Sunteți pe pagina 1din 346

NICK DRAKE

Nefertiti. Cartea Morilor


fiction
Tatlui meu, Miles Drake

Nota autorului Acum trei mii cinci sute de ani, Akhenaton a motenit un imperiu aflat pe culmile puterii si bogiei. Era o epoc uimitor de sofisticat, dar i plin de vanitate si violen. Imperiul avea o puternic for poliieneasc - Medjay - i o uria arhiv pe foi de papirus n care erau pstrate informaii despre ceteni. Cei cu dare de mn, care ajungeau la vrsta prului crunt, se bucurau pe lumea aceasta de toate plcerile i cheltuiau sume uriae pe morminte, pregtindu-i astfel cltoria spre lumea urmtoare. Birocraia nfloritoare era susinut de o mn de lucru numeroas format din localnici i imigrani. Aceast societate complex era dependent de apele Nilului, care mprea teritoriul Egiptului n Trmul Negru al fertilitii i cel Rou al deertului. Spre deosebire de alii, Akhenaton a hotrt s fac ceva nemantlnit cu bogiile sale. El i regina Nefertiti - Cea Desvrit" - au iniiat o profund revoluie n religie, politic si art. Dup ce au abolit instituiile i zeii tradiionali i au ngrdit puterea preoimii, au construit un ora extraordinar, Akhetaten, care trebuia s fie nucleul noii credine, n centrul noii religii se afla Aten, reprezentat prin discul solar, rmas singurul zeu oficial. n prezent oraul aproape a disprut, n apropierea localitii Amarna se mai pot vedea urmele Cii Regale, ale palatelor i templelor lui Aten. Dac ajungei acolo, putei vizita mormintele personajelor importante care s-au aflat n slujba lui Akhenaton i Nefertiti: Mahu - eful poliiei, Meri-Ra - Marele Preot, Parennefer - arhitectul oraului, Ay - Printele Zeului" i consilierul atotputernic al faraonului. O scar lung coboar n mormntul lui Akhenaton, acum gol. Nu veti putea vizita mormntul reginei Nefertiti, pentru c ea,

cea mai puternic i cea mai frumoas femeie din Antichitate, a disprut n mod misterios n anul al doisprezecelea al domniei lui Akhenaton. De ce i ce i s-a ntmplat sunt ntrebrile la care ncearc s rspund aceast poveste. O, inima mea, pe care o am de la mama, o, inima mea, pe care o am pe lume, nu mrturisi mpotriva mea n faa Stpnului Lucrurilor. Cartea Morilor

CAPITOLUL 1 Anul al doisprezecelea, al domniei regelui Akhenaton, Teba, Egipt Visasem zpad. M rtcisem ntr-un loc ntunecat, zpada cdea ncet i tcut, fiecare fulg prea o enigm pe care nu reueam s-o descifrez nainte s dispar. Cnd m-am trezit, mai aveam pe obraji amprenta ei imponderabil, trectoare, criptic, ntr-un fel neateptat, lucrul acesta m-a ntristat, de parc a fi pierdut ceva sau pe cineva pentru totdeauna. Am rmas aa ntins cteva clipe, ascultnd cum Tanefert respira ncet lng mine, n vreme ce aria zilei cretea. Desigur c nu vzusem niciodat zpad, dar mi-am amintit c citisem o informare despre cineva care-o adusese ntr-o cutie, nfsujat n paie, ca pe o comoar, tocmai din nordul ndeprtat. Uneori aud

poveti cumprate cu bani grei, poveti de dincolo de orizont. Despre o lume a gerurilor, cu pustieti de zpad i ruri de gheat alb i imponderabil, pe care aproape c ai putea s-o ii n cuul palmei dac ai fi n stare s nduri sgetarea focului ei rece. i e ciudat, pentru c e doar ap, iar apa nu poate fi apucat n mini. S-a schimbat doar ntruparea ei i m gndesc c s-ar putea schimba din nou, cci depinde de lumea n care se afl. Am mai aflat c dup ce au deschis cutia, au vzut c nu mai era nimic n ea. Zpada aceea misterioas pierise cu desvrire. Fr ndoial cineva a pltit cu propria sa via pentru dezamgirea pe care a produs-o! Astfel se ntmpl cu orice comoar. Poate c aa arat i moartea, dei preoii notri ne spun altceva. tim cu toii pe dinafar rugciunea i cnd se va deschide lada din mormnt, fie ca trupul s rmn nestricat n toate vieile viitoare". Oare nu au vzut, orbii de speranele lor absurde si de visele lor fr rost, cum se descompune i putrezete sub razele zeului-soare fermectoarea carne a celor vii, a celor tineri i frumoi, oare n-au vzut cum se schimonosete ea n oroarea si monstruozitatea unei agonii pietrificate? Oare chiar nu au vzut niciodat chipuri ncnttoare care sunt spintecate sau rnile adnci dintr-un muchi sau achiile unui craniu sfrmat, sau n-au vzut h ce fel straniu se ncreete i se strnge carnea ars dup ce se topete grsimea? M ndoiesc. n meseria mea asemenea gnduri m frmnt mereu. Eu, Rai Rahotep, cel mai tnr ef de Poliie Medjay1 din Teba, i urmresc cu privirea pe copiii mei cum cnt sau se strduiesc s cnte la vreun instrument muzical, dei tiu c pielea lor Note: l Medjay, nomazi din Nubia care s-au evideniat n rndurile armatei egiptene, apoi au format un corp de poliie care avea atribuii diverse: pstrarea ordinii publice, paza antierelor de

construcii, aplicarea pedepselor etc. pe care o mngiem i o srutm, pe care o ungem cu ulei de migdale sau cu ulei de moringa, pe care o parfumm cu ulei de palmier si cu ulei de smirn, pe care o mbrcm cu pnz de in si o mpodobim cu aur, e doar un sac de piele ce acoper organe, oase i vase de snge, iar ndejdea c vom rmne vii i ndrgostii depinde doar de meseria aceasta groaznic de mcelar. Nu vorbesc cu nimeni despre toate acestea, nici chiar atunci cnd fac dragoste cu soia mea i cnd, pentru o clip, trupul ei elegant care se contopete cu al meu n strlucirea lmpii nu mai e perfect conturat, se estompeaz pn cnd e doar moarte i nimic mai mult... Se zice c acesta ar fi un gnd destul de faimos. Poate c ar trebui s m simt mndru c-mi vin n minte asemenea gnduri. Poate c ar trebui s fiu mai poetic, mai filozofic, mcar ca s-mi umplu cu ceva orele de intimitate. Dar, din pcate, nu am aa ceva. Apoi, cnd stau aplecat deasupra unui nou cadavru, a unei foste viei - o mic poveste despre iubire i timp - curmat ntr-o clip de furie sau de ur, de nebunie sau de panic, simt c doar n acele clipe tiu precis care este locul meu n lume. Desigur, aa cum mi spune Tanefert ori de cte ori are prilejul (ceea ce se ntmpl destul de des n ultima vreme), e n firea mea s m gndesc mereu la tot ce e mai ru. Dar n vremurile acestea absurde ale domniei lui Akhenaton din Marea Dinastie gsesc n fiecare zi justificri noi pentru atitudinea mea. Situaia se nrutete ntruna i vd asta n munca mea, n numrul crescnd de trupuri schingiuite i mutilate, de morminte ale celor bogai i puternici care sunt profanate i jefuite, nconjurate de paznici nubieni cu beregata tiat larg, ca ntr-un rnjet sinistru cu gura pn la urechi. Vd asta i n ostentaia celor care triesc n lux i n mizeria fr scpare a mulimii sracilor. Vd asta n toat lumea noastr cutremurat de Marile

Schimbri: proscrierea de ctre faraon a preoilor Marelui Templu de la Karnak din locurile i din drepturile lor strvechi, interzicerea i uneori chiar profanarea lui Amon i a altor zei mai vechi, mai populari si mai puin importani, impunerea unui zeu nou i straniu pe care trebuie s-l adorm si s-l preamrim. Vd asta n proiectul excentric i exorbitant de scump al unui nou si misterios ora-templu, Akhetaten, cldit n desert la jumtatea drumului de aici si pn la Memphis i plasat dinadins departe de toi i de toate. Iar toate acestea apas greu economia noastr fragil, acum cnd imperiul traverseaz o perioad tulbure i plin de nesiguran. Aa c e normal s am aceste gnduri, cum a putea gndi altfel? i ea mi spune c nu e normal i are dreptate. Dar am trecut demult peste acest prag si de atunci am neles c umbrele si ntunericul triesc n fiecare dintre noi i am mai neles c nu le trebuie mult timp ca s pun stpnire, ca nite lipitori, pe sufletele i zmbetele noastre. Moartea e un lucru simplu. Aadar, cnd m-am ntors acas pe la prnz, avnd nfipt n minte tulburtoarea veste c eram chemat s investighez un delict misterios svrit chiar la Curtea Regal, Tanefert s-a uitat la mine i m-a ntrebat: - Ce s-a ntmplat? Spune-mi! S-a aezat pe banca din camera de primire unde nu ne aezm niciodat, lng pereii pictai de curnd ce nfieaz o grdin pe care n-o s-o avem niciodat. Am vrut s-o ating, dar cunotea trucul sta. - Nu trebuie s m ii de mn, nu ne cunoatem de ieri, de azi. Spune-mi ce ai de spus. Aa c i-am spus. I-am spus cum intrase Ah-mose de diminea n biroul meu. Gusta dintr-o prjitur, ca de obicei, si nu vedea cum i cad dizgraios firimiturile printre faldurile ample ale robei. Pntecul su rotund l fcea s se mite cu greutate, iar poliitii trebuie s fie puternici, dar n form (aa cum sunt eu,

cred, datorit exercii-ilor de gimnastic din fiecare zi). I-am povestit cum mi-a comunicat, n felul su morocnos si cu mai mult repulsie i agresivitate dect n mod obinuit, c a sosit un ordin de sus s m duc imediat si fr ntrziere la Akhetaten pentru a-i ajuta pe dregtorii de la curte s rezolve un caz important. I-am spus c ne-am uitat fix unul la altul i c l-am ntrebat: Cum se face c am onoarea s fiu chemat chiar eu?" A dat din umeri i apoi a zmbit la fel cum casc o pisic din necropol: - E treaba ta s afli. - Dar despre ce delict e vorba? - O s fii informat cnd ajungi la eful noii divizii Medjay de acolo, l cheam Mahu. tii ceva despre el? Am ncuviinat. Mahu este un tip celebru pentru zelul cu care aplic legea. Ahmose a nghiit zgomotos ultima bucic de prjitur i s-a aplecat spre mine: - Da s tii c am i eu cunotine n capital. Am auzit c ar fi disprut cineva. i a nceput din nou s zmbeasc amenintor. Vorbele lui deschiseser o capcan mortal. Tanefert sttea nemicat: nlemnise de fric. tia la fel de bine ca i mine c trebuia s rezolv misterul, oricare ar fi fost el - i Ra nsui tie c n el sunt implicate multe fee nalte -,altfel propria mea soart nu va fi un mister pentru nimeni. Mi se vor lua postul, cele cteva titluri onorifice, toate bunurile, i voi fi condamnat la moarte. i totui nu m simeam nspimntat. Simeam altceva, despre care nu-mi ddeam nc seama ce este. M-am uitat la ea: - Spune-mi ceva! - Ce pot s-i spun? Nimic nu te va opri s pleci de lng noi. De fapt pari chiar entuziasmat! Era adevrat, dar nu voiam s recunosc acest lucru. - Fiindc ncerc s nu m art ngrijorat n faa fetelor.

Ea, ns, nu m credea. - Ct timp vei lipsi de-acas? Nu puteam s-i spun adevrul, i anume c nu aveam nici o idee. - Vreo cincisprezece zile. Poate mult mai puin. Depinde ct de repede rezolv cazul. Depinde de mrturii, de existena indiciilor, de circumstane... Dar ea i ntorsese deja capul i se uita pe fereastr fr s vad ceva anume. Deodat, felul n care lumina dup-amiezii i cdea pe chip mi-a fcut inima s bat mai tare i-am amuit. Am stat aa o vreme, fr s vorbim. Apoi ea a spus: - Nu neleg. De ce nu cerceteaz cazul detaamentul Medjay de acolo? Este o problem intern. De ce te vor neaprat pe tine? Eti un strin, nu cunoti pe nimeni din ora i nu te poi ncrede n nimeni... i, dac se presupune c este ceva att de secret, de ce au chemat o persoan din afar? Poliia local nu te va privi cu ochi buni, vei fi un intrus aflat pe teritoriul ei. Vei deveni o int uoar i nimeni nu te va apra. fot ce spunea era adevrat, ca ntotdeauna. Ea este agentul secret din cas, are un sim ascuit i infailibil pentru a descoperi adevrul. Am zmbit. - Nu e cazul s zmbeti. - Te iubesc. - Nu vreau s pleci. Vorbele ei m-au luat pe nepregtite. - tii c nu pot s nu m duc. - Ba poi. ntotdeauna mai exist o posibilitate. Am mbriat-o, am simit cum tremur i am ncercat s-o linitesc. S-a calmat i mi-a atins blnd faa cu minile. - n fiecare diminea m gndesc c este poate ultima oar cnd te vd. Aa c i memorez chipul, i tiu acum att de bine toate

trsturile, nct le pot duce cu mine i-n mormnt. - S nu vorbim despre morminte. Hai mai bine s vorbim despre ce vom face cu darul pe care mi-l va da Stpnul cnd voi rezolva cazul si voi deveni cel mai celebru agent din ora. Ea a zmbit, n sfrit. - Un dar nu e de ici, de colo. Nu te-au pltit de luni de zile. Economia noastr se duce de rp, recoltele au fost slabe ani dea rndul si am auzit chiar despre tlhrii i jafuri. Valul de imigrani din nordul i sudul rii, atrai de mirajul noilor construcii, a creat un nou strat social: indivizi dezrdcinai si lipsii de speran care nu mai au nimic de pierdut. Se spune c grnele sunt pe sfrite, chiar i n depozitele regale. Nimeni nu si-a mai luat salariul, numai despre asta se vorbete n ora. Suntem din ce n ce mai ngrijorai. Fiecare are cte o gur de hrnit i tuturor le e groaz de lipsuri. Oamenii se gndesc c va veni vremea s-i dea n trg mobila lor bun fabricat n atelierele din ora pe o ciozvrt de carne i un sac cu grne de la ar. - Pot s m descurc si o s m gndesc mereu cum o s fie cnd m ntorc la tine. i dau cuvntul meu. Ea ncuviin i-i terse ochii cu mneca vemntului. - Trebuie s-mi iau rmas-bun de la copii. - Pleci chiar acum? - Trebuie. i Tanefert s-a ndeprtat. Cnd am intrat n camer, fetele s-au oprit din ceea ce fceau. Sekhmet i-a ridicat privirea din cartea pe care o citea. Ochii ei de topaz m-au privit de sub bretonul negru. Prea o alegere prea grea: nu ar fi vrut s piard irul povetii, dar trebuia s m i salute cum se cuvine. Am ridicat-o i am pus-o pe un scaun. Miam apropiat capul de faa ei i am simit parfumul familiar al respiraiei ei dulci, cu arom de lapte, i puse braele uoare pe dup gtul meu.

- Trebuie s plec pentru un timp. Am treab. O s ai grij de mama i de surorile tale n locul meu pn m ntorc? Ea a dat din cap n semn de ncuviinare i mi-a optit cu seriozitate la ureche c da, o s aib grij, c m iubete i c se va gndi la mine n fiecare zi. S-mi scrii o scrisoare", i-am cerut eu. Mi-a spus c-mi va scrie. Micua mea neleapt. Anul acesta este mai preocupat de sine nsi i vocea ei a cptat un rafinament nou, studiat. Apoi a venit Thuyu, rnjind cu dinii ei cei noi si strmbn-du-se caraghios. A vrut s m mute de nas i am lsat-o. Joac!" a strigat ea i s-a rostogolit pe podea. Nejmet cea mic este o fiin hotrt i despotismul ei seamn ocant de mult cu al meu. Plnsul de peste noapte lsase loc unei atitudini de evaluare serioas a lumii din jurul ei. Nu mai pot s-o pclesc la micul dejun, cnd ncerc s-o conving c avem lipii proaspete, dar n realitate sunt rmase din cuptorul de asear. i, n sfrit, Tanefert, sufletul meu, cu prul tu negru de culoarea nopii fr lun, cu nasul tu bine desenat si ochii ti migdalai. Iertai-m c v prsesc. Dac nu am realizat altceva n viaa asta, mcar am o familie. Fetele mele cele detepte! Fie ca ele smi fie napoiate la sfritul acestei poveti. A depune orice pe lespedea de libaii, numai s fie aa. Afli pe cine iubeti atunci cnd trebuie s-l prseti. Aa cum obinuiesc i pentru c asta e metoda mea de lucru, am s in un jurnal n tot acest timp. Voi nota la sfritul fiecrei zile sau nopi ceea ce tiu c tiu, dar si ceea ce tiu c nu tiu. Voi nota indicii i ntrebri fr rspuns, aspecte tulburi sau enigme. Voi scrie tot ce doresc i tot ce mi trece prin cap, nu doar ceea ce ar trebui s notez. Dac mi se ntmpl ceva, jurnalul meu va servi drept testament si va ajunge napoi acas aidoma unui cine rtcit, n felul acesta poate c misterul se. va dezvlui din bucele si fragmente, din cioburi i nepotriviri aparente, din vise i anse neateptate sau din absurditi care fac parte, toate,

din irul de dovezi si din istoria unui delict i conduc la o concluzie reuit, nchegat i, cine tie, poate chiar exact, logic i construit ntr-un mod desvrit. Dar adevrul este altul: experiena mea mi spune c unu i cu unu nu fac ntotdeauna doi. Experiena mea mi mai spune c lucrurile se prezint mai degrab ca un talme-balme. Aa c voi nota n registrul meu divagaiile, ideile neprelucrate, informaiile neconfirmate, cele fr sens si cele care nu pot fi descifrate. Voi ncerca s neleg ce-mi spun toate acestea. Voi ncerca s vd dac nu cumva din mrturiile fragmentare (fiindc de obicei eu m ocup de informaii care par nerecuperabile) ncepe s apar conturul adevrului. Apoi am fcut cel mai greu lucru pe care mi-a fost dat s-l fac vreodat, mbrcat n cele mai bune vesminte de in i cu mputernicirile ntr-o caset, am nchinat o scurt libaie zeului casei. M-am rugat cu o sinceritate neobinuit (tie c nu cred n el) pentru ocrotirea lui si a familiei mele. Apoi mi-am mbriat fetele, am srutat-o pe Tanefert care mi-a cuprins faa cu minile -, am nclat sandalele vechi de piele i, tremurnd, am nchis ua casei i a vieii mele. Am pornit spre un destin n care nimic nu e sigur i totul este primejdios. Mi-e ruine s scriu acum c atunci m-am simit mai viu ca niciodat, dei parc aveam n piept nu o inim, ci un pumn de cioburi de sticl. CAPITOLUL 2 Mrea Teba, cu luminile si cu umbrele tale, cu afacerile tale murdare i cu clicile tale de br-fitori, cu prvliile i mrfurile tale de lux, cu cartierele tale deczute si insalubre, cu tinerii ti frumoi si elegani, cu tlhriile, cu srcia si cu crimele tale... Nam s tiu niciodat dac te ursc sau te iubesc, dar mcar te cunosc bine. Peste acoperiurile joase din cartierul meu vd ridicndu-se n soare faadele albastre, aurii, roii sau verzi ale

templelor cu coloane i pilatri mpodobii n vrf cu flori i frunze de lotus. Vd boschete de chiparoi i sicomor sfnt care nconjoar templele aidoma unor coloane de un verde ntunecat. Vd livezi si grdini misterioase i lng ele grmezi de gunoi printre cocioabe posomorte i ulie periculoase, n spatele vilelor luxoase si al impuntoarelor palate cldite din piatr se ntinde mulimea de adposturi njghebate din resturile rmase de la cei bogai, unde nenumrate suflete care mai sunt nc n via se chinuiesc s-i duc traiul de mizerie. Altarele zeilor casei sunt pline cu ofrandele zilnice de hran. Se zice c n ora ar fi mai muli zei dect muritori, i totui niciodat nu am ntlnit vreun zeu care s nu fi fost alctuit din materiale de pe lumea aceasta. Nu, nu in cu zeii: sunt egoiti, n templele i raiurile lor. Au prea multe rspunsuri s ne dea atunci cnd se desfat cu durerile i nenorocirile noastre, cnd nu iau n seam jalbele din sufletele noastre. Dar e un sacrilegiu s vorbesc aa i mi voi face gndul s tac, dei l scriu aici i cine-l va citi va trebui s respecte ncrederea mea prosteasc n el. M-am plimbat pe strzile principale care duc spre docuri, pe sub copertinele albite de praf care ne apr de soarele amiezii. Am privit cum pustii din cartier alergau peste acoperiuri, strignd i pierzndu-se printre grmezile de grne i fructe puse la uscat, mpiedicndu-se de coliviile cu psri i strnind un vacarm de ipete n tonaliti diferite, opind printre oamenii care trgeau un pui de somn la amiaz i srind nebunete peste golurile neregulate dintre cldiri. Am trecut pe lng tejghelele pline de mrfuri viu colorate i am mers pe Aleea Fructelor i apoi prin pasajele umbroase de sub copertinele imprimate, acolo unde prvliile scumpe vnd maimue detepte din soiuri rare, piei de giraf, ou de stru i coli de elefant pe care sunt gravate rugciuni, ntreaga lume i aduce tributurile i minunile sale i ne pune la picioare alesele fructe ale trudei ei fr de sfrit. Sau

mcar le pune la picioarele acelora care nu au de ateptat attea luni pentru darul de bani (not pentru mine: s depun din nou cererea la trezorier pentru darurile de salariu nepltite), mi place mai mult haosul mre al strzilor pline de via dect ordinea templelor tcute, a palatelor sau a sanctuarelor zeilor i a ierarhiei preoilor. Prefer zgomotul, nclceala, murdria i chiar suburbiile muncitoreti din est i curile lor de porci ru mirositoare i cinii legai lng cocioabele negricioase i amrte pe care stpnii lor le numesc case. Pe-acolo mergem cu prudena izvort din experien i tim c oamenii ne ursc i c ne pasc pericole de tot felul. Legea poliiei Medjay, sub jurisdicia creia se gsesc toate provinciile Celor Dou Trmuri, nu are nici o putere acolo, dei putini dintre noi ar recunoate acest adevr. Cnd ne apropiem se ridic zmee din pnz pentru vele pe care sunt pictai ochii unor zei mnioi. Zmeele zvcnesc, se desfoar pe cer i anun venirea noastr. tiu la fel de bine c legile noastre nu au efect nici n palate sau temple. Cei de acolo au puterea de a spune ultimul cuvnt. Fr ndoial c voi descoperi toate acestea cnd voi ajunge la destinaie. Am sosit ntr-un trziu la docuri i am zrii, printre miile de vase, corabia cu care urma s parcurg prima parte a cltoriei. M-am urcat ultimul la bord si, imediat ce m-am instalat, marinarii au mpins barca de la mal, au scos vslele si ne-am aruncat n viaa de pe Mreul Fluviu care ncepea s se leasc si s dezvluie privirii acel du-te-vino de oameni i mrfuri pn la orizont, acolo unde pmntul negru se ntlnete cu cel rou odat pentru totdeauna. Pentru mine cltoria pe ap este o ncntare rar. Ra i arat tuturor bucuria n lumina slavei sale care scnteiaz pe unde. Trmul strlucirii, lumea noastr scldat-n lumin. Triumful timpului. Nenumrate ambarcaiuni, velele arcuite de un vnt invizibil, pescarii, transporturile de blocuri de piatr i de vite, bacurile care traverseaz

fluviul ntre templele de la rsrit i mormintele de la apus, din zori i pn la cderea nopii, cu pasagerii lor care sunt simpli muritori. Crduri de ibii pesc greoi prin apa de lng maluri. Flori albastre de lotus sfnt se leagn n voia valurilor printre gunoaiele de zi cu zi, resturi de mncare, zdrene, rmie netrebuin-cioase, peti, cini i somni mori. Continua micare si nesfritul scrit domol al roilor de ap. Inepuizabila comoar a Mreului Fluviu. Teba triete si supravieuiete datorit lui. Sau, mai degrab, fluviul druiete oraului apa vieii. Ce ne-am face dac nu am avea ap? Nu am fi nimic, dect un deert care s-ar teme nencetat. Se spune c fluviul aparine zeilor i c este la rndul lui un zeu, dar eu cred c doar preoii i cei avui, cu vilele i terasele lor unde apa rece le rcorete picioarele fine i lenee, l stpnesc cu adevrat. Iar cine stpnete apa, stpnete oraul i, de fapt, viaa nsi. Cred, totui, c nimeni nu e stpnul fluviului. El este mai important si mai btrn dect noi toi laolalt i poate dect oricare dintre zei. Ne poate distruge cu fora sa, ne poate nfometa dac nu se revars an de an. E plin de moarte si duce cu el cadavre de brbai si femei i copii care poart pecetea verde a mbririi adncurilor, iar chipurile lor arat de parc ar fi avut un comar din care nu se mai pot trezi. Uneori mi se pare c simt disperarea i emoiile lor curmate brusc n timp ce ating suprafaa apei, formnd inele concentrice tcute, ca i cum ar vrea s ne spun c au fost printre noi i-acum s-au dus spre som-nul-fr-de-odihn. i totui, fr toate acestea, pmntul negru i fertil din care rsar toate recoltele cele verzi, orzul i grul nostru, n-ar fi dect deert i nimic altceva. Iar acum, cnd oraul n care m-am nscut i viaa mea nsi se pierd undeva n urm, prsesc lumea pe care o cunosc, n care ne petrecem scurtele noastre viei la limita dintre negru si rou, dintre

trmul celor vii al soarelui-rsare si pmntul morii i al umbrelor prelungi, dintre micile bucurii i plceri ale vieii si desertul de la apus unde-i ducem pe ucigai s moar i de unde revin ca demoni s ne bntuie somnul. Se spune c odat, la nceputul timpului, pmntul era plin de verdea i de turme de bivoli de ap, gazele si elefani, mi amintesc deodat c acum muli ani clream cu tatl meu prin deert. O furtun puternic stricase din nou conturul dunelor de nisip si dezvelise un schelet de crocodil, departe de orice albie sau luciu de ap. Cine tie ce se mai ascunde acolo? Orae mree, statui ciudate, lumi pierdute, cu navele lor gata de plecare spre marea nesfrit de nisip a Lumii de Dincolo. Vai, m pierd din nou n detalii. Trebuie s fiu lucid. Am construit aici o lume din aur i verdea despre care sa dus vestea. Dar ea ar nceta s existe dac nu ar mai fi acest arpe uria care m poart departe de tot ceea ce cunosc si de tot ceea ce mi-e drag, m poart pe solzii lui ntunecai i strlucitori, pe amin-tirile-i oarbe despre cltoria nesfrit care ncepe sus, ntre stncile netiute din Nubia, i continu la vale, printre marile cataracte, spre cmpie, prin inutul fructelor si grnelor i vinului, pn la mare i, cine tie, poate chiar pn la zpad. CAPITOLUL 3 Admir ordinea ce domnete pe ambarcaiune: este acea simplitate care izvorte din necesitate. Vd tot felul de obiecte mici i precise care sunt gata s-si fac datoria. Toate stau la locul lor. Cpitanul are ochii albatri, civa dini albi i strmbi, un pntec impozant i atitudinea de inteligen practic a celui care se simte acas atunci cnd e pe ap. Pare c-i citete dintr-o privire pe cei care-i duc viaa pe uscat i c le ghicete firea i gndurile, de parc ar fi tot att de vizibile ca petiorii din apa de lng mal. Si barca nsi, ce minunat e construit, ca o

ecuaie ntre vnt i ap, al crei rezultat sunt velele arcuindu-se frumos, trgnd dup ele frnghiile i ntinzndu-le cu o desvrire geometric, executnd n cele din urm miraculoasa putere de tractare pe ap a ambarcaiunii i a pasagerilor ei vremelnici. Iat cum taie prova coaja apei i cum se nchide rana ei dup ce trecem, n urma noastr, degetele albe i nevztoare care-i pipie drumul la marginea unei materii necunoscute cedeaz neputincioase, cu mici zvcniri i semne de rmas-bun, scufundndu-se din nou n negreala de unde au aprut pentru o clip. iat-m si pe mine, detec-tiv-ef Medjay, omorndu-mi timpul, urmrind misterele de neptruns ale apei curgtoare. Mintea mea este ca un fluture de ap, nu se poate gndi la nimic, cnd de fapt ar trebui s se pregteasc s rezolve ct mai repede cazul urgent care mi-a fost ncredinat. Suntem purtai de curentul fluviului care trece pe lng Coptos, Dendera si Templul nchinat lui Hathor, pe lng Marele Templu al lui Osiris de la Abydos i, dincolo de destinaia cltoriei noastre, ajunge n uriaa delt de la Memphis i se vars n marea ndeprtat. Cpitanul invit pasagerii s ia masa mpreun cu el, prin urmare ne strngem n jurul vasului cu jratic, fiindc peste ape se las frigul dup apusul soarelui. Dineurile nu fac parte din categoria mea favorit de activiti sociale i o amarase adesea pe Tanefert atunci cnd mi gsesc de lucru ca s nu onorez invitaiile pe care le primim. i, ntr-o oarecare msur, procedez astfel pentru c nu pot s vorbesc despre primejdiile i rul din lume din perspectiva celor care duc o via mbelugat, aezat comod la o mas plin de bunti, de parc totul ar fi un simplu subiect de conversaie. Ne salutm politicos, ne aezm i ne cufundm ntr-o tcere stnjenitoare. Adevrul e c Marile Schimbri au adus n vieile

noastre mai mult pruden i adesea chiar suspiciune. Cndva ne exprimam fr opreliti, dar acum oamenii se feresc s-i spun prerea. Odat rdeam i ne amuzam cnd cineva expunea un punct de vedere eretic, acum asemenea vorbe sunt ntmpinate cu o tcere ncordat. M aez lng un domn al crui pntec reprezint cea mai mare parte din trupul lui: e ca un glob uria i roz. Capul lui este aidoma unei mari luni albe i este nclinat tot timpul n jos, de parc propria-i fiin i-ar produce surprize una dup alta. Hrana, care e simpl i ndestultoare, l face s gesticuleze n semn de aprobare. Se apleac spre mine i sparge gheaa: - i care ar fi, domnul meu, scopul vizitei n oraul cel nou al Marelui Orizont? l simt mulumit c folosete denumirea pompoas a noii capitale, n aceste situaii mi place s joc rolul unui personaj dintr-o dram ieftin i s-mi declar o identitate fals. - Sunt funcionar la departamentul de contabilitate. - A, pi atunci trebuie s ne mprietenim, altfel n-o s ne mai primim leafa! Se uit la ceilali comeseni, ncercnd s observe dac le-a plcut mica lui glum. - Desigur, veniturile Stpnului nostru sunt nvluite de mister, dar este ludabil c sunt considerabile i fr de sfrit. M cntrete pe mine si conformismul vorbelor mele, aruncndu-mi o privire rece. nainte s apuce s deschid gura, l ntreb repede: - Si dumneavoastr cu ce treburi la Akhetaten? - Sunt eful orchestrei i al corpului de balet de la curte. Este o funcie ce se bucur de un prestigiu considerabil i cred c au concurat destui pentru ocuparea ei. Voi dirija spectacolul de deschidere al manifestrilor de inaugurare a oraului. tiai c toi membrii orchestrei de la Curte sunt femei? Este ceva

neobinuit. - Vrei s spunei, domnule, c femeile sunt mai puin dotate dect brbaii pentru arta muzicii i dansului? Vorbise o femeie artoas i cu ochi inteligeni aezat de partea cealalt a mesei. Soul ei, un om ntre dou vrste, scund si cam trecut, cu o nfiare de birocrat nnscut, se uit la ea ca si cum i-ar fi spus: Nu e cazul s vorbeti astfel. Ea l privea ns linitit pe Marea Lun Alb. Brbatul se ntoarse, pufni si spuse: - Dansul va rmne mereu o art feminin, dar muzica cere eforturi tehnice si spirituale deosebite. Nu m refer la frumos, ci la profunzimea sufletului. Culese o bucic de crevete din carapacea lui roz si o arunc printre buzele lui nzuroase i ambiioase. - neleg. Dar oare Regina Nefertiti a noastr e un simplu obiect decorativ sau, dimpotriv, are un suflet profund? mi zmbi ca un ndemn s m amuz i eu. - Nu tim prea multe despre ea, rspunse el. - Ah, nu, domnule, zise ea. tim c este frumoas. tim c e deteapt. i mai tim c azi e cea mai puternic femeie n via, i conduce singur carul i-i tunde prul cum vrea, nu cum i cere tradiia, i zdrobete dumanii asemeni unui rege i nimeni nu ndrznete s-i spun ce are de fcut. Ea este, de fapt, nsi ideea de femeie modern. Printre comeseni se ls tcerea, dar nu pentru mult timp, pentru c lu cuvntul Brbatul-Lun: - ntr-adevr, aa este, doar ne aflm ntr-o lume n plin schimbare, care se transform poate mai repede dect doresc unii dintre noi. Conversaia continua s se ncordeze si miza jocului era n cretere. Femeia i rspunse cu ndrzneal: - Prin urmare nu suntei de acord cu noua religie? Acest subiect trebuia abordat cu mare grij atunci cnd vorbeai

cu necunoscui. Brbatul se foi enervat i nelinitit, sfiat ntre dorina de a spune ce gndea de fapt i teama pentru propriul lui viitor. - O aprob din tot sufletul. Sigur c sunt de acord cu ea. Nu sunt dect un biet muzicant i nu e treaba mea s pun ntrebri. Treaba mea e s fac ce mi se cere i rezultatul s fie ct mai melodios. Doar m ntreb uneori, n sinea mea - i nu m ntreb numai eu - dac Stpnul nostru i Doamna Sa, cea-creia-nu-ise-poate-spune-ce-are-de-fcut, nu s-au ntins mai mult dect le e plapuma! Apoi vr n gur o scrumbie mic, fript, trgnd atent carnea de pe oase de parc ar fi cntat la un fluier de trestie. Femeia frumoas se uita la el amuzat, rznd de absurditatea sfritului frazei, si prea c vrea s-mi mprteasc i mie veselia ei. Soul ei spuse: - Trim vremuri foarte agitate. De unde s tim dac suntem binecuvntai sau blestemai? Oare oamenii vor duce dorul vechilor zei, oare preoii i vor plnge ctigul lor uor, sau ne vom ndrepta cu toii, ca societate, spre o realitate mai bun i mai nalt, chiar dac drumul spre ea este anevoios? Brbatul-Lun vorbi din nou: - Realitile nalte au nevoie de finanare, educaia cost mult. mi face plcere s aud (si art spre mine cu degetul lui gros i unsuros) c finanele Stpnului nostru provin dintr-o fntn nesecat. Se zvonete c recolta nu e grozav nici n anul acesta i c salariile unora n-au mai fost pltite de civa ani. Mrturisesc c tocmai garania darurilor de la slvitul Akhenaton m-a convins s-mi prsesc viaa de pn acum i smi ncerc norocul n noua capital. Nu i-am rspuns, iar frumoasa doamn a schimbat subiectul. S-a ntors ctre tnrul din stnga ei, care tcuse pe toat durata acestui duel de replici. Era un ucenic-arhitect.

- Ce ne putei spune despre construciile din ora? ntreb ea. i, mai ales, casele mai mari au grdini, pentru c nu vd ce altceva m-ar face s-mi sacrific viaa i prietenii ca s m mut n deert? - Cred c vilele sunt luxoase, iar grdinile au o surs de ap impresionant. Aa se face c oraul, dei e nconjurat de deert i pare cldit ntr-un loc arid i complet nepotrivit pentru a nfiina o nou lume, este plin de verdea i fertil. Eu m ocup, din pcate, numai de o prticic din toate acestea. Fcu o pauz, stingherit. - i anume? am ntrebat. - Construiesc toaletele ntr-unul din Marile Temple ale Soarelui. Am rs cu toii, ncurajat, el continu: - Chiar i sfinii preoi i fac nevoile, dar n-tr-o ambian sacr. Brbatul-Lun lu din nou cuvntul: - Nu-mi spune mie despre preoi. Vocaia lor e banul i nimic altceva. Mcar Akhenaton a reuit s distrug mreele lor temple dedicate zeilor profitului! Se ls tcerea. Era periculos s-i vorbeti de ru pe preoi sau, hai s zicem, pe cei din Vechile Familii", care avuseser puterea i se aflaser la conducere timp de generaii i care acum se zvrcoleau ca un monstru nfuriat fiindc i pierduser statutul, pmnturile i venitul. La fel i cu membrii diviziei Medjay muli spun c indivizi din rndurile noastre i oblig pe unii reprezentani mai puin ortodoci ai societii s se conformeze noii religii prin folosirea vechilor metode: intimidarea, fora, teroarea i suferina. Am auzit poveti despre oameni care au disprut, despre trupuri mutilate aruncate de apele fluviului pe mal - fr brae, cu ochii scoi. Dar sunt simple zvonuri, trupele noastre restabilesc ordinea n virtutea principiului armoniei reprezentat de Maat1. Aa trebuie s fie. Ne-am ndreptat cu urri de noapte bun i mulumiri spre hamacele i pturile noastre. Am aflat putin linite n culcuul

meu de la pupa brcii, printre frnghii, sub marile vsle pentru crmit care acum erau cufundate n mlul de pe fundul rului. Cpitanul se odihnea n hamacul lui de la prov, cu un opai lng el. Nu a trecut mult > timp i toi pasagerii au nceput s sforie sub corturile de pnz i plasele mpotriva insectelor. Prin urmare acum stau aici cu jurnalul n mini i m gndesc ce voi gsi n oraul Akhetaten. Nu am nici cea mai palid idee. Aa-zisul gnd mre al faraonului de a crea o nou religie i de a o interzice pe cea veche mi se pare o nebunie. Este o revoluie mpotriva bunului sim i nu e nici mcar o idee original. M ndoiesc c n afara constructorilor si arhitecilor angajai pe viat exist mai mult de o mn de oameni, i aceia n cercul apropiat al Regelui, care s cread sincer c acesta nu i-a pierdut minile. O religie nou care se bazeaz pe el nsui i pe Regina Nefertiti ca unice incarnri si unici intermediari ai zeului Aten, Nimbul Solar? Akhenaton a nlturat miile de zei minori alturi de care oamenii au trit i pe care i-au idolatrizat toat viaa lor, ct i zeitile majore ale Lumii de Dincolo, ale Lumii i ale Cerului, n ultimul timp cred doar ce vd cu ochii mei sau ce mi dezvluie indiciile disponibile pe lumea asta, prin urmare poate c el are dreptate s renege puterea invizibilului. Si poate c are dreptate s-i bat pe preoi la jocul lor preferat, care le-a adus pn acum profituri imense, vreme de generaii. Dar s le ia puterea i s si-o nsueasc dintr-o singur micare, s-i alunge din vechile temple de la Karnak i (ceea ce e mai grav) si lase s cutreiere liberi prin ar, fr nici un alt scop dect rzbunarea? Note: 1 Maat, mai mult un concept dect o zei; n Egiptul antic reprezenta adevrul, ordinea, echilibrul i dreptatea. Cum a fost posibil? i cum se va termina totul, dac nu printr-un dezastru? Am auzit c nu prea arat a zeu. Se spune c trupul lui

este la fel de ciudat ca i mintea lui. Picioarele-i strmbe seamn cu crengile de mslin i are pntecul ca un burduf pentru ap... Dar aceste detalii provin de la cei care nu l-au vzut cu ochii lor. Singurul lucru pe care l-a fcut cum se cuvine este c s-a nscut din prini puternici si s-a nsurat cu cine trebuia: Nefertiti, Cea Desvrit. Se spune c ascendena ei este misterioas, dar c toat lumea o admir. Poate c o s m conving eu nsumi de asta. Un singur lucru e sigur: trim vremuri schimbtoare i trebuie s ne schimbm i noi odat cu ele sau s pierim - trebuie s ne schimbm mcar pn cnd o alt putere va rsturna situaia i ceea ce a ajuns s se nfptuiasc se va spulbera n rna din care s-a ivit. Nu va dura prea mult. Preoii nu vor accepta s le fie luate bogiile i puterile pmnteti. Dar ce legtur au toate acestea cu misterul pe care trebuie s-l dezleg, nu pot spune. CAPITOLUL 4 Stteam n lumina lunii i priveam mulimea de stele linitite i nepieritoare ale Lumii de Dincolo. Dar aici, jos, noaptea fonete de lupte ascunse. Dinspre mal se auzeau psri i animale care-i vedeau de viaa lor nocturn. Mi-am amintit deodat cum Tanefert i cu mine, atunci cnd ne-am ntlnit la petrecerea aceea, am fugit dincolo de lumini i vacarm ca s ne plimbm pe malul apei, cum am ncercat s ne atingem pe furi i fiecare mngiere ntmpltoare mi trimitea fiori n tot trupul. Era ca i cum ne-am fi citit gndurile i nu mai aveam nevoie de cuvinte. Ne-am aezat pe o banc i am privit luna. I-am spus c luna este o femeie btrn si nebun care a fost prsit acolo pe cer i Tanefert mi-a rspuns: Nici vorb, este doar o nobil doamn care-i plnge iubirea pierdut. Uite, l cheam pe iubitul ei". Am vorbit mult si mi-a spus adevrul despre ce purta n inim, i bune i rele, despre primejdia care urma mrturisirilor, i mi-am

dat seama atunci, graie acestei sinceriti, c-mi va schimba viata cu dragostea ei. Sigur c nu a fost mereu uor, zeii mi sunt martori c uneori sunt prost dispus, egoist sau trist. Am simit c m copleete pierderea ei. M-am ridicat i am nceput s m uit la apele ntunecate. Eram nelinitit, nu-mi gseam locul i a fi vrut ca barca s se ntoarc chiar atunci si s m duc napoi la ea. Apoi, deodat, zbrnind prin ntuneric, mai iute dect un oim lansat n urmrire, a trecut o sgeat. Am vzut-o abia dup ce iam simit vrful rece cum despic pnza cald a aerului pe lng ochiul meu stng. Am crezut, sau poate doar mi s-a prut, c penele mi-au atins faa i am simit pe obraji o dogoare. Apoi am vzut flcri care se ridicau n sus si lateral din punctul n care se nfipsese n catarg, imediat sub Ochiul lui Horus pe care-l puseser acolo n sperana unei cltorii ferite de primejdii. Mintea este mai nceat dect timpul, mai nceat dect focul sau aerul. Apoi am auzit zgomote si ele m-au scos din trans. Am nceput s strig ca un nebun. Focul musca din vel i gurile lui lacome se mprstiaser peste tot n jurul catargului, care era acum ca un copac n flcri. A venit cpitanul, a tras de frnghii, iar vslaii au scos repede ap din ru cu gleile i-au aruncat-o n gtlejul vuitor al vpii. i toate acestea i-au trezit interesul, apoi l-au mbunat i n sfrit l-au nduplecat pe zeu. Mi-am revenit cu greutate. Toi pasagerii se adunaser pe punte, nvelii n pturile lor, mbr-isndu-se, plngnd sau uitnduse fix la ntunericul deodat amenintor care nconjura corabia fragil i beteag. Auzeam cum picur de pe lemnul carbonizat apa care ne salvase de la pieire. Cu toii tiau c sgeata mi-era destinat, pentru c m aflam exact acolo unde lovise. i mai tiau c moartea i atinsese trector cu aripa ei numai datorit prezentei mele la bord. tiau acum i c nu eram cine spusesem c sunt.

Brbatul-Lun rupse tcerea. - Dumneata, domnule, nu ai fost sincer cu noi. Un funcionar de la trezorerie nu este onorat cu acest gen de primire. Am dat din umeri. Femeia frumoas se uit la mine cu mai mult atenie si i-am citit n ochi o ntrebare. Iar cpitanul, cu chipul ntunecat de umilin i furie, privea resturile nnegrite i arse ale sgeii, mi datorezi o barc." Era gata s-o smulg si s-o arunce cnd i-am strigat s n-o fac. Era o dovad. L-am mpins la o parte ca s-o cercetez. N-am reuit s-i scot vrful din lemnul catargului. Focul o mistuise aproape n ntregime i se putea transforma n cenu n orice clip. Dar, dei era ars, am observat imediat dou lucruri interesante. Unu: vrful ei, dei nnegrit, era din metal, probabil din argint. Nu din cremene. Prin urmare nu fusese o simpl aciune violent, ci una n care se investiser dibcie, competent i bani. i doi: nc se mai vedeau dou hieroglife incrustate n lemnul ei. Cobra si Seth. arpele, Stpnul Magiei, Cel-asezat-peste-Coroana Faraonului, Cel care-l amenin pe Ra n cltoria sa prin Infernul Nopii. Si Seth, Zeul Haosului i tulburrii, al pmntului rou i al rzboiului. Era o treab de expert i, n mod ciudat, avusesem norocul de a rmne n viat. La fel de ciudat era c nu m simeam norocos. Simeam c fusese un avertisment. Poate c supra-vieuisem din pur ntmplare, dar poate c trebuia s supravieuiesc. Poate c asasinul i ratase cu puin inta din pricina unei devieri norocoase datorate brizei nocturne sau fiindc iptul vreunei psri l derutase i schimbase traiectoria sgeii. Sau poate c exact acolo dorise s nimereasc. i apoi i semnase lucrarea. CAPITOLUL 5 Restul cltoriei s-a desfurat ntr-o tcere stnjenitoare. Deveniser bnuitori cu toii, pasagerii si membrii echipajului, si

se fereau de mine. Cpitanul a crpit poriunile distruse de foc cum a putut el mai bine, dar ne micm ncet i ieeam n eviden n traficul obinuit de pe fluviu. Chiar si copiii de prin satele de pe maluri, mereu gata s rd, s fac cu mna i s strige, ne urmreau ntr-o tcere desvrit. I-am promis cpitanului compensaii din partea Medjay, dar tiam amndoi c ansele lui de a primi ceva erau mici. Dac nu ne plteau nici salariile, cum ar fi putut s onoreze asemenea cereri? I-am dat totui cuvntul meu, de vreme ce numai asta puteam s-i dau. Nu a prut prea impresionat. Aveam s rezolv cumva problema asta. i nu trebuia s uit un fapt evident: cineva de sus tia c vin i nu m dorea n Akhetaten, acel ora n care nu clcasem pn atunci. In timp ce coteam odat cu fluviul, brusc, dup o mulime de parcele cultivate i stucuri dincolo de care se asternea cmpia de pmnt rou n continu micare, i fcu apariia un miraj: un ora alb i strlucitor n form de semilun, care se ntindea de-a lungul arcului de rsrit al malului, protejat n spate de un lan de stnci cenuii-ro-cate care nconjurau i delimitau marginile de est ale teritoriului, si care avea n mijloc un wadi 1 adnc si ngust, aidoma unui nod mare n fibra unui butuc de lemn. Lanul stncos atingea rul cu captul lui dinspre nord-vest, astfel c oraul era inut ca ntr-un cu pe uriaa ntindere de pmnt. Nu semna cu nici un alt ora din lumea noastr, nu era o improvizaie haotic de cldiri vechi si construcii temporare, iar de pe ap prea o imens grdin ordonat din care se ridicau turnuri, temple, coloane i vile, de la malul fluviului i pn la marginea deertului. Stoluri mari de psri se roteau pe cer si am auzit de departe glasurile lor puternice. Prea un adevrat paradis imposibil n deert. Toi pasagerii stteau mpreun la prova brcii, privind uluii

spaiul acela care prinsese toate destinele noastre ca ntr-un pumn.

Note: l n Africa de nord i Orientul Mijlociu, albie de torent uscat, cu excepia sezonului ploios. Tnrul arhitect ne-a artat diferitele sectoare ale oraului, precum i palatul din nord i cldirile lui anexe care erau, ne-a spus el, executate conform unui nou i riguros plan de strzi i ci de acces n care se ncadrau toate construciile. Nu prea s tie de ce toate acele seciuni trebuie s fie separate. Satul muncitorilor se afla n spatele oraului, aa cum e firesc. Probabil c respecta si el un plan aparte. Fusese ridicat, cu siguran, nu din generozitate, ci din motivul practic c meteugarii i muncitorii bine hrnii i sntoi reprezint instrumentul economic adecvat pentru realizarea construciilor ct mai rapid i eficient. Un instrument care trebuia s funcioneze aa cum funcioneaz i lumea, aa cum doreau supraveghetorii si efii echipelor de construcie. La debarcader m-a ntmpinat o mic gard Medjay care mi-a dat onorul. In timp ce coboram pe pasarel, unul dintre oameni nainta pentru a m saluta n mod formal. Se prezent ca asistent al lui Mahu si-mi spuse c ar fi onorat s m nsoeasc la prima mea ntlnire cu el. Cu dou grzi n faa i dou napoia mea, ne-am ndeprtat de docuri n pas de mar, lsndu-i n urm pe partenerii mei de cltorie care ne priveau uimii. Tnrul arhitect se nclin, de parc abia acum i ddea seama c indiscreiile lui fuseser, poate, naive i incontiente. M-am nclinat la rndul meu, ncercnd astfel s-l asigur c trim ntr-o lume n care i preoii au nevoi lumeti i c amndoi tim asta.

Domnul-Lun ridic doar o sprncean dispreuitoare, de parc mi-ar fi zis: i-ai btut joc de noi, ne-ai crezut nite proti i abia acum i afirmi identitatea. Mult noroc i ie!" Birocratul prea suprat, dar frumoasa lui soie mi trimise o privire scurt si istea, de parc ar fi spus: Poate c ne vom revedea ntr-o zi ntr-o ncpere aglomerat i ai s fii n exerciiul funciei tale oficiale, dar noi doi ne cunoatem deja..." M-am nclinat cu respect. M uimea lipsa aglomeraiei pe strzi, a forfotei de oameni carei vd de treburile lor obinuite. Locul prea s aib un singur scop, iar efortul susinut era motorul tuturor activitilor de acolo. i, din cte puteam s vd, efortul era orientat doar spre slujirea si preamrirea lui Akhenaton i a familiei regale. Acesta era motivul pentru care oraul prea de o stranietate contiincioas si pregnant, de parc nvlmeala si amestecul de culori ale strzilor din Teba ar fi fost epurate i recalculate n aa fel nct s devin un spaiu n care fiecare i cunoate locul si puterea sa i pe ale celorlali, raportate la ntreg. Prea nu att un ora, ct mai degrab un complex gigantic de temple, paiae si construcii cu anexe destinate necesitilor vieii de zi cu zi. Era o alctuire frumoas, plin de o perfect i copieitoare artificialitate. n timp ce naintam prin ora, mi-am dat seama c era mai puin desvrit dect mi se pruse la nceput. Da, era nou, dar coloanele din curile instituiilor i din cldirile sacre luceau n soare doar pentru c erau vruite n alb i n multe locuri nu erau nc decorate. Textele de pe ziduri nu erau ncheiate. Mari poriuni din oraul central se aflau nc n faza de construcie. Schele urte ascundeau ceea ce probabil avea s devin un corn> plex de instituii i temple. Mii de muncitori lucrau la fiecare nivel al construciilor. Alei largi pentru procesiuni se sfreau brusc si se transformau n poteci prin deert sau se pierdeau

printre stnci. In suburbiile din nord i din sud am descoperit surprins vile splendide stnd alturi de biete cocioabe. Intre ele se ntindea oraul central, cu complexele lui de temple nchinate lui Aten i cu celelalte instituii oficiale. Proporiile acestor sedii (erau la fel de masive si impresionante ca templele) artau adevrata natur a oraului i am auzit c ele conineau cea mai mare arhiv secret de papirusuri care a fost alctuit pn acum. Scopul culegerii attor informaii nu poate fi dect puterea. Probabil c n ciuda nfirii ei impresionante, aceast aezare este menit s-i nfricoeze pe locuitorii si. Cealalt impresie copieitoare era c apa se afl peste tot, dar era o senzaie plcut, deoarece cldura era cumplit, chiar i pentru mine. In alte locuri, prseti rcoarea fluviului i te trezeti n haos i nori de praf, dar nu si aici. Pietrele aleilor i ale zidurilor preau proaspete, curate i strlucitoare, de parc i ele s-ar fi hrnit cu ap. La nceput doar o auzeai, o auzeai cum curge tainic sub picioarele tale, invizibil. Apoi zreai verdeaa i prospeimea grdinilor i a copacilor plantai de curnd de-a lungul strzilor: portocali si lmi, smochini i caii, rodii si migdali. Probabil c n capitala aceasta ireal era mereu vremea culesului. Am rupt cu ndrzneal o smochin de pe o ramur care atrna peste zidul grdinii pe lng care treceam. Fcnd asta, mi-am aruncat ochii n curte si am vzut un bazin placat cu dale si o femeie care m-a privit surprins i enervat, n timp ce ramura de pe care luasem fructul revenea la locul ei. Apa era transparent ca sticla si dalele din bazin erau dispuse ntr-un joc complex de albastru i auriu. Aa triesc cei bogai. Eu ar trebui s trudesc zeci de ani ca s-mi durez un astfel de palat pentru odihn. Femeia era aproape goal si avea pielea de culoarea aurului, la fel ca dalele din ap. Se pare c aici femeile se relaxeaz n timp ce brbaii lor, nali funcionari sau diplomai,

se ocup de edificarea lumii celei noi. Mergnd mai departe, am trecut pe lng grupuri de salahori care trudeau agai de schele fragile, ncropite la repezeal, plasate de-a lungul zidurilor nalte ale cldirilor. M mir c asemenea schelrii nu se prbuesc n fiecare zi. La tot pasul se vedeau grmezi de crmizi din pmnt uscat, ca nite orae miniaturale din deert pentru un popor de ceteni pitici. i am mai observat, ascunse pe alei umbroase, trupuri czute, frnte, care preau c nu se micaser de mult si c nu se vor mai putea mica vreodat. Am fost condus direct la birourile diviziei Med-jay si am intrat pe poarta de sub aripile aurii ale zeului. Sediul cel nou avea pereii placai cu marmur si calcar cu decoraiuni proaspete, mobil funcional i elegant, luxos de nou si surprinztoare, i era plin de lzi cu documente i cine tie ce alte hroage inutile despachetate pe jumtate sau nedeschise nc. Prin urmare aa s-a aranjat noua noastr putere acum? Ce diferen fa de birourile noastre ntunecate, vechi i drpnate din Teba sau din numeroasele nome1 pe care le vizitasem pn atunci. Am parcurs coridor dup coridor, intrnd tot mai adnc n inima acelui labirint ciudat, am trecut pe lng o mulime de oameni care se duceau la treburile lor, cei mai muli arun-cndu-mi priviri curioase, i am ajuns la o pereche de ui nalte, decorate cu motive aurii, incrustate cu nsemnele puterii i avnd montat deasupra lor noua emblem a puterii divine - Aten, Nimbul Solar cu nenumratele lui mini ntinse spre lumea pierdut-n adorare. Un secretar edea la o mas. Fr s-mi acorde atenie, tnrul ofier a intrat n Marele Birou, lsndu-m acolo s atept. Grzile s-au micat puin, ghidul meu era jenat, iar secundele treceau una dup alta. Am auzit cu toii trilul unei psri n curtea interioar. Mi-am dres glasul, dar zgomotul n-a prut s

aib efect asupra nimnui. Soldaii au continuat s se uite fix la u. Am nceput s m simt mai degrab ca un deinut dect ca un ofier i coleg onorat. Pn la urm ua scrni i se deschise (lemnul cel nou se umflase n tocuri: ce absurd demonstraie de putere n faa unei ui pe care vopseaua era nc umed), apoi secretarul m invit nuntru. M-am nclinat, zeflemitor, si am pit spre urmtoarea etap a misterului. Uile s-au nchis n urma mea. CAPITOLUL 6 M-am pomenit ntr-o camer spaioas, aerisit, bine luminat. Un birou mare din lemn lustruit, dintr-o esen necunoscut mie, domina ncperea. Pe el se gseau cteva obiecte lucrate cu finee: un vas cu flori albastre de lotus, o efigie a luF Akhenaton cioplit n piatr, o caraf de sticl delicat nfind o pasre care se ridic din ap, cteva pocale pe dou tvi de lemn. Note: l Nom, diviziune administrativ n Egiptul antic. Se auzea un soi de gfit straniu care venea din spatele biroului, unde un brbat solid ncepuse s citeasc documentul pe care tocmai l luase din prima tvi, ig-norndu-mi prezena: Mahu. Era ntre dou vrste, bine legat, cu muchi puternici. Vechimea i nsemntatea funciei sale se fceau simite n micrile i proporiile trupului si n forma capului su coluros, acoperit cu pr des i sur tuns foarte scurt, dar si n vemintele elegante, care demonstrau pn n cele mai mici detalii bogia i luxul. Purta un colier usekh deosebit, mpletit din aur. Am avut destul timp s-l observ. Avea ase inele de care erau prinse o mulime de alte inele de aur mai mici nirate pe nururi strnse bine la capete cu clame puternice, decorate cu scarabei naripai i discuri solare i incrustate cu pietre de lapislazuli. Purta o

tunic cu mneci din cea mai fin pnz de in, vopsit n rou, cu filigran azuriu si verde, un bru lat din piele fin si sandale esute, pn i ele, cu fir de aur. Dar mai interesani dect toate nsemnele puterii erau ochii lui. Cnd, ntr-un trziu, a catadicsit s se uite la mine, am vzut c erau aparte nu prin culoarea lor de topaz, ci prin strlucirea lor lacom: parc ar fi vrut s m devoreze cu tot atta cruzime i naturalee ca un tigru sau ca un zeu. Am simit c privirea lui putea ptrunde pn-n strfund-ul sufletului meu i c vedea, tinuite acolo, slbiciunile si chiar soarta mea. M ntreb dac un asemenea om mnnc dimineaa, dac are copii, nevast sau prieteni, dac are o via n care puterea mai poate fi inut n fru pentru a lsa loc sentimentelor si grijilor. M ntreb dac tot ceea ce este omenesc, toate visele, ambiiile si orgoliile i sunt att de limpezi, nct asemenea nimicuri nu-l mic mai mult dect l mic pe-un zeu muritorii nesbuii pe care timpul i mtur ntr-o clip, aa cum tergi cu crpa o oglind ptat i aburit. Am ncercat s m uit n ochii lui. S-a ridicat de la birou si s-a apropiat de mine, nsoit de un cine cu blana deas i neagr sursa gfitului. - Vd c te intereseaz lanul meu de aur. E un dar de la Akhenaton. Este important s te mbraci potrivit imaginii pe care o ai despre tine, nu crezi? - Vemintele dumneavoastr sunt splendide, am ncuviinat, spernd c mica mea ironie va merge drept la int. Pe de alt parte, aerul plictisit cu care mi msura hainele cam prfuite prea s indice c orice ironie din partea mea ar fi fost anuiat de nepotrivirea nfirii mele, care demonstra n acelai timp lipsa respectului de sine. Am ateptat amndoi cteva clipe, gndindu-ne ce am mai putea spune h continuare. De obicei puteam s vorbesc ntruna, dar

acum mi urmam propriul sfat: ateapt n tcere ca alii s fac prima micare. El prea complet imun la mica mea stratagem. Ca i cum mi-ar fi citit gndurile, mi fcu semn s m aez pe un jil. Prin urmare trebuia s m aez n timp ce el rmnea n picioare. Mai aveam multe de nvat despre jocurile celor aflai la putere. Se uit fix la mine si-si frec brbia. Tcerea era apstoare. - Aadar ai fost ales s anchetezi acest mister. Da, am aceast onoare. - Si de ce crezi c o merii? - Nu cred nimic. Orice talent a avea, l pun n slujba Stpnului nostru. Tresrisem dureros rf timp ce m auzeam declamnd platitudini stupide, dar prea s fi fost de ajuns. - Bine. Rahotep este un nume teban? - Desigur. - i familia ta? - Tatl meu era scrib la Ministerul Construciilor. Poziia mea social modest plutea acum n aerul dintre noi. - Sunt gata s cercetez natura delictului. - Akhenaton nsui dorete s te informeze despre toate datele cunoscute. Mi-a transmis sarcina s-i prezint lumea noastr nou de aici, s te ajut dac este cazul i mai ales s te supraveghez. Fcu o pauz semnificativ. Am ateptat. - i-am repartizat doi dintre ofierii notri cei mai buni, unul cu experien, altul mai tnr, dar promitor, care s te sprijine oricnd este nevoie, zi i noapte. Doar aa te poi descurca peaici. Cini de paz, alergnd pe urmele mele. Un inconvenient gndit n mod deliberat. Mahu continu: - mi pare ru, dar trebuie s-i spun c nu am fost de acord cu numirea ta. Este bine s tii asta chiar de la nceput. De ce s chemi un om din afar, unul care nu tie cum merg lucrurile

aici? De ce un om a crui experien de via n privina lumii reale se refer la hoi mruni i trfe, a crui experien se rezum la examinarea indiciilor minore risipite n noroiul si gunoaiele de la locul delictelor patetice ale plevei din clasa de jos i ale asasinilor? Un om care numete toate acestea noua tiin a investigaiei, n orice caz, alegerea te nu a depins de mine, ci de regele nostru Akhenaton. Te afli ntr-o lume nou, nu la Teba, ii va lua timp, iar tu nu ai timp, pentru a nva regulile jocului. Aici se nfrunt multe fore. Mi-e team c, dac nu le nelegi sau nu tii cum s reacionezi, ele te-ar putea zdrobi ca pe o coaj de pine uscat. Ochii aceia de topaz m strpunser cteva clipe. - Dar nu uita: rolul meu este s te ajut. A vrea s-i strng mna n semn de colegialitate, ca de la Medjay la Medjay. Sunt omul care pstreaz cheile acestui ora. i cunosc fiecare piatr. tiu de unde provine fiecare crmid, cine a pus-o acolo i de ce. n timpul acestui monolog am continuat s m uit la el. i, de vreme ce mi se prea c inem amndoi discursuri, dup o pauz respectuoas m-am ridicat n picioare si i-am rspuns. - Sunt de acord cu aprecierile dumneavoastr n legtur cu aceast situaie si accept ajutorul dumneavoastr profesional cu recunotin. Totui, de vreme ce nsui Stpnul Akhenaton ma ales, sper c voi putea s ctig sprijinul absolut al tuturor slujitorilor si. Cred c i el i-ar dori s fie aa. Dac nu-mi ndeplinesc sarcina, destinul meu nu va fi o tain. i nclin foarte uor capul si, timp de o clip care mi se pru ciudat de lung, m privi drept n ochi. - Ne nelegem perfect unul pe cellalt. Se ntoarse la biroul su, mtur cu privirea un papirus, se uit la mine cu un aer enigmatic, situat undeva ntre zmbet i avertisment, apoi l ls neglijent s cad n tvia goal de pe birou. - ntrevederea este fixat la asfinit.

Se aez i ncepu s se uite pe fereastr. Am plecat cu sentimentul c m urmrea, de parc ar? fi avut ochi n ceafa capului su nemilos. Am ieit din camer i am nchis ua dup mine. A trebuit s mping cu putere ca s-o nchid complet, iar scr-itul i trosnetul a alertat grzile, pe secretarul acela dezgusttor i pe asistentul su. Acesta din urm s-a apropiat de mine i mi-a spus: - Acum o s v duc la biroul dumneavoastr, apoi la ntlnirea stabilit. Prin urmare cunotea toate detaliile. M simeam ca un animal gata pentru sacrificiu, ntr-ade-vr, la asfinit. La ceasul cnd vine moartea... CAPITOLUL 7 Nu aveam nimic de fcut i ateptarea este o tortur pentru mine. Mai bine a mnca nisip. Mi-au repartizat o camer cu un pat, un jil i o mas de scris, ntr-o cldire din spatele templelor principale i al sediului Medjay. De la fereastr se vedea un bazin gol cu o fntn care nu funciona, n jurul lui o teras si, dincolo de ea, o parcel de pmnt rou presrat cu bolovani. Cineva ncercase s mbunteasc rapid aspectul terasei abandonate, plasnd ghivece cu plante pe care nu le cunoteam i civa salcmi pitici. Pusese i o banc, de parc a fi avut timp s m aez la umbr i s m gndesc la poezii sau la alte lucruri plcute. Cldirea prea neocupat. Mi-am turnat ap ntr-o cup i am but-o. Era dulce i limpede. Deasupra patului se afla o ni cu efigia lui Akhenaton nsui, Marele Rege, cruia i voi fi prezentat n curnd. Ei bine, atunci voi putea constata eu nsumi diferenele dintre imaginea stranie de deasupra capului meu gtul lung, pntecul lsat, ochii mari si pleoapele czute, ceva ntre catr i soacr vrstnic - i realitatea incarnrii divine. Am ncercat patul i m-am mirat s simt ct e de confortabil, mai

ales dup ce trecusem prin experiena spinrii chinuite n hamacul de pe corabie. Chiar prea confortabil, dup cum se va vedea. M-a trezit brusc un zgomot puternic: se fcuse trziu i cineva btea la u. Cum de mi se ntmplase aa ceva? Nu-mi aduceam aminte de nimic. Jurnalul meu zcea pe podea, cu paginile ndoite, acolo unde alunecase i czuse pe jos, iar irul cuvintelor se oprise nainte ca gndul s fi fost nscris pn la capt. Ochii lui Akhenaton se uitau fix la mine de sus, de parc deja nu dusesem sarcina ncredinat la bun sfrit. M simeam ciudat de odihnit. Chiar fusesem att de obosit i adormisem? Am cercetat ncperea. Nimic nu prea schimbat. Am examinat apoi jurnalul: nu lipseau pagini i nici nu fcuse nimeni vreo nsemnare. Nimic. i totui simeam c ceva este altfel, ca i cum ar fi rmas o urm a unei alte prezene n memo- ria aerului. Oare mi fusese pus vreo poiune n ap? Mi-am amintit atunci de ciudata ei dulcea. S-au auzit din nou bti la u. Am strigat: Intr!", autoritar, spernd s-mi ascund astfel somnolena. eful grzilor care m condusese la ntrevederea cu Mahu i apoi n acest birou i fcu apariia n prag. Era un brbat poate cu cinci ani mai tnr dect mine, cu privirea scruttoare si cu o expresie de pruden ndelung studiat pe chipul plcut, alert si fr personalitate. Era urmat de un brbat mai tnr, mai chipe, mai ngrijit i mai elegant, cu o privire cuceritoare i cu acea lentoa-re deliberat a micrilor att de obinuit n profesia noastr. - Cum te numeti? m-am adresat eu celui mai n vrst. - Khety, domnule. - Numele noastre ne dau putere, nu crezi? Aa se zice... Da, domnule! Rspundea cu grij, sigur n nesigurana lui. - De cnd eti pe aici, Khety? - Chiar de la nceput, domnule. Am venit mpreun cu Mahu. - nc de cnd s-a construit oraul?

- De cnd m tiu. Tatl meu a lucrat i el pentru Mahu. Aa se obinuiete, desigur. Generaiile unei familii din clasa de jos sau chiar din clasa de mijloc au mult de ctigat printr-o asemenea alian, dar ar avea de pierdut tot att de mult dac ar cdea n dizgraie. Dar rspunsul lui mi spunea, de fapt, aa cum a fi putut s-mi dau seama i singur, c trebuia s fiu atent cum m port cu el. O s vin cu mine cnd anchetez, dar tiu c fiecare amnunt si fiecare pas i vor fi raportate lui Mahu. i e perfect normal. - i tu? - Tenry, domnule. Tonul era mai puin respectuos, dar mi plcea atitudinea lui si nota de bravur. - M bucur s pot apela la experiena i cunotinele tale pe durata acestei investigaii. - Este o onoare pentru mine, domnule. i permise s zmbeasc. - Ei, bine, am nevoie de mai mult din partea voastr: am nevoie s m ajutai s cunosc obiceiurile si tainele acestui mre ora. - Da, domnule. - Ai venit s m conducei la ntrevedere? - E timpul. - Atunci s mergem. ntr-adevr, soarele asfinea, umbrele se lungiser, copacii si cldirile nu mai erau scldate de incandescena orbitoare a dupamiezii, ci luminate doar lateral. Era o lume a nserrii plin de aur, argint viu i albastru, nsufleit de corul psrilor cnttoare. Am plecat mpreun. Am ieit din cldire i am pornit n sus pe Calea Regal, mturat cu grij, care ducea pn la districtul central ce se ntindea paralel cu fluviul i sttea fa-n-fa cu soarele care apunea. Mergeau i alii n aceeai direcie, nsoii de umbrele lor supuse, i avnd cu toii aerul c urmresc un scop precis, de parc nici unul nu dorea s fie

suspectat c se ndeletnicete cu ceva mai puin important dect chestiunile vitale pentru supravieuirea statului. Umbrele lor lungi erau toate ndreptate spre Templu. - Khety, care e principiul care guverneaz partea aceasta din ora? - E ca o gril, domnule. Strzile sunt linii drep-> te i se intersecteaz, prin urmare cldirile au toate aceleai proporii. Este perfeciunea nsi. - Sunt perfecte, dar neterminate. Se prefcu c ignor comentariul meu, dar Tenry adug: - Nu mai e mult pn la Festivalul ed 1 Au adus mai muli muncitori, dar si aa le va fi destul de greu s termine totul la timp. Khety continu s fac pe ghidul: - La dreapta noastr se afl Arhivele i Casa Vieii. - Arhivele? A vrea s le vizitez. - Este o bibliotec uria cu informaii despre orice i despre oricine. Note: l Srbtoare jubiliar care avea loc dup primii treizeci de ani de domnie a faraonului. - E singura din Cele Dou Trmuri, zise Ten-ry vesel, de parc ar fi spus o glum bun. Deci ne aflm cu toii acolo, redui la un simplu ir de note? - Aa cred, spuse Khety. - Este uimitor cum doar cteva nsemnri pe un papirus pot cuprinde esena vieilor si secretelor noastre i c ele sunt nregistrate, citite i nu vor fi date uitrii. ncuviin ezitant, de parc nu pricepuse sensul vorbelor mele. - Dar construcia de acolo ce este? - Micul Templu al lui Aten.

- Si aceea mai ndeprtat? Privind nainte, vzusem o cldire joas i incredibil de lung care strjuia Mreul Fluviu, strlucitor i plin de vele. - Marele Templu al lui Aten, care este dedicat doar festivitilor de excepie. - Unde-l voi ntlni pe Rege? - Am instruciuni s v conduc la Mreul Palat, dar nainte trebuie s v art Micul Templu al lui Aten. - Case, palate, temple, unul e mre, altul e mic. Nucitor, nu-i aa? Nu era bine cum a fost pn acum? Khety ncuviin, netiind cum s rspund. Tenry rnji. Am rnjit i eu. Pn departe, n faa noastr, se ntindea un fluviu de oameni urmai de umbrele lor care curgea spre marii piloni ai templului, plasai doi cte doi pn n inima cldirii de un alb strlucitor. Flamuri multicolore din pnz se legnau elegant n briza fluviului pe vrful unor stlpi nali, de parc aveau tot timpul din lume pentru asta. Inscripii neterminate acopereau suprafeele de piatr lustruit ale pilonilor scldai n lumina aurie a asfinitului. Am ncercat s le citesc, dar nu am fost niciodat priceput la aceast ndeletnicire. Apoi am trecut printre pilonii centrali, luptn-du-ne din greu s ne croim drum prin curentul uman care se ngusta la poarta de intrare, strjuit deasupra de o alt sculptur hftindu-l pe Aten. Mulimea care se nghesuia si se mbrncea se rspndea apoi n vasta curte interioar mrginit de colonade. Oamenii se duceau, ca n fiecare zi, la treburile i ndatoririle lor. Asfinitul este un moment de rugciune important, acum mai mult dect nainte. Dar acesta era un templu cum nu mai vzusem pn atunci. Templele de piatr de la Karnak sunt labirinturi luminate slab de cteva raze argintii orbitoare, iar ncperile din ce n ce mai

ntunecate apr cu strnicie zeul ascuns adnc n inima ne-, desluit a Casei Sale, departe de strlucirea obinuit a lumii si de torentele vremelnice de adoratori. Templul acesta fusese ns gndit exact invers: era deschis spre cer i spre soare. Pereii uriai erau decorai cu mii de imagini repartizate pe panouri i seciuni i toate, pn departe, preau s-i nfieze doar pe Akhenaton, pe Nefertiti i pe copiii lor adorndu-l pe Aten. ntreaga suprafa era nesat de sute de altare dispuse n iruri paralele sau pe lng perei, n spate erau capele, pline i ele de altare. In centru se afla un altar principal, plasat mai sus, nconjurat de candele n form de flori de lotus, pe care se afla o movil nalt de alimente si flori provenite att din Egiptul de Sus, ct i din Egiptul de Jos - ct isteime s alturi ofrande din Cele Dou Trmuri pe un singur altar i ct ostentaie n aceste vremuri tulburi. Oriunde te-ai fi uitat vedeai statui de dimensiuni variate, reprezentndu-i pe Akhenaton si pe Nefertiti, pe rege i pe regin privind de sus la supuii lor, nu cu expresiile reci ale celor care are puterea, ci cu priviri umane i vioaie, perfect lefuite n piatra de calcar, inndu-se de mini, ridicnd minile sau cu palmele cu, ncercnd s capteze darurile cereti ale Soarelui care, n seara aceea, ca n fiecare sear, se prvleau spre ei dintr-un cer ct se poate de real. Oamenii ncremeneau la picioarele lor cu ochii larg deschii, innd n mini ofrandele aduse luminii: flori, hran si, uneori, chiar prunci. Mi-am privit minile i le-am vzut poleite de lumina cald a serii. Khety recit: De vreme ce m-nvluie n razele sale, druind via si putere n veci si de-a pururi, voi construi Akhetaten n numele lui Aten, printele meu, n locul acesta. Zmbi. - Zeul este mereu cu noi. - Cu excepia nopii.

Se strmb: nu gustase gluma. - Zeul cltorete prin ntunecimea Lumii de Dincolo, domnule, dar revine mereu, renscut, a doua zi. - Fiindc a venit vorba, n-ar trebui s ne ducem la ntrevedere? spuse Tenry, amuzat i plictisit de spectacolul venerrii. I-am urmat prin mulime. Indiferent dac o fcuser cu bun tiin sau nu, scena cu templul cel nou i cu adoratorii zeului m dezorientase. Da, auzisem cu toii despre noua religie si tiam c trebuie s adorm zeul cu braele ridicate. Da, aduceam cu toii argumente pro i contra. Da, ne gndeam cu toii la slujbele si la viitorul nostru. Pentru unii era o chestiune de via si de moarte, pentru ceilali doar o cale de a ndeplini ce li se cerea i de a-i vedea mai departe de viaa lor. Dar acum nu tiam ce s mai cred. Nu e sntos s stai prea mult n soare. Conformismul lor m nelinitea. Ne-am ntors, am ieit din templu, am luat-o pe partea stng a Cii Regale i am ajuns destul de repede n faa Mreului Palat. Un pod imens, acoperit, cu arcade de form ptrat, unea palatul cu Casa Regelui, n centru, deasupra mulimii de oameni, se afla un balcon enorm. - Fereastra Apariiilor. - A, da? - De acolo Stpnul nostru ne ofer daruri. - Tu ai primit vreun dar, Khety? - Colanul acesta, domnule. Este lucrat cu miestrie, din materiale fine. i trecu mna printre nururile aurite i mrgelele azurii: nu chiar att de fin ca acela purtat" de Mahu, dar era, fr doar i poate, o pies frumoas i de valoare. - Probabil c te-ai achitat cu succes de sarcini importante, de vreme ce ai primit un asemenea dar.

- Este foarte contiincios, domnule, rspunse Tenry, care nu purta un asemenea colier. - Sunt devotat, preciza Khety. Se uitar unul la cellalt. - Am ajuns. Iat Mreul Palat, zise Tenry cu entuziasm, de parc ar fi fost propria lui reedin. CAPITOLUL 8 Am trecut prin poarta grzilor i am intrat ntr-o curte interioar vast care se ntindea pn la fluviu. Culorile schimbtoare ale serii i orchestra feminin a psrilor de ap m-au remontat. Deasupra mea, privind toate spre fluviu, se nlau alte statui nfindu-i pe Akhenaton i pe Ne-fertiti. Un brbat i o femeie sculptai ca si cum ar fi fost zei. Am fcut la dreapta ntr-o curte acoperit i apoi iar la dreapta ntr-o anticamer deschis. Aveam sub tlpi dale cu scene pictate: canale minunate pline cu peti, flori, stnci i spirite zmbitoare ale apei. naintam spre inima palatului si pe lng noi treceau tot mai muli funcionari, brbai cu rang nalt, purtnd vesminte fine de in alb. Am observat c m evaluau rapid, curioi dar impasibili, fr cordialitate, ca pe unul care era strin de ora. n locul acesta toi se cunoteau, cu siguran, dar nu erau prieteni. Khety vorbi cu un ofier al Curii, iar Tenry mi adres un gest rapid si nepotrivit de ncurajare. Apoi am fost condus i lsat singur ntr-o grdin privat, ca n cuca unui leu. Era nespus de frumoas: pe margini erau obloane mpodobite cu motive filigranate, care se deschideau doar nspre fluviu. Un joc de ap nea dintr-un vas transparent fixat deasupra unui bazin lung. n el unduiau uor flori si ferigi de ap. Penumbra rcoroas scotea perfect n evident o siluet ncadrat de rama unui oblon deschis, pe un balcon ntins care domina mreaa panoram a fluviului si pe cea, nc mai mrea, a asfinitului. Brbatul

prea cufundat n contemplarea concertului orbitor de lumini si a dansului apei din faa lui. Apoi se ntoarse ctre mine. La nceput nu am reuit s-l vd prea bine n glorioasa aur orbitoare care-l nvluia. - Via, sntate si putere. M nchin Stpnului meu i lui Ra! mi ineam capul plecat. Apoi el mi-a rspuns:_ - Avem nevoie de ofranda ta. Vocea lui era limpede si delicat. - Uit-te la mine! Am simit c m-a privit o vreme, apoi a cobort cu grij i a ieit din ultima strlucire roie a asfinitului. Acum puteam s-l vd cum se cuvine. Era aidoma i altfel dect l vzusem nfiat pn atunci. Chipul lui era nc foarte tnr, prelung, fragil si aproape frumos, cu buze bine conturate i ochi inteligeni n care se citea puterea absolut: era greu s te uii la ei, dar era de asemenea imposibil s-i fereti privirea. Era o fa fluid, vie, dar avea ceva care m fcea s cred c putea s se ntunece ct ai clipi i s devin expresia cruzimii nsei. Trupul i era ascuns de veminte bogate. Purta o blan de leopard aruncat pe un umr. Avea mini fine. mi ddea impresia c are un fizic subtil si rafinat. Sub braul stng purta o crj lucrat cu meteug. Prea n acelai timp fragil, de parc o atingere uoar l-ar fi putut preschimba n pulbere, i totui extraordinar de puternic, ca un om zdrobit sau sfrtecat care apoi a fost pus pe picioare si a devenit i mai tare dup acea ncercare. O fiin cum nu mi-a mai fost dat s vd, o fiin care nu era de pe lumea aceasta. O ngemnare de frumusee i animalitate. Akhenaton, Stpnul Celor Dou Trmuri, Stpnul Lumii, zmbi. Buzele lui au dezvelit dini subiri i rari. Apoi zmbetul dispru, ca soarele acoperit deodat de nori. Deveni brusc o fiin alctuit din carne i oase: pi mpiedicat spre un jil, trndu-si piciorul drept, i se cufund n el cu un geamt foarte obinuit, omenesc, de uurare.

- Lucrarea de a dura lumea cea nou este plin de greuti, dar aa trebuie s fie calea ntoarcerii la strmoi si la adevrul suprem. Akhetaten, Oraul din Zare, este poarta spre venicie i eu deschid din nou drumul spre ea. Fcu o pauza, asteptndu-mi rspunsul. Habar nu aveam ce s-i spun. - Este o lucrare mrea, Stpne. Se uit atent la mine. - Am auzit lucruri interesante despre tine. Ai idei inovatoare. Poi gsi cheia ascuns a unei enigme doar cercetnd indiciile, i convingi pe criminali s-si mrturiseasc vina fr s-i torturezi. Te descurci pe cile ascunse, de neptruns i ntortocheate ale labirintului care e firea omeneasc. - M intereseaz cum au loc aceste ntmplri i de ce, aa c ncerc s neleg ceea ce mi se nfieaz. i ncerc s fiu atent. - S fii atent, mi place acest lucru. Eti atent si acum? - Da, Stpne. mi fcu semn s m apropii ca s nu fim auzii. - Atunci, ascult. S-a ntmplat ceva ciudat. Un mister nspimnttor. Regina, Cea Desvrit, Nefertiti a mea a disprut. Pentru mine era cea mai proast veste cu putin. Era confirmarea unor gnduri care nu-mi ddeau pace i care deveniser tot mai tulburtoare de cnd m abordase Ahmose. M simeam totui ciudat de linitit pentru un om care se trezete brusc pe marginea unei genuni fr fund. Gndurile mi treceau uiernd prin minte ca rndune-lele care se avnt pe cer. Atepta s vorbesc. - Permitei-mi o ntrebare: cnd s-a ntmplat? Fcu o pauz, gndindu-se ce s-mi rspund. - Acum cinci zile. Nu tiam dac s-l cred sau nu.

- Am ncercat s pstrez taina, dar n oraul acesta stpnit de oapte i zvonuri este imposibil. Absena ei a pricinuit deja multe speculaii, mai ales n grupurile care ar putea profita din asta n-tr-un fel sau altul. - Mi-ai putea spune mai multe? Mi s-a prut c s-a enervat brusc. - Acesta ar putea fi mobilul, am continuat eu. - Ce vrei s spui? - Vreau s spun c poate a fost... rpit de asemenea persoane. - Desigur. Sunt fore ale ignoranei care ni se mpotrivesc, nou i iluminrii. Dispariia ei este pentru unii o ans de a contesta tot ce am nfptuit si va deschide calea de ntoarcere la superstiie. Potrivirea ar fi de-a dreptul perfect. E prea convenabil. Probabil c aveam o privire cam fix. - E oare posibil ca oamenii care te-au recomandat s fi comis o eroare grosolan? - Iertare, Stpne. Nu mi s-a spus nimic despre chestiune sau circumstanele n care s-a produs. Mi s-a spus doar c Stpnul nsui vrea s vorbeasc cu mine. i adun gndurile repede si eficient: - n zece zile va avea loc srbtoarea de inaugurare. Am cerut prezena si tributurile tuturor regilor, guvernatorilor si efilor de triburi, a ambasadorilor si reprezentanilor rilor vecine. Este momentul de revelare a noii lumi. Pentru asta am trudit eu i ea ani n ir i nu accept s dm gre tocmai acum, cnd ne vom acoperi de glorie. O vreau napoi. Trebuie s aflu cine mi-a rpito i trebuie s-o am napoi! Tremura de mnie, dar mi s-a prut c mai degrab din cauza rpirii dect a pierderii suferite. Izbi furios ntr-o mas cu sceptrul. Apoi scutur din cap, se ridic, cltinndu-se i se ntoarse cu spatele. Se calm repede i ndrept crja de aur spre faa mea.

- nelegi ct m ncred n tine, vorbindu-i astfel, dezvluindu-i asemenea taine? Am ncuviinat. S-a ridicat i s-a ndreptat spre fntn, unde a urmrit o vreme pulsaia apei. Apoi s-a ntors spre mine. Gsete-o. Dac e vie, salveaz-o si adu-mi-o napoi pe ea si pe cei implicai n aceast crim. Dac e moart, adu-mi trupul ei ca s-o pot reda celor venice. Ai la dispoziie zece zile. Cere orice crezi c i va fi necesar. Nu te ncrede n nimeni din acest ora. Te-am ales tocmai pentru c eti strin. Rmi un strin. - Pot vorbi? - Vrei cumva s spui c motivele, pe care le caui s-ar putea gsi chiar n familia mea? -Trebuie s am n vedere orice posibilitate, orict de ciudat sau de nebuneasc ar fi ea. Nu i-a czut prea bine ce i-am spus. - F ce trebuie s faci, ai aprobarea mea. i voi da autorizaii. Totui, nu uita c autoritatea implica i responsabilitate. Dac-mi trdezi ncrederea te voi executa. i, dac n zece zile nu vii cu rezultate, s tii c-i voi ucide i pe ai ti. Inima mi mpietri de durere: cele mai grozni-ce temeri ale mele se adevereau. i el tia asta I se citea pe chip. - Ct despre crulia aceea n care i notezi gndurile, dac as fi n locul tu a arde fiecare pagi na imediat ce a termina de scris. Ceva ntre catr i soacra ? S tii c nu m-am simit deloc mgulit. Adu-i aminte de propriul tu sfat: ai grij! M mpunse cu sceptrul, m intui cu privirea i mi fcu semn s plec. Cnd am ieit pe u, Khety era acolo i m atepta. A vzut c eram tulburat i a tcut pn i-am vorbit. - Unde e Tenry? - A trebuit s plece, l-a chemat Mahu. O s ne ntlnim cu el mine.

Am ncuviinat. - Am nevoie s beau ceva. Unde se duce un om nsetat n oraul sta uscat? M conduse la un pavilion lng ap, aprat de praful drumului printr-un gard de lemn si o poart fantezist care nu era fixat cu stlpi. Am fi putut s trecem cu uurin i pe lng ea, dar, de vreme ce un om se chinuise s-o proiecteze i s-o construiasc, neam conformat i am trecut prin ea. nuntru era o platform mare de lemn care ajungea puin i deasupra apei. Pe ea erau mese i scaune aranjate neglijent i o mulime de grupuri i perechi avnd n fa buturi si deasupra capetelor lmpi si lumnri. Majoritatea feelor se ntoarser s m priveasc atent. Am observat c proveneau din toate regiunile Imperiului. Probabil c ncepuser s soseasc in vi La ii la Festival. Am ales o mas lturalnic, lng ap, i ne-am aezat. Lista de vinuri era inleresant i am cerut un vas de Hatti: vin tnr, uor i destul de limpede pentru ceasul acela din zi, nsoit de o gustare. Servitorul s-a ntors cu un platou cu smochine i migdale, nite pine si cu vasul pe care erau nscrise data, originea, soiul si productorul. L-am ncercat. Era excelent, limpede ca sunetul unui clopoel. i migdalele - ador migdalele. - De ce n-ai comandat un vin egiptean? - Nu, Khety, mi place vinul de Kharga si vinurile de la Kynopolis pot fi excelente, dar pentru un soldat simplu ca mine un vin de Hatti este o ans rar. Uite, ncearc-l i tu. - Nu m pricep la vinuri. Eu beau bere. - E foarte sntoas, dar nu prea amuzant pentru cerul gurii. - De fapt, vinul e bun. E limpede si uor. mi place. - Nu te sfii, mai bea. - Da, domnule. Mai lu o nghiitur. - E plcut.

- Ia si o migdal, merge cu vinul. - Ah, nu, domnule, mulumesc. Cum s-l fac pe omul sta s-si deschid sufletul? M privea ca un cine obosit i nu prea iste. L-as fi preferat pe Tenry n locul lui. Prea s se bucure ceva mai mult de via. - Khety, ne confruntm cu o sarcin imposibil, ncnttorul tu ef i-a explicat natura crimei? - Nu, domnule. Nu mi-ar divulga informaii secrete. - Ei, bine, eu o s-i spun. i dup asta vom deveni egali mcar dintr-un singur punct de vedere, numai unul. Suntem amndoi n aceeai barc: dac nu rezolvm cazul, vom suferi amndoi aceleai consecine, nelegi, nu-i aa? El ncuviin. - Bine. Iat care este misterul... Am fcut o pauz de efect. - Regina a disprut i obiectul investigaiilor mele este s-o gsesc si s i-o aduc napoi lui Ak-henaton nainte de nceperea Festivalului. Fcu ochii mari si rmase cu gura cscat. - A disprut? Vrei s spunei c... Nu mai vzusem pe nimeni, de mult vreme, care s joace teatru att de prost. tia. Probabil c toat lumea tia. Toi, n afar de mine. - n numele zeului, nu te mai preface! Am impresia c tot oraul vorbete numai despre asta. Faa i se ntunec, ncerc s ias din ncurctur, dar i ddu seama repede c fusese decon-spirat. Se scuz dnd din mini, ridic din umeri i-mi arunc un zmbet firav si sincer. - Bine. Acum o putem lua de la nceput. M privi cu mai mult interes. - Cum stau lucrurile n oraul sta? - Ce dorii s v spun? - Chestiuni politice. Ddu din umeri.

- Numai murdrii. - Atunci nimic nu-i nou sub poarta ctre venicie. - Cum ai spus? - Nimic important, doar o referire la ce mi-a spus Akhenaton. Am sorbit din vin si am mpins platoul cu migdale spre el. Mai lu o migdal, stnjenit. - Sunt doar un ofier Medjay do rang mediu, aa c nu tiu, dar dac m ntrebai, iat cum cred eu c stau lucrurile. Se trase mai aproape de mine. - Toi nou-veniii din ora vor s prospere. Majoritatea sunt aici nu pentru c doresc s investeasc n viitorul lor, al familiilor lor sau n viaa de apoi. i-au dat seama c se pot ridica pe scara social a noii administraii si a noilor autoriti. i-au dat seama c au ansa de a-i mbunti statutul social. Aici se adun bogiile din restul inutului si din tot regatul. Un prieten mi-a spus c garnizoanele din nord-est aproape c nu mai au soldai, dei acolo pot s izbucneasc oricnd tulburri grave. Toi cei de-aici vin din cele patru zri i acolo de unde vin abia i duceau zilele. Pregtirile pentru Festival le-au produs tuturor o mare tulburare. Meteugarii cer de cinci ori preul obinuit pentru munca lor, din cauza condiiilor n care lucreaz i ca s poat respecta termenul prea strns, iar efii o iau i ei pe scurttur. Au calculat de cte mii de muncitori au nevoie i i-au adunat pe toi ntr-o tabr din afara oraului, dar sunt sigur c bugetul nu este cheltuit doar pentru hrana si salariile lor. Prosperitatea ncepe s scad, tezaurul nu mai face fa cheltuielilor exorbitante, iar reducerea veniturilor afecteaz si restul rii... Cred c dezastrul a nceput nc de pe acum. Soarele dispruse de deasupra fluviului i a inutului Rou. - Dar ce legtur au toate acestea cu dispariia ei? Khety amui. - Nu mai fi enigmatic, e enervant.

- Uneori e primejdios s vorbeti. Am ateptat. - Din dou motive. Primul: momentul ales. Festivalul nu are sens fr ea. Al doilea: ea este mult mai iubit si admirat dect el. Cred c motivul principal pentru care religia cea nou a prins este ncrederea pe care o au cu toii n Regin, o ncredere mai puternic dect sinceritatea cu care-l ador pe Aten. Chiar si cei care gsesc motiv de brf n orice recunosc c este o persoan uimitoare. Nu a mai fost alta ca ea. Dar asta este o problem: unii o vd ca pe o ameninare. Am mai luat o gur de vin. - Cine? - Cei care au de pierdut din cauza puterii ei i care au ceva de ctigat din moartea ei. - Dispariie. De ce ai spus moarte? Pru ncurcat. - Iertare. Dispariie? Toat lumea zice c a fost ucis. - Regula numrul unu: nu trebuie s presupui nimic. Mulumeste-te s observi ce este i ce nu este. Poi trage concluzii, dar numai din observaii. Cine ar avea de profitat dintr-o asemenea situaie, din incertitudine? - Nu exist un singur suspect, sunt mai muli: noua armat, vechii preoi de la Karnak i Helio-polis, personalul Haremului, noii birocrai, chiar i - se apropie de mine - familia regal. Se pare c la curte sunt muli care spun c Regina Mam nsi nu vede cu ochi buni frumuseea i influena de care se bucur Nefertiti, daruri pe care ea le-a pierdut cu mult timp n urm. Ne-am oprit i am privit cerul care se ntuneca. Vorbise bine i tot ce-mi spusese mi confirmase temerea cea mai mare: eram prins n miezul unui mister la fel de imaterial ca pnza unui pianjen, un mister care putea s distrug nu numai existena mea, ci ntregul imperiu. Am simit cum n pntece mi se deschide un cuib de erpi i am auzit n minte un glas care mi optea c era o sarcin imposibil, c n-aveam s-o gsesc, c

urma s pier acolo si s nu le mai vd vreodat pe Tanefert si pe fetele mele. Am tras aer n piept i am ncercat s cntresc cu snge-rece situaia n care m aflam. Concentreaz-te. Concentreaz-te. Folosete-te de tot ceea ce tii. F-i datoria. Gndete. Gndeste-te la toate aspectele problemei. - Nu uita c nu avem un cadavru. Un asasin vrea s provoace suferin, s se rzbune, s ucid. Moartea este moarte. Este un fapt svrit. Situaia de fa este diferit. O dispariie este mult mai complex. Scopul ei este s creeze instabilitate. Acela care a fcut-o a introdus mult incertitudine si tulburare ntr-o ecuaie dat. Nimic nu e mai ru pentru cei aflai la putere, n felul acesta s-au pomenit c se lupt cu nite fantasme, iar fantasmele sunt foarte influente. Khety prea impresionat. - Prin urmare cum procedm? - Toate acestea urmresc un fir conductor, e de-ajuns s citim urmele, s punem cap la cap indiciile. Dispariia ei reprezint punctul de plecare. Este ceea ce tim c tim. Nu tim nc de ce sau cum. Nu tim unde sau dac este n viat. Trebuie s aflm. Cum crezi c am putea proceda? - Hm... - In numele zeului, mi-au dat drept asistent o maimu? Se nroi stnjenit, dar ochii i scprau de mnie. Perfect. Iat o reacie. - Dac ai pierdut un obiect, care e prima ntrebare pe care i-o pui? - n ce loc sunt sigur c l-am vzut ultima oar? Prin urmare... - Prin urmare trebuie s descoperim ultimul loc, ultima clip, ultima persoan. Si s-i clcm pe urme, n sens invers, pentru a putea nainta. - Si dorii ca eu... - Exact!

- Mine, la prima or, vei avea un nume pe biroul dumneavoastr. Dup o vreme am zmbit, iar el s-a destins. - Khety, devii un om tot mai nelept cu fiecare strop din vinul acesta minunat pe care-l dai pe gt. Nu mai prea mnios. I-am umplut paharul. - Nimeni nu dispare pur i simplu, ca si cum i-ar scoate sandalele i ar intra n pmnt. Rmn mereu indicii. Fiinele omeneti las fr s vrea semne i urme. Le vom gsi i le vom interpreta. Vom merge pe urmele ei prin rna acestei lumi i o vom descoperi i o vom aduce acas teafr. Nu avem de ales. Ne-am desprit la intersecia dintre Calea Regal si strada care ducea spre biroul meu. M-a salutat si apoi s-a ndreptat, desigur, spre comandamentul Medjay ca s raporteze totul lui Mahu, cu fluena plin de ncredere a butorului neexperimentat. Poate c eram prea dur cu el. Pruse sincer, mai sincer dect ar fi trebuit. Nu aveam ncredere n el, dar ncepea s-mi fie simpatic. i urma s-mi fie un ghid folositor n lumea asta ciudat. CAPITOLUL 10 M-am deteptat devreme, ca un condamnat la moarte, n cntecul inocent al psrilor. Nu-mi venea s cred c sunt tot acolo si c m angajasem, implicndu-mi i familia, ntr-o aciune nebuneasc. O doream pe Tanefert lng mine. Doream s le aud pe fete cum vorbesc ntre ele n camera alturat, ncperea n care m aflam era ca o cutie goal. Ah, de-a putea s m ntorc pe fluviul care m-a adus aici! Khety i Tenry au ajuns n acelai timp. Tenry mi-a adus micul dejun i l-a aezat n faa mea: un ulcior cu bere i turte proaspete ntr-un scule de pnz. Prea mulumit. A pus pe birou un papirus pe care era scris un nume de femeie: Senet. Un nume aristocratic. - Cine e?

- Camerista lui Nefertiti. Din cte am putut afla, ultima persoan care a vzut-o. Ea a fost cea care a anunat dispariia. - Bine. S mergem. - Dar nu am aranjat o audien. - De ce trebuie s cerem o audien la camerista Reginei? - Pentru c aa merg lucrurile aici, e vorba de etichet. Nu e o oarecare, familia ei... - Uite ce-i, Khety, la Teba m duc pur i simplu unde vreau. Eu decid pe cine trebuie s vd, cnd, unde i cum. Cobor n strad, discut cu oamenii n timp ce lucreaz - oameni cu viei simple, pe care le neleg dintr-o privire - si ei ncep s vorbeasc nainte de a-i lustrui mrturia aa cum ar vrea. tiu cum merg lucrurile, tiu cum s-i gsesc pe cei de care am nevoie, cum s le pun ntrebri i s obin rspunsuri. Prea ngrijorat. - Am permisiunea s vorbesc? - Da, dar foarte pe scurt. Tenry rnji. Khety nu-l bg n seam. - Capitala este un loc cu linii de conduit stricte. Aici trebuie s respectm mereu ierarhia, eticheta, protocolul i convenienele, nregistrarea i aprobarea unei simple cereri pentru o audien sau o ntrevedere poate dura zile ntregi. Oamenii sunt foarte... sensibili, se ateapt s le fie acceptat i respectat statutul social. Trebuie s pstrezi mereu un echilibru delicat, iar dac nu tii cum s-o faci si-i jigneti, situaia poate deveni foarte... dificil. Nu-mi venea s-mi cred urechilor. - Khety, i mai aduci aminte ce-am vorbit asear? i dai seama ct de puin timp avem la dispoziie? Ne-au mai rmas zece... ba nu, acum doar nou zile. Cel mult. Dac vom atepta n spatele fiecrei ui, dac vom bate politicos si vom spune: Permitei s intrm, v rugm s ne acordai doar o clip din timpul dumneavoastr preios, v rugm s primii expresia naltei

noastre consideraii, v rugm s primii srutul asistentului meu Khety pe onorabilele dumneavoastr sandale", nu vom reui s supravieuim. i, n fond, avem o mputernicire. De la Akhenaton. Am desfurat papirusul cu nsemnele regale - cu toate cele cinci nume ale sale pe sigilii - si i l-am artat. Tenry a fost impresionat. Am ieit afar n zorii de zi i Khety m-a dus la un car ntr-o stare deplorabil pe care-l procurase pentru a ne putea deplasa prin ora. - Iertare, domnule, e tot ce-am gsit. - Iat ce s-a ales de statutul meu... Am pornit. Tenry venea dup noi ntr-un car si mai prpdit, n aer se mai simea rcoarea nopii, n ciuda primelor raze de soare, proaspete i tot mai puternice. Ciripitul miilor de psri, strlucirea deja orbitoare a cldirilor, felul n care lumina se strecura printre firele de iarb si printre frunze i se rsfrngea pe apele susurnde m ndemnau s cred n inima mea c poate voi reui s descifrez misterul i m voi ntoarce teafr la Teba. Khety ne-a condus repede dincolo de districtul central al oraului, de-a lungul Cii Regale, apoi a luat-o pe o ramificaie a acesteia care s-a transformat curnd ntr-o alee plcut, erpuind pe lng fluviu, mrginit de palmieri nali. - Copacii erau aici cnd s-a construit oraul? - Nu, domnule. Au fost adui pe ap si au fost plantai conform proiectului. Am cltinat din cap, uimit de stranietatea lucrurilor din lumea de azi: copaci maturi plantai n deert. - Ce poi s-mi spui despre Senet? - Este camerista Reginei. - Mai pe larg, te rog. - Regina are ncredere n ea.

- Este ceva neobinuit? - Nu tiu, presupun c da. - i aici este reedina privat a reginei? - Da. Ei i place un cadru mai puin formal dect cel al casei regale. Aici i crete copiii. Este destul de surprinztor. mi arunc o privire piezi, ncercnd s vad reacia mea. - Ai copii? am ntrebat eu. - Nu, nc nu. ncercm. Dar dumneavoastr, domnule? - Trei, toate sunt fete. Treceam pe lng grdini de legume traversate de canale de irigaii strlucitoare i pe lng livezi plantate recent. Soarele se ridicase deasupra rmului stncos din est i-l simeam acum fierbinte pe feele noastre. Umbrele prelungi dispruser. Mii de lucrtori trudeau pmntul negru, producnd hran pentru ora, dirijnd apa pe canalele de pe cmp, alergnd de colo-colo cu sp-ligele lor pentru a le lrgi sau pentru a le astupa... Alte mii de constructori i artizani lucrau din greu la noile construcii, cu feele i prul albite de praf, cu ritmul constant al tobelor n urechi, ca btaia unei inimi uriae, dar mai iute. ntr-un trziu am ajuns la porile palatului Reginei. Am constatat, cu surprindere, c era doar o cas nconjurat de un gard nalt din crmizi de pmnt. Sigur, era o cas de dimensiuni mari, totui nu era un palat cu coloane, cu ziduri nalte de piatr decorate cu hieroglife i statui. Era elegant si omeneasc n stil i proporii. Acoperiurile lungi si joase erau plasate la diferite niveluri, cu spaii deschise ntre ele, pentru a permite circulaia aerului i trecerea de la orbitorul uvoi de lumin la umbra cea mai plcut. I-am spus lui Tenry s m atepte afar. N-a fost prea ncntat, aa c i-am explicat: Nu vreau s-o copleesc pe fat cu prezena prea multor ofieri Medjay. Se va speria si nu va mai vorbi". Ddu din umeri, dar se ncpna s m urmeze si n-am vrut s

m cert cu el. Intrarea era pzit, dar imediat cum ne-am fcut apariia (fluturnd autorizaia), poarta s-a i deschis. Arn traversat o curte pavat cu marmur si strbtut de canale mici, alimentate dintr-o fntn central n care pulsa nencetat o bulboan de ap pur. Felul n care lumina juca n ap producea o senzaie foarte plcut. Pentru prima oar de cnd venisem n oraul acesta m simeam aproape relaxat. Am reacionat imediat, ncordn-du-m din nou. Era un reflex de vntor. Nimic nu este mai periculos dect relaxarea. Ne-a condus n cas o fat mbrcat n in alb, ca toate celelalte fete care au aprut fugar n timp ce ne croiam drum printr-un ir de ncperi si curi. Fiecare ncpere curgea n cealalt ntr-un fel misterios care crea varietate, juxtapuneri de forme i un joc fluid ntre spaiile exterioare i interioare, ntre piatr si lemn, ntre umbr si lumin, dnd impresia ct se poate de neobinuit c dou lumi diferite, cldirea i natura, coexistau armonios. Acoperiurile lungi aveau console care permiteau fixarea umbrarelor deasupra teraselor. Nu pot s spun cum erau fcute, dar preau s pluteasc n aer. Am vzut jucrii i papirusuri cu poveti pentru copii i unelte de desen mprtiate pe jos, o mulime de obiecte minunate pe mese si plante de tot soiul aezate n colurile umbroase. Ni s-a cerut s ateptm ntr-o ncpere cu dou bnci lungi. Nu dup mult vreme, a intrat o femeie tnr care s-a prezentat. De obicei aceste fete nu sunt excesiv de frumoase, pentru a menine contrastul n favoarea stpnelor. Ea era zvelt, elegant i sofisticat, i purta prul acoperit cu modestie de o earf. Mi-a plcut din prima clip. Avea o cldur i o sinceritate de care, am tiut, nu m puteam ndoi. Afeciunea pentru stpna ei era evident, la fel i nervozitatea din timpul ntrevederii. Am scos jurnalul pentru c doream s-o fac s neleag c voi nota fiecare cuvnt al ei. Experiena m-a nvat c aceast

aciune are deseori un efect util de intimidare asupra martorilor. Lu loc i-i puse minile una peste alta pe genunchi. Purta mnui galbene. - tii de ce suntem aici? - tiu i doresc s v fiu de ajutor. - Atunci trebuie s-mi spui toate lucrurile care i par importante, dar i pe cele care nu par importante. - Voi face tot ce-mi st n putin. - S ncepem, atunci. Ai raportat dispariia Reginei? - Nu mai era n camer atunci cnd m-am dus s-o ajut s se mbrace. Aternutul era neatins. - Vorbete-mi despre relaia ta cu regina. - Sunt camerista si servitoarea ei. M numesc Senet. M-a ales de cnd eram o feti i m-a luat pe lng ea s-o ajut s se mbrace, s am grij de copii, s-i aduc lucrurile de care are nevoie. S o ascult ntocmai. - Deci vorbea cu tine i despre probleme intime? - Uneori. Nu am o inere de minte prea bun. I-a aruncat o privire lui Khety i am neles de ce. Nu era bine, ba era chiar primejdios pentru ea s nele ncrederea Reginei de fa cu un slujba din ora. - S ne ntoarcem la zilele dinaintea dispariiei. Poi s faci asta? Spune-mi tot. - Stpna mea era mereu fericit, n fiecare zi. Cred totui c n ultima vreme nu mai era chiar aa de vesel. Mi s-a prut c o nelinitete ceva. Se gndea la ceva. - Doar e Regina! Sigur c se gndete la ceva! Intervenia lui Khety ne-a prins pe amndoi pe picior greit. Pn i el era surprins c se trezise vorbind. - Ar fi mult mai bine dac a putea conduce discuia fr ntreruperi. - Desigur, domnule. Simeam ns cum i creste ncordarea i

parc i ciulise urechile ca un cine de vntoare. - tii de ce era nelinitit? - Unuia dintre copii i dau dinii i nu doarme prea bine. tiu c e ceva neobinuit, dar ea i alpteaz singur copiii. Senet mi arunc o privire pe care n-am reuit s-o descifrez. Oare chiar credea c Regina nu mai avea i alte griji? Sau nu avea de gnd nici mcar s fac aluzie la ele? Am continuat: - i iubete copiii? - Foarte mult. Sunt viaa ei. - Deci nu-i las singuri prea mult timp? - A, nu. Nici nu-i trece prin minte s-i lase singuri. Iar acum ei nu neleg ce se ntmpl... Pentru prima oar ochii ei trdau o emoie profund i era gata s plng. - Acum ntoarce-te iar la ultima zi cnd ai v-zut-o pe regin. - A fost acum cinci nopi. I-am dus pe copii la culcare, apoi Regina s-a aezat pe terasa dinspre fluviu ca s priveasc asfinitul. Face asta adesea. Am vzut-o cum sttea acolo i se gndea. - De unde tii c se gndea? - I-am adus un sal. Nu avea nimic n mini, nici o carte, nici mtnii. Se tot uita la ap. Soarele asfinise i nu mai puteai vedea mare lucru. Aproape se ntunecase. Cnd i-am dat alul i un opai aprins a tresrit, de parc ar fi fost nspimntat. Apoi m-a inut de mn pre de o clip. I-am vzut chipul i era ncordat. Am ntrebat-o dac o pot ajuta cu ceva. M-a privit, a dat ncet din cap n semn c nu i mi-a ntors spatele. Am rugat-o s vin nuntru, fiindc mi s-a prut c nu era bine s rmn singur afar. A intrat, innd n mn lampa, si s-a ndreptat spre dormitor. Atunci ani vzut-o ultima oar: s-a pierdut pe coridorul care duce spre camera ei, ntr-o aur de lumin. Am tcut cu toii un timp.

- Deci nu ai nsoit-o n camera ei? - Nu, n-a vrut. - i-a spus ea asta? - Nu, am neles pur i simplu. - Aadar nu poi fi sigur c s-a ntors n camera ei? - Nu, nu pot fi sigur. Acum era i mai nelinitit. - Cine se mai afla n cas la ora aceea? - n afar de mine? Copiii, doica lor i ceilali servitori, slujnicele, buctarii i paza de noapte. - Cnd se schimb grzile? - La asfinit i la rsrit. M-am gndit ce mai puteam face n continuare. - Trebuie s mergem pe ultimul ei traseu. Poi s ne duci pe teras i apoi pn la dormitor? - Ne este permis? - Da, ne este permis. Ne-a condus la o teras mare, cu trepte care coborau pn la marginea apei, protejat de razele soarelui i de orice indiscreii printr-un vl de ieder minunat. Sub umbrar era un scaun ndreptat spre fluviu si spre rmul opus. Pe malul cellalt nu se vedeau construcii, doar cmpuri ntinse, cteva sate si, dincolo de ele, ntinderea roiatic scnteind pn la orizont. Prin acest halou de lumin ntrezream doar o singur cldire mai semea, un soi de turn scund de piatr, poate o fortificaie sau un mormnt, rtcit n ari ca un miraj. Apele i ntindeau limbile lor cenuii si verzui, scldnd suprafaa lucie a pietrei nc nemcinate. M-am calmat, ncercnd s absorb toate detaliile. Apoi am riscat i m-am aezat pe jil. Pe jilul Ei. Khety m privi iritat - nclcasem un tabu - i fata pru sincer dezamgit. Am palpat cu degetele marginile pernei. Nimic. Am ncercat s nu m mai gndesc la ei i la ngrijorarea lor. Doream s simt n conturul scaunului forma trupului care dispruse. Mi se prea c

acolo fusese lsat un mesaj, un indiciu, un fir care putea s ne lege. M-am simit ns prea grosolan si prea nendemnatic. Numi puteam potrivi corpul n forma natural i fluid a scaunului. Am stat nemicat nc o clip, cu degetele pe braele lui, acolo unde se odihniser i degetele ei. Am atins lemnul sculptat n form de labe de leu fr gheare. Sub vrful degetelor mele, fibra era neted. Vopseaua proaspt era rece. Am ncercat s mi-o imaginez uitndu-se dincolo de fluviu, n strlucirea orbitoare i de neptruns. Cum se gndea, se gndea i mintea ei era tot att de limpede ca apa rcoroas. Am deschis ochii i am observat ce nu vzusem mai devreme. Mormntul (dac mormnt era) de pe rmul opus se afla exact pe direcia privirii celui aezat acolo. A stat aici, privind peste ape, contemplnd zrile i un mormnt. Ce perspectiv morbid i neobinuit, chiar pentru vremurile pe care le trim. Oare ce se petrecea n mintea ei? - i-acum s mergem n dormitor. Fata ne conduse pe un coridor care ducea spre stnga, apoi iar spre stnga si spre stnga din nou. Am ajuns n faa unei ui duble, simple, de lemn. Nu avea nsemne heraldice, nici un Nimb al lui Aten, nici un simbol al regalitii. Note: l (Kohl n limba arab) fard negru obinut dintr-un amestec de sulf i plumb (cu efecte antibacteriene) derivat din galena, care era aplicat pe pleoape. Deoarece negrul absoarbe lumina, ochii erau astfel protejai mpotriva soarelui arztor al deertului. S-a ntors spre mine i mi-a cerut permisiunea. Am ncuviinat i ea mi-a deschis ua. ncperea m-a surprins plcut, n contrast evident cu elegana din restul casei, aici era lumea intim a femeii care deinea cea mai nalt funcie public, o dezordine vie care reprezenta o adevrat relaxare dup atta subtilitate i

rafinament. Pe lng perei erau nirate dulapuri cu uile deschise, care conineau o vast garderob - rochii i costume, unele pe umerae, altele mpturite, ateptnd o alegere viitoare. Sertare peste sertare de sandale asortate cu vemintele. O oglind mare de bronz lefuit aezat pe o mas de marmur, nconjurat de borcanele de alabastru si vase mici din aur i argint. Cosmetice: par-fumuri, farduri de ochi, unguente si creme. Palete din ardezie pentru amestecarea culorilor, una pe care se mai vedeau urme de past uscat de ocru. O vaz din trestie plin de creioane negre de mes-demet1 n numr ndestultor pentru o sut de perechi de ochi, ba chiar de-ajuns pentru un teatru. Statuete si figurine nfind zei si zeie, animale slbatice si domestice. Un colier cu peti zburtori si scoici miniaturale de aur, iraguri de mrgele roii, verzi i negre. i cteva antichiti memorabile, mai puin izbitoare i sofisticate dect cele din vremea noastr: un scarabeu naripat incrustat cu lapislazuli si calcedo-nie; o plachet din aur nfisndu-l pe Amenemhat depunnd o ofrand (nu era cazul s fie purtat n public n ziua de azi); brri de aur cu pisici culcate i un scarabeu de inim1 montat n aur, pe care era inscripionat un vers din Cartea Ieirii Sufletelor La Lumin2. Miam amintit de tehnicile si metodele necesare n munca mea. Aici nu fusese nfptuit o crim. Dezordinea era natural i plcut i nu vedeam nici o urm de lupt sau de fug. Nu fusese rpit din acest loc. Lipsete ceva? am ntrebat-o pe fat. - Nu am ndrznit s m uit si nici nu as ti. - Atunci i cer n mod oficial s faci un inventar ct mai amnunit posibil. Noteaz pur si simplu fiecare lucru care nu este acolo unde ar trebui s fie. S-a dus la dulapuri i a trecut n revist cu privirea si cu minile toate materialele scumpe i colorate, miscndu-i buzele ca i

cum rostea numele vemintelor. - Lipsete un rnd de haine: o tunic lung aurie, papucii aurii i o cma de in. Dar mi amintesc c asta purta atunci. Note: 1 Scarabeii de inim" erau aezai lng inima mortului dup ce trupul lui era mumificat. 2 Este vorba despre titlul original al celebrelor texte funerare din Egiptul antic care au fost denumite Cartea Morilor de ctre egiptologul german Karl Richard Lepsius, care a publicat o selecie n anul 1842. Prin urmare acum tiam cum era mbrcat cnd a disprut. - Acum uit-te pe mas. A cercetat fiecare lucruor de pe suprafaa mesei. Probabil c memoria ei era de fapt excepional. A ezitat un moment, a deschis din nou unul dintre sertare si a mturat cu privirea coninutul, de parc acolo ar fi trebuit s se afle ceva important, dar l-a nchis apoi cu grij. - Nu lipsete nimic, din cte mi aduc eu aminte, cu excepia podoabei pe care o purta n ultima sear cnd am vzut-o. Ce anume? - Un colier de aur. - Altceva? - Nimic. M pregteam s-i pun alt ntrebare, cnd s-a auzit deodat un ciocnit la u. Khety s-a grbit s deschid. Era Tenry i pe chipul lui tnr i armonios se citea nelinitea. CAPITOLUL 11 Am ieit ntr-o curte lateral, unde speram s nu fim auzii. - Un cadavru. Au gsit un cadavru. Zcea ghemuit pe o dun joas, undeva pe ntinderea roie de dincolo de marginea de nord a oraului, printre altarele din

desert orientate spre rsrit. Vntul aternuse nepstor o a doua epiderm de nisip cenuiu pe pielea si pe hainele ei luxoase tunic lung aurie, colier fin de aur, papucii aurii, cmaa de in. Era ntoars pe o parte, cu genunchii strni la piept i cu minile mpreunate, n poziia n care doarme o feti. Am observat c era ntins spre soare-apune, aa cum este obiceiul la nmormntare, n rest nimic nu era cum ar fi trebuit. Nemicarea ei. Sunetul gol, nbuit al deertului, ca ntr-o ncpere sigiiat n care totul e nensufleit. Aria miezului de zi care se scurgea peste noi toi. Duhoarea respingtoare, dulce, a trupului trecut de curnd n nefiin. i, deasupra, furtuna furioas si chinuitoare a mutelor i zumziala lor de comar. Cunoteam toate acestea prea bine. Faa ei era ntoars cu smerenie spre nisip. Urmrit de Mahu, de cinele lui mereu nduit i de Khety, care se inea la o oarecare distan, mi-am acoperit cu o fie de pnz gura si nasul, i-am atins uor umrul. S-a rostogolit spre mine fr gratie i micarea ei mi-a spus imediat c moartea sur-venise la orele mici ale nopii. Apoi mrturisesc c m-am tras napoi fr s vreau. Acolo unde ar fi trebuit s fie faa ei am vzut un clocot de mute: o masc s-a ridicat lucind n aer, deranjat de intervenia mea, s-a nvrtit n jurul capului meu i-a-poi a cobort si s-a recompus, un roi slbatic i pgn care vibra cu devoiune adnc peste resturile nsngerate ale buzelor, dinilor, nasului i ochilor. L-am auzit pe Tenry vrsnd. Mahu rmsese nemicat, aruncnd asupra mea o umbr lung i ascuit. M-am aplecat din nou peste cadavrul reginei, al crei chip minunat i celebru fusese strivit cu atta cruzime. Am neles repede mesajul mutilrii. Aceast barbarie spectaculoas ne spunea c zeii nu o vor mai recunoate si c nu va mai putea s-si spun numele atunci cnd va intra n Lumea de Dincolo. Fusese omort si aici i n viaa de apoi, devenise pentru eternitate o proscris cu rang

nalt. Dar era ceva care nu se potrivea. De ce aici? De ce acum? - Cred c misiunea ta s-a sfrit. Am privit n sus. Faa lui Mahu era ascuns n umbr. Nu avea un ton victorios, ns avea dreptate. Regina murise, eu nu ajunsesem la timp, i moartea ei o anuna pe-a mea. Gndurile mi se nvlmeau n minte. Era cu adevrat sfritul? Att de curnd? Abia ncepusem. ranul care o gsise sttea la o oarecare deprtare, ncercnd s nu vad nimic, ncercnd s nu existe. Mahu i fcu semn s se apropie. Omul nainta, tremurnd. Fr expresie, ca i cum ar fi avut n fa un animal, fr cele mai simple preliminarii ale sacrificrii, eful poliiei i mic braul: sabia curbat uier ntr-un arc invizibil prin aerul limpede i trecu prin gtul subire al bietului om. Capul retezat czu n nisip ca o minge care deviaz de la traiectorie, iar trupul lui se ls n genunchi, apoi se prbui definitiv. Sngele curgea uvoi din gt. Cohorta pgn a mutelor i-a rennoit festivitile dezgusttoare. Cinele se duse s miroas capul tiat. Mahu l chem scurt si el se ntoarse supus, gfind, la picioarele stpnului su. Mahu se uit la Khety, la Tenry si la mine, pro-vocndu-ne s vorbim. Mintea mea o luase razna ca un cine nnebunit de fric. Deodat un gnd nou mi-a fulgerat prin minte. - Aceasta ar putea s nu fie regina. Se uit lung la mine. - Explic-te. Avea un ton amenintor. - Trupul pare s fie al reginei, dar faa este zdrobit. Fr chip, cum s o recunoatem? - Dar poart vemintele regale. E prul ei, e fata ei. i simeam ncordarea n glasul rece i apsat. O prefera moart? Sau, poate, pur si simplu nu voia s-i dovedesc tocmai eu c greete? - Sigur, sunt vemintele ei. Da, pare c e ea. Totui trebuie s-i examinez corpul si s procedez la o investigaie complet pentru

a-i confirma identitatea. M intui cu privirea lui aurie. - Te zbai, Rahotep, ca musca n miere. Ei bine, atunci d-i bice, grbete-te. Dac ai dreptate, ceea ce mi se pare imposibil, aici se ascunde mai mult dect ceea ce vedem cu ochii. Dac nu ai dreptate, i sunt sigur c aa este, atunci Akhenaton, familia lui si ntreaga lume vor jeli pierderea Reginei. Ct despre tine, tii ce te ateapt. I-am luat trupul, nfurat ntr-o pnz, l-am urcat ntr-un car i l-am dus ntr-o camer de purificare, n condiii de maxim discreie. Era cea mai rcoroas camer pe care am gsit-o: pereii ei de calcar erau construii direct pe pmnt si emanau o rceal spectral. Flcrile lumnrilor tremurau tcute, producnd doar lumin, nu i cldur. Am gsit bandaje de in ntr-un dulap, vase cu sod uscat, ulei de cedru si oet fermentat din frunze de palmier pe rafturi, iar dedesubt crlige pentru extragerea creierului, bisturie pentru incizii i dli chirurgicale. De-a lungul altui perete erau nirate vase canopice1, pe capacele crora erau pictai Seth i Horus. Alturi erau nirate, ca la parad, o mulime de sicrie scumpe, mpodobite cu intarsii de aur, cu lapislazuli i mrgele din peruzea, cu capacele nedecorate, ateptnd s fie pictate pe ele portretele defuncilor. Cnd am deschis sertarele am dat peste nenumrate perechi de ochi din sticl, prin care sufletele celor plecai aveau s-i vad pe zei. Deodat la u se auzir zgomote: Supraveghetorul Ritualurilor Tainice solicita permisiunea s intre n biroul su. Cnd l-a vzut pe Mahu, a amuit instantaneu. Dup ce Tenry a vorbit cu el, s-a dat napoi i a ieit scuzndu-se. Mahu s-a ntors ctre noi: - Afar sunt paznici. Vreau s-mi raportai n cel mult o or. Apoi a plecat, lund cu el ceva din ntunecimea i rcoarea ncperii.

M-am ntors la corpul femeii de pe masa de mblsmare. Mutele plecaser la alte festinuri mai mbietoare i rnile oribile de pe faa ei se vedeau acum limpede: negru, sngeriu i ocru, cavitile oculare goale, fruntea i nasul zdrobite, buzele i gura distruse, n cteva locuri era vizibil chiar creierul. Cum putea gelatina aceasta ciudat, de culoarea fildeului, s fie adpostul memoriei si al inteligenei si casa sufletului? Am examinat natura leziunilor: maxilarul i fruntea mai purtau amprenta dur a unui obiect voluminos si greu, de exemplu un bolovan. Nu se vedeau alte rni cauzatoare de moarte. Probabil c i vzuse moartea cu ochii. Note: l Vase folosite n ritualurile funerare pentru a pstra viscerele morilor dup mblsmare. Avusese parte de un sfrit brutal si nu neaprat rapid. Am turnat repede o cantitate suficient de sod peste faa ei pentru a cura fiile de carne si snge uscat i pentru a putea vedea structura oaselor i pielea care mai rmsese ntreag. n timp ce soda i fcea datoria, m-am ntors ctre Tenry care se holba la cadavru cu fascinaia unui tnr si-am spus: - Ce ne-am face fr praful sta? Se gsete pe malul lacurilor vechi, iar wadiurile de la Natrun i de la Elbak sunt zcmintele cele mai bogate, l folosim la curarea pielii, la albirea dinilor si ca s nu ne mai miroas gura i cu ajutorul lui fabricm si sticla. Nu e interesant cum un lucru care pare de nimic are attea puteri? Se uita nesigur la tot ce tria pe viu pentru prima oar. Nu prea interesat de chestiunea virtuilor sodei. - Ce oribil! Chiar credei c nu e ea? - Rmne de vzut. Aa pare ntr-adevr, dar mai sunt i alte posibiliti. - Bine, dar cum o s v dai seama?

- Observnd ce se afl acolo. Am nceput cu picioarele. Sandalele erau din piele i fir de aur. Tlpile picioarelor nu erau crpate i pielea era moale si curat. Femeia dusese o via uoar: oasele gleznelor nu erau deformate. Unghiile degetelor de la picioare erau vopsite n rou, dar erau zgriate si rnite. Prile laterale ale picioarelor erau mnjite cu o materie care se uscase. - Uite. i apropie faa de un picior. - Ce vezi? - Unghiile sunt ngrijite. - Dar?... - Dar sunt zgriate. Aici s-a ters vopseaua. i aici, pe partea exterioar a degetelor mici, vd zgrieturi i urme de snge si praf. - Perfect, ce deducem din asta? - O lupt. - Da. O lupt. Femeia a fost dus acolo mpotriva voinei ei. Ne puteam atepta la asta. Dar aici, ntre degete? Ce vedem? Am luat o prob dintre degetul mare i arttor i-n palm mi-au czut nu numai granule de nisip, ci i un praf mai nchis la culoare: noroi de ru uscat. Am trecut la mini. i ele purtau semnele mpotrivirii: vnti la ncheieturi, unghii rupte i piele jupuit. Am examinat murdria de sub unghii. Tot noroi. Dac asasinii au dus-o pe partea cealalt a fluviului, noroiul reprezint dovada c au forat-o s coboare din barc i c tria. Dar mai era ceva. Am extras cu o penset dintre degetele ei strnse pentru venicie un fir lung, rocat. Ciudat. Prul femeii era negru. Al cui putea fi acest fir de pr? Aparinuse unei femei sau unui brbat? Lungimea lui nu era relevant. L-am inut n lumina lumnrii: prea s nu fie vopsit si provenea de pe un cap viu, nu dintr-o peruc. L-am mirosit si

cred c am simit urma foarte slab a unui parfum subtil, nu a unei loiuni fixative din cear de albine. Am trecut la trup si tocmai m pregteam s examinez hainele, cnd ua s-a deschis i, spre groaza mea, a aprut Akhenaton nsui. Am czut la pmnt cu faa n jos, lng mas. L-am auzit cum a strbtut ncperea i s-a apropiat de cadavru, nc o catastrof. Nu gsisem nici un indiciu acele mici firimituri de speran de care aveam nevoie ca s dovedesc c instinctul meu era corect. Dorisem cu disperare s-o examinez i s-mi pot confirma constatrile nainte de a-l informa pe Akhenaton. Acum prea c lucrasem fr tirea lui, c aveam de gnd s ascund asasinatul i cadavrul Reginei, incompetena i eecul meu. Am njurat n minte, mi doream din suflet s nu fi venit n acest ora, s nu fi prsit Teba niciodat, dar eram acolo, prins n capcana propriei mele ambiii i curioziti. M-am uitat repede n sus. Sttea lng cadavru i-i trecea minile peste el, cu ochii larg deschii i privirea fix. Respira ntretiat si suspina adnc de parc suferea cu adevrat, de parc ncerca s adulmece spiritul care plutea nc prin aer, de parc ar fi vrut s-o readuc la via. Prea hipnotizat de faa ei mutiiat, ca si cum n-ar fi crezut nici o clip c frumuseea e trectoare, c i el e muritor. Mi s-a prut c n momentul acela o iubea. M-am gndit la ironia sorii: destinele noastre se ntlneau ntrun atelier de mblsmare. Tot ce aveam de fcut era s pim ncet ntr-un sarcofag, s nchidem capacul i s ne ateptm moartea, n cele din urm a fost gata s vorbeasc. - Cine a fcut asta? Trebuia s-i rspund. - Nu tim, Stpne. ncuviin, plin de nelegere, de parc a fi fost un colar care nu tia s rspund la o ntrebare. A rmas calm, dar aa era mai amenintor dect dac ar fi urlat la noi.

- Sperai s nu aflu secretul pn cnd ai fi inventat o poveste care s-i acopere neputina de a rspunde la aceast simpl ntrebare? - Nu, Stpne. - Nu m contrazice. Dar nu puteam s tac. - Tocmai ncercam s rspund la ntrebare i nu este una simpl. Stpne, iertai-m c trebuie s v spun tocmai n aceste clipe triste, dar mai exist o ntrebare. M intuia cu privirea lui crunt si dispreuitoare. - Despre ce alt ntrebare ar mai putea fi vorba? Ea este moart! - Da, e moart, dar este ntr-adevr Regina? Urm o tcere grea. Glasul lui, cnd a vorbit din nou, era o capodoper de sarcasm reinut. - Bineneles c e Regina. Uite-i hainele, prul, bijuteriile. Parfumul ei se simte nc pe acest trup. Sosise momentul s m ag de firul subire de trestie care m putea salva. - Aparenele pot fi neltoare. Se ntoarse ctre mine, cu faa brusc nfometat de speran. - Acesta este primul lucru interesant pe care l-ai spus. Vorbete. - Suntem cu toii oameni, suntem infinit de diferii n forma general a trupurilor, a culorilor si comportamentelor noastre. Dar ne putem nela cnd presupunem c recunoatem pe cineva. De cte ori am vzut un om pe strad, n mulime i, creznd c e prietenul din coal pe care nu-l mai vzusem de ani de zile, l-am strigat i am constatat apoi c era doar un strin ale crui trsturi preau s fie identice? De cte ori ni s-a prut c vedem ochii strlucitori ai unei fete pe care am iu-bit-o cndva i care s-au dovedit apoi a fi ochii unei strine? - Ce vrei s spui? - Spun c femeia aceasta arat ca Regina, are nlimea ei, aceeai culoare a pielii si a prului si poart aceleai haine. Dar n lipsa

feei, oglinda pe care citim adevrata noastr identitate, doar cineva care o cunoate profund - perfect - poate confirma acest lucru. - neleg. Mi-am lsat privirea n pmnt, cu grij, ncercnd s nu spulber vraja acestei clipe delicate. - Cu permisiunea dumneavoastr, Stpne, ar mai fi o cale de identificare a acestui corp. Putem afla dac este al Reginei, dar trebuie verificate unele semne personale. Semne intime. ncerc s neleag la ce m refeream. - Dac greeti, am s-i fac i ie ce i-au fcut ei. O s te dezbrac, o s-i tai limba ca s nu poi chema moartea, o s-i jupoi pielea fie cu fie. O s-i zdrobesc faa cu ciocanul i apoi o s te trag n eap n deert, unde o s-i admir agonia lent n timp ce mutele si soarele i curm zilele. Ce mai puteam s spun? M-am uitat n ochii lui, apoi mi-am aplecat capul n semn de ncuviinare. - ntoarce-te cu faa la perete. Aa am fcut. I-a deschis vemntul i a dez-golit-o. Am auzit fonetul uvoiului subire de grune de nisip care cdea pe podea. Apoi tcere, urmat de zgomotul unui vas care se izbea de perete. Khety sri n picioare. Mirosul oetului de palmier se mprtia repede n aerul din ncpere. Momentul care urma avea s-mi decid soarta. - Nu e ea. Nu e Nefertiti. E o mare neltorie. Sperana mi zvcni n suflet. - Asta nseamn c e vie. - Misiunea ta nu s-a terminat. De-abia a nceput. Timpul e scurt. Spune-mi de ce ai nevoie. Gsete-o. Pe faa lui se putea citi acum exaltare, nu numai uurare. Acest trup este gunoi i nimic altceva. Luai-l de aici. Si, acestea fiind zise, iei maiestuos din ncpere.

Khety, Tenry i cu mine ne uitarm unii la alii. Tenry i puse mna pe fruntea asudat. - Prea mult tulburare. Rse putin, stnjenit c-i fusese fric. - De unde ai tiut? ntreb Khety, uitndu-se la cadavru. Am dat din umeri. Nu i-am spus ct de mic era preul pe care-l pusesem pe vieile noastre. Corpul din faa noastr era frumos, chiar perfect. Dar oare ce detaliu ne salvase si mi confirmase instinctul? Acolo trebuia s fie ceva. O cicatrice mic, aidoma unei stelue, pe pntece, acolo unde se aflase poate un neg care fusese ndeprtat. Iat ce ne druise nc o zi de via. Dar ntrebrile mi se nvlmeau n minte. De ce fusese ucis o femeie care arta exact ca Regina i nu chiar Regina? De ce au ncercat s ne trimit pe o pist fals i unde era Nefertiti cea adevrat? De ce nu mai erau si alte indicii? Apoi, din obinuin, am cutat n faldurile robei. Lng inim, degetele mele au atins un obiect mic. L-am scos i am vzut n palm o amulet de demult, lucrat n aur si decorat cu lapislazuli. Era un scarabeu. Gndacul de blegar, simbolul renaterii, ai crui pui apar din nisip ca prin minune. Scarabeul care mpinge n fiecare zi Soarele spre lumin din Lumea de Dincolo, n mod neateptat, pe verso nu era gravat numele posesorului, ci un grup de simboluri. Simbolul lui Ra, soarele, un cerc cu un punct n mijloc, apoi t", i lng el hieroglifa unei femei aezate. Dac citisem corect, atunci semnificaia grupului era Raet, femeiesoare. Ce vrea s spun asta? Am pus amuleta n buzunar. Prea un indiciu sau un semn, poate singurul pe care l aveam, n afar de fata fr-de-chip a crei moarte nfiortoare mi salvase pn la urm viaa. Ah, dac as putea nelege cu ce aveam de-a face. M-am uitat din nou la trupul de pe mas. - Perfect. Iat ntrebrile-cheie. Cine e ea? De ce seamn att de

mult cu Regina? De ce poart vemintele Reginei? De ce a fost mutiiat cu atta slbticie? ncuviinar amndoi, gnditori. - Cine cioplete portretele reginei, toate statuile acelea ciudate? - Thutmosis, spuse Khety. Atelierele lui se afl n partea de sud a oraului. - Bine. Vreau s-l interoghez. - Mai e i recepia de disear n onoarea primilor invitai care vin la Festival. - Atunci vom lua i noi parte la ea. Ursc petrecerile, dar poate fi ceva important. I-am comandat lui Tenry s rmn acolo si s pzeasc cadavrul. Khety avea s-l schimbe mai trziu, n timpul nopii. M-a salutat ano. Khety i cu mine am pornit la drum cu carul acela ridicol. Am strigat ca s acopr hrmlaia asurzitoare a metalului care se rostogolea pe piatr: - Spune-mi mai multe despre artist. - Este celebru. Nu e ca ceilali portretiti. Toat lumea l cunoate i l invit la toate petrecerile. i e i foarte bogat. Se uit la mine cu subneles. - i cum i se par lucrrile lui? Khety tresri. Cred c sunt foarte... moderne. - Nu sun prea ncurajator. - A, nu, sunt impresionante. Doar c el nfieaz absolut totul, i arat pe oameni aa cum sunt i nu cum ar trebui s fie. - Nu e mai bine aa? Nu e mai aproape de adevr? - Presupun. Nu prea prea convins. CAPITOLUL 12 Suburbia din sud era un cartier rezidential. Puteai vedea

proprieti ntinse ascunse de ziduri nalte, cldiri construite pe suprafee mari, nconjurate de grdini care la rndul lor erau nconjurate de ziduri, grnare, grajduri i ateliere, ntre proprieti erau spaii virane pentru pstrarea discreiei, dar majoritatea erau pline de moloz i chiar gunoaie. Oraul nu rezolvase problema gunoaielor. Ca de obicei, fusese ultimul lucru la care se gndiser arhitecii. Dincolo de ziduri se vedeau plante interesante, luxuriante, hrnite din puuri si conducte de ap: tamarisc, slcii, curmali miniaturali, arbori de avocado, arbuti elegani de rodii cu florile lor roii, epoase i cu fructele n form de coroane. i flori: albastre ca cerul, roii ca sngele, galbene ca lmia... Cldirile artau dare de mn: grinzi de piatr pe care erau nscrise numele i titlurile proprietarilor, coloane zvelte si pictate, pergole lungi de lemn pe care se cra iedera. - Mahu are o cas n cartierul sta, m inform Khety. i vizirul Ramose. - Aici locuiesc numai oameni importani? -Da. - i e mereu linite? Parc am fi ntr-un templu. - Da, bineneles. Zgomotele sunt interzise. Absena oamenilor era nelinititoare. Tcerea prea s fie bntuit, ca i cum ne-am fi aflat ntr-un ora de fantome nstrite. Khety btu la ua unei case tot att de luxoase i tcute ca majoritatea reedinelor de pe strad. In cele din urm s-au auzit pai i un servitor imaculat ne-a poftit s intrm. Odat ajuni nuntru, lumea ascuns s-a dovedit a fi foarte nsufleit. De dincolo de curte, n care am vzut civa copaci frumoi i bnci aezate n jurul unui bazin, se auzeau nbuit un cor de lovituri de ciocan, strigte, ndemnuri i alte semne de activitate intens. Cineva fluiera. Servitorul dispru s anune sosirea noastr, n

cele din urm apru pe culoar o siluet bine legat care se ndrepta spre noi. Era un brbat impuntor din toate punctele de vedere, cu o fa rotund, ciudat, ca o farfurie n care erau incrustai doi ochi albatri, i un nimb de pr cafeniu-roscat. Csca, trezit din somnul de du-p-amiaz. Ne conduse n casa principal i apoi spre o curte secundar. Pe toat latura de sud a proprietii se niruiau ateliere, pline de oameni ocupai cu cioplitul, lefuitul i pictatul pietrei. - Vd c avei muli angajai. - Mi-e foarte greu s gsesc destui oameni pricepui care s execute numrul mare de comenzi. Pe muli i-am adus de la Teba. Pe ei i pe familiile lor blestemate. Pe ceilali i-am gsit n regiune sau n oraele din delt. Uneori m simt de parc a ine n spate de unul singur ntreaga economie a unui regat mai mic. n colul de nord-est al proprietii mai era o cldire nalt aceasta s-a dovedit a fi chiar atelierul lui, care era un spaiu vast, deschis, nconjurat de camere si coridoare. Soarele btea direct prin luminatorul din acoperiul nalt. Brbatul le-a poruncit elevilor si ucenicilor s ne lase singuri i ei s-au grbit s-l asculte. Pe mese mari i pe suporturi de lemn se aflau n diverse stadii de lucru pri din trupuri omeneti uor de recunoscut, cum ar fi degete, mini, brae, torsuri care se iveau din piatra cioplit marcat cu semne mari, negre. Dar am vzut cu uimire, aranjate, pe rafturi ct jumtate din perete, o mulime de capete turnate n ipsos alb-cenusiu: tineri, oameni ntre dou vrste, btrni, copii din toate clasele sociale. Erau nenchipuit de amnunite i realiste: fire de pr de pe brbie, gene delicate, riduri de expresie erau redate ntr-un mod desvrit. Aveau toate ochii nchii, de parc visau mpreun un vis dintr-o alt lume, o lume n afara timpului. Vd c v intereseaz portretele mele! - Sunt att de realiste, nct te atepi s deschid ochii i s

nceap s vorbeasc. El zmbi. - Poate c ne-ar spune lucruri interesante. Ne-am aezat pe o banc aurie, ntr-un col al ncperii. Au fost aduse buturi. Thutmosis sorbi ncet i cu grij dintr-o cup i am gustat i eu din-tr-a mea. Un rou adnc, bogat. Khety a pus-o pe-a lui napoi pe tav. Mie mi-a plcut, dei era cam devreme pentru vin. - Din Oaza Dahkla? Thutmosis ntoarse vasul ctre el i citi marcajul: - Aa e. Te superi dac i schiez portretul ct vorbim? Minile mele sunt fericite doar cnd lucreaz. ncepu s lucreze, aruncndu-mi din cnd n cnd cte-o privire, iar pensula prea s se mite singur si fr gre, pentru c nu a corectat nici una din liniile pe care le trasase. La nceput l-am ntrebat despre relaiile lui cu Regina. - Oare pot s-o numesc relaie? Ea este stpna mea si, uneori, chiar muza mea. - Ce vrei s spunei? - Ea este inspiraia mea. Nu tiu cum s m exprim mai bine. Sunt creatorul imaginilor ei, adic am onoarea, cu autorizaia ei, s-i personific spiritul viu n materiale cum ar fi piatra, lemnul si ipsosul. - Cred c neleg. - Chiar aa? Pentru mine este un mister permanent. - Poate c vei reui s-mi explicai, n termeni profani, cum funcioneaz procesul de creaie. Zmbi, continund s schieze. - Regina crede c este important s lucrezi cu chipuri vii, nu cu cele moarte, n trecut, creatorii s-au limitat s personifice virtuile si perfeciunea morilor. De ce? Toate lucrrile de acest fel reprezint doar copii respectuoase care au prea puin de-a face cu modelul lor nsufleit. Toate statuile acelea imense, att

de epice, att de politice si att de banale - dac nu consideri respectul drept unic reacie emoional la art. i, cu siguran, modelele vii erau indivizi grai, vulgari i proti, dar, hei, iat-i acum, au un fizic demn numai de zei, au muchi i avere si dispre! S fim cinstii, arta de acest fel este limitat. Nu crezi? Puse schia deoparte, i schimb poziia i ncepu una nou. Devenisem modelul artistului, ncepeam s m simt straniu sub privirea lui scruttoare, dar eram curios s vd cum mi fcuse portretul. - Nu lucrai astfel, nu-i aa? - Nu, n-as putea. Stilul acela l transform pe portretist ntr-un servitor social si nimic mai mult. Artistul rmne complet anonim. Lucrarea sa devine o formul, un tip generic. Akhenaton are dreptate, acestea sunt formele moarte ale trecutului. Vezi, ambiia mea nu este s descriu o form vie, ci s-o creez. i cred c, n viitorul de nenchipuit, cei care mai ador nc aceste imagini vor ti c e el sau vor ti c. e ea. i nimeni altcineva. Cnd se va sfri lumea, fiinele omeneti, oricare ar fi ele, se vor uita la Akhenaton i la Nefertiti si-i vor vedea aa cum erau. Asta nseamn via venic. Se uit la mine, ncreztor, spernd c-i voi rspunde cu acelai entuziasm. Mi-am but vinul. - Pot s v ntreb cum procedai pentru a crea imaginea Reginei? Cu ce ncepei? - Cu multe edine n doi care dureaz ore ntregi, timp de cteva sptmni. Ea st jos, chiar aici, si eu m inspir direct din via. Un studiu de via. - i vorbii? - Nu ntotdeauna. Nu-mi permit s presupun c vrea s converseze i nu pot s stau la taifas cnd lucrez. Concentrarea e prea puternic. Pare pretenios s m exprim astfel, dar simi c nu mai eti pe lumea asta. Timpul trece cu repeziciune. Deodat

lumina plete, eu am mai multe fire de pr crunt, Regina zmbete i iat ce-a ieit din minile mele: asemnare, imagine, form. Ceea ce era un mod inteligent de-a nu-mi rspunde la ntrebare. - i Regina ce face n tot acest timp? - Se gndete, viseaz, mi place asta. mi place s recreez felul n care gndete, misterul minii n aciune... - Deci nu v amintii ce ai discutat? Cum vi s-a prut la ultima edin? - Era foarte tcut. - Era ceva neobinuit? - Da, aa as spune. Se uit direct n ochii mei. - La ce lucrai acum? - Un bust superb, cea mai bun lucrare a mea, cred. - Pot s-o vd? Puse jos schia si reflect cu mare grij la cererea mea. - Avei toate aprobrile? - Le am, am spus i am ntins o mn spre geant. Pot s v art mputernicirile, dac dorii. - Nimeni nu a mai vzut cum a evoluat lucrarea, cu excepia Reginei. Ea nu dorea s-o facem public. Este o pies intim. Am terminat-o de curnd si n-a mai avut timp s trimit dup ea nainte s... - Ce anume...? - Ce crezi c i s-a ntmplat? M gndesc la ce e mai ru. Toat lumea spune c a fost ucis. - Nu tiu, dar orice mi-ati putea spune m-ar ajuta mult. Orice. L-am privit atent si am vzut pe chipul lui o suferin vie. - Am simit c se afla n primejdie. - Ce vrei s zicei? Fcu o pauz i-i privi minile nelinitite de parc ar fi fost nite

animale dresate. - O femeie cu o asemenea inteligen, cu puterea, frumuseea i rangul ei... Cu popularitatea ei. - Poate fi popularitatea o problem? - Da, atunci cnd devii mai popular dect soul tu. Cuvinte periculoase, mi arunc o privire, ncercnd s se asigure c n-aveam s-i nel ncrederea. - Akhenaton nsui m-a chemat si mi-a poruncit s m ocup de cazul dispariiei Reginei. M privi scurt si tcu. - M-ar ajuta mult s vd aceast ultim lucrare. - Chiar aa? Da, poate c da. Dac e necesar, voi face tot ce-mi st n putin... Am ptruns n inima cldirii. Aici era mai rcoare, fiindc pereii i podeaua erau mereu n umbr. S-a oprit n faa unei intrri modeste, care putea foarte bine s fie a unei cmri, i a scos o legtur de chei masive dintr-o pung de piele prins la cingtoare. A descuiat mai multe lacte i a deschis usia care era fixat ntr-un cadru solid de piatr. A aprins un opai si am intrat. Camera era cptuit cu rafturi de lemn si de piatr, iar pereii erau construii din blocuri masive. Aerul era uscat, praf os. Dincolo de penumbr, ncperea disprea ntr-o bezn total. A mai aprins cteva opaie fixate pe perei i, treptat, au nceput s apar n lumina plpitoare forme imprecise, acoperite cu pnze, unele mai mici, pe rafturi, altele pe jos, mari ct un stat de om. Umpleau ncperea pn la refuz. M simeam ca n Lumea de Dincolo. Thutmosis aez opaiul pe un raft si lu una dintre formele acelea. O aez cu respect pe o mas mic, circular, apoi trase repede pnza i o dezvlui: era o minunie. Roti masa, artndu-ne figura din toate unghiurile, bucurndu-se sincer de uimirea

noastr. Am recunoscut-o instantaneu. Prul ei era strns ntr-o coafur nalt si semea i era mpodobit cu o coroan de un albastru nchis cum nu mai vzusem pn atunci. Expresia ei sugera autoritate, inteligent, for, stpnire de sine, un echilibru si o puritate absolut remarcabile. Chipul avea culoarea vieii i n acelai timp limpezimea palid a celor care triesc ntr-o umbr mbelugat. Pomeii obrajilor erau nali si buzele roii, puternice. Ochii mari, cercettori, mndri, trdau un sim al umorului att de fin, nct prea s apar i s dispar n aceeai clip n timp ce te uitai la ei. Si mai era ceva: semne de suferin ascunse n fora privirii. O durere tainic, inut n fru, pstrat adnc n suflet. Mi se prea oare? Puteau ipsosul i vopseaua s dezvluie attea? - i-am fost de ajutor? - Da, acum pot s-o recunosc dintr-o mie. Am observat c era satisfcut de intensitatea reaciei mele. - Am terminat lucrarea doar de cteva zile. - Ea a vzut-o? - Nu, lipseau ochii, mi mai trebuia o edin pentru ochi. ntotdeauna las ochii la urm. Pe acetia i-am fcut din memorie. Ochii. Ochii. M priveau, m strpungeau, m sfrtecau. i zmbetul acela obsedant. Parc era nemuritoare. Speram totui c nu. De acolo nu puteam s-o aduc napoi. Sculptorul rupse tcerea. - Mai sunt i alte lucrri aici. Poate vrei s le vedei? Am ncuviinat i m-am plimbat prin camer, trgnd ncet de pnze i descoperind imagine dup imagine, toate ale Reginei. O istorie a vieii ei n piatr. O femeie cu faa mai puin definit, mai puin linitit, dar plin de fora ezitant a tinereii. O mam innd n brae primul ei copil. Nefertiti n ziua ncoronrii, ntro nou versiune care le cuprindea si pe cele dinainte. O statuie

pereche a statuii soului ei, de o frumusee natural, ntr-un straniu contrast cu proporiile ciudate ale feei si membrelor lui. M-am plimbat printre chipuri, am observat-o din toate unghiurile, ncercnd s descopr, cu lampa n mn, aspectele schimbtoare ale nenumratelor ei fee n spaiul ntunecos unde erau pstrate. Khety rmase lng u, de parc i era team s peasc printre mori vii. - Ce materiale folosii pentru a crea aceste minuni? am ntrebat. - Calcar, de cele mai multe ori. Ipsos, lemn pentru ochi. Cristal de stnc pentru pupile. - i culorile? Cum le desvrii? Sunt att de vii, att de pline de via. Se oprea n spatele fiecrui portret, artnd cu degetul, dar nu atingea suprafeele. Pielea ei este dintr-o mixtur fin de praf de calcar amestecat cu ocru rou, mai fin, pe care l obin din rugin. Nuanele de galben sunt din pigment de aur frumoase, dar otrvitoare. Verdele este pulbere de sticl amestecat cu pulbere de aram, la care adaug si fier. Negrul este din praf de crbune frmntat cu cear. - i din prafurile i pulberile acestea creai iluzia realitii... - Da, poi s-i spui si aa, dar parc sun a machiaj. Este de fapt propria lor realitate. Ea ne va supravieui tuturor. Se uit cu respect la munca lui. - i ai produs imagini similare i cu Akhenaton? Ridic din umeri. - Doar de curnd. Mai demult a lucrat cu un alt sculptor. - Am vzut statuile acelea. Oamenii le consider foarte ciudate. - El tie c trim n Era Imaginilor. A cerut s arate altfel dect toi regii dinaintea lui, aa c artitii au schimbat proporiile strvechi. L-au fcut nalt ct un zeu i l-au nfiat att ca brbat, ct i ca femeie, dar superior amndurora. Imaginile au o

mare putere i Akhenaton tie asta mai bine dect oricine. tie c imaginea face parte din politic. El este incarnarea lui Aten. Imaginile l-au fcut ceea ce este, indiferent cum arat trupul lui muritor. Arta nu e numai frumusee i nu e numai adevr. Arta este i putere. Acoperi lucrarea cu o pnz, ascunzndu-i ochii si buzele tcute, apoi stinse opaiele. In timp ce mergeam tcui pe coridor, am vzut din ntmplare o strlucire dincolo de o u deschis. A observat c eram curios. A, este unul din bunurile mele cele mai de pre, fructul de aur al succesului pmntesc. Era un car personal splendid. Construit pentru plcere i ostentaie, era extrem de uor - l-ar fi putut ridica un singur om si desvrit. Forma lui - construcia larg, semicircular, cu spatele din lemn curbat, ornat cu frunze suflate n aur - prea convenional, dar calitatea lucrturii si materialele din care erau executate accesoriile erau uimitoare. M-am plimbat n jurul vehiculului, profund impresionat de perfeciunea lui. L-am atins uor i construcia lui delicat a reacionat imediat sub mna mea cu o tresrire uoar, murmu-rtoare. Pot s v duc napoi? Era loc doar pentru dou persoane. Khety ne-a urmat, ncercnd s se tin dup noi. Carul era tras de doi cai negri magnifici - o pereche extraordinar - si Thutmosis i ndemn la trap. Covorul din mpletitur de piele asigura un confort desvrit, n ciuda gropilor si bolovanilor de pe drum. Roile echilibrate i elegante susurau sub noi. Puteam auzi cntul psrilor n timp ce goneam n lumina palid a asfinitului. - Te simi de parc ai atinge cerul, nu-i aa? a zis sculptorul. Am ncuviinat. - i doresc mult noroc n rezolvarea acestui caz dificil. - Da, am nevoie de noroc. Am senzaia c cercetez miraje i

iluzii. Realitatea mi fuge de sub picioare la fiecare pas. ntind mna s-o apuc i descopr c ceea ce prea material este doar aer. Thutmosis rnji. - Este un mister metafizic, ca toate dispariiile, ntrebrile sunt dificile: de ce, nu cum. - Exist un motiv pentru fiecare aciune, cel puin aa cred. Dar, pur i simplu, nu reuesc s le descopr. Dispun de buci i bucele, dar ele nu se leag ntre ele. i oraul sta nu-mi este de prea mare ajutor. Este complicat i straniu i toi interpreteaz cte un rol, aa c atmosfera e ncordat, dar mai e ceva care numi place deloc. Rse. Trebuie s ajungi dincolo de aparene. Pare impresionant, dar, crede-m, n spatele acestor faade magnifice sunt aceleai vechi poveti: brbai care i-ar vinde copiii pentru putere i femei cu inimi de obolan. Ne-am cltinat pe un pod temporar din scnduri ce traversa un pru. - Ce putei s-mi spunei despre Mahu? Thutmosis se uit piezi la mine. E un om influent i se bucur de mare ncredere n cercul familiei regale. L-au poreclit Cinele. Devotamentul lui este renumit, dar i mnia fa de cei care nu-i respect ordinele. - O cred cu prisosin. Se uit la mine atent. - Eu mi vd de arta mea. Politica i toate celelalte... Sunt o treab murdar. - Dar nu respirai acelai aer? - Adevrat, ncerc totui s nu inspir prea adnc. Sau mi acopr nasul. Am mers o vreme n tcere, trecnd prin priaele care traversau drumul, i am intrat n oraul att de perfect aranjat n

tiparul lui geometric. M-a lsat la intersecie, dar nainte s plec trebuia s-i mai pun o ntrebare. Ar fi posibil ca o femeie care seamn foarte mult cu Regina s fac parte din personalul Casei Regale sau s triasc n acest ora? i de unde ar putea veni o asemenea femeie? Pru curios. - Nu am auzit niciodat aa ceva. Singurul loc unde ar putea fi inut n tain, dac ar locui n ora, ar fi Haremul. Probabil c e o idee bun s-l vizitezi. - Aa voi face. - De ce m-ai ntrebat? mi pare ru, nu pot s v rspund. Era gata s porneasc, cnd l opri un gnd neateptat. - Oraul, alctuirea asta nou i splendid, cu un viitor strlucitor... Pare mre, dar e cldit pe nisip. Fiecare a crezut, sau a fost forat s cread n acest proiect pentru a-l face posibil. Dar fr ea, fr Nefertiti, nu mai poi crede n nimic. Nimic nu mai este real. Nimic nu va mai funciona i totul se va prbui. Ea este asemenea Mreului Fluviu, ea este cea care d via oraului. Fr ea ne vom ntoarce iar n deert. Cine a rpit-o tie acest lucru. Apoi, cu o micare expert, trase de frie i plec, iar strlucirea aurie a carului se terse repede n lumina aurie a nserrii. Stteam la o rscruce de drumuri, ntr-un ora ca un cadran solar, n jocul de lumin i ntuneric creat de unghiurile perfecte ale cldirilor la porunca lui Ra. Dup-amiaza se transforma n sear. Chipul Reginei mi stpnea imaginaia. Am luat scarabeul n palm i m-am uitat din nou la el. O femeie care se roag. L-am privit dintr-o parte: strlucea. Atunci am nlat i eu o rugciune ctre straniul zeu al luminii, a crui goan n carul su msura timpul scurt care mi mai rmsese.

CAPITOLUL 13 Recepia era condus de Ramose, Vizirul lui Akhenaton. Cei care fuseser considerai ndeajuns de importani i influeni pentru a fi invitai cltoriser sptmni ntregi pe pmnt si pe ap pentru a-i asigura locuine temporare n noul ora. Majoritatea nu fcuser greeala s plece cu ntrziere la acest drum lung, bntuit, chiar i n zilele noastre, de primejdii i nesiguran. Puteam s-mi imaginez lesne lunile de comunicare lent prin coresponden, negocierea diurnelor i a preului camerelor, problemele subtile de ierarhie i de rang. Nici unul dintre cei care aveau o oarecare greutate n-ar fi venit pe jos la recepie, iar n oraul acesta s fii cineva" prea a fi lucrul cel mai important. Nici noi, mi spuse Khety, nu puteam nclca aceast regul, aa c ne-am urcat n carul acela mizerabil. Calitatea i starea lui execrabile contrastau jenant cu luxul vehiculelor care se nghesuiau pe aleile i cile de acces aglomerate, iar naintarea noastr era enervant de anevoioas, n timp ce ne apropiam de palat, ne-am trezit prini ntr-un vrtej furios i slbatic de care i litiere de lux nchise si jiluri de cltorie. Aristocrai, oficiali, servitori si sclavi urlau insulte, comenzi si pretenii i se luptau cu toii s nving. Zgomotul, cldura, furia si certurile erau uimitoare. Vizitiii i cruii, ocri de pasagerii lor, se luptau s descurce carele i litierele din nvlmeal, ncercnd n acelai timp cu disperare s nu zgrie suprafeele perfecte ale vehiculelor luxoase. Caii gemeau i zvcneau n capcanele lor de abanos, asudai sub valtrapurile sofisticate, ngrozii, cu ochii ieii din orbite. Muli dintre ei erau mpodobii cu pene albe care simbolizau rangul stpnilor i unii dintre potentai priveau cu rutate, de la nlimea jilurilor, la mulimea de jos. Habar nu aveam cine erau si ce funcii deineau, n jocul nebun al luminii lmpilor de cltorie apreau

fee i profiluri care se pierdeau n noapte nainte s-mi pot fixa n memorie trsturile lor. Era ca i cum as fi fost pe mare, ntr-o furtun de elegan i vanitate. Se pare c cealalt jumtate din ora se uita i ea la spectacolul stupid i extravagant: brbai, femei i copii se holbau ca protii de-a lungul Cii Regale, unde vlureau nghesuii ca o mare uman inut n fru de o singur frnghie de siguran, declamnd rugciuni, strignd cereri, artnd cu degetul figuri importante, mncnd dulciuri, dnd pe gt ulcioare cu bere. Parc erau la spectacol - i chiar era un spectacol: elita cu toate ifosele ei defila prin faa poporului. In cele din urm, carul nostru s-a oprit sau mai bine zis a fost mpins lng o platform nalt. Khety ddu din umeri: Mergem?" Am pit pe suprafaa neted a zonei de recepie, acoperit de covoare i luminat de vase mari cu ulei fumegnd. M-am bucurat c nclasem o pereche de sandale ct de ct elegante i un schimb de haine decente, dar nivelul de rafinament al vestimentaiei invitailor m-a uimit de-a binelea. Iam spus iui Khety: - E limpede c sunt cel mai prost mbrcat. - Suntei mbrcat cum se cuvine, domnule. - Vreau s-i cunosc pe actorii principali. Te rog s m prezini, mai nti lui Ramose. Pe chipul su s-a aternut ngrijorarea. - Nu pot s v prezint lui Ramose. Nu s-ar cuveni. Bine, atunci aveam s m duc eu la el. Am traversat nvlmeala de la intrare, ne-au fost verificate numele pe o list i am intrat ntr-o sal de recepie uria, cu colonade, deschis spre stele, plin nu numai de lume, ci i de statui ale lui Akhenaton i ale lui Nefertiti aducnd ofrande. Ochii de piatr priveau n jos, aparent binevoitori, ctre mulimea care se adunase n onoarea lor, sau dimpotriv, n sus,

ctre cerul de deasupra tuturor muritorilor. nuntru era un zgomot de neimaginat, mai ru dect afar, iar muzicienii masacrau o pies complicat i se luptau cu mugetul n tonaliti grave al oamenilor care ncercau s se fac auzii. Servitorii treceau cu o nepsare eficient prin hiurile de coate, brae i picioare, purtnd tvi cu buturi sofisticate i aperitive miniaturale. Khety pocni din degete, dar nici unul dintre servitori nu-l bg n seam. Cnd o servitoare a plutit pe lng noi, cu un vemnt tot att de imaterial ca fumul, am nfcat dou buturi pe care le-am pltit cu un zmbet fugar. I-am oferit una i lui Khety. ncepuserm s bem, mult prea repede, cnd din marea de chipuri a ieit la suprafa o persoan impresionant de rotund, cu un cap mare i ciudat, aidoma unui papagal care se crede vultur. Se apropie salutndu-ne formal i Khety se trase napoi cu respect. - M numesc Parrenefer, zise brbatul si zmbi. I-am zmbit la rndul meu. - Sunt Rahotep. - Bun venit n oraul Akhetaten. tiu cine eti. Eu sunt Supraveghetorul tuturor Lucrrilor din Palatul lui Akhenaton i m bucur s te cunosc. Am fost informat de prezenta ta aici i vreau s-i ofer serviciile mele. - N-am tiut c prezena mea aici nu mai e un secret. - Toat lumea a aflat, spuse el nepstor. L-am prezentat pe Khety - coleg din poliia Medjay i asistentul meu. Parrenefer l salut n-clinndu-si abia perceptibil capul si Khety i rspunse cu o plecciune. - S mergem ntr-un loc mai linitit ca s putem vorbi, suger el cu un gest tios. - De exemplu ct mai departe de muzicani... - Nu-i place muzica?

- mi place muzica foarte mult. Aprecie mica mea glum cu entuziasmul artificial al gazdei. Neam aezat pe o banc mbrcat n piele si imediat au aprut buturi i aperitive, care au fost puse pe o mas, mpreun cu un vas cu flori. Mi-am amintit c trebuia s beau ct mai puin. - Cum i se pare oraul nostru pn acum? m ntreb el. Acum se cerea diplomaie. Dac el era Supraveghetorul Lucrrilor, atunci era rspunztor pentru planul oraului i pentru toate proiectele cldirilor. Aa c am fcut i eu ce am putut: - Este un loc extraordinar! Arhitectura pare s rspund minunat peisajului i luminii. Afi o expresie studiat de ncntare si btu din minile pline de inele. - Zei solari, un ofier Medjay care se pricepe la arhitectur! M flatezi. Este prima oar cnd un arhitect a avut onoarea s proiecteze din temelii un ora complet nou, la o asemenea scar, pornind de la nimic i avnd la dispoziie un buget nesecat. Sigur, a trebuit s lucrm rapid. Akhenaton are o viziune i noi ne strduim s-o realizm. - Cred totui c nu mai avei timp s terminai pn la Festival... Se posomori deodat. - Greeti. Totul va fi perfect. i arbor un surs deliberat, ca i cnd veselia ar fi putut s rezolve orice problem. Nu i-am spus c i mai trebuia cel puin un an ca s desvreasc viziunea. - Am trecut pe la Palatul Reginei n dimineaa asta. Se pare c si ea are o viziune: construcia este foarte neobinuit, n-am mai vzut o asemenea cldire pn acum. Ai proiectat-o dumneavoastr? - Da! A fost o comand minunat, dar adevrul este c tia exact ce vrea, nct n-am avut altceva de fcut dect s materializez

ideile ei. tii, e foarte radical. A vrut ca totul s aib un caracter fluid i acoperiurile s pluteasc. Mi-a spus: Parrenefer, vom nfrunta legile firii". A folosit cuvintele acestea... pline de personalitate. Femeia era perfect, ntr-adevr. Am auzit multe mrturii care-i laud calitile. - Tot ce ai auzit e adevrat. Este frumoas ca un poem... Ba nu, ca un cntec, fiindc e mult mai expresiv si emoioneaz pn la lacrimi. Este neleapt ca un giuvaier. Inteligena ei plutete peste toi ca o ap strlucitoare. Nu este un om politic de felul celor cu care ne-am obinuit: nelege puterea, dar nu e ndrgostit de ea. tii, probabil, c i conduce singur carul. E o persoan foarte modern. Expresia mi-a trdat rezerva, i pe fa i-a trecut un nor. - Nu-i o laud sentimental. Este cu adevrat remarcabil. mi scruta chipul, dar ncercam s rmn impasibil. Ateptam amndoi. Era rndul meu s vorbesc. - tii de ce sunt aici? i nclin uor capul. - Din pcate cred c toat lumea tie de ce te afli aici. Nu sunt multe secrete n acest ora. Ne-fertiti nu a mai aprut n public de zile ntregi, nici la srbtorile religioase, nici la primirea demnitarilor strini, nici la pregtirile pentru Festival. N-a mai aprut deloc. Absena ei n seara asta a produs ngrijorare. Ei - i art pe oaspei - sunt oameni inteligeni. Prind totul din zbor, observ cea mai mic deviere de la ritual sau de la protocolul de zi cu zi si sunt capabili s citeasc orice semne. Nu prea au despre ce s vorbeasc, fiindc lumea noastr e nchis. E uor s crezi c nu mai exist nimic altundeva. Parc-i o vraj, parc am tri ntr-o oglind fermecat si ne-am privi mereu pe noi nine. Dar uneori realitatea ne deranjeaz, nu crezi? - Aa s fie? am ntrebat. Cred c pn acum realitatea a fost inut la o distan confortabil, n mod deliberat.

- Nu ne putem permite instabilitate tocmai acum, cnd suntem pe cale s stabilim o nou ordine a lucrurilor. Festivalul trebuie s fie perfect. i deschise braele i ridic din umeri, un gest inocent care reuise s fie cumva ironic. - Putei s m prezentai ctorva invitai? A vrea s-i cunosc pe cei apropiai Reginei, n special pe Ramose. Parrenefer ncuviin si l-am urmat prin hrmlaia mulimii. Se apropie de un brbat nalt, elegant si mbrcat impecabil, care se afla n centrul unui grup de acolii i de admiratoare, n timp ce ateptam s ne ia n seam, privirile lor curioase si reci trecur peste mine i toate gurile amuir. Bijuteriile i podoabele lor licreau n lumina lumnrilor i ale lmpilor. Zorzoanele pe care le purtau oamenii acetia ar fi umplut trezoreria unui regat mai mic, iar cu banii cheltuii pe fiecare vemnt ar fi hrnit o familie de muncitori timp de o lun ntreag. Faa lui mndr, coluroas, accentuat de o barb grizonat si tuns atent, se combina straniu cu meteugul fin i subtil al hainelor sale. Prin urmare el era omul lui Akhenaton. Iat-l pe cel care controla totul n numele lui: politica, afacerile externe, agricultura, justiia, impozitele, construciile, preoimea, armata... Ramose se afla n centrul conducerii i administrrii Mreului Domeniu, aadar era adnc implicat n Marile Schimbri, mi fcu semn, nclinndu-i capul mndru si apoi i numi volubil pe cei din jurul su: minitri importani, legislatorisefi, contabili i, bineneles, nevestele lor de carier, artificiale si prudente, cu peruci masive i zmbete ncordate. Apoi m lu deoparte i ncepu un mic interogatoriu: - Aadar... Tu eti Cercettorul de Mistere? - Am aceast onoare. - Regina trebuie gsit si adus napoi. Vie. - Abia am sosit. Ancheta e la nceput.

- Poate, dar mi nchipui c nu ai prea mult timp la dispoziie. Am auzit c s-ar fi gsit si un cadavru. - Nu este al ei. - Da, am auzit i asta. E o veste excelent, dar te afli n faa aceleiai enigme. Ea nu a fost gsit. Vreau s spun c t u nu ai gsit-o nc. S-a uitat la mine cu rceal. Ce puteam s-i rspund? - Raportezi admirabilului nostru ef al poliiei? - i raportez lui Akhenaton nsui. - Sunt sigur c i observ atent succesele, dac nu cumva ultimul cuvnt e prea pozitiv. Am izbucnit: - Desigur, dac securitatea i-ar fi fcut datoria cum trebuie, n-ar fi fost rpit. Palatul Reginei nu este pzit noaptea. Doi gardieni i cteva fete n cas? Se ntoarse ctre mine, iar acum era furios de-a binelea: - Securitatea Regal este nentrecut. Nu ai dreptul s-o pui la ndoial. F-i treaba i adu-o napoi pn la Festival. i cu asta mi ntoarse spatele i reveni la grupul lui de aliai. Parrenefer m lu de umr si m trase deoparte. - Cum a mers? - Un om fermector. - E un personaj extrem de important i, n plus, vede lucrurile cum trebuie. - n ce fel? - Se implic total n stabilitatea noii ordini, att pe plan intern, ct i n teritoriile exterioare. A mizat mult prin angajarea sa public la Marile Schimbri. - Atunci probabil c nu doarme bine noaptea. Parrenefer fu ntrerupt de un brbat elegant, cu o figur deschis, inteligent, care-i atinse uor umrul. - A, nobile Nakht! Permite-mi s i-l prezint pe Cercettorul de

Mistere, Rahotep. Ne-am salutat cu respect. - Nakht are o grdin minunat aici. A adunat nousprezece varieti de arbori si arbuti. - Ei, sunt doar la nceput, zise brbatul cu modestie. Frunze verzi, umbr, un iaz, puin ieder i cteva colivii cu psri, i simt c lumea nu e chiar att de groaznic. Mcar pentru cteva clipe. mi plcea cum vorbea si mi plcea i nfiarea lui. - Sunt de acord cu dumneavoastr despre starea lumii, dar majoritatea oamenilor ar spune c trim n cele mai bun timpuri, am zis. - Atunci nu gndesc cu propriile lor capete. Prerea mea este c grdina mrea a rii noastre este ameninat de fore care nu sunt luate n serios, mai ales la nivel nalt. La curte sunt oameni puternici care se strduiesc s construiasc acest ora i prin urmare s-i umfle averile personale. Nu le pas nici ct negru sub unghie de mulimea problemelor cu care ne confruntm n ziua de azi: poporul dezrdcinat i nelinitit, preoimea contrariat si dezmotenit, i nici de mica chestiune a tulburrilor externe serioase pe care le crem noi nine la frontiera de nord i n regatele supuse sau aliate. Avem responsabiliti serioase acolo si le neglijm, riscndu-ne propria fiin. Am citit scrisori disperate de la vasalii loiali si de la comandanii de garnizoan care vorbesc despre asasinarea efilor locali i atacuri violente, despre frmiarea i prbuirea autoritii. Toi ne cer urgent ajutorul si sprijinul, ne cer s ntrim armata, dar oare le rspunde cineva? Nu, nimeni. Ii lsm s se descurce singuri. Nu numai c sufer oameni nevinovai, nu numai c toate cile comerciale sunt ameninate, dar nsi puterea Regelui e contestat i atacat n aceste inuturi. Politica noastr este neamestecul n treburile lor interne, dar sunt convins c aceste

mici rzboaie i confruntri nu se vor stinge de la sine. Sigur, Festivalul este minunat dac i plac petrecerile, ns nimeni nui va mai aminti de el peste un an, cnd grnarele regale vor fi goale, cnd muncitorii vor fi nfometai i barbarii vor bate la poarta grdinii noastre. - Barbarii la poarta grdinii, ce s zic! repet un glas rece i sarcastic pe care l-am recunoscut imediat. Mahu ni se alturase. Nakht l salut pe Mahu, nclinnd din cap aproape imperceptibil. - Unde i-e cinele, Mahu? Te ateapt acas? - Nu-i plac petrecerile. Se simte mai fericit n propria lui companie. Erau ca dou animale slbatice care se dumnesc: leopardul elegant al intelectualitii aristocrate i tigrul din rangurile inferioare, nevoii s mpart acelai teritoriu doar datorit unui acord fragil de pace care putea fi nclcat oricnd. Parrenefer, dorind s evite o confruntare, se folosi de ocazie pentru a-i lua rmas-bun, abando-nndu-m n compania unui brbat care nu m simpatiza din cale-afar. Nu aveam s uit asta. - Sper c ne vom mai ntlni, spuse el. Lumea e mic. - Dar nu a vrea s m pun s-o pictez, i-am rspuns. Era o vorb de-a lui Pentu, fostul meu partener. Nu tiu cum de mi-a venit chiar atunci n minte. Nakht rse, dar Parrenefer m privi ncurcat, ddu din umeri i dispru pe valurile petrecerii. Nakht continu: - n vremurile ciudate de azi este ncurajator s avem de partea noastr un om inteligent. Se ntoarse ctre mine. Sper s ne mai ntlnim. Chea-m-m, dac ai nevoie de ceva. Asistentul tu tie unde s m gseasc. Apoi ne prsi, mi prea ru c plecase. Simeam c pot avea ncredere n el i un prieten n interior era bine-venit. Mahu, care

pn atunci fixase amenintor silueta lui Nakht, se ntoarse spre mine: - Ai un mic admirator. Am dat din umeri. - Pare un om bun. - Este nobil, i vine uor s fie bun. Nu face nici un efort. Ei toi motenesc buntatea odat cu puterea i averea. Am tcut amndoi timp de cteva clipe. - N-ai venit s-mi spui ce s-a ntmplat, zise n cele din urm Mahu. Bineneles c nu, o fcusem n mod intenionat, nclcasem totui protocolul i asta l irita. Din nou. - M-am gndit c si Khety sau Tenry ar putea s v informeze. - Cine e fata moart? - Nu am aflat nc. N-am mai spus nimic, spernd c o s plece, dar a continuat s se holbeze la oameni ca i cum ar fi fost o turm de gazele, iar el un vntor deprimat de lipsa lui de apetit. - Ce concluzie tragi din toate astea? zise, fcnd un semn cu capul n direcia mulimii. - ncearc si ei s se descurce cum pot. notm cu toii n aceeai ap. mi arunc o privire scurt i cinic. - Majoritatea nici nu tiu c s-au nscut si i nchipuie c cel mai ru lucru care li s-ar putea ntmpla ar fi ca un sclav s le fure o mn de bijuterii, n timpul sta noi ne spetim s inem desertul departe de casele lor. - Aa e meseria asta! Deertul nu are sfrit. - Vreau s tiu de partea cui eti, Rahotep. Vreau s tiu ce gndeti. - Nu sunt de partea nimnui. - Atunci s-i spun ceva: n oraul sta, atitudinea ta e cea mai periculoas. Mai devreme sau mai trziu va trebui s alegi. Am

impresia c n clipa asta nici mcar nu tii cine mpotriva cui este. - Tocmai asta ncerc s aflu. Rse fr veselie. - Ar fi bine s-i dai btaie, s afli ce se ntmpl i cine trage sforile. Chiar i pe ale tale. Altfel, i doresc noroc s le desclceti. S nu uit, am invitat civa prieteni la vntoare pe fluviu, mine dup-amiaz. Tu vnezi, Rahotep? A trebuit s-i mrturisesc c da. - Atunci insist s vii cu noi. Voi putea s-ti evaluez activitatea. M btu dispreuitor pe spate i porni cu pasul de felin prin mulime. M-am ntors spre Khety, care n tot acest timp sttuse nemicat n spatele meu, ignorat de toi, i m-am mirat cnd am vzut c i strluceau ochii de mnie. - Nu-l luati n serios, e un biet bdran de mod veche. Nu-l lsai s v umileasc. i, mai ales, s nu v fie fric de el. - Dar ie nu ti-e fric de el, mcar puin? - Eu doar i traversez teritoriul. E un leu btrn i plictisit si nu-i place asta. Am schimbat subiectul. - Dar Akhenaton nu-si face apariia n seara asta? - Nu cred. Am auzit c nu apare la evenimente dup cderea ntunericului. i-apoi invitaiile fuseser trimise n numele lui Ramose. M ateptam totui s vin ca s arate c nu sunt probleme. - Dac Regina nu-l nsoete, ar confirma bnuielile tuturor. Deodat mi-am dat seama de ce era sala att de animat i de zgomotoas. Era ca si cum legile curente - adorarea i respectarea noii religii -s-ar mai fi ndulcit, ncepusem s m relaxez si eu. A aprut alt servitoare, am interceptat-o i am mai luat dou buturi. Simisem deodat nevoia s beau i am sorbit recunosctor din cup. Khety s-a uitat la mine.

-Ce e? - Nimic. Tocmai atunci orchestra i ncet munca extenuant si dansatoarele disprur, scuturndu-i sistrumurile1. Explozia trmbielor tie conversaia, oficialii se grupar i toate capetele se ntoarser spre platforma ridicat n centrul slii. Se auzi o nou rafal de trompete i Ramose urc pe platform. Sala amui. Vizirul privi n jur cteva momente, apoi vorbi: Neam adunat cu toii n seara aceasta n noul ora al Celor Dou Trmuri. E un ora nou pentru o lume nou. Aici vom celebra Lucrrile i Minunile lui Aten i n zilele care urmeaz i vom ntmpina bucuroi pe regi, pe vasalii notri credincioi, pe efii de triburi si pe toi conductorii. Vor veni aici de pe tot cuprinsul Imperiului pentru a slvi Mreul Domeniu al lui Akhenaton n care recunoatem adevrul, Note: l Instrument muzical din bronz sau aram, asemntor ntr-o oarecare msur cu tamburinele de azi. dreptatea i nelepciunea. Le urez bun-venit distinilor oaspei care au sosit deja printre noi. Celor care au norocul s triasc aici i s fie n slujba Mreului Domeniu, le spun: alturai-v mie i urai-le bun-venit oaspeilor notri. Iar ntregii lumi care ascult vorbele mele i spun, n numele lui Ak-henaton i al Familiei Regale: adorati-l pe Aten aici, n Akhetaten, oraul luminii". La sfritul discursului se ls o tcere ciudat i stnjenitoare, ca i cum toi se ateptau s mai urmeze ceva, de exemplu s-l vad pe Akhenaton la Fereastra Apariiilor. Dar nu s-a ntmplat nimic. Am observat c oamenii i aruncau priviri ntrebtoare, comunicndu-i fr cuvinte prerea n legtur cu mesajul lui

Ramose - de o platitudine ngrijortoare i transmis pe un ton nepotrivit. Toi tiau c lipsea ceva. Ramose cobor de pe platform pentru a primi felicitrile oficialilor. Zgomo-tul conversaiei crescu treptat, dar acum avea un alt ton: al speculaiei. mi ajunsese pentru o sear. Trebuia s m ntorc la birou, s m gndesc, s dorm. M-am uitat iar la statuile lui Nefertiti. Unde te afli? De ce ai plecat tocmai acum? Ai fost rpit, i, dac da, cine te-a rpit? Ai disprut, i, dac da, de ce? Cine eti tu, de fapt? Khety si cu mine ne-am ndreptat spre ieire. Afar, de-a lungul Cii Regale, mai erau ceteni rbdtori care ateptau s vad dac apare cineva important. Din fericire nimnui nu-i psa de noi, aa c ne-am urcat n car i am plecat. Acum stau ntins i m gndesc la diferitele informaii din seara asta. La capul meu se afl iconia ciudat cu imaginea lui Akhenaton. Mi-am amintit cuvintele lui Parrenefer: oraul este o vraj minunat. Acum nu mai prea att de simplu. n ciuda mesajului luminos, aceleai umbre ntunecate, umbrele nemsuratei ambiii umane, ale avariiei i cruzimii, pndeau i aici o ocazie. Deodat am crezut c neleg: Akhenaton sttea n lumina soarelui pentru c se temea de umbrele nocturne, care strngeau tot mai tare cercul n jurul lui cu fiecare nou zi. i eu m aflam acum la ntretierea acelor umbre. Mahu avea dreptate: nu reuisem nc s extrag din speculaii adevrul, din poveti faptele, din minciuni onestitatea. M-am dus la fereastr si m-am uitat la curtea mic si posomort. Mcar se mblnzise puin aria. Vecintatea desertului face ca oraul s devin plcut n timpul nopii; briza trece pe faa lunii i, astfel rcorit, sufl pe sub ui i pe coridoare, peste feele noastre i peste visele noastre nelinititoare. Mine trebuie s ncerc s aflu cine este fata ucis. E uimitor c am ajuns s cercetez mai multe versiuni ale aceleiai posibiliti. Alerg dup copii cu sperana c voi descoperi

originalul pierdut. Dar mcar tiu care e micarea mea urmtoare. O s aez scarabeul i jurnalul acesta sub pern spre bun pstrare. Fie ca zeii s-mi binecuvnteze fetele si soia i s m ajute s m trezesc iar n lumina zorilor. Simt deodat cum dorul de ele mi cnt n piept. CAPITOLUL 14 nc nu se luminase de ziu cnd m-a trezit o btaie la u. Era Khety, si faa lui alb de spaim mi-a spus c se ntmplase ceva ngrozitor. Am pornit la drum prin bezn, tcui. Am deschis ua camerei de purificare, nuntru era foarte ntuneric si aproape frig. Am aprins un opai i am pit cu grij, cutnd s nu ating nimic. Am ridicat flacra slab. Trupul fetei, pe care umbrele dansau, se afla n aceeai poziie, si n aerul rece se simea un iz de putreziciune. Toate lumnrile din suporturi arseser complet. Am strbtut ncet camera, ncercnd s observ fiecare detaliu conform metodei mele, mprind suprafeele si spaiile n ptrate, memornd tot ce era ntr-un loc i trecnd apoi mai departe, ncperea era la fel cum mi aminteam c o vzusem prima dat: dulapurile nchise, instrumentele la locul lor, vasele canopice pe rafturi. Seth i Horus se holbau de sus la mine. Am mers de-a lungul peretelui cu sarcofage goale, innd lampa ct mai sus. Deodat m-am tras napoi: unul dintre ele era deschis. nuntru era un trup, proptit n picioare, ca o glum proast i macabr. Lumina lmpii s-a linitit ncet i m-am apropiat. Tenry sttea n sarcofag, drept, cu ochii deschii si cu un zmbet subire ncremenit pe faa frumoas si palid. Am trecut lumina lmpii peste chipul lui i am surprins o licrire stranie n ochii cscai. M-am uitat mai atent: sticl. Cineva i scosese ochii. Am cobort lampa i am vzut c mai era ceva la picioarele lui. Un vas

canopic. Pe capacul lui era pictat un scarabeu albastru naripat. Khety i cu mine l-am ridicat cu mare grij i l-am aezat uor pe o mas. Nu ne puteam privi n ochi. Cu cteva ceasuri n urm, alctuirea aceasta de muchi i oase fusese un tnr fermector, cu un viitor promitor. Am fcut mai mult lumin i i-am examinat fiecare prticic din trup. Ochii de sticl strluceau. Cu excepia unei pnze nfurate n jurul coapselor era gol, dar splat i curat. Avea rni slbatice, roii i albastre n pielea i carnea galben-cenuii de la ncheieturi, de pe mijloc i piept. Fruntea i era brzdat de o urm adnc i purpurie, ca o band n relief. Fusese legat strns. Se luptase din rsputeri pentru viaa lui, cu o spaim teribil. Pe nri erau alte urme i picturi dintr-o substan pe care m-am ferit s-o numesc. Mi-era groaz de ce-aveam s gsesc acolo. I-am deschis gura, ncletat ca o capcan, i am tras afar o fie roie i lipicioas de pnz i ceea ce mai rmsese din limb: un rest de muchi sfrtecat, zdrenuit, care nu se mai putea numi instrument al vorbirii. Am continuat s lucrez, dei ceea ce mi-a fi dorit cel mai mult ar fi fost s ies din camera aceea si s plec ct mai departe, s m opresc, s nu mai descopr nimic. Era clar c fusese viu atunci cnd l torturaser. Totul dovedea c trecuse printr-o agonie ngrozitoare, lent, chinuitoare. Am privit n sus i am vzut instrumentele negre ale mumificrii care atrnau n crligele lor. Am ncercat s-mi fac curaj si am deschis vasul canopic. nuntru era creierul lui zdrobit, un terci de un albastru palid, i peste el, ochii cu corzile rupte. Priveam i nu puteam s cred ceea ce vedeam. Cineva l legase cnd nc mai era viu i i scosese creierii prin nri, de parc ar fi lucrat pe un cadavru gata de nmormntare, folosind crligele de fier care atrnau acum nevinovate n suporturile lor de pe perete. Fusese o mn de expert, meticuloas. Iar asta se ntmplase cnd noi ne aflam la recepie, cnd mncm i beam

i discutam. Se ntmplase aici. Am ncercat s-mi controlez emoiile i am examinat mai departe cadavrul. Am vzut destule lucruri urte la viata mea. Am simit n nri izul> dulceag de oase omeneti arse i duhoarea aburind care se ridic din viscerele proaspt smulse din buri sfrtecate. Am vzut multe, dar nimic care s semene cu aceast demonstraie de precizie inuman i barbar. Nu mai puteam face nimic pentru el. n faa unei asemenea orori nici o rugciune pentru mori nu aduce mngiere. Mi-am amintit c i ordonasem s rmn. Acum era mort. Am nchis pleoapele delicate i reci peste ochii strlucitori de sticl. Am ieit mpreun cu Khety din camer, ne-am scuturat de rceala ei ngrozitoare i am rmas lng u, tcui. Se crpa de ziu. Psrile cntau. CAPITOLUL 15 I-am cerut lui Khety s se ntoarc la sediul Medjay pentru a raporta asasinatul, iar eu am rmas acolo. Aveam nevoie s stau singur o vreme, nainte s nceap agitaia i strigtele. Si trebuia s m gndesc, dei mintea mea era mai goal i mai pustiit dect nisipurile cele roii. Imaginea a ceea ce-i fcuser acestui tnr promitor bloca orice gnd nainte ca el s se nasc. Am urmrit cum se trezea la via strada. Un btrn care inea m mini un ulcior cu ap s-a desprins din cadrul ntunecat al unei ui i a stropit cu duioie un lstar care prinsese rdcini. Prea s aib tot timpul din lume pentru a duce treaba aceea simpl la bun sfrit. A ridicat cteva resturi din jurul copcelului i le-a aruncat ceva mai departe, apoi a disprut n ntunecimea casei lui. Pe urm s-a ivit soarele i odat cu el tot mai muli oameni, care i-au prsit casele i au plecat grbii la treburile lor zilnice. In clipa aceea m-a cuprins furia: fa de mine nsumi pentru c-l

trimisesem la moarte, fa de deertciunea vieii, fa de zdrnicia dezgusttoare a acestui ora, fat de cruzimea rafinat cu care fusese comis crima. tiam c fusesem direct vizat. Asasinatul era semnat, la fel ca sgeata de pe corabie. Iar cel care l nfptuise m anuna astfel c ei" mi cunosc fiecare micare. Voiau s tiu c sunt urmrit ndeaproape. i mai voiau s tiu c puteau s-mi provoace suferine nc si mai ngrozitoare dac aveau chef. Era n asta ceva nespus de batjocoritor i cinic. Distrugeau ncet si cu meticulozitate fundamentul autoritii pe care m sprijineam, n curnd aveam s m trezesc abandonat pe o insuli n mijlocul unei ape amenintoare. Venisem n ora s cercetez dispariia unei persoane si ajunsesem s anchetez crime. Bineneles, a aprut si Mahu. Aproape c nu s-a uitat la mine cnd a intrat n camer. Abia cnd era pe punctul s ias i-a vrsat toat furia asupra mea. Era jenant, desigur, cci o fcea n faa tuturor, dar m simeam ciudat de nepstor. Dup 7 moartea lui Tenry, strigtele i furia lui mi se preau lipsite de importan i zadarnice. Apoi a plecat, nu nainte de a-mi arunca alte ameninri. Avea s-l anune pe Akhenaton, dar nu-mi psa. Voiam s-l prind pe brbatul sau pe femeia care fcuse asta. Acum aveam un motiv de rzbunare, acum ancheta devenise o chestiune personal. Trebuia s aflu cine putea face asta unui seamn de-al su. Era oare un monstru, sau avea inim i creier, emoii i gnduri, ca noi ceilali? Dup ce au plecat cu toii, am rmas acolo cu Khety i o vreme nici unul dintre noi n-a scos o vorb. - Este cel mai ngrozitor lucru pe care l-am vzut n viaa mea, spuse Khety n cele din urm. - Am avut de-a face cu dou crime barbare n numai dou zile. Nu avem motive s credem c se vor opri. Dimpotriv, avem toate motivele s presupunem c ele au legtur cu investigaia noastr. Ne urmresc.

- i nu las nici o urm, adug el. - Nu e chiar aa. Felul n care au murit ne spune o poveste pe care trebuie doar s-o nelegem. Apoi trebuie s aflm cine e fata aceea. Am o idee. Hai s mergem n satul muncitorilor. - De ce? ntreb el. - Dac ar fi fost o persoan important, dispariia ei ar fi fost observat i poate raportat pn acum. Cineva din ora ar fi fcut legtura cu crima. Ddu din cap, n semn c pricepuse. - i trebuie s ne oprim pe drum. Trebuie s vorbesc cu camerista Senet. Cldirea era tcut cnd am ajuns. Gardienii ne-au lsat s intrm si am ateptat s fie chemat Senet. A aprut n scurt vreme i s-a nclinat adnc n faa mea. - Putem merge undeva s discutm n linite? Ne-a dus n anticamer. La fel ca prima dat, era mbrcat imaculat, avea prul strns si purta mnui fine galbene. - Vreau s-i art ceva. Te rog s nu spui nimic, doar d din cap dac l recunot. Ai neles? Fata ncuviin. Am deschis pumnul i i-am artat scarabeul. Groaza, si nu durerea, se aternu pe faa ei. Ii tremurau minile de tulburare. - Nu este ceea ce credei. Ochii ei mari m-au privit cu speran. - De ce nu mi-ai spus adevrul? - Ce adevr? - Despre scarabeul care lipsea dintre bijuteriile Reginei. ncerc s gseasc ct mai repede un rspuns. - Iertai-m, dar nu tiam cine suntei... Vreau s spun cine suntei cu adevrat. - Adic nu tiai dac poi avea ncredere n mine? ntr-un ofier

Medjay? Ddu din cap c da, recunosctoare c rostisem eu ceea ce ea nu putea. - Vreau s tiu dac poi s-mi zici ceva despre acest scarabeu. Se uit la el. - Spunei-mi, v rog, de unde l avei? - l purta altcineva. Alt femeie. Pru uimit. - Cum se poate? a optit, ntorcndu-l pe toate feele. - Nu tiu, dar am s-ti dezvlui ceva: femeia care l purta arta exact ca Regina. Se strdui s neleag ce-i spusesem. -Arta? - E moart. Nu pot s-o identific. Ai ceva s-mi spui, acum? i feri brusc privirea. - Locul acesta este plin de ntuneric. Rostise cuvintele cu for, nu ca pn atunci. - Adic? - Oamenii sunt animale, nu credei? Regina spune c oamenii au suflete bune, dar eu le vd chipurile cnd zmbesc i cnd spun cuvinte rele i cnd rd de nenorocirile altora. Cred c limba este un monstru care slluiete n noi toi. - De ce spui asta? - Pentru c vorbele rnesc i ucid mai uor dect pumnalele. Am lsat gndul acela s pluteasc ntre noi. - Mai spune-mi despre scarabeu. Ce nseamn hieroglifele? - Sunt mai multe feluri de a le citi. Dumneavoastr ce vedei? ntreb ea. - Mai nti vd c nu e nici un nume. n locul lui sunt simboluri. O femeie, aezat, privindu-l pe Ra, soarele. Presupun c se roag. Spune-mi ce vezi tu. Lu scarabeul n palma ei delicat i l scutur uor, ncercnd parc s afle astfel nelesurile semnelor de pe el. - Vd sperana unei viei noi proclamat n aurul etern. Vd cum

renate mereu fiina cea mai nensemnat dintre toate, gndacul. Vd nvierea din josnicia acestei lumi. Vd soarele din care se ivete totul. Vd misterul puterii lui Ra n punctul din mijloc. Vd un copil n pntece. Vd o femeie care ateapt si se roag. Vd lucrul acesta purtat ca un semn de speran. Simt cum st pe pielea cald, deasupra unei inimi curate. Deodat se strnse toat, ca si cum ar fi sgetat-o o durere nfiortoare, izbucni n plns i hohoti mult vreme, tremurnd din tot corpul. Khety i cu mine ne-am privit uimii. Apoi suferina se stinse si Senet se liniti. Susurul slab al apei fluviului care sclda terasa umplea tcerea care se aternuse ntre noi. Atepta s-i rspund, cu capul plecat. - Ai vorbit bine. Nu vom uita nimic, i-am spus. Am dat s plec, dar braul ei s-a ntins nainte s trec de pragul uii. - i copiii? Cred c sufer mult acum, fr mama lor. - Unde sunt? - Au fost dui la bunica lor. Privirea ei nelinitit mi-a spus tot ce trebuia s tiu despre acest aranjament. - Oricum va trebui s vorbesc cu ei toi. Vrei s le transmit un mesaj cnd i vd? - V rog s le spunei c-i atept acas.

Note: I le-am artat si lui Khety. CAPITOLUL 16 Satul muncitorilor se afla la rsrit de ora, la o distan respectabil, ntre coamele joase ale dealurilor. Am naintat ct am putut mai departe pe drumul pavat. Ra, n toat gloria sa -

prea mult dup prerea mea - lovea fr mil, de la zenit? stncile i nisipurile. Nu gseai adpost nicieri. Toate umbrele se retrseser n obiectele lor. Khe-ty ridic copertina pentru a ne apra capetele de ari i am continuat s mergem aa, avnd deasupra noastr doar un cerc mic i tremurtor de umbr. Pe poteci se vedeau i alte urme, radiind spre desertul de la rsrit, unele ducnd ctre altarele din nisipuri, altele la mormintele din stnc i la punctele de control. Tineri obosii stteau la ntretierile drumurilor, ca nite fantome subiri, i am vzut, din loc n loc, figuri miniaturale care pzeau marginile strlucitoare ale oraului. Preau c se afl acolo mai degrab pentru a-i opri pe localnici s plece dect ca s previn incursiunile barbarilor din Trmul Rou. - E slujba cea mai rea. Stau acolo toat ziua i au drept adpost doar umbra unei colibe din trestie. Tot ei pzesc i mormintele spate pe nlimile dealurilor. Mi-a artat stncile din deprtare, albe, roii i cenuii, i mi-am umbrit ochii cu mna ca s le vd mai bine, dar mi s-au prut pustii. Lucreaz la un drum prin stnc. Cu ct sap mai adnc, cu att este mai cald, zise el. - Cte morminte se construiesc? - Nu tiu. Multe, cred. Oamenii cu dare de mn investesc bani grei n acest proiect. - Probabil c se gndesc c investiia merit? Se gndesc c locuiesc aici i vor fi nmormntai acolo? Da, dar vor s vad toi cum se gndesc ei la asta. Acestea sunt necazurile celor avui. Obsesia vieii de dincolo mi se pare ridicol. Vom disprea cu toii n Mreaa Lumin a Soarelui, vom fi mturai aa cum apa mtur cmpurile inundate si nu-i vom lsa n urm dect pe copiii notri. Apoi vor disprea i ei din aceast via. tiu ct de cinic le pot prea

altora atunci cnd vorbesc aa. De la moartea lui Tenry sunt ntro dispoziie sumbr. Mi-am amintit deodat un vers dintr-un poem de demult: Ce-a mai rmas din palatele lor? Pereii s-au frmiat, Casele lor au pierit i-acum totul este iari De parc nimic n-ar fi fost. Nu era nc ceasul de odihn si mai aveam timp de pierdut pn cnd se ntorceau muncitorii pentru masa de prnz. Simeam tulburarea provocat de moartea lui Tenry pn n mduva oaselor, dar tiam c aciunea era unicul remediu, aa c m-am hotrt s dau o rait pe la pietrele de hotar nirate de-a lungul marginii de rsrit a oraului. Khety nu prea voia: - Nu credei c e prea cald s ne crm acolo? L-am ignorat, am luat friele n mini i am pornit-o la drum n timp ce Khety mi inea copertina deasupra capului. Dup aproximativ cincisprezece minute de mers pe un drum anevoios si din ce n ce mai abrupt, am lsat carul i am continuat pe jos pe pmntul acela uscat, pn cnd am ajuns la stnci i am nceput s urcm. Ne-am trezit la picioarele unei pietre de hotar uriae i noi, cioplit n stnc i flancat de figurile lui Akhena-ton si Nefertiti care-i priveau noul trm. Asudasem din plin si cmaa de in mi se lipise de spate. Am but fiecare cte o gur de ap din ulciorul pe care Khety M luase, prevztor, cu el, apoi" am examinat inscripia i am citit-o cu voce tare: Akhetaten aparine pe deplin printelui meu Hor, cruia Aten i-a dat via nemuritoare, cu dealurile, munii, mlatinile, noile inuturi, iazurile, pmnturile umede, cmpurile, ntinderile de ap, oraele, malurile, oamenii, vitele i toate cele pe care Aten, printele meu, le fiineaz nencetat i venic. - Asta descrie cam totul, zise Khety, privind atent n jur din noul nostru punct de observaie.

Ne-am aezat amndoi la umbr i ne-am uitat la cmpia larg si joas. Puteam ghici n deprtare fluviul licrind printre arbori si oraul alb, copt la soare i uscat, de-a lungul malurilor verzi, luxuriante. Prea ireal, un miraj. Flamurile templului atrnau nemicate i lipsite de via n linitea dup-amiezii. Cmpurile proaspete, cultivate cu orz, gru i legume, formau un mozaic n nuane de verde i de galben, incrustat n pulberea neagr a pmntului fertil. De partea cealalt a fluviului, dincolo de plantaiile de pe malul de vest, strluceau orbitor amgitoarele pmnturi roii. Mi-am pus mna la ochi, dar acolo nu era dect pustietate. - i place aici? l-am ntrebat pe Khety. El mtur peisajul cu privirea. - Sunt un norocos: am o funcie, sunt la adpost, avem grij unii de alii. i am cumprat o bucat de pmnt. - Ai o familie numeroas? - O soie. Locuim cu tata si cu bunicii mei. - N-ai copii? - ncercm, dar pn acum... Tcu cteva clipe. Am nevoie de un fiu. Dac nu voi avea un fiu, nu voi putea continua relaiile de familie cu Mahu i cu Medjay. Doar aa putem supravieui. Soia mea crede n farmece i n vrjitorii. Se tot duce la un vraci care a convins-o c un amestec de distilat de flori i de rahat de liliac, o lun plin si cteva ofrande ne vor aduce un biat. Ea zice c eu sunt de vin. Se ncrunt i ddu enervat din cap. Mahu s-a oferit s ne recomande Doctorului Palatului, o persoan care se pricepe cu adevrat la lucrurile astea, dar ne-am temut s nu ne ndatorm. Pentru c i deschisese inima, m-am hotrt s-l tratez ca de la egal la egal. - Eu am trei fete. Soia mea, Tanefert, parc a nnebunit nainte s se nasc Sekhmet. Eram ncordai i ne tulbura fiecare semn. Ea

nu e excesiv de superstiioas, dar ntr-o sear am surprins-o cnd urina n dou vase, unul cu gru si altul cu orz. Am ntrebat-o: Ce faci?" Ea mi-a spus: Voi atepta s vd care din ele creste i atunci vom ti dac va fi biat sau fat". N-a crescut nici unul dintre ele, dei se jura c orzul era mai nalt, aa c neam ateptat s avem un biat i a venit pe lume Sekhmet, ipnd ct o inea gura, frumoas si ntru totul ea nsi. Deodat am auzit un strigt. Doi gardieni se uitau n sus la noi de la baza stncilor. Am cobort cu grij. Erau amndoi tineri, poate s fi avut aptesprezece-optsprezece ani, erau mori de plictiseal i nu aveau nimic altceva de fcut ct era ziua de lung dect s arunce pietre, s viseze la femei i s atepte schimbul. - Ce facei acolo? Le-am artat autorizaiile mele. S-au uitat la ele, dar se vedea c sunt analfabei. - Suntem Medjay, spuse Khety. Se retraser imediat. I-am nsoit pn la refugiul lor, unde edeau sau dormeau pe o rogojin de trestie. Adpostul mizer prea nepotrivit n comparaie cu mreele pretenii nscrise pe piatra de hotar. i-au sprijinit armele, dou sulie amrte, de peretele colibei. Mai erau acolo un ulcior cu ap, un vas cu ulei, o grmjoar de cepe i, pe o poli, o turt proaspt de orz rupt n dou. M-au ntrebat de unde sunt. Cnd le-am spus c sunt din Teba, unul dintre ei a zis: - ntr-o zi o s m duc acolo si-o s-mi ncerc norocul. Am auzit c e grozav. Via, ce mai! Petreceri, festivaluri, locuri de munc. Via de noapte... Cellalt se lsa cnd pe un picior, cnd pe cellalt, stnjenit i nesigur, ferindu-si ochii de noi. - E un loc grozav, am zis, dar nu e att de simplu. Ai grij de tine cnd ajungi acolo.

Ne ducem oricum. A face orice s scap din gaura asta puturoas. Cel tcut prea tulburat de sinceritatea prietenului su, dar acesta prinsese si mai mult curaj: - Ne ducem s ne nrolm n noua armat. Era o noutate pentru mine. Care armat? - Nu este dect o singur armat, am zis eu prudent. Armata Regelui. - Mai e un brbat, care a urcat iute n rang. El vede altfel lucrurile si o s treac la fapte. - Cum l cheam? - Horemhab, spuse el cu respect, ba chiar cu veneraie. Apoi se auzi un strigt slab de la cellalt post de gard. Bieii i ridicar braele, salutar i ur-lar un rspuns. I-am lsat acolo, dup ce ne-am luat rmas-bun n grab, si ne-am dus n sat. - Ai auzit ceva despre Horemhab? l-am ntrebat pe Khety. - Schimbrile au deschis noi ci de acces la putere pentru brbaii care nu fac parte din familiile alese. A dat din umeri. Am auzit, numele lui, s-a cstorit cu sora Reginei. Iat o informaie nou. Un militar parvenit care s-a nsurat cu o femeie din Familia Regal. - Prin urmare va veni i el la Festival? - Va trebui s vin. M gndeam la toate acestea n timp ce ne croiam drum printre stncile sparte. - i unde se afl sora Reginei? - Nu tiu. Se spune c ar fi cam ciudat. - Adic? Ridic din umeri. - Am auzit c odat a plns timp de un an ntreg i c nu prea vorbete. - Si totui s-a cstorit cu ea. Khety ddu iar din umeri. Prea s fi fost singura lui reacie la

moravurile lumii. Tare a fi vrut s nu mai fac aa. In contrast cu rafinamentul i proporiile enorme ale oraului central, locuinele meteugarilor erau foarte modeste, funcionale i construite n grab. De-a lungul zidurilor de incint din lut se vedeau din loc n loc altare i capele mici cldite la repezeal, printre cocine de porci, grajduri si anexe; viaa domestic se mutase i n lcaurile de rugciune, unde animalele se hrneau n voie i femeile coceau pine n cuptoare. Am intrat pe poart. Casele preau aproape identice: aveau cte o curte mic n fa, plin de animale i oale cu provizii i, dincolo de ea, o camer central destul de mare, aerisit, urmat de alte ncperi mai mici. Arhitecii acestor barci identice uitaser s adauge treptele spre acoperiuri, aa c locatarii i le construiser singuri: erau nite zigzaguri aiurite din resturi de lemn adunate de cine tie unde. La fel ca n Teba, acoperiurile reprezentau un spaiu vital al casei: erau mpodobite cu plante crtoare i pe ele se uscau la soare fructe i legume. Casele erau paralele si aveau ntre ele alei nguste, care se ngustau si mai mult din cauza grmezilor de gunoaie, materiale i vechituri depozitate acolo. Porcii, cinii, pisicile si copiii alergau i se strecurau printre picioarele noastre. O femeie a ipat la noi, civa si-au ludat marfa. Nomazi n zdrene, invalizi cu membre infectate i omeri scheletici zceau la umbr, ateptndu-i moartea. Ne luptam s ne croim drum printre catri de povar i cohorte de oameni. Contrastul cu zonele rezideniale din suburbii era copieitor, dar v mrturisesc c m simeam acas pentru prima oar de cnd venisem aici. Era grozav s m aflu n mijlocul acestei activiti haotice i n iureul vieii obinuite, departe de feele nalte i ierarhia artificial a puterii. Khety a pus cteva ntrebri precise i am ajuns la Supraveghetor. Am ciocnit n tocul uii i am scrutat interiorul

ntunecat. De la o mas se uita la noi un uria aspru, cu faa coluroas, lucitoare din pricina brbii nerase. - Nici la mas nu poate omul s stea linitit? Ce naiba vrei? Am intrat n camera fierbinte, nu prea nalt, i m-am prezentat. Omul a mormit ceva i m-a invitat fr tragere de inim s iau loc pe o banc joas. - Nu v mai holbai la mine cum mnnc. Nu se cuvine. Khety a rmas afar, lng prag. M-am aezat i m-am uitat la funcionar. Era un constructor tipic care reuise n via, cu un burdihan care se sprijinea pe un trup bine legat, cu un lan de aur ieftin n jurul gtului gros si mini mari care trudiser din greu de cnd se tia, cu unghii rupte i ptrate nfipte n degetele puternice si butucnoase, mpodobite i ele cu mai mult aur ieftin. Rupea nepstor din pine, fr vreo urm de plcere. Mnca ntruna, automat, cu toate degetele, ca animalele, n spatele lui, de dup o perdea care separa camera de curteabuctrie, trgeau cu ochiul la noi o femeie si o fat. Cnd m-am uitat la ele m-au privit intens, asemenea pisicilor de pripas, apoi au disprut. I-am artat autorizaia. Putea citi, la fel ca majoritatea meteugarilor, fiindc trebuia s fie capabili s neleag planurile si instruciunile de construcie i s graveze hieroglifele. Atinse sigiliul Regal si mormi bnuitor si alarmat - dei se ferise s-o arate pe fa. - Ce caut o persoan cu autorizaie de la Rege ntr-o gaur ca asta? - mi pare ru c-i ntrerup odihna, dar am nevoie de ajutorul tu. - Sunt un biet constructor. Cum pot eu s ajut un om ca tine sau pe oricare dintre maimuele acelea de blci care trec drept domnii si stpnii notri?

Mi-a plcut curajul i dispreul su. Acum l simeam mai deschis. - Caut pe cineva. O fat. O fat care a disprut. A continuat s nfulece cu lcomie. - Dar de ce o caui aici? Nimnui nu-i pas aici de fetele disprute, le pare bine c au scpat de ele. N-ar trebui s-o caui n ora? - M gndesc c familia ei ar putea locui aici. mpinse pinea ctre mine. - Nu i-e foame? Am luat o bucic i am mestecat-o ncet. Uitasem c nu apucasem s mnnc de diminea. - Spune-mi ceva despre fata disprut. - E tnr si frumoas. Probabil c a ajuns ntr-o poziie bun la ora. i terse minile i faa. - Nu-mi spui prea multe. - Probabil c i se simte lipsa. - Ce culoare au ochii ei? Cum e la chip? - Nu mai are fa. Cineva i-a zdrobit-o. Se uit la mine, fluier i-si scutur capul ncetior, de parc informaia i confirmase teoria personal despre lume. Se ridic brusc si art ctre u: - Vino. Mulimile se ddeau repede la o parte de-a lungul aleilor nguste, fcndu-ne loc s trecem: brbatul era respectat i temut. Era Supraveghetorul, putea s ofere i s refuze privilegii, locuri de munc i dreptate. Aici era tot att de puternic ca Akhenaton nsui i acesta era micul lui regat. Am ajuns la singurul loc deschis din sat, acoperit cu copertine decolorate din pnz de in imprimat care aruncau umbre complicate pe podeaua tare i murdar i pe bncile lungi. Sute de muncitori

din tot imperiul, din Nubia pn la Arzawa, din Hatti pn la Mitanni, edeau tcui, vorbeau sau strigau, iar unii chiar cntau pe limba lor. Mncau repede, servindu-se din vasele mari aezate pe bnci lng ei. Bieii de la piatra de hotar habar naveau de toate astea. Femeile alergau ncolo i ncoace, servindule bere groas de orz. Zgomotul i cldura erau de nedescris. Supraveghetorul se aez n capul bncii din mijloc. Lovi de trei ori n lemn cu bastonul su oficial i se ls linitea. Toate capetele se ntoarser ctre el, cu priviri atente, dar se vedea c oamenii abia ateptau s-si continue masa. - Avem un oaspete important i ar vrea s tie dac i-a disprut cuiva vreo fat. Se auzir rsete, care se stinser repede cnd bastonul lovi iar cu putere lemnul bncii. Acum se uitau cu toii la mine s vad cine ntreab i de ce. tiam c mi venise rndul s vorbesc. - Numele meu e Rai Rahotep. Sunt un Medjay din Teba i cercetez un delict. Nimeni dintre voi nu a fcut ceva ru, dar este de mare important s gsesc familia fetei care a disprut. Cred c lucra la ora i c era de-aici. Iat ce vreau s v ntreb: cunoatei vreo familie care e ngrijorat c le-a disprut fiica sau sora? Brbaii se holbau la mine. Orice mi-ai spune, o s rmn secretul nostru. S-a lsat o tcere deplin, dumnoas. Nu mica nimeni. In cele din urm se ridic ncet un tnr. L-am condus la o banc din margine, departe de ceilali. Supraveghetorul ne-a lsat singuri, dar mi-a spus nainte s plece: - Vreau s se ntoarc la lucru imediat ce terminai. Ne-am aezat fat n fa. Biatul se numea Pa-ser. Avea fizicul acela precis i aspru al muncitorilor calificai, pr ondulat albit de praf, mini deformate i bttorite de la cioplitul pietrei - cioplitul nencetat care i va marca viaa i va fi cea mai fireasc

activitate a lui, mai fireasc dect s-i mngie nevasta sau copiii. M privea cu ochi scprtori, poate nu chiar inteligeni, dar gnditori si liberi. - Spune-mi cteva cuvinte despre tine. Era bnuitor. - Ce vrei s tii? Lucrez n construcii de cnd eram un copil, ca tatl meu si ca tatl tatlui meu naintea lui. La urma urmei, de ce punei ntrebrile astea? - De ce te-ai ridicat dup ce am vorbit? Privi n jos, ncrucindu~i degetele n poal. - Am o sor. Se numete Seshat. Am crescut la Sais, n delta de apus, dar oraul se ducea de rp. Nimic de fcut toat ziulica, tot ateptam s primim vreo comand care nu mai venea. Am venit aici cu toii, rugndu-ne s gsim de lucru. Am avut noroc. Cnd am ajuns aici, tata si cu mine ne-am angajat imediat, pentru c tata este vr cu Supraveghetorul. Seshat s-a dus la Palatul-Harem. Khety i cu mine ne uitarm unul la cellalt, n sfrit ceva interesant. - Cnd ai vzut-o ultima oar? - N-a vrea s v spun. - De ce? Ezita. Nimic din ce-mi spui nu va trece de pereii tia. Suntei Medjay, de ce s m ncred n dumneavoastr? - Pentru c trebuie. Nu prea avea de ales. L-am intuit cu privirea i n cele din urm a vorbit: - Am lucrat la noile birouri de la Palatul-Ha-rem. Uneori puteam s ne vedem i s vorbim. Gseam un colior tihnit i cteva minute... Tcu o vreme. Aranjasem s ne vedem de mai multe ori pe sptmn, dar ultima oar nu a mai venit. M-am gndit c era probabil ocupat, n fiecare sptmn le trimite prinilor cte ceva, dar atunci... Cltin din cap. Unde e? M-a dus la casa prinilor lui. Erau stnjenii de prezena mea.

Au nceput s se agite, alergau ncolo i ncoace, nu erau siguri dac trebuie s stea jos sau n picioare. Am intrat n camera din spate, unde lucrau bunicii. M-au salutat politicoi si i-au reluat lucrul. M-am bucurat s vd c zeii cei vechi erau aezai la vedere pe altar: amulete reprezen-tndu-i pe Bes si pe Taweret, statuete nftisndu-i pe Hathor, pe zeii protectori ai familiei i pe cei ai fertilitii. Iconoclasmul noii religii nu cucerise nc aceast csu. Tatl ei, un om ntre dou vrste, ncepu s vorbeasc despre fat, despre nestemata lui, s-mi spun ce bine o ducea, cum frumuseea i graia o ajutaser s-si gseasc un loc la PalatulHarem. Mndria lui de printe, bucuria lui, viitorul lor strlucit... i n tot acest timp, dei nu puteam fi sigur, simeam dureros, pn la oase, c fiica acestui om zcea moart, mutiiat, cu faa zdrobit, pe o lespede rece. Am vzut-o pe maic-sa dup o perdea, privindu-ne pe furi, intimidat de prezena mea si de toate acele ntrebri. Dar nu aveam nici o dovad si din acest motiv rn aflam aici. Nu puteam s rn pierd n efuziuni sentimentale, nu acum. - N-ai mai avut nici o veste de la ea n ultima vreme? - Nu, dar e foarte ocupat. Nici nu ne ateptm s ne trimit veti. Cred c muncete prea mult. tii, muncesc din greu acolo. Brbatul zmbi, ncurcat. - Trebuie s v pun o ntrebare personal. Fiica dumneavoastr avea semne din natere? Avea vreun semn pe trup? Omul m-a privit nedumerit. - Semne din natere? Nu tiu. De ce v aflai aici i ne punei toate ntrebrile astea? Ce caut un ofier Medjay n casa mea si de ce-mi pune ntrebri despre fiic-mea? Acum prea ngrijorat. - Pentru c sper s-o gsesc. - Dac vrei s-o gsii de ce nu v ducei la Pa-latul-Harem s

ntrebai de ea acolo? - Fiindc mi-e team c nu e acolo. ncepeau s bnuiasc adevrul. Mama ei sttea n picioare n pragul uii, tcut i nemicat ca o statuie, mi art cu degetul pntecele ei. - Are un semn aici, ca o stelu. Am ieit din casa aceea ntr-o tcere din care tiam ca nu-i vor reveni niciodat. Faa blnd a tatlui era zdrobit de durere, de parc l-a fi lovit cu un bolovan. Se ntreba probabil de ce a trebuit s intru n casa lui si s-i spulber linitea. Mama refuza pur i simplu s cread. Amrciunea fiului se va distila, cu timpul, transformn-du-se n ur mpotriva zeilor care ngduiser nimicirea unei viei curate. Le spusesem doar c fusese ucis, dar nu reuisem s gsesc curajul de a le dezvlui si restul adevrului. Le-am promis s le trimit cadavrul pentru nmormntare. Tot ce puteam s le mai las, ca s le ndulceasc agonia, era scarabeul. Speram c va acoperi costurile unei nmormntri cum se cuvine si ale celorlalte ritualuri necesare. i, din cte tiam, i aparinuse fetei. Nu puteam s-o las s putrezeasc ntr-un mormnt din desert, dup ce ea i familia ei se chinuiser atta. Am ieit din satul tcut acum. Pn la urm am rupt tcerea. - Mcar avem un rspuns. Ceva ce tim c tim. - Legtura dintre fat i Palatul-Harem. - Exact. Du-m acolo imediat. Trebuie s-i in-teroghez pe toi. - Avem autorizaiile, dar trebuie oricum s-i informm pe cei de la Biroul Haremului despre ce vrem s facem. Am oftat. Nimic nu era simplu. - Nu avem timp de pierdut, hai, vino! Khety chicoti ca un copil prins cu o minciunea. - Ce e? - Probabil c ai uitat. Invitaia...

Atunci mi-am amintit: invitaia lui Mahu. La vntoare, n dupamiaza asta. Mi-am blestemat prostia de a fi acceptat. - Uite-m cum stau atrnat deasupra unui mormnt deschis, cu primul indiciu ca lumea de cnd am venit, i tu crezi c m duc s-mi pierd vremea la vntoare? i tocmai cu Mahu ? La naiba cu el! Ddu din umeri. - Nu mai da din umeri! Ne ducem direct la Palatul-Harem! Arta tare necjit, dar se supuse i conduse carul napoi spre ora. Tocmai intram pe poart cnd, ca din senin, dintr-o strdu lateral a rsrit Mahu. i conducea singur carul. Cinele lui urt i slbatic, ca o copie perfect a inimii stpnului su, edea lng el pe planeul carului i se sprijinea cu labele din fa de parapetul de lemn. M-am ntors furios ctre Khety: - I-ai spus unde mergem? - Nu i-am spus nimic. ~ tiu c lucrezi pentru el. Uite-l cum apare tocmai cnd urmrim o pist serioas! Pare o coinciden stranie, nu crezi? Khety mi-a aruncat o privire furioas, dar n aceeai clip Mahu a strigat: - Ai sosit la tanc pentru vntoare! Eram sigur c n-o s uii! Smuci cu brutalitate friele si o lu nainte. CAPITOLUL 17 Membrii partidei de vntoare se adunaser pe cheiul fluviului: o construcie nemaivzut pn atunci, lung i ngust, din scnduri de lemn, sprijinit pe supori de piatr i lemn. Se afla cam la cincizeci de cubii1 de mal i avea cinci sute de cu-bii n lungime. Tocmai se descrcau cteva barje care aduseser blocuri de piatr i un bac se pregtea s treac fluviul, de la est ctre vest, cu ncrctura lui de oameni, copii, animale i

cociuge. Altfel, la ora aceasta, pe ap nu se vedeau dect corbii de agrement i una din ele era chiar foarte elegant, cu o cabin pe dou niveluri, cum nu mai vzusem pn atunci, cu catargele coborte i odihnindu-se pe suporturile lor. Printre corbii pluteau brci mici cu pnze de in vopsite n nuane de rou sau albastru viu. Glasurile educate, frnturile de conversaie civilizat si rsetele studiate se auzeau ca un clinchet, legnndu-se peste apele mictoare. Zgomotele care veneau dinspre grupul de vntori erau diferite. Vocile erau apsate, masculine, ncercau s ctige ntietate pe fundalul unor tceri pline de subnelesuri, a unei tensiuni palpabile. Era un grup de tineri tipici din familiile de vaz i o mn de ofieri Medjay, cu toii fanfaroni i misogini, anoi, agresivi i rzboinici. Khety ncerc s insiste c nu avea nimic de-a face cu apariia lui Mahu. Nu-mi venea s-i dau crezare. - ncepusem s am ncredere n tine, i-am spus si m-am ndreptat spre grupul de brbai, mi simeam picioarele grele ca mlul fluviului. M prinseser n capcana protocoalelor tocmai cnd ncepusem s cercetez o pist nou. Mahu fcu prezentrile. - M bucur c ai putut veni cu noi, zise el cu un sarcasm apsat. Iat un om care reuea s transforme n ameninare tot ce rostea. - Mulumesc pentru invitaie, i-am rspuns cu cel mai sczut entuziasm de care eram n stare. N-a luat n seam afrontul. - Aud c ai rcit n stnga si-n dreapta prin satul muncitorilor. Ai o femeie disprut si un ofier mort de rezolvat i nu prea mai ai timp la dispoziie. Degeaba, n-aveam de gnd s-i vnd nimic. Note: l Unitate de msur echivalent cu lungimea antebraului

faraonului, de la cot pn la vrful degetului mijlociu. - E uimitor cum lucruri aparent fr nici o legtur au de fapt multe n comun. - Chiar aa? Atunci mcar poi face legtura dintre o sgeat si o ra n zbor. O rafal de rsete batjocoritoare tun dinspre ceilali brbai. Mam uitat la feele lor calme i reci. Parc ncercau toi, cu mai mult sau mai puin succes, s imite rnjetul de tigru al lui Mahu. Erau mbrcai n costume de vntoare tradiionale, ca i cnd urmau s participe la un bal mascat. Muchii lor bine reliefai trdau vanitatea si nu efortul unei activiti. Vntoarea era pentru ei o trecere de timp ca oricare alta, o simpl distracie. Nevoia, aceast zeitate simpl i real, nu-i ncercase vreodat, iat-i deci pe minitri, pe vlstarele Marilor Familii, pe membrii elitei puterii. Dei sunt n mod fi mpotriva Marilor Schimbri, trebuie totui s recunosc c acum sunt promovai oameni din toate categoriile sociale. Oameni ca mine, care se trag dintr-o familie obinuit". Ce nepotrivit este totui cuvntul acesta: obinuii sunt oamenii crora le pas unii de alii, care improvizeaz noi ci de a rzbi, de a tri mai bine, de a se bucura de via. Aceste familii din elit, fiu dup tat, fiu dup tatl tatlui, s-au agat cu ghearele de rangurile puterii lumeti, de bogiile din trezoreriile sigilate ale rii, i o vor face mereu, ct timp va picura apa n clepsidre. S-au inut strns de ele de parc i puteau apra de orice i de toate. Si, de fapt, i apr: de srcie, de griji, de lipsuri, de orizonturi strmte, de neputin, de foame, de lipsa speranei... Dar nu i de suferin sau de vulnerabilitatea n faa nenorocului, o parte inevitabil a existenei noastre ca fiine omeneti. Mahu mi tie irul gndurilor, de parc mi le citise: - Timpul zboar. Hai s mergem la brci. Vntoare plcut! Ne-am ndreptat spre un ir de brci din trestie roie. Servitorii

care aveau s ne ajute la vntoare ne ateptau cu vslele pregtite. Crescusem de mic pe asemenea brci frumoase, simple i att de elegante. Ne-am mprit pe grupuri. Khety i fcu deodat apariia, cu un aer nelinitit, dar, n clipa cnd ncerc s se urce n barc lng mine, un brbat l opri cu o grosolnie care ne-a uimit pe amndoi. Nu aveam ns intenia s petrec o or ntreag cu Khety si s-i ascult plngerile. Strinul cel aspru se prezent: l chema Hor. Avea cu el o pisic de vntoare ntr-o les de piele. Pisica sri imediat n barc i se aez pe locul din fa, splndu-i lbuele i privindu-m critic. Hor, care nu prea interesat s nceap o conversaie, scoase un arc superb dintr-o tac de in. i folisi inelul de la degetul mare pentru a vedea dac coarda era bine ntins; firele fine de mtase, probabil n jur de 60 pentru o arm de aceast calitate, erau bine strnse la capete cu spire de tendon, un mod iscusit de a preveni deirarea corzii. Am gsit ntr-o cutie de lemn un baston sculptat pe care-l puteam folosi, fiindc eu nu aveam, bineneles, nici unul la mine. Mai erau n cutie si o plas groas cu greuti i un harpon, n caz c am fi vnat ceva mai mare. Erau obiecte simple, fr nimic din sofisticarea i fora arcurilor cu sgei. Ateptam deja cu disperare s se ncheie vntoarea. Mahu ddu semnalul si ncepurm s alunecm n tcere n largul fluviului linitit si unduitor, ca un drapel, n briza uoar, spre o zon mai mltinoas, cu trestii, afiat la nord de ora. Pisica sttea atent i pregtit la prova, hipnotizat de muzica ndeprtat i de zgomotele nbuite ale mlatinii. Oraul se pierdu dup o cotitur larg a fluviului, mrginit de copaci. Faleza de la rsrit n care sunt spate mormintele se nla n dreapta noastr i forma o barier natural pe cursul apei, dar la apus fluviul se lea si cobora la es printre mlatini i desiuri de papirus ntunecate.

Psrile scoteau ipete de alarm ascuite n timp ce se roteau n lumina din nalturi. Brcile au ptruns tcute, una cte una, n zidul de trestii nemicate din mlatina parc pictat n verde, rou si argintiu, n timp ce m chinuiam s ndeprtez trestiile, ncercam s vd unde se aflau ceilali, dar mi-era greu s-i urmresc printre plpirile verticale ale tulpinilor. Pisica se ridicase n patru labe si patrula pe minusculul teritoriu al provei, adulmecnd aerul cu botul ridicat. Hor se ridic i el, pregtindu-i arcul i privind atent printre trestii, de parc ar fi cutat ceva anume. M-am uitat napoi i l-am vzut pe Khety timp de o clip, la mare distant n spatele nostru, ncerca s se in dup noi. Am nceput s vslesc mai rar. A ridicat o mn, ncercnd s-mi transmit ceva, dar a disprut din nou dup desiul gros de trestii. Hor a zis cu un glas rguit: ine pasul, nu vreau s pierdem distracia". M-am uitat n jos ca s m asigur c aveam la ndemn plasa si bastoanele. Deodat am ajuns ntr-un lumini i am vzut toate brcile care se oglindeau simetric cu imaginile lor alungindu-se i revenind la forma iniial. L-am vzut pe Mahu, n picioare, privind trestiile i cerul. Domnea o linite deplin. Toi vntorii ascultau. Apoi Mahu btu brusc din palme de cteva ori, lansnd astfel semnalul de ncepere, i aerul serii se umplu de sunetul a mii de psri care-i luau zborul spre cer. Brbaii i-au aruncat bastoanele n aer n acelai timp, i zeci dintre ele au izbit violent uvoiul de psri care se nlase deasupra noastr. Cei care aveau arcuri i-au trimis i ei sgeile uiertoare n acel haos. Am intit i eu i am aruncat bastonul. Pisica nnebunise, dansa ca obiect n voia valurilor unei furtuni. Se auzeau strigte i chemri, brcile se desprir ca s urmreasc prada i tot cerul se umplu de fluturarea i plesnetul trupurilor naripate care

cdeau, mpros-cnd stropi de ap. M-am aplecat s iau o suli i, n timp ce fceam asta, am simit ceva n spatele meu. M-am ghemuit imediat. Intrasem iar n-tr-un desi de trestii. Celelalte brci dispruser. Mi se pruse? Pisica apru dintre trestii cu o ra sngernd n gur si o izbi de marginea brcii, fr s-o lase din coli. Culorile irizate ale penelor erau mnjite cu snge sub aripi, dar altfel era perfect chiar si n moarte. Am privit n sus si m-am trezit fa n fa cu Hor. intea cu arcul drept spre pieptul meu. Coarda vibra i am putut vedea c sgeata avea vrful de argint. - Nu m-ai nimerit data trecut, i-am zis, amin-tindu-mi de cltoria cu corabia. - N-am vrut. Da, aa zic toi. Nu gustase deloc gluma si ntinse coarda la maximum. Nu putea s nu m nimereasc. Zmbi. Mi s-a tiat rsuflarea. M-am gndit: prostule, ai czut n capcana lori Avea s par un accident de vntoare, aveau s constate c fusesem atins de-o sgeat rtcit. Am nchis ochii, n aceeai clip, Hor se prbui ntr-o parte: un ciomag venit de nicieri l doborse. Sgeata zbur aiurea, oarecum comic, si fcu un pleosc printre trestii. Mam luptat s-mi menin echilibrul i aproape am czut n ap. Apoi a aprut brusc Khety, gesticulnd, cu ochii plini de spaim. Hor se zvrcolea pe fundul brcii, gemnd si inndu-se de cap. Pe trestii erau urme de snge. Am aruncat plasa peste el i, cnd a ncercat s se ridice, l-am mpins peste marginea brcii, n ap, unde s-a zbtut ca un pete, ncurcndu-se tot mai tare n estura fin. Nu aveam de ales. Am nfipt sulia adnc n pieptul lui si l-am mpins spre fundul apei. Vrful a trecut prin muchiul ncordat i s-a izbit de os. Am tras sulia, l-am lovit din nou, i de data aceasta lama i-a trecut prin trup i a ieit pe partea cealalt. Am scos-o i m-am pregtit s repet lovitura, dar

nu mai era nevoie. Dei se scufundase, m-a privit ameit, apoi dezamgit. Apa s-a tulburat, ntunecat de un nor rosu-sngeriu, apoi corpul s-a rsucit cu faa n jos. Am ntors barca si am nceput s vslesc, ncercnd s-mi salvez viata. Am privit napoi. Trupul se legna chiar sub oglinda apei. Trestiile loveau prova si m izbeau n fa. Din fericire, eram mai rapid acum, cnd rmsesem singur n barc. L-am vzut pe Khety, i el singur n alt barc, ceva mai departe naintea mea. Iam fcut semn s nu se opreasc. L-am vzut i pe Mahu n spate, uitn-du-se spre mine, apoi am auzit ipete i chemri. Mam pierdut din nou printre trestiile care foneau. Pisica era nelinitit, dar se juca cu pasrea moart i mai nfca din cnd n cnd o gur de pene. Ctigam distan i m apropiam de Khety. Mi-a fcut semn s pstrez tcerea i mi-a artat ceva n faa noastr. Avea dreptate: dinspre fluviu se auzeau alte brci i, mult mai tare, glasurile oamenilor care strigau. Nu aveam de ales. Nu puteam s cred c printre ei nu erau complici la aceast nou ncercare de asasinare sau c nu o comandase Mahu nsui. Nu era de mirare c insistase atta s vin la vntoare. Intrasem mai adnc n desiul mlatinilor i iam fcut semn lui Khety s ncetineasc. Ne-am oprit ntr-un stufri i am ateptat, cu sufletul la gur, ascultnd ateni. Am auzit brci venind din ambele direcii, strigte de avertizare i rspunsuri de recunoatere, i le-am vzut apoi apropiindu-se. Era clar c se mpriser n grupuri si c scotoceau mlatina n cutarea mea. Am privit n jur. Se ntuneca i mi-era imposibil s spun ncotro era malul i dac aveam s mai ajungem teferi la el. M-am luptat s smulg pasrea din gura ncletat a pisicii animalul blestemat mi-a zgriat ncheieturile minilor - i i-am rupt gtul. Am mnjit repede cu snge laturile si fundul brcii, apoi am aruncat leul n desiul de trestii. Pisica s-a uitat la mine furioas c-i pierduse prada si s-a apucat s miaune lugubru si

s adulmece sngele, cutnd nnebunit vreo rmi de vnat. I-am fcut semn lui Khety s se apropie de mine i m-am urcat n barca lui. Am mpins barca mea cu piciorul, fr zgomot, departe, printre trestii. A disprut treptat n ceaa care se ridica, cu pisica la prov, care m privea cu dumnie. Am crmit barca cu prjina i am naintat ct de tcut am putut n desiul de trestii ntunecat, apoi ne-am oprit i am ateptat. Am optit: - O aruncare perfect. - Mulumesc. - Unde ai nvat s inteti att de precis? - Vnez de cnd m tiu. - Din fericire pentru mine. Apoi am auzit cum se dau la o parte trestiile ca s treac o barc. Era la maximum douzeci de cubii de noi, dar nu vedeam nimic. Am luat arcul i am pregtit o sgeat. Energia pur a coardei cnta sub degetele mele. Am ateptat din nou, tinndune rsuflarea. Apoi s-a auzit un schimb scurt i agitat de cuvinte: gsiser cealalt barc, mnjit de snge. Ne-am ghemuit i neam ateptat soarta. Oare or s mute din momeal? i auzeam vorbind de parc ar fi fost ntr-o camer alturat, n cele din urm glasurile lor sczur n intensitate n timp ce se ndeprtau. Plecaser trgnd i barca mea dup ei. Am stat acolo mult vreme, nemicai, aa cum stau crocodilii pe fundul apei. Treptat, vocile oamenilor si lmpile brcilor s-au cufundat n ntuneric i am rmas singuri n seara plin de chemri a mlatinilor, apoi n lumina stelelor care se aprinseser pe cer i, din fericire pentru noi, i a lunii care rsrise parc mai devreme. Era destul lumin ca s ajungem acas si umbrele care se nteeau aveau s ne apere. - Mulumesc c mi-ai salvat viaa, am spus. A fi putut jura c zmbete. Cred c cineva de-aici nu prea m simpatizeaz,

Khety. - Nu i-am spus nimic lui Mahu, credei-m. De data aceasta mam hotrt s-l cred. - Dar de ce a riscat att de fi? Dac voia s m scoat din joc, putea oricnd s gseasc o cale mai subtil dect s m invite la o partid de vntoare. - Nu e att de inteligent, spuse Khety cu satisfacie. - S ne ntoarcem, i-am zis. - i-acum ce facem? - Urmele duc la Harem. Le facem o vizit nocturn. CAPITOLUL 18 Oraul ne apru n fa, cu cldirile lui noi nc strlucind. Desertul ntunecat din jur era punctat de stnci si bolovani care licreau, de parc napo-iau ceea ce primiser de la soare n timpul zilei. Am srit pe mal n umbra deas de lng chei. Khety a luat-o nainte, mergnd doar pe prile ntunecate ale strzilor sau aleilor. - Sunt trei Palate Regale: Mreul Palat, Palatul de Nord si Palatul de pe rm. Mreul Palat cuprinde i cldirea unde locuiesc femeile. - i unde doarme Akhenaton noaptea? - Nu tie nimeni. Se mut din palat n palat, respectnd Datoriile Zilei. Se arat oamenilor fie atunci cnd particip la ritualul din templu, fie cnd merge la treburile lui oficiale sau la recepii. Presupun c are n fiecare palat ncperi unde poate dormi. - N-are o via uoar. Khety rnji. Am traversat Calea Regal si am intrat n Mreul Palat. Era enorm, cu o structur destul de ubred, de form alungit, paralel cu latura de vest a Cii Regale. La poarta principal erau postai doi paznici.

- Avem noroc, opti Khety, i cunosc. - Nu e cam trziu? spuse cel mai tnr, btn-du-l pe umr. nc la munc la ora asta? El cine e? - Avem instruciuni i mputerniciri de la nsui Akhenaton. ncercase s fie ct mai serios posibil. Gardienii preau nehotri. - Avei autorizaie? zise cel mai n vrst. Am scos-o din geant, fr s spun un cuvnt. S-a uitat la papirus i a dat ncet din cap, nesigur i nelmurit. Pn la urm a ncuviinat: - Bine, mergei. Se uit la mine, observnd arcul. - Pe sta trebuie s-l lsai aici. Nu putei intra n palat cu arme neautorizate. N-aveam ncotro, i l-am dat. - Ai grij de el. Sper c tii ct de valoros este. - Sunt sigur c a costat o grmad de bani, domnule. Acestea fiind spuse, am intrat n curtea principal a palatului, nconjurat de ziduri nalte din crmizi de lut. Curtea propriuzis mi-a amintit de slile cu coloane din Teba, doar c aceasta era deschis i din loc n loc se vedeau plcuri de copaci. Khety cunotea drumul i nainta repede printre umbrele aruncate de lumina lunii, n tcere, ca un adevrat ho. - Locul sta este uria! i-am optit. - Aa este. n mijloc sunt slile pentru srbtoriri i altarele private. Aripa de nord e format din birouri, reedine oficiale i depozite. De fapt toi se plng de locuine, spun c sunt prea mici i c au nceput s se prbueasc. Tencuiala se crap i cade, gngniile miun peste lot... Lumea zice c lemnul este ieftin, dar c l-au vopsit n aa fel nct s par de esen rar i c a devenit deja un osp pentru termite. Parcurgeam sal dup sal, afundndu-ne n inima Palatului.

Prea pustiu i era tcut. Auzeam uneori frnturi de voci i la un moment dat ne-am ascuns dup o coloan de piatr pentru a lsa s treac un grup de brbai prini ntr-o conversaie. Unele sli ddeau spre alte ncperi, dar toate preau nelocuite. - Unde sunt cu toii? Khety ridic din umeri. - Oraul a fost construit pentru o populaie numeroas, dar muli n-au sosit nc. Slile i birourile de-aici i ateapt i pe cei care nu s-au nscut. i nu uitai c trebuie s vin o mulime de oaspei pentru Festival. Am ajuns la marginea unei grdini superbe, plin de aromele nopii rcoroase. Am privit n jos i am vzut c pavajul era decorat cu o scen de atmosfer nfind un iaz nconjurat de flori albastre i argintii de mlatin. - Iar clcm pe ap. Khety se uit si el n jos. - A, da! spuse surprins. - Ce au oamenii tia de picteaz mereu peisaje acvatice? l-am ntrebat. - E Lumea de Dincolo. Trebuie s-o vad peste tot pe unde merg. Orice ar fi fost, am strbtut-o cu bine i am ajuns la o u impuntoare, iat de cincisprezece si nalt de douzeci de cubii. Avea tblii frumoase i n ea mai era fixat o u, de nlimea unui copil, care avea un oblon batant ct o fereastr mic. Fresca de sub picioarele noastre continua s nfieze doar ap. Khety btu ncet n oblon. Am ateptat i am avut din nou senzaia iritant c suntem urmrii. M-am uitat n jur: Nu se vedea nimeni, n cele din urm oblonul a fost deschis dinuntru. - Artai-v feele, porunci un glas ciudat, ascuit. Khety mi fcu semn s m apropii de oblon i, cnd am ajuns n faa lui, m-am trezit cu o raz de lumin n ochi. Apoi ua cea mic s-a micat n balamalele ei bine unse i un petic de lumin a czut pe podea. Am pit nainte, trecnd prin portal.

nuntru, lumina a continuat s m orbeasc. Mi-am pus minile la ochi i mi s-a prut c vd, multiplicate straniu, o puzderie de luminie, replici ale unor luni mici care se micau ncolo i ncoace. Deodat mi-am dat seama c erau lampioane decorative din hrtie prinse pe tulpini de trestie att de subiri, nct se balansau. Lampioanele erau purtate de fete. Fete tinere i drgue. Lampionul din faa mea a cobort si am vzut un chip cam ltre dar elegant, cu genele si buzele vopsite i pielea ngreunat de pudr. Femeia avea un trup care se potrivea cu faa, mbrcat ntr-un vemnt sofisticat care prin mrime putea aparine unui lupttor de circ sau unui conductor de care de rzboi. - E nepoliticos s v holbai aa, spuse ea. Glasul i se potrivea cu corpul, nu cu faa. - Te rog s m ieri. - Apreciez interesul dumneavoastr. Rostea cuvintele trgnat, de parc le-ar fi lins dintr-o farfurie. - Bun seara. Suntem Medjay. Am venit s vorbim cu femeile din Harem. - La ora asta? - Ora nu conteaz. Acum prea suprat. - La care femei v referii? Avem tot felul de femei aici, custorese, cameriste, fete n cas, dansatoare, muzicante, chiar i fete strine. Nu cred c vreuna dintre ele ar vrea s v ntlneasc la ora asta. - A, da? Pi, s vedem. Una dintre ele lipsete. A disprut. E o fat foarte special, un fel de oglind. Surorile ei tiu ce vreau s spun. Probabil c sunt ngrijorate, poate chiar nspimntate. E mai ru s nu tii ce s-a ntmplat, nu crezi? M privi intens, msurndu-m de sus pn jos, apoi ne ls nuntru. - E o femeie-eunuc! murmur Khety.

- tiu, am optit. Vzusem tot ce poate oferi viaa de noapte din Teba, toat decadena din crciumile si speluncile pline de beivani, i alte locuri unde brbaii se duc s-i caute i s-i mplineasc cele mai tainice dorine: biei deghizai n femei, femei mbrcate brbtete, brbai cu brbai, femei cu femei. Femeia-eunuc mergea naintea lui Khety i a mea, iar fetele ne urmau, chicotind si uotind, scu-turndu-i lampioanele n timp ce se apropiau sau se deprtau de noi. Din cauza dansului acela straniu si continuu de lumini si umbre am nceput s-mi pierd simul de orientare i n-am mai tiut n ce direcie mergeam. Coridoarele i pasajele coteau la stnga, la dreapta, iar la dreapta, iar la stnga si aveam senzaia c ne afundm ntr-un labirint ntunecat. Am trecut prin saloane de primire pline de canapele si divane goale, prin ncperi de lucru cu tavane joase, unde, la lumina opaielor, chinuindu-si ochii, fiine ghemuite brodau sau coseau, prin spltorii tcute unde vasele pentru rufe erau aranjate frumos unul peste altul i lenjeria alb se usca pe suporturi nesfrit de lungi, pe lng birouri ncuiate, pe lng dormitoare ntunecate din care ieeau sau n care intrau femei obosite, cu pletele desfcute, unele mai mbrcate, altele mai puin... Femeia-eunuc pea uor si elegant naintea noastr i, din cnd n cnd, privea peste umr s vad dac o urmm. Ne-am oprit brusc n dreptul unei ui. Fetele s-au strns n jurul nostru, flecreala i jocul lam-pioanelor au ncetat i s-a aternut linitea. - Nu putem merge mai departe. Nu avem voie. Femeia a ciocnit la u si a optit ceva pe un ton ferm, apoi m-a poftit nuntru. Lui Khety nu i-au dat voie s intre. Ultima imagine a lui n momentul acela mi l-a nfiat stnd n picioare, scldat n lumin si nconjurat de un grup de

fete drgue i triste care-i zmbeau. Apoi peste u a czut o draperie i el a disprut. - Bun seara. Vocea era fin, educat, amuzat. Scuzai-le pe fete, sunt prostue i foarte emoionate. De obicei nu avem vizitatori la ora asta, dar eu ateptam pe cineva. Era mbrcat ntr-un vemnt fin cu dungi strlucitoare, purpurii i verzi, care prea s se muleze pe corpul ei i-i scotea n eviden snul drept, care era expus n toat splendoarea goliciunii lui. Avea n picioarele perfect ngrijite papuci aurii i prul ei lucitor i parfumat era strns ntr-un coc nalt deasupra cretetului. Nu se deosebea prea mult de femeia pe care o vzusem sculptat i pictat peste tot n ora. Numele ei era Anath. Ne aflam ntr-un salon confortabil, care era mobilat cu scaune de lemn sculptat cu sptar nalt i divane joase aurii cu incrustaii i picioare terminate cu capete de lei. Pe jos erau platforme scunde de lemn mbrcate n piele, acoperite cu perne i cuverturi. Pe masa dintre noi era o tabl pentru jocul de senet1, ea nsi o splendoare, cu toate cele treizeci de ptrate din alabastru i filde. Piesele sculptate erau pregtite. - Jucai? ntreb ea. - Da, acas, cu soia mea i fetele mele. Fiica mea cea mare e mai istea dect mine, ctig aproape mereu. Memoreaz toate micrile, se concentreaz asupra fiecrei mutri i nu renun niciodat. - Fetele sunt mult mai inteligente dect bieii. Trebuie s se descurce singure din ziua cnd vin pe lume. M-am aezat i i-am povestit tot ce se ntmplase, n timp ce vorbeam, alte femei s-au desprins treptat din umbr si s-au apropiat, una cte una, apoi s-au aezat pe scaune si pe canapele ca s m asculte, ncercam s m concentrez si s urmresc expresia femeii din faa mea. Era foarte atent. n camer s-a aternut o tcere nspimntat, apoi s-a auzit un

murmur de tristee punctat de gemete de suferin. Am privit chipurile celorlalte femei, ase cu totul, si am simit deodat c universul s-a dezechilibrat. Uitndu-m pe rnd la fiecare chip luminat de plpirea lumnrilor si a opaielor, mi s-a prut c intrasem din greeal n-tr-o lume a oglinzilor vii. Femeile acestea, dei se deosebeau n mici detalii una de alta, aveau o nfiare aproape identic. Prin inuta i atitudinea lor, oricare dintre ele ar fi putut s treac drept una i aceeai persoan: Regina. n sfrit, Anath vorbi: - Am fost crescute aici, n acest harem din interiorul Haremului, unele nc din copilrie, fiindc ne-am nscut toate cu acelai dar. Mai sunt i alte ncperi n Palatul-Harem, si ele slujesc altor scopuri. Dar aici, n fiecare dintre noi, orict de neclar, se reflect spiritul perfeciunii Reginei i ne strduim i lucrm ca toate elementele trupurilor noastre - ochii, nasurile, picioarele sau sunetul rsului nostru - care nu sunt asemenea ei s devin ct mai asemntoare cu originalul. Este un el nalt, nu credei? N-am tiut ce s-i rspund. - De ce facei asta? Note: l Joc foarte popular n Egiptul antic, asemntor jocurilor cu pioni i zaruri din prezent. - Ca s-o protejm. S fim sosiile ei cnd are nevoie de noi. M-am uitat la ele, uluit. - Este aici, printre voi? Regina este una dintre voi? Dac v-ai ascuns aici, v rog s v artai. V duc acas n siguran, v dau cuvntul meu. Am privit n jur, am scrutat feele serioase si tcute n lumina tremurtoare a lmpilor. Voiam cu disperare s-o vd n sfrit, so recunosc, voiam s fac un pas nainte i s spun: Eu sunt. Ai

g-sit-o pe Regin i cutarea ta a luat sfrit". Dar nu se mica nici una din ele. Apoi mi-am dat seama c erau toate ngrozite. Se uitau ngrijorate la Anath, care prea stnjenit. - De ce s-ar afla printre noi? - Fiindc a disprut. Am fost trimis s-o gsesc i s-o aduc napoi. Tcerea din camer se adnci. - V rog pe toate s-mi spunei: ce s-a ntmplat n noaptea cnd a disprut Seshat? Femeile se apropiar de mine, iar Anath spuse: - Acum trei nopi a sosit un mesaj sigilat din partea Reginei. Coninea instruciuni amnunite i nimeni altcineva nu trebuia s tie despre asta, nici chiar noi. - Nu ni s-a prut ceva neobinuit, zise alt femeie. Primim mereu asemenea porunci de la Regin. - Instruciunile o desemnau n mod clar pe Se-shat, interveni Anath. - i cine a adus mesajul? Se uitar una la alta i Anath ddu din umeri: - Nu tim. Imediat ce ieim pe u, totul devine secret. Sigur c la napoiere povestim cum a fost, dar nu i de data asta. Seshat nu s-a mai ntors. Cnd le-am descris scarabeul, mi-au spus c nu tiu nimic despre el i nu credeau c i-ar fi aparinut lui Seshat. Eram totui mulumit c l oferisem familiei ei ndurerate. - Ce fel de oameni ar ucide-o pe sora noastr cu o asemenea cruzime nspimnttoare? ntreb una dintre femei. O voce furioas i rspunse din spate: - Ce fel de oameni ar vrea s-o omoare pe Regin? - Este ceea ce ncerc s aflu. - Un monstru. - Nu, zise o alta, nu exist montri. Doar oameni. Le-am spus

rmas-bun femeilor din ncpere. Anath m-a luat de bra si m-a condus pe o.alee ntunecat mrginit de chiparoi tuni cu grij, pn la o grdin mic luminat de lun i de cteva lmpi. La captul unui bazin trona silueta alb al lui Osiris, ncoronat i nsoit de zeia Maat. Zeul privea fix, atoatevztor i atoatetiutor, la apa ntunecat de la picioarele sale. Ne-am aezat pe o banc i am ascultat cteva clipe cntul solitar al unei psri de noapte. Anath a rupt tcerea: - Aici n Harem, unde locuiesc, avem puine legturi cu lumea de-afar. tiu, oamenii cred c haremul este un loc tainic al dorinelor. Pentru unii aa i este: probabil c-si imagineaz lucrurile pe care le-ar putea afla n lumea secret a femeilor. Dar pentru noi, care trim aici, nu este aa. Noi avem elurile, ritualurile i sarcinile noastre zilnice. Uneori m simt de parc as fi un vas plin cu tcere, neatins, departe de lume. Vetile aduse de dumneavoastr mi-au spulberat linitea. Vasul acela s-a spart. Ce amgire, s crezi c oamenii sunt buni si binevoitori. Ce puteam s-i spun? Nu avea nici un rost s-i mrturisesc c violena, aa cum nvasem prea bine, se afla ascuns adnc n fiecare dintre noi, ca un mesaj gravat n miezul oaselor noastre, i era ceva ce mprteam cu toii, chiar i zeii. - Nu tiu ce o s se ntmple cu noi dac pn i Regina a fost omort. Dac au ucis-o pe Regin, nou ce ne vor face? Cui vom mai fi noi de folos? Cine ne va mai dori? Nu vom mai fi dect reflexiile palide ale celei moarte. Vom deveni doar nite spirite prinse n capcana vieii. Nu cred c Regina e moart, am spus ca s-o linitesc. Cred c se ascunde. - S dea zeii s avei dreptate, zise ea, uurat s-mi aud vorbele, mi lu mna ntr-ale ei, cu palma n sus. Mi se pare c vd ceva aici.

Am simit c m ncordez: nu pot suferi stupizenia ghicitului sau a horoscoapelor, nici vrjitoriile, poiunile magice si celelalte escrocherii. Nu neleg cum poi s caui un fir conductor i nelesuri acolo unde nu exist nici unul. Este mpotriva educaiei pe care am primit-o i a instinctului meu. A neles imediat i a zmbit: - Nu v suprai. N-am de gnd s v dezvlui soarta ca o ghicitoare de la blci. V spun doar ceea ce simt: suntei un om bun si vrei s v ntoarcei acas. M simeam ca o bucat de sticl traversat brusc de lumin. Ridicol. Statuia Stpnului Lumii de Dincolo medita nepstoare deasupra iazului negru de la picioarele sale. - Poate c o s v vegheze pe drum, opti, de parc tia c aveam s trec printre umbre negre nainte de a ajunge, de mi era dat, n locul acela rvnit care se ndeprta cu fiecare pas i cu fiecare zi care trecea. - Nu te voi uita, am spus. A zmbit amar, apoi a deschis ua care ddea spre cldirea principal. Am ieit. Adierea fantomatic dar ptrunztoare a parfumului ei a rmas o clip cu mine, apoi s-a mprtiat. CAPITOLUL 19 Khety m atepta pe partea cealalt a drumului. I-am cerut imediat s m duc la casa lui Nakht cel nobil si am ajuns acolo fr s fim vzui. Strada pe care ne aflam era umbroas si tcut, iar vilele neluminate i curile tcute se ascundeau dup ziduri nalte de crmid. Aerul era greu de ari. Totul era nemicat. Am btut ncet la u i, spre surprinderea mea, se deschise imediat i n cadrul ei apru chipul blnd al lui Nakht. Prea teribil de mulumit. Ne fcu semn si intrarm n sanctuarul casei sale, fr s vorbim. Ne-am aezat n grdin, n jurul unei singure lumnri.

Aromele unor flori necunoscute umpleau aerul cald al nopii. - Ne poate vedea cineva? am ntrebat. - Nimeni. Am construit casa aceasta pentru a m bucura de o intimitate deplin. Zidurile erau nalte, dar corul broatelor din jurul iazului ne acoperea glasurile. Ne-a turnat vin. - M simt onorat s v ofer adpost. - Doar n noaptea asta. - Prin urmare ai supravieuit vntorii lui Mahu. Din cte se vede, chiar tu erai vnatul. - Se vorbete prin ora despre moartea mea? - Desigur. Moartea ta a ntrit prerea multora c nimeni nu mai controleaz nimic. Mai nti Nefertiti, apoi tnrul ofier Medjay, acum si tu. Toat lumea crede c Ea a fost ucis. Este limpede c oraul nu-i pregtit pentru acest Festival improvizat. Invitaii sunt cazai n apartamente neterminate, nu au tot ce le trebuie si, culmea, i ntmpin un Rege fr Regin! Totul se prbuete n haos. - Cineva controleaz haosul, dar nu e Akhena-ton, am zis. - Nici Mahu, dac asta crezi. Se pot spune multe despre el, ns nu i c n-ar fi devotat. E binecunoscut pentru loialitatea lui i nu e nici att de prost nct s te ucid la propria lui partid de vntoare. - Atunci, cine? Mi-am amintit de sgeata de pe corabie, aidoma celei de la vntoare. Nakht a cltinat din cap. - Nu tiu, dar probabil c te apropii de int de vreme ce eti tratat cu atta atenie. - Am impresia c nu reuesc s descopr nimic i timpul se scurge prea repede, n curnd, iazul va fi gol i secat. - Cunoatem identitatea fetei ucise si tim ce s-a petrecut n noaptea aceea, interveni Khety ncurajator.

- Cine vrea s-o ndeprteze pe Nefertiti? Cine vrea s destabilizeze toat ordinea? l-am ntrebat pe Nakht. Ramose? - Nu-mi vine s cred. Ramose este chiar motorul noii ordini. El o admir si mi se pare c prefer s trateze cu ea i nu cu Regele, pentru c Regina are o nelegere mult mai pragmatic a afacerilor Marelui Domeniu dect el. Stpnul este obsedat de marele su proiect i de noua lui religie. Am reflectat la toate acestea, cntrind din ochi puinul vin cemi rmsese. Dar vechea preoime? Amunienii? De ct putere se mai bucur aici? - Scopul construirii acestui ora a fost acela de a duce capitala ct mai departe de Teba si Memphis, unde ei i au temelia puterii, mi umplu paharul. - Dar preoii i mai pstreaz puterile, nu-i aa? Akhenaton poate s-i alunge, dar nu poate distruge familii i generaii ntregi. Nu se vor da btui fr a lupta. Nakht ncuviin i privi ntr-o parte, spre frunziul ntunecat al grdinii. - i eu am fost unul dintre ei, totui acum sunt aici. Muli dintre noi au ales calea pragmatic a convertirii la Aten. ns nu e vorba numai de pragmatism. Preoii lui Amun nu erau doar preoi, dei venerau zeul, ndeplineau ritualurile i organizau srbtorile: dup cum tii, controlau si mari interese comerciale. Posedau o bun parte din pmnturi i din bogiile acestora. Interesele lor politice i comerciale s-au ciocnit violent cu cele ale Curii Regale. Era inevitabil ca, la un moment dat, una dintre pri s ia o iniiativ decisiv i s ncerce s pun mna pe puterea absolut. Sigur, am ndoielile mele n legtur cu Marea Dinastie i melodramele ei interne, dar - zmbi uor - m-am gndit c pn la urm va fi mai interesant atunci cnd

Akhenaton ne va fi luminat pe toi. Poate c muli o vor duce mai bine. Vechiul regim le trntea ua n nas oamenilor nzestrai care nu fceau parte din elit, cel nou le-a deschis posibiliti de afirmare. A scos la lumina zilei activitile religioase care au fost pn acum bine ferecate ntre pereii templelor si le-a mutat n vzul tuturor. i mai e ceva: credina nou, n aspectele ei cele mai rafinate, i nva pe oameni s nu se team s triasc. S nu uitm c clica lui Amun este n general respingtoare i consider c supremaia ei e de la sine neleas. Ti-ar fi fcut plcere s vezi ocul i uimirea de pe chipurile lor arogante cnd Akhenaton si Nefertiti i-au deposedat de putere i de bogii. Bun venit n mijlocul seminiei omeneti! Nu prea stnjenit de mrturisirea lui. - Desigur, dar convertindu-v la Aten ai reuit s v pstrai averea, am spus. El a zmbit: - Nu vd de ce mi-a distruge viaa sau de ce a renuna la munca strmoilor mei doar ca s-mi expun punctul de vedere, mai ales c este diferit de al lor. Mi s-a prut calea potrivit de a transforma eforturile naintailor mei n ceva nou i mult mai generos. Am dorit s merg pe ci nebtute nc. Crezi c am greit? - Nu, ai fcut doar ce era necesar. - Dar nu i ce era drept. - M-am sturat de cuvintele drept" si greit". Le folosim cu prea mult uurin cnd judecm fapte pe care nu avem competena s le judecm. Nu pot s spun c ceea ce am vzut aici, la Akhe-taten, este drept. Oamenii sunt tot oameni: zgrcii, ambiioi, egoiti. Aa e de cnd lumea. - Ai dreptate, ncuviin el. Drumul e greu. Cnd idealurile coboar n haosul omenesc, se deformeaz i se complic. Sunt muli oameni pe-aici care-i pun ntrebri serioase n legtur cu ce s-a ntmplat n ultima vreme i care vd cum idealismul se

transform n fanatism. Au loc aceleai lupte pentru putere pe care le cunoatem prea bine. Dar s ne ntoarcem la ntrebarea despre Amun: este posibil ca ei s se afle aici, sub acoperirea convertirii. Poate c ateapt instruciuni, poate c se pregtesc s rstoarne regimul. Ne-am oprit iar s reflectm i s sorbim din cupe. In clipa aceea mi-a venit n minte un nume: - Si Horemhab? Nakht s-a ridicat n picioare. - Ei, acum mai vii de-acas. - Am vorbit cu nite soldai care pur i simplu preau s-l venereze. Nu m surprinde. A venit de nicieri, a fcut o carier strlucit, s-a nsurat cu sora nebun a Reginei si acum i croiete drum n ierarhia militar, entuziasmnd ntreaga armat. - Cine e sora cea nebun? Mutnedjmet. La Palat joac rolul unei domnioare de onoare, dar a fost mereu inut departe de Curte. I s-a ntmplat ceva cnd era mic, aa se spune, si sufer dintotdeauna de isterie sau depresie. - i totui s-a cstorit cu ea? - Probabil c i dorete cu disperare s obin ceva. Nu-mi pot imagina c a fost o cstorie izvort din cerinele inimii. - Va veni i el aici? - Cred c mine sau poimine. Va veni i Ay. - Cine e Ay? - Un curtean care apare rar n public. Provine dintr-o familie veche, foarte apropiat Marii Dinastii, dar cel mai nalt titlu pe care l-a primit pn acum este acela de Maestru al Cailor. Se pare totui c Regele i acord atenie. Nu l-am ntlnit niciodat. De altfel puini dintre noi l-au cunoscut.

- neleg. Lupii se adun... CAPITOLUL 20 Lumina zorilor i glasurile nsufleite ale oamenilor n-au reuit s alunge tulburarea adnc a visului urt din care m-am trezit cu o tresrire. Trebuia s m mic, s nfrng comarul prin activitate. Aadar m-am mbrcat n grab si mi-arn stropit faa si minile cu ap dintr-un vas de lut, ca s m apropii ct mai mult de realitatea unei noi zile. Simeam n gur gust de lapte acru. Mi-era foame. Trebuia s urinez. Ai dormit bine? m ntreb Nakht, care m atepta. - Minunat, dac nu m gndesc la visele stranii pe care le-am avut. - Care vis nu e straniu? Tocmai asta e frumuseea i misterul lor. Crezi c e cazul s consultm Cartea Umbrelor ca s interpretm visul? Am dat din cap c nu. Zmbi. - Ce planuri ai acum? - Lund n considerare popularitatea mea n ora n clipa de fa, probabilitatea ca istoria aa-zi-sei mele mori s nu m protejeze doar pentru puin timp i certitudinea necrutoare a zilelor care se scurg rapid, m-am hotrt s-i cer o audien lui Akhenaton. Cred c a venit momentul s-i dezvlui noile informaii. i-apoi nu pot s-mi duc sarcina la bun sfrit alergnd ntruna deghizat prin ora. Nakht cltin din cap, gnditor. - Azi are loc o ceremonie n onoarea lui Meri-Ra, care urmeaz s fie numit Mare Preot al lui Aten. S-ar putea ca Akhenaton s fie prea ocupat ca s te vad. - Mare Preot? Credeam c Akhenaton este singurul Mare Preot al lui Aten. Nu asta era ideea? - Da, mi se pare interesant c si-a ales tocmai momentul acesta

pentru a-i numi un nlocuitor. Meri-Ra l ascult i e de o cruzime desvrit, n plus, el este i rivalul de frunte al lui Ramose care de mult vreme ncurajeaz o abordare mai conservatoare a actului de guvernare a Mreului Domeniu. Meri-Ra l va sprijini pe Akhenaton mpotriva lui Ramose. Religia a devenit acum o chestiune politic. Khety ne asculta cu o expresie de profund nelinite. - Dar chiar dac ajungei s-l vedei, ce o s-i spunei lui Akhenaton? Nu suntei prea aproape de cheia misterului. Am s-i spun adevrul. - Da, dar nu putei s v ducei la el i s-i zicei: Da, i pentru c tot a venit vorba, credinciosul dumneavoastr ef al Poliiei, Mahu, care se bucur de tot atta putere ca i dumneavoastr, mi vrea pielea pe b". Si apoi, dac ncepei cu acuzaiile, voi fi pierdut. M va ucide. - Ei bine, a ncercat asta deja. - Nu, domnule, a ncercat s v omoare pe dumneavoastr. M-ar omor pe mine i mi-ar omor ntreaga familie. Nici mcar nu suntem siguri c a fost el. Avea dreptate. - Khety, nu sunt att de prost nct s m nfiez la curtea lui Akhenaton fr probe i s ncep s scuip acuzaii care nu au o legtur dovedit cu delictul doar ca s-i alertez tocmai pe cei pe care vreau s-i in departe de ancheta noastr. Ce trebuie s facem este s-i prezentm un soi de raport al descoperirilor noastre i s-i artm c ne aflm pe drumul bun, chiar dac nu e aa. Apoi, dup ce am ctigat ceva timp i mi-am rennoit autoritatea, trebuie s-i cer permisiunea s le interogm pe Regina Mam i pe prinese. - Tiye! De ce vrei s-o vedei si pe ea? - Pentru c vreau s ajung n inima acestei familii stranii. Vreau s aflu ce tie.

- Se zice c are un suflet urt. Se mai zice c are dini de aur i c rsuflarea ei miroase a fructe stricate. - Cu toate acestea, ea e soacra femeii disprute i, din aceast perspectiv, are un punct de vedere propriu cu privire la ntmplrile din ultima vreme. Ne putem tine respiraia att ct va fi nevoie. - E o scorpie plin de cruzime. Transmite-i salutrile mele cele mai clduroase, rnji Nakht. Strzile erau pline de oameni care se duceau la lucru. Tarabele i chiocurile vindeau prjituri cu miere, pine ntr-o varietate infinit de forme i bere. Majoritatea oamenilor mncau si beau n timp ce mergeau, fiind deja prea ocupai - ca i noi - pentru a mai avea timp de un mic dejun tihnit. Khety cumpr prjituri, smochine - care erau divine - i bere i am mncat ca lupii n spatele unei cldiri, de-a lungul unei alei pe unde treceau doar muncitori. Nu ne bgau n seam, ngrijorai cum erau de perspectiva ngrozitoare a unei noi zile de munc grea sub aria atotstpnitoare a soarelui. Hrana m-a binedispus de cnd m tiu. Este una din slbiciunile mele. A vrea s fi fost genul de om care rezist timp de apte zile i nopi fr nici un dumicat de mncare, gndindu-se doar la adevr i glorie. Dar nu sunt omul acela, mi place s mnnc, ct mai des posibil. Chiar i la nmormntri m gndesc la festinul care urmeaz. Tanefert gtete binior, dar trebuie s recunosc c eu m pricep mai bine. M apuc de gtit ca i cum as cerceta o crim, urmrind condimentele rare, evalund complexitatea misterioas a aromei i analiznd elementele, uneori surprinztoare, din care este compus, i tiu n ce piee si n ce prvlii gsesc carnea cea mai bun, verdeurile cele mai proaspete i mierea cea mai fin. Felul meu de mncare preferat este pulpa de gazel marinat n vin rou cu smochine. As vrea s-l pot pregti acum. Viata mea de odinioar, cnd frgezeam

carnea n timp ce fetele bteau bobii, Tanefert vorbea cu mama la o cup de vin i tata moia, viata aceea n care m simeam acas mi se prea acum o lume pierdut. Durerea provocat de absena lor m-a fulgerat pn n mduva oaselor. n timp ce mncm, l-am ntrebat pe Khety cum si unde l puteam gsi pe Akhenaton. - Depinde. Dimineaa trece uneori prin mulime, pe Calea Regal. Se duce s se nchine la Templul lui Aten, de obicei la cel mic, apoi i primete pe minitri, ia hotrri politice, acord audiene i ascult petiii... - Ce fel de oameni? De toate soiurile: funcionari de stat, guvernatori ai provinciilor, reprezentani ai consiliilor judectoreti, comandani de armat... Oricine, chiar si vizirii din nord i din sud. - Pe urm? Pe urm ar putea oferi daruri de la Fereastra Apariiilor. Puini tiu c exist dou Ferestre: cea principal d spre pod i e folosit pentru marele public, iar cealalt, mai mic i mai puin cunoscut, este n Mreul Palat, unde se ntlnete cu demnitarii, cu ambasadorii i cu solii strini. Extraordinar. i dac nu iese? - Ei bine, de obicei iese, dar dac nu, atunci nimeni nu tie unde poate fi. Sunt o mulime de palate i reedine n ora si am auzit c se mut dintr-un loc n altul, din motive de siguran. Pesemne c se afl n palatul de lng fluviu, care-i nconjurat de ziduri foarte nalte. Nimeni din administraie nu se duce vreodat acolo. Se spune c are un lac artificial imens, cu peti i psri, i un parc cu toate animalele din Regat. Se mai spune : c acolo i place s-i petreac timpul liber, n plin centru al lumii. Khety mi arunc o privire ca s vad ce credeam despre toate acestea.

- Sunt doar vorbe pe care le arunc oamenii, i-am spus, zmbind, pentru c nu puteam nc s avem ncredere deplin unul n cellalt. Trecnd repede prin mulime, am ajuns la o alee care se deschidea spre Calea Regal i ne-am ales un loc bun pentru a observa ce avea s urmeze. - De obicei cnd apare? De fiecare dat la acelai ceas, dac nu-i vreo srbtoare n ziua aceea. Atunci prefer s-l salute pe Zeul-Soare n intimitate si i ncepe plimbarea doar cnd acesta s-a ridicat la nlimea ceasului al noulea din zi. Acum lumina e cum se cuvine. Dup audiene, pe la prnz, cnd Ra va fi chiar deasupra cretetelor noastre, se va ndrepta spre Curtea Marii Dinastii. Probabil c ceremonia pentru Meri-Ra va avea loc pn atunci. - Aadar dac ateptm aici si se hotrte s treac, l vom vedea? Khety ncuviin. Desigur c va fi ceva neobinuit, pentru c va lipsi Regina. Ea i conduce singur carul. Uneori prinesele i nsoesc n carele lor mai mici. Oamenilor le place foarte mult spectacolul. Probabil ns c azi nu o s vin. Am ateptat. Ra se ridicase pe cerul venic senin cu carul su orbitor, care mergea n voia lui i care mi se prea ngrozitor de lent. Mi-am omort timpul observnd oamenii care alergau ncolo i ncoace, urmrind scopuri aparent vitale, i gndindu-m din cnd n cnd la mncare. Apoi am auzit n sfrit, dinspre Calea Regal, tropot de copite, huruit de roi si un freamt prelung. Oricine mergea pe Cale era mpins repede ntr-o parte, iar o avangard de soldai clare, sunnd puternic din trompete, deschidea drumul, dei nimeni nu ndrznea s stea prea aproape, n schimb, ca prin minune, o mulime de oameni apruser pe strzile laterale, nghesuindu-se, mbrncindu-se,

cutnd s ocupe un loc ct mai bun, strignd, urlnd cu entuziasm, ridicndu-i minile rugtoare spre carul care se ivise n sfrit, nsoit n fa i n spate de carele mai joase ale grzilor narmate. Cnd Akhenaton nsui a trecut mbrcat n albul cel mai pur, n picioare pe podiumul nalt al carului, nemicat i imperturbabil n hrmlaia de glasuri i muzic ceremonial, rcnetele au ajuns la apogeu i braele ntinse s-au unduit ca trestiile n btaia vntului. Arta ntr-adevr ca Regele Lumii, dar mi aminteam si de omul pe care l vzusem n intimitate, gemnd de durere. Nivelul de securitate afiat cu pomp n aceast parad a puterii era uimitor. Att pe carele din fat ct si pe cele din spate stteau arcai nubieni narmai cu ultimul tip de arc asiatic, cu sgeile ndreptate n sus, spre acoperiuri, sau n jos, ctre mulimea adoratoare. Soldaii purtau veste de zale i scuturi solide i erau narmai cu sulie lungi bine lustruite. La curba din faa Mreului Palat falangele au format un zid impenetrabil ntre el i popor. Suita a trecut repede printre coloane si a disprut n curte. Grzile au rupt rndurile i, ca o cortin tras rapid, s-au postat n faa intrrii. Era o desfurare de fore impresionant, un exemplu de instrucie militar precis, un exerciiu ndeplinit perfect - acetia nu erau oameni adunai de cine tie unde i nici recrui ocazionali. Imediat ce a trecut, porile au fost ferecate i linitea a revenit. Ce spusese Khety era adevrat: mulimea observase absena Reginei. Priviri complice, comentarii optite n urechile cunoscuilor, la care acetia rspundeau ncruntndu-se sau cltinnd din cap... Cel puin l gsisem. Mi-am croit drum prin gloat, iar Khety s-a inut dup mine cu greu. Am mers un timp de-a lungul zidului. Nu preau s existe i alte intrri, dar pn la urm am gsit ce cutam: o u mic, o intrare pentru furnizori i personalul de serviciu. Lng ea zidul era strpuns de-o ferestruic, iar n

spatele ei un portar - care abia avea loc ntr-o cmru ct o cutie - supraveghea atent drumul. - Las-ne s trecem! Portarul i ntoarse ncet capul. Era solid, trecut prin multe si nepstor ca o stnc. M-a cntrit cu privirea. - E ceva important. Uite autorizaiile mele. Am scos papirusul si l-am inut n faa zbrelelor de la fereastr. Mi-a fcut semn s-l strecor printre ele, ceea ce am i fcut, iar el s-a apucat s-l citeasc cu grij, respirnd zgomotos n timp ce urmrea cu degetul fiecare cuvnt. - Avei toate autorizaiile si totui dorii s intrai n Palat prin poarta mea? - Da. M privi din nou, atent. -Nu. Khety se repezi la fereastr. - Este eful detectivilor Medjay, iar eu sunt asistentul lui Mahu, eful poliiei. Nu ne mai pune ntrebri prosteti i las-ne nuntru. Portarul i cobor sprncenele i, respirnd nc mai zgomotos dect nainte, mpinse autorizaia prin grilaj. Am smuls-o din mna lui asudat si m-am grbit s intru. Am cobort pe trepte largi si ne-am trezit n curtea buctriei. Puii scurmau n colb, iar n coluri erau grmezi de legume frumos aranjate. Am trecut apoi prin ncperile buctriei, pe lng oameni care tiau cte ceva cu o iueal uimitoare sau supravegheau tigi imense aezate pe focuri deschise, apoi prin ncperile servitorilor, printr-o sufragerie oficial tcut, cu tavan nalt, cu o mas foarte lung si o mulime de scaune identice cu brae aurite, n cele din urm, afind o ncredere n noi nine pe care nu o simeam, am intrat printr-o u dubl i ne-am trezit ntr-o sal imens, cu piloni n centru. Pe dalele de

piatr perfect lefuite ale podelei ardeau pete de lumin solar. Cteva ui ddeau spre ncperi mai mici. Tcerea prea grea de putere. Doar n cteva clipe, de la puii care scurmau n colbul curii la slile impresionante ale autoritii... Ce stranii alturri n palatul acesta! Apoi, din spatele unei ui nchise a rsunat vocea mnioas a lui Akhenaton si alta, puternic i linitit, care parc ncerca s calmeze un copil, dar care avea n acelai timp un ton subtil de ameninare. Glasul acela mi era cunoscut, dar nu reueam s-l identific. Al cui era oare? Cel puin nu al lui Mahu... Ne-am apropiat ca s auzim mai bine conversaia. Vocea lui Akhenaton se auzi din nou, insistent, imperativ i tioas, iar cealalt i-a rspuns de parc i s-ar fi cerut imposibilul sau ceva ce nsui Akhenaton nu putea sau nu dorea s aprobe. Discuia a continuat i, n sfrit, am neles o parte din cuvinte: mi atac autoritatea... e o umilire public... Cteva replici pe care nu le-am auzit bine, apoi slbiciune i rapoartele informatorilor arat... ocazia s nchidem... acum... n cele din urm s-a " aternut o tcere tensionat, ca i cum discuia continua pe un ton optit. S-a trntit o u. Khety mi-a aruncat o privire. Auzise i el frnturile de conversaie. Dup cteva clipe de tcere desvrit, ua s-a deschis i a aprut silueta impresionant a lui Ramose, nvemntat n haine luxoase. A trecut repede pe lng noi i sa ndeprtat, iar furia lui era evident. n clipa urmtoare am fost nconjurai. Grzile care apruser de dup coloane ne-au aruncat la pmnt cu o brutalitate excesiv, strigndu-ne s nu ne micm. Am auzit cum paii se opresc, se ntorc i se apropie de mine. Picioarele lui Ramose s-au oprit la nivelul feei mele, care era lipit de piatra rece. Gambele lui lungi erau noduroase i pline de varice albastre, ntr-un contrast ciudat cu sandalele din piele moale i fir de aur.

- Ce faci aici? Cum ai trecut de grzi? Lsai-l s se ridice n picioare! strig el i soldaii m eliberar imediat. M-am scuturat. - N-a fost greu. Aa cum v-am mai spus, securitatea de-aici las de dorit. Acum avea o expresie nimicitoare. Omul sta m scotea din srite, dei tiam foarte bine c era un impuls prostesc. - Ce s zic ! mi d sfaturi unul care s-a pierdut la o vntoare de rae. Apoi se auzi alt glas, limpede i autoritar. Era al lui Akhenaton. - Te rog s observi ct de uor a ptruns pn aici. Ce se ntmpl cu tara asta? Vino! mi spuse el i-i concedie pe toi cu un semn dispreuitor, inclusiv pe Ramose, care prea i mai furios. Am intrat n cabinetul lui particular i uile s-au nchis ncet n urma noastr. Regele s-a ntors repede ctre mine: - Att de lung a fost tcerea ta nct am crezut cu adevrat c ai murit. Ceea ce s-ar putea ntmpla oricum. Vorbete. - Se pare c cineva de-aici m vrea mort. Se uit fix la mine cteva clipe, apoi mi fcu semn s-l urmez printr-o arcad, pn la o grdin nconjurat de ziduri. Am mai mers puin pe o potec pn am rmas singuri. - Palatul a fost construit s m apere, dar este si un instrument perfect de ascultare. Se ntmpl s simi din cnd n cnd un curent de aer care pare s vin de nicieri i asta i spune c n apropiere este un mic orificiu n perete, prea mic ca s-l poi vedea i totui att de bine meteugit, nct orice oapt i orice informaie ajunge la urechile lumii ntregi. Cuvintele sunt foarte puternice, dar i foarte periculoase. Stteam aezai unul n faa celuilalt pe dou scaune de lemn i genunchii notri aproape c se atingeau. Aria era nspimnttoare si sudoarea nea din mine. Lui prea s nu-i

pese. Era ca o soprl la soare. I-am spus cine era fata ucis. I-am atras atenia c era o descoperire major, cu multe alte implicaii, una din cele mai importante fiind c Regina nu murise. Nu a reacionat prea mult la vestea asta, s-a mulumit s clatine uor din cap. I-am descris oroarea asasinrii lui Tenry si apoi i-am povestit despre vntoare si despre atentatul ratat la viaa mea, dar m-am ferit s-l numesc direct pe Mahu. L-am lsat s trag singur concluziile. Am sublimat totui c n ora existau fore care doreau moartea mea. n clipa urmtoare a fost cuprins de o mnie regal: - Zilele ti se scurg ca apa printre degete si tu stai aici i-mi torni nimicuri. Tot ce ai reuit pn acum a fost s-i faci dumani, nc nu mi-ai spus nimic despre locul unde se afl Regina, despre soarta ei sau cine a rpit-o. L-am lsat s se calmeze, apoi am zis: - Sunt mai aproape de dezlegarea misterului dect nainte, dar mai am nevoie de alte autorizaii si, odat cu ele, de o anumit protecie. - Cum ar fi? - A dori s-i pun ntrebri Reginei Mame i fiicelor dumneavoastr. - De ce? Crezi c propria mea mam mi-a rpit soia? Am continuat s plusez pentru c nu-mi mai rmsese altceva de fcut: - Trebuie s vorbesc cu toi cei care tiu ceva sau care au vzut ceva i nu-i dau importan. Merg pe firul acestui mister prin rna trecutului. Toate indiciile sunt vitale. Reflect o vreme, apoi se hotr ntr-o clip. - O s i le dau. Dar aminteste-i promisiunea mea: dac nu reueti, tu i familia ta vei avea de suferit, i spun pentru ultima oar: timpul tu nu st pe loc.

Din fericire am fost scutit de obligaia de a-i rspunde. Se auzi un zgomot uor, toc-toc-toc, paii cuiva care se apropia sprijinindu-se ntr-un baston. Pe potec venea un biat. Semna izbitor cu Akhenaton, de la faa carismatic, coluroas i corpul slab, pn la crja sofisticat pe care o inea sub bra. Privirea i sa plimbat ncet peste chipul meu. Am simit un fior. Arta ca un suflet btrn n trupul bolnav al unui copil. Akhenaton l salut cu rceal pe biat. Acesta ne-a privit pe amndoi i s-a ntors apoi cu o micare sigur i elegant ce trda o infirmitate suportat nc de la nceputul scurtei sale viei. L-am auzii cum numra treptele cu crja n timp ce se ndeprta. Akhenaton nu a comentat aceast apariie stranie. - O s-i dau toate autorizaiile de care ai nevoie. Le poi vedea pe Regina Mam i pe fiicele mele n seara asta. i voi da i un sfat. A tcut, iar eu am ateptat. Am creat multe aliane si multe prietenii, dar, inevitabil, am si muli dumani, i poi imagina i singur cine sunt ei: preoii deczui din rang ai cultelor parazite, vechile familii din Karnak, nobilii din Teba ale cror averi strnse prin corupie sunt cheltuite acum pentru a ntrupa n piatr viziunea acestui ora. i, dac pe mine m dumnesc, imagineaz-i ct o ursc ei pe Regin. Un brbat puternic aflat la crma lumii este una, o femeie puternic este cu totul altceva. Acum trebuie s plec. Vreau s participi la prezentarea lui MeriRa la Marele Templu, ca s vezi ct de departe am ajuns pe drumul Adevrului. Este un slujitor foarte credincios si singurul preot, n afar de mine, cruia i revine onoarea s mijloceasc ntre lume si Zeu. Vor vedea cu toii cum va fi onorat. M-am simit iar abtut. L-am nsoit nuntru, iar acolo ne atepta Parrenefer - fermectorul, vorbreul, puternicul Parrenefer. Se nclin adnc n faa lui Akhenaton, care i porunci s m nsoeasc la prezentare. Regele plec fr vreun cuvnt de rmas-bun. Am rmas cteva momente aa, cu capetele

plecate respectuos. - Ei, bine, spuse Parrenefer dup o pauz scurt, aud c eti un om foarte ocupat.

CAPITOLUL 21 Parrenefer ne-a condus pe Khety i pe mine n curtea principal, unde am ateptat s se formeze i s se organizeze Procesiunea Regal. Ultimii servitori i oficiali ntrziai i-au ocupat locurile, grzile s-au plasat pe poziii i, dup o scurt intervenie a tobelor i a fluierelor de trestie, tot grupul s-a ntors i a traversat curtea, ndreptndu-se spre treptele care duceau la Fereastra Apariiilor situat ntre Palat si Marele Templu. Jos, pe Cale, o mare mulime de oameni atepta i cnta n soare. Ne-am oprit. Akhenaton, care purta acum un bru magnific cu capete de cobre brodate i cu franjuri multicolori, mprea Daruri reprezentanilor i demnitarilor mai puin importani care se adunaser acolo, l nsoea o fat, mbrcat n haine la fel de strlucitoare. - E Meritaten, cea mai mare dintre Prinese. Azi i ine locul mamei sale. Parrenefer ddu din cap cu subneles. Acolo, la Fereastr, Akhenaton trebuie s fi prut puternic, curajos, sigur de sine. De unde priveam eu, puteam s vd ct de greu i era, fizic vorbind, s ntrein aceast impresie. De fapt, dei de jos aveai impresia c st n picioare, era susinut de un soi de baldachin invizibil pentru mulime, n jurul lui se strnsese la umbra binecuvntat de lng pod o galerie de capete - o mostr reprezentativ a Imperiului - si toate urmreau cu atenie

desfurarea ceremoniei, dar se ntorceau din cnd n cnd unele spre altele, ca si cnd ar fi evaluat i ar fi judecat totul, i mai ales poziia lor n acea structur. Cei de pe margini se uitau peste umerii celor aflai mai aproape de miezul aciunii, de parc ar fi privit o lumin splendid, i chipurile lor trdau invidia si nerbdarea. i ce chipuri! Nu numai ale celor venii de la Teba sau Memphis, dar si feele calme, puternice i frumoase ale familiilor regale nubiene, arzawite i hitite, ale prinilor asirieni i ale diplomailor babilonieni. Parrenefer mi ddu un ghiont imi opti la ureche: - Acum vezi ct de complex e lumea n care trim. Fiecare lucru are legtur cu toate celelalte. Oraele noastre cresc ntr-un ritm ameitor. Cu noile proiecte de construcie si cu influxul de muncitori imigrani, Regatul a devenit un monstru nfometat, cu un apetit uria, aa c trebuie hrnit de ntreaga lume, fr nici o clip de rgaz. Ei bine, din cauza asta se ntmpl toate. Am ncuviinat, de parc as fi fost de acord. A fost o greeal, pentru c a continuat: - Avem Mreul Fluviu, dar fr el ce-am mai fi dect nisip n vnt? Nu ne putem hrni cu nisip. Nu, dac vrem s ne mbrcm cu haine fine de in, dac vrem s avem tmie, lemn rar pentru podele i mobile, tinichele de la Punt sau aur din minele ndeprtate ale Nubiei, atunci trebuie s semnm pacte i s ncheiem tratate cu toat lumea. Uit-te la oamenii aceia, cred c sunt o delegaie de negutori i speculani din Alashiya. Mica lor insul este vital pentru importurile noastre de aram si cherestea. i, desigur, i trimit fetele ca mirese, iar pe fii ni-i dau zlog s nvee la colile de aici. Da, sunt norocoi! Sigur, e adevrat c sunt luai din casele lor cnd sunt tineri, dar ctig o lume nou i infinit mai de seam dect cea n care s-au nscut. La Palat este o grdini. E o babilonie de limbi strine, dar cnd sunt att de tineri nva repede limba noastr si ncep foarte iute

s ipe unul la altul destul de fluent. Prietenul cel mai bun al fiului meu este kushit. Ca s vezi! Lungul lui monolog ncet pe moment si, pn s gseasc un alt subiect de conversaie, m-am grbit s-l ntreb: - Si noi ce le dm n schimbul tributului? Se uit la mine nencreztor. - Este evident, de ce mai ntrebi? Statut i securitate. Da, au nevoie de aur ca s-si pstreze autoritatea, de soldai sau de ameninarea interveniei noastre atunci cnd li se clatin tronurile. Dar cel mai mult in s strluceasc n faa popoarelor pe care le conduc, iar strlucirea lor este reflectarea gloriei noastre. Au tot interesul s ne slujeasc bine. Nu vor muca mna care-i hrnete. Prin urmare, atunci cnd apar tulburri, s zicem ntre orae din Palestina, Meggido, Tanaach sau Gath, cnd i arat colii i ncep s se ncaiere ca protii, avem mari probleme pe rutele comerciale. Cum rezolvm, aadar, asemenea chestiuni? Am dat din umeri, plictisit de superioritatea pe care o afia. - Ii lsm pe localnici s duc greul! Le spunem c trebuie s se ocupe ei nii de afacerile lor interne i s negocieze pentru a-si rezolva problemele. Dac nu... Iar ei se supun fiindc altfel adio aur! Adio relaii de prietenie! Adio invitaii de la Marea Dinastie! Uneori se plng sau trimit cereri de ajutor, n ultima vreme chiar disperate, dar adesea e vorba numai despre mici probleme locale i nu putem, nici nu trebuie s intervenim. Mai sunt i excepii, iar pe acestea le numim pe leau dumani"! Desigur, nu-i crum. Nu. Ne ntoarcem spre ei chipul nostru necrutor i-i ucidem pe capete... Rse, amuzat de gluma lui macabr. Apoi mulimea izbucni n osanale, iar asistena se ridic n picioare. Akhenaton era susinut la fereastr de brae puternice pe care toi pretindeau c nu le vd i procesiunea i urm calea,

traversnd Podul i cobornd spre Marele templu. - Vino, spuse Parrenefer, ncepe spectacolul. i ce spectacol! Cnd am ajuns la pod, am vzut c treptele coborau spre curtea principal a templului, ceea ce ne oferea o perspectiv ampl. Acolo se aflau mii i mii de oameni, asteptndu-l pe Rege i scandnd laude oficiale la adresa lui. Erau partide i delegaii naionale i internaionale care ateptau toate s se alture procesiunii i se micau de colo colo, mpingndu-se pe furi pentru a-i menine sau pentru a-i schimba poziia, n timp ce se chinuiau s-i pstreze aerul demn. Dei se adunaser attea fee nalte ntr-un singur loc, nu era o privelite plcut. M-a cuprins brusc dorina de a pleca deacolo, ct mai repede, dar eram prins ntr-o capcan. Suprafaa deschis era uria, de douzeci de ori mai mare dect curile templului de la Karnak. Mai nti a pornit avangarda, care a fost salutat de grzile templului. Apoi au naintat si supuii mai puin importani de pe tot cuprinsul imperiului: un nubian cu pene n pr, un hitit cu barb deas, un libian tuns scurt, cu tradiionalele lui bucle laterale... Si alii, fiecare purtndu-si nsemnele, n mijlocul tuturor se afla Akhenaton, aezat n lectica lui. Am asistat la ceremonii mai puin nsemnate la Teba, unde antagonismul vechi de cnd lumea dintre preoi si autoritatea regal era foarte evident. Nu si aici. Akhenaton prea s controleze totul, n fond se proclamase incarnarea Zeului pe pmnt, iar acum nu-i mai rmnea dect s-o dovedeasc. Am trecut printr-o curte impuntoare, pe sub ochiul arztor al soarelui i pe sub umbra precis a unei pori cu piloni, si am ajuns iar sub cerul liber, printre flamuri, ntr-o curte de dimensiuni i mai mari, ca o aren pentru ntreceri, unde se afla un altar uria n mijlocul cruia erau mese cu ofrande. Aici ateptau sute de ali oameni care formau rnduri atent exersate, nconjurnd altarul, iar n mijlocul primului rnd se afla Meri-

Ra, avn-du-i alturi pe membrii suitei, ai familiei si pe prietenii si. Purta un vemnt alb cu un bru decorat al crui capt era susinut de un servitor ngenuncheat, n spatele lui venea suita lui personal: iruri de oficiali cu plcue de ardezie i cu bee de trestie n mini. Erau scribii care urmau s noteze toate anunurile i cuvntrile. i mai n spate stteau ofierii Medjay narmai cu bastoane. Fiecare persoan avea alturi un servitor care inea o umbrel ca s-o apere de soare. - Am auzit c Ramose si Meri-Ra nu prea se nghit, i-am spus eu lui Parrenefer. - Ei bine, ai observat fr ndoial c Ramose nu e prezent. Pentru el toate acestea reprezint o lovitur public de imagine. Oamenii spun c Meri-Ra a fost promovat tocmai pentru a tempera influenta tot mai mare a lui Ramose. Se pare c ntre ei sunt dezacorduri n probleme-cheie. Cum ar fi? Finanele, politica extern. i, ascuns printre ele, o alt disput mai serioas despre direcia n care a apucat-o Mreul Domeniu. -i? - Nu acum, mai trziu. Uite! Lectica lui Akhenaton se oprise si fusese aezat pe un suport de lng altar. S-a lsat o linite absolut. Pn si rndunelele tcuser. Akhenaton i Meritaten s-au apropiat de altarul nalt. Regele i-a ridicat braele spre soare, innd n mini un vas - cu lumin, sau cel puin aa prea, fiindc metalul btut strlucea ca i cum ar fi fost chiar vasul Creaiei din care Aten nsui putea s-i soarb lumina. Toi, pn la unul, l-au urmat. Mii si mii de mini s-au nlat s primeasc darul Luminii. Trmul Luminii, Trmul nostru de Lumin, Lumin, lumin, lumin, scandau ei. Nu suport lozincile i conformismul prostesc, dar am descoperit cu uimire ct de inteligent fusese Akhenaton: rscumprase Zeul

din ntunecime si mister i-l adusese la lumina zilei. Nu mai era o imagine tainic, ascuns ntr-un altar ntunecat, accesibil numai prin intermediul preoilor, ci devenise Zeul cldurii i al luminii, ntiul foc n absenta cruia n-ar putea exista via, cntece, recolte, absolut nimic. Mi-am ridicat i eu braele cum fceau toi, dar fr prea mult tragere de inim i fr s afiez expresia de adoraie tmp pe care am observat-o cu dispre la multi n jurul meu. Trebuie totui s mrturisesc c m-a scuturat un fior de credin. Iat, puteam vedea i simi ceva, nu eram obligat s cred doar pentru c aa ne cere autoritatea tradiiei. Am crezut o clip c si eu a putea face parte din povestea aceea mrea, c i eu m-a putea nchina minunii Zeului si a Cuvntului Su, fiinei divine care ne druiete viaa... Mi-am revenit iute: n fond, fiina mrea, izvorul luminii i vieii nu avea nevoie de adoraia mea i vzusem la fel de bine lucrrile sale mai puin reuite, cele care nu sunt pomenite n ode i imnuri, n rugciuni i poeme. i, riscnd s cad n erezie, nu are nevoie nici de veneraia oamenilor, care-i ridic braele n adoraie nu fiindc sunt credincioi, ci fiindc trebuie s fie vzui fcnd asta dac vor s supravieuiasc. Nu... Cel care are nevoie de adoraie este brbatul straniu din inima ceremoniei, care se strmb de durere. Am stat aadar o vreme, ca nite descreierai, n aria cumplit a dup-amiezii. Apoi, n timp ce soarele ncepuse s coboare infinitezimal de la zenit, Akhenaton ls vasul i brusc ncepu activitatea. Mnuitorii de evantaie si purttorii de umbrele naintar, iar preoii traser dup ei un bivol cu coarnele mpodobite cu o vlvtaie de panglici colorate i cu o ghirland mpletit n jurul gtului. Preoii i se nchinar, intonar o rugciune i unul dintre ei pi n fa cu un cuit n mn. Blndul animal nu bnuia ce-l ateapt. Lama s-a ridicat, a strlucit o clip i a cobort n diagonal, spintecnd gtul alb i

puternic si provocnd un spectacol pe care mcelarii l cunosc prea bine: snge rou aprins a stropit pietrele ncinse i a glgit n vasul de ofrand. Animalul nu prea disperat, ci mai degrab nelinitit. Apoi, cu un muget de repro care s-a transformat n geamt, a alunecat ncet n propriu-i snge amestecat cu petale de flori, apoi s-a prbuit. Imediat, ali preoi trecur la treab. Ceea ce fusese doar cu cteva clipe nainte o fiin vie era acum un le hcuit cu precizie, mprit n buci care au fost aezate pe mesele de ofrand. Snge si flori, deliciul zeilor! Mi-am amintit de Tenry i de trupul lui mutilat. Au nceput apoi muzica i dansul. Dansatoarele se micau n fa i n spate, mbrcate n voaluri i veminte fine de in, scuturndu-i tamburinele i snii, iar o trup de cntrei orbi i un harpist bteau n podium cu palmele pentru a marca ritmul. Erau nite btrni cu chelii i rnduri de grsime atrnndu-le pe burile mari, pierdui n vraja melodiei, cu ochii nchii, dar n urechile mele sunau mai curnd ca o hait de cini - sinceri, e drept, dar fr pic de simt muzical. Apoi a pit n fa Meri-Ra, nsoit de trei preoi. A urcat ncet treptele, apoi a ngenuncheat la picioarele Stpnului, cu braele ridicate. Podoabele lui strluceau orbitor n soare. Regele se aplec spre el i-i mai puse un colier n jurul gtului, unul care prea mai preios i mai mare dect celelalte. Meri-Ra rmase ngenuncheat i Akhenaton vorbi: - Eu, Stpnul Celor Dou Trmuri, aez aur pe gtul si pe picioarele sale Comandantului Tezaurului i Marelui Preot al lui Aten n Templul din Akhetaten, drept rspiat pentru supunerea sa fat de Casa Regal. Eu, care triesc n puterea Adevrului, Stpnul Celor Dou Trmuri, i spun: te numesc pe tine, MeriRa, Mare Preot al lui Aten n Templul din Akhetaten. Si i mai spun: tu eti slujitorul meu care ai ascultat nvtura i care miai bucurat inima i te vei mbeluga cu toate Darurile Regelui din

Templul lui Aten. Linitea deveni si mai grea. Apoi Meri-Ra rspunse: - Belug si sntate Mreului Fiu al lui Aten. S-i dea Zeul via de-a pururi si n veci. Nenumrate sunt darurile pe care Aten tie s le fac dac sufletului su i place, Viul i Mreul Aten, Stpnul Nimbului Solar, Stpnul Cerului, Stpnul Pmntului. Au urmat i alte discursuri mai puin importante, ale unor figuri, firete, mai puin importante. Pn si Parrenefer prea plictisit si nfierbntat, tocmai el, cruia i plceau aceste formaliti. Ca si cum mi-ar fi citit gndurile, se aplec si-mi opti: Ceremoniile fac gloria oricrei civilizaii, dar asta chiar c nu se mai termin! S-a sfrit totui, ntr-un trziu. Cldura era nimicitoare i mai ales persoanele n vrst sufereau cumplit. Am privit mulimea: unii ncercau s-si tearg frunile pe furi sau s se strecoare la adpostul unei umbre ct de mici, alii se cltinau gata s cad, iar alii erau susinui de propriii lor servitori. Deodat am simit cum mi se ridic prul pe ceaf: doi ochi de topaz strluciser peste drum. Am vzut chica cenuie, compact i strlucirea aurului pe umeri... Mahu. Nu i-a schimbat expresia ctui de puin cnd mi-a ntlnit privirea. Parrenefer, Parrenefer cel detept, mi-a remarcat reacia instantaneu i a observat imediat cauza ei. S-a prefcut c ndrug o remarc pioas, dar mi-a optit: - Ce avei de mprit voi doi? - Ei bine, probabil c-mi prefer absena mai curnd dect prezena i ar folosi orice mijloace. - S tii c e un om foarte puternic i ai interesul s nu-l superi. - Se pare c-l supr pn si faptul c exist. Iar Parrenefer cel detept nu a gsit de cuviin s-mi rspund. Cnd ceremonia s-a sfrit, Akhenaton i Me-ritaten au condus

procesiunea n sens invers, afar din curtea templului, pe sub poarta cu piloni i peste pod. L-am urmat cu toii. Marea de oameni prea c nu se mai sfrete. Mahu mergea naintea mea, n locul cuvenit din spatele Stpnului nostru, mi aintisem privirea pe prul lui metalic, pe umerii i spatele lui puternic. tiam c e atent la tot ce se ntmpl: scruta aparent nepstor mulimea i zidurile nalte din jur, aa cum fac toi ofierii n misiune. As fi jurat c are un ochi la ceaf. Am ncetinit i am lsat mulimea s ne-o ia nainte. Mturtorii se apucaser deja s ncerce domolirea prafului din curte, stropindu-l cu ap, pentru ca demnitarii care mai urmau s soseasc s nu se murdreasc. - Ce faci acum? m ntreb Parrenefer. - Am o ntlnire, nainte de asfinit, cu Regina Mam i cu copiii. - A, chiar aa? i tcu subit. - E ceva ce nu putei s-mi spunei? - Nu, nimic, doar s ai grij. Se apropie, ntorcnd spatele mulimii, si opti ca un actor de comedie: - Este pur i simplu ngrozitoare. Zmbi, satisfcut c ndrznise s ncalce legile politeii. L-am vzut pe Khety cum ncuviina, de parc mi-ar fi spus: V-am averizat si eu..." - Nu-i aa c mai trziu m vei nsoi la petrecere? L-am privit nucit. - Petrecerea de la vila lui Meri-Ra, la ea m refer. Se intr numai pe baz de invitaie i m gndeam c vrei probabil s vii. Prea important s-l cunosc pe acest nou stlp al societii, dar mai nainte trebuia s m spl i s m pregtesc pentru ntrevederea cu Regina Mam. Parrenefer ne-a oferit propria lui cas, care se afla n apropiere, i am acceptat bucuros s folosesc umbra protectoare a influenei sale. Mahu dispruse, ns aveam

senzaia c m privea din spatele zidurilor. Nu aveam nici un chef s m ntorc la modestul meu birou pustiu. De-ar fi fost doar baia i tot ar fi meritat s intri n casa lui Parrenefer! Era o ncpere mare, ptrat, cu grilaje prin care intra lumina. Pereii aveau la baz o friz cu modele geometrice multicolore, iar deasupra erau zugrvite scene de pe fluviu i fete aproape goale. In pardoseala de piatr erau canale si guri de scurgere - nu mai vzusem aa ceva dect la baia comunal de la Teba. n mijloc tronau dou czi din aram pline de ap rece i parfumat, n care ne-am cufundat amndoi. Ne-am lsat pe spate i am ascultat psrile din colivii care cntau n curte, n timp ce reflexele apei jucau pe mozaicul de pe tavanul boltit. - Ei bine, n-as fi crezut nici n visele mele cele mai nebuneti c o s fac o baie tihnit ntr-un palat ca sta! zise Khety. Nu aveam chef de vorb. Stteam ntins, ncercnd s nu m gndesc la nimic. Mi-ar fi plcut s fiu un crocodil lene, ntr-un trziu, cnd apa mi-a ncreit pielea, am ieit si m-am privit n mozaicul de sticl lustruit de deasupra unui bazin, apoi .m-am brbierit cu o lam de bronz al crei mner nfia o femeie goal, numai curbe atrgtoare. Pe o policioar erau nirate o mulime de borcanele cu unguente i poiuni, un sortiment impresionant de sticlue cu tot felul de parfumuri si lingurie cu care se aplicau pe piele toate acestea. Khety a nceput s experimenteze i pn la urm a ncercat toat gama, dar s-a potolit cnd i-am spus c miroase ca o femeie. CAPITOLUL 22 O umbr s-a alungit peste mine. Am srit n sus, mi-am scuturat capul i am ncercat s-mi revin. Lumnrile fuseser aprinse n suporturile lor lustruite. Adormisem ca prostul satului dupamiaza.. Timp de cteva clipe n-am putut s-mi amintesc unde eram.

- E timpul, zise Khety amuzat. Am vzut un vas plin cu smochine i curmale i am mncat lacom cteva fructe. Ceva dulce n dup-amiezile trzii mi d impresia c sunt plin de energie. Dup ce ne-am aranjat hainele cum am putut mai bine, Parrenef er m-a dus ncet si cu multe opriri spre Palatul Regal n carul su, Khety urmndu-ne la mic distan n spate. Era unul dintre acei conductori care nu preau s vad dincolo de nasul cailor i pe care obstacolele de pe un drum aglomerat l luau mereu prin surprindere. mi arunc una dintre privirile lui piezie i amabile. - i-au spus ceva despre Tey? m ntreb el. - Aud c nu st prea bine cu frumuseea n ultimul timp. - Nu tiu dac-i aa, dar se afl aici doar ca s participe la Festival. Dei regele a construit un palat i un templu special pentru ea, pn acum n-a catadicsit s vin n oraul nostru. Se zvonete c nu e de acord cu mutarea capitalei, cu schimbrile i aa mai departe, dar c n public le aprob. tim cu toii c vorbele ei nc au mare greutate n urechile lui Akhenaton. Ei, tii cum e relaia dintre mam i fiu, i-am rspuns, gndindu-m la propria mea mam i la puterea ei de convingere. - Da, si asta, dar nu numai, strig el, de parc nu nvasem bine lecia la coal, n primul rnd are i ea statut regal ca soie iubit a lui Amenho-tep, tatl lui Akhenaton, Magnificul i Ziditorul Monumentelor, n al doilea rnd, si nu n cel din urm, propria ei familie s-a aflat n slujba casei regale timp de generaii ntregi. De exemplu, tatl ei, Yuya, care i-a nceput cariera ca ofier, a avansat repede i a devenit consilierul cei mai de seam al lui Amenhotep. Fratele ei, Ay, este Mare Preot i apropiat al lui Akhenaton. - Am mai auzit de acest Ay. Ce tii despre el?

- E cunoscut doar ntr-un cerc restrns, se pare c prefer s rmn anonim pentru marele public. Familia lui a crescut pe lng familia regelui, ca o ieder, pn cnd, nrudindu-se prin cstorii, a ajuns s nu se mai deosebeasc de aceasta. Este o alian puternic. Aceste genealogii complicate i zpceau mintea. Cine tie dac n viitor irul complicat al drepturilor dobndite prin natere i al nrudirilor pentru putere va mai putea fi desclcit? Cine tie dac se va afla c o fat sau alta a fost vndut unei puteri strine n schimbul unei pci efemere sau al unui rzboi nensemnat? Ce nume vor supravieui? Ale cui poveti se vor preface n colb mprtiat de vnt? Dar trebuia s limpezesc aceste lucruri dac voiam s nu fac vreo greeal stupid n faa femeii pe care urma s-o ntlnesc. - Deci Tiye este Regina Mam. Tatl ei era un tnr promitor dintr-o familie bine plasat care a devenit foarte puternic. Fratele ei, Ay, face parte din cercul interior al puterii. - Da, zise Parrenefer. Tatl lui, care era un om bun i cinstit, i-a asigurat fiului poziia n centrul puterii nc de la o vrst fraged. Cred c a fost cel mai tnr Maestru al Cailor. - i care este relaia dintre acest brbat i Ne-fertiti, Mreaa Soie Regal? am ntrebat. - Nu tiu. Acestea fiind spuse, i-a ncletat gura si faa lui-a devenit de neptruns, ca un mormnt sigilat. Am ncercat s-mi pun ordine n gnduri n timp ce ne-am continuat drumul pe strzile acum haotice, n lumina tot mai slab a serii. Iat un om nfipt adnc n inima palatului regal. Familia lui fcuse tot ce era necesar pentru a-i asigura succesiunea i a ntri aceast alian. Reuise surprinztor de bine. Cu toate acestea, nu tiam nimic despre acest brbat sau ct de ntins era influena lui.

- Se afl i el n ora? l-am ntrebat pe Parrenefer. S-a uitat la mine de parc s-ar fi mirat c m gndeam tot la Ay. - n clipa asta, nu cred. Am auzit c i mparte timpul ntre Teba, Memphis i noua capital. Are propria lui corabie oficial, dar puini i tiu drumurile. Eu nu fac parte dintre ei, desigur. Am ajuns n sfrit la Palatul Regal. Parrene-fer s-a grbit s treac pe sub portal, ridicndu-si minile cu pomp spre grzi, care devenir imediat invizibile. Am mers apoi pe lungi coridoare si am naintat tot mai adnc n inima palatului. Tocmai intram pe un nou coridor, cnd m-a tras la o parte ntr-un colt ntunecat. - Ai grij ce spui cnd o s te afli n faa Reginei Mame. i place s se hrneasc cu frica pe care o inspir. Are o limb de crocodil. Poate s te transforme n praf si pulbere. La ntlnire vor lua parte si prinesele. Se pare c a insistat s fie prezent cnd vei vorbi cu ele. - Bine, dar e ultimul lucru pe care intenionam s-l fac! am spus, blestemndu-mi prostia si lipsa de prevedere. Am ajuns la o u, a ciocnit si ne-au primit nuntru. Am auzit sunetul familiar al vocilor de fete care ip i se ceart, punctat de indicaiile aparent lipsite de consecine ale unui glas femeiesc. Doici i servitoare alergau de colo colo cu chipurile ncordate i obosite. - Probabil c e ora de culcare a prineselor noastre, constat Parrenefer. Acum prea mult mai nelinitit ca nainte. Minunat. Eu o s plec acum. Te las n grija priceput a guvernantei. A, uite-o c vine. Se uit din nou la mine i spuse ncet: Am ajuns mai devreme. M-am gndit c e mai bine aa. L-am neles. Spera s ne lase puin timp singuri cu Prinesele nainte de venirea lui Tiye. I-am strns mna i i-am mulumit. O femeie ntre dou vrste s-a apropiat tulburat de noi. Nu se atepta s venim att de devreme si era evident c nu se

pregtise. Tocmai deschisese gura s ne salute, cnd a fost ntrerupt de un ipt ascuit: o minge mic de piele cu dungi albastre i roii a zburat printr-o u deschis cu toat imprecizia furioas a unei crize de nervi copilreti i a nimerit un ghiveci de plante care s-a spart. Pmntul din el s-a mprtiat pe jos. S-a trntit o u. Femeia roi. Acum era si mai nervoas. - Hai, curai aici, repede. Servitoarele s-au repezit s adune murdria. - Prinesele au o poft de viat att de mare, nct ideea c trebuie s mearg la culcare le ndurereaz, n cele din urm obosesc i nu mai pot s se stpneasc aa cum, fr ndoial, doresc de fapt s-o fac. Am tradus n minte nelesul vorbelor ei i am ncercat s-o ajut. - Fetele mele sunt la fel, dar promisiunea unei povesti le mai linitete un pic. ncuviin. - Trebuie s avem grij n privina asta. Bunica Regal crede c literatura poate s le in treze toat noaptea. - mi este permis s le vd acum, nainte de culcare? - Mi s-a spus c ntrevederea va ncepe doar n prezena Reginei. - neleg, dar dac tot sunt aici, iar ele sunt gata de culcare, n-a putea s le vorbesc cteva clipe? nc mai cltina din cap, temtoare, cnd n prag a aprut Meritaten, fata pe care o vzusem la ceremonie. - Adu-l aici, acum, spuse tios i, ntorcndu-ne spatele, iei cu o ncredere n sine pe care n-am g-sit-o prea atrgtoare. Am intrat n camera copiilor. Era o ncpere lung si nalt, cu ferestre i ui care ddeau spre o teras i care acum erau acoperite cu draperii, n centru se afla o mas lung de lemn, iar n pereii laterali erau alcovuri cu paturi. O mulime de jucrii de o inventivitate i o miestrie a construciei remarcabile se revrsau din dulpioare n care nu mai aveau loc. Pe unele

rafturi erau nenumrate papirusuri cu poveti, pe altele iruri de statuete i figurine votive. Pe pereii de lng fiecare pat erau agate desene sau rugciuni i poezii scrise pe papirusuri frumos ilustrate. Servitoarele ncercau fr prea mare succes s fac puin ordine n haosul multicolor si viu din camer. La mas stteau trei fete pe scunele joase. Me-ritaten se aezase n capul mesei. Cum am intrat, s-au ntors i mi-au aruncat priviri ntrebtoare. Erau toate bucic rupt din mama lor. Aveau chipuri fine i maiestuoase, pr negru strlucitor, pielea alb ca laptele i inute elegante si perfecte. edeau acolo de parc pozau pentru un tablou, cu spatele drept, contiente de importana lor, n nici un caz cu nepsarea lene a fetelor mele. Guvernanta mi le-a prezentat. Meritaten era cea mai mare, apoi veneau, n ordinea vrstei, Meke-taten, Ankhesenpaaten si Nefernefruaten. - Nu tiu dac voi putea s in minte numele voastre, am spus. Meritaten se uit de sus la mine: - Atunci probabil c eti prost. A urmat o scurt tcere, iar celelalte fete s-au uitat la mine ca s vad cum reacionez. Am n-trebat-o pe Meritaten ci ani are. - Paisprezece. - i voi? - Doisprezece. - Zece. - apte, dar nu sunt cea mai mic. Nefernefru-re nu-i aici. M-am aezat lng ele, la acelai nivel, pe un scunel. S-a aternut din nou tcerea. Fetele preau nesigure. Mi-am dat seama c n camer erau o mulime de femei care ateptau, trebluiau i observau totul. Am ntrebat-o n oapt pe guvernant dac a putea rmne singur cu prinesele. - Brbailor nu le este ngduit s rmn singuri n camera copiilor.

- Atunci v rog s le spunei servitoarelor s plece i s rmnei doar dumneavoastr s le supravegheai. nc se mai gndea la cererea mea cnd Meri-taten ncuviin brusc si btu din palme. Servitoarele se ncolonar, ieir din camer i nchiser ua dup ele. Fata se mai relaxase puin. Meketaten se ridic de la mas i se aez cu picioarele ncruciate pe divanul ei. Prul fin i czuse pe frunte i s-a strduit s-l aranjeze din nou pe cretet. - A putea s vorbesc puin cu voi? - Nu de asta ai venit aici? zise Meritaten. Acum se uita la mine cu o evident curiozitate. - Tu eti Cercettorul de Mistere? ntreb An-khesenpaaten. - Sunt un detectiv Medjay din Teba i tatl vostru mi-a ordonat s vin aici. Poate tii i de ce? - Pentru c a disprut Regina, rspunse Meritaten. Astea au fost chiar cuvintele ei, rostite cu amrciune. Nu precizase c era vorba chiar despre mama lor. A observat fr ndoial surpriza de pe chipul meu, pentru c i-a acoperit repede urmele: - Aa spune lumea. - Dar tu ce crezi? am ntrebat-o. - Cred c ai venit aici pentru c vrei s-o gseti, ceea ce nseamn c a fost rpit sau furat. - Sau c e moart, adug Meritaten neps-toare. Am fost ocat de tonul glasului ei. - Trebuie s fiu sincer cu voi si s recunosc c nu tiu ce i s-a ntmplat, dar cred c triete i sunt hotrt s-o gsesc i s-o aduc napoi. Probabil c i lipsii tot att de mult pe ct v lipsete ea vou. Am auzit n spatele meu un fonet slab. Apruse Nefernefruaten i lacrimi tcute i curgeau pe obraji. - Uite ce-ai fcut, spuse Meritaten.

Guvernanta lu copila n brae si o mngie. Lacrimile secar i fetia m fix bnuitoare de sub bretonul negru. - tiu ct v este de greu s vorbii, dar am vrut s v ntlnesc pe toate pentru c am nevoie de ajutorul vostru. Trebuie s-mi spunei orice v amintii despre mama voastr din zilele dinainte ca ea s dispar. Sau orice tii despre Mama voastr i credei c este bine s-mi spunei. Se poate? Toate fetele o privir pe Meritaten, de parc ar fi stabilit pe tcute o nelegere ntre ele. Meritaten lu un titirez de ceramic i-l lans pe mas. Se mica pe singurul punct de contact i culorile lui vii se amestecau, aa c acum apruse imaginea unui chip zmbitor acolo unde n nemicare nu erau dect linii. Era un obiect rar i uimitor. - E o jucrie frumoas. Cine i-a dat-o? - Mama noastr, spuse Meketaten cu glas ascuit. Am privit jucria n tcere. Prinesele erau ca vrjite. Treptat a pierdut vitez, a nceput s se clatine, a ncetinit, apoi a czut pe mas. Meritaten prea c trage concluzii profetice din comportamentul jucriei sau cel puin cred c titirezul o ajutase s ia o hotrre, pentru c nu s-a mai gndit prea mult nainte s-mi rspund. Atunci venir toate mai aproape de mine. Meritaten ncepu s vorbeasc prima: - Se purta ciudat. Avea chipul ntunecat, trist, plin de umbre i de griji. Lumina lumnrilor i-a strlucit n ochi. - tii de ce? Meketaten, care se ntinsese pe divan, strig: - Ea si cu tata s-au certat. - Nu, nu s-au certat, zise sora cea mare. - Ba da. I-am auzit. Apoi ea a venit si ne-a spus noapte bun, dar voi dormeai. Plngea i nu voia s-o vad cineva. Am ntrebat-o

de ce plnge i ea mi-a spus: Aa, fr motiv, draga mea, fr motiv". Mi-a spus c e secretul nostru i nimeni nu trebuie s-l afle. Apoi m-a srutat i m-a mbriat, ca i cum as fi fost o ppu, i apoi mi-a spus s m culc si s nu m mai gndesc la asta c o s rezolve ea totul cum trebuie. - i cnd s-a ntmplat asta? am ntrebat. - Nu-mi aduc aminte ziua. Nu demult. - Si v-a spus i vou, celorlalte prinese, acelai lucru? S-au uitat una la alta si au dat din cap n semn c nu. Meritaten era furioas, dar n-a scos un cuvnt. - Parc ziceai c e un secret si acum l spui n gura mare. Se uit urt la sora ei, care se uit i ea la rn-du-i, dar se topi sub privirea grea a surorii mai mari. S-a ntors spre mine: - Se ceart. Toat lumea se ceart. Nu nseamn nimic. - Se ceart des? Meritaten a refuzat s rspund. Ankhesenpaaten se juca cu o figurin mecanic nfind un brbat cu un cine mare. ntoarse o chei si brbatul i ridic minile s se apere n timp ce cinele srea la el s-l atace. Din nou i din nou, cinele l muc pe brbat. Avea colii albi i ochii mari roii i i se ridicaser firele de blan pe spate. Fetita rdea i arta cu degetul spre mine. - Uite, spuse ea, eti tu! M fstcisem. Apoi mi-a venit o idee. - Am un mesaj pentru voi toate. Este de la Se-net. V transmite c i e dor de voi. Fata lui Meritaten se ntunec. - Spune-i... Chiar atunci se deschise ua din spatele meu. Fetele se ridicar si se grbir s se ntind pe divanele lor. Guvernanta tremura ca o trestie n btaia vntului. - Cine i-a dat voie acestui brbat s intre n Camera Copiilor si s

vorbeasc cu Prinesele n lipsa mea? Glasul ei era ca scritul unei unghii care zgrie o scndur. S-a lsat o tcere oribil. Stteam cu toii nemicai, asemenea unor statui, i priveam n jos. Cteva clipe m-am simit din nou ca la coal, dar trebuia s vorbesc. - nlimea voastr, eu sunt vinovatul. Sunetul mersului ei greoi mi-a artat c avea picioarele slbite si btrne. I se tiase respiraia de furie. Toate parfumurile fine ale rii nu-i puteau acoperi duhoarea. Era putoarea dulceag i respingtoare a crnii intrate n descompunere. Apoi se repezi i m apuc de fa. Am fost ocat de atingere si am srit n sus. M prinse cu o mn osoas, ca un clete, i a trebuit s stau nemicat n timp ce m zgria pe fa cu unghiile ei lungi i scrboase. Prin urmare tu eti nebunul care crede c o va gsi. Uit-te la mine! M-am supus. Timpul i vetejise frumuseea i faa i era o masc ncreit de mnie. Dei purta o rochie de o opulen nemsurat, cu voaluri i trene care-i acopereau oasele, dei avea prul vopsit, prea nebun i semna cu o nomad slbatic din deert. Avea o gur ca a unei pungi vechi de piele i ochii lptoi, de culoarea Lunii, n timp ce vorbea, ochii i se micau n orbite. De cte ori rdea, emitea un uvoi de miasme de mlatin sttut. Rnjea de parc ar fi putut s-mi vad reacia i avea buze scorojite care dezvluiau un ir de dini fali din aur nfipi n gingiile negre i putrede. Se mica printre fete ca un animal btrn sau ca un profet n zdrene de lux. Prinesele s-au tras instinctiv napoi, ferindu-se de ea. Meketaten s-a apucat de nas si s-a strmbat n spatele Reginei Mame. Deodat, cu o precizie ocant, btrna a plesnit copila peste fa cu o putere nebnuit. Fetita i trase pe nas

lacrimile care-i izvorau din ochi. Femeia era un monstru. Am simit cum inima mi se umple de-o ur fierbinte si copieitoare. - Ei, acum c am fcut efortul s vin pn aici, ce doreti s le ntrebi pe fetele astea? Hai, repede, e trziu. Mi-am stors mintea s gsesc un rspuns. - M faci s pierd timpul. Vorbete. - nlimea voastr, nu mai am ntrebri. Am vorbit deja. S-a ncruntat, apoi s-a ntors ctre fete. - La culcare! Acum! Cine mai scoate un cuvin-el va fi pedepsit! Nefernefruaten se puse din nou pe plns. Scorpia btrn se apropie de fetit, care avea chipul rvit de durere, si-i strig: - Termin cu smiorciala! Lacrimile nu au nici un rost. Nu m impresioneaz ctui de puin. Nici una dintre celelalte fete nu avu curajul s-i apere sora mai mic. Btrna m-a luat iar n primire. - Tu i sclavul tu idiot! Urmai-m. Femeie, ncperea este mizerabil. Vezi s se fac ordine. i iei din ncpere. Khety i umfl obrajii, ca i cum mi-ar fi spus: Vezi?". Avea dreptate. Timpul se rzbunase ngrozitor i i croise drum prin fiecare os al ei. Prea un cadavru viu, dar n mintea ei, asaltat fr ncetare de team i de viziunile teribile ale vieii petrecute la vrful puterii, supravieuiser o inteligen ascuit i refuzul de a ceda fr lupt n faa morii. Asta nu-i justifica ns cruzimea si ticloia. Era ca si cum orice emoie omeneasc ar fi putrezit de mult n pieptul ei i s-ar fi transformat ntr-o umoare neagr i rea care-i picura n inim. Poate c doar att o mai inea printre cei vii. Pstram o distan respectuoas. In timp ce strbteam coridoarele rcoroase toi se ddeau la o parte, i plecau capetele cu respect i apoi se uitau la Khety i la mine cu aceeai curiozitate cu care ar fi privit cina pentru crocodilii din Bazinul

Sacru. Prea s cunoasc perfect drumul si nimeni nu s-a oferit so ajute. Cnd a ajuns la o scar nu a ezitat deloc: picioarele ei nclate cu papuci au zburat pe trepte cu o ndemnare izvort dintr-o lung experien, n cele din urm am ajuns n faa unei ncperi particulare. De-o parte i de alta a uii stteau doi soldai n poziie de drepi. A trecut printre ei, fcnd un gest nepstor, si ua s-a nchis fr zgomot n urma noastr. Camera n care ne aflam era total lipsit de obiecte personale, un simplu salon pentru vizite mobilat cu un jil aezat pe o platform nalt. A urcat, dar nu s-a aezat, ci a rmas n picioare deasupra noastr. - Am s v acord cteva clipe din timpul meu care e scurt din toate punctele de vedere. Fac acest lucru doar pentru c mi-o cere fiul meu, Regele. Nu am intenia s discut afaceri de stat cu un amrt de Medjay, ambiios, coate-goale i ncurc-lume. Vorbete! lat-o pe femeia care participase la jocul puterii timp de zeci de ani, femeia care influenase din umbr cea mai puternic domnie din dinastie i care nc l mai influena pe Regele de azi. Atepta, cu ochii ei nceoai larg deschii. Privindu-i, am avut o senzaie ciudat i tulburtoare. - nlimea voastr, v rugm s ne descriei relaia dumneavoastr cu Regina Nefertiti. - Este soia fiului meu i mama celor ase nepoi ai mei. Nepoi de parte femeiasc. - Mai avei i alii? - Desigur. Exist un harem i alte soii. - Si ali nepoi? - Da. Pietrele ar fi vorbit mai blnd, dar duritatea ei ascundea, poate, informaii de natur mai delicat. Ali copii. Alte pretenii la tron. Ezitam, nesigur de felul n care s continui, si puteam s jur

c ochii ei aproape opaci luceau cu un soi de amuzament. Nu trebuia s m las dominat. Am ncercat o nou abordare: - Majestatea voastr s-a aflat n inima Regatului timp de muli ani, prin ndurarea lui Ra. - Da, i? - nlimea voastr cunoate mai bine dect oricine provocrile pe care trebuie s le nfrunte o Regin. Brbaii sunt privilegiai nc din natere, dar femeile trebuie s lupte pentru privilegii. Ctigarea lor este, la fel ca n cazul dumneavoastr, o nobil mplinire. Nu-i permit s m lauzi! Cine te crezi? I se tiase din nou rsuflarea de mnie, ntr-un trziu spuse: - M-am nscut ntr-o familie foarte puternic. Sexul meu a fost mereu un privilegiu. L-am fcut s fie astfel. A devenit o masc folositoare pentru inteligena mea i mi-a permis s mplinesc tot ceea ce am mplinit. Majoritatea brbailor se tem de femeile puternice, dar sunt i unii care le doresc. Soul meu era unul dintre ei. Fr mine, oraul acesta i zeul lui n-ar fi existat. Khety i cu mine ne-am uitat unul la cellalt. Dei era aproape oarb, simeam c vede tot. - i Regina? am ntrebat. - Ce-i cu ea? M-a intuit cu privirea i mi-am dat seama c aa nu voi obine nimic de la ea. - Oare oraul ar fi existat fr ea? - Pn acum se pare c s-a descurcat. A tcut cteva clipe. Te-ai pierdut definitiv, a zis ea tios. Nu tii nimic. Nu ai ce s m ntrebi pentru c nu ai descoperit nimic i nu nelegi nimic. Era adevrat, iar asta m-a enervat i mai tare. - Am gsit o femeie tnr, am spus, care pare s fie copia perfect a Reginei. E moart i desfigurat. Nu am dovezi c Regina ar fi fost luat cu fora, fr voia ei. mi vin n minte

multe motive pentru care ar fi dorit ea nsi s dispar. M ntreb cum a fost posibil. n loc s-mi rspund a rnjit, dezvelindu-si dinii de aur, dar a fost cuprins imediat de o tuse chinuitoare. A scuipat flegm, fr s-i pese unde. Khety si cu mine arn continuat s-o privim, ntr-un trziu a spus: - Poi ine n palm gnduri i vise? Poi s-mi spui de ce au nevoie oamenii de zei i de ce sunt strmbe picioarele care calc pe drumul puterii? Poti s-mi spui de ce nu pot fi oamenii cinstii? Poi s-mi spui de ce timpul e mai puternic dect iubirea? Sunt prea multe ntrebri la care metoda ta nu poate da rspunsuri. Fr ndoial, nu-i puteam rspunde. Mi-am jucat ultima carte: - Nu a murit. Faa ei a rmas neclintit. - Sunt ncntat s constat c ai rmas optimist n ciuda attor dovezi c lucrurile stau cu totul altfel. De ce credei c a disprut? - Dar tu ce crezi? - Cred c a ales s fac asta i c trebuia s-o fac. A ales fuga, nu lupta pe fa. Poate c doar aa putea s supravieuiasc. Chipul ei se schimonosi de furie. uier: - Atunci este o biat fiin las! Crede c e mai simplu s dispar cnd a dat de greu? Si-a fcut bagajul, si-a luat cu ea sentimentele tandre, si-a abandonat copiii i soul i s-a dus s plng fr rost? Blestemate s-i fie egoismul, vanitatea i slbiciunea! Ecourile mniei ei au rsunat n camera rece. Apoi s-a cltinat, i-a dus o mn la fa i a cutat braul tronului cu cealalt. Nu l-a gsit, i-a pierdut echilibrul, picioarele n-au mai reuit s-o susin si a alunecat de pe platforma de piatr. N-a scos nici un sunet. Voalurile i czuser de pe umeri si zceau lng ea ca

nite erpi de in aurii i albi. Cteva clipe a rmas absolut nemicat. M-am repezit s-o ajut i a nceput s respire uiertor si s se zbat, luptndu-se cu faldurile propriilor ei veminte. Roba i-a alunecat de pe piept. Pliuri de piele cafenie, lipsite de form, atrnau peste oase subiri. Prea mai degrab o ppu gro-tesc din lemn, piele i sfoar, dect o fiin vie. Apoi am vzut oripilat dou plgi negre, dou rni deschise care nfloreau acolo unde ar fi trebuit s-i fie snii. Fr s vreau, i-am atins umrul. A urlat. Zgomotul a prut s perforeze zidurile de piatr. Am auzit pai grbii care alergau spre noi pe coridor. Cnd m-am aplecat s-o ridic, m-a apucat de cap i m-a tras ctre faa ei putrezit. Avea o for supranatural i mi-a optit la ureche cu glas umed: - Timpul nsui se hrnete cu mine. Se hrnete alene. Timpul e puternic, dar ura mea va supravieui. Adu-i aminte de asta cnd vezi ceva ncnttor, cci astfel sfresc frumuseea i puterea. Acesta este ultimul meu rspuns la toate ntrebrile tale. Ochii ei lunari, lipsii de darul vederii, rmseser nemicai i cu o stranie concentrare n craniul de ppu cu vlul fantomatic al unui smoc de pr albit. Apoi mi-a dat drumul i o lsar puterile. M-am grbit s acopr privelitea oribil, dar a urlat i mi-am dat seama c orice atingere i producea o suferin insuportabil, n curnd ochii aceia vor fi nlocuii cu alii, din sticl i aur. Prin ei se va putea uita la zei. Nu mai era mult pn atunci, iar cel care o va mblsma i va sfri repede treaba.

CAPITOLUL 23 Am pornit spre vila lui Meri-Ra. Pe msur ce se apropia

Festivalul, populaia oraului se mrea i devenea mai pestri. i atmosfera se schimbase: aerul era mai ncrcat si plin de o ncordare nou, n parte din pricin c oamenii se nghesuiau ntr-un loc care nu era nc gata s-i primeasc. Dar mai era ceva, un curent invizibil de spaim pe care nu-l simisem nainte. Am vzut mai muli Medjay pe strzi - uniti ntregi, nu doar patrule de doi ini - i aproape toi erau clare, ca si cum s-ar fi pregtit pentru un eveniment deosebit. Am avut brusc senzaia c toate cldirile, templele si birourile proaspt construite se cutremur, se clatin i se prbuesc n rn fr vreun motiv anume. Lumea nu mai prea solid, devenise trectoare. Simeam sub tlpi vibraiile nesiguranei. Am ajuns la vila lui Meri-Ra tocmai cnd procesiunea de srbtoare intrase pe strad. El nsui era purtat pe sus, pe un tron aezat pe umerii preoilor de rang inferior si lng el edea soia lui, care purta o peruc lung i un vemnt plisat din in. Preau amndoi extrem de satisfcui de ei nii i de onoarea de a fi fost plasai mai sus dect ceilali. Lumina dup-amiezii trzii cdea pe colierele lui de aur. MeriRa era fr ndoial omul zilei. Parada a naintat spre cldirea principal n strigte si urale i Meri-Ra a fost lsat jos si condus n cas, probabil ca s-i schimbe hainele, urmrit de laude, felicitri si petale de flori. Deodat lng mine a aprut chiar Parrenefer. - Cum a mers? - Tot ce ai spus despre ea e adevrat. Privi mulimea, nregistrnd cine era prezent i cine nu era. - Bineneles c Ramose n-a venit. Probabil c nu a fost invitat, dar a trimis un mesaj spunnd c are afaceri de stat care nu sufer amnare. Evident c nimeni nu-l crede. A fcut o pauz semnificativ. - Las-m s ghicesc, am spus n timp ce ne strecuram printre

grzi i intram n curtea descoperit a vilei. E gelos pe Meri-Ra pentru c a fost promovat. Curtea n care ne aflam era pavat cu piatr si mrginit de copaci, n mijloc era i un bazin lung care scnteia n lumina lumnrilor. Parrenefer plesci din buze si-i frec minile. - Da, i asta, dar nu numai asta. S-a ivit o dilem. Politica lui Meri-Ra este contrar politicii lui Ramose si acum, cnd a devenit favoritul public al lui Akhenaton, va avea puterea s influeneze deciziile i evenimentele. - i, m rog, care e politica lui? - Se concentreaz asupra afacerilor interne. Nu-l intereseaz dect s-l lingueasc pe Rege. Ramose, n schimb, crede c Mreul Domeniu este ameninat de barbarii care ne nconjoar. Crede c nu dm suficient atenie situaiei instabile din teritoriile exterioare i c trebuie s rezolvm aceast problem prin campanii militare. Meri-Ra consider c vom rezolva att problemele externe ct i pe cele interne invitndu-i pe toi la Festival. Aducei-i aici, inei-le un discurs, chemai-i la o petrecere, artai-le cine ine friele puterii i aa mai departe. Ramose zice c e ca i cum ai invita la cin o hait de profanatori de morminte i le-ai oferi propriile tale cuite i pe nevast-ta la desert. - Cred c Ramose are dreptate, i-am spus. Parrenefer oft. - tiu, dar Akhenaton ine seama doar de prerea lui Meri-Ra. Trebuie s-o aducem napoi pe Nefertiti. Cine tie ce se va mai ntmpla n timpul Festivalului dac ea lipsete sau, i mai ru, dac se afl c a fost ucis? Prestigiul manifestrii va suferi o lovitur grea i asta se va petrece n public. Vor iei la suprafa toate greelile politice ale puterii tocmai acum, cnd avem atta nevoie s ne afirmm supremaia. Am hotrt s nu pomenesc despre incidentul dintre Akhenaton i Ramose i s nu menionez frnturile pe care le auzisem si care

acum preau s-si fi gsit locul ntr-un discurs care ar fi putut suna cam aa: Nu nelegi n ce primejdie ne pui invitndu-i aici pe reprezentanii acestor puteri strine aflate n conflict, i nc n cel mai nepotrivit moment?" Dar dilema lui Akhenaton era acut: pregtirile i negocierile duraser luni de zile, dac nu cumva ani, invitaii cltoriser sptmni ntregi ca s ajung la timp, iar alii erau ateptai n zilele urmtoare. Dac ar fi renunat la Festival acum, consecinele ar fi fost catastrofale pentru autoritatea i pentru prestigiul su. Dumanii ar fi tras concluzia c puterea i slbise n mod vizibil. Nu, anularea srbtorii nu era o soluie. M-am ntrebat cum mai putea dormi noaptea. Deodat am auzit un urlet prelung. Am privit n sus si am vzut o mogldea nnebunit ieind n fug pe poarta principal a casei si npustin-du-se orbete n mulime. Flcrile albe si intense care o cuprinseser trosneau i, din cnd n cnd, se zreau n aer drele luminoase ale braelor i picioarelor care zvcneau n acel infern. Oamenii se fereau din calea ei, urlnd ngrozii. Silueta ar-znd alerga n zigzaguri scurte, disperate, agonizante. Aerul era sfiat de ipete ascuite. Un fum negru i acru se ridica de acolo unde ar fi trebuit s fie capul. Am alergat spre ea, am nfcat o cuvertur decorativ de pe o banc si am mbriat corpul acela, domolind flcrile care se nteiser nencetat. Khety mi-a urmat exemplul i am reuit s stingem focul abia dup ce am folosit a doua cuvertur. Cineva a adus o oal cu ap. Ceea ce rmsese din trupul pe care l susineam cu greu a mai zvcnit sacadat cteva clipe. Am aezat cadavrul pe jos. Duhoarea de pr, carne ars i bumbac fumegnd era dezgusttoare. Am cojit ncet materialul care ncepuse deja s se lipeasc de trup. Pielea feei era neagr i carbonizat, iar dedesubt se vedea carnea alb-ro-zalie. Ochii erau de un alb-lptos, ca ai unui pete fiert. Mi-era imposibil s-l

identific. Am dat la o parte cuvertura i am vzut colierele de aur. Era Meri-Ra. Apoi din cldire a aprut soia lui. Peste curte se lsase o tcere plin de spaim. Femeia pea ca ntr-un vis, venind spre noi. Cnd a vzut corpul ars, ochii i-au ieit din orbite, apoi a ieinat, n aceeai clip s-a iscat furtuna i oaspeii, cuprini de panic, au dat bir cu fugiii ca o turm de antilope urmrit de lei. Femeile i-au aruncat sandalele i papucii pentru a alerga ct mai repede. Parrenefer sttea deoparte, ocat, si faa i strlucea de sudoare. - Cum s-a putut ntmpla aa ceva? a zis el, apoi a repetat iar si iar cuvintele. mi venea s-l plesnesc. Era nc o lovitur n inima noii puteri, oricum slbit, naltul Preot al lui Aten, recent consacrat, asasinat chiar n noaptea triumfului su. naltul Preot al luminii ucis de foc. Cum fcuser asta? Cum ajunsese focul la o asemenea incandescen? Cum fcuser asta n timpul att de scurt pe care-l petrecuse n camera lui? Am rupt o bucat din rmiele arse ale robei sale i am mirosit-o. Mai persista un iz neptor, ca al vinului care s-a acrit: poate c folosiser o soluie distiiat, foarte inflamabil - doar aa s-ar fi explicat temperatura ridicat i dificultatea stingerii flcrilor. Vinovat era cineva din casa lui. Apoi, brusc, curtea a fost luat cu asalt. Med-jay stnd n picioare pe carele lor tuntoare au intrat pe poart n galop, s-au npustit spre noi si s-au postat n jurul nostru i al cadavrului. Alii au primit ordinul s se mprtie, s ocupe i s cerceteze vila i anexele ei. n miezul ntunecat al acestei operaiuni spectaculoase se afla o siluet nalt i solid: Mahu. Se oprise lng cadavru i nu m bga n seam. A cercetat atent totul, apoi, fr s m priveasc, a spus doar att: Luai-l". Mi-au legat minile, m-au nfcat ca pe un porc i m-au aruncat

ntr-o cru care a fost apoi mnat cu mare vitez prin ora. Umbrele cldirilor treceau peste mine. M-am uitat la acoperiurile caselor i la stelele nemicate din nalt. tiam unde m duceau.

CAPITOLUL 24 Am fost trt pe coridoare ntunecate, cu picioarele mpleticindu-se sub mine, pn cnd am ajuns din nou la uile oficiale, impresionante, cu emblema lui Aten fixat pe grinda de deasupra lor. Mintea este un lucru ciudat: n momentele cele mai grele i revin n memorie, obsedant, tot felul de scene. Mi-am amintit de vechiul meu partener, Pentu. Eram din acelai ora, umblam pe aceleai strzi, nvasem la aceeai scoal si terminasem cu aceleai note proaste. Odat am fost chemai s anchetm un jaf la prvlia unui bijutier din cartierul de jos, lng piaa principal. Ne-am croit drum prin dezordinea din prvlie, clcnd pe achii de lemn i vaze i bibelouri sparte care scrneau sub picioarele noastre. Pentu mi-a fcut semn c se duce s verifice camera din spate si a naintat prudent. Un timp n-am auzit nimic, apoi s-a ivit n cadrul uii. E goal", a zis i a ridicat din umerii lui lai. n clipa urmtoare vrful ascuit al unui pumnal i-a ieit din piept si sngele a nit prin cma. A prut ocat, apoi dezamgit. S-a prbuit n genunchi, n spatele lui sttea un tnr de vreo aisprezece sau aptesprezece ani, cu o expresie de team amestecat cu furie. Fr s stau pe gnduri, mi-am aruncat pumnalul, care a vjit prin aer i s-a nfipt adnc n inima lui. Tnrul a czut fr un sunet. Am alergat la prietenul meu si i-am ntors faa ctre mine. Era nc viu. Sngele se scurgea din el n uvoaie. Prea mult snge. La naiba", a

murmurat. La naiba." La naiba", am spus. N-am putut gsi cuvintele potrivite. Am stat aa o vreme, ascultnd zgomotele nbuite ale dup-amiezii care rzbeau pn la noi din strad. Totul prea att de ndeprtat. Apoi a optit: i aminteti povestea lui Amasis?" Am dat din cap c nu. Partea n care regele spune Vreau s beau o vadr de vin egiptean i apoi bea vinul si toat tara strig Regele e beat turt i el spune Nu voi putea primi pe nimeni n audien astzi, nu pot s muncesc." A zmbit, apoi i-a dat sufletul. Pur si simplu. Acestea au fost ultimele lui cuvinte. Prostii. Murim, toi, cu acelai gnd: Bine, dar mai am attea de fcut! L-am ateptat cu amintirile acestea inutile n minte i le-am notat nu pentru c ar fi fost cine tie ce intuiii deosebite, ci pentru c nu m puteam aduna. Mintea mea ar fi trebuit s rezolve dilema n care m aflam i care, tiam prea bine, era extrem de grav, n schimb, m gndeam la trecut. Oare aa depim momentele nspimnttoare? Oare aa, cu minile pustii, intrm n Lumea de Dincolo s-i ntlnim pe zei? Sau aa sunt eu, un vistor? Apoi uile s-au deschis i am fost aruncat nuntru. Mahu se aezase la birou. A rmas cu capul plecat, ocupndu-se de ceva mult mai important. Iar jocurile lui... Pn la urm si-a ridicat privirea i ochii lui de tigru s-au aintit asupra mea. Nici urm de zmbet. Tcerea s-a prelungit, pentru c nu aveam chef s deschid eu discuia. - i-aduci aminte c ultima oar cnd ne-am ntlnit n biroul meu i-am spus: Rahotep, vreau s-i ofer ajutorul meu. Poate c nu sunt de acord cu tine, poate c nu-mi placi, dar las-m si dau o mn de ajutor n semn de respect profesional". Nu i-am rspuns. - Te-ai hotrt totui s-mi ignori generozitatea cnd ea i-ar fi fost un sprijin att de necesar. - Nu cred c asasinarea mea poate fi considerat un sprijin.

Se ridic, nconjur biroul - enervant de precis ca ntotdeauna - i apoi, din senin, m lovi puternic peste fa. Am clipit de cteva ori, umilit i furios. Eram totui mulumit: l scosesem din srite. Asta era bine. Respira sacadat. Dac Akhenaton, si nu neleg de ce, n-ar avea o att de mare ncredere n tine, pentru o acuz de felul sta te-a trimite imediat n lanuri la minele de aur din inutul Kush, unde ai pieri ncet de ari i epuizare i unde ai ajunge s crezi c o neptur de scorpion e un dar al Zeilor. Tcerea mea a prut s-l irite si rnai tare. Mi-am ters o pictur de snge din colul gurii. - Dac te-a fi vrut mort, nu crezi c i-a fi pregtit un sfrit mult mai comod, mai puin chinuitor pentru tine i mai puin stingheritor pentru mine? Puteai s m ntrebi: Cine-i brbatul acela nobil care a ncercat s m omoare?" A fi putut s-i spun cte ceva despre el. Dar nu, n-ai fcut-o. Ai fi putut s ai n mine un prieten. Ai preferat s-i faci un duman. S-a deprtat de mine. Recunosc, ncepea s aib dreptate. Dar am continuat, incapabil s m mai abin: - Ai vrut s m nlturi nc de la nceput. De ce? Din gelozie profesional? M ndoiesc. Poate c ascunzi ceva. S-a ntors iute spre mine si s-a apropiat. I-am vzut fiecare rid, am vzut furia i dispreul strlucind n ochii lui aurii si am simit ncordarea n glasul lui uiertor. Respiraia lui nu mirosea prea plcut. - Afl c numai protecia lui Akhenaton - si tim amndoi ct de ubred devine ea pe zi ce trece - m mpiedic s te ucid! Cinele lui blos a nceput s latre. - Tcere! url el, dar n-am neles dac la cine sau la mine. Animalul s-a retras, tremurnd. Am zmbit. A ridicat mna s m loveasc din nou, dar s-a abinut n ultima clip. A cltinat din cap.

- O, Rahotep, tu crezi c viaa e minunat, dar ascult ce-i spun. De cnd ai venit aici, nimic nu mai e cum a fost. Am respectat dorinele si poruncile Regelui, te-am lsat s acionezi i uite unde am ajuns. Fete mutilate. Ofieri Medjay mori. Preoi ari. Vd cum ne prbuim n haos si cred c e doar vina ta. Acum trebuie s rezolv toate astea pn nu e prea trziu. - Nu poi s faci absolut nimic, i-am spus. Dac ai fi fost n stare s-o gseti pe Regin sau s rezolvi crimele astea, ai fi fcut-o pn acum. Se fcu foarte palid. Cnd vorbi din nou, glasul lui era linitit: - Nu face greeala s m subestimezi. Pot s te amuesc pentru totdeauna. Pot s te fac s vorbeti. Pot s te fac s cni asemenea unei fete, dac vreau. Am s-i sugerez o soluie uoar: pleac din ora disear. O s-i dau o escort narmat. Poi s te ntorci la Teba, s-i iei familia i s dispari. Te voi proteja de mnia lui Akhenaton. Sau, dimpotriv, poi rmne, dar atunci voi fi dumanul tu cel mai nverunat. Orice ai alege, gnde-te-te la familia ta. Gndete-te la frumoasa Tanefert, la drguele tale Sekhmet, Thuyu i Nejmet care cred c viaa e doar muzic si dans i vise frumoase. Nu uita: tiu totul despre ele. Felul n care a rostit numele sfinte pentru mine mi-a umplut pieptul cu o furie neagr. Nu l-am lsat s-o vad. Nu voiam s-l las s ctige partida. Deodat mi-a venit o idee i, nainte s analizez consecinele, cuvintele mi-au i ieit din gur: - Dac m amenini, te pot amenina i eu. - Cam n ce fel? a zis nepstor. - Nu lucrez doar sub protecia lui Akhenaton. Ii mai pot spune un nume: Ay. Am ateptat ca vorbele mele s-i fac efectul. Am riscat enorm, pentru c habar n-aveam ce relaie era ntre ei. Nimic nu s-a citit pe faa lui, cu excepia unui gnd trector, un

nceput de reflecie, o umbr de idee n ochii aurii. Fcusem, n sfrit, prima micare inteligent n jocul pe care-l conducea. Eram sigur c vzusem asta. - M bucur c am putut s plvrgim puin. Data viitoare cnd ne ntlnim, dac ne vom mai ntlni vreodat, va fi mai interesant pentru amndoi. Ii doresc mult noroc pe calea pe care-o vei alege. Deschise ua cu o politee ostentativ, mi fcu loc s trec, apoi o trnti cu putere n urma mea. Gestul n-a avut un rezultat prea spectaculos, fiindc, aa cum observasem data trecut, ua nu se potrivea n cadru. Am fost escortat afar din Cartierul General, printre irurile de birouri noi n care recrui lipsii de experien ateptau s le spun cineva ce au de fcut, apoi am ieit din acest labirint neterminat i am ajuns iar pe Calea Regal. Se fcuse trziu, strzile se goliser i erau scldate n lumina lunii, n alt ora ar fi fost nesate noaptea ntreag, pline de tarabe luminate unde-ai fi putut cumpra de mncare i orice altceva i-ar fi trecut prin minte, iar beivii s-ar fi perindat de colo-colo, cl-tinndu-se pe picioare, jucndu-i rolul tragic sau comic sau declamnd splendidele lor monologuri despre nedreptate i nenoroc. Dar n seara asta, n oraul dominat de faade impuntoare i de aparene, oamenii se temeau. Erau cu toii acas, la adpost. Pe strzi domneau doar tcerea si umbrele, i ele m-au nsoit nencetat n timp ce treceam pe lng cldirile monolitice din acest comar al puterii alctuit din crmizi de lut. Mi-era dor s aud un cine i rspunsul altuia venind de departe, dar cred c aici cinii sunt ucii pentru c unora nu le place s aud zgomote n noapte. Grzile m-au nsoit pn la camera mea si mi-au spus c vor face de paz toat noaptea n faa uii. Nu ca s m apere, desigur. Am intrat n spaiul acela ptrat n care nu mai clcasem

de trei zile. mi dduser cteva lumnri i m-am uitat njur s vd dac se schimbase ceva. Cupa era lng divan. Am mirosit apa: sttut, cu o pelicul de praf la suprafa. Aternutul era neatins. Statueta lui Akhenaton - la locul ei. Am cercetat podeaua de la stnga la dreapta, ncercnd s observ dac erau urme strine. N-am vzut nici una. Am pus opaiul pe mas, am luat jurnalul i am notat tot ce mi-am amintit din ziua aceasta ciudat. mi revenea n minte un singur lucru: privirea lui Mahu, fulgerul de nesiguran, umbra care trecuse peste faa lui atunci cnd rostisem numele lui Ay. Cine era omul acela? Puteam oare s mizez pe fora necunoscut a acestui nume, mcar cteva zile? Poate. tiam ns c pun rmag pe viaa mea si pe cea a familiei mele pornind de la o simpl presupunere. M-am uitat la curtea scldat n lumina lunii pline, nsoitoarea dintotdeauna a lui Osiris si a misiunilor mele nocturne. Oare cte nopi petrecusem sub razele ei, cutnd urme printre umbre? Viata de noapte a lumii noastre, cnd Zeul se plimb cu Barca lui printre pericolele Lumii de Dincolo si eu fac acelai lucru n lumea mea - pe jos, desigur. A fi putut s dorm linitit alturi de Tanefert, dar cheltuiam prea multe nopi rtcind printre resturile jafurilor, crimelor i tragediilor. Regretul ne cuprinde doar atunci cnd e mult prea trziu pentru a mai schimba ceva. i, dup ce epuizasem toate ipotezele si posibilitile, cnd am ntors pagina, am gsit n jurnalul meu, dar scrise de alt mn, aceste hieroglife: Am cercetat iar ncperea cu privirea. Puteam s jur c nu intrase nimeni acolo de curnd. Fuseser scrise - era probabil s fi fost scrise - oricnd n timpul ultimelor trei zile. Eram obligat s deduc c intrusul scrisese cuvintele tiind c le voi citi acum, n seara asta, c ncercase s-mi transmit ceva ce nu putea sau nu

dorea s-mi spun altfel. Dar cum? i cine? Am interpretat cu grij simbolurile si iat ce am citit: Oare te duci n mormnt. Cobori n Lumea de Dincolo Aa cum se spune n Cartea Ieirii la Lumin Oare gseti acolo linitea Cnd ajungi la ceea ce caui e o femeie Viaa e semnul ei Ce instruciuni enigmatice! Aproape c nu aveau sens. Le-am citit din nou. Vzusem cimitirul de lng satul muncitorilor, dar trebuia s iau n calcul i mormintele nobiliare si regale care erau construite pe colinele din nordul oraului. Totui, cum ar putea cineva s coboare n Lumea de Dincolo, urmnd instruciunile si rugciunile din Cartea Morilor, fr s fie el nsui mort? Apoi am observat dou detalii care mi-au dat speran. Primul era simbolul pentru linite" sau stabilitate" - coloana puterii nlat n faa zeilor pentru ca ei s restabileasc ordinea n lume - gravat si pe amuletele care nsoeau morii. Al doilea era ultimul rnd, Viaa e semnul ei". Simbolul vieii, Ankh1, pe care l vzusem pretutindeni n ora, binecuvntarea lui Aten pentru ntreaga creaie. Semnul ei." Oare ea" era sursa acestui mesaj? Acesta s fi fost indiciul cel mai limpede c tria i c dorea s-o gsesc? Poate. Dar de ce n felul lAnkh este una dintre cele mai cunoscute hieroglife egiptene; seamn cu crucea cretin, dar are o bucl n locul barei superioare; semnificaia ei este via". acesta misterios? Posibil. Dar pe urm m-am gndit la ceva si mai tulburtor: poate c Mahu se juca cu mine, poate c m ademenea prin intermediul acestui mesaj cifrat si m conducea spre propria mea pieire. i ce puteam face altceva dect s m arunc nainte? Nu puteam ignora mesajul. Trebuia s acionez imediat, ct mai aveam avantajele nopii i surprizei. Cei doi

soldai se postaser la u, dar nu puteau vedea i terasa de sub fereastra camerei mele. Am ascultat atent si i-am auzit vorbind ncet n timp ce patrulau pe coridor. M-am dus la fereastr si lumina lunii mi-a artat pe unde s-o iau: pe teras si peste zid. Am scris aceste cuvinte fr s tiu dac voi mai scrie altele vreodat. Ar mai fi ceva de spus? Poate c acest jurnal i va fi trimis ie, iubit Tanefert. Ce mai pot scrie la sfrit, pe aceast pagin goal, dect un mesaj pentru tine i pentru fete? V iubesc. Este oare de-ajuns? Nu tiu. Am pus jos tocul i am lsat jurnalul, cu sperana vie c va fi acoperit mai trziu cu alte nsemnri si cu alte istorisiri din viitorul meu. Cu voia lui Ra, nu vor rmne nescrise din pricina morii mele! CAPITOLUL 25 Exist pe lume nelepi si clarvztori care susin c n viziunile lor au vizitat Lumea Morilor. Se nfometeaz singuri, se nvrt cu mare iueal sau cnt pe limba psrilor... Si tot ce putem face noi, muritorii de rnd, este s-i credem. Sau nu, i-atunci s spunem: Oamenii tia sunt nebuni, nchidei-i n temnie de piatr, amuii-i, ca s nu ne mai nspimnte cu viziunile si povetile lor". Acum sunt i eu unul dintre ei i trebuie s caut cuvintele cu care s dezleg misterul. Paznicii de la u jucau o partid de senet si mutau piesele pe arpele cel lung al norocului, n csuele favorabile sau cu ghinion. Era ocazia perfect, cci erau cufundai n joc. Astfel, lund cu mine doar geanta de piele, am srit peste tocul ferestrei si am aterizat fr zgomot afar. Am rmas ghemuit cteva clipe ntr-un con de umbr. Luna era plin i lumina ei argintie transforma copacii si cldirile n negative fantomatice i fcea ca totul s par un simulacru gigantic i perfect, pn n cele mai mici detalii, al lumii reale. A fost bine c am ateptat: chiar atunci a trecut pe lng mine un soldat, la o distan ct un stat de om. Se uita la stele. Plictiseala

este cel mai mare dar al Zeului Norocului. Am observat c ar fi trebuit s se mai tund, c sandalele i erau cam ponosite si c picioarele lui bttorite i acoperite cu praf preau argintate sub razele lunii. S-a oprit, s-a uitat ntr-o parte o clip, a tras aer adnc n piept, gndindu-se la ceva - la soarta lui, sau poate la datorii -, apoi i-a continuat drumul. Puteam s-l nfac chiar atunci, s-i sucesc iute gtul i s-l trimit n lumea tcerii venice, dar nu era necesar. M-am gndit c are i el o familie care l-ar jeli amarnic. Pentru mine era doar un chip trector, pentru ai lui era unic i de nenlocuit. Vou, care spunei eti prea moale", v rspund: de ce s adugm durere la durerile lumii? i mai era ceva: trupul lui sau absena acestuia i-ar fi alertat pe ceilali. Era mai bine s m fac nevzut n tcere i fr s las urme. Oamenii observ urmele mai repede dect orice altceva. Prin urmare el a trecut i eu am naintat tiptil, ntr-o tcere deplin. Aveam zei n picioare n noaptea aceea i corpul meu era posedat de o energie ciudat, un fel de uurin desvrit: m-am crat pe zidul nalt de aproape zece cubii ca i cum ar fi fost un simplu grdule, ca si cum legile lumii s-ar fi schimbat numai pentru mine. Am aterizat uor la captul ndeprtat al zidului i m-am pomenit n grdina unei case. M-am ghemuit lng un altar i mam uitat atent n jur. Proprietarii i luau cina. Pe masa lung de lng bazin, acoperit cu o pnz alb, ardeau lumnri i apa limpede strlucea n lumina generoas. Din-tr-odat m-am aflat n alt lume, una n care linitea era tulburat doar de clinchetul vaselor si de murmurul oamenilor care mnnc si vorbesc n tihn. Am privit o vreme micul spectacol care se desfura ntrun halou de lumin sub vasta cupol mpodobit cu stele invizibile pentru ei din cauza licririi ctorva biete lumnri. Am pornit spre marginea grdinii, avnd grij s rmn n umbr si rugndu-m s nu aib cini de paz. Simeam c zidul

nconjoar toat proprietatea. Nu aveam de ales, trebuia s ajung n faa casei si apoi s ies n strad. Ct timp am naintat, nu i-am pierdut din ochi pe meseni. Femeia s-a ridicat i a dat cuiva o replic probabil foarte inteligent i hazlie, fiindc a provocat hohote de rs. A prsit masa i a intrat n cas. Am profitat de aceast ocazie pentru a m mica si eu iute de-a lungul marginii opuse a grdinii si apoi pe lng cas. n faa mea se ntindea un coridor lung si complet ntunecat, cu excepia unui ptrat de lumin la capt, unde era o u. Am ezitat i m-am oprit s ascult. Puteam s-o aud: a fcut civa pai, a nceput s fredoneze o melodie, le-a dat instruciuni servitorilor pentru urmtorul fel de mncare. Apoi am auzit aceiai pai mai aproape, pe dalele coridorului... Am rmas nemicat. A aprut brusc n conul de lumin, i-a ridicat privirea i m-a vzut. I-am pus repede mna peste gur i n aceeai clip o cup i-a alunecat dintre degete. Am ncercat disperat, dar nu am reuit s-l prind. A czut i a fcut un zgomot infernal. Am ncremenit amndoi. O voce de brbat strig: S-a ntmplat ceva?" Ochii femeii se rostogoleau, nnebunii de spaim, i trupul i era ncordat ca un arc. Apoi m-a vzut mai bine i s-a linitit, i dduse seama c m cunotea. Era femeia de pe corabie, aristocrata inteligent i frumoas. Mi-am luat mna de pe gura ei, ncet, rugnd-o din priviri s pstreze tcerea. Mi-a fcut semn c a neles. I-a rspuns brbatului ei: Nu, am scpat ceva pe jos". Brusc, mi-am dat seama ct de aproape, ct de strns o ineam. Nu se mai mpotrivea, dar se uita la mine uimit. - Ce ai de gnd? opti. Eti unul din hoii aceia de lux? - lart-m, dar nu pot s-i spun. - A, brbatul misterios care vine i pleac i nimeni nu tie pe unde-o s treac. - Chiar trebuie s plec. mi pare ru. M-a msurat de sus pn

jos. - Vino la mas, hai s bei un pahar de vin. Am zmbit. - Poate alt dat. - Sper s ne vedem din nou, oft ea. Mi-ar plcea s aud mai multe istorisiri atunci cnd vom avea timp de povestit i de ascultat. Strada-i acolo. V mrturisesc c m-a srutat uor pe buze, apoi mi-a dat drumul si m-am strecurat iute prin bezn, nc mai zmbeam. Am ajuns pe o alee ntunecat care ducea spre fluviu, ntre timp ochii mi se obinuiser cu ntunericul i mi se ascuiser i celelalte simuri. Cunoteam aceast senzaie, acest mod straniu de a strbate lumea; era ca i cum a fi trit prin animalul din mine. Simeam lucrurile nainte s le vd, fiinele nainte s le aud: ameninarea unei crengi mai joase, invizibile n ntuneric, schimbrile n relieful crrii, bolovanii de pe drum, cinii din spatele zidurilor nalte, apropierea trectorilor... Am mers n zigzag prin acel cartier, mai mult ghicind n ce direcie m ndreptam, pn cnd am auzit fluviul i corul nencetat al psrilor de ap. Dar fluviul se afla de partea cealalt a Cii Regale, aa c trebuia s-o traversez. Chiar si la ora aceasta trzie riscam s ntlnesc trectori sau patrule de noapte. Pe de alt parte, de ce s-mi fie fric? Puini oameni din ora m cunoteau din vedere. Chiar dac m-as fi ntlnit cu cineva care m-ar fi recunoscut, puteam s ncropesc o poveste plauzibil... Nu, realitatea era cu totul alta: fr vreun alt motiv dect ceea ce aflasem n timpul anchetei, eram convins c nu trebuia s m vad nimeni. Trebuia s dispar fr urm. M-am lsat aadar n voia zeilor care m ajutaser si pn atunci i am naintat fr ovial pe aleea ntunecat, apoi am ajuns pe Calea Regal, acum pustie i palid n lumina lunii. Am privit repede la stnga si la dreapta: nimeni. Riscnd totul, am pornit

drept nainte, chiar pe mijlocul drumului. O ndrzneal vecin cu nebunia mi nsoea acum hotrrea de a paria totul pe norocul meu. Am auzit deodat un flfit de aripi i o clip am crezut c sunt nconjurat de spirite. Era doar un crd de psri de noapte care au zburat repede pe deasupra capului meu, nainte de-a se roti tot mai departe pe cerul nstelat i de-a se ntoarce spre cuiburile lor ciudate din copaci, n form de butoaie. Eram ntr-o asemenea stare nct, dei sunt cel mai puin superstiios dintre oamenii pe care-i tiu, am hotrt c este fr ndoial un semn de bun augur. Am ieit de pe Calea Regal. Lumina lunii cdea alb pe unul din ziduri, iar cel de pe partea opus era cufundat n bezn. Am auzit glasuri care se certau i am trecut repede mai departe. De undeva a rsunat scncetul unui copil. Apoi am vzut o pereche de tineri care se srutau, pe jumtate luminai de razele lunii. Trupul brbatului l apsa cu for pe cel al femeii. Degetele ei fine, mpodobite de inele si cu unghiile lcuite, alunecau pe gtul i pe spatele brbatului. Nici sunetul pailor mei, nici curentul de aer nu i-a smuls din intimitatea lor. ncurajrile ei optite, n timp ce el se mica ritmic nuntrul ei, mi s-au prut att de apropiate, nct o clip am avut senzaia c femeia se afla n braele mele. Am simit brusc c a putea fi oricine, un spirit trector prin trupul i sufletul oricui a dori. M-a cuprins un soi de ncntare, o beie plcut nscut din libertatea pe care mi-o ddea ntunericul. Cimitirul de lng fluviu era doar un mare spaiu deschis, un teren gol nconjurat de un zid nalt din piatr i crmizi de lut. Majoritatea cimitirelor din oraele pe care le tiu sunt plasate pe malul de vest al fluviului, mai aproape de asfinitul soarelui. Probabil c acesta era temporar sau poate c poziia oraului, att de departe de civilizaie, mai vulnerabil la atacurile din afar, i obligase pe arhiteci s amplaseze locul de odihn al

morilor alturi de casele celor vii. Nu puteau risca s nmormnteze rmiele i bunurile lumeti acolo unde nu puteau fi aprate de jefuitorii de morminte. Nu muriser nc destul de muli n acest ora nou pentru a umple cimitirul, dar erau deja acolo cteva pietre funerare i altare i aproximativ douzeci de morminte mai mari, n diferite stadii de construcie. Nici unul dintre ele nu era pentru nobilime: mormintele potentailor erau spate n stnca de pe colinele de la rsrit de ora, mai aproape de zei. Nu erau nmormntai aici nici muncitorii, care aveau un cimitir lng satul lor, si nici preoii. Aici erau adui toi cei care nu intrau n aceste categorii, i anume birocraii care muriser departe de pmntul lor natal, reprezentanii claselor de mijloc, funcionarii, oamenii care-i dedicaser viata sclaviei mai tihnite a birourilor i a pupitrelor de scris, crora familiile lor ncercaser s le asigure venicia n spaiul acesta nou, fr istorie, dar omenesc. i acum? Nu tiam ce s fac, dar ceva trebuia s gsesc aici. Rtceam printre pietre, ncercnd s nu fac zgomot i s m in departe de lumina lunii care arunca pete albstrui pe pmntul negru. La scurt vreme dup ce m nsurasem si ncepusem s fac patrule de noapte, Tanefert insistase s port o amulet care s m apere de spirite i, cu toate c nu a fi recunoscut, acum m bucuram s-o simt la piept. Cred c ncepusem s-o ursc pe femeia pe care o cutam. Dispariia ei semna din ce n ce mai mult cu un simplu caz de fug din laitate. Tiye avea dreptate, probabil. Nimic din ceea ce aflasem pn acum despre viaa ei nu prea att de ngrozitor i insuportabil nct s justifice abandonarea copiilor i abdicarea de la responsabiliti, ca s nu mai vorbesc despre consecinele pentru mine, un om la care nu avea de ce s se gndeasc, dar al crui destin era acum strns mpletit cu al ei. Note:

l Amulete cu Ochiul lui Horus, lucrate din ceramic sau din pietre preioase. Frumuseea ei prea blestemat i i s-ar fi potrivit mai degrab titlul de Regin a Dezastrelor. n timp ce mintea mi rtcea astfel, mi-a atras atenia o mic vnzoleal n bezn i am devenit contient de prezena pn atunci tcut a pisicilor. Fiecare cimitir are populaia lui de pisici de pripas, dar n casele noastre le adorm, le mpodobim cu udjat1 i cu inele de aur i n mormintele noastre le pictm pe perei sub nfiarea lui Ra nsui, omorndu-l pe Apofis cel cu capul de arpe, iar n cele din urm le nmormntm lng stpnii lor, mumificate, nfurndu-le cu grij trupurile mici n fii de pnz i de papirus. Apoi am simit o mpunstur ciudat n ceaf: o pisic neagr m privea fix din vrful unui mormnt impuntor, ca i cum miar fi citit gndurile. Trebuie s recunosc c animalul acesta nu avea aerul de superioritate comun speciei sale. Dimpotriv, a srit jos i-a alergat la mine, salutndu-m prietenos i sunnd din clopoelul agat de zgard. Blana ei deas i neagr strlucea n lumina lunii, dar cnd se afunda n bezn disprea cu desvrire, cu excepia ochilor ei argintii ca dou luni care m fixau nencetat. S-a frecat de picioarele mele, ncercnd s comunice cu mine pe limba ei si, fr s vreau, m-am aplecat i am mngiat-o pe spate. Coada ei arcuit ca un semn de ntrebare mi-a mngiat mna. Ce cutam oare aici, n locul acesta pustiu, la miezul nopii, mngind o pisic? mi pierdusem minile. M-am ridicat n picioare i am continuat s explorez sistematic cimitirul, ncercnd s m comport ca un profesionist i s gsesc cheia mesajului att de enervant i de amgitor. Pisica se inea dup mine. Nu am de mncare", am optit, gndindu-m n acelai timp ce prost eram. A continuat s toarc ncet. M-am dus mai

ncolo, dar cnd m-am uitat n urm am vzut c i reluase poziia ritual n lumina lunii, adulmecnd, dnd din coad i gndindu-se la ale ei. Parc m atepta. M-am ntors i asta i-a plcut, fiindc s-a luat dup mine, cu coada n sus, cu spatele uor arcuit i, tropind pe drum, s-a uitat napoi s vad dac o urmez. Pentru c oricum habar n-aveam ncotro s o apuc, invitaia ei imprevizibil, care fcea parte din acelai joc n care mizasem pe norocul meu, mi-a fcut plcere. M-am dus aadar dup ea. Mrturisesc c eu, Rai Rahotep, detectivul-ef al poliiei Medjay din Teba, Cercettorul marelui mister, am renunat la toat pregtirea mea si m-am hotrt s urmez instruciunile unei pisici negre care se plimba printr-un cimitir scldat n lumina lunii. Auzeam n minte rsetele isterice cu care ar fi fost primit istorisirea acestei ntmplri n vechiul meu birou. Pisica srea sprinten, urmndu-i drumul printre pietre i monumente funerare. Uneori se pierdea n bezn, dar de fiecare dat aprea din nou, ca o absen neagr i elegant pe fundalul ntunecat al cimitirului. Am ncercat s m concentrez si s descopr ceva, orice. N-am gsit nimic. Apoi pisica s-a oprit lng un mormnt i, dup ce mi-a aruncat o privire, a intrat n capela pentru ofrande i a disprut. Era o construcie relativ nou, una dintre cele mai mari din cimitir. Am mpins ua ntredeschis si am intrat, nuntru, un dreptunghi mare desenat de lumina lunii alunga ntunericul. Pisica sttea n nia altarului i mnca delicat din vasele cu ofrande. Cineva le umpluse de curnd. Prea o hieroglif vie peste tbliile de piatr sculptat i peste picturile de pe masa hetep - ulcioare i vase pline, pini, psri, fructe, ale cror imagini ineau locul proviziilor reale pentru cei mori. Am rmas pe loc i am privit-o. Nu doream s-o ating i s-o deranjez. Ce fceam acolo? Nu aveam ofrande pentru ocupantul acestui mormnt si, de fapt, nici nu exista vreun ocupant, fiindc

era o construcie nou, cldit pentru cineva care se afla nc ntre cei vii. Lumina lunii m-a ajutat s descifrez, cu vrfurile degetelor, irurile de hieroglife ale formulei de ofrand, ncepea n modul obinuit, hetep-di-nesw, un dar pe care Regele l ofer lui Osiris, si continua cu lista uzual de hran. Un brbat al crui spirit era pe gustul meu, presupunnd c monumentul era nchinat unui brbat. i, n timp ce ochii i degetele mi se plimbau peste panou, am vzut pe el, v rog s m credei, un brbat de vrst i statur mijlocie, aezat la masa de ofrand. Alturi era scris invitaia formal pentru recitarea formulei, astfel ca hrana s se materializeze. Nu-mi venea s-o rostesc, mai ales c mormntul nu adpostea nc spiritul celui plecat dintre noi. Privirea mea a continuat s scruteze panoul si a ajuns n locul unde este nscris de obicei numele i titlul celui decedat. M ateptam s fie gol. Nu era. Acolo fusese gravat un nume. Luna mi mngia ceafa cu razele ei reci. Pe panou era inscripionat propriul meu nume. Rai Ra-hotep. Sub el, Cercettor de Mistere. M-am uitat la faa brbatului. Chiar si n lumina aceea slab am observat imediat c semna cu mine. Purta hainele mele. inea ntr-o mn jurnalul meu. M privea cu ochii mei. Aveam n faa mea un geamn de piatr, care m saluta cu mna ridicat. Pisica i-a ntrerupt festinul i s-a uitat la mine linitit, de parc mi-ar fi spus: n fond, la ce te ateptai? Eti aici. A venit clipa Cntririi Sufletului". S-a lins pe bot, apoi s-a strecurat iute printr-o nis din Poart i a disprut. Nimerisem ntr-o capcan evident, mpins de nevoie si de propria mea naivitate. Cum am putut s fiu att de idiot? Mahu m amgise cu poveti care-i vrjesc doar pe copii, pe femei i pe preoi. Trebuia s plec imediat de-acolo. Limba mi era grea si uscat. M-a cuprins panica, am simit n gur amestecul ei amar de spaim i fiere. Am vzut n minte

chipurile fetelor mele, apoi m-a copieit un sentiment de pierdere ireparabil i pielea mi s-a nfiorat de atingerea uoar a zpezii, rece, venic i tcut... CAPITOLUL 26 Am alergat la ua mormntului, am trecut de ea si am ajuns iar afar, unde m-am strduit s-mi trag sufletul i s m linitesc... Dar m-am oprit. Trebuia s fac aceeai alegere. Dac plecam acum, nu aveam s aflu nicioda- > ta. Enigma ar fi rmas neatins i nerezolvat. Am lovit peretele mormntului cu pumnii, ncercnd s revin la realitate i, dup multe strigte i izbituri, am atins o stare vecin cu luciditatea care m-a fcut s m opresc. Mi s-a prut c aud n minte glasul lui Tanefert care m ndemna: Nu lsa teama s pun stpnire pe tine. Foloseste-o. Gndete!" Mi-am luat inima n dini - halal ofier Med-jay, halal detectiv care se sperie deodat de ntuneric! - i am intrat din nou n mormnt. Pisica dispruse. Dac ea gsise o cale de ieire, poate c trebuia s-o urmez. Am cercetat peretele. Panoul central era, potrivit obiceiului, mpins puin ntr-o parte, ct s lase un pasaj ngust pentru spiritul mortului care putea astfel s intre sau s ias. Am pipit nia n care sttea geamnul meu de piatr. Doar moloz si praf. Iat ce materiale folosim pentru venicie! Am pipit apoi marginile panoului. Erau ceva mai reci la atingere si parc uor umede. Mi-am lins degetul i l-am inut aproape de piatr. Era doar o nchipuire? O adiere foarte slab de aer cldu acolo unde ar fi trebuit s fie doar nemicare? Am ncercat panoul, sprijinindu-m de el, mai nti uor, apoi cu toat greutatea corpului. Am mpins din ce n ce mai tare, cu disperare, convins c trebuia s trec pe acolo. Nimic, nici mcar un scrnet de piatr pe piatr, de pulbere pe pulbere. M-am dat napoi, dezamgit. Geamnul meu de piatr se uita linitit la

mine, salutndu-m cu mna lui rece i eapn. Mi-am ridicat i eu mna i am pus-o peste palma lui deschis. Degetele mele de carne i oase erau identice cu degetele lui mpietrite. Cineva se strduise mult s m copieze. M-am ntrebat o clip cine ar fi fost n stare s m nfieze att de precis. I-am ntors salutul, fr s vreau am apsat mai tare si, n clipa urmtoare, am auzit un geamt si panoul s-a rotit uor n bezn, dezvluind un gol negru i prea puin mbietor. Mici rafale de aer cldu, cu miros de piatr, de rn i bezn umed, s-au mprtiat n lumina palid asemenea ultimei rsuflri ndelung reinute a morilor. n lumina slab am vzut pisica. Atepta. S-a ntors, coada ei s-a arcuit elegant - parc era degetul unei dansatoare de la templu care m chema -, a cobort, mai mult alunecnd, cteva trepte de piatr i a disprut. Tore lungi ardeau n suporturi elegante de aram fixate n zid. Fuseser aprinse de curnd. Lng ele era o lamp fin, alt semn c eram ateptat i c ieirea se afla nu prea departe. Iar acolo m ateptau oameni, prieteni sau dumani, care fcuser efortul s m aduc pe acest drum si s m ajute s-l parcurg. Lampa era lucrat cu o miestrie ieit din comun, mi aducea aminte de obiectele sofisticate i elegante pe care le vzusem n ora, dar le ntrecea prin frumuseea ei aparte, desvrit. Am notat aceast observaie ntr-un colior al minii. Am aprins lampa. Flacra a plpit, apoi a mbobocit i mi-a dezvluit calea, nsoit de licrirea unduitoare, am cobort cteva trepte n necunoscutul ntunecat si rsuntor care mi se deschidea n fa. tiam c scara ducea la camera de nmormntare, aa cum cerea tradiia nc din timpuri strvechi. Era abrupt i ngust, n mod surprinztor, aerul era cald. Am cobort cam zece trepte i am trecut pe sub o arcad scund, cu simboluri inscripionate pe ambele laturi, dar n-am stat s le descifrez pentru c lumina lmpii era destul de slab. Ua ddea

ntr-o camer strmt, n care fu-> seser depuse sicriul i darurile de nmormntare, aezate pe o msu de piatr. Niele din perei erau goale. Pisica sttea pe mas si se spla. Am salutat-o. oapta mea a rsunat straniu n spaiul acela nchis. Am mngiat-o dup urechi, dar ea a continuat s se spele fr s m ia n seam. Am observat c pe lanul de aur de la gt avea, pe lng clopoel, un scarabeu-de-inim micu dar splendid, din calcedonie, cu o inscripie pe spate: O, inima mea, pe care o am de la mama... Cuvintele mi erau cunoscute, erau din Cartea Ieirii Sufletelor La Lumin, din capitolul n care Toth, Judectorul Adevrului, cntrete sufletele. Apoi pisica ni, sri elegant de pe mas i se opri n faa unui panou de lemn din zid. L-am mpins. S-a deschis uor i am intrat ntr-un alt tunel, mai rece i mai umed, care se pierdea n bezn ca un miraj ciudat, argintiu. Am ridicat lampa si am vzut nenumrate picturi de ap care se condensau pe tavanul de piatr. Mrturisesc c am fost hipnotizat pre de un minut de mulimea de picturi - aparent inevitabile, ntotdeauna identice care strluceau, se ngreunau i cdeau, strnind dup o clip replica muzical a apei de dedesubt. M-am uitat n jos i am vzut c podeaua era acoperit cu o pelicul subire de ap care se aternea n bezn ca un pru subteran. Flacra lmpii se lupta cu o adiere slab care s-a nteit pe msur ce naintam. Nu mai aveam prea mult timp la dispoziie pentru a strbate acest labirint si-a ajunge la captul lui. Clcam prin ap fr s-mi mai pese c m ud, i curnd sandalele s-au ngreunat i tlpile lor au devenit alunecoase. Doar teama mi fora picioarele s m poarte nainte. Drumul nu era drept, ci erpuitor, uneori sinuos, alteori n zigzag, iar simul meu de orientare s-a pierdut repede. Se spune c Lumea de Dincolo e popuiat de erpi care bntuie

coridoarele ei nspimnttoare si vmile ei neltoare. Cartea Porilor conine rugciuni si descntece puternice care te apr de ei i paznicii monstruoi se dau la o parte numai dac rosteti numele lor tainice. Dar puteam oare s-mi amintesc mcar o singur rugciune n aceste clipe? Nu, mi era imposibil. M-am nfiorat, spernd c din ntuneric nu va ni nici un monstru invizibil care s-mi blocheze calea i s-mi cear s rostesc o incantaie. Lampa ncepea s se sting. Dup ce am calculat n minte cu aproximaie distana pe care o parcursesem, mi-am dat seama c m aflam cam la jumtatea drumului pe sub albia fluviului. Apoi flacra a tresrit, s-a luptat o clip s supravieuiasc, dar a murit. Lumea de Dincolo s-a ters i m-am cufundat ntr-o orbire mai adnc dect oricnd pn acum. n cea mai neagr noapte, chiar i la captul unei alei nguste sau n cea mai dosit camer a unei case prsite, se insinueaz un firior de lumin. Nu si aici. Ochii mi s-au umplut de nlucirile i plsmuirile ciudate si ameitoare ale minii. Am aruncat obiectul acela frumos, acum inutil, care a izbit pardoseala de piatr cu un zgomot nfricotor, destul de puternic pentru a detepta morii din somnul lor, i ecoul s-a zbtut nebunete ntre pereii tunelului nevzut. M-a cuprins iar disperarea. Mi-am ntins minile n fa, dar erau invizibile i nu le mai simeam, ca si cum ntunericul le-ar fi amorit. Apoi am atins piatra i, la fel ca un orb care pipie lumea doar cu vrful bastonului i nu cu mna care l ine, am nceput s naintez ezitant n haosul acela negru. Am ncercat s-mi numr paii, fiindc nu aveam alt cale de a aprecia naintarea mea n timp si n spaiu, dar numerele mi s-au topit n minte i numrtoarea lent m-a dezorientat, ncercam s m consolez spunndu-mi c totul era intenionat: lumnrile aprinse, pisica - acum disprut -, chiar i faptul c mormntul

purta numele meu. Toate ncepeau s aib mai mult sens. Apoi, privind nainte, mi s-a prut c zresc o stea licrind n bezn. Am pornit drept spre ea, cu minile mele nevzute ntinse n lturi i cluzin-du-m printre pereii de stnc. Intr-o asemenea ntunecime nu puteam fi sigur c nu era o amgire. Cu ct mi doream mai mult s se lumineze, cu att se lumina mai tare. Sau, cine tie, poate sosise clipa morii mele, poate era lumina aceea strlucitoare despre care vorbesc cei care s-au apropiat de pragul veniciei i s-au ntors apoi printre vii? Mi se prea acum c steaua se oglindete n miile de picturi de ap care se adunau, se umflau i cdeau n jurul meu. Treptat steaua cpt form, un dreptunghi de lumin, iar n el o siluet care m atepta, sau aa mi se prea n nebunia mea. Am nceput s m tem c ua s-ar putea nchide nainte s ajung la ea, c steaua s-ar putea stinge. M-am chinuit s naintez mai repede, zdrelindu-mi minile de pereii umezi. Mi-am lins sngele i gustul srat m-a nfricoat, dar am revenit cumva la realitatea omeneasc. M-am pomenit alergnd, i aa, cu respiraia zvcnind nebunete n piept, am gonit n sus pe rul de piatr, pe rul de lumin, spre steaua schimbtoare si tot mai mare, spre silueta care n cele din urm s-a dovedit a f i a unei femei. Tanefertl" m-am auzit c-i strig numele. Tanefert! Tanefert!" Apoi m-am prbuit peste prag, ntr-o lumin orbitoare. CAPITOLUL 27 Lumea s-a ntunecat. Cuvintele mi se nvlmeau n minte ca un vis fr rost, ca o rim pentru copii: O, inima mea pe care o am de la mama. O, inima mea la felurite vrste... Apoi mi-am revenit, am deschis ochii si m-am ridicat. Pisica mi adulmeca delicat mna. M-am chinuit s m ridic n picioare si am nceput s m uit n jur. M aflam ntr-o ncpere spat n

stnc, plin de lmpi. Erau sute. Pereii i tavanul erau decorate cu iruri de hieroglife i picturi care-l nfiau pe Aten, cu minile lui mici ntinse n jos i darul ankh oferit deopotriv adoratorilor divini i regali. In niele din perei erau aezate figurine solitare sau n grupuri i statuete mascate i ncoronate pe care le-am recunoscut imediat: erau cele patruzeci i dou de zeiti, purtnd simbolurile judecii. M aflam prin urmare ntro ncpere oficial, ceva ntre mormnt i templu. n centru se afla o balan mare, mai nalt dect un stat de om, fcut din abanos i aur, care avea n vrf statueta unei femei aezate: zeia Maat. O vzusem de nenumrate ori pe cea care vegheaza mersul anotimpurilor i al stelelor, al justiiei pmnteti i divine, nfiat pe colanele de aur purtate de judectori cu slbiciuni att de omeneti, cu chipuri supte sau guate, urite si schimonosite de brutalitate, desfru si ani. Balana se afla acum ntr-un echilibru perfect. Aerul era nemicat. Apoi s-a ntmplat ceva. Pisica si-a ridicat privirea verde i limpede i n clipa urmtoare a disprut. Lng balan apruse o siluet nalt, cu o cingtoare din aur i purtnd pe cap o masc din aur i argint nfind un acal: Anubis. Avea de gnd s m ucid? Silueta prea c m privete i ateapt. Mi-am luat inima n dini i am vorbit: Unde m aflu? - n Sala Celor Dou Adevruri. Glasul nu venea de sub masc, ci din umbrele adnci ale ncperii. Era glasul unei femei, sigur, direct i plcut. Am tiut imediat c o gsisem. Sau m gsise ea pe mine? - Credeam c adevrul este unul singur, am zis. - Sunt multe adevruri. Aici, de pild, sunt dou: al tu i al meu. - Mai este i Adevrul, pur i simplu. Parc-i vedeam zmbetul, invizibil n umbr.

- Ce nelept eti, a zis. Tu si voi toi care vorbii despre lucruri precum Adevrul. M ntreb ce ai scris despre mine n jurnalul tu? Ce adevruri ai scris acolo? tia deja totul. Am ncercat s in pasul cu ea. - Nu neaprat adevruri. Poveti. - A, poveti. i cum ne pot fi ele de folos? - Sunt doar versiuni, am spus. Posibiliti. Despre dumneavoastr. - Dar cte versiuni poate avea povestea? Cred c foarte multe. Probabil un numr infinit de versiuni. Oare avea dreptate? - Se poate. - Prin urmare, continu ea, fiecare poveste are un numr infinit de versiuni. Poate e ca un cerc. Oare toate povetile sunt cercuri? - Da, toate povetile adevrate. - i atunci cnd ajungem la sfrit ne dm seama c totul abia ncepe. Am tcut amndoi. Totul se petrecuse foarte repede i ntre noi se instalase intimitatea. Fiecare putea s completeze gndurile celuilalt. Am simit brusc dorina s privesc faa femeii aceleia enigmatice, disprute de prea mult timp. - Vrei s v artai chipul? A rmas tcut cteva clipe, apoi de sub masc s-a auzit un sunet care putea fi la fel de bine geamt sau rs. - Poate. Dar trebuie s-mi rspunzi mai nti-la cteva ntrebri. Trebuie s fii judecat. Adevrul tu trebuie s fie judecat. i pcatele tale. Si inima. Sper c ai o inim bun, una adevrat. Zeul-acal mi fcu semn s m apropii i-mi spuse: - Inima ta nu trebuie s mint n faa Zeului. Glasul i era puternic, ferm si cu un accent care nu se regsea prin Cele Dou Trmuri, ci de mult mai departe, de dincolo de cataracte. Din Nubia. Am neles. Am ncuviinat.

Era un joc, un joc cu mti si scene. Era n acelai timp la fel de serios ca moartea. Puneam n scen scrierile i semnele din Cartea Morilor. tiam c rspunsurile pe care aveam s i le dau mi vor pecetlui destinul. - Nu voi mini. - Vom ncepe cu Confesiunea Negativ, ncepu s recite: - Voi, Zeii Casei Sufletului care judecai Pmntul si Cerul... Adorai-l pe Ra n Barca Soarelui... Apoi alte incantaii despre arpele de Foc si despre Copiii Neputinei si despre viziunea Nimbului Solar i a Nimbului Lunar... Fie ca Sufletul meu s poat iei si s cltoreasc n orice loc dorete, fie ca numele meu s fie rostit, fie s mi se afle i mie loc pe Barca Soarelui atunci cnd Zeul plutete pe Cerul Zilei, fie s m primeasc Osiris pe Trmul Adevrului. Cnd a rostit numele lui Osiris m-a cuprins spaima i am simit c viaa mea ntreag atrn doar de firul acelei clipe, c se adun ca apa de pe tavanul tunelului prin care trecusem, o pictur ngreunndu-se, tremurnd, ateptnd s cad. Pe un taler al balanei erau faptele vieii mele: copilria, soia mea, fetele mele, dragostea mea pentru lumea noastr mic si preioas, toate cele bune si rele si fr important pe care le-am gndit, le-am simit i le-am fcut i tot ceea ce am fost. Pe cellalt taler era viitorul, intangibil, necunoscut ca zpada din cutia aceea adus de departe. Silueta cu masc de acal mi-a fcut semn s m apropii de balan. M-am uitat n jur. Colurile ndeprtate ale camerei se pierdeau n bezn, dar acum am putut vedea dou statui n stnga si n dreapta mea: Meskhenet i Renenutet, zeiele norocului i destinului, care aveau s vorbeasc n numele morilor, n faa lor era o fiar ghemuit, un leu cu flci lungi de crocodil, pline de coli nspimnttori, gata s m sfie laolalt cu bietele mele minciuni. Prea cioplit din piatr, dar nu puteam fi sigur.

Nefertiti vorbi din nou: - Cum te numeti? - Rai Rahotep. - De ce te afli aici? - Caut cheia unui mister. - Ce fel de mister? - Caut pe cineva care a disprut. Tcere. Apoi acalul se apropie si-mi ceru s rostesc rspunsurile ntr-unul din talerele de aur ale balanei. ntrebrile veneau rapid, una dup alta, insistente, fr s-mi dea o clip de rgaz, i din gur mi ieea o litanie de rspunsuri: Nu, n-am minit, nu, nu mi-am nelat nevasta, da, am ucis, nu, nu am furat..." i aa mai departe, pn cnd m-am pomenit c torn de-a valma faptele mele bune si rele n vasul blestemelor. Apoi Anubis a lsat s cad o pan mic, alb, care a plutit spre cellalt taler al balanei. Dispozitivul prea s fie potrivit pentru a msura pn si greutatea aceea infim i a vibrat uor cnd pana a atins talerul. O clip mi s-a prut c balana se va nclina sub greutatea unor ndoieli att de serica--se si astfel va pecetlui sfritul meu. A rmas nemicat. Aerul din jurul meu i inuse pn atunci respiraia. Acum ncepuse din nou s rsufle. - Eti Cel ce Rostete Adevrul. Bine ai venit! nchide ochii i nainteaz. M-a luat de mn i o apsare mai puternic mi-a dat de neles c trebuia s m opresc. Am simit c se mica n jurul meu. - Acum nu-i rmne dect s te ntorci n tine. Dac ai fi murit cu-adevrat, sufletul tu ar fi devenit o pasre si-ar fi zburat ntre cele dou lumi. Sufletul tu zboar? Nu-i puteam rspunde. - Cel ce Rostete Adevrul nu mai gsete cuvintele? - Nu orice poate fi exprimat n cuvinte. - Adevrat. Dar acum a sosit timpul s-i reca-pei cele cinci

simuri. Nu m refer si la celelalte, adic la simul umorului, al onoarei i aa mai departe. M-a condus la o banc si m-am aezat. - Conform ritualului, ar fi trebuit s stai n picioare ntr-un sicriu, dar cred c ar fi fost prea melodramatic. Recunoti acest obiect? Am ncuviinat dup ce l-am pipit si mi-am dat seama c era o lam de cremene n form de coad de pete. - E un cuit peseh-kef. - Se spune c n trecutul ndeprtat Preotul ndrepta spre tine piciorul drept al unui bivol abia sacrificat pentru a ncerca s toarne o parte din spiritul lui puternic n trupul tu renscut. Eu nu voi folosi piciorul drept al unui bivol. mi aez cuitul peste gur i am simit srutul rece al lamei pe buze. Sorbeam parfumul cald al trupului ei. Am simit brusc c m cuprinde cldura, am simit o ans de via. Am nceput din nou s cred c mi voi putea ndeplini misiunea i c m voi ntoarce acas, la viaa mea dinainte. A mai inut o vreme lama pe buzele mele, n timp ce alte emoii se trezeau nluntrul meu, apoi a ri-dicat-o si mi-a pus-o pe ochi, nti pe cel drept, i pe urechi. Din nou srutul rece. Am simit c roesc ca un ndrgostit. - Acum poi vorbi, mnca i asculta. Eti iari viu. Am deschis ochii. CAPITOLUL 28 Umbrele s-au dat la o parte ca o cortin i am putut s-o vd. Eram ntr-o anticamer. Mi se prea c pereii i podeaua erau din argint, dar probabil c acesta era efectul cumulativ si subtil al mulimii de" lmpi. Oricum, n clipa aceea a fi putut crede orice, att de tulburat i de ncntat eram. In camer am vzut doar o scar simpl care disprea n umbr, o banc joas, o mas mic plin de mncruri i buturi si dou scaune. Pe unul din ele sttea ea. Avea prul strns sus,

deasupra cretetului, la fel ca statuia din atelierul sculptorului, iar coafura i scotea n eviden formele pure ale gtului i umerilor i-i accentua frumuseea chipului. Purta un vemnt alb, cu falduri ample, ca al unui preot, decorat cu psri aezate pe ramurile rsucite ale unui copac nmugurit. In estura fin se mpleteau fire aurii, argintii, verzi, roii si indigo, iar efectul lor era uimitor: o adiere de lumin juca pe trupul ei la fiecare micare pe care o fcea. Psrile cu ochii lor ateni, rubinii, preau att de reale, nct te ateptai s nceap s cnte. Dar toate acestea pleau n fala privirii i-i .mi.-h toare. Sttea cu minile pe genunchi, nil.nu Iu-se la mine amuzat i bucurndu-se, spor, mea de gnduri i emoii care mi se c i tea n, la ia n u Io ial prea lesne, pe chip. n clipa aceea i-.is fi spus orice. Mi s-a prut c a ghicit i asta, ponLru mi-a zmbit imediat. Sursul ei fugar m-a vrji L, m-a nclzit, m-a... Dar unde a putea gsi cuvintele rare s descrie asemenea clipe, cnd suntem cu adevrat vii si ne bucurm att de intens de prezena altei fiine? Cum s descriu spiritul misterios care pune stpnire pe alctuirea complicat a trupului nostru i care se strecoar pn n miezul fiinei noastre fizice si trece dincolo de ea, pn cnd uitm c suntem din carne si oase si simim c facem parte din tot ceea ce exist? Nu sunt dect un biet ofier Medjay, un detectiv, o fiin trectoare prin spectacolul enigmatic al lumii i totui, o clip efemer, privirea ei m-a transformat ntr-un zeu eliberat de ndatoririle lui fa de timp i lume. Apoi zmbetul sa stins i am tiut c tnjeam s zmbeasc din nou, mi-am dat seama c a fi fost n stare de orice pentru ca sursul s apar din nou pe chipul ei frumos, mndru i deschis. - Cte ceasuri sunt? am zis n sfrit i mi-am dat seama prea trziu c doar un prost ar fi putut s-i pun o ntrebare att de lipsit de importan. - Este ceasul lui Akhet. Vocea ei era linitit si limpede.

- Vrei s-mi amintii ce nseamn? Lng ea m simeam un biet slbatic. - nseamn ceasul dinaintea zorilor. Este i ceasul pe care crile l numesc al hrniciei. Un alt fel de a-l descrie ar fi c akh este numele pe care l dm reunirii individului cu sufletul lui dup moarte. Unii zic c reunirea aceasta este venic. - Venicia dureaz prea mult. A rspuns la ironia mea cu o privire prudent i mi-a adus astfel aminte c nu avea rost s m joc de-a ofierul Medjay. Miza era mult prea mare. Trebuia s fiu eu nsumi. - i nc un fel de-a nelege asta este c n limbajul sacru semnul akh este Ibis cea care poart o creast, pasrea nelepciunii... Gndeste-te la ea ca la vestitoarea din zorii noii tale viei. Ne-am privit o clip. Parc se uitau la mine i toate psrile esute pe vemntul ei. Ce se ntmpla? - Aceasta este noua mea via? Am murit oare? M-am nscut din nou? - Poate, dac priveti lucrurile din perspectiva corect - din perspectiva adevrat... i-a ntors capul ca s m vad mai bine. Ce? voia s spun? - M simt onorat c v-am ntlnit, i-am spus. - O, te rog, nu e cazul s te simi onorat. M-am sturat de onoruri, mi pare ru c am complicat totul. Atta dramatism!... Toate ncercrile prin care ai trecut... Probabil c te-ai simit ca un personaj dintr-o legend, dar trebuia s aflu dac pot avea ncredere n tine, dac eti cu adevrat cel potrivit. Nu i-e foame? Nu i-e sete? A fcut semn spre mas si mi-a turnat ap ntr-un pahar. Am but i abia atunci mi-am dat seama ct de uscat si amar mi era gura i ct de cald se fcuse. Probabil c din cauza asta spuneam attea prostii. A umplut din nou paharul de la fntna

mic din perete si l-a pus n faa mea. Fiecare gest, fiecare micare era perfect. O femeie cu o desvrit stpnire de sine. Chiar i apa prea s se bucure de ntreaga ei atenie i plcere. Era deschis n tot ce fcea. - Pe-aici apa e dulce? - Da, n spate e un izvor, unul din motivele pentru care am ales acest loc. - L-ai ales pentru ce? - Pentru a-mi fi adpost. - Adpost mpotriva cui? Nu mi-a rspuns imediat. - Nu trebuie s uit nici o clip c eti omul care dezleag cele mai nclcite mistere punnd cele mai simple ntrebri. Se ndeprt ncet, apoi se ntoarse i spuse: - Aa m-ai gsit? Cu ntrebri? Am citit n ochii ei amuzament, curiozitate, interes. Cum afli ceea ce afli? N-am reuit s-i rspund. Mi se prea c munca mea de-o via, toate gndurile i aciunile mele, toate visele i idealurile mele se pierduser n pulberea aruncat de mna ei, care a strlucit scurt n lumin. Si mi-a plcut acest sentiment. - Poate de aceea Stpnul nostru... - De ce nu-i spui pe nume? Numele au for. Spune-i Akhenaton. Rostise cuvntul cu o inflexiune complicat, ca pe o fraz muzical. Am ghicit n glasul ei o melodie care-i trda afeciunea, dar i disonanele si acutele unor emoii contradictorii. S-a retras i mai adnc n penumbra ncperii. - Poate de aceea Akhenaton mi-a cerut tocmai mie s v gsesc si nu s-a adresat efilor Medjay din ora. - Nu el. Eu te-am chemat. i te-am urmrit nc de cnd ai venit. Parc n faa mea s-ar fi deschis o u acolo unde cu o clip n urm nu exista nici una. i-a ntors ctre mine chipul magnific, acum din nou n lumin. Atepta calm reacia mea, cercetndum cu ochi reci. M-am zpcit, ncercnd s potrivesc cuvintele

ei cu informaiile pe care le adunasem pn arunci, strduindum de fapt s privesc misterul din perspectiva deschis chiar de afirmaia ei. Am simit c ameesc. Seshat, fata ucis? Dar Tenry i Meri-Ra? De ce aceast arad magnific si oribil? Pisica se apropie de mine parc alunecnd i i frec trupul zvelt de piciorul meu, provocn-du-mi un fior. Am mngiat-o. Nefertiti a zmbit i acum zmbetul ei mi s-a prut mai sincer. - Te place. - Si eu o plac. - Ba nu, tu eti brbatul cruia nu-i plac pisicile. Oare tia chiar totul despre mine? - Lucrurile se mai schimb. Cum ai tiut c m va gsi si m va aduce aici? Pisica se duse la stpna ei, i sri n brae i m privi linitit, apoi i strnse cuminte coada sub ea. - N-am tiut. Am sperat. M-am simit iar pierdut ntr-un teritoriu necar-tografiat, unde lucrurile nu sunt ceea ce par a fi, unde adevrul are nenumrate chipuri si unde credina poate modifica realitatea. Unde nu mai tiam dac tiu. - Eram sigur c se va ntoarce la mine. M-am gndit c poate o vei urma. - Am sentimentul ciudat c sunt doar un personaj n povestea pe care ai scris-o. - Cu toii facem parte dintr-o poveste. Trebuia s te chem pentru c nu tiu cum se va termina. Tu ai dat drumul psrilor s zboare, dar acum ne aflm n mijlocul unei istorii complicate i doar tu poi s-i afli sfritul - trind-o pn la capt. tiu ce sfrit mi doresc, dar acesta nu mai e sigur. Si nici nu poate fi pn nu este interpretat, mplinit, ntrupat. Cartea Celor Vii, dac vrei. Am nevoie de ajutorul tu. Dovedea o abilitate fascinant. M-au ncntat nuanele

expresiilor ei n timp ce vorbea, fluxul si refluxul emoiilor, oglindirea permanent a inteligenei, a spiritului. Deodat mi-a trecut prin minte c urmream o mare actri care era adnc implicat n rostirea fiecrui cuvnt, dar care n acelai timp tia s se controleze ntr-un mod desvrit. Am nceput s simt si altceva: o pat ntunecat n sufletul ei. Dorea cu disperare s se dezvluie, s-i spun povestea, s-i expun motivele i poate chiar temerile. Avea nevoie de cineva cu care s vorbeasc. Mi sa prut deodat c e singur pe o barc mic, n voia valurilor unei mri furtunoase. Da, mi cerea ajutorul. Sunt sceptic n ceea ce privete valoarea cuvintelor. Am nvat s nu am ncredere n ele, fiindc ne conduc adesea ntr-o direcie greit sau acoper, sub aparena unor afirmaii sau negaii simple, paradoxuri i adevruri ntunecate i neplcute. Exist amgire si minciun n cuvinte. Dar mai exist n ele o putere care uneori are o frumusee inevitabil. Nu e oare adevrat c o parte din istoria cuvintelor este metamorfoza lor din simple simboluri si semne n altceva, n povesti pe care ni le spunem unii altora, despre lume ori despre noi nine, despre vise pe care ni le amintim doar pe jumtate, despre tceri care par de neptruns? Trebuia s-i aflu povestea. Fiindc, pn la urm, ajunsesem s fac parte din ea. Spunei-mi ce dorii s fac. i v rog s-mi spunei si de ce. Se aez n fata mea. - E o poveste lung. - Sunt i eu n ea? - Da, eti. Mi-am silit minile s rmn nemicate, dei doreau s se frmnte. Am tcut. CAPITOLUL 29 - Trebuie s ncep cu nceputul. Majoritatea povetilor ncep cu

naterea i copilria, nu-i aa? M-am nscut n cutare loc, n cutare an si n cutare anotimp. Acestea sunt stelele norocoase sau nefaste care au fost martore la naterea mea i care mi-au pecetluit soarta. Toate sunt foarte departe acum... Att de departe nct nu mi le mai amintesc. Am avut noroc, cred, s cresc ntr-o familie care avea putere, influen i avere. Numai belug! Uitasem ct de schimbtor poate fi norocul. O ascultam atent. S-a gndit cteva clipe i a continuat: - n afar de frnturi care ar putea fi doar vise - o grdin nverzit, mprit ntre soare i umbr; rsuflarea Mreului Fluviu auzit dintr-o barc, la asfinit; drumul spre cas, ntr-o sear, cu capul pe genunchii tatlui meu si stelele deasupra mea - prima mea amintire adevrat este cltoria la festivalul Opet, unde tata m-a dus pe calea procesiunilor de la Karnak. L-am luat de mn pentru c m nfricoa aleea sfincilor: preau nite montri cu fee nsorite i nu puteam nelege de ce erau att de muli! Pe drum mi-a spus multe poveti: despre Thutmosis care a mplinit profeia unui vis i a nlturat nisipurile din jurul Sfinxului n schimbul tronului Marelui Domeniu; despre nprasnicul Amenhotep care iubea caii mai presus de orice i care-a atrnat la vedere cadavrele dumanilor nvini pe zidurile oraului; despre nepotul lui, Amenhotep, Regele nostru cel Falnic, care plnge moartea neateptat a primului su nscut. Mi-a povestit c prinul a fost nsoit n Lumea de Dincolo de pisica lui favorit, pe care o numise Fetia", mi plcea s-mi nchipui c st cuminte lng el, la prova Marii Brci a Soarelui, si c se uit cu ochii ei verzi la misterele Lumii de Dincolo si la chipul lui Osiris nsui. Cnd l-am ntrebat pe tata ce s-a ntmplat dup aceea, aa cum fac copiii cnd i impresioneaz povetile despre brbaii i femeile cu faim i putere, mi-a rspuns doar att: Ai s vezi". i, ntr-o bun zi, am vzut. Tata m-a chemat si mi-a spus:

Vreau s fii foarte curajoas. Vei face asta pentru mine?" Era mereu att de serios... M-am uitat la el i am zis: Acum pot smi las prul lung?" El a zmbit: Da, e un moment potrivit". Am btut din palme. Credeam c n sfrit am devenit femeie. Aa c m-a dus la ncperile femeilor i ele m-au iniiat n secretele lor: alifiile, linguriele, pieptenii, minciunile i brfele, mi amintesc i de mama, care se uita la mine ca i cum a fi fost departe, i de cuvintele care au rmas nerostite. Voia s-mi spun ceva, dar nu tia cum s-o fac. A luat pisica n brae si a pus-o pe podea, apoi s-a ridicat i a nceput s se plimbe prin camer. Amintirile i plimbarea au fcut mereu cas bun. - n dimineaa urmtoare, femeile au adus multe veminte i bijuterii. Erau tcute i am simit c se ntmplase ceva. M-au mbrcat n straturi grele de haine cu fir de aur i argint i la sfrit artam ca un dar mpachetat. A venit i tata, nsoit de un preot. Femeile au ieit, iar preotul m-a nvat ce trebuia s fac, ce s spun i ce nu, cnd s vorbesc i cnd s tac. L-am privit nesigur pe tata, care m-a ncurajat: Azi e o zi mare pentru tine i pentru familia noastr. Sunt foarte mndru". Apoi m-a mbriat, fraii mei i mama m-au srutat de rmas-bun i am plecat, mi amintesc aria si zgomotul de pe strzile pline de lume. Toate carele i litierele au fost repede oprite, aa c am rmas pe drum numai tata i cu mine, n carul nostru. Auzeam psrile cntnd deasupra acoperiurilor i toate preau c m salut cu respect. Pe mine! Am strns mna tatei. Mi-am dat seama c ne ndreptam spre palat, dar pe msur ce ne ndeprtam de cas mi se prea c sunt o fiin tot mai nensemnat, nu prinesa din poveste. La palat am fost purtat printr-un ir nesfrit de curi i ncperi, toate pline de nobili i demnitari care mi se nchinau n timp ce treceam. Lumea pe care o cunoteam s-a retras i a disprut n spatele meu.

mi amintesc c m-au oprit lng o draperie. Tata mi-a zis: Te afli acum n pragul unui viitor mre. Te ofer noii tale viei". Cred c am ncercat s-l mbriez i s m ghemuiesc la pieptul lui, dar el mi-a desprins delicat degetele, m-a inut de mini i m-a ndemnat: Nu uita ce mi-ai promis. Fii curajoas! i nu uita niciodat c te iubesc". Am vzut lacrimi pe faa lui. Nu-l vzusem niciodat pe tata plngnd. S-a oprit o clip. Amintirea o copieise. - Eram gata s ncep si eu s plng, dar ceva mi-a atras atenia: pe coridor venea spre noi un tnr firav, tot att de ngreunat de veminte ca i mine. i-a ridicat capul i m-a privit. Avea ochi mari i gnditori. Ce s-a ntmplat oare atunci, ce punte a fost aruncat ntre noi? nelegere, recunoatere, complicitate? Simeam c ne cunoatem dintotdeauna i c vieile noastre erau strns mpletite. Apoi miau legat o panglic la ochi i lumea a disprut din nou. Zgomotul din ncpere s-a stins brusc. Am auzit apoi un clinchet, o litanie, bazaltul sestrumu-rilor, un anun oficial, minile tatlui meu m-au mpins ncet printre faldurile draperiei i am ajuns n alt camer. M-am uitat n jos pe sub panglic i am vzut sub picioarele mele flori de lotus i peti i am pit pe apa aceea pictat. Minile lui m-au primit la captul cltoriei care mi s-a prut nesfrit i m-au rsucit pe loc. Mi-au ridicat capul, mi-au dezlegat panglica i am vzut ca prin cea o mulime de oameni, sute sau poate mii. Toi se uitau la mine, toi cntreau fiecare amnunt al fiinei mele. Eram att de mpovrat de haine, nct nu puteam nici mcar s-mi ating ochii cu mna, dar m simeam goal cu desvrire. Am ncercat s ntorc capul. Faa biatului era prelung i serioas si ochii lui m priveau cu blndee. Era singurul meu camarad n lumea aceea stranie. Am simit o licrire de bucurie n sufletul care-mi era strivit de team i mi-a mai venit inima la loc.

S-a oprit i a tcut. Sursul ei trist era plin de toat durerea i spaima pe care le trise fetia de-a-tunci, si ele erau nc vii n inima femeii care mi vorbea acum. As fi vrut s pot schimba trecutul, a fi vrut s-o pot consola. - S nu-i par ru pentru mine, mi spuse ea brusc. Nu am nevoie de mila ta. A nceput iar s msoare ncperea cu pasul, de parc doar aa putea rennoda firul povetii. - Nu-mi mai aduc aminte prea multe. Presupun c ceremonia s-a ncheiat mulumitor si cred c toi cei care au asistat la ea s-au ntors iute la petrecerile, brfele i glumele lor. L-am urmat pe soul meu de-a lungul altor coridoare nesfrite, n alt arip a palatului. in minte c mergea cu civa pai naintea mea, chioptnd i sprijinin-du-se n crj, mi plcea: i transformase mersul chinuit i greoi ntr-un soi de alunecare graioas. Mi-l imaginam zmbindu-mi tainic, mi mai amintesc c m gndeam la el cu duioie, aa cum te gndeti la o fiin pe care trebuie s-o aperi, la gazela pe care leul a ales-o din turm, nelegi, poate, ct de dezamgit am fost mai trziu. Nu doream s insist asupra acestui subiect. Nu nc. - naintea lui, conducnd procesiunea, mergea tatl su, Mreul Amenhotep. Mi-l imaginasem pn atunci ca pe un mare erou, constructor de monumente si prieten apropiat al zeilor. Cine era btrnul acela irascibil, care gemea sub greutatea trupului su uria, care se plngea de dureri ngrozitoare de dini si blestema aria zilei? Am ajuns n cele din urm ntr-o camer pzit i m-am trezit nconjurat de noua mea familie. Amenhotep a venit la mine, ma apucat de brbie si mi-a ntors capul ntr-o parte si-n alta, de parc a fi fost o vaz de vnzare. Ai idee, drag copil, cte tratative, discuii i certuri au avut loc nainte s fii adus aici?" M-am uitat n ochii lui, dar n-am putut s-i rspund. Impresiile

i gndurile se nvlmeau n mintea mea ca o furtun. M simeam ca o frunz purtat de curentul unui fluviu puternic. Vei nelege repede cum merg lucrurile aici. Ai auzit versurile de laud pe care i le-au dedicat poeii?" Am dat din cap c nu. Fii demn de laudele lor!" Soia lui, Tiye, noua mea mam, ne privea n tcere. Avea faa de piatr. S-a aezat si a but din paharul cu ap pe care i l-am oferit, apoi i-a continuat povestea. - Imediat ce soarele a asfinit la orizontul acelei zile pline de schimbri, am fost dus ntr-un templu cum nu mai vzusem vreodat. Nu era masiv, ntunecat i rece, ci mai degrab o curte deschis luminat din belug. Dup un timp, un disc de aur de pe unul din ziduri a strns n oglinda lui razele trzii i s-a aprins, ndemnai de Amen-hotep, ne-am ridicat cu toii braele n faa acelui foc spontan si am rmas aa pn cnd, dup o vreme, s-a micorat si s-a stins. Cerul s-a colorat n albastru ntunecat, apoi n stacojiu i n sfrit n negru. Btrnul mi-a spus: Acum ai primit i tu nepreuitul dar al Zeului cel unic". A plecat cl-tinndu-se. A fost ultima din mulimea de ntmplri de neneles care m-au copieit n ziua aceea. Seara, am fost dus la soul meu. Nu tiam la ce s m atept, dar nici el nu tia. Ne-am uitat unul la cellalt, nesiguri i speriai i, dup ce ultimul consilier i ultima servitoare s-au retras, am rmas tcui mult vreme. Apoi am vzut pe o mas un papirus i el a observat c m intereseaz si am nceput s vorbim, n prima noapte a noii mele viei am stat de vorb pn n zori... Proasptul meu so mi-a spus o poveste ciudat, diferit de tot ce auzisem pn atunci. Mi-a spus povestea Preoilor Amun i a ntinselor proprieti din stpnirea lor, temple, grdini i cmpii si case pline de funcionari, sclavi i servitori. Mi-am nchipuit un trm minunat i venic verde, dar mi-a spus c greesc.

Pmntul este fertil mulumit zeilor, a zis el rspicat, dar oamenii aceia farnici, preoii, n ciuda cuvintelor de laud i adorare, se gndeau doar la putere i averi. Cum s le ctige. Cum s le fure. Mi-a spus: Tatl meu nu vrea s mai fie aa. Este datoria noastr sfnt s ferim Marele Domeniu de ameninarea puterii Preoilor Amun". Eram foarte tnr i credeam c n via totul se mparte n alb sau negru. Acum vd lumea aa cum este: un joc complicat, un echilibru de fore ntre preoi i ceilali, ntre arme i bani, un joc cu compromisuri, cu negocieri, cu ameninri de folosire a forei - ameninri cu moartea. Pe-atunci credeam c e o lupt mrea ntre bine i ru. Mi-am permis s-o ntrerup: - Mi-aduc aminte. A impus ncheierea unui acord ntre cele dou grupri rivale de preoi, cea din Amun i cea din Heliopolis. A fost o micare neleapt. i dup ce echilibrul a fost restabilit, a nceput s construiasc noile monumente de la Teba. Asta a fost n copilria mea. Da, copilria noastr. - Si-atunci de ce s se schimbe totul? Ce rost au Marile Schimbri? - Tu ce crezi? Am ridicat din umeri: - tiu doar ce-am auzit, c preoii Amun s-au mbogit i mai mult, c grnarele lor erau mai pline dect ale Regelui, c recoltele slabe si foametea au nceput s provoace frmntri... - Lipsea ceva. n timp ce discutam i naintam mai adnc n noapte, gndul acela tulbure s-a transformat ntr-o idee ndrznea, mai presus dect reconcilierea i mult mai tioas. Ce au n comun toate popoarele, indiferent unde triesc ele? Care este experiena suprem a tuturor fiinelor vii, zi de zi? Aten, Lumina. In vlvtaia ei ceilali zei pliser. Era un subiect

fierbinte pentru amndoi i am ateptat s aud ce avea s-mi mai spun. - Te ntrebi probabil cum am ajuns aici, de ce am hotrt s construim oraul departe de Teba si de Memphis? Te ntrebi de ce am ales s ne transformm n zei i de ce am riscat totul pentru a nfptui schimbrile? - Aa este. A tcut o vreme si am observat c n ncpere se strecurase un firicel slab de lumin care ctiga treptat lupta cu flcrile lmpilor. - Am ajuns iar la poveti. Pe care s i-o spun? S-i povestesc cum am visat nencetat la o lume mai bun i mai adevrat? Si povestesc despre ziua cnd le-am poruncit supuilor notri, mai-ma-rilor palatelor, comandanilor armatei, efilor antierelor, oficialitilor si funcionarilor s ni se arate i s ni se prosterneze, s ngenuncheze n rn i s ne adore aa cum noi nine adorm Lumina? S-i spun ce am vzut pe chipurile lor? S-i povestesc despre naterea fericit a fiicelor noastre i despre durerea c nu am nscut nici un fiu? S-i spun c printre prieteni se ascund dumani care comploteaz mpotriva noastr, oameni ai trecutului pe care am vrut s-i nlocuim cu tineri loiali? Sau s-i spun cum te ncnt eliberarea de vechile constrngeri, de vechile minciuni, de vechii zei? Cum e s cunoti puterea prezentului, dar si sperana viitorului? Am construit acest vis din lut, din piatr, din pmnt i din sudoare, dar l-am construit i cu mintea noastr, din plsmuirile noastre, ca pe o Carte a Luminii i nu ca pe o Carte a Umbrelor, l-am construit s poat fi citit ca o hart a unei noi venicii. Am privit-o fix. Unde voia s ajung? - M socoteti nebun? Fusese o ntrebare sincer si ct se poate de serioas. I-am rspuns cinstit:

- Nu, nebun, nu. - Muli sunt convini c suntem nebuni. tim ce optesc pe strzi, n casele sau n birourile lor. Dar ambiia noastr era ankhemmaat i nimic mai prejos: a tri n Adevr, i aminteti poemul? Tu deschizi nesfrite ci, Orae, sate i cmpii, cltoria Mreului Fluviu, Toi ochii te vd in toate cte exist Fiindc tu eti Aten al luminii peste lume i cnd pleci nimic nu mai e... Mi-am amintit de bnuielile mele cnd vizitasem prima dat Marele Templu i i vzusem pe credincioii care i ridicau braele si pruncii ctre lumina soarelui; mi-am amintit de btrnii care asudau cu demnitate n timpul ceremoniei pentru numirea lui Meri-Ra, mi-am amintit de biata fat al crei chip fusese zdrobit cu slbticie. Ce legtur aveau toate acestea cu adevrul? Ea s-a ntors si a pit pe marginea ultimelor umbre care se trau pe podea. - Acum tiu c a nflcra sufletul omenesc dincolo de anumite limite, mai ales propriul tu suflet, este o greeal ngrozitoare. Pasiunea pentru cldirea unei lumi mai bune poate ascunde o ur la fel de pasionat. Credinele care susin c pot transforma oamenii sfresc prin a-i njosi, a-i degrada i a-i transforma n sclavi. Asta cred acum. M rog s nu fie prea trziu. Se nfiora i i strnse braele la piept. Magia lmpilor fusese nlocuit de aura albastr si palid a zorilor, n lumina aceea prea mai puin magnific, mai puin ieit din comun, mai obinuit si mai uman. Pe faa ei se vedeau ridurile provocate de tensiune i de oboseal, i nfur umerii cu un al fin si clduros de ln, apoi se aez lng mine. Acum vd oroarea pe care am dezlnuit-o. Este un monstru al distrugerii. Strzile se umplu ntr-o clip de soldai, uile

caselor sunt doborte, teama cucerete oraul ca o armat invadatoare... Am auzit c nite Medjay au dat foc unui sat, au profanat statuile din templu, au ucis i au mncat animalele sacre din sanctuare i i-au alungat pe oameni n pustiu. Acesta s fie viitorul pe care l-am visat? Nu. E barbarie si obscurantism, nu dreptate i iluminare. Pn si obiectele cele mai nensemnate, borcnelele de parfum i de tmie, vor fi declarate ilegale dac pe ele sunt gravate simbolurile vechilor zei. Asta-i nebunie. N-am vrut s rup tcerea care a urmat. Avea dreptate. Eram ns nerbdtor s aud ce va mai spune i n cele din urm a continuat: - Dar Akhenaton nu gndete astfel. Soul meu, Stpnul Celor Dou Trmuri, nu vede ce se ntmpl. E obsedat de viziunea lui, se amgete singur c totul este cum ar trebui s fie i cade n plasa nenumrailor si dumani. Cere tot mai mult trud, tot mai mult struin. Bineneles c oamenii au nceput s-l urasc. I-a persecutat pe Preoii Amun mai mult dect era justificat si a poruncit ca numele si imaginile Zeilor lor s fie terse de pe zidurile templelor, din altare i chiar din morminte. I-a aruncat pe drumuri i de-acolo ei l amenin cu prpdul i vor s se rzbune. Nu ia n seam tulburrile care se nteesc n alte pri ale Imperiului, i-a uitat pe aliaii din nord care l implor s-i ajute. Teritoriile devin instabile, caravanele sunt atacate, rezultatele trudei de generaii pentru a extinde si a ntri puterea noastr asupra statelor din jur s-au spulberat ntr-un singur an, rzboaiele locale se nmulesc, poporul nu se mai simte n siguran si nu mai muncete, cmpiile cad n paragin si sunt acoperite de buruieni, impozitele nu mai sunt strnse, cei credincioi nou i pierd oraele i vieile din pricina unor tlhari al cror unic interes este ctigul uor i a cror unic metod este masacrul... Dar mai ales nu crede c exist brbai puternici care vor s manipuleze comarul si haosul n propriul

lor interes. Acum ncepi s nelegi de ce a trebuit s plec? M privi, rugndu-m parc disperat s-o neleg. Am avut din nou senzaia c ameesc, ca i cum m-a fi aflat pe marginea unei genuni nfiortoare pe care trebuia s-o strbat pe un pod nu din piatr, ci din cuvinte. - tiu c se vorbete n ora, am spus. Am auzit oapte si zvonuri peste tot pe unde am fost, dar nimic nu s-a ntmplat nc. - Nu, nc nu. i tocmai de aceea trebuie s ne grbim. Trebuie s punem totul n joc, nu doar viaa mea si a fiicelor mele sau pe-a ta si a copiilor ti. Nu e vorba doar de soarta acestui ora si a adevrului su, ci de nsui viitorul Celor Dou Trmuri. Tot ceea ce timpul a creat din nimic, toat slava aceasta verde se va pierde n haos i se va transforma n pustietate dac nu intervine nimeni acum. Am deschis singura cale de comunicare posibil cu ea: - Voi face tot ceea ce mi cerei, nu numai din aceste raiuni mai presus de noi, ci si pentru c vreau s m ntorc la viaa mea, la casa i la familia mea. Nu pot s m ntorc dac nu naintez. mi atinse mna cu tandree. - mi pare ru, tiu c te temi pentru viaa lor. mi pare ru c team implicat, dar poate c ai neles de ce. Am stat acolo tcui, n timp ce umbrele albastre au devenit roii, apoi s-au transformat ntr-un vl de aur care a luminat ncperea, semnele i simbolurile de pe perei, faa ei. O nou zi venise, mai promitoare dect cele care trecuser .Trebuia s-i pun cea mai important ntrebare. - Cnd ai disprut? S-a gndit cteva clipe. - Sunt muli cei care lucreaz mpotriva mea i m amenin. Unii chiar din familie, alii din Medjay sau din armat si, firete, mai sunt si preoii care abia ateapt s-l rstoarne pe noul Zeu i s profite ca altdat. i muli dintre cei aflai la putere acum mi s-ar opune fiindc i-au pus vieile n slujba noului regim. tii

cum e s nu poi avea ncredere n nimeni, nici mcar n propriii ti copii? Iat de ce am ales s fug, nu s lupt. Iat de ce a trebuit s las n urm viaa mea, s uit de mine nsmi, s-mi terg urmele i s caut o cale de salvare pentru noi toi. Nu m-am putut abine s-o ntreb: - i fata? Seshat? - Am auzit ce i s-a ntmplat. - I-au zdrobit faa. Mi-a aruncat o privire ndurerat. - tiu. i nchipui c am poruncit s-o omoare pentru a-mi ascunde dispariia? - Recunosc c mi-a trecut prin minte. - Chiar crezi c sunt n stare s ucid o fat nevinovat ca s m salvez pe mine? S-a ndeprtat, tremurnd de mnie. Trebuia s recunosc c aceast ipotez nu se potrivea cu femeia pe care o cunoscusem. Mi-am dorit s nu fi spus nimic, o jignisem inutil. - Ai aflat i despre moartea tnrului Medjay Tenry i a Marelui Preot Meri-Ra? mi fcu semn c da si se aez. S-a aternut tcerea, dar tiam prea bine c se ntreba fr ncetare, ca i mine, cine ar fi putut comite asemenea atrociti i n ce scop. - De ce eu? am zis n cele din urm. - Ce vrei s spui? - Doar att: dintre toi oamenii pe care i-ai fi putut chema, de ce m-ai chemat tocmai pe mine? Mi s-a prut c ntrebarea a avut un ecou puternic, mult mai puternic dect m ateptam. A cltinat din cap, a zmbit trist i s-a uitat drept n ochii mei. - Am auzit multe despre tine, eti aproape celebru. Am citit documente secrete despre succesele tale, despre familia ta, despre viaa ta. M-au uimit metodele tale, mi s-au prut

inteligente i -chiar dac pare ciudat frumoase. Am aflat c n Medjay sunt destui care aparin vechii ordini si care nu te simpatizeaz. Tot citind, mi-am spus c n-o s-i pese. Mi-am spus c i va fi team, dar nu vei aciona din team. Ceva m-a fcut s am ncredere n tine. Poi s explici de fiecare dat de ce ai ncredere n cineva? ntrebarea a rmas fr rspuns, fiindc nu exista vreunul. Am avut totui ceva de spus i nu am ezitat: - Pentru c atunci cnd i spunem unui om c avem ncredere n el, l obligm s se ridice la nlimea ateptrilor noastre. Expresia ei amuzat confirma importana pe care mi-o acorda. - Da, firete. Te vei ridica la nlimea ateptrilor mele? - Ce altceva pot s fac? A fost dezamgit de rspunsul meu si parc i-a pierdut vioiciunea i curiozitatea. Era ca i cum as fi pierdut prostete un joc de senet. - Exist mereu o alternativ, dar nu asta am ntrebat. tii bine ce vreau s spun. Acum venise rndul meu s-i spun o poveste. Mi-am ales atent cuvintele, ca s fiu sigur c va fi neleas bine. - Akhenaton m-a ameninat c-mi execut familia dac nu v gsesc nainte de Festival. Am scpat din mai multe tentative de asasinat. Mahu mi-a spus c m va tortura i m va spnzura dup ce-mi va lichida personal soia i fetele. Am fost inut n ari n miezul zilei. Am fost condus la propriul meu mormnt. Am fost cluzit de o pisic neagr printr-un subteran nspimnttor si am ajuns s cred c am murit, toate acestea pentru a-mi dovedi loialitatea fat de o femeie care a disprut. tii c ideea de-a m urca n prima barc si de-a m ntoarce acas ncepe s mi se par foarte atrgtoare? Am trit cinci zile foarte pline si trebuie s v mrturisesc, Stpn, c nu-mi spunei tot adevrul.

O clip a prut uimit c fusesem n stare s-i vorbesc aa. Apoi, deodat, a nceput s rd din toat inima, sincer, iar chipul ei sa eliberat din strnsoarea ncordrii. A cltinat din cap, aproape cu ncntare. Recunosc, nu mi-a fost uor s m abin s rd i eu. Apoi, treptat, veselia s-a stins. - Am ateptat mult vreme s-mi vorbeasc cineva astfel. Acum tiu c eti omul pe care l-am cutat nc de la bun nceput. O urm de amuzament nc plutea ntre noi, ca un vl subire. Acum m privea altfel. - Poate c ntr-adevr i-am ascuns anumite lucruri. O s-i spun tot ce am voie s-i spun, dar acum tii c n-am avut de ales. Brusc, fata ei s-a ntunecat. Parc devenise de piatr. - Am un plan i am nevoie de ajutorul tu. Pot s-i promit doar att: m voi ntoarce la timp pentru a-i salva familia. - Cnd? am ntrebat. - nainte de Festival. Am ncuviinat, ncheiasem pur si simplu un acord. Politicianul din ea se trezise. - Trebuie s tiu acum dac accepi sau nu. Dac nu, eti liber, firete, s te ntorci la familia ta. Dar i mai spun att: dac pleci, viitorul va arta ntr-un singur fel i te asigur c va fi ntunecat. Dac rmi, m poi ajuta s-i salvm pe toi si vei avea un rol ntr-o poveste cum n-a mai fost alta. Vei putea scrie n jurnalul tu o poveste uimitoare i adevrat. Te-ai hotrt? M-a surprins atta rceal. Am nceput s calculez n minte opiunile. Mai aveam cteva zile de graie nainte ca Akhenaton s pronune sentina de moarte a familiei mele. E drept, Mahu putea s acioneze la Teba n lipsa mea, dar a fi putut s le trimit alor mei un mesaj ca s-i previn i poate c Mahu nu va ndrzni s ia msuri fie fr s aib dovada eecului meu. Ce puteam s spun despre Ay, al crui nume l pronunasem att de nechibzuit? mi era limpede c singura cale de a-mi proteja

familia era s rezolv aceast chestiune, altfel n-am mai fi avut linite i am fi vzut o ameninare n fiecare umbr. - Ce vrei s fac? S-a uitat la mine satisfcut, de parc i-as fi putut rspunde i altceva. - Trebuie s m aperi cnd m ntorc, prin urmare trebuie s afli cine mi vrea moartea. - Pot s v pun cteva ntrebri? - Iar ntrebri, oft ea. - S ncepem cu Mahu. - Nu vreau s te influenez spunndu-ti ce cred eu despre anumite persoane. - V rog totui s-mi spunei. - E credincios ca si cinele lui. Ne-a slujit bine. Mi-as pune viaa n minile lui. Nu-mi venea s-mi cred urechilor. Se nela, desigur. - A ncercat s m omoare. M urte, mi dorete moartea. - Din cauza mndriei lui exagerate i pentru c s-a simit insultat de prezena ta. Asta nu nseamn c nu vrea s m gseasc i c nu este bine intenionat. - Nu am ncredere n el. Nu mi-a rspuns. - i mai cine? am continuat. Ramose? Parrene-fer? - Ei sunt actorii principali si au destule motive s-mi doreasc moartea. Ramose este un consilier nelept: pn acum nu a fcut nimic din rutate, rzbunare sau ambiie personal. Este un lucru rar. Pare o fortrea - e puternic, aspru, perfect aprat, dar i plac frumuseea i aparenele. Ai vzut ce bine se mbrac? Cndva a fost Maestrul Garderobei. Zmbi vznd ct eram de surprins. - Si Parrenefer? - Lui Parrenefer i place ordinea. Are oroare de haos. Precizia este adnc nrdcinat n inima lui i este foarte influent.

Mi-am ncercat norocul: - i Ay? N-a reuit s-si ascund teama si o umbr a trecut iute peste chipul ei ca un animal hituit. De ce oare? Ce corzi subtile atinsesem? Numele salvator... Numele pe care-l folosisem pentru a m apra de Mahu. - Ce-mi putei spune despre el? - Este unchiul soului meu. -i? - Va veni la Festival. Prea ncolit. - V temei de el? - Vai, alte si alte ntrebri. A cltinat din cap, vizibil nelinitit, apoi a continuat: Va ajunge curnd n ora. Atunci vor fi aici toi actorii acestei piese: comandanii armatei, efii de triburi din nord i din sud, demnitarii din tot imperiul, pltitorii de tribut ai cror copii se afl n palatele regale si ale cror fete sunt acum neveste n Harem... Pe scurt, toate persoanele din regat care se bucur de influen vor sosi n ora n zilele urmtoare nsoite de familiile lor. Trebuie s-i lovesc decisiv pe dumanii mei i s aflu ce fac prietenii mei, ct vreme mai pot fi sigur c-mi sunt prieteni. Trebuie, cu alte cuvinte, s tiu ce se pregtete n sprijinul sau mpotriva mea. - Cum i cnd v vei ntoarce? - O s-i spun cnd va veni timpul. M-am nfuriat de-a binelea. Cum ndrznea s nu-mi spun? - Am petrecut fiecare zi cutndu-v. Acum vrei s m ntorc aa, la lumina zilei, s pun n joc tot ce am mai scump pe lume i s pesc direct ntr-un cuib de erpi veninoi fr s tiu ce plan avei? Nu a fost deloc impresionat de furia mea. - Gndete-te. Dac te prind? Akhenaton ar face orice ca s m aduc napoi, sunt singura lui pavz mpotriva dezastrului. Dac Mahu te tortureaz sau, i mai ru, i tortureaz familia,

poi s reziti? M ndoiesc. Ce nu tii nu poi spune. - Ne-ar ucide oricum n chinuri. S-a gndit cteva clipe la ce-i spusesem. - tiu, dar ce pot face? Ai ncredere n mine. Pot s te cluzesc, s te informez i s-i ofer ajutorul unui aliat credincios, ba chiar a doi aliai, i promit c o s-i spun totul atunci cnd va fi posibil. M ntorsesem n punctul din care pornisem: eram obligat s aleg ntre singura opiune raional - plecarea din ora - i cea inevitabil - rezolvarea definitiv a problemei. - Singurul aliat loial pe care-l cunosc este un brbat care nu tie s fac diferena ntre un vin de calitate si apa chioar. Pe deasupra, loialitatea lui este discutabil. - neleg. Se ndrept spre o u - pe care, am constatat surprins, n-o remarcasem pn atunci - i btu ncet, n camer a intrat un brbat care mi s-a prut cunoscut. - Bun dimineaa, domnule, a zis el cu o expresie de amuzament puternic care se lupta s par doar respect. - Khety! S-a nclinat n faa Reginei i ea m-a lmurit: - Khety mi-a ndeplinit ordinele nc de cnd ai sosit. Mi-a pune viaa zlog pentru el. Am pus-o i pe a ta, dei nu aveai cum s tii. Te va conduce ntr-o cas sigur din ora si i va spune ceea ce trebuie s tii. n clipa aceea nu tiam ce doresc mai mult: s-l dobor cu un pumn sau s-l mbriez. Jucase roIul prostului destul de convingtor. M-am ntors la rndul meu ctre Regin si am fcut o plecciune. - Vom mai vorbi, a zis ea, dar acum trebuie s te odihneti nainte de a porni la drum mpreun cu Khety. Aa c m-am aezat i m-am apucat s scriu toate acestea n

lumina dimineii i n aria crescnd a unei zile noi. tiam ce aveam de fcut si de ce. tiam c era vie si c-mi pregtise un rol al crui scop era mai ndrzne dect mi puteam nchipui. Sentimentul c fusesem nelat s-a stins treptat odat cu trecerea ceasurilor i a fost nlocuit de nerbdarea de a trece la aciune si, trebuie s mrturisesc, de dorina copieitoare de a aduce din nou zmbetul pe chipul acela frumos. Oare chiar era posibil smi ndeplinesc misiunea? Ea si Khety erau singuri n faa unor inamici puternici care dispuneau de toate avantajele: informaie, putere, bani i influent. Noi aveam unul singur: eram invizibili. Nimeni nu tia dac ne aflm pe lumea cealalt sau n umbrele celei de-aici. CAPITOLUL 30 Khety era enervant de satisfcut de sine nsui. - O, marele Cercettor de Mistere... M tot nghiontea i-mi fcea cu ochiul ca un actor prost, de parc ntre noi se instalase definitiv ncrederea i nu doar asta, ci i o egalitate deplin. - Chiar nu i-ai dat seama? m-a ntrebat a treia oar i a trebuit s-i dau un rspuns: - Khety, ai interpretat att de bine rolul idiotului, nct mi-a venit greu s cred c ai mcar un grunte de raiune. Poate m-ai nelat din cauz c nu jucai mereu un rol. Poate c am avut dreptate s te cred aa. A prut jignit, dar i-a trecut ntr-o clip. - Ei bine, i-am spus multe despre mine care erau adevrul curat. i, apropo, mi place vinul, nu berea, i mnnc adesea migdale. Mrturisesc c poate ncercam s-mi reprim sentimentul c fusesem un prost. Nu sufr s fiu amgit. Cteva minute am fost morocnos ca un copil bosumflat. edeam la umbr ntr-o curte nchis, pe care o aprau de ari

copertine largi din pnz de in. Psrile experimentau note nalte i triluri prelungi, n mijloc, apa curgea ntr-un bazin de piatr. - nelegi gravitatea dilemei n care ne aflm? Kethy ncuviin. Iar le tia pe toate. - Cunoti zicala asta: Nu apuca friele unei cltorii al crei sfrit n-o s-l poti ine n fru? Ei bine, exact asta trebuie s facem, pentru c nu avem ncotro. Trebuie s-mi dai toate detaliile i nu pot nelege de ce nu m-ai lmurit de la nceput, cnd tiai ct de mare este miza. A ncercat s m ntrerup, dar i-am pus palma peste gur. Da, tiu c ai jurat s nu-mi dezvlui nimic. Probabil c era vorba i de alte dileme, i mai serioase. Acum trebuie s-mi spui ce tii despre casa secret i despre msurile de securitate pentru Festival. Trebuie s nchei socotelile cu Mahu. - Cum pot s te ajut? Voi face orice este nevoie. - A vrea s intru n arhivele Medjay. M poi ajuta? - Da. Dar de ce? - Au informaii despre tot ce mic. Despre tine, despre mine, despre Ay i chiar despre Mahu nsui. Trebuie s ptrundem mai adnc n lumea ascuns a acestor evenimente, aa nct trebuie s aflm mai multe despre complotiti i despre conspiratori i povetile lor secrete. Se gndi la ce i-am spus. - Am o cunotin acolo, un scrib. Ar putea s ne lase nuntru i s ne dea ce ne intereseaz. - Putem s avem ncredere n el? - E fratele meu, se strmb el. - n ziua de azi nu poi avea ncredere nici n frai. - E fratele meu mai mic. - i mai ru. Mezinii i trdeaz i-i omoar fraii mai mari din pur rivalitate.

Khety rse: - Ii plac muzica si crile i nu-l intereseaz politica. Doar cu fora l poi scoate din bibliotec. Te rog s ai ncredere n mine. Nefertiti s-a apropiat de noi. Intre timp se schimbase ntr-un vemnt simplu din pnz de in i recunosc c nu reueam s-mi desprind privirea de la ea. Era ceva incandescent n simpla ei prezent. Casa asta nu e o ascunztoare sigur pentru amndoi n urmtoarele zile. Khety tie o cas n cartierul muncitorilor. Mi-e team c nu e prea confortabil, dar nimeni n-o s v caute acolo. Sunt sigur c putei s v deghizai astfel nct s v amestecai n mulimea de nou-venii. Era un sfat de bun sim. Observasem i eu de multe ori c sracii sunt invizibili. Nimeni n-avea s se osteneasc s ne arunce o privire. - Vom fi, cum se zice, sraci n casa bogatului, am zis. Nu erau ui sau ferestre ctre lumea exterioar n zidurile cldirii. Singurul drum napoi era prin labirint. Ne-am luat repede rmas-bun i am cobort pe treptele de piatr ale unei scri n spiral. Acum drumul era luminat din belug cu lumnri i tore i am vzut pe ziduri imagini minunate: psri, animale i grdini luminate de un soare i de o lun subterane. - Khety, unde ne aflm? - i-aduci aminte c am fost n casa Reginei, unde te-ai aezat pe scaunul ei si te-ai uitat peste fluviu? Structura aceea ca un mormnt, de pe malul cellalt. tiuse nc de la nceput. - Dac zmbeti din nou ca un prost, te mping pe scri. Ecoul rsului su rsun prin galeriile care se pierdeau n bezn. Ultimele raze ale soarelui se strecurau chiar n locul n care ne aflam. - Ei bine, zise el, mi-aduc aminte ce spune Rtcitorul n cea de-a

doua Poveste a lui Setna: Toate drumurile duc undeva". - E un gnd foarte nelept. i eu mi amintesc c n poveste Rtcitorul nu s-a mai ntors acas. Care dintre drumurile acestea ne duc acolo unde vrem s mergem? - Tunelurile sunt menite s-i prind n capcan pe nepoftii. Din fericire, le cunosc ca-n palm. Mi-a artat n ce direcie trebuia s mergem, am luat fiecare cte o tor i am pornit la drum n tcere, nsoii de ecoul pailor notri i de umbre adnci. Am ajuns curnd la o intersecie i Khety a ezitat. - Ce s-a ntmplat? - ncerc s-mi amintesc drumul. A pornit cam prea hotrt ntr-o direcie, apoi s-a oprit brusc i m-am izbit de el. - Si-acum ncotro? - Iertare, nu pe-aici. - Tu eti cel care o s m ajute s salvez lumea? Tavanul tunelului era acoperit de picturi de ap i am tiut c ne aflam sub fluviu. O adiere slab i cldu, aidoma brizei din lumea de deasupra, muca din flcrile torelor noastre, dar nu reuea s le sting. Am vzut alte picturi pe ziduri: erau spiritele morilor care se delectau cu ncntrile Lumii de Dincolo. Ne spunem unii altora poveti despre fericirea i libertatea care ne ateapt dincolo de moarte, dar construim temple i morminte ntunecate i ne nfiorm cnd auzim legende despre erpi fantastici i numele lor tainice, n lumina vie a torelor i n compania vesel a lui Khety, subteranele care m nspimntaser att de tare cu o noapte nainte preau acum inofensive. Apoi, dup un timp de mers n tcere, am ajuns la o scar abrupt de piatr care urca spre un chepeng de lemn. Raze de lumin brzdau scndurile mbinate la repezeal, ca nite lame

lungi de pumnal. Am ascultat atent, dar am auzit un tr-it, ca si cum deasupra s-ar fi aflat o trup de dansatori nepricepui. Cu o grij infinit, Khety a ridicat chepengul i lumina ne-a lovit dureros ochii dup ce petrecusem atta vreme n bezn. S-a uitat atent n jur, apoi am ieit amndoi. Am mpins la loc capacul si m-am pregtit s m ndeprtez repede, bucuros c nu m mai aflam sub pmnt. Primul lucru care mi-a izbit simurile a fost mirosul. Ne aflam ntr-o cocin. Noroiul plin de putreziciuni, de resturi de hran si excremente de porc duhnea ngrozitor. Porcii, cu flcile lor tremu-rnde i ochii inexpresivi, artau ca o leaht de demnitari corupi i n-au ncetat nici o clip s mestece n timp ce ne priveau, ntrebndu-se fr ndoial dac nu eram i noi comestibili. Cocina era joas, aa c ne-am aplecat n timp ce ne grbeam s ajungem la ieire, inndu-ne de nas i ncercnd fr succes s nu ne murdrim picioarele. Dincolo de u era o uli care duhnea aproape la fel de tare, ngust i plin de tot felul de gunoaie i de excremente animale i umane care ddeau pe-afar din anurile spate pe ambele laturi. Civa muncitori au trecut printr-un pasaj ngust care fcea legtura cu o strad mai larg, dinspre care se auzeau zgomotele vieii de zi cu zi, de care m dez-obinuisem. Vizavi de cocin era o intrare acoperit cu un rest de pnz putred i Khety s-a repezit ntr-acolo. M-am luat dup el si m-am pomenit ntr-o magazie fierbinte si plin de praf, grmezi de gunoi, ulcioare murdare, burdufuri sparte i felurite resturi. O u interioar ddea spre alt ncpere, n care am gsit dou culcuuri de paie, un vas mare cu ap si o cutie de lemn cu provizii modeste. O scar care abia se mai inea, cu trepte lips, ducea spre acoperi. Khety a blocat ua dinspre strad cu cteva lemne. Nicieri nu-i mai bine ca acas", mormi el. In alt lad am gsit haine de muncitori - nite biete fii de

pnz i sandale ieftine din sfoar - i cte un rnd de veminte mai bune, aproape noi, fr s fie bttoare la ochi. Puteam s ne schimbm nfiarea dup cum era nevoie. nainte de toate trebuia s m orientez puin. Mi-am nfurat repede o pnz destul de curat n jurul capului i al umerilor, am urcat pe scar i am mpins chepengul de lemn. Am privit atent de jur mprejur. Era o alt fa a capitalei, nou pentru mine: o nvlmeal de acoperiuri din lut nghesuite unele n altele, construite alandala si de mntuial, un ora al cocioabelor. Aici locuiau fr ndoial muli dintre sracii invizibili care puneau mainria n micare si o menineau n stare de funcionare. Aria fcea aerul s tremure, dar n rest nu se mica absolut nimic. Era dup-amiaz, la ceasul cnd totul e amorit, dar cartierul prea nelocuit i-i lipseau petele de culoare ale ciorchinilor de fructe si legume puse la uscat, cotcodcelile ginilor care scurmau n arcurile lor i rufele atrnate la uscat pe sfori care erau att de obinuite la Teba. N-am vzut nici copii la joac. Doar cteva btrne se micau ncet pe acoperiuri mai ndeprtate, cu capetele plecate, roabele trudei lor zilnice n dogoarea cumplit a soarelui. Nici una nu m-a bgat n seam. Mi-am dat seama c as fi fost si mai puin suspect dac m-a fi aezat pur si simplu pe marginea acoperiului. De-acolo puteam vedea n toate direciile. Cea mai frumoas scen era cea a fluviului, mai ales docul cel lung de unde pornisem la vntoare cu cteva zile n urm. Acum, ambarcaiunile de divertisment, brcile uoare cu vele i femeile mbrcate n veminte luxoase dispruser i portul era asaltat de traficul fluvial obinuit, n larg, grupuri mari de brci se nghesuiau, se mpingeau i se luptau pe ap, ncercnd s ajung primele la mal i s-si descarce mrfurile. Parc asistam la o ncierare lent i dezordonat din perspectiva stranie i ndeprtat a unei mute.

Cele mai multe barje aduseser cherestea, piatr, fructe i gr ane. Din alta ns, ntr-un cor de ipete si de triluri care au tot crescut pn au devenit un vacarm infernal, si-au fcut apariia maimue urltoare care bolboroseau si ipau de bucurie c peau din nou pe uscat, colivii cu psri colorate mai frumos dect curcubeul, oimi dresai purtai de sclavi cu mnui speciale i, n-tr-o lad solid din lemn, un babuin care privea cu dispre aceast lume primitiv i zgomotoas; le-au urmat gazele, antilope i zebre care se cltinau i alunecau n timp ce erau mpinse cu brutalitate pe platformele de scnduri. Dintr-o alt corabie a aprut o trup de pigmei din Punt care executau acrobaii uimitoare, mergeau n mini i se loveau unii de alii pentru a nveseli mulimea. Tot acest haos era provocat de Festival. Darurile si tributurile, mrfurile de lux, buturile i curiozitile care veneau din tot Imperiul i de dincolo de graniele lui ncepuser s-i fac apariia n ora pentru a satisface poftele acestei adunri unice n istorie. Era un eveniment de care nimeni nu se bucura, dar toi s-ar fi simit adnc jignii dac nu ar fi fost invitai aici s-i ocupe locul printre mai-marii zilei, s simt c statutul lor era apreciat la justa lui valoare. i fiecare i adusese familia, suita, ambasadorii, funcionarii, secretarii, asistenii, asistenii asistenilor i cohortele de servitori cu ierarhiile lor cu tot. Oraul nu prea pregtit pentru creterea monstruoas a populaiei sale i mi-am spus c mulimea vizitatorilor va fi att de mare, nct oamenii vor ajunge s doarm n desert, prin mormintele de pe coline, sau pe cmpurile cultivate, ca un roi de lcuste. Am auzit zgomot n spatele meu i Khety a aprut pe acoperi i s-a aezat lng mine. - E o nebunie, nu-i aa? Asta ne trebuia acum, un Festival? nc n-au trecut treizeci de ani de la nceputul domniei, a zis el. - Akhenaton dorete cu disperare s-i arate puterea si s

inaugureze oficial noua capital. tie c n vremuri tulburi e bine s organizezi Srbtori sau s porneti rzboaie. Chiar dac refuz s accepte adevrul, consilierii lui apropiai tiu si ei c puterea se destram i nuntru, i afar. Recolta de anul trecut a fost slab, oamenii nu-i primesc simbriile, sunt tot mai nelinitii i, dac nu e atent, pn la urm se vor rscula. Trebuie s-i afirme puterea, trebuie s primeasc n public supunerea tuturor, att a inamicilor si din Regat ct i a aaziilor aliai strini, trebuie s-si fac din nou cunoscute preteniile i drepturile teritoriale asupra bucelelor Imperiului. Tot acest spectacol ar putea primi lovitura de graie dac Regina nu va fi gsit i adus napoi. Nu e de mirare c e aa de disperat. Acest discurs mi-a reamintit ntmplri din trecut i am continuat s vorbesc: - Eram doar un tanc cnd a avut loc ultimul jubileu, sub Amenhotep. Btrnii povestesc c a fost complet diferit fat de cele dinaintea lui. A poruncit s se fac lacul Birket Habu lng palat unde, mpreun cu Zeii i cu Familia Regal, putea organiza procesiuni pe corbii, i poi imagina un lac artificial gigantic spat n ani si ani de munc grea si toate vieile sacrificate pentru o singur zi de srbtoare? Tata m inea pe umeri ca s pot privi peste capetele oamenilor din mulime. Totul s-a desfurat la mare deprtare, dar mi-aduc aminte c am vzut un crocodil imens spintecnd apa. i unduia coada i spinarea pline de nestemate, pocnea din flcile uriae cu iruri de dini albi i avea ochi vii i strlucitori, de parc erau fcui din diamante. Fusese construit din lemn i filde, avea un dispozitiv inteligent de acionare si era fixat pe o barc special. Dar n ochii mei el era Sobek, Zeul Crocodil, manifestarea lui Ra strlucind peste ape. Eram ngrozit! Apoi a sosit Amenhotep, pe o corabie aurie imens la care vslea o armat de sclavi. Era

aezat pe un tron nalt i purta dou coroane. Abia dac mai rsuflm de emoie. Ce putere stranie au unele imagini asupra noastr! Acum, dac m-a uita la acelai spectacol, as ghici imediat iluzia, prefctoria, amgirea. Nu as vedea dect mecanismele brute, angrenajele puterii si banii care le pun n micare. Sunt mai fericit acum sau era mai bine cnd credeam? Nu puteam s-mi rspund la ntrebarea asta i, pe de alt parte, trebuia s ne gndim la probleme mai importante, nu la srbtorile din trecut. Ne-am uitat din nou la panorama care se ntindea la picioarele noastre. Printre ambarcaiunile care acostau chiar atunci am remarcat una de o finee deosebit, care se distingea prin eleganta formei, prin perfeciunea suprafeelor din lemn de cea mai bun calitate si prin somptuozitatea velelor: era un vas militar de cea mai nalt clas. Transporta, desigur, o persoan foarte important. Docherii au prins frnghiile aruncate de marinari i vasul a fost adus cu pricepere la mal. Printre marinarii n uniforme am observat un brbat de rang nalt, nconjurat de oficialiti. Eram prea departe pentru a-l vedea bine, dar a fost tratat cu respectul suprem: a avut loc o ceremonie militar i garda oficial i-a prezentat onorul, fr ndoial dup ce a fiert o vreme la soare n timp ce se desfurau manevrele complicate de acostare. Sunetul muzicii se auzea slab, dar destul de limpede n aerul fierbinte si greu, iar brbatul misterios a cobort de pe vas, ndreptndu-se spre mulimea de pe mal. Khety i-a pus mna la ochi ca s vad mai bine: Horemhab". L-am studiat atent pe cel care cptase deodat o mare importan n gndurile mele. n timp ce-l priveam, a avut loc o a doua scurt ceremonie, ntre comitetul de primire, brbatul iute, eficient i direct i grzile care l urmau la o distan respectuoas. Apoi Horemhab a pornit prin mulime nconjurat de soldai narmai cu sulie si bte, care nu s-au sfiit s loveasc

pe oricine nu-i pleca la timp capul i nu se ddea la o parte. Khety, care se putea mica mai liber dect mine, a plecat s vorbeasc cu fratele lui i s aranjeze accesul nostru la arhive. Dup ce am rmas singur, am continuat s privesc de pe acoperi uvoiul nentrerupt de mrfuri i oameni ce disprea n pntecul oraului neterminat. In scurt timp nu va mai putea s-l nghit. Mi-am ridicat capul i am contemplat o vreme psrile care se roteau n deprtare si provocarea infinit a desertului. M-am gndit la fetele mele i la Tanefert. Ce facei acum? Mai ntrebai oare despre tatl vostru? Oare imaginaia bogat a mamei voastre a mai nscocit o poveste? n timp ce reflectam la vulnerabilitatea vieii mele, pe un acoperi din apropiere a aprut o siluet fragil. Femeia i-a dus mna la ochi, s-a uitat n jur si, cnd m-a observat, m-a salutat cu o plecciune. Am nclinat si eu capul n semn de rspuns. Apoi mi-a fcut semn s m duc la ea. Nu strica s mai culeg ceva informaii despre cartier, fiindc secretele valoroase nu sunt apanajul exclusiv al palatelor, ci pot fi gsite i n cea mai mizer cocioab. Am pit aadar peste parapet, am clcat cu grij pe acoperiurile nengrijite pe alocuri snopurile de trestii uscate se desfcuser i lutul era crpat - i m-am aezat lng ea. Pielea ei era mai nchis dect a mea. Vemntul ei simplu era ponosit dar curat, mpodobit doar cu cteva accesorii ieftine. Pesemne c nu avea mai mult de treizeci de ani, dar truda o mbtrnise: minile pline de btturi ca pielea de elefant, articulaiile noduroase i unghiile rupte nfiau povestea unei viei deloc uoare, n schimb, zmbetul ei era viu i plin de omenie. - Eu vin din Mut, zise ea n loc de introducere. Auzisem de locul acela, era o aezare din desert, ctre sud-vest, lng oaza Dhakla. - Nu am fost niciodat pe-acolo, dar avei un vin bun. Cnd ai sosit n ora? - A, n ora. i puse mna la ochi i cltin uor din cap. Soul

meu a auzit la pia o poveste minunat despre noua capital si slujbele bune de-a-colo. A venit acas i mi-a spus: Putem n sfrit s plecm si s ctigm mai bine". Mi-a fost team s prsesc tot ce mi-era drag i s m aventurez ntr-o cltorie att de primejdioas. Auzisem c cete de tlhari i chiar soldaii preoilor Amun jefuiesc cltorii n timpul nopii, dar era hotrt s plece si acolo nu aveam nici un viitor. Prin urmare am dat puinul pe care l aveam unei cluze care ne-a promis o cltorie ferit de primejdii si ne-a ademenit cu povesti despre un ora plin de turnuri, grdini i palate, n care toi i gsesc locul. Pn i eu m-am lsat amgit de vorbele lui. Ne-am luat copiii si i-am prsit pe prinii, bunicii, fraii i surorile noastre, tiind c nu-i vom mai vedea niciodat. Am pornit la drum mpreun cu alte patru familii. Se opri cteva clipe, cu ochii nlcrimai. - Am cltorit zile i zile de-a rndul. Apoi, ntr-o sear, am fost nconjurai de Medjay. Ne-au obligat s mergem cu ei i, pe drum, au strns alte cete de oameni disperai care se rtciser prin Trmul Rou. Ne-au mnat ca pe vite. i mpreun minile ntr-un gest de neputin. - Pn la urm am ajuns la Mreul Fluviu, dar toate apele lui dulci care curgeau n faa ochilor mei nu mi-ar fi potolit dorul de cas. Am fost dui pe fluviu pn n ora si am fost pui la munc. Nu eram sclavi, dar nu eram nici liberi, n fiecare diminea ateptam cu toii, brbai i femei, s vin supraveghetorul i. ajutoarele lui, care-i alegeau din grmad pe cei care aveau s munceasc i s primeasc hran, lsndu-i pe ceilali s rabde de foame. Erau aiei doar cei puternici i rezisteni. Norocoii ncercau s aduc de mncare celorlali, dar cei care nu fuseser aiei mureau unul cte unul prin cocioabele murdare unde fuseser lsai la mila zeilor. Am trudit la construcii, iar copiii mei amestec acum lutul pentru crmizi.

Soul meu este mai-mare peste un grup de muncitori, dar munca asta l-a acrit. Bea fr ncetare, ne certm i... Fcu semn spre picior. Era bandajat. - E rupt? Desfcu ncet fia de pnz i-mi art rana. Mi-am dat seama c piciorul i fusese strivit de un bloc de piatr. Carnea era un curcubeu greos n nuane de albastru, rou i galben, gamba era deformat si degetele ncovoiate ca nite gheare. Oasele preau zdrobite i muchiul ncepuse s putrezeasc. tia c va muri dac nu i-l vor tia. i apoi? - Sunt tot att de nefolositoare ca o dansatoare chioap. Ai fi putut ncerca s citeti pe faa ei demn parabola suferinei si nelepciunii, dar eu am vzut acolo doar lipsa de speran i nimic mai mult. - A vrea s nu fi venit, dar ce altceva puteam face? Tot ce mai aveam de vnzare erau propriile noastre fiine. Trim ntr-o lume n care dac nu mai ai nimic de vnzare te ateapt doar moartea. Cum puteam s-o ajut pe femeia asta? Lumea noastr de verdea i aur, casele noastre rcoroase, grdinile noastre au fost cldite prin truda inevitabil a mulimilor de srmani. Nu e un gnd original, desigur. Am avut de multe ori ocazia s trec pe lng realitile venic dezgusttoare ale lumii, n adolescen am avut partea mea de vise idealiste, n tineree am urmrit cu interes rscoalele care izbucneau uneori n satele de muncitori. Credeam pe atunci mcar n dreptatea zeilor dac nu n cea omeneasc. Prin natura meseriei mele vedeam de altfel n fiecare zi efectele srciei i tiam c multe dintre crimele rmase nerezolvate erau comise n disperarea provocat de aburii buturii, n clipele acelea n care cntecele dulcege despre lipsa norocului se transform n mnie i violent oarb. Am rmas aa o vreme, ascultnd muzica pentru care psrile

nu cereau nici un ban. Prea o glum frumoas pe socoteala ei, o mngiere de care nu va mai avea parte vreodat, dar a nchis ochii si a sorbit-o ca pe un vin dulce. I-am oferit tot ce puteam s-i ofer: o nghiitur de ap din ulciorul pe care-l luasem cu mine. A but puin, nu din cauz c-i era sete, ci din recunotin pentru c i-o oferisem. Ne-am luat rmas-bun i ea s-a ndeprtate chioptnd n dup-amiaza arztoare. Khety s-a ntors cu vestea c puteam intra n arhiv chiar n seara aceea i cu mintea plin de ntrebri si de griji: cum vom trece de grzi, cum vom gsi printre attea papirusuri informaiile care ne interesau, ce i s-ar ntmpla fratelui su dac am fi prini asupra faptului... Spre deosebire de el, n asemenea situaii eu eram destul de linitit. - Nu m face s-mi pierd timpul cu grijile tale. Concentreaz-te asupra soluiilor, nu asupra problemelor. Nu i-a prea plcut ndemnul acesta, aa c m-am vzut obligat s-l lmuresc: - Ascult, Khety, n meseria noastr sunt dou metode de lucru. Prima este cunoaterea, adic planificarea din timp a aciunii n cele mai mici amnunte. Cealalt este improvizaia, si prin asta neleg erorile, greelile, gafele i zpceala general n care se transform inevitabil totul, inclusiv planul minunat pus la punct prin prima metod. In concluzie hai s gndim un plan si, dac nu iese bine, vom folosi metoda a doua, adic vom improviza pentru a ne salva pielea. CAPITOLUL 31 Am plecat de-acolo mbrcai eu ca un scrib, iar el ca un ucenic. Pregtisem i o explicaie: studiam domnia lui Akhenaton pentru a scrie o istorie oficial pe care avea s-o primeasc n timpul jubileului. Era o surpriz si secretul trebuia pstrat. Aveam la noi mputerniciri de la biroul Medjay din ora pe care

Khety le falsificase si pe care aplicase sigilii de aprobare destul de suspecte. - Metoda numrul doi, improvizm, a zis ridicnd din umeri. Aveam la mine autorizaiile Regelui, dar acum, cnd ne ascundeam de toi, nu ne mai erau de nici un folos. - L-ai vzut pe Mahu? - Mi-am programat atent vizita, nu era acolo. A ntrebat de mine. - Cred i eu c a ntrebat. M ntreb ce crede c faci tu n clipa asta? Doar am fost arestai dup asasinarea lui Meri-Ra. - A fost prea ocupat. Imaginea lui a suferit o lovitur serioas i se cznete s gseasc un ap ispitor. Presupun c e furios c ai disprut din nou si cred c de-asta a vrut s m vad. Mi-am acordat cteva clipe ca s gust satisfacia pe care mi-o provocaser vorbele lui Khety si s m bucur c Festivalul si problemele de securitate, mai ales dup asasinarea lui Meri-Ra, erau griji mult mai urgente pentru Mahu. Familia mea era deocamdat n siguran. A fost o experien stranie s merg din nou pe strzile oraului. Atitudinea hotrt a cetenilor pe care o remarcasem n primele zile se transformase ntre timp ntr-un soi de nesiguran, uneori vecin cu spaima, de parc erau cu toii contieni c vor avea loc evenimente importante. Aglomeraia era n avantajul nostru, fiindc ne pierdeam uor n mulime. Ne acoperisem totui capetele, ca nite credincioi modeti, dar nu ne acorda nimeni atenie. Am ieit din cartier i am pornit spre nord, pe Calea Regal, acolo unde cu zile n urm Thut-mose sculptorul m dusese n carul lui. Ne ndreptam acum spre centrul oraului i am ajuns lng Templul lui Aten, asaltat de adoratori zgomotoi care se nghesuiau s treac printre coloanele de la intrare. Am vzut din mers curtea plin de oameni cu braele ridicate ctre nenumratele statui ale Regelui i ale Reginei si ctre ultimele raze ale soarelui care sttea s

apun. Am mers de-a lungul marelui zid de nord al templului, luptndu-ne cu mulimea care se mbulzea n cealalt direcie. Ne-a luat destul timp pn am trecut de Casa Vieii si am ajuns la Arhive. Acum eram cu adevrat ntr-un mare pericol: aici puteam fi recunoscui, i nu numai fiindc biroul lui Mahu se afla la o arunctur de b spre rsrit. Khety nainta sigur de sine pe o alee ngust strivit ntre ziduri nalte, care trecea pe lng birouri n plin activitate birocratic. Am trecut pe sub o arcad oficial, decorat cu nsemnele oimului de aur i cu omniprezentele mini ale lui Aten i ne-am oprit ntr-o curte mic i ntunecoas. Aici am ntlnit primul cordon de paz. Khety a fluturat scurt autorizaia, iar eu am ncercat s adopt o atitudine ct mai semea. O clip am crezut c i-am pclit. S-au uitat la noi oarecum bnuitori, au ncuviinat, dar tocmai cnd eram pe punctul s ne continum drumul am auzit o voce tioas care ne-a poruncit s ne oprim. Khety mi-a aruncat o privire. Alt paznic, mult mai nfipt, se apropia de noi. - Publicul nu are acces la arhive. Studie cteva clipe papirusul. Cine a semnat aceast autorizaie? Eram gata s deschid gura ca s improvizez o explicaie, cnd a rsunat un glas ascuit i limpede: Eu am semnat-o! Tnrul slab care vorbise din pragul unuia dintre birouri avea chipul palid al celor care se feresc de soare. - Au o ntlnire cu mine si mi s-a cerut s-i ajut. Este o mare onoare, nu tii c el este unul dintre cei mai talentai scriitori ai epocii noastre? Se nclin n faa mea cu un respect exagerat. Am rspuns, dar mult mai discret, la salutul lui plin de consideraie, ncercnd s imit gestul pe care-l vzusem la o edin de lecturi publice sus-

inut de un scriitor foarte admirat pentru presupusul su spirit i talent. De dragul lui Tanefert pierdusem acolo o venicie, minunndu-m nencetat de afectarea lui greoas i de hainele lui scumpe, dar de prost gust. Tnrul m-a invitat s-o iau nainte i, dup ce ne-am ndeprtat de paznici, mi-a optit cu glas nfiorat: Din fericire pentru noi, nici unul nu tie s citeasc". Am rsuflat cu toii uurai i am intrat n cldire. Am observat c fratele mai mic" nu semna deloc cu Khety, de parc s-ar fi strduit din rsputeri s arate altfel dect el. - A prefera s citesc despre toate astea ntr-o carte ieftin, nu s am de-a face eu nsumi cu primejdia. Chiar nu-i imaginezi ce pericol ne paste pe amndoi? Khety se ntoarse spre mine: - Iertai-l, domnule. A dus o via lipsit de griji. Pe coridor a trecut un grup de ofieri Medjay si n-am mai scos un cuvnt. Cred c l-am recunoscut pe unul dintre ei, care participase la partida de vntoare. M-am uitat n alt parte i am continuat s merg. Mi-era team s privesc napoi. Paii s-au oprit o clip - oare m va striga? -, dar apoi siau reluat ritmul si s-au stins n spatele nostru. Fratele lui Khety s-a prezentat singur, l chema Intef. - E numele pe care l poart Marele Vestitor al oraului, dar, spre deosebire de mine, el e poreclit i Marele Iubitor", Stpnul ntregului inut al Oazei" i Nobil de Thinis", ce-o mai fi nsemnnd i asta. mpinse cu o micare teatral o u i l-am urmat ntr-o ncpere uria, ai crei perei erau acoperii cu rafturi nalte, n faa pupitrelor aliniate n iruri lungi stteau scribi care studiau papirusuri i manuscrise, profitnd de ultimele raze ale soarelui care intrau printr-un luminator larg. Puini i-au ridicat capul. Unii i strngeau ustensilele de scris, notele i documentele i se

pregteau de plecare. Am observat c multe alte coridoare duceau la aceast sal de lectur principal. Noroc c aici nu erau gardieni. - Asta-i biblioteca principal, unde sunt pstrate toate documentele si nscrisurile publice care se refer la treburile curente ale oraului. Avem seciuni separate pentru Afacerile Externe i Coresponden, pentru Documentarea Cultural, inclusiv pentru poezii, poveti si Textele Sacre, fie ele eretice sau oficiale, pentru Arhivele Istorice i multe altele. Uneori e cam dificil s ne hotrm n ce categorie trebuie s includem anumite documente. - i ce facei atunci? l-am ntrebat. - Le trimitem mai departe s fie trecute la secret. Dac nici aa nu merge, atunci le expediem n arhiva pe care am poreclit-o De toate pentru toi, Documente Misterioase si Documente Disprute". Uneori tim c documentul exist, dei, din-tr-un motiv sau altul, nu-l gsim n bibliotec, n acest caz ntocmim un raport despre aa-zisa lui lips si-l trimitem i pe acesta la Documente Disprute"... Alteori facem rapoarte despre informaii secrete care nc nu au fost procurate, adic anunm ce tim c nu tim, ca s zic aa. Zmbi. - Cred c neleg. La Documente Disprute" inei i numele persoanelor disprute? Se uit la mine, bnuitor, apoi la fratele lui. - Ce cutai de fapt? - Nu ce, pe cine. Nu cred c informaia de care avem nevoie se afl aici. Se uit nelinitit la oamenii care se pregteau s prseasc ncperea principal, ncuviin repede si ne fcu semn s-l urmm. Am strbtut repede un coridor si am intrat ntr-un labirint al papirusurilor de-a dreptul impresionant. Nici o palm de perete nu era liber. Pe rafturile de lemn care se nlau pn

la tavan erau nghesuite teancuri uriae de documente i nscrisuri prfuite: foi volante, foi rulate, colecii legate - unele chiar n piele, pn i cutii de lemn pline cu tblie de lut scrise cu diferite caractere. - Ce limb-i asta? am ntrebat, ridicnd o cutie pe care era gravat un ir de caractere nclinate. - Babilonian, limba internaional a diplomaiei, zise Intef. Mi-a smuls-o din mn i a pus-o repede la loc. - Nu e de mirare c nu putei pstra ordinea. Ci o pot citi? - Atia ct trebuie, rspunse el cu un aer nevinovat. Apoi, dup ce a aruncat o privire n susul i n josul coridorului, ne-a tras la o parte ntr-o anticamer mic, acoperit si ea cu rafturi de sus pn jos si slab luminat, ncepu s declame, ca un actor diletant care interpreteaz rolul unui complotist: SUNTEM ONORAI S V PRIMIM AICI. CE PUTEM FACE PENTRU NLIME A VOASTR? Art cu degetul mare spre perei, apoi ne fcu de cteva ori cu ochiul. M-am prins si eu n joc: STUDIEM GLORIOASELE FAPTE ALE STPNULUI NOSTRU... Intef m invit s continui. ...I CEREM S NE ARI DOCUMENTELE REFERITOARE LA PRIMA PARTE A SLVITEI SALE VIEI... Khety i ddu un papirus mic pe care scrisese numele celor pe care chiar doream s-i gsim. Intef ascunse repede papirusul sub haine. VA ROG S M URMAI. SUNT SIGUR C AVEM O COMOAR DE INFORMAII DESPRE MARILE LUCRRI ALE STPNULUI NOSTRU... Ne-a tras repede dup el pe alt coridor i mi-a optit nelinitit: - Nu-mi pot permite s dau de bucluc. Fac asta numai pentru c m-a rugat fratele meu. Trebuia s m gndesc mai bine... - Eu i-am cerut lui Khety s te caute. De ce nu citeti lista de nume? A citit lista i mi s-a prut c faa lui deja palid s-a albit si mai

tare, dac era posibil aa ceva. inea papirusul n mn de parc ar fi fost un arpe veninos. - Chiar nu-i dai seama ce primejdie ne pate pe toi, ce primejdie de moarte? uier el. - Ba da, am spus. A rmas mut de spaim. A fcut apoi vechiul semn al binecuvntrii asupra propriei sale persoane i ne-a dus n alt ncpere, lung, ntunecat si ngust, afiat n inima cldirii. S-a uitat n toate prile, a ciulit urechile ca s asculte glasurile din deprtare, apoi ne-a condus pe o scar n spiral i am ajuns ntro camer uria, plin de praf, scund i ntunecoas ca un mormnt i care, ne-a explicat el n oapt, pe un ton conspirativ, adpostea toate papirusurile secrete. - Grzile patruleaz pe-aici la orice or din zi i din noapte. Rafturile nesate de papirusuri, fiecare marcat la nceput cu o hieroglif, se pierdeau n deprtare. Attea cuvinte i semne, attea informaii i rapoarte... Dac o tor mnuit neglijent ar fi atins vreun raft, dac o lamp uitat ar fi czut pe un teanc de papirusuri sau o scnteie ar fi fost purtat de-o adiere ntmpltoare i s-ar fi aezat ca un licurici pe colul nglbenit al unui document, biblioteca s-ar fi mistuit ntr-o clip, cu toate tainele ei. Era tentant. Mai nti am cutat dosarul lui Mahu. Informaiile erau notate cu o precizie birocratic. Am vzut, firete, si dosarele altor ceteni al cror nume ncepea cu M: Maanakhtef, Ministrul Agriculturii n timpul domniei bunicului lui Akhenaton; Maaty, nalt Funcionar la Trezorerie, Madja, Concubina Casei"... Pe acesta larn rsfoit din pur curiozitate i am citit cteva cuvinte: informatoare n cartierul muncitorilor... lucrtoare erotic". Erau acolo muli alii, ale cror nume si secrete se pierduser n negura trecutului. Apoi l-am gsit: era o singur foaie de papirus ntr-o legtur simpl din piele lucrat ngrijit. Cum semna

legtura cu biroul lui n stil minimalist... Coninutul nu era ns pe msura copertei. Papirusul coninea doar informaii succinte: data i locul naterii (Memphis), originea familial (obinuit), i lungi liste de distincii, de aciuni de urmrire i capturare reuite, de nsoire sub escort a tlharilor la judecat, de sentine executate i aa mai departe... apoi cuvintele: DOCUMENT SECRET X. Probabil c le scrisese el nsui. De fapt, nici nu m ateptam la altceva. Care ef al poliiei i-ar fi pstrat tainele n arhiv, unde ochi indiscrei ar fi putut s le citeasc oricnd? A venit la rnd Meri-Ra. Am rsfoit repede alt teanc de dosare: Merer, grdinar; Merery, Preot la Tempul Dendera din Hathor, cea de-a asea regiune, i Gardianul Turmelor; Mereruka, Vizir al Regelui Teti, cstorit cu fiica Regelui, Guvernator al Memphisului, Inspector al Profeilor... Iat-l i pe Meri-Ra.... Prini: Nebpehitre, Mare Preot al lui Min la Koptos i Hunay, Prim Doic a Stpnului Celor Dou Trmuri... Era interesant s constai c aceleai cteva familii se menineau nencetat n apropierea Casei Regale. Koptos era un ora mbelugat, cu mine de aur, cariere de piatr i cel mai important punct pe drumul comercial spre mrile din rsrit, pe scurt, o surs uria de venit pentru ar. Min era un zeu asociat cu Amun i riturile Tebane, dar era i Protectorul Desertului de la Rsrit. Rolul lui cel mai important era s asiste la ceremoniile de ncoronare si la srbtorile oficiale, dar era i zeul care asigura puterea Regelui. Prin urmare, familia lui Meri-Ra i schimbase credina dup cum btuse vntul si reuise s obin poziii la fel de nalte n vechea i noua ierarhie. Se pare c lui Meri-Ra i se oferise ansa - sau fusese mai degrab ameninat? s jure credin total lui Akhenaton i cultului lui Aten. M-am uitat prin biografia lui, care la nceput nu avea nimic ieit din comun: educat n aceleai coli, admis n aceleai funcii ereditare i de merit. Cu o singur excepie: la un moment dat se

pare c se aliase fr echivoc cu Akhenaton, la puin timp dup moartea lui Amenhotep. Venise printre primii n noul ora si devenise principalul consilier al lui Akhenaton n probleme de politic intern, n felul acesta putuse, firete, s-i pstreze i si sporeasc averea. Ei bine, acum nu mai putea. Acum era mort. De ce? Era evident c asasinarea proas-pt-numitului Mare Preot era o lovitur puternic, ndreptat cu bun tiin spre temelia puterii lui Akhenaton. Momentul fusese si el bine ales. Cine ar fi avut de ctigat? Presupun c bogiile lui urmau s fie preluate de Trezorerie. i Ramo-se avea o motivaie serioas, i-ar fi nlturat astfel principalul rival. Dar felul n care murise Meri-Ra nu se potrivea cu personalitatea lui Ra-mose, care ar fi fost mai subtil i mai discret si ar fi avut grij ca ancheta s nu conduc la el ntr-un mod att de evident. Nu, crima avea scopul s destabilizeze i mai tare regimul, ct mai eficient i ct mai public cu putin. Intef era din ce n ce mai nelinitit i tresrea de fiecare dat cnd paii paznicilor se apropiau. M-am prefcut c nu-l bag n seam i am trecut la Horemhab. Harmose, Muzician, Bardul lui Se-nenmut, Ministru - Not: nmormntat mpreun cu luta sa", Hat, ofier de cavalerie, informator". Am trecut n grab peste Hednakht, Hekanefer, Henhenet, si peste alte nume, scribi, consori regali, ambelani, cntrei, preoi, perceptori, preparatori de tmie, funcionari, o defilare interminabil de titluri si funcii nalte sau nensemnate, de succese i trdri, pn cnd l-am gsit. Detaliile biografice erau interesante. Era vlstarul unei familii distinse din inutul Deltei. Mai era cunoscut si ca Paatenemheb, un alt nume al lui Aten. Era interesant c si le pstrase pe amndou, un fel de alian neprtinitoare cu prezentul si cu trecutul, dar l folosea doar pe acela care nu avea legtur cu ritul lui Aten. Studiase la coala Militar din Memphis i

absolvise printre primii, apoi urcase repede n ierarhia armatei i la numai douzeci i cinci de ani devenise adjunctul efului militar din Nord. Urmaser campaniile din Nubia, Mitanni i Asiria i cstoria cu Mutnejmet. Aceast nrudire politic l propulsase drept la vrful puterii. Ultima lui promovare era proaspt: fusese numit Comandant al Armatei Celor Dou Trmuri, o poziie-cheie. Acum i raporta direct lui Ra-mose i poate chiar lui Akhenaton nsui. Am ntors foaia, dornic s citesc mai departe, dar urma un papirus gol. Am trecut la Ay. L-am gsit lng Auta, Sculptor, homosexual... a primit comanda si a executat reprezentarea cioplit n piatr a Prinesei Bake-ten..." Dosarul lui Ay era i el interesant pentru c erau consemnate acolo cteva informaii despre familia lui: era fiul celor mai influente persoane de la curtea lui Amenhotep al III-lea i mama lui era sora lui Amenhotep, Tey; el nsui se cstorise cu Tey, Doica Reginei Nefertiti". Apoi am citit aceste cuvinte, scrise cu spaii mari ntre ele pe o foaie de papirus de cea mai bun calitate: Purttor al Evantaiului pe mna dreapt a Regelui Supraintendent al Cailor Regali Printele Zeului Fctor de Bine Primele titluri erau importante, dar nu din ca-le-afar. Erau doar marca statutului su nobiliar. Dar ce nsemnau oare cel de-al treilea i cel de-al patrulea? n timp ce mi bteam capul cu aceste nscrisuri enigmatice si ncercam s ignor agitaia crescnd a lui Intef, teancul de documente mi-a alunecat deodat din mini. Am ncercat s le prind din zbor, dar au czut si s-au risipit pe jos. Am nlemnit. Paii de-afar s-au oprit. Khety a gesticulat alarmat de la captul cellalt al irului de rafturi, n clipa aceea am observat o pan care ieea pe jumtate dintre foile dosarului lui Ay. Era din aur, lucrat cu finee i realism, poate de vultur sau de soim. Am

luat-o i am rsucit-o n lumina lmpii. Paii paznicilor se apropiau cu repeziciune. Am pus pana la cingtoare, am cules de pe jos papirusurile si am alergat n fundul ncperii, unde ne-am ascuns dup un ir de rafturi nalte si am stins imediat opaiul. Ascunztoarea nu era prea bun, pentru c rafturile se sfreau ntr-un zid i nu aveam unde s ne retragem. Am rmas complet nemicai. La cellalt capt al irului au aprut doi gardieni, innd lmpile ridicate i privind chiar n direcia ascunztorii noastre. Lumina nu ajungea pn la noi. Spre norocul nostru, arhitecii bibliotecii nu fuseser zgrcii cu spaiul, gn-dindu-se fr ndoial c viitorul va aduce alte informaii. Am ncercat s ne facem invizibili i s ne ascundem ct mai adnc n spaiile acelea lungi, orizontale i goale, de parc puteam s ne transformm n papirusuri. Apoi, printre spaiile libere dintre documente, am vzut nspimntat c o foaie rmsese pe podea i lumina aproape cdea pe ea. Mi-am blestemat neglijena. Dac o vedeau, aveau dovada c intrase cineva acolo... Paii s-au apropiat i lumina lmpilor a strlucit mai tare. Foaia de pe jos era acum perfect vizibil. O clip m-am ntrebat a cui via era scris pe ea... Apoi un picior a clcat-o i mi-am inut rsuflarea. In aceeai clip s-a auzit un clopot n deprtare. Unul din paznici a mormit ceva si cellalt a ridicat lampa, bnuitor. Peretele era acum complet luminat. Dac mai fceau doar doi pai ctre noi, ne-ar fi vzut cu siguran. Dup cteva clipe care mi s-au prut o venicie, s-au ntors i zgomotul pailor s-a stins n deprtare. O vreme a domnit tcerea. Am atins braul lui Intef i mi-am dat seama c tremura ca varga. - Schimb garda, opti el. Avem doar un minut ca s ieim deaici. Am luat foaia de pe jos i am pus-o la loc (invers, spre satisfacia mea personal). Ne-am furiat pn la marginea irului de rafturi. Nici urm de paznici. Apoi mi-a venit o idee: dac tot m

aflam acolo, puteam s citesc propriul meu dosar. I-am fcut semn lui Khety s m urmeze. Hai, am vzut tot ce trebuia s vedem", a zis el tios, dar nu l-am bgat n seam si am nceput s rscolesc n vraful care care era marcat cu hieroglifa mea. Rameses Menpehytra, ofier, vezi Horemhab; Raho-tep, scrib regal; Raia, muzician; Ramose, Vizir i Ministru, nscut Athribis, mama I puia..." Stai, unde era dosarul meu? Am verificat iar documentele. Nimic. De ce? O clip am fost tentat s cred c nu existasem vreodat, aa c mi-am pus imediat ntrebarea: cine a sustras dosarul si n ce scop? Nefertiti spunea c-l citise. Poate c l pstrase sau poate c era n biroul lui Mahu. n orice caz, explicaia era simpl. Khety m-a tras de-acolo si mi-a fcut semn s tac si s-l urmez imediat. Am cobort tiptil scara n spiral i, la captul ei, am auzit ali pai care veneau spre noi chiar pe culoarul prin care intraserm. Intef a tresrit i ne-a condus iute ntr-o cmru ntunecoas. Khety si cu mine ne-am uitat unul la cellalt si am ncercat s ne inem respiraia. Am auzit patrula trecnd prin faa uii, am ateptat puin si ne-am strecurat afar. Am refcut n sens invers traseul de la venire, urmrindu-l pe Intef care aproape alerga prin biblioteca acum goa- la i tcut. Ne-am oprit o clip n curte i am fcut o plecciune n faa lui Intef, care prea rvit de emoiile prin care trecuse. Apoi Khety i cu mine ne-am acoperit capetele, am trecut pe lng paznicii de la intrare i ne-am ntors n haosul sonor al strzii, care ni s-a prut asurzitor. - Cu ce ne-am ales din aventura asta? m-a ntrebat Khety. I-am artat pana de aur. - Am gsit-o n dosarul lui Ay. Nu tiu ce nseamn. Am rsucit ntre degete obiectul acela frumos si straniu, care strlucea n lumina trzie.

CAPITOLUL 32 Dup cderea ntunericului, mulimea vizitatorilor a luat cu asalt strzile. Oraul mi plcea mai mult aa. Din loc n loc se desfurau mici spectacole improvizate, demonstraii de magie, dansuri sau jonglerii i pe fiecare bucic de teren liber se iviser ca din senin crciumi i prvlii temporare, adpostite sub copertine viu colorate i luminate cu tore. Apruse i o pia de noapte unde negustorii ofereau maimue, psri, haine, bijuterii si hran - mai ales fructe i condimente exotice aranjate n piramide, care formau un peisaj culinar geometric i multicolor. Atmosfera era vesel, aerul vibra de zgomote, de strigte i chemri, brbai i femei din tot Imperiul se nghesuiau s cumpere cte ceva sau pur si simplu s caste gura. Demnitarii si familiile de vaz se grbeau s ajung la dineuri, recepii si ntrevederi oficiale, afisndu-si ostentativ luxul, privind drept nainte i demonstrndu-i superioritatea. Pe terenurile mai ntinse rsriser ca din pmnt corturi, care se nmuliser nencetat si ajunseser pn la marginea fluviului. Pe apele ntunecate plutea o adevrat fiol de brci. M-am simit atras acolo de rcoarea dulce a brizei nocturne. Brcile, care fuseser mai toate nchiriate de la un ntreprinztor local, brzdau lent apa neagr i lampioanele lor de hrtie formau arhipelaguri mictoare de lumini. Lsasem n urm palatele, templele, birourile i bibliotecile, care preau toate nite nchisori infernale. M-am ntrebat dac din toate acele construcii ridicate ntr-un timp att de scurt va mai rmne vreo urm sau dac se vor ntoarce cndva n nisipurile desertului, mcinate de trecerea timpului. Ne-am ntors la magazia noastr din cartierul muncitoresc, mergnd mai mult pe marginea drumului, n jurul nostru rsunau strigtele chefliilor care cereau butur i zgomotul

vaselor de la cin pe care femeile le splau la fntnile publice. Am gsit pe pipite grmada mea de paie i m-am pregtit de culcare. Khety voia s discutm despre puinele informaii noi pe care le aflasem, dar n-aveam nici un chef. Erau nelinititor de misterioase si neconcludente i timpul trecea necrutor. Am rsucit pana de aur n faa ochilor i am ncercat s-mi pun gndurile n ordine. Akhena-ton i dilemele lui. Mahu care m ura. ndoielile Reginei. Asasinarea lui Meri-Ra. Ay, de care tuturor le era fric. Horemhab, tnrul ofier ambiios. Soia lui de snge regal care plnsese un an fr ntrerupere. M-am rugat ca noaptea s-mi dezvluie n vis firul conductor pe care mintea mea nu-l descoperise la lumina zilei. CAPITOLUL 33 M-am trezit cu numele lui Horemhab n minte. Am contemplat o vreme praful care juca n razele de lumin ce se strecurau prin gurile din acoperiul de trestie. Salteaua de alturi era goal. Am auzit pai afar i am pus mna pe pumnal. Ua s-a deschis scrnind i n prag a aprut Khety, innd ntr-o mn o legtur de pnz. Cum de nu m-am trezit cnd a plecat? Fr ndoial c nu mai sunt att de verde pe ct mi place s cred. - Micul dejun! Am mncat fructe i pine dulce, apoi am mprit o caraf de bere si un pumn de migdale. - Vreau s-l vizitez pe Horemhab, am spus. Cum procedm? Trebuia s rmn invizibil, disprut, mort. Am continuat s ronim migdale i s ne gndim, n cele din urm Khety a propus o soluie: - Dar dac el habar n-are c ai disprut? De unde s tie, cine s-i fi spus? Ce-ar fi s solicii o audien, s te prezini, s-i spui c Akhenaton i-a poruncit s cercetezi un mister foarte important i c trebuie neaprat s-i vorbeti?

Iat un plan care avea meritul simplitii. Numele lui Akhenaton va fi parola deschiztoare de ui. n timpul ntrevederii a putea s m port natural, s fiu cine sunt de fapt i s ncerc s aflu n slujba cui lucreaz. L-as putea informa despre dispariia Reginei si i-a surprinde reacia. As putea afla n ce relaii este cu Mahu fr s compromit si mai mult sigurana familiei mele. Pe de alt parte, m-ar putea aresta. Dar merita riscul. Khety aflase c Horemhab locuia, oarecum surprinztor, undeva n suburbia din nord - nu n cea din sud, aa cum m ateptasem cunoscndu-i rangul. Poate c astfel era mai aproape de palatele din nord, reedine regale mai puin oficiale si mai discrete. Am hotrt s evitm strzile aglomerate, n ciuda faptului c astfel ne-am fi pierdut n mulime si, fiindc nu puteam s mergem nici pe malul fluviului, unde grdinile regale se ntind pn la malul apei, am nchiriat o brcu. Am ieit din port, care era i acum, dimineaa devreme, destul de aglomerat. Am vzut o mulime de vase si brci de toate felurile care acostaser n timpul nopii si care se legnau si se loveau unele de altele de parc ar fi fost un ora lacustru. Pluteam ncet pe fluviu. Era o diminea frumoas i primele raze ale zorilor care treceau peste colinele de la rsrit dezvluiau Trmurile Roii i jucau pe apele lenee, mpletindu-se cu luminile care se strecurau printre copacii de pe mal. Colinele, cu mormintele lor cioplite n stnc i cu brigzile lor de constructori, rmseser cufundate ntr-o umbr cenuie. adufurile1, acele noi maaduf, dispozitiv folosit pentru irigaii n Egipt i alte ri din Orient; o gleat la captul unei prjini suspendate care are o contragreutate la cellalt capt. inrii ingenioase, lucrau fr ncetare sub copaci, scond ap pentru a ntreine verdeaa palatelor i vilelor. Pe malul de apus, muncitori i sclavi egipteni si nubieni trudeau nentrerupt,

aplecai pe cmpuri, pentru a potoli foamea infinit i monstruoas a oraului. Am tras barca la un ponton si am legat-o de un stlp. Aici era mai puin lume, dei un vas de marf descrca materiale de construcie i provizii i nenumrate ambarcaiuni mai mici transportau muncitorii agricoli si roadele recoltei de pe un mal pe cellalt al fluviului. Am pornit n sus pe Calea Regal. Spre sud se vedea n deprtare Templul cel Mare al lui Aten, care se nla seme deasupra celorlalte cldiri din zon, cu flamurile unduind n briza slab a dimineii. La nord, pe ambele laturi ale drumului se nirau vile aprate de ziduri nalte din crmid. Dintre ele rsreau alte cldiri, mai nalte i mai complicate. Khety mi-a spus c n partea de nord a oraului se afla Palatul Rivierei, al crui turn ptrat era ridicat chiar pe malul fluviului, acolo unde colinele din nord se ar-cuiau pn ntlneau apa. La sud era alt palat. - Cine locuiete acolo? - Nu tiu, e gol. Se spune c e plin de picturi minunate cu animale i psri. La est se aflau altarele din deert, cu faa la soarele care tocmai rsrea, dominate de alte morminte spate n stnc. - Ale cui sunt? Khety ridic din umeri: - Ale celor bogai. In restul zonei am vzut o amestectur de cldiri mai scunde. Tmplarii lucrau la umbr n atelierele lor, fierarii ciocneau ntruna, pe strad plutea mirosul acru al rumeguului, al crbunilor ncini i al metalului btut. Peste tot, n fiecare spaiu dintre case, tronau mormane de resturi, ca nite temple ale gunoiului la care se nchinau pisicile de pripas i psrile slbatice: oase, crmizi sparte, cioburi de ceramic i de sticl, sandale rupte,

zdrene. La fel ca multe alte vile, cea a lui Horemhab era adpostit ntrun dreptunghi de ziduri nalte, crenelate, din crmizi de pmnt, dar avea o singur poart de intrare. N-am mai vzut nici o alt u de acces, nici mcar o ferestruic. Grinda de deasupra porii nu purta inscripii - probabil c nimeni nu luase nc n posesie casa n mod oficial, dei cineva pltise preul exorbitant al construciei. Finisarea exterioar era perfect i strlucea de nou ce era. Mi-am spus numele i i-am artat paznicului de la intrare autorizaiile. Omul purta uniform. L-am ntrebat din ce unitate face parte. M-a msurat din cap pn n picioare, de parc a fi fost prea moale si lipsit de vigoare ca s-mi permit o asemenea ndrzneal, i mi-a rspuns cu tonul acela de politee ostil obinuit la militarii notri: Unitatea Amun, domnule". Am fost condui pe o alee si am trecut pe lng un templu de cas n care am vzut mai multe statui mici nfindu-i pe Akhenaton si pe Nefertiti. M-am oprit i m-am nclinat ostentativ, cu un respect exagerat. - V ducei la ceremoniile religioase? Omul a prut iritat. - Ne ducem de cte ori ni se poruncete s ne ducem. Glasul lui mi-a spus i restul: Dar nu ne place deloc". Am fcut la dreapta, am trecut printr-o grdin, unde ncepuse s se lase aria, si am ajuns n sfrit la umbra binecuvntat a unei curi mici, cu ziduri nalte. Aici am fost preluai de alt gardian. Primul ne-a salutat scurt i a disprut. Cellalt ne-a condus la o scar i am intrat n corpul principal al cldirii. O teras mare, rcoroas i aerisit, se deschidea spre ncperi impuntoare si luminoase, cu ferestre nalte i pilatri. Mirosea a vopsea proaspt i a rumegu. Pe podeaua de piatr care strlucea ca oglinda nu erau nici zgrieturi, dar nici picturi. Mobila arta de parc fusese adus chiar n dimineaa aceea.

Brbaii n uniforme care treceau pe acolo cu treburi aveau i ei, fr excepie, acelai aer proaspt i eficient. Erau soldai de carier, nu recrui sau mercenari. Discuiile purtate n oapt erau nsoite de semne scurte, nclinri ale capului, zmbete reinute i priviri precise. Civa nubieni de rang nalt se adunaser pentru o edin la captul ndeprtat al terasei. Un secretar aezat n spatele unui birou ne-a aruncat o privire. Khety i-a explicat ncet de ce ne aflam acolo. Omul a cltinat din cap n semn de refuz. Khety a insistat i i-a artat n cele din urm autorizaiile de la Akhenaton. Secretarul s-a dat btut i a pornit cu pas ritmat pe coridor. Ne-am aezat pe dou scaune elegante, cu brae arcuite care sfreau cu capete de sfinci aurite. Ct timp am ateptat, m-am uitat la brbaii aceia cu fee hotrte, siguri de ei, si am observat precizia croielii i calitatea vemintelor si uniformelor, mndria linitit cu care i afiau originea rasial sau social, dar, mai presus de toate, profunda lor nelegere a codurilor secrete ale comunitii care se putea citi n fiecare gest si cuvnt. Atunci am nceput s-mi dau seama c aa va arta si viitorul, c el nu va nsemna adorarea ZeuluiSoare sau construirea unor orae gigantice printr-o cheltuial uria de bogii i trud omeneasc. Nu, viitorul avea s fie militar. Aceasta era urmtoarea generaie a fiilor Regelui, a familiilor egiptene de vi nobil. Muli fuseser luai zlog din rile lor si crescui n grdiniele Mreei Case, iar acum erau nite tineri ambiioi, educai, lucizi, care ncercau s foloseasc toate ocaziile de promovare care li se ofereau. Cine tie ce credine, dorine i ambiii personale i nsufleeau? Artau ca nite oameni care i cunoteau scopul, aveau un plan i ateptau doar momentul potrivit. Preau nite oameni care nu se tem de nimic. Apoi secretarul s-a ntors i mi-a optit c audienta fusese

acceptat. Lsndu-l pe Khety s m atepte, l-am urmat pe alte coridoare cu podea de piatr lustruit, pn am ajuns la o u discret. A btut i am intrat ntr-un mic birou mobilat cu zgrcenie: un pupitru i dou scaune. Nu era nimic acolo care s trdeze rangul si ambiia ocupantului, de parc acesta refuzase contient toate semnele superficiale ale puterii. Brbatul care atepta la fereastr era uimitor de artos. Nu era nemaipomenit de bine legat sau robust - n nici un caz nu era un uria -, iar capul lui, aezat pe umeri destul de ngusti dar puternici, nu avea un aer prea aristocratic. In schimb, trupul lui era numai muchi ndelung exersai i nu avea nici un deben1 de grsime, iar privirea lui exprima o concentrare absolut, o luciditate complet lipsit de sensibilitate care nu avea nimic n comun cu lcomia de carnivor al lui Mahu. M-am gndit c nu ar ucide din plcere, dar ar face-o ori-

Note: 1 Unitate de msur a greutii echivalent cu 91 de grame. cnd din raiuni proprii i fr s simt vreo remu-care. Am simit c inima lui era un simplu muchi bine antrenat care avea unicul rol de a-i pompa sngele n vine. S-a desprins de la fereastr, mi-a strns mna scurt, cu fermitate, i m-a fixat cu privirea. Nu avea nici o urm de nesiguran n ochi. Ne-am uitat unul la altul un timp, apoi a citit hotrrea din ochii mei i mi-a fcu semn s m aez. Mi-a oferit de but, dar am refuzat. S-a aezat i el de cealalt parte a biroului, cu atitudinea semea a unui leu pe care-l scia un acal.

- Cu ce i pot fi de folos? Am reformulat n minte ntrebarea lui: Scopul vizitei?" I-am prezentat n linii mari obiectul anchetei. Ct timp mi-a ascultat povestea, n-a ncetat nici o clip s m intuiasc cu privirea i s-mi cerceteze faa. Cnd am terminat, s-a uitat pe fereastr, i-a ntins picioarele i si-a ncruciat minile la ceaf, nfiarea lui plcut continua s m contrarieze, pentru c nu o puteam desprinde dintr-o trstur anume, ci prea s fie rezultatul interseciei tuturor elementelor fizice, care, n sine, nu erau deloc remarcabile. Mi-am amintit c unul dintre scriitorii preferai ai lui Tanefert spunea c majoritatea oamenilor au destule trsturi pentru a alctui mai multe chipuri. Se nela. Omul acesta avea o singur fa. Apoi s-a ntors cu spatele la mine. - Mi-ai spus o poveste interesant, plin de pericole, dar nu neleg ce caui aici. De ce ai vrut s-mi vorbeti? S-a ridicat n picioare i s-a aplecat spre mine. - Pentru c suntei nrudit cu Regina i Regina a disprut. - Crezi c am ceva de-a face cu dispariia ei? Privirea lui era rece i provocatoare. - Trebuie s stau de vorb cu toi cei care o cunosc pe Regin. Este o parte necesar a anchetei mele. - De ce? - ncerc s reconstitui circumstanele dispariiei Ei. Nu doar detaliile fizice, ci i mprejurrile emoionale i politice. - Si din toate astea vei deduce vinovatul? Nu era o ntrebare. Am ncuviinat. - Metoda ta este greit, spuse el cu nonalan. - De ce? - Pentru c nu te va conduce la miezul problemei. Discuiile nu rezolv niciodat nimic, sunt pierdere de vreme. Si nu mai ai mult timp la dispoziie. Dac regina nu apare la timp pentru Fes-

tival, pentru tine totul s-a sfrit. - Mai am timp. Continu dup o scurt tcere: - Eti un Medjay. Eu fac parte din armat. De ce-a vorbi cu tine? - Pentru c am mputerniciri de la nsui Ak-henaton si ele terg graniele ierarhice dintre noi. Mi-a fcut semn c aveam dreptate. - Pune-mi o ntrebare. - Care este relaia dumneavoastr cu Regina? - Este cumnata mea, dup cum bine tii. - Desigur. Altceva am vrut s spun: erai apropiai? S-a lsat pe spate i m-a fixat cu privirea: -Nu. - Sprijinii Marile Schimbri? -Da. - Netgduit? - Firete. Nu ai dreptul s m ntrebi aa ceva. Nu are legtur cu chestiunea n discuie. - Cu respect... - ntrebarea ta nu e respectuoas. Face aluzie la trdare. - Deloc. Dar cine a rpit-o pe Regin are motivaii politice. - Sprijin fr ovire suprimarea corupiei i incompetenei. Ceea ce nu era exact acelai lucru si o tiam amndoi. Ajunsesem rapid ntr-un punct mort. - M acuzi sau nu m acuzi c a avea vreun rol n dispariia Reginei? Ochii lui m sfredeleau. - Nu v acuz de nimic, ncerc s neleg faptele. - Dar nu reueti. Nu prea m-ai impresionat n calitate de anchetator. Mi-e team pentru Regin. Viaa ei e n mini incompetente. A vrea s te pot ajuta mai mult, dar acum trebuie s-mi vd de treburi. Mai sunt multe de fcut pentru Festival. - i anume? - Nu e treaba ta.

Se ridic, deschise ua i m pofti afar. Trebuia s intervin. Am scos pana de aur i am pus-o pe birou, ntre noi. Probabil c i-a strnit interesul, pentru c a nchis ncet ua. - De unde o ai? - Putei s-mi spunei ceva despre ea? O ridic i o rsuci ntre degete. Este o cheie. Deschide multe ui. - Cum poate o pan s deschid ui? - Nu propriu-zis. Deschide ui ctre ncperi care nu exist si ctre vorbe care nu sunt spuse. Interesant, Horemhab nu prea s aib o asemenea cheie. Mi-am dat seama, din felul cum se juca cu ea, micnd-o cu grij n lumin, c prea s-l atrag n mod deosebit. - Cine ar mai putea avea una? O puse jos, cu vdit prere de ru. - Cred c exist doar apte. - La cine sunt? - n sfrit o ntrebare bun. Am ateptat. - Nu am de gnd s muncesc n locul tu, a zis n cele din urm. - Lsati-m s v mai spun ceva. S zicem c sunt civa oameni puternici care se opun schimbrilor. - Atunci vorbim despre o revoluie. Trebuie s foloseti cu grij cuvintele. - Sunt oameni care pot pierde averi i putere, oameni care au motenit lumea, generaie dup generaie. Continu. - Familii apropiate de Akhenaton, familii care, dintr-un motiv sau altul, nu vor avea de ctigat de pe urma Marilor Schimbri. - Poate. - i care sunt conduse de un singur om. M privi enigmatic, n clipa aceea m-am hotrt s-mi joc cartea. -Ay.

Am lsat cuvntul s cad ncet, aidoma unei pene. Mi-a zmbit complice. Parc reuisem s ctig o tur de senet mpotriva lui Thoth nsui, Babuinul cel nelept. Victoria mea nu a durat prea mult. - Vorbeti fr s gndeti, zise el ncet. Nu i-ar plcea deloc s aud aa ceva. E foarte apropiat de Rege, sunt ca dou degete de la aceeai mn. M-am ntrebat dac-l auzisem bine, att de ncet i straniu rostise cuvintele. Eram gata s m ridic n picioare, fiind sigur c ntrevederea luase sfrit, cnd m opri din nou: - Hai s-i ofer un indiciu nainte de plecare. Fria Cenuii. Tonul lui era plin de implicaii i maliios, mi servise informaiile doar ca s m mping s acionez n favoarea lui. - Fria Cenuii? Asta ce mai e? - Un mister. Ridic pana, o rsuci cteva clipe n lumin i mi-o napoie. M-am ndreptat spre u. Zmbea aa cum zmbesc oamenii care nu tiu ce nseamn un zmbet, n timp ce treceam pe lng el, l-am ntrebat brusc: - Ce mai face soia dumneavoastr? Pentru prima dat n cursul ntrevederii noastre a fost luat pe nepregtite. De fapt, prea mai degrab dezgustat. Mi s-a prut c vd n ochii lui i o umbr de durere, care a disprut repede. - Soia mea nu te privete. Ua mi s-a nchis n nas. CAPITOLUL 34 n timp ce mergeam pe strad, Khety m-a ndemnat s-i povestesc cum a fost. Am constatat c-mi vine greu s redau exact discuia, de parc adevrul din spatele ei - cel din cuvintele nerostite - era amgitor. L-am ntrebat dac tie ceva despre Fria Cenuii. Nu auzise de ea. - Pare a fi ceva aristocratic. Pesemne c e vorba de ntruniri la

care trebuie s fii invitat i la care oamenii i strng mna ntrun fel anume. - Cred c are legtur cu pana de aur. - De ce, m rog? - Fiindc i-am artat pana si imediat dup aceea mi-a vorbit despre Frie. Khety czu pe gnduri. - Ceva mi sun cunoscut, dar nu reuesc s-mi amintesc ce... Cunoteam senzaia. Va mai trece un timp, dar pn la urm i va aminti. Cldura era cumplit i dinspre nord nu venea nici o adiere. Mergeam ncet i tcui pe Calea Regal, la umbra cldirilor. Crue i care se luptau s ctige dreptul de trecere, ntr-un cor de strigte i blesteme. Traficul permanent aglomerat era un semn c se apropia Festivalul. Plutea n aer un soi de ncordare pe care aproape o puteai simi pe limb: avea gust de aram, de praf i de nc ceva, poate de fric. Mi-am amintit de entuziasmul meu cnd aflasem c voi cerceta un mister la nivel nalt, de bucuria aproape copilreasc pe care o simisem. Fusesem naiv, pe-atunci nu bnuiam nimic. Am ieit din zona rezidenial. Ne aflam n apropierea unui palat ciudat, ptrat, scund i ntunecat ca un cufr ferecat, mpins de curiozitate, m-am ndreptat spre el, iar Kehty m-a urmat nesigur la civa pai n spate. Cldirea prea abandonat. Porile uriae se loveau uor una de cealalt. Mi s-a prut c aud nuntru ipete de copii, dar mi-am dat seama c nu erau omeneti. M-am nfiorat. Apoi a rsunat trilul ezitant al unui flaut, care s-a transformat ntr-o melodie. Am mpins cu grij poarta, care s-a deschis mai uor dect m ateptam, nuntru nici ipenie. Am intrat, am urcat cteva trepte de marmur i am ajuns ntr-o curte mare, deschis, n mijloc era o fntn secat, mnjit cu ceva alb-cenuiu care prea a fi

gina vechi de secole. Din ea plecau patru jgheaburi pline cu ap sttut, de un verde greos. Deasupra curii se ntindea o reea de sfori pe care ici-colo erau prinse fii de pnz care cndva fuseser viu colorate, dar acum erau aproape albe. Sub arcade atrnau colivii. Multe erau goale, n cteva am vzut psri mici. Deodat, un papagal vorbitor cu aripi strlucitoare a nit n aer, strignd ceva de neneles. Aciunea lui a stimulat psrile captive i aerul s-a umplut de glasuri n diferite tonaliti. Peste vacarm s-a nlat un strigt: - Cine e? Un btrn s-a ridicat ncet de pe o banc i a venit spre noi, trndu-i picioarele. - Am auzit ipete... Poarta era deschis. - Aa c v-ai gndit s intra i. - Cine locuiete aici? - Nimeni. De un an nu mai locuiete nimeni. Cineva trebuia s aib grij de psri, nu-i mai pas nimnui de ele. Strig, i papagalul, o furtun de nuane de albastru i galben, cobor de pe o stinghie i ateriza pe umrul lui. i ciuguli drgstos urechea, apoi se uit la noi i emise o arie ngrozitoare, care probabil c imita glasul vreunui cntre care dduse spectacole acolo. - Atunci cine a locuit aici? am ntrebat din nou. - O regin. A fost aproape ca o regin, dar prea puin timp. M ntreb dac-i mai aduce cineva aminte de numele ei, de vreme ce acum nu mai e favorit. - Care era numele ei? - Kiya. Papagalul repet numele, cntndu-l trist, de parc era un iubit nelat. Nu auzisem de ea. - Ce i s-a ntmplat? - A czut n dizgraie. Btrnul ddu din umeri. Puterea e ca

focul, distruge tot. i, cnd se stinge, las n urm doar cenu. Vorbea de parc ne atepta pe toi aceeai soart, de parc ne puteam transforma ntr-o clip n cenu, n umbr, n nimic. Ce repede devine prezentul trecut! M-am nfiorat. L-am lsat acolo cu psrile lui i ipetele lor s-au stins n deprtare. Ne-am ntors la barc si am pornit-o pe fluviu n sus, ctre centrul oraului. Briza din nord nu se fcea simit i razele soarelui, amplificate de strlucirea apei, ne ardeau cretetele si feele. Ne-am ferit ochii cu minile ct am putut mai bine si am ncercat s ne meninem aproape de malul de rsrit, care ne mai oferea din cnd n cnd umbra copacilor aplecai peste ape. Cnd ne-am apropiat de docul central, am vzut c un ir de brci din papirus pline cu soldai n uniform barase traficul n acea direcie. Apele din dreptul portului fuseser eliberate de haosul naval i am zrit cu greu, printre scnteierile orbitoare ale apei i puzderia de brci trase spre maluri, un vas oficial splendid care strbtea spaiul acela gol i strlucitor. Era enorm, de vreo cincizeci de cubii lungime si avea dou puni. Pe prima erau care de lupt i dou grajduri pentru caii de traciune. O scar n spiral - scri pe o corabie, o zei! - urca deasupra lor, unde spaiul generos era mprit prin arcade susinute de coloane zvelte. Era un palat plutitor. Chila uria se arcuia ntr-o linie elegant i avea pe margini boboci de flori de lotus aurii care se terminau n vrf cu nimbul lui Aten. Un mare ochi protector al lui Horus era pictat la prov. Flamuri mari fluturau peste tot. Pe fiecare parte erau cel puin treizeci de vslai si capetele lor asudate abia se zreau deasupra copastiei. Vela imens si albastr era decorat cu stele aurii i prins pe un catarg cu dou vergi, aproape la fel de nalt ct era vasul de lung. n vrful catargului trona un soim de aur. Pe punte erau aliniai preoi care ineau n mini crje aurii i evantaie. O orchestr ascuns vederii cnta o melodie lent, care plutea spre

noi peste ape. tiam c flota noastr avea cteva corbii de acest fel. Le mai vzusem i nainte, iar la Teba m plimbasem o dat pe Preaiubitul Celor Dou Trmuri" cnd acostase n port. Corabia asta le ntrecea ns pe toate. Doar un om important, foarte important, putea cltori cu ea: Ay. El era, fr ndoial. Vasul, nconjurat de o flotil de brci care roia n jurul lui, a executat perfect manevra de acostare. Doream cu disperare s vd cum arta acel brbat nvluit n mister, care lsa n urma lui atta spaim. Pe punte se nghesuiau nu numai preoi i marinari, ci si demnitari si oficialiti care urcaser la bord imediat dup ce vasul trsese la mal. Am observat c printre ei se afla un om n faa cruia toi fceau plecciuni, dar nu am reuit s-l vd bine. La naiba! Va mai dura mult pn cnd haosul de brci de pe ru s dispar. Am ncercat s ndrept barca spre mal fr s atrag atenia soldailor care, oricum, erau captivai de spectacolul acelei sosiri triumfale. rmul se afla la mai puin de douzeci de cu-bii i speram c vom trece pur i simplu pe lng mulimea de spectatori fr s fim observai. Am legat n sfrit barca de trunchiul unui palmier i am srit n apa cald si tulbure. - Nu-mi place s-mi ud picioarele, spuse Khety. - Atunci trebuia s rmi la birou. Am naintat repede pe o alee paralel cu un pru care se vrsa n fluviu, mrginit de un zid scund. Acolo, sub frunziul copacilor, lumea era tcut si nemicat. - Unde suntem? - Chiar sub grdinile principale ale Mreului Palat. - Grozav. Sunt soldai peste tot. Cum putem ajunge pe Calea Regal fr s fim vzui? - Aa... i, dintr-o micare, a srit ca o maimu peste zid. Mi-am

spus, i nu prima oar, c securitatea n acest ora era formidabil. Am srit i eu, dar, recunosc, nu cu aceeai elegan. Mi-am dorit imediat s nu o fi fcut, pentru c m-am umplut de praf si, mai ru, cnd m-am uitat n sus, am vzut doi paznici care se holbau la noi. Am aruncat o privire n jur: n apropiere nu mai era nimeni, n afar de un copil care se juca cu o minge de piele. Khety s-a uitat la mine, eu m-am uitat la el si, ca i cum am fi exersat ani de zile aceast micare, ne-am aruncat simultan asupra gardienilor. Fora primei lovituri l-a prins pe picior greit pe adversarul meu, care s-a dezechilibrat i s-a oprit n zidul din spatele lui. L-am lovit n stomac, apoi n cap. A parat pe jumtate a doua lovitur i am simit o durere vie n frunte: m lovise cu bastonul de lemn. Am ncercat s ignor durerea i, fr s-i las timp s se dezmeticeasc, i-am smuls bastonul i am nceput s-l lovesc n cap i n coaste. N-a rezistat mult. S-a ghemuit i a nceput s ipe. Am auzit cum i trosnesc oasele degetelor n timp ce ncerca s se apere de lovituri. Sngele a nit i a stropit zidul i rna, ipetele s-au transformat n gemete slabe si n cele din urm s-au stins. Am tresrit cnd Khety m-a apucat de bra. S-a aplecat, i-a ters cuitul de hainele celuilalt i mi-a spus: Destul, destul, hai s plecm de-aici..." Am prsit cele dou trupuri prad mutelor si soarelui i am alergat n sus pe alee. tiam c nu era nelept s-i lsm acolo, dar ce puteam face? Copilul cu mingea dispruse. Aleea ducea la unul din drumurile de acces ctre Calea Regal. Ne-am acoperit iar capetele i am intrat n mulime. Toii mergeau n aceeai direcie, toi voiau cu orice pre s asiste la spectacolul sosirii lui Ay. Am ajuns pe Calea Regal ntr-un punct aflat ntre Fereastra Apariiilor i Marele Templu al lui Aten. Drumul, absolut pustiu, prea straniu, aa cum sunt toate spaiile aglomerate dup ce au fost

golite pentru o ceremonie. Mulimea era adunat pe margine si ali spectatori se nghesuiau pe balcoane, la ferestre i pe acoperiuri. Erau acolo mii de oameni, dar att de tcui, att de linitii, nct am auzit ciripitul psrilor. In dreapta noastr, aerul a nceput s vibreze si deodat a aprut un grup de care trase de cai puternici care loveau la unison pmntul cu copitele. Trompetele au sunat asurzitor, de parc ar fi dat semnalul nceperii unei btlii i mulimea de gu-r-casc ar fi fost armata inamic. Kehty i cu mine ne-am fcut loc cu coatele printre oameni ca s ajungem mai n fa i, cnd cavalcada s-a oprit, am vzut n carul din mijloc un brbat nalt, seme, mbrcat ntr-o tunic alb mpodobit discret cu cteva bijuterii din aur. Avea o fa coluroas i fiecare por al ei prea s emane infatuare si un dispre profund pentru lumea n care fusese obligat s coboare. Procesiunea se oprise. Praful plutea n aerul fierbinte. Ay s-a ntors ncet i a fixat dumnos Fereastra Apariiilor, care era goal. Cu o neplcere abia mascat, n timp ce faa lui ncordat se chinuia s mimeze respectul, si-a ridicat ncet braele ctre spaiul pustiu i a rmas nemicat. Mii de perechi de ochi priveau toate n aceeai direcie. Apoi, brusc, la Fereastr a aprut Akhenaton nsoit de fetele sale. Meritaten inea locul Reginei. Mulimea a observat imediat aceast schimbare. Un brbat i-a optit soiei sale: Vezi, n-a aprut nc. In locul ei a venit fata". Femeia i-a fcut semn s tac, de parc oaptele lui ar fi fost o blasfemie primejdioas. Cei doi brbai s-au privit cteva clipe i mi s-a prut c i trimiteau fr cuvinte mesaje complicate. Akhenaton a ntrziat o vreme s fac gestul ritual de recunoatere a braelor ridicate ntru adorare. Sunt ca dou degete de la aceeai mn", spusese Horemhab. Nu era chiar aa. Regele se uita fix la Ay, care i meninea postura, dar care acum i plecase capul respectuos, fr s clipeasc. Cei doi brbai

erau nemicai i mi s-a prut ct se poate de ciudat acest echilibru de fore ntre Marele Akhenaton i btrnul curtean exigent, n cele din urm Akhenaton a luat un colan splendid de pe o pern, s-a aplecat peste marginea ferestrei i l-a pus cu o micare ostentativ n jurul gtului slab al lui Ay. Fanfara a dat semnalul i Ramose a naintat si a nceput s recite textul sacru. La un moment dat am privit din ntmplare n jos i am observat c aveam pete de snge pe sandale, n clipa urmtoare Khety m-a nghiontit i mi-a fcut semn s m uit spre dreapta. O patrul nainta spre noi prin mulimea tcut, iar n urma ei, cocoat pe umerii unui brbat - probabil tatl lui - era bieaul cu mingea. Copilul se uita atent la oameni. M-a vzut tocmai cnd ntorceam capul i m-a artat cu degetul. n clipa aceea litania s-a sfrit i procesiunea a pornit spre Marele templu al lui Aten, n sunet de trompete, tropot de copite si urale asurzitoare. Ne-am croit drum prin pdurea de brae ridicate, n care, din fericire, eram ferii de privirile urmritorilor, i am scpat ca prin minune. M-am uitat n urm: biatul a rmas o clip cu gura cscat, apoi a strigat ceva, dar glasul lui a fost nbuit de zgomotul general. Ne-am micat repede, nu att de repede - credeam noi nct s atragem atenia, dar am citit pe feele oamenilor c ne purtam ciudat. Pn la urm nu ne-a oprit nimeni. Am ajuns la o alee lateral i am luat-o Ja fug. - Unde mergem? m-a ntrebat Khety. - La magazie! Am aruncat o privire peste umr: biatul si soldaii ajunseser la captul aleii. Copilul a ntins din nou braul n direcia noastr i iptul lui puternic a strnit ecouri ntre zidurile apropiate. Acum alergam de-a binelea. Khety cunotea bine strzile lturalnice, dar planul geometric al oraului ne dezavantaja. Unde erau labirinturile infernale ale Tebei cnd aveam nevoie de ele? Oamenii se ntorceau spre noi si ne priveau bnuitori. Nu

mai fusesem niciodat prad, fiindc de obicei Med-jayii sunt cei care alearg dup alii, dar acum eram obligat s fug i fugeam ca s-mi salvez viaa. Am alergat un timp printre casele din mahalaua muncitorilor i mi s-a prut c am scpat de urmritori. Aleea noastr era pustie. Dup ce ne-am uitat n stnga si-n dreapta, ne-am strecurat pe sub pnza zdrenuit i am intrat n cealalt ncpere. Am ferecat imediat ua i ne-am aezat pe jos, ncercnd s ne venim n fire si s ne linitim rsuflarea. Pieptul m durea i-mi tresalt ca o pereche de foaie: fceam mult prea mult zgomot n tcerea care ne asculta. - i acum? a zis Khety. M-am ntors spre el: nu-l mai vzusem niciodat att de nspimntat. - Habar n-am! i-am rspuns cu sinceritate. Ne-am uitat unul la cellalt, rugndu-ne la zei s ne trimit vreun gnd salvator. N-am primit nimic. Trebuia s ne descurcm singuri. - Ne-am putea duce la ai mei. M-a privit speriat, dar hotrt, i eram recunosctor pentru intenia onorabil de a-mi fi fcut o asemenea ofert. Familia lui ne-ar fi ascuns, dar riscul ar fi fost prea mare pentru ei. Prinderea noastr ar fi nsemnat moartea n chinuri pentru brbai, mutilarea si sclavia pentru femei. Nu puteam s-i expun la o soart att de slbatic, chiar dac miza era uria. Mi s-a prut c vd o micare n umbr, dar mi-am spus c era doar imaginaia mea. n clipa urmtoare un vrf de topor din bronz a spart tblia din mijloc a uii. A rmas nfipt acolo si-am auzit blestemele brbatului care ncerca s-l desprind i comenzile ltrate de ofierul lui. Am urcat pe scar la timp, fiindc toporul reuise s sparg ua. Cnd am ajuns pe acoperi, am auzit alte ipete de alarm, de data aceasta din strad. M-am

furiat pn la margine i am aruncat o privire jos: strada gemea de soldai narmai pn-n dini i toate casele erau percheziionate. Am recunoscut-o pe femeia cu piciorul zdrobit, care vorbea cu soldaii i gesticula, artnd spre acoperiul unde sttusem de vorb. Nu o puteam nvinovi, voia pur i simplu s supravieuiasc. Apoi toporul se ridic, strluci o clip n soare i czu. Ua s-a prbuit cu un trosnet i soldaii au nvlit nuntru. Am gonit pe acoperiuri, folosind zidurile despritoare drept trambuline, agndu-ne de sforile cu rufe, srind de pe o cas pe alta. Cteva femei ne-au urmrit cu privirea, dar nu s-au micat. M lsasem n voia lui Khety, care avea, ca ntotdeauna, un sim infailibil al direciei. Am privit napoi i am vzut c acoperiurile erau pline de soldai care alergau dup noi. - S ne desprim! am strigat. - Unde ne vedem? m-a ntrebat, oprindu-se o clip. - tii tu! - Dup ce se nnopteaz, a adugat. Mi-a fcut semn s fug ntr-o direcie, a rnjii de parc era doar un joc pasionant i a luat-o n alt direcie. Urmritorii s-au mprit n dou grupuri. Am fugit o vreme de unul singur. Cnd am srit peste mica prpastie dintre dou acoperiuri m-am dezechilibrat, dar m-am agat de marginea unui zid si m-am ridicat, zgriindu-mi minile si genunchii. Am observat c soldaii se apropiaser. Nu l-am vzut pe Khety i sta era un semn bun: poate c ajunsese pe strad si reuise s scape de ei. Am continuat s fug, aruncnd n spate tot ce-mi cdea n mini: ulcioare, lemne de foc, legturi de fructe, crmizi. Am sperat cteva clipe c voi reui s ajung iar pe strad si s m amestec n mulime, dar pe acoperiul din faa mea au aprut civa Medjay urmai de o siluet familiar, mai nalt dect ceilali, cu prul de un cenuiu metalic, cu ochi de tigru si un zmbet de anticipare" pe chipul

rece. M-am oprit i m-am uitat la el. Mai aveam o ans. Dac participam amndoi la o rund de se-net, Mahu sttea pe ultimul ptrat, ca Osiris, cu singura deosebire c era cheia trecerii mele n lumea urmtoare n cel mai ru fel posibil. Regula cerea s m las prins. Oare m vor duce n alt parte sau m vor executa pe loc? Stteam aproape de marginea acoperiului. Puteam s-mi iau viata n propriile-mi mini i s fac un salt n necunoscut. Nu aveam cum s m apr de Mahu. Dac m prindea, m ndoiesc c a mai fi scpat viu. nainte de a-mi fi terminat gndul, am nceput s alerg i, fr s tiu unde voi ajunge, am srit. CAPITOLUL 35 Mergeam ncet pe strad, ctre cas, cu geanta n mn, cu jurnalul n geant si cu inima cn-tndu-mi n piept ca o pasre vesel. Eram acas, n sfrit, mbtrnisem. Oare ci ani trecuser? Nu tiam i acum nu mai avea importan. Timpul era un fluviu lung care curgea lene. Soarele aproape de asfinit desena umbre lungi n aerul limpede. Oamenii se ntorceau ncet s m priveasc si-mi fceau semn, de parc lipsisem foarte mult timp. Am intrat pe poart i am deschis ua dinspre curte. Jucriile copiilor erau mprtiate peste tot. Am intrat i am strigat: Tanefert? Sekhmet? Fetelor! Nu mi-a rspuns nimeni. Am trecut prin camera de zi. n buctrie, fructele putrezeau ntr-un vas de lemn i pe oale era praf de mai multe zile. Camera fetelor, cea n care le mbriasem i le srutasem n semn de rmas-bun, era pustie i paturile erau nefcute. Foile uneia dintre povetile lui Sekhmet - scrisese zeci de povesti - acopereau podeaua. M-am aplecat i am ridicat una. Am vzut ngrozit pe papirus o urm grosolan de sanda. Au nceput s-mi tremure minile. Am alergat prin ncperi, strigndu-le pe nume, rsturnnd

scaune, deschiznd ui, scotocind prin dulapuri... Dar tiam c nu mai erau i c le pierdusem pentru totdeauna. Atunci am auzit n deprtare, n bezn, un urlet ca de animal rnit. Urletul acela straniu m-a trezit. Erau chiar ipetele mele disperate si ascuite. Pe fa mi curgeau dezonorant lacrimi calde. M-am chinuit s-mi revin din amrciunea si buimceala comarului. Voiam s dorm adnc, s nu tiu i s nu simt nimic, dar un glas mi spunea c nu era bine, c trebuia s m trezesc. Apoi m-a nspimntat gndul c mi s-ar ntmpla ceva ngrozitor dac a adormi la loc. Acolo unde m aflam nu ptrundea lumina zilei. Zeul-Soare m trdase i m prsise. Nu vedeam nimic. Trupul meu era altundeva i am ncercat s-l aduc napoi. Mi-am amintit c aveam muchi pe care puteam s-i folosesc. M-am gndit c am mini i ceva s-a micat, ceva rece, ndeprtat si greu, care zgria. Mi-am amintit de degete i de data asta le-am simit, am simit ncheieturile, tendoanele, braele care trgeau o greutate uria, rece i umed, n jurul ncheieturilor aveam ctue grosolane, umede. Cnd mi-am adus minile una lng alta, miam dat seama c erau legate cu un lan. Am ncercat din rsputeri s le ridic la gur, pentru c gustul era singurul sim n care puteam avea ncredere. Am lins metalul, o senzaie ciudat, dar familiar si reconfortant. Continu s gndeti. Ctuele mi zdreliser pielea - probabil c n somn m luptasem s m eliberez i m rnisem. Am pipit locul unde ar fi trebuit s-mi fie chipul. Da, acolo erau ochii, nasul, gura, brbia, gtul. Mergi nainte! Pieptul. Sfrcurile. Braele: julituri, durere vie. Rni? Continu! Regseste-te! Pntece, coapse i o amintire: picioare care m loveau n vintre, agonie, ur, vom. Acum gura i amintea de propriul ei gust sttut, amar, scrbos. Deodat am simit nevoia s beau, s beau mult, ntruna. Ap! Minile mele

nlnuite au scormonit disperate, ca nite obolani nfometai. Un vas de lemn. L-am ridicat la buze i coninutul lui s-a revrsat peste mine, usturtor acolo unde a ntlnit tieturi. Lam aruncat n bezn: era urin rece. ncheieturile mi pulsau de durere. Mi s-a fcut grea, dar am scuipat cu greu doar picturi de fiere amar. Apoi mi-am amintit: Mahu, acoperiul, sritura. Era opera lui. El era de vin. Lanurile au zornit din nou, rnindu-mi minile, si mi-am dezlnuit furia ca un animal nnebunit, izbind pereii nevzui din jur. S-au auzit comenzi i strigte, o u s-a trntit de perete i cineva a aruncat peste mine o gleat de ap. ocul luminii, rceala apei i frica m-au fcut s m ghemuiesc ntr-un col al celulei. Pe ziduri erau scrijelite semne stranii, mesajele disperate ale condamnailor care trecuser pe acolo n drumul lor spre moarte i uitare. Acum eram unul dintre ei. Doi ini m-au ridicat brutal n picioare. Ctuele atrnau grele i reci la glezne i la ncheieturile minilor. Eram gol, dar n-am primit nici mcar o fie de pnz. Am ncercat s vorbesc i am auzit un soi de croncnit ca de cioar. Paznicii au rs si unul dintre ei mi-a dat s beau. Am luat ulciorul. Minile mi tremurau i prea puin ap a ajuns n gura mea. Paznicul mi-a smuls ulciorul. Am rmas acolo mult timp, nu pot s spun ct. Eram foarte obosit, voiam s m ghemuiesc i s dispar, dar m forau s stau n picioare si m sprijineau cu bastoanele cnd m cltinam ca un beiv, mi amintesc c m stropeau cu ap i m nfioram, apoi m scuturau spasme ngrozitoare. n cele din urm n u a aprut o siluet solid, care s-a apropiat ncet, fr zgomot, de parc vizita un mormnt. S-a aplecat s intre n celul. Mahu. S-a uitat la mine nepstor. Grzile ncre-

meniser n poziie de drepi. M-am aruncat asupra lui, dorind cu disperare s-i zdrobesc faa cu minile goale, cu picioarele, cu orice a fi putut, dar lanurile scurte m-au oprit ca pe-un cine priponit i am czut neputincios n faa lui. n clipa aceea l-am urt mai mult dect am urt vreodat o fiin omeneasc. I-a fi sfiat gtul cu dinii, i-a fi zdrobit coastele i m-a fi delectat gustnd din mruntaiele i din inima lui. A zmbit. Nu am scos nici un sunet, am ncercat s-mi potolesc rsuflarea ntretiat si furtuna de ur din suflet. A dat din umeri i-a ateptat linitit, ca orice torionar cu experien. S-a aplecat spre mine si mi-a scrutat faa. i simeam mirosul rnced. - Nu tie nimeni c eti aici. M-am uitat i eu n ochii lui. - Te-am prevenit, doar tu eti de vin. M bucur c suferi. Dac suferina te-a nvat s m urti, m bucur i asta. E o febr care-i va infecta i-i va macin sufletul. - Te voi ucide. Rse scurt, un fel de ltrat dispreuitor, rosto-golindu-i capul ca o bil pe gtul lui solid. Fcu un semn, grzile m luar de brae, iar el mi apuc prul de la ceaf cu minile lui crnoase, obligndu-m s m uit n sus. Respiraia lui fierbinte i scrboas m sufoca. Avea dinii murdari i vinioare roii pe pielea unsuroas a nasului. Cnd a vorbit m-a mprocat cu scuipat: - Ura te macin, i ptrunde n cap si-i roade mintea. Apoi i vr linitit dou degete n ochii mei si aps pn cnd pe cerul craniului meu se aprinser stele de agonie. Credeam c mi va zdrobi creierul cu minile. M-am zbtut n lanuri, l-am scuipat, am ncercat s-l lovesc, dar n-am reuit s scap din strnsoarea lui puternic. - nainte s-i pierzi minile, vreau rspunsuri. Unde e Regina? Am refuzat s-i rspund. A apsat i mai tare. n creier mi s-au aprins vlvti uriae de durere. - Unde e Regina?

Vorbise mai ncet i mai hotrt dect nainte. Eram hotrt s tac. M-am ntrebat dac avea de gnd s-mi scoat ochii. Deodat presiunea a disprut i am clipit, dar vedeam un vrtej de culori i forme nvrtejite. Am scuturat din cap. M-a lovit direct n fa. Am simit ocul pn n creier i gura mi s-a umplut cu fiere acr. Din buza spart mi-a picurat n gur snge greos de dulce. Simeam cum mi se umfl gingiile. L-am auzit cu greu, printr-un vuiet asurzitor, cum m ntreab din nou, fr s-si schimbe tonul: - Unde e Regina? - Unde spune Cartea Ieirii la Lumin. - Ce? - Unde spune Cartea Ieirii la Lumin. - Nu-mi plac ghicitorile. Unde spune Cartea Ieirii la Lumin. De data asta am zmbit eu. Mi-a ters zmbetul de pe fa cu un pumn. - Am s-i sfrm fiecare os de la mini dac e cazul. Cum o s mai scrii n jurnal? N-o s poi nici s-i apuci socoteala cnd te pii. Am ateptat o vreme, apoi cu toat puterea pe care o mai aveam (dureros de puin): - Oare te duci n mormnt, cobori n Lumea de Dincolo? Faa i s-a schimonosit de furie. Bine. Apoi, cltin din cap cu prere de ru, ca i cum ar fi fost obligat s pedepseasc un copil neasculttor, mi apuc degetul mic i, cu o micare fulgertoare, l ddu peste cap. Pritura mi-a rsunat n creier. Am ipat. Se uit atent n ochii mei, sorbind spectacolul durerii, i vedeam cercurile negre ale pupilelor i n ele chipul meu micorat i deformat. - De data asta nu te mai salveaz nimeni. E prea trziu. Nici mcar Akhenaton nu tie c te afli aici. Ai disprut fr urm.

Nu mai eti nimic. Nimic. Durerea mi cnta prin cap i-mi venea s vrs, dar m luptam din rsputeri s-mi cur mintea i s nu m mai gndesc la ea. Am reuit s vorbesc: - Mai ai foarte puin timp ca s-o gseti pe Regin. Dac dai gre, Festivalul va fi o catastrof pentru Akhenaton, pentru tine i pentru ora. Sunt singura ta salvare. Nu ai interesul s m ucizi. - Nu trebuie s te ucid, or s se ocupe alii de asta. Dar trebuie s-i fac ru, mult ru. Putem s ne distrm aa destul de mult timp. - Nu conteaz ce-mi faci, dar nu uita: n-o s-i spun ce tiu. Mai degrab mor. - Nu tu vei muri. nelegi? M-am uitat n ochii lui. Mai auzisem aceast ameninare. Hathor, Zei din Apus, iart-m acum, am fcut singurul lucru posibil. - Ea este lumina din ntuneric i noaptea din lumin. Ochii lui s-au ntunecat, de parc n ei se aternuse noaptea. M-a apucat de mn. M pregtisem, spunnd n minte o rugciune. Tot trupul mi tremura. A ateptat cteva clipe, gustnd din suferina mea si pregtindu-i urmtoarea micare. Apoi mi apuc degetul mijlociu, delicat, aproape cu afeciune, mi amintesc c am vzut strlucirea inelelor lui. - Spune-mi unde este. M-am uitat fix la el i i-am rspuns cu toat ndrjirea de care mai eram capabil: , -Nu. S-a pregtit s-mi frng nc un os.

CAPITOLUL 36 Un glas calm, dar autoritar, a sfiat tcerea ncordat: Ce se ntmpl aici?

Intrase neobservat. Mahu i cu mine eram prea prini n jocul nfruntrii, al sngelui si al suferin-tei, iar el se mica fr zgomot, ca o umbr, ca si cum ar fi fost alctuit din aer. Ay. Pn si numele lui era uor. Aerul prea ntr-adevr materia care i se potrivea cel mai bine. Dar oare fragilitatea l fcuse pe Mahu s sar n picioare si s blbie scuze? - Eliberati-l din lanuri, opti Ay, de parc voia s ne pun la ncercare atenia. Mahu a transmis mai departe ordinul si grzile s-au grbit s-l ndeplineasc. Mi-am frecat uor ncheieturile rnite si sngernde. Ay se uita la mine cu o concentrare lipsit de emoii. Iat un brbat care nu avea probleme cu plmnii, cu inima sau cu sufletul. - Acest om este gol, spuse el oarecum mirat. Se uit ntrebtor la Mahu, care gesticula vag, netiind ce s-i rspund. Pe chipul lui Ay se vedea acum ceva care la alii s-ar fi putut numi zmbet. Buzele se deschiser, dezvelind dini albi imaculai si perfect regulai, dinii unuia care mnnc doar hran sntoas. Ochii lui cenuii nu zmbeau deloc. - Poate c ar trebui s-i druieti propriile tale haine, adug el ncet. Mahu a fost att de surprins, nct aproape c mi-a venit s rd. Minile lui au alunecat peste vemnt, ca i cum era gata s execute ordinul absurd, dar Ay l-a oprit cu un semn i a poruncit s mi se aduc haine, ceea ce gardienii s-au i grbit s fac. Mam mbrcat ct de repede am putut, dei degetul m durea ngrozitor, i m~am simit deodat mai puternic, mai asemntor cu ceilali. M-am ntrebat ce urma s se ntmple n continuare. Ay l-a lsat pe Mahu s se perpeleasc o vreme, apoi l-a ntrebat: - Oare omul acesta nu i-a spus limpede c se afl sub protecia mea? Am fost surprins, dei crezusem c nimic nu m-ar mai putea

mira. Mahu s-a uitat la mine. - n schimb, ce vd aici? eful poliiei se joac personal de-a ancheta? Sunt uimit. L-am reinut n cursul unei misiuni i cu autoritatea lui Akhenaton nsui. - neleg. Prin urmare Regele tie c-l torturezi? N-a fost n stare s rspund. - Nu cred c ar fi de acord cu tratamentul aplicat acestui coleg, cruia Regele nsui, n adnca sa nelepciune, a hotrt s-i dea o misiune. S-a ntors spre mine i m-am uitat n sfrit n ochii lui cenuii i ngheai. Mi s-a prut atunci - ce ciudat - c erau plini de zpad. - Vino cu mine. Trebuia s amn rzbunarea pe mai trziu. M-am abinut din toate puterile s-l lovesc pe Mahu n fa cu mna sntoas n timp ce treceam pe lng el. A simit-o i el. Am urcat pe o scar n spiral. Ne aflam ntr-un pu larg cptuit cu crmizi, adnc poate de optzeci de cubii, un fel de fntn fr ap care avea s rmn seac de-a pururi. Pe margini erau scri i la fiecare nivel se deschideau ncperi n toate direciile. Intrrile erau zvorte, dar am vzut n trecere trupurile moarte ale unor fiine omeneti vii, grmezi scoflcite de piele i oase nghesuite n cuti att de mici, nct n-ar fi fost bune nici pentru cini. Am mai vzut oameni ngropai pn la nas n vase mari de lut umplute cu nisip, care semnau cu babuinii si caprele pe care le aduceam ofrand n catacombele sacre. In ochii lor se citea nebunia i disperarea. Fuseser abandonai acolo i nu mai puteau vorbi pentru a se apra sau ci. Tcerea era copieitoare. La fundul puului strlucea o pnz de ap neagr care duhnea cumplit. Trupul umflat al unui tnr plutea cu faa n sus. Avea ochii holbai, dar nu mai vedea cercul de lumin alb mai ndeprtat dect cerul.

Ay prea s nu vad aceast realitate oribil i continua s urce metodic, treapt cu treapt, fr urm de efort. L-am urmat, cu mintea copieit de gnduri, pn cnd, ntr-un trziu, cu rsuflarea tiat, am ieit din abisul acela de suferin si mizerie i am pit n lumina zilei. Brusc, lumea mi s-a nfiat din nou aa cum o tiam: soare, ari si paznici plictisii la umbra unei colibe din trestie, care au srit imediat n picioare. Ay s-a urcat ntr-o litier purtat de crui n uniform i mi-a fcut semn s m aez lng el. Acoperindu-mi ochii cu mna ca s m feresc de lumina orbitoare, mi-am dat seama imediat unde ne aflam: n afara oraului, la sud de altarele din desert. Era trziu, umbrele dispruser i pmntul dogorea. M-am simit deodat foarte obosit. Ay mi ntinse un ulcior cu ap i am but ncet n timp ce litiera nainta pe unul din drumurile folosite de Medjay. A tras perdelele de pe partea mea, cu un gest straniu, aproape afectuos, dar cred c pur i simplu nu suferea soarele. Nu reueam s gndesc, tot ce puteam s fac era s simt ngemnarea celor dou lumi, una ngropat adnc i alta deschis, si s m vd trecnd prin ele, din fericire ctre cea bun. Am ajuns la marginea oraului, apoi pe strzile din centru, pline de oameni care i vedeau de treburile lor zilnice fr s le pese de atrocitile comise n imediata lor apropiere. Erau prea multe umbre n oraul acesta nsorit. Parrenefer mi vorbise despre un ora ncnttor, dar acum mi se prea o btaie de joc, o deziluzie amar. Ay privea spectacolul strzii, cldirile n construcie, mulimile de artizani i muncitori care se micau febril pe zidurile nalte, grbii s termine la timp pentru Festival. Prea sceptic, n cele din urm a observat c-l priveam. - Credei c vor fi gata pentru ceremonii? am zis. Ne aflm ntr-un paradis al nebunilor cldit din lut i paie. Se va prbui curnd, va fi mcinat i va deveni materie prim

pentru altceva. Am trecut de Templul Cel Mic i de Mreul Palat i am continuat s mergem pe Calea Regal pn cnd am ajuns la port. Am ncercat s analizez situaia. Eram n compania unui brbat care avea o putere uria, care m salvase din minile lui Mahu i ale oamenilor lui, dar ce urma? Ce voia de la mine? M eliberase dintr-o capcan ca s-mi ntind alta? As fi putut s m dau jos din litier i s-mi iau tlpia. Dar apoi? tiam c nu avea nevoie de for pentru a m obliga s rmn cu el: m putea gsi oriunde m-a fi dus. Mi-a fcut semn s m urc ntr-o barc i abia apoi am vzut corabia lui magnific ancorat n apropiere. Deci acolo m ducea, n palatul lui plutitor, n centrul lui de putere mobil. L-am ascultat, aa cum fusese convins c voi face. CAPITOLUL 37 Vasul prea s pluteasc pe ap conform propriilor lui reguli, altele dect cele pe care le cunoteam. Flamurile fuseser strnse, preoii i orchestra dispruser i acum, cnd m aflam pe o punte linitit i pustie, l-am simit mai limpede i mai graios. Ay s-a adpostit repede la umbr, de parc nu suporta lumina. Mi-a fcut semn s-l urmez i mi-a spus: - Doctorul i va trata rnile, apoi vom lua prnzul. Ca din pmnt au aprut servitori care m-au condus ntr-o ncpere cu un pat scund, cu aternuturi noi. Mi-au spus c trebuia s m dezbrac ca s m spele, dar am refuzat. Preferam s m descurc singur. Degetul rupt mi zvcnea. Am reuit cu greu s-mi scot hainele i mi-am curat cu grij rnile i rosturile de la ncheieturile minilor i de la glezne. Mahu i gaca lui fcuser o treab frumoas: aveam vnti negre i tieturi de cuit ncruciate pe partea interioar a coapselor i la subsuori. M-am splat apoi pe fa i pe gt. n timp ce m

tergeam am auzit o btaie la u i a intrat un brbat ntre dou vrste, mbrcat cu o tunic scump, dar de bun-gust. Avea o fa ciudat, cu buze foarte subiri, lipsit de expresie, mi aducea aminte de o cas prsit. - Sunt Doctorul ef al Printelui Zeului, spuse el cu o voce aproape fr intonaii. Tebuie s te examinez. Nu-mi venea s-l las s m ating i a simit asta. - Trebuie. Am ncetat s m mpotrivesc. M-a palpat n diferite locuri, apoi a cercetat tieturile si rnile i le-a stors pentru a vedea dac apar umori otrvite. Mi-a ridicat mna s examineze degetul beteag si, fr s m previn, l-a micat ntr-o parte si-n alta. Durerea a fost cumplit si am tresrit puternic. Nu m-a luat n seam, dar a dat din cap, de parc abia acum se convinsese c degetul era rupt. A deschis un dulpior plin de borcane cu leacuri minerale si vegetale i un instrumentar chi-. rurgical variat: crlige ascuite, ace lungi, foarfeci i cleti nfiortori. Ce asemntoare erau cu instrumentele folosite la mumificare! Mi-am amintit de Tenry, de ochii lui de sticl, de vasele canopice i coninutul lor nspimnttor. M-am ntrebat dac nu cumva... Se ntoarse repede spre mine, ca si cum mi-ar fi citit gndurile, dar n minile lui nu erau instrumente de tortur, ci aele i bandaje. Mintea mea, tulburat de experiena din nchisoare, ncepuse s-o ia razna. - Privete spre perete, te rog. Dac te doare prea tare, ridic cealalt mn. Glasul lui era calm, apropiat, linititor. Avea o tonalitate de medic veritabil. Mi-a ntins un vas adnc. - Pentru ce? l-am ntrebat. Nu mi-a rspuns. M-am ntors cu faa la perete. Am simit c mi ntinde degetele pe o plac de lemn, dar pe cel rupt l-a aezat

ntr-o parte, de parc se pregtea s-mi fac manichiura. Apoi ma fulgerat o durere ascuit care a urcat prin bra pn la umr, am ridicat fr s vreau cellalt bra si am vomat n vas. Cnd mi-am revenit, mi lega degetul n aele si-l bandaja. Suferina dispruse brusc i-n locul ei rmsese o durere surd. - Va mai dura pn se vindec, dar ti l-am pus la loc. Bandajul si atelele trebuie ndeprtate n cteva sptmni. M salut i iei, nchiznd ua fr zgomot. Apoi am fost condus la salonul oficial, mobilat cu o mas ntins, canapele aurii i bnci lungi i mpodobit cu piese de art hitite. M-au lsat s atept destul de mult. Puseser deja pe mas o pnz de in imacuiat, farfurii i pahare elegante care strluceau n lumina filtrat prin copertinele de la ferestre. Muream de foame i perspectiva unui prnz bun mi rscolea stomacul, orict de tensionat ar fi fost situaia. M apucasem s studiez mai atent minunatele obiecte care m nconjurau, cnd am simit un curent de aer si l-am vzut pe Ay. Ne-am aezat la mas i am fost servii de un singur slujitor, tcut i atent, care s-a descurcat perfect, fr s dea impresia c e prezent cu adevrat. Ne-a adus o mulime de mncruri delicioase, cum nu mai gustasem de luni de zile, dar m-a uimit un pete nfurat n frunze de papirus, fiert n vin alb, cu verdeuri si migdale. Nu-mi imaginasem c poate exista un asemenea fel de mncare. - Petele e considerat mncarea sracului, dar dac-i pregtit cum trebuie ntrece cu mult carnea, care are fibre, zgrci uri, snge. In comparaie cu el, carnea cea mai fin pare primitiv, n fond, petele provine chiar din sufletul Mreului Fluviu, care ne d viat tuturor. i care duce departe gunoaiele i cinii notri mori. Se gndi la ce spusesem i n cele din urm cltin din cap, hotrnd s-mi ignore ndrzneala.

- Pestele este o creatur impresionant. Triete ntr-un alt element, e tcut si pur. Are secrete, dar nu le poate mprti. Cur coada cu delicatee, nltur capul si ira spinrii i le puse pe-o alt farfurie. L-am imitat, dar mai nendemnatic. Cele dou capete strlucitoare, pe care lumina desena curcubee de culoare, zceau pe-o parte, parc ascultndu-ne atente conversaia. A luat cteva mbucturi din carnea fin, apoi a pus cuitul pe mas. - Te-am adus aici pentru c tiu c ai gsit-o pe Regin. Altfel tea fi lsat n grija lui Mahu, care te urte. Nu i-am rspuns. Oricum n-a fi putut, fiindc aveam gura plin. - Voi folosi alte cuvinte. E o femeie inteligent i nu te-ar fi lsat s ajungi la ea dac nu ar fi vrut s fie gsit. Nu-i aa? Nici acum nu i-am rspuns. Trebuia s mai atept, s vd unde vrea s ajung. Mi-am amintit de teama animalic de pe chipul ei frumos atunci cnd rostisem numele lui Ay. - Prin urmare ea are un plan care depinde n-tr-o oarecare msur de participarea ta. i, bineneles, acest plan nseamn c va aprea din nou cu ocazia Festivalului. Din ce alt motiv s-ar fi sechestrat de una singur? Nu era o ntrebare care atepta un rspuns. - Nu am gsit-o si nu tiu unde se afl. Se pregtea s ridice un pahar, dar se opri. Ochii lui reci m fixau. - tiu c ai gsit-o. tiu c e vie. tiu c se va ntoarce. Rmne o singur ntrebare: ce va urma? Ea nu tie rspunsul. La un semn al lui Ay, servitorul ne lu farfuriile si ne puse n fa altele, curate. - i ce legtur au toate acestea cu mine? - Tu eti curierul ei. Dac astfel stau lucrurile, te rog s-i duci un

mesaj. - Nu sunt purttor de mesaje. M-am ridicat de la mas. - Stai jos. - Pot sta n picioare. - Mesajul este acesta: s vin la mine i voi face ordine. Spectacolul acesta ieftin este lipsit de sens. Exist soluii rezonabile si corecte pentru noi toi. Nu are rost s se lupte cu toat lumea pentru a restabili ordinea n Cele Dou Trmuri. Credeam c va continua, dar m privea cu sprncenele ridicate, ateptnd o reacie. - Asta-i tot? - Asta-i tot ce a vrea s afle. - Nu-i o ofert prea grozav. Deodat se nfurie. - Nu ndrzni s comentezi ce nu te privete! Ai noroc c eti nc n via! L-am urmrit cu interes: o izbucnire scurt, dar intens, care-i dezvluia puterea. - Spunei-mi, v rog, ce este Fria Cenuii? Tcu, dar se uit lung la mine. - i penele de aur? Faa lui a rmas inexpresiv, n clipa urmtoare s-a ridicat de la mas i a ieit fr s-i ia r-mas-bun. M-am aezat i mi-am terminat prnzul. Dup ce trecusem prin attea, meritam mcar o mas bun. CAPITOLUL 38 M-am ntors pe mal cu degetul oblojit, cu burta plin si ameit de vin. M-am oprit s m uit nc o dat la vasul impuntor. Ay prea un miraj: cnd era viu, cnd disprea dac te uitai la el dintr-un unghi greit. Era ntr-adevr un brbat cu o putere imens sau era doar un magician care folosea oglinzi i fum?

Era deja dup-amiaza trziu, iar soarele, lipsit de remucri, ddea n fiert oala oraului si nu m ajuta deloc s-mi limpezesc mintea. Nici mulimile de oameni asudai care umpleau portul i strzile nu-mi erau de ajutor. Contururile obiectelor i fiinelor preau gata s nceap s curg. Dup ceasurile petrecute pe vas i mai ales n celul, m simeam greu si obosit de parc notam n miere. Nu doream dect s fac o baie i apoi s dorm pe sturate. Dar trebuia s-o vd. Nu pentru c trebuia s-i duc mesajul lui Ay - dei tiam c efectul acestuia pe chipul ei avea s fie fascinant ci pentru c aveam ceva de spus. Frnturi de poveti. tiam c ea le-ar mpleti mai bine dect mine. M-am dus la cimitir, avnd grij s m asigur c nu sunt urmrit. Nici urm de pisic. M-am apropiat a doua oar de propriul meu mormnt i am intrat n mica ncpere de piatr, n lumina amiezii prea mai puin misterioas, mai puin convingtoare. Vasele de ofrand dispruser. Hieroglifele fuseser terse. Numele meu la fel. Statuia mea zcea pe jos, spart, cu braele smulse i capul sfrmat. Acum se simea la fel ca mine. M-am aplecat i am ridicat o bucat din faa mea: un ochi deschis i o parte din obraz. Ochiul m fixa. Am cercetat Poarta Spiritului prin care intrasem noaptea n Lumea de Dincolo. Era sigiiat. Nu mai aveam pe unde si n ce s intru. Cum puteam atunci s ajung la ea? De ce fusese distrus mormntul? Era, firete, o aciune deliberat. Nu dorea s mai ajung la ea? Undeva ajunsesem totui: ntr-un punct mort. Deodat m-am nfuriat. Ce voia de la mine? Am aruncat pe jos bucata de statuie i am plecat n goan de acolo, nti m-am dus la cocina de porci i am tras ca un nebun de chepeng, n timp ce animalele m miroseau, dar a refuzat s se deschid. Cnd am ieit, m-am simit observat. M-am uitat n susul i n josul aleii, ns era pustie. Poate c cineva m urmrise totui si

se ascunsese n umbr. Nu aveam alt soluie: am alergat spre Mreul Fluviu, pe strzile i aleile aglomerate, cnd strecurndu-m pe vreo scurttur, cnd ntorcn-du-m pe urmele pailor mei. M tot uitam peste umr, simind pn-n mduva oaselor c aveam dreptate, dar n-am vzut nimic suspect. Am mturat mulimea cu privirea, dar nimeni nu m bga n seam. Probabil c irealitatea oraului ncepuse s-mi afecteze mintea. E drept, acum erau i mai muli cei care ar fi avut de ctigat urmrindu-m. Nu-mi puteam permite s greesc. M-am prefcut c pornesc spre nord, unde erau Templele lui Aten, i m-am alturat mulimii de pe Calea Regal. Apoi m-am ntors spre est i, profitnd acum de planul strzilor n form de gril, am fcut la dreapta si din nou la dreapta, ntorcndu-m de unde venisem i cercetnd atent n drum fiecare colior, n cele din urm m-am strecurat din nou pe Calea Regal i am luat-o spre vest, spre port. Am ales o barc veche i ct mai puin bttoare la ochi i l-am trezit fr menajamente pe barcagiu din somnul lui de dupamiaz. Omul s-a frecat la ochi i a nceput s trag la rame fr s fac nazuri. M-am uitat napoi spre portul aglomerat: o mulime de alte brci porneau la drum, dar era greu de crezut c m urmrea cineva. Am traversat fluviul n tcere. Brbatul m-a privit la nceput cu o oarecare curiozitate, apoi i-a concentrat atenia asupra apei. Traficul era iar dificil i am trecut pe lng corbii mari, bacuri, flotile de brci de agrement i chiar pe lng o turm de bivoli de ap care se chinuiau s traverseze fluviul, nfruntnd curentul i crocodilii. Am srit pe cellalt mal i deodat lumea a devenit din nou simpl i linitit. Psri, civa copii care se jucau n ap, strigtele femeilor care lucrau pe cmp... Nu se apropiase nici o

barc. Soarele care cobora ncet spre creasta colinelor m-a cluzit spre mormntul misterios. Trasnd o linie imaginar de la casa Reginei, pe care o puteam zri de-acolo, mi-am dat seama unde l puteam gsi. Am luat-o direct prin lanurile de orz. Erau frumoase i bine ngrijite, de parc si cmpurile deveniser zei adorai. n faa mea au aprut civa brbai clare pe catri. M-au salutat i i-au continuat drumul fr s m priveasc prea insistent. Crarea dintre lanuri a ajuns la o potec mai iat care ducea spre nord, de-a lungul apei, si trecea pe lng o ngrmdire de cocioabe din lut. Cnd am ajuns mai aproape de ele am vzut c oamenii triau la un loc cu animalele lor, aa cum fceau din timpuri strvechi. Toi, chiar si pruncii i btrnii, s-au oprit si sau uitat la mine. Parc a fi cobort din cer. Mi-am dat seama c erau simbriasi foarte sraci care probabil c nu traversaser niciodat Mreul Fluviu. Pentru ei oraul era o legend, tot att de folositoare ca nisipul din deert. Am strbtut alte lanuri, apoi livezi de smochini. Unde m aflam? n cele din urm, asudat i enervat, m-am pomenit la grania dintre pmntul negru i cel rou. n spatele meu se vedeau doar nuanele de galben-verzui, verde turcoaz i verde crud ale lumii cultivate. La numai un pas n faa mea ncepea pustiul cumplit care ne nconjoar: o cmpie piat, mrginit de un ir tremurtor de stnci roii mcinate de vreme, dincolo de care se ntindea Trmul Rou: etern, sacru, nesfrit. n dreapta mea era cldirea pe care o cutasem, cu ziduri solide, care nu lsau s se vad nimic n interior. Bineneles c nu avea pori sau ferestre, dar mi-am zis c nu aveam ce pierde dac strigam. Stteam la umbra zidului de est i, cu toate c m-am simit ca un ntru, m-am apucat s urlu. N-am primit nici un rspuns. Am ncercat din nou. De data asta mi-a rspuns batjocoritor o pasre.

Ce mai puteam face? Am dat ocol cldirii, dar nu se vedea nici o cale de acces. Crmizile de lut s-au sfrmat cnd am ncercat s m car pe zid. Am renunat. Blestemat s fie! De-ajuns! Era momentul s uit de toate si s plec acas nainte s fie prea trziu. Puteam s nchiriez o barc si s prsesc oraul imediat. Destul! M-am ntors pe acelai drum, dar, cum am pus piciorul pe potec, am auzit ceva n faa mea. Pn si psrile tcuser. Lanul de orz fonea n btaia unui vnt slab. Mi s-a ridicat prul la ceaf. M-am aruncat la pmnt si m-am trt prin lan, apoi mam oprit. Nu peste mult timp am auzit picioare care mrluiau i roi care scrneau pe pmntul uscat: o trup de pedestrai a trecut prin dreptul meu, urmat de un car n care se aflau doi ofieri Medjay. Se ndreptau cu siguran spre micul mor-mnt-f ortrea. Am pornit n sens opus, mergnd aplecat, i am nconjurat stucul. Se lsase seara si colibele neluminate preau pustii. Am ajuns repede la marginea fluviului, dar trebuia s gsesc o cale de a-l traversa. Ceva mai ncolo civa soldai pzeau un bac militar legat de trunchiul unui palmier, n fata mea curgea Mreul Fluviu, pe malul cellalt cldirile oraului strluceau aurii i, n deprtare, colinele fuseser acoperite de vlul rou al nserrii. Cum s trec dincolo? i, odat ajuns acolo, s plec sau nu? Apoi am vzut o barc aproape nemicat care lupta mpotriva curentului i trecea aproape neobservat n umbrele de la marginea apei. Barcagiul prea s cerceteze malul. M-am ghemuit printre copaci, dar mi-am dat seama c silueta din barc i felul n care se mica aveau ceva familiar. M-am uitat mai atent, ns omul cnd aprea, cnd disprea. Dac era unul dintre dumanii mei, de ce se strduia s rmn nevzut i ce cuta aici?

Am pus mna pe o piatr i am aruncat-o n direcia brcii. Dup o clip de tcere am auzit un plescit slab. L-am vzut pe cel din barc ntorcnd repede capul si privind n direcia mea. A vslit spre mine, dar sa oprit prea departe i atunci am mai aruncat o piatr. S-a luat imediat dup zgomot. Fiindc ne aflam pe malul de vest, copacii aruncau umbre lungi pe ap, ns oraul strlucea nc n lumina asfinitului. Acum tiam cine era barcagiul. Am ateptat ca soldaii s-si reia discuia i, cnd le-am auzit iari murmurul glasurilor, am luat-o la fug spre barc, ncercnd s stau ct mai aplecat. Era Khety. M-am aezat lng el ct mai uor posibil. Nu mi-a zmbit, i-a dus degetul la buze i-apoi a lsat barca s pluteasc n voia curentului, spre nord. Cnd am ajuns la o distan sigur, ne-am ntors unul spre altul n acelai timp, gata amndoi s punem ntrebri. Cea mai presant era: - Unde e? - O s te duc la ea, dar mai nti trebuie s-mi spui ce-a fost cu Ay. - Cum ai aflat? - Te-a dus pe corabia lui. Ai vorbit? Nu folosise niciodat pn atunci tonul acesta ncordat i imperativ. - O s-i spun Reginei. - nti o s-mi spui mie, altfel nu te duc la ea. Prea ferm hotrt, i asumase o nou autoritate. - Nu mai are ncredere n mine? - Nu, mi rspunse sincer. - tiai c m-a prins Mahu? - Da, i am crezut c totul s-a sfrit. Apoi am aflat c ai fost eliberat, c Ay te-a eliberat. Asta nseamn un singur lucru... - Ce? C am trdat-o? C sunt n slujba lui Ay? Asta crezi despre

mine dup ce am trecut mpreun prin attea? E greu s gesticulezi furios cnd te afli pe o br-cu n mijlocul apei. M-am mulumit s-i spun rspicat: - Du-m la ea. Acum! M privi lung, se hotr si ncuviin, ntoarse barca cu ndemnare i ncepu s vsleasc printre vrtejurile puternice ale fluviului. Vntul de sear era aspru, zgomotos i fierbinte, diferit de briza rcoroas din nord. Venea din sud, din desert. O lun aproape plin rsrise deasupra oraului. Umbrele stranii ale norilor lungi se prelingeau ca nite vluri murdare peste cldiri. Faade albe rsreau ici i colo deasupra frunziului ntunecat al copacilor. Am traversat apele tremurtoare, lsnd n urma noastr o dr argintie. Khety a tras barca la un chei nou din piatr. La nceput nu mi-am dat seama unde ne aflam, dar apoi am vzut c treptele duceau ntr-un loc cunoscut: o teras larg, acoperit de o vi minunat, care o ascundea de priviri indiscrete si o ferea de vnt; un jil frumos, plasat n aa fel nct cel care se aeza pe el s poat privi peste ap i s poat gndi n linite. Mi-am amintit de nepotrivirea dintre trupul meu si cel al femeii disprute, de diferena dintre formele si contururile noastre. Acolo sttea ea, de data aceasta real. Degetele ei bteau ncet labele de tigru cu care se terminau braele jilului i mintea ei prea tot att de limpede ca apa dintr-un pahar. Am cobort din barc. Pisica a srit din poala ei, s-a ntins, a venit la mine i s-a frecat de picioarele mele. - Ea nc te iubete. Glasul ei era ncordat. - Are ncredere n mine, am zis. - Aa e firea ei. Nu i-am rspuns. Khety, care ntre timp dispruse, a adus un scaun i apoi s-a retras, poate pentru a sta de paz. M-am aezat

n fata ei. Pisica a srit n poala mea si a nceput s toarc. - De unde ncepem? am ntrebat. - De la adevr? - Credei c am venit aici ca s v mint? De ce nu-mi spui povestea ta? Las-m pe mine s hotrsc dac te cred sau nu. - Iar povesti... A ateptat s ncep, privindu-m n ochi. - M-am dus s descopr conspiraii. Am gsit destui oameni care doresc s disprei pentru totdeauna si civa care au motive s doreasc ntoarcerea dumneavoastr. Am gsit i penele de aur ale Friei Cenuii. V spune ceva numele acesta? - E unul din numele pe care brbaii le inventeaz atunci cnd iau ceva mult prea n serios. -i? - Nu tiu mai multe dect tine. - Cumnatul dumneavoastr mi-a spus c pana este o cheie care deschide ui nevzute. Mi s-a prut c-l intereseaz mult. - Vezi? Brbailor le plac la nebunie enigmele si cifrurile. i fac s se simt inteligeni i importani. - Cam aa a spus i soacra dumneavoastr. La fel si Ay. O urmrisem atent. Ceva tresrise n privirea ei la auzul numelui. A schimbat subiectul. - Te-a prins Mahu. Nu era o ntrebare. I-am artat degetul n aele. Arta stupid. - N-am vorbit. Nu prea mult. J-am spus despre lumina din ntuneric i despre cimitir, dar, ciudat, nu prea s m cread. - Nu are imaginaie. - Pare c ia totul destul de literal. - Dar nu mi-e clar un lucru: cum ai scpat? zise ea, revenind la aceeai problem, nelinitit ca o pisic nchis ntr-o camer din care tie c nu poate iei.

- Prietenul dumneavoastr Ay a vorbit cu el si l-a convins c ar trebui s m lase n pace si s-mi dea drumul. Apoi Ay m-a invitat s iau prnzul cu el si am acceptat, desigur. A fost destul de interesant. Voiam s-o mai in o vreme n tensiune. Voiam s m ntrebe ea. - Presupun c Mahu a ncercat s-i rneasc inima si sufletul. Presupun c i-a ameninat familia. Nu s-a strduit s-i arate simpatia. - M mai ameninase i nainte, doar tii asta. Cnd eram nchis am avut un comar. A fost mult mai ru dect orice ar putea el s fac. - Vise... Povestete-mi visul, opti ea. Am privit n deprtare, dincolo de fluviu. De ce i-as fi povestit? Ins, de fapt, doream s-i povestesc totul. - Am visat c ajunsesem n sfrit acas, dup foarte mult timp. Eram fericit. N-am mai gsit pe nimeni. n tcerea care a urmat am mngiat pisica fr ncetare, de parc astfel puteam s-i transmit suferina mea, dar fr s-i fac ru. M-a privit linitit, n ochii stpnei ei abia m puteam uita. - A fost un vis nspimnttor, zise ea. - Da. Doar un vis. - Frica este o amgire puternic. - Pe unii dintre noi i face mai umani. M nfuriasem brusc. Cine era ea s-mi vorbeasc despre fric? Dar se nfuriase i ea: - Crezi c eu nu tiu ce e frica? Crezi c nu sunt o fiin omeneasc? - Vd frica n ochii dumneavoastr atunci cnd rostesc numele lui Ay. - Ce i-a spus? Nu voia s renune la subiectul sta cu nici un pre, nelinitit de rspuns aidoma unei pisici n faa unei psri moarte.

- A fost destul de rezonabil. Mi-a cerut s v transmit un mesaj. A ncremenit. Mintea ei pornise la vntoare: puteam s-i simt foamea, nerbdarea, dorina de a afla. - Spune-mi mesajul lui, m-a ndemnat ea mult prea nepstoare. - tie c suntei n via si c dorii s v ntoarcei. V ntreab: i apoi? Mesajul lui e simplu: ntlnii-v cu el. Vei restabili mpreun ordinea. A cltinat din cap, nencreztoare i oarecum dezamgit. De pe buze i s-a desprins un sunet ntre un suspin i rs. - i ai considerat c e de datoria ta s-mi aduci mesajul? - Nu sunt mesager. V-am spus ce mi-a spus. Prea rezonabil. - Eti att de naiv... Mi-am nbuit mnia i am ncercat s adopt o alt metod: - Cu ce v are la mn? - Cum? Nimeni nu m are la mn cu nimic. - Nu v cred. Fiecare dintre noi cunoate un om care-l nspimnt. Poate eful, poate tatl, poate dumanul de moarte sau fiara de sub pat. Am impresia c v este fric de el. Straniu este c i lui i e fric de dumneavoastr. - Gndeti prea mult, zise ea repede. - Oamenii nu gndesc ct trebuie, sta e necazul. Ea nu spuse nimic. tiam c am atins un nerv sensibil, misterios, un fir de adevr. Ceva secret care-i lega. A schimbat din nou subiectul, ncercnd s rstoarne sensul ntrebrilor mele. - Prin urmare nu ai descoperit nimic sigur despre complotul mpotriva mea, n schimb mi-ai adus un mesaj prostesc si i-ai condus din nou la mine. Ai fost o momeal. M-am pregtit si pentru asta. Nu aveam de gnd s-o las s schimbe direcia discuiei. - Mi-e limpede ce se ntmpl. Mine ncepe Festivalul. Stpnul este asaltat de necazuri si acas, si afar. Aceste necazuri se adun acum ntr-un eveniment care, sper el, le va rezolva pe

toate. De ce? Fiindc absena dumneavoastr distruge iluzia pe care are nevoie s-o ntrein ct mai mult timp. ntoarcerea dumneavoastr va da natere la schimbri uriae. Asta prevd muli, inclusiv Ay i Horemhab, care ateapt amndoi s vad ce se va ntmpla. Presupun c vor s ntoarc aceast ocazie n folosul lor. Dup ce m-ai aruncat n cuca cu lei, m considerai un trdtor cnd m ntorc cu informaiile pe care am reuit s le culeg, iar pentru asta am pltit destul. Cel mai interesant este c Ay are dreptate. Cred c nu tii ce se va ntmpla dup aceea. M-am pomenit, dup acest discurs inut pe un ton rstit, c patrulam pe teras, c pisica fugise i Khety sttea alarmat n pragul uii. Apele Mreului Fluviu preau s atepte cu sufletul la gur rspunsul ei. n cele din urm veni, foarte linitit si enigmatic: - Ai dreptate. Nu am nici cea mai palid idee despre ce se va petrece. M rog ca mine s fie pace i s restabilim ordinea pentru binele tuturor. Privi peste apele ntunecate. - Am o singur rugminte. Se apropie de mine, cutndu-mi ochii cu privirea. Mrturisesc c mi se oprise inima n piept. - M vei nsoi mine, cnd m ntorc? Vei face asta pentru mine, fr s te mai gndeti la ce-a fost? Nici nu era cazul s m gndesc. Voiam s fiu acolo. -Da. Mi-am dat seama, n timp ce rosteam unul dintre cele mai simple cuvinte, c voiam s nfrunt viitorul nesigur alturi de ea, oriunde m-ar fi dus. Am simit deodat c apa neagr curgea chiar sub picioarele mele, de parc terasa i oraul acesta ciudat, mulimea de lumini i suflete plpitoare pluteau n bezn, duse de cureni puternici i de visul lichid i tulbure, adnc si venic al fluviului nsui.

CAPITOLUL 39 In ciuda necazurilor din ultimele zile, chiar de mi-ar fi dat tot aurul din pustietile Nubiei tot n-a fi putut adormi. Durerea din deget pulsa n ritmul inimii mele, de parc inea mori s nu pun gean pe gean. Probabil c-mi pedepsea restul corpului pentru aparenta lui bunstare. Poate c m avertiza astfel c nu trebuia s fiu linitit. Soarta iubitei mele Tanefert si a fetelor m chinuia si m rsuceam nencetat de pe-o parte pe alta. Am ncercat s evaluez situaia: imediat ce ziua avea s se ncheie si imediat ce schimbrile pe care le aducea - oricare ar fi fost ele, bune sau rele - vor fi nfptuite, voi lua prima barc spre sud, spre cas. A fi vslit singur tot drumul mpotriva curentului, ntr-o brcu de papirus dac era nevoie. Nesigurana n care se aflau m rodea si mi-am jurat c n-o s le mai las niciodat singure. i, de parc frmntrile nocturne nu erau deajuns, vremea se stricase, rafale de vnt aspre i rele loveau pereii cu nisip i praf. Am auzit cum s-a trntit o u, ca un avertisment. Linitea care a urmat era, ntr-un fel, si mai rea. Vntul a continuat s chi-nuie lumea ntunecoas. M zbteam i m rsuceam astfel cnd, deodat, am auzit pai care treceau prin faa uii mele. Primisem o camer care ddea pe un coridor i, atunci cnd strbtusem casa tcut cu cteva ceasuri nainte i ne uraserm noapte bun, mi se pruse pustie. Uile erau nchise, mobila acoperit. Avusesem grij s nu aprindem lmpi i s ne facem simit prezena fa de lumea de-afar. Ea avea dreptate ntr-un fel, nimeni nu ne-ar fi cutat tocmai aici, dar nu strica s fim prudeni. i tocmai acum auzisem paii... Au ezitat n fata uii mele. Mi-am inut respiraia si am rmas complet nemicat. Apoi s-au dus mai departe, uori, i curnd s-au pierdut n noapte. M-am mbrcat repede i am deschis ua ct de ncet am putut. Nici ipenie. Coridorul era ntunecos, luminat slab de ceaa

argintie care venea de pe teras. Toate camerele preau goale. Am ajuns la captul lui i m-am uitat pe teras. Lumina lunii se strecura prin labirintul de frunze negre al viei si se aternea pe pietre, n mijloc sttea o siluet cunoscut. Prea c face parte din peisaj, ca i cum fusese pictat peste filigranul complicat de lumin i ntuneric. M-am ndreptat spre ea, devenind acum i eu parte din pictur. Am rmas tcui un timp, uitn-du-ne mai mult la fluviul luminat de lun dect unul la altul. - Nu poi dormi? m ntreb n cele din urm. - Nu. Am auzit pai. - Am putea juca o partid de senet, suger ea. - Pe ntuneric? Simeam c zmbete. Ne-am aezat n faa tablei de joc i acum ne despreau treizeci de ptrate, trei rnduri a cte zece fiecare, ca un arpe unduitor, ca arpele Vieii. - Roii sau verzi? - S aruncm beioare si s vedem. Arunc cele patru beioare plate, care aterizar toate cu fata n sus pe partea neagr: un nceput propice. Le-am aruncat si eu i am obinut dou albe si dou negre. Ea alese piesele verzi. mi plac micile piramide. Am luat doi pioni roii n form de turn i, avnd grij s nu ne atingem minile, ne-am aezat fiecare cele paisprezece piese, alternativ, pe cele paisprezece ptrate ale tablei. A aruncat beele si a mutat prima dansatoare de pe ptratul central care nfia Casa Renaterii. Am jucat n tcere o vreme, aruncnd beele, mutnd dansatoarele nainte, eliminnd din cnd n cnd piesele celuilalt i punndu-le din nou pe ptratul unde se aflaser la nceputul jocului, unde stteau cumini la nchisoare", ateptnd o aruncare norocoas pentru a-si relua drumul vieii pe tabla de joc. Uneori vntul ntrerupea tcerea,

n-verunndu-se asupra terasei. Am urmrit-o cum se gndea, cum studia mutrile si configuraia schimbtoare a turnurilor si piramidelor. Era frumoas, de neptruns, i am simit uor amuzat c jucam de fapt mpotriva unui spirit din Lumea de Dincolo, iar miza era supravieuirea propriului meu suflet. Am ajuns repede la ultimele patru ptrate ale jocului, cele speciale. A aruncat i a ajuns n Casa Fericirii. Mi-a aruncat un zmbet amar: - Dac a fi superstiioas, m-a gndi c zeii au simul ironiei. Am aruncat i eu i prima mea pies ateriza pe urmtorul ptrat, Casa Apei. - Dac as fi superstiios, as fi de acord cu dumneavoastr, i-am spus, lund dansatoarea de pe tabl si aeznd-o din nou n Casa Renaterii. - Aici se nfrunt dou fore: strategia si norocul. Eu sunt mai degrab norocul. Cred c dumneavoastr reprezentai strategia. S-a uitat la mine, dar n-a zmbit - Ai si tu strategiile tale. - Da, le am, dar rareori le pot controla. Le folosesc mpotriva haosului i uneori par s dea rezultate. A aruncat i a mutat piesa. - Prin urmare crezi c lumea este haos? zise ea, de parc ntrebarea era alt mutare. - Dumneavoastr nu credei asta? Se gndi o clip. - Cred c depinde ce crezi despre experiena de a tri. Nu spunea niciodat ceea ce m ateptam, dar prea c spune ntotdeauna exact ceea ce voia s spun. Arunc trei fete albe, exact ce-i trebuia pentru a-i scoate de pe tabl prima piramid. Prea satisfcut c norocul i surdea. Voiam s ctige. - Discuia noastr a nceput s semene cu cele pe care le auzi ntr-o crcium, trziu n noapte... Am aruncat i am mai pierdut o pies.

- Nu am fost niciodat ntr-o crcium. Parc o vedeam: femeia misterioas ateptnd pe cineva care nu mai .venea, sorbind rareori din cup, aa cum beau oamenii cnd sunt singuri, ca s in mai mult. - Nu ai pierdut nimic. - Ba da, am pierdut. Arunc din nou i mai ddu o pies jos de pe tabl. Avea s ctige fr prea mare efort. Vntul se linitise i noaptea era acum stranie i plcut. Luna se ndeprtase, plutind pe cerul strlucitor. - A vrea s v pun cteva ntrebri, am spus. - Iar ntrebri. De ce pui attea ntrebri? - Asta mi-e meseria. - Nu. Aa eti tu. Pui ntrebri fiindc i-e team c nu tii totul, aadar ai mereu nevoie de rspunsuri. - Dar ce au rspunsurile de nu sunt bune? - Uneori pari un bieel de cinci ani, care tot ntreab de ce, de ce, de ce... Arunc din nou i mut alt pion n Casa Celor Trei Adevruri, penultimul ptrat. Am aruncat i eu: patru bee negre. Prima pies a ajuns pe ultimul ptrat, Casa lui Re-Atum. - Pentru c a venit vorba despre rspunsuri, ce este ntre dumneavoastr i Ay? Se trase napoi i oft. - De ce m tot ntrebi despre el? - Pentru c v ateapt. - tiu. Poate c mi-e fric de el. Gndete-te ce i s-a ntmplat lui Kiya. - Ce i s-a ntmplat? - Ei bine, iat un rspuns pentru tine: a disprut. - Pentru c aa a hotrt Ay? M-a privit n ochi. M gndisem mult la asta. O Soie Regal, o

concurent a Reginei Nefertiti, de care se debarasaser din ordinul lui Ay, pentru c el avea puterea s trag sforile i chiar s asasineze pe cineva din Palat. M-a urmrit atent n timp ce reflectam. - O poveste care s-a dovedit benefic pentru dumneavoastr. - Poate. Dar la ce i-a folosit ntrebarea? Ai aflat adevrul? Ai neles mai mult? Nici vorb. A strnit si mai multe ntrebri, n capul tu e un labirint din care nu ai scpare. Trebuie s faci ceva si s iei din el. - Dar ce se afl dincolo de labirint? A fcut un gest larg: - Viata, Rai, viaa. Nu-mi mai rostise numele pn atunci. Mi-a plcut. Faa ei era jumtate n lumina lunii, jumtate n umbr. S-a ridicat ncet n picioare. Ii mulumesc c m-ai lsat s ctig. - Ai ctigat prin propriile dumneavoastr fore. Ne-am uitat unul la altul mai mult vreme. Ochii, ochii. Nu mai era nimic de adugat. Ne-am desprit chiar atunci, lsnd piesele pe tabl, de parc urma s ne ntoarcem dimineaa i s sfrim jocul, n faa camerei sale mi-a urat noapte bun, sau ce mai rmsese din ea. tiam c era nspimntat. A lsat ua deschis, dar nu puteam trece peste prag. Am tras un scunel si m-am aezat ca o pies pe un ptrat din frumosul joc de senet, dar pe o tabl de mrimea acelui ora straniu, cu ptratele lui norocoase sau nenorocoase, cu ansele i comploturile lui, ateptnd s vd cum va arunca soarta. CAPITOLUL 40 M-a trezit Khety, care m-a gsit pe jos, sprijinit de perete lng camera ei. Zmbea iar n felul acela enervant. - Poi s-i tergi rnjetul de pe fat.

Eram obosit si nervos, de parc nu a fi dormit deloc. M-am ridicat si ani btut la ua dubl. O vreme nu s-a auzit nimic, apoi ua s-a deschis i a aprut Senet, la fel de linitit ca de obicei. Mi-a zmbit, dar nu-i fcea plcere s m vad. Arta la fel de imacuiat ca ntotdeauna, dar acum nu purta mnui. - Bun dimineaa. Regina este gata. - A vrea s-i pun o ntrebare. Arunc o privire peste umr. - Nu avem timp, Regina este gata. - E o ntrebare simpl. Iei din camer i nchise cu grij ua. Faa ei era ntrebtoare. - Probabil c nu are nici o importan, i-am spus. Te-ai dus la Harem ca s transmii instruciuni din partea Reginei unei femei, unei anumite femei. Era greu s-i descifrezi reacia. -Da. - Dup cum tii, probabil, femeia a fost ucis chiar n noaptea aceea. - Da, mi-ai spus. Te rog s-mi spui cine trebuia s urmeze instruciunile Reginei. Acum era nesigur. - Nu am citit instruciunile. Erau sigilate. - neleg. Ateptam amndoi ceva. Pot s-ti spun numele femeii care a murit. - Nu vreau s-l aflu. - Era o fat pe nume Seshat. Se uit int la mine, cu gura cscat. Parc era o ppu din sticl pe care o sprsesem n mii de cioburi. Nu mai avea mult i ieina. Am apucat-o de bra. - O cunoteai? - Mi-e team c nu am cunoscut-o niciodat pe fata asta, zise ea

destul de sigur acum, dar lacrimile care i mpienjeniser ochii o ddeau de gol. Apoi i trase braul i dispru repede nuntru. Am rmas acolo, gndindu-m. Apoi uile s-au deschis i a aprut o fiin acoperit cu aur. Prea o statuie. Se oprise n cadrul uii, iar lumina de la ferestrele din spatele ei o mbrca ntr-o aur tremurtoare. Nimeni n-a scos un cuvnt. Papucii ei erau acoperii cu nestemate, vemntul cu aur. Cingtoarea din jurul taliei subiri era de un rou regal, iar n jurul gtului purta un colier cu simbolul Ankh. Pe umeri avea o cap stranie si minunat pe care nenumrate nimburi ale lui Aten formau o constelaie strlucitoare, iar sub ea mai purta un al care semna cu penele de aur ale lui Horus. Pe cap avea coroana roie i nalt a Trmului de Jos, cu cobra ei gata de atac. Chiar i unghiile si buzele erau aurii. Doar mesdemetul verde, culoarea renaterii, si liniile negre alungite din jurul ochilor ei mari contra s la u cu auriul. Deodat m-am gndit la Taneferl si cum mi cerea ea prerea nainte s ieim ea ro, cum i aranja vemntul nou cu un aer nelinitit, de parc nu era sigur de frumuseea ei. Am observat c fetele au acelai obicei atunci cnd se mbrac. Tanefert mi place mai mult atunci cnd nu se folosete prea mult de aceast art, atunci cnd rmne ea nsi. Un semn de naturalee, orict de mic, mi face mai mare plcere dect toate artificiile sofisticate ale timpului nostru. N-a da o bucl care s-a desprins pe toat perfeciunea cutat cu atta ncordare i pe care oricum nu o poi atinge. Acum, femeia cu care vorbisem pn noaptea trziu se transformase ntr-o fiin care nu mai avea aproape nimic omenesc: devenise ce trebuia s fie, adic o zei. Era Cea Desvrit, ntre ea i noi se lsase tcerea i se aternuse distana. O clip am simit c trebuia s m prosternez, dar miam dat seama imediat c ar fi fost o prostie: n ochii ei verzi se

mai vedea nc licrirea unui surs. tiam ns c acum totul era complicat, c alte gnduri i stpneau mintea. Obligaii. Responsabilitate. Putere. Festivalul urma s nceap cu rugciuni i ofrande la Mreul Templu al lui Aten. Akhenaton i fiicele lui se aflau probabil n carele lor regale, cin-gtorile lor roii fluturau n adierea dimineii. Treceau acum pe lng mulimile care se nghesuiau s asiste la acest moment istoric, pe lng regi, viziri, comandani, diplomai, efi de triburi, guvernatori i minitri, care se prosternau cu toii n faa lor... Dar Regina nu va fi acolo, aa cum vor constata singuri foarte curnd. Parc-l vedeam, ferm, hotrt, furios c nu-i adusesem ce-i trebuia mai mult. Parc auzeam comentariile optite, glasurile bnuitoare i ncordate ale adunrii organizate de cea mai mare putere din lume: Ea lipsete siAk-henaton a dat gre. E moart. Cine a ucis-o? De ce? - E timpul, zise ea i am tiut c nu va mai aduga nimic pn cnd se va sfri totul, bine sau ru. Ra, n a sa corabie orbitoare, urcase mai sus pe cerul albastru. Ne-am urcat i noi pe corabia noastr strlucind de aur, nsoii de douzeci de femei, toate mbrcate n vesminte aurii, i de un nubian nalt. Corabia a plutit ncet pe apele strlucitoare i neobinuit de albastre ale Mreului Fluviu. Ne-fertiti sttea semea i nemicat pe puntea micii corbii ceremoniale a Celor Dou Trmuri, care era aezat pe un catafalc. inea n mini crja i sceptrul ncruciate i purta acum barba fals a regalitii. Lumina era amplificat de aurul din jur i de pe vemntul ei. Era imposibil s-o priveti. Prea c plutete pe o vlvtaie aurie. n timp ce navigam lent, pe maluri au nceput s se strng spectatori, la nceput civa, apoi o adevrat mulime, i toi i duceau minile la ochi, artnd spre noi. Se vedea bine c imprevizibila apariie a Celei Desvrite i uimise. Vntul btea cu

putere, nemilos, acoperind toate celelalte zgomote cu urletul lui amenintor. Acolo unde m aflam, la marginea punii, auzeam totui valurile nspumate care izbeau chila decorat cu frunze aurii si vslele roii i verzi, n timp ce vasul se lupta s nainteze mpotriva curentului. Probabil c oamenii de pe mal vedeau o apariie divin, dar deaproape adevrul ieea lesne la iveal: frnghiile ndelung folosite erau roase, vslaii legai la ochi si asudai se chinuiau s pstreze ritmul necrutor al celor doi toboari, iar frunzele aurii si lustruite ale nveliului exterior se cojiser din loc n loc si dezvluiau lemnul nevopsit de dedesubt. Ne apropiam de port si zgomotul se nteea. Acum era un vuiet slbatic, nencetat i amplu, un amestec de veneraie, mnie si aprobare. Era imposibil de descifrat. Corabia a tras la mal si brbai mbrcai n haine aurii au nit din cala navei si au ridicat pe umerii lor lai corabia ceremonial. Dezechilibrat de micarea brusc, Regina s-a sprijinit de balustrad, ncercnd ssi pstreze postura. Am prsit linitea rece a apelor si am cobort n haosul fierbinte al uscatului. Mulimea monstruoas s-a dat la o parte si ne-am ndreptat spre Calea Regal, ncet, pas cu pas. n faa noastr, departe, zidurile albe i nesfrit de lungi ale Marelui Templu al lui Aten se pierdeau n deprtare, ca un orizont fals. Acum tot mai muli strigau rugciuni i urale si mulimea se revrsa aidoma unei inundaii printre zidurile cldirilor, de pe fiecare strad si alee. Cele douzeci de femei deschideau alaiul, aruncnd flori galbene i albe n faa Reginei, care nu prea s vad si s aud nimic. Am privit din nou Templul: zidurile lui proaspt vruite erau deja pline de praf i stindardele fluturau nebunete n btaia vntului care aducea nori de nisip din Trmul Rou. Vremea m ngrijora, dar mai puin dect pericolul la care ne

expuneam acum, cnd eram att de vulnerabili n faa dumanului necunoscut si gata de atac. Dei de-a lungul drumului oamenii se prosternau ca unul, trupele Medjay erau pregtite s loveasc. Aerul era greu de mirosuri: pine cald, carne fript, smirn i flori, si muli tineri din mulime erau bei. O nebunie colectiv pusese stpnire pe ora, un delir n care se amestecau entuziasmul, teama, sperana, de parc orice devenise posibil. Viitorul prindea form chiar n acele clipe si noi fceam parte din el. In timp ce ne apropiam de Templu, am vzut ridicndu-se deasupra carelor, a cailor, a soldailor i a invitailor de toate naiile capetele i trompele lungi ale elefanilor. Erau animale uriae, cu pielea cenuie care prea la fel de veche ca stnca, acoperite cu valtrapuri n culori vii si purtnd coifuri complicate care semnau cu cele ale dansatoarelor. Cteva clipe am crezut c santinelele aveau ordin s opreasc convoiul si am auzit o discuie aprins, dar n cele din urm au privit cu veneraie statuia vie a Reginei, i-au plecat capetele si au deschis larg porile. Corabia ceremonial a trecut printre coloanele masive i a intrat n amplul spaiu deschis al Templului. Regina se uita drept nainte. Din vasele uriae de bronz pline cu smirn se ridicau nori parfumai de fum n aerul i aa peste msur de greu. Pe altare erau ngrmdite toate buntile pmntului: buchete uriae de lotus si crini, ofran si maci, piramide roii de rodii, snopi de spice de gru i vase cu ulei i parfum. Veniser sute de delegaii din toat lumea, care-i ateptau rndul s fie prezentate celui mai puternic om din lume. Toate i aduseser tributurile pentru a le aeza la divinele picioare ale lui Akhenaton. Scuturi si arcuri, piei de animale i mantii din pene, mirodenii i parfumuri, grmezi de inele si alte nimicuri din aur si o menajerie ntreag: maimue zvpiate, gazele

nspimntate, leoparzi care-i artau colii i chiar si un leu timid si tulburat, cu urechile clpuge i tremurnde. Mult mai departe, dincolo de marea de siluete prosternate i de capete plecate, se aflau Akhenaton i fiicele lui, statuete din aur nemicate sub o copertin uria decorat cu o mullime de panglici. Cnd Regina i-a fcut apariia, mulimea uria din curte parc i-a schimbat polaritatea i s-a ntors dintr-o singur micare spre ea. A urmat un vuiet de uluire, punctat cu ipete ascuite si gemete. Unii s-au prosternat imediat, alii si-au ridicat braele spre cer, iar muli se uitau cnd la Rege, cnd la Regin, fr s tie ce s fac: nu nelegeau dac era o statuie alctuit din substana acestei lumi sau dac era o fiin vie care le fusese napoiat din Lumea de Dincolo. Apoi Akhenaton nsui tresri i se ntoarse ca s vad ce se ntmplase. Cele dou statui de aur se priveau acum peste spaiul tcut care le desprea. Nimeni nu se mai mica. M-am uitat n jur i am vzut arcai gata s trag la ordinul Regelui. S-a petrecut apoi ceva i mai uimitor: Nefertiti, profitnd de ansa acelei clipe, s-a trezit la via. S-a auzit un suspin prelung cnd mulimea a v-zut-o cum i ridic minile i scutur sistrum-ul pentru a chema zeii. Apoi a nceput s cnte i vocea ei limpede i sigur a umplut Templul. Ca i cum ar fi primit semnalul s intre n aciune, trom-petistii Templului i se alturar. Cntreii s-au simit ncurajai s intre n cor i s bat din palme si n cele din urm toate instrumentele - lire, lute, tobe si harpe duble - i-au amestecat tonalitile i ritmurile n marea armonie a ntregului. Glasul ei se ridica acum deasupra valurilor sonore ale orchestrei i muzica prea s metamorfozeze feele oamenilor, de parc dragostea i raiunea luaser conducerea si instauraser deja o nou ordine. Apoi, n acordurile muzicii, corabia ceremonia-l a fost purtat

n fa, i Nefertiti, care-i ridicase acum braele ctre Aten, prea c plutete pe marea de chipuri omeneti. Razele soarelui se aprindeau parc i mai tare pe vesmintele ei. Parc nu era alctuit din carne si oase, ci dintr-o incandescen imposibil si fr substan. Cea-care-era-Moart se ntorsese triumftoare n chip de zeitate vie, l ntrecuse pe inteligentul ei so i i btuse dumanii. Cine ar mai fi cutezat acum s-o nfrunte? Cei mai puternici oameni din lume, sute sau poate mii, care se adunaser ntr-un loc si n-tr-un moment unice, ncremeniser n chip de martori ai unui miracol. Dar nu erau proti. tiau ct era spectacol n ceea ce vedeau i ateptau s vad ce va urma. Aveau dreptate, sfritul nu venise nc. Muzica se opri si se aternu o tcere mormn-tal. n loc s se alture Regelui, Nefertiti se apropie de piatra sacr Benben din centrul templului, pe a crei coloan nalt trona o piramid strlucitoare de aur, un far arztor n plin amiaz. Se aplec, o atinse cu mna si deveni una cu piatra, de parc lumina trecea prin ele. Apoi - oare cum reuise? - ceva se desfur n aer, ieind parc din mruntaiele coloanei. O pasre din aur btu din aripile ei lungi i elegante, se smulse din piatr, se ridic deasupra capului Reginei, i lu zborul spre colinele de la rsrit si se pierdu n zare. O pasre din aur, cu pene de aur. Renatere. Zeia care se ridic din cenu. Era ceva desvrit. Nefertiti rmase n picioare cteva clipe, nconjurat de miile de oameni care o venerau acum cu i mai mult zel, dar care de obicei erau doar nite biei cinici. Rmseser toi cu gurile cscate aidoma unor copii. M-am ndreptat spre faa catafalcului. Am vzut acum siluete familiare n grupul din preajma lui Akhenaton. Era acolo Ay, cu faa lui mpietrit i privirea scruttoare. Ramose, ntr-un costum magnific, pe chipul cruia se citea uimirea. Horemhab cel calculat, care-o privea cnd pe femeia de lumin, cnd pe Akhenaton i tot aa. Parrenefer, n

rndul al doilea, ale crui sprncene ridicate spuneau: Ai reuit..." Si, cinstitul nobil Nakht, care mi trimise un salut. M ateptam s-l vd si pe Mahu, dar, cu toate c i simeam prezena ca pe un ghimpe n ceaf, nu-l vedeam nicieri. Fria Cenuii. Cine dintre cei prezeni avea o pan de aur? Cine nu avea, dar i dorea arztor una? M-am uitat peste acoperiurile templului si am vzut sute de arcai pregtii s trag la ordin. De-a lungul zidurilor interioare se aflau grzi Medjay narmate. Intrasem ntr-o capcan uria. Nu puteam s-l exclud pe Akhenatontrebuia doar s mite din cap - dar dac era Ay? Poate Horemhab? Cine avea s dezlnuie o ploaie ucigtoare de sgei? Cnd m-am ntors, am vzut c Akhenaton se uita fix la Nefertiti. Se aflau la acelai nivel n raport cu capetele asistenei, dar din orice alt punct de vedere ea era mult deasupra lui. tiam c Regele era copieit de emoii contradictorii, chiar dac reuea s dea impresia c se controleaz perfect. Prinesele ncercau s stea nemicate, dar ochii li se umpluser de lacrimi i erau fr ndoial sfiate ntre sentimentul datoriei fa de tat i impulsul de a se arunca n braele mamei lor pe care o crezuser pierdut. Ea, ns, nu ddea nici un semn de afeciune matern. Continua s-l priveasc mndr pe soul ei. Preau doi erpi gata de atac, necrutori i ngheai. Deodat, el ntinse braul, ea strig o porunc, i nava se puse n micare. Mulimea a unduit ca un val care atinge malul i se spulber printre stnci. Regina a pit pe Rampa Ofrandelor i s-a aezat ncet pe tron, lng Akhenaton. Lumea privea o imagine unic: familia regal reunit n fata asistentei din ntregul Imperiu. Cu o singur diferen, ns: era vorba despre o Regin care se ntorcea, ca nici o alta naintea ei, tocmai din Lumea de Dincolo. i-a ridicat braele de parc ar fi fost aripile aurii ale lui Horus i razele soarelui s-au

reflectat n nimburile lui Aten de pe alul ei, mturnd cu cercuri de lumin zidurile templului i chipurile vrjite ale mulimii. Un triumf total. Urmream atent acele chipuri. Ce vor face acum? Deodat, ca ntr-un singur glas, dirijate de Ay, miile de oameni adunai acolo au czut n genunchi i s-au prosternat de apte ori n semn de credin. Nefertiti i fetele ei s-au ntors si si-au nlat braele n semn de ofrand. Urmndu-le exemplul, mulimea s-a ridicat si ea. Trompetele s-au dezlnuit i orchestra a reluat melodia. Mam uitat la ea, m-am uitat la femeia cu care discutasem i jucasem senet i cu care m certasem, dar era departe acum, n alt lume. Restabilise maat si preluase n acelai timp puterea. Am simit c misiunea mea se terminase, dar nu ntr-un fel pe care s-l fi putut anticipa. O adusesem napoi pe Regin n Cele Dou Trmuri i la familia ei. M consola ideea c voi putea prsi n sfrit acest labirint al puterii i acest ora al umbrelor, c m voi ntoarce acas. Tocmai atunci, vntul care fusese domesticit i convins s se atearn la picioarele Reginei ncepu din nou s sufle. La nceput a fost doar un fonet, apoi s-a nfuriat, de parc fusese trezit din somn fr voia lui, i a spulberat imediat fumul de smirn. Femeile s-au grbit s-si aranjeze vemintele i prul, brbaii iau pus minile la ochi i s-au uitat ngrijorai la cerul albastru peste care trecea sfidtor un nor cenusiu-roiatic, care prevestea apropierea armatei tuntoare a lui Seth, Zeul Furtunilor i Trmului Rou deopotriv. Nisipul ne-a lovit deodat feele si ne-a intrat n ochi. O piramid de rodii s-a prbuit cu gomot tuntor pe masa de ofrand si fructele s-a u risipit pe jos. Oamenii i-au acoperit fetele i au nceput s se retrag. Curnd se ngrmdeau si ncercau nnebunii s se pun la adpost de vntul care devenise necrutor si care arunca nori groi de nisip

i praf peste zidurile templului. Flamurile se zbteau, sfichiuind violent aerul nnebunit, de parc voiau s-i tin piept. Aten nsui, cruia i fuseser dedicate oraul i ceremonia, pli brusc i se micor pn cnd deveni un simplu disc rou nconjurat de un cerc alb subire. Fora lui secase tocmai n ziua Festivalului, chiar la apogeul triumfului, nvins de puterea ntunecat a Haosului. tiam ce urmeaz. Vzusem multe furtuni i ar fi trebuit s iau n serios semnele prevestitoare, dar ntrziasem i acum mai aveam la dispoziie foarte puin timp. Nefertiti, fetele i Akhenaton nu se micaser. El prea derutat, dar faa ei era o masc a nelinitii: tia ce primejdie ne paste. Le-a luat de mn pe fete i a alergat spre mine. Mulimea se mprstiase si se mbulzea acum la singura ieire. Rodiile czute mai devreme se transformaser ntr-un terci rou. Oamenii care alunecau pe pasta lipicioas i cdeau dispreau apoi sub valurile celor care alergau spre poart. Strigte de ajutor i urlete de durere se amestecau cu vuietul vntului. Am vzut btrni neputincioi care erau dobori cu pumnii i clcai n picioare de cei mai puternici. Nu aveau sori de scpare. Poarta era ngust si dopul uman care s-a format foarte repede a oprit uvoiul oamenilor nnebunii de panic i incapabili s gndeasc. Soldaii de la poart au ncercat o vreme s in piept presiunii i s restabileasc ordinea, dar i-au dat seama c era zadarnic i s-au grbit ca toi ceilali s-i salveze vieile. M-am uitat n jur, cutnd o cale de scpare sau mcar un adpost, si atunci l-am vzut pe Horemhab care le fcea semn soldailor postai pe margini s nainteze spre Familia Regal. Voia s-i protejeze sau s-i atace? n clipa urmtoare am vzut pe chipul lui satisfacia celui care se pregtete s foloseasc o ocazie neateptat. Nu mi-a plcut deloc. - Mai e vreo cale de ieire de-aici? am strigat din rsputeri spre

Regin, ncercnd s domin vacarmul asurzitor. Ea mi-a fcut semn c da i am pornit mpreun mpotriva curentului mulimii. Aerul prea un zid mictor de nisip i le apram pe fete cu propriile noastre trupuri. M-am uitat peste umr la Horemhab i am vzut c arta spre noi. Apoi, de parc n-ar fi fost de-ajuns, am observat deodat n marea de oameni care se unduia sub loviturile puternice ale vntului o siluet solitar, nemicat ca o statuie, nepstoare la haosul dezlnuit n jurul ei: Ay. Ne privea fix. Pe faa lui a trecut ceva asemntor unui zmbet, de parc ar fi spus: Prin urmare asta urma s se ntmple". Apoi silueta dispru. Nu aveam timp de el. Misiunea mea urgent era s-i duc la adpost, departe de Horemhab, apoi s m gndesc la urmtoarea micare. M-am uitat la Senet, care inea n brae pruncul. Era ngrozit. Privea i ea spre locul unde l vzusem pe Ay. De ce? Khety apru ca din pmnt lng mine si o lu n brae pe una dintre fete, eu am luat-o pe cealalt i, trgnd-o pe Senet dup noi, ne-am strduit s naintm mpotriva vntului. Nefertiti mergea naintea noastr inndu-l de mn pe Akhenaton, care se chinuia s-si pstreze coroana pe cap si se cltina n furtuna care-l doborse mpreun cu lumea lui cea nou. Am ajuns ntr-o poriune ceva mai ferit de vnt, n partea de rsrit a templului. Furtuna i mpinsese pe toi ctre captul de vest. Cei mai muli soldai rugiser si ei ntr-acolo, dar Khety i cu mine am vzut prin pcla cenuie brbai narmai ca-re-i mpingeau n lturi pe cei civa btrni rtcii i orbi care mai stteau n picioare. Alergau n direcia noastr. Mi-am ridicat privirea i am observat c greul abia venea: valul furtunii ajunsese deasupra oraului. Eram prini n capcan. - Cum ieim de aici? am strigat, acoperind urletul vntului. - Prin altar, mi-a rspuns ea.

M-am uitat din nou spre vest si l-am vzut alergnd prin furtun i lovindu-i pe toi cei care-i stteau n cale. Silueta lui masiv si prul tuns scurt mi erau de-acum familiare. Mahu. Am intrat n perimetrul interzis al altarului, n-tr-un punct al zidului de piatr, acolo unde era pictat chiar chipul ei, Nefertiti mpinse o u joas i ngust pe care n-o observasem pn atunci. Am privit napoi i am vzut c Mahu se apropiase. Striga ceva, dar n-am auzit ce. Nu aveam nici un motiv s-l rog s repete. I-am mpins pe toi nuntru i am nchis ua dup mine, trgnd zvorul greu de lemn. Dintr-odat, glasul infernal al furtunii s-a stins, nsemnele aurii i glorioase ale familiei regale preau uscate si decolorate, de parc fuseser scoase dintr-o lad cu haine vechi. Akhenaton prea un btrn ameit si nu putea s se uite n ochii nimnui. Fetele erau nspimntate, tueau i se lipeau de mama lor, care le aranja prul i le sruta ochii nroii. Afar, vntul si Mahu loveau si urlau, ncercnd s intre. Khety i cu mine am schimbat un zmbet complice la gndul c nsui eful poliiei ncerca s doboare o u. Era aproape ntuneric. Prin faa ochilor mi jucau constelaii fantastice. Apoi cineva a scos o cremene, a urmat o scnteie si o lumin palid luci apoi nvie. Ne-am strns n jurul acestei sperane. Akhenaton se uita furios la Nefertiti. A deschis gura s spun ceva, dar ea i-a pus un deget la buze si i-a fcut semn s tac. Chiar i acum rmsese la conducere. Lumina lmpii ne-a dezvluit trepte care dispreau n bezn. Nefertiti, femeia coridoarelor si lumilor subterane, ne-a condus i noi am urmat-o, bucuroi c ne micm, c ne ndreptam spre ceva. Nimeni nu avea chef de vorb si cnd una dintre fete s-a plns de oboseal, ea a linistit-o imediat. Am ajuns la o bifurcatie, dar Nefertiti a ales direcia fr s ovie. Dup un timp nesfrit - acum copilele se plngeau n cor de oboseal -

am ajuns la alt scar, pe jumtate acoperit cu nisip, care se termina sub un chepeng de lemn. Am mpins chepengul, dar abia s-a micat. Am ncercat din nou, luptndu-m cu greutatea surprinztor de mare. De vin era pesemne nisipul: tiam c dup asemenea furtuni nu mai puteai recunoate peisajele din ziua precedent. Mai tiam c era posibil s nu putem iei deacolo. M-am uitat la flacra lmpii: se micorase. Khety mi s-a alturat si am nceput s mpingem din rsputeri, umr la umr. Ua s-a micat cam un cubit, apoi un torent de nisip s-a revrsat nuntru. Ne-am necat i am tuit. Chepengul s-a trntit la loc. Am mpins din nou, gemnd ca nite atlei care dau un spectacol, si de data asta nisipul adunat deasupra a opus mai putin rezistent i a nceput ncet-ncet s curg peste cretetele noastre. Lumina puternic ne-a orbit. Nisipul se adunase n dune impresionante n jurul ieirii. Un torent proaspt a acoperit din nou chepengul. Ne aflam pe o cmpie pustie, la est de ora, n dreptul unui altar. Din fericire nu era nimeni n jur. Mi-am pus mna la ochi: peisajul se schimbase, dar nu n mod hotrtor. M-am uitat spre ora si am vzut c furtuna, care ntre timp se potolise, do-borse acoperiuri i adunase mormane de resturi lng zidurile cldirilor. Adevratul dezastru se va vedea pe strzi si puteam s-mi imaginez haosul de-acolo. Iat-l pe arhitectul acestei furtuni, Ak-henaton, chioptnd i mpleticindu-se, naintnd pas cu pas prin pustiu, cu visele spulberate n vnt. Nu puteam rmne acolo la nefrit. Aveam nevoie de adpost, ap, hran i un plan de aciune. Toi profitorii se vor grbi s pun dezastrul pe seama justiiei divine i s ctige ct mai mult din eecul catastrofal al Festivalului i din lovitura fatal primit de Akhenaton. Mi-am amintit de hotrrea de pe faa lui Horemhab. Parc-l vedeam cum se nfrupt. n faa noastr era deertul i n el nu puteam gsi dect spirite

malefice i moarte. Singura noastr soluie era s ne refugiem ntr-unul din mormintele spate n stnc, unul ct mai apropiat de ap, si apoi s folosim fluviul drept cale de scpare. Dar unde s ne ducem? Nu era momentul potrivit pentru asemenea gnduri. Puteam s m ocup de ele mai trziu. - Muncitorii de la morminte trebuie s aib rezerve de ap i hran. Mcar ne-am putea odihni acolo, am spus. Am pornit pe un drum lturalnic, aproape acoperit cu nisip, spre stncile din nord. Khety, Senet i cu mine purtam fiecare o copil pe umeri, iar celelalte dou fete mai mari mergeau singure. Nefertiti le cnta acum aa cum trebuie s fac o mam, dar tatl lor i ra picioarele i mormia de unul singur. Meritaten mergea posomort lng el. Aa arta Familia Regal n seara acelei zile. Soarele coborse la o palm deasupra stncilor din vest cnd am ajuns la morminte. Umbrele noastre prelungi ne urmau, poticnindu-se printre bolovani. Fetele erau obosite i nsetate si cea mai mic dintre ele adormise. Ne aflam acum la picioarele dunelor de nisip de sub intrrile mormintelor, care la rndul lor se aflau la aproximativ cincizeci de cubii mai sus, pe faa stncilor. Khety i cu mine le-am cobort cu grij de pe umeri pe fetele adormite i am urcat s verificm dac mai era cineva acolo. Am cercetat locul camer cu camer: nimeni, doar unelte, resturi de mncare i, din fericire, nite vase cu ap destul de proaspt. - Alegei un mormnt, i-am spus Reginei. S-a uitat la mine fr s zmbeasc i mi-a artat mormntul cel mai ndeprtat dinspre apus. Intrarea lui era ngropat pn la nlimea genunchilor n nisip. Am trecut pe sub grinda nc neinscripionat i am intrat ntr-o ncpere ptrat i larg, nalt cam de douzeci de cubii. Impuntoare, cu proporii echilibrate, era spat direct n stnc i

acolo trudiser fr ndoial ani n ir nenumrai meteri i sclavi. Tavanul se sprijinea pe o pdure de coloane solide, cu excepia poriunii centrale, mpodobite cu reliefuri pictate. Pereii erau decorai cu scene neterminate care nfiau bogia i abundena vieii venice: brbai i femei, cu toii foarte fericii, strngeau recolta si vnau n mlatini. Pe feele lor se citea doar plcere. Erau frumoasele imagini ale Lumii de Dincolo, unde necazurile din viaa prezent dispar n Lumina Desvrit a Morii. Dar imaginile dominante de pe fiecare perete erau cele ale Familiei Regale adorndu-l pe Aten i adorat la rndul ei de alte dou siluete ngenuncheate: un brbat si o femeie. M-am uitat atent la brbatul care avea s se odihneasc o venicie n acel loc. Figura lui mi era cunoscut. Deodat am neles al cui era mormntul: al lui Ay. M-am ntors spre Nefertiti. Sttea cu spatele la perete i se uita la intrarea n mormnt, prin care soarele i trimitea ultimele plpiri. Ea alesese locul acesta. Ea dorise s vin aici. De ce? CAPITOLUL 41 Ultimul strop de lumin s-a stins ntr-o mare de ntuneric. Sttea afar n costumul ei ceremonial de un auriu palid, brzdat acum de dre de praf i nisip, cu braele pe umerii fetelor care moiau. Senet se aezase lng ea i tremura, dei era o sear fierbinte. Meritaten nu dormea i sttea ceva mai departe, dar nu se uita la culorile frumoase ale apusului, ci n pmnt. Mama ei i arunc o privire, dar hotr s-o lase n pace. Akhenaton rmsese n camera mormntului, ghemuit pe o grmad de paie ntr-un col ntunecat. Khety i cu mine am gsit lmpi i un bra de bee strmbe. - Ei pun si sare n ulei, mi explic Khety. Vorbeam n oapt, cu toate c nu aveam nici un motiv.

- De ce? - Ca s nu fumege fitilul i s strice lucrarea de pe tavan. Uite! i, urcndu-se pe o scar sprijinit de o coloan neterminat, ne dezvlui n lumina lmpii motivul splendid al unei ci presrate cu stele aurii, domeniul ceresc al Zeiei Nut, zugrvit peste pnza indigo a nopii. O clip a fost un zeu tnr i plin de praf rtcit printre constela ii, legnnd n mn un soare miniatural, cu faa luminat de un zmbet de uimire n faa propriei lui creaii. Miam scuturat capul ca s alung amgirea. Am vzut c Akhenaton se ntorsese cu faa n sus i se uita atent la pictura de pe tavan. A optit: Mam a mea, Nut, acoper-m astfel nct s m numr i eu printre stelele nepieritoare i s nu mor niciodat. Glasul lui tremura. Dup un moment respectuos de tcere, i-am spus lui Khety: - D-te jos de-acolo. Lumina cobor printre cei vii i Khety deveni din nou el nsui. - Avem lemne de foc pentru cteva ceasuri, avem ap si puin pine, dar n-am gsit nimic altceva, i-am zis. Khety i ntoarse capul spre silueta lui Akhenaton care abia se distingea n colul ntunecos de lng perete. - i ce facem cu... Am ridicat din umeri. Nu aveam nici cea mai palid idee. n clipa aceea era o problem mult prea dificil pentru mine. - Adu-mi nite ap, strig Akhenaton din ntuneric. I-am dus un vas i a trebuit s-l ajut s se ridice, ca pe un bolnav. Ceva se frnsese n el. A but ncet, cu nghiituri mici. Trebuie s ne ntoarcem imediat n ora, spuse el deodat, de parc abia atunci i venise ideea. Prea hituit de team, ca i cnd ar fi tiut de-acum c nu mai era posibil i certitudinea neputinei sale l-ar fi impulsionat i

mai puternic. Se chinui s se ridice n picioare, sprijinindu-se n superba lui crj ceremonial. - Vreau s ne ntoarcem imediat... Nefertiti se duse la el i-l convinse s se ntind la loc pe saltea, ncercnd s-l ajute s stea ct mai confortabil. M-am ndeprtat. Era ceva intim, dar i ngrozitor n felul n care l linitise i n privirea lui, n care se citea dezgustul. Toate fetele se ntinseser pe jos, dar cea mai mare privea scena nfindu-i pe mama i pe tatl ei sculptat pe peretele de lng ea. Avea n ochi o strlucire stranie. - Asta sunt eu, zise ea, artnd o siluet mai nalt n grupul de la picioarele Regelui i Reginei care stteau la Fereastra Apariiilor pentru a primi binecuvntarea suflului vieii. Apoi se ntoarse i privi scena real i foarte diferit n care mama ei l linitea pe tatl ei. Mi s-a prut deodat mai matur i mai neleapt, de parc ar fi neles prea multe ntr-un timp prea scurt. - Nu ne ntoarcem acas, nu-i aa? m ntreb ea ncet. - Nu tiu. - Ba da, tii. Se vor schimba toate acum. mi ntoarse spatele cu semeie i continu s priveasc peretele mormntului. M-am gndit c avea dreptate i am vzut-o aa cum era: o copil care purta greutatea ntregii lumi pe umerii ei firavi. M-am ridicat, n lumina lmpilor scena prea desprins dintr-o poveste. Dar nu era o poveste. Unde puteam s ne ducem? Tot ce puteam face era s rezistm ct mai mult, ns nu aveam sperane prea mari. M-am dus afar s m gndesc i s stau de paz. Khety se ghemuise ntr-o scobitur din stnc i sttea i el de gard. Nefertiti s-o aezat lng noi si ne-am uitat cu toii la cmpia

care se aternea la picioarele noastre, n aerul limpede al nopii puteam zri o mulime de luminie mictoare: paznici i soldai care se adunau la rscrucile drumurilor. Am vzut alte iruri de lumini care se apropiau, se adunau, se mprtiau i se ndreptau spre punctele de ieire din ora, pierzndu-se apoi n deert. - Nu tiu dac e mai bine s plecm de-aici noaptea sau ziua. Nu mi-a rspuns. Oare m auzise? M-am uitat la ea. Tcerea se adncise ntre noi, dei ne despreau doar civa cubii. M-am uitat la stelele nepieritoare si mree i am oftat. Apoi ea a recitat: Pmntul ntunecat parc a murit. Dormim n camerele noastre, cu capetele acoperite. Un ochi nu-l poate vedea pe cellalt. Chiar de ni s-ar fura toate bunurile pmnteti, Pn i cele de sub capetele noastre, Nu ne-am putea trezi. Fiinele nopii stau n faa Lunii i toi erpii musc. - Mulumesc, i-am spus. Este foarte ncurajator. A zmbit i s-a uitat n deprtare. - Ce-i cu poezia asta? - Este Imnul lui Aten. Este scris nuntru, nu l-ai vzut? Cum se putea gndi acum la poezii? - Sun ca un avertisment, i-am spus. - E un avertisment nelept. Am privit stelele din nou. - Crezi c mai sunt si alte lumi sub ceruri? ntreb ea deodat. - Pot s-mi imaginez altele mai bune, mai ales n noaptea asta. - i eu pot s vd una n care sunt lanuri verzi nesfrite, n care nisipurile s-au transformat n-tr-o mare grdin. Copacii sunt aurii si rurile coboar de pe coline i scald zidurile unor orae minunate. - Vedei peste tot paradisuri. Eu vd altceva.

- De ce? - Pentru c triesc ntr-un inut unde domnesc rul, teama i ruinea. Vd viei distruse, sperane dearte, vise spulberate, crime si mutilri. Vd nedrepti nfptuite cu autoritatea legii. i pentru ce? Doar pentru bani, faim i putere. Dar trim ntr-o ar bogat, ntins, puternic, aspr, mndr, aa c toate astea nu mai conteaz. M-a surprins i pe mine ardoarea propriului meu discurs. - Am avut un vis nainte s vin aici. Mi-am dat seama c trebuie s vi-l povestesc. - Eti un adevrat vistor, dei eti att de sceptic, zise ea cu blndee. - M rtcisem ntr-un loc ngheat. Totul era alb. Erau acolo pduri ciudate, ntunecoase, i copacii fr frunze erau negri ca tciunii. Totul era nemicat. Apoi ceva nespus de fin a nceput s cad din cerul alb. Zpad. Asta-i tot ce-mi amintesc, dar tristeea pe care am simit-o arunci mi-a rmas n suflet. E ca o pierdere pe care n-o pot umple. ncuviin, nelegtoare. - Am auzit despre zpad. - Am auzit i eu povestea unui om care i-a adus Regelui un dar foarte preios. O cutie cu zpad. Cnd a deschis-o, zpada dispruse. Mi s-a prut c povestea i strnise interesul. - Dac mi s-ar face un asemenea dar, nu a deschide cutia. - Cum, nu ai vrea s vedei ce e nuntru? - Nu trebuie s deschizi niciodat o cutie plin cu vise. M-am gndit o vreme la cuvintele ei. - Dar atunci nu vei ti niciodat dac era plin sau goal. - Da, nu a ti, spuse ea blnd. Niciodat nu tim. n cele din urm gndurile mele s-au ntors n prezent.

- Ce avei de gnd s facei acum? Am putea cuta o barc, i-am sugerat. - i unde s ne ducem? Trebuie s ne ntoarcem n ora. Toate fiinele nopii s-au adunat s comploteze. Parc vd cum erpii i ascut dinii i-i umplu gurile cu venin. Lumea ntreag ne strig si n-o putem refuza. Avea dreptate, desigur. Mai mult dect orice altceva, furtuna stricase prestigiul familiei i o fcuse vulnerabil n faa atacurilor. Dac voiau s supravieuiasc, trebuiau s se arate i s-i exercite din nou autoritatea. Dac se mai putea. i cu ce risc? - Dai-mi voie s v ntreb: Cum vom proceda? Vor spune cu toii c zeii i-au ndreptat mnia asupra amndurora. Rse, dar foarte puin. - Tocmai fleacul la care nu te gndeti niciodat este cel care nruie toate visurile, planurile si viziunile mree. Ochii ei strluceau, dar nu din amuzament. Tot ceea ce fcuse pn atunci prea inutil. Tot ce mplinise se spulberase n vnt, de parc furtuna cu-rase tabla de joc, deschiznd calea pentru mutri neateptate. - Poate c ar trebui s-i cerei unui poet s scrie povestea ntmplrilor de azi n aa fel nct furtuna s fac parte din mreul dumneavoastr plan. Eu l-a intitula Poemul Triumfului Asupra Furtunii". Regina se ntoarce glorioas din Lumea de Dincolo, Zeul Haosului ncearc s o striveasc, dar nici mcar puterea lui nu poate s-o nspimnte sau s distrug Oraul lui Aten. - Acum sunt nspimntat. S-a uitat n ochii mei o vreme, de parc i era ruine c mrturisise adevrul. Sttea pe jos, ghemuit, cu braele n jurul genunchilor, ncercnd s se nclzeasc sau s-i stpneasc tremurul. Inima mea a nceput deodat s bubuie la fel de

nestpnit ca a unui bieandru. Era att de aproape. Puteam s-i simt cldura prin aerul rece al nopii care ne desprea, puteam s-i vd ochii verzi, dei nu ndrzneam s m uit la ea. Am ntins mna, ncet, foarte ncet, i am atins-o pe-a ei. Credeam c se vor prbui stncile i stelele peste mine, dar nu s-a ntmplat nimic. Nu s-a micat. Acum a vrea s cred c i s-a tiat o clip rsuflarea. Am stat aa mult timp, apoi i-a tras lin mna de sub a mea. Chiar atunci am auzit cum se preling firioare de nisip i pietricele pe pant, sub noi. Mi-am spus c era doar un iepure de deert, dar m nelam. Khety mi fcea disperat semne s m uit n jos i abia atunci mi s-a prut c vd o umbr. M-am ridicat ncet, cu spatele spre intrarea n mormnt, ncercnd s-o apr pe Regin de ameninarea care venea dinspre desert. Apoi am auzit limpede un pas, un picior care cuta sprijin chiar sub buza pantei, dar nc nu puteam distinge silueta strinului. M aflam acum chiar n faa intrrii. Mormntul ne-ar fi oferit un oarecare adpost, chiar dac ne lipseau cele trebuincioase n asemenea situaii: nu aveam dect pumnale s ne aprm. Am mpins-o pe Regin nuntru i am ateptat. Dou umbre s-au ridicat n faa mea, i una dintre ele gfia. Am recunoscut imediat silueta m-thloas, forma capului, tunsoarea. Am recunoscut cinele masiv care l urma peste tot, credincios si mut. - n ce loc ciudat ai ales s-i petreci noaptea... Glasul lui Mahu era ncordat si nesigur, ncerca s nu arate c abia mai rsufla. - Priveam stelele, am zis. - Doar ele te mai pot ajuta. Nu m-am chinuit s-i rspund. - Ei unde se afl? Sunt n siguran? - De ce m ntrebi pe mine? Apoi Nefertiti trecu pe lng mine cu o lamp n mn. Mahu rsufl uurat i se ls greoi n genunchi, ca un monstru care se

nchin unui copil. - Rugciuni de mulumire lui Aten pentru ntoarcerea cu bine a Reginei i... - Spune-mi ce tii, l ntrerupse ea tios. - Pot s-i raportez i Stpnului nostru? - Se odihnete. Lui Mahu nu i-a plcut rspunsul. - Dar... - E bine, insist ea. Mahu fusese descumpnit de tonul ei rece i amenintor. A urmat un moment de ncordare tcut i n cele din urm el s-a dat btut. Dar nu se predase. - Brbatul acesta trebuie s plece. Fcu semn spre mine, cu ochii arznd de ur. l rodea nc amintirea ntmplrii cu Ay. Perfect. - De ce? M-a aprat si m-a salvat, a pus Familia Regal la adpost, i-a ndeplini foarte bine misiunea. Tu ce ai fcut? Ce ai s ne spui i el nu trebuie s aud? Am reuit s-mi stpnesc un hohot de rs, dei nu ncercasem prea tare. Capul lui Mahu s-a legnat pe umerii masivi. Era ca un babuin prins n capcan si se zbtea s scape. Continua s fie un pericol pentru mine, dar ea a rmas pe poziii, implacabil si nemiloas. - Vorbete! i porunci. - Oraul e cuprins de nebunie. Mreul Fluviu este plin de brci. Toi cei care pot pleca se grbesc s-o fac. Corturile au fost luate de vnt, schelele s-au prbuit, strzile sunt blocate. Multe prvlii au fost distruse. Fntnile s-au umplut cu nisip. Rezerva de ap nu mai e sigur. Muli au murit alergnd s scape cu via. Ezit. Partea cea mai rea a raportului abia venea. - Altceva?

- Oamenii s-au rsculat. - Adic? - Nu mai exist autoritate. Avem putini soldai si nu putem controla oraul. Depozitele din temple au fost jefuite si toate rezervele de grne, vin i fructe au fost golite de gloat. Au mcelrit chiar i animalele sacre. Oamenii au devenit fiare peste noapte. Pe strzi s-au dat lupte pentru adpost i hran. Ambasadorul din Mitani i ntreaga lui suit au fost ucii de mulime. Nu i-am putut apra. Bnuim c e mna hitiilor. Am adpostit alte familii importante n Mreul Palat i am pus sub paz Micul Templu al lui Aten. - De ce nu ai putut s ii friele puterii n ora n numele nostru? Chipul lui Mahu se ntunec. - Horemhab a luat puterea pesle autoritatea mea si a forelor Medjay. i-a desfurat soldaii n ora i a cerut ntriri care urmeaz s ajung aici n cteva zile. A luat puterea pn cnd... Se opri. Venise clipa cnd trebuia s spun ceea ce nu putea fi spus. - Vorbete! - Pn cnd vei binevoi s v ntoarcei i s v ntlnii cu el. Chipul ei rmase fr expresie, dei primise vesti care ar fi rebuit s-o nspimnte. - Te-a trimis aici ca pe un biet curier? Mahu se uit furios la ea: mndria i ntuneca respectul. - Nu sunt curier. Sunt ceea ce am fost i voi fi mereu: un slujitor credincios. Am venit s v previn. Ea i ngdui s se relaxeze ntru ctva. - Credina ta este mai preioas dect aurul. Era ciudat s vezi puterea ctorva cuvinte de laud asupra acestui om. ncuviin, de parc toat ndrjirea lui fusese tears definitiv.

Acum Regina vorbea repede, nsufleit de cerinele imperative ale situaiei. - M voi ntoarce, dar nu ca s negociez cu Horemhab, ci ca s conduc. Aceast declaraie nu pru s aib efectul scontat sau dorit asupra lui Mahu. Mai era ceva ce nu-i spusese. Ce ascundea oare? O disput? Veti rele? Un cuit criminal, poate? Regina privi scurt spre mine, observase i ea. M-am hotrt s m apropii. - Stai acolo! strig Mahu. Ea mi-a fcut un semn imperceptibil i am rmas pe loc. - Vorbete deschis. Nu-mi ascunde nimic, altfel m ntorc n ora cu informaii greite i fr s neleg ce se petrece. L-am cutat cu privirea pe Khety, ns dispruse. Asculta i el, fr ndoial. Mahu se hotr i ncepu s vorbeasc, dar cu o nesiguran de care nu-l credeam capabil. -Mai este... ceva. - Spune! Nu te atepta s-i interpretez tcerile! Apoi n noapte sa auzit un uierat, urmat de un zgomot nbuit. i ea, si eu am ncercat s vedem ce nu se putea vedea. Cine mai era acolo? Mahu tcuse. M-am uitat la el. Era uimit, de parc uitase ce trebuia s spun. Din coltul buzelor i s-a prelins un firicel de snge. i-a ridicat mna s-l ating i s-a uitat mirat la degetul nroit. Apoi a cltinat din cap, s-a lsat n genunchi, ca un bivol prea mpovrat, i a czut cu fata n nisip. Ne-am aplecat i am alergat la el. O sgeat i se-nfipsese n ira spinrii, chiar ntre omoplai. Am cercetat-o repede. Purta o hieroglif pe care o mai vzusem: cobra. L-am ntors pe-o parte ct am putut de blnd, nc respira, foarte slab, de parc aerul din jurul lui devenise ap. Ultimul chip din viaa asta pe care avea s-l vad era al meu, si prea s-si dea seama de aceast ironie.

- Fii blestemat... scrni printre dinii nroii, din gtul glgind de snge. Ai avut dreptate... M-am lsat n genunchi lng el. A tuit si a scuipat. Un norior de picturi roii mi-a stropit haina. A ncercat s rd si a scuipat din nou, mai mult snge, mai gros si mai ntunecat. - Mor, a zis strmbndu-se acru, de parc moartea era o mic surpriz. Cinele i-a lins faa. L-am mpins. - De ce am avut dreptate? Am simit c ne privea cineva de sus. Era Ak-henaton, care prea un biet btrn trezit dintr-un somn adnc. inea n mn o lamp i aa cum sttea acolo, mbrcat n alb, era o int sigur pentru arcai. M-am repezit la el i l-am tras afar. A ncercat s strige, ultragiat, dar i-am pus mna peste gur. Acum eram toi trei strni n jurul lui Mahu, care-l vedea n sfrit pe Stpnul su. Mi s-a prut? Trecuse oare o umbr de dezamgire final peste ochii lui cnd mna morii le-a schimbat lucirea de topaz n ceva asemntor unei sticle nceoate? L-am prins pe Akhenaton de bra i ne-am adpostit cu toii, ca nite cini de pripas, n mormnt. S-a mpotrivit, ncercnd s mai arunce o privire la trupul lui Mahu. Cinele sttea lng el, derutat. A trebuit s-l trag pe Stpnul Celor Dou Trmuri dup mine prin rn. Ne-am ascuns n camer i rsuflrile noastre iscau noriori n aerul acum ngheat al deertului. Lmpile abia mai aruncau o licrire peste siluetele pictate si n pdurea ntunecat de coloane albe. Fetele se treziser i se strngeau lng mama lor care le optea s nu scoat vreun cuvnt. Am ateptat, ascultnd atent. tiam c acestea erau poate ultimele clipe ale vieilor noastre. Eram prini n capcan i nu aveam nici o scpare. Oricine putea intra acum n ncpere i ne putea mcelri ca pe nite animale. Ca un semn ru prevestitor, l-am auzit pe cinele lui Mahu cum a scheunat ascuit, apoi a tcut.

- Nu v ascundei de mine. Cuvintele fuseser rostite ncet i nu preau s vin dintr-o direcie anume. Apoi peste pietrele scldate n lumina argintie a intrrii a aprut o umbr prelung si a nceput s se mite piezi peste perete si apoi n camer. A fost urmat de silueta unui brbat slab si elegant. inea o lamp care-i lumina fata osoas, parc i mai slab n umbrele plpitoare. Ay era nsoit de soldai care s-au postat la intrare. Arcurile lor strluceau n lumina lunii, la fel i vrfurile de argint ale sgeilor. M-am uitat spre Nefertiti. Arta de parc se confrunta n sfrit cu cea mai adnc team pe care o simise vreodat. Ay le fcu semn arcailor s ne percheziioneze i acetia mi-au luat pumnalul. Pe doi dintre ei i cunoteam: unul participase la partida de vntoare, cellalt era tnrul arhitect de pe corabie, cel care proiecta latrine. M urmriser de la nceput. Falsul arhitect m privi drept n ochi, de parc mi-ar fi spus: Uite c ne ntlnim din nou". Apoi Ay le ordon amndurora s atepte afar si se apropie de noi. Regina i cu mine am pornit n direcii diferite, miscndu-ne prin pdurea de coloane albe. - Ce ciudat i totui ce bine c ai ales propriul meu mormnt drept adpost. Regret c a trebuit s stai n condiii att de nepotrivite. Dar poate c acest decor vi se pare amuzant si astfel compenseaz celelalte neplceri. Se juca cu noi. Zmbea asemeni unei pisici din necropol. - Suntem muritori cu toii. Cu excepia celor dintre noi care au devenit zei, firete. Sau, cel puin, aa li se pare lor. Uite, aa st scris aici, pe piatr. Citi o coloan de hieroglife cu o vitez i o acuratee demne de respect, dar poate c le tia pe dinafar: O nchinare adoratului Aten, cel care triete de-a pururi, Mreul si Viul Aten, Stpnul tuturor, Aten, Stpnul Ceresc, Stpnul Pmntului. Stpnul Casei lui Aten din Akhetaten, al Regelui Sudului i Nordului, trind n Adevr, Stpnul Celor Dou

Trmuri, Fiul Soarelui, Stpnul Diademelor, Akhenaton, mre n durat, i al Mreei Soii Nefer-Neferuaten-Nefertiti, care are n ea via, sntate si tineree venic... i tot aa... Da, aici este descrierea mea: Purttorul de Evantai n mna dreapt a Regelui, Supraveghetorul Tuturor Cailor Majestii Sale, cel care druiete mulumire n tot regatul, Favoritul Zeului Celui Bun, Printele Zeului, AY CARE SPUNE: Rsritul tu e frumos peste orizontul ceresc, o, Viule Aten, care dai via; cnd te ridici pe orizontul din rsrit, umpli de frumos toate lumile. Fcu o scurt pauz ca s guste ironia clipei. - Ei, nu chiar, aa cum s-a dovedit n cele din urm... Dar atunci se auzi o alt voce din ntuneric. Era vocea lui Akhenaton, tremurtoare si ciudat: - Fiindc eti splendid, mre, radios i mai presus dect oricare dintre lumi... Tu eti Soarele, ndeprtat, dar care se arat pe Pmnt, i cnd apui la orizontul din vest, Pmntul coboam-n ntuneric i-n asemnarea morii... Glasul lui Akhenaton tuna n timp ce intona versurile; i ridicase braele slabe ca o reflecie n oglind a propriei imagini sculptate pe peretele de lng el, ctre un soare inexistent. Se opri brusc, de parc nu dorea s rosteasc cuvintele care urmau. Ay l privi fr nici o reacie pe acest spirit al puterii pierdute. - ntr-adevr, asemnarea morii... Am comandat acest mormnt costisitor, dar nu am avut niciodat timp s-l vizitez i s verific cum progreseaz lucrarea. Acum sunt mult mai scumpe aceste Case ale Morii i totui nu avem timp s ne ocupm n timpul vieii de lucrurile care conteaz cu adevrat. Ne grbim, greim, ne repezim s le ndreptm i nu ne gndim ct ar trebui la trecut si la viitor. Nu-mi ddeam seama unde vrea s ajung. Ne-fertiti era ciudat de tcut. - Vrei s v spun o poveste despre trecut sau despre viitor?

- Hai s ne preocupm de viitor, spuse ntr-un trziu Nefertiti din marginea ndeprtat a ncperii. Ay porni spre ea, dar Regina dispru repede n bezn. Nu-i mai puteam vedea silueta. - Desigur. O s-ti spun ce vd. Vd c urmeaz o epoc de calamiti. Vd cum se prbuete lumea si cum se frmieaz Imperiul. Vd cum preoii vor ataca templele lui Aten, vd cum tezaurul se golete, vd ura din ochii oamenilor, vd cum dumanii cuceresc oraele noastre i ne distrug zeii. Vd cum se usuc lumea noastr verde, vd cum Mreul Fluviu refuz s ne dea belugul lui, vd pmnt uscat i recolte vetejite i vd cum lcustele stric tot ce-a mai rmas. Vd grnare pline de praf, vd cum vntul timpului su-flnd dinspre Trmul Rou aduce foc i distrugere, vd cum tot ce am durat se preface n cenu, i vd pe copii cum i nva pe prini ce e barbaria i-i vd pe barbari cum srbtoresc n templele noastre. Vd coroane regale pe cretetele babuinilor i n locul statuilor vd maimue clevetitoare. Vd cum fluviul i schimb cursul i curge n sens invers i-l vd pe Ra cum se rcete. Vd copii mori n morminte fr nume. - Nu ar trebui s iei cina aa de trziu, i deformeaz imaginaia, spuse ea cu grij. El o ignor enervat si continu: - Vd lucrurile aa cum sunt si aa cum vor fi. Dac nu acionm decisiv acum. Trebuie s revenim la situaia dinainte. Trebuie s ne pstrm obiceiurile i tradiiile. Trebuie s prsim acest ora i s aruncm zeul Aten ntr-o cutie i s-o ngropm adnc n deert, de parc n-ar fi fost. Apoi trebuie s fim practici. Trebuie s negociem nelegeri cu noua armat si cu preoii lui Amun. Trebuie s le napoiem preoilor din Teba o parte din averile si pmnturile lor si s le ngduim s se ntoarc la temple. i mai trebuie s artm lumii c noi, familie i tar, suntem mai

puternici ca oricnd i c zeii ne binecuvnteaz. i pentru a reui s facem toate acestea avem nevoie de un conductor care s le spun oamenilor i zeilor deopotriv: Eu sunt trecutul i viitorul; eu vd prin timpuri; numele meu pete pe calea zeilor. Eu sunt stpn peste venicie. - Nu exist un asemenea conductor. - Eu cred c exist, spuse el repede. Cred c a venit timpul s-l cunoatem. Ls propunerea s pluteasc n aer. O ofert. O posibilitate. Dar cine era Ay, cu toat autoritatea lui, pentru a face o asemenea propunere? Era oare furitor de regi, creator de zei, conductor a toate cele ce vor veni sau nu? Apoi Akhenaton vorbi cu convingerea neclintit a unui nebun: - Asta e trdare i voi porunci s fii prins i ucis ca un ho de rnd. Ay i rse-n fa. Era pentru prima oar cnd aveam dovada c poate produce acest sunet att de omenesc. - i cine va auzi porunca asta, cine o va aduce la ndeplinire? Nimeni. O s-i iau regatul, puterea i bogiile. Eti un om pierdut, un falit. Sfritul tu e aproape. Dac ai noroc, vei scpa cu via. Glasul lui era linitit i necrutor. Akhenaton se duse repede spre intrare, dar n fa i se postar doi gardieni. - Lsai-m s trec! porunci el. Eu sunt Akhenaton! Cei doi au rmas nemicai si tcui. Neputina lui era trist, i lovi cu pumnii, ca un copil care se d n spectacol. Loviturile lui erau slabe i zadarnice, iar ei pur i simplu nu l-au luat n seam. S-a ntors spre Ay, arznd de furie. - Regelui nu i se poate refuza nimic! Mi-ai furat regatul. Mi-ai nelat ncrederea. Te blestem si mpreun cu zeii ne vom rzbuna! - Nu, nu eu. Tu ai trdat ncrederea regatului. M-ai trdat i pe

mine. i-ai btut joc de motenirea acestei lumi. Blestemele tale nu mai au nici o putere. Cum vei hrni oamenii? Cum vei restabili maat? Nu poi. Cum mai poi s te ari sub semnul lui Aten? Nu poi. Oamenii te ursc, armata te dispreuiete si preoii comploteaz s te ucid. i-am dat lumea asta cu toate bogiile i puterea ei si ce-ai fcut? Ai construit o jucrie prosteasc din lut i paie. Oare poate mreia s fie durat din asemenea materiale? Nu. Se macin si se prbuete, se face pulbere. Curnd aici nu va mai rmne nimic din acest ora i din mreia unui rege nebun, doar umbre, oase si nisip. Spiritul tatlui tu moare a doua oar - de ruine. Acum trebuie s-mi dai coroanele, ngenuncheaz. Akhenaton se uita fix la Ay. Pierduse. - n faa ta? Niciodat. Se ntoarse cu spatele. Nefertiti apru din bezn. Inima mi-a srit din piept cnd i-am vzut chipul. Tu eti Printele Zeului, dar nu poi fi rege. Ceva s-a schimbat pe chipul lui Ay. Mai vzusem expresia asta pe faa unui juctor nrit care avea de gnd s dubleze miza. Habar n-ai cine sunt eu. Cuvintele lui fceau s se nfioreze si aerul din jur. Nefertiti rmase nemicaii, derutat. Trebuia s nfrunte orice dezvluire ar fi urmat. - Ce secret ascunzi? Nu esli Ay? El se duse spre coloane, aprnd i disprnd printre lumin si umbre, vrjindu-se pe sine. - Nu-i aminteti? Regina tcu si atept. - Amintirile sunt ciudate. Cine mai suntem dac le pierdem? Nimeni. M bucur c ai uitat. Aa am i vrut, am vrut s nu te influeneze frmntrile sufleteti. - Asta nu se poate. Inima este totul. Ddu din cap cu gravitate. - Nu, nu este. Credeam c ai nvat adevrul cel mai important.

Puterea este totul. Nu dragostea i nici emoiile, doar puterea. i eu i-am dat-o ie. - Nu mi-ai dat nimic. Acum se enervase, n sfrit. El zmbi, de parc mai ctigase o victorie, i apoi i ddu lovitura final, ncet, cu blndee: - Eu i-am dat via. El i urmrea chipul i ea ncerca s se obinuiasc cu implicaiile acestor cuvinte. Era ca un criminal care si-a nfipt cu precizie cuitul n inima victimei i care-i urmrea ultimele reacii. Ea vorbi cu un glas ciudat de calm, de parc ce fusese mai ru se ntmplase deja i nimic nu o mai putea rni. - Eti tatl meu? - Da. Acum m recunoti? n vocea ei era mai mult mil dect groaz. - Vd cum eti. Vd c n loc de inim ai un pustiu. Ce s-a ntmplat cu inima ta? Unde i-e dragostea? - Astea sunt cuvinte sentimentale, draga mea fiic. Iubire, mil, compasiune. Scoate-i-le din inim. Aciunea este cel mai important lucru. Se apropie de el, curioas, dei era ndurerat. - Dac mi eti tat, cine e mama mea? El fcu un gest de respingere. - Spune-mi cine este mama m. - O fiin lipsit de importan. Fr nume. A murit cnd te-ai nscut. Asta a rnit-o i mai mult, mai mult dect orice pn atunci, i ncruciase minile pe piept, de parc-i inea n pumnii strni cioburile sufletului. - Cum ai putut s-mi faci asta? Nu m ncerca cu vorbe uuratice i cu argumente dulcege. Nu mai eti un copil i nu e cazul s vorbeti copilrii. - Nu am fost copil niciodat. Mi-ai luat si bucuria asta.

Se ntoarse i dispru. Ay se plimba printre coloane, ateptnd linitit ntoarcerea ei. In timp ce trecea pe lng mine, i-am scos iute pumnalul din cingtoare i i l-am pus la gt, atingndu-i cu tiul pielea rece, i cu cealalt mn i-am intuit braele la spate. Parc ineam ceva inexistent, att era de nemicat. Grzile s-au repezit spre noi, dar am spus ncet: Stai pe loc sau i tai gtul. Khety i-a dezarmat ntr-o clip. Nefertiti s-a apropiat. Am apsat tiul mai tare peste vena care-i pulsa slab i am fost bucuros s simt un fior de nesiguran. - Acum pot s-l omor sau pot s-l duc n ora. Pot s-l arestez i s-l acuz de trdare i de crim. Ea m privi cu tristee, apoi mi fcu semn s-l las liber. - Las-l n pace. Nu-mi venea s-mi cred urechilor. Cine credei c l-a torturat pe Tenry? Cine credei c i-a dat foc lui Meri-Ra? Poate c nu cu mna lui a comis aceste fapte, dar le-a plnuit i le-a poruncit. Omul acesta nu v-a adus dect suferin. Vrei s-l las liber? De ce? - Pentru c aa trebuie. Am aruncat cuitul pe jos, dezgustat. Ay alunec din strnsoarea mea i m lovi puternic peste fa cu mnua lui de piele roie. Nu am simit nimic. - Asta pentru c ai avut ndrzneala s m atingi. M lovi nc o dat. - Si asta pentru c ai ndrznit s m acuzi de fapte josnice fr s ai dovezi. M-am uitat fix la el. A nceput s se plimbe prin mormnt. - Vezi, fata mea este o femeie inteligent. Ea nelege cum stau lucrurile. Apoi zmbi. Uram zmbetul lui. - Avei tot ce v putei dori, i totui v roade o furie slbatic. Oricare ar fi obiectul ei, furia asta nu va reui s v satisfac

vreodat. Se aplec i culese o mn de rn pe care o studie nepstor. - Nu mi-a plcut niciodat locul acesta i nu cred c mai vreau s m nmormnteze aici. Dar uit-te n jur, privete aceste imagini frumoase din viaa cealalt: uite cum ne nfim noi speranele de si mai mult via. Cu i mai multe cmpii si sclavi care s le lucreze, cu i mai multe onoruri i titluri, cu i mai multe bogii... Tot ce are lumea mai bun i tot ce putem apuca cu minile. Nu sunt dect nite biete picturi. tim cu toii ce se ntmpl dup ce murim. Nimic. Devenim oase, apoi pulbere. Nu exist via etern. Dulcile psri ale veniciei cnt doar n minile noastre. Sunt doar poveti pe care ni le spunem ca s ne aprm de adevr. Nu putem supravieui timpului. Doar zeii sunt nemuritori. Si ei nu exist. Apoi ls rna s se scurg pe jos si se ntoarse spre Nefertiti. - Sunt chestiuni urgente care trebuie rezolvate imediat. Uite ce-i propun: vino la Teba i voi negocia un nou acord cu toate prile interesate. Vei fi de acord s ne ntoarcem la vechile obiceiuri, l vei adora n mod public pe Amun n templele de la Karnak, n fruntea unei adunri de preoi. Este o necesitate absolut, n schimb, fetele tale vor fi lsate n via si soul tu va putea s-i pstreze coroana, dar nu va mai avea nici o autoritate. Poate rmne n oraul lui caraghios, poate adora soarele la amiaz i chiar i nisipul, ce-mi pas, de vreme ce este un lunatic i nimic mai mult. Nu va afla nimeni, i vom lsa slujitori care s-l serveasc. - i tu? Eu sunt Printele Zeului, Fctorul de Bine. Voi rmne aici. - Suntei Fria, am spus. Fria Cenuii. Ce nume potrivit. Brbaii de cenu. Zmbi n felul acela calculat. - E i acesta un spectacol, o ceremonie, dac vrei. Dar

funcioneaz. Oamenilor le place puterea secretelor. E interesant s vezi ce vor face, ct vor plti pentru a afla marele secret al puterii. apte pene de aur din pasrea renaterii. Cred c ai si tu una. D-o acum posesorului ei de drept. - Mi-ai lsat-o mie atunci. ncuviin, de parc-mi mulumea politicos c pricepusem. Am cutat n geant, am gsit pana si i-am dat-o Reginei. Se uit la ea de parc abia acum vedea viitorul, abia acum tia cum se va termina povestea. i nu era sfritul pe care si-l dorise. - Bine, spuse Ay. M voi pregti pentru mine. Oamenii te iubesc. Strategia ta a fost admirabil. Te-ai ntors din Lumea de Dincolo. Ne vom folosi de acest fapt. Eti o stea printre noi, simpli muritori de rnd. - i dac refuz propunerea ta? Rse ncet. - Hai s nu mai pierdem timpul. M voi ocupa de toate si te vom atepta la palat pentru o ceremonie public. Grzile vor rmne aici ca s te conduc pe drumul de ntoarcere dup ce vei lua hotrrea. Dac n-o vei lua, mi vor urma ordinele. Poi s ghiceti care vor fi ele. Mine este o nou zi. - i-ai ucide nepoatele? Se ntoarse spre ea: - Nu uita, dragostea nu exist. Doar puterea. Pn i camerista ta tie asta. Nu-i aa, Senet? n-treab-o! ntreab-o i despre scarabeu, mi place s las semne, aa s tii. Apoi se ntoarse si plec. Nimeni nu ndrznea s vorbeasc. Senet tremura. - E att de puternic, murmur ea cu ur i durere. - Hai s-i spun povestea ta, i-am zis, ct mai blnd cu putin. Se uit la mine i ncuviin. Tu ai ucis-o pe Seshat. Nu m-a contrazis, aa c am continuat: - Tu i-ai zdrobit faa, tu i-ai pus scarabeul n veminte. Purtai mnui ca s-i ascunzi rnile de pe mini. M-ai fcut s cred c

lipsea una dintre bijuteriile Reginei. M-ai fcut s cred c scarabeul aparinea Reginei, dar i-l dduse Ay. A zis c las semne. Era semnul lui. Avea dreptate, a ieit din baliga lumii, e din cea mai joas spe, dar scoate la lumin regi i regine. Scarabeul lui Ay. Regina o privea enigmatic. - I-ai urmat instruciunile. Ai dus-o pe fat pe fluviu si, cnd nu se atepta, ai lovit-o. A fost nevoie de mai mult for i stpnire de sine s-i zdrobeti faa. S-a uitat n ochii mei. - Dureaz o venicie s omori pe cineva. Nu mi-a fost greu s-i dau prima lovitur, dar n-a murit atunci. Gemea, dei nu mai avea gur. Am lovit-o pn cnd a tcut. Mi-a luat mult timp. ncperea se cufundase n tcere. Am continuat povestea: - S-a mbrcat cu hainele pe care le-ai luat din camera Reginei. Purta o earf, aa cum indicau instruciunile. Nu ai tiut, pn cnd nu i-am spus pe cine ai omort. tiai doar c e o femeie. Pe Ay nu-l interesa cine triete i cine moare, dar ie i psa. Ai mutilat i ai ucis o femeie nevinovat. Familia ei o iubea mult. Tresri. Faa ei se fcu alb ca laptele. - i eu o iubeam, spuse ea cu mndrie. Mi-a cutat ochii cu privirea. Se iubiser. O simpl cheie care deschidea lactul adevrului. - Arat-mi prul, i-am cerut. ncuviin si i dezveli pletele-i rocate. Vorbi din nou, de data asta, adresndu-se Reginei: - tia tot. mi citea gndurile i visurile. Mi-a spus c va da n vileag legtura noastr, a mea cu Seshat, si c nu vei afla doar dumneavoastr, Stpn, ci lumea ntreag. Puteam s ndur asta. Dar apoi mi-a spus c o va ucide dac nu fac ce mi poruncete. Mi-a spus ce trebuia s fac. Mi-a spus s duc instruciunile scrise i hainele la Harem, ca i cum ar fi venit din partea Reginei. Mi-a spus c au s-mi aduc o femeie. Mi-a spus

c nu trebuie s vorbesc cu ea. Mi-a spus unde s-o duc i cum s fac ceea ce-mi ceruse. Cum puteam s m mpotrivesc? Dumneavoastr ce ai fi fcut? Se uita la mine, dar tot ce puteam s fac pentru ea era s-o privesc cu nelegere. Deodat url ngrozit, se cltin si ncepu s se loveasc cu pumnii n cap. - Hathor, Stpn a Cerurilor, zeia Destinului, cea care eti Puternic, iart-m. Am omort femeia pe care o iubeam. Am fcut asta din dragoste si spaim. Acum totul e doar moarte. Nefertiti i atinse umrul cu blndee. - Dac mi-ai fi spus adevrul, te-as fi aprat. Camerista o privi ndelung. - El este deasupra noastr a tuturor. El este Moartea nsi. tii c m-a srutat? Pe buze. Atunci am fost condamnat. Apoi ridic pumnalul pe care-l aruncasem pe jos, iei din mormnt i dispru n noapte. tiam c n-o mai putea salva nimeni i tiam c n-o vom mai vedea niciodat. Speram ca zeia Nut s-o acopere i s-i gseasc un loc printre stelele nepieritoare. Khety si cu mine ateptam afar. Era ceasul cel mai ntunecat al nopii i luna coborse spre orizont. Semnm cu dou statui posomorte i tcute. - Credeam c o cunosc bine pe Senet. Cnd i-ai dat seama? ntreb el. - tiam c povestea ei chioapt i c nu-mi spusese totul. Durerea ei a trdat-o. Cltin din cap: - Omul acela este un monstru. - Nu cred n montri. Ar fi prea simplu pentru toi. E la fel ca noi. - Atunci e i mai ru, zise el. Am fost de acord cu el. Nefertiti iei din camer. Khety se retrase respectuos mai departe, lsndu-ne singuri. Acum aveam cteva lucruri de

spus. - Mi-ai spus o poveste foarte interesant despre tatl dumneavoastr i despre familia dumneavoastr atunci cnd vam ntlnit prima oar. M-ai pclit frumos. Se uit linitit la mine. - Cnd te nati fr prini, i petreci tot timpul imaginndu-i cum artau, i consideri perfeci, ncepi s visezi ntmplri care par adevrate. Pn ntr-o zi... - Adevrul. - Da. Mi-l imaginam pe tatl meu ca pe un om bun, minunat, blnd. Speram c ntr-o zi va veni s m salveze. Credeam c m va lua n carul lui si vom rmne mpreun pentru totdeauna. - Tocmai puteam s-l ucid pentru dumneavoastr. - Da, puteai s-l omori, dar ar fi rmas n mine i-n mintea mea pentru totdeauna. Probabil c aa e i mai ru. Probabil c tot ce pot face e s-l iert, s-l iert pentru ce mi-a fcut mie i pentru ce le-a fcut altora. Dac reuesc asta, nu va mai avea putere asupra mea. Eram iar uimit si ngrozit. - S-l iertai? A transformat viaa lui i pe cea a propriului su copil ntr-un joc pentru putere i v-a ameninat cu moartea. Nu exist dragoste n el. - Asta nu nseamn c nu-l pot ierta. Dragostea nate dragoste. Ura nate ur. Rzbunarea nate ur. Alegerea mi aparine. Nu puteam hotr eu asta. - Prin urmare i vei accepta cererile? Vei pstra pana de aur? A tcut un timp. - Trebuie. Nu am de ales. Ar nsemna s distrug tot ce am nfptuit, ar fi sfritul unui vis pentru o lume mai bun. Te-am avertizat: lumea ne cere asta, mi-o cere mie i nu pot spune nu. Am destul putere s-i salvez pe cei pe care i iubesc i s influenez mersul lucrurilor. Am o datorie fa de viitor.

Apoi mi veni n minte un gnd foarte limpede. - N-am s v mai vd... Mi-a luat mna n minile sale. - Nu te voi uita. Am rmas aa o venicie. CAPITOLUL 42 Cu mult nainte de zorii zilei, ca s nu fim vzui cnd ne ntoarcem, am cobort de pe stnci si am pornit pe jos spre ora i spre un viitor necunoscut. Luna era acum mai mare i se pregtea s plece. M-am uitat la Cea Desvrit care mergea alturi de mine. Prea mai hotrt si mai calm i privea drept nainte. Poate c e mai bine s cunoti adevrul n toat oroarea lui dect s trieti n nesiguran. Fetele mai mari se poticneau lng noi, pe jumtate adormite, iar Khety i cu mine le purtam pe umeri pe cele mici i ele se legnau n visele lor ciudate si dulci. Akhenaton chiopta, privind solul ntunecat i arid. Grzile lui Ay ne urmau la mic distant. M uitam n spate din cnd n cnd, ca s m asigur c mai sunt acolo. Nefertiti se hotrse s mearg la Palatul din Nord, reedina de odihn a familiei care se afla n afara oraului. Nu era prea bine fortificat i nu avea ncperi pentru soldai, aa c paza era mai slab acolo, dar mi-a spus c are motivele ei i, n fond, izolarea era un avantaj. Fetele, care se treziser brusc, ne-au anunat cu glasuri de clopoel c si ele vor neaprat s mearg la Palatul din Nord ca s-i vad gazelele favorite. De la distanta la care ne aflam, tot ce puteam vedea din palat erau ziduri nesfrite din crmizi de lut care ncercuiau o suprafa uria, pn la Mreul Fluviu. Zidurile nu aveau ferestre si porile solide din lemn erau bine nchise. Am btut n poart ct de tare am putut. Sunetul a

rsunat pn departe, neobinuit de puternic n tcerea dinaintea zorilor, n cele din urm am auzit un zornit, un geamt, si oblonul mic din poart s-a deschis. Un btrn a clipit prudent, apoi, recunoscndu-i pe vizitatorii att de matinali mbrcai n vesmintele lor regale prfuite, a nceput s se roage. Era mai mult team dect respect n ochii lui. Nu aveam timp pentru asta si am btut n poart pn cnd a des-chis-o. S-a prosternat si a continuat s se roage, dar am trecut pe lng el si am intrat n curtea pala-, tului. S-a ridicat repede i ne-a urmat, artndu-ne prin semne c nu mai era nimeni acolo, c doar el apra cu onoare, de unul singur, ntregul palat. Doar eu mai sunt aici, ceilali au fugit, dar eu tiam, tiam c vei veni, aa c v-am ateptat." Se uita la noi ca un funcionar care ateapt baciul. Nefertiti i-a mulumit linitit pentru credina lui. Lng zidurile groase se strnsese nisipul i toate uile i ferestrele interioare erau nchise cu obloane. Regina a luat-o nainte, a deschis ui si a trecut prin sli de recepie pline de ecouri i absolut goale. Khety i cu mine ne uitam n toate prile pentru c nu puteam fi siguri c nu ne pndesc dumanii, poate oamenii lui Horemhab, care ar fi putut ocupa lesne palatul. Nu am gsit nici ipenie de om. Palatul prea ntr-adevr pustiu. Khety i cu mine fceam de gard n curtea principal, oamenii lui Ay la poart, iar Nefertiti le-a dus pe copile n dormitoare s se odihneasc si s se pregteasc pentru ziua care venea. Am privit cum se sting ultimele stele si cum lumina albastr a zorilor ncepe s umple cerul. Luna se cufunda ncet n Lumea de Dincolo. Cocoii cntau si cinii ltrau n deprtare, iar corul psrilor din copacii de la marginea fluviului a prins i el glas. Viaa se trezea. Apoi Akhenaton apru la u. Se uita la zeul lui, la Aten, care acum era doar o fie roiatic peste coamele colinelor dinspre rsrit. Pe chipul lui nu se vedea nici bucuria, nici adoraia, i ri-

dic braele, nchinndu-se tcut. Prea o nebunie inutil. Ne-am uitat ntr-o alt parte, ct de respectuos am putut, spernd c nu trebuia s ne lum la ntrecere cu el. - Vino, vreau s-i art ceva, mi-a spus. Vorbea cu greutate. Se ntoarse i ontci pe coridorul plin de praf i l-am urmat, lsndu-l pe Khety de paz. Am mers n urma lui o vreme, pn cnd am ajuns la o u dubl sculptat cu miestrie. A deschis-o cu grij i m-a invitat s intru primul. M-am pomenit ntr-o camer ptrat, nalt, deschis spre cer, care avea doar trei perei. Pe ei un artist zugrvise imaginea perfect a vieii: ap i pescrui surprini n plin zbor, care tiau aerul nemicat cu aripile lor colorate n negru i alb sau se scufundau n inele de ap limpede sau coborau peste cretetele plecate ale tulpinilor de papirus de dou ori mai nalte dect un stat de om. Apoi s-a ntmplat un lucru straniu: o siluet nedesluit care avea aripi a nit cu un ipt ascuit n camer, apoi a disprut tot att de iute ntr-un perete. Nu-mi venea s-mi cred ochilor. Akhenaton btu din palme i rse cu o bucurie copilreasc de uimirea mea. - Cuiburi zidite n perei! Pn i psrile pot fi amgite de arta iscusit. Ele cred c se afl lng un ru adevrat! Era ncntat de lumea lui imaginar, dar pentru mine era o dovad n plus c oraul lui din lut, perfect, plin de iluzii, de picturi, de lumini si de umbre, era doar att i nimic mai mult. Vzusem faa lui ascuns, tiam cum funcioneaz i nelesesem c, mai presus de toate, nu fusese construit pentru frumusee i nici mcar pentru putere, ci pentru a inspira team. - i asta nu e tot. Mai sunt i altele, a zis el, i-nndu-m de bra, cu ochii strlucitori ai unui btrn nebun, ncperea se deschidea spre o lume verde secret: un parc plin de arbori fructiferi, de flori si canale cu ap. La fel ca Lumea de Dincolo, nu prea s

aib nici nceput si nici sfrit, era doar un cerc venic care coninea totul n el nsui, ntr-un arc am vzut gazele tinere care ateptau lng jgheabul pentru hran. Era gol. Nimeni nu mai hrnise bietele animale. Am gsit o magazie cu paie si le-am umplut troacele, dei habar n-a-veam de ce fcusem asta. Oricum nu puteau,supravieui prea mult dup ce fondurile pentru palat aveau s sece. L-am privit pe Akhenaton care le mngia febril, vorbindu-le n oapt. Apoi am naintat mai adnc n lumea lui cea verde si mi-a artat cu crja din aur felurite animale si psri, rostindu-le numele de parc le-ar fi creat chiar el pe toate, odat cu lumea aceea minunat. Ne-am plimbat aa o vreme, fr s vorbim, apoi s-a nfuriat din nou. - Eu am fcut lumea asta, eu am fcut oraul i grdina! Acum vor s distrug totul! Soarele trecea n Casa Zilei. Mi-am luat bun-r-mas de la el. M-a prins de bra, s-a uitat drept n ochii mei i a vorbit ncet. Iat ce a spus: Fie ca tu s respiri vntul dulce din miaznoapte i s ajungi n cer pe braele Luminii vii ale lui Aten, cu trupul pzit i cu inima mulumit n veci i de-a pururi. Era o binecuvntare izvort din inima lui i m-a impresionat mai mult dect m ateptam. Apoi mi-a fcut cu mna si a disprut n lumea lui verde. Atunci l-am vzut ultima oar. CAPITOLUL 43 Nefertiti cltorea n carul ei aurit i prinesele o urmau n care mai mici. Earfele lor roii cu fir de aur strluceau, fluturnd ca nite aripi n briza moale a dimineii. Khety i cu mine trebuia s le urmm n spate, flancai nc de grzile lui Ay cu arcurile lor argintii. Ziua era paradoxal de frumoas, de parc furtuna ar fi primenit lumea si i-ar fi redat nfiarea din clipa facerii. Apele

scnte-iau i psrile cntau. Rul licrea n spatele copacilor. Dar, n timp ce naintam n ora, lumea oamenilor ni s-a artat cu totul altfel. Incendiile distruseser mari poriuni din suburbii, lsnd n urma lor doar ruine fumegnde. Cteva depozite mai ardea nc. Oamenii rtceau fr int i aveau chipurile albe ca cenua. Pe strzi zceau leuri de care nu se ocupase nimeni. Am vzut soldai care aruncau cadavre n crue, unele peste altele, fr pic de grij sau respect. Pe-acolo trecuser distrugerea i moartea. O trup de soldai de-ai lui Horemhab controla accesul n centrul oraului si ridicase bariere de-a curmeziul drumului. Cnd au vzut-o pe Regin si pe cei doi oameni ai lui Ay, s-au dat la o parte si am trecut fr s ne controleze. De-a lungul Cii Regale se strnseser mici grupuri. Oamenii se opreau din ndeletnicirile lor -mturau drmturile inutile sau vegheau micile focuri improvizate n jurul crora se adunaser ca s se apere de groaza i ntunecimea nopii - i se holbau fr expresie la carul Reginei. Cnd trecea prin dreptul lor, unii se ridicau i i se nchinau cu respect si adoraie, alii strigau cu disperare, cu minile ncletate n semn de implorare. Ea i saluta. Cnd am ajuns n apropierea templelor, i-am gsit pe soldaii lui Horemhab pzind toate colurile sau strngndu-i pe cei care rtceau de colo-colo. Curaser o fntn i un ir lung de oameni ateptau cu oale si ulcioare s-si primeasc raia de ap proaspt. Erau i cteva tarabe care vindeau pine, probabil la preuri nebuneti. Toi oamenii pe care i-am vzut preau ameii, ngrozii, i descurajai de nenorocirea care se abtuse asupra lor i nu pricepeau ce se ntmplase de fapt. Se poticneau i se opreau deodat din mers, de parc ar fi uitat unde se duceau sau ce aveau de gnd s fac.

Cnd o vedeau pe Nefertiti trecnd n carul ei, feele li se luminau, ca si cum regsiser ceva pierdut. Atunci ea ndemna caii la pas i rspundea strigtelor de ajutor i uralelor. Oamenii, uitnd de soldai, uitnd s se team, se nghesuiau s ajung pe marginea Cii Regale. Curnd s-a adunat o adevrat mulime, dar nu una bine orchestrat, care striga cu fals entuziasm, precum cele care-l ntmpinaser cu veneraie pe Akhenaton cu cteva zile n urm. Uralele lor veneau din inim. Ea le-a rspuns i am crezut i eu, n clipa aceea, c mai putea salva ceva. M-am simit mbrbtat si viitorul mi s-a prut mai puin amenintor. Apoi, n vuietul copieitor al uralelor i rugciunilor de binecuvntare rostite ntr-un talmes-balme de graiuri strine, peste care pluteau acordurile orchestrei care ne ntmpinase, am intrat n curtea uria a Mreului Palat. Fusese mturat i se fcuse ordine. Statuile lui Akhenaton si Nefer-titi se nirau pe marginea imensului spaiu deschis care era acum ocupat pn la refuz de demnitari, ambasadori i conductori, cu scribii i asistenii lor, cu servitori i purttori de evantaie sau de umbrele, care se ntorceau cu toii s-o vad i s fie martori la ce va urma. Preau c ateapt de mult timp. Dup vacarmul de afar, aici totul era tcere. Auzeam doar fonetul miilor de pnzeturi fine de in care nveleau trupuri venite din toate colurile lumii. Nici Ay, nici Horemhab nu erau acolo. Nefertiti se opri i, cu friele cailor n mini, artnd splendid cu coroana albastr pe cap, le vorbi oamenilor direct din carul ei auriu: - Noaptea trecut a fost lung i ntunecat, dar acum a rsrit un nou soare peste o nou zi. Ne-am adunat aici s fim martori i s ne bucurm. Umbra Mreului Palat ne druiete adpost si alinare, nou tuturor. Ne vom ntoarce aici. V invitm s v alturai nou.

Anunase, fr s spun acest lucru n mod limpede, c adorarea lui Aten luase sfrit. Anunase c Akhenaton lipsete, dar c ea e prezent i c avusese loc o schimbare de putere. Anunase c ea nsi era aceast schimbare. Ea era noul soare. Ea era noua zi. Se ls o lung tcere. Apoi, treptat, un murmur de aprobare i de apreciere se rspndi prin mulime. Oamenii ncuviinau i se uitau unii la alii. Asta voiau si asta trebuia s aud. nelegeau absena lui Akhenaton si mai nelegeau i fora lui Nefertiti. Aplauzele i ovaiile au crescut i s-au transformat n urale prelungi, hotrte, puternice. Pn aici era bine. Apoi ea cobor din car i se ndrept mpreun cu prinesele spre cldirea principal, de parc ar fi spus: Suntem o dinastie de femei puternice, puterea suntem noi!" Mulimea de brbai a urmat-o nuntru. nconjurai din toate prile de oameni, ncercam s inem pasul cu ea, luptndu-ne s ne croim drum pe coridoarele aglomerate ale palatului, n ciuda nebuniei generale, a reuit s-i salute discret pe scribii, administratorii si supraveghetorii palatului erau toi acolo, alturi, tai i fii, martori ai revenirii ei - n timp ce mergea n fruntea sutelor de brbai. In cele din urm am intrat ntr-o sal mare, afiat aproape de malul apei. Nu mai vzusem pn atunci o ncpere cu attea coloane graioase. Sala s-a umplut rapid - n pasajele laterale i n anticamere se nghesuiau i mai muli - i Nefertiti, nsoit de fiicele ei, se art la Fereastra Apariiilor i cuprinse mulimea cu privirea. - M-am ntors. M art vou nu ca zei, ci ca femeie. Sunt fcut din carne i oase, am o inim i sunt adevrat. Ascultai spusele mele si spu-nei-le si celor de-acas. Am venit s v dau adevrul. Aflai cu totii: adevrul va nvinge! Dreptatea va nvinge! Oricine va amenina pacea noastr cu rzboaie, cu lcomie sau

cu nelciune se va face vinovat de crim mpotriva adevrului i mpotriva Celor Dou Trmuri. Acesta este Adevrul Divin, Adevrul Zeiei Maat i Adevrul Casei Mele Regale. ncperea era cufundat ntr-o tcere desvrit si toi ncercau s priceap fiecare nuan cuvintelor ei i ceea ce se afla n spatele cuvintelor. - Iar acum i vom rsplti, ca s vad i s ne stea martor ntreaga lume, pe cei pe care i iubim i care ne-au dat dragostea lor, mai zise ea. L-a vzut printre coloane pe Horemhab, care s-a apropiat. Avea chipul la fel de calm i de atrgtor cum mi-l aminteam. S-a urcat pe platform lng ea, i-a plecat capul arogant i a primit un colan de aur. S-a dat napoi, a fcut o plecciune, apoi a cobort. A fcut toate acestea cu exact atta respect ct era necesar, dar gesturile lui erau artificiale. Apoi a naintat i Ramose. A primit i el un colan, dar reacia lui a fost cu totul alta: prea sincer micat si parc rsunase uurat. Au urmat i alii, figuri importante din ierarhia puterii, de loialitatea crora voia s se asigure public nainte de a trece la negocieri. Apoi, brusc, mi-am auzit numele. Poate c m nelasem. Am auzit din nou: Rahotep, Cercettor de Mistere". Era chiar glasul ei, care m chema. Eram mai tulburat ca niciodat, propria mea rsuflare mi tuna n urechi i inima mi btea cu putere. Am vzut ca prin vis cum mulimea mi face loc i m-am strecurat printre iruri de fee pe care se citea curiozitatea. M-am urcat pe platform i am privit-o, ncadrat cum era de nsemnele puterii. Fiecare amnunt devenise n acea clip greu de nelesuri: lumina limpede din prul ei strlucitor, nestematele care licreau pe marginea pernei de piele, panglicile roii atrnate la fereastr, friza cu capete de cobr de deasupra cretetelor noastre, tcerea plin de ateptare din ncpere i ochii ei reci

care m priveau ciudat. tiam c am regsit-o i nelegeam c am pierdut-o. tiusem dintotdeauna c va fi astfel. Era sfritul. Ajunsese acolo unde trebuia. Avea din nou puterea n mini. Am simit cum mi creste n suflet tristeea. Nu era o tristee bun si limpede ca apa, ci era ntunecat si grea ca un vin amar, bogat si rou ca sngele. Mi-am imaginat-o atunci ca pe o cutie cu zpad. Comoara mea. Voi pstra amintirea, dar nu voi deschide cutia niciodat. Apoi ea s-a aplecat i mi-a pus colanul de aur n jurul gtului. Am inspirat adnc, fiindc voiam s m umplu de parfumul ei, fiindc ea era deja de neatins. A optit un singur cuvnt: Adio. M-am ndeprtat, cu greutatea aurului si onorurilor pe umeri: un dar pentru un viitor mai bun, singurul dar adevrat pe care mi-l putea oferi. M rspltise cu aur si cu respect si o fcuse n faa ntregii lumi. i mi vorbise. M-am ntors la locul meu, iar acum vedeam interes si chiar admiraie i aprobare pe chipurile celor din jur. Totul se schimbase din nou. Zeul rangului, un zeu straniu si frivol, dac ar exista vreunul, mi zmbise. Am observat c stteam lng Nakht. Gesticula spre colan: Bravo ie!" n clipa urmtoare chipul i s-a ntunecat si m-am ntors s vd ce se ntmplase. Apruse Ay, aducnd cu el aerul rece al nopilor din pustiu si misterul lui nepmntean. Era ultimul dintre cei chemai. A urcat pe platform si n sal s-a lsat iar linitea, de parc nimeni n-ar fi ndrznit nici mcar s respire. Cteva clipe s-au privit n ochi, apoi ea a cobort colanul pe gtul lui ca i cnd ar fi fost un lan, nu o rspiat, ncerca s-l subjuge i prea c reuete. Ay a fcut un gest de respect si s-a retras civa pai, dar i-a ridicat capul i, cu un zmbet slab care mi s-a prut imediat suspect, a btut din palme. Arunci s-a ntmplat ceva uimitor. Printr-o u lateral a intrat biatul ciudat si subiratic pe care-l vzusem o singur dat cnd m chemase Akhenaton. Se

poticnea si n acelai timp nainta graios, ajutndu-se cu crja lui de aur sprijinit n subsuoara braului drept. Sunetul acela ritmic, toc-toc-toc, rsuna aproape asurzitor n sala ncremenit. Faa lui era osoas dar puternic. Prea s fi fost printre noi, cei vii, de mult mai multe ori. M-am nfiorat fr s vreau. Am privit-o pe Nefertiti. Era surprins i poate speriat, de parc n faa ei se afla un duh. Biatul s-a apropiat de Fereastr i Ay l-a invitat s se aeze lng el. Nefertiti nu avea de ales, l-a onorat i pe el cu un colan. Acum stteau toi trei mpreun, Regina privind n jos la Ay si la biat. Viitorul ncepea s prind contur n faa noastr. - Cine e biatul? i-am optit lui Nakht. - Numele lui e Tutankhamon. - Bine, dar cine e? - E Fiul Regal. Unii spun c tatl lui e Akhenaton, alii c nu ar fi el. - i mama? - Nu tiu. Dar ar fi important s aflm, pentru c Ay i-a scris biatului un rol n Cartea Timpului. Tine bine minte ce-i spun! Apoi Ay o invit pe Regin s coboare. i ea fcu ntocmai, urmat de fiicele ei. La captul slii se deschise o u mare. ncperea pe care am vzut-o era ntunecoas, plin de umbre. Se auzi un fonet i un freamt si oamenii le-au fcut loc s treac. tia c trebuie s peasc prin sala nesfrit plin de brbai i s intre mndr si demn n camera aceea ntunecat. A pornit, urmat de procesiunea de brbai: Ay i Horemhab, Ramose si biatul care se poticnea. Mi-a venit n minte din nou Fria Cenuii. M ntrebam cine mai avea la el vreo pan de aur i cine atepta n camera plin de umbre? Trecu pe lng mine, mndr si demn sub mreaa coroan albastr. Mi-am adus aminte de chipurile minunate cioplite n piatr din atelierul lui Tuthmosis si mi s-a prut c cel mai

frumos dintre ele prinsese via chiar sub ochii mei. Prea linitit i stpn pe sine, dar am zrit, n timp ce trecea pe lng mine, fulgii aceia aurii de spaim n ochii ei verzi. Apoi ua s-a nchis i ea a plecat pentru totdeauna. Tcerea a mai durat o clip nainte ca n sal s izbucneasc hrmlaia glasurilor. O durere copieitoare mi-a cuprins inima i Nakht a observat. - Hai s ieim. n timp ce ne ndeprtam de mulime, ncercam s-mi linitesc rsuflarea. Aveam nevoie s m gndesc i s pornesc, aa cum fcuse i ea, spre propriul meu viitor. Voiam s evadez din durerea acelei clipe. - Cum mai merge grdina? m-am trezit c ntreb, zpcit de irelevana ntrebrii. Zmbi, nelegtor. Uitasem ce mult mi plcea de el. - Se lupt cu desertul, ca ntotdeauna. Dar acum m ntorc la Teba si toate se vor schimba. De ce nu vii cu mine? CAPITOLUL 44 Si aa se face c noi doi, Khety i cu mine, am rmas singuri pe chei, n timp ce barca lui Nakht se pregtea de plecare. Oraul se golea. Portul era nesat cu corbii i mrfuri, dar totul prea condus de un nou simt al ordinii. Oamenii tiau, din nou, n ce pot avea ncredere, n ce m privea, abia ateptam s prsesc acel loc al amgirilor. Nu mai era nimic de spus. Ne-am mbriat. - Caut-i familia, du-te acas, trimite-mi veti. Sunt sigur c ne vom revedea, am zis. - S ajungi i tu cu bine la familia ta. - Mulumesc. Nu uita s umpli casa cu copii. - Ne vom da silina. Zmbi, mi plcea Khety. - Ne vom aminti ntr-o zi despre toate astea la un pahar cu vin bun din Dhakla.

ncuviin si m mbria. Ce ciudate sunt despririle, cnd cuvintele nu sunt de-ajuns. Am plecat aadar pe Mreul Fluviu care ne poart pe toi ctre destinaiile si destinele noastre diferite. Corabia s-a desprins de lumea aceea stranie i ireal, iar el mi-a fcut cu mna i s-a tot micorat pn cnd, la un cot al apei, a disprut mpreun cu oraul. M-am ntrebat o clip dac m voi ntoarce vreodat acolo si, dac da, ce voi gsi atunci. Apoi am nceput s privesc spre Teba. Nu am multe de povestit despre cltoria mea spre cas, doar c a fost prea nceat i c vntul din nord ne-a ajutat s navigam mpotriva curentului care ne inea piept cu ndrjire. Nu mai aveam rbdare, nu mai puteam dormi. Inima mi btea prea tare. Vedeam lumea neschimbat cum trece pe lng mine i lumina roie a apusului alunecnd peste mlatini i peste hiurile de papirus, peste vitele care se adpau la marginea apei, peste femeile care splau oale i rufe, peste copiii care se jucau cu nimic din care metereau ceva i care ne fceau cu mna si strigau plini de veselie spre noi. Cerul era de acelai albastru limpede, cmpurile de acelai verde tulbure care acum btea n auriu, iar apa acelai mister desvrit n nuane argintii, verzui, cenuii, aurii. Sub toate se afla ntunecimea adncurilor netiute. Mi-am amintit cum cltorisem n sens invers doar cu cteva zile n urm i cum jurnalul meu era aproape gol si nu aveam habar ce se va ntmpla. Acum, iat, stau aici n lumina zorilor i m ndrept spre Teba i nu mai simt nimic din ce simeam atunci, pentru c sunt n pragul concluziilor. Cnd ne apropiem de gloriosul haos din oraul vieii mele, cu strigtele, strzile, aromele, frumuseile i necazurile lui, descopr c m bucur, dar i c m tem. Zeii mi-au ngduit s m ntorc teafr de unde am plecat, dar oare chiar ne ntoarcem cu adevrat cnd revenim din asemenea cltorii? Ne ntoarcem de unde am plecat, dar ne-am schimbat. Nu mai suntem aceiai. Cum tii c tii ce tii? m

ntrebase ea. Nu e dect un singur rspuns: Pentru c s-a ntmplat. i acum ea a plecat pentru totdeauna. Acesta este adevrul unei poveti adevrate. Ceva s-a pierdut i ceva s-a regsit. Ceva s-a pierdut din nou... Mi-am luat rmas-bun de la Nakht. - Ne vom revedea, mi spuse. Sunt sigur c viitorul ne pregtete ceva. Vino s m vezi ct mai curnd i hai s vorbim despre lume, despre grdini, despre schimbri. Credeam ntr-adevr c aa va fi. L-am mbriat cu afeciune i recunotin pe omul acela n care puteam avea ncredere. Acum merg spre strada mea n lumina dulce a dimineii, strbat aceleai pasaje i piee, trec pe lng prvliile care vnd maimue i piei de giraf, ou de stru i coli de elefant, pe lng tarabele de pe Aleea Fructelor, pe lng atelierele de tmplrie care deschid pentru o nou zi, pe sub acoperiurile pe care alearg copiii si cnt psrile care nu cunosc ntunecata Lume de Dincolo. M duc spre casa si spre viaa mea. Ajung la u. Ofer o rugciune micului zeu care tie c nu cred n el, apoi intru. Curtea e mturat i curat, mslinul se ridic argintiu i verde. Ascult tcerea. Apoi aud din buctrie un glas care pune o ntrebare si altul care-i rspunde. Intru si sunt toate acolo, fetele mele, Tanefert a mea, cu prul de culoarea miezului de noapte, cu ochii plini de lacrimi. Le in pe toate n brae mult timp i nu ndrznesc s cred c viata mi-a dat atta fericire.

Mulumiri in s le mulumesc lui Broo Doherty, agenilor mei Peter Straus i Julia Kreitman, lui Bill Scott-Kerr si minunatei echipe de la Transworld, care au transformat un manuscris n realitate si, nainte de asta, l-au mbuntit considerabil. Le mulumesc de asemenea lui Carol Andrews si Lorna Oakes de la Birkbeck College, precum si lui Raafat Ferganie, care mi-au mprtit cu atta generozitate din cunotinele lor de experi n domeniu, i Patriciei Grey pentru ajutorul pe care mi l-a dat n privina hieroglifelor. Cum se ntmpl totdeauna, greelile i erorile n interpretarea informaiilor mi aparin n exclusivitate. Pentru comentarii i sfaturi n privina anumitor detalii, in s le mulumesc lui Walter Donohue, Mark Stuart i Bevis Sale. Strlucitoarelor fete Siofra, Grainne, Car i prinilor Dominic Dromgoole i Sasha Hails, dragostea si mulumirile mele pentru inspiraie i nsufleire. i, mai ales, mulumiri lui Paul Rainbow, care m-a nsoit n acesta cltorie, care a citit, a recitit si a gsit mereu cuvintele potrivite la momentul potrivit. Aa cum spune un cntec din vremea Noului Regat, Mi-ai bucurat inima".