surse cu tristee. Suntei cutat de cinci zile, dar n-am vrut s v spun n faa acelor brute. Malko tresri. M arestai? Cellalt neg din cap: Nu. Noi avem ordin s rmnem cu dumneavoastr atta timp ct va fi necesar pentru a clarifica totul. FBI-ul a lansat chiar un anun s fii gsit de cnd l-ai fentat pe micul lor camarad Este o istorie lung Chris Jones l opri cu un gest: tim asta. Domnul Wise a primit scrisoarea dumneavoastr de la Viena. Nu ne rmne dect s v credem pe cuvnt. Ce s-a mai ntmplat? n timp ce Lincolnul alerga prin tunel, Malko i rezum toat povestea. Trebuie cerut ajutorul FBI-ului, concluzion el, pentru a-i prinde pe Janos Ferenezi i pe Sabrina cu orice pre. Toi bieii de la Domestic Operations lucreaz pe moment pentru dumneavoastr, i zise Chris Jones. O s-i anunm, la fel i FBI-ul. Imobilul n care era Domestic Operations se gsea la Washington, 1750, Pensylvania Avenue, la doi pai de Casa Alb. CIA, neavnd dreptul s lucreze pe teritoriul SUA, aceast central nu avea nici o existen legal Lincolnul condus de Chris Jones, era nmatriculat pe numele unei societi fantom cu sediul n Pensylvania Avenue, 1750. Ei ieeau din tunel. Chris Jones lu microfonul aflat sub luxosul tablou de bord schimb frecvena i anun: Aici Jones 6-4-7-9. L-am gsit pe SAS. Trebuie protejat de urgen o femeie care locuiete la nr. 425, East 52, apartamentul 2B. Nu-i cunoatem nc numele. Nimeni, insist, nimeni s nu se apropie de persoana respectiv. Reinei pe oricine va vrea s intre n legtur cu ea. Malko se scandaliz: Chris, va veni ora prnzului. Cu acest trafic, ei nu vor

184

ajunge la timp. Gorila surse: Vor merge acolo cu un elicopter. Vor fi acolo naintea noastr. Ei ateapt deasupra edificiului societii Panam. ntr-adevr, cnd ei ajunser la nr. 425 al Strzii 52, cinci oameni ai FBI-ului erau deja acolo. Elicopterul i depusese pur i simplu pe acoperiul cldirii. n trei minute, prin microfon, el le transmise semnalmentele lui Janos Ferenezi, nainte ca Malko i Milton s ajung n holul cldirii. Portarul care se dusese s caute un taxi pentru Malko, tresri din tot corpul cnd l vzu: Eu l cunosc pe tipul acesta, zise el, El a vrut. Chris Jones l opri: Este eful nostru. Avei ceva de spus? Se-ntoarse apoi spre agentul FBI. Unde-i fata? Nu este n apartament, rspunse cellalt. Am rscolit peste tot. Doi biei de-ai notri sunt acolo n permanen. Nimeni n-a cutat-o? Nimeni, cu excepia unui telefon. A nchis imediat fr s rspund. Avei oameni peste tot? ntreb Malko. Chiar i la depozitele de gunoi. Toat aceast desfurare de fore, nu servea la nimic dac nu tiau unde se afl Sabrina. Malko avu o inspiraie: S mergem n apartament. Urc mpreun cu Chris i Milton. Oamenii FBI-ului le deschiser. Cu inima btnd puternic, Malko merse la mobila de unde Martin scosese masca de cauciuc. Obiectul era acolo. El l lu i i-l ddu lui Chris Jones: Pstrai-l ca pe o hrtie de o mie de dolari. Este prima prob care dovedete c eu nu sunt nebun Despturind masca, el i explic gorilei despre ce era vorba. Chris Jones fluier admirativ: Ei bine, nu m mai mir c v-au pclit cu asemenea trucuri. Eu credeam c ei au rmas cu cuitul ntre dini. Nu mai era nimic de fcut n acel apartament. FBI-ul l va percheziiona n cele mai mici cotloane.

185

Trebuie gsit Sabrina cu orice pre, zise Malko. Portarul nu o ti oare nimic? Ei l gsir pe portar la biroul lui. Ai vzut-o cumva ieind pe locatara de la 2B? ntreb Malko. ncercai s v aducei aminte. Este o problem de via i de moarte. Portarul i nghii saliva. Ce-o s mai aib s-i povesteasc soiei sale, n fundul Brooklyn-ului Domnioara Diana Lynn? Sunt mai bine de dou ore de cnd a plecat, dar nu tiu unde. Ea nu-mi spune niciodat nimic, n afar de bun ziua sau bun seara. Omul acela nu-i mai putea ajuta cu nimic, chiar dac i-ar fi splat creierul cu leie biologic Deodat, Malko avu o nou inspiraie: el revedea taxiul care o ducea pe Sabrina cu dou ore mai devreme. Creierul su nregistrase mecanic numrul de pe placa din spate. Numerele i treceau pe dinaintea ochilor, la fel de bine ca i cnd le-ar fi notat. El se-ntoarse spre Chris Jones: Poate fi gsit un taxi nmatriculat sub numrul 126 HNK? S tim cine-l conduce. Sigur. Sabrina a urcat n el acum dou ore. Chris se-ndrepta deja spre maina sa, pentru a chema fiierul central al Poliiei municipale. Zece minute mai trziu, el se-ntoarse cu rspunsul. Este un Yellow Cab, cu numrul companiei 6214. Este condus de Julius Feiffer. Nu are radio la bord. Nu se tie unde se afl. S alertm poliia municipal, propuse Malko i FBI-ul. Asta i privete. Chris se reinstal n Lincoln. i mai trebuir zece minute ca s se asigure c mesajul su fusese transmis tuturor mainilor de patrulare. Numrul acestora se ridica la aproape trei sute Nu mai avea altceva de fcut dect s atepte. La New York taxiurile sunt obligate s noteze toate cursele i destinaiile lor. Se va ti cel puin unde s-a dus Sabrina. Malko murea de foame. Din fericire, lng florrie era o

186

cafenea pe First Avenue. El i Chris merser s se aeze la o mas n faa unor porii de ou ochiuri cu unc i cafea. Erau la a treia ceac de cafea cnd unul din oamenii FBI intr n fug. Repede, l-au gsit! n Lincolnul Continental, microfonul sfria uor. La cellalt capt al firului era un sergent din Bronx. Maina sa se intersectase cu taxiul lui Julius Feiffer. Acesta atepta lng microfon emoionat i blbit. Malko lu telefonul: Domnule Feiffer, zise el. Aici este FBI-ul. Spunei-mi unde ai lsat o tnr, cu bagaje, acum dou ore i jumtate pe care ai luat-o de la intersecia dintre Third Avenue cu Strada 52? Ateptai s vd, zise cellalt. Dup ce verific, spuse: Da, 1068, Madison Avenue. Chiar la col cu Strada 86. N-avei idee despre locul unde se ducea? oferul rse cu poft: Ba da, la coafor, mi-a spus. Ca s m deruteze probabil. Ai vzut-o intrnd undeva? Drace, sigur c da. Avea un corp aa frumos c am pierdut dou minute ca s-o admir. A intrat pe a treia poart mergnd dinspre col. Perfect domnule Feiffer, mulumi Malko, ne-ai fost de mare ajutor. La revedere. Deja girofarul cu lumina roie clipea. Maina porni pe Strada 53 pentru a ajunge n Madison Avenue, cu dublu sens i mai puin circulat de camioane dect First Avenue. Pe Madison ncepu caruselul. Chris se fofila mergnd ntr-un ritm diabolic, fcndu-i loc cu sunete de siren. Nu le trebui mai mult de un sfert de or ca s ajung la intersecia cu Strada 86. Era un cartier de anticari i buticuri, nu prea departe de Harlem. ntre timp, o main de patrulare verde cu alb i ajunse din urm. Malko, Chris i doi poliiti n uniform coborr i se duser la ua indicat de Julius Feiffer. O plcu de aram oval indica Jean-Louis coafor pentru dame. La primul etaj. Ei urcar pe jos i ddur buzna ntr-un mic culoar care

187

mirosea a lac i parfum. Un tnr frumuel blond, cu bustul strns ntr-o tunic tip Mao, scoase un ipt slab, vzndu-i pe cei patru. Domnule Jean-Louis venii repede! Domnul Jean-Louis n-avu timp s se deplaseze. Malko i Chris nu voiau s rite nimic. nainte de toate, Sabrina era un agent rus. Chris scoase revolverul su special 38 i spuse cu o voce de stentor, avansnd spre mijlocul salonului: Nici una din doamne s nu mite. Poliia. Una cte una, ncepu s inspecteze ctile de uscare de unde apreau busturile n halate de baie mov. Era ceva oribil. La prima casc era o mtu care semna cu un brad trecut, mpodobit cu bigudiuri roz. Ea vzu pistoletul lui Chris i ochii si metalici, scoase un ipt i czu leinat. Chris i continua inspecia. Era o pdure de bigudiuri: tinere i btrne, frumoase i urte. Toate ipau, se scandalizau, se vicreau. Erau n panic. Coafezul JeanLouis se ag de vesta gorilei. Domnule, domnule, zise el, o s m ruinai. Eu am dat toate drepturile poliiei, ca-n fiecare an. Chris i spuse, fr s-i opreasc inspecia: Caut pe o anume Diana Lynn. O cunoatei? Miss Lynn! Dar ea a plecat de cel puin o jumtate de or. Gorila nu-l credea. Trebuie s vedem. El i continu inspecia. Malko, la rndul lui, trecea n revist pe cele care se splau pe cap i cabinele de nfrumuseare. El inspect o duzin de femei, splate pe cap, vopsite n culori stranii. O funcionar ncerc s bareze drumul: Este interzis s venii aici domnule. Din fericire, spectacolul era un veritabil remediu contra amorului, combinaia ntre mtile de crem gras i prul vopsit n toate culorile, mirosul acid al vopselelor Dar, Malko o ndeprt pe fata n halat alb i deschise ua primei cabine de nfrumuseare. O tnr femeie complet goal, era ntins pe spate n

188

timp ce o salariat i mngia pielea cu un fel de pistolet care proiecta vapori de ap. Ea ridic capul spre Malko: o frumoas brunet cu ochi limpezi, care nu se tulbur deloc. Fii v rog amabil i nchidei ua, domnule, zise ea i mergei s-i spunei domnului Jean-Louis s vin, cci nu mi se duc punctele negre Malko nchise ua. Celelalte trei cabine erau ocupate de oribile ruine care urmau s fie masate. Nici una nu putea fi Sabrina, nici chiar cu treizeci de ani mai mult. ntre timp, Chris Jones descoperise ceva. El veni s-l smulg pe Malko din infernul su roz. A plecat s-i cumpere ciorapi, n Fifth Avenue, la Van Realt, dup ce-a fost aici. Jean-Louis i frngea minile. Era complet ciufulit. Domnilor, v asigur c salonul meu este frecventat de lume bun. Domnioara Diana este o persoan foarte bine. OK. O s v dm o invitaie special ca s asistai la execuia sa pe scaunul electric, conchise Chris Jones, cruia nu-i plceau homosexualii. nfundat n fotoliul su, Jean-Louis murmur: Scaunul electric. Este un lucru ngrozitor. Cele dou maini se-ntorceau deja pe Strada 86 spre Fifth Avenue i Central Park. Trecur prin faa lui San Regis n tromb, trecur prin proba de foc a Strzii 58, unde evitar n ultimul moment o ciocnire cu un autobuz i oprir la colul cu Strada 57. Van Realt, un butic ic de lenjerie de dam avea intrare pe amndou strzile. Malko intr prin Fifth Avenue i Chris Jones prin Strada 57. Ei se-ntlnir n mijlociii magazinului. Sabrina nu era acolo. O vnztoare urt se apropie de Chris numai zahr i miere. Dorii s cumprai ceva pentru a face un cadou? Gorila nu-i rspunse nici mcar cu un surs: Unde sunt cabinele de prob? Vnztoarea l privi ocat. Acolo n fund, dar noi nu vindem, dect Chris i Malko nu-i mai ddur atenie. Ei mpinser o u care ducea pe un culoar. ase cabine nchise cu perdele erau aliniate n lungul peretelui. Chris trase perdeaua de la prima cabin i-i introduse capul n interior. Simultan, Malko auzi

189

zgomotul unei palme i un urlet. Chris sri napoi, cu faa vnt, urmat la o zecime de secund de o negres cu trupul bine fcut cu chiloi nflorai, cu pieptul gol i inndu-i sutienul n mn. Alb murdar, url ea. N-ai ndrzni s faci aa ceva unei femei albe, vagabondule! Apoi, din toate puterile ncerc o lovitur de genunchi n burt, pe care el reui s-o evite n ultimul moment. Apoi inspect celelalte cabine, apucnd toate perdelele, n mn i trgnd de ele. n concertul de ipete care urm, Malko ncerc s pronune cuvntul poliie, fr nici un succes. Negresa njura ntr-una, cuprins de o criz de isterie, dar nu se gndea s-i pun sutienul. Cei doi brbai btur n retragere pentru a nu fi linai, urmrii de negres, n continuare cu snii n vnt. Vnztoarele erau ngrmdite n jurul celor doi poliiti. Acetia explicau hazliu: Este un control de rutin Nebun de furie, negresa nh o grmad de cmi de noapte i le arunc n capul lui Chris Jones. Fata a plecat dup douzeci de minute, cu multe pachete, le explic linitit unul dintre sergeni. Probabil s-a ntors acas. S-ar putea s fie n paza FBI-ului. S ne-ntoarcem pe Strada 52, ordon Malko. Negresa l urm pn la ieirea din magazin. Am s cer s fii arestat, strig ea. Aici nu suntem n sud. Dumneavoastr m-ai dezonorat. Trectorii ncepuser s se adune. Snii fetei, magnifici i tari, vibrau n ritmul furiei sale. Unul din cei doi poliiti n uniform se-ntoarse. Young lady, dac nu intrai imediat n acest magazin, v arestez pentru ultraj public la bunele moravuri. Ea rmase pironit locului, sufocat, cu braele blbnind i cu lacrimile curgndu-i din ochii cprui. Fu ultima imagine pe care o vzu Malko n momentul cnd Continentalul pornise pe Fifth Avenue. Diana Lynn era bine dispus. Ei i plcea America unde totul era fcut pentru femei. i plcea s se simt dorit de

190

brbai. Deseori, nainte de a se culca, ea rememora toate privirile brbailor care i ntorseser peste zi capul dup ea. Era grbit s ajung acas s probeze lenjeria care tocmai i-o oferise. Acum tria o perioad de linite, de care profita, tiind c nu va dura mult. Oprete n faa numrului 452, spuse ea. Rencepea ploaia i nu voia s-i strice coafura. Taxiul se opri i ea scotoci prin geant pentru a gsi o bancnot de un dolar. Cobor geamul pentru a chema portarul ca s vin s-o protejeze cu umbrela sa. Deodat, se simi paralizat. Portarul, n captul holului, privea n direcia taxiului i o arta cu degetul unui brbat masiv, cu plrie de culoare nchis i un impermeabil negru, i reveni repede. Diana Lynn nghii n sec i-i spuse oferului: Ateptai, m-am rzgndit. Lsai-m la Racket Club. Racket Club era ultimul building de pe acea strad. Era foarte select. Din curtea sa, o scar ddea n East River Drive. Diana Lynn se simi dintr-o dat foarte calm. tia din totdeauna c lucrul acesta se va ntmpla. Taxiul se opri n curtea Racket Clubului. Diana se ddu jos din main fr s mai atepte restul. Fugind, ea merse pn la intrarea clubului. Portarul galonat se-nclin n faa ei. Vrei s luai astea, zise ea ntinzndu-i pachetele. Pltesc taxiul i revin. Omul intr s se adposteasc. Diana urc cele cinci trepte i o lu la stnga spre scara care ddea n East River Drive, chiar n momentul n care cei doi, oameni ai FBI-ului intrau n curte. Portarul Racket Clubului, intrigat, continua s in pachetele n mn: Nu neleg, zise el, o doamn mi-a dat s-i in aceste pachete, dup care a disprut Locotenentul FBI-ului se-ntoarse fugind la main pentru a difuza semnalmentele Dianei, n timp ce nsoitorul su fugi pe scar. Diana Lynn i scosese pantofii cu toc nalt pentru a putea fugi mai repede pe ploaie. East River Drive era o strad cu sens unic ducnd spre nord. Ea nu dispunea de prea mult

191

timp. Ea fugi o sut de metri pn la Peyton Place. ansa era cu ea. Un taxi era oprit i se pregtea s lase pe cineva. Malko i Chris ajunser la zece minute dup dispariia Dianei Lynn. Locotenentul FBI nu tia unde s se mai ascund. Aceast femeie este n pericol de moarte, zise Malko. Primul ei gest va fi s-i contacteze efii. Acetia, dac nu vor reui s-o scoat din ar, o vor omor. n acest moment ea este undeva n Manhattan. Ferenezi, avnd un paaport diplomatic, are o adres oficial, deci s-l gsim. Locotenentul care se numea Walker, se grbi spre telefon. Timp de cinci minute, Malko l vzu gesticulnd prin geamurile cabinei. El reveni cu o hrtie n mn: Janos Ferenezi locuiete pe Strada 34, n imobilul delegaiei ungare la Naiunile Unite, anun el. Malko njur cu voce joas. Este imposibil s percheziionezi un imobil protejat de imunitate diplomatic. Ateptai, zise locotenentul Walker. Se poate face ceva. El cobor vocea. Noi avem o staie de ascultare permanent asupra liniilor telefonice din imobil. Totul este nregistrat. Am prevenit centrala. Dac fata va telefona, noi vom ti i o vom localiza. Rugai-v la Dumnezeu s sune i dispunei supravegherea imobilului. Dac ncearc s intre, va fi ciuruit. S-a aranjat deja, zise locotenentul. S ateptm deci. Sau mai degrab s mergem acolo. Misiunea maghiar ocupa cele dou etaje ale unui mic hotel particular destul de deteriorat. Din fericire, nu avea dect o ieire. Cnd Lincolnul Continental trecu ncet prin faa imobilului, locotenentul Walker i art o camionet a Companiei Con Edison, oprit chiar n faa imobilului. Acetia sunt oamenii notri. Continentalul opri un pic mai departe. Unul cte unul, Malko, Chris Jones i locotenentul urcar n camioneta galben. n interior era un veritabil laborator. Trei camere cu

192

teleobiectiv, emitoare-receptoare de radio, dou telefoane, o veritabil panoplie cu arme, veste antiglon i alte aparate pe care Malko nu le cunotea. Patru ageni FBI erau deja nuntru. Unul dintre ei, avea o casc la ureche i era racordat n permanen la centrala FBI. nc nimic, anun el. Fata nu s-a artat pe aici. Ei se instalar cum putur mai bine. La fiecare cinci minute, autobuzele fceau s vibreze oseaua. Imobilul din fa prea pustiu. Deodat omul cu ascultarea, ridic mna: Atenie! Este un apel pentru Ferenezi. Trecur dou minute interminabile. Computerele FBI-ului cutau s identifice locul de unde venea apelul. n fine, agentul spuse: Persoana se gsete ntr-o cabin telefonic din Bloomingdale, Fifth Avenue. Din nou ncepu goana pn la Lincoln. Locotenentul Walker ddea n continuu ordine prin radio-telefonul Lincolnului. Cinci sute de ageni vor supraveghea cartierul, anun el. Malko era sceptic. A cuta la aceast or a dup amiezii o femeie elegant pe Fifth Avenue, era ca i cum ai cuta un diavol n infern. i unde era Ferenezi?

193

Capitolul XVIII.
Lexington Avenue era frecventat de o mulime elegant i grbit. Tocmai sttuse ploaia i toate femeile care se refugiaser la Bloomingdale, Lord and Taylor sau Saks, profitau pentru a-i relua cumprturile. Diana Lynn mpinse poarta turnant de la Bloomingdale i ncepu s coboare pe strad. i cumprase ciorapi noi i se schimbase n toaletele magazinului; se simea mai bine, dar, totui cu o oarecare strngere de inim. Totul putea s prezinte o primejdie pentru ea, care tria totui ntr-o lume ostil. Fr hrtii false, aproape fr bani, ea nu putea pleca din New York. Oricare loc n care ea ar fi vrut s se duc, era supravegheat. Ea ntrzie un minut n faa lui Tiffanys. Bijuteriile valornd cteva mii de dolari, strluceau ironic n spatele vitrinelor blindate, ca o sfidare. Apoi i relu drumul. Pierdut n mulime, era ntr-o siguran relativ. Alturi de librria Doubleday, exista o cofetrie tentant. Diana Lynn intr i comand un milk-shake. ntr-un sfert de or, l va chema ia telefon pe Ferenezi. Nu-i era nc efectiv team. Ungurul i inspira o ncredere total. n fond, era un moment greu care trebuia depit. Gust din milk-shake-ul comandat, apoi scoase o moned de zece ceni i se duse la telefon. Sun pe linia direct. De ast dat, vocea care-i rspunse, era deja ncordat: Unde suntei acum? Pe Fifth Avenue. La Nu da amnunte, i spuse cellalt. Mergi timp de-o jumtate de or de-a lungul strzii ntre Strzile 50 i 56. Ne vom ntlni. El nchise, nainte ca ea s poat cere amnunte. Era totui un pic nelinitit acum. Oare ce se-ntmpl cu agenii prini? Ea auzise poveti oribile, dar nu voise s le cread. Pn una alta, ea i fcuse bine treaba. Ceea ce se-ntmpla nu era din vina ei. Pentru a prinde curaj, ea comand un

194

Martini. Barmanul i surse dezolat: Noi nu servim alcool, doamn. Ea comand un ceai, pe care abia l gust. Deodat, simi c nu mai poate nghii nimic, att i era gtul de contractat. Ls s treac zece minute, plti i plec. Era singura client din cofetrie i risca s fie reperat uor. Iei pe Fifth Avenue chiar n momentul n care o main a poliiei alb cu verde trecea cu vitez redus n lungul trotuarului. Un difuzor era fixat pe capota ei i aparatul emitea cuvinte care o ngrozir pe Diana Lynn. O voce grav repeta cu un ton uniform: Aici FBI-ul. Diana Lynn, suntei n pericol de moarte. Complicii dumneavoastr vor s v omoare. Predai-v imediat i nu vi se va ntmpla nici un ru. Ori unde ai fi, intrai ntr-o cabin telefonic i chemai poliia; vom veni s v cutm Dup. O scurt ntrerupere, vocea anonim i relu apelul, n ciuda ei, Diana acceler mersul. Silueta masiv a Catedralei Saint Patrick se ridica n faa ei. Ar fi vrut s intre acolo, dar aceasta nu figura n consemn. O alt main de patrulare venea dinspre nord i difuzorul su repeta acelai lucru. Diana Lynn, suntei n pericol. Mergei ntr-o cabin telefonic ase alte maini patrulau pe Fifth Avenue, Park Avenue i Lexington Avenue. Trectorii, abia dac le ddeau atenie. Cei mai muli se gndeau c este vorba de turnarea unui film sau de o campanie publicitar. O femeie se apropie de una din mainile poliiei i ntreb dac ei distribuie prime Diana Lynn intr la Saks. Strada ncepuse s-i produc team, dar chiar i prin geamuri se auzea apelul transmis prin difuzor: Diana Lynn moarte cabin telefonic Voia s cread c este vorba de o capcan a FBI-ului, c nu exista nici un motiv ca ai ei s-i vrea rul. O panic surd o ncerca acum. Rtci printre raioane, fr mcar s le vad, cumpr o pereche de ochelari de la solduri, cu un dolar i nouzeci i cinci de ceni i-i puse la ochi i iei. Era oribil s-i auzi numele strigat astfel. ncepuse s aib

195

impresia c toi trectorii o recunosc i o arat cu degetul. Grbi pasul. Nu mai avea dect zece minute pn la ntlnirea stabilit. Se grbea s ajung la adpost. Scrutnd oseaua, ea i umplea ochii cu peisajul Americii, cu luxul i buticurile sale. Se gndi c ei vor veni cu maina. Deodat, i vzu. Erau patru oameni ntr-un Cadillac lung Fleetwood cu geamurile albstrii. Janos Ferenezi era n spate. Privirea lui se ncruci cu a ei. Ea se opri, dar ei erau pe cealalt parte a lui Fifth Avenue. Cadillacul se opri dup semaforul de pe Strada 54. Un autobuz claxon cu furie. Diana Lynn avans pentru a traversa, dar fluxul de maini din faa ei nu se oprea. nsemna s fie strivit cu siguran. n timp ce ea ezita, un poliist apoplectic fugi dinspre intersecie profernd injurii la adresa oferului Cadillacului. Diana Lynn l vzu pe Ferenezi dndu-i acestuia un ordin. Cum era interzis s vireze la stnga pe Fifth Avenue, maina era obligat s fac un ocol prin Strada 55 pn la Avenue of the Americas, pentru a putea reintra pe Strada 57, pentru a o putea culege pe tnra femeie. n momentul n care Cadillacul demara, ea prinse privirea lui Janos Ferenezi, nemiloas i dezumanizat. n aceeai clip, i ddu seama c difuzorul avea dreptate. Urmau s-o omoare. Ea izbucni ntr-un hohot de plns convulsiv. Se gndea la anii de nchisoare care-o ateptau, la tinereea ei, dar de cealalt parte, era distrugerea, moartea. Ea-i cunotea pe Janos Ferenezi i tia c era folosit ca un pion ntr-un joc complicat, un pion care trebuia sacrificat. Una din mainile poliiei se apropia. Vocea anonim repeta obsesiv: Diana Lynn, suntei n pericol de moarte Propria ei spaim prea c se reflect n vocea omului. Sau poate c era un vis? Fr s se gndeasc, ncepu s fug spre Strada 57, unde la colul cu Fifth Avenue, era o cabin telefonic. Cabina era goal. Diana intr, nchise dup ea ua de sticl ca o fragil protecie i ncepu s caute cu febrilitate o moned. Din nenorocire, nu mai avea niciuna. O secund frica puse

196

stpnire pe ea. Apoi, reflexele sale de bun american i revenir. Decrond aparatul, ea form un zero. n momentul cnd auzi vocea operatoarei, spuse cu o voce grbit: Aici Diana Lynn, facei-mi v rog legtura cu poliia, imediat. Lincolnul Continental urca din nou pe Strada 57, ntre Park i Madison. Ea se intersect cu o main cu difuzor care repeta mesajul su. Malko scutur din cap. Nu se va preda. Cartierul colcia de ageni ai FBI, care, din nefericire aveau o vag idee despre semnalmentele tinerei. Doar Malko putea s-o identifice. Deodat o voce ip n aparat: Este n cabina telefonic de la intersecia dintre Fifth Avenue i Strada 57. Lincolnul demar ca un Ferrari, agnd cu aripa n trecere bara unui autobuz. Mcar s ajungem la timp, zise Malko. El avusese ideea cu difuzoarele. Ei strbtur Park Avenue. n acest timp, toate mainile poliiei se ndreptau n aceeai direcie. Malko o vzu primul. Era o siluet fragil ntr-o cabin din sticl, un pic mai departe. Din nefericire, naintea lor mai erau vreo cincizeci de maini blocate la semafor. El vzu n acelai timp venind din fa un Cadillac negru, oprit la culoarea roie a semaforului, chiar n momentul n care un om cobora din main: Janos Ferenezi. Acesta era desprit de Diana doar de limea unei strzi. Locotenentul Walker ridic Coltul i-l cobor cu o njurtur: Mulimea era prea compact pentru a-i asuma un risc ct de mare. Malko strig: O va omor. Deschiznd portiera, el sri pe osea. Walker i arunc o vest anti-glon, pe care el o prinse din zbor, fugind n continuare. Nu avea nici o arm. Diana n cabin, l vzuse pe Ferenezi i ncremenise. Ghemuiete-te, i strig Malko. Strigtul su fu ns acoperit de tumultul circulaiei. Janos Ferenezi, traversa pe jos. El i Malko erau la aceeai distan de cabin. mbrncind trectorii, Malko i iui

197

mersul, n acel moment, ungurul l vzu. El mai vzu de asemenea o main a poliiei care venea pe strad n spatele lui. Janos Ferenezi era doar la zece metri de cabin. ngenunche n spatele unei borne de incendiu de culoare roie i lu de la centur un pistolet negru. Aezat ca la, un stand de tir, el ochi silueta Dianei Lynn. Geamul uii se fcu ndri. Diana Lynn fu aruncat spre spate de ocul glonului. Malko o vzu cltinndu-se, cu gura deschis i cu o pat de snge care cretea vznd cu ochii pe rochie n mijlocul pieptului. El smulse ua i intr n cabin. Lund-o n brae pe tnra femeie, el se aez n aa fel nct s fac din corpul su un paravan protector. Un alt glon uier i sparse telefonul. Malko se-ncord. Poliitii nc nu ajunseser la Janos Ferenezi. Acesta, cu obrazul schimonosit de furie, ridic arma din nou. Malko simi ocul loviturii n partea dreapt. Glonul se strivi de vesta anti-glon. Un alt glon l urm. El vedea clar eava pistoletului i micile scntei de la gura evii. Vesta nu proteja dect corpul pn la nivelul coapselor. Dac Ferenezi ar fi ochit capul, atunci era mort. n spatele lui, simea corpul Dianei prbuindu-se. Leinase. Mai iui un glon, dar apoi brusc corpul lui Janos Ferenezi pru scuturat de descrcri electrice. Asurzit de explozii, vzu n fine un poliist n uniform, golind ncrctorul unei mitraliere Thomson n corpul lui Ferenezi. Gloane rtcite sparser vitrinele unei galerii de tablouri. Corpul lui Janos Ferenezi czu pe trotuar ca fulgerat. Probabil el avea n corp vreo douzeci de gloane. Oamenii se ghemuiau i ipau. mpietrit n vesta de oel care salvase viaa sa i pe cea a Sabrinei, Malko lu n brae trupul inert al fetei. Ea nc mai respira. Deschise ochii, gemu slab i murmur: Mi-e ru. Nu mai era timp pentru a chema o ambulan. Lincolnul se opri lng trotuar. Care este cel mai apropiat spital? ntreb Malko. Pe strada 76, zise locotenentul FBI.

198

Cteva secunde mai trziu Lincolnul mergea pe Fifth Avenue de-a lungul lui Central Park. Cu capul aezat pe genunchii lui Malko, Diana respira slab. Dumneavoastr mi-ai salvat viaa, murmur ea. i dumneavoastr mi-o putei salva pe a mea, zise Malko, spunnd tot ce tii. Am s-o fac, zise ea. Ei ajunser la spital. Dou infirmiere o suir pe Diana pe o targ. Sala de operaie era pregtit. Malko ceru imediat un magnetofon. Cteva minute mai trziu, un medic veni s-l caute i i spuse cu voce grav: Persoana pe care dumneavoastr ai adus-o este inoperabil. Nu-i mai rmn de trit dect cteva ore. V cheam. Cutai s n-o obosii prea mult. Diana era foarte palid, ntr-o rezerv alb. Ea strnse convulsiv mna lui Malko, din momentul n care acesta fu lng ea. Vreau s spun ct mai repede tot ce tiu. Nu m simt prea bine. Din momentul n care magnetofonul fu instalat, ea ncepu s rspund la ntrebrile locotenentului Walker. Malko se plimba nervos pe culoar. Preferase s nu asiste la interogatoriu. Walker iei dup o jumtate de or. El puse mna pe umrul lui Malko. Totul este clar. A fost o mainaiune diabolic. Acum mergei la ea, cci v cheam. Malko intr n salon. Pomeii obrajilor ei erau roz i minile i se crispau de cearceaf. Fu exact momentul n care ea-l recunoscu. El rmase lng ea pn la cderea serii. Spre ora apte, ea pronun cteva cuvinte nedesluite, dup care czu n stare de incontien.. Muri pe la ora opt i zece, fr s-i mai recapete cunotina. Corpul su, merse la morg s se alture celui care o omorse.. Epuizat, Malko lu o camer la Piaza i dormi un somn greu. I-ar fi plcut s-o salveze pe Diana, n ciuda a tot ce-i pricinuise.

199

Capitolul XIX.
Malko se trezi tresrind, cutnd mainal n apropierea sa prezena unui corp, dar era singur, efectiv singur. Soarele era deja sus i intra vesel pe fereastr. El nchise ochii pentru a-i revedea visul: Sabrina era ntins lng el, cu gambele impresionante, pe jumtate ndoite aa cum i plcea ei. Apoi visul se transformase ntrun comar, cu faa aspr a lui Pavel Andropov i ochii inexpresivi ai lui Janos Ferenezi. Malko se hotr s se duc s fac un du. Nu era bine s lai imaginaia s-o ia razna. Sabrina murise, sub numele de Diana Lynn, fr s divulge altceva dect rolul su n cazul Rudi Guern. Despre ea, nu se tia nimic; nici adevratul su nume, nici naionalitatea, nici vrsta, nici cum intrase ea n America i de cnd locuia la New York. Ea avea acte n regul, un paaport autentic. O singur ncurctur era n toat povestea asta exista ntr-adevr o Diana Lynn. Aceasta era nvtoare n Indiana. Cu ase ani n urm, ea efectuase o excursie n Cehoslovacia i Polonia. FBI-ul rscolise tot trecutul ei i al soului ei, pn la rzboiul de secesiune, fr s descopere nimic suspect. Este posibil ca serviciile de informaii din est, s fi mprumutat paaportul n cursul acelei excursii. Cel al Sabrinei purta numrul B 388384, ca i cel al adevratei Diana Lynn. Nu se va i niciodat cine era Sabrina, cu toate c apartamentul ei fusese scotocit n amnunt. Cu excepia cpitanului Andropov cu care ntreinea relaii strnse, nu se descoperir dect relaii superficiale cu buni ceteni americani, care fur uimii descoperind ce viper nclziser la sn. Nu avusese nici un fel de alt legtur. Oficial, ea era estetician i nu profesa dect ntmpltor. Pavel Andropov era la secret, mut ca o cizm. Era un profesionist i el nu va putea fi fcut s vorbeasc. Oficial, el era ofer la Amtorg. Un ofer pentru care ruii ofereau o cauiune de o sut de mii de dolari, ofert respins de FBI. Ziarele abundau n relatri privind cazul, la ndemnul lui David Wise pentru a-l ajuta pe Malko, pentru c nu mai erau

200

veti despre israelieni, dup atentatul de la Mnchen. El spera c ei vor citi ziarele. Un raport complet fu trimis Ambasadei Israelului, pentru a fi trimis organelor competente. Cu toate acestea, Malko nu era linitit. El luase legtura cu un medic de la Chicago pentru a face s dispar tatuajul SS. Metoda consta n folosirea unei raze laser. Practicianul jurase c metoda este nou, nu comport dureri, cu condiia s nu se gseasc un orificiu sub sinistrul tatuaj. Malko i ncepuse orele de gimnastic, cnd soneria sun timid. El tresri, se duse s-i ia chimonoul din mtase neagr i se duse s deschid ua. Rmase n cadrul uii stupefiat. Acolo se aflau doi israelieni, fr nici o ndoial. Unul dintre ei avea n mn o saco mare neagr. Malko nu avu timp nici mcar s simt frica. Unul dintre ei, i ntinse mna i i spuse ntr-o englez aspr: Eu m numesc Ben Uri. Nu v fie team domnule Linge. Noi tim c adevratul Rudi Guern este mort. Malko nu era complet linitit. Ce vrei s facei atunci? Ben Uri surse amabil. Cred c nu vei regreta vizita noastr. Putei s ne conducei pn-n sala dumneavoastr de baie? Sala mea de baie? Malko i privi cu luare-aminte. Ei erau serioi ca nite papi i deloc ostili. Poftii pe-aici, zise el. Sper c nu vei rmne mult timp. Tocmai voiam s-mi fac un du. V-ai splat deja pe dini? l ntreb Ben Uri. Nu nc, zise amabil Malko, dar ne putem spla mpreun Va fi o plcere. Unde vrei s ajungei? n baie, israelianul lu pasta de dini, apoi schimb cteva fraze n limba idi cu colegul su care ridic capul i lu o cutie neagr dreptunghiular din sacoa sa. Malko era din ce n ce mai intrigat. De ce mi luai pasta de dini? De cte ori v-ai servit de aceast past? ntreb Ben Uri.

201

De dou ori, cred, pentru c nu am fost aici. A fost norocul dumneavoastr, zise Ben Uri. Asta ncepea s semene cu o glum. Ai vrea s-mi pierd dinii? glumi Malko. Tocmai, dac l-ai fi servit cu regularitate, v-ai fi pierdut dinii, chiar i viaa. n timpul absenei dumneavoastr, noi am fost aici i v-am schimbat pasta dumneavoastr de dini cu aceasta. Ea conine acum un mare procent de taliu Malko rmase stupefiat: Taliu? Da. Aa cum tii fr ndoial, este un produs foarte radio activ, n concentraia n care el se gsete n acest tub. Dumneavoastr ai fi fost mort n jur de trei luni, cu simptomele unei leucemii galopante Privii, acesta este un contor Geiger. El apropie cutia neagr de tubul de past de dini. Imediat, ea emise o serie de trosnituri din ce n ce mai rapide Malko, albise de tot. Luai murdria asta de aici, zise el. Imediat, zise politicos Ben Uri. El scoase din saco o cutie de plumb i puse n ea oribila past de dini. Malko ncerc s ridice cutia, dar ea cntrea cel puin cinci kilograme. Plecar cu toi din baie. Am fi putut s v prevenim prin telefon, explic Ben Uri, dar ineam s recuperm tubul, deoarece cost foarte mult i e foarte primejdios. Noi hotrsem s folosim acest mod de a v elimina, din cauza accidentului de la Mnchen. Acesta nea bulversat. Pentru prima oar am ucis un nevinovat. Ei plecar ca dou fantome, se urcar ntr-o main neagr i plecar ntr-un nor de praf. Malko nu mai avea poft s se spele. Nici chiar de via nu mai avea chef. Cmpia verde a Statului New York i prea sinistr.

Sfrit.

202