Sunteți pe pagina 1din 352

Clive Cussler

SAHARA

Mulumiri Cu adnc apreciere lui Hal Stuber, doctor n chimia mediului, de la James P. Walsli Associates, Boulder, Colorado, pentru c a sortat deeurile toxice i m-a ajutat s rmn ntre limite acceptabile.

2 aprilie 1865 Richmond, Virginia Prea s pluteasc prin ceaa serii ca o jivin amenintoare ridicat din mlul primordial. Silueta ei scund se zrea neagr .i primejdioas pe fundalul copacilor de pe rm. Se zreau umbrele fantomatice ale unor brbai micnduse pe punte sub lumina galben a felinarelor, iar picturile de ap alunecau n josul bordurilor ei cenuii, prelingndu-se n apele lenee ale rului James. Nava Texas trgea nerbdtoare de parma de ancorare, ca un ogar gata s fie eliberat din les pentru vntoare. Obloane solide din fier acopereau gurile tunurilor, iar cuirasa groas de cincisprezece centimetri de pe cazemat nu avea nici o zgrietur. Doar drapelul alb cu rou din vrful catargului, n spatele coului, atrnnd moale n aerul umed, arta c este un vas de lupt al Marinei militare a Statelor Confederative. Oamenilor de pe uscat li se prea ptroas i urt, dar marinarii i observau imediat fora i graia. Era dur i aductoare de moarte, ultima din acest model ciudat pornit spre distrugere dup un scurt, dar memorabil moment de glorie. Comandantul Mason Tombs, aflat pe puntea din fa, trase o earf albastr din buzunar i i terse transpiraia care ncepuse s i se preling pe sub gulerul uniformei. ncrcarea mergea ncet, prea ncet. Texas avea nevoie de fiecare clip de ntuneric ca s reueasc s ajung n larg. i privi nelinitit echipajul care cra blestemnd lzi de lemn pe pasarel, coborndu-le apoi n magazia de sub punte. Lzile preau neobinuit de grele pentru ceea ce conineau - documentele oficiale ale guvernului aflat la putere de patru ani. Erau aduse cu crue trase de catri ce opreau lng doc, pzite de supravieuitorii epuizai de lupte ai unei companii de infanterie din Georgia. Tombs i ntoarse privirea, ngrijorat, spre Richmond, aflat la doar trei kilometri spre nord. Grant reuise s sparg aprarea ncpnat a Petersburgului organizat de Lee, iar acum armata decimata a Sudului se retrgea spre Appomattox, abandonnd capitala confederat n minile forelor unioniste n naintare. Procesul de evacuare era n plin desfurare i confuzia domnea n oraul ale crui strzi fuseser lsate prad jafurilor i terorii. Pmntul era cutremurat de explozii, i flcri luminau noaptea de la depozitele .i arsenalele pline cu muniie ce erau incendiate.
1

Tombs era un brbat ambiios i energic, unul dintre cei mai buni ofieri din marina confederat. Era scund, cu trsturi inimoase, pr i sprncene atene, barb deas rocat i o expresie inflexibil n ochii negri ca mslina. Comandant al unor canoniere mici n btliile de la New Orleans i Memphis, ofier de artilerie la bordul blindatului de lupt Arkansas i ofier secund pe temutul vas de atac Florida, Tombs se dovedise un om periculos pentru cauza unionist. Preluase comanda navei Texas doar la o lun dup ce se terminase construcia ei pe antierul naval Rocketts din Richmond, dup ce ceruse i supraveghease efectuarea unui numr de modificri pentru pregtirea unei cltorii aproape imposibile n josul rului, pe lng o mie de tunuri unioniste. i ndrept din nou atenia spre ncrcare i vzu cum ultima cru se desprinse de doc i dispru n noapte. Scoase ceasul din buzunar, i slt capacul i l ridic spre un felinar ce atrna pe un stlp de pe doc. Era opt i douzeci. Ceva mai mult de opt ore pn n zori. Nu era destul timp pentru a parcurge ultimele douzeci de mile printre furcile caudine, sub mantia ntunericului. O trsur deschis, tras de doi cai ptai, opri lng doc. Birjarul rmase eapn pe capr, iar cei doi pasageri privir cum ultimele lzi erau coborte prin trap. Brbatul mai solid, n haine civile, sttea grbovit n timp ce un altul, care purta uniforma ofierilor de marin, l privi atent pe Tombs i i fcu semn cu mna. Tombs cobor pasarela spre doc, se apropie de trsur i salut regulamentar. - E o onoare s v vd, domnule amiral, domnule secretar. Nu credeam c vei avea timp s venii s v luai rmas-bun. Amiralul Raphael Semmes, celebru pentru faptele sale de vitejie de pe vremea cnd era cpitan al navei corsar Alabama, acum comandant al escadronului de blindate de pe rul James, ddu din cap i zmbi pe sub mustaa dat cu cear i pe deasupra barbionului mic de sub buza inferioar. - Nici mcar un regiment de yankei nu m-ar fi putut opri s vin s v conduc. Stephen Mallory, secretar al marinei militare a Statelor Confederate, i ntinse mna: - Prea multe depind de tine ca s nu ne facem timp s venim s i urm noroc. - Am o nav solid i un echipaj curajos, zise Tombs cu ncredere. Vom reuii. Zmbetul lui Semmes se stinse i ochii i se ntunecar: - Dac vezi c e imposibil s treci de ei, va trebui s arzi i s scufunzi nava n partea cea mai adnc a rului, pentru ca Uniunea s nu pun niciodat mna pe arhivele noastre. - Explozibilul e pregtit, l asigur Tombs pe Semmes. Fundul navei va fi aruncat n aer, lzile cu greuti vor cdea pe fundul rului i nava o s mai nainteze o bucat bun pn s se scufunde. Mallory ddu din cap aprobator: - E un plan bun.
2

Cei doi brbai din trsur schimbar priviri pline de subnelesuri. O clip se ls o tcere stnjenitoare, apoi Semmes spuse: - mi pare ru s-i mai pun o povar pe umeri n ultima clip, dar vei avea n grij un pasager. - Un pasager? repet Tombs, ncruntat. Sper c nu e cineva care ine la via. - Nu are de ales, mormi Mallory. - Unde e? ntreb Tombs aruncnd o privire pe doc. Suntem gata de plecare. - O s ajung imediat, i rspunse Semmes. - Pot s ntreb cine e el - O s-l recunoti destul de uor. i roag-te ca i inamicul s l identifice dac va fi nevoie s l ari. - Nu neleg. Mallory zmbi pentru prima oar: - Ai s nelegi, biete, ai s nelegi. - Mai am o informaie care s-ar putea s-i foloseasc, zise Semmes, schimbnd subiectul. Spionii mei mi raporteaz c fostul nostru cuirasat cu pinten, Atlanta, capturat anul trecut de vase monitor aparinnd yankeilor, a fost pus din nou n serviciu i patruleaz rul mai sus de Newport Newss. Tombs se lumin: - Da, neleg. Cum Texas are cam aceeai form i dimensiune, ar putea fi confundat cu Atlanta n ntuneric. Semmes aprob din cap i i ntinse un steag mpturit: - Stelele i dungile. Vei avea nevoie de steag pentru mascarad. Tombs lu drapelul Uniunii i l bg sub bra: - O s-l nal pe catarg nainte s ajungem la amplasamentele artileriei unioniste de la Trents Reach. - Atunci, mult noroc, spuse Semmes. mi pare ru c nu putem sta pn plecai, dar secretarul trebuie s prind un tren, iar eu trebuie s m ntorc la flot i s-i supraveghez retragerea nainte de sosirea yankeilor. Secretarul marinei militare a Confederaiei i strnse nc o dat mna lui Tombs: - Vasul de blocad Fox v ateapt lng Bermude ca s v rencarce buncrele cu crbune pentru urmtoarea etap a cltoriei. Mult noroc, cpitane. Salvarea Confederaiei e n minile tale. nainte ca Tombs s mai spun ceva, Mallory i ordon birjarului s porneasc. Tombs ridic mna ntr-un ultim salut i rmase acolo, netiind ce s neleag din ultimele cuvinte ale secretarului. Salvarea Confederaiei? Nu avea nici un sens. Rzboiul era pierdut. Cu Shemian naintnd la nord de cele dou Caroline .i cu Grant mturnd Virginia ca un val uria, Lee avea s fie prins ntre cele dou fore unioniste i constrns s se predea n cteva zile. Jefferson Davis va deveni, din preedinte al Statelor Confederate, un fugar de rnd. i, n cteva ore, Texas putea foarte bine s devin ultima nav a marinei confederate care avea s piar la datorie. Unde era salvarea n cazul n care Texas reuea s i ndeplineasc misiunea? Tombs nu avea nici cea mai vag idee. I se ordonase s transporte
3

arhivele guvernamentale ntr-un port neutru, la alegerea lui, i s rmn ascuns pn ce avea s fie contactat prin curier. Cum putea scoaterea din ar cu succes a documentelor oficiale s mpiedice nfrngerea cert a Sudului? Gndurile i fur ntrerupte de ofierul su secund, locotenentul Ezra Craven: - ncrctura a fost transportat la bord i depozitat, domnule, l anun Craven. S dau ordin s se dezlege parmele? Tombs se ntoarse spre el: - Nu nc. Trebuie s lum un pasager. Craven, un scoian solid i repezit, vorbi cu o combinaie ciudat de accent irlandez i sudist: - Ar fi cazul s se grbeasc. - E OHare, mecanicul-ef, gata de plecare? - Motoarele sunt pornite la presiune maxim. - i artileritii? - Toi sunt la posturi. - Ne vom face ct mai puin simit prezena pn ntlnim flota fe- deral. Nu ne putem permite s pierdem oameni sau vreun tun din cauza unui obuz rtcit. - Oamenilor n-o s le surd ideea de a ntoarce cellalt obraz. - Spune-le c aa au anse s triasc mai mult... Ambii brbai se ntoarser brusc i privir spre mal cnd auzir zgomotul unor copite care se apropiau. Cteva secunde mai trziu, un ofier confederat iei clare din ntuneric i ajunse pe doc: - E vreunul dintre dumneavoastr comandantul Tombs? ntreb el cu o voce obosit. - Eu sunt Tombs, spuse cpitanul fcnd un pas nainte. Clreul cobor de pe cal i salut. Era plin de praf i prea epuizat: - V salut, domnule. Sunt cpitanul Neville Brown, nsrcinat cu escortarea prizonierului dumneavoastr. - Prizonier! repet Tombs. Mi s-a spus c e pasager. - Tratai-l cum dorii, ridic Brown din umeri cu indiferen. - Unde e? ntreb Tombs pentru a doua oar n noaptea aceea. - Ajunge imediat. Am venit naintea grupului ca s v avertizez, s nu v alarmai. - E nebun? mormi Craven. De ce s ne alarmm? Primi rspunsul la ntrebare cnd o trsur nchis intr hurducind pe doc, nconjurat de un detaament de clrei mbrcai n uniforma albastr a cavaleriei unioniste. Tombs era pe punctul s strige echipajului su s scoat tunurile i s resping inamicul, dar cpitanul Brown l opri: - Linitii-v, domnule comandant. Sunt biei buni, suditi. Nu puteam trece de liniile unioniste dect n uniform de yankei. Doi brbai desclecar, deschiser ua trsurii i l ajutar pe pasager s coboare. Un brbat foarte nalt i slab, cu o barb teribil de cunoscut, pii obosit pe scndurile docului. Purta ctue prinse cu lanuri de nche- ieturile minilor i de glezne. Studie nava blindat vreme de o clip, cu o privire serioas, apoi se ntoarse i ddu din cap spre Tombs i Craven:
4

- Bun seara, domnilor, spuse el cu o voce uor piigiat. S pre- supun c m voi bucura de ospitalitatea marinei confederate? Tombs amuise. Sttea nemicat lng Craven, amnndoi uluii. - Dumnezeule, murmur Craven n cele din urm. Dac v pre- facei, suntei un actor bun, domnule. - Nu, replic prizonierul. V asigur c sunt chiar eu. - Cum e posibil? ntreb Tombs luat total pe nepregtite. Brown nclec la loc: - Nu avem timp de explicaii. Trebuie s traversez podul Richmond mpreun cu oamenii mei nainte s fie aruncat n aer. Acum dumneavoastr rspundei de el. - i ce s fac cu el? vru s tie Tombs. - inei-l nchis la bord pn primii ordin s fie eliberat. Asta e tot ce mi s-a spus s v transmit. - E o nebunie! - Ca i rzboiul, domnule comandant, i arunc Brown peste umr dnd pinteni calului i ndeprtndu-se, urmat de micul su detaament deghizat n uniformele Cavaleriei unioniste. Nu mai era timp de alte ntreruperi care s ntrzie cltoria navei Texas spre iad. Tombs se ntoarse spre Craven: - Domnule locotenent, conducei-l pe pasagerul nostru n cabina mea i spunei-i lui OHare s trimit un mecanic s-i scoat ctuele. Nu am de gnd s mor la comanda unui vas care transport sclavi. Brbatul cu barb i zmbi: - V mulumesc, domnule comandant. V sunt recunosctor pentru amabilitate. - Nu e cazul s-mi mulumii, replic Tombs, mohort. Pn la rsritul soarelui vom face cu toii cunotin cu diavolul. Foarte ncet la nceput, apoi din ce n ce mai repede, Texas pormi pe ru n jos, ajutat de curentul de dou noduri. Nu se simea nici o adiere i, cu excepia bzitului motoarelor, rul era tcut. n lumina palid a lunii n primul ptrar, aluneca pe apele negre ca o fantasm, mai mult simit dect vzut, aproape o iluzie. Prea s nu aib nici consisten, nici form. Doar micarea o ddea de gol, conturul spectral plutind de-a lungul rmului neclintit. Proiectat pentru o singur misiune i o singur cltorie, constructorii reuiser un vas uimitor, o main de rzboi desvrit pus pe ap de confederaie n cei patru ani de rzboi. Avea elice dubl i dou motoare, cincizeci i opt de metri n lun- gime, doisprezece metri n lime i putea pluti n ape de numai trei metri adncime. Laturile nalte de patru metri ale cazematei erau ncli- nate spre interior la treizeci de grade i acoperite cu tabl groas de cincisprezece centimetri, dublat de treizeci de centimetri de bumbac comprimat cu cincizeci de centimetri de lemn de stejar i pin. Cuirasa continua sub linia de plutire formnd un cot ondulat ce se prelungea de la caren. Texas nu avea dect patru tunuri, dar muctura lor era feroce. Dou tunuri Blakely ghintuite, cu obuze de cincizeci de kilograme erau aezate la prova i la pupa, pe pivoi, ceea ce le permitea s trag salve de bord, n timp ce
5

celelalte dou, cu obuze de treizeci i dou de kilo- grame i avnd calibrul de douzeci i trei de centimetri, acopereau babordul i tribordul. Spre deosebire de alte blindate de pe care fuseser nlturate mainile cu abur, motoarele ei erau mari, puternice i noi-noue. Cazanele masive erau aezate sub linia de plutire, iar elicele de doi metri o propulsau n ape calme cu paisprezece noduri, echivalentul nau- tic a aisprezece mile pe or - vitez imens, neegalat de nici un alt cuirasat din ambele armate. Tombs era mndru de nava sa, dar i trist tiind c viaa ei putea fi foarte scurt. ns era hotrt ca ei doi s scrie un epitaf adecvat gloriei n asfinit a Statelor Confederate. Urc o scar de pe puntea artileriei i intr n timonerie, o ncpere mic n partea din fa a cazematei, avnd forma unei piramide cu vrful retezat. Privi prin fantele de observaie n ntunericul de afar, apoi ddu din cap spre tcutul pilot secund, Leigh Hunt. - Vom merge cu vitez maxim tot timpul pn ajungem la mare, domnule Hunt. Va trebui s fii foarte atent s nu eum pe uscat. Hunt, pilot pe rul James, tiindu-i toate meandrele i bancurile de nisip ca pe propriile buzunare, privi drept nainte i i nl brbia: - Lumina slab a lunii mi e de ajuns s vd ce se ntmpl pe ru. - Artileritii yankei se vor folosi i ei de ea. - E adevrat, dar bordurile noastre cenuii de-abia se zresc n ntuneric. Nu le va fi uor s ne detecteze. - S sperm c aa va fi, oft Tombs. Iei printr-o trap din spate pe acoperiul cazematei. Texas tocmai ajunsese la Drewrys Bluff i trecea ca o furtun printre canonierele ancorate din flota de pe rul James a amiralului Semmes. Echipajele de pe blindatele ei surori, Virginia II, Fredericksburg i Richmond, care se pregteau cu inima grea s i arunce vasele n aer, izbucnir brusc n urale cnd Texas trecu pe lng ei. Un nor de fum negru ieea din coul ei ntunecnd stelele. Steagul de lupt confederat plana eapn n vnt, o imagine mictoare ce nu avea s mai fie vzut niciodat. Tombs i scoase plria i o ridic deasupra capului. Era finalul visului ce avea s se transforme curnd ntr-un comar al amrciunii i nfrngerii. Dar acesta era un moment nltor i trebuia savurat. Texas era pe cale s devin legend. Apoi, la fel de repede cum apruse, dispru dup un cot al rului, urma lsat pe ap fiind singurul semn c trecuse pe acolo. Ceva mai sus de Trents Reach, unde armata federal construise un baraj dintr-o parte n alta a rului i spase cteva amplasamente pentru artilerie, Tombs ordon ca steagul Statelor Unite s fie ridicat pe catarg. n interiorul cazematei, puntea artileriei era pregtit de aciune. Majoritatea oamenilor se dezbrcaser pn la talie i stteau lng tunuri cu batiste legate pe frunte. Ofierii i scoseser hainele i, rmai n flanelele de corp trase peste bretele, strbteau tcui puntea cu pai mari. Medicul navei mprise bandaje i i nvase pe oameni cum s le foloseasc. Pe toat puntea fuseser aezate glei cu ap pentru stins focul i nisip care s absoarb sngele. Pistoale i pumnale scurte erau pregtite pentru respingerea celor care ar fi ncercat s urce la bord, iar putile erau ncrcate i
6

cu baionetele fixate. Trapele spre magaziile de sub puntea artileriei erau deschise i troliile i scripeii ateptau s ridice obuzele i praful de puc. mpins de curent, Texas mergea cu aisprezece noduri cnd atinse cu botul pilonul plutitor al barajului. Trecu mai departe fr nici o zgrietur pe pintenul de fier fixat pe botul ei. O santinel unionist vigilent vzu nava i trase un foc cu mus- cheta spre ea. - Nu trage, pentru Dumnezeu, oprete focul! strig Tombs de pe acoperiul cazematei. - Ce vas suntei? l ntreb o voce de pe rm. - Atlanta, idiotule! Nu i mai recunoti propriile nave? - Cnd ai venit n amonte? - Acum o or. Avem ordin s patrulm pn la baraj i napoi la City Point. Cacealmaua inu. Santinelele Uniunii de pe rm prur satisfcute. Texas merse nainte fr nici un alt incident. Tombs respir adnc, uurat. Se ateptase ca o ploaie de obuze s se abat asupra navei sale. Acest pericol fiind depit pentru moment, se mai temea doar c un ofier suspicios ar putea telegrafia un mesaj de avertisment n susul i n josul rului. La cincisprezece mile de baraj, norocul ncepu s l prseasc. O siluet joas i amenintoare rsri din ntuneric. Nava monitor unionist Onondaga, cu dou turele acoperite cu o cuiras de douzeci i apte de centimetri i de treisprezece centimetri pe caren, avnd la bord dou tunuri puternice Dahlgren cu eava neted i calibru de 38 de centimetri i alte dou tunuri Parrott cu obuze de aptezeci i cinci de kilograme, era ancorat lng rmul vestic, cu pupa n aval. ncrca crbune dintr-un lep acostat la tribord. Texas reuise aproape s o depeasc, cnd un aspirant aflat n vrful turelei din fa o zri i ddu alarma. Echipajul se opri din ncrcat crbune i privi blindatul care plutea cu vitez n noapte. Comandantul John Austin ezit cteva clipe, nevenindu-i s cread c un blindat rebel fusese lsat s ajung att de departe n josul rului. Acele cteva momente l costar. Pn s-i strige echipajului s scoat tunurile, Texas trecuse mai departe. 1 Portul de aprovizionare al armatei unioniste a generalului Grant pe rul James (n.a.). - Monitor-u] original a fost doar prima nav din clasa ei. nc .aizeci, de diferite modele, au mai fost construite pn n 1903 (n.a.). 7 - Oprii-v! strig Austin. Altfel deschidem focul! - Suntem Atlanta! i strig Tombs ncercnd s duc arada pn la capt. Dar Austin nu se ls pclit, nici mcar atunci cnd vzu steagul unionist pe catargul intrusei. Ddu ordin s se trag. Turela din fa intr n aciune prea trziu. Texas ieise deja din raza sa de foc. Dar cele dou tunuri Dahlgren scuipar foc i fum. Avnd Texas-ul chiar n raza de foc, tunarii unioniti nu puteau rata inta i nici nu o fcur. Obuzele lovir bordurile Texas-ului ca nite lovituri de baros i zdrobir captul de la pupa al cazematei, mprtiind achii de lemn i fier care doborr apte oameni.
7

Aproape n acelai timp, Tombs strig un ordin prin trapa deschis de pe acoperi. Obloanele tunurilor fur coborte i Texas trase cu toate cele trei tunuri de flanc n turela vasului Onondaga. Unul dintre obuzele de cincizeci de kilograme tras de un Blakely trecu prin orificiul tunului i explod lng un Dahlgren provocnd un adevrat carnagiu n turel. Nou oameni fur ucii i ali unsprezece rnii grav. nainte ca ambele nave s apuce s i rencarce tunurile, blindatul rebel se topi n noapte, trecnd dup urmtorul cot al rului. Turela din fa de pe Onondaga mai trase orbete un foc de desprire, dar obuzele czur n ap uiernd, fr s ating pupa Texas-ului. Disperat, comandantul Austin ordon echipajului su s ridice ancora i s ntoarc vasul la 180 de grade. Era un gest zadarnic. Viteza maxima a monitorului de-abia trecea de apte noduri. Nu avea nici o ans s prind din urm nava rebel. Calm, Tombs l chem pe locotenentul Craven. - Domnule Craven, nu ne vom mai ascunde sub un steag inamic. Ridicai, v rog, culorile Confederaiei i nchidei gurile tunurilor. Un aspirant urc fericit pe catarg i dezleg frnghiile, cobornd stelele i dungile i urcnd stelele i barele diagonale pe fundalul alb cu rou. Craven veni lng Tombs pe acoperiul cazematei: - Acum s-a aflat, spuse el. Nu ne va fi moale pn o s ajungem la mare. Putem face fa bateriilor de pe rm. Artileria lor de cmp nu ne poate face mai mult de o zgrietur pe cuiras. Tombs privea ngrijorat rul negru ce i se ntindea n fa: - Tunurile flotei federale, care ne ateapt la gura rului, reprezint cel mai mare pericol. Nici nu apuc s termine, cnd de pe rm izbucni un foc de baraj. - A nceput, spuse Craven pe un ton filozofic, grbindu-se s se ntoarc la postul su de pe puntea artileriei. Tombs rmase n spatele timoneriei s ghideze micrile navei mpotriva navelor federale ce ar fi putut bloca rul. Obuze trase de baterii nevzute i gloane de muschet ale intailor de elit se abtur ca o grindin asupra Texas-ului. Dei oamenii blestemau i i mucau buzele, Tombs nu deschise gurile tunurilor. Nu vedea nici un motiv s i pun n pericol echipajul i s risipeasc praf de puc i obuze preioase pe un inamic nevzut. Texas ndur atacul nc dou ore ntregi. Motoarele i mergeau lin i nainta cu un nod sau dou mai repede dect fusese proiectat. Ap- rur canoniere din lemn, traser n flanc i ncercar s se in dup ea, dar Texas le ignor ca pe nite insecte i trecu mai departe. Dintr-o dat, apru silueta familiar aAtlantei, ancorat de-a curmeziul rului. Santinelele recunoscur monstrul rebel ce se apropia i tunurile de la tribord ncepur s trag. - tiau c venim, opti Tombs. - S-o ocolesc, domnule cpitan? ntreb ofierul secund Hunt de la crm, dnd dovad de un calm remarcabil. - Nu, domnule Hunt, rspunse Tombs. Intrai cu pintenul n ea un pic mai sus de pupa.
8

- O lovesc dintr-o parte i o dau la o parte din drum, zise Hunt nelegnd. Foarte bine, domnule. Hunt rsuci crma i ndrept botul navei drept spre pupa A tlantei. Dou obuze trase de tunurile cu calibru de 20 de centimetri ale fostei nave confederate lovir cazemata Texas-ului, fisurnd armtura, mpin- gnd nuntru cptueala de lemn cu aproape treizeci de centimetri i rnind trei oameni. Texas nainta rapid i i ngropa trei metri din prova metalic solid n carena A tlantei, apoi trecu prin puntea acesteia, i rupse lanul ancorei de la pupa i o nvrti pe loc ntr-un arc de nouzeci de grade, scufun- dndu-i puntea. Apa ncepu s intre prin orificiile tunurilor i ncepu s se scufunde rapid, Texas-ul trecnd pur i simplu peste ea. Chila Atlantei atinse fundul rului i se rostogoli ntr-o parte, elicele Texas-ului trecnd doar la civa centimetri de carena ei. Majoritatea echipajului de pe Atlanta reuise s ias prin gurile de tun i prin trape nainte s se scufunde, dar cel puin douzeci de oameni se duser la fund o dat cu vasul. Tombs i nava sa merser cu vitez mai departe, ncercnd cu dis- perare s evadeze n ape libere. Texas-ul continua s fac fa focului constant i canonierelor unioniste care l urmreau. Forele federale aflate de-a lungul rului nroir liniile de telegraf transmind veti despre naintarea blindatului i valul de haos i disperare crescu printre bateriile de la rm i pe vasele care trebuiau s o intercepteze i s o scufunde. Gloanele i obuzele loveau ncontinuu cuirasa Texas-ului, cutremurnd-o de la prora la pupa. Un obuz de cincizeci de kilograme tras de un Dahlgren amplasat pe un mal nalt, la Fortul Hudson, lovi timone- ria, ameindu-l pe Hunt i lsndu-l nsngerat din cauza fragmentelor ce intrar-n fantele de observaie. Dar nu se mic de la crm pstrnd drept cursul navei pe mijlocul canalului. Cerul ncepea s se lumineze spre rsrit cnd Texas iei ca vntul de pe ru la Newport News i intr n estuarul lat i n apele mai adnci de la Hampton Roads, scen btliei dintre Monitor i Menimack cu trei ani n urm. Prea c toat flota unionist i atepta aliniat. De pe acoperiul cazematei, Tombs nu vedea dect o pdure de catarge i couri. Fre- gate bine narmate i goelete de rzboi n stnga, monitoare i cano- niere n dreapta. Iar n spate, canalul ngust dintre puterea masiv de foc a Fortreei Monroe i a Fortului Wool, blocat de New Ironsides, un vas formidabil, cu carena cuirasat i care avea la bord optsprezece tunuri solide. Tombs ordon n sfrit ca gurile s fie deschise i evile tunurilor scoase. Se terminase cu rezistena pasiv. Marina federal avea s i simt acum muctura furioas. Izbucnind n ovaii, membrii echipa- jului scoaser tunurile i le ndreptar spre int, le ncrcar, traser piedicile i cpitanii de tun i ocupar poziiile cu saulele de siguran. Craven strbtu calm nava zmbind i glumind cu oamenii, ncurajndu-i i dndu-le sfaturi. Tombs cobor i inu un scurt discurs, plin de glume la adresa inamicului i de optimism cu privire la btaia pe care bravii biei suditi aveau s le-o dea lailor de yankei. Apoi, cu luneta sub bra, se ntoarse la postul su din spatele timoneriei. Tunarii unioniti avuseser destul timp s se pregteasc. Le fu- seser trimise semnale codificate s trag imediat ce Texas intra n raza lor de aciune.
9

Uitndu-se prin luneta, lui Tombs i se prea c inamicul umple ntregul orizont. O tcere ru prevestitoare plutea pe ap n timp ce lupii i ateptau prada s cad n ceea ce prea a fi o capcan mortal. Contraamiralul David Porter, brbos i ndesat, cu apca plat de marinar ndesat bine pe cap, sttea pe o lad de unde putea supra- veghea puntea artileriei navei sale amiral, fregata de lemn Brooklyn, i studia fumul care ieea din coul blindatului rebel ce se apropia n lumina zorilor. - Uite-o c se apropie, zise cpitanul James Alden, comandantul navei amiral a lui Porter. Vine drept spre noi ca un diavol. - O nav curajoas i nobil ndreptndu-se spre mormnt, murmur Porter privind-o prin ochean. E o privelite pe care nu o vom mai vedea niciodat. - Aproape c o avem n btaia tunului, anun Alden. - Nu e nevoie s risipim nici un obuz, domnule Alden. Spune-le tunarilor s atepte i s trag cu folos. La bordul Texas-ului, Tombs i se adres pilotului su secund, care sttea brav la crm ignornd sngele ce i curgea din tmpla stng: - Hunt, treci ct poi de aproape pe lng linia de fregate, astfel nct blindatele s ezite s trag ca s nu-i loveasc propriile nave. Primul vas din cele dou linii era Brooklyn. Tombs atept s o aib n btaie i ddu ordin s se trag. Tunul Blakely de la prova deschise focul cu un obuz cu fitil de cincizeci de kilograme, ce uier deasupra apei i lovi nava unionist sfrmndu-i parapetul din fa, explodnd lng un tun Parrott uria i ucignd toi oamenii pe o raz de trei metri. Saugus, monitorul cu o singur turel, deschise i el focul cu cele dou Dahlgren-uri cu calibru de 38 de centimetri, n timp ce Texas se apropia amenintoare. Ambele obuze alunecar pe suprafaa apei ca nite pietre, nlnd o perdea uria de stropi. Apoi celelalte monitoare, Chickasaw - de-abia ntoars din Mobil Bay unde ajutase la nfrngerea puternicului blindat confederat Tennessee - Manhattan, Saugus i Nahaitt, toate i rotir turelele, coborr obloanele i trimiser un uvoi cutremurtor de obuze ce lovir cazemata navei Texas. Li se altur i restul flotei, fcnd s clocoteasc apa din jurul blindatului confederat. - Nu putem lovi monitoarele! i strig Tombs lui Craven prin trapa deschis. Rspundei la focul lor doar cu tunul de flanc de la tribord. Rotii pe pivoi tunurile de la prora i de la pupa i tragei n fregate! Craven ndeplini ordinele comandantului su i Texas replic peste cteva secunde, obuzele sale explodnd lng carena de stejar a navei Brooklyn. Un obuz ptrunse n sala motoarelor omornd opt oameni i rnind nc o duzin. nc unul mtur echipajul care se grbea s coboare eava neted a unui tun cu obuze de aisprezece kilograme. Iar un al treilea czu pe puntea aglomerat, crend i mai mult haos i snge. Toate tunurile de pe Texas scuipau un foc distrugtor. Tunarii rebeli ncrcau i trgeau cu o precizie mortal. Nu aveau timp de pierdut cu intitul. Nu puteau rata nici o lovitur. Vasele yankeilor erau peste tot. La Hampton Roads aerul rsuna de tunetul ghiulelelor, al rap- nelelor, al percutoarelor solide, al mitraliilor i chiar al gloanelor de muschet trase de marinarii unioniti crai sus, pe vergi. Un fum dens nvlui repede nava
10

Texas, mpiedicndu-i pe tunarii unioniti s inteasc cum trebuie. Trgeau la lumina exploziilor de la gura armelor i ascultau zgomotul fcut de obuzele care loveau cuirasa navei confe- derate i ricoau prin fum. Lui Tombs i se pru c nimerise ntr-un vulcan n erupie. Texas ls n urm nava Brooklyn trimindu-i un obuz de desprire de la tunul de la pupa, ce trecu att de aproape de amiralul Porter, c l fcu s i piard rsuflarea. II nnebunea uurina cu care blindatul rebel abtea loviturile de flanc pe care i le trimitea Brooklyn. - Semnalizeaz flotei s o ncercuiasc i s o abordeze cu pintenii! i ordon cpitanului Alden. Alden se conform, dar tia c sunt puine anse. Toi ofierii erau uluii de viteza incredibil a blindatului. - Merge prea repede ca vreun vas de-al nostru s-o poat lovi n plin, spuse el sumbru. - Vreau s vd nava asta scufundat! se rsti Porter. - Dac printr-un miracol reuete s treac de noi, nu are nici o ans s treac de forturi i de New Ironsides, i ncuraj Alden superiorul. De parc ar fi vrut s i confirme spusele, monitoarele deschiser focul n momentul n care Texas reuii s treac de Brooklyn i de urmtoarea fregat din linie, Colorado. Asupra navei Texas se dezlnui un adevrat infern. Tunarii uni- oniti inteau cu mai mult precizie. Dou obuze solide czur lng tunul de la tribord cu o explozie teribil. Cazemata se umplu de fum i aproape o sut de centimetri de fier, lemn i bumbac fur mpini mai mult de un metru nuntru. Un alt obuz fcu un crater masiv la baza coului, urmat de un altul care lovi exact n acelai loc, strpungnd blindajul deja zdrobit i explodnd pe puntea artileriei cu efect teribil, ucignd ase oameni, rnind unsprezece i dnd foc bumbacului i lnii zdrenuite. - Pe toi dracii! url Craven rmas singur n mijlocul unui morman de cadavre, cu prul prlit, hainele sfiate i braul stng rupt. Luai fur- tunul din sala motoarelor i stingei naibii focul! Mecanicul-ef OHare i scoase capul prin trapa slii motoarelor. Avea faa neagr de praf de crbune, brzdat de iroaie de sudoare. - Ct de ru stm? ntreb el cu o voce surprinztor de calm. - Mai bine s nu tii, ip Craven. Ai grij de motoare. - Nu e o treab uoar. Oamenii mei cad de pe picioare din cauza cldurii. E mai fierbinte aici dect n iad. - Consider-l un exerciiu bun pentru cnd vom ajunge cu toii acolo, replic Craven. Un alt obuz lovi cazemata cu o explozie uria, asurzitoare, care zgudui nava din temelii. Nu fusese o singur explozie, ci dou, simul- tane. Partea din fa a cazematei fu despicat ca de un topor uria. Buci mari de fier i lemn fur mprtiate n jur, dobornd echipajul tunului Blakely din fa. Un alt obuz strpunse blindajul i explod n infirmeria navei omorndu-i pe medici i pe jumtate din rniii care ateptau ngrijiri. Pun- tea artileriei arta acum ca un abator. Cndva imaculat, era acum nnegrit de praf de puc i nroit de snge. Goana pe apele inamice o frmiase. Brcile i fuseser luate de ape, mpreun cu ambele catarge, iar coul de fum era plin de
11

guri. ntreaga cazemat, de la prora la pupa, devenise o grmad grotesc de fiare rsucite. Trei din conductele de abur fuseser retezate i viteza i sczuse cu o treime. Dar era departe de a fi nvins. Motoarele mergeau i cele trei tunuri semnau mai departe haos n flota unionist. Urmtoarea ei lovitur de flanc strpunse bordul vechii fregate cu abur Po whatan i fcu s i explodeze unul dintre cazane, devastnd sala mainilor i cauznd cea mai mare pierdere de viei de pe un vas unionist din acea zi. Tombs fusese i el destul de grav rnit. O schij de rapnel l lovise n pulp i un glon i gurise umrul stng. Totui, rmsese expus ne- bunete n cabina pilotului, de unde i striga instruciuni secundului Hunt. Reuiser aproape s treac de zona mcelului. Arunc o privire spre vasul New Ironsides aezat de-a curmeziul canalului, cu tunurile de flanc ncrcate i ndreptate asupra lor. Studie tunurile din Fortreaa Monroe i pe cele din Fortul Wool, cu evile scoase i aintite i i ddu seama, cu inima grea, c nu aveau s reueasc niciodat s treac dincolo. Nava Texas nu mai putea suporta alte lovituri, care ar fi fcut-o s devin complet neajutorat, iar moni- toarele yankeilor aflate pe urmele ei iar fi dat lovitura de graie. Apoi se gndi la echipajul lui, oameni pentru care viaa nu mai conta i crora nu le mai psa de nimic dect s ncarce tunurile, s trag i s alimenteze motoarele cu abur. Cei care mai erau nc n via se ntre- cuser pe sine, ignorndu-i morii i fcndu-i datoria. Nu mai trgea nimeni acum i se lsase o tcere nspimnttoare. Tombs i ndrept luneta spre partea de sus a vasului New Ironsides. Vzu un brbat, ce prea a fi cpitanul, aplecat peste balustrada blin- dat, privindu-l i el prin lunet. n clipa urmtoare observ bancul de cea ce se rostogolea n direcia lor dinspre gura Golfului Chesapeake, n spatele forturilor. Dac, printr-un miracol, ar fi reuit s ajung la el i s intre sub man- tia lui cenuie, ar fi scpat de haita de lupi a lui Porter. Tombs i aminti i cuvintele lui Mallory: s scoat pasagerul la vedere. - Domnule Craven, eti acolo? strig el prin trapa deschis. Ofierul secund apru i se uit n sus prin trap cu o fa ca de sta- fie, acoperit cu praf de puc, snge i cu pielea ars. - Sunt aici, domnule, dei mi-a dori s fiu n alt parte. - Scoate pasagerul din cabina mea i adu-l aici, pe cazemat. i pregtete un steag alb. Craven ddu din cap, nelegnd: - Am neles, domnule. Tunul de flanc rmas cu obuze de treizeci i dou de kilograme i tunul Blakely din fa ncetaser focul, flota unionist rmnnd n urm i nemaiavnd o int bun. Tombs avea s mizeze totul pe o ultim carte. De-abia se mai inea pe picioare i avea dureri mari din cauza rnilor, dar ochii si negri ardeau la fel de strlucitori ca ntotdeauna. Se rug ca i comandanii forturilor s aib ocheanele aintite asupra Texas-ului, cum l avea cpitanul vasului New Ironsides.
12

- Crmete printre prora blindatului i Fortul Wool, i ordon lui Hunt. - Cum spunei, domnule, zise Hunt. Tombs se ntoarse spre prizonierul care urca ncet scara spre aco- periul cazematei sfrmate, urmat de Craven care inea n mn o fa de mas alb, luat din popota ofierilor, prins pe o coad de mtur. Brbatul prea mai btrn dect era n realitate. Era tras la fa i avea o paloare mortal. Anii de tensiune l uzaser i l epuizaser. Ochii dui n fundul capului erau plini de compasiune cnd se uit la uniforma plin de snge a lui Tombs. - Ai fost rnit grav, domnule comandant. Ar trebui s mergei jos, s v vad doctorul. Tombs cltin din cap: - Nu e timp de aa ceva. Mergei, v rog, pe acoperiul timoneriei i rmnei acolo, la vedere. Prizonierul ddu din cap: - v neleg planul. Tombs se uit din nou spre blindat i spre fortree i vzu o flacr scurt, urmat de un val de fum negru i de iuitul unui proiectil tras de pe meterezele Fortreei Monroe. Un val uria de ap se ridic nspu- mat, apoi czu la loc. Tombs l mpinse cu umrul fr menajamente pe brbatul nalt spre acoperiul timoneriei: - Grbii-v, am ajuns n btaia focului lor. Pe urm i smulse lui Craven steagul alb i ncepu s l fluture fre- netic cu mna nevtmat. La bordul vasului NewIronsides, cpitanul Joshua Wafkins privi fix prin luneta sa lung: - Au scos steagul alb, spuse el, surprins. Ofierul secund, comandantul John Crosby, aprob din cap uitn- du-se i el prin binoclu: - Al naibii de ciudat s se predea dup btaia pe care i-au dat-o flotei. Dintr-o dat, Watkins i lu luneta de la ochi uluit, se uit s vad dac lentila nu are pete i, negsind nici una, o fix din nou asupra blin- datului rebel, marcat de loviturile pe care le primise. - Cine naiba... Cpitanul se opri s i regleze obiectivul: - Doamne, Dumnezeule, murmur el, ocat. Cine i se pare c e pe timonerie? Nu era uor s zdruncini calmul de oel al lui Crosby, dar de data asta faa i se albi. - Pare s fie... Dar e imposibil! Tunurile Fortului Wool deschiseser focul ridicnd trmbe de ap n jurul Texas-ului i ascunznd-o aproape vederii. Dar nava i continua drumul cu o perseveren magnific. Watkins l privea fascinat pe brbatul nalt i slab de pe acoperiul timoneriei. Apoi pe fa i se aternu o expresie de oroare: - Dumnezeule, el e! Cobor luneta i se ntoarse spre Crosby: Semnalizeaz spre forturi s opreasc focul. Grbete-te, omule!
13

Tunurile Fortreei Monroe le urmaser pe cele din Fortul Wool trimind un val de obuze spre Texas. Majoritatea trecur pe deasupra, dar dou explodar lng coul de fum, fcnd guri mari n pereii cir- culari. Artileritii i rencrcau tunurile disperai, fiecare spernd c va da lovitura final. Texas era la dou sute de metri distan cnd comandanii forturilor vzur semnalul lui Watkins i tunurile amuir unul cte unul. Watkins i Crosby alergar la prova vasului New Ironsides la timp ca s i vad clar pe cei doi brbai n uniforme ptate de snge ale marinei militare confederate i pe brbatul brbos n haine civile boite care se uita fix spre ei, iar apoi i salut obosit, dar cu solemnitate. Rmaser mpietrii, tiind foarte bine c ceea ce vedeau avea s le rmn ntiprit n minte pentru totdeauna. i, n ciuda disputei fur- tunoase ce avea s se strmeasc mai trziu n jurul lor, ei, mpreun cu sutele de oameni de pe vas i cu cei aliniai lng zidurile forturilor, nu aveau s fie clintii niciodat n convingerea lor absolut asupra iden- titii celui pe care l vzuser stnd pe nsngeratul vas confederat n dinineaa aceea. Aproape o mie de oameni privir cu veneraie i fr s poat face nimic cum Texas trecu pe lng ei, cu trmbe de fum ieind prin orificiile tunurilor acum tcute, cu steagul prins de un stlp flfind sfiat n vnt. Nu se mai auzi nici un sunet i nici o mpuctur pn cnd intr n bancul de cea i pieri pentru totdeauna.

***
10 octombrie 1931 Sud-vestul Saharei Kitty Mannock avea senzaia ciudat c zbura spre nicieri. Nu mai exista absolut nici o ndoial c se rtcise. Timp de dou ore, ea i avionul ei micu fuseser aruncai de colo-colo pe cer de o furtun pu- ternic de nisip care blocase orice vizibilitate asupra deertului de dedesubt. Singur pe cerul pustiu, se lupta cu nite nluciri stranii ce preau s apar din norii cafenii din jur. Kitty i ddu capul pe spate i se uit prin partea de sus a par- brizului. Soarele portocaliu nu se mai vedea deloc. Pe urm, probabil pentru a zecea oar n tot attea minute, cobor geamul i arunc o privire peste marginea carlingii, dar nu vzu nimic, dect un nor vast rotindu-se ca un vrtej. Altimetrul indica patru sute cincizeci i apte de metri, era destul de sus ca s zboare n siguran peste orice obstacole, cu excepia celor mai proeminente platouri nisipoase de pe Adrar des Iforas, o prelungire a lanului muntos Ahaggar din Deertul Sahara. Avea ncredere n aparatele ei c nu vor lsa avionul s se prbu- easc. De patru ori de cnd intrase n furtuna orbitoare observase o scdere a altitudinii i o modificare de direcie, semne sigure c nce- puse s coboare n cercuri spre sol. Cu simurile n alert, reuise s redreseze avionul de fiecare
14

dat, virnd pn ce acul busolei arta din nou un curs spre sud de 180 de grade. Kitty ncercase s zboare deasupra oselei transsahariene, dar o pierduse imediat ce intrase n furtuna de nisip ce apruse fr veste dinspre sudest. Neputnd vedea nimic la sol, nu i ddea seama ct zburase n deriv i ct de mult o fcuse vntul s devieze de la curs. Vir spre vest, schimbnd direcia, ntr-o ncercare inutil de a ocoli furtuna. Avionul Fairchild al lui Kitty Mannock Nu putea dect s mearg nainte prin oceanul ostil de nisip. Era bucata de drum de care se temea cel mai mult. Calcul c mai avea de zburat nc patru sute de mile pn la Niamey, capitala Nigeriei. Acolo avea s fac plinul, apoi s i continue lungul drum pn la Cape Town, Africa de Sud, spernd s stabileasc astfel un nou record. Braele i picioarele ncepeau s i amoreasc. Bzitul i vibraia motorului ncepeau s o calce pe nervi. Era n aer de aproape douzeci i apte de ore, de cnd decolase de pe aerodromul din Croydon, o sub- urbie a Londrei. Zburase din frigul i umezeala Angliei n aria uscat a Saharei. n trei ore avea s se lase ntunericul. Furtuna i sczuse viteza la nouzeci de mile pe or, cu treizeci de mile mai puin dect cele o sut douzeci pe care le putea atinge vechiul i solidul ei avion Fairchild FC-2W, un monoplan cu aripa pe fuzelaj, cu carling nchis i cabin, propulsat de un motor radial Pratt Whitney Wasp cu 410 cai putere. Avionul avea patru locuri pentru pasageri i fusese cndva pro- prietatea Liniilor Aeriene Pan American-Grace, transportnd pota pe ruta Lima Santiago. Cnd fusese scos din serviciu n favoarea unui model mai nou cu ase locuri pentru pasageri, Kitty l cumprase i instalase rezervoare de benzin n plus n compartimentul pentru pasageri. Apoi se pusese pe treab pentru a stabili un record de curs lung de la Rio de Janeiro la Madrid la sfritul anului 1930, fiind prima femeie care zburase deasupra prii de sud a Oceanului Atlantic. Mai trecu o or n care se lupt s in avionul pe cursul stabilit, mpotriva vntului nucitor. Nisipul fin se strecura n cabin i i intra n ochi i n nas. Se frec la ochi, dar asta i fcu i mai ru. i, ceea ce era i mai grav, nu mai vedea bine. Dac orbea i nu mai putea citi aparatele, totul avea s fie pierdut. Lu un bidon mic cu ap de sub scaun, i scoase dopul i i ddu cu ap pe fa. Se simi mai nviorat i clipi din ochi cu furie. Dre ude de nisip i se prelinser pe obraji, uscndu-se n cteva secunde din cauza ariei. ncepu s vad mai bine, dar ochii o nepau de parc avea ace nuntru. Dintr-o dat simi ceva, o fraciune de secund ce pruse s stea pe loc sau poate un moment de tcere n uieratul vntului i bzitul mo- torului. Se aplec i studie aparatele. Nici un cadran nu arta ceva anormal. Control ventilurile de combustibil. Toate valvele erau n poziie corect. n final, puse totul pe seama confuziei. Apoi ticitul infinitezimal reveni. Se ncord, cu urechea la pnd. Alternarea de normal i anormal se distingea mai bine acum. Simi un gol n stomac recunoscnd rateurile la aprinderea bujiilor ntr-unul din cilindrii motorului. Pe urm, bujiile ncepur s se opreasc una cte una. Motorul ncepu s tueasc i acul altimetrului o lu ncet napoi.
15

n cteva clipe, motorul se opri i elicea rmase nemicat. Tcerea brusc a evii de eapament o oc. Nu se mai auzea dect geamtul vntului. Kitty nu mai avea nici o ndoial. tia exact de ce se oprise motorul. Barajul constant de nisip i nfundase carburatorul. Primul val de surpriz i team trecu repede i Kitty i trecu n revist posibilitile limitate. Dac reuea s aterizeze cu succes, putea atepta s treac furtuna i, probabil, s fac reparaii. Avionul se opri i mpinse maneta n fa ca s nceap coborrea spre deert. Nu avea s fie prima ei aterizare pe muchie de cuit. Avea cel puin apte la activ, dintre care dou prbuiri, dar scpase din toate doar cu cteva tieturi i zgrieturi. ns nu ncercase niciodat o aterizare cu motorul mort, ntr-o furtun de nisip. Strnse puternic maneta cu o mn, iar cu cealalt i puse o pereche de ochelari de protecie, apoi cobor geamul i scoase capul afar. Cobora n picaj, orbete, ncercnd cu disperare s i imagineze ce o atepta jos. Era sigur c cea mai mare parte a deertului era plan, dar tia c exist vlcele ascunse i dune nalte de nisip ce puteau zdrobi avionul Fairchild, cu pilot cu tot. Lui Kitty i se pru c mbtrnise cu cinci ani pn cnd jos apru terenul sterp, doar la nou metri sub trenul ei de aterizare. Terenul era nisipos, dar prea destul de stabil i, lucrul cel mai bun, arta destul de neted. ndrept maneta i ateriz. Cauciucurile mari ale avionului atinser solul, sltar de dou ori, de trei ori, apoi se ros- togolir fr efort pe nisip i viteza de zbor sczu. Roata din spate ncetini i ea i Kitty tocmai se pregtea s trag un strigt de bucurie cnd pmntul pru c i se prbuete n faa ochilor. Avionul ajunsese la marginea unui mal abrupt i se rostogoli ca o piatr n albia adnc, ngust i secat de jos. Roile scrir n nisip i trenul de aterizare se prbui. Din cauza vitezei, se zdrobi de peretele albiei cu un bubuit. Elicea se fcu praf i motorul fu mpins napoi, rupndu-i lui Kitty o glezn i rsucindu-i genunchiul. Fu aruncat n fa. Curelele de siguran ar fi trebuit s o in pe loc, dar uitase s fixeze centurile i bustul i fu aruncat nainte. Se lovi cu capul de cadrul parbrizului i se prbui n ntuneric. Vestea despre dispariia lui Kitty Mannock fcu ocolul lumii la cteva ore dup ce se anun c nu ajunsese la Nianiey s fac plinul. O operaiune de cutare i salvare la scar mare era imposibil. Nu puteau s fac mare lucru. Partea din deert unde dispruse era n cea mai mare parte nelocuit i neumblat. Nu exista nici un avion pe o raz de o mie cinci sute de kilometri. n 1931 nu existau n deert suficieni oameni i echipament. n dinineaa urmtoare se organiz o cutare de ctre o mic unitate mecanizat a Legiunii Strine franceze staionat n ceea ce era atunci Sudanul Francez, n oaza de la Takaldebey. Presupunnd c se prbuise undeva, de-a lungul oselei transsahariene, pornir spre nord, iar civa oameni cu dou automobile de la o companie comercial francez de la Tessalit o luar spre sud. Cele dou echipe de cutare se ntlnir pe osea dou zile mai trziu, fr s fi gsit avionul prbuit i fr s fi zrit flcri n noapte. Se mprtiar pe o raz de treizeci de kilometri, de fiecare parte a ose- lei i ncercar din nou. Dup zece zile n care nu dduser de nici o urm a femeiipilot disprute, comandantul detaamentului Legiunii nu era deloc optimist. Nimeni nu poate supravieui att de mult fr mn- care i fr ap n deertul
16

prjolit de soare, raport el. Kitty era mai mult ca sigur moart din cauza temperaturilor extreme. n toate oraele importante se inur servicii comemorative pentru una dintre cele mai iubite femei-aviator. Considerat una dintre cele mai bune femeipilot, mpreun cu Amelia Earhart i Amy Johnson, Kitty fu plns de o lume ntreag care asistase cu sufletul la gur la isprvile ei pline de curaj. Fusese o femeie frumoas, cu ochi albatri, adnci i pr negru, lung pn la talie, fiica unui cresctor bogat de oi de lng Canberra, Australia. Dup ce terminase liceul, ncepuse s ia lecii de zbor. n mod surprinztor, mama i tatl ei i ncurajaser pasiunea pentru zbor i i cumpraser la mna a doua un biplan Avro Avian cu carlinga deschis i motor Cirrus de 80 de cai putere. ase luni mai trziu, cu toate c o imploraser s nu plece de acas, zburase din insul n insul traversnd Pacificul pn n Hawaii, ateri- znd n uralele unei mulimi uriae care i ateptase cu nerbdare sosirea. Cu faa ars de soare, n cma i pantaloni scuri kaki, ptai de ulei, Kitty le zmbise obosit i i fluturase mna, uluit de primirea neatep- tat. Continuase s cucereasc inimile a milioane de oameni i numele ei era pomenit n toate casele pentru zborurile ei de-a lungul i de-a latul oceanelor i continentelor, pentru c btea toate recordurile. Acest zbor trebuia s fie ultimul pe distan lung nainte de a se mrita cu iubitul ei din copilrie, proprietarul unei firme din Australia. Ajunsese o maestr a zborului, aa c vraja se mai destrmase, acum atepta cu nerbdare s se aeze la casa ei i s aib copii. Mai desco- perise i un alt lucru, binecunoscut tuturor piloilor din zilele de pio- nierat ale aviaiei: piloii erau acoperii de glorie, dar erau prea puine slujbe pltite pentru ei. Fusese pe punctul de a anula zborul, dar apoi perseverase cu ncpnare pentru a-l realiza. Acum lumea aviatic atepta vestea salvrii ei, dar speranele pleau cu fiecare zi ce trecea. Kitty rmase n stare de incontien pn a doua zi diminea, n zori. Soarele ncepuse s prjoleasc deertul, cnd reuii ea s se trezeasc din lein i s dea cu ochii de butucul sfrmat al elicei. Vedea ca prin cea, ncerc s scuture din cap ca s i-l limpezeasc, dar i se tie respiraia din cauza durerii care o strpunse ca un cuit. i pipi ncet fruntea. Nu avea nici o ran, dar ddu de un cucui mare la baza prului. Se pipi, s vad dac are i alte rni i i ddu seama c are o glezn rupt, care se umflase n ghetele de zbor, i un genunchi luxat. i scoase centura de siguran, deschise ua cabinei i cobor ncet din avion. chiopt civa pai, se ls uor n nisip i evalu situaia. Din fericire, nu izbucnise un incendiu, dar credinciosul ei Fairchild nu avea s mai zboare niciodat. Motorul, cu trei dintre cilin- dri spari din cauza impactului cu peretele rpei, era rsucit n sus ntr-un unghi imposibil. Aripile erau, n mod straniu, intacte, ca i restul aparatului de zbor, dar trenul de aterizare fusese aplatizat i roile erau rsucite n sus. Nici o ans s fac reparaii i s i continue drumul. Acum tre- buia s determine unde se afla. Nu avea nici cea mai vag idee unde se prbuise. i ddu seama c nimerise n ceea ce australienii numesc billabong - albia secat a unui curs de ap ce se umple periodic. Numai c nisipul din aceasta nu mai vzuse, probabil, apa de vreo sut de ani. Furtuna de nisip se potolise, dar
17

pereii micului defileu n care se afla aveau peste ase metri nlime i nu putea vedea ce era sus. i era mai bine c nu vedea. Peisajul de sus era fr culoare, dezolant i de o urenie de nedescris. I se fcu, brusc, sete i i aminti de bidon. Sri ntr-un picior napoi pn la cabin, se ntinse i l trase de sub scaun. Avea capacitatea de nici doi litri i era plin doar pe jumtate. Kitty i ddu seama c nu i va ajunge mai mult de dou-trei zile i nu ndrzni s bea mai mult de cteva nghiituri. Hotr c trebuie s ncerce s ajung n vreun sat aezat de-a lun- gul oselei. Era sinucidere curat s rmn lng avion. Fairchildul nu putea fi zrit dect dac trecea vreun avion direct pe deasupra. Nei- nndu-se prea bine pe picioare, se ntinse la umbra avionului i se ls n voia sorii. Avea s descopere n curnd incredibila variaie a temperaturii n Sahara. n timpul zilei ajungea la patruzeci i nou de grade, scznd pn la patru grade noaptea. Frigul care se lsa noaptea era la fel de greu de suportat ca i cldura din timpul zilei. Dup dousprezece ore de ari, i sp o groap n nisip i se cuibri n ea. Se strnse ghem tremurnd i dormi agitat pn n zori. A doua zi diminea, devreme, nainte ca soarele s nceap s ard, se simi destul de n puteri ca s nceap s se pregteasc de drum, abandonnd avionul. i fcu o crj dintr-o bar desprins din arip i o umbrel improvizat din prelata aripii. Folosindu-se de un sett mic de unelte, desprinse busola din tabloul de bord. n ciuda rnilor, era hotrt s ajung la osea. Simea c nu are alt alternativ. Simindu-se mai bine acum, c i fcuse un plan, Kitty i lu jur- nalul de bord i ncepu s scrie prima pagin din ceea ce avea s fie povestea perseverenei i a ncercrilor ei eroice de a supravieui n cele mai grele condiii ce se pot imagina. ncepu cu descrierea accidentului i a drumului pe care inteniona s l fac spre sud, prin albia secat, pn ce avea s gseasc un loc pe unde s urce mai uor pe mal. Odat ajuns sus, plnuia s o ia spre est, pn ajungea la osea sau pn ddea de un trib de nomazi. Apoi rupse pagina i o fix de tabloul de bord, astfel nct o eventual echip de salvare s tie ncotro o luase n cazul, puin probabil, c gseau avionul. Cldura deveni repede de nesuportat. Situaia era nrutit de pereii albiei, care reflectau i intensificau razele soarelui, ca un cre- matoriu n aer liber. Respira cu dificultate i se lupta cu o dorin teri- bil de a-i bea dintr-o dat toat apa preioas. Mai avea nc ceva de fcut nainte de a porni la drum. Desfcu iretul ghetei cu glezna fracturat i o scoase ncet. Durerea o fcu s geam i atept puin pn s o lege cu earfa ei de zbor din mtase. Pe urm, cu busola i bidonul prinse de curea, umbrela deschis i innd strns crja sub bra, pormi la drum sub asaltul soarelui din deert, chioptnd cu curaj pe nisipul albiei strvechi. Cutarea lui Kitty Mannock continu cu ntreruperi de-a lungul anilor, dar nimeni nu ddu vreodat de ea sau de avionul ei. Nu gsir nici o urm. Nici o caravan de cmile nu ddu peste vreun schelet n deert care s poarte costumul de zbor demodat din anii treizeci, nici un nomad nu descoperi rmiele avionului. Dispariia n neant a lui Kitty rmase unul dintre marile mistere ale aviaiei.
18

Diverse zvonuri despre ceea ce se alesese de Kitty apruser i se mprtiaser de-a lungul anilor. Unii pretindeau c supravieuise, dar c suferea de amnezie i tria sub un alt nume n America de Sud, iar muli credeau c fusese capturat i fcut sclav de un trib de tuaregi. Doar zborul n necunoscut al Ameliei Earhart mai dduse natere la attea speculaii. Deertul i pstr bine secretul. Nisipurile devenir mormntul lui Kitty Mannock. Zborul su n neant avea s rmn o enigm nc o jumtate de secol. PARTEA I FRENEZIA 1 5 mai 1996 Oaza Asselar, Mali, Africa Dup ce mergi prin deert zile sau sptmni ntregi, fr s vezi nici un animal i fr s ntlneti nici o fiin uman, civilizaia, indiferent ct de mrunt sau primitiv, devine o surpriz uluitoare. Pentru cei unsprezece oameni din cele cinci maini Land Rover, plus cinci ghizi, vederea unei aezri omeneti fu o mare uurare. Transpirai i murdari, obosii dup o sptmn de mers prin pustietate, aventuroii turiti aflai n expediia de dousprezece zile Safari de-a lungul Deertului Sahara organizat de Backworld Explorations erau extrem de fericii s vad ali oameni i s dea de ap pentru baie. Zrir satul Asselar din Mali, izolat n regiunea arid din centrul Saharei. Casele de pmnt erau strnse n jurul unei fntni, n fundul secat a ceea ce trebuie s fi fost o matc strveche de ru. La margine, erau mprtiate ruinele a peste o sut de case i n spatele lor se aflau malurile joase, coborte sub cmpia aluvionar. De la distan, satul era aproape imposibil de observat, din cauza construciilor btute de vreme ce preau c se contopesc cu peisajul auster i lipsit de orice culoare. - Am ajuns, le spuse maiorul Ian Fairweather, conductorul safa- riului, turitilor obosii i prfuii care ieeau din maini i se strngeau n jurul lui. E greu de crezut c Asselar a fost cndva o rscruce cul- tural a vestului Africii. Timp de cinci secole, a fost un important punct de aprovizionare cu ap pentru marile caravane comerciale i pentru cele cu sclavi care treceau pe aici, spre nord i spre est. - De ce a intrat n declin? ntreb o canadian frumoas, n tricou cu spatele gol i pantaloni scuri. - O serie de rzboaie cu maurii i francezii, abolirea sclaviei, dar, n principal, din cauza faptului c rutele comerciale s-au mutat spre sud i vest, spre rmurile marine. Lovitura mortal a venit acum circa patruzeci de ani, cnd fntnile au nceput s sece. Singura fntn care mai aprovizioneaz satul a fost spat la cincizeci de metri adncime. - Nu e tocmai un paradis metropolitan, mormi un brbat solid cu un puternic accent spaniol.
19

Maiorul Fairweather se strdui s zmbeasc. Era un brbat nalt, fost ofier n marina regal britanic. Pufia tot timpul dintr-o igar cu filtrul lung i vorbea rar, pronunnd distinct fiecare cuvnt. - n Asselar nu mai locuiesc acum dect vreo cteva familii de tuaregi care au renunat la viaa de nomazi. Triesc, n principal, de pe urma unor turme mici de capre, cultiv buci de teren nisipos iri- gate cu ap crat din fntna din centrul satului i adun o mn de pietre preioase din deert, le lefuiesc i le duc cu cmilele n oraul Gao, unde le vnd ca suveniruri. Un avocat londonez, mbrcat impecabil n costum de safari kaki i casc, art cu bastonul de abanos spre sat: - Mie mi se pare abandonat. mi amintesc c n brour spuneai c grupul nostru va fi vrjit de muzica romantic a deertului i de dansurile btinailor la lumina focurilor de tabr din Asselar. - Sunt sigur c omul nostru, care a venit nainte, a aranjat totul ast- fel nct s v simii i s v distrai bine, l asigur Fairweather pe un ton plin de ncredere. Privi o clip spre soarele care apunea n spatele satului: Se va lsa ntunericul n curnd. Ar fi bine s intrm n sat. - Exist vreun hotel? ntreb canadiana. Fairweather i reprim o privire agasat: - Nu, doamn Lansing, ne vom pune corturile n ruinele de lng sat. Toi turitii gemur la unison. Speraser s doarm n camere cu paturi moi i toalete private. Un lux de care n Asselar probabil c nu se auzise nc. Grupul urc din nou n mainile care pornir pe o potec bttorit, prin valea rului, pn ajunser pe drumul principal ce strbtea satul. Pe msur ce se apropiau, era tot mai greu s i imagineze un trecut plin de glorie. Strzile erau doar nite crri nguste, acoperite cu nisip. Satul prea mort i emana un sentiment de nfrngere. Nu se vedea nici o lumin i nu se auzea nici un ltrat de cine. Nu zrir nici un semn de via n casele de pmnt, de parc locuitorii acestora i strnseser lucrurile i dispruser n deert. Fairweather ncepu s se ngrijoreze. Ceva nu era n regul. Omul pe care l trimisese nainte n recunoatere nu se vedea pe nicieri. O clip, zri un animal mare n pragul unei ui. Dar acesta dispru att de repede, nct i spuse c nu fusese dect o umbr aruncat de Land Rover-urile n micare. Gaca lui vesel de turiti avea s mormie n seara aceasta, se gndi. i asta numai din vina agenilor de publicitate care exagerau cu mult farmecul deertului. Ocazia de a lua parte la o expediie unic n via de-a lungul nisipurilor nomade ale Saharei, recita el n gnd. Era gata s parieze salariul pe un an c autorul reclamei nu se aventurase niciodat dincolo de coasta Doverului. Se aflau la optzeci de kilometri de oseaua transsaharian i la vreo dou sute patruzeci de oraul Gao de pe rul Niger. Expediia avea destul mncare, ap i combustibil pentru restul cltoriei, aa c Fair- weather se gndi s ocoleasc Asselarul dac se ivea vreo problem neprevzut. Sigurana turitilor firmei Backworld Explorations era pe primul loc i, n douzeci i opt de ani, nu pierduser nici unul, cu excepia instalatorului american ieit la pensie care scise o cmil i primise drept rsplat pentru prostia sa o copit n cap.
20

ncepu s se ntrebe de ce nu vedea nici o capr i nici o cmil. Pe strzile acoperite de nisip nu se zrea nici o urm, ci doar semne ciudate de gheare i adncituri rotunde ce mergeau n paralel, ca cele lsate de doi buteni tri prin praf. Micuele case tribale, construite din piatr i acoperite cu pmnt roiatic, preau mai prginite dect ultima oar cnd trecuse pe acolo cu un safari, cu nu mai mult de dou luni n urm. Hotrt, ceva nu era n ordine. Chiar dac, din cine tie ce motiv locuitorii abandonaser locul, omul pe care l trimisese nainte ar fi trebuit s fie aici s i ntmpine. Ibn Hajib nu l dezamgise nicio- dat n toi anii n care umblaser prin Sahara mpreun. Hotr s i lase turitii s se odihneasc i s se spele la fntn, iar apoi s i ri- dice corturile puin mai departe, n deert. Trebuia s fie cu ochii n patru, gndi el scondu-i vechea pucmitralier Pachett dintr-un compartiment dintre scaune i punndu-i-o ntre genunchi. Pe gura evii fixase un amortizor Invicta, ceea ce fcea arma s semene cu o eav prelung, din care ieea n afar un ncrctor curbat. - S-a ntmplat ceva. ntreb doamna Lansing, care mergea, mpre- un cu soul ei, n Land Rover-ul lui Fairweather. - E doar o precauie ca s i sperii pe ceretori, mini Fairweather. Opri maina i merse napoi, avertizndu-i pe oferi s fie cu ochii n patru. Apoi se ntoarse la Rover i pormi mai departe spre centrul orelului, strbtnd strzile nguste i pline de nisip care nu erau aezate n vreo ordine anume. n cele din urm, opri sub un curmal sin- guratic din mijlocul unei piee mari, lng flntna circular din piatr ce avea circa patru metri n diametru. Studie solul nisipos din jurul fntnii la lumina ultimelor raze de soare ale zilei. Era nconjurat de aceleai urme ciudate pe care le vzuse pe strzi. Se uit n fntn. De-abia dac vzu o reflecie slab n adncuri. i aminti c apa avea un coninut crescut de minerale, ceea ce i ddea un gust metalic i o culoare verzuie, lptoas. Cu toate acestea, potolise setea multor suflete, oameni i animale, de-a lungul secolelor. Dac era i sntoas pentru stomacul neiniiat al turitilor si, nu l mai interesa. Le spusese doar s se spele de tran- spiraie i de praf, nu s o i bea. Le ceru oferilor s stea de paz i le art turitilor cum s ridice gleata din piele de porc cu ajutorul unui scripete strvechi de care era legat o sfoar roas. Imaginea exotic a muzicii deertului i a dansu- lui la lumina plpitoare a focului de tabr fu dat repede uitrii i toi ncepur s rd i s se stropeasc cu ap, ca nite copii la o stropitoare de pe pajite, ntr-o dupamiaz fierbinte de var. Brbaii se dez- brcar pn la talie i i ddur cu ap pe pielea goal, iar pe femei le interes mai mult s se spele pe cap. Scena comic era luminat n mod straniu de farurile Land Ro- verurilor, ce aruncau umbre mictoare pe zidurile tcute ale ore- lului, ca nite proiectoare de film. oferii priveau i rdeau, iar Fairweather merse n josul strzii i intr ntr-o cas ce se nvecina cu o moschee. Zidurile erau vechi i drpnate. Intrarea ddea ntr-un tunel scurt, boltit, i apoi ntr-o curte plin cu attea gunoaie i moloz, c nu i fu uor s sar peste ele. Intr n camera principal a casei i lumin cu lanterna n jur. Pereii erau de un alb prfuit, tavanul, nalt i stlpii, la vedere fixai peste o rogojin, asemntor cu acele ladlla viga de pe tavanele din Santa Fe, n sud-vestul
21

Americii. n ziduri erau o mulime de nie pentru pstrarea articolelor de gospodrie, dar acum toate erau goale i lucrurile erau mprtiate i sparte pe podea, mpreun cu mobila aruncat n toate prile. Pentru c nu prea s lipseasc nimic, Fairweather se gndi c nite vandali devastaser casa dup ce ocupanii fugiser, lsnd n urm tot ce aveau. Apoi vzu o grmad de oase ntr-un col al camerei. i ddu seama c sunt de om i se nspimnt din ce n ce mai tare. Lumina slaba a lanternei ddea natere la tot felul de umbre care jucau feste ochiului. Putea s jure c vzuse un animal mare trecnd repede prin faa unei ferestre ce ddea spre curte. ndeprt sigurana armei Patchett, nu att de fric, ct dintr-un al aselea sim care l aver- tiz n privina pericolului ce pndea pe strduele ntunecate. Se auzi un fit din spatele unei ui nchise ce ddea ntr-o mic teras. Fairweather se apropie de u fr s fac zgomot, pind ncet pe lng talmebalmeul din camer. Dac se ascundea cineva acolo, acum amuise. Fairweather ridic lanterna n faa lui cu o mn i cu cealalt prinse strns puca-mitralier, cu eava ndreptat nainte. Apoi ddu un picior uii care iei din balamale i czu pe podea nlnd un nor de praf. Fr ndoial c era cineva acolo sau era ceva? Negru i slbatic, ca un demon scpat din iad, arta ca o fiin subuman, legnndu-se pe mini i genunchi i privind fix n raza de lumin cu ochii roii ca nite crbuni aprini. Fairweather se ddu instinctiv un pas napoi. Creatura se ridic pe genunchi i sri spre el. Fairweather aps calm trgaciul, rezemndu-i patul armei de muchii ncordai ai stomacului. Prin gura putii iei un uvoi rapid de gloane de 9 milimetri cu vrful rotund, pocnind nbuit ca floricelele de porumb. Artarea hidoas scoase un sunet oribil ca un rgit i se prbui, cu pieptul gurit. Fairweather se aplec deasupra formei mototolite i o lumin cu lanterna. Trupul era murdar i complet gol. Ochii slbatici, care rmseser deschii, erau de un rou aprins acolo unde ar fi trebuit s fie albi. Faa prea s aparin unui biat n vrst de nu mai mult de cincisprezece ani. Un val de groaz l coplei lsndu-l paralizat pentru cteva clipe. tia acum de unde veneau urmele ciudate din nisip. Probabil c exista o ntreag colonie ce se tra prin sat. Se ntoarse brusc i o lu la fug spre pia. Dar era prea trziu, mult prea trziu. Un puhoi de creaturi iei urlnd din ntuneric i se arunc asupra turitilor care stteau lng fntn fr s bnuiasc nimic. oferii fur nghiii i ei n vltoarea clocotitoare, nainte s apuce s strige sau s opun cea mai mic rezisten. Hoarda slbatic se repezi n mini i genunchi ca acalii, doborndu-i pe turitii nenarmai i nfigndu-i dinii n carnea lor. Comarul oribil, luminat de farurile Land Rover-urilor, deveni o babilonie frenetic de trupuri zvrcolinde, ipetele de teroare ale turitilor intrai n panic amestecndu-se cu urletele de moarte ale atacatorilor. Doamna Lansing ip cuprins de groaz i dispru ntr-o mulime nclcit de trupuri. Soul ei ncerc s se caere pe capota uneia dintre maini, dar fu tras pe jos i mutilat ca un gndac de o ceat de furnici. Nesratul londonez rsuci vrful bastonului dnd la iveal o spad scurt pe care ncepu s o roteasc cu violen n jur innd temporar la distan
22

mulimea de artri. ns acestea preau s nu se team de nimic i se aruncar imediat asupra lui. Zona de lng fntn era plin de trupuri care zvcneau spasmodic. Spaniolul gras, iroind de snge de la mai multe mucturi, sri n fntn ca s scape, dar patru montri nnebunii srir dup el. Fairweather se apropie n fug, se ls pe vine i trase n atacatori, avnd grij s nu nimereasc vreunul din oamenii si. Artrile, neau- zind mpucturile din arma cu amortizor, le ignorar prea nnebunii sau prea indifereni ca s observe c mai muli de-ai lor se prbueau secerai lng ei. Fairweather omorse vreo treizeci de criminali cnd i se termin ultimul glon. Rmase pe loc nemaiputnd s fac nimic, nevzut i neobservat pn cnd toi oferii i turitii fur ucii i mcelul ncetini, oprindu-se ntr-un trziu. Nu putea s i cread ochilor: piaa se trans- formase ntr-o morga. - Doamne, Dumnezeule, opti el cu vocea necat, privind cu oroa- re cum slbaticii se arunc asupra cadavrelor cu o frenezie de canibali i ncep s rup cu dinii carnea victimelor lor. Continu s priveasc cu o fascinaie morbid care se transform ncet n furie neagr n faa tragediei ce se desfura n faa lui. Era prins n acest comar i nu putea dect s se uite plin de groaz. Criminalii care nu-i sfiau pe bieii turiti, ncepuser deja s dis- trug Land Rover-urile. Aruncau cu pietre n geam i i revrsau cru- zimea de nepotolit asupra a tot ceea ce le era necunoscut. Fairweather se ddu civa pai napoi n ntuneric, distrus la gndul c era de vin pentru moartea oferilor si i a turitilor. Nu reuise s le ofere siguran i i condusese fr s tie la un dezastru sngeros. i blestema neputina de a-i salva i laitatea de a nu fi murit mpreun cu ei. Cu un imens efort de voin, i ntoarse privirea dinspre pia i o lu la fug pe strzile nguste, printre ruinele de la marginea oraului i prin deert. Trebuia s se salveze ca s i avertizeze i pe ali cltori de masacrul ce i atepta n Asselar. Urmtorul ora spre sud era prea departe ca s ajung acolo fr ap, aa c o lu pe osea spre est, spernd s treac vreo main sau vreo patrul guvernamental nainte s moar rpus de ari. Se orient dup Steaua Polar i porni s strbat deertul cu pas rapid, tiind c ansele lui de supravieuire sunt aproape nule. Nu se uit napoi nici mcar o dat, dar vedea totul clar cu ochii minii i n urechi i rsunau ipetele ngrozite ale celor care muriser. 2 10 mai 1996 Alexandria, Egipt Nisipul alb al plajei pustii ardea sub picioarele descule ale Evei Rojas, intrndu-i printre degete. Rmase pe loc privind lung spre Marea Mediteran. n deprtare apa, de un albastru de cobalt, cpta o nuan de smarald pe msur ce devenea mai puin adnc i apoi era din ce n ce mai albastr acolo unde valurile splau nisipul albicios.
23

Eva plecase din Alexandria cu o main nchiriat i strbtuse o sut zece kilometri spre vest, apoi oprise pe plaja pustie aflat nu departe de oraul El Alamein, unde se dduse o mare btlie n tim- pul celui de-al doilea rzboi mondial. Parcase dincolo de autostrada de coast, i luase geanta de voiaj i trecuse de dunele joase pn la rm. Purta un costum de baie rou dintr-o singur bucat, care i se mula pe trup ca o a doua piele. Braele i umerii i erau acoperii cu o cma asortat. Era plin de graie, cu trupul ferm i picioarele zvelte i bron- zate. Prul rocatauriu era mpletit ntr-o coad ce i ajungea aproape pn la talie i strlucea n razele soarelui ca arama lustruit. Ochii albatri i luminau faa cu piele neted i pomei nali. Avea treizeci i opt de ani, dar arta de treizeci. Poate c nu avea s ajung niciodat pe coperta revistei Vogue, dar era frumoas i avea o vitalitate vibrant pe care brbaii, chiar i cei mult mai tineri, o gseau foarte atrgtoare. Plaja prea pustie. Rmase pe loc ntorcnd capul i privind n susul i n josul plajei ca o cprioar vigilent. Nu se vedea dect un jeep Cherokee, vopsit turcoaz i avnd pe u literele NUMA, parcat cam la o sut de metri mai sus, pe osea. Trecuse pe lng el cnd venise. Proprietarul jeepului nu se vedea nicieri. Soarele dimineii nclzise deja nisipul i l simi fierbinte, cnd se ndrept, descul, spre ap. Se opri la civa metri de marginea apei i ntinse un prosop de plaj. Se uit la ceas, apoi l scoase i l puse n geant. Era zece fr zece. i ddu cu o loiune de plaj, apoi se ntinse pe spate suspinnd i lsndu-se n voia soarelui african. nc mai suferea din cauza schimbrii de fus orar dup zborul lung de la San Francisco la Cairo. Se mai adugau i cele patru zile de nesfrite edine de urgen cu doctori i colegi biologi n care dezbtuser straniile maladii nervoase descoperite recent n toat partea de sud a Deertului Sahara. Luase o pauz de la conferinele epuizante i nu voia dect s se odihneasc n singurtate cteva ore nainte s plece n deert n misiunea de cercetare. Simi cu plcere briza mrii rcorindu-i pielea, nchise ochii i adormi imediat. Cnd se trezi, Eva se uit din nou la ceas. Era unsprezece i douzeci. Dormise o or i jumtate. Loiunea de plaj i protejase pielea, care cptase o nuan palid de roz. Se ntoarse pe burt i privi n jur. Doi brbai n cmi cu mneci scurte i pantaloni scuri kaki veneau ncet n direcia ei pe marginea apei. Se oprir brusc cnd i ddur seama c i-a vzut i se ntoarser prefcndu-se c se uit la o nav ce plutea n deprtare. Se aflau nc la cel puin vreo dou sute de metri de ea i nu le mai ddu atenie. Brusc, ceva i atrase interesul n ap, la distan de rm. Un cap cu pr negru iei la suprafa. Eva i puse mna deasupra ochilor, s vad mai bine. Un brbat cu masc i papuci de scufundtor nota sin- gur dincolo de brizani. Prea s pescuiasc cu sulia. Privi cum dispru i rmase sub ap att de mult, nct fu sigur c avea s se nece. Dar iei din nou la suprafa i i continu vntoarea. Dup cteva minute, ncepu s noate spre mal, trecnd ca un expert prin va- luri i plutind spre zone cu ap mai puin adnc, unde se ridic n picioare. inea un harpon ciudat ce avea n capete un crlig lung i o mnu chirurgical. n cealalt mn inea civa peti, nici unul cntrind mai puin de
24

un kilogram i jumtate, prini pe un inel de oel atrnat de o curea i trecut prin urechile petilor. Era foarte bronzat, dar faa lui coluroas nu avea trsturi arabe. Prul negru ca tciunele era lipit de cap de la apa srat i soarele fcea s strluceasc picturile de ap agate de prul nclcit de pe piept. Era nalt, solid, cu umerii lai i mergea cu o graie greu de imaginat pentru majoritatea brbailor. Bnui c avea n jur de patruzeci de ani. Trecnd pe lng Eva, brbatul o msur de sus pn jos. Era destul de aproape ca s i vad ochii de un verde opalin, cu albul ce nconjura irisul distingndu-se clar. Se uit la ea cu atta candoare, nct ea pru vrjit. O parte din ea se temea c se va opri s spun ceva, iar cealalt parte dorea s o fac, dar el i zmbi minunat artndu-i dinii albi, ddu din cap i trecu mai departe spre osea. l privi pn dispru n spatele dunelor, nspre zona unde vzuse jeepul cu NUMA scris pe u. Ce e cu mine, gndi ea, puteam mcar s i zmbesc i eu. Apoi i-l scoase din minte, gndindu-se c ar fi fost oricum o pierdere de timp pentru c, probabil, nu vorbea engleza. Totui n ochii ei apru o lumin care nu mai fusese acolo de mult timp. Ce ciudat, i spuse ea, s te simi tnr i entuziasmat de un brbat ciudat care s-a uitat la tine o clip i pe care nu ai s l mai ntlneti niciodat. Simi nevoia s intre n ap s se rcoreasc, dar cei doi brbai care se plimbau pe plaj se apropiaser i mergeau ntre ea i valuri, aa c decise s atepte pn treceau. Nu aveau trsturile fine ale egiptenilor, ci nasul teit, pielea foarte nchis la culoare i prul cre al celor ce triau n marginea de sud a Saharei. Se oprir i aruncar o privire furi n susul i n josul plajei, probabil pentru a douazecea oar. Pe urm, fr veste, se repezir asupra ei: - Lsai-m n pace! ip ea, instinctiv. ncerc cu disperare s se lupte, dar unul dintre ei, un brbat cu ochi vicleni, musta neagr groas i fa de obolan, o prinse de pr i o rsuci pe spate. Un fior rece de team o coplei cnd cellalt brbat, zmbind sadic cu dinii nglbenii de tutun, se ls n genunchi i se aez peste coapsele ei. Cel cu fa de obolan se aeza clare pe pieptul ei, apsndu-i braele cu picioarele i ngropnd-o adnc n nisip. Era intuit la pmnt, total neajutorat, neputnd s i mite dect degetele i labele picioarelor. Ciudat, n ochii lor nu se vedea nici un fel de dorin. Nici unul din- tre ei nu fcu vreo ncercare s i smulg costumul de baie. Nu preau s aib de gnd s o violeze. Eva scoase iar un ipt strident. Dar nu i rspunse dect zgomotul valurilor. Nu mai era nici ipenie de om pe plaj. Pe urm minile brbatului cu fa de obolan i acoperir nasul i gura i ncepu s o sufoce calm i hotrt. Greutatea lui pe coastele ei o fcea oricum s respire cu greutate, iar acum nici un pic de aer nu i mai ajungea n plmni. Ca hipnotizat i copleit de spaim, i ddu seama c voiau s o omoare. ncerc s ipe din nou, dar nu iei dect un sunet nbuit. Nu simea nici un fel de durere, doar panica oarb i o amoreal surprinztoare. ncerca, disperat, s scape de minile care i apsau faa, dar braele i erau prinse ca ntr-o menghin. Plmnii ei cereau aer. Privirea ncepu s i se ntunece. Se lupt s nu i piard cunotina, dar simi c alunec. l vzu pe
25

brbatul care sttea pe coapsele ei privind-o peste umrul ucigaului i i ddu seama c faa lui ntins ntr-un rnjet avea s fie ultima imagine pe care o va vedea. Eva nchise ochii, apropiindu-se de marginea neantului. i trecu prin minte c nu era dect un comar ce avea s dispar cnd va deschide ochii. Trebuia s i ridice pleoapele i s arunce o ultim privire realitii. Chiar era un comar, gndi ea aproape cu veselie. Brbatul cu dinii ptai nu mai rnjea. O bar subire din metal i ieea din ambele tmple, ca o sgeat de ultimul tip, care poate s-i strpung craniul. Faa atacatorului pru s se prbueasc i czu pe spate peste picioarele ei, cu braele deschise larg ca i cum fusese crucificat. Cel cu faa de obolan era att de hotrt s o omoare, c nu observ ceea ce i se ntmplase prietenului su. Apoi, pentru o secund sau dou ncremeni, cnd dou mini mari aprur i i prinser brbia i cretetul capului. Eva simi cum presiunea de pe nasul i buzele ei dispare, n timp ce asasinul i ridica braele i trgea furios de minile care i prinseser capul. Acest nou eveniment, i el total neateptat, nu fcu dect s i mreasc Evei ocul i senzaia de irealitate. nainte s leine, auzi un zgomot scrnit, ca atunci cnd muti dintr-un cub de ghea i zri pentru o secund ochii ucigaului, larg deschii, bulbucai, privind fix fr s vad din capul care fusese rsucit cu 360 de grade. 3 Cnd se trezi, Eva simi pe fa razele fierbini ale soarelui i auzi zgomotul valurilor ce se sprgeau pe rmul african. Deschise ochii clipind des i i se pru cea mai frumoas privelite pe care o vzuse vreodat. Gemu i se mic privind cu ochii micorai plaja orbitoare, panorama scldat n lumina soarelui, de o mare frumusee. Se ridic brusc cu ochii mrii de fric, amintindu-i atacul. Dar ucigaii dispruser. Oare existaser cu adevrat? ncepu s se ntrebe dac nu avusese, cumva, halucinaii. - Bine c i-ai revenit, auzi o voce de brbat. M-am temut c ai intrat n com. Eva se ntoarse i privi faa zmbitoare a pescarului care sttea n genunchi, lng ea: - Unde sunt cei care au ncercat s m omoare ntreb ea, speriat. - Au plecat o dat cu mareea, rspunse strinul cu o veselie de ghea. - Cu mareea? - Am fost nvat s nu las gunoaie pe plaj. I-am trt la distan de rm i ultima oar cnd i-am vzut pluteau spre Grecia. Rmase cu ochii la el, scuturat de un fior rece: - I-ai omort. - Nu erau persoane drgue. - I-ai omort, repet ea amorit. Era galben la fa i arta de parc era gata s vomite: - Eti un criminal, ca i ei. El i ddu seama c era nc n stare de oc i nu judec prea clar. Ochii ei erau plini de repulsie. Ddu din umeri i zise:
26

- Ai fii preferat s stau deoparte? Teama i repulsia disprur ncet din ochii ei. Ii lu un minut s i dea seama c strinul o salvase de la o moarte violent: - Nu, iart-m, te rog. M port prostete. Mi-ai salvat viaa i nu tiu nici mcar cum te cheam. - Dirk Pitt. - Eu sunt Eva Rojas. Se simi ciudat de fstcit cnd el i zmbi cu cldur i i strnse mna uor. Vzu doar ngrijorare n ochii lui i teama o prsi: - Eti american. - Da, lucrez pentru NUMA1. Facem un studiu arheologic pe fluviul Nil. - Credeam c ai plecat nainte s fiu atacat. - Aproape, dar prietenii ti m-au fcut curios. Mi s-a prut ciudat c iau parcat maina la un kilometru distan i apoi au venit pe plaj direct spre tine. Aa c am stat s vd ce au de gnd. - Norocul meu c eti un om suspicios. NUMA (National Underwater and Marine Agency) - Agenia Naional pentru Studii Subacvatice i Marine. - Ai idee de ce au ncercat s te omoare? ntreb Pitt. - Probabil c erau bandii care ucid i jefuiesc turitii. El cltin din cap: - Nu jaful i interesa. Nu erau narmai. Cel care a vrut s te sufoce i-a folosit minile, nu o band sau o crp. i n-au ncercat s te violeze. Nu erau asasini profesioniti, altfel am fi amndoi mori. Foarte ciudat! Pariez salariul pe o lun c au fost pltii de cineva care i dorete moartea. Te-au urmrit n locul sta retras ca s te omoare i apoi s i toarne ap srat pe nas i pe gt. Dup aceea te-ar fi aruncat n ap ca s par c te-ai necat. Asta ar explica de ce au ncercat s te sufoce. - Nu mi vine s cred toate astea, spuse ea, ezitnd. Nu are nici un sens. Sunt doar o biochimist, specializat n efectele materialelor toxice asupra oamenilor. Nu am dumani. De ce Dumnezeu s vrea cineva s m omoare? - Nu m pot aventura s ghicesc, dat fiind c abia te-am cunoscut. Eva i mas uor buzele nvineite: - E o nebunie. - De ct timp eti n Egipt? - Doar de cteva zile. - Trebuie s fii fcut tu ceva care a nfuriat al naibii de tare pe cineva. - n nici un caz pe vreun nord-african, zise ea stnd n cumpn. Am venit aici s i ajut. El privea nisipul dus pe gnduri: - Aadar nu eti n vacan. - Munca mea m-a adus aici, spuse Eva. Zvonuri despre anomalii fizice ciudate i perturbri psihice printre nomazii din sudul Saharei au ajuns la urechile Organizaiei Mondiale a Sntii. Eu sunt membr a unei echipe internaionale de oameni de tiin trimii aici s fac investigaii. - N-ar fi un motiv de crim, admise Pitt. - Cu att mai ciudat. Eu i colegii mei ne aflm aici ca s salvm viei. Nu reprezentm nici o ameninare pentru nimeni. - Crezi c epidemia din deert e cauzat de toxine?
27

- Nu tim nc nimic sigur. Nu avem date suficiente ca s tragem o concluzie. La prima vedere, cauza pare s fie o boal contagioas, dar sursa acesteia e un mister. Nu exist nici o fabric de chimicale sau vreun depozit de deeuri periculoase pe o raz de sute de kilometri de zonele n care s-au raportat simptomele. - Ct de rspndit e problema. - Peste opt mii de cazuri au izbucnit n Mali i Niger n ultimele zece zile. Pitt ridic din sprncene: - Un numr incredibil pentru o perioad att de scurt. De unde tii c epidemia nu e cauzat de o bacterie sau de un virus? - Cum am zis, sursa e un mister. - Ciudat c presa n-a scris nimic. - Organizaia Mondiala a Sntii a insistat s nu se publice nimic pn nu se determin cauza. Bnuiesc c au fcut-o ca s previn tirile de senzaie i panica. Pitt arunc din cnd n cnd o privire n jur. Observ micare n spatele dunelor joase de la marginea oselei. - Ce planuri ai? - Plec cu echipa mine diminea, s ncepem cercetrile pe teren. - Sper c tii c n Mali poate izbucni n orice clip un rzboi civil sngeros. Ea ddu din umeri cu indiferen: - Guvernul a fost de acord s le asigure cercettorilor o paz puternic tot timpul, spuse ea, apoi se opri i l privi lung. De ce mi pui toate ntrebrile astea Parc ai fi agent secret. Pitt izbucni n rs: - Sunt doar un inginer marin care nu i suport pe cei care vor s ucid femei frumoase. - Poate c m-au confundat cu altcineva? zise ea cu speran. Pitt o msur de sus pn jos, apoi o privi n ochi: - Nu tiu de ce, dar nu cred c a fost aa... Se ridic brusc privind fix spre dune. Muchii i se ncordar. O apuc pe Eva de ncheietura minii i o ridic n picioare. - E timpul s mergem, zise el lund-o la fug i trgnd-o dup el. - Ce faci? Vru, ea s tie cltinndu-se n spatele lui. Pitt nu i rspunse. Micarea din spatele dunelor se transformase ntr-un fir de fum ce se ngroa din ce n ce mai tare. i ddu seama imediat c un alt uciga sau poate mai muli, dduser foc mainii nchiriate a Evei ca s i in pe loc pn primeau ajutoare. Acum vedea i flcrile. Dac i-ar fi luat sulia...? Nu! Nu se am- gea singur. Sulia nu putea s in piept unei arme de foc. Singura lui speran era c nici acest asasin nu era narmat i c nu vzuse jeepul lui. Avea dreptate n prima privin, dar se nela n cea de-a doua. Dup ce urcar pe ultima dun, vzu un brbat cu pielea nchis la culoare care inea n mn un ziar mpturit ca o tor. Intrusul ncerca s sparg parbrizul ca s poat incendia interiorul jeepului. Nu era mbrcat ca ceilali. Purta un turban mov complicat, nfurat n aa fel nct nu i se vedeau dect ochii. Corpul i era
28

acoperit de un fel de caftan larg, ce i flutura n jurul gleznelor. Nu l observ pe Pitt apropiindu-se cu Eva dup el. Pitt se opri i i opti Evei la ureche: - Dac o dau n bar, fugi n osea i oprete prima main care trece, zise el, apoi ip: Stai pe loc! Luat prin surprindere, brbatul se nvrti pe loc i i privi amenintor. Imediat, Pitt i cobor capul i atac. Brbatul arunc n fa ziarul aprins, dar capul lui Pitt l lovise deja n piept, sprgndu-i sternul i rupnduii coastele. n acelai timp, Pitt l lovi cu pumnul n vintre. Ameninarea din ochii brbatului fu nlocuit de oc. Icni i i se tie respiraia. Atacul slbatic al lui Pitt l arunc n spate. Ziarul aprins zbur n spatele Lui Pitt i ateriz pe nisip. n ochii brbatului apru o expresie de durere i teroare. Faa i se nvinei i se prbui. Pitt ngenunche repede i l cut prin buzunare. Nu avea nimic, nici arme, nici acte. Nici mcar mruni sau un pieptene. - Cine te-a trimis, amice? ntreb Pitt lundu-l de gt i scuturndu-l, cum scutur dobermanul un obolan. Reacia nu fu cea la care se atepta Pitt. Dei avea dureri groaznice, brbatul i arunc o privire sinistr - o privire, gndi Pitt, ca a cuiva care rde la urm. Apoi brbatul cu pielea ntunecat rnjii, artndu-i un ir de dini albi din care lipsea unul. Deschise puin gura, apoi i-o nclet. Pitt i ddu seama prea trziu c mucase o pastil de cianur nvelit n cauciuc. Fusese ascuns n gur ca dinte fals. i aprur spume la gur. Pastila otrvitoare era foarte puternic i moartea surveni rapid. Pitt i Eva privir neputincioi cum se stingea. Ochii i rmaser deschii, goi i reci ca gheaa. - E...? Evei i se frnse vocea, apoi ncerc din nou: E mort - Cred c se poate spune c i-a dat duhul, zise Pitt fr s arate nici un semn de remucare. Eva se sprijini de braul Lui. Avea minile reci i tremura din cauza ocului. Ochii i erau plini de groaz. Nu mai vzuse pe nimeni murind pn atunci. i veni s vomite, dar reui s i controleze stomacul. - De ce s-a sinucis murmur ea. Ce motiv a avut - S i protejeze pe cei care au legtur cu atentatul euat la viaa ta, i rspunse Pitt. - A fost n stare s i ia viaa ca s nu dea pe nimeni de gol ntreb ea, nevenindu-i s cread. - Un fanatic loial efului su, zise Pitt ncet. Bnuiesc c, dac nu lua cianura singur, ar fi fost ajutat. Eva cltin din cap: - E o nebunie. Vorbeti deja de o conspiraie! - Privete realitatea n fa: cineva i-a dat mult silin s te elimine. O privi fix. Arta ca o feti pierdut ntr-un magazin universal: Ai un duman care nu te vrea n Africa. Dac vrei s trieti, i sugerez s iei urmtorul avion spre Statele Unite. Ea pru descumpnit: - Nu pot s fac asta, ct vreme exist oameni care mor. - Te lai greu convins, zise el. - Pune-te n locul meu.
29

- Mai bine m pun n locul colegilor ti. Probabil c i ei sunt pe lista neagr. Ar fi cazul s ne ntoarcem la Cairo i s-i avertizm. Dac toate astea au vreo legtur cu cercetarea voastr, i vieile lor sunt n pericol. Eva se uita n jos, la omul mort: - Ce intenionezi s faci cu el? Pitt ddu din umeri: - l arunc n mare, ca i pe prietenii lui. Un zmbet diabolic i se ntinse pe faa coluroas. Mi-ar plcea la nebunie s vd faa efului lor cnd va afla c asasinii lui au disprut fr urm, iar tu te miti liber ca i cum nimic nu s-ar fi ntmplat 4 Funcionarii de la biroul din Cairo al companiei Backworld Expeditions i ddur seama c ceva nu era n ordine cnd grupul de safari nu sosi n legendarul ora Tombouctou conform programului. Douzeci i patru de ore mai trziu, piloii de pe avionul nchiriat s i transporte pe turiti n Marrakech, Maroc, fcur un zbor de recunoatere spre nord, dar nu vzur nici urme de maini. Temerile sporir dup ce trecur nc trei zile i maiorul Fairweather nu ddu nici un semn de via. Fura alertate autoritile guvernamentale din Mali care cooperar fr rezerve, trimind patrule aeriene i terestre pe ruta urmat de safari prin deert. Se instal panica dup ce malienii nu gsir nici oamenii i nici Land Rover-urile dup o cutare intens ce dur patru zile. Un elicopter al armatei zbur pe deasupra Asselarului i raport c nu vzuse nimic dect un orel mort i abandonat. n a aptea zi, o echip francez care fcea prospeciuni petroliere mergnd spre sud pe oseaua transsaharian l descoperi pe maiorul Ian Fairweather. Cerul de deasupra cmpiei plate i pline de pietre era des- chis i pustiu. Soarele ardea nisipul att de tare, nct valurile de cldur tremurau i dansau. Geologii francezi rmaser uluii cnd le apru brusc n fa o umbr distorsionat de mirajul valului de ari. O clip, imaginea pru s pluteasc, apoi s se mreasc cptnd proporii groteti n aerul fierbinte. Apropiindu-se, distinser o siluet care i flutura minile nebunete i mergea mpleticindu-se spre ei. Apoi se opri, se cltin i czu pe nisip cu faa n jos. oferul ocat al camionetei Renault frn prea trziu i fu nevoit s vireze pe lng brbatul czut, nainte s opreasc, strnind un nor de nisip. Fairweather era mai mult mort dect viu. Era extrem de deshidratat i pe corp i se formase un strat de cristale albe de sare din cauza transpiraiei, i recpta cunotina dup ce francezii i turnar ncet ap pe limba umflat. Patru ore mai trziu, lichidele din corp ajunser la nivelul normal, dup ce buse aproape ase litri de ap, i Fairweather reuii s le povesteasc cu un glas rguit cum scpase din masacrul de la Asselar. Singurului francez din echipa de prospeciuni care nelegea engleza, povestea i se pru o invenie de beiv, dar glasul Lui Fairweather avea totodat o not de convingere imperioas. Dup o scurt discuie, l urcar cu grij pe
30

Fairweather n spatele camionetei i o luar spre oraul Gao de pe rul Niger. Au ajuns chiar nainte de lsarea ntunericului i s-au dus direct la spital. Dup ce l vzur pe Fairweather aezat n pat, cu un doctor i o asistent alturi, francezii se gndir c cel mai bine era s l informeze pe comandantul forelor de securitate locale din Mali. Li se ceru s scrie o declaraie amnunit i n timpul sta colonelul aflat la comanda sediului din Gao i puse la curent pe superiorii si din capi- tala Bamako. Spre marea surpriz i indignare a francezilor, fur toi reinui i aruncai n nchisoare. Diminea, sosi o echip din Bamako i i interog pe fiecare despre felul n care l gsiser pe Fairweather. Cererile lor de a lua legtura cu consulatul francez fur ignorate. Cnd geologii petroliti refuzar s coopereze, interogatoriul lu o turnur urt. Francezii nu erau primii care intrau n cldirea securitii pentru a nu mai fi vzui niciodat. Cnd cei de la sediul companiei petroliere din Marsilia nu primir nici o veste de la echipa lor de prospeciuni, se ngrijorar i cerur s fie cutai. Forele de securitate din Mali rscolir din nou deertul cu ostentaie, dar pretinser c nu gsiser nimic, dect camioneta Renault, abandonat, a companiei. Numele geologilor francezi i ale turitilor disprui de la Backworld Expeditions fur, pur i simplu, adugate listei de persoane care dispruser i pieriser n imensitatea deertului SAHARA. Doctorul Haroun Madani sttea pe treptele spitalului din Gao, sub porticul din crmid acoperit, n partea de sus a zidurilor, cu desene misterioase. Privi nelinitit n josul strzii prfuite ce desprea un ir de case coloniale vechi i prpdite de cellalt ir de case din pmnt cu un singur etaj. Btea un vnt dinspre nord abtnd un val de nisip asupra oraului, cndva capitala a trei mari imperii, iar acum doar o relicv n declin a perioadei coloniale franceze. Din minaretele nlate deasupra moscheii venea chemarea la rugciunea de sear. Credincioii nu mai erau chemai la rugciune de un muezin care urca treptele nguste pn n minaret i striga pe un ton de jelanie din balcon. Acum muezinul sttea pe pmnt i i nal rug- ciunea ctre Allah i Profetul Mahomed de la microfon i prin boxe. Puin mai departe de moschee, luna n al treilea ptrar i reflecta razele n rul Niger. Lat, pitoresc, cu apele curgnd calm i linitit. Nigerul e doar o umbr palid a ceea ce a fost. Vijelios i adnc cndva, decade ntregi de secet iau micorat cursul, pe care navigheaz acum vase mici numite pinasc. Apele lui ajungeau odinioar la baza moscheii. Acum curgeau lenee la aproape dou strzi distan. Poporul malian e un amestec de descendeni cu pielea mai deschis la culoare ai francezilor i berberilor, ai arabilor i maurilor din deert cu pielea cafenie i ai africanilor negri. Doctorul Madani era negru ca tciunele. Trsturile feei erau de negroid, cu ochii de smoal adncii n orbite i nasul mare, turtit. Era un brbat solid care se apropia de cincizeci de ani, burtos i cu flci ptrate. Strmoii lui fuseser sclavi n Mandingo, adui n nord de marocanii care cuceriser ara n 1591. Cnd era copil, prinii lui cultivau pmnturile fertile de la sud de Niger. Fusese crescut de un maior din Legiunea Strin
31

francez, educat i trimis s studieze medicina la Paris. Cum de se ntmplase asta, nu i se spusese niciodat. Doctorul nepeni cnd vzu farurile galbene ale unui automobil vechi, unic prin locurile acelea. Maina de un purpuriu intens parcurse fr zgomot strada denivelat, fcnd not discordant cu casele deprimante i srccioase din pmnt. Maina break Avions Voisin din 1936 avea o aur de elegan demn. Modelul caroseriei era o combinaie ciudat de aerodinamic de dinaintea celui de-al doilea rzboi mondial, de art cubist i de art modern n stilul lui Frank Lloyd Wright. Motorul cu ase cilindri i fr supape era silenios i puternic. Un exemplu de standarde inginereti inflexibile, el aparinuse cndva generalului guvernator, pe vremea cnd Mali era teritoriu al Africii de Vest franceze. Madani tia maina. Aproape toi oamenii din Mali tiau maina i pe proprietarul ei i se ddeau la o parte speriai cnd o vedeau venind. Doctorul observ c maina era urmat de o ambulan militar i se temu c vor fi probleme. Fcu un pas nainte i deschise ua din spate, n timp ce oferul opri maina fr nici un zgomot. Un ofier cu grad nalt se ridic de pe locul din spate ntinzndu-i trupul zvelt, mbrcat ntr-o uniforma ce i venea perfect, cu dungi impecabile. Spre deosebire de ali comandani africani care i prindeau pe uniforma un numr impresionant de decoraii, generalul Zateb Kazim avea doar o panglica verde cu auriu pe pieptul hainei militare. n jurul capului purta o versiune abreviat a litlnim-um, vlul mov-nchis al tuaregilor. Faa lui avea nuana cafenie i trsturile sculpturale ale maurilor, iar ochii erau ca nite punctulee de topaz ntr-un ocean de alb. Ar fi putut trece drept artos, dac nu ar fi fost nasul. n loc s fie drept i neted, se rsucea strmb deasupra unei musti rare care se prelungea pe obraji. Generalul Zateb Kazim arta ca un tlhar inofensiv dintr-un vechi desen animat de Warner Brothers. Nu exista o alt descriere mai bun. Plin de el, i scutur pompos un fir imaginar de praf de pe uniform. Ddu uor din cap spre doctorul Madani: - E pregtit s fie transportat? ntreb pe un ton msurat. - Domnul Fairweather i-a revenit complet, i rspunse Madani, i se afl sub sedative, cum ai ordonat. - Nu a vzut i nu a vorbit cu nimeni de cnd a fost adus de francezi? - Doar eu i o asistent din tribul Tukulor, care vorbete doar dialectul fulah, ne-am ocupat de el. Nu a vzut pe altcineva. V-am ndeplinit instruciunile i l-am dus ntr-o rezerv, departe de saloane. Fia Lui de internare a fost distrus. Kazim prea mulumit: - Mulumesc, domnule doctor. Apreciez cooperarea dumitale. - Pot s v ntreb unde l ducei? Kazim scoase un zmbet macabru: La Tebezza. - Nu se poate! murmura. Madani cu glas dogit. n minele de aur ale nchisorii din Tebezza? Doar trdtorii politici i criminalii sunt condamnai s moar acolo. Omul sta e cetean strin. Ce a fcut ca s merite o moarte lent n mine. - Nu conteaz.
32

- Ce crima a comis? Kazim se uit la el de sus pn jos de parc ar fi fost o insect enervant: - Nu ntreba, zise el pe un ton rece. Un gnd ngrozitor i veni doctorului n minte: - i francezii care l-au gsit i l-au adus aici? - Aceeai soart. - Nici unul nu va rezista mai mult de cteva sptmni n mine. - Mai bine dect s-i executm pe loc, strnse Kazim din umeri. Las-i s munceasc puin ct timp le-a mai rmas din vieile lor mizerabile .i s se fac folositori. Aurul e bun pentru economia noastr. - Suntei un om foarte nelept, domnule general, spuse Madani, cuvintele servile aducnd-ui parc, venin n gur. Kazim era judector, juriu i clu, iar acesta era un fapt binecunoscut n Mali. - M bucur c eti de acord, domnule doctor, spuse el uitndu-se la el de parc era un pucria pe banca acuzrii. n interesul securitii rii noastre, i sugerez s uii c domnul Fairweather a trecut pe aici. Madani consimi din cap: - Cum dorii. - Fie ca nici un ru s nu se abat asupra familiei i casei tale. Mesajul lui Kazim ajunse clar la doctor. nelesul formulei de salut a nomazilor era evident. Madani avea o familie numeroas. Ct vreme i inea gura, aveau s triasc n pace. Nu voia s se gndeasc ce s-ar fi ntmplat n caz contrar. Cteva minute mai trziu, Fairweather, incontient, fu scos pe targ din spital de doi gardieni ai lui Kazim i urcat n ambulan. Generalul l salut n grab pe Madani i urca n Avions Voisin. Dup ce disprur n noapte cele dou vehicule, o team cumplit nghe venele doctorului Madani .i acesta se ntreb la ce tragedie teribil participase fr s vrea. Apoi se rug s nu afle niciodat. 5 ntr-un apartament cu pereii acoperii de picturi murale din hotelul Nile Hilton, doctorul Frank Hopper sttea pe o canapea de piele ascultnd atent. Aezat n fotoliu de cealalt parte a msuei de cafea, Ismail Yerli pufia dus pe gnduri dintr-o pip din spum de mare cu cupa sculptat n forma unui cap de sultan cu turban. Chiar cu zgomotul obinuit al traficului aglomerat din Cairo strecurnduse prin ferestrele nchise dinspre balcon, Eva nu putea accepta comarul ntlnirii cu moartea de pe plaj. Subcontientul ei ncepuse deja s voaleze amintirea. Vocea doctorului Hopper o fora s se ntoarc n prezent, n camera de conferine: - Nu ai nici o ndoial c oamenii aceia au ncercat s te ucid? - Absolut nici una, rspunse Eva. - Ai spus c preau africani negri, zise Ismail Yerli. Eva cltin din cap: - Nu am spus negri, ci doar ca pielea lor era ntunecat la culoare. Trsturile lor erau mai precise i mai definite, ca o ncruciare dintre un arab
33

i un indian din Indiile de Est. Cel care mi-a dat foc mainii purta o tunic larg i un turban complicat. Nu i-am vzut dect ochii negri ca smoala i nasul ca de vultur. - Turbanul era din bumbac i nfurat de mai multe ori n jurul capului i al brbiei? ntreb Yerli. Eva ddu din cap: - Pnza din care era fcut prea extraordinar de lung. - Ce culoare era? - Un mov-nchis. - Indigo? - Da, rspunse Eva, indigo era. Ismail Yerli ramase pe gnduri cteva momente. Era coordonatorul i expertul n logistic al echipei Organizaiei Mondiale a Sntii. Subire i vnos, extrem de eficient i cu o pasiune aproape patologic pentru detalii, era un ndrumtor inteligent, cu foarte mult pricepere politic. Casa lui se afla n portul la marea Mediterana, Antalya, din Turcia. n vene i curgea snge kurd, fiind nscut i crescut n ndeprtata regiune Cappadocia din Asia Mic. Musulman nu prea convins, nu mai intrase ntr-o moschee de ani de zile. Ca majoritatea turcilor, avea o coam masiv de pr negru, aspru, sprncene groase ce se uneau deasupra nasului i o musta uria. Etala o bun dispoziie ce nu obosea niciodat. Avea un zmbet permanent pe buze, ce ascundea, de fapt, un temperament extrem de serios. - Tuaregi, spuse el n cele din urm. Vorbise att de ncet, nct Hopper trebui s se dea mai aproape. - Cine? ntreb el. Yerli l privi peste msu pe liderul canadian al echipei medicale. Hopper era un om tcut, care vorbea puin i asculta mult. Era, reflecia turcului, total diferit de el. Hopper era solid, vesel, rou la fa i brbos. Ca s arate ca un viking, ca Eric cel Rou, nu i mai trebuiau dect un topor i un coif conic cu coarne. Inventiv, riguros, relaxat, el era considerat de specialitii n contaminare din toat lumea ca unul dintre cei mai buni toxicologi. - Tuaregi, repeta Yerli. Au fost cndva puternicii rzboinici nomazi ai deertului i au ctigat btlii mree mpotriva armatelor franceze i maure. i au mai fost, poate, cei mai mari bandii romantici. Acum nu mai fac astfel de incursiuni. Astzi cresc capre i ceresc n oraele de la marginea Saharei ca s supravieuiasc. Spre deosebire de arabii musulmani, brbaii poart valul care, desfurat, msoar peste un metru n lungime. - Dar de ce ar vrea un trib de nomazi din deert s o omoare pe Eva? ntreb Hopper. Nu vd nici un motiv. Yerli cltin uor din cap: - S-ar prea c unul dintre ei, cel puin, nu vrea ca ea;i - trebuie s cntrim foarte serios aceast posibilitate ; restul echipei medicale s investigheze toxi infecii le izbucnite n sud-vestul deertului. - n stadiul n care ne aflm cu proiectul, zise Hopper, nici mcar nu tim dac de vin este contaminarea. Maladia misterioas ar putea fi de natur viral sau bacterian. Eva ddu din cap aprobator: - Asta a sugerat i Pitt. - Cine ntreb Hopper pentru a doua oar.
34

- Dirk Pitt, omul care mi-a salvat viaa. A zis c cineva nu m vrea n Africa. E de prere c tu i ceilali ai putea fi pe lista neagr. Yerli ridic minile n aer: - Incredibil, individul crede ca avem de-a face cu mafia sicilian. - Ai avut mare noroc ca a fost pe aproape, spuse Hopper. Yerli scoase un nor de fum albastru i rmase privindu-I dus pe gnduri. - Cam prea oportun ca singurul om de pe plaj pe o raz de muli kilometri s aib curajul s dea piept cu un trio de asasini. Aproape un miracol sau... zise el fcnd o pauz lung... o prezen aranjat dinainte. Eva fcu ochii mari i l privi sceptic: - Dac te gndeti ca a fost o nscenare, las-o balt, Ismail. L-am vzut cu ochii mei cum i-a omort pe cei trei. Poi s m crezi c n-a fost nici o nscenare. - Ai mai vorbit cu el de cnd te-a adus la hotel? o ntreb Hopper. - Mi-a lsat un mesaj la recepie ca s m invite s iau masa cu el n seara asta. - i nc mai crezi c nu e dect un bun samaritean aflat n trecere pe acolo, insist Yerli. Eva l ignor i se uit la Hopper: - Pitt mi-a zis c a venit n Egipt ca s fac un studiu arheologic pe rul Nil pentru NUMA. Nu am nici un motiv s i pun cuvntul la ndoial. Hopper se ntoarse spre Yerli: - Asta e uor de verificat, nu Yerli ddu din cap: - O s sun un prieten biolog marin la NUMA. - Dar rmne ntrebarea, de ce? mormi Hopper absent. Yerli ddu din umeri: - Dac atacul asupra Evei a fost o conspiraie, ar putea foarte bine s fac parte dintr-un plan de a ne nfricoa i de a ne fora s anulm misiunea. - Da, dar avem cinci echipe diferite de cercetare a cte ase membri, care se ndreapt toate spre sudul deertului. Vor acoperi ase ri, de la Sudan la Mauritania. Nimeni nu i-a forat s ne primeasc. Guvernele lor au cerut ajutorul Naiunilor Unite n gsirea unui tratament pentru ciudata maladie ce le bntuie rile. S n tem oaspei venii la invitaia lor, nu dumani nedorii. Yerli l privi fix pe Hopper: - Uii ceva, Frank. A existat un guvern care nu ne-a dorit. Hopper ddu din cap ntunecndu-se: - Ai dreptate. Am uitat de preedintele Tahir din Mali . Nu s-a artat prea ncntat s ne primeasc n ara lui. - Mai degrab generalul Kazim, spuse Yerli. Tahir e un preedintemarionet. Zateb Kazim e adevrata for din umbr a guvernului din Mali. - Ce are mpotriva unor biologi inofensivi care nu ncearc dect s salveze viei? ntreb Eva. Yerli i ridic palmele n sus: - S-ar putea s nu aflm niciodat. - Pare o coinciden bizar, zise Hopper cu glas sczut, c o mulime de oameni, n special europeni, au disprut cu regularitate n marea pustietate din nordul Maliului n ultimul an. - Cum ar fi turitii din acel safari, despre care scriu toate ziarele, zise Eva. - Soarta lor e nc un mister, adug Yerli ncet.
35

- Nu prea mi vine s cred c e vreo legtur ntre tragedia aceea i atacul asupra Evei, spuse Hopper. - Dar dac presupunem c generalul Kazim se afl n spatele atacu- lui asupra Evei, e logic c spionii lui au fcut spturi i au aflat c e membr a echipei de studii biologice care urmeaz s plece n Mali. Dispunnd de aceast informaie, a ordonat asasinarea ei, ca un avertisment, pentru ca noi s nu ne apropiem de teritoriul lui. Eva izbucni n rs: - Cu imaginaia ta bogat, Ismail, ar trebui s te duci la Hollywood, s scrii scenarii. Yerli i ncrunt sprncenele groase: - Cred c trebuie s fim prudeni i s inem n Cairo echipa ce urmeaz s plece n Mali pn desclcim toat treaba asta. - Exagerezi, i zise Hopper. Tu ce prere ai, Eva? Anulm misiunea sau mergem mai departe? - Eu sunt dispus s risc, rspunse Eva. Dar nu pot vorbi n numele celorlali membri ai echipei. Hopper privi n podea dnd din cap: - Atunci vom cere voluntari. Nu voi anula misiunea din Mali ct vreme sute, poate mii de oameni mor acolo din cauze inexplicabile. Voi conduce chiar eu echipa. - Nu, Frank! exclama Eva. Dac se ntmpl ceva ru? Eti prea valoros ca s te pierdem. - E datoria noastr s raportm totul poliiei. Nu putei pleca aa, insist Yerli. - Fii serios, Ismail, zise Hopper impacientat. Dac ne ducem la poliia local, or s ne in pe loc i or s ntrzie ntreaga misiune. Ne-am lupta cu birocraia o lun ntreag. Nu am de gnd s m arunc n ghearele birocraiei din Orientul Mijlociu. - Oamenii mei ar putea s ne ajute s trecem de birocraie, strui Yerli. - Nu, zise Hopper hotrt. Vreau ca toate echipele s ia avionul spre locaiile desemnate, conform programului. - Atunci plecm mine diminea, zise Eva. Hopper ddu din cap aprobator: - Fr ntrzieri i fr amnri. Plecm mine diminea la prima or. - Le pui vieile n pericol, murmur Yerli. - Nu i dac mi iau msuri de asigurare. Yerli l privi fr s neleag: - De asigurare? - M refer la o conferin de pres. nainte s plecm, i voi chema pe toi corespondenii strini i serviciile de pres din Cairo i le voi explica proiectul nostru, punnd accent pe Mali. Bineneles c voi meniona i pericolele poteniale. Dup asta, dat fiind publicitatea internaional ce va nconjura prezena noastr n ara lui, generalul Kazim se va gndi de dou ori nainte s pun n pericol vieile unor oameni de tiin aflai ntr-o misiune de caritate despre care tie toat lumea. Yerli oft din greu: - Sper c aa va fi, pentru binele vostru. Sper din toat inima c aa va fi. Eva veni i se aez lng el: - Totul va fi bine, l asigura ea pe ton sczut. Nu ni se va ntmpla nimic.
36

- Nu am nici o ans s v conving s v rzgndii? Vei pleca oricum? - Mii de oameni vor muri dac nu ne ducem, zise Hopper cu fermitate Yerli i privi trist, apoi i nclin capul acceptnd situaia, palid dintr-o dat: - Fie ca Allah s v protejeze, pentru c altfel vei muri sigur. Pitt atepta n holul hotelului Nile Hilton cnd Eva iei din lift. Era mbrcat ntr-un costum de poplin cafeniu, cu sacou la un singur rnd de nasturi i pantaloni cu cute. Cmaa era bleu, iar cravata lat albastru-nchis era din mtase, cu desene negre i aurii. Sttea nepstor cu minile la spate i capul lsat uor pe un umr, studiind o egipteanc tnr i frumoas, cu prul negru ca smoala, mbrcat ntr-o rochie mulat, aurie cu paiete. Trecea strlucitoare prin hol, la braul unui brbat care avea de trei ori vrsta ei. Vorbea foarte repede i i mica fundul generos nainte i napoi ca un pepene pe post de pendul. Nimic din expresia lui Pitt nu sugera dorin. Privea spectacolul cu o curiozitate detaat. Eva veni n spatele lui i i prinse cotul. - i place? l ntreb zmbind. Pitt se ntoarse i o privi cu cei mai verzi ochi pe care ea i vzuse vreodat, i arunca un zmbet de-abia schiat pe care Eva l gsi irezistibil. - E ntr-adevr o apariie ieit din comun. - E genul tu? - Nu, eu prefer femeile tcute i inteligente. Vocea lui era profund i mngietoare, gndi ea. mprtia un vag miros de colonie, nu dintre cele ptrunztoare lansate de companiile franuzeti de parfumuri pentru anumite case de mod, ci o arom mult mai masculin. - Se poate. Se nroi la fa i i cobor ochii fr s vrea. - Plec cu avionul mine diminea n zori, aa c trebuie s m culc devreme. Doamne, e ngrozitor, i spuse ea. M port ca o colri care se ntlnete cu partenerul ei pentru balul de absolvire. - Mare pcat! Plnuisem s petrecem toat noaptea mpreun i s i art toate locurile de pierzanie din Cairo. Cele exotice, nefrecventate de turiti. - Vorbeti serios? Pitt izbucni n rs: - Nu chiar. De fapt, m gndisem s lum masa aici n hotel i s nu ieim n ora. Prietenii ti s-ar putea s-i fii bgat n cap s ncerce din nou ceva. Ea privi n jur prin holul aglomerat: - Hotelul e plin. Am avea noroc dac am gsi o mas. - Am fcut rezervare, zise Pitt lund-o de mn i conducnd-o n liftul ce urma s i duc la restaurantul luxos de la ultimul etaj al hotelului. Ca tuturor femeilor, Evei i plceau brbaii cu iniiativ. i plcu i felul cum o inu de mn, uor dar ferm, tot drumul spre restaurant. Osptarul-ef i conduse la o mas de lng fereastra, de unde aveau o vedere splendid a oraului Cairo i a Nilului. Un univers de lumini sclipea n ceaa serii. Podurile peste ru erau pline de maini care claxonau i apoi ddeau nval pe strzi, amestecndu-se cu cruele ce transportau marf i trsurile turitilor.
37

- Dac nu cumva vrei un cocteil nainte, zise Pitt, i sugerez s bem doar vin. Eva consimi din cap i i zmbi mulumit: - Nu am nimic mpotriv. Alege tu i felurile de mncare. - mi plac sufletele aventuroase, zmbi el studiind o clip lista de vinuri. Vom ncerca o sticl de Grenaclis Village. - Foarte bun alegere, zise chelnerul. E unul dintre cele mai bune vinuri seci locale. Pitt comand apoi ca aperitiv vinete cu sos din semine de susan, o specialitate pe baz de iaurt numita lebun zabadi, o tav cu murturi i un co cu pine alb integral. Dup ce vinul fu adus i turnat, Pitt ridic paharul: - S avei o expediie de teren n siguran i plin de succes. i s gsii toate rspunsurile. - La fel i pentru studiul tu, zise ea i ciocnir paharele, apoi n ochii ei apru o expresie ciudat. Ce caui tu de fapt? - Vechi vase naufragiate. Unul n special. Un vas pentru ceremonii funerare. - Sun fascinant. Cunosc persoana? - Un faraon din Vechiul Regat pe nume Menkura sau Mycerinus, dac preferi denumirea greceasc. A domnit n timpul celei de.a Patra Dinastii i a construit cea mai mic dintre cele trei piramide de la Giza. - N-a fost nmormntat n piramida lui? - n 1830, un colonel din armata britanic a gsit un cadavru n sarcofagul din camera funerara, dar analiza rmielor a scos la iveal faptul c aparineau perioadei greceti sau romane. Aperitivele fur aduse i ei le privir cu poft. nmuiar felii de vinete prjite n sosul din susan i le gustar cu murturi. Chelnerul rmase n ateptare i Pitt comand felul principal. - Ce te face s crezi c Menkura se afl n ru? ntreb Eva. - Inscripiile hieroglifice de pe o piatr descoperit recent ntr-o veche carier de piatr de lng Cairo arat c vasul lui funerar a luat foc i s-a scufundat n ru, ntre strvechea capitala Memphis i piramida lui mortuara de la Giza. Piatra mai indic i ca adevratul sarcofag, n care se afla mumia lui i o mare cantitate de aur, nu a fost niciodat recuperat. Sosi i iaurtul, gros i cremos. Eva l privi ezitnd. - Gust, o ndemn Pitt. Acest lebtin zahudi o s te fac nu numai s nui mai plac iaurtul american, dar i va regla i digestia. - Te ncheag la stomac, vrei s spui. i plimba lingura prin iaurt i gust puin. Impresionat, ncepu s mnnce lingur dup lingur. - i ce se ntmpl dac gseti vasul? Aurul i rmne ie? - Nu prea, rspunse Pitt. n momentul n care instrumentele noastre de detecie descoper ceva promitor, marcm locul i i chemm pe arheologii de la Organizaia Egiptean pentru Antichiti. Dup ce obin fondurile necesare, oamenii lor ncep excavarile sau, n cazul sta, dragrile n cutare de relicve. - Dar vasul nu se afl pe fundul fluviului? ntreb Eva. Pitt cltina din cap:
38

- Aluviunile ultimelor patruzeci i cinci de secole au acoperit i ngropat toate rmiele. - Ct de adnc crezi c e ngropat? - Nu pot s spun cu precizie. nscrisurile istorice i arheologice egiptene arat c principalul canal de pe poriunea de fluviu unde facem cercetrile s-a mutat cu aproximativ o sut de metri spre est din anul 2400 .Hr. Dac se afla pe uscat lng un mal, poate fi oriunde de la trei la zece metri sub nisip i pmnt. - M bucur c te-am ascultat, iaurtul sta e bun. Apru chelnerul ducnd cu dexteritate o tav mare de argint pe care se aflau farfurii ovale. Li se aduser frigrui condimentate de miel la grtar i raci fripi pe jar care se serveau mpreun cu spanac fiert i pilaf de vit asezonat cu stafide i nuci. Dup ce se consult cu chelnerul foarte atent i chiar un pic prezumios, Pitt comand cteva sosuri aromate pentru antreuri. - Deci ce fel de maladii ciudate vei investiga n deert? ntreb Pitt, dup ce buntile aburinde le fur puse n farfurii. - Informaiile venite din Mali i Nigeria sunt prea sumare ca s putem trage vreo concluzie. Exist zvonuri c exist simptome clasice de toxiinfecie. Defecte congenitale, convulsii, atacuri, com i deces. Mai exist i rapoarte despre tulburri psihice i comportamente bizare. Mielul sta e foarte gustos. - ncearc i sosurile. Cel de zmeur fermentat merge foarte bine cu mielul. - Din ce-o fi cel verde. - Nu tiu sigur. E dulce i iute la gust. nmoaie racii n el. - Delicios, zise Eva. Totul e minunat. n afar de spanac. Are un miros foarte puternic. - E numit moulukeyeh. Trebuie s i prinzi gustul. Dar s ne ntoarcem la toxiinfecii... ce fel de comportamente bizare? - Oameni care i smulg prul, se dau cu capul de perei, i bag minile n foc. Alearg dezbrcai n patru labe ca animalele i i mnnc morii de parc s-ar fi transformat brusc n canibali. E bun pilaful sta. Cum e numit? - Kluiltu. - Mi-ar plcea s iau reeta de la buctar. - Cred c se poate aranja, zise Pitt. Am auzit bine? Cei contaminai se hrnesc cu carne de om? - Reaciile lor depind mult de cultura din care se trag, zise Eva mncnd cu poft din khalta. Oamenii din rile lumii a treia, de exemplu, sunt mult mai obinuii cu masacrarea animalelor dect cei din Europa i din Statele Unite. E adevrat c trecem din cnd n cnd pe lng un animal mort pe osea, dar ei vd tot timpul animale jupuite de piele atrnnd n piee sau i privesc taii cum mcelresc capre sau oi. Copiii sunt nvai de mici s prind i s ucid iepuri, veverie sau psri, apoi le jupoaie i le scot mruntaiele ca s le frig la grtar. Cruzimea primitiv i vederea sngelui i a intestinelor sunt fapte de fiecare zi pentru cei sraci. Trebuie s ucid ca s supravieuiasc. Iar cnd cantiti foarte mici de toxine mortale sunt digerate i absorbite n snge timp ndelungat, organele ncep s li se deterioreze - creierul, inima i ficatul, intestinele, chiar i codu genetic. Simurile le amoresc i devin schizofrenici. Are loc dezintegrarea codurilor i a standardelor morale. Nu mai funcioneaz ca
39

nite fiine umane normale. Pentru ei, s ucid i s omoare o rud pare brusc la fel de normal ca sucirea gtului unui pui i pregtirea lui pentru masa de sear. mi place la nebunie sosul sta condimentat. - E foarte bun. - n special cu khaitu. Noi, cei din lumea civilizat, cumprm de la supermarket carnea gata feliat. Nu vedem cum vitelor li se sfrm capul cu ciocanul electric sau cum li se taie gtul oilor i porcilor. Noi pierdem toat distracia. Aa c suntem mai predispui la team, anxietate i depresie. Mai sunt unii care ncep s trag n stnga i n dreapta i i omoar vecinii ntr-o criz de furie, dar nu ajungem niciodat s mncm pe cineva. - Ce tip de toxin exotic ar putea cauza astfel de probleme o ntreb Pitt. Eva i goli paharul i atept pn cnd chelnerul i turn altul. - Nu e neaprat nevoie s fie exotic. Chiar i o infecie obinuit ca aceea cu plumb ne poate determina s facem lucruri stranii. Mai determin de asemenea spargerea vaselor capilare i nroirea globului ocular. - Ai loc i pentru desert? - Totul e att de bun, c o s fac Loc. - Cafea sau ceai? - Cafea american. Pitt i fcu semn chelnerului, care se repezi spre ei ca un schior atacnd zpad proaspt. - Un Um AH pentru doamna i dou cafele. Una american i una egiptean. - Ce e Um AH? ntreb Eva. - O prjitur cu lapte i acoperit cu muguri de ananas, care se servete cald. Calmeaz stomacul dup o mas grea. - Pare foarte potrivit. Pitt se rezem de sptarul scaunului cu o expresie preocupat pe faa coluroas. - Spuneai c ai avion mine. nc mai intenionezi s te duci n Mali? nc mai joci rolul protectorului? - Cltoria prin deert e o treab periculoas. Cldura nu va fi singurul tu duman. E cineva acolo care vrea s te omoare, pe tine i pe colegii ti. - Iar cavalerul meu n armur strlucitoare nu va fi acolo s m salveze, zise ea cu o not de sarcasm. Nu m sperii. Pot s-mi port de grij. Pitt o privi lung i ea i observ tristeea din ochi: - Nu eti singura femeie care a zis asta i a sfrit la morga. ntr-o sal de bal dintr-o alt parte a hotelului, doctorul Frank Hopper tocmai ncheia conferina de pres. Totul ieise foarte bine. O mic armat de corespondeni reprezentnd ziare din tot Orientul Mijlociu i patru servicii internaionale de pres l asaltau cu ntrebri sub lumina puternic a camerelor televiziunii locale egiptene. - Ct de mult s-a extins poluarea mediului, domnule doctor Hopper ntreb o femeie de la Reuters. - Nu vom ti pn cnd echipele noastre nu vor ajunge pe teren s studieze rspndirea contaminrii. Un brbat cu un reportofon flutur din mn: - tii care este sursa contaminrii? Hopper cltina din cap:
40

- n momentul de fa, nu avem idee de unde vine. - Exist vreo posibilitate s fie din cauza proiectului francez de detoxificare solar din Mali? Hopper se ndrept spre o hart a prii de sud a Saharei aezat pe un suport mare i lu un b. Art spre regiunea pustie de deert din partea de nord a Maliului. - Proiectul francez este localizat aici, la Fort Foureau, la peste dou sute de kilometri de cea mai apropiata arie de contaminare. Prea departe ca s reprezinte o surs direct. Se ridic un corespondent german de la Der Spiegel: - Poluarea n-ar putea fi purtat de vnt? Hopper cltin din cap: - Imposibil. - Cum putei fi att de sigur? - n timpul stadiilor de proiectare i construcie, eu i colegii mei de la Organizaia Mondiala a Sntii am fost consultai n fiecare faz de inginerii de la Massarde Entreprises de Solaire Energie. Toate deeurile periculoase sunt distruse prin intermediu] energiei solare i transformate n vapori inofensivi. Tot procesul e monitorizat constant. Nu rmn nici un fel de emisii toxice care s fie purtate de vnt i s infecteze oamenii la sute de kilometri distan. Un reporter de la televiziunea egiptean i mpinse n fa un microfon: - Beneficiai de cooperarea rilor din deert la care intenionai s participai? - Majoritatea ne ateapt cu braele deschise, rspunse Hopper. - Ai menionat mai devreme c preedintele Tahir al Maliului nu s-a artat prea dornic s permit cercettorilor dumneavoastr s intre n ar. - E adevrat, dar sper c se va rzgndi cnd vom ajunge la faa locului i i vom demonstra inteniile noastre umanitare. - Aadar nu credei c v punei vieile n pericol amestecndu-v n treburile guvernului condus de preedintele Tahir? Vocea lui Hopper ncepu s dea semne de mnie: - Adevratul pericol este felul de a gndi al consilierilor si. Ignor boala ca i cum n-ar exista, dac nu o recunosc oficial. - Dar credei c e bine ca echipa dumneavoastr s strbat Maliul fr paz? ntreb corespondenta de la Reuters. Hopper zmbi cu viclenie. ntrebrile se ndreptau n direcia sperat de el. - Dac se ntmpl vreo tragedie, contez pe dumneavoastr, doamnelor i domnilor ziariti, s investigai i s i demascai n faa ntregii lumi pe cei vinovai. Dup cin, Pitt o conduse pe Eva pn n faa camerei de hotel. Ea i cuta nervoas cheia, nesigur pe ea. Avea un motiv perfect s l invite nuntru, i spuse. i era datoare i l dorea. Dar era o femeie de mod veche i nu putea s sar n pat cu toii brbaii care i ieeau n cale, chiar dac acesta i salvase viaa. Pitt observ roeaa uoar care i acoperise gtul i urca spre fa. O privi n ochi. Erau la fel de albatri precum cerul de deasupra mrilor Sudului. O lu pe dup umeri i o trase spre el cu blndee. Ea se ncord puin, dar nu se mpotrivi.
41

- Amn-i plecarea. Ea i feri privirea: - Nu pot. - S-ar putea s nu ne mai vedem. - Sunt legat de munca mea. - i cnd ai s termini? - Am s m ntorc acas, la familia mea n Pacific Grove, California. - O zon.foarte frumoas. Am participat de mai multe ori cu o main clasic la Concours dEIegance de pe Pebble Beach. - E minunat acolo n iunie, zise ea cu vocea tremurtoare. El zmbi: - Atunci rmne s ne vedem n Golful Monterey. Parc s-ar fi mprietenit n timpul unui voiaj pe ocean, un scurt interludiu care sdise samna unei atracii reciproce. O srut uor i se ddu napoi. - Ai mare grij de tine. Nu vreau s te pierd. Se ntoarse i porni spre lift. 7 De secole i secole, egiptenii i vegetaia lor se lupt s i menin teritoriul ctigat ntre apele albastre-cenuii ale Nilului i nisipurile galbenemaronii ale Saharei. Strbtnd o suprafa de 6500 de kilometri de la izvorul su din Africa Central i pn la Mediterana, Nilul este singurul fluviu din lume care curge spre nord. Strvechi, prezent dintotdeauna i viu, Nilul e la fel de strin n peisajul arid nord-african, cum ar fi i n atmosfera ncins de pe planeta Venus. Sezonul de ari sosise de-a lungul apelor sale. Cldura venea n valuri i se aeza deasupra apei ca o ptur nbuitoare tras dinspre vastul deert, ce se ntindea la vest. Soarele apunea la orizont, ncins ca jraticul, aducnd o uoar briz ce prea ieit din gura unui furnal. Senintatea trecutului se ntlni cu tehnologia prezentului, cnd o feluc latin cu vele, condus de patru biei tineri, trecu pe lng un vas suplu de cercetare, ncrcat cu echipament electronic de ultima or. Neprnd deloc deranjai de cldur, bieii rdeau i fceau semne cu minile spre vasul de culoare turcoaz ce se ndrepta n direcie opus n josul rului. Pitt ridic ochii de pe ecranul video de nalt rezoluie al camerei subacvatice i le rspunse la salut printr-un hublou mare. Cuptorul de afar nu l supra deloc. Vasul de cercetare era dotat cu aer condiionat i el sttea confortabil n faa aparatelor de detecie computerizate sorbind dintr-un pahar ceai cu ghea. Privi feluca doar cteva clipe, aproape invidios pe bieii care se agitau pe puntea ngust ntinznd vela ca s prind adierea ce sufla n susul rului. Apoi se ntoarse din nou spre monitor, pe ecranul cruia ncepuser s apar mai multe linii neregulate, n culori vii, semnalnd o anomalie. Senzorul vertical al scannerului subacvatic nregistra un contact n adncuri, sub aluviunile de pe fundul rului. La nceput doar un punct micu, dar, pe msur ce imaginea era mrit automat, apru ncet conturul unui vas strvechi. - Apare inta, raport Pitt. Marcheaz-o cu numrul nouzeci i patru. Al Giordino introduse un cod pe pupitrul de comand. Imediat se ivi configuraia rului mpreun cu punctele de reper artificiale i cu trsturile
42

naturale de dincolo de rm. Un alt cod i sistemul satelit de localizare cu laser indic cu mare acuratee poziia exacta a imaginii n relaie cu mprejurimile. - Numrul nouzeci i patru a fost introdus i nregistrat, anun Giordino. Scund, brunet i compact ca un butoi de ciment, Albert Giordino avea ochi cprui ptrunztori, ce priveau fix de sub o coam slbatic de pr negru cre. Cu o barb lung i un sac de jucrii, i spunea el adesea Al Giordino ar fi putut juca rolul unui Mo Crciun etrusc mai tinerel. Teribil de rapid pentru ct era de musculos, se putea lupta ca un tigru, dar se zbtea ntr-o agonie teribil dac era forat s stea de vorb cu femeile. Giordino i Pitt se cunoteau din liceu, jucaser fotbal la Academia de Aviaie i luptaser n Vietnam n ultimele zile ale rzboiului. La un moment dat, la cererea amiralului James Sandecker, directorul general al NUMA, fuseser transferai la agenie temporar, dar mpliniser nou ani de cnd lucrau aici. Nici unul nu i amintea de cte ori i salvaser viaa unul altuia sau, cel puin, preveniser o situaie foarte jenant cauzat de obicei de vreo nzbtie nebuneasc. Escapadele lor de deasupra i de dedesubtul mrii deveniser legendare, aducndu-le o faim de care s-ar fi putut lipsi. Pitt se aplec i i concentra atenia asupra unui ecran izometric digital. Computerul roti imaginea tridimensional, etalnd nava ngropat n cele mai fine detalii. Imaginea i dimensiunile acesteia erau nregistrate i comunicate unui procesor de date, unde erau comparate cu informaiile cunoscute despre brcile Egiptului antic de pe Nil. n cteva secunde, computerul analiza profilul i ddu verdictul. Datele despre construcia vasului aprur n partea de jos a ecranului. - Se pare ca avem aici un cargobot din Dinastia a asea, citi Pitt. A fost construit cndva ntre anii 2000 i 2200 .Hr. - n ce stare e? ntreb Giordino. - Destul de bun. Ca i celelalte pe care le-am gsit, s-a pstrat bine sub ml. Carena i chila sunt intacte i pot s disting catargul prbuit pe punte. La ce adncime e? Giordino studie ecranul de localizare: - E sub doi metri de ap i opt metri de ml. - Ceva metalic - Detectorul cu protoni n-a identificat nimic. - Nu e de mirare, dac ne gndim c fierul nu a fost cunoscut n Egipt pn n secolul al Xll-lea .Hr. Ce spune scanarea neferoas? Giordino rsuci un buton pe pupitrul de comand: - Nu cine tie ce. Cteva piese din bronz. Probabil c e o epav abandonat. Pitt studie imaginea vasului care se scufundase n ru acum aproape patruzeci de secole. - Fascinant cum forma vaselor a rmas practic neschimbat de trei mii de ani. - ine de arta lor. Pitt se uit la el: - Art? - N-ai observat niciodat c stilul lor de art a rmas neschimbat de la Dinastia nti pn la cea de-a Treizecea? ntreb Giordino dndu-i importan. Chiar i poziiile corpului rmn statice. Ce naiba, n tot timpul la n-au aflat c
43

pot s reprezinte ochiul uman din profil de- senndu-l pe jumtate? Dac vorbim de tradiii, egiptenii au fost maetri n aa ceva. - De cnd ai devenit expert n egiptologie? Giordino ridic din umeri cu o privire atotcunosctoare: - M-am informat pe ici i colo. Pitt nu se lsa pclit. Giordino avea o percepie ascuit a detaliilor. Nu i scap nimic, dovada observaia sa despre arta egiptean care trecea neobservat de nouzeci i nou la sut dintre turiti i nu era menionat n nici un ghid. Giordino i termin berea i i trecu sticla rece peste frunte, ndrepta un deget spre epav n timp ce vasul lor trecea mai departe i imaginea ncepea s dispar de pe ecran. - Greu de crezut c am gsit nouzeci i patru de epave dup ce am cercetat doar dou mile de ru. Chiar i cte trei, grmad unele peste altele. - Nu e aa de greu, dac te gndeti de cte mii de ani se navigheaz pe Nil, zise Pitt. Vase aparinnd tuturor civilizaiilor aveau noroc dac rezistau douzeci de ani fr s piar n furtuni, incendii sau coliziuni. Cele care au supravieuit s-au degradat de cele mai multe ori din cauza neglijenei. ntre delt i Khartoum, Nilul are mai multe vase scufundate pe kilometru ptrat dect n oricare alt parte pe pmnt. Din fericire pentru arheologii, epavele au fost acoperite cu ml i s-au pstrat. Ar mai putea rezista foarte bine nc patru mii de ani nainte s fie excavate. - Nici o urm de ncrctur, zise Giordino uitndu-se peste umrul lui Pitt spre vasul care disprea. Cum ai zis i tu, probabil c nu le-a mai fost folositoare i proprietarii au lsat-o s se deterioreze pn s-a scufundat. Pilotul brcii de cercetare, Gary Marx inea un ochi aintit pe sonda ultrasunet, iar cellalt spre ru. Blond, nalt, cu ochi albatri limpezi, nu avea pe el dect pantaloni scuri, sandale i o plrie de paie de fermier, ntoarse puin capul i vorbi din colul gurii: - Cu sta ncheiem cursa n josul curentului, Dirk. - Bine, rspunse Pitt. ntoarce i ine ct poi de aproape de rm. - Aproape c atingem fundul i acum, zise Marx nepstor. Dac ne apropiem mai mult, va trebui s remorcm vasul cu tractorul. - S nu ne isterizm, zise Pitt sec. ntoarce, mergi ct mai aproape de mal i ai grij s nu distrugem senzorul. Marx ntoarse expert vasul spre canalul principal i l aduse paralel cu rmul la o distan de nu mai mult de cinci sau ase metri. Imediat, senzorii detectar alt epav. Computerul stabili c era vasul personal al unui nobil din Regatul Mijlociu, undeva ntre 2040 i 1786 .Hr. Carena era mai ngust dect cea a vaselor de transport i pe puntea de la pupa se afla o cabin. Observar rmiele unei balustrade mergnd n jurul punii. Vrfurile stlpilor de sprijin preau s fie sculptai n form de capete de leu. La babord avea o gaur mare, ceea ce sugera c se scufundase dup ce se lovise de o alt nav. Mai descoperir i nregistrar nc opt nave antice sub ml nainte ca senzorii s fac marea descoperire. Pitt se ndrept brusc de spate concentrndu-se asupra imaginii de pe monitor, mult mai mare dect cele anterioare.
44

- Avem un vas regal! strig el. - i marchez poziia, rspunse Giordino. Eti sigur c scrie faraon pe el? - Se vede clar. Uit-te i tu. Giordino studie imaginea care se mrea din ce n ce mai mult. Nici urm de catarg. E att de mare, nct nu poate fi dect a unui cap ncoronat. Carena era lung, ngustndu-se uor spre capete. Etrava de la pupa era sculptat n form de cap de oim, reprezentndu-l pe zeul egiptean Horus, dar partea din fa a prorei lipsea. Imaginea mrit afiat de computer arta c laturile carenei erau decorate cu peste o mie de hieroglife cioplite. Mai exist o cabin regal, i ea ornamentat. Din caren nc mai ieea ce rmsese din rame. Crma masiv semna cu o vsl uria de canoe i era fixat de o latur a pupei. ns atracia cea mai mare o reprezenta forma dreptunghiular aezat pe o platform n centrul navei. i pe aceasta erau spate sculpturi. Amndoi brbaii i inur respiraia n timp ce computerul lucra mai departe. Apoi apru profilul pe ecran. - Un sarcofag de piatr, izbucni Giordino cu un entuziasm necaracteristic. Avem un sarcofag. Se grbi spre pupitrul de comand i verific afiajele. - Scanarea neferoas indic mari cantiti de metal n zona cabinei i a sarcofagului. - Aurul faraonului Menkura, opti Pitt. - Ce data avem? - 2600 .Hr. Data i configuraia se potrivesc la fix, zise Pitt zmbind larg. Iar analiza computerului arat c exist lemn carbonizat n partea din fa, indicnd faptul c prora a ars. - nseamn c am gsit vasul de nmormntare al lui Menkura. - Aa zic i eu, spuse Pitt cu o expresie euforic. Marx ancor vasul de cercetare direct deasupra locului unde se afla epava. n urmtoarele ase ore, Pitt i Giordino supuser vasul funerar unei serii de teste i scanri electronice, acumulnd o mulime de date pentru autoritile egiptene despre starea i poziia ei. - Doamne, ct a vrea s pot introduce o camer n cabin i n sarcofag! Giordino deschise nc o bere, dar era att de entuziasmat, c uit s bea din ea. - Cociugele din interiorul sarcofagului s-ar putea s fie intacte, zise Pitt. Dar probabil c umezeala a putrezit mumia. Ct despre vestigii... cine poate spune? Ar putea egala comorile lui Tutankhamon. - Menkura a fost un nabab mult mai mare dect regele Tutankhamon. Probabil c i-a luat destule cu el pentru viaa de apoi. - Noi n-o s vedem nimic, zise Pitt ntinzndu-i braele spre tavanul cabinei. O s fim mori de mult pn cnd egiptenii o s gseasc fondurile ca s dezgroape i s duc epava la muzeul din Cairo. - Avem vizitatori, i alert Marx. Un vas de patrulare egiptean se apropie din josul rului. - Zvonurile circul repede pe aici, zise Giordino uimit. Cine le-o fi vndut pontul? - E o patrul de rutin, zise Pitt. Vor trece pe lng noi prin mijlocul canalului.
45

- Vin drept spre noi, i avertiz Marx. - Patrul de rutin, n-am ce spune, mormi Giordino. Pitt se ridic i scoase un dosar dintr-un dulap. - Le place s-i bage nasul peste tot i vor s ne verifice. M duc s i ntmpin pe punte cu aprobrile de la biroul de antichiti. Iei din cabin n aria de afar i se opri pe puntea de la pupa. Spuma fcut de prora navei de patrulare se potoli, iar zumzitul metalic al motoarelor diesel se estomp i vasul cenuiu nchis se opri la mai puin de un metru distan. Pitt se prinse de balustrad cnd curentul zgli vasul de cercetare. Privi calm cum doi marinari, purtnd uniforma marinei egiptene, se aplecar peste bord innd vasul pe loc cu cngi. l zri pe cpitan n timonerie i fu uor surprins vznd c acesta l saluta prietenete cu mna, dar nu face nici o ncercare s vina la bord. Surpriza lui crescu i mai mult cnd un omule slbnog sri peste bord i ateriz pe punte la picioarele lui. Se uit la el uluit: - Rudi! De unde naiba ai aprut? Rudi Gunn, directorul-adjunct al NUMA, i zmbi larg i i strnse mna cu entuziasm: - Din Washington. Am aterizat pe aeroportul din Cairo cu mai puin de o or n urm. - Ce te aduce pe Nil? - Amiralul Sandecker m-a trimis s v scot pe tine i pe Al din proiect. Un avion al NUMA ne ateapt n portul Harcourt. Ne ntlnim cu amiralul acolo. - Unde e portul Harcourt? ntreb Pitt fr nici un interes. - n Nigeria, n delta rului Niger. - Ce e cu graba asta? Puteai s ne anuni prin satelit. De ce te-ai deranjat s vii n persoan? Gunn ddu din mini: - N-a putea s spun. Amiralul nu mi-a spus motivul urgenei. Dac Rudi Gunn nu tia ce clocete Sandecker, nimeni nu tia. Era un brbat subire, cu umeri i olduri nguste. Extrem de competent, un maestru al logisticii, Gunn absolvise Academia de marin din Annapolis i fusese comandant n marina militar. Venit s lucreze la NUMA n aceeai perioad cu Pitt i Giordino, Gunn privea lumea prin ochelarii groi cu rame de baga, iar buzele lui erau tot timpul schimonosite ntr-un zmbet caustic. Giordino l asemna cu un agent al fiscului pe cale s se repead asupra urmtoarei victime. - i-ai ales momentul ideal, zise Pitt. Vino nuntru. Vreau s-i art ceva. Giordino sttea cu spatele la cabin cnd intrar Pitt i Gunn: - Ce voiau indivizii ia? ntreb el iritat. - S te vad mort, rspunse Gunn rznd. Giordino se rsuci i l recunoscu surprins pe brbatul micu: - Pentru numele lui Dumnezeu! exclama el, apoi se ridic i i strnse mna lui Gunn. Ce caui aici? - Am venit s v transfer la un alt proiect. - i-ai ales momentul ideal. - Exact asta i-am spus i eu, rnjii Pitt.
46

- Bun ziua, domnule Gunn, l salut Gary Marx bgndu-i capul n cabin. Ne bucurm s va avem la bord. - Bun, Gary. - Sunt i eu transferat Gunn cltin din cap: - Nu, tu trebuie s rmi aici. Dick White i Stan Shaw vor sosi mine s i nlocuiasc pe Dirk i pe Al. - E o pierdere de timp, zise Marx. Suntem aproape s punem punct. Gunn se uit o clip ntrebtor la Pitt, apoi nelese i fcu ochii mari: - Vasul funerar al faraonului, murmur el. L-ai gsit? - Am avut noroc, admise Pitt. i nc n a doua zi de cutare. - Unde? izbucni Gunn. - Stai pe el, ca s zic aa. Zace la nou metri sub chila noastr. Pitt i art modelul izometric digital al epavei pe monitorul computerului. Orele petrecute pentru perfecionarea imaginii color dduser roade i puteau vedea acum n amnunt fiecare metru ptrat al navei vechi de secole. - Incredibil, opti Gunn cu veneraie. - Am mai nregistrat i localizat alte peste o sut de epave, datnd ntre anii 2800 i 1000 .Hr., zise Giordino. - V felicit pe toi trei, le spuse Gunn cu cldur. Ai reuit un lucru extraordinar. Demn de crile de istorie. Guvernul egiptean o s v acopere cu medalii. - i amiralul? ntreb Giordino scurt. El ce are pentru noi? Gunn i lu ochii de pe monitor i se ntoarse spre ei cu faa dintr-odat extrem de serioas: - O treab infect, presupun. - Nu a fcut nici o aluzie? insist Pitt. - Nimic clar, zise Gunn uitndu-se n tavan. Cnd l-am ntrebat ce e cu urgena asta, mi-a recitat versuri. Nu mi amintesc cuvintele exact. Ceva despre umbra unui vas i ape roii fermecate. Pitt recit: i rdea de marea vrjma Ca promoroaca de aprilie; Dar n locul unde umbra uria a vasului se ntindea, Apa fermecat ardea mpietrit i roie. - E o strof din Poemul btrnului marinar, de Samuel Taylor Coleridge. Gunn l privi pe Pitt cu nnoit respect: - Nu tiam c te pricepi la poezie. Pitt ncepu s rd: - Am memorat cteva versuri, asta e tot. - M ntreb ce e n mintea diabolica a lui Sandecker, zise Giordino. Nu i st n fire s se exprime criptic. - Nu, ntri Pitt trepidnd de nelinite. Nu i st deloc n fire. 8 Pilotul elicopterului aparinnd Massarde Enterprises zbura la nord-est de capitala Bamako. Timp de dou ore i jumtate, vasta pustietate se ntinse dedesubt ca un peisaj dintr-o miniatur lipit pe un pergament. Dup dou ore,
47

observ c razele soarelui se reflectau n nite ine de oel din deprtare. Vir i merse de-a lungul cii ferate, care prea s nu duc nicieri. Calea ferat, terminat doar cu o lun n urm, se sfrea n dreptul unei structuri imense pentru detoxificarea solar a deeurilor din inima deertului malian. Fusese denumit Fortul Foureau, dup numele unui fort al Legiunii Strine abandonat de mult, aflat la civa kilometri distan. De la locul proiectului, calea ferat mergea o mie ase sute de kilometri aproape n linie dreapt, dincolo de grania Mauritaniei, terminndu-se la portul Cape Tafarit de la Oceanul Atlantic. Generalul Kazim privi din interiorul luxos al elicopterului care zbura deasupra unui tren lung format din containere sigilate pentru deeuri periculoase, trase de dou locomotive diesel. Trenul se ntorcea n Mauritania dup ce i golise ncrctura mortal. Zmbi cu iretenie, i ntoarse privirea de la vagoane i ddu din cap ctre steward care i umplu din nou paharul cu ampanie i i oferi o tav cu antreuri. Francezilor, reflecta Kazim, nu le lipsesc niciodat ampania, trufele i pateul. i considera o ras izolat care nu ncercase dect cu jumtate de inim s construiasc i s menin un imperiu. Ce suspin colectiv de uurare trebuie s fi scos cetenii, gndi el, cnd fuseser forai s renune la avanposturile pe care le deineau n Africa i n Orientul ndeprtat. n adncul sufletului, l nfuria faptul c francezii nu dispruser total din Mali. Dei jugul colonial le fusese smuls n 1960, francezii i meninuser influena i supravegheau atent economia rii, exercitnd un control puternic asupra unor sectoare ca mineritul, transportul i energia. Muli oameni de afaceri francezi investeau masiv n ntreprinderi din Mali. Dar nici unul nu i nfipsese lopata de investitor att de adnc n nisipurile Saharei ca Yves Massarde. Cndva un as al comerului exterior francez, Massarde strnsese o avere frumuic pe lng, folosindu-i contactele i influena ca s preia i s ridice corporaii vest-africane n suferin. Fiind un negociator dur i abil, metodele lui erau necrutoare i se zvonea c nu se ddea lturi s foloseasc tactici de intimidare pentru a ncheia o afacere. Averea lui era estimat ntre dou i trei miliarde de dolari, iar proiectul de eliminare a deeurilor periculoase din Fortul Foureau n Sahara era bijuteria imperiului su. Elicopterul ajunse deasupra amplului complex i pilotul se nvrti puin n aer pentru a-i oferi lui Kazim o imagine complet a perimetrului de detoxificare solar, mpreun cu cmpurile sale vaste de oglinzi parabolice ce colectau energia solar i o trimiteau unor receptori de focalizare, crend un numr incredibil de aizeci de mii de sori cu temperaturi de pn la 5000 de grade Celsius. Energia fotonic supranclzit era direcionat apoi ctre reactori fotochimici care distrugeau moleculele chimicalelor periculoase. Generalul mai vzuse totul de cteva ori i l interesa mai mult s mute iar dintr-un pateu de gsc cu trufe. Tocmai i termina cel de-al aselea pahar de ampanie Veuve Clicquot, cnd elicopterul ateriz uor pe rampa din faa birourilor tehnice. Kazim cobor i l salut pe Felix Verenne, asistentul personal al lui Massarde, care atepta n soare. Lui Kazim i crescu inima de bucurie cnd l vzu pe francez suferind de cldur.
48

- Felix, ce drgu din partea ta s m ntmpini, spuse el n francez cu dinii strlucindu-i sub musta. - Ai cltorit bine? l ntreb Verenne vorbindu-i de sus. - Pateul nu a fost la nlimea standardelor buctarului vostru. Slab, chel i trecut de patruzeci de ani, Verenne se for s zmbeasc nvingndu-i dezgustul fa de Kazim. - O s v fie pe plac la ntoarcere. - Ce face Monsieur Massarde? - V ateapt n birourile lui. Verenne porni nainte pe o alee acoperit cu copertin i intr ntr-o cldire neagr din sticl solar cu colurile rotunjite. nuntru, traversar un hol din marmur pustiu, doar cu un singur paznic i intrar n lift. Ieir ntrun hol cu lambriuri din lemn de tec, ce ducea ntr-un spaiu mare unde se afla biroul i locuina lui Massarde. Verenne l conduse pe Kazim ntr-un birou micu, dar luxos i l invit cu un gest s se aeze pe o canapea din piele Roche Bobois: - Luai loc, v rog. Domnul Massarde va veni... - Sunt aici, Felix, se auzi o voce din pragul celeilalte ui. Massarde intr n birou i l mbria pe Kazim: - Zateb, prietene, ce amabil din partea ta c ai venit. Yves Massarde avea ochi albatri, sprncene negre i pr rocat. Nasul i era subire i flcile ptrate. Era slab i avea olduri nguste, n schimb burta i era proeminent. Nimic nu era n anttonie la el. Dar cei care l ntlneau nu rmneau n minte cu imaginea fizicului su. i aminteau doar de intensitatea emanat din interiorul fiinei lui, ca un fel de energie static. i arunc o privire cu neles lui Verenne, care ddu din cap i iei n tcere, nchiznd ua n urma lui. - Zateb, agenii mei din Cairo m informeaz c oamenii ti au euat n misiunea lor de intimidare a Organizaiei Mondiale a Sntii, ca s nu mai vin n Mali. - O mprejurare.regretabil, zise Kazim ridicnd din umeri cu indiferen. Motivele sunt neclare. Massarde l privi fix: - Conform surselor mele, asasinii ti au disprut fr urm n timpul ncercrii euate de a o ucide pe doctoria Eva Rojas. - Au fost pedepsii pentru ineficiena lor. - I-ai executat? - Nu tolerez eecul, mini Kazim. Faptul c oamenii lui nu reuiser s o ucid pe Eva i ciudata lor dispariie l nedumeriser. Frustrat, ordonase ca ofierul ce pusese la cale crima s fie omort, acuzndu-l pe el i pe ceilali c nu i respectaser ordinele. Massarde nu ajunsese unde se afla fr s fie un bun cunosctor al naturii umane. l cunotea destul de bine pe Kazim ca s l suspecteze c voia s l duc de nas. - Dac avem dumani, ar fi o greeal grav s i ignorm. - Nu a fost nimic, zise Kazim nednd importan subiectului. Secretul nostru e n siguran.
49

- Cum poi s spui asta cnd o echip ONU de experi n contaminare urmeaz s aterizeze la Gao ntr-o or? E o problem ce trebuie luat n serios, Zateb. Dac vin s fac cercetri aici... - Nu vor gsi dect nisip i ari, l ntrerupse Kazim. tii foarte bine c sursa maladiei misterioase de lng Niger nu poate veni de aici. Nu vd cum proiectul tu poate fi responsabil pentru poluarea a sute de kilometri la est i sud de locul acesta. - E adevrat, zise Massarde dus pe gnduri. Sistemele noastre de monitorizare arat c deeurile pe care le ardem de dragul aparenelor se ncadreaz n limitele stricte stabilite prin standardele internaionale. - Atunci ce motiv avem s ne ngrijorm? ntreb Kazim ridicnd din umeri. - Nici unul ct vreme suntem acoperii. - Las echipa de cercetare a Naiunilor Unite n seama mea. - S nu le stai n cale, l avertiz Massarde repede. - Deertul tie cum s scape de intrui. - Dac i omori, pui n mare pericol Maliul i Massarde Enterprises. eful lor, doctorul Hopper, a inut o conferin de pres n Cairo i a inut s accentueze lipsa de cooperare a guvernului tu. A declarat oficial c echipa lui ar putea fi n pericol aici. mprtie-le oasele prin deert, prietene, i ne vom trezi cu o armat de reporteri i anchetatori ai Naiunilor Unite. - Nu ai avut nici o obiecie cnd a fost vorba s o eliminm pe doctoria Rojas. - Da, dar atacul nu urma s se petreac n curtea noastr i nu ne putea suspecta nimeni. - i nu te-a deranjat nici cnd jumtate din inginerii ti i soiile lor au plecat pentru un picnic la dune i s-au volatilizat. - nlturarea lor era necesar pentru a proteja a doua faz aoperaiunii. - Ai avut noroc ca am reuit s acopr totul i s evit orice vlv n presa din Paris i anchete la faa locului conduse de ageni guvernamentali francezi. - Te-ai descurcat foarte bine, oft Massarde. Nu m-a putea descurca fr nepreuitele tale talente. Ca majoritatea oamenilor deertului, Kazim nu putea tri fr complimente la adresa geniului su. Massarde l ura pe general, ns operaiunea sa clandestin nu putea exista fr el. Era un contract ncheiat cu diavolul, de ctre doi oameni diabolici, iar Massarde era cel mai ctigat. Trebuia s l suporte pe rahatul de cmil, cum l numea pe Kazim pe la spate. La urma urmelor, cei cincizeci de mii de dolari americani pe care i ddea acestuia pe lun erau o nimica toat pe lng cele dou milioane pe zi care i intrau lui Massarde n buzunar de pe urma proiectului de distrugere a deeurilor. Kazim se ndrept spre barul bine garnisit i i turn un coniac. - Cum sugerezi s procedm cu doctorul Hopper i oamenii lui? - Tu eti expertul n astfel de chestiuni, zise Massarde cu un farmec unsuros. Las problema n minile tale capabile. Kazim ridic mndru dintr-o sprincean: - Elementar, prietene. Voi elimina pur i simplu problema pe care au venit s o rezolve. Massarde pru curios:
50

- Cum vei reuii s faci asta? - Am nceput deja, rspunse Kazim. Mi-am trimis brigada personal s adune, s mpute i s ngroape toate persoanele contaminate. - i extermini propriul popor? ntreb Massarde pe un ton ironic. - mi fac doar datoria patriotic de a eradica o plag naional, rspunse Kazim nepstor. - Metodele tale sunt cam extreme, remarc Massarde cu faa ncreit de ngrijorare. Te previn, Kazim, nu provoca scandal. Dac lumea descoper accidental ce facem de fapt aici, vom fi spnzurai amndoi de un tribunal internaional. - Nu au cum s o fac fr probe i martori. - Cum rmne cu diavolii aia care i-au masacrat pe turiti la Asselar? i faci i pe ei s dispar? Kazim zmbi rece: - Nu, s-au ucis i mncat ntre ei. Dar mai sunt i alte orae care sufer de aceeai maladie. Dac doctorul Hopper i echipa lui devin prea enervani, poate c o s aranjez s asiste personal la un masacru. Massarde nu avea nevoie de alte explicaii. Citise raportul secret al lui Kazim despre mcelul de la Asselar. i-i imagin cu uurin pe nomazii nnebunii de boal nghiindu-i pur i simplu pe cercettorii Naiunilor Unite, exact cum fcuser i cu turitii din safari. - E cea mai eficient metod de a elimina o ameninare, i spuse lui Kazim. Te scutete de cheltuielile cu nmormntarea. - De acord. - Dar dac supravieuiete vreunul sau doi i ncearc s se ntoarc la Cairo? Kazim ddu din umeri i buzele subiri i lipsite de snge i se ntinser ntr-un surs diabolic. Indiferent de felul n care i gsesc sfritul, oasele lor nu vor prsii deertul. 9 Cu zece mii de ani n urm, vile seci, albiile rurilor Republicii Mali erau pline cu ap, iar cmpiile sterpe erau acoperite cu pduri luxuriante. Platourile fertile i munii au adpostit primii oameni cu mult nainte s prospere n epoca de piatr i s devin pstori. n urmtorii apte mii de ani, triburi numeroase au nceput s vneze antilope, elefani i bivoli africani i s i mne turmele de cornute de la o pune la alta. Cu timpul, punatul n exces i mpuinarea ploilor au secat Sahara i au transformat-o n deertul sterp de astzi, n continu expansiune, mucnd din restul pmnturilor cu vegetaie tropical ale continentului african. Marile triburi au abandonat treptat regiunea, lsnd pmntul pustiu i aproape lipsit de ap celor cteva grupuri de nomazi care au rmas n zon. Prin faptul ca au descoperit rezistena incredibil a cmilei, romanii au fost primii cuceritori ai deertului, folosind-o ca s transporte sclavi, aur, filde i mii de animale slbatice destinate arenelor sngeroase ale Romei. Opt sute de ani, caravanele lor au strbtut pustiul de la Mediteran la malurile Nigerului. Iar cnd gloria Romei a nceput s pleasc, tot cmila a deschis hotarele
51

Saharei invadatorilor berberi cu pielea deschis la culoare, urmai apoi de arabi i de mauri. Mali reprezint ultimul vestigiu al unor puternice imperii de mult disprute ce au stpnit Africa neagr. La nceputul Evului Mediu, regatul Ghanei a extins rutele caravanelor pn la rul Niger, Algeria i Maroc. Ghana a fost distrus dinspre sud de populaia mandingo, care a nlat un imperiu i mai mare numit Malinke, de unde vine numele; Mali. S-a ajuns la o mare prosperitate, iar oraele Gao i Tombouctou au devenit respectate centre comerciale islamice de educaie i cultur. S-au rspndit legende despre incredibilele bogii purtate de caravane i faima imperiului a crescut n tot Orientul Mijlociu. Dar peste dou sute de ani, imperiul a intrat n declin cnd nomazii tuaregi i fulani au nvlit dinspre nord. Populaia Songhai venind dinspre est a preluat treptat controlul i a stpnit pn cnd sultanii marocani le-au respins armatele ctre Niger i au devastat ara n 1591. n momentul n care francezii i-au stabilit coloniile n sud, la nceputul secolului al XlX-lea, vechile imperii de pe teritoriul Maliului erau lsate uitrii. La nceputul secolului al XX-lea, teritoriile franceze din Africa de Vest erau statornicite sub numele de Sudanul Francez. n 1960, Mali i-a declarat independena, i-a scris constituia i a format un guvern. Primul preedinte al naiunii a fost nlturat de un grup de ofieri militari condui de locotenentul Moussa Traore. n 1992, dup un numr de lovituri de stat euate, preedintele (acum general) Traore a fost nlturat de la putere de Zateb Kazim, maior pe vremea aceea. Dndu-i seama n curnd c nu putea obine ajutoare sau mprumuturi externe ca dictator militar, Kazim s-a dat la o parte i l-a instalat pe actualul preedinte Tahir ca ef de stat numai cu numele. Manipulator viclean, Kazim a preluat puterea legislativ mpreun cu apropiaii si i a pstrat distana fa de Uniunea Sovietic i de Statele Unite, meninnd legturi strnse cu Frana. Preluase n curnd controlul asupra comerului intern i internaional, ticsindu-i conturile secrete mprtiate n bnci din toat lumea. Se implicase n proiecte de construcii i, cu toate c instituise controale vamale stricte, profita din plin, pe lng, activitile de contraband de Banii pe care i primea de la oamenii de afaceri francezi pentru cooperare, cum era i asocierea cu Yves Massarde, l fcuser multimilionar. Mulumit corupiei absolute a lui Kazim i a lcomiei funcionarilor lui de stat, nu era de mirare c Mali era una dintre cele mai srace naiuni din lume. Avionul Boeing 737 al Naiunilor Unite se nclin att de aproape de pmnt, nct Eva avu impresia c aripa lui va reteza casele de pmnt i de lemn. Apoi pilotul redres aparatul n apropierea aeroportului primitiv din legendarul ora Tombouctou i atinse pista cu o bufnitur ferm. Privind pe fereastr, Evei i era greu s i imagineze c oraul mizer fusese cndva un mare centru comercial n care se ntlneau caravane din Ghana, Malinke i Songhai i c fusese locuit de sute de mii de oameni. nlat de nomazii tuaregi ca tabr sezonier n anul 1100 d. Hr., devenise unul dintre cele mai mari centre comerciale din vestul Africii. i era greu s i nchipuie un trecut glorios. Chiar i cele trei moschei strvechi rmase n picioare mai ofereau puine dovezi ale grandorii apuse.
52

Oraul prea mort i abandonat, cu strzi nguste i strmbe ce se ncolceau prnd s nu duc nicieri. Bruma de vigoare rmas nu-i folosea la nimic. Hopper nu pierdu timpul. Srii din cabin nainte ca bzitul motoarelor s se opreasc. Un ofier, purtnd turbanul indigo al grzilor personale ale lui Kazim, veni spre ei i i salut n englez, cu un pronunat accent francez: - Suntei doctorul Hopper, presupun. - Iar dumneata trebuie s fii domnul Stanley, replic Hopper cu obinuitul su umor sec. Nu primi nici un zmbet drept rspuns. Ofierul malian i arunc o privire dumnoas i bnuitoare. - Sunt cpitanul Mohammed Batutta. v rog s venii cu mine n terminalul aeroportului. Hopper arunc o privire spre terminal. Era un fel de barac metalic, cu ferestre. - Foarte bine, dac altfel nu se poate, zise el rece refuznd s se ncline n semn de respect. O luar direct spre terminal i intrar ntr-un birou n care era o cldur de cuptor, dotat doar cu o mas chioap i cu dou scaune. La mas sttea un ofier superior n grad lui Batutta i care prea s treac printr-o faz de mare depresie. l studie o clip pe Hopper fr s i ascund dispreul: - Sunt colonelul Nouhoum Mana. mi artai, v rog, paaportul dumneavoastr? Hopper venise pregtit i i ntinse cele ase paapoarte ale membrilor echipei sale. Mana le rsfoi fr nici un interes, uitndu-se doar la naionalitate. - De ce ai venit n Mali ntreb el ntr-un trziu. Hopper cltorise prin toat lumea i era nvat s se dispenseze de formaliti ridicole: - Cred c tii care este scopul vizitei noastre. - Rspundei la ntrebare. - Suntem membri ai Organizaiei Mondiale a Sntii a Naiunilor Unite i am venit s studiem boala toxic despre care ni s-a comunicat c s-a rspndit n rndurile poporului dumneavoastr. - Poporul meu nu sufer de o astfel de boal, zise colonelul cu fermitate. - Atunci nu vei avea nimic mpotriv s lum probe de ap i de aer din oraele situate de-a lungul Nigerului. - Nu ne plac strinii care vin s caute neajunsuri n ara noastr. Hopper nu avea de gnd s dea napoi n faa unei exercitri stupide a autoritii: - Am venit aici s salvm viei. Credeam c generalul Kazim a neles lucrul sta. Mana se ncord. Faptul c Hopper l pomenise pe Kazim i nu pe preedintele Tahir l lua prin surprindere. - Generalul Kazim... v-a autorizat vizita - De ce nu l sunai ca s v convingei? Era o cacealma, dar Hopper nu avea nimic de pierdut. Colonelul Mana se ridic i porni spre u. - Ateptai aici, ordon el scurt.
53

- Spuneii, v rog, generalului, zise Hopper, c rile nvecinate au invitat oamenii de tiin din Naiunile Unite s i ajute s depisteze sursa contaminrii i, dac refuz s-mi lase echipa s intre n Mali, i va pierde orice credibilitate n ochii ntregii lumi. Mana nu rspunse nimic i iei din camera nbuitoare. n timp ce ateptau, Hopper i arunc lui Batutta o privire de intimidare. Batutta l privi n ochi cteva momente, apoi i ntoarse privirea i ncepu s se plimbe prin camer. Dup vreo cinci minute, Mana se ntoarse i se aez la mas. Fr s spun o vorb, tampil paapoartele i i le ntinse lui Hopper. - Vi s-a acordat permisiunea s intrai n Mali i s v efectuai cercetrile. Dar s nu uitai, domnule doctor, c suntei oaspei aici. Nimic mai mult. Dac facei declaraii suprtoare sau luai parte la aciuni n detrimentul securitii noastre, vei fi scoi din ar. - Mulumesc, domnule colonel. Mulumii-i i generalului Kazim pentru bunvoin. - Cpitanul Batutta i zece din oamenii lui v vor asigura protecia. - Sunt onorat s mi se acorde gard de corp. - mi vei raporta mie direct rezultatul cercetrilor. Sper c vei coopera pe deplin. - Cum s v raportez din pustietate - Cpitanul va avea tot echipamentul de comunicare necesar. - Cred c ne vom nelege bine, i zise Hopper lui Batutta privindu-l de sus, apoi se ntoarse spre Mana. Voi avea nevoie de o main pentru echip i de dou camioane pentru echipamentul de laborator. Faa colonelului Mana se nroii: - Am s aranjez s primii vehicule militare. Hopper i ddea bine seama c era important ca ultimul cuvnt s l aib colonelul pentru a-i putea pstra autoritatea netirbit. - V mulumesc, domnule colonel Mana. Suntei un om generos i demn de stim. Generalul Kazim trebuie s fie foarte mndru s aib alturi un adevrat lupttor al deertului cum suntei dumneavoastr. Mana se ls pe spate cu o expresie de triumf i satisfacie n ochi: - Da, generalul i-a exprimat deseori recunotina pentru loialitatea i serviciile mele. ntrevederea se ncheiase i Hopper se ntoarse la avion ca s supravegheze descrcarea echipamentului. Mana privi totul de la fereastra terminalului cu un surs vag pe buze. - S le limitez investigaia la zonele care nu sunt secrete. ntreb Batutta. Mana cltin ncet din cap fr s se ntoarc: - Nu, las-i s se duc unde vor. - i dac doctorul Hopper descoper semne de boal toxic. - Nu conteaz. Eu controlez comunicaiile cu exteriorul i voi avea grij ca rapoartele Lui s transmit lumii c n ara noastr nu exist nici o maladie i nici deeuri periculoase. - Dar cnd se vor ntoarce la sediul Naiunilor Unite... - Vor spune ce au descoperit cu adevrat? termin Mana n locul lui. Da, bineneles.
54

Se ntoarse pe clci cu o expresie amenintoare: - Dar nu i dac avionul lor va avea un accident tragic n drum spre cas. Pitt aipi de cteva ori n avionul care i ducea din Egipt n Nigeria. Se trezi doar cnd Rudi Gunn veni pe culoar innd strns cu ambele mini trei cni de cafea. Pitt lu o can i se uit la Gunn cu resemnare i cu o expresie lipsit de orice entuziasm. - Unde n Port Harcourt ne ntlnim cu amiralul? l ntreb fr s i pese prea mult. - Nu chiar n Port Harcourt, se eschiv Gunn. - Dac nu acolo, atunci unde? - Ne ateapt la bordul unuia dintre vasele noastre de cercetare, la dou sute de kilometri de coast. Pitt se uita la Gunn cu faa unui ogar privind o vulpe ncolit: - Faci pe secretosul, Rudi. - Vrea i Al o cafea? Pitt arunc o privire spre Giordino care sforia fr nici o grij. - Pstreaz-o pentru mai trziu. Nu l-ai putea trezi nici cu tunul. Gunn se aez pe un scaun de cealalt parte a culoarului: - Nu pot s i spun ce pune la cale amiralul Sandecker, pentru c habar n-am. Bnuiesc c e ceva n legtur cu studiile fcute de biologii marini de la NUMA pe recifele de corali din toat lumea. - Am aflat de studiu, zise Pitt, dar rezultatele au venit dup ce eu i Giordino am plecat spre Egipt. Pitt tia c Gunn avea s i spun totul pn la urm. Ei doi erau amici, n ciuda diferenelor din stilul lor de via. Gunn era un intelectual cu diplome n chimie, finane i oceanografie. S-ar fi simit ca petele n ap n subsolul unei biblioteci, ngropat n cri, scriind rapoarte i punnd la cale proiecte de cercetare. Lui Pitt, pe de alt parte, i plcea s lucreze cu minile, de exemplu s metereasc la automobilele vechi, clasice, din colecia sa din Washington. Aventura era drogul lui. Se simea n paradis cnd pilota un avion vechi sau cnd fcea scufundri n cutare de epave istorice. Pitt era inginer i i plcea la nebunie s se ocupe de treburi pe care alii le gseau imposibile. Spre deosebire de Gunn, putea fi gsit rareori n biroul su de la sediul NUMA, prefernd s rscoleasc adncurile misterioase ale mrii. - Recifele sunt n pericol de dispariie cu o vitez nemaintlnit, i rspunse Gunn. E subiectul la ordinea zilei printre biologii marini. - n care pri ale oceanelor se manifest tendina asta? Gunn privi fix n ceaca de cafea: - Peste tot. Din Caraibe pn n Florida Keys i Trinidad, din Pacific pn n Hawaii i Indonezia, Marea Roie i coastele Africii. - Toate cu aceeai vitez de erodare? Gunn cltin din cap: - Nu, variaz n funcie de loc. Situaia cea mai rea pare s fie de-a lungul coastei africane de vest. - tiam c nu e neobinuit c recifele de corali s treac prin cicluri n care i nceteaz reproducerea i mor, pentru c apoi s se nsntoeasc. Corect, ddu Gunn din cap. Cnd condiiile revin la normal, recifele i revin i
55

ele. Dar nu s-a mai vzut pn acum o deteriorare att de ntins i ntr-o rat att de alarmant. - Are cineva idee care e cauza? - Doi factori. Unul, vinovatul obinuit, este apa cald. Creterile periodice ale temperaturii apei, provocate n general de modificrile curenilor marini, i fac pe micuii polipi ai coralilor s regurgiteze sau s vomite, dac vrei, algele cu care se hrnesc. - Polipii fiind tuburile mici care cldesc recifele cu rmiele scheletelor lor. - Foarte bine. - Cam asta ar fi tot ce tiu despre corali, admise Pitt. Lupta pentru supravieuire a polipilor coralilor nu prea ajunge la tirile de sear. - Pcat, zise Gunn. Mai ales dac ne gndim c schimbrile prin care trec coralii pot fi un barometru foarte precis al viitoarelor tendine ale mrii i ale condiiilor meteorologice. - Bine, deci polipii scuip algele, l ndemna Pitt s continue. Apoi ce se ntmpl? - Pentru c algele hrnesc polipul i i dau culorile vii, zise Gunn, lipsa acestora l las alb i lipsit de via, un fenomen cunoscut sub numele de decolorare. - Care are loc foarte rar cnd apa e rece. Gunn l privi fix: - De ce m mai obosesc s i spun ceva, dac tii tot? - Atept s ajungi la partea interesant. - Las-m s-mi beau cafeaua pn nu se rcete. Se aternu tcerea. Gunn nu avea prea mare chef de cafea, dar continu s soarb din can pn cnd Pitt i pierdu rbdarea: - Bine, zise Pitt. Recifele de corali mor n toat lumea. Care e al doilea factor care le provoac extincia? Gunn amesteca ncet cafeaua cu o lingur de plastic. - O noua ameninare, una critic, este abundena brusc de alge groase verzi i iarba de mare care acoper recifele ca o plag scpat de sub control. - Stai puin! Vrei s spui c mor coralii de foame pentru c vomit algele, dei au o grmad la dispoziie? - Apa cald d cu o mn i ia cu alta. Distruge recifele ajutnd la proliferarea algelor care mpiedic substanele hrnitoare i lumina soarelui s ajung la corali. Un fel de nbuire. Pitt i trecu o mn prin prul negru: - Poate c situaia se va redresa dup ce apa se rcete. - Nu s-a ntmplat aa n emisfera de sud, zise Gunn. i nu se prevede nici o scdere de temperatur a apei pentru urmtoarea decad. - Crezi c e un fenomen natural sau o urmare a efectului de ser? - E o posibilitate, mpreun cu obinuitele indicii de poluare. - Dar nu ai nici o prob solid? - Nici eu, nici restul cercettorilor de la NUMA nu deinem toate rspunsurile. - N-am mai auzit ca un pasionat al eprubetelor s nu aib o teorie proprie, rnjii Pitt. Gunn zmbi .i el: - Nu m-am privit niciodat n lumina asta. - Sau n termenii tia.
56

- i place s iei oamenii peste picior, nu-i aa? - Doar pe savanii plini de ei. - Ei bine, ncepu Gunn, nu sunt chiar regele Solomon, dar pentru c ai vrut s tii, am s-i spun care e teoria mea. Proliferarea algelor, dup cum poate s-i spun i un copil, are loc dup ani i ani n care se arunc n ocean apa menajer netratat, gunoaie .i chimicale toxice, ajungndu-se la un punct de saturaie. Echilibrul chimic delicat al mrii se pierde pentru totdeauna. Apele se nclzesc i vom plti cu toii scump, mai ales nepoii notri. Pitt nu l vzuse niciodat vorbind cu atta solemnitate. - Aadar e de ru. - Cred c am depit punctul de unde nu mai exist ntoarcere. - Nu crezi c situaia se poate schimba. - Nu, zise Gunn cu tristee. Efectele dezastruoase ale apelor uzate au fost ignorate prea mult. Pitt l privi lung, uor surprins c al doilea om din NUMA era prad propriilor gnduri amare. Gunn i pictase un tablou cumplit, dar Pitt nu i mprtea pesimismul. Oceanele erau bolnave, dar nu n ultimul stadiu. - Revino-i, Rudi, i zise Pitt vesel. Oricare ar fi misiunea pe care ne-o pregtete amiralul, nu cred c se ateapt ca noi s salvn mrile lumii. Gunn se uit la el zmbind palid: - Nu ncerc niciodat s ghicesc ce are n cap amiralul. Dac vreunul dintre ei ar fi tiut sau ar fi bnuit mcar ct de tare se nelau, l-ar fi ameninat pe pilot cu mutilarea dac nu ntorcea imediat avionul i nu i ducea napoi la Cairo. Petrecur foarte puin timp la sol pe aeroportul unei companii petroliere de lng Portul Harcourt. n cteva minute, se aflau din nou n aer, ntr-un elicopter, deasupra Golfului Guineea. Patruzeci de minute mai trziu, aparatul de zbor se afla deasupra navei de cercetare Sounder aparinnd organizaiei NUMA, pe care Pitt i Giordino o cunoteau bine pentru c supravegheaser trei proiecte de studiu la bordul ei. Construcia ei costase optzeci de milioane de dolari i vasul de o sut douzeci de metri era dotat cu cel mai sofisticat echipament seismic, sonar i batimetric din lume. Pilotul ocoli macaraua uria de la pupa navei i cobor pe rampa de aterizare aflat tot la pupa uriaului vas. Pitt cobor primul pe punte, urmat de Gunn. Giordino, micndu-se ca un zombi, ncheia plutonul cscnd la fiecare pas. Civa membri ai echipajului i cercettori, vechi prieteni de-ai lor, i ntmpinar i se salutar n timp ce elicele elicopterului se oprir. Pitt cunotea nava i urc o scar spre o trap ce ducea ntr-unul din laboratoarele marine de pe Sounder. Trecu pe lng mesele ncrcate cu aparatur i substane chimice i intr ntr-o camer de conferine. Pentru o nav de cercetare i de lucru, ncperea era plcut mobilat ca o sal de consiliu, cu o tabl lung din mahon i scaune confortabile din piele. Un brbat de culoare sttea n faa unui ecran mare de proiecie, cu spatele la Pitt. Prea absorbit total de diagrama de pe ecran. Avea cel puin douzeci de ani mai mult dect Pitt i era mult mai nalt. Pitt ghicii c avea puin peste doi metri i se mica cu o graie ce l ddea de gol ca fost juctor de baschet.
57

ns atenia lui Pitt i a celor doi prieteni ai lui nu fu atras nici de graficul colorat de pe ecran, nici de nlimea strinului, ci de figura celuilalt brbat din sala de conferine - scund, ngrijit i totui impunnd respect - care se rezema nepstor cu o mn de mas, iar n cealalt inea un trabuc neaprins. Faa ngust, ochii reci i dominani, prul rou, acum ncrunit, i barba frumos tuns l fceau s semene cu un amiral n retragere, ceea ce de altfel tunica albastr cu ancorele aurii brodate pe buzunarul de la piept sugera c este. Amiralul James Sandecker, fora conductoare din spatele NUMA, i ndrept spatele, surse cu zmbetul su de baracud i pii spre ei cu mna ntins: - Dirk! Al! exclama el surprins parc de venirea lor neateptat. Felicitri pentru descoperirea vasului funerar al faraonului! Frumoas treab! Bravo! l observ pe Gunn i ddu uor din cap spre el: - Rudi, vd c i-ai adus fr probleme. - Ca pe nite miei la tiere, zise Gunn cu un zmbet ntunecat. Pitt i arunc lui Gunn o privire apsat, apoi se ntoarse spre Sandecker. - Ne-ai adus aici de pe Nil n mare grab. De ce? Sandecker i compuse o expresie ndurerat: - Nici bun ziua, nici m bucur s te vd. Nici un fel de salut pentru bietul i btrnul vostru ef care a trebuit s renune la cina cu o bogta superb din Washington i s zboare 6 000 de kilometri doar ca s v felicite pentru reuita voastr. - De ce, oare, amabilitatea ta dubioas m umple de nelinite? Giordino se ls ntr-un scaun, mbufnat: - Dac ne-an descurcat att de bine, ce-ar fi s ne dai o mrire gras de salariu, o prim i s ne lai s plecm acas ntr-o vacan pltit de dou sptmni? - Rsplata va veni mai trziu, zise Sandecker cu rbdare. Dup ce vei face o croazier de plcere n susul rului Niger. - Niger? mormi Giordino, posac. Sper c nu cutam iar epave. - Nici o epav. - Cnd? ntreb Pitt. - Plecai mine diminea, n zori. - Ce vrei s facem, mai exact? Sandecker se ntoarse spre brbatul nalt din faa ecranului de proiecie: - S lum lucrurile pe rnd. Dai-mi voie s vi-l prezint pe doctorul Darcy Chapman, toxicolog-ef la Laboratorul de tiine Marine Goodwin din Laguna Beach. - Domnilor, spuse Chapman cu o voce groas ce venea parc dintr-o fntn. mi face mare plcere s v cunosc. Generalul Sandecker mi-a vorbit mult despre aventurile prin care ai trecut mpreun. Sunt cu adevrat impresionat. - Ai jucat n echipa Denver Nuggets, murmura Gunn dndu-se pe spate ca s l priveasc n ochi. - Pn m-au lsat genunchii, spuse Chapman printre dini. Pe urm mam ntors la coal s mi dau doctoratul n chimia mediului.
58

Pitt i Gunn ddur mna cu el. Giordino fcu doar cu mna obosit, de pe scaun. Sandecker ridic receptorul unui telefon i comand micul dejun la buctrie. - Haide s ne facem comozi, zise el vioi. Avem multe de discutat pn n zori. -Ai ntr-adevr o treab murdar pentru noi, zise Pitt ncet. - Bineneles c e o treab murdar, replic Sandecker practic. Ddu din cap spre doctorul Chapman care aps un buton al telecomenzii. Pe ecran apru o hart colorat nfind cursul erpuitor al unui ru. - Rul Niger. Al treilea ca lungime n Africa, dup Nil i Congo. n mod ciudat, i are izvoarele n Guineea, doar la trei sute de kilometri de mare. Dar curge la nord i apoi la sud pe o distan de patru mii dou sute de kilometri i se vars n Atlantic, formnd o delt pe coasta Nigeriei. Undeva de-a lungul cursului su... undeva, o otrav extrem de toxic ptrunde n apele sale i e purtat n ocean. Acolo, creeaz nite transformri catastrofale care sunt... ei bine, incalculabile i pot avea ca efect sfritul ntregii lumi. Pitt se holb la Sandecker, nefiind sigur c auzise bine. - Sfritul lumii, domnule amiral? Am auzit bine? - Nu vorbesc aiurea, replic Sandecker. Oceanul Atlantic moare la rmul vestic al Africii, iar plaga se rspndete din cauza unui factor contaminant necunoscut. O reacie n lan se dezvolt rapid, avnd potenialul de a distruge absolut toate speciile de via marin. - Asta ar putea duce la o modificare ireversibila a climatului Terrei, zise Gunn. - i asta e doar nceputul, remarc Sandecker. Rezultatul final va fi extincia tuturor formelor de via, iar asta ne include i pe noi. - Nu cumva exagerezi situaia..., murmur Gunn acuzator. - Exagerez situaia! l ntrerupse Sandecker acid. Exact cuvintele pe care mi le-au aruncat n fa cretinii din Congres cnd am nceput s trag clopotul de alarm i s i implor s ne susin ca s izolm i s rezolvm problema. i intereseaz mai mult s se agae de putere i s promit luna de pe cer ca s fie realei. M-am sturat pn n gt de audierile lor nesfrite i stupide, de laitatea lor cnd vine vorba s susin chestiuni impopulare i de felul n care cheltuiesc banii naiunii aducnd-o la sap de lemn. Sistemul bipartit a devenit o cloac a fraudelor i a promisiunilor criminale. Ca i n cazul comunismului, marele experiment al democraiei se vetejete n corupie. Cui naiba s-i pese c oceanul moare? La naiba, mie mi pas. Sunt dispus s-mi dau i viaa ca s salvez lumea. Ochii lui Sandecker strluceau de furie i i strnse buzele cu vehemen. Pitt fu uluit de reacia lui. Nu i sttea deloc n fire. - Se arunc deeuri periculoase n aproape toate rurile din lume, zise Pitt cu glas sczut aducnd discuia la subiect. Ce e att de extraordinar n poluarea Nigerului? - Faptul c duce la crearea fenomenului cunoscut sub numele de apa roie, care se ntinde cu vitez la o scar nfricotoare. - Apa fermecata ardea mpietrit i roie, cita Pitt. Sandecker i arunc o privire lui Gunn, apoi se concentra asupra lui Pitt:
59

- Ai neles mesajul. - Dar nu i ce nseamn, admise Pitt. - Suntei cu toii scufundtori, zise Chapman, aa c tii probabil c apa roie este produs de creaturi microscopice numite dinoflagelate, microorganisme care conin un pigment rou care d apei o culoare roiemaronie cnd prolifereaz i plutesc n mas. Aps din nou un buton al telecomenzii i continu s vorbeasc, n timp ce pe ecran apru imaginea unui microorganism ciudat. - S-a vorbit de apele roii din cele mai ndeprtate timpuri. Se spune c Moi se a transformat apele Nilului n snge. Homer i Cicero au vorbit i ei despre o pat roie n mare, la fel i Darwin n timpul cltoriei nBeugle. n timpurile moderne, astfel de incidente se petrec n ntreaga lume. Cel mai recent a avut loc pe rmul vestic al Mexicului, dup ce apa a devenit vscoas i nociv. Fluxul rou rezultat a cauzat moartea a miliarde de peti, crustacee i broate estoase. Chiar i scoicile au fost distruse. Plaja a fost nchis pe o raz de peste trei sute de kilometri i sute de localnici i turiti au murit pentru c au mncat pete contaminat de specia de dinoflagelate toxice. - Am fcut scufundri n ape roii, zise Pitt, i nu am pit nimic. - Din fericire, ai notat printr-una din speciile inofensive, i explica Chapman. Exist o specie mutant descoperit recent, care produce cele mai periculoase toxine biologice pe care le-am ntlnit vreodat. Toate formele de via marin ce intr ct de puin n contact cu acesta sunt distruse. Cteva grame din aceast toxin, ingerate de om chiar i prin mncare sunt letale. - Att de puternic e? Chapman ddu din cap: - Att de puternic. - i, ca i cum toxina nu era destul de rea, adaug Sandecker, oribilele creaturi se devor unele pe altele ntr-o orgie de canibalism marin ce scade dramatic cantitatea de oxigen din ap i sufoc toi petii i algele care au reuit s supravieuiasc. - Iar rul de-abia ncepe, continu Chapman. aptezeci la sut din cantitatea de oxigen a Pmntului e furnizat de diatomee, plantele minuscule, cum ar fi algele, ce triesc n mare. Restul vine de la vegetaia de pe uscat. Nu e nevoie s v explic pe larg cum diatomeele din ap sau copacii din jungl produc oxigen prin fotosintez. Ai nvat despre asta n coala primar. Toxicitatea sufocant a dinoflagelatelor, care se strng i formeaz apa roie ucide diatomeele. n lipsa diatomeelor, nu mai exist oxigen. Tragedia e c lum oxigenul de bun, fr s ne gndim niciodat c cel mai mic dezechilibru n cantitatea produs de plante i ceea ce ardem prin bioxidul de carbon poate nsemna ultima noastr suflare. - Exist vreo ans s se autodevore i s dispar? Chapman clatin din cap: - i recupereaz pierderile ntr-un ritm de zece nateri la un deces. - Fluxurile de ap roie nu se disperseaz pn la urm? ntreb Gunn. Sau nu pier complet cnd intr n contact cu ali cureni de ap, mai rece? Sandecker cltina din cap: - Din nefericire, nu ne confruntm cu condiii normale. Microorganismele mutante par imune la schimbrile de temperatura ale apei. - Adic nu e nici o ans ca fluxul rou s dispar?
60

- Nu de unul singur, rspunse Chapman. Ca nite trilioane de clone ale lui Frankenstein, dinoflagelatele se reproduc ntr-un ritm astronomic, n loc s fie cteva mii la un galon de ap, s-au nmulit la aproape un miliard pe galon. O astfel de cretere n-a mai fost nregistrat pn acum. n clipa de fa, sunt de nestvilit. - Unde se presupune c i are originea fluxul rou mutant? ntreba Pitt. - Factorul instigator din spatele acestei noi specii de dinoflagelate att de prolifice este necunoscut. Credem c rul Niger aduce n ocean un anume contaminant ce provoac mutaia dinoflagelatelor, crora le priete apa de mare i le mrete ciclul de reproducere. - Ca un sportiv care ia steroizi, remarca Giordino sec. - Sau afrodiziace, rnjii Gunn. - Sau medicamente pentru fertilitate, arunc Pitt. - Dac fluxul rou nu e oprit i se extinde n toate oceanele, acoperindule suprafaa ca o ptur uria de dinoflagelate toxice, explic Chapman, producia de oxigen se va reduce pn la un nivel prea sczut pentru ca viaa s mai fie posibil. - Ne-ai expus un scenariu sumbru, domnule doctor Chapman. - Mai degrab o poveste de groaz, zise Pitt ncet. - Nu pot fi distruse cu substane chimice? ntreb Giordino. - Un pesticid? zise Chapman. E posibil s nruteasc situaia. Cel mai bine e s smulgem rul din rdcin. - Exist vreo limit de timp pentru acest dezastru? l ntreb Pitt pe Chapman. - Dac fluxul contaminant nu poate fi oprit n urmtoarele patru luni, va fi prea trziu. Pn atunci, se va ntinde pe o suprafa prea mare ca s mai poat fi controlat. Pot avea de asemenea i o via independent, fiind capabile s se hrneasc autodevorndu-se i transmind progeniturilor toxina otrvitoare luat din Niger, spuse el. Se opri apoi, s apese un buton pe telecomand, i pe ecran apru un grafic colorat. Analiza computerului arat c milioane de oameni vor ncepe s moar prin sufocare lent n opt luni, cel mult zece. Copiii mici, cu plmnii nc nedezvoltai, vor muri primii, nemaiputnd nici s plng din lips de aer, iar pielea li se va nvinei i vor intra n com ireversibil. Nu va fi o privelite frumoas pentru cei civa care vor muri ultimii. Giordino prea nencreztor: - E greu de conceput c lumea ntreag va muri din lips de oxigen. Pitt se ridic i se apropie de ecran studiind cifrele reci ce indicau timpul care i mai rmsese omenirii. Apoi se ntoarse i se uit la Sandecker: - Pe scurt, vrei ca eu, Al i Rudi s pornim cu un vas de cercetare n susul rului i s analizm probe de ap pn dm de sursa contaminrii care formeaz apa roie. Apoi, s gsim o soluie de rezolvare a problemei. Sandecker aproba din cap: - ntre timp, noi vom ncerca s gsim o substan care s neutralizeze apele roii. Pitt se duse s studieze harta rului Niger atrnat pe un perete. - i dac nu gsim originea n Nigeria? - Continuai s mergei n susul rului pn o gsii.
61

- Prin centrul Nigeriei, spre nord-vest unde rul separ rile Benin i Niger, apoi n Mali. - Dac se va dovedi necesar, da, zise Sandecker. - Care e situaia politic n aceste ri? ntreb Pitt. - Trebuie s recunosc c e uor instabil. - Ce numeti tu uor instabil? ntreb Pitt sceptic. - Nigeria, i ncepu Sandecker expunerea, ara cu cea mai mare populaie din Africa - o sut douzeci de milioane - este n toiul rzmeriei. Noul guvern democratic a fost nlturat de armat luna trecut, a opta rsturnare n numai douzeci de ani, ca s nu mai punem la socoteal nenumratele lovituri euate. ara e sfiat de obinuitele rzboaie etnice i de ura dintre musulmani i cretini. Opoziia asasineaz funcionarii guvernamentali care sunt acuzai de corupie i proasta administrare. - Pare un loc vesel, mormi Giordino. De-abia atept s miros praful de puc. Sandecker l ignor. - Republica Benin se afl sub o dictatur foarte strict. Preedintele Ahmed Tougouri a instaurat un regim de teroare. De cealalt parte a rului, n Niger, eful statului e susinut de Mohamar al Kaddafi al Libiei, care vrea s pun mna pe minele de uraniu ale rii. ara e c o bomb gata s explodeze. Gherile rebele - peste tot. V sugerez s rmnei n centrul rului cnd trecei pe acolo. - i Mali? ntreb Pitt. - Preedintele Tahir e o persoan decent, dar e legat de generalul Zateb Kazim aflat n fruntea unui consiliu militar suprem format din trei membri, care sectuiete ara. Kazim e un individ extrem de scrbos, un dictator care acioneaz din spatele unui guvern onest de faad. Pitt i Giordino i zmbir cinic i cltinar din cap. - Avei vreo problem? ntreb Sandecker. - O croazier de plcere n susul rului Niger, repet Pitt cuvintele amiralului. Nu aveam dect de parcurs, plini de bun dispoziie, o mie de kilometri n susul unui ru care miun de rebeli ascuni la rm gata de atac, de vase de patrulare narmate, greu de evitat, i unde e destul de greu s opreti ca s faci plinul fr s fii arestat i executat ca spion strin. Toate astea n timp ce adunm, ca din ntmplare, probe chimice de ap. Nici o problem, domnule amiral, absolut nici o problem, numai c e sinucidere curat. - Da, zise Sandecker imperturbabil, aa pare, dar cu puin noroc vei scpa din asta fr nici un fel de inconvenient. - s vd cum mi se zboar creierii mi se pare mai mult dect un simplu inconvenient. - V-ai gndit s folosii informaii obinute din satelit? ntreb Gunn. - Nu ofer nivelul necesar de precizie, rspunse Chapman. - Nici dintr-un avion care s zboare foarte jos? ncerc Giordino. Chapman cltin din cap: Aceeai chestie. Nu merge s trti senzori prin ap la viteze supersonice. tiu foarte bine, pentru c am participat la un experiment care a ncercat lucrul sta. - Exist aici, la bord, laboratoare de nalt clas, zise Pitt. De ce nu mergei n delt ca s stabilii mcar tipul, clasa i nivelul contaminrii?
62

- Am ncercat, replic Chapman, dar o canonier nigerian ne-a pus pe fug nainte s ajungem la o sut de kilometri de gura rului. Prea departe pentru o analiz precis. - Proiectul nu poate fi dus pn la capt dect de un vas mic bine echipat, zise Sandecker. Unul care s poat trece prin vrtejuri i ape puin adnci. Nu exist alt modalitate. - A ncercat Departamentul de Stat s conving guvernele acestor ri s lase o echip de cercetare s studieze rul cu scopul de a salva miliarde de viei? ntreb Gunn. - Au fost abordai direct. Nigerienii i malienii au refuzat fr s stea pe gnduri. Au venit respectai oameni de tiin n Africa de Vest s le explice situaia. Liderii africani nu au crezut nimic, chiar le-au rs n fa. Nu poi s-i nvinueti. Mentalitatea lor nu e chiar monumental. Nu pot gndii la o scar att de mare. - Nu a crescut rata mortalitii n rile lor din cauza celor care au but din rul contaminat? ntreb Gunn. - Nu foarte mult, cltin Sandecker din cap. n rul Niger nu plutesc numai chimicale. Oraele i satele de pe maluri arunc i deeuri menajere n ap. Localnicii tiu c nu trebuie s bea din ru. Pitt cntri implicaiile i nu fu ncntat deloc. - Aadar crezi c o operaiune sub acoperire e singura ans de a depista sursa contaminrii? - Da, zise Sandecker cu hotrre. - Sper c ai un plan care s ne ajute s depim obstacolele. - Bineneles c am un plan. - Putem s tim i noi cum va trebui s procedm ca s gsim sursa contaminrii i s rmnem i n via n acelai timp? ntreb Gunn pe ton sczut. - Nu e nici un secret, zise Sandecker exasperat. Sosirea voastr va fi anunat ca vacan de lucru a trei oameni de afaceri francezi bogai care vor s investeasc n Africa de Vest. Gunn pru ocat, iar Giordino, uluit. Faa lui Pitt se umbri de furie. - Deci sta e planul tu, zise Pitt. - Da, i e foarte bun, se rsti Sandecker. - E o nebunie. Eu nu m duc nicieri. - Nici eu, pufni Giordino. Art a francez ct Al Capone. - Nici eu, adaug Gunn. - n mod sigur nu ntr-un vas de cercetare lent i nenarmat, declar Pitt ferm. Sandecker pru c nu observ rscoala celor trei. - Asta mi amintete c am uitat s v spun partea cea mai interesant. Vasul. Cnd l vei vedea, v garantez c o s v rzgndii. Dac Pitt visase s ating performane nalte, s dispun de stil, confort i destul putere de foc ca s scufunde flota a asea american, le gsi pe toate n nava promis de Sandecker. O singur privire la liniile ei zvelte .i rafinate, la mrimea motoarelor i la incredibilul armament ascuns, i Pitt fu ctigat. O capodoper a echilibrului aerodinamic ntre fibra de sticl i oelul inoxidabil;. era numit Calliope, dup muza poemelor epice. Proiectat de
63

inginerii de la NUMA .i construit n mare secret, ntr-un antier naval dintr-o mlatin a Louisianei, avea carena de optsprezece metrii cu centrul de gravitate cobort i fundul aproape plat, putnd pluti n ape de numai 1,5 metri adncime, fiind astfel ideal pentru canalele puin adnci de pe cursul superior al rului Niger. Era propulsat de trei motoare turbo diesel V-l2 care i permiteau s ating o vitez maxim de aptezeci de noduri. Nimic nu fusese lsat la voia ntmplrii n construcia ei. Era unic, proiectat pentru o misiune specific. Pitt sttea la crm bucurndu-se de fora i de uurina cu care superiahtul plutea cu treizeci de noduri pe apele albastre-cenuii ale deltei Nigerului. Ochii lui cercetau fr oprire apa i rmul pe lng care trecea n vitez, aruncnd din cnd n cnd o privire pe o diagram i pe numerele digitale ale sondei de adncime. Trecuse pe lmg un vas de patrulare, dar membrii echipajului acestuia nu fcuser dect s i fluture minile plini de admiraie pentru iahtul ce plutea pe suprafaa rului. Un elicopter militar se nvrtise curios n cercuri pe deasupra i un avion militar franuzesc Mirage coborse s vad mai bine nava i apoi zburase mai departe, aparent satisfcut. Pn acum totul mersese bine. Nu ncercase nimeni s i opreasc. Jos, n interiorul spaios, Rudi Gunn sttea n mijlocul unui laborator micu, dar extrem de sofisticat, conceput de o echip multidisciplinar de oameni de tiin i incluznd echipament compact de ultim or pentru explorarea spaiului, construit de NASA. Laboratorul nu fusese aranjat doar pentru analizarea probelor de ap, ci i pentru transmiterea prin satelit a datelor acumulate unei echipe de cercettori de la NUMA care lucrau cu baze de date computerizate pentru a identifica compui compleci. Gunn, om de tiin pn n mduva oaselor, uitase de orice pericol de dincolo de pereii elegantei nave. Se cufundase complet n munca lui, lsndu-le lui Pitt i Giordino sarcina de a-l feri de orice ntreruperi. Motoarele i armamentul erau departamentul lui Giordino. Ca s nu mai aud zumzetul motoarelor, i pusese cti conectate la un casetofon i l asculta pe Harry Connick Jr. cntnd la pian i interpretnd vechi melodii de jazz. Sttea pe o banc tapiat n sala motoarelor despachetnd cteva cutii pline cu lansatoare de rachete portabile i proiectilele lor. Rapier era o nou arm multifuncional conceput pentru atacarea avioanelor subsonice, a vaselor, tancurilor i buncrelor de beton. Puteai trage cu ea de pe umr sau de pe suportul sistemului central de tragere. Giordino monta ansamblurile i le aeza n lcauri pentru ca proiectilele s poat fi trase prin orificiile blindate ale turelei de deasupra slii motoarelor, ce arta pentru toat lumea ca un luminator inofensiv. Suprastructura aparent inocent se nla la un metru de puntea de la pupa i se putea nvrti ntr-un arc de 220 de grade. Dup ce mont lansatoarele i elementele de ghidare, iar apoi inser proiectilele n tuburile lor, Giordino ncepu s se concentreze asupra currii i ncrcrii unui mic arsenal de puti automate i pistoale. Pe urm despachet o lad de grenade incendiare i puse cu grij patru dintre ele n ncrctorul unui lansator automat de grenade. i fceau cu toii treaba cu eficien i cu un devotament necondiionat, pentru a asigura succesul misiunii i supravieuirea lor. Amiralul Sandecker ii alesese pe cei mai buni. Nu ar fi gsit o echip mai bun, care s se lupte cu imposibilul, nici dac ar fi rscolit ntreaga ar. ncrederea lui n ei era aproape fanatic.
64

Parcurgeau kilometru dup kilometru. Munii Camerunului i dealurile Yorubei din partea de sud a rului se nlar ca ntr-o cea aplatizat de umiditatea dens. Pdurile tropicale alternau cu cele de salcmi i mangrove. Sate i orae mici apreau i dispreau imediat n timp ce botul Caliopei tia apa lsnd n urm un val de spum n forma de V. Pe ru circulau tot felul de vase, de la canoe pn la vechi feriboturi pufitoare suprancrcate cu pasageri care fluturau din mini i pn la vase mici pentru transportat marf, ptate de rrugin, trndu-se greoaie de la un port la cellalt i scond un fum negru mprtiat de briza slab dinspre nord. Era o scen panic, dar Pitt tia c nu va dura. La fiecare cot al rului i putea atepta o ameninare gata s i trimit la o ntlnire cu diavolul. n jurul prnzului, trecur pe sub imensul pod de o mie patru sute patru metri ce traversa rul din portul i centrul comercial Onitsha pn n oraul agricol Asaba. Catedrale romano-catolice stteau de veghe pe strzile aglomerate ale Onitshei, mrginite de uzine. Docurile erau pline de nave i barje ce transportau alimente i alte produse n josul rului i importau mrfuri din susul rului, din Delta Nigerului. Concentrat, Pitt se strecura prin traficul de pe ru trecnd periculos de aproape pe lng vasele mai mici. Zmbi vznd pumnii scuturai i blestemele furioase aruncate spre Calliope, al crei siaj zglia puternic celelalte vase. Ieit din port, se relax, i lu minile de pe crm i mica din degete. Era la crm de aproape ase ore, dar nu era obosit sau amorit- Avea un scaun la fel de confortabil ca fotoliul unui director, iar crma era uoar ca volanul unui automobil de lux. Giordino i fcu apariia cu o sticl de bere Coors i un sandvi cu ton: - M-am gndit s-i aduc ceva de mncare. N-ai mncat de cnd am plecat. - Mulumesc. Nu mi-am auzit stomacul ghiorind din cauza zgomotului motoarelor. Pitt i ls prietenul la crm fcnd semn cu capul spre botul navei: - Ai grij cnd treci pe lmg remorcherul cu cele dou lepuri. Se mic dintr-o parte n alta pe tot canalul. - O s pstrez distana la babord, zise Giordino. - S n tem pregtii s respingem inamicii rnjii Pitt. - Suntem. i-a dat cineva vreo btaie de cap Pitt cltin din cap: - Un elicopter i un avion au trecut pe deasupra, iar de la brcile de patrulare n-am primit dect semne prietenoase. Altfel, o zi linitit i clduroas pe ru. - Probabil c birocraii locali au crezut ce le-a ndrugat amiralul. - s sperm c i cei din rile de mai sus vor fii la fel de creduli. Giordino fcu un semn cu degetul mare spre steagul francez, ce flutura la pupa: - M-a simi mai bine dac am fi avut stelele i dungile, iar n spatele nostru ar fi venit Departamentul de Stat, Ralph Nader, echipa de fotbal Denver Broncos i o companie de soldai din infanteria marin. - Nici vasul de lupt ovra n-ar fii fost ru. - E rece berea Am pus o lad n frigider acum o or. - Destul de rece, rspunse Pitt mucnd din sandvi. Rudi a descoperit ceva Giordino cltin scurt din cap:
65

- E pierdut ntr-un trm al chimicalelor. Am ncercat s fac conversaie cu el, dar m-a concediat urgent. - Am s-i fac o vizit. Giordino csc: - Ai grij, s nu-l enervezi! Pitt rse i cobor scara n laboratorul lui Gunn. Micuul cercettor studia nite foi printate din computer, cu ochelarii mpini pe frunte. Giordino se nelase n privina strii lui de spirit. Era chiar bine dispus. - Ai gsit ceva? l ntreb Pitt. - Rul asta nenorocit are n el toi poluanii cunoscui i nc ali civa pe deasupra, zise Gunn. E mult mai contaminat dect tot ce-am vzut n zilele de restrite pe Hudson, James i Cayuhoga. - Pare complicat, zise Pitt i se plimb prin cabin studiind echipamentul sofisticat ce umplea tot spaiul de la podea pn la tavan. Ce rol au instrumentele astea? - De unde ai luat berea? - Vrei i tu una? - Sigur. - Giordino a bgat o lad n frigiderul din buctrie. Ateapt o clip. Pitt se duse n buctrie i se ntoarse cu o sticl de bere rece pe care i-o ntinse lui Gunn. Gunn lu cteva nghiituri i suspin. - Bine, acum s-i rspund la ntrebare, zise el. Exist trei elemente eseniale ale cercetrii noastre. Primul cere un microincubator automat. Folosesc aparatul sta ca s pun probe minuscule de ap n eprubetele cu apa roie luat din larg. Microincubatorul monitorizeaz optic nmulirea dinoflagelatelor. Dup cteva ore, computerul mi d o estimare despre ct e de puternic amestecul i despre ct e de rapid nmulirea creaturilor. Apoi m joc un pic cu numerele i aflu ct suntem de aproape de sursa problemei. - Aadar apa roie nu vine din Nigeria. - Cifrele sugereaz c sursa e undeva mai sus, pe ru. Gunn i arat lui Pitt dou aparate ptrate, ca nite cutii de mrimea unor televizoare mici, dar avnd ui acolo unde trebuia s fie ecranul. - Aceste dou instrumente folosesc la identificarea periculosului ghem, cum i spun ei, sau al combinaiei de gheme care ne-a adus problema asta. Primul este un cromatograf de gaz spectrometru de mas. Pe scurt, iau pur i simplu eprubetele cu ap de ru i le pun nuntru. Sistemul extrage i analizeaz automat coninutul. Rezultatele sunt interpretate de computerele pe care le avem la bord. - Ce i spun, mai exact? ntreb Pitt. - Definesc poluanii organici sintetici, inclusiv solvenii, pesticidele, fenilbenzenul policlorurat, bioxidele i ali compui chimici. Copilaul sta sper c va detecta structura chimica a compusului ce produce mutaia i provoac fluxul rou. - Dac factorul contaminant e un metal? - Aici intervine cuplajul inductiv plasmatic i spectrometrul de mas, spuse Gunn artnd spre cel de-al doilea instrument. Rolul lui e s identifice automat toate metalele i celelalte elemente prezente n ap. - Pare identic cu cellalt, observ Pitt.
66

- Funcioneaz pe acelai principiu, dar tehnologia difer. Dar procedeul e la fel: umplu eprubetele cu apa din ru, aps pe buton i verific rezultatele din doi n doi kilometri. - Ce i-a spus pn acum? Gunn se opri o clip s se frece la ochii deja nroii: - C rul Niger car jumtate din metalele cunoscute, de la cupru la mercur, aur, argint i chiar uraniu. Toate n concentraii cu mult peste nivelurile normale. - N-o s fie uor s cerni toat aduntura asta, murmur Pitt. - La sfrit, adug Gunn, datele sunt transmise cercettorilor notri de la NUMA care mi revd rezultatele n laboratoarele lor i caut s vad dac nu mi-a scpat ceva. Pitt nu i ddea seama cum i-ar fi putut scpa ceva. Era clar c vechiul lui prieten era mai mult dect un savant i un analist competent; era un om cu gndire lucid, clar i ct se poate de constructiv. Avea o minte ptrunztoare i nu se ddea btut niciodat. - Ai reuit s-i faci vreo idee care ar putea fi compusul toxic care ne face probleme? Gunn termin berea i arunc sticla ntr-o cutie de carton plin cu foi scoase la imprimant. - Toxic e un termen relativ. n chimie nu exist compui toxici, ci doar niveluri de toxicitate. - Ei, bine? - Am identificat o mulime de contaminani i de compui naturali, metalici i organici. Sistemele nregistreaz nivelurile ocante ale unor pesticide interzise n Statele Unite, dar folosite nc pe scar larg n rile lumii a treia. ns n-am reuit s izolez poluanii chimici sintetici care le fac pe dinoflagelate s o ia razna. n clipa de fa, nici nu tiu ce caut. Nu pot dect s merg pe bjbite. - Cu ct naintm mai mult, cu att ne nfundm mai tare, spuse Pitt ngndurat. Speram c ai gsit ceva pn acum. Cu ct ptrundem mai adnc n Africa, cltoria de ntoarcere spre ocean va fi mai grea, n special dac armata din zon se hotrte s i bage nasul. - Obinuiete-te cu ideea c s-ar putea s nu gsim ce cutm, zise Gunn, iritat. Habar n-ai cte chimicale exist. Peste apte milioane de compui chimici artificiali, i, n fiecare sptmn, numai chimitii din Statele Unite creeaz peste ase mii de compui noi. - Dar nu pot fi toi toxici. - ntr-o oarecare msur, majoritatea chimicalelor au proprieti toxice. Orice e toxic, dac e nghiit, inhalat sau injectat n doze suficiente. Chiar i apa poate fi fatal dac e consumata n exces. Prea mult ap elimin electroliii necesari organismului. Pitt l privi: - Deci nu exist nici o certitudine i nici o garanie. - Absolut nici una, cltin Gunn din cap. Tot ce tiu sigur este c nu am trecut prin locul unde plaga noastr fatal se vars n ru. De cnd am intrat n delt i am trecut pe lmg afluenii principali ai Nigerului, rurile Kaduna i Benue, probele de ap le-au nnebunit pe dinoflagelate. Dar nu am nici un
67

indiciu cu privire la surs. Singura veste bun e c am eliminat microorganismele bacteriene dintre cauzele posibile. - Cum le-ai eliminat? - Steriliznd probele de ap de ru. nlturarea bacteriilor nu a ncetinit absolut deloc proliferarea creaturilor. Pitt l btu uor pe umr pe Gunn: - Dac cineva poate opri chestia asta, tu eti acela, Rudi. - O s trec totul prin sit, zise Gunn scondu-i ochelarii i tergndu-le lentilele. S-ar putea ca tot ce v rmne s fie nc o necunoscut, dar promit c am s trec totul prin sit. Norocul ncepu s i prseasc n dup-amiaza urmtoare, doar la o or dup ce trecuser de grania nigerian i ajunseser pe poriunea din ru ce separa Beninul de Niger. Pitt privea n tcere peste botul Calliopei la rul mrginit de pereii junglei umede i ostile. Norii cenuii ddeau apei culoarea plumbului. n fa, rul se curba uor i prea s cheme, ca degetul osos al morii. Giordino era la crm i primele semne ale oboselii i ncreiser pielea din colul ochilor. Pitt sttea n picioare lmg umrul lui privind atent un cormoran ce plutea delicat deasupra apei. Brusc, btu din aripi i cobor n copacii de pe rm. Pitt lu un binoclu de pe pupitru i observ botul unui vas ieit puin n afar de dup cotul rului. - Localnicii se pregtesc s ne fac o vizit, anun el. - l vd, zise Giordino ridicndu-se de pe scaun i ferindu-i ochii de soare cu mna. Pardon, i vd. Sunt dou vase. - Vin direct spre noi, cu armele pregtite i plini de suspiciuni. - Ce steag arboreaz? - Al Beninului, rspunse Pitt. Vasul este de construcie ruseasc, dup cum arat. Ls binoclul i ntinse o diagram de recunoatere a forelor aeriene i navale din Africa de Vest. - Nava de atac riveran, narmat cu dou tunuri cu diametrul de 30 de milimetri, cu o vitez de tragere n jur de cinci sute de focuri pe minut. - Nu e bine deloc, mormi Giordino i se uit pe harta rului. nc patruzeci de kilometri i ieim de pe teritoriul Beninului i intrm n apele Nigerului. Cu puin noroc i motoarele la maximum am putea ajunge la grani pn la prnz. - Poi s excluzi norocul din calcule. Indivizii tia n-or s ne lase s trecem mai departe aa uor. Nu pare o inspecie de rutin, cu toate armele ndreptate spre gtul nostru. Giordino se uit n spate i art spre cer: - Gluma se ngroa. Au chemat i un vultur. Pitt se rsuci i vzu un elicopter aprnd de dup ultimul cot al rului, la nu mai mult de zece metri deasupra. - Toate ndoielile c ar putea fi o ntlnire prietenoas tocmai s-au evaporat. - Miroase a capcan, zise Giordino, calm.
68

Pitt l alert pe Gunn care iei din cabina sa electronic i fu pus la curent cu situaia. - M ateptam la asta, zise el scurt. - Ne-au ateptat, spuse Pitt. Nu e o ntlnire ntmpltoare. Dac nu vor dect s ne aresteze i s confite nava, or s ne execute pe loc ca spioni, cnd or s vad c suntem la fel de francezi ca Bruce Springsteen. Nu putem permite asta. Datele pe care le-am acumulat de cnd am pornit pe ru trebuie s ajung la Sandecker i la Chapman. Tipii tia sunt pui pe fapte mari. Nu are sens s facem pe inocenii i s ne prefacem c vom coopera. Ori se scufund ei ori noi. - A putea dobor elicopterul i, cu puin noroc, vasul cel mai apropiat, zise Giordino. Dar nu pe toate trei. - Bine, uite cum facem, spuse Pitt cu glas sczut privind canonierele care se apropiau. Le explic planul su, iar Giordino i Gunn ascultar ateni. Cnd termin, i privi i i ntreb: - Avei vreo observaie? - Oamenii de pe aici vorbesc franceza, remarc Gunn. Cum stai cu vocabularul? Pitt ddu din umeri: - M descurc. - Atunci s mergem, spuse Giordino cu glasul ca de ghea. Oamenii tia sunt clasa nti, gndi Pitt. Poate c Gunn i Giordino nu erau membri instruii ai forelor speciale, dar erau curajoi, competeni i dispui s lupte alturi de el. Nu s-ar fi simit mai ncreztor nici la comanda unui distrugtor cu rachete cu un echipaj de dou sute de oameni. - n regul, zise el cu un zmbet sumbru. Punei-v ctile i fii pregtii. Baft! Amiralul Pietre Matabu sttea pe puntea de comand a canonierei blindate i privea prin binoclu iahtul ce plutea uor n susul rului. Avea aerul unui escroc cntrind cu privirea o prad uoar. Matabu era scund, ptros, avea n jur de treizeci i cinci de ani i purta o uniform ostentativ plin cu ireturi, de concepie proprie. Comandant al marinei militare a Beninului, grad ce i fusese acordat de fratele lui, preedintele Tbugouri, avea n subordine o flot format din patru sute de oameni, dou canoniere de ru i trei nave de patrulare pe ocean. Experiena lui, anterioar primirii gradului de amiral, era de trei ani ca biat de punte pe un feribot de ru. Comandantul navei, Behanzin Ketou, sttea cu un pas n spatele lui. - A fost nelept din partea dumneavoastr s venii din capital i s preluai comanda, domnule amiral. - Da, zise Matabu cu faa zmbitoare. Fratele meu va fi ncntat cnd i voi duce un vas de plcere att de frumos. - Francezii au ajuns exact cnd ai spus dumneavoastr. Ketou era nalt, zvelt i avea o inut mndr. - Flerul dumneavoastr este cu adevrat remarcabil. - Foarte amabil din partea lor s fie pe aceeai lungime de und cu mine, zise Matabu cu mndrie i arogan. Uit s spun c agenii lui pltii i raportaser din dou n dou ore fiecare micare a Calliopei de cnd intrase n delta Nigeriei. Faptul c ajunsese n apele Beninului era ca un vis devenit realitate.
69

- Trebuie s fie persoane importante, dac au un vas att de scump. - Sunt ageni inamici. Pe faa lui Ketou apru o expresie de nencredere i scepticism: - Atrag cam mult atenia pentru nite ageni inamici. Matabu las binoclul s cad i se uit urt la Ketou: - S nu-mi pui la ndoial informaiile, comandante. Crede-m pe cuvnt, cnd i spun c albii tia fac parte dintr-o conspiraie care vrea s jefuiasc bogiile naturale ale rii noastre. - Vor fi arestai i judecai n capital? - Nu, i vei mpuca tu, dup ce urci la bordul navei lor i descoperi dovezi incriminatoare. - Poftim? - Am uitat s-i spun c vei avea onoarea de a conduce echipa care va urca la bord, zise Matabu, plin de emfaz. - Nu se poate s-i executm, protest Ketou. Francezii vor cere o anchet cnd vor afla c mai muli ceteni influeni de-ai lor au fost ucii. Fratele dumneavoastr s-ar putea s nu aprobe... - Le vei arunca trupurile n ru fr s-mi mai comentezi ordinele, l ntrerupse Matabu cu rceal. Ketou ced: - Cum dorii, domnule amiral. Matabu privi iar prin binoclu. Iahtul era la numai dou sute de metri distan i ncepuse s ncetineasc . - Pregtete-i oamenii pentru abordare. Eu personal le voi ordona spionilor s opreasc i s v primeasc la bord. Ketou vorbi cu ofierul secund, care repet ordinele prin portavoce cpitanului celei de-a doua canoniere. Apoi Ketou i ntoarse din nou atenia ctre iaht. - Se ntmpl ceva ciudat, i zise Lui Matabu. Nu se vede nimeni, cu excepia omului de la crm. - Celelalte gunoaie de europeni zac probabil bei n cabine. Nu bnuiesc nimic. - Straniu, nu par speriai de noi sau de tunurile ndreptate spre ei. - Tragi doar dac ncearc s fug, l avertiz Matabu. Vreau s capturm vasul ntreg. Ketou i ndrept binoclul spre Pitt: - Crmaciul ne face semn cu mna i zmbete spre noi. - N-o s mai zmbeasc mult vreme, zise Matabu artndu-i dinii amenintor. n cteva minute, va fi mort. - Venii la mine acas, zise pianjenul celor trei mute, opti Pitt n timp ce i flutura mna i zmbea cu toat gura. - Ai zis ceva? l ntreb Giordino din turel. Mormiam de unul singur. - Nu vd nimic de la prora babord, zise Gunn aflat n poziie partea din faa a navei. Care e linia mea de foc - Fii pregtit s i dobori pe tunari la comanda mea, intind de pe traversa noastr de la tribord. - Unde e elicopterul? ntreb Giordino care nu vedea nimic cu pavza turelei cobort. Pitt se ntoarse i se uit n sus:
70

- Zboar la o sut de metri de pupa noastr i la o nlime de aproximativ cincizeci de metri deasupra apei. Nu existau jumti de msur n pregtirile lor. Erau convini cu toii c elicopterul i canonierele nu aveau de gnd s i lase s treac. Amuir cu toii, pregtii s lupte ca s i apere viaa. Le dispru orice fel de team pe msur ce se apropiau de punctul de unde nu mai exist ntoarcere. Nici nu le trecea prin cap s piard. Nu erau genul care cedeaz uor i ntoarce i cellalt obraz. Trei nave narmate mpotriva unuia singur, dar elementul surpriz era de partea lor. Pitt rezem lansatorul cu grenade incendiare ntr-o ni de lng scaunul su. Fix clapeta pe repaus, plimbndu-i ochii i ntre cele dou vase. Ignor elicopterul. n faza de nceput, acesta avea s fie problema lui Giordino. Erau acum destul de aproape i ii vedea bine pe ofieri. Trase imediat concluzia c africanul gras care se plimba ano pe puntea de comand ntr-o uniform ca de operet era comandantul. Privi fr s clipeasc, cu o fascinaie hipnotic, n ochii ngerului Morii din gurile negre ale tunurilor, ndreptate toate spre el. Pitt nu avea de unde s cunoasc identitatea ofierului de pe punte care l privea fix prin binoclu. i nici nu i psa. Dar i era recunosctor pentru greeala tactic pe care o fcuse oponentul lui, neaeznd cele dou nave n linie, n centrul rului, blocndu-i astfel trecerea, n timp ce ar fi putut trage cu toate tunurile n Calliope. Calliope se strecur printre cele dou canoniere oprite pe loc care erau deja trase de curent. Pitt reduse puin viteza ct s menin un uor avans. Carenele canonierelor se aflau la mai puin de cinci metri de Calliope. Din locul pilotului, Pitt i vedea pe majoritatea membrilor echipajului stnd relaxai i narmai doar cu pistoale automate. Nici unul nu avea puc. Artau de parc i ateptau rndul la un concurs de tir. Pitt arunc o privire inocent spre Matabu: - Bonjour! Matabu se aplec peste balustrad i i strig n francez s opreasc i s i primeasc pe oamenii si la bord. Pitt nu nelese nici o vorb. Ii strig: - Pouvez-vous ine reconunander un hon restaurant? - Ce-a zis? l ntreb Giordino pe Gunn. - Dumnezeule! gemu Gunn. Tocmai l-a rugat pe comandant s i recomande un restaurant bun. Canonierele alunecau ncet pe lmg ei, n timp ce Pitt inea nava mpotriva curentului. Matabu i ordon din nou s opreasc i s-i primeasc pe oamenii si la bord. Pitt nepeni i ncerc s par suav i dezarmant: - Junierais une boiiteille de Martin Ray Chardonnay. - Ce-a mai zis acum? ntreb Giordino. Gunn prea total debusolat: - Cred c a cerut o sticl de vin de California. - Data viitoare o s cear cu mprumut un borcan de mutar Grey Poupon, bolborosi Giordino. - Probabil c ncearc s trag de timp pn trec pe lng noi. La bordul canonierei, pe feele lui Matabu i Ketou se citea o confuzie total. Pitt strig din nou, de data asta n limba sa matern: - Nu neleg swahili. Putei vorbi n englez?
71

Matabu ddu cu pumnul n balustrada podului, exasperat i din ce n ce mai furios. Nu era obinuit cu o astfel de atitudine. i rspunse ntr-o englez stricat din care Pitt de-abia nelese ceva: - Sunt amiralul Pierre Matabu, comandantul marinei militare a statului Benin, anun el bombastic. Stingei motoarele i oprii nava pentru inspecie. Oprii sau dau ordin de tragere. Pitt ddu din cap furios i ddu din mini ntr-un gest de supunere. - Da, da, nu tragei. V rog, nu tragei. Locul pilotului de pe Calliope se apropia ncet de pupa canonierei lui Matabu. Pitt pstra distana ntre cele dou nave, astfel nct doar un sritor olimpic ar fi reuit s treac de pe o nav pe alta. Doi membri ai echipajului aruncar parme pe punile de la prora i de la pupa, dar Pitt nu fcu nici o micare spre ei. - Leag parnele, ii comand Ketou. - Sunt prea departe, nl Pitt din umeri i ddu din mn. Stai puin. O s na apropii. Neateptnd un rspuns, trase piedica lansatorului i roti crma astfel nct iahtul fcu un arc de 180 de grade ocolind pupa canonierei, apoi se ndrept i trase de partea cealalt a careneii acesteia. Acum ambele vase mergeau n paralel cu boturile ndreptate n josul rului. Pitt observ cu satisfacie c tunurile nu puteau fi coborte destul de jos ca s trag nspre crma Calliopei. Matabu se uita spre Pitt cu ochii strlucitori i flcile masive ntinse ntrun zmbet de triumf. Ketou nu mprtea starea de spirit a superiorului su. Pe faa lui se aternuse o expresie extrem de suspicioas. Calm, zmbind nc, Pitt atept pn cnd turela lui Giordino fu n linie cu sala motoarelor canonierei. inu crma cu o mn, iar pe cealalt o bg sub scaun i prinse patul lansatorului de grenade. Apoi vorbi n oapt n microfonul ctii: - Elicopterul drept n fa. Canonier la tribord. Domnilor, e timpul s i dm drumul. Pe ei! n timp ce Pitt vorbea, Giordino cobor pavza turelei i arunc un proiectil rapier drept n rezervorul elicopterului. Gunn srii din trapa din fa cu dou arme automate M-l6 sub fiecare bra i apsnd ambele trgace. Gurile armelor scuipar foc i i pulverizar pe tunarii vasului inamic de parc erau pleav aruncat de combinele de grne. Pitt ridic eava lansatorului n aer i trase prima grenad incendiar pestenava lui Matabu, n suprastructura celeilalte. Neputnd s vad bine vasul, trase orbete, ncercnd s ghiceasc o traiectorie care s ating inta. Grenada czu n ap i explod cu un zgomot de tunet. Nici al doilea proiectil nu i atinse inta, explodnd tot n ap. Matabu fu luat total pe nepregtite de spectacolul ce se dezlnui n jurul lui. I se pru c tot cerul se prbuea peste el. Zri cu coada ochiului elicopterul explodnd n aer cu o flacr uria urmat de o ploaie de frme de metal i sticl ce czur n ru. - Albii nemernici ne-au tras pe sfoar! urla Ketou nnebunit de furie c nghiise momeala. Se repezi la balustrad i i cltin pumnul spre Calliope: - Cobori tunurile i tragei! ip spre tunari.
72

- Prea trziu! url Matabu, cuprins de oroare. Amiralul intr n panic, se ls pe vine i nghea acolo privindu-i echipajul murind secerat de gloanele lui Gunn. Se uita paralizat, fr s i vin s cread, la cadavrele rsucite din jurul tunurilor tcute, toi zcnd n poziie letal i inundnd puntea cu sngele lor. Nu putea s accepte c o nav clandestin, dndu-se drept un iaht nevinovat sub un steag respectabil, avea atta putere de foc nct s i transforme mica lui lume tihnit ntr-un comar. Strinul de la crm adoptase tactica atacului surpriz. Oamenii lui Matabu erau copleii de oc i preau s nu i mai poat reveni. Se mbulzeau ca vitele speriate de furtun, luai pe nepregtite i nfricoai, cznd fr s trag nici mcar un glon. Matabu i ddu seama, cu o certitudine care i nghea sngele n vine, c avea s moar; fu sigur de asta cnd turela de la pupa iahtului se deschise i scuip nc un proiectil drept n canonier. Proiectilul ptrunse n carena de lemn i lovi un generator din sala motoarelor nainte s explodeze. Aproape n acelai moment, cea de-a treia grenada a lui Pitt i atinse inta. n mod miraculos, grenada lovi un perete etan i rico ntr-o trap deschis de pe cea de-a doua canonier. Explod ntr-o mare de flcri, detonnd i muniia, i obuzele din magazia vasului, ntr-un nor de fum, se nl un vrtej de perei sfrmai, ventilatoare, buci de brci de salvare i trupuri mutilate. Nava fu distrus ntr-o secund. Unda de oc pormi ca un uragan i arunc vasul lui Matabu n iaht, aruncndu-l pe Pitt ct colo. Proiectilul lui Giordino arunc n aer sala motoarelor, transformnd-o ntr-un iad de metal i lemn sfrtecat. Apa nvlii nuntru printr-o gaur masiv de pe fundul navei i canoniera ncepu s se scufunde repede. ntregul interior al vasului ardea i limbi de foc ieeau prin hublouri. Dre groase de fum negru se rsuceau n aerul tropical i dispreau n pdurile de pe rm. Nemaiavnd alte inte la tunuri sau pe puni, Gunn trase rundele finale spre cele dou siluete de pe puntea de comand. Dou gloane nimerir n pieptul lui Matabu, care se ridic n picioare i rmase aa cteva momente, cu minile ncletate pe balustrad i privind nucit sngele ce i pta uniforma sa imaculat. Apoi se prbui pe punte i rmase inert. Cteva secunde, pe ru se ls o tcere disperat, ntrerupt doar de zgomotul fcut de combustibilul n flcri. Apoi, fr veste, rsun un urlet n agonie ca venit din adncurile iadului. - Gunoaie de europeni! urla Ketou. Mi-ai ucis echipajul! Sttea pe fundalul cerului cenuiu, cu sngele iroindu-i dintr-o ran la umr, buimcit de dezastrul din jurul lui. Gunn l privi peste evile armelor golite. Ketou l privi i el o secund, apoi i ntoarse ochii spre Pitt, care se ridica de pe punte ntinznd mna spre crm. - Gunoaie de europeni! repeta Ketou. - Ce e corect, e corect! ipa Pitt spre el ncercnd s acopere trosnetul flcrilor. Ai pierdut jocul. Abandoneaz nava. Vom veni s te lum... n clipa urmtoare, Ketou cobor n goan scara i o lu la fug spre pupa. Nava se nclinase mult spre babord i bordul i dispruse n ap. Ketou se lupta s strbat puntea aplecat abrupt. - Nu-l lsa, Rudi! ipa Pitt n microfon. Se duce spre tunul de la pupa! Gunn nu zise nimic, dar i arunc armele inutile, se aplec spre
73

compartimentul din fa i smulse o arma automat Remington TR870. Pitt puse sigurana lansatoarelor, roti crma i nvrti nava ntr-un cerc violent aducnd-o cu botul spre susul rului. Elicele pornir s se roteasc rapid fcnd apa s fiarb sub pupa i Calliope sri nainte ca un cal de curse. Pe ru nu mai plutea acum dect carburant i sfrmturi. Canoniera comandantului Ketou ncepuse coborrea final ctre fundul rului. Carena gurit fu invadat de apa care fsie n valuri de aburi. Ketou avea apa pn la genunchi cnd ajunse la tunurile de la pupa, le ndrept evile spre iaht i aps butonul de declanare a focului. -Al! url Pitt. Primi drept rspuns uieratul unui proiectil aruncat de Giordino din turel. O dr de flacr portocalie i fum alb se nl n aer spre canonier. Dar ntoarcerea brusc a navei i accelerarea l fcur pe Giordino s i piard inta. Proiectilul trecu pe deasupra canonierei i exploda n copacii de pe mal. Gunn apru lng Pitt, ochi atent i ncepu s trag foc dup foc spre Ketou. Timpul pru s curg mai ncet n vreme ce gloanele plouau peste tunuri i peste comandantul vasului african. Erau prea departe ca s vad ura i frustrarea de pe faa lui neagr, lucioas. Nu vzur nici c murise prbuit peste tun, mna lui fr via continund s apese grea butonul de declanare a focului. O explozie puternic izbucni n spatele Calliopei. Pitt vir repede spre dreapta, dar ironia luptei nu se consumase nc. Ironie, pentru c un mort reuise s rspund atacului cu o precizie despre care nu avea s afle niciodat. Trmbe nspumate de ap lovir nava i obuzele ncepur s zboare pe deasupra locului pilotului unde se afla antena parabolic a satelitului, antena de comunicaii i repetorul de impulsuri pentru navigaie, fcndu-le praf i aruncndu-le rmiele n ru. Parbrizul din faa locului pilotului se fcu ndri i cioburile zburar n ap. Gunn se arunc pe punte cu faa n jos, dar Pitt nu putu dect s se lase peste crm i s ncerce s scoat nava din zona periculoas. Nu auzeau explozia obuzelor din cauza zgomotului puternic fcut de motoarele turbo diesel. Ins vedeau fragmentele ce zburau n jurul lor. Giordino i arunc ultimul proiectil. Pupa canonierei dispru brusc ntro trmb de fum i foc. Vasul dispru lsnd n urm bule de aer i o pat mare de carburant. Marinarii i flota de ru a amiralului din Benin nu mai existau. Pitt se for s se ntoarc cu spatele spre rul invadat de fragmente plutitoare i s se uite la prietenii lui i la propria nav. Gunn se ridic n picioare cltinndu-se i sngernd din cauza unei tieturi de pe capul su chel. Giordino apru din sala motoarelor artnd ca abia ieit de pe un teren de handbal, transpirat i epuizat, dar gata pentru un nou joc. Art spre ru: - O s avem probleme, ip n urechea lui Pitt. - Poate c nu, ip i Pitt. La viteza asta o s ajungem n Niger n douzeci de minute. - S sperm c nu exist martori. - Nu conta pe asta. Chiar dac nu exist supravieuitori, cineva de pe mal trebuie s fi vzut totul. Gunn l prinse de mn i url: - Imediat ce ajungem n Niger, trebuie s reduci viteza ca s putem rencepe prospeciunile.
74

- De acord, consimi Pitt. Arunc o privire rapid spre antena satelit i spre cea de comunicaii. De-abia atunci observ c dispruser. - Nu-l mai putem contacta pe amiral ca s-i dm un raport complet. - Iar laboratoarele de la NUMA nu mai pot primi datele mele, zise Gunn, trist. - Pcat c nu-i putem spune cum croaziera de plcere n susul rului s-a transformat ntr-un comar sngeros, urla Giordino. - Suntem mori dac nu gsim o cale s ieim de aici, zise Pitt, mohort. - A vrea s vd faa amiralului, rnjii Giordino, cnd o s aud c i-am fcut praf nava. - O s i-o vezi, ip Gunn punnd minile plnie la gur n timp ce cobora scara spre cabina electronic. O s i-o vezi. ,,Ce ncurctur ngrozitoare! gndi Pitt. Se aflau n misiune doar de o zi i jumtate i deja uciseser cel puin treizeci de oameni, doborser un elicopter i scufundaser dou canoniere. i toate astea n numele salvrii umanitii, reflecta el cu sarcasm. Oricum, nu mai exist cale de ntoarcere. Trebuiau s gseasc agentul contaminant nainte ca forele de securitate din Niger sau Mali s i opreasc de tot. n orice caz, vieile lor nu mai valorau nici ct o ceap degerat n clipa de fa. Arunc o privire spre antena radarului mic din spatele locului pilotului. Exist totui un Dumnezeu. Antena nu pise nimic i nc se rotea. Ar fi fost un infern s mearg pe ru noaptea sau prin cea fr ea. Pierderea satelitului de navigaie nsemna c erau nevoii s poziioneze intrrile de contaminani n ru prin stabilirea de puncte de reper. Dar erau teferi i nava nainta pe ru cu aproape aptezeci de noduri. Singura grij a lui Pitt acum era s nu se loveasc de vreun obiect plutitor sau de vreun butean scufundat. La viteza cu care mergeau, orice coliziune putea distruge fundul carenei i transforma nava ntr-o epav. Din fericire, pe ru nu mai pluteau obstacole i calculele lui Pitt se dovedir aproape corecte. Trecur n Republica Niger n optsprezece minute, iar pe cer i pe ap nu mai aprur nici un fel de fore de securitate. Patru ore mai trziu, acostau la docul pentru realimentare cu combustibil din capitala Nianiey. Dup ce i fcur plinul i ndurar hruiala tradiional din partea funcionarilor africani de la Imigrri, li se ddu voie s i continue drumul. Lsar n urm cldirile oraului Niamey i podul peste ru numit dup John F. Kennedy. Giordino li se adres pe un ton vioi i vesel: - Pn acum, e bine. Lucrurile nu se pot nruti mai mult dect att. - Nu e bine, replic Pitt de la crm. i lucrurile se pot nruti cu mult mai mult. Giordino se uit la el: - Ce e cu pesimismul sta? Oamenii de prin prile astea nu par s aib nimic cu noi. - A mers prea uor, spuse Pitt ncet. Lucrurile nu merg att de uor n Africa i n mod sigur nu dup mica altercaie pe care am avut-o cu canonierele din Benin. Ai observat c nu exista nici un poliist sau paznic militar narmat pe nicieri cnd le-am prezentat paapoartele i actele navei funcionarilor de la Imigrri? - Coinciden? ridic Giordino din umeri. Sau neglijen?
75

- Nici una, nici alta, zise Pitt cltinnd din cap serios. Am o presimire c cineva se joac cu noi. - Crezi c autoritile din Niger tiu despre ciocnirea noastr cu marina militar din Benin? - Vetile circul repede pe aici i pun pariu c s-a aflat nainte s ajungem noi. Armata Beninului a alertat n mod sigur guvernul din Niger. Giordino nu era convins. - Atunci de ce nu ne-au arestat birocraii locali? - N-am idee, zise Pitt dus pe gnduri. - Sandecker? suger Giordino. Poate c a intervenit el. Pitt cltina din cap: - Amiralul este mare i tare n Washington, dar aici nu are nici o trecere. - Atunci nseamn c cineva vrea ceva ce avem noi. - Aa s-ar prea. - Dar ce? ntreb Giordino, exasperat. Datele noastre despre contaminant? - n afar de noi, de Sandecker i de Chapman, nimeni nu tie scopul misiunii noastre. Trebuie s fie altceva dac nu exist o scurgere de informaii. - Ce altceva? Pitt rnjii: - Poate nava noastr. - Callipso! exclama Giordino cu nencredere total. Nu cred aa ceva. - Ba da, zise Pitt, sec. Gndete-te bine. O nav supersofisticat, construit n secret, capabil s ating aptezeci de noduri i avnd destul for ca s doboare un elicopter i dou canoniere n trei minute. Orice comandant militar vest-african ar da orice ca s pun mna pe ea. - s zicem, accept Giordino fr tragere de inim. Dar rspunde-mi la o ntrebare. Dac nava noastr e aa de tentant, de ce n-au nfcat-o ct am fcut plinul n Niamey? - Bnuiala mea e c cineva a fcut un trg. - Cine? - Nu tiu. - De ce? - N-a putea s spun. - i cnd va cdea securea? - Dac ne-au lsat s venim pn aici, nseamn c n Mali. Giordino se uita la Pitt. - Deci nu ne vom ntoarce pe drumul pe care am venit. - Ne-am nchis drumul cnd am scufundat flota Beninului. - Am crezut ntotdeauna c drumul la dus e cel mai distractiv. - Distracia s-a terminat, dac eti att de morbid, nct s numeti situaia astfel. Pitt privi malurile rului. Vegetaia luxuriant cedase locul unui peisaj sterp, de arbuti pitici, pietri i pmnt galben. - Judecnd dup teren, va trebui s schimbm nava cu cmile dac vrem s mai ajungem acas vreodat. - Vom supravieui, zise Pitt. Amiralul va muta cerul i pmntul, ca s ne scape dup ce vom gsi toxina otrvitoare. Giordino se ntoarse i se uita melancolic n josul rului.
76

- Aadar asta e, zise el ncet. - Ce s fie. - Rul legendar unde se duc oamenii i i pierd vslele. Buzele lui Pitt se rsucir ntr-un rnjet strmb: - n cazul sta, hai s coborm tricolorul francez i s l urcm pe al nostru. - Avem ordin s ne ascundem naionalitatea, protesta Giordino. Nu putem s afim stelele i dungile n misiunea asta. - Cine a zis ceva de stele i dungi? Giordino tiu c pete pe nisipuri mictoare. - S ndrznesc s ntreb ce steag vrei s ridici? - Pe sta. Pitt cut ntr-un sertar de pe puntea de comand i i arunc lui Giordino un steag negru mpturit. - L-am mprumutat de la un bal mascat unde am fost acum cteva luni. Giordino se uit ocat la craniul din centrul pnzei dreptunghiulare: - Steagul pirailor! Ai de gnd s navigm sub steagul pirailor? - De ce nu? ntreb Pitt sincer surprins de reacia lui Giordino. Mi se pare cel mai potrivit pentru ceea ce avem de fcut. - Ce mai echip de cercettori suntem! mormi Hopper privind soarele care apunea peste lacurile i mlatinile de pe cursul superior al rului Niger. Nam reuit s descoperim dect indiferena tipic a lumii a treia fa de igien. Eva sttea pe un scaun de voiaj lmg o sobi pe petrol ca s se fereasc de rcoarea serii. - Am fcut teste pentru toate toxinele existente i nu am gsit nici urm de vreuna. Maladia noastr fantom se dovedete foarte amgitoare. Lng ea sttea un brbat mai n vrst, nalt, solid, cu pr cenuiu i ochii albatri, nelepi i contemplativi. Era doctorul neozeelandez Warren Grimes, epidemiologul-ef al echipei. Se uita dus pe gnduri ntr-un pahar cu sifon. - Nici eu n-am gsit nimic. Toate culturile pe care le-am obinut pe o raz de cinci sute de kilometri n-au avut nici un microorganism cauzator de boli. - E posibil s ne fi scpat ceva ntreb Hopper aezndu-se pe un scaun pliant cu pernue. Grimes ddu din umeri: - Neavnd nici o victim, nu pot s iau interviuri sau s fac autopsii, n lipsa victimelor, n-am de unde obine probe de esut i n-am cum s analizez rezultate. mi trebuie date de observaie ca s compar simptomele i s fac un studiu de caz. - Dac exist persoane care mor din cauza contaminrii toxice, spuse Eva, nu se afl n zona asta. Hopper i ntoarse ochii de la orizontul luminat n portocaliu, lu un vas de pe sobi i i turn o can de ceai. - Oare probele au fost false sau exagerate - La sediul Naiunilor Unite s-au primit doar rapoarte vagi, i reaminti Grimes. - Se pare c am nceput cursa prea devreme, fr date concrete i fr locaii exacte.
77

- Eu cred c cineva ncearc s tearg orice urm, zise Eva brusc. Se ls tcerea. Hopper i mut privirea de la Eva la Grimes: - Dac e adevrat, o face al naibii de bine, murmur Grimes ntr-un trziu. - Am i eu aceeai impresie, zise Hopper, curiozitatea lui fiind strnit. Echipele din Niger, Ciad i Sudan n-au gsit nici ele absolut nimic. - Toate astea sugereaz c n Mali este contaminarea, nu n celelalte ri, zise Eva. - Poi ngropa victimele, observ Grimes, dar nu poi ascunde urmele contaminrii. Dac ar fi fost aici, le-am fi gsit. Prerea mea e c alergm dup cai verzi pe perei. Eva l privi lung, cu ochii albatri foarte mari n lumina flcrii de la sobi. - Dac pot ascunde victimele, pot modifica i rapoartele. - Aha! ddu Hopper din cap. Eva are dreptate. Nu am ncredere n Kazim i n echipa lui de erpi i nu am avut de la nceput. Dac au modificat ntradevr rapoartele ca s ne arunce pe o pist fals. Dac contaminarea nu se afl unde ni s-a spus c este? - O posibilitate ce merit luat n considerare, admise Grimes. Ne-am concentrat asupra celor mai umede i mai dens populate regiuni din ar pentru c e logic c aici ar trebui s se afle cea mai mare inciden de boal i contaminare. - Ce facem mai departe? ntreb Eva. - Ne ntoarcem la Tombouctou, zise Hopper cu fermitate. Ai observat expresia de pe faa oamenilor pe care i-am intervievat nainte s plecm spre sud? Erau nervoi i ngrijorai. Se vedea clar. E posibil s fi fost ameninai ca s nu spun nimic. - n special tuaregii din deert, i aminti Grimes. - Vrei s spui mai ales femeile i copii, adaug Eva. Au refuzat s se lase examinai. Hopper cltina din cap: - Eu sunt de vin. Eu am luat decizia s ntoarcem spatele deertului. A fost o greeal. De-abia acum mi dau seama. - Eti cercettor, nu psiholog, l consol Grimes. - Da, replic Hopper, sunt cercettor, dar nu-mi place s fiu prostit n fa. - Nu am luat nici unul n seam, zise Eva, atitudinea condescendenta a cpitanului Batutta. Grimes o privi: - Aa e. O-ho! Ai nimerit-o i de data asta, fata mea. Acum, c ai pomenit de asta, mi dau seama c Batutta a fost chiar servil n ce privete cooperarea. - Adevrat, ddu Hopper din cap. S-a dat peste cap s ne vad plecai mai repede, tiind c ne ducem la sute de kilometri de pista corect. Grimes i termin paharul cu sifon. - Va fi interesant s vedem ce fa va face cnd i vom spune c ne ducem n deert s o lum de la nceput. - O s-l anune pe colonelul Mana n urmtoarea secund. - Am putea s minim, zise Eva. - De ce s minim? ntreb Hopper. - Ca s nu i dea seama ce avem de gnd. -Ascult.
78

- Spune-i lui Batutta c proiectul e ncheiat. C n-am gsit nici o urm de contaminare i c ne ntoarcem la Tombouctou, ne strngen lucrurile .i lum avionul spre cas. - Nu mai neleg nimic. Unde vrei s ajungi? - Dup toate aparenele, echipa a renunat, explic Eva. Batutta ne face semn cu mna uurat n timp ce decolm. Numai c nu zburm la Cairo. Aterizm n deert i ne apucm din nou de treab pe cont propriu i fr s ni se uite nimeni peste umr Cei doi brbai se gndir cteva secunde la planul Evei. Hopper se aplec n fa preocupat. Grimes arat de parc i se ceruse s se urce n urmtoarea rachet spre lun. - Nu se poate, spuse Grimes ntr-un final, aproape scuzndu-se. Nu poi s aterizezi n mijlocul deertului. E nevoie de o pist de cel puin o mie de metri. - Exist destule zone n S ah ara unde solul e perfect plat pe sute de kilometri, peror Eva. - E prea riscant, susinu Grimes cu ncpnare. Dac Kazim prinde de veste, o s pltim scump. Eva i arunc o privire ascuit lui Grimes, apoi se uit lung la Hopper. Observ un nceput de zmbet pe faa acestuia din urm. - Este posibil, zise ea cu hotrre. - Totul e posibil, dar nu ntotdeauna i practic. Hopper ddu cu pumnul n braul scaunului att de tare, c aproape l rupse. - Cred c merit ncercat. Grimes se holb la el: - Pe naiba, doar nu vorbeti serios? - Ba da. Pilotul i echipajul de zbor vor avea ultimul cuvnt, bineneles. Dar cu ajutorul unui stimulent adecvat, cum ar fi o prim consistent cred c pot fii convini s i asume riscul. - Pierzi ceva din vedere, spuse Grimes. - Adic? - Ce mijloc de transport folosim dup ce aterizm? Eva ddu din cap spre Mercedesul break pe care li-l dduse colonelul Mana n Tombouctou. - Mercedesul e destul de mic ca s ncap prin ua magaziei. - Care se afl la doi metri de pmnt, zise Grimes. Cum ai de gnd s l urci la bord - Vom folosi rampe, zise Hopper jovial. - Va trebui s o faci sub nasul lui Batutta. - Nu e o problem insurmontabil. - Maina aparine armatei din Mali. Cum o s i explici dispariia? - Asta e doar un amnunt, ridic Hopper din umeri. Ii vom spune colonelului Mana c un ho nomad ni l-a furat. - E o nebunie, anun Grimes. Hopper se ridic brusc: - Atunci aa rmne. ncepem s punem n practic mica noastr arad mine dininea n zori. Eva, te las pe tine s-i informezi pe colegii notri despre plan. Eu o s stau de vorb cu Batutta i o s m vait de nereuita noastr, ca s-i nltur orice suspiciune.
79

- c veni vorba de supraveghetorul nostru, zise Eva privind n jurul taberei, unde se ascunde - n maina aceea elegant plin cu echipament de comunicaie, i rspunse Grimes. Acolo st tot timpul. - Ciudat cum dispare de cte ori ne adunm s purtm o discuie. - Al naibii de politicos din partea lui. Grimes se ridic i i ntinse braele deasupra capului s le dezmoreasc. Arunc o privire pe furi spre vehiculul de comunicaii i, nevzndu-l pe Batutta, se aez din nou. - Nu se vede. Probabil c st nuntru i se uit la spectacole muzicale europene la televizor. - Sau i transmite prin radio colonelului Mana ultimele brfe despre circul nostru tiinific, zise Eva. - Nu prea are ce s raporteze, rse Hopper. Nu st destul pe lng noi ca s vad cu ce ne ocupm. Cpitanul Batutta nu i raporta nimic superiomlui sau n clipa aceea. Sttea n interiorul camionetei avnd pe cap nite cti stereo conectate la un aparat de ascultare electronic extrem de sofisticat. Amplificatorul era montat pe acoperiul camionetei i ndreptat spre sobia din centrul taberei. Se aplec i regla amplificatorul bionic, mrind suprafaa de recepie. Fiecare cuvnt rostit de Eva i de colegii ei, fiecare murmur i oapt erau recepionate i nregistrate fr cea mai mic distorsiune. Batutta ascult pn cnd conversaia se ncheie i trioul se despri - Eva pentru a pune la curent restul echipei cu noul plan, iar Hopper i Grimes s studieze hrile deertului. Batutta ridic receptorul unui telefon legat de un alt satelit pentru comunicaii african i form un numr. Ii rspunse o voce ce prea c tocmai se pregtea s cate: - Centrul de securitate, districtul Gao. - Cpitanul Batutta. Vreau s vorbesc cu colonelul Mana. - O clip, domnule, zise vocea grbit. Trecur aproape cinci minute pn auzi vocea lui Mana n receptor: - Da, cpitane. - Cercettorii de la Naiunile Unite pun la cale o diversiune. - Ce fel de diversiune? - Sunt pe punctul s raporteze c nu au gsit nici o urm de contaminare sau vreo victim.. - Deci planul excelent al generalului Kazim de a-i ndeprta de zonele contaminate a avut succes, l ntrerupse Mana. - Pn acum, spuse Batutta. Dar au nceput s miroas ceva. Doctorul Hopper intenioneaz s anune c ncheie proiectul i s plece mpreun cu oamenii si la Tombouctou, iar de acolo vor lua avionul lor nchiriat spre Cairo. - Generalul va fi ncntat. - Nu i cnd o s aud c Hopper nu are nici o intenie s prseasc Maliul. - Ce vrei s spui? ntreb Mana. - Planul lor e s mituiasc piloii ca s aterizeze n deert i s lanseze o nou investigaie n satele de nomazi. Falca lui Mana czu brusc de parc avea gura plin cu nisip:
80

- Asta ar putea fi un dezastru. Generalul o s fie furios cnd o s aud despre asta. - Nu e vina noastr, zise Batutta repede. - tii cum e cnd se nfurie. i vars nervii att pe cei nevinovai, ct i pe cei vinovai. - Noi ne-am fcut datoria, replic Batutta cu convingere. - ine-m la curent cu micrile lui Hopper, i ordon Mana. Am s-i raportez personal generalului. - E n Tombouctou? - Nu, n Gao. Din fericire, se afl pe iahtul lui Yves Massarde, care e acostat pe ru aproape de ora. O s iau un avion militar i am s fiu acolo ntro jumtate de or. - V urez mult noroc, domnule colonel. - Nu-l scpa pe Hopper din ochi nici o secund. Informeaz-m imediat, dac apare vreo schimbare de planuri. - Cum ordonai. Mana nchise telefonul i rmase cu ochii la el gndindu-se la complicaiile implicate de informaiile lui Batutta. Dac nu era descoperit, Hopper ar fi putut s-i duc de nas pe toi i s descopere victime ale contaminrii n Sahara, unde nimeni nu se gndise s caute. Asta ar fi fost o calamitate. Cpitanul Batutta l salvase dintr-o situaie foarte urt, posibil chiar de la execuie sub acuzaii inventate de trdare, felul obinuit al lui Kazim de a scpa de ofierii care l nemulumeau. Scpase ca prin urechile acului. Dac l prindea pe Kazim bine dispus, putea chiar s prind o promovare n echipa generalului. Mana i chema asistentul din biroul alturat i i spuse s i aduc uniforma de parad i s pregteasc un avion. Era uor euforic. Posibila catastrof putea fi transformat ntr-o oportunitate de a-i anihila pe intruii strini. O navet rapid atepta la doc sub o moschee cnd Mana cobor din maina militar care l adusese de la aeroport. Un marinar n uniform desfcu parmele de la pupa i de la prora i sri pe locul pilotului. Aps butonul de pornire i motorul puternic V-8 Citroen se trezi la via. Iahtul lui Massarde se legna n mijlocul rului cu ancora aruncat la pupa i reflectndu-i luminile n curentul unduitor. Iahtul era, de fapt, un vas cu autopropulsie folosit pe post de locuin, cu trei etaje. Fundul plat i permitea s navigheze cu uurin n susul i n josul rului n perioadele n care apele atingeau cota maxim. Mana nu mai fusese niciodat la bord, dar auzise povestindu-se despre scara n spiral cu cupol de sticl, care urca din spaiosul apartament principal spre heliport. Iahtul era unic prin cele zece cabine de lux somptuoase, decorate cu antichiti franuzeti, prin sufrageria cu tavan nalt cu fresce de pe vremea lui Ludovic al XlV-lea luate de pe pereii unui castel de pe rul Loara, prin slile pentru bi de abur, saunele, jacuzzi i bile din camera de observaie rotitoare, precum i prin sistemul electronic de comunicaie care l lega pe Massarde de imperiul su ntins n toat lumea.

81

n timp ce urca din barc pe pasarel i apoi pe scara din lemn de tec, colonelul spera c va vedea ceva din vasul luxos, dar ateptrile i fur nelate cnd Kazim l ntmpin pe docul de lmg pasarel. - Sper c mi-ai ntrerupt conferina de afaceri cu domnul Massarde din cauza unei chestiuni urgente cu adevrat, cum ai lsat s se neleag n mesaj, zise Kazim cu rceal. Mana l salut regulamentar i i ncepu informarea grbit, dar precis, nflorind faptele i lustruind detaliile raportului lui Batutta despre echipa de cercettori a Naiunilor Unite, dar fr s menioneze nici mcar o dat numele cpitanului. Kazim l ascult curios. Ochii negri i se adncir n orbite i privi fr s vad luminile strlucitoare ale iahtului, care dansau pe ap. O cut ngrijorat i apru pe fa, dar fu n curnd alungat de un zmbet dur. Cnd Mana ternin de vorbit, l ntreb: - Cnd sunt ateptai Hopper i caravana sa napoi n Tombouctou? - Dac pleac mine dininea, ar trebui s ajung dup-amiaz trziu. - Avem destul timp s spulberm planurile bunului doctor, zise el uitndu-se n ochii lui Mana cu o privire de ghea. Vreau s pari dezamgit i plin de solicitudine cnd Hopper i va anuna eecul cercetrilor. - Am s fac tot ce o s pot, l asigur Mana. - Avionul i echipajul de zbor sunt nc la sol n Tombouctou? Mana ddu din cap aprobator: - Piloii stau la hotelul Azalai. - Zici c Hopper are de gnd s le dea o prim, ca s aterizeze n deert? - Da, asta le-a spus celorlali. - Trebuie s preluam controlul asupra avionului. - Dorii s i mituiesc pe piloi cu o sum peste cea care are de gnd s leo ofere Hopper? - Ar fi o risip de bani, pufni Kazim. Omoar-i. Mana se atepta la ordinul acesta i nu avu nici o reacie. - Am neles, domnule. - nlocuiete-i cu piloi de-ai notri, care s aib cam aceeai greutate i trsturi faciale asemntoare. - E un plan de geniu, domnule general. - Informeaz-l pe doctorul Hopper c insist ca Batutta s i nsoeasc la Cairo unde s m reprezinte n faa Organizaiei Mondiale a Sntii. El va supraveghea ntreaga operaie. - Ce ordine dorii s le transmit piloilor notri? - Ordon-le, zise Kazim cu o strlucire diavoleasc n ochii ntunecai, s aterizeze n Asselar. - Asselar! Numele se rostogoli pe limba lui Mana de parc era nvelit n acid. - Hopper i oamenii lui vor fi omori n mod sigur de slbaticii mutani din Asselar, cum au fost i turitii din safari. - Asta, zise Kazim cu rceal, va hotr Allah. - i dac, cine tie cum, vor reuii s supravieuiasc? ridic Mana o chestiune delicat.
82

O expresie de cruzime, ce l nfiora pe Mana, se ntinse pe faa lui Kazim: - Pentru astfel de cazuri exist Tebezza. PARTEA AII-A Pmntul pierdut Cltoria navei Calliope n sus, pe rul Niger 15 mai 1996 New York Pe aeroportul Floyd Bennett de pe rmul Golfului Jamaica, New York, un brbat mbrcat ca un hippie din anii aizeci sttea rezemat de un jeep Wagoneer parcat la captul pustiu al pistei. Se uita printr-o pereche de ochelari mici cu rame metalice spre avionul turcoaz ce rula prin ceaa uoar a dimineii, oprind la doar zece metri distan. Se ndrept cnd Sandecker i Chapman coborr din avionul organizaiei NUMA i se duse spre ei s i ntmpine. Amiralul observ maina i ddu din cap mulumit. Detesta limuzinele protocolare, insistnd s i se dea o main obinuit pentru transportul personal. Zmbi uor spre directorul vastului centru informatic de la NUMA, mbrcat n jachet Levis i cu prul strns n coad. Hiram Yaeger era singurul din personalul de conducere al lui Sandecker care reuea s ignore normele de inut obligatorie. - Mulumesc c ai venit s ne iei, Hiram. mi pare ru c te-am adus din Washington fr s te anun din timp. Yaeger veni spre el cu mna ntins: - Nici o problem domnule amiral. Aveam nevoie de o pauz de la computerele mele. i ddu capul pe spate ca s-l priveasc pe doctorul Chapman: - Cum a fost zborul din Nigeria, Darcy? - Tavanul cabinei a fost prea jos i scaunul meu prea mic, se plnse toxicologul nalt. i mai mult dect att, amiralul m-a btut cu zece la zero la gin rummy. - s v ajut s ducei bagajul n main, apoi pornim spre Manhattan. - Ne-ai fixat o ntlnire cu Hala Kamil? ntreb Sandecker. Yaeger ddu din cap aprobator: - Am sunat la sediul Naiunilor Unite imediat ce mi-ai transmis prin radio ora la care sosii. Doamna secretar general Kamil i-a modificat programul ca s ne poat primi. Asistenta ei a fost uimit c a fcut asta pentru tine. Sandecker zmbi: - Ne cunoatem de mult vreme. - Ne va primi la ora zece i jumtate. Amiralul se uit la ceas: - Mai avem o or i jumtate. E timpul s bem o ceac de cafea i s lum micul dejun. - Sun bine, zise Chapman printre cscturi. Sunt mort de foame. Yaeger iei din aeroport pe autostrad i ntoarse pe Coney Island
83

Avenue unde gsi o braserie. Se aezar ntr-un separeu i ddur comand unei chelnerie care se holb ostentativ la silueta dominatoare a doctorului Chapman. - Ce s fie, domnilor? - Somon afumat, brnz topit i o chifl. Chapman opt pentru pastram i omleta cu salam, iar Yaeger nu vru dect o gogoaa. Rmaser tcui fiecare cu gndurile Lui pn cnd chelneria le aduse cafeaua. Sandecker amesteca un cub de ghea n ceac, ca s o rceasc, apoi se rezem de sptarul banchetei. - Ce au copiii ti electronici de zis despre apele roii? l ntreb pe Yaeger. - Estimrile sunt destul de sumbre, zise expertul n computere jucnduse cu o furculi. Am adus la zi continuu informaiile despre dimensiunea ntinderii, dup imaginile de pe satelit. Rata de cretere e uluitoare. E ca n vechea maxim care zice s ncepi cu un bnu i s dublezi suma n fiecare zi, iar la sfritul lunii ajungi milionar. Apa roie din largul vestului Africii se ntinde i i dubleaz mrimea din patru n patru zile. Azi-diminea la ora patru acoperea o ntindere de dou sute patruzeci de mii de kilometri ptrai. - Sau o sut de mii de mile ptrate, traduse Sandecker n vechiul sistem de msurare. - n ritmul sta, va acoperi ntregul Atlantic de Sud n trei sau patru sptmni, calcul Chapman. - V-ai fcut vreo idee care e cauza? - E posibil ca un agent organo-metalic s provoace mutaia dinoflagelatelor, care formeaz nucleul fluxului rou. - Organo-metalic? - O combinaie ntre un metal i o substan organic, explic Chapman. - Exist vreun compus anume care iese n eviden? - nc nu. Am identificat o mulime de contaminani, dar nici unul nu pare de vin. Tot ce putem presupune n momentul de fa e c un element metalic s-a combinat cumva cu nite compui sintetici sau derivai chimici care au fost aruncai n rul Niger. - Ar putea s fie chiar deeuri biotehnologice exotice de la vreun centru de cercetare, sugera Yaeger. - Nu exist n prezent nici un experiment biotehnologic exotic n Africa de Vest, zise Sandecker cu fermitate. - Cumva, mizeria asta neidentificat acioneaz ca excitator, continua Chapman, aproape ca un hormon i creeaz fluxul rou mutant, cu o uluitoare rat de cretere i un uluitor grad de toxicitate n acelai timp. Conversaia se opri cnd veni chelneria cu micul dejun pe o tav. O ls pe mas, se ntoarse cu un vas de cafea i le reumplu cetile. - E vreo ans s avem n fa o reacie bacterian provocat de scurgeri de ape menajere netratate? ntreb Yaeger uitndu-se trist la gogoaa lui ce arta de parc fusese clcat de un bocanc soios. - Apele menajere pot fi un nutritiv pentru alge, exact cum e blegarul pentru sol, zise Chapman. Dar nu e cazul aici. Ne confruntam cu un dezastru ecologic de dimensiuni uriae i care nu putea fi produs de deeuri umane. Sandecker i unse chifla cu brnz topit i puse somonul deasupra.
84

- n timp ce noi stm aici i ne ndopm, se formeaz un flux rou ce va face pata de petrol din 91 din Irak s semene cu o bltoac din prerie. - i nu putem face nimic, admise Chapman. Fr o analiz minuioas a probelor de ap, nu pot dect s fac supoziii despre compusul chimic. Avem minile legate pn nu gsete Rudi Gunn acul n carul cu fn i locul de unde vine. - Ce se mai aude? - Despre ce? mormii Sandecker printre nghiituri. - Despre cei trei prieteni ai notri de pe Niger, rspunse Yaeger iritat de aparenta indiferen a lui Sandecker. Transmisia lor de date s-a oprit brusc ieri. Amiralul arunc o privire prin restaurant s se asigure c nu l ascult nimeni: - Au intrat ntr-o mic altercaie cu dou canoniere i un elicopter al marinei Beninului. - O mic altercaie! izbucni Yaeger fr s i vin s cread. Cum naiba sa ntmplat aa ceva? Au pit ceva? - Nu putem dect s sperm c au supravieuit i c n-au pit nimic, zise Sandecker circumspect. Urmau s primeasc vizitatori la bord i n-au avut de ales dect s deschid focul. Probabil c echipamentul de comunicaie le-a fost distrus n timpul luptei. - Aa se explic de ce n-am mai primit nimic de la ei, zise Yaeger linitindu-se. - Fotografiile venite prin satelit de la Agenia de Securitate Naional, continua Sandecker, arat c au fcut praf ambele vase i elicopterul i c au reuit s treac grania n Mali. Yaeger se prbui n scaun. Pofta de mncare i dispruse: - N-or s reuasc s mai ias din Mali. Acolo va fi staia terminus. Am scos de pe computer profilurile membrilor guvernului malian. Liderul lor militar are cele mai proaste antecedente n ce privete respectarea drepturilor omului din toat Africa de Vest. Pitt i ceilali vor fi prini i spnzurai de primul palmier. - De asta ne ntlnim cu doamna secretar general a Naiunilor Unite, zise Sandecker. - Ce poate ea s fac? - Naiunile Unite sunt singura noastr speran de a ne recupera oamenii i datele n siguran. - ncep s am impresia c investigaia noastr pe rul Niger n-a fost aprobat, nu-i aa? ntreb Yaeger. - Nu i-am putut convinge pe politicieni c situaia e extrem de presant, zise Chapman frustrat. Tot insistau c trebuie s creeze un comitet special care s cerceteze problema. Poi s crezi aa ceva? Lumea e pe cale de dispariie, iar ilutrii notri alei vor s-i dea importan stnd unul n faa altuia pe fotolii i fcnd vocalize. - Darcy vrea s spun, explic Sandecker amuzat de exprimarea lui Chapman, c am explicat natura urgenei preedintelui, secretarului de stat i ctorva membri ai Congresului. Au refuzat cu toii s foreze mna naiunilor vest-africane ca s ne permit s analizm apa rului. Yaeger l privi fix:
85

- Aa c i-ai trimis pe Pitt, pe Giordino i pe Gunn pe furi, ca s nu se piard timp. - Nu exist alt posibilitate. Ceasul ticie. A trebuit s trecem peste capul propriului nostru guvern. Dac se afl ceva, am pit-o. - E mai ru dect mi-am imaginat. - De aceea avem nevoie de ONU, spuse Chapman. Dac nu ne ajut ei, sar putea ca Pitt, Giordino i Gunn s fie azvrlii ntr-o nchisoare din Mali i s nu mai ias niciodat. - Iar datele de care avem disperat nevoie, zise Sandecker, vor disprea o dat cu ei. Ochii lui Yaeger erau plini de tristee. - I-ai sacrificat, domnule amiral. i-ai sacrificat de bunvoie cei mai buni prieteni. Sandecker i arunc o privire de granit: - Crezi c mi-a fost uor s iau hotrrea asta? Dat fiind miza, tu n cine ai fi avut ncredere c va face treaba? Pe cine ai fi trimis n susul rului? Yaeger i mas tmplele o clip. ntr-un trziu, ddu din cap: - Ai dreptate. Sunt cei mai buni. Dac cineva poate face imposibilul, acela e Pitt. - Sunt ncntat c eti de acord, zise Sandecker mohort, apoi se uit din nou la ceas. E timpul s pltim i s-o tergem. Nu vreau s o fac pe doamna secretar general Kamil s atepte. Mai ales c am de gnd s i cad n genunchi i s o implor ca un suflet pierdut. Hala Kamil, secretar general al Naiunilor Unite, era egipteanc i avea frumuseea i misterul lui Nefertiti. n vrst de patruzeci i apte de ani, cu ochi negri ameitori, pr lung, negru ca abanosul, fluturnd liber pn mai jos de umeri, trsturi delicate puse n eviden de un ten fr cusur, i pstra frumuseea i tinereea n ciuda greutii pe care i-o punea pe umeri postul su important. Era nalt, iar silueta frumoas nu se distingea prea bine sub taiorul clasic. Se ridic i ocoli masa de lucru cnd Sandecker i prietenii lui fur condui n biroul ei din sediul ONU. - Domnule amiral Sandecker, ce plcere s v vd din nou. - Plcerea este a mea, doamn secretar. Faa lui Sandecker se lumina pur i simplu n prezena unei femei frumoase. i strnse mna i se nclin uor. - Mulumesc c m-ai primit. - M uimeti, amirale. Nu te-ai schimbat deloc. - Iar tu pari i mai tnr. Ea i arunc un zmbet ncnttor. - S lsm complimentele. Amndoi am mai adugat un rid sau dou. A trecut mult vreme de cnd nu ne-am mai vzut. - Aproape cinci ani, zise Sandecker, apoi se ntoarse i i prezent pe Chapman i pe Yaeger. Hala nu ddu importan nlimii lui Chapman sau felului n care era mbrcat Yaeger. Era obinuit s ntlneasc oameni de toate mrimile, dintr-o sut de naiuni, mbrcai n toate felurile. Arat cu mna mic spre dou canapele aezate fa n fa.
86

- Am s fiu scurt, zise Sandecker fr nici un preambul. Am nevoie de ajutorul tu ntr-o chestiune urgent, n legtur cu dezastrul de mediu care amenin chiar existena rasei umane. Ochii ei negri l privir cu scepticism: - Te exprimi cam dur. Dac e vorba de o alt previziune sumbr despre efectul de ser, am devenit imun. - E ceva mult mai ru, spuse Sandecker serios. Pn la sfritul anului, cea mai mare parte a populaiei lumii va fi doar o amintire. Hala privi feele brbailor din faa ei. Erau aspre i ntunecate, ncepu s i cread. Nu .tia exact de ce i crede. Dar l cunotea pe Sandecker destul de bine ca s i dea seama c nu i sttea n fire s vorbeasc n vnt i nici s susin c cerul se prbuete dect dac avea dovezi absolute, tiinifice. - Spune mai departe, te rog. Sandecker i ls s vorbeasc pe Chapman i pe Yaeger, care prezentar descoperirile lor privitoare la apa roie ce se ntindea rapid. Dup vreo douzeci de minute, Hala se scuz i aps un buton de pe intercomul de pe birou. - Sarah, sun-l te rog pe ambasadorul Perului, spune-i c a intervenit ceva urgent i ntreab-l dac putem amna ntlnirea pn mine tot la ora asta. - Apreciem foarte mult timpul i interesul tu, zise Sandecker i era pe deplin sincer. - Nu exist nici o ndoial cu privire la oroarea asta? l ntreb ea pe Chapman. - Absolut nici una. Dac fluxul rou se ntinde nestingherit peste oceane, va consuma oxigenul necesar vieii pe pmnt. - Asta fr s lum n consideraie toxicitatea, adug Yaeger, care va cauza n mod sigur uciderea n mas a tuturor formelor de via marin i a oamenilor i animalelor care intr n contact cu aceasta. Hala Kamil se uit la Sandecker: - Ce zice Congresul vostru, oamenii votri de tiin? Trebuie s existe preocupare n rndul guvernului vostru i a comunitii internaionale de mediu. - Exist preocupare, replic Sandecker. Am prezentat dovezile pe care le avem preedintelui i membrilor Congresului, dar roile birocraiei se mic ncet. S-au format comitete care studiaz problema. Dar nu se ntrevede nici o hotrre. Dimensiunile ororii acesteia i depesc. Nu i dau seama ct de important e timpul. - Am transmis, desigur, toate rezultatele cercetrilor noastre preliminare oceanografilor i specialitilor n contaminare, zise Chapman, dar pn nu determinm cauza exact a acestei plgi de pe mri, nu putem gsi o soluie. Hala rmase tcut. i era greu s accepte ideea apocalipsei aa, pe nepus mas. ntr-un fel, nu avea nici o putere. Poziia ei ca secretar general al ONU era mai multca cea a unei regine peste un regat iluzoriu. Treaba ei era s supravegheze diverse misiuni de meninere a pcii i programe comerciale i de sprijin. Putea da instruciuni, dar nu putea conduce. Se uit peste msua de cafea spre Sandecker: - n afar de promisiunea de cooperare a programului de mediu ONU, nu vd ce a putea face. Sandecker se simi mai stpn pe teren i vorbi pe un ton cobort i tensionat:
87

- Am trimis o nav cu o echip de oameni pe rul Niger, s analizeze apa i s ncerce s gseasc sursa exploziei fluxului rou. Hala i arunc o privire rece i ascuit: - Nava ta a scufundat canonierele Beninului? ntreb ea. - Ai o minte foarte ptrunztoare. - Am primit rapoarte din ntreaga lume. - Da, a fost nava de la NUMA, recunoscu el. - Presupun c tii c amiralul marinei militare a Beninului i fratele preedintelui rii a fost ucis n lupt. - Am auzit. - Am neles c vasul naviga sub drapel francez. Oamenii ti ar putea fi mpucai ca ageni inamici de vest-africani pentru c lucreaz sub drapel strin. - Oamenii mei sunt contieni de pericole i s-au oferit voluntari. tiu c fiecare or conteaz i c trebuie s oprim fluxul rou pn nu se ntinde att de tare, c nu va mai fi nimic de fcut. - Mai sunt nc n via? Sandecker ddu din cap aprobator: - Acum cteva ore au trecut grania n Mali i se apropiau de oraul Gao teferi. - Cine altcineva din guvern mai tie de asta? Sandecker art cu capul spre Chapman i Yaeger: - Doar noi trei i oamenii de pe nav. Nimeni din afara NUMA, n afar de tine. - Generalul Kazim, eful securitii din Mali, nu e prost. Probabil c a aflat despre lupta din Benin i agenii lui l-au avertizat despre intrarea echipei tale n ara lui. i va aresta imediat ce acosteaz. - sta e motivul pentru care am venit aici, doamn secretar. Aadar asta era, gndi Hala. - Ce doreti de la mine, domnule amiral. - S m ajui s-mi salvez oamenii. - M gndeam eu c o s ajungem aici. - E vital s fie recuperai imediat ce descoper originea contaminrii. - Avem nevoie disperat de datele strnse de ei, zise Chapman sec. - Deci datele sunt cele pe care dorii de fapt s le recuperai, zise ea rece. - Nu am obiceiul s abandonez oameni bravi, replic Sandecker, mpingndu-i brbia nainte. Hala cltin din cap a refuz: - mi pare ru, domnilor. V neleg disperarea. Dar nu pot pune n pericol reputaia acestui birou lund parte la o operaiune internaional clandestin indiferent ct de crucial ar fi. - Nici dac oamenii pe care i-ai putea salva sunt Dirk Pitt, Al Giordino i Rudi Gunn? Ea fcu ochii mari, apoi se prbui n scaun cu gndurile pierdute n trecut pentru o clip. - ncep s neleg ce se ntmpl, zise ea ncet. Te foloseti de mine, exact cum te-ai folosit i de ei. - Nu pun la cale un meci de tenis ntre celebriti, zise Sandecker pe un ton sec. ncerc s previn pierderea unui numr inestimabil de viei.
88

- Tragi drept n inim, nu-i aa? - Cnd e necesar. Hala vorbi privind n gol: - Acum cinci ani, cei trei oameni pe care i-ai trimis pe Niger mi-au salvat viaa de asasini teroriti nu o singur dat, ci de dou ori. Prima oar s-a ntmplat pe un munte n Breckenridge, Colorado; a doua oar s-a ntmplat la o min abandonat lng un ghear n Strmtoarea Magellan.Amiralul Sandecker face apel la contiina mea ca s mi pltesc datoria. - Parc mi amintesc, zise Yaeger dnd din cap, c era n timpul cutrilor dup Biblioteca din Alexandria. Sandecker se ridic i se aez lng ea: - Ne ajutai, doamn secretar? Hala rmase nemicat ca o statuie ce ncepe s se fisureze uor. Prea s respire greu. ntr-un trziu, se ntoarse cu faa la Sandecker. - Bine, zise ea ncet. i promit c voi folosi toate resursele pe care le am la dispoziie ca s i scot prietenii din Africa de Vest. Sper numai c nu e prea trziu i c sunt nc n via. Sandecker ntoarse capul. Nu voia s i vad uurarea din ochi. - Mulumesc, doamn secretar. i rmn dator. Dator vndut. - Nici un semn de via? Grimes privea atent rmiele n paragin ale orelului Asselar. - Nu se vede nici mcar un cine sau o capr. - Pare mort ntr-adevr, zise Eva aprndu-i cu mna ochii de soare. - Mai mort ca o broasc estoas clcat de o main pe autostrad, mormi Hopper uitndu-se prin binoclu. Stteau n deert pe o movil de pietre privind spre Asselar. Sin- gurele urme omeneti erau nite dre de cauciucuri intrnd n orel dinspre nord-est. Straniu, nu erau i dre de ieire. Privind prin valurile de cldur ruinele din centrul oraului, Eva avu impresia unui loc abandonat din timpuri strvechi, deasupra cruia plutea o tcere ciudat ce o fcea s se simt nelinitit i ncordat. Hopper se ntoarse spre Batutta. - Amabil din partea dumneavoastr s cooperai cu noi i s ne permitei s aterizm aici, dar e clar c sta e un ora fantom, prsit. Batutta ddu din umeri nevinovat de la volanul camionetei deschise Mercedes. - O caravan de la minele de sare din Taoudenni ne-a informat c exist semne de boal n Asselar. Ce s v spun altceva? - Nu stric s arunc, o privire, zise Grimes. Eva ddu din cap aprobator: - Ar trebui s analizm apa din fntn ca s fim siguri. - Dac vrei s mergei pe jos de aici ncolo, zise Batutta, eu o s m ntorc la avion ca s i transport i pe restul oamenilor dumneavoastr. - Ar fi drgu din partea dumneavoastr, domnule cpitan, zise Hopper. Ne-ai putea aduce i echipamentul. Fr s mai spun nimic, Batutta ntoarse maina ntr-un nor de praf i o lu pe cmpia plin de arbuti pitici spre avionul aterizat pe o fie lung de teren plat.
89

- Al naibii de ciudat din partea lui s devin att de prevenitor, murnur Grimes. Eva ddu din cap: - Prea prevenitor, dup prerea mea. - Nu prea mi place cum miroase treaba asta, zise Grimes privind lung spre oraul ncremenit. Dac am fi ntr-un film western american, a zice c intrm ntr-o ambuscad. - Ambuscad sau nu, zise Hopper indiferent, hai s ncercm s gsim nite localnici. Porni n josul pantei cu pai mari, prnd neafectat de soarele prnzului i de cldura radiat de pietrele de pe sol. Eva i Grimes ezitar o clip, apoi pornir dup el. Zece minute mai trziu, intrar pe strzile nguste ca nite alei ale Asselarului. Peste tot, lipsa de preocupare pentru curenie era evident. Peste tot trebuiau s sar peste grmezi de gunoaie ce preau s acopere fiecare metru ptrat de pmnt. O briz uoar i fierbinte i schimb dintr-o dat cursul i un miros de carne n putrefacie le lovi nrile. Mirosul oribil se intensifica la fiecare pas, prnd s vin din interiorul caselor. Hopper se abinu s intre n vreo cas pn ajunser n pia. Aici, i ntmpin o privelite ngrozitoare. Nici unul dintre ei nu mai vzuse aa ceva nici n cele mai urte comaruri: schelete umane mprtiate, tigve aliniate ca la expoziie, piei uscate i nnegrite atrnnd din copacul din pia, ce preau vii sub atacul roiurilor de mute. Primul gnd al Evei fu c privea urmele unui masacru lsat n urm de vreo for armat. Dar renun repede la aceast teorie, pentru c nu explic poziia craniilor sau pielea jupuit. Aici se ntmplase ceva mult mai grav dect atrocitile comise de soldai setoi de snge sau de bandii ai deertului. Se convinse de asta cnd ngenunche i ridic un os pe care l identific drept humerus, osul lung al prii superioare a braului. Sngele i nghe cnd descoperi c era crestat i ciobit de ceea ce constat c erau urme de dini omeneti. - Canibalism, opti ea ocat. Dintr-un motiv sau altul, bzitul mutelor i observaia Evei adncii i mai mult tcerea de moarte a oraului. Grimes i lu uor osul din mn i l studie. - Are dreptate, i spuse lui Hopper. Nite bestii i-au mncat pe oamenii tia. - Dup miros, zise Hopper ncreindu-i nasul, mai exist civa care nu s-au transformat nc n schelete. Ateapt aici cu Eva. O s m uit prin case s vd dac nu gsesc vreunul viu. - Nu cred c le plac strinii, se mpotrivi Grimes. Eu sugerez s ne retragem urgent la avion pn nu ajungem pe meniul local. - Prostii, zise Hopper sfidtor. Avem n fa un caz extrem de comportament anormal. Ar putea foarte bine s fie cauzat de contaminantul toxic pe care l cutm i n-am de gnd s plec pn nu vd exact ce se ntmpl. - Vin i eu cu tine, zise Eva hotrt. Grimes ddu din umeri. Fcea parte din vechea gard i nu avea de gnd s lase o femeie s i-o ia nainte.
90

- Foarte bine, vom cuta mpreun. Hopper l btu pe spate: - Bravo ie, Grimes. Va fi o onoare pentru mine s plutim mpreun n supa zilei. Prima cas n care intrar avea pereii din pietre lipite cu pmnt i nuntru se aflau dou cadavre, un brbat i o femeie, mori de cel puin o sptmn. Cldura le uscase deja esuturile i le ncreise i ntrise pielea. Moartea nu venise repede, ci agonizant de ncet, deduse Hopper dup o examinare rapid a rmielor. Nu muriser din cauza unei otrvi cu aciune rapid, ci suferind chinuri groaznice. - Nu pot spune prea multe fr un examen patologic, zise Hopper. Grimes privi n jos cu faa calm i imperturbabil. - Oamenii tia au murit de ceva timp. A avea mai multe anse de a identifica indicii solide de la o victim proaspt. Cuvintele lui i se prur extrem de reci i de clinice Evei. Se cutremura, nu din cauza cadavrelor, ci la vederea unei grmjoare de oase i cranii mici ntr-un col al casei ntunecoase. Nu se putu abine s nu se ntrebe dac cei doi nu i omorser i mncaser proprii copii. Ideea era prea nfiortoare, ca s mai zboveasc asupra ei, aa c i-o alung din minte i pormi de una singur intrnd n casa de vizavi. Trecu pe sub o arcad mult mai elaborat dect celelalte. Dincolo de ea se afla o curte n form de L curat i mturat. Aproape o blasfemie n comparaie cu celelalte, pline de mizerie. Duhoarea era deosebit de puternic n casa aceasta. Eva umezi o batist cu ap dintr-un bidon de la curea, apoi intr cu grij dintr-o camer n alta. Pereii erau foarte albi, iar tavanele nalte cu stlpi rotunjii fixai peste o rogojin. Erau bine luminate prin numeroase ferestre, toate dnd n curte. Era una dintre casele mai mari din ora, aparinnd probabil unui negustor, judec Eva vznd scaunele i mesele ornamentate, ce reuiser cumva s rmn n picioare, spre deosebire de mobilele din cele- lalte case care erau aruncate peste tot i sfrmate. Intr ncet ntr-o ncpere mare, dreptunghiular. I se taie respiraia i rmase paralizat privind o grmad grotesc de membre umane n descompunere, aezate cu grij n ceea ce prea s fie buctria. Eva se lupt cu greaa, simindu-se dintr-o dat vlguit i nspimntat. Fugi de acolo i nimeri ntr-un dormitor. Aici avu parte de nc un oc. nlemni i se holb la brbatul ce sttea ntins pe pat odihnindu-se parc, cu ochii larg deschii. Avea capul rezemat pe o pern i braele ntinse pe lng el, cu palmele n sus. O privea i el prin ochii fr vedere, ce preau mprumutai de la diavol. Albul ochilor se colorase ntr-un roz aprins i irisul n rou nchis. O clip groaznic, i se pru c omul triete. Dar pieptul nu i se ridica deloc i ochii satanici nu clipeau. Nu se putu mica din loc mult vreme. ntr-un trziu, i lu inima n dini, se duse lng pat i i atinse cu vrful degetelor artera carotid. Nu avea puls. Se plec i i ridic mna. Rigiditatea cadaveric nu se instaurase de mult. Se ridic brusc auzind pai n spate. Se rsuci pe clcie i i vzu pe Hopper .i pe Grimes. Venir lng ea i se uitar n jos la cadavru. Dintr-o dat, Hopper izbucni n rs i hohotele rsunar n toat casa.
91

- Doamne, Grimes, ai vrut o victim proaspt pentru autopsie i uite-o! Dup ce fcu ultimul transport n ora cu echipa ONU i echipamentul lor portabil de analiz, Batutta parc ncremeni lng avion. Interiorul carlingii i al cabinei pasagerilor se transformase rapid ntr-un cuptor sub btaia necrutoare a soarelui, iar echipajul se ntinsese la umbr sub o arip. Dei pstrau distana fa de Batutta n prezena cercettorilor, acum se ridicar i l salutar. - A mai rmas cineva n avion? ntreb Batutta. Pilotul ef cltin din cap: - I-ai dus pe ultimii n ora. Avionul e gol. Batutta i zmbi pilotului mbrcat ntr-o uniform de aviaie cu trese pe mneci. - Foarte bine lucrat, locotenent Djemaa. Doctorul Hopper a mucat momeala. L-ai dus de nas c suntei echipajul adevrat. - Mulumesc, domnule cpitan. i mulumii-i mamei mele sud-africane c m-a nvat englez. - Trebuie s folosesc aparatul radio s iau legtura cu colonelul Mana. - Dac venii n carling, v fixez eu frecvena. n carling era ca ntr-o baie de plumb topit. Dei locotenentul Djemaa lsase ferestrele laterale deschise, cldura tot l fcu pe Batutta s nu poat respira. Suferi n tcere n timp ce falsul pilot al aviaiei din Mali contact cartierul general al colonelului Mana. Dup ce primi legtura, i ntinse microfonul lui Batutta i se grbi s ias din carlinga ncins. - Aici Vulturul-unu. Recepie. - Te ascult, cpitane, veni vocea familiara a lui Mana. Poi s renuni la cod. M ndoiesc c ascult vreun agent inamic. Care e situaia? - Localnicii din Asselar sunt mori cu toii. Occidentalii acioneaz liberi n ora. Repet, toi orenii sunt mori. - Canibalii ia s-au mncat unii pe alii, nu-i aa? - Da, domnule colonel, pn la ultima femeie i copil. Doctorul Hopper i oamenii lui cred c au fost intoxicai cu toii. - Au dovezi? - nc nu. Analizeaz apa din fntn i fac autopsii victimelor n momentul de fa. - Nu conteaz. Cnt-le n strun. Cum i termin experimentele, du-i la Tebezza. Generalul Kazim a pregtit un comitet de ntmpinare. Batutta i imagina cam ce plnuise generalul pentru Hopper. l detesta pe canadianul voinic, i detesta pe toi. - O s am grij s ajung teferi. - ndeplinete misiunea, cpitane, i i promit c vei fi avansat. - V mulumesc, domnule colonel. Terminat. Grimes i stabili teatrul de operaiuni n casa mortului descoperit de Eva. Era cea mai mare i mai curat cldire din orel. Fcu autopsia cadavrului gsit n dormitor, iar Eva fcu analize de snge. Hopper efectua analiza chimic a celor cteva fntni ce asigurau rezerva srac de ap a oraului. Ceilali membri ai echipei ncepur s examineze probele de esut i oase luate de la mori. Gsir ntr-o magazie mare din spatele pieei Land Roverurile cu geamurile sparte ce aparinuser safariului ai crui membri fuseser
92

masacrai. Puser mainile n funciune i ncepur s transporte cu ele provizii dintr-un loc n altul ntre ora i avion, n timp ce cpitanul Batutta se plimba de colo-colo, fcndu-se n general nefolositor. Duhoarea morilor era prea puternic ca s poat dormi, aa c lucrar toat noaptea i pn a doua zi seara. i ridicaser tabra n jurul avionului. Dup ce dormir cteva ore i luar masa format din conserve de carne de vac, echipa O.N.U. se aez n jurul unei sobie ca s se adposteasc de scderea cu 60 de grade a temperaturii fa de maxima zilnic din deert de 44 de grade Celsius. Batutta fcea pe gazda amabil i le pregti un ceai african aromat, ascultnd atent, n timp ce toi se relaxau i fceau schimb de impresii. Hopper i aprinse pipa i ddu din cap spre Warren Grimes. - ncepe tu, Warren. D-ne un raport despre ce-ai gsit la singurul cadavru ntreg pe care l-am descoperit. Grimes lu suportul cu agrafa pentru hrtii de la unul dintre asistenii si i l studie un moment la lumina puternic a unei lanterne Coleman. - n toii anii mei de experien, n-am vzut niciodat attea complicaii la un singur om. nroirea ochilor, att a irisului, ct i a corneei. esuturile de piele au cptat culoarea bronzului. Splina foarte mrit. Cheaguri de snge n vasele inimii, ale creierului i n extremiti. Rinichii, distrui. Leziuni mari ale ficatului i pancreasului. Hemoglobina foarte mare. Degenerarea esuturilor grase. Nu e de mirare c oamenii tia au luat-o razna i s-au mncat unul pe altul. Dac punem toate afeciunile la un loc, obinem uor o psihoz necontrolat. - Necontrolat? ntreb Eva. - Victima a nnebunit ncet, pe msur ce leziunile s-au ntins, n special cele ale creierului i n final i-a pierdut controlul, dup cum o dovedesc semnele de canibalism. Dup estimarea mea modest, e un miracol c brbatul a trit att de mult. - i care e concluzia? ntreb Hopper. - Deces din cauza unei masive palicitemia vera, o boal a crei cauz este necunoscut i ale crei simptome constau n creterea numrului de celule roii i hemoglobin n snge. n cazul de fa, o infuzie masiv de celule roii care au cauzat deteriorarea ireversibila a organelor interne ale victimei. i pentru c factorii de coagulare a sngelui nu au fost suficieni pentru a duce la stop cardiac i atac cerebral, s-au produs hemoragii n tot corpul, vizibile n special la nivelul pielii i al ochilor. Parc ar fi fost injectat cu doze masive de vitamina B12, despre care tim cu toii c este esenial n dezvoltarea celulelor roii. Hopper se ntoarse spre Eva: - Tu ai fcut analiza sngelui? Ce ne poi spune despre celule? i-au meninut forma plat i rotund cu centrul neted? Eva cltin din cap: - Nu, au o form cum n-am mai vzut pn acum. Aproape triunghiular i cu un fel de spori. Cum a spus i doctorul Hopper, numrul lor e incredibil de mare. Un adult are n jur de 5,2 milioane de celule roii pe milimetru cub de snge. Sngele victimei noastre prezint un numr de trei ori mai mare. - A vrea s adaug c am mai descoperit i urme de otrvire cu arsenic, care i-ar fi provocat iacesta moartea pn la urm, zise Grimes.
93

Eva ddu din cap: - Am confirmat diagnosticul lui Warren. Am gsit n probele de snge concentraii de arsenic peste cele normale. i nivelul de cobalt e, de asemenea, foarte mare. - Cobalt? ntreb Hopper ndreptndu-se brusc n scaunul pliant. - Nu e un lucru surprinztor, zise Grimes. Vitamina B12 conine aproape 4,5 la sut cobalt. - Toate descoperirile voastre sunt n acord cu rezultatele analizei fntnilor pe care am fcut-o eu, zise Hopper. Exist destul arsenic i cobalt ntro can cu ap, nct s omoare o cmil. - Oglinda apelor subterane, zise Eva privind sobia ncins. Curentul trebuie s fi ptruns ncet ntr-un depozit de cobalt i arsenic. - Dac mi aduc bine aminte ce am nvat la geologie n facultate, zise Hopper, o arseniur comun este nichelina, un mineral asociat adesea cu cobaltul. - Oricum, n-am ajuns prea departe, i avertiz Grimes. Ambele elemente combinate nu sunt de ajuns s provoace un asemenea dezastru. O alt substan sau compus, pe care nu le-am gsit nc, a acionat drept catalizator mpreun cu arsenicul i cobaltul, a mpins nivelul toxicitii peste limitele admisibile i a nmulit celulele roii. - i le-a fcut s devin mutante pe deasupra, adug Eva. - Nu vreau s mai intensific i eu misterul, spuse Hopper, dar am mai gsit i altceva n urma analizei. Urme pronunate de radioactivitate. - Interesant, zise Grimes nu prea entuziasmat. Dar expunerea prelungit la radiaii ar fi micorat numrul de celule roii. Eu nu am descoperit nimic care s sugereze efecte cronice ale radioactivitii. - i dac radiaiile au penetrat apa din fntni de curnd? suger Eva. - E foarte posibil, admise Grimes. Dar tot n-am descoperit enigmatica substan uciga. - Echipamentul nostru are limitele lui, ridic Hopper din umeri. Dac ne confruntm cu o nou specie de bacterii sau cu o combinaie de chimicale exotice, s-ar putea s nu putem identifica aici cauzele. Va trebui s ducem probele n laboratorul nostru din Paris. - Un produs secundar sintetic, murmur Eva dus pe gnduri, apoi cuprinse tot deertul ntr-un gest larg. De unde poate s vin. n mod sigur - nu din zona asta. - De la centrul de eliminare a deeurilor periculoase din Fortul Foureau? presupuse Grimes. Hopper i studie pipa: - Care se afl la dou sute de kilometri spre nord-vest. Cam departe pentru ca vntul s poat s poarte un agent contaminant i s-l depoziteze apoi n fntnile oraului. i asta nu explic nivelele nalte de radiaie. Centrul de la Fortul Foureau nu accept deeuri radioactive, n plus, toate materialele periculoase sunt arse, deci nu au cum s penetreze o surs de ap subteran i s fie crate att de departe fr ca solul s absoarb deloc chimicale mortale. - Bun, zise Eva. Care e pasul urmtor? - Ne strngem bagajele i zburm la Cairo i de-acolo la Paris cu probele pe care le avem. Vom lua i specimenul principal. nfurai-l bine i inei-l la
94

rcoare i se va pstra bine pn ajungem la Cairo, unde o s-l punem n ghea. Eva ddu din cap aprobator: - Sunt de acord. Trebuie s ne continum cercetrile n condiii adecvate ct mai curnd. Hopper se ntoarse i se uit la Batutta care ascultase fr s spun nimic, prefcndu-se indiferent n timp ce reportofonul de sub cmaa lui nregistra fiecare cuvnt. - Domnule cpitan Batutta? - Domnule doctor Hopper? -Am decis s plecm n Egipt mine diminea la prima or. Suntei de acord? Batutta zmbi cu toat gura i ncepu s-i rsuceasc un col al mustii. - Regret c trebuie s rmn ca s raportez superiorilor mei nenorocirea care a avut loc n oraul acesta. Dar suntei liberi s plecai la Cairo. - Nu v putem lsa aici. - Mainile au destul benzin. Am s m ntorc la Tombouctou cu un Land Rover. - Sunt patru sute de kilometri pn acolo. Cunoatei drumul? - M-am nscut i am crescut n deert, zise Batutta. Am s plec n zori i am s fiu n Tombouctou pn seara. - Schimbarea noastr de planuri v poate face dificulti cu colonelul Mana? ntreb Grimes. - Am primit ordin s v sprijin, zise Batutta prevenitor. Nu v facei nici o problem. mi pare doar ru c nu v pot nsoi la Cairo. - Atunci aa rmne, zise Hopper ridicndu-se de pe scaun. Ne ncrcm echipamentul dininea n zori i plecm n Egipt. Discuia se ncheie i cercettorii se ndreptar spre corturi, dar Batutta rmase lng sobi. nchise reportofonul ascuns, apoi lu o lantern i lumin cu ea spre fereastra carlingii. Un minut mai trziu, cpitanul cobor pe scara de mbarcare i se apropie de Batutta. - Ai semnalizat? ntreb el ncet. - Porcii tia pleac mine, rspunse Batutta. - Trebuie s iau legtura prin radio cu Tebezza i s i anun c sosim. - Amintete-le s i ntmpine cum se cuvine pe doctorul Hopper i pe oamenii lui. Pilotul clipi cu subneles: - E un loc oribil, Tebezza. Am de gnd s le predau pasagerii i s plec imediat. - Ai ordin s te ntorci pe aeroportul din Bamako, zise Batutta. - Voi fi ncntat s o fac, zise pilotul i nclin uor din cap. Noapte bun, domnule cpitan. Eva fcuse o scurt plimbare s se bucure de aerul limpede i de cerul spuzit de stele. Se ntoarse la timp s l vad pe pilot ntorcndu-se la avion i lsndu-l pe Batutta singur lng sobi. E prea amabil i prea nerbdtor s ne fac pe plac, i spuse ea. Ceva nu e n regul. Scutur din cap de parc voia s i alunge gndurile. Firea ei
95

bnuitoare de femeie! Ce putea face s i opreasc? O dat ce vor fi n aer, nu va avea cum s i ntoarc din drum. Vor scpa de oroarea aceasta i se vor ndrepta ctre o lume mai deschis i mai prietenoas. O bucura gndul c nu avea s se mai ntoarc niciodat aici. i totui, o voce din adncul ei, intuiia probabil, o avertiz s nu fie aa de sigur. - De ct timp ne urmresc? ntreb Giordino frecndu-se la ochi dup doar trei ore de somn i concentrndu-se asupra imaginii de pe ecranul radarului. - I-am observat cu aptezeci i cinci de kilometri n urm, imediat dup ce am intrat pe teritoriu) Republicii Mali, rspunse Pitt. Sttea rezemat ntr-o parte, innd crma cu mna dreapt. - Ai observat ce armament au? - Nu, vasul era ascuns la o sut de metri pe un bra al rului. Am observat o imagine pe radar care mi-a dat de bnuit. Imediat ce am trecut de primul cot, au intrat pe canal i au nceput s ne urmreasc. - S-ar putea s fie doar o patrul de rutin. - Patrulele de rutin nu se ascund sub reele de camuflaj. Giordino studie scara pentru distane a radarului: - Nu fac nici o ncercare s se apropie. - Stau n expectativ. - Biata canonier, zise Giordino cu tristee. Nu tie c va ajunge curnd la fier vechi n paradis. - Din pcate exist i alte complicaii, spuse Pitt ncet. Canoniera nu e singura pornit pe urmele noastre. - Mai sunt i alii? - Armata malian ne ntmpin cu alai. Pitt se rsuci i privi spre cerul albastru i perfect senin al dup-aniiezii. - Un ir de avioane de lupt zboar n cerc la est de noi. Giordino le repera imediat. Soarele arztor strlucea pe acoperiul carlingilor. - Avioane de lupt franuzeti Mirage, noul model modificat. Sunt ase ba nu, apte - la mai puin de ase kilometri distan. Pitt se ntoarse din nou i art spre vest: - Mai e i norul acela de praf dup dealurile de-a lungul rmului. E fcut de un convoi de maini blindate. - Cte? ntreb Giordino inventariind n gnd proiectilele rmase. - Am numrat patru cnd au trecut pe o poriune de teren deschis. - Nu sunt tancuri? - Mergem cu viteza de treizeci de noduri. Tancurile n-ar putea s in pasul cu noi. - N-o s lum pe nimeni prin surprindere de data asta, zise Giordino sec. Vestea despre isprvile noastre ne-a precedat. - Aa se pare, dat fiind c se feresc s intre n raza noastr de foc. - M ntreb cnd va hotr individul la.... - Zateb Kazim? - M rog, cum l-o chema, ridic Giordino din umeri cu indiferen. Cnd va hotr s dea semnalul de atac.
96

- Dac e mai detept dect amiralul la de opereta al marinei din Benin i dac vrea s confite Calliope pentru propriile lui plceri, nu are nimic altceva de fcut dect s atepte. Pn la urm vom ajunge la captul rului. - i vom termina combustibilul. - i sta.? Pitt tcu i privi nainte spre rul lat i lene ce erpuia pe cmpia nisipoas. Soarele galben-auriu cobora ncet la orizont i cteva berze zburau prin aerul fierbinte al dup-amiezii sau se plimbau prin apa de la mal, pe picioarele lungi i subiri ca nite bee. Un banc de bibani sri n aer strlucind ca nite focuri miniaturale de artificii pn cnd Calliope trecu peste ei plutind pe apele placide. O barc alunec pe lng ei mergnd n sens opus, cu carena ncrcat de desene viu colorate, de la pupa pn la prora i cu vela de-abia umflat de un vntule uor. Civa membri ai echipajului dormeau pe ncrctura de saci de orez sub o copertin roas i uzat, n timp ce ceilali mpingeau barca cu prjinile. Totul era calm i pitoresc. Lui Pitt i venea greu s cread c moartea i distrugerea i nsoeau n susul rului. Giordino i ntrerupse reveria: - Nu spuneai tu c Femeia aceea pe care ai ntlnit-o n Egipt urma s plece n Mali? Pitt aprob din cap: - Lucreaz n echipa OMS a Naiunilor Unite. Urmau s zboare n Mali ca s investigheze o epidemie stranie izbucnit n oraele din deert. - Pcat c nu te poi ntlni cu ea, zmbi Giordino. Ai putea sta sub luna deertului, tu cu braul n jurul ei, povestindu-i n oapt la ureche peripeiile tale i cernnd nisipul printre degete. - Dac asta e ideea ta despre o ntlnire amoroas, nu e de mirare c nu marchezi nimic. - Cum altfel ai putea distra o femeie-geolog? - Biochimist, l corect Pitt. Expresia lui Giordino deveni brusc serioas: - Te-ai gndit c ea i amicii ei, cercettori, ar putea cuta aceeai toxin ca i noi? - Mi-a trecut prin cap. n clipa aceea, Rudi Gunn ddu nval din laboratorul de sub punte, obosit, dar zmbind cu toat faa. - Gata, anun el triumftor. Giordino l privi fr s neleag: - Ce, gata? Gunn nu i rspunse, ci continu doar s zmbeasc. Pitt se prinse imediat. - Ai gsit? - Mizeria care provoac apele roii? mormi Giordino. Gunn aprob din cap. Pitt i strnse mna, entuziasmat: - Felicitri, Rudi. - Eram pe punctul de a renuna, zise Gunn. Dar chiar neglijena mea ma ajutat. Am pus sute de probe de ap n cromatograf, ns n-am verificat componentele ct de des ar fi trebuit. Cnd am aruncat, n cele din urm, o privire la rezultate, am observat un strat de cobalt n interiorul instrumentului. Am fost ocat s descopr c un metal e extras mpreun cu poluanii organici
97

sintetici i reuete s ptrund n cromatograful cu gaz. Dup ore disperate de experimente, modificri i teste, am identificat un compus exotic organometalic, care e o combinaie ntre un aminoacid sintetic modificat i cobalt. - Parc vorbeti n greac, ridic Giordino din umeri. Ce e un aminoacid? - Chestia din care sunt fcute proteinele. - Cum poate ajunge n ru. ntreb Pitt. - N-a putea s spun, replic Gunn. Bnuiesc c aminoacidul sintetic vine dintr-un laborator biotehnologic de inginerie genetic, ale crui deeuri sunt aruncate mpreun cu reziduurile chimice i nucleare n zona-surs. Nu pare plauzibil s se amestece n mod natural cu poluantul care provoac apele roii dup ce ajunge n mare. Cred c se formeaz n acelai loc. - Ar putea fi un loc unde sunt evacuate i reziduuri nucleare? Gunn ncuviin din cap: - Primesc indicaii c radiaiile din ap sunt destul de mari. E doar o poriune din poluarea general i nu are nici o relaie cu proprietile agentului nostru contaminant, dar e clar c exist o conexiune. Pitt nu mai zise nimic i se uit din nou pe ecranul radarului la imaginea canonierei, aflat tot n spate i ascuns vederii. Rmsese chiar mai n urm. Se ntoarse i se uit pe cer. Avioanele se micau nc lene pe cer, conservndui combustibilul i supraveghindu-le nava de la distan. Rul se lise de civa kilometri, aa c nu mai putea s vad mainile blindate. - Treaba noastr e fcut doar pe jumtate, zise el. Pasul urmtor e s gsim locul pe unde toxina intr n Niger. Malienii nu par prea grbii s ne atace. Aa c o s ne continum cercetarea n susul rului i vom ncerca s ne ncheiem misiunea pn nu se reped asupra noastr. - Sistemul de transmisie a datelor e kaput. Cum o s ajung rezultatele la Chapman i Sandecker. ntreb Giordino. - Gsesc eu ceva. Gunn i acord toat ncrederea lui Pitt, fr ezitare. Ddu din cap i se ntoarse n laborator. Pitt i pred mulumit crma lui Giordino. Se ntinse pe o rogojin de pe punte sub copertina postului pilotului i adormii. Cnd se trezi, globul portocaliu al soarelui coborse nc o treime la orizont i totui temperatura prea s fi crescut cu 10 grade. O privire rapid pe radar i spuse c nava de lupt nc i urmrea, dar avioanele se ntorseser la baz s i fac plinul. Devin cam prea siguri pe ei, i spuse el. Malienii credeau probabil c vnatul era prins deja. Altfel de ce i-ar fi lsat avioanele s plece fr s le nlocuiasc? Se ridic n picioare i i dezmori braele i umerii. Giordino i ntinse o can de cafea: - Ia i bea, o s te nvioreze. Cafea bun egiptean, cu nmol pe fundul cnii. - Ct timp am plutit n lumea viselor? - Ai fost dus peste dou ore. - Am trecut de Gao? - Da, l-am lsat n urm cu cincizeci de kilometri. Ai pierdut un vaslocuin ce plutea cu un stol de frumusei n bikini, care mi-au aruncat srutri de la balustrad. - M pcleti. Giordino ridic n aer trei degete:
98

- Pe onoarea mea. Cea mai elegant locuin plutitoare pe care am vzuto vreodat? - Rudi primete nc nivele mari de toxicitate? Giordino ncuviin din cap: - Spune despre concentraie c e din ce n ce mai mare cu fiecare kilometru. - nseamn c ne apropiem. - Crede c mai avem foarte puin pn acolo. O clip, n ochii lui Pitt apru ceva, o lucire brusc, asemntoare cu o reflectare a imaginii care se crea n mintea lui. Giordino i ddea seama imediat cnd Pitt evada din realitate i cltorea spre o destinaie necunoscut. Clipi i strlucirea din ochii lui opalini dispru nlocuit de imaginea unei alte scene. Giordino l privi n ochi: - Nu mi place privirea asta. Pitt se ntoarse pe pmnt: - M gndeam cum s l mpiedic pe dobitocul la tiranic s pun gheara pe Calliope, pe care o vrea pentru orgiile lui bahice. - i cum crezi c o s poi s-l faci pe Kazim s-i piar pofta? Pitt zmbi cu cruzime: - Gsind o modalitate de a-i da peste cap planurile. Cu puin nainte de apusul soarelui, Gunn ncepu s strige de jos: - Am trecut n ape curate. Nu mai am nici un indiciu de contaminare. Pitt i Giordino ntoarser imediat capul i privir spre ambele maluri. Rul curgea ntr-un unghi uor de la nord-vest la sud-est. Nu se vedeau nici orae, nici drumuri, doar pustietate fr nici o ntrerupere n toate prile ct vezi cu ochii. - Pustiu, murmur Giordino. Pustiu ca n palm. Apru i Gunn privind napoi spre pupa: - A(i vzut ceva? - Uit-te i singur, zise Giordino rotindu-i braele. Absolut nimic dect nisip. - Se vede ceva spre est, zise Pitt artnd spre o albie lat ce desprea malul n dou. Pare s fi fost plin cu ap cndva. - Nu n cursul vieilor noastre, spuse Gunn. Pare s fi fost un afluent al rului n secole mai ploioase. Giordino studie solemn vechea matc de ru. - Probabil c Rudi are n cap un joc video. Nu intr nici un fel de agent contaminant n ru pe acolo. - ntoarce-te pe acelai drum ca s pot verifica din nou datele, zise Gunn. Pitt se conform i trecu de cteva ori nainte i napoi, de parc tundea iarba pe o pajite, ncepnd aproape de mal i continund spre malul opus pn ce elicele mucar din mlul de pe fund. Radarul arta c nava aflat n urmrire se oprise, cpitanul i ofierii ntrebndu-se probabil ce aveau n cap cei de pe Calliope. Gunn scoase capul pe trap dup ultima curs. - Jur c cea mai mare concentraie de toxine vine de la gura albiei aceleia mari de pe malul estic.

99

Se uitar toi derutai spre matca secat de secole. Fundul acesteia plin de pietre erpuia spre nord printre mai multe dune joase. Nimeni nu spuse nimic, iar Pitt reduse viteza i ls iahtul n voia curentului. - Nici o indicaie de reziduuri toxice dup punctul sta? ntreb Pitt. - Absolut nici una, rspunse Gunn sec. Concentraia crete brusc nainte de albie i dispare cum trecem de ea. - Poate c e un produs secundar natural al solului, presupuse Giordino. - Compusul sta nenorocit nu poate fi produs de natur, mormi Gunn. Te asigur de asta. - Poate c exist vreo conduct subteran de scurgere venind de la un combinat chimic de undeva din spatele dunelor, specul Pitt. Gunn ddu din umeri: - Nu pot spune nimic fr cercetri mai amnunite. Noi att am putut s facem. Ne-am ndeplinit misiunea. Acum e rndul specialitilor n contaminare s dezlege misterul. Pitt arunc o privire n spate spre canonier care se apropiase. - Ogarii notri devin curioi. N-ar fii inteligent din partea noastr s le artm ce avem de gnd. Cel mai bine e s ne continuam drumul i s ne facem c admirm n continuare peisajul. - Ce mai peisaj! bodogni Giordino. Valea Morii e o grdin cu flori n comparaie cu sta. Pitt acceler, iar Calliope i ridic botul i se repezi nainte cu un bzit uor. n mai puin de dou minute, canoniera malian rmsese mult n urm. Acum, gndi el, urmeaz distracia. Generalul Kazim sttea ntr-un scaun din piele n captul unei mese de conferine, flancat de doi minitri i de eful su de stat major. La prima vedere, picturile moderne de pe pereii tapetai cu mtase i covorul gros ddeau camerei de conferine aparena unui birou luxos dintr-o cldire modern. Singurul lucru care o ddea de gol era tavanul arcuit i zgomotul nfundat al motoarelor cu reacie. Elegant mobilatul Airbus Industrie A300 era unul din numeroasele daruri oferite de Yves Massarde lui Kazim pentru faptul c i permitea s i desfoare vastele operaiuni n Mali, fr s piard timpul cu detalii minore, ca legi i restricii guvernamentale. Orice voia Massarde, Kazim i ddea, ct vreme conturile din strintate i se umpleau i i se asigurau jucriile scumpe. Pe lmg faptul c era mijlocul particular de transport al generalului i al amicilor lui, Airbusul era dotat cu aparatura electronic ce l transforma ntr-un centru militar de comunicaii i comand, folosit n special pentru a contracara orice acuzaii de corupie din partea puinilor, dar glgioilor membri ai partidului de opoziie din parlamentul preedintelui Tahir. Kazim l asculta n tcere pe eful su de stat major, colonelul Sghir Cheik, care i ddea un raport detaliat despre distrugerea canonierelor i elicopterului din Benin. Apoi i ddu dou fotografii ale superiahtului plutind pe ru. - n prima fotografie, i explic Cheik, iahtul navigheaz sub tricolorul francez. Dar de cnd a intrat n ara noastr, a arborat steagul pirailor. - Ce prostie mai e i asta? ntreb Kazim.
100

- Nu tim, mrturisi Cheik. Ambasadorul francez jur c guvernul su nu cunoate vasul i c nu e nregistrat n proprietatea nici unui francez. Iar chestia cu steagul pirailor e o enigm. - Trebuie s tii de unde vine. - Sursele noastre de informaii n-au reuit s depisteze productorul sau ara de origine. Liniile i stilul vasului sunt necunoscute tuturor antierelor navale importante din America i Europa. - Poate c e japonez sau chinezesc, suger ministrul de externe al Maliului, Messaoud Djerma. Cheik i trecu mna prin barba deas i i aranja ochelarii fumurii. - Agenii notri au trecut n revist i constructorii navalii din Japonia, Hong Kong i Taiwan care proiecteaz iahturi de lux ce ating viteze mai mari de cincizeci de kilometri pe or. Nici unul nu tie nimic de un astfel de vas. - Aadar nu avei nici un fel de informaii despre intrusul sta? ntreb Kazim nencreztor. - Nimic, zise Cheik ridicnd minile. Parc ar fi czut din cer. - Un iaht aparent inofensiv, care i schimb steagul cum i schimb femeile rochiile, navigheaz n susul rului Niger, pufni Kazim dispreuitor, distruge jumtate din marina Beninului i l ucide pe amiral, apoi intr calm n apele noastre fr s se oboseasc s opreasc pentru controalele de vam i de imigrri, iar voi stai aici i mi spunei c reeaua noastr de informaii n-a putut identifica naionalitatea constructorului sau a proprietarului? - mi pare ru, domnule general, zise Cheik nervos, ochii lui miopi evitnd privirea de ghea a lui Kazim. Poate c dac mi se ddea permisiunea s trimit un agent la bord n Niamey... - Ne-a costat destul s i mituim pe funcionarii din Niger ca s se uite n alt parte cnd a acostat s-i fac plinul. N-aveam nevoie de un agent incapabil, care s dea totul peste cap. - Au rspuns cnd i-am contactat prin radio? ntreb Djerma. Cheik cltina din cap: - Avertismentele noastre nu au primit nici un rspuns. Au ignorat toate ncercrile de comunicare. - Ce vor, pentru numele lui Allah? ntreb Seyni Gashi, eful consiliului militar al lui Kazim, care arta mai mult a negustor de cmile dect a soldat. Ce misiune au? - Se pare c misterul e prea complicat pentru agenii mei de informaii, remarc Kazim iritat. - Acum c a intrat pe teritoriul nostru, zise ministrul de externe Djerma, putem pur i simplu s urcm la bord i s confiscm nava, nu? - A ncercat i amiralul Matabu i a ajuns pe fundul rului. - Sunt narmai cu lansatoare de proiectile, sublinie Cheik. Foarte eficace, judecnd dup rezultate. - Dar avem i noi puterea de foc necesar... - Nava mpreun cu echipajul se afl pe Niger i nu au unde s se duc, l ntrerupse Kazim. Nu au cum s se ntoarc i s strbat o mie de kilometri pn la mare. i dau seama c, dac ncearc s fug, vor fi distrui de avioanele noastre de lupt i de artileria de sol. O s stm n expectativ. Cnd li
101

se va termina combustibilul, singura lor speran de supravieuire va fi s se predea. Atunci ni se va rspunde la toate ntrebrile. - Putem fi siguri c echipajul ne va dezvlui ce misiune are? ntreb Djerma. - Da, da, rspunse Cheik repede. i chiar mai mult dect att. Copilotul iei din carling i salut. - Avem nava n raza vizual, domnule. - Aadar putem vedea i noi cu ochii notri aceast enigm, zise Kazim. Spune-i pilotului s ne asigure o vedere bun. Oboseala i dezamgirea c nu putuser detecta exact sursa de provenien a toxinei i tociser vigilena lui Pitt. Percepia lui de obicei ascuit slbi i nu vzu ameninarea ce plutea deasupra Calliopei. Giordino auzi primul bzitul motoarelor cu reacie, ridic ochii i vzu avionul ce plutea la mai puin de dou sute de metri deasupra rului, cu luminile strlucind n amurgul albstrui. Era o aeronav mare de pasageri, purtnd culorile naionale ale Maliului pe fuzelaj. Dou sau trei avioane de lupt ca escort ar fi fost de ajuns, ns aeronava aceasta era nconjurat de douzeci. Prea c pilotul are de gnd s treac chiar pe deasupra Calliopei, dar la o distan de doi kilometri ntoarse i ncepu s zboare n cerc, apropiindu-se ntro spiral lene. Avioanele de lupt o luar n sus i ncepur s zboare n opturi deasupra. Cnd avionul cu reacie - Pitt l vzuse n cele din urm pe radar i l recunoscuse ca fiind o aeronav de comand - se apropie la o sut de metri, reuir s disting mai multe fee privindui prin hublouri i analiznd fiecare detaliu al superiahtului. Pitt oft adnc i le fcu semn cu mna. Apoi fcu o plecciune teatral: - Apropiai-v, prieteni, i privii nava-pirat cu banda ei vesel de obolani ai rului. Putei s v uitai, dar nu atingei marfa, c putei s o pii. - Aa e. Ghemuit pe scara dinspre sala motoarelor, pregtit s sar spre lansatorul de proiectile, Giordino nu scpa din ochi avionul ce zbura n cercuri: - La prima micare greit, l fac praf i pulbere. Gunn sttea relaxat pe un scaun de pe punte i i ridic apca spre spectatorii aerieni. - Dac nu cumva avei vreo metod s devenim invizibili, sugerez s i lsm n pace. E una s fii n dezavantaj i cu totul alta s fii prad uoar. - Suntem ntr-adevr depii de situaie, zise Pitt debarasndu-se de orice urm de oboseal. Nu putem face nimic. Au destul putere de foc s o fac pe Calliope bucele. Gunn se uit spre malurile joase ale rului i spre pustietatea de dincolo de el. - Nu are sens s tragem la mal i s o lum la sntoasa. Terenul e larg deschis. Nu am fugi nici cincizeci de metri. - Atunci, ce putem face? ntreb Giordino. - Ne predm i vedem dup aceea, propuse Gunn fr vlag. - Chiar i obolanii hituii atac i fug, zise Pitt. Eu sunt pentru un ultim gest de sfidare, inutil poate, dar ce naiba! Le facem un semn obscen cu pumnii, accelerm i gonim ct ne in puterile. Dac devin beligerani, i trimitem drept n cimitir.
102

- E mai probabil c o s ne trimit ei pe noi mai nti, se plnse Giordino. - Chiar vorbeti serios. ntreb Gunn. - Bineneles c nu, spuse Pitt emfatic. Biatul doamnei Pitt nu e un sinuciga. M bazez pe faptul c generalul Kazim dorete att de mult nava asta, nct a mituit funcionarii din Niger s ne lase s trecem n Mali ca s poat pune gheara pe ea. Dac iese cum vreau eu, o s-i piar orice dorin. - Mizezi pe o carte greit, l contrazise Gunn. Doboar un avion i vei strni un cuib de viespi. Kazim va asmui toate forele de care dispune asupra noastr. - Asta sper i eu. - Vorbeti ca un nebun, zise Giordino bnuitor. - Datele despre contaminare, spuse Pitt rbdtor. De asta ne aflm aici, ai uitat? - Nu e nevoie s ne aminteti, spuse Gunn ncepnd s vad o lumini n aparenta nclceal din mintea lui Pitt. Aadar ce fierbe n creierul la drcesc al tu? - Orict de ru mi-ar prea s distrug un vas att de bun i de frumos, o diversiune s-ar putea s fie singura modalitate prin care s scpm i s predm rezultatele cercetrii n minile lui Sandecker i ale lui Chapman. - Nebunia lui duce totui undeva, recunoscu Giordino. Spune mai departe. - Nu e nimic complicat, explic Pitt. n cteva ore va fi ntuneric, ntoarcem i ne apropiem ct putem de Gao pn nu se plictisete Kazim de jocul nostru. Apoi Rudi sare n ap i noat la mal. Eu i cu tine dm drumul la spectacol i o lum cu vitez n josul rului, ca nite vestale virgine urmrite de hoarde barbare. - S-ar putea ca i canoniera aia s aib un cuvnt de spus n chestia asta, nu crezi. - Asta va fi un fleac. Dac merge totul strun, o s trecem pe lng ea nainte s i dea seama ce se ntmpl. Giordino i arunc o privire peste ochelarii de soare: - S-ar putea s mearg. Dac ne vd cum gonim, n-or s stea s se mai uite c e cineva n ap. - Dar de ce eu? ntreb Gunn. De ce nu unul dintre voi? - Pentru c tu eti cel mai calificat, zise Pitt. Eti viclean, abil i descurcre. Dac cineva se poate strecura n aeroportul din Gao i ntr-un avion, tu eti acela. Mai eti i singurul chimist adevrat dintre noi. Numai tu poi prezenta datele despre substana toxic i punctul prin care intr n ru. - Poate putem ajunge la ambasada noastr din capitala Bamako. - Slabe anse. Bamako e la ase sute de kilometri distan. - Dirk are dreptate, fu de acord Giordino. Materia lui cenuie i a mea puse la un loc n-ar putea scoate nici formula pentru spunul de toalet. - Nu pot s fug i s v las s v sacrificai vieile pentru mine, insist Gunn. - Nu vorbi prostii, zise Giordino ferm. tii bine c eu i Dirk n-am semnat vreun pact de sinucidere, adug el i se ntoarse spre Pitt. Nu-i aa. - Fereasc Dumnezeu, zise Pitt seme. Dup ce i acoperim plecarea, o s o aranjm pe Calliope n aa fel nct Kazim s nu se poat bucura nici o
103

clip de ea. Dup aceea, abandonm i noi nava i plecm n expediie prin deert s descoperim adevrata surs a toxinei. - Ce facem? exclam Giordino ngrozit. n expediie? - ie toate i se par simple, zise Gunn. - Prin deert, bolborosi Giordino. - Mersul pe jos n-a omort pe nimeni, zise Pitt jovial. - M-am nelat, gemu Giordino. Vrea s ne autodistrugem. - Autodistrugere? repet Pitt. Prietene, tocmai ai rostit nite cuvinte magice. 19 Pitt se mai uit nc o dat la avioanele de deasupra. nc mai zburau n cercuri fr nici o int. Nu dduser semne c vor ataca i nici acum nu preau dispuse s o fac. O dat ce Calliope i ncepea goana n josul rului, Pitt nu mai avea timp s le in sub observaie. Cursa pe rul ciudat, n toiul nopii i cu o vitez de aptezeci de noduri avea s i solicite absolut toat concentrarea. i mut privirea de la avioane spre steagul uria pe care l ridicase pe catargul ce susinea antena de satelit distrus. Coborse micuul steag al pirailor de pe catargul de la pupa dup ce gsise un steag al Statelor Unite ntrun compartiment special pentru steaguri. Era mare, aproape de doi metri, dar, pentru c nu adia deloc vntul care s l ridice n aerul uscat al nopii, atrna moale lmg anten. Se uit spre cupola de la pupa. Obloanele erau trase. Giordino nu se pregtea s arunce ultimele ase rachete, ci le fixa pe rezervoarele de combustibil i apoi avea s le conecteze la un detonator. Gunn era jos, punnd benzile cu datele de analiz i rezultatele probelor de ap ntr-o pung de plastic pe care avea s o aeze apoi ntr-un rucsac mic, mpreuna cu mncarea i trusa de prim ajutor. Pitt se ntoarse spre radar i memor poziia canonierei maliene. Nu mai simea nici un pic de oboseal. Adrenalina ncepuse s curg acum c i fixaser irevocabil cursul. Respir adnc, mpinse maneta tripl de acceleraie la maxim i roti crma spre dreapta. Celor ce priveau din avionul de comand li se pru c nava Calliope fcuse un salt brusc i se rotise n aer. Descrise un arc rapid n centrul rului i porni n josul apei cu vitez maxim, acoperit de-o perdea de ap i spum. Botul i iei din ap ca o sabie ridicat, iar pupa se nfund adnc lsnd n urm un val de ap ca o coad de coco. Steagul american flutur brusc provocat de curentul brusc de aer. Pitt tia foarte bine c era mpotriva politicii guvernamentale s arboreze sfidtor drapelul naional pe pmnt strin, n timpul unei misiuni neautorizate. Departamentul de Stat avea s fac o criz cnd malienii furioi se vor bate n piept trimind un protest dogoritor. Numai Dumnezeu tia ce iad avea s se dezlnuie la Casa Alb. Dar nu i psa nici ct negru sub unghie. Zarurile erau aruncate. Rul, ca o panglic neagr, i chema. Avnd la dispoziie doar lumina slab a stelelor, Pitt nu era sigur c va reui s in nava
104

n ape adnci. Dac intr cu vitez maxim pe uscat, iahtul avea s se dezmembreze. Ochii lui se mutau constant de la radar, la sonda de adncime i napoi spre rul cufundat n ntuneric. Nu se obosi s se uite la vitezometru, al crui ac tremura dincolo de aptezeci de noduri i nici la tahometre, care tia c trecuser de liniile roii. Calliope ddea tot ce putea pe ultimul ei drum, ca un cal de curs, depindu-i limitele. Parc tia c nu avea s mai vad niciodat portul din care pornise. Canoniera malian ajunse aproape n centrul ecranului radarului, iar Pitt i micora ochii s vad mai bine n ntuneric. Zri silueta joas a vasului aezndu-se de-a curmeziul rului n efortul de a le bloca trecerea. Nu avea nici o lumin aprins, dar nu se ndoi nici o clip c echipajul avea armele ndreptate spre ei. Hotr s simuleze c o ia spre dreapta, iar apoi s o taie brusc spre stnga nainte s ajung la ape puin adnci, ca s i pcleasc pe tunari i pe urm s treac n vitez pe lng botul canonierei. Malienii erau gata de atac, dar Pitt se baza pe faptul c Kazim nu dorea s distrug unul dintre cele mai reuite iahturi de vitez din lume. Generalul nu avea de ce s se grbeasc. Mai avea sute de kilometri de ru la dispoziie ca s i opreasc. Pitt i nepeni picioarele pe punte i puse ambele mini pe crm, pregtindu-se pentru virajele abrupte. Nu tia de ce, dar zgomotul motoarelor i crescendo-ul vntului rsunndu-i n urechi i aminti de ultimul act din Amurgul zeilor de Wagner. Nu mai lipseau dect tunetele i fulgerele. Apoi venir i acestea. Canoniera scp de sub control i focul izbucni n noapte, asurzitor, iar o ploaie de rapnele lovir n for nava Calliope. La bordul avionului de comand, Kazim privi ocat atacul neateptat. Apoi fcu o criz de furie. - Cine i-a spus cpitanului canonierei s deschid focul? ntreb. Cheik mpietrise: - Probabil c a fcut-o din proprie iniiativ. - Ordon-i s opreasc imediat focul. Vreau nava aia intact. - Da, domnule, zise Cheik, sri din scaun i se repezi spre cabina de comunicaii. - Idiotul! izbucni Kazim cu faa strmbat de mnie. Ordinele mele au fost explicite. Nu deschide focul dect la ordinul meu. Vreau ca i cpitanul i ofierii si s fie executai pentru c nu s-au supus ordinelor. Ministrul de externe Messaoud Djerma se uit la Kazim dezaprobator. - Sunt msuri prea aspre... Kazim l ntrerupse cu o privire ucigtoare: - Nu i pentru cei neloiali. Djerma se fcu mic sub privirea superiorului su. Nici un brbat cu soie i copii nu ndrznea s l nfrunte pe Kazim. Cei care crteau la dispoziiile lui dispreau pur i simplu de pe faa pmntului. ncet, ochii lui Kazim l prsir pe Djerma i se ntoarser la scena de pe ru. Ucigaele trasoare, strlucind ciudat n ntunericul deertului, trecur ca fulgerul pe ap, rotindu-se slbatic la nceput pe lng babordul Calliopei. Dup zgomot, ai fi zis c o duzin de tunuri trag n acelai timp. Trmbe de ap se
105

ridicau de peste tot. Apoi tunarii i reglar tirul i proiectilele de foc ncepur s loveasc nava aproape n plin. Guri mari aprur la prora i n partea din fa a punii; proiectilele ar fi ajuns n interiorul navei neblindate dac n-ar fi fost absorbite de colacii de fringhii din nailon i deviate de lanul ancorei din castelul de la prora. Nu era timp de evitat barajul i nici mcar de reacie. Luat total pe nepregtite, Pitt se ls pe vine instinctiv i n aceeai clip trase disperat de crm s evite focul devastator. Calliope rspunse .i se deprt de int pentru cteva momente, pn cnd tunarii i corectar tirul i flcrile portocalii pornir iar peste ru i gsir din nou iahtul, mucnd din caren i distrugnd partea superioar din fibr de sticl a vasului. Loviturile nfundate semnau cu zgomotul fcut de cauciucurile unei maini n vitez cnd trec peste reflectoarele din centrul autostrzilor. Fum i flcri izbucnir n gurile fcute n castelul de la prora, unde proiectilele dduser foc colacilor de frnghii. Pupitrul de comand se sparse i explod n jurul lui Pitt. Ca prin miracol, nu fu atins de proiectil, dar simi un iroi de lichid prelingndu-i-se pe gt. i blestema prostia care l fcuse s cread c malienii nu vor distruge nava. Regreta din toat inima c l pusese pe Giordino s scoat proiectilele din lansatoare i s le fixeze pe rezervoarele de combustibil. Dac nimerea vreun obuz n sala motoarelor, aveau s devin cu toii hran pentru peti. Erau att de aproape de canonier acum, c ar fi putut s vad ora pe ecranul portocaliu al ceasului su Doxa la lumina exploziilor de la gura tunurilor. Trase de crm cu disperare, cotind iahtul ciuruit la doar doi metri de botul canonierei. n clipa urmtoare o depise, iar valul de ap lsat n urm cltin nava inamic, fcndu-i pe tunari s i piard inta i s-i trimit obuzele uiernd n noapte. Brusc, focul continuu al artileriei inamice se opri. Pitt nu se obosi s se gndeasc la motivul ncetrii focului. Meninu un curs n zigzag pn cnd canoniera rmase n urm nvluit n bezn. Doar cnd fu sigur c scpaser i cnd radarul ce nc funciona nu indic nici un atac din partea avioanelor, i permise s se relaxeze i s respire uurat. Giordino apru lng el ngrijorat: - Eti teafr? - Sunt furios pe mine nsumi c am fost un dobitoc. Dar tu i Rudi? - Avem doar cteva vnti din cauza stilului tu lamentabil de a conduce. Rudi a czut i are un cucui urt, dar asta nu l-a oprit s se lupte cu focul de la prora. - E un omule tenace. Giordino ridic lanterna i lumin faa lui Pitt: - tiai c ai o bucat de sticl nfipt n mutra ta hidoas? Pitt lu o mn de pe crm i atinse uor bucata de sticl ce i aterizase n obraz. - Tu vezi mai bine. Trage-o tu. Giordino prinse ntre dini captul lanternei, ndrept fia de lumin spre rana lui Pitt i prinse sticla cu degetul arttor i cu cel mare. Apoi o smulse cu o micare brusc.
106

- E mai mare dect am crezut, comenta el. Arunc ciobul peste bord i scoase o trus de prim ajutor. i puse trei copci i l bandaj, timp n care Pitt nu i lu ochii de pe panoul de comand i de pe ru. Giordino se ddu un pas napoi i i admir opera. - Gata. nc o operaie plin de succes n saga continu a doctorului Albert Giordino, medicul deertului. - Care va fi urmtorul tu succes n medicin? ntreb Pitt repernd o lumin glbuie slab i rotind nava ntr-un cerc larg ca s fereasc un vas micu plutind n ntuneric. - i voi prezenta nota de plat, bineneles. - O s-i trimit un cec. Apru i Gunn de jos innd un cub de ghea peste un cucui nfloritor de la ceaf. - Inima amiralului o s se frng cnd va auzi ce i-am fcut navei sale. - Nu prea cred c se atepta s o mai vad vreodat, spuse Giordino cu glas de profet. - Focul e stins? l ntreb Pitt pe Gunn. - Mai mocnete nc. Voi ncerca din nou cu stingtorul, dup ce mi scot fumul din plmni. - Vreo sprtur jos? Gunn cltin din cap: - Am primit majoritatea loviturilor n partea de sus. Nici una sub linia de plutire. Santina e uscat. - Se mai vd avioanele? Pe radar nu mai apare dect unul. Giordino nl capul: - Cel mare tot mai trage cu ochiul la noi, confirma el. E prea ntuneric ca s le vd pe cele de lupt i nici nu se aud, dar oasele mele btrne mi spun c sunt pe aproape. - Ct mai avem pn la Gao? ntreb Gunn. - n jur de aptezeci i cinci sau optzeci de kilometri, estima Pitt. Chiar i cu viteza asta, n-o s vedem luminile oraului n urmtoarea or, sau chiar mai mult. - Cu condiia ca indivizii de sus s ne lase n pace, zise Giordino ridicnd vocea ca s se fac auzit prin uieratul vntului i al motoarelor. Gunn arat spre aparatul de emisie-recepie aezat pe un raft: - Poate ar fi bine s le cntm puin n strun. Pitt zmbi n ntuneric: - Da, cred c e timpul s preluam apeluri. - De ce nu? aprob i Giordino. Sunt curios s aud ce au de zis. - Am putea astfel s tragem de timp pn ajungem la Gao, zise Gunn. Mai avem destul pn acolo. Pitt l ls pe Giordino la crm i mri volumul aparatului ca s poat auzi cu toii i vorbi n microfon: - Bun seara, salut el pe un ton plcut. Ce pot face pentru dumneavoastr? Urm o scurt pauz, apoi o voce i rspunse n francez. - Ursc chestia asta, bombni Giordino. Pitt se uit la avion n timp ce spuse: - Non pariez vous francais. Gunn nal din sprncene: - tii ce ai zis? Pitt l privi inocent:
107

- L-am informat c nu tiu franuzete. - Vous nseamn tu, predica Gunn. Tocmai i-ai zis c el nu tie franuzete. - Las c a prins ideea. Vocea se auzi din nou: - neleg engleza. - Asta e foarte bine, zise Pitt. Spune mai departe. - Declar-i identitatea. - Tu primul. - Foarte bine. Sunt generalul Zateb Kazim, eful Consiliului militar suprem din Mali. Pitt se ntoarse spre Giordino i Gunn: - Marele ef n persoan. - Mi-am dorit ntotdeauna s fiu prezentat unei celebriti, zise Giordino sarcastic. Dar n-am crezut c se va ntmpla la dracu-n praznic. - Declar-i identitatea, repet Kazim. Eti la comanda unui vas american? - Edward Teach, cpitanul navei Rzbunarea reginei Annc. - Mi-am fcut studiile la Universitatea Princeton, replic generalul sec. Sunt familiarizat cu piratul Barb Neagr, ncetai, v rog, cu btaia de joc i predai vasul. - i dac am alte planuri? - Tu i echipajul tu vei fi distrui de bombardierele de lupta ale aviaiei Maliului. - Dac intesc la fel de prost ca i canonierele voastre, l zgndri Pitt, nu avem de ce s ne facem griji. - Nu te juca cu mine, zise Kazim cu vocea veninoas dintr-o dat. Cine suntei i ce cutai n ara mea? - Suntem nite oameni obinuii plecai ntr-o mic excursie la pescuit. - ncetai i predai vasul imediat! se rsti Kazim. - Nu cred c se poate, rspunse Pitt pe un ton cavaleresc. - Vei muri dac nu o facei. - n cazul sta vei pierde o nav unic n lume. Presupun c ai idee de ce e capabil. Urm o tcere lung i Pitt tiu c lovise drept la int. - Am citit rapoartele despre altercaia pe care ai avut-o cu rposatul meu prieten, amiralul Matabu. tiu foarte bine ce poate nava voastr. - Atunci tii i c puteam s i trimitem canoniera pe fundul rului. - Regret c au deschis focul mpotriva ordinelor mele. - Mai putem i s-i doborm avionul ntr-o clip, ncerc Pitt. Kazim nu era prost. Se gndise deja la aceast posibilitate. - Dac mor eu, murii i voi. Cu ce v alegei din asta? - Las-m s m gndesc puin la chestia asta. S zicem, pn ajungem la Gao. - Sunt un om generos, zise Kazim cu o rbdare ce nu i sttea n fire. Dar la Gao v oprii i acostai nava la docul pentru feriboturi. Dac nu ncetai cursa asta prosteasc, forele aeriene v vor trimite direct n iad. - neleg, domnule general. V-ai exprimat cum nu se poate mai clar. Pitt nchise aparatul i rnjii cu toat gura: - mi place la nebunie cnd nchei o afacere bun.
108

Luminile oraului Gao aprur n ntuneric, la mai puin de cinci kilometri n fa. Pitt prelu crma de la Giordino i i fcu semn lui Gunn. - Pregtete-te de plecare, Rudi. Gunn se uit ovitor la apa alb pe care vasul mergea cu o vitez de aptezeci i cinci de noduri. - Nu la viteza asta. - Nu i face probleme, l liniti Pitt. O s ncetinesc brusc pn la zece noduri i te arunci n ap pe partea opus avionului. Cum ai plecat, accelerez din nou, adaug el, apoilas adresa lui Giordino: - Mai vorbete cu Kazim. Abate-i atenia. Giordino ridic aparatul i vorbi pe un ton sczut: - Putei repeta condiiile, domnule general? - ncetai cu ncercarea asta inutil de a fugi, predai vasul la Gao i vei rmne n via. Astea sunt condiiile. n timp ce Kazim vorbea, Pitt aduse nava mai aproape de malul pe care se afl oraul. Tensiunea din cabina pilotului i propria lui nelinite crescur, molipsindu-i i pe prietenii lui. Se gndi c Gunn trebuia s sar nainte ca luminile oraului s se reflecte n apele ntunecate. i avea motive s fie nelinitit. Cel mai important era s nu le trezeasc suspiciuni malienilor. Sonda de adncime arat c fundul apei se apropia cu repeziciune. Trase de manete napoi, nfundnd botul Calliopei adnc n ap. Viteza sczu att de repede, c fu aruncat n fa peste pupitru. - Acum! ip Pitt. D-i drumul i mult noroc! Fr un cuvnt de rmas-bun, micuul om de tiin de la NUMA i apuc strns curelele rucsacului i se rostogoli peste balustrad. Aproape n aceeai secund, Pitt mpinse din nou manetele. Giordino se uit peste pupa, dar Gunn se pierduse pe rul negru. Mulumit c prietenul su nota n siguran cei cincizeci de metri pn la mal, se ntoarse i i continu calm conversaia cu generalul Kazim. - Dac ne promitei c vom pleca fr probleme din ar; nava v aparine. Adic ce-a mai rmas din ea dup ce-a schilodit-o canoniera. Kazim nu pru s fi devenit bnuitor dup scurta micorare a vitezei Calliopei. - Accept, susur el fr s prosteasc pe nimeni. - Nu avem chef s murim sub ploaia de gloane n rul sta poluat. - O alegere neleapt, replic generalul. Cuvintele preau formale i politicoase, dar ostilitatea i triumful se fceau clar simite. - ntr-adevr, nu avei alt opiune. Pitt simi un gol n stomac contient c jocul ajunsese prea departe. Nici el, nici Giordino nu aveau vreo ndoial c generalul Kazim inteniona s i omoare i s le arunce trupurile la vulturi. Aveau o singur ans de a le abate atenia malienilor de la Gunn i de a rmne nvia, dar sorii erau att de potrivnici, nct nici un juctor care se respect nu ar fi pariat pe ei. Planul lui, dac se putea numi aa, avea s le aduc doar cteva ore n plus, nimic mai mult. ncepu s i blesteme prostia care l fcuse s cread c puteau scpa din aventura asta.
109

Dar o clip mai trziu, salvarea, neateptat i neimaginat, apru n noapte. Giordino l btu pe umr pe Pitt i i art ceva n josul rului: - Vezi luminile acelea de la tribord? E iahtul acela locuit de care i-am povestit. Cel pe lng care am trecut mai devreme. Dup cum e dotat, pare s aparin unui milionar - are i elicopter i o mulime de femei prietenoase. - Crezi c are sistem de comunicaii prin satelit pe care s-l mprumutm ca s comunicm cu Washingtonul? - N-a fi surprins dac ar avea i telex. Pitt se ntoarse i i zmbi lui Giordino: - Cum tot nu avem alte angajamente presante, ce-ar fi s le facem o vizit? Giordino rse i l btu pe spate: - M duc s fixez detonatorul. - Treizeci de secunde sunt de ajuns. - S-a fcut. Giordino i ddu aparatul de emisie-recepie lui Pitt i cobor scara spre sala motoarelor. Reapru aproape imediat, n timp ce Pitt programa n computer cursul navei i o punea pe pilot automat. Din fericire, rul era lat i drept permind Calliopei s mearg de una singur o distan considerabil dup ce aveau s o abandoneze. Ddu din cap spre Giordino: - Eti gata. - Spune cuvntul. - Apropo de cuvinte, zise Pitt ridicnd aparatul portabil de emisie la gur. - Domnule general Kazim! - Da? - M-an rzgndit. Nu v mai dau vasul. O zi bun. Giordino rnjii: - mi place stilul tu. Pitt arunc aparatul peste bord i rmase la pnd pn cnd Calliope ajunse paralel cu iahtul locuit. Apoi trase n spate de manete. Imediat ce viteza sczu la douzeci de noduri, strig: - Acum! Giordino nu avu nevoie de alt ndemn. Travers n fug puntea din spate i se arunc peste pupa. Ateriz n urma lsat de vas i fu nghiit de apa nspumat. Pitt mai rmase doar ca s mping manetele n fa, nainte s sar peste bord fcndu-se ghem. Impactul brusc aproape c l ls fr rsuflare. Din fericire, apa era cldu i l acoperi ca o ptur groas. Avu grij s nu ia nici o nghiitur contaminat. Aveau destule belele i fr s se mai mbolnveasc grav. Se ntoarse pe spate chiar la timp ca s o vad pe Calliope gonind prin ntuneric ca un tren expres - o nav fr via i abandonat, mai avnd doar cteva clipe de trit. Pitt pluti privind fix i ateptnd ca proiectilele i rezervoarele de combustibil s explodeze. Nu avu mult de ateptat. Chiar i la un kilometru distan, explozia fu asurzitoare, iar unda de oc ce traversa apa i scutur trupul ca o lovitur puternic. Flcrile izbucnir n ntuneric ca o minge portocalie uria, iar credincioasa Calliope se sfrm ntr-o mie de
110

bucele. ntr-o jumtate de minut, flcrile fur nghiite de noapte i orice urm a frumosului iaht dispru. Se ls o tcere stranie acum c zgomotul motoarelor iahtului i explozia ncetar. Singurele zgomote mai erau bzitul avionului de comand al lui Kazim i acordurile fine ale unui pian de pe iahtul locuit. Giordino apru lng el: - noi? Credeam c o s mergi pe ape. - Doar la ocazii speciale. Giordino ridic o mn spre cer: - Crezi c i-am pclit? - Pentru moment, dar se vor prinde destul de curnd. - Mergem s le stricm petrecerea. Pitt se rostogoli i ncepu s noate bras: - Cum s nu! n timp ce nota, studie locuina plutitoare. Era un vas perfect pentru navigare pe ru. Pescajul nu putea avea cu mult peste un metru. Construcia i forma lui i amintir de vechile nave cu roi cu zbaturi de pe Mississippi, ca faimosul RobertE. Lee, numai c acesta nu avea roi cu zbaturi, i suprastructura era mult mai modern. O asemnare izbitoare era timoneria aezat n partea din fa a covertei. Dac ar fi fost construit pentru larg, cu o caren pentru ieire pe ocean, s-ar fi ncadrat n eleganta clas a megai ahturi lor. Privi cu atenie elicopterul stilat din mijlocul punii de la pupa, atriumul pe trei nivele cu perei din sticl i plin cu plante tropicale i aparatele electronice innd de era spaial ce rsreau din spatele timoneriei. Iahtul-locuin era ca un vis devenit realitate. Erau la douzeci de metri de pasarela iahtului cnd canoniera malian zbur ca vntul n josul rului mergnd cu vitez maxim. Pitt zri umbrele ofierilor pe puntea de comand. Se uitau cu toii spre locul unde se produsese explozia i nu ddeau atenie apei de lng traverse. Mai vzu civa membri ai echipajului la prora i i ddu seama imediat c se uitau pe ru dup supravieuitori, inndu-i strns armele automate cu siguranele trgaciului trase. nainte s se scufunde sub valul fcut de elicele canonierei, Pitt vzu un grup de pasageri aprnd brusc pe puntea de promenada a locuinei plutitoare. Vorbeau animai ntre ei i artau n direcia locului unde pierise Calliope. ntregul vas i apa din jurul lui erau luminate puternic de reflectoarele de pe coverta. Pitt iei din nou la suprafa chiar n marginea perimetrului luminat i ncepu s calce apa n ntuneric. - Pn aici putem merge fr s fim observai, i spuse ncet lui Giordino care plutea calm pe spate la un metru distan. - Nu ne facem o intrare grandioas? ntreb el. - Prudena mi spune c e mai bine s l punem la curent pe amiralul Sandecker cu situaia n care ne aflm nainte s le stricam petrecerea. - Ai dreptate, ca de obicei, o, tu, neleptule! aprob Giordino. Proprietarul ne poate lua drept hoi, ceea ce i suntem i ne poate pune n lanuri, ceea ce probabil va face oricum. - Cred c mai sunt douzeci de metri pn la iaht. Cum stai cu respiraia? - Pot s mi-o in ct poi i tu.
111

Pitt respir adnc de cteva ori ca s i scoat bioxidul de carbon din plmni, apoi inhala pn ce fiecare milimetru cub se umplu de oxigen i se scufund. tiind c Giordino l urmeaz, ncepu s noate mpotriva curentului nevzut. Rmase la o adncime de aproape trei metri, naintnd spre partea lateral a locuinei plutitoare. i ddu seama c se apropia dup suprafaa apei luminat din ce n ce mai mult. Cnd trecu o umbr pe deasupra lui, i ddu seama c intrase sub caren. Ridic o mn ca s nu se loveasc la cap i urc ncet pn cnd atinse cu degetele mlul de pe fundul navei. Apoi coti i continu s urce pn cnd ajunse la suprafaa apei, lng bordul de aluminiu al vasului. Respir cu putere aerul nopii i ridic privirea. n afar de cteva uini pe balustrad la doar doi metri deasupra capului su, nu i vedea pe pasageri i nici ei nu l vedeau, dect dac unul dintre ei se apleca i privea drept n jos. Era imposibil s urce la bord pe pasarel fr s fie vzui. Giordino iei la suprafa i cntri imediat situaia. Pe tcute, Pitt art spre caren. Deschise minile larg indicnd mrimea pescajului navei. Giordino ddu din cap nelegnd i amndoi i umplur din nou plmnii. Apoi se scufundar din nou i trecur pe sub caren. Traversa era att de lat c le lu aproape un minut pn s ias la suprafa de partea cealalt. Punile de la babord erau pustii. Toat lumea era la tribord, atras de distrugerea Calliopei. O bar de cauciuc era fixat de-a lungul carenei, iar Pitt i Giordino o folosir ca s se trag la bord. Pitt ezit cteva secunde, s i dea seama de amplasamentul de pe vas. Erau pe puntea unde se aflau cabinele oaspeilor. Trebuiau s mearg mai sus. Urmat de Giordino, urc prudent scara spre puntea urmtoare. Aruncar o privire rapid printr-un hublou mare i, vznd un salon de dimensiunile i elegana unui hotel de lux, urcar mai departe pe puntea urmtoare, chiar sub timonerie. Pitt crp ua i privi ntr-o sal mare, mobilat luxos. Totul era numai sticl, sculpturi metalice delicat curbate i piele n tonuri de auriu i galben. Pe un perete se afla un bar ornamentat i extrem de bine dotat. Barmanul nu era la locul lui, se zgia probabil cu ceilali afar, ns o femeie blond, cu picioare lungi dezgolite, talie ngust i pielea bronzat sttea la un pian cu coad acoperit de almuri strlucitoare. Purta o rochie mini, neagr, seductoare, strmt i acoperit cu paiete. Cnta o versiune trista a melodiei Ultima oar cnd am vzut Parisul i o interpreta prost, fredonnd i cuvintele cu o voce plin. Deasupra cla- pelor stteau patru pahare goale de martini aezate n linie. Prea s i fi petrecut ntreaga zi dnd peste cap pahare de gin, cauza evident a interpretrii ei ce lsa de dorit. Se opri n mijlocul refrenului privindu-i cu o curiozitate nceoat pe Pitt i Giordino, cu ochii verzi ca de catifea deschii doar pe jumtate. - Ce pisic v-a trt aici? ntreb ea mpleticit. Pitt, zrindu-se pe el i pe Giordino n oglinda din spatele barului, doi brbai n tricouri i pantaloni scuri uzi, cu prul lipit de cap i nebrbierii de o sptmn, se gndi c nu poate s-o nvinoveasc pentru c se uit la ei ca la nite obolani necai. Duse un deget la buze implornd-o din ochi s tac, i lua mna i i-o srut i trecu n grab pe lmg ea ieind ntr-un hol. Giordino se opri i i arunc o privire plin de alean i i fcu cu ochiul:
112

- Numele meu e Al, i opti la ureche. Te iubesc i m voi ntoarce. Apoi dispru i el. Holul prea s se ntind la infinit. Coridoare laterale porneau n toate direciile, un labirint intimidant pentru cei care se pomeneau dintr-o dat n mijlocul lui. Dac iahtul prea mare pe dinafar, pe dinuntru prea enorm. - Ne-ar trebui nite motociclete i o hart, bombni Giordino. - Dac nava asta ar fi a mea, zise Pitt, mi-a pune biroul i centrul de comunicaii sus ca s m bucur de privelitea de la prora. - Cred c vreau s m nsor cu fata de la pian. - Nu acum, murmur Pitt obosit. Hai s pornim nainte i s verificm toate uile. Identificarea compartimentelor se dovedi uoar. Pe ui se aflau plcue de aram cu litere nflorite. Dup cum presupusese Pitt, pe cea de la captul holului se afla biroul particular al domnului Massarde. - Probabil c e proprietarul palatului stuia plutitor, zise Giordino. Pitt nu rspunse i deschise ua ncet. Toi directorii celor mai mari companii din lumea occidental s-ar fi nverzit de invidie, vznd biroul de pe locuina plutitoare ancorat n pustietatea deertului. n centru se afl o mas spaniol veche de conferine cu zece scaune tapiate cu stof de ln cu desene realizate de maetrii estori din rezervaia Navajo. Incredibil, decorul i obiectele de art de pe perei i piedestale veneau din sud-vestul american. Statuete mari Hopi Kachina sculptate n ntregime n trunchiuri uriae de arbori de bumbac erau aezate n niele nalte din pereii despritori. Tavanul era acoperit de Jatillas, ramuri mici aezate peste vigas, stlpi de susinere ai acoperiului; ferestrele erau acoperite cu jaluzele din nuiele de rchit. Colecii de vase ceremoniale frumoase i couri mpletite erau aezate pe rafturile lungi din spatele biroului din lemn decolorat de soare. ntr-un trastero, un dulap din secolul al nousprezecelea, se afla un sistem complet de comunicaii. ncperea era goal i Pitt nu pierdu nici o clip. Travers camera n grab spre consola telefonic, se aez i studie cteva clipe mulimea de butoane i cadrane. Apoi ncepu s formeze un numr. Dup ce termin cu prefixele de ar i de ora, adaug numrul secret al lui Sandecker i se ls pe spate. Difuzorul de pe consol emise o serie de pcnituri. Pe urm urmar zece secunde de tcere. n final, difuzorul transmise soneria speciala a telefoanelor americane. Telefonul sun de zece ori, dar nu rspunse nimeni. - De ce naiba nu rspunde? ntreb Pitt frustrat. - Washingtonul e cu cinci ore n urma Maliului. E miezul nopii acolo. Probabil c e n pat. Pitt cltin din cap: - Sandecker nu doarme niciodat n timpul unei crize. - Ar fii bine s ridice receptorul mai repede, implor Giordino. Potera ne va vedea urmele de ap de pe hol. - ine-i n ah, zise Pitt. - Dac sunt narmai? - O s ne gndim la asta la timpul potrivit. Giordino privi obiectele indiene de art din camer.
113

- Cic s-i in n ah, mormi Giordino. Cine sunt eu, generalul Custer n Montana? ntr-un trziu, se auzi vocea unei femei n difuzor: - Biroul amiralului Sandecker. Pitt smulse receptorul din furc. - Milee? Secretara particular a lui Sandecker, Julie Wolff, i inu respiraia. - Domnule Pitt, dumneavoastr suntei? - Da. Nu m ateptam s te gsesc la birou la ora asta. - Nimeni n-a dormit de cnd am pierdut legtura cu dumneavoastr. Slav Domnului c suntei n via! Toi de la NUMA sunt foarte ngrijorai. Domnul Giordino i domnul Gunn sunt i ei bine? - Da. Amiralul e prin zon? - E ntr-o edin cu echipa tactica a ONU ncercnd s gseasca o cale s v scoat din Mali. l chem imediat. Peste mai puin de un minut, se auzi vocea lui Sandecker n acelai timp cu nite bti puternice n u. - Dirk? - Nu am timp pentru un raport detaliat, domnule amiral. Daii drumul, v rog, la reportofon. - E deschis. - Rudi a izolat toxina. Are datele asupra lui i se ndreapt spre aeroportul din Gao unde sper s se strecoare ntr-un avion i s prseasc ara. Am gsit locul n care compusul intr n Niger. Poziia exact o are Rudi. Partea proast e c sursa se afl undeva n nordul deertului. Eu i Al rmnem aici ca s ncercm s o descoperim. Apropo, am distrus-o pe Calliope... - Btinaii devin din ce n ce mai agitai, strig Giordino luptndu-se s in ua care era lovit cu picioarele din cealalt parte. - Unde suntei? ntreb Sandecker. - Ai auzit vreodat de un bogta pe nume Massarde? - Yves Massarde, mahrul francez. Am auzit de el. nainte ca Pitt s mai apuce s spun ceva, ua fu spart i ase membrii voinici ai echipajului nvlir asupra lui Giordino ca zidul unei echipe de rugby. Giordino i dobor pe primii trei, dar fu repede ngropat sub o grmad de trupuri care l lovea continuu. - Ne aflm neinvitai pe iahtul plutitor al lui Massarde, zise Pitt n grab. mi pare ru, domnule amiral. Trebuie s nchid. Pitt puse calm receptorul n furc, se ntoarse cu scaunul i l privi pe brbatul ce intrase n camer n spatele busculadei. Yves Massarde era mbrcat impecabil ntr-un sacou alb de sear, cu un trandafir galben pe rever. inea o mn, elegant, n buzunarul hainei, cu cotul ndoit n afar. Ocoli impasibil grmada de oameni plini de snge i de vnti care se luptau s l imobilizeze pe Giordino ca nite vagabonzi de strad. Apoi se opri i privi prin fumul albastru al igrii Gauloise Bleu ce i atrna la colul gurii. Vzu un individ cu privire de ghea aezat la biroul su personal, cu braele ncruciate i .Zmbindu-i amuzat. l categorisi imediat ca fiind viclean i periculos. - Bun seara, zise Pitt politicos. - Americani sau englezi? ntreb Massarde.
114

- Americani. - Ce cutai pe vasul meu? Pitt rnjii uor: - A trebuit s dau un telefon urgent. Sper c eu i prietenul meu nu v-am deranjat. O s fiu mai mult dect fericit s v despgubesc pentru convorbirea telefonic i pentru ua spart. - Puteai s urcai la bord i s-mi cerei permisiunea s folosii telefonul ca nite domni adevrai, spuse Massarde pe un ton ce arta clar c i consider pe americani nite cow-boy primitivi. - Ai fi invitat nite strini aprui din noapte, care arat cum artm noi, n biroul dumneavoastr particular? Massarde rmase pe gnduri, apoi zmbi: - Probabil c nu. Ai dreptate. Pitt lu un stilou dintr-o climar antic i scrise ceva pe o bucat de hrtie, se ridic de la birou i i-o ntinse lui Massarde. - Putei trimite nota de plat la adresa asta. Mi-a fcut plcere s stm de vorb, dar acum trebuie s plecm. Mna lui Massarde iei din hain innd un pistol automat mic. l ndrept spre fruntea lui Pitt. - Insist s v mai bucurai un pic de ospitalitatea mea nainte s v predau forelor de securitate maliene. Giordino fusese ridicat n picioare fr menajamente. Un ochi ncepuse deja s i se umfle i dintr-o nar i curgea un fir subire de snge. - Avei de gnd s ne legai cu lanuri? l ntreb pe Massarde. Francezul se uit la Giordino de parc era un urs la grdina zoologic: - Da, cred c se impune s fii imobilizai. Giordino se uit la Pitt: - Vezi, mormi el argos. i-am spus eu! Sandecker se ntoarse n sala de conferine din sediul NUMA i se aez cu o expresie optimist pe care nu o avusese cu zece minute n urm. - Sunt n via, anun el scurt. Doi brbai stteau la o mas pe care se afla o hart mare a prii de vest a Saharei i nite rapoarte cu informaii despre forele de poliie i militare din Mali. Se uitar la Sandecker i ddur din cap aprobator. - Atunci continuam operaiunea de salvare conform planului, zise cel mai n vrst dintre cei doi, un brbat cu prul crunt pieptnat pe spate, faa mare i rotund i ochi duri cu strluciri albastre de topaz. Generalul Hugo Bock era un om prevztor i planurile lui erau la fel. Era un soldat cu o mulime de aptitudini, un uciga nnscut. Era comandantul unei fore de securitate de care puini tiau, numit UNICRATT1, abrevierea de la Echipa tactic i de intervenie rapid internaional a ONU. Echipa era format din lupttori extrem de bine instruii i foarte capabili, oameni din nou ri care efectuau misiuni sub acoperire pentru Naiunile Unite, despre care publicul nu era niciodat informat. Bock avusese o carier strlucit n armata german, mereu activ n postul de consilier pentru rile lumii a treia ale cror guverne aveau nevoie de serviciile lui n timpul revoluiilor sau al conflictelor de grani. Colonelul Marcel Levant era lociitorul sau, un veteran cu multe decoraii al Legiunii Strine franceze. Levant avea ceva de vechi aristocrat. Absolvise Saint Cyr, cel mai prestigios colegiu militar din Frana, luptase n toat lumea i
115

fusese erou n scurtul rzboi din deert mpotriva Irakului, n 1991. Faa lui era inteligent, chiar frumoas. Dei avea aproape treizeci i ase de ani, trupul zvelt, prul lung castaniu, mustaa mare, tuns ngrijit, i ochii mari, cenuii, l fceau s par de-abia ieit de la ceremonia de absolvire a vreunei universiti. - tii unde se afl? l ntreb Levant pe Sandecker. - Da. Unul ncearc s se strecoare la bordul unui avion pe aeroportul din Gao. Ceilali doi se afl pe un iaht de perul Niger, aparinnd lui Yves Massarde. Levant fcu ochii mari cnd auzi numele: - A, da, Scorpionul. - l cunoti? ntreb Bock. - Doar dup reputaie. Yves Massarde e un om de afaceri internaional, care a strns o avere estimat n jurul a dou miliarde de dolari americani. I se spune Scorpionul pentru c o mulime de competitori i parteneri de afaceri deai si au disprut n mod misterios, lsndu-l unicul proprietar al mai multor corporaii mari i foarte profitabile. E considerat un om fr scrupule, ca s nu mai zic c e o ruine pentru guvernul francez. Prietenii dumneavoastr nu puteau nimeri pe mini mai proaste. - Desfoar activiti ilegale? ntreb Sandecker. - n mod sigur, dar nu las n urm nici o dovad care i-ar putea aduce o condamnare. Prietenii mei din Interpol mi spun c au un dosar gros de un metru despre el. - Din toat Sahara, murmur Bock, cum au nimerit oamenii dumneavoastr chiar la el? - Dac i-ai cunoate pe Dirk Pitt i pe Al Giordino, ddu Sandecker din umeri, obosit, n-ai mai ntreba. - Tot nu neleg de ce doamna secretar general Kamil a aprobat o Operaiune de scoatere a oamenilor dumneavoastr din Mali, zise Bock. Misiunile echipei noastre se desfoar, n general, n mare secret n perioade de crize internaionale. Nu vd de ce salvarea a trei oameni de la NUMA e un eveniment att de critic. Sandecker l privi pe Bock drept n ochi: - Credei-m, domnule general, n-ai avut niciodat o misiune mai important ca asta. Datele tiinifice adunate de aceti oameni n vestul Africii trebuie aduse n laboratoarele noastre din Washington ct mai urgent. Guvernul nostru, numai Dumnezeu tie din ce motive stupide, refuz s se implice. Din fericire, Hala Kamil i-a dat seama de caracterul presant al situaiei i a aprobat misiunea dumneavoastr. - Pot s ntreb ce fel de date? ntreb Levant. Amiralul cltin din cap: - Nu v pot spune. - E o chestiune secret ce privete doar Statele Unite? - Nu, e o chestiune ce privete pe toi brbaii, femeile i copiii de pe Pmnt. Bock i Levant fcur schimb de priviri ironice. Bock se ntoarse spre Sandecker. - Ai spus c oamenii dumneavoastr s-au desprit. Asta ne ngreuneaz mult operaiunea. Riscm mult, dac ne divizm forele. - Vrei s spunei c nu mi putei scoate toi oamenii? ntreb Sandecker fr s i vin s cread.
116

- Generalul Bock vrea s spun, explic Levant, c riscul e dublu dac desfurm dou misiuni simultan. Elementul surpriz este retezat n dou. De exemplu, avem anse mult mai mari de succes dac ne concentram forele pentru scoaterea celor doi de pe iahtul lui Massarde, fiindc nu ne ateptm s fie pzit de fore militare puternice. i putem determina locaia exact. Aeroportul e alt poveste. Nu avem idee unde se ascunde omul dumneavoastr... - Rudi Gunn, preciz Sandecker. Numele Lui e Rudi Gunn. - Unde se ascunde Gunn, continu Levant. Echipa noastr ar trebui s piard timp preios cutndu-l. n plus, aeroportul e folosit de forele aeriene maliene, ca i de alte linii aeriene comerciale. E pzit de soldai tot timpul. Oricine ncearc s ias din ar prin aeroportul din Gao ar avea mare noroc s reuasc s o fac teafr. - M punei s fac o alegere. - Trebuie s lum n calcul dificultile neprevzute, spuse Levant, i s determinm care misiune constituie prioritatea nti i care e cea secundar. Bock se uit la Sandecker: - Dumneavoastr hotri, domnule amiral. Sandecker se uit la harta Maliului ntins pe mas, concentrndu-se asupra liniei roii de pe rul Niger ce marca drumul Calliopei. tia clar ce decizie trebuia s ia. Analiza chimic era tot ce conta. i aminti ultimele cuvinte ale lui Pitt c aveau s rmn pe loc i s caute sursa contaminrii. Scoase unul dintre trabucurile sale speciale din tabachera din piele i l aprinse ncet. Privi fix cteva secunde marcajul ce indica oraul Gao, apoi ridic din nou ochii spre Bock i Levant. - Salvarea lui Gunn trebuie s fie prioritar, zise el sec. Bock ddu din cap: - Aa s fie. - Cum putem fi siguri c Gunn nu se afl deja la bordul unui avion ce a plecat din ar? Levant strnse din umeri stpn pe situaie: - Personalul meu a verificat deja orarele de zbor. Urmtorul avion al Maliului sau al oricrei alte companii de zbor, care va pleca din Gao spre alt ar nu e programat dect peste patru zile, cu condiia s nu fie anulat, ceea ce nu ar fi un eveniment rar. - Patru zile, repet Sandecker pierzndu-i brusc speranele. Gunn nu se poate ascunde patru zile. Douzeci i patru de ore, poate, dar dup aceea forele de securitate maliene l vor repera sigur. - Doar dac nu cumva vorbete araba sau franceza i arat ca un localnic, zise Levant. - Nu e cazul, spuse Sandecker. Bock btu cu degetul n harta Maliului: - Colonelul Levant i o echip tactic de patruzeci de oameni pot ajunge n Gao n dousprezece ore. - Am putea, dar nu o vom face, i atrase Levant atenia. n dousprezece ore va rsri soarele n Mali. - Greeala mea, se corect Bock. Forele noastre nu pot aciona ziua. Riscurile sunt prea mari.
117

- Cu ct ateptm mai mult, spuse Sandecker acid, cu att cresc ansele lui Gunn de a fi prins i mpucat. - v promit c eu i echipa mea vom face tot ce putem ca s l scoatem pe omul dumneavoastr din Mali, zise Levant solemn. Dar nu punnd n mare risc viaa altora. Pe faa lui Bock se aternu o expresie sceptic, n timp ce cntrea cuvintele lui Sandecker. Apoi privirea i deveni dur: - in s v avertizez, domnule amiral, dac mi pierd oamenii ntr-o goan dup cai verzi pe perei, aprobat sau nu de ONU, ca s salveze doar unul de-al dumneavoastr, sper s avei o justificare solid, altfel cineva o s aib dea face cu mine personal. Era clar la cine se referea cnd spusese cineva. Sandecker nici mcar nu clipi. Apelase la un prieten care i era dator i care avea o agenie de informaii, iar acesta i dduse un dosar despre UNICRATT. Li se spunea UNICRAZIES ( nebunii de la ONU ) de ctre celelalte fore speciale, fiind oameni duri care triau i luptau la limit. Nu le era fric de moarte, nverunai n lupt i incapabili de mil, erau puini cei care s i ntreac n arta de a ucide. n mod obinuit, toi acionau ca ageni ai propriei ri, transmind mai departe informaii despre activitile sub acoperire . Citise profilul psihologic al generalului Bock i tia exact cu cine are dea face. Se aplec peste mas i i arunc lui Bock o privire ucigtoare: - Ascult-m bine, mi neamule! Nu mi pas nici ct negru sub unghie ci oameni pierzi ca s mi-l scoi pe Gunn din Mali. Treaba ta e s-l scoi, i dac o faci de oaie, te distrug cu mna mea. Bock nu ncerc s l loveasc. Rmase pe scaun privindu-l pe Sandecker pe sub sprncenele crunte i stufoase cu expresia unui urs ce i leag ervetul la gt nainte s se repead asupra vielului. Amiralul nu avea nici jumtate din statura lui i o lupt ntre ei s-ar fi terminat ntr-o secund. Apoi neamul voinic se relax i izbucni n rs. - Acum c ne nelegem unul pe altul, hai s i dm btaie i s punem la punct un plan imbatabil. Sandecker zmbi i se destinse i el, ncet. i oferi lui Bock unul dintre trabucurile lui mamut. - E o plcere s fac afaceri cu dumneavoastr, domnule general. S sperm c asocierea noastr se va dovedi de succes. Hala Kamil sttea pe treptele hotelului Waldorf Astoria ateptndu-i limuzina, dup ce participase la o cin oficial dat n onoarea ei de ambasadorul ONU al Indiei. Ploua uor i strzile reflectau luminile oraului pe pavajul ud. Lincoln-ul mare i negru trase lng bordur i cobor scara sub umbrela inut de portar, i aduna trena lung a rochiei i urca graioas pe locul din spate. Ismail Yerli era deja nuntru. i lu mna i i-o srut: - mi pare ru c ne ntlnim n felul sta, se scuza el, dar e prea riscant s fim vzui mpreun. - A trecut mult vreme, Ismail, zise Hala cu privirea cald i radioas. Mai evitat.
118

El se uit spre locul oferului: asigurndu-se c geamul dintre ei e ridicat. - Am considerat c e cel mai bine pentru tine s dispar. Ai ajuns prea departe i ai muncit prea mult s pierzi totul din cauza unui scandal. - Am fi putut fi discrei, zise Hala pe ton sczut. Yerli clatin din cap. Aventurile amoroase ale brbailor influeni sunt ignorate n majoritatea cazurilor. Dar pentru o femeie n poziia ta... presa i intriganii din ntreaga lume te-ar distruge. - Tot mai am o mare afeciune pentru tine, Ismail. EI i puse palma peste a ei: - i eu pentru tine, dar ONU n-a mai avut niciodat pe cineva att de bun ca tine. Nu vreau s fiu cauza prbuirii tale. - Aa c ai plecat pur i simplu, zise ea cu ochii ndurerai. Ct noblee din partea ta! - Da, zise el fr s ezite. Ca s evit titlurile din ziare de genul: Doamna secretar general a ONU este amanta unui agent de informaii francez, care lucreaz sub acoperire pentru Organizaia Mondiala a Sntii. Superiorii mei din Divizia a dou a Statului Major de Aprare Naional n-ar fi nici ei prea ncntai dac m-a expune n felul sta. - Am inut relaia noastr n secret pn acum, protest ea. De ce n-am continua? - Imposibil. - Eti bine cunoscut ca fiind cetean turc. Cine ar putea descoperi c ai fost recrutat de francezi cnd erai student la Universitatea din Istambul? - Dac se hotrte cineva s sape adnc, va da de destule secrete. Prima regul a unui bun agent e s acioneze din umbr, fr s se ascund i fr s fie prea vizibil. Mi-am compromis acoperirea la ONU, cnd m-am ndrgostit de tine. Dac ageniile de spionaj britanice, ruseti sau americane aflau ceva despre relaia noastr, echipele lor de investigaie nu se vor opri pn nu vor umple un dosar cu detalii sordide, pe care le vor folosi ca s stoarc favoruri de la tine. - Nu au fcut-o nc, zise ea cu speran. - Nu i nici n-o vor face, spuse el ferm. Pentru asta nu trebuie s fim vzui mpreun n afara cldirii ONU. Hala se ntoarse i privi prin geamul iroind de ploaie: - Atunci de ce te afli aici? Yerli respir adnc: - Vreau s te rog s-mi faci un serviciu. - Ceva n legtura cu ONU sau cu efii ti din Frana? - Cu ambele. Ea se simi ntoars pe dos: - Te foloseti de mine, Ismail. Te joci cu sentimentele mele pentru interesele tale. Eti un obolan fr scrupule. El nu zise nimic. Hala ced pn la urm, cum tia c avea s o fac. - Ce vrei s fac? - Exist o echip de specialiti n epidemiologie de la OMS, spuse el i tonul lui deveni brusc oficial, care investigheaz rapoartele despre nite maladii stranii izbucnite n deertul malian.
119

- mi amintesc proiectul. Mi s-a vorbit despre el acum cteva zile n timpul informrii zilnice. Doctorul Frank Hopper conduce cercetrile. - Exact. Hala ddu din cap: - Hopper e un om de tiin respectat. Cum eti tu implicat n misiunea asta? - Treaba mea e s le coordonez cltoria i s m ocup de logistic, mncare, transport, echipament de laborator, lucruri de genul sta. - Tot nu mi-ai spus ce vrei de la mine. - Vreau s i chemi imediat napoi pe doctorul Hopper i pe oamenii lui. Ea se ntoarse i l privi surprins: - De ce mi ceri asta? - Pentru c sunt n mare pericol. Am aflat din surse sigure c urmeaz s fie asasinai de teroriti vest-africani. - Nu te cred. - E adevrat, spuse el serios. Va fi plasat o bomb n avionul lor, care va exploda deasupra deertului. - Pentru ce fel de montri lucrezi? izbucni ea ocat. De ce ai venit la mine? De ce nu l-ai avertizat pe doctorul Hopper? - Am ncercat s l alertez pe Hopper, dar a ignorat toate mesajele mele. - Nu poi s convingi autoritile maliene s i protejeze? Yerli ddu din umeri: - Generalul Kazim i consider intrui i nu d doi bani pe sigurana lor. - Nu pot s cred c aici nu se ascunde mai mult dect o simpl ameninare cu bomba. El o privi drept n fa: - Crede-m, Hala. Nu m intereseaz dect s-l salvez pe doctorul Hopper i pe oamenii lui. Hala voia cu disperare s l cread, dar n adncul sufletului tia c minte. - Se pare c toat lumea caut surse de contaminare n Mali zilele astea. Yerli pru deconcertat, dar nu spuse nimic, ateptnd-o pe ea s explice. - Amiralul Sandecker de la Agenia Naional pentru Studii Subacvatice i Marine din Statele Unite a venit la mine i mi-a cerut aprobarea de a folosi echipa noastr tactic i de intervenie rapid ca s scape trei oameni de-ai si din ghearele forelor de securitate maliene. - Americanii cutau surse de contaminare n Mali - Da. Se pare c era o operaiune sub acoperire, dar au fost interceptai de armata malian. - Au fost prini. - Nu fuseser nc prini acum patru ore. - Unde cutau mai exact? Yerli prea suprat i Hala detect un not imperioas n tonul lui. - Pe rul Niger. Yerli o prinse de bra i ochii lui cptar o expresie crunt. Pentru prima oar, o strbtu un fior rece. - ncercau s depisteze sursa unui compus chimic care provoac fluxul rou din largul coastelor Africii.
120

- Am citit despre asta n ziare. Continu. - Mi s-a spus c au folosit o nav cu echipament de analiz chimic ca s gseasc locul unde se vars n ru. - L-au gsit? ntreb el. - Dup cte mi-a spus amiralul Sandecker, au mers pn la Gao, n Mali. Yerli nu prea convins: - Dezinformare, asta trebuie s fie. Totul e probabil o acoperire pentru altceva. Ea cltin din cap: - Spre deosebire de tine, meseria amiralului nu e s mint. - Zici c NUMA e n spatele operaiunii. Hala consimi din cap: - Nu CIA sau o alt agenie de informaii american? Ea i smulse braul i zmbi sfidtoare: - Vrei s spui c sursele tale de informaii din vestul Africii habar n-au avut c americanii operau sub nasul lor? - Nu fi absurd. Ce secrete spectaculoase poate deine un popor srac, ca acela din Mali, ca s atrag interesul Americii? - Trebuie s fie ceva. De ce nu-mi spui tu despre ce e vorba? Yerli prea absent i nu i rspunse imediat: - Nimic... bineneles c nimic. Btu n geam s i atrag atenia oferului i art spre bordur. oferul frn i opri n faa unei cldiri mari de birouri. - Te smulgi deja de lng mine? Vocea ei era plin de dispre. Se ntoarse i o privi: - mi pare cu adevrat ru. Poi s m ieri? Ceva nuntrul ei se frnse. Cltin din cap: - Nu, Ismail. Nu pot s te iert. Nu o s ne mai vedem niciodat. Atept s primesc scrisoarea ta de demisie mine pn la prnz. Dac nu, te voi da eu afar din ONU. - Nu eti un pic prea aspr? Hala era hotrt: - Nu te intereseaz Organizaia Mondial a Sntii. Iar francezilor nu le eti loial nici mcar cincizeci la sut. Lucrezi doar pentru interesele tale materiale, zise ea, se aplec i i deschise ua: - Pleac acum! Tcut, Yerli cobor din main i rmase pe trotuar. Hala, cu ochii plini de lacrimi, nchise ua i nu privi nici mcar o dat napoi, dup ce oferul bg limuzina n vitez i porni pe oseaua cu sens unic. Yerli i-ar fi dorit s simt remucare sau tristee, dar era prea profesionist pentru asta. Avea dreptate, se folosise de ea. Afeciunea lui fusese o prefctorie. Singura atracie pe care o simise fa de ea fusese sexual. Reprezentase doar o misiune i atta tot. Dar ca majoritatea femeilor care se simt atrase de brbai retrai care le trateaz cu indiferen, se ndrgostise de el. i de-abia acum afl c trebuie s plteasc pentru asta. Intr n barul hotelului Algonquin, comand o butur, apoi se duse la telefonul public. Form un numr i atept s i se rspund. - Da? Cobor vocea i vorbi pe un ton confidenial. - Am informaii vitale pentru domnul Massarde.
121

- De unde venii? - De la ruinele Pergamului. - Turcia? - Da, zise Yerli repede. Nu avea ncredere n telefoane i ura codurile, pe care le considera infantile. - Sunt n barul hotelului Algonquin. Cnd s v atept - Ora unu noaptea e prea trziu? - Nu. O s iau cina trziu. Yerli nchise telefonul dus pe gnduri. Ce tiau americanii despre operaiunea din deert a lui Massarde de la Fortul Foureau, se ntreba. Serviciile lor de informaii aflaser, oare, ceva despre adevratele activiti care se desfurau la combinatul de eliminare a deeurilor? Ddeau trcoale pe acolo? Dac lucrurile stteau aa, consecinele puteau fi dezastruoase i cderea actualului guvern francez, doar una dintre repercusiuni. 22 n spatele lui era bezn total, iar n fa, luminile rare de pe strzile din Gao. Gunn nc mai avea zece metri de notat cnd lovi cu un picior fundul moale al rului. ncet, cu mult pruden, cobor minile i se prinse de ml trgndu-se prin apa mic pn cnd ajunse la mal. Plaja era nclinat ntr-un unghi de 10 grade pn la o bordur de pietre de la marginea drumului. ncepu s se trasc pe nisip, bucurndu-se de cldura lui pe pielea umed de pe braele i picioarele goale. Se opri i se rostogoli pe o parte ca s se odihneasc cteva minute i s se asigure c nu era dect o umbr nedefinit n noapte. Avea o cramp n piciorul drept i i simea braele amorite i grele. ntinse mna n spate i i pipi rucsacul. Pentru o clip, dup ce se aruncase n ap ca o ghiulea, crezuse c i fusese smuls din spate. Dar curelele erau nc bine strnse pe umeri. Se ridic i porni repede pe vine spre bordura de pietre, lsndu-se n genunchi n spatele acesteia. Se ridic puin i privi drumul. Era pustiu. ns pe o strad prost pavat ce intr n diagonal n ora se circula destul de intens pe jos. Cu colul ochiului vzu o flacr mic i se uit pe acoperiul unei case din apropiere la timp s vad un brbat aprinzndu-i o igar. Mai erau i alii: figuri de-abia vizibile, altele luminate de felinare, stnd de vorb fericii cu vecinii de pe acoperiurile nvecinate. Probabil c ies ca fluturii de noapte, i spuse Gunn, s se bucure de rcoarea serii. Studie fluxul de trectori de pe strad, ncercnd s descifreze ritmul micrilor lor. Preau s pluteasc n vemintele lor largi fluturnde,cu pai neauzii ca de fantom. i desfcu rucsacul, l deschise i scoase un cearceaf albastru. Rupse o parte din el dup un tipar improvizat i i-l nfur n jurul trupului ca pe o djellal; o hain lung cu mneci i glug. Nu avea anse s ctige vreun concurs de mod local, dar era destul de sigur c va trece neobservat pe strzile slab luminate. Se gndi s i scoat ochelarii, dar decise s nu o fac, trgndu-i gluga n aa fel nct s i acopere. Era miop i nu vedea nici mcar un autobuz apropiindu-se la douzeci de metri.
122

i strecur rucsacul sub hain i l prinse n partea din faa, artnd ca o burt mai proeminent. Apoi se urc pe bordur i i trecu picioarele pe partea cealalt. Travers drumul degajat, alturndu-se cetenilor din Gao care ieiser pentru plimbarea de sear. Dup dou strzi, ajunse la o intersecie. Singurele vehicule care circulau erau cteva taxiuri rablagite, unul sau dou autobuze vechi, cteva motociclete i o grmad de biciclete. Ar fi fost perfect s poat lua un taxi pn la aeroport, se gndi el nostalgic, dar ar fi atras atenia. nainte s plece de pe nav, studiase harta zonei i tia c aeroportul era la civa kilometri la sud de ora. Se gndi s fure o biciclet, dar renun repede la idee. Furtul ar fi fost probabil observat i declarat, iar el nu voia s lase vreo urm a prezenei lui n ora. Dac poliia sau forele de securitate nu aveau motive s cread c exist un strin ilegal printre ei, nu aveau de ce s l caute. Gunn trecu nonalant prin centrul oraului, pe lng pia, pe lng drpnatul hotel Atlantide i pe lng negustorii care i strigau marfa de la tarabele de sub arcadele vizavi de hotel. Mirosurile nu erau deloc exotice. Gunn fu recunosctor pentru briza ce mpingea majoritatea miasmelor oraului n deert. Semnele de circulaie erau inexistente, dar se orienta pe strzile pline de nisip, ridicnd ochii din cnd n cnd spre Steaua Polar. Oamenii erau mbrcai ntr-o orgie de verde, albastru i galben. Brbaii purtau djellabu sau caftane. Unii dintre ei purtau pantaloni i tunici occidentale. Civa aveau capul descoperit. Majoritatea capetelor i feelor masculine erau nfurate sub straturi de pnza albastr. Multe femei purtau mantii elegante, iar altele rochii lungi, nflorate. Majoritatea nu purtau val. Vorbeau cu toii ntruna n tonaliti joase i stranii. Copiii alergau n toate direciile i nu existau doi mbrcai la fel. Gunn nu i putuse imagina atta activitate i veselie n mijlocul unei srcii lucii. Ca i cum nimeni nu i informase pe malieni c erau sraci. innd capul n jos i faa acoperit de glug ca s nu i se vad pielea alb, Gunn se amestec n mulime i iei din partea aglomerat a oraului. Nimeni nu l opri s i pun ntrebri incomode. Dac dintr-un motiv neateptat ar fi fost oprit i interogat, ar fi pretins c era turist n expediie de-a lungul Nigerului. Nu strui prea mult asupra acestei posibiliti. Pericolul s fie oprit de cineva care cuta n mod specific un american intrat ilegal era nul. Trecu pe lng un semn cu o sgeat i un avion. Ajungea la aeroport mai uor dect se atepta. Norocul nu l prsise nc. Strbtu cartiere mai bogate de negustori i intr n mahalalele de la periferie. De cnd prsise rul, Gao i dduse impresia unui ora unde, o dat cu lsarea ntunericului, grozvii neateptate aveau s se dezlnuie pe strzile nisipoase. i pru un ora scldat n sngele i violenele seculare. Imaginaia ncepu s i-o ia razna n timp ce mergea pe strzile aproape prsite, ncepnd s vad pentru prima oar priviri curioase i ostile de la oamenii care stteau n faa caselor prginite. Se strecur pe o alee ngust ce prea pustie i se opri s scoat un revolver din rucsac, un Smith Wesson vechi cu eava scurt, de calibrul 38, model Bodyguard, care i aparinuse tatlui su. Instinctul i spunea c nu e bine s mergi noaptea prin locul acesta dac vrei s mai vezi lumina zorilor.
123

Un camion cu platforma ncrcat cu crmizi trecu pe lmg el strnind nisipul fin. Dndu-i seama c mergea n direcia n care se ndrepta i el, Gunn se debaras de orice precauie. O lu la goan i sri n partea din spate a camionului. Ateriz pe burt deasupra crmizilor cu faa spre cabina oferului. Mirosul gazelor de eapament al motorului veni ca o uurare dup miasmele oraului. De sus, de pe ncrctur, Gunn vzu dou lumini roii strlucind la civa kilometri n fa i spre stnga. Cnd camionul se mai apropie, observ cteva reflectoare montate la terminal i dou hangare pe cmpul ntunecat. - Ce mai aeroport, mormi el. nchid toate luminile de pe pist cnd nu e folosit. O groap pe drum apru n lumina farurilor i oferul ncetini. Gunn profit de viteza sczut, sri i o lu la fug. Camionul dispru n ntuneric mprtiind nisipul cu roile, fr ca oferul s i dea seama vreo clip c transportase un pasager. Gunn se lu dup lumina farurilor din spate ale camionului pn ajunse la un drum lateral asfaltat unde se gsea o pancart de lemn pe care scria n trei limbi Aeroportul Internaional Gao. - Internaional, citi Gunn cu voce tare. Sper c aa e. Porni pe osea nedeprtndu-se de margine n cazul, puin probabil, c ar fi trecut vreun vehicul pe acolo. Nu era nevoie de prea multe msuri de precauie. Terminalul era ntunecat, iar parcarea complet goal. Speranele ncepur s l prseasc atunci cnd vzu de aproape cldirea. Vzuse depozite urmnd a fi demolate care artau mai bine dect construcia de lemn cu acoperiul metalic ruginit. Trebuia s ai mare curaj s te urci i s lucrezi n turnul de control nvecinat, aezatprecar pe stlpi de susinere aproape complet mncai de rugin. Ocoli cldirile i porni spre pista pustie, pe care se aflau opt avioane de lupt maliene i unul de transport. Rmase nemicat cnd vzu doi paznici narmai stnd lng o barac. Unul dormita ntr-un scaun, iar cellalt sttea rezemat de barac fumnd. Nemaipomenit, i spuse el. Acum trebuia s aib de-a face i cu soldai. i ridic ceasul Chronosport i se uit la cadran. Era unsprezece fr douzeci. Se simi brusc obosit. Mersese atta drum ca s ajung pe un aeroport prsit care prea c nu vzuse un avion venind sau plecnd de sptmni ntregi. i, de parc asta nu era destul de ru, pista era pzit de soldai din securitatea aviaiei maliene. Nu tia ct va putea rezista fr s fie descoperit sau fr s moar din cauza lipsei de mncare i ap. Se resemn n faa unei lungi ateptri. Nu avea sens s stea pe acolo n timpul zilei. Merse o sut de metri n deert pn ddu de o groap mic pe jumtate plin de rmiele vreunei cocioabe prsite demult. i scobi o gaur n nisipul uscat, se bg nuntru i trase peste el cteva scnduri putrezite. Groapa ar fi putu colci de furnici i scorpioni, dar era prea obosit ca s i pese. Adormi n treizeci de secunde. Brutalizai de oamenii din echipajul lui Massarde, lui Pitt i Giordino li se puser ctue i fuseser forai s stea n genunchi legai de lanuri scurte rsucite n jurul unei evi. Erau nchii fr speran de ieire n fundul de cal sub o platforma grea de oel care servea drept punte pentru sala motoarelor i a generatoarelor de sus. Deasupra, un paznic narmat cu un pistol automat pea ncet nainte i napoi, pantofii lui cnind pe podeaua de oel. Rmaser
124

ngenuncheai n sala umed, cu genunchii goi aproape ari de podeaua metalic fierbinte. Orice scpare era imposibil. n curnd aveau s fie predai poliiei generalului Kazim, iar existena lor avea s se sfreasc cu o condamnare la moarte. Atmosfera din fundul calei era nbuitoare i aproape irespirabil. Erau scldai n sudoare din cauza aburului fierbinte ce ieea din eav. Chinul lor cretea cu fiecare clip. Giordino se simea foarte slbit, forele prsindu-l aproape n ntregime dup dou ore n acea gaur de iad. Umiditatea era mai rea dect n toate saunele n care fusese. Iar pierderea lichidelor corpului l nnebunea de sete. Se uit la Pitt s vad cum suporta rezistentul su prieten detenia. Din cte i ddea seama, Pitt nu manifest nici o reacie. Faa lui, ud de transpiraie, prea gnditoare i satisfcut. Studia un ir de chei atrnate pe peretele din spate. Nu putea ajunge la ele, pentru c lanul ctuelor era oprit s alunece de o clam. Msura dus pe gnduri distana. Din cnd n cnd era atent la zgomotul fcut de paznic, apoi se ntorcea la chei. - Iar ne-ai bgat ntr-o ncurctur frumoas, Stan, zise Giordino repetnd o replic din comediile cu Stan i Bran. - mi pare ru, Bran, dar totul a fost n numele umanitii, rnjii Pitt. - Crezi c Rudi a reuit? - Dac s-a inut n umbr i i-a pstrat calmul, nu avea de ce s ajung n halul n care am ajuns noi. - Ce crezi c se ateapt s obin mahrul francez inndu-ne aici s transpiram? ntreb Giordino meditativ, tergndu-i cu braul transpiraia de pe fa. - Nu am nici cea mai vag idee, rspunse Pitt. Dar bnuiesc c vom afla curnd de ce ne-a bgat n cutia asta cu aburi, n loc s ne predea imediat jandarmilor. - E dobitoc ru dac s-a enervat n halul sta din cauza unui telefon. - E vina mea, zise Pitt cu ochii lucindu-i veseli. Ar fi trebuit s l dau cu tax invers. - Pi n-aveai de unde s tii c tipul e aa de calic. Pitt l privi lung pe Giordino, cu admiraie. Se minuna de faptul c italianul ndesat mai avea nc simul umorului, dei era pe punctul de a leina. n momentele lungi de agonie ce urmar, Pitt i nltur din minte celula ca un cuptor i ameninarea care i pndea i se concentra cu totul asupra planurilor de evadare. Dar pentru moment, optimismul nu i avea rostul. Nu aveau destul putere s rup lanul i nici mijloacele de a sparge ncuietoarea ctuelor. Prin minte i se perindar o duzin de posibiliti, renunnd la ele pe rnd. Nici una nu se potrivea dect n anumite contexte. Problema principal o constituiau lanurile. ntr-un fel sau altul, trebuiau scoase de pe eav. Dac nu, orice plan, ct de bun, era inutil. Se opri din exerciiile de gimnastica a minii cnd paznicul ridic o plac metalic din podea, apoi o mpinse la loc. Scoase o cheie de la curea i le desprinse ctuele. Ali patru membri ai echipajului stteau n sala motoarelor. Se aplecar i i ridicar pe Pitt i pe Giordino n picioare, i trra prin sala
125

motoarelor, n susul unei scri i pe un hol cu mochet groas. Unul dintre ei ciocni la o u din lemn de tec, o deschise i i mpinse pe cei doi prizonieri n camer. Yves Massarde sttea n mijlocul unei canapele lungi din piele, fumnd un trabuc subire i rotind un pahar de coniac. Un brbat cu pielea nchisa la culoare n uniform militar sttea pe scaunul din faa lui, bnd ampanie. Nici unul nu se ridic n clipa n care Pitt i Giordino ajunser n faa lor, desculi, mbrcai doar n pantaloni scuri i tricouri ude de transpiraie. - Astea sunt mizerabilele specimene pe care le-ai pescuit din ru? ntreb ofierul, privindu-i curios cu ochii negri, reci i goi. - De fapt au urcat la bord fr invitaie, replic Massarde. I-am prins cnd se foloseau de echipamentul meu de comunicaii. - Crezi c au reuit s transmit mesajul? Massarde ddu din cap: - Am ajuns prea trziu ca s-i opresc. Ofierul i puse paharul pe o msu mic, se ridic, travers ncperea i se post n faa lui Pitt. Era mai nalt dect Giordino, dar cu vreo cincisprezece centimetri mai scund dect Pitt. - Care dintre voi a inut legtura cu mine pe ru? ntreb el. Pitt se lmuri: - Trebuie s fii generalul Kazim. - Exact. - Asta mi demonstreaz c nu poi judeca o persoan dup voce. mi imaginam c semnai mai mult cu Rudolph Valentino dect cu Willie Nevstuica... Pitt se ls pe vine i se ntoarse ntr-o parte cnd Kazim, cu faa nroit dintr-o dat de ur i dinii ncletai de furie, i arunc piciorul nclat cu gheat spre burta lui. Lovitura era dur i fusese trimis cu toat puterea. Expresia de furie a lui Kazim se transform brusc n oc, cnd Pitt, cu o micare fulgertoare, i prinse gheata din zbor i o strnse ca ntr-o menghin. Pitt rmase nemicat fr s dea drumul piciorului generalului. Rmase pur i simplu pe loc, inndu-l cu ambele mini i fcndu-l pe general s opie ntr-un picior. Apoi l mpinse uor napoi pn ce Kazim, nnebunit de furie, czu la loc pe scaun. n camer se aternu o tcere deplin. Kazim era n stare de oc. Dictator de peste o decad, mintea lui refuz s accepte un comportament nesupus i dispreuitor. Era att de obinuit ca oamenii s tremure n faa Lui, c nu tiu imediat cum s reacioneze. Respiraia i se accelerase, buzele i deveniser o linie alb i faa luase o culoare stacojie. Doar ochii i rmseser reci i goi. ncet, deliberat, scoase un pistol din tocul de la curea. Un automat mai vechi, observ Pitt cu detaare, un Beretta NATO de 9 milimetri, modelul 92 SB. Fr grab, Kazim cobor sigurana cu degetul mare i ndrept eava spre Pitt. Sub mustaa groas apru un zmbet de ghea. Pitt i arunc o privire lui Giordino i observ c prietenul su era pregtit s sar asupra lui Kazim. Apoi ochii i se fixar asupra minii cu care Kazim inea pistolul, ateptnd cea mai mic ncordare, cea mai mic ndoire a degetului de pe trgaci i pregtindu-se s sar n dreapta. Ar fi putut fii o ocazie de evadare, dar tia c pierduse ansa fornd prea tare nota cu Kazim. Avea s l omoare ncet i pe ndelete. Kazim nu putea fi dect un bun inta i
126

nu putea rata de la o distan att de mic. Probabil c putea evita primul glon, dar generalul avea s i regleze repede inta i s trag din nou ca s l schilodeasc, nti ntr-o rotul, apoi n cealalt. Putea citi acest lucru n ochii de diavol ai generalului. Apoi, cu o fraciune de secund nainte ca ncperea s explodeze de gloane i trupuri convulsive, Massarde fcu o spiral n aer cu mna i vorbi pe un ton autoritar. - Te-a ruga, generale, s i conduci execuia n alt parte i nu n camera mea de petrecere. - Cel nalt va muri, uier Kazim cu ochii de smoal fixai asupra lui Pitt. - Toate la timpul lor, dragul meu camarad, spuse Massarde turnndu-i nonalant nc un coniac. F-mi plcerea i nu mi pta de snge covorul rar Nazlini Navajo. - O s-i cumpr altul, grohi Kazim. - Te-ai gndit la faptul c vrea s scape repede n felul sta E clar c i-a ntins o momeal, prefernd o moarte rapid dect s sufere agonia unei torturi ndelungate. Pistolul cobor ncet, iar zmbetul lui Kazim deveni crud: - L-ai citit imediat. i-ai dat seama ce are n cap. Massarde nl din umeri cu nepsare galic: - Americanii numesc asta mecherie de strad. tia doi ascund ceva vital. S-ar putea s profitm amndoi dac i convingem s vorbeasc. Kazim se ridic de pe scaun, se apropie de Giordino i ridic din nou pistolul, ndreptndu-l de data asta spre urechea dreapt a lui Giordino. - s vedem dac eti mai vorbre dect ai fost pe nav. Giordino nici nu clipi: - Care nav ntreb el cu vocea la fel de nevinovat ca a unui preot la confesiune. - Cea pe care ai abandonat-o la cteva minute nainte s sar n aer. - A, nava aceea. - Ce misiune avei? De ce ai venit pe Niger n Mali? - Cercetam obiceiurile migratoare ale anumitor peti, urmrind un banc de diavoli din tia alunecoi n susul rului pn n locul unde i depun icrele. - i armele de la bordul navei? - Armele?, care arme? ntreb Giordino rsucindu-i buzele i ridicnd din umeri. Nu avem nici o arm. - Ai uitat de ntlnirea cu vasele de patrulare din Benin? Giordino cltin din cap: - mi pare ru, nu mi dau seama despre ce vorbii. - Cteva ore n camerele de interogatoriu din sediul meu de la Bamako sar putea s-i remprospteze memoria. - Nu e un climat sntos pentru strini care refuz s coopereze, v asigur, zise Massarde. - nceteaz cu minciunile, spuse Pitt privindu-l pe Giordino. Spune-i adevrul. Giordino se ntoarse i l privi fr expresie: - Eti nebun!
127

- Poate c tu supori tortura, dar eu nu. Gndul la dureri m mbolnvete. Dac nu-i spui generalului Kazim ce dorete s tie, am s-i spun eu. - Prietenul tu e un om nelept, zise Kazim. Ai face bine s-l asculi. O clip Giordino pru deconcertat, apoi ochii i se umplur de furie. - Nenorocitule! Trdtorule... Blestemele lui Giordino fur ntrerupte brusc de Kazim care l lovi cu pistolul peste fa tindu-i brbia. Giordino se ddu, cltinndu-se, doi pai napoi, se opri i se repezi ca un taur turbat. Kazim ridic pistolul i l ndrept spre fruntea lui Giordino. A nceput nebunia, gndi Pitt cu rceal, derutat de izbucnirea lui Giordino. Se bg repede n faa lui Kazim, l prinse pe Giordino de brae i i le duse la spate. - Potolete-te, pentru numele lui Dumnezeu! Neobservat, Massarde apas un buton de pe o consol mic de lng canapea. nainte ca ceilali s mai fac vreo micare, o mic armat de membri ai echipajului nvlii n camer, doborndu-i pe Pitt i pe Giordino. Pitt de-abia i zri cu coada ochiului i nu opuse nici o rezisten, tiind c nu are nici un sens i hotrt s i pstreze puterile. Dar Giordino se zbtu ca un nebun umplnd camera cu njurturi. - Ducei-l pe la napoi n cal, ip Massarde ridicndu-se n picioare i artnd spre Giordino. Pitt simi cum presiunea asupra lui slbete, paznicii concentrndu-se s-l potoleasc pe Giordino. Unul dintre gardieni scoase o mciuc prevzut cu o greutate la captul corzii flexibile i l lovi pe Giordino n spatele urechii, care gemu i puterile l prsir. Se prbui, iar paznicii l prinser de sub brae i l trr din camer. Kazim ndrept pistolul spre Pitt, care zcea nc pe podea. - Dac tot preferi o conversaie cordial n locul chinurilor, ce-ar fi s ncepi spunndu-mi numele tu adevrat. Pitt se ntoarse pe o parte i se ridic: - Pitt, Dirk Pitt. - S te cred? - E un nume la fel de bun ca oricare altul. Kazim se ntoarse spre Massarde: - Au fost percheziionai? Massarde consimi din cap: - Nu aveau asupra lor nici un fel de legitimaii sau acte. Kazim l privi fix pe Pitt, cu faa ca o masc plin de aversiune. - Poate c m poi lmuri de ce ai intrat n Mali fr paaport? - Nici o problem, domnule general, se grbi Pitt s i rspund. Eu i partenerul meu suntem arheologi. Ni s-a ncredinat un contract de ctre o fundaie francez s cutm epave pe rul Niger. Paapoartele noastre s-au pierdut cnd nava noastr a fost incendiat i distrus de unul din vasele dumneavoastr de patrulare. - Nite arheologi cinstii s-ar smiorci ca nite copii dup ce au fost inui n lanuri dou ore n camera de aburi. Voi doi suntei prea nrii, nenfricoai i arogani ca s fii altceva dect ageni instruii... - Ce fundaie? se amestec Massarde.
128

- Societatea Francez pentru Explorri Istorice, rspunse Pitt. - N-am auzit de ea. Pitt ddu din mn: - Ce pot s spun? - De cnd caut arheologii relicve ntr-un superiaht dotat cu lansatoare de rachete i arme automate? ntreb Kazim sarcastic. - Nu stric niciodat s fii pregtit pentru pirai sau teroriti, zmbi Pitt stupid. n clipa aceea se auzi o btaie n u. Unul dintre oamenii lui Massarde intr i i nmn un mesaj. - Dorii s rspundei, domnule? Massarde l citi repede i ddu din cap: - Transmite-i complimentele mele i spune-i s continue investigaia. Dup ce omul plec, Kazim ntreb: - Veti bune? - Extrem de edificatoare, susur Massarde. De la agentul meu de la Naiunile Unite. Se pare c indivizii tia sunt de la Agenia Naionalpentru Studii Subacvatice i Marine din Washington. Misiunea lor era s gseasc sursa contaminrii chimice a Nigerului, ce provoac o cretere rapid a fluxului rou dup ce se vars n mare. - E doar o faad, zise Kazim dispreuitor, nimic mai mult. Cutai ceva mult mai semnificativ dect poluarea. Petrol, dup prerea mea. - Asta crede i agentul meu din New York. Presupune c e o acoperire, dar sursa lui de informaii nu e de aceeai prere. Kazim l privi pe Massarde cu suspiciune: - Sper c nu e o scurgere de la Fort Foureau? - n nici un caz, zise Massarde fr ezitare. Proiectul meu e prea departe ca s aib vreun impact asupra Nigerului. Nu poate fi dect una dintre operaiunile tale clandestine pe care nu le dezvlui. Faa Lui Kazim deveni rigid i se goli de snge: - Dac cineva e de vin pentru deversarea de substane contaminante n Mali, nu poi fi dect tu, prietene. - Imposibil, zise Massarde sec i l privi fix pe Pitt. i se pare interesant conversaia aceasta, domnule Pitt. - Habar n-am despre ce vorbii. - Tu i partenerul tu trebuie s fii foarte valoroi. - Nu chiar. n clipa aceasta, nu suntem dect nite prizonieri amri. - De ce spui c sunt valoroi? ntreb Kazim. - Agentul meu mi-a mai raportat c oNU trimite o echip tactic special ca s-i recupereze. O clip, Kazim pru ocat, dar i reveni imediat. - Vin ncoace nite fore speciale? - Probabil c sunt deja pe drum, acum c domnul Pitt a reuit s i contacteze superiorul, zise Massarde uitndu-se din nou peste mesaj. Dup spusele agentului meu, numele lui e amiralul James Sandecker. - Se pare c nu i scap nimic. ncperea elegant de pe locuina plutitoare era rcit de aerul condiionat i Pitt tremura incontrolabil dup cldura i aburii din fundul calei, dar altceva l nfrigur i mai tare. l oc faptul c Massarde cunotea detaliile
129

ntregii misiuni. ncerca s i imagineze cine i-ar fi putut trda, dar nu i veni nici un nume n minte. - Aha, nu mai suntem aa de iste i de indiferent acum c acoperirea ne-a fost aruncat n aer, nu-i aa, amice? remarc generalul, turnndu-i nc un pahar din ampania excelent a lui Massarde i ridicnd imediat ochii. Unde plnuiai s avei acel mic rendez-vous cu echipa ONU, domnule Pitt? Pitt ncerca s dea impresia c e lovit de amnezie. Ajunsese ntr-o fundtura. Aeroportul din Gao era cel mai logic loc de ntlnire. Nu ndrznea s l pun n pericol pe Gunn, dar ncerc totui n sperana c generalul era la fel de prost pe cum arta. - La aeroportul din Gao, urmeaz s aterizeze n zori. Trebuia s i ateptm n captul dinspre vest al pistei. Kazim se holb la el o clip, pe urm l lovi brusc peste frunte cu eava Berettei. - Mincinosule! url el. Pitt i ls capul ntre umeri .i i acoperi faa cu minile: - E adevrul, v jur. - Mincinosule, repet Kazim. Pista de la Gao se ntinde spre nord i spre sud. Nu exist un capt spre vest. Pitt oft adnc i cltin din cap foarte ncet: - Bnuiesc c nu are nici un sens s v ascund adevrul. Oricum vei scoate totul de la mine mai devreme sau mai trziu. - Din nefericire pentru tine, am metodele mele pentru asta. - Foarte bine, zise Pitt. Instruciunile amiralului Sandecker dup ce am distrus nava erau s ne ducem la sud de Gao cu vreo douzeci de kilometri, unde se afl o vale lat i seac. Un elicopter urmeaz s vin acolo din direcia Nigerului. - Care e semnalul pentru ca s v ridice? - Nu e nevoie de semnal. n jur e pustiu. Mi s-a spus c elicopterul va cerceta zona cu luminile de aterizare pn vor da de noi. - La ce or? - Patru dinineaa. Kazim l privi lung dus pe gnduri, apoi spuse caustic: - Dac m mini din nou, vei regreta amarnic. i puse pistolul n toc i se ntoarse spre Massarde: - Nu e timp de pierdut. Trebuie s pregtesc o festivitate de bun venit. - Cel mai bine ar fii, Zateb, s pstrezi distana de ONU. Te sftuiesc cu trie s lai n pace echipa lor tactic. Cnd nu-i vor gsi pe Pitt i pe prietenul lui, vor zbura napoi n Nigeria. Dac dobori elicopterul i i omori pe toi cei aflai la bord, vei strni un roi de viespi. - mi invadeaz ara. - S lsm chestiile astea, ddu Massarde din mn. Mndria naional nu Le aranjeaz. Nu merit s pierzi ajutoare i fonduri pentru programele tale, ca s zic aa, ilicite numai ca s-i satisfaci setea de snge. Las-i s plece teferi. Kazim zmbi strmb i izbucni ntr-un rs sec: - Yves, m lipseti de toate plcerile vieii. - Dar i pun milioane de franci n buzunare. - i asta e adevrat, consimi Kazim. Massarde ddu din cap spre Pitt:
130

- Pe lng asta, te poi distra cu sta i cu prietenul lui. Sunt sigur c-i vor spune tot ce vrei s tii. - i vor deerta sacul pn la prnz. - Sunt sigur de asta. - Mulumesc c i-ai frgezit n sala motoarelor. - Plcerea a fost de partea mea, zise Massarde lund-o spre o u lateral. Acum, dac m scuzi, trebuie s m ntorc la oaspeii mei. I-anneglijat prea mult vreme. - Mai am s-i cer o favoare, zise Kazim. - Spune i i va fii ndeplinit. - Mai ine-i puin pe domnul Pitt i pe domnul Giordino n cal. Vreau s li se topeasc orice urm de ostilitate pn cnd i transport la sediul meu din Bamako. - Cum doreti, fu de acord Massarde. O s le spun oamenilor mei s l duc pe domnul Pitt n cal. - i mulumesc, Yves, prietene, c i-ai capturat i mi i-ai predat. i sunt recunosctor. Massarde i nclin capul: - Cu plcere. nainte ca ua s se nchid n urma lui Massarde, Kazim i concentra din nou atenia asupra lui Pitt. Ochii lui negri strluceau de sadism. Pitt nu mai vzuse dect o dat atta rutate pe faa unui om. - edere plcut n cal, domnule Pitt. Dup aceea vei suferi cum n-ai fi crezut c se poate nici n cele mai groaznice comaruri. Dac generalul se atepta s l vad tremurnd de fric, nu se ntmpl aa. Pitt prea incredibil de calm. Avea expresia de ncntare a omului care a ctigat o grmad de bani la un automat. n sinea lui, Pitt exulta pentru c generalul pusese fr s vrea la locul ei piesa care i lipsea n planul de evadare. Ua era ntredeschis, iar Pitt avea de gnd s se strecoare afar. 23 Prea agitat ca s doarm, Eva observ prima c avionul cobora. Dei piloii fcuser manevrele ct mai uor posibil, simi c zgomotul motorului scade n intensitate i tiu c avionul pierdea din altitudine, cnd urechile i se nfundar brusc. Se uit pe geam, dar nu distinse dect bezn total. Nu existau nici un fel de lumini pe suprafaa deertului. Se uit la ceas i vzu c trecuse cu zece minute de miezul nopii i doar o or i jumtate de cnd ncrcaser ultimele aparate i probe de contaminare la bord i decolaser din cimitirul care era Asselar. Se relaxa puin gndindu-se c, probabil, piloii schimbau cursul i altitudinea. Dar senzaia de gol n stomac i spuse c avionul cobora n continuare. Eva iei pe culoar i se duse spre spatele cabinei unde Hopper se exilase ca s i poat fuma pipa. Se apropie de locul lui i l scutur uor: - Frank, ceva nu e n regul. Hopper avea somnul uor, aa c deschise ochii instantaneu i se uit la ea ntrebtor: - Ce ai spus?
131

- Avionul coboar. Cred c aterizm. - Prostii, pufni el. Mai avem cinci ore pn la Cairo. - Nu, am auzit cum ncetinesc motoarele. - Probabil c piloii au sczut viteza ca s fac economie de combustibil. - Pierdem altitudine, sunt sigur de asta. Hopper fu alertat de seriozitatea tonului ei, se ridic n scaun i i nclin capul ascultnd motoarele. Apoi se aplec peste braul scaunului i privi spre peretele despritor al cabinei piloilor. - Cred c ai dreptate. Botul avionului pare ndreptat n jos. Eva art cu capul spre cabina piloilor: - Piloii au inut mereu ua deschis n timpul zborului. Acum e nchis. - Pare s fie ceva ciudat la mijloc, dar sunt sigur c reacionm exagerat. Arunc ptura cu care se nvelise i se ridic greoi: - Oricum, nu stric s aruncm o privire. Eva l urm pe culoar spre ua cabinei piloilor. Hopper ntoarse mnerul uii i se ntunec brusc la fa: - E ncuiat. Btu cu pumnul n u i atept cteva clipe, dar nu primi nici un rspuns. Unghiul de coborre al avionului se mri. - Se ntmpl ceva foarte ciudat. Ar fi bine s i scoli i pe ceilali. Eva se grbi napoi i i trezi i pe ceilali membri ai echipei. Grimes veni primul lng Hopper: - De ce aterizm l ntreb el. - Nu am nici cea mai vag idee. Piloii nu au chef s comunice. - Poate c fac o aterizare de urgen. - Dac o fac, sunt hotri s pstreze secretul. Eva se aplec peste un scaun i scrut ntunericul prin hublou. Observ un grup de lumini de un galben stins la civa kilometri dincolo de botul avionului. - Se vd lumini n fa, anun ea. - Am putea sparge ua, suger Grimes. - i ce obinem vru s tie Hopper. Dac piloii vor s aterizeze, nu avem ce face. Nici unul dintre noi nu poate prelua controlul unui avion. - Nu avem ce face dect s ne aezm i s ne punem centurile. De-abia rosti aceste cuvinte, c se aprinser luminile de aterizare i pilotul vir brusc venind deasupra unei piste de aterizare nevzute nc. Pn s i pun cu toii centurile, roile se lovir de nisipul dur i motoarele vuir cnd pilotul puse n funciune frnele pneumatice. Suprafaa moale a pistei neasfaltate oferea destul rezisten la naintare pentru ca piloii s nu fie nevoii s frneze prea intens. Avionul rul spre un ir de reflectoare de lng pist i se opri. - M ntreb unde ne aflm. murmur Eva. - O s aflm destul de curnd, zise Hopper lund-o spre ua cabinei pilotului, hotrt s o sparg de data aceasta. Dar ua se deschise nainte s ajung la ea i iei pilotul. - Ce nseamn oprirea asta? ntreb Hopper. Avem vreo problem mecanic? - Aici cobori, zise pilotul ncet.
132

- Cum adic? Trebuie s ne duci la Cairo. - Am ordine s v las laTebezza. - sta e un avion nchiriat de ONU. Ai fost angajat s ne duci unde i cerem noi, iar noi nu i-am cerut s ne duci la Tebezza asta sau cum se cheam. - Considerai-o ca o oprire neprogramat, zise pilotul cu hotrre. - Nu ne poi arunca n mijlocul deertului. Cum ne continum drumul spre Cairo? - S-au fcut aranjamente. - i echipamentul nostru? - Va fii pzit. - Probele noastre trebuie duse la laboratorul OMS din Paris ct mai curnd. - Asta nu e treaba mea. Acum v rog s v luai lucrurile i s cobori. - N-o s coborm deloc, zise Hopper indignat. Pilotul trecu pe lmg Hopper i merse repede spre ieirea din spate. Trase de mnere i aps pe un ntreruptor mare. Pompele hidraulice uierar i podeaua din spate cobor ncet, transformndu-se n scar spre sol. Apoi pilotul ridic un revolver de calibru mare pe care l inuse la spate i l flutur spre cercettorii uluii. - Cobori din avion imediat! le comand el amenintor. Hopper veni drept n faa lui ignornd eava pistolului care i se nfipsese n stomac. - Cine eti? De ce faci asta? - Sunt locotenentul Abubakar Babanandi din forele aeriene ale Maliului i acionez conform ordinelor superiorilor mei. - i cine ar fi acetia? - Consiliul Militar Suprem al Maliului. - Vrei s spui generalul Kazim. El face crile pe aici... Hopper gemu dintr-o dat. Locotenentul Babanandi l lovise puternic cu eava pistolului n stomac. - V rog s nu facei probleme, domnule doctor. Prsii avionul sau v mpuc pe loc. Eva l prinse de bra: - F ce spune, Frank. Nu are rost s mori din cauza mndriei. Hopper se cltin apsndu-i instinctiv stomacul cu minile. Babanandi prea dur i rece, dar Eva vzu n ochii lui mai mult fric dect ostilitate. Fr nici un alt cuvnt, Babanandi l mpinse brutal pe Hopper pe prima treapt. - V avertizez. Cobori ct mai repede. Douzeci de secunde mai trziu, sprijinit de Eva, Hopper pii pe sol i privi n jur. Vreo ase brbai, cu capul i faa ascunse sub valurile indigo, nfurate strns, ale tuaregilor, se apropiar i se aezar n semicerc n jurul lui Hopper. Erau cu toii nali i amenintori. Purtau veminte lungi i negre i erau narmai cu sbii late care atrnau n teci prinse n jurul taliei. n mini ineau arme automate, ndreptate toate spre pieptul lui Hopper. Se apropiar nc dou persoane. Unul dintre ei era un brbat foarte nalt i dominator, subire i cu mini cu piele deschis la culoare, singura parte ce i se vedea, n afar de ochii de-abia vizibili sub tietura ngust din lithmn.
133

Vemntul lui era purpuriu, iar vlul alb. Vrful capului lui Hopper ajungea la acelai nivel cu umerii strinului. Era nsoit de o femeie mare ct un camion. Purta o rochie murdar i larg ce se oprea deasupra genunchilor, dnd la iveal picioarele groase ca nite buturugi. Spre deosebire de ceilali, avea capul descoperit. Dei era la fel de neagr ca sud-africanii i avea pr srmos, pomeii i erau nali, brbia rotund i nasul ascuit. Ochii erau micica dou mrgele i gura i se ntindea aproape de la o ureche la alta. Avea o nfiare rece i sadic, accentuat de nasul rupt i de cicatricea de pe frunte. Era faa unei femei care fusese cndva brutalizat. inea n mn un bici din piele groas, cu un nod n capt. l privea pe Hopper de parc era membr a Inchiziiei i i msur urmtoarea victim candidat la instrumentul de tortur. - Unde ne aflm? ntreb Hopper fr alt introducere. - Tebezza, i rspunse brbatul nalt. - Asta mi s-a spus deja. Dar unde se afl Tebezza asta? Rspunsul i veni n englez, cu un accent pe care Hopper l identific a aparine unui nordirlandez: - Tebezza e locul unde se termin deertul i ncepe iadul. Aici e scos aurul din min de deinui i sclavi. - n genul minelor de sare de la Taoudenii, zise Hopper privind putile ndreptate spre el. N-ai vrea s luai armele astea din faa mea? - Sunt necesare, domnule doctor Hopper. - Nu v facei griji. Nu am venit s v furm... Se opri n mijlocul propoziiei. Ochii i se golir de orice expresie i se albi la fa. - tii cum m cheam? ntreb el n oapt. - Da, v ateptam. - Cine suntei? - M numesc Selig OBannion. Sunt inginerul-ef al minei, spuse el i se ntoarse spre femeia masiv. Ea este asistenta mea, Melika - i nseamn regina. Tu i oamenii ti vei primi ordinele de la ea. Zece secunde trecur ntr-o tcere deplin, ntrerupt doar de turbinele avionului, ce se roteau ncet. - Ordine? Ce dracu vrei s spui? izbucni Hopper. - Ai fost trimii aici prin bunvoina generalului Zateb Kazim. Este dorina lui expres s lucrai n mine. - Asta e rpire! gfi Hopper: OBannion cltin din cap rbdtor. - Nu e deloc rpire, domnule doctor Hopper. Nu se va cere nici o rscumprare i nu vei fi inui ostatici. Ai fost condamnai la munc silnic n minele de la Tebezza, s excavai aur pentru trezoreria naional a Maliului. - Eti nebun de legat..., izbucni Hopper, dar se ddu napoi pe treptele avionului cnd Melika l lovi peste fa cu biciul. Lovitura i ocul l paralizar i i duse mna la obrazul umflat. - E prima ta lecie ca sclav, porc nenorocit, se rsti femeia imens. ncepnd din clipa asta, nu mai vorbeti fr s i se acorde permisiunea. Ridic biciul s l loveasc din nou, dar OBannion o prinse de mn: - ncet, femeie. D-i timp s se obinuiasc cu ideea.
134

Se uit spre ceilali cercettori care coborser treptele i se strnseser n jurul lui Hopper, feele i ochii lorexprimnd oc i teroare. - i vreau n stare bun pentru prima lor zi de lucru. Melika cobor biciul fr tragere de inim: - Am impresia c ncepi s te nmoi, Selig. Nu sunt fcui din porelan. - Eti american, zise Eva. Melika rnjii: - Aa e, scumpo. Zece ani am fost efa gardienelor la Penitenciarul de femei din Corona, California. Mai rele ca cele de acolo nu exist, poi s m crezi pe cuvnt. - Melika are grij special de femei, zise OBannion. Sunt sigur c o s aib grij s te integrezi n familie. - Vrei s spui c femeile lucreaz n min? ntreb Hopper incredul. - Da, multe dintre ele, inclusiv copiii lor, rspunse OBannion nepstor. - nclcai flagrant drepturile omului, zise Eva furioas. Melika se uit la OBannion cu o expresie de cruzime: - Se poate? El consimi din cap: - Se poate. Femeia o lovi n stomac pe Eva cu captul biciului, fcnd-o s se ncovoaie. Apoi o lovi din nou peste ceaf. Eva se mototoli ca o crp i s-ar fi prbuit dac Hopper nu ar fi prins-o de talie. - O s nvai curnd c nu are rost s v mpotrivii, zise OBannion. Cel mai bine e s cooperai i s v scutii de chinuri ct v-a mai rmas de trit. Hopper csc gura fr s i vin s cread: - Suntem cercettori respectai ai Organizaiei Mondiale a Sntii. Nu ne putei executa numai pentru c aa avei chef. - s v execut, scumpe doctor? remarca oBannion indiferent. Nici vorb de aa ceva. Am de gnd s v fac s muncii pn murii. Planul lui Pitt merse ca pe roate. Dup ce paznicul l mpinse napoi lng Giordino n cala plin de abur, se arta supus i asculttor, ridicnd minile astfel nct gardianul s i poat prinde lanul ctuelor n jurul evii de abur. Numai c de data aceasta Pitt ridic minile de cealalt parte a suportului evii. Considernd c Pitt era legat bine, paznicul iei ncet i trnti ua de oel a trapei cu un zgomot puternic, nchiznd prizonierii n fundul de cal nbuitor. Giordino sttea nepstor scldat n sudoare i i mas ceafa. Pitt deabia l vedea prin aburul gros. - Cum a mers? ntreb Giordino. - Massarde i Kazim lucreaz mn n mn. Sunt parteneri ntr-o operaiune dubioas. Massarde l mituiete pe general ca s i acorde favoruri. Asta e dar. Mai mult n-am reuit s aflu. - Mai am o ntrebare. - D-i drumul. - Cum ieim din ceainicul sta? Pitt ridic minile i rnjii: - Cu o nvrtitur de mn. Legat acum de cealalt parte a suportului, i ls lanul s alunece pn ajunse la peretele din spate unde se afl raftul cu chei de diferite mrimi. Lu una dintre ele i o ncerc pe armtura fixat pe perete pentru a susine eava de abur. Era prea mare, dar urmtoarea se potrivea perfect. Apuc bine mnerul
135

cheii i trase. Armtura era plin de rugin i nu se clinti. Pitt se odihni o clip, apoi i rezem picioarele de o travers de oel i trase cu toat puterea. Fileturile armturii ncepur s cedeze ncet. Primul sfert de rotaie i solicit toi muchii braelor, apoi armtura ncepu s se roteasc mai uor. Cnd nu mai era prins dect n dou fileturi, Pitt se opri i se ntoarse spre Giordino. - Gata, poate fi scoas. Dac n-avem noroc s circule prin ea abur de joas presiune pentru nclzirea cabinelor de sus, o s aflm pe pielea noastr cum se simte un biet homar n oal. Oricum o s ias destul abur ca s ne sufoce dac nu ieim de-aici repede. Giordino se ridic n picioare, cu genunchii ndoii i lovind cu capul placa metalic de sus. - D-l pe paznic pe mna mea i o s am eu grij de restul. Pitt ddu din cap i mai nvrti armtura de cteva ori pn iei. Apoi se ls s atrne cu toat greutatea de eav. Izbucni un val de abur care nveli ncperea mic. n cteva secunde era att de gros, c Pitt i Giordino nu se mai vedeau deloc unul pe altul. Cu o micare rapid, Pitt i trase lanul pn n captul evii, oprindu-i ambele mini. El i Giordino ncepur n acelai timp s ipe i s bat cu pumnii n placa de sus. Auzind uieratul aburului i vzndu-l ieind prin crpturile dintre plcile punii, gardianul reacion conform scenariului gndit de Pitt i deschise trapa. l nvlui un nor de abur i minile nevzute ale Lui Pitt l traser nuntru. Paznicul czu cu capul nainte .i se lovi cu falca de o travers metalic. Lein instantaneu. O secund mai trziu, Pitt i smulsese din mini arma automat. Alte cinci secunde mai trziu, Giordino l cutase orbete prin buzunare i gsise cheia ctuelor. Le desfcu pe ale lui, n timp ce Pitt sri ca o pisic pe puntea de sus i se ls pe vine privind n jur cu arma pregtit. Sala motoarelor era goal. Nu mai sttea de paz nici un alt membru al echipajului. Pitt se ntoarse i ngenunche, tergndu-i iroaiele de sudoare de pe frunte i uitndu-se chior din cauza aburului ce nvlea afar. - Vii? - Trage-l pe paznic, mormi Giordino nevzut. Nu are rost s-l lsm pe bietul nenorocit s moar aici. Pitt ntinse minile, gsi dou brae i le apuc strns. l trase pe paznicul incontient n sala motoarelor i l aez pe punte. Apoi l prinse pe Giordino de ncheietura minii i l trase din gaura aceea de iad, strmbndu-se de durere i simind pentru prima oar arsura de pe mini. - Minile tale arat ca nite crevei fieri, i zise Giordino. - Probabil c mi le-am prjit cnd mi-am tras lanul peste captul evii. - Ar trebui s le nfurm cu ceva. - N-avem timp, spuse el i .i ridic minile nctuate. mi faci onoarea s le desfaci. Giordino i desfcu imediat lanul i ctuele. inu puin cheia n aer, apoi o bg n buzunar. - Suvenir. Nu poi s tii niciodat cnd eti arestat din nou. - Dup ncurctura n care ne aflm, nu va dura mult, mormi Pitt. Pasagerii lui Massarde vor ncepe n curnd s se plng de lipsa de cldur, n
136

special femeile cu rochii cu umeri goi. Vor trimite un membru al echipajului s remedieze problema, care ne va descoperi dispariia. - Atunci e timpul s prsim scena cu stil i discreie. - Discreia e obligatorie oricum. Pitt se duse spre o trap, o deschise i se uit pe puntea exterioar ce ducea spre pupa. Ieii, se duse lng balustrad i privi n sus. Se vedeau oameni prin ferestrele mari ale salonului, bnd i conversnd n inut de sear, neavnd nici cea mai mic idee de chinul suferit de Pitt i Giordino chiar sub ei, n sala motoarelor. i fcu semn lui Giordino s ias i ncepur s se furieze pe punte, aplecndu-se pe sub hublourile cabinelor echipajului pn ce ajunser la o scar. Se ascunser sub trepte i privir n sus. Vizibil ca ziua n luminile puternice de sus, viiniu cu alb pe fundalul cerului negru, elicopterul particular al lui Massarde se afla pe puntea-acoperi deasupra salonului principal. Sttea prsit, n jurul lui nefiind nici un membru al echipajului. - Caleaca ne ateapt, zise Pitt. - Mult mai bine dect s-o tergem not, admise Giordino. Dac franuzoiul tia c gzduiete doi piloi vechi, nu l-ar fi lsat aa de unul singur. - Greeala lui, norocul nostru, spuse Pitt afabil. Urc scara, cercet puntea i privi prin hublourile din jur. Vzu cteva capete n cabine, dar care erau ntoarse i neinteresate de ceea ce se ntmpla afar. Travers uor puntea, deschise ua elicopterului i urc. Giordino trase calele roilor, desfcu frnghiile i pe urm urc i el pe locul din dreapta. - Ce avem aici? murmur Giordino studiind panoul de comand. - Un ultim model francez de Ecureuil cu turbin dubl, dup toate aparenele, rspunse Pitt. Nu mi dau seama ce model, dar n-avem timp s-i descifrm toate comenzile. Va trebui s srim peste verificare i s-i dm drumul. Pierdur cteva minute preioase cu pornirea, dar nu sun nici o alarm cnd Pitt trase frna i paletele rotorului ncepur s se nvrt ncet, apoi din ce n ce mai accelerat pn prinser viteza de ridicare. Fora centrifugal zgudui elicopterul. Ca majoritatea piloilor, Pitt n-avea nevoie de traducerea denumirilor n francez de sub aparatele i butoanele de pe panou. tia ce indica. Aparatura de control este universal i nu i ddu nici un fel de btaie de cap. Apru un membru al echipajului i privi curios prin parbrizul lat. Giordino i fcu semn cu mna i i zmbi larg. Marinarul rmase pe loc indecis. - Tipul nu i d seama cine suntem, zise Giordino. - E narmat? - Nu, dar amicii lui care dau nval pe scara nu par prea prietenoi. - E timpul s-o tergem. - Toate indicatoarele ne dau verde, consimi Giordino. Pitt nu mai ezit nici o clip. Respir adnc i ridic elicopterul deasupra punii, apoi i ls botul n jos, aps manetele i i ncepur zborul. Iahtul rmase n urm, o mare de lumini pe apa ntunecat. Dup ce se ndeprtar, Pitt ndrept aparatul i fix cursul de zbor n josul rului. - ncotro mergem? ntreb Giordino. - n locul unde a descoperit Rudi c se vars substana contaminant n ru.
137

- Nu mergem n direcie greit? Am gsit gura de deversare a toxinei la vreo sut de kilometri n cealalt direcie. - i fentez pe urmritori. Dup ce ne ndeprtm de Gao, schimb cursul spre sud, ne ntoarcem prin deert i ajungem din nou pe ru la treizeci de kilometri n susul curentului. - De ce nu trecem pe la aeroport, s-l lum pe Rudi i s ne crm naibii din ar asta? - Din mai multe motive, explic Pitt artnd cu capul spre indicatoarele de combustibil. n primul rnd, avem combustibil doar pentru dou sute de kilometri. n al doilea rnd, din clipa n care Massarde i amicul lui, Kazim, vor da alarma, avioanele de lupt maliene ne vor vna cu radarul, ne vor fora s aterizm, ori ne vor face praf n aer. i n al treilea rnd, Kazim crede c suntem numai doi. Cu ct punem o distan mai mare ntre noi i Rudi, cu att ansele lui de a scpa cu probele cresc. - Chestiile astea i vin n cap aa deodat? se plnse Giordino. Sau te tragi dintr-o lung linie de profei? - Sunt doar un simplu proroc fr pretenii, zise Pitt condescendent. - Ar trebui s dai o prob, poate te angajeaz pe post de ghicitor la carnaval, spuse Giordino sec. - Datorit mie, am scpat din sala de aburi i de pe iaht, nu-i aa? - Iar acum o s zburm deasupra Saharei pn terminm combustibilul. Apoi o s strbatem cu piciorul cel mai mare deert din lume cutnd nu tiu ce toxin, pn cnd crpm sau ne prinde armata malian ca s ne arunce n pivniele lor de tortur. - Ai un mare talent s vezi totul n negru, zise Pitt sardonic. - Atunci spune-mi tu cum s vd. - Bine, ddu Pitt din cap. Cnd ajungem n locul n care agentul de contaminare intr n ru, aruncm elicopterul. Giordino l privi fix: - n ru? - Ai nceput s nelegi. - Nu mai vreau s not n rul sta mpuit, cltin el din cap hotrt. Eti mai nebun dect ciocnitoarea Woody. - Fiecare cuvnt al meu e plin de virtute, fiecare micare sublim, declam Pitt, apoi deveni brusc serios. Toate avioanele de care dispun malienii vor fi trimise s caute psroiul sta. Odat ngropat pe fundul rului, nu vor mai ti de unde s ne ia. Lui Kazim nu i va trece prin cap c am luat-o spre nordul deertului cutnd sursa contaminrii. - Eti extrem de abil, remarc Giordino. Pitt scoase o hart dintr-un suport prins de scaunul su: - Piloteaz tu ct stabilesc cursul. - E n ordine, zise Giordino prelund maneta de control colectiv de lng scaunul lui i mana de tangaj ciclic. - Ridic-l o sut de metri, menine cursul deasupra rului cinci minute, apoi execut un cap-compas de 260 de grade. Giordino i ndeplini instruciunile i ridic o sut de metri, apoi privi n jos. De-abia vedea suprafaa rului.
138

- Avem noroc c stelele se reflect n ap, altfel n-a fi vzut pe unde naiba merg. - Ai grij la umbre ntunecate la orizont, dup ce ntorci. N-am vrea s ne facem praf de vreo stnc. Ocolir Gao n doar douzeci de minute i se apropiar de destinaie. Elicopterul rapid al lui Massarde plutea pe cerul nopii ca o fantom, invizibil fr luminile de navigare, cu Giordino ca pilot priceput i Pitt ca navigator. Deertul de dedesubt era plat i fr nici o form, cu umbre rare aruncate de pietre sau ridicturi mici. Fu aproape o uurare cnd vzur din nou apele negre ale Nigerului. - Ce sunt luminile acelea din dreapta? ntreb Giordino. Pitt nu ridic ochii de pe hart: - n care parte a rului? - nspre nord. - Ar trebui s fie Boureni, un ora mic pe lng care am trecut cu nava imediat ce am ieit din apele poluate. Nu te apropia de el. - Unde vrei s ne aruncm? - n susul rului, unde s nu fim simii de vreun locuitor cu auzul prea ascuit. - Ai ales locul acesta dintr-un motiv special? ntreb Giordino suspicios. - E smbt seara. Ce-ar fi s mergem n ora s vedem ce se ntmpl pe acolo? Giordino deschise gura s rspund, dar se rzgndi i se concentr din nou asupra elicopterului. Se ncord cnd se uit la indicatoarele de pe panou. Cnd se apropie de centrul rului, trase napoi manetele, mpinse uor maneta colectiv i direcia spre dreapta, ntorcnd elicopterul cu botul spre partea de sus a rului. - Ai la tine vesta de salvare? ntreb el. - Nu plec nicieri fr ea, ddu Pitt din cap. ncepe coborrea. La doi metri deasupra apei, Giordino stinse motoarele, iar Pitt ntrerupse alimentarea cu combustibil i curent. Frumosul aparat de zbor al lui Yves Massarde se undui ca un fluture rnit i czu n ap fr zgomot mare. Se legn puin, ct s le dea timp lui Pitt i Giordino s sar ct putur de departe; cei doi ncepur apoi s noate repede ca s nu intre n raza de aciune a elicei care se mai rotea nc. Apa ajunse la uile deschise i inund interiorul, iar elicopterul se scufund cu un sunet ca un suspin fcut de aerul ce ieea din cabin. Nimeni nu l auzi sau vzu cum e nghiit de ape. Dispru ca i Calliope, cznd pe mlul moale de pe fundul rului, care avea pn la urm s l acopere complet, devenind giulgiul lui mortuar. Nu era chiar salonul Polo al hotelului Beverly Hills, dar pentru cineva care a fost aruncat n ru de dou ori, oprit ntr-o baie de aburi i cu picioarele pline de bici de la mersul prin deert noaptea dou ore, nici un alt bar nu ar fi putut fi un sanctuar mai grandios. Pitt nu vzuse niciodat un local mai soios care s i se par att de minunat. Avur impresia c intr ntr-o peter. Pereii erau zgrunuroi i podeaua bttorit de pmnt. O scndur lung proptit pe blocuri de ciment servea drept bar i era ndoit la mijloc att de tare, nct prea c toate paharele
139

aezate pe ea aveau s alunece imediat spre centru. n spatele barului decrepit se afl un raft, ce prea s ias din pmntul din care erau fcui pereii, pe care se afl o gam ciudat de vase i valve n care fierbea cafea i ceai. Lng ele stteau cinci sticle de butur cu etichete obscure, mai goale sau mai pline. Erau inute probabil pentru rarii turiti care se aventurau n local, reflect Pitt, dat fiind c musulmanii nu aveau voie s se ating de aa ceva. Rezemat de perete, o sob mic emana o cldur plcut, mpreun cu un miros iute de blegar de cmil, pe care Pitt i Giordino nu l putur nc identifica. Scaunele preau s fie respinse de la magazinele de caritate Goodwill i ale Armatei Salvrii. Nu existau dou la fel. Nici mesele nu artau mai bine, nnegrite de fum, arse de nenumrate igri i acoperite cu graffiti ce datau din perioada colonial francez. Puina lumin din ncperea ct o debara venea de la dou becuri atrnnd de acelai fir btut n cuie pe o brn a acoperiului. Luminau slab, puterea lor limitat venind de la generatorul diesel suprafolosit al oraului. Cu Giordino venind n urma lui, Pitt se aez la o mas goal i i muta atenia de la mobil la clientel. Fu uurat s constate c nu era nimeni n uniform. n ncpere se afl o aduntur pestri de localnici, barcagii i pescari de pe Niger, steni i alii pe care Pitt i lua drept agricultori. Nu exist nici o femeie. Civa beau bere, dar majoritatea sorbeau din ceti mici cafea dulce sau ceai. Dup ce ie aruncar o privire scurt, se ntoarser cu toii la discuiile lor sau la jocul pe care l jucau, asemntor dominoului. Giordino se aplec peste mas i i opti: - Asta e ideea ta despre o noapte n ora? - Orice port e bun pe vreme de furtun, zise Pitt. Patronul, un brbat oache cu o coam deas de pr negru i o musta imens, iei agale din spatele barului improvizat i se apropie de mas. Rmase lng ei privindu-i fr nici un cuvnt, ateptnd s vorbeasc ei primii. - Bere, zise Pitt ridicnd dou degete. Patronul ddu din cap i se ntoarse la bar. Giordino l privi cum scoate dou beri nemeti dintr-o cutie frigorific plin de zgrieturi, apoi se ntoarse i se uit la Pitt ovielnic: - Poi s-mi spui i mie cum intenionezi s plteti? ntreb Giordino. Pitt zmbi, se aplec sub mas, i scoase adidasul Nike i scoase ceva de pe talp. Apoi privi n jur atent. Ceilali clieni nu le ddeau nici cea mai mic atenie. i deschise prudent minile i i le art lui Giordino. inea n palme un teanc frumos mpturit de bani malieni. - Confederaia francilor francezi africani, zise el ncet. Amiralului nu-i scap nimic. - Sandecker se gndete ntr-adevr la toate, recunoscu Giordino. Cum se face c i i-a dat ie i nu mie? - Am picioare mai mari. Patronul se ntoarse i le trnti n fa sticlele de bere: - Dix francs, mormi el. Pitt i ntinse o bancnot. Proprietarul o lu, o ridic spre unul dintre becuri i o cercet atent, apoi i trecu degetul unsuros peste ea. Vznd c tuul nu se ia, ddu din cap aprobator i se ndeprt.
140

- A cerut zece franci, zise Giordino. I-ai dat douzeci. Dac te vede c arunci cu banii, jumtate de ora o s ne atepte s ne jefuiasc la plecare. - Asta i era ideea, spuse Pitt. Nu mai trece mult pn ce escrocul local va simi mirosul sngelui i va ncepe s dea trcoale victimei. - Cumprm sau vindem? - Cumprm. Avem nevoie de un mijloc de transport. - O mas copioas ar trebui s fie pe locul nti. Sunt nfometat ca un urs ieit din hibernare. - Poi s ncerci mncarea de aici dac vrei, spuse Pitt. Eu prefer s mor de foame. Ajunseser la a treia bere cnd un tnr ce nu prea s aib mai mult de optsprezece ani intr n bar. Era nalt, slab i uor adus de spate. Avea o fa oval cu ochi mari i triti. Tenul i era aproape negru, iar prul des i srmos. Purta un tricou galben i pantaloni kaki pe sub o hain desfcut, dintr-un fel de bumbac alb. Studie rapid clienii i i opri privirea asupra lui Pitt i Giordino. - Rbdarea e cea mai bun virtute, murmur Pitt. Salvarea e pe drum. Tnrul se opri la masa lor i i salut din cap: -Bonsoir. - Bun seara, replic Pitt. Ochii melancolici se mrir puin: - Suntei englezi? - Neozeelandezi, mini Pitt. - Numele meu este Mohammed Digna. As putea s v ajut s v schimbai banii, domnilor. - Avem banii n moneda local, ddu Pitt din umeri. - Nu avei nevoie de un ghid, de cineva care s v ajute n orice probleme cu vama, poliia sau funcionarii guvernamentali? - Nu prea cred, zise Pitt i art spre un scaun gol. Vrei s bei ceva cu noi? - Da, mulumesc. Digna spuse cteva cuvinte n francez patronului - barman i se aez. - Vorbeti englez foarte bine, remarc Giordino. - Am fcut coala primar n Gao i colegiul n Bamako, unde am terminat ef de promoie, spuse el cu mndrie. Vorbesc patru limbi, inclusiv limba mea matern, bambara, francez, englez i germana. - Eti mai detept dect mine, replic Giordino. Eu nu tiu dect s m descurc ct de ct n englez. - Cu ce te ocupi? ntreb Pitt. - Tatl meu este eful unui sat din apropiere. Eu m ocup de proprietile i de afacerile lui de export. - i cu toate astea frecventezi barurile i i oferi serviciile turitilor, mormi Giordino suspicios. - mi place s m ntlnesc cu turiti ca s mi exersez cunotinele de limbi strine, zise Digna fr s ezite. Apru patronul i i puse n fa o ceac mic de ceai. - Cum i transport tatl tu mrfurile? ntreb Pitt. - Are cteva camioane Renault. - Am putea s nchiriem i noi unul? ncerc Pitt.
141

- Dorii s transportai marf. - Nu, eu i prietenul meu am vrea s facem o mic excursie n nord i s vedem deertul nainte s ne ntoarcem acas n Noua Zeeland. Digna cltin scurt din cap: - Nu se poate. Camioanele tatlui meu au plecat la Mopti n dup-amiaza aceasta, ncrcate cu textile i alte produse. n afar de asta, strinii nu au voie s mearg prin deert fr permise speciale. Pitt se ntoarse spre Giordino cu o expresie trist i dezamgit: - Ce pcat! i cnd te gndefi c am venit din cealalt parte a lumii ca s vedem nomazii din deert pe cmile! - Nu mai pot s dau ochii cu btrna mea mam cu prul alb, se vit Giordino. A renunat la economiile ei de o via ca s pot vedea cum e viaa n S ah ara. Pitt btu cu palma n mas i se ridic: - Nu avem ce face dect s ne ntoarcem la hotel n Tombouctou. - Avei main, domnilor? ntreb Digna. -Nu. - Cum ai venit aici de la Tombouctou? - Cu autobuzul, rspunse Giordino ezitant, de parc punea o ntrebare. - Vrei s spunei cu un camion ce transporta pasageri. - Exact, spuse Giordino fericit. - Nu vei gsi nimic care s mearg la Tombouctou pn mine la prnz. - Trebuie s existe un vehicul n Boureni pe care s-l putem nchiria, zise Pitt. - Boureni e un oras srac. Majoritatea oamenilor merg pe jos sau cu motocicleta. Prea puine familii .i permit maini, iar acelea au nevoie constant de reparaii. Singurul vehicul n stare de funcionare aflat n clipa de fa n Boureni este maina personala a generalului Zateb Kazim. Digna ar fi putut la fel de bine s zdrasc cu o furc doi tauri nhmai. Pitt i Giordino erau pe aceeai lungime de und. Amndoi nepenir, apoi se relaxar imediat. Se uitar unul la altul i zmbir cu subneles. - Ce caut maina lui aici? ntreb Giordino cu inocen. L-am vzut abia ieri n Gao. - Generalul zboar peste tot cu elicopterul sau cu avionul militar, rspunse Digna. Dar i place ca oferul su personal s l transporte cu maina prin orae. oferul venea de la Bamako la Gao pe nou autostrad, cnd maina s-a stricat la civa kilometri de Bourem i a fost remorcat pn aici pentru reparaii. - i a fost reparat? ntreb Pitt lund o gur de bere ca s par indiferent. - Mecanicul din ora a terminat trziu n seara asta. Radiatorul era gurit de o piatr. - A plecat oferul spre Gao ntreb Giordino nepstor. Digna cltin din cap: - oseaua spre Gao e nc n construcie. E periculos s mergi pe ea noaptea. Nu a vrut s rite s strice maina generalului Kazim din nou. Plnuiete s plece mine diminea n zori. Pitt se uit la el: - De unde tii toate astea? Digna zmbi larg:
142

- Tatl meu e proprietarul garajului auto, iar eu supraveghez lucrrile. Am luat cina cu oferul. - Unde e oferul acum? - E oaspetele tatlui meu. Pitt schimb subiectul spre industria local: - Exist vreo companie de chimicale pe aici? ntreb el. Digna rse: - Boureni e prea srac ca s produc altceva n afar de obiecte de artizanat i esturi. - Dar vreun loc de eliminare a deeurilor? - Fortul Foureau, dar e la sute de kilometri spre nord. Conversaia tren o vreme, apoi Digna ntreb brusc: - Ci bani avei la dumneavoastr? - Nu tiu, rspunse Pitt sincer. Nu i-am numrat. Pitt l observ pe Giordino aruncndu-i o privire ciudat, apoi clipind repede din ochi spre patru brbai aezai la o mas din col. Se uit spre ei i i surprinse ntorcndu-i capetele brusc. Trebuie s fie o nscenare, concluziona el. Se uit spre patron care se sprijinea de bar i trase imediat concluzia c i el fcea parte dintre tlhari. O privire rapid aruncat celorlali clieni fu de ajuns ca s se conving c nu i interesa dect conversaia lor. Se prea c erau cinci contra doi. Nu era deloc ru, gndi Pitt. i termin berea i se ridic n picioare: - E timpul s mergem. - Transmite-i salutrile mele efului, zise Giordino strngndu-i mna lui Digna. Tnrul mali an continu s zmbeasc, dar ochii cptar o expresie dur: - Nu putei pleca. - Nu-i face griji pentru noi, zise Giordino dnd din mn. Vom dormi lng drum. - Dai-mi banii pe care i avei, spuse Digna ncet. - Biatul unui ef cerete bani, remarc Pitt sec. Trebuie s fii o ruine pentru btrnul tu printe. - Nu m jignii, zise Digna rece. Dai-mi toi banii votri, altfel podeaua se va umple de sngele vostru. Giordino se purt de parc ncerca s ignore confruntarea i se strecur spre un col al barului. Cei patru brbai se ridicaser de la mas i preau s atepte un semnal de la Digna. Semnalul nu veni. Malienii preau ncurcai de totala lips de team a victimelor lor poteniale. Pitt se aplec peste mas i l privi pe Digna n ochi: - tii ce facem eu i prietenul meu cu jeguri ca tine? - Nimeni nu mai triete dup ce l-a insultat pe Mohammed Digna, mri el cu dispre. - i ngropm, continua Pitt calm, cu o bucat de unc n gur. Cea mai mare oroare pentru un musulman devotat este un contact ct de mic cu un porc. Le consider cele mai murdare creaturi i numai gndul de a petrece o eternitate n mormnt, chiar i numai cu o felie subire de slnin e de ajuns s le provoace cele mai ngrozitoare comaruri. Pitt tia c ameninarea e ca o eap de lemn pe pieptul unui vampir.
143

Cinci secunde ntregi Digna rmase nemicat, scond nite sunete din gt de parc era strangulat. Muchii feei i se ncordar i dinii i se dezvelir din cauza furiei pe care nu mai reuea s i-o controleze. Apoi srii n picioare i scoase un cuit lung de sub hain. Dar acionase cu dou secunde prea ncet i cu una prea trziu. Pumnul lui Pitt se nfipse n falca Lui ca un piston. Malianul fu azvrlit n spate i czu peste o mas la care stteau brbaii care jucau domino, le risipi piesele i se prbui grmad pe podea leinat. Bandiii lui se aruncar spre Pitt i l nconjurar ncet, trei dintre ei scond cuite ncovoiate, iar al patrulea venind spre el cu un topor ridicat. Pitt nh scaunul i l pocni cu el pe atacatorul cel mai apropiat, rupndu-i braul i umrul drept. Se auzi un urlet de durere i n ncpere izbucni haosul. Clienii uluii se ngrmdir unul n altul n panic, grbinduse s ias pe ua ngust. Un alt ipt de durere fu scos de individul cu toporul, cnd o sticl de whisky bine intit se sparse cu un zgomot oribil lovindu-l drept n fa. Pitt ridic masa deasupra capului innd-o de dou picioare. n aceeai clip se auzi zgomot de sticl spart i Giordino veni lng el innd n mn gtul unei sticle. Atacatorii nlemnir, numrul fiind acum egal. Se uitar cu priviri tmpe spre cei doi prieteni ai lor, unul cltinndu-se n genunchi, gemnd i inndu-i braul rsucit ru, iar cellalt stnd cu picioarele ncruciate i acoperindu-i faa cu minile. Printre degete i se prelingea snge. Mai privir odat spre conductorul lor leinat, pe urm pornir cu spatele spre u. n urmtoarea secund, dispruser. - N-a fost cine tie ce btaie, mormi Giordino. Tipii tia n-ar rezista nici cinci minute pe strzile din New York. - Stai cu ochii pe u, zise Pitt. Se ntoarse spre patronul care sttea imperturbabil dnd paginile ziarului, ca i cum btile din barul su erau o distracie nocturn obinuit. -Le garage? ntreb Pitt. Patronul nl capul, se trase de musta i art cu degetul ntr-o direcie vag, dincolo de peretele dinspre sud al barului. Pitt arunc nite franci pe barul ncovoiat ca s acopere pagubele i spuse: - Merci. - Locul sta i se lipete de suflet, zise Giordino. Mi se rupe inima s plec de aici. - Pstreaz-l n minte pentru totdeauna, spuse Pitt uitndu-se la ceas. Mai sunt doar patru ore pn n zori. s mergem pn nu pornete vreo alarm. Ieir din barul mizerabil i pornir prin spatele cldirilor, ascunzndu-se n ntuneric i privind pe furi pe dup coluri. Precauiile lor, i ddu Pitt seama, erau exagerate: lipsa aproape total de lumini pe strzi i casele ntunecate cu cei dinuntru dormind adnc fceau inutile orice temeri. Ajunser la una dintre cldirile de crmid mai impozante ale oraului, un fel de magazie cu o poart lat de metal n fa i ui duble n spate. Curtea din spate, nconjurat de un gard din zbrele metalice arta ca un cimitir de maini. Aproape treizeci de maini vechi erau parcate n iruri, dar nu mai
144

rmsese nimic din ele, n afar de caroserie i asiu. ntr-o margine a curii erau aezate unele peste altele roi i motoare soioase, lng mai multe canistre. Mecanisme de transmisie i difereniale stteau rezemate de magazie, cu pmntul din jurul lor mbibat de uleiul scurs de-a lungul anilor. Gsir o poart n gard legat cu frnghie. Giordino lu o piatr de pe jos, tie frnghia i deschise poarta. Pornir ncet spre uile duble, ateni la orice sunet al vreunui cine de paz i scrutnd ntunericul dup un sistem de securitate. Probabil c nu era nevoie s i ia astfel de msuri, decise Pitt. Cu att de puine maini n ora, oricine ar fi furat vreo pies ca s i repare maina ar fii fost suspectat imediat. Uile erau ncuiate cu un lact ruginit. Giordino l prinse n minile sale mari i trase puternic. Lactul ced. Giordino se uit la Pitt i zmbi: - O nimica toat. Mecanismul era vechi i uzat. - Dac a crede c exist cea mai mic speran s ieim vreodat vii de aici, zise Pitt printre dini, te-a propune pentru o medalie. Trase uor de u ct s se poat strecura nuntru. ntr-un capt al garajului era o groap n care lucrau mecanicii sub maini. Exista i un mic birou i o ncpere plin cu unelte. Restul spaiului era ocupat de trei maini i dou camioane n diverse stadii de dezasamblare. Dar atenia lui Pitt fu reinut de maina aezat n centrul garajului. Bg mna pe fereastra unui camion i aprinse farurile, iluminnd un automobil vechi, fabricat nainte de cel de-al doilea rzboi mondial, cu linii elegante i vopsit ntr-un purpuriu aprins. - Dumnezeule, murmur Pitt cu veneraie. E un Avions Voisin. - Un ce? - Un Voisin. A fost fabricat ntre 1919 i 1939 n Frana de ctre Gabriel Voisin. E o main foarte rar. Giordino se plimb n jurul ei studiind stilul mainii unice i att de diferite. Observ mnerele deosebite ale uilor, cele trei tergtoare fixate pe parbriz, barele cromate dintre aripile din fa i radiator i mascota nalt, cu aripi, de pe masca radiatorului. - Mi se pare foarte ciudat. - N-are importan. Maina asta stilat e scparea noastr de aici. Pitt urc la volanul aezat pe dreapta i se aez pe bancheta tapiat n stil art deco. n contact era o singur cheie. Rsuci cheia i privi acul indicatorului de combustibil ce arta c rezervorul e plin. Apoi aps butonul ce punea n funciune electromotorul, aezat sub radiator i avnd un dublu rol de demaror i generator. Singurul semn c mergea fu o tuse uoar i un norior slab ce iei pe eava de eapament. - E al naibii de silenioas, observ Giordino impresionat. - Spre deosebire de majoritatea motoarelor moderme care au supape de aerisire, zise Pitt, maina asta are un motor Knight fr supape, foarte popular pe vremea lui pentru sileniozitate. Giordino privi maina clasic extrem de sceptic: - Chiar vrei s strbai Sahara cu relicva asta? - Are rezervorul plin i e mai bine dect pe cmil. Caut nite bidoane curate i umple-le cu ap i vezi dac poi gsi ceva de mncare. - M ndoiesc, zise Giordino privind posomort prin garaj. Exist doar un automat de sucuri i de dulciuri.
145

- F i tu ce poi! Pitt deschise uile din spate ale garajului i mpinse poarta ct s poat trece maina. Apoi verific dac avea ulei i ap de ajuns i dac roile erau bine umflate, mai ales cea de rezerv. Giordino apru cu o cutie umplut pe jumtate cu sucuri de producie local i cteva sticle pline cu ap. - Nu vom suferi de sete cteva zile, dar pentru departamentul culinar nam gsit dect dou cutii de sardine ntrun sertar i nite chestii lipicioase ce par a fi bomboane. - Nu are rost s mai zbovim pe aici. Pune-le pe locul din spate i hai s-i dm drumul. Giordino se conform i urc n fa, n timp ce Pitt mpinse n viteza nti maneta cutiei de viteze Cotai, de fapt un comutator fixat pe un bra ce ieea din coloana de direcie. Apoi aps acceleraia i eliber uor ambreiajul. Voisin-ul n vrst de aizeci de ani porni lin i aproape neauzit. Pitt ocoli vehiculele demontate i iei pe poart, merse precaut pe o alee i ajunse pe un drum de ar ngust ce ducea spre vest paralel cu rul Niger. Vir i porni nainte urmnd fgaele de pe drum, nedepind douzeci i cinci de kilometri pe or pn ce se ndeprtar de ora. Doar atunci aprinse farurile i acceler. - O hart ne-ar fi de ajutor, zise Giordino. - Cea mai practic ar fi o hart a rutelor urmate de cmile. Nu putem risca s o lum pe autostrad. - Nu vom avea probleme ct vreme leaul sta merge de-a lungul rului. - Cnd ajungem la matca unde instrumentele lui Gunn au detectat contaminarea, ntoarcem i o lum spre nord. - N-a vrea s fiu n preajm cnd oferul o s-l anune pe Kazim c lumina ochilor lui i-a fost furat. - Generalul i Massarde vor crede c am luat-o spre grania cea mai apropiat, care e cea cu Nigerul, zise Pitt ncreztor. Ultimul loc unde s-ar atepta s ne gseasc este n mijlocul deertului. - Trebuie s te anun, mormi Giordino, c excursia asta nu mi face nici o plcere. Nici lui Pitt nu i fcea. Era o ncercare nebuneasc, care i ducea spre o moarte sigur. n lumina farurilor, terenul era plat cu poriuni acoperite de pietre mici maronii. Fasciculul de lumin prindea umbre fantomatice aruncate de cte un copcel. Era, gndi Pitt, un loc prea pustiu pentru moarte . Gunn se trezii.Soarele rsri fierbinte i la ora zece erau deja 32 de grade. ncepuse s adie un vnt dinspre sud, dar acest fapt prezenta i avantaje i dezavantaje. Briza i rcorea trupul transpirat, dar i arunca nisip n nas i urechi, i nfur pnza mai strns n jurul capului i i puse ochelarii cu lentile negre s i protejeze ochii. Scoase o sticl mic de ap din rucsac i o goli pe jumtate. Nu avea sens s o raionalizeze, gndi el, pentru c vzuse un robinet lng terminal. Aeroportul prea la fel de pustiu ca i noaptea trecut. n partea militar se schimbaser grzile, dar n hangare i pe linia de zbor nu se mic nimic. Vzu cum un brbat pe motociclet se apropie de terminalul zborurilor
146

comerciale i urc n turnul de control. I se pru un semn bun. Nimeni zdravn la cap nu ar suferi de bunvoie, ntr-o cutie supranclzit cu perei din sticl, sub un soare arztor, dect dac era programat sosirea unui avion. Un oim se roti deasupra cuibului pe care i-l fcuse Gunn n nisip, l privi o vreme, apoi trase cu grij peste el cteva scnduri vechi ca s i in umbr. Privi din nou aeroportul. Sosise un camion pe pist, n faa terminalului. Coborr doi brbai i descrcar un sett de cale de roi, pe care le aezar pe pist ca s blocheze roile avionului dup aterizare. Gunn nepeni i ncepu s i pregteasc mental cea mai bun strategie de apropiere de locul unde avea s parcheze avionul. i fix ruta n minte, hotrnd s se strecoare prin vadurile seci i printre copceii rari. Apoi se ls la loc pe spate pregtindu-se s suporte aria din ce n ce mai mare i privi cerul. oimul se repezi ctre un fluierar, care zbura n mare goan spre ru. Civa nori pufoi pluteau pe imensitatea rului. Se ntreb cum puteau exista n atmosfera arztoare. Privea cu atta atenie norii, c nu auzi de la nceput bzitul ndeprtat care semnala apropierea unui avion cu reacie. Apoi zri o licrire i se ridic. Razele soarelui se reflectaser pe un punct micu de pe cer. Rmase cu ochii aintii ateptnd ca scnteierea s apar din nou i de data aceasta o vzu mai jos pe orizontul deschis. Era un avion care se pregtea s aterizeze, dar se afla nc prea departe ca s l poat vedea mai bine. Probabil c era o aeronav comercial, gndi el, altfel nu ar opri n partea civil a aeroportului. Ddu la o parte scndurile ce acopereau soarele, i puse rucsacul i se aez pe vine pregtit s porneasc pe furi. Privi cerul fcnd ochii mici pn cnd avionul se afla doar la un kilometru distan, iar inima ncepu s i bat mai tare. Secundele trecur greu pn cnd putu, m sfrit, s disting tipul i marcajele - era un avion francez purtnd dungile verde-deschis i verde-nchis ale companiei Air Afrique. Pilotul ajunse la captul pistei, ateriz i frna. Apoi rul spre partea din fa a terminalului i opri. Motoarele nu fuseser oprite, ci continuaser s mearg pn cnd doi lucrtori de la sol au pus calele sub roi i au mpins o scar din scnduri ctre ua principal. Au rmas la baza scrii ateptnd s ias pasagerii, dar ua nu se deschise imediat. Gunn porni repede spre marginea pistei. Dup cinci- zeci de metri se opri sub un salcm mic i studie din nou aeronava. Ua din fa ncepuse, n sfrit, s se deschid i o stewardes ncepu s coboare scrile din lemn. Trecu pe lng cei doi lucrtori malieni fr s se uite la ei i se ndrept spre turnul de control. Malienii o privir cu o curiozitate plin de fascinaie. Cnd ajunse la baza turnului, femeia scoase un patent mic din geanta de pe umr i tie calm cablurile de electricitate i comunicaii ce duceau de la turn pn la terminal. Apoi fcu semn cu mna spre cabina piloilor. n spatele fuselajului cobor brusc o ramp, acompaniat de zgomotul puternic al motorului unui automobil. Brusc, un vehicul care lui Gunn i se pru a fi o main de teren deertic iei cu vitez din avion i porni n josul rampei. oferul vir i porni spre baraca paznicilor din partea militar a aeroportului. Gunn participase cndva mpreun cu Pitt i Giordino la o curs de maini de teren din Arizona, dar nu mai vzuse niciodat un astfel de vehicul. Nu exist un asiu comun. Construcia consta ntr-un labirint de suporturi
147

tubulare sudate unul de altul i propulsate de un motor cu compresor V-8 Rodeck, folosit de piloii americani de curse. oferul sttea ntr-o cabin mic din partea din fa a vehiculului, chiar lng motorul montat n mijloc. Puin deasupra oferului sttea un puca manevrnd o mitralier uoar, cu ase evi, tip Vulcan. Un alt puca sttea pe osia din spate, cu spatele la cabina oferului, innd o mitralier Stoner 63 cu calibrul de 5,56 milimetri. Gunn i aminti c vehiculele de acest tip se dovediser foarte eficace n timpul rzboiului din deert i c fuseser folosite de forele speciale americane n spatele liniilor irakiene. Pe rampa apru apoi un pluton de militari narmai pn n dini, n uniforme necunoscute, care i nconjurar repede pe lucrtorii malieni i preluar controlul asupra cldirii terminalului. Cei doi gardieni din partea militar a aeroportului priveau fascinai vehiculul ce se ndrept cu vitez spre ei. Doar cnd ajunse la o sut de metri i revenir i l privir ca pe o ameninare. Ridicar armele s trag, dar fur secerai de Vulcanul pucaului din fa. oferul vir brusc i pucaii i concentrar tirul asupra celor opt avioane maliene de lupt garate pe pist. Neameninate de nici un rzboi iminent, aeronavele nu erau dispersate, ci aliniate pe dou rnduri, de parc ateptau inspecia. Vehiculul deschise un foc devastator asupra lor. ntr-o succesiune rapid, avioanele explodar pe rnd ntr-un nor de fum negru, pe msur ce avalana de gloane se nfigea n rezervoarele lor de combustibil. ntro clip, elegantele avioane cu reacie de lupt se transformar n epave n flcri. Gunn observ drama foarte surprins. Se ascunse dup salcm, ca i cum trunchiul subire al acestuia era un zid lat din beton. ntreaga operaiune nu dur mai mult de ase minute. Vehiculul armat de teren porni napoi spre avion rmnnd n poziie la intrarea n terminal. Apoi pe treptele de lemn apru un brbat n uniform de ofier innd n mn ceva ce lui Gunn i se pru o portavoce. Ofierul duse difuzorul la gur i ncepu s vorbeasc, vocea sa rsunnd peste zgomotul fcut de flcri n cealalt parte a aeroportului. - Domnule Gunn, venii v rog! Nu avem prea mult timp. Gunn fu uluit. Ezita, netiind dac nu era cumva o capcan complicat. Dar imediat aceast idee i se pru stupid. Generalul Kazim nu avea cum s-i distrug flota aerian ca s captureze un singur om. Totui, nu i venea s ias n faa unei asemenea fore de foc. - Domnule Gunn! strig ofierul din nou. Dac m auzii, v implor s v grbii, altfel vom fi nevoii s plecm fr dumneavoastr. Gunn nu mai avu nevoie de un alt ndemn. Iei n grab de dup copac i alerg pe terenul denivelat spre avion, dnd din mini i ipnd ca un nebun: -Stai! Vin! Ofierul necunoscut porni de-a lungul pistei ca un pasager nerbdtor, iritat din cauza ntrzierii zborului. Cnd Gunn ajunse n faa lui, se uit la el ca la un ceretor de strad. - Bun dinineaa. Suntei Rudi Gunn? - Sunt, rspunse Gunn gfind de efort i de cldur. Dumneavoastr cine suntei? - Colonelul Marcel Levant.
148

Gunn privi cu admiraie fora de elit ce pzea cu eficien perimetrul din jurul avionului. Prea un grup de brbai duri, care nu i fceau prea multe scrupule ca s ucid. - Ce grup este acesta? - Echipa tactic a Naiunilor Unite, rspunse Levant. - De unde mi tii numele i cum ai aflat unde s m gsii? - Amiralul James Sandecker a primit un mesaj de la cineva pe nume Dirk Pitt, prin care a fost anunat c v ascundei lng aeroport i trebuie s fii evacuat urgent. - Amiralul v-a trimis? - Cu aprobarea doamnei secretar general, replic Levant. De unde tiu c dumneavoastr suntei Rudi Gunn? Gunn art spre pustietatea din jur: - Ci Rudi Gunn credei c se afl n partea aceasta a deertului ateptnd un semnal de la dumneavoastr? - Nu avei nici o dovad de identitate? - Documentele mele personale se afl probabil acum pe fundul rului Niger. Va trebui s avei ncredere n mine. Levant i ddu portavocea unui ajutor i fcu semn cu capul spre avion. - Toat lumea la bord, ordon el scurt, apoi se ntoarse spre Gunn i l privi cu o lips vdit de cordialitate. Urcai n avion, domnule Gunn. Nu mai avem timp de pierdut cu discuii inutile. - Unde m ducei? Levant arunc o privire iritat spre cer: - La Paris. De acolo vei zbura cu un avion Concorde la Washington, unde v ateapt mai multe persoane importante. Asta e tot ce trebuie s tii. Acum v rog s urcai n avion. Timpul e crucial. - De ce atta grab? ntreb Gunn. Din cte vd eu, le-ai distrus flota aerian. - M tem c doar o escadril. Mai sunt nc trei, avnd bazele n jurul capitalei Bamako. Dac sunt alertai, ne pot intercepta nainte s ieim din spaiul aerian al Maliului. Vehiculul militar de teren urcase deja la bord i era urmat repede de echipa de teren. Stewardesa care tiase cu atta curaj cablurile turnului de control l lu pe Gunn de bra i l conduse pe rampa de lemn. - Nu avem cabin clasa nti, cu specialiti culinare i ampanie, domnule Gunn, zise ea vesel. Dar avem bere rece i sandviuri cu salam. - Nici nu tii ct de bine sun asta, zmbi Gunn. Ar fi trebuit s simt un mare val de uurare urcnd la bord, dar brusc fu copleit de nelinite. Datorit lui Pitt i Giordino, acum se ndrepta spre libertate. Se sacrificaser ca s l salveze. Cum naiba reuiser s l contacteze pe Sandecker, se ntreba. Erau nebuni s rmn n deert, i spuse. ncpnarea lor de a gsi sursa contaminrii era o nebunie. Kazim avea s i pun la btaie toate forele de securitate ca s i vneze. Dac deertul nu i nghiea, aveau s o fac malienii.

149

Se opri nainte s intre n avion, se ntoarse i privi peste pustiul plin de nisip i pietre. De sus, vedea doar rul Niger, la puin mai mult de un kilometru spre vest. Unde se aflau acum? Care era situaia lor? Reuii s se desprind de privelite i intr n cabin. Aerul condiionat i nvlui trupul ca un val rcoritor. Ochii l nepau cnd avionul se nl deasupra aeronavelor n flcri. Colonelul Levant se aez lng el i i studie expresia trist. l privi n ochi ncercnd s neleag, dar nu gsi nimic acolo: - Nu prei prea fericit s scpai din ncurctura asta. Gunn privi pe fereastr: - M gndeam la cei pe care i-am lsat n urm. - Suntei prieten bun cu Pitt i Giordino? - De muli ani. - De ce nu au venit cu dumneavoastr? - Au ceva de terminat. Nu neleg spuse Levant,sunt ori foarte curajoi ori foarte proti. Nu .spuse Gunn nu sunt proti deloc. Atunci vor ajunge n iad cu siguran,spuse colonelul. Dac cineva e n stare s intre n iad i s ias de acolo zise Gunn cu nsufleire, apoi aceeia sunt Dirck Pitt i Al Giordino . ase soldai de elit din garda personal a generalului Kazim luar poziie de drepi cnd Massarde pii din alup pe punte. Un maior i iei nainte i l salut: - Domnul Massarde. - Ce este? - Generalul Kazim a ordonat s fii condus imediat la dnsul. - Nu tie c prezena mea e necesar la Fortul Foureau i c nu doresc s-mi ntrerup programul? Maiorul se nclin politicos: - Bnuiesc c e o urgen. Massarde ddu din umeri enervat i i fcu semn maiorului s o ia nainte: - Dup dumneavoastr. Maiorul ddu din cap i ddu un ordin scurt unui sergent. Apoi o lu pe docul tocit cu scndurile albite spre un depozit mare din margine. Massarde l urm, nconjurat de garda de securitate. - Pe aici, v rog, zise maiorul nconjurnd depozitul i ieind ntr-o alee lateral mic. Acolo, pzit de gardieni narmai, se afl un camion Mercedes-Benz cu rulot, ce servea drept centru mobil de comand i de locuit al generalului Kazim. Massarde fu condus pe trepte i intr pe o ua care fu nchisa imediat n urma lui. - Generalul Kazim este n biroul sau, zise maiorul deschiznd o alt u i dndu-se ntr-o parte. n birou era ca ntr-o gherie dup cldura de afar. Kazim inea probabil aerul condiionat la maxim, gndi Massarde. Ferestrele rezistente la gloane erau acoperite cu perdele i rmase pe loc un moment, clipind din ochi dup lumina orbitoare a soarelui de afar.
150

- Intr, Yves. Ia loc, l ndemna Kazim din spatele biroului, punnd n furc receptorul unuia dintre cele patru telefoane ale sale. Massarde zmbi i rmase n picioare: - Ce e cu atta paz? Te atepi la o ncercare de asasinat? Kazim zmbi i el: - Dup cele ntmplate n ultimele ore, mi s-a prut normal s iau msuri de precauie suplimentare. - Mi-ai gsit elicopterul? ntreb Massarde direct. - Nu nc. - Cum se poate pierde un elicopter n deert? Avea combustibil doar pentru o or i jumtate de zbor. - Se pare c cei doi americani pe care i-ai lsat s scape... - Iahtul meu nu are facilitile necesare ca s in prizonieri, se rsti Massarde. Ar fi trebuit s i iei cu tine cnd ai avut ocazia. Kazim l privi drept n fa: - S-au fcut greeli, prietene. Se pare c dup ce agenii NUMA i-au furat elicopterul, au zburat la Bourem, unde am motive s cred c l-au scufundat n ru, au intrat n ora i apoi mi-au furat maina. - Vechiul tu Voisin? ntreb Massarde pronunnd Vuazaim. - Da, rspunse Kazim printre dini. Nemernicii aia au fugit cu maina mea rar. - i n-ai gsit-o? Nu i-ai prins nc? -Nu. Massarde se aez n cele din urm, furia pentru pierderea elicopterului amestecndu-se cu ncntarea provocat de tirea furtului preiosului automobil al lui Kazim. - Cum a rmas cu ntlnirea lor cu un elicopter la sud de Gao? - Spre regretul meu, le-am crezut minciuna. Forele pe care le-am amplasat la pnd, la douzeci de kilometri spre sud au ateptat n zadar, iar radarele mele nu au detectat nici un avion. Au venit, n schimb, la aeroportul din Gao ntr-un avion comercial. - De ce n-ai fost alertat? - Nu prea s fie o chestiune de securitate, rspunse Kazim. Doar la o or dup rsritul soarelui, funcionarii de la Air Afrique din Gao au fost anunai c un avion de-al lor urmeaz s fac o escal neprogramat, pentru ca un grup de turiti s viziteze oraul i s fac o scurt croazier pe ru. - Funcionarii de la compania de zbor au crezut chestia asta? ntreb Massarde fr s i vin s cread. - De ce nu? Au cerut, desigur, confirmarea n Alger la sediul central al companiei i au primit-o. - i ce s-a ntmplat dup aceea? - Dup cte spune controlorul de trafic i echipa de teren, avionul, care zbura sub logo-ul Air Afrique, a furnizat datele corecte de identificare cnd s-a apropiat. Dar dup ce a aterizat i a rulat spre terminal, din interior au nvlit soldai narmai i un vehicul armat i au tras n gardienii din partea militar, pn ca acetia s apuce s opun rezisten. Apoi vehiculul armat a distrus o ntreag escadril de opt avioane de lupt de-ale mele. - Da, exploziile mi-au trezit toi oaspeii, zise Massarde. Am vzut fum dinspre aeroport i am crezut c s-a prbuit un avion.
151

- N-a fost chiar aa simplu, mri Kazim. - Echipa de teren sau controlorul au reuit s-i identifice pe atacatori? - Purtau uniforme necunoscute i nu aveau insigne sau trese. - Ci oameni de-ai ti au fost omori? - Din fericire, doar doi gardieni. Restul personalului bazei, echipa de ntreinere i piloii au liber pentru un festival religios. Massarde deveni serios: - Asta nu mai e o simpl intruziune pentru a gsi o substan contaminant. Mie mi se pare mai mult un raid al opoziiei tale rebele. Sunt mai detepi i mai puternici dect crezi tu. Kazim ddu din mn ntr-un gest de respingere: - Civa tuaregi disideni luptnd cu sbii clare pe cmile! Aici e vorba de fore speciale instruite, cu putere de foc modern. - Poate c erau mercenari angajai de ei. - Cu ce fonduri? cltin Kazim din cap. Nu, a fost un plan bine pus la punct dus la ndeplinire de profesioniti. Au distrus avioanele de vntoare pur i simplu ca s elimine orice mijloc de contraatac sau de intercepie dup ce lau luat la bord pe unul dintre agenii NUMA. Massarde i arunc o privire dumnoas: - Un mic detaliu pe care ai uitat s mi-l spui, nu-i aa? - Echipa de la sol a raportat c liderul atacatorilor l-a strigat pe un brbat pe nume Gunn, care a aprut de undeva din deert, unde se ascundea. Dup ce Gunn a urcat la bord, au decolat spre nord-vest, spre Algeria. - Pare un subiect dintr-un film de mna a doua. - Nu face pe spiritualul, Yves, spuse Kazim pe un ton calm, dar n care se simea iritarea. Dovezile sprijin ideea unei conspiraii care implic mult mai multe dect o simpl cutare de petrol. Sunt sigur c interesele amndurora ne sunt ameninate de fore din afar. Lui Massarde nu prea i venea s cread teoria lui Kazim. ncrederea puin pe care o aveau unul n altul se baza pe respectul pentru mintea ascuit i team fa de fora celuilalt. Massarde avea suspiciunile lui fa de jocul lui Kazim. Un joc care nu se putea sfri dect n favoarea generalului. Privi n ochii lui de acal, n timp ce Kazim se uit n ochii unei vulpi. - Cum ai ajuns la aceast concluzie subtil? ntreb Massarde sarcastic. - tim acum c erau trei oameni pe nava care a explodat pe ru. Bnuiesc c au pus explozibilul ca o diversiune. Doi dintre ei au venit la bordul iahtului tu, iar al treilea, care trebuie s fi fost Gunn, a notat la rm i s-a dus la aeroport. - Raidul i evacuarea par incredibil de bine puse la punct, ca s coincid cu ridicarea acestui individ, Gunn. - A mers att de repede pentru c a fost plnuit i realizat de profesioniti de prima mn, replic generalul rar. Forele de asalt au fost puse la curent cu ora i locul unde se afl Gunn, cel mai probabil de agentul care a zis c se numete Dirk Pitt. - De unde tii? Kazim ddu din umeri: - E o presupunere bazat pe fapte, spuse el uitndu-se la Massarde. Ai uitat c Pitt s-a folosit de sistemul tu de comunicaie prin satelit ca s-i
152

contacteze superiorul, pe amiralul James Sandecker? De aceea au urcat la bord el i Giordino. - Dar asta nu explic de ce n-au ncercat s scape odat cu Gunn. - E clar c i-ai prins nainte s poat nota pn la rm ca s i se alture lui Gunn la aeroport. - Atunci de ce n-au fugit dup ce mi-au furat elicopterul? Grania cu Nigerul e doar la o sut cincizeci de kilometri distan. Cred c ar fi reuit cu combustibilul rmas n rezervoare. Nu are nici o logic s zboare n interiorul rii, iar apoi s arunce elicopterul i s fure o main veche. Nu exist nici un pod peste ru n zona aceea ca s poat merge spre grania din sud. Unde ar putea s se duc? Ochii de dihor al lui Kazim l privir fix: - Poate c unde nu se ateapt nimeni. Sprncenelelui Massarde se mpreunar: - Spre nord n deert - Unde altundeva? - E absurd. - Dac ai o teorie mai bun, vreau s o aud. Massarde cltin din cap cu ndoial: - Ce motiv ar putea avea s fure o main veche de aizeci de ani i s o porneasc prin cel mai mare deert din lume? Ar fi sinucidere curat. - Tot ce au fcut pn acum sfideaz orice explicaie, admise Kazim. Sunt ntr-un fel de misiune secret. Mcar att e evident. Dar tot nu tim ce vor s descopere. - Secrete? suger Massarde simplu. Kazim cltin din cap: - Toate materialele secrete despre programul meu militar se afl, fr ndoial, n dosarele CIA. Mali nu are nici un fel de proiecte secrete care ar putea interesa o naiune strin, nici mcar pe cele cu care ne nvecinm. - Uii dou proiecte. Kazim l privi curios: - La ce te referi? - Fortul Foureau i Tebezza. Era posibil, se ntreb Kazim, ca centrul de eliminare a deeurilor i minele de aur s aib vreo legtur cu intruii? ncerca s gseasc rspunsuri, dar nu putu s descopere nici unul. - Dac astea ar fi obiectivele lor, de ce se nvrt la trei sute de kilometri spre sud? - Nu pot s-i rspund. Dar, dup cum mi-a spus cu insisten agentul meu de la Naiunile Unite, se aflau n cutarea sursei de contaminare chimic a rului Niger i care a cauzat o extindere masiv a fluxului rou dup ce a intrat n mare. - Mi se pare o aberaie total. E mai degrab un paravan de fum, care s ascund misiunea lor real. - Care ar putea fii penetrarea Fortului Foureau i demascarea violrii drepturilor omului de la Tebezza, arunc Massarde grav. Kazim rmase tcut, dar pe faa lui se citea ndoiala. Massarde continua: - s presupunem c Gunn avea deja informaii vitale asupra lui cnd a fost recuperat. Altfel de ce ar fii fost pus n scen o operaiune att de complex
153

ca s-l salveze, n timp ce Pitt i Giordino se ndreapt spre nord ctre proiectele noastre comune? - Vom afla rspunsurile cnd i vom captura, zise Kazim pe un ton ncordat i plin de furie. Toate unitile mele militare i de poliie au nchis deja toate drumurile i rutele de cmile ce ies din ar. Am ordonat forelor aeriene s plece n misiuni de recunoatere n partea de nord a deertului. Nu voi lsa nici o pist necercetat. - O decizie neleapt, zise Massarde. - Fr provizii nu vor rezista nici dou zile n aria deertului. - Am ncredere n metodele tale, Zateb. Nu m ndoiesc c mine, la ora asta, Pitt i Giordino se vor afla ntr-una din camerele tale de interogatoriu. - Mai repede, dup prerea mea. - Asta sun foarte ncurajator, zise Massarde zmbind. Dar, ntr-un anume fel tia c Pitt i Giordino nu erau un vnat att de uor de prins. Cpitanul Batutta lu poziie de drepi i l salut pe colonelul Mana, care i rspunse cu o fluturare indiferent din mn. - Cercettorii de la ONU se afl n nchisoarea de la Tebezza, raport Batutta. Un zmbet uor flutur pe buzele lui Mana: - mi nchipui ca oBannion .i Melika au fost fericii s primeasc noi lucrtori pentru mine. Pe faa lui Batutta se aternu o expresie de dezgust: - Melika aia e o vrjitoare crud. Nu invidiez nici un brbat care simte neptura cravaei ei. - Sau femeie, adug Mana. Nu face nici o diferen cnd mparte pedepse. Le dau doctorului Hopper .i oamenilor lui patru luni pn s ajung ngropai n nisip. - Generalul Kazim va fi ultimul care s verse vreo lacrim pentru moartea lor. Ua se deschise i locotenentul Djemaa, pilotul avionului malian care i transportase pe cercettorii ONU, intr i salut. Mana ridic ochii spre el. - A mers totul cum trebuie? Djemaa zmbi: - Da, domnule. Am zburat napoi n Asselar, am dezgropat numrul cuvenit de cadavre i le-am urcat n avion. Apoi ne-am ntors n nord, unde eu i copilotul meu ne-am parautat n zona stabilit deasupra deertului Tanezrouft, la o sut de kilometri de cea mai apropiat rut de cmile. - A ars avionul dup ce s-a prbuit? ntreb Mana. - Da, domnule. - Ai controlat epava? Djemaa consimi din cap: - Dup ce a sosit oferul cu vehiculul de deert pe care ni l-ai trimis, neam dus la locul prbuirii. Aranjasem comenzile astfel nct s cad n plonjon vertical. A explodat n momentul impactului, fcnd un crater de aproape zece metri adncime. Cu excepia motoarelor, n-a mai rmas nici o bucat din avion mai mare dect o cutie de pantofi. Faa lui Mana se ntinse ntr-un zmbet de satisfacie:

154

- Generalul Kazim va fi mulumit. Amndoi v putei atepta s fii promovai, zise el i se uit la Djemaa. Iar dumneata, locotenente, vei comanda operaiunea de cutare a avionului lui Hopper. - De ce s comand o operaiune de cutare, ntreb Djemaa confuz, cnd tiu deja unde este? - De ce crezi c ai pus cadavre nuntru? - Cpitanul Batutta nu mi-a spus nimic. - Vom face pe binevoitorii i vom descoperi epava, explic Mana. Apoi o vom preda investigatorilor de zboruri internaionale, care nu vor gsi destule rmie umane care s poat fi identificate sau probe care s indice cauza prbuirii. Se uit fix la Djemaa: - Asta dac locotenentul i-a fcut treaba cum trebuie. - Eu personal am nlturat cutia neagr, l asigur Djemaa. - Bun, acum putem s artm n faa presei internaionale ngrijorarea rii noastre pentru dispariia avionului cu cercettorii ONU i s ne exprimm adncul regret pentru pierderea pe care au suferit-o. Cldura sufocant a dup-amiezii iradia din nisipul arztor. Fr ochelari de soare, imensitatea de pietre i nisip, ncins de soarele nemilos, l orbi pe Pitt, care sttea pe fundul plin de pietri al unei trectori nguste, la umbra mainii Avions Voisin. Cu excepia proviziilor pe care le terpeliser de la garajul din Bourem, nu mai aveau altceva dect hainele de pe ei. Giordino folosea sculele pe care le gsise n portbagaj i scotea eava de eapament i toba ca s i dea mainii o gard de sol mai mare. Reduseser deja presiunea n cauciucuri pentru o mai bun traciune n nisip. Pn acum, vechea main Voisin se micase prin peisajul neprimitor ca o fost regin a frumuseii plimbndu-se prin cartierul Bronx din New York, elegant, dar total nelalocul ei. Cltoriser prin rcoarea nopii la lumina stelelor, bjbind prin vasta pustietate cu nu mai mult de zece kilometri la or, oprindu-se din or n or s ridice capota ca s permit motorului s se rceasc. Nici nu putea fi vorba s foloseasc farurile. Lumina acestora ar fi putut fi observat dintr-un avion pe care ei nu l-ar fi auzit. Destul de des, cel care nu conducea trebuia s mearg nainte ca s cerceteze terenul. Odat aproape c se prbuiser ntr-o vale adnc, iar de dou ori fuseser nevoii s sape ca s scoat maina afundat n nisipul moale. n lipsa unei busole i a unei hri, se orientau dup stele n drumul lor de-a lungul albiei strvechi ce pornea de la rul Niger i se nfunda din ce n ce mai adnc n deert. Ziua se ascundeau n defileuri i vi adnci, unde acopereau maina cu un strat subire de nisip i tufiuri ca s o fac s par din avion o dun mic, acoperit cu puin vegetaie. - Doreti un pahar de ap rece i acidulat din izvoarele Saharei sau un suc rcoritor de producie malian? rnjii Giordino ntinzndu-i o sticl de suc i o can de ap cldu cu gust de sulf luat de la robinetul din garaj. - Nu pot s suport gustul, zise Pitt i lu cana strmbnd din nas, dar e bine s bem cel puin trei litri n fiecare zi. - Nu crezi c ar trebui s o raionalizm?
155

- Nu, ct timp avem destul. Te deshidratezi mult mai repede dac te abii i bei doar cte puin. Cel mai bine e s bem pe sturate i o s vedem noi ce facem cnd se termin. - Ce zici de o cin copioas cu sardine? - Sun bine. - Nu ne lipsete dect o salat Caesar. - Cred c te gndeti la salata de anoa. - N-am putut niciodat s fac diferena. Dup ce i savur sardinele, Giordino i linse degetele. - M simt ca un idiot, mncnd pete n mijlocul deertului. Pitt zmbi: - Fii mulumit c l ai i pe sta, zise el, apoi i nclin capul ascultnd. - Ai auzit ceva? ntreb Giordino. - Un avion, rspunse Pitt fcndu-i minile plnie la urechi. Unul cu reacie care zboar la nlime mic dup sunet. Se tr pe burt pn la marginea vii i se ascunse n spatele unui tufi mic de tamarisca i ncepu s observe cerul. Bzitul avionului se auzea foarte clar acum. Se uit cu ochii mici pe cerul de un albastru orbitor, dar la nceput nu vzu nimic. Cobor privirea i vzu o micare brusc cam la trei kilometri distan. Recunoscu un avion Phantom american, purtnd nsemnele forelor aeriene maliene, cam la ase kilometri spre sud. Zbura la o distan de mai puin de o sut de metri de pmnt. Semna cu un vultur imens, era vopsit ntr-un maro de camuflaj, pe fundalul galben-cenuiu al peisajului i zbura n cercuri mari de parc avea un al aselea sim care i spunea c prada e pe aproape. - l vezi? ntreb Giordino. - E un Phantom F-4, rspunse Pitt. - Din ce direcie? - Zboar n cercuri dinspre sud. - Crezi c pe noi ne caut? Pitt se ntoarse i privi crengile cu frunze de palmier legate de bara din spate a mainii, pe care le trau dup ei ca s acopere urmele de roi. Fgaele paralele ce coborau spre mijlocul vii erau terse aproape complet. - O echip de cutare dintr-un elicopter ne-ar putea descoperi urmele, dar nu i pilotul unui avion de vntoare. Nu poate vedea nimic sub avion i trebuie s se ncline ca s zreasc ceva. i zboar prea repede i prea aproape de sol ca s detecteze o urm vag de cauciucuri. Avionul se ndrepta zgomotos spre vale, destul de aproape acum, ca nsemnele sale de camuflaj s fie vizibile pe cerul albastru. Giordino se bg sub maina, iar Pitt i trase ramurile tufiului de tamarisca deasupra capului i umerilor. Privi cum pilotul Phantom-ului face o curb larg, observnd atent deertul n aparen pustiu de dedesubt. Pitt se ncord i i inu rsuflarea. Virajul aducea avionul direct deasupra vii. Zbur n vitez pe deasupra, aerul trecnd pe lng aripile sale ca un val tiat de prora unui vas, iar curentul fcut de elice rscoli nisipul. Prea c avionul s-a materializat dintr-o dat deasupra vii, att de jos, nct Pitt jur c ar fi putut s arunce cu o piatr n paletele sale de admisie. Apoi dispru.
156

Se temu de ce era mai ru cnd l vzu ndeprtndu-se. Dar avionul i continu cutarea nceat n cercuri, ca i cum pilotul nu vzuse nimic care s i strneasc interesul. Pitt l urmri cu privirea pn dispru la orizont. Continua s mai priveasc cteva minute, fiindu-i team c pilotul a observat ceva ce i trezise bnuielile i fcea un ocol larg pentru ca apoi s se ntoarc deasupra vii, spernd s i ia prada prin surprindere. Dar zgomotul motorului cu reacie se stinse de tot, lsnd din nou deertul ntr-o tcere de moarte. Pitt cobor panta spre vale i se aez iar la umbra mainii, iar Giordino se tr de sub asiu. - A fost ct pe ce, zise Giordino scuturndu-i un pluton de furnici de pe bra. Pitt rscolea nisipul cu un b mic: - Ori nu l-am pclit pe Kazim ndreptndu-ne spre nord ori nu las nici o piatr nentoars. - Probabil c nu nelege deloc cum o main cu o culoare att de iptoare nu poate fi gsit n pustietatea asta monoton. - Nu prea are de ce s sar n sus de bucurie, ncuviin Pitt. - Pun pariu c a explodat cnd a descoperit c a fost furat i c noi suntem vinovaii, rse Giordino. Pitt ridic o mn s i fereasc ochii i privi soarele ce cobora spre vest: - ntr-o or va fi ntuneric i vom putea porni la drum. - Cum e drumul nainte. - Dup ce ieim din vale i ne ntoarcem n albia rului neted, cu nisip i civa bolovani. Bun pentru condus dac suntem ateni i evitm pietrele ascuite care ne pot dezumfla cauciucurile. - Ct crezi c am mers de cnd am plecat din Bourem? - Dup kilometraj, o sut aisprezece kilometri, dar n linie dreapt a zice n jur de nouzeci. - i nc nici urm de fabrica de chimicale sau centru de eliminare a deeurilor. - Nici mcar un bidon gol. - Nu prea vd ce sens are s mergem mai departe, zise Giordino. O scurgere de chimicale n-are cum s mearg nouzeci de kilometri ntr-o matc secat pn n Niger. - Pare o cauz pierdut, ntr-adevr, recunoscu Pitt. - Mai putem nc ncerca s ajungem la grania cu Algeria. Pitt cltin din cap: - Nu avem destul benzin. Ar trebui s mergem pe jos ultimii dou sute de kilometri pn la oseaua transsaharian de unde s facem autostopul spre civilizaie. Am muri din cauza ariei la jumtatea drumului. - Aadar ce opiuni avem? - Mergem mai departe. - Pn unde? - Pn cnd gsim ceea ce cutm, chiar dac asta nseamn s ne ntoarcem. - i ne vom lsa oasele n deert n ambele cazuri.
157

- Cel puin vom elimina partea asta a deertului ca surs a contaminrii, zise Pitt nepstor privind fix nisipul de la picioarele sale ca i cum ncerca s aib o viziune. Giordino se uit la el: - Am trecut prin multe de-a lungul anilor. Ar fi pcat s sfrim n cel mai oribil loc din lume. Pitt rnjii spre el: - Doamna cu coasa n-a aprut nc. - O s fie foarte jenant cnd vom ajunge la rubrica decese, insist Giordino pesimist. - Ce anume? - Doi directori de la Agenia de Studii Subacvatice i Marine au pierit n mijlocul deertului Sahara. Cine ntreg la minte ar crede?... Ai auzit ceva? Pitt se ridic: - Am auzit. - O voce cntnd n englez. Dumnezeule, poate c am murit deja! Rmaser n picioare unul lng altul n timp ce soarele ncepu s dispar la orizont, ascultnd o voce care cnta vechiul cntec de tabr, Draga mea Clementine. Cuvintele devenir din ce n ce mai distincte pe msur ce vocea afon se apropia: Te-am pierdut i ai plecat pentru totdeauna; mi pare att de ru, draga mea Clementine. - Vine n vale, murmur Giordino strngnd o cheie fix. Pitt adun cteva pietre. Se aezar n tcere pe poziii, la capetele mainii acoperite cu nisip, gata de atac, ateptnd s-l vad pe cel care se apropia, dup urmtorul cot al vii. ntr-o peter, ntr-un canion, spnd o min... Umbra unui brbat apru pe peretele vii trnd dup el un animal. Tria un miner i fiica lui, Clementine... Vocea nceta s mai cnte cnd ddu cu ochii de maina acoperit cu nisip. Rmase pe loc la vederea vehiculului camuflat i ncepu s l studieze, nu att surprins, ct mai mult din simpl curiozitate. Se ddu mai aproape, trgnd dup el de o funie animalul ncpnat. Se opri lmg main, ntinse mna i ddu la o parte nisipul de pe acoperi. Pitt i Giordino se ridicar ncet i se uitar la el, ca la un extraterestru. n mod evident nu era un tuareg ducndu-i cmila prin deert. Apariia era total nelalocul ei n Sahara. - Poate c acum nu mai poart coasa, mormi Giordino. Brbatul era mbrcat ca un vechi prospector al deertului din vestul Americii. Purta o plrie Stetson de cow-boy uzat, pantaloni de dril prini cu bretele i bgai n cizme de piele zgriate i decolorate. O basma roie legat n jurul gtului i acoperea partea de jos a feei, dndu-i nfiarea unui bandit de altdat. Animalul din spatele lui nu era o cmil, ci un mgar, purtnd n spate o povar cu provizii aproape la fel de mare ca i el, inclusiv cteva bidoane rotunde cu ap, pturi, conserve, un trncop, o lopat i o puc Winchester. - tiam eu, opti Giordino nfiorat. Am murit i am ajuns n Disneyland.
158

Strinul i trase basmaua dnd la iveal o musta i o barb alb. Avea ochii verzi, aproape la fel de verzi ca ai lui Pitt. Sprncenele erau la fel de albe ca barba, dar prul ce i ieea de sub plrie era crunt cu uvie de culoare atennchis. Era nalt, aproape de aceeai nlime cu Pitt, dar mai solid. Buzele i se ntinser ntr-un zmbet prietenos. - Sper c vorbii limba mea, oameni buni, zise el cu cldur. Mi-ar plcea mult s am i eu cu cine discuta. Pitt i Giordino se uitar unul la altul fr nici o expresie, apoi din nou la btrnul obolan de deert, siguri c ochii le jucau feste. - De unde ai mai aprut i tu? izbucni Giordino. - Acelai lucru a putea s v ntreb i eu, replic strinul privind Voisinul acoperit de nisip. Pe voi v cuta avionul la? - De ce vrei s tii? ntreb Pitt. - Dac vrei s ne jucm de-a ntrebrile i rspunsurile, am s-mi vd de drum. Intrusul nu prea deloc un nomad i, pentru c prea un compatriot, Pitt decise repede s i acorde ncredere. - M numesc Dirk Pitt, iar el e prietenul meu. Al Giordino i da, suntem cutai de malieni. Btrnul ddu din umeri: - Nu m mir. Strinii nu sunt binevenii pe aici, zise el privind mirat Voisin-ul. Cum naiba ai reuit s venii pn aici cu maina? - Nu a fost uor, domnule... Strinul se apropie i ntinse o mn bttorit: - Toat lumea mi spune Kid!. Pitt zmbi i i strnse mna: - Cum a ajuns un om de vrsta dumitale s fie numit aa? - Cu mult vreme n urm, cnd m ntorceam dintr-o prospeciune, m duceam ntotdeauna la barul meu preferat din Jerome, Arizona Cnd ajungeam la bar, prietenii mei m ntmpinau cu: Hei, Kid s-a ntors n ora. i aa mi-a rmas numele. Giordino privea fix spre tovarul de drum al lui Kid: - Un catr e cam nepotrivit prin prile astea. N-ar fi fost mai folositoare o cmil? - n primul rnd, zise Kid indignat, domnul Periwinkle nu e catr, e mgar. i nc unul foarte rezistent. Cmilele pot parcurge distane mai mari fr ap, dar i mgarul e obinuit cu deertul. L-am gsit pe domnul Periwinkle acum opt ani n Nevada, l-am domesticit, am aranjat s fie transportat i el cnd am venit n Sahara. Nu e nici pe departe att de ru ca o cmil, mnnc mai puin i poate s care poveri la fel de grele. Pe lng asta, fiind mai scund, l poi ncrca mult mai uor. - Un animal de ndejde, retract Giordino. - Prei gata s pornii la drum. Speram c vom sta de vorb puin. N-am mai ntlnit un alt suflet de om, n afar de un arab care ducea cteva cmile la Tombouctou s le vnd. Iar asta a fost acum trei sptmni. N-a fi crezut nici ntr-o mie de ani c o s dau de ali americani aici. Giordino se uit spre Pitt: - N-ar fi ru s mai stm puin ca s aflm cte ceva de la cineva care cunoate zona.
159

Pitt ddu din cap aprobator, deschise ua din spate a Voisin-ului i l invit cu un gest nuntru: - Nu vrei s stai jos puin? Kid se uit la scaunele tapiate ale mainii de parc ar fi fost mbrcate n aur. - Nici nu mai in minte de cnd n-am mai stat pe un scaun moale. V mulumesc mult. Intr n main i se cufund pe locul din spate oftnd de plcere. - Nu avem dect o conserv de sardine, dar am fi fericii s o mprim cu dumneata, spuse Giordino cu o generozitate la care Pitt rareori fusese martor. - Nu, cina o pregtesc eu. Am o grmad de mncare concentrat. Mi-ar face mare plcere s o mpart cu voi. Ce zicei de tocan de vac? Pitt zmbi: - Nici nu tii ct de fericii ne face invitaia dumitale. Sardinele nu sunt chiar mncarea ideal n deert. - Putem s facem tocana s alunece mai bine cu nite sucuri de-ale noastre, suger Giordino. - Avei sucuri? Cum stai cu apa? - Avem destul pentru cteva zile, rspunse Giordino. - Dac nu v ajunge, tiu eu un izvor cam la aisprezece kilometri spre nord. - i-am fi recunosctori pentru ajutor, zise Pitt. - Mai mult dect i dai seama, adug Giordino. Soarele coborse la orizont i apusul mai lumina nc cerul. O dat cu apropierea serii, aerul devenise din nou respirabil. Dup ce l priponi pe domnul Periwinkle, care gsi cteva smocuri de iarb aspr pe o dun mic i ncepu s le rumege fericit, Kid puse ap n tocana concentrat de vac i, spre uurarea lui Pitt, o pregti pe o sobi mic Coleman mpreun cu biscuiii. Dac generalul Kazim trimitea un avion dup ei pe timpul nopii, un foc mic, chiar dac era ascuns de pereii vii, i-ar fi dat de gol imediat. Btrnul prospector mai scoase i farfurii din tabl i tacmuri. Pitt cur tot sosul cu un biscuit i decret masa ca cea mai bun pe care o mncase vreodat. Se gndi c e uimitor cum puin mncare i poate trezi din nou optimismul. Dup ce terminar, Kid scoase o sticl de whisky Old Overholt pe jumtate plin i le-o ntinse: - Acum ai putea s-mi spunei, dac vrei, cum ai ajuns s mergei prin cea mai anevoioas parte a Saharei, ntr-o main care pare la fel de btrn ca mine. - Cutm sursa unei contaminri toxice care polueaz Nigerul i e purtat n ocean, rspunse Pitt direct. - N-am mai auzit de asta. De unde vine chestia asta? - De la o fabric de chimicale sau de la un centru de eliminare a deeurilor. Kid cltin din cap: - Nu exist aa ceva prin prile astea. - Nici o construcie mai mare n vecintate? ntreb Giordino. - Nu tiu nici una, n afar de Fortul Foureau, care e mai sus spre nordvest.
160

- Combinatul de detoxificare solar al francezilor? Kid ddu din cap: - Se ntinde pe o suprafa mare. Eu i domnul Periwinkle am trecut pe lng el acum ase luni. Ne-au luat la goan. Paznici peste tot. i venea s crezi c fac acolo bombe nucleare n secret. Pitt lu o nghiitur de whisky, bucurndu-se de senzaia de arsur de pe gt i pn n stomac. Ii trecu sticla lui Giordino. - Fortul Foureau e prea departe de Niger ca s-i polueze apele. Kid rmase tcut o clip. Apoi se uit la Pitt cu un licr ciudat n ochi. - Ar putea, n cazul n care combinatul ar fi aezat peste Oued zarit Pitt se aplec spre el: - Oued zarit? - Un ru legendar care a curs prin Mali pn acum o sut treizeci de ani, cnd a nceput s se cufunde n nisip. Nomazii locali, printre care m numr i eu, cred c Oued zarit mai curge nc n subteran i se vars n Niger. - Ca un acvifer. - Un ce? - Un strat geologic care permite apei s l penetreze prin pori i caviti, rspunse Pitt. De obicei prin prundi poros sau piatr de var. - Tot ce tiu e c, dac sapi destul de adnc n vechea albie a rului, dai de ap. - N-am mai auzit ca un ru s dispar i totui s i continue cursul adnc sub pmnt, zise Giordino. - Nu e nimic neobinuit n asta, explic Kid. Aproape pe toat lungimea sa rul Mojave curge pe sub deertul Mojave din California nainte s se verse ntr-un lac. Exist i o legend despre un prospector care a descoperit o peter ce cobora la sute de metri sub pmnt, pn la un ru subteran. Dup cum spune povestea, a gsit un depozit de sute de tone de aur de-a lungul apei. Pitt se ntoarse i l privi fix pe Giordino: - Ce prere ai? - S-ar prea c Fortul Foureau este singura posibilitate, rspunse Giordino serios. - Una destul de vag. ns un curs de ap subteran care curge de la combinatul de eliminare a deeurilor pn n Niger ar putea fi purttorul agentului nostru contaminant. Kid arta n susul vii: - Cred c tii c valea asta d n vechea albie. - tim, zise Pitt. De noaptea trecut mergem de-a lungul ei, de pe rmul Nigerului. Ne-am refugiat azi-diminea n valea asta, ca s ne ferim de cldur i s nu fim gsii de echipele de cutare maliene. - Se pare c i-ai pclit pn acum. - Dumneata ce faci pe aici? l ntreb Giordino ntinzndu-i sticla de whisky. Faci prospeciuni dup aur. Kid studie eticheta de pe sticl un moment, ncercnd parc s se hotrasc dac se le dezvluie motivul prezenei sale. Apoi ddu din umeri i cltin din cap:
161

- Caut aur? Da. Prospeciuni? Nu. Cred c n-are ce s strice dac v spun. Adevrul e c eu caut o epav. Pitt l privi nencreztor: - O epav?... o epav aici, n mijlocul deertului Sahara? - Un blindat confederat mai exact. Pitt i Giordino rmaser cu gura cscat, ncepnd s i doreasc s fi existat o cma de for n cutia de scule a Voisin-ului. Amndoi l privir pe Kid foarte ciudat. Aproape c se lsase ntunericul, dar nc i mai puteau vedea expresia serioas din ochi. - Cu riscul de a pune o ntrebare stupid, zise Pitt sceptic, ne-ai putea spune cum a ajuns aici o nav care a luptat n rzboiul de secesiune? Kid lu o nghiitur lung de whisky i se terse la gur. Apoi aternu o ptur pe nisip i se ntinse cu minile sub ceaf. - S-a ntmplat n aprilie 1865, cu o sptmn nainte ca Lee s capituleze n faa lui Grant. La civa kilometri mai jos de Richmond, Virginia, la bordul blindatului confederat Texas au fost ncrcate documentele guvernului confederat aflat n ultimele clipe de existen. Cel puin aa s-a spus, c erau documente i registre, dar de fapt au ncrcat aur. - Eti sigur c nu e un mit, ca multe alte poveti cu comori? ntreb Pitt. - nsui preedintele Jefferson Davis, nainte s moar, a declarat c aurul din trezoreria statelor confederative a fost ncrcat noaptea la bordul navei Texas. El i cabinetul su sperau s l strecoare prin blocada unionist i s l duc n alt ar, astfel nct s poat forma un nou guvern n exil i s continue lupta. - Dar Davis a fost capturat i bgat la nchisoare, spuse Pitt. Kid ncuviin din cap: - Confederaia a murit pentru a nu mai renate niciodat. -i Texas? - A dat o btlie crncen pe rul James trecnd de marina militar unionist i de forturile de la Hampton Roads i a reuit s ajung la Chesapeake Bay i s ias n Atlantic. Ultima oar nava i echipajul su au fost vzute disprnd ntr-un banc de cea. - i crezi c Texas a traversat oceanul i a ajuns pe rul Niger? se aventur Pitt. - Da, rspunse Kid cu convingere. A fost vzut de colonialitii francezi i de btinai, care au transmis mai departe povetile despre un monstru fr pnze care a plutit pe ru pe lng satele lor. Descrierea navei i datele la care a fost observat m-au convins c e vorba de Texas. - Cum putea un vas de rzboi de dimensiunile i tonajul unui blindat s ptrund att de adnc n Sahara fr s se mpotmoleasc? ntreb Giordino. - Totul se ntmpl pe vremea dinaintea secolului de secet. Ploua pe atunci n partea asta a deertului, iar Nigerul era mult mai adnc dect acum. Oued zarit era unul dintre afluenii si. Pe vremea aceea, Oued Zarit curgea pe o distan de nou sute de kilometri, din munii Ahaggar din nord-est, pn la Niger. Jurnalele exploratorilor francezi i expediiile militare spun c era destul de adnc ca s permit trecerea unor vase mari. Prerea mea e c Texas a intrat pe Oued zarit de pe Niger, pe urm s-a mpotmolit cnd nivelul apei a nceput s scad o dat cu venirea ariei verii.
162

- Chiar dac apa era destul de adnc, mi se pare imposibil ca un blindat de mare tonaj s poat ajunge att de departe de ocean. - Texas a fost construit pentru operaiuni militare pe rul James. Avea fundul plat i pescajul mic. Nu era nici o problem pentru ea i pentru echipajul ei s navigheze pe coturile i adncimile neltoare ale rului. Miracolul a fost c a traversat oceanul fr s se scufunde din cauza vremii rele i a apelor agitate, cum s-a ntmplat cu vasul Monitor. - n 1860, putea s se duc ntr-o mulime de regiuni nepopulate de pe rmurile din nordul i centrul continentului american, zise Pitt. De ce s rite s piard tot aurul navignd pe ape periculoase i strbtnd zone netrecute pe hart? Kid scoase un chitoc de trabuc din buzunarul cmii i l aprinse cu un chibrit. - Trebuie s recunoatei c marina unionist nu s-ar fi gndit nicio- dat s caute nava Texas la o mie ase sute de kilometri pe cursul superior al unui ru din Africa. - Poate c nu, dar tot pare o chestie cam exagerat. - Sunt de acord, zise Giordino. De ce atta disperare? Nu aveau cum s reconstituie guvernul n mijlocul deertului. Pitt l privi pe Kid dus pe gnduri: - Trebuie s fi fost ceva mult mai important legat de voiajul sta periculos dect scoaterea aurului din ar. - A circulat un zvon, spuse Kid pe un ton ciudat. C Lincoln ar fi fost la bordul Texasului cnd a plecat din Richmond. - Doar nu Abraham Lincoln! exclam Giordino nencreztor. Kid ddu din cap n tcere: - Cine a mai inventat i povestea asta? ntreb Pitt refuznd sticla de whisky ce i se ntindea. - Neville Brown, cpitan al cavaleriei confederate, a fcut o declaraie pe patul de moarte n 1908 unui doctor din Charleston, Carolina de Sud. I-a spus c trupele lui l-au capturat pe Lincoln i l-au dus la bordul Texasului. - Bazaconii nirate de un muribund, murmur Giordino fr s cread o vorb. Lincoln ar fi trebuit s ia un Concorde dup aia ca s ajung la timp la Teatrul Ford unde a fost mpucat de John Wilkes Booth. - Nu tiu ntreaga poveste, recunoscu Kid. - O poveste fantastic i misterioas, zise Pitt. Dar greu de luat n serios. - Nu pot garanta legenda cu Lincoln, zise Kid cu o hotrre de fier, dar pot s pun pariu pe domnul Periwinkle i pe toate proviziile mele c Texas i oasele echipajului lui, mpreun cu aurul zac ngropate n nisip pe aici pe undeva. Rscolesc deertul de cinci ani cutndu-i rmiele i sunt hotrt s caut pn mor. Pitt l privi prin ntuneric pe prospector cu simpatie i respect. Nu vzuse prea des atta druire i hotrre. Exist n Kid o ncredere fierbinte care i amintea de btrnul miner din Comoara din Sierra Madre. - Cum o vei descoperi dac e ngropat sub o dun? ntreb Giordino. - Am un detector bun de metale. Un Fisher 1265X. - Sper s ai norocul s gseti nava Texas i s fie exact aa cum i-ai imaginat, zise Pitt negsind altceva s spun.
163

Kid rmase ntins pe ptur fr s spun nimic, pierdut n gnduri. n cele din urm, Giordino rupse tcerea: - E timpul s plecm dac vrem s parcurgem ceva distan pn n zori. Douzeci de minute mai trziu, motorul Voisin-ului torcea ncet, iar Pitt i Giordino i luaser deja rmas-bun de la Kid i de la domnul Periwinkle. Btrnul prospector insistase s le dea cteva pachete de mncare concentrat din rezerva lui. Le desenase i o hart rudimentar a strvechii albii de ru, marcndu-le puncte de reper i singurul izvor de lng drumul ce ducea la combinatul de eliminare a deeurilor de la Fortul Foureau. - Ct avem pn acolo? Kid nl din umeri: - n jur de o sut zece mile. - O sut aptezeci i apte de kilometri pe contorul mainii, traduse Giordino. - Sper s gsii ce cutai, biei. Pitt i strnse mna i zmbi: - i dumneata la fel. Urc la volan aproape trist s se despart de btrn. Giordino mai rmase puin s i ia rmas-bun. - i mulumim pentru ospitalitate. - M bucur c v-am fost de ajutor. - Voiam s i spun de mai mult timp c mi se pare c te cunosc de undeva. - Nu mi dau seama de unde. Nu mi amintesc s v mai fi vzut vreodat. - Te-ai supra dac te-a ntreba care e numele dumitale adevrat? - Nu m supr eu aa uor. E un nume ciudat. Nu l-am folosit prea mult. Giordino l ascult rbdtor fr s l ntrerup. - M numesc . Giordino zmbi: - Ai dreptate, e un nume ciudat. Apoi se ntoarse i urc n main lng Pitt. Ii fcu semn cu mna n timp ce Pitt lu piciorul de pe ambreiaj i Voisin-ul porni uor pe suprafaa neted din fundul vlcelei. iar btrnul i mgarul su credincios dispruser repede n ntunericul serii. PARTEA A III-A SECRETELE DEERTULUI 30 18 mai 1996 Washington, D.C. Avionul Concorde al companiei Air France ateriz pe aeroportul Dulles i rula spre un hangar nemarcat al guvernului Statelor Unite, de lmg terminalele pentru ncrcarea mrfurilor. Cerul era nnorat, dar pista era uscat i fr nici un semn de ploaie. inndu-i strns n continuare rucsacul de parc fcea parte din el, Gunn iei din aeronava elegant imediat ce opri i cobor n grab scara mobil spre un Ford Sedan negru n care se aflau poliiti n uniform. Cu girofarul aprins i sirenele pornite, maina plec n vitez spre sediul NUMA din capitala Americii. Gunn se simea ca un infractor capturat, stnd pe locul din spate al mainii de poliie. Cnd traversar podul Rochambeau Memorial, observ c rul Potomac avea o nuan neobinuit, verde-plumburie. Trectorii se obinuiser
164

prea mult cu luminile i sirenele poliiei ca s mai ridice ochii spre Fordul ce trecu pe lng ei n vitez. oferul nu opri la intrarea principal, ci vir scrind din cauciucuri pe lng aripa vestica a cldirii NUMA i cobor o ramp ce ducea spre garajul subteran. Opri brusc n faa unui lift. Doi paznici se apropiar, deschiser ua, l nsoir n lift, pn la etajul al patrulea al ageniei. Merser puin pe hol apoi i deschiser ua slii vaste de conferine a NUMA, plin de panouri sofisticate. Mai muli brbai i femei stteau la o mas lung de mahon, cu atenia concentrat asupra doctorului Chapman, care le vorbea n faa unui ecran pe care se afla imaginea centrului Oceanului Atlantic de-a lungul Ecuatorului pn la coasta de vest a Africii. n ncpere se fcu brusc linite cnd intr Gunn. Amiralul Sandecker se ridic de pe scaun i se repezi s l salute ca pe un frate care supravieuise unui transplant de ficat. - Slav Domnului c ai reuit s ajungi acas, spuse el cu o emoie neobinuit. Cum a fost zborul de la Paris. - M-am simit ca un paria stnd singur n Concorde. - N-a fost disponibil nici un avion militar. Ca s te aducem repede aici, a trebuit s nchiriem un Concorder. - Frumos, numai s nu afle contribuabilii. - Dac ar ti c e n joc existena lor, m ndoiesc c ar avea ceva de obiectat. Sandecker l prezent pe Gunn celor de la masa de conferin. - Cu trei excepii, cred c i cunoti pe toi de aici. Doctorul Chapman i Hiram Yaeger se apropiar i i strnser mna, vdit ncntai s l vad. i fcur cunotin cu doctoria Muriel Hoag, directoarea seciei NUMA de biologie marin i cu doctorul Evan Holland, expertul de mediu al ageniei. Muriel Hoag era nalt i avea trupul unui topp-model care face foamea. Prul negru ca smoala era strns la spate n coc i ochii ei cprui priveau din spatele unor ochelari cu lentile rotunde. Nu era fardat deloc, ceea ce era foarte bine, gndi Gunn. Orice transformare fcut ntr-un salon de frumusee din Beverly Hills ar fi fost un efort inutil. Evan Holland era chimist de mediu i arta ca un baset care gsete o broasc n farfuria cu mncare. Urechile erau prea mari pentru capul lui i avea nasul lung ce se rotunjea la vrf. Ochii priveau lumea cu o expresie plin de melancolie. ns nfiarea lui era neltoare. Era unul dintre cei mai abili specialiti n poluare din domeniu. Pe ceilali doi brbai, Chip Webster, analist NUMA i Keith Hodge, oceanograful-ef al ageniei, i cunotea deja. Gunn se ntoarse spre Sandecker: - Cineva a depus o mulime de eforturi s m scoat din Mali. - Hala Kamil n persoan ne-a dat aprobarea s folosim o echip tactic a ONU. - Ofierul aflat la comanda misiunii, colonelul Levant, nu prea deloc fericit s m vad.

165

- Nu ne-a fost uor s i convingem pe colonelul Levant i pe generalul Bock, superiorul lui, recunoscu Sandecker. Dar cnd i-au dat seama de importana informaiilor aflate n posesia ta, au cooperat n ntregime. - Au pus la cale o operaiune extrem de iscusit, zise Gunn. E incredibil cum au reuit s duc totul la capt ntr-o singur noapte. Dac Gunn spera ca Sandecker s i dea mai multe detalii, fu dezamgit total. Nerbdarea era imprimat n fiecare linie de pe faa amiralului. Pe mas se afla o tav cu cafea i gogoi, dar nu i oferi nimic lui Gunn. l lu de bra i l conduse repede spre un scaun la captul mesei lungi de conferine. - S trecem la treab, zise amiralul cu bruschee. Toat lumea e nerbdtoare s afle ce ai descoperit despre compusul care provoac ntinderea exploziva a fluxului rou. Gunn se aez la mas, desfcu rucsacul i ncepu s scoat ce avea nuntru. Cu mare grij, despachet eprubetele cu probe de ap i le aez pe o pnz. Pe urm despachet dischetele cu date i le puse ntr-o parte. Apoi ridic privirea. - Aici sunt probele de ap i rezultatele interpretate de instrumentele i computerele pe care le-am avut la bord. Printr-un noroc am identificat stimulatorul fluxului rou ca fiind un compus organometalic extrem de rar, o combinaie de aminoacid sintetic i cobalt. Am mai gsit de asemenea urme de radiaii n ap, dar nu cred c are vreo legtur direct cu impactul agentului contaminant asupra apelor roii. - Lund n considerare greutile i obstacolele pe care i le-au aruncat n cale vest-africanii, spuse Chapman, e un miracol c ai reuit s gseti cauza. - Din fericire, nici un instrument de-al meu nu a fost distrus n urma confruntrii pe care am avut-o cu marina militar a Beninului. - Am fost chestionai de CIA, zise Sandecker cu un zmbet eapn, dac nu tim ceva despre vreo operaiune disident din Mali, 166 imediat dup ce ai distrus jumtate din marina militar a Beninului i un elicopter. - Ce le-ai spus? - Am minit. Continu, te rog. - ns o canonier din Benin a reuit totui s ne distrug sistemul de transmisie a datelor, continu Gunn, i de aceea nu am putut trimite rezultatele n reeaua de computere a lui Hiram Yaeger. - A vrea s testez din nou probele de ap, iar Hiram poate verifica datele de analiz, zise Chapman. Yaeger se apropie de Gunn i lu cu grij dischetele: - Prezena mea nu e necesar la aceast edin, aa c am s m apuc de treab. Dup ce expertul n computere prsi ncperea, Gunn l privi fix pe Chapman: - Mi-am verificat rezultatele de cte dou i trei ori. Sunt sigur c laboratorul i Hiram mi vor confirma descoperirile. Chapman detect tensiunea din tonul lui Gunn. - Te rog s m crezi c nu i pun la ndoial nici o clip procedurile sau datele. Tu, Pitt i Giordino ai fcut o treab nemaipomenit. Mulumit
166

eforturilor voastre, tim acum cu ce ne confruntm. Preedintele i poate folosi autoritatea ca s determine Maliul s nlture sursa contaminrii. Asta ne va da timp s gsim modaliti de neutralizare a efectelor acesteia i s oprim expansiunea fluxului rou. - Nu scoate nc dopul ampaniei, l avertiz Gunn pe un ton serios. Dei am descoperit punctul de intrare al compusului n ru i i-am identificat proprietile, nu am putut stabili locaia sursei. Sandecker btu cu degetele n mas: - Pitt mi-a spus vestea proast nainte s fim ntrerupi. mi cer scuze c nu v-am transmis informaia, dar sperm c examenul prin satelit va pune piesa lips la locul ei. Muriel Hoag l privi pe Gunn n ochi: - Nu neleg cum ai luat urma compusului de-a lungul a o mie de kilometri pe ap, iar apoi l-ai pierdut pe sol. - N-a fost greu, ddu Gunn din umeri obosit. Dup ce am trecut de punctul cu cea mai nalt concentraie, contaminantul a disprut i aparatele au nceput s indice ap cu poluani obinuii. Am mers de cteva ori nainte i napoi pentru confirmare. Am stabilit i puncte de reper vizuale n toate direciile. Nu exist nici un centru de evacuare de deeuri periculoase i nici un depozit sau fabric de chimicale de-a lungul rului sau mai departe n interior. Nici o cldire sau alt construcie, nimic. Doar pustietatea deertului. - Ar putea s fie vreun loc de evacuare a deeurilor care a fost ngropat mai demult suger Holland. - Nu am observat nici o urm de excavaii, replic Gunn. - Exist ansa ca toxina s fi fost produs de mama natur? ntreb Chip Webster. Muriel Hoag zmbi: - Dac testele confirm analiza domnului Gunn cu privire la un aminoacid sintetic, nseamn c acesta a fost produs de un laborator de biotehnologie. Nu de mama natur. i undeva, cumva, a fost evacuat mpreun cu chimicalele care conin cobalt. Nu e prima oar cnd o integrare accidental de chimicale produce un compus necunoscut anterior. - Cum Dumnezeu a putut un astfel de compus exotic s apar brusc n mijlocul Saharei? se minuna Chip Webster. - i s ajung n ocean unde s acioneze ca un steroid pentru dinoflagelate, adaug Holland. Sandecker se uit la Keith Hodge: - Ce spune ultimul raport despre ntinderea fluxului rou? Oceanografu] trecuse de aizeci de ani. Ochii cprui priveau tot timpul fix fr s clipeasc de pe faa ngust cu pomei nali. Cu haine adecvate, ar fi putut s par ieit dintr-un portret din secolul al optsprezecelea. - ntinderea a crescut cu treizeci de procente n ultimele patru zile. M tem c rata de cretere depete i cele mai negre previziuni ale noastre. - Dar dac doctorul Chapman gsete un compus care s neutralizeze contaminarea i dac gsim i eradicm sursa acesteia, n-am putea controla apoi extinderea fluxului?

167

- Ar fi cazul ca asta s se ntmple ct mai curnd, rspunse Hodge. n ritmul n care prolifereaz, peste o lun o s vedem c nu mai are nevoie de stimulantul adus de Niger. - Asta nseamn cu trei luni mai devreme! exclam Muriel Hoag. Hodge ddu din umeri neputincios: - Cnd te confruni cu necunoscutul, nimic nu e sigur. Sandecker se nvrti cu scaunul ntr-o parte i privi o fotografie mrit de satelit a Maliului de pe un perete. - Pe unde intr compusul n ru? l ntreb pe Gunn. Gunn se ridic i se duse lng fotografie. Lua un creion colorat i ncercui pe panoul de proiecie o zon mic de pe rul Niger, mai sus de Gao. - Cam pe aici. Vine dintr-o veche albie a unui ru care se vrsa cndva n Niger. Chip Webster aps nite butoane de pe o consol mic aezat pe mas i mri zona marcat de Gunn. - Nu se vede nici o construcie. Nici o indicaie c ar fi populat. Nu vd nici un semn de excavaii sau grmezi de pmnt care ar trebui s fie acolo dac s-ar fi fcut spturi ca s se ngroape materiale periculoase. - E ntr-adevr o enigm, mormi Chapman. De unde naiba vine mizeria asta? - Pitt i Giordino se afl nc acolo ncercnd s-i dea de urm, le reaminti Gunn. - Se mai tie ceva despre ei i despre locul unde se afl? ntreb Hodge. - Nimic de cnd Pitt a telefonat de pe iahtul lui Yves Massarde, rspunse Sandecker. Hodge ridic ochii din carnetul de notie: - Yves Massarde? Jigodia aia? Nu se poate! - l cunoti? Hodge ncuviin din cap: - Drumurile noastre s-au ncruciat dup o scurgere grav de chimicale n Marea Mediteran, lng Spania, acum patru ani. Unul dintre vasele lui care transporta chimicale cancerigene cunoscute sub numele de PCB1 ca s le distrug n Algeria s-a sfrmat i s-a scufundat n timpul unei furtuni. Prerea mea personal e c a fost o scufundare Abreviere de la - fenilbenzen policlorurat. deliberat ntr-o combinaie de fraud de asigurri i deversare ilegal de deeuri. S-a dovedit c oficialii algerieni nu aveau nici o intenie de a accepta deeurile pentru distrugere. Pe urm Massarde a minit i a tras toate sforile posibile ca s scape de responsabilitatea de a cura mizeria. Dac dai mna cu individul la, e bine s i numeri degetele dup aceea. Gunn se ntoarse spre Webster: - Sateliii care adun informaii pot citi ziarele din spaiu. Nu putem lansa unul pe orbit deasupra deertului, la nord de Gao, ca s i caute pe Pitt i pe Giordino? Webster cltin din cap: - Nu. Oamenii mei de contact de la Agenia de Securitate Naional sunt prea ocupai cu supravegherea noilor lansri de rachete din China, a rzboiului civil din Ucraina i a ciocnirilor de la grania dintre Siria i Irak. Nu vor avea
168

chef s-i ntrerup acti vitatea ca s gseasc doi civili n Deertul Sahara. A putea ncerca cu ultimul model GeoSat, dar nu cred c poate distinge forme umane pe terenul accidentat din deert. - Nu ar fi vizibili pe o dun de nisip? ntreb Chapman. Webster cltin din cap: - Nici un om sntos la cap n-ar merge pe nisipul moale de pe dune. Chiar i nomazii le ocolesc. s mergi pe o mare de dune e moarte sigur. Pitt i Giordino sunt destul de detepi s se fereasc de ele ca de cium. - Dar i vei cuta, insist Sandecker. Webster ddu din cap aprobator. Era chel i aproape c nu avea gt. Peste curea i se revrsa o burt rotund i ar fi putut aprea ntr-o reclam de slbire pentru obezi - Am un prieten bun care e analist de vrf la Pentagon i expert n misiuni de recunoatere n deert prin satelit. Cred c pot s l conving s ne examineze fotografiile GeoSat cu computerele sale de ultim generaie. - i sunt recunosctor pentru sprijin, zise Sandecker cu sinceritate. - Dac sunt acolo, el e singurul care i poate repera, i promise Webster. - A detectat satelitul tu vreo urm a avionului care transporta echipa aceea de cercettori? ntreb Muriel. - M tem c nc nu. Nu ne-a aprut nimic de la ultima trecere peste Mali, dect o pat mic de fum ieind dintr-un col al traiectoriei camerei. S sperm c de pe urmtoarea orbit putem obine imagini mai detaliate. S-ar putea s nu fe dect un foc al nomazilor. - Nu e destul lemn n partea aceea a Saharei pentru un foc n aer liber, declara Sandecker. Gunn nu nelegea nimic: - Despre ce cercettori vorbii? - Un grup de oameni de tiin de la ONU, plecai ntr-o misiune n Mali, i explic Muriel. Cutau cauza unor epidemii ciudate izbucnite n satele de nomazi din deert. Avionul lor a disprut undeva ntre Mali i Cairo. - Era i o femeie n echip? O biochimist? - Doctoria Eva Rojas era biochimista echipei, rspunse Muriel. Am lucrat o dat cu ea ntr-o misiune din Haiti. - O cunoteai? l ntreb Sandecker pe Gunn. - Nu eu, ci Pitt. S-a ntlnit cu ea n Cairo. - Mai bine c nu tie, zise Sandecker. Are destule probleme luptndu-se s supravieuiasc i nu mai are nevoie de alte veti proaste. - Nu s-a confirmat nc prbuirea avionului, zise Holland ncurajator. - Poate c au fcut o aterizare forat n deert i au supravieuit, zise Muriel optimist. Webster cltina din cap: - Ne facem iluzii. M tem c generalul Kazim i-a bgat minile murdare n afacerea asta. Gunn i aminti ceva: - Pitt i Giordino au avut o conversaie cu generalul la aparatul radio de pe nava noastr, cu puin timp nainte s m arunc n ru. Mi s-a prut un individ dubios.
169

- Lipsit de scrupule, ca orice dictator din Orientul Mijlociu, zise Sandecker. i foarte greu de abordat. Nici nu vrea s aud s se ntlneasc sau s stea de vorb cu diplomaii notri de la Departamentul de Stat pn nu i dau un cec gras ca ajutor strin. - Ignor total Naiunile Unite i refuz orice ajutor n provizii pentru poporul su Webster ncuviin din cap: - Toi activitii pentru drepturile omului care fac greeala s intre n Mali ca s protesteze, dispar pur i simplu. - El i Massarde sunt nite tlhari, spuse Hodge. Au adus ara ntr-o stare de srcie cumplit. Pe faa lui Sandecker apru o expresie aspr: - Asta nu ne privete. Nu va mai exista nici Mali, nici Africa de Vest i nici alt loc pe lume dac nu oprim fluxul rou. n clipa asta altceva nu mai conteaz. - Acum c avem nite date de la care s pornim, spuse Chapman, trebuie s ne concentrm cu toii i s lucrm mpreun ca s gsim o soluie. - Grbii-v, zise Sandecker cu privirea ngustat. Dac nu facem nimic n treizeci de zile, nu vom mai avea a doua ans. O briz aspr nviora frunzele de-a lungul palisadelor de deasupra rului Hudson. Ismail Yerli privea prin binoclu o pasre micu cu penele de un grialbstrui, cocoat pe un trunchi de copac cu capul n jos. Prea c e absorbit total de pasre i c nu l observase pe brbatul care apruse n spatele lui. De fapt, l simise apropiindu-se de aproape dou minute. - E o ciocnitoare mic cu pieptul alb, zise strinul nalt i chipe, mbrcat ntr-o hain scump din piele viinie. Se aez pe o piatr lng Yerli. Prul de culoarea nisipului era pieptnat lins, cu o crare impecabil pe partea stng. Privea pasrea indiferent cu ochii de un albastru palid. - Pata neagr din spatele capului sugereaz c e o femel, spuse Yerli fr s coboare binoclul de la ochi. - Masculul trebuie s fie pe aproape. Probabil c are grij de cuib. - Bravo, Bordeaux., spuse Yerli folosind numele de cod al brbatului. Nu tiam c eti observator de psri. - Nu sunt. Ce pot s fac pentru tine, Pergam? - Tu ai solicitat ntlnirea aceasta. - Dar nu la naiba n praznic, ntr-un vnt care (i nghea oasele. - ntlnirile n restaurante luxoase nu se potrivesc cu munca sub acoperire. - Nu ni-a ncntat niciodat ideea de a opera din umbr i de a locui n mahalale, zise Bordeaux sec. - Nu e prea nelept s iei n eviden. - Treaba mea e s protejez interesele unui om care, a putea s adaug, m pltete extrem de bine. FBI-ul n-o s m pun sub supraveghere dect dac m vor suspecta de spionaj. i cum misiunea noastr - cel puin a mea - nu e s fur secrete americane, nu vd de ce ar trebui s m amestec cu masele urt mirositoare.
170

Dispreul cu care Bordeaux privea aciunile de spionaj l deranja pe Yerli. Dei se cunoteau de muli ani i lucraser deseori mpreun pentru Yves Massarde, nici unul dintre ei nu tia numele adevrat al celuilalt i nici nu fcuse vreodat vreun efort s l afle. Bordeaux conducea operaiunile de spionaj comercial ale Massarde Enterprises n Statele Unite. Yerli, pe care l cunotea doar ca Pergam, i transmitea adesea informaii vitale pentru proiectele internaionale ale lui Massarde. Pentru asta era pltit foarte bine, mult mai bine dect ca agent de informaii francez. Superiorii si tolerau aceast situaie din cauza legturilor puternice ale lui Massarde cu muli membrii ai cabinetului francez. - Devii neglijent, prietene. Bordeaux ridic din umeri: - M-am cam plictisit s am de-a face cu americani necioplii. New York-ul e o cloac. Toat ara e sfiat de diferene rasiale i etnice i se dezintegreaz. ntr-o bun zi, Statele Unite vor repeta criza prin care trec azi Rusia i statele din Commonwealth. De-abia atept s m ntorc n Frana, singura naiune civilizat din lume. - Am auzit c unul din oamenii de la NUMA a reuit s fug din Mali, zise Yerli schimbnd brusc subiectul. - Idiotul la de Kazim l-a lsat s-i scape printre degete, replic Bordeaux. - Nu i-ai transmis domnului Massarde avertismentul meu? - Bineneles c l-am avertizat. Iar el, la rndul lui, l-a avertizat pe generalul Kazim. Ali doi indivizi au fost capturai de domnul Massarde pe iahtul lui, dar Kazim, n marea lui deteptciune, a omis s l caute pe cel de-al treilea agent, care a fost evacuat de o echip tactic a ONU. - Ce prere are domnul Massarde despre situaia asta? - Nu e fericit deloc, tiind c exist un risc serios s se deschid o anchet internaional asupra proiectului su de la Fortul Foureau. - Nu e bine deloc. Demascarea i nchiderea Fortului Foureau ar fi o ameninare grav la adresa programului nostru nuclear francez. - Domnul Massarde i d foarte bine seama de situaie, replic Bordeaux acid. - Ce se aude cu cercettorii de la OMS? Ziarele de diminea au scris c avionul lor e dat disprut. - A fost una dintre ideile mai bune ale lui Kazim, rspunse Bordeaux. A nscenat o prbuire ntr-o regiune nelocuit a deertului. - A nscenat o prbuire? Eu am avertizat-o pe Hala Kamil c avionul doctorului Hopper i al echipei sale ar putea fii distrus de o bomb. - O mic schimbare de planuri, ca s descurajeze orice investigaii viitoare din partea OMS, spuse Bordeaux. Avionul s-a prbuit ntr-adevr, dar cadavrele de la bord nu erau ale doctorului Hopper i ale celorlali. - Sunt nc n via? - Sunt ca i mori. Kazim i-a trimis la Tebezza. Yerli ddu din cap: - Era mai bine s moar repede, dect s piar de epuizare i de foame n minele de la Tebezza, spuse Yerli dus pe gnduri. Cred c generalul Kazim a fcut o greeal. - Nu se va afla niciodat adevrul, zise Bordeaux nepstor. Nu scap nimeni de la Tebezza. Cine intr n mine, nu mai iese.
171

Yerli scoase un erveel din buzunarul hainei i terse lentilele binoclului. - A descoperit Hopper ceva ce s-ar putea dovedi duntor pentru Fortul Foureau? - Destul ct s trezeasc interesul i s dea natere la o anchet, dac raportul lui ar fi fost fcut public. - Ce se tie despre agentul NUMA care a scpat? - Numele lui e Gunn i e director adjunct al Ageniei Naionale pentru Studii Subacvatice i Marine. - Un om influent. - ntr-adevr. - Unde se afl acum? - Am dat de urma avionului care l-a adus la Paris, de unde a luat un Concorde pn la Washington. De acolo a fost dus direct la sediul NUMa. Sursele mele m-au anunat c acum patruzeci de minute era nc acolo. - Se tie dac a plecat cu informaii importante din Mali? - E un mister total dac a obinut vreo informaie de pe rul Niger. Domnul Massarde e sigur c nu s-a descoperit nimic ce ar putea pune n pericol operaiunile de la Fortul Foureau. - Lui Kazim i va fi foarte uor s i fac pe ceilali doi americani s vorbeasc. - Am primit nite veti chiar cnd veneam ncoace. Din pcate, au reuit i ei s fug. Yerli l privi fix pe Bordeaux enervat dintr-o dat: - Cine a dat-o n bar? Bordeaux nl din umeri: - Nu conteaz a cui e vina. Asta nu ne privete. Important e c se afl nc n ar. Dar nu au nici o ans s scape peste grani. E doar o chestiune de ore pn cnd Kazim o s pun mna pe ei. - Ar trebui s m duc la Washington i s m infiltrez n NUMa. Dac m mic aa cum trebuie, a putea descoperi dac se ascund mai multe n spatele acestei afaceri dect o simpl investigaie de poluare. - Nu i face probleme n privina asta acum, spuse Bordeaux cu rceal. Domnul Massarde are alte treburi pentru tine. - A aranjat totul cu superiorii mei de la Aprarea Naional? - Vei primi ntr-o ora aprobarea oficial de nvoire pentru sarcini exterioare. Yerli nu zise nimic i ncepu din nou s se uite prin binoclu la pasarea micu care sttea tot cu capul n jos ciugulind scoara copacului. - Ce are Massarde pentru mine? - Vrea s te duci n Mali i s acionezi ca om de legtur pe lng generalul Kazim. Yerli nu reaciona n nici un fel i vorbi innd binoclul aintit asupra psrii. - Am fost trimis ntr-o misiune n Sudan pentru opt luni acum civa ani. Un loc ngrozitor. Dar oamenii erau destul de prietenoi. - Te va atepta un avion al Massarde Entreprises la aeroportul La Guardia. Urmeaz s te mbarci desear la ora ase.
172

- Aadar urmeaz s fac pe ddaca pe lng Kazim i s nu-l las s mai dea cu bta n balt. Bordeaux consimi din cap: - Miza e prea mare ca s-l lsam pe nebun s-o ia razna. Yerli bg binoclul n nvelitoarea Lui i l puse pe umr. - Am avut odat un vis c muream n deert, zise el ncet. M rog lui Allah s fi fost doar un vis. ntr-o ncpere tipic, fr ferestre, de undeva dintr-o arip puin umblat din cldirea Pentagonului, maioml de aviaie Tom Greenwald puse receptorul n furc dup ce i anunase soia c avea s ntrzie la cin. Se relaxa un minut, mutndu-i gndurile de la analiza fotografiilor prin satelit, reprezentnd lupta dintre unitile armatei chineze cu forele rebele democrate, la treaba nou care l atepta. Filmul nregistrat de camerele satelitului GeoSat, trimis prin curier de Chip Webster de la NUMA, fusese procesat i ncrcat n aparatul militar sofisticat de expunere i mrire. Cnd totul fu pregtit, Green- wald se aez ntr-un fotoliu confortabil cu o consol instalat pe unul dintre brae. Deschise o cutie de Pepsi Diet i ncepu s nvrt butoanele de pe consol privind spre un monitor de mrimea unui ecran mic de cinematograf. Fotografiile fcute de GeoSat i reamintir de vechile imagini de spionaj de acum treizeci de ani. Fr ndoial c GeoSat fusese proiectat doar pentru studii spaiale geologice i ale cursurilor de ap i nu se apropia nici pe departe de imaginile incredibil de detaliate luate de ultimii satelii de spionaj Pyramider i Houdini, trimise prin naveta spaial. Totui, era mult mbuntit fa de vechiul LandSat care ntocmise hri ale pmntului vreme de peste douzeci de ani. Noul model avea camere ce puteau penetra ntunericul, plafonul de nori i chiar fumul. Greenwald fcu mai multe ajustri i reglri cu ajutorul consolei n timp ce fotografiile, nfind diferite zone din partea de nord a deertului mal ian, apreau pe rnd pe ecran i erau mrite de computer. ncepu n curnd s observe puncte mici, care erau avioane n zbor i un ir de cmile erpuind prin deert de la minele de sare de la Taoudenni, la sud de Tombouctou. Imaginile se mutar la nord de Niger nspre Azaouad, o regiune pustie de dune ca attea altele din Sahara. Aici gsi i mai puine urme de prezen uman. Putu discerne oase de animale, cel mai probabil de cmile, mprtiate n jurul unor izvoare izolate, dar un om stnd n picioare era foarte dificil de detectat, chiar i pentru sistemul lui electronic de ultima or. Dup aproape o ora, Greenwald i freca ochii obosii i i mas tmplele. Nu gsise nici urm de cei doi brbai pe care i se spusese s i caute. Examinase i dduse la o parte fotografiile din extremitatea nordica a deertului, unde Webster credea c cei doi ar fi putut s ajung pe jos. Greenwald i fcuse datoria i era pe punctul de a a-i ncheia ziua i de a pleca acas la soia lui, cnd decise s mai fac o ultim ncercare. Anii de experien l nvaser c inta nu se afl niciodat acolo unde te atepi s o gseti. Trecu n revist fotografiile din regiunile centrale ale slbticiei din Azaouad i le scana rapid. Pustietatea era la fel de goal ca i Marea Moart.
173

Aproape c i scp i i-ar fi scpat dac nu ar fi avut senzaia indescriptibila ca un mic obiect nu se ncadra cu peisajul. Putea fi un bolovan sau o dun mic, ns forma nu era neregulat ca cele produse de geologia natural. Liniile erau drepte i bine definite. Manevr cteva butoane, mrind obiectul. i ddu imediat seama c gsise ceva. Era prea experimentat ca s se lase prostit. n timpul rzboiului cu Irakul devenise un fel de legend pentru abilitatea sa formidabila de a detecta buncrele ascunse, tancurile i amplasamentele artileriei armatei irakiene. - E o main, mormi el cu voce tare. O main acoperit cu nisip ca s nu se vad . Dup ce mai studie imaginea o vreme, ncepu s disting dou puncte minuscule lng main. i dori ca imaginile s fi fost luate de un satelit militar. Ar fi putut citi i ora pe ceasurile de la mna ale intelor. ns GeoSat nu era construit pentru detalii de finee. Dup reglaje repetate, reui cu greu s i dea seama c era vorba de doi oameni. Se las pe spate o clip s i savureze descoperirea. Apoi se duse la birou i form un numr. Atept rbdtor, spernd s nu aud o voce nregistrat cerndu-i s lase un mesaj. La cel de-al cincilea apel rspunse un brbat respirnd greu. -Alo! - Chip? - Da. Tom? - Ai alergat? - Eu i soia mea eram n curtea din spate stnd de vorb cu vecinii, explic Webster. Am alergat din rsputeri cnd am auzit telefonul. - Am gsit ceva care cred c te-ar interesa. - Pe cei doi oameni ai mei, i-ai gsit n fotografiile de pe GeoSat? - Sunt cu o sut de kilometri mai spre nord dect credeai, zise Greenwald. Urm o pauz. - Eti sigur c nu e vorba de nite nomazi? ntreb Webster. Oamenii mei n-ar fii putut ajunge pe jos att de departe prin aria deertului n patruzeci i opt de ore. - Nu au mers pe jos, ci au condus. - O main? ntreb Webster surprins. - Nu se pot detecta prea multe detalii. Dup prerea mea, o acoper cu nisip n timpul zilei ca s o camufleze de avioanele care i caut i conduc doar noaptea. Ei trebuie s fie. Ci fugari mai pot fi n locurile acelea unde nu crete iarba? - Se poate spune dac ncearc s ajung la grani? - Doar dac au un groaznic sim de orientare. Sunt chiar n centrul prii de nord a Maliului. Cea mai apropiat frontier e la trei sute cincizeci de kilometri distan. Webster rmase tcut o clip lung: - Pitt i Giordino trebuie s fie. Dar unde naiba au gsit o main? - Par nite tipi descurcrei.
174

- Ar fi trebuit s renune demult s mai caute sursa contaminrii. Ce naiba i-a apucat? Era o ntrebare la care Greenwald nu putea s rspund. - Poate c te vor suna de la Fortul Foureau, suger el jumtate n glum, jumtate n serios. - Se ndreapt spre centrul de detoxificare solar? - Mai au doar cincizeci de kilometri pn acolo i e singura zon civilizat din mprejurimi. - Mulumesc, Tom, zise Webster sincer. i rmn dator. Ce-ar fii s te invit la cin mpreun cu soia? - Sun bine. Alege restaurantul i sun-m s-mi spui ziua i ora. Greenwald ls receptorul n furc i se concentr din nou asupra obiectului nceoat i a celor dou siluete de lng el. - Nu suntei ntregi la minte, oameni buni, spuse el ctre pereii camerei goale. Apoi nchise aparatele i plec acas. Soarele rsri revrsnd un val de cldur asupra deertului, ca un cuptor uitat cu ua deschis. Rcoarea nopii dispru ca un nor. Doi corbi ce zburau pe cerul apstor vzur ceva care li se pru neobinuit n peisajul dezolant i ncepur s coboare n cercuri spernd s gseasc ceva de mncare. La o inspecie mai de aproape, se convinser c nite oameni vii nu reprezint o mas gustoas i i reluar zborul spre nord. Pitt zcea ntins n partea de sus a dunei joase, aproape ngropat n nisip i privi psrile cteva clipe. Apoi i ntoarse atenia spre imensul complex de detoxificare solar de la Fortul Foureau. Locul i se prea ireal. Nu doar un edificiu al tehnologiei creat de om, ci i unul nfloritor i productiv nconjurat de un pmnt care murise de mult sub asaltul secetei i al ariei. Se ntoarse puin cnd auzi nisipul scrind uor i l vzu pe Giordino apropiindu-se pe burt i trndu-se pe dun ca o oprl. - Admiri peisajul? l ntreb Giordino. - Vino i arunc o privire. i garantez c vei fi impresionat. - Singurul lucru care m-ar impresiona n clipa asta ar fi o plaj cu valuri mari i rcoroase. - Nu i scoate crlionii la vedere, l avertiz Pitt. O coam neagr de pr pe nisipul galben-alburiu iese n eviden ca un sconcs pe stlpul unui gard. Giordino rnjii prostete n timp ce i turn n cap un pumn de nisip. Se lungi lng Pitt aruncnd o privire peste vrful dunei. - Mi, mi, murmur el copleit. Dac n-a ti c nu e aa, a putea s jur c ne uitm la un ora de pe lun. - Peisajul e la fel de steril, admise Pitt, dar lipsete cupola de sticl. - Locul sta e aproape la fel de mare ca Disney World. - A zice c are cam douzeci de kilometri ptrai. - Primim marf, zise Giordino artnd spre un tren cu multe vagoane tras de patru locomotive cu motoare diesel. Afacerile par a fi nfloritoare. - Trenul plin de zeam toxic al lui Massarde, reflect Pitt. A estima n jur de o sut douzeci de vagoane pline cu gunoaie otrvitoare.

175

Giordino arta cu capul spre un cmp vast acoperit cu bazine lungi ca nite jgheaburi, cu suprafee concave, ce rsfrngeau lumina soarelui ca o mare de oglinzi. - Par reflectoare solare. - Concentratori, spuse Pitt. Adun radiaiile solare i le concentreaz dnd natere la o cldur i la intensiti protonice uriae. Energia radiat este apoi acumulat n interiorul unui reactor chimic care distruge complet deeurile periculoase. - Ct eti de detept! zise Giordino. Cnd ai devenit expert n lumina solar? - Am avut o iubit inginer la Institutul de Energie Solar. M-a luat ntrun tur prin seciile lor de cercetare. Asta se ntmpla acum civa ani, cnd tehnologia termic solar de eliminare a deeurilor toxice periculoase se afl nc n faz de testare. Se pare c Massarde a ajuns maestru al acestei tehnici. - Nu neleg un lucru, zise Giordino. - Adic? - Toat chestia asta. De ce s bagi atia bani i efort ca s nali aceast catedral a salubritii n mijlocul celei mai mari cutii cu nisip din lume? Eu unul a fii construit-o mai aproape de un centru industrial major. Trebuie s coste o grmad numai transportul deeurilor peste jumtate de ocean i o mie ase sute de kilometri prin deert. - O observaie foarte inteligent, admise Pitt. i mie mi-a strnit curiozitatea. Dac Fortul Foureau e o asemenea capodoper de distrugere a deeurilor toxice i e considerat sigur de experi, o operaiune sigur i meritorie, de ce nu au aezat-o ntr-un loc mai convenabil? - Tot mai crezi c de aici vine scurgerea agentului de contaminare n rul Niger? ntreb Giordino. - Alt surs n-am gsit. - S-ar putea ca povestea btrnului prospector despre rul subteran s fie rspunsul. - Numai c are o hib, remarca Pitt. - ncrederea n-a fost niciodat punctul tu forte, mormi Giordino. - Nu am nimic mpotriva teoriei cursului de ap subteran. Ceea ce nu m convinge este scurgerea agentului contaminant. - Sunt de acord, ddu Giordino din cap. Ce s se scurg dac incinereaz toate mizeriile? - Exact. - Deci Fortul Foureau nu este ceea ce se spune? - N-a prea crede. Giordino se ntoarse i l privi bnuitor: - Sper c nu plnuieti s facem o plimbare nuntru ca doi pompieri ntr-o scurt vizit. - Nu, ca doi sprgtori agili. - Cum propui s intrm? Mergem la poart i cerem dou permise de vizitatori? Pitt arat spre irul de vagoane de marf ce intrase pe o linie lateral, paralel cu o platform de ncrcare lung din interiorul complexului. - Srim ntr-un tren.
176

- i cum scpm? - Dat fiind c rezervorul Voisin-ului e aproape gol, tiam dinainte c nu avem cum s ne lum adio de la Mali i s ne pierdem frumos n lumina apusului la volanul mainii. Lum un tren expres care pleac de aici spre Mauritania. Giordino se ntunec la fa: - Ce vrei de la mine, s merg n vagoane de marf care au crat tone de chimicale toxice? Sunt prea tnr s mor intoxicat. Pitt ddu din umeri i zmbi: - Va trebui s ai grij i s nu atingi nimic. Giordino cltin din cap exasperat: - Te-ai gndit la obstacolele implicate? - Obstacolele sunt fcute pentru a fi srite, rspunse Pitt emfatic. - Ca de exemplu gardul electrificat, paznicii cu dobermani, mainile de patrulare cu arme automate, reflectoarele care lumineaz locul sta ca pe un stadion de baseball? - Da, dac ii neaprat s mi reaminteti. - Extrem de ciudat, medita Giordino, ca un crematoriu de deeuri toxice s fie pzitca un arsenal de bombe nucleare. - Asta ne d un motiv n plus s inspectm zona, spuse Pitt calm. - Aadar n-a i de gnd s i schimbi planurile i s o lum spre cas ct mai suntem nc n via. - Cerceteaz i vei afla. Giordino i ridic minile deasupra capului: - Eti mai nebun dect btrnul prospector cu povestea lui abracadabrant despre blindatul confederat cu Abe Lincoln la crm, care ar fi ngropat n deert. - Eu i btrnul avem multe n comun, replic Pitt. Se rostogoli pe o parte i arat spre o cldire cam la ase kilometri distan spre est, aproape de calea ferat: - Vezi fortul la abandonat? Giordino ddu din cap aprobator: - Cel care miroase a aventur, a filme cu Gary Cooper i Legiunea Strin? Da, l vd. - De acolo i-a luat Fortul Foureau numele, zise Pitt. De la zidurile lui pn la calea ferat nu sunt mai mult de o sut de metri. Cum se face ntuneric, ne refugiem acolo pn putem sri n urmtorul tren care va veni ncoace. - Am observat deja c merg prea repede. Nici un vagabond de profesie nar putea sri n ele. - Pruden i rbdare, spuse Pitt. Locomotivele ncep s ncetineasc imediat ce ajung la vechiul fort. Apoi se trsc ca melcul pn trag n ceea ce pare staia de securitate. Giordino studie staia prin care trenul trebuia s treac pentru a intra n inima complexului. - Fac pariu pe ct vrei c o armat de paznici verific fiecare vagon. - Nu cred c fac exces de zel. Verificarea a peste o sut de vagoane pline cu recipiente cu deeuri periculoase nu e chiar o treab creia un om sntos la cap s i se dedice trup i suflet. Pe lmg asta, cine s fie att de tmpit nct s se vre ntr-un vagon?
177

- Tu eti singura persoan care mi vine n minte, zise Giordino sec. - Sunt deschis oricnd unor sugestii mai practice de a ne strecura pe lng gardul electrificat, dobermani, reflectoare i maini de patrulare. Giordino tocmai voia s i arunce o privire lung de exasperare, dar se ncord i ridic ochii spre cer n direcia de unde venea un zgomot surd, fcut de un elicopter ce se apropia. Pitt ridic i el privirea. Venea dinspre sud i se ndrepta direct spre ei. Nu era un avion militar, ci un model civil cu linii superbe, uor de identificat ca aparinnd celor de la Massarde Entreprises dup numele de pe fuzelaj. - La dracu! blestem Giordino privind n spate spre mormanul de nisip pe care l aruncaser peste Voisin. Dac mai coboar, va spulbera nisipul de pe main. - Doar dac trece chiar pe deasupra noastr, zise Pitt. Bag-te n nisip i nu te mica. Un ochi alert poate c i-ar fi prins observnd duna de nisip cu o form ciudat, dar pilotul era concentrat asupra pistei de aterizare de lng cldirea principal de birouri a complexului i nu privi n jos spre formele ngropate n nisip. Singurul pasager al elicopterului era ocupat cu studiul unui raport financiar i nu privi pe fereastr. Trecu pe deasupra lor, vira uor i o lu n jos spre pist, se cltin n aer cteva clipe i se aez pe suprafaa de beton. Peste cteva secunde, rotorul se opri, ua pasagerului se deschise i un brbat cobor pe pist. Chiar i de la o jumtate de kilometru i fr binoclu, Pitt ghici identitatea individului care o lu cu pai mari spre cldirea de birouri. - Cred c prietenul nostru s-a ntors s ne bntuie, zise el. Giordino i fcu minile plnie la ureche i micor ochii: - E prea departe ca s fiu sigur, dar cred c ai dreptate. Pcat c nu a adus-o i pe pianista de pe iaht. - N-ai putea s i-o scoi din cap? Giordino l privi cu o expresie ndurerat: - De ce s mi-o scot? - Nici mcar nu tii cum o cheam. - Dragostea nvinge totul. - Atunci nvinge-i gndurile amoroase i hai s ne odihnim pn la noapte. Avem de prins un tren. Ocoliser izvorul despre care le vorbise btrnul prospector, cnd fosta matc a lui Oued zarit erpuise ntr-o alt direcie. Sucurile se terminaser, iar rezerva de ap sczuse la doi litri. ns o mpriser i o buser pe toat ca s evite deshidratarea, gndindu-se c vor gsi o alt surs de ap lng complex. Parcar Voisin-ul ntr-o vale mic, la un kilometru spre sud de fortul abandonat de lng calea ferat, apoi se bgaser sub main ferii ntr-o oarecare msur de aria nbuitoare. Giordino aipi imediat, dar Pitt era prea agitat ca s doarm. Noaptea se ls repede, pentru c amurgul era scurt n deert. Urm o linite ciudat, singurul zgomot venind de la pcnitul uor fcut de motorul Voisin-ului care se rcea. Aerul uscat al deertului se purific de cldura i de nisipul nvolburat din timpul zilei, amplificnd puzderia de stele ce strluceau pe cerul de smoala. Erau att de vii i de distincte, nct Pitt putea s separe stelele
178

roii, de cele albastre i verzi. Nu mai vzuse niciodat o astfel de expoziie cosmic, nici mcar n largul oceanului. Acoperir maina pentru ultima oar i o luar la picior sub lumina stelelor, spre fort, avnd grij s i tearg urmele pailor cu o ramur de palmier. Trecur pe lng vechiul cimitir al Legiunii i se furiar pe lng zidurile nalte de zece metri pn ajunser la intrarea principal. Porile gigantice, solide i decolorate de soare, erau uor ntredeschise. Intrar i se pomenir pe terenul de defilare pustiu i ntunecat. Imaginaia ncepu s le zburde i i nchipuir o formaie fantomatic de infanteriti din Legiunea Strin francez lund poziie de drepi n tunicile lor albastre, pantalonii albi largi i ctile albe pentru c apoi s i nceap marul prin nisipul fierbinte spre a lupta cu hoardele de tuaregi. Dimensiunile fostului avanpost erau mici dup standardele Legiunii Strine. Zidurile, nalte de treizeci de metri, formau un ptrat perfect. Aveau o grosime de trei metri la baza, cu bastioane n zigzag n vrf pentru protecia aprtorilor. ntreaga structur putea gzdui nu mai mult de cincizeci de oameni. Interiorul arta semnele obinuite de delsare. Pe teren i prin baraci erau mprtiate gunoaie lsate de trupele franceze i de cltorii prin deert, care se adpostiser ntre zidurile fortului n timpul furtunilor de nisip. Materialele lsate n urm de muncitorii care construiser calea ferat erau ngrmdite lmg un zid: traverse de cale ferat din beton, diverse unelte, mai multe canistre cu motorin i un autoncrcTor cu furc ce prea ntr-o stare surprinztor de bun. - Cum i-ar plcea s stai n locul sta un an? murmur Giordino. - Nici mcar o sptmn, zise Pitt privind cu atenie n jur. Timpul trecea chinuitor de ncet ct ateptar s apar un tren. Erau mari anse c acel compus chimic pe care Gunn l descoperise ca fiind cauza ntinderii fluxului rou s ias din combinatul de detoxificare solar. Dup confruntarea pe care o avuseser cu Massarde, Pitt tia c o btaie n u i o cerere politicoas de a-i lsa s inspecteze zona nu avea s fie ntmpinat cu braele deschise i o strngere clduroas de mn. Trebuiau s se strecoare nuntru i s gseasc dovezi incontestabile. Ceva sinistru se petrecea la Fortul Foureau. n aparen, i aducea contribuia la lupta cu milioanele de tone de deeuri toxice din lume. Dar dac zgriem puin suprafaa, gndi Pitt, nu se tie ce vom gsi. Tocmai calcula c ansele de a trece de staia de securitate i de a iei din nou pe acolo erau extrem de slabe, cnd auzi un zgomot n deprtare. Giordino se trezi din somnul iepuresc i l auzi i el. Se uitar unul la altul fr un cuvnt i se ridicar. - Vine un tren, zise Giordino. Pitt i ridic ceasul Doxa i se uit la acele luminoase: - Unsprezece i douzeci. Avem destul timp s ne facem inspecia i s ieim nainte de ivirea zorilor. - Cu condiia s plece vreun tren, l avertiz Giordino. - Pn acum au trecut exact din trei n trei ore. Ca i Mussolini, Massarde le-a programat un orar fix, zise Pitt scuturndu-se de nisip. S mergem. Nu vreau s rmn pe in privind n urma trenului.
179

- Eu n-a avea nimic mpotriv. - Stai ct mai aproape de pmnt, l avertiz Pitt. Deertul reflect lumina stelelor, iar ntre fort i calea ferat e teren deschis. - O s zbor prin noapte ca un liliac, l asigur Giordino. Dar dac ne mpiedicam de vreun cine cu balele curgnd i coli mari sau de un paznic cu ochii ageri i puc automat? - Asta ne va confirma bnuielile c Fortul Foureau e o faad, zise Pitt ferm. Unul dintre noi trebuie s scape i s l alerteze pe Sandecker, chiar dac asta nseamn c unul se va sacrifica pentru cellalt. O expresie solemn trecu pe faa lui Giordino i se uit la Pitt fr s spun nimic. Se auzi semnalul locomotivei anunndu-i sosirea la staia de securitate. Art cu capul spre ine. - Ar fii cazul s ne grbim. Pitt ddu din cap n tcere. Ieir pe poarta mare a fortului i o luar la fug spre calea ferat. Un camion Renault sttea abandonat cam la jumtatea drumului dintre fort i inele cii ferate. Tot ce putuse fi smuls de pe caroserie i asiu dispruse de mult. Cauciucurile i roile, motorul, cureaua de transmisie i diferenialul, chiar i parbrizul i uile fuseser scoase ca s fie folosite ca piese sau vndute ca fier vechi de vreun comerciant ntreprinztor care le dusese cu cmila la Gao sau Tombouctou. Lui Pitt i Giordino, ghemuii n spatele camionului ca s nu fie prini n lumina farurilor locomotivei, singurtatea unui obiect folosit de oameni i apoi uitat .i abandonat li se pru copleitoare. Dar le oferea un adpost perfect. Farurile rotitoare de deasupra locomotivei mturar deertul, luminnd fiecare piatr i fir de iarb rar pe o raz de aproape un kilometru. Se ferir s nu fie prini n conul de lumin pn ce locomotivele bubuir pe lng ei cu o vitez pe care Pitt o estima ca fiind de aproape cincizeci de kilometri pe ora. Mecanicii ncepeau s frneze pregtindu-se s intre n staia de securitate. Pitt atept rbdtor ca trenul s piard din vitez. Cnd ultimele vagoane ajunser n dreptul camionului abandonat, calcul c trenul ajunsese la aproximativ cincisprezece kilometri pe ora, vitez ce le permitea s alerge pe lng vagoane i s se caere nuntru. Prsir sigurana oferit de camionul abandonat i strbtur n goan cei civa metri pn la terasament, ncovoiai i nelundu-i ochii de la vagoanele cu platforma descoperit pe care erau aezate conteinere uriae de marf. Se vedea ultimul vagon, care nu era obinuitul vagon de serviciu pentru personalul trenului, ci unul blindat cu mitraliere masive ieind din turele, manevrate de gardieni ai corporaiei. Massarde avea aici o operaiune bine pzit, gndi Pitt. nsoitorii trenului erau probabil mercenari profesioniti, angajai cu salarii peste medie. De ce atta securitate? Majoritatea guvernelor priveau deeurile chimice ca pe o pacoste. Orice sabotaj sau scurgere accidental n mijlocul deertului ar fi trecut aproape neobservat de presa internaional sau de cercurile de protecie a mediului. De cine se temeau att de tare? n mod sigur nu de eventualii bandii sau teroriti. Din cte i ddea seama Pitt, Yves Massarde fcea un joc dublu, dnd bani rebelilor malieni i mituindu-l n acelai timp i pe Kazim.
180

- Hai s mergem la al doilea vagon-conteiner din faa celui blindat, i zise lui Giordino. Riscm prea mult s ne vad vreun paznic dac ne urcam n primul. Giordino ddu din cap: - Bine. Vagoanele apropiate de paznici nu vor fi inspectate la fel de minuios ca cele de mai n fa. Se ridicar repede i o luar la fug pe terasament. Pitt estimase greit viteza: trenul mergea de dou ori mai repede dect puteau ei s alerge. Nici nu putea fi vorba s se opreasc sau s renune. Dac ar fi ncercat s se ndeprteze, gardienii i-ar fi vzut imediat la lumina ce venea din spatele vagonului blindat, revrsndu-se n semicerc n jurul roilor i fcnd inele s strluceasc. Se sforar din rsputeri. Pitt era mai nalt i avea braele mai lungi. Se prinse de treapta unei scri, fu aruncat nainte i, lundu-i avnt, sri nuntru. Giordino ntinse minile, dar nu reuii s se prind de scara din spate. Terasamentul era din pietri i era dificil s alergi pe el. ntoarse capul i se uit napoi. Singura lui ans era s rite i s urce n vagonul din faa celui n care se aflau gardienii. Scara care urca de la platforma vagonului spre vrful conteinerului de marf i se pru c se apropie cu viteza sunetului. Privi n jos spre roile de oel care alergau pe ine cam prea aproape. Era ultima lui ans. Dac nu reuea s se prind, avea s cad sub roi sau avea s fie mpucat de gardieni. Nici una dintre perspective nu l ncnta. Se prinse de o treapt a scrii cu ambele mini i fu smuls din loc de micarea trenului. Se inu cu disperare, nereuind s i ridice picioarele care i fluturau n aer. Prinse urmtoarea treapt cu mna stng, apoi i cu dreapta i reuii s i ndoaie genunchii i s i pun picioarele pe treapta de jos. Pitt se oprise cteva secunde s respire nainte s urce n vrful conteinerului. De-abia cnd se ntoarse i ddu seama c Giordino nu venea n spatele lui. Se uit n jos i i vzu silueta ntunecat crndu-se n vagonul din spatele celui n care se afl el, cu un rinjet ntiprit pe faa plin de hotrre. Pitt privi neajutorat i frustrat cum Giordino atrn acolo cteva secunde, inndu-se strns de scara n timp ce platforma nainta zgomotos cltinndu-se. Rsuci capul i privi vagoanele din fa. Prima locomotiv mai avea doar un kilometru pn la staia de securitate. n clipa aceea, un al aselea sim l fcu s arunce brusc o privire n spate i nepeni. Pe platforma mic din spatele vagonului blindat sttea un gardian innd minile pe balustrad, privind n jos spre deert. Lui Pitt i se pru adncit n gnduri, meditnd la ceva de departe sau la vreo fat. Dac ntorcea capul i se uita de-a lungul trenului, Giordino era pierdut. Gardianul se ndrepta de spate, se ntoarse i intr n vagonul confortabil i rcoros. Giordino nu mai pierdu nici o clip i se cr pe scar pn n vrful conteinerului, unde se ntinse pe acoperi. Rmase acolo respirnd greu. Aerul era nc fierbinte i amestecat cu fumul motoarelor diesel, i terse fruntea de transpiraie i se uit dup Pitt n urmtorul vagon. - Vino ncoace, ip Pitt peste zgomotul trenului n micare. Trndu-se cu grij n mini i genunchi, privirea lui Giordino
181

alunec n jos spre traversele de beton i inele care alergau sub vagon, i lu inima n dini i se ridic, alerg puin i srii. Ateriz pe acoperiul conteinerului cu minile desfcute la un metru de margine. Se uit njur dup o mn ntinsa, dar nu vzu nici una. Avnd deplin ncredere n calitile de atlet ale prietenului sau, Pitt studia calm un aparat de aer condiionat instalat n vrful conteinerului ca s evite aprinderea deeurilor chimice extrem de inflamabile din cauza temperaturilor extreme ale deertului. Era un model extrem de rezistent, proiectat special pentru temperaturi mari, compresorul fiind propulsat de un motor mic cu gaz ce scotea puin fum printr-o tob de eapament silenioas. Luminile staiei de securitate aprur amenintoare n fa i Pitt se concentra s gseasc modaliti de scpare. Nu credea c gardienii vor trece din vagon n vagon cu bastoane n mini ca paznicii de cale ferat care se uitau prin depouri i trenuri dup vagabonzi, ca n timpul crizei din 1930. i nu credea nici c cei care asigurau securitatea pentru Massarde se bizuiau pe cini, care nu ar fi putut mirosi nimic prin aromele puternice ale chimicalelor i ale motoarelor. Foloseau n mod sigur camere de luat vederi, hotr Pitt. Trenul trecea pur i simplu printr-o mulime de camere monitorizate din interiorul cldirii. Nu ncpea nici o ndoial c Yves Massarde se bizuia pe tehnologii moderne de securitate. - Ai ceva pentru desfcut uruburi? l ntreb pe Giordino fr s se uite spre el. - Adic o urubelni? ntreb Giordino buimcit. - Vreau s desfac uruburile panoului acela mare din partea lateral a aparatului de aer condiionat. Giordino se cut prin buzunarele golite aproape de tot de oamenii lui Massarde de pe iaht. Gsi totui o moned de cinci ceni i una de zece ceni i i le ntinse lui Pitt: - Asta e tot ce pot s fac pentru tine n clipa de fa. Pitt i ls minile s alunece peste panoul mare i gsi uruburile de fixare. Erau zece, din fericire canelate i nu cu cap Phillips. Nu era deloc sigur c va reuii s le desfac la timp. Moneda de cinci ceni era prea mare. dar cealalt se potrivea perfect. ncepu s deurubeze uruburile cu febrilitate, ntorcnd moneda ct putea de repede. - i-ai ales un moment cam ciudat ca s repari aerul condiionat, zise Giordino curios. - M bazez pe faptul c gardienii folosesc camere TV ca s inspecteze trenurile dup nepoftii ca noi. Ne vor gsi n mod sigur aici sus. Singura noastr ans de a nu fi prini e s ne ascundem dup panoul sta. E destul de mare ca s ne acopere pe amndoi. Trenul ncetinise acum i jumtate din vagoane trecuser de staia de securitate i intraser n depou. - Ar fii cazul s te grbeti, zise Giordino nelinitit. Picturile de sudoare i se prelingeau n ochi lui Pitt, dar scutur din cap i continu s rsuceasc moneda. Vagonul se apropia din ce n ce mai mult de camerele TV. Trei sferturi de tren fuseser verificate i el mai avea nc trei uruburi de desfcut.
182

Desfcu nc unul, i nc unul. Vagonul din fa intr n staie. Disperat, prinse panoul cu ambele mini i l smulse cu tot cu ultimul urub. - Repede, aaz-te cu spatele la aparatul de aer condiionat, l ndemna pe Giordino. Se nghesuim amndoi n lcaul aparatului i puser panoul n faa lor ca un scut. - Crezi c asta o s pcleasc pe cineva? ntreb Giordino, nesigur. - Monitoarele TV sunt bidimensionale. Ct vreme vor fi ndreptate direct spre noi, vom fi ca o umbr pentru oricine se uit. Vagonul intr ncet ntr-un tunel de un alb ca de spital cu camere TV poziionate n aa fel nct s prind partea de dedesubt, prile laterale i acoperiul. Pitt inea panoul cu vrful degetelor ferindu-se s le scoat peste margini unde ar fi putut fi vzute de gardianul care monitoriza trenul. Faada improvizat nu era cea mai bun ascunztoare, dar nu puteau dect s spere ntr-un paznic plictisit de monotonia de a privi un ir nesfrit de conteinere pe o mulime de monitoare TV. Ca i n cazul n care ai fi silit s te uii la un program dat n reluare a nu tiu cta oar, pe zece ecrane diferite, mintea amorete i atenia slbete. Rmaser strni unul n altul ateptnd s aud alarme declanndu-se, dar nu se ntmpla nimic. Vagonul iei din nou sub cerul nopii i trase pe o linie lateral lmg platforma lung de ncrcare din beton, cu macarale mari ce se micau pe linii paralele. O, Doamne! exclam Giordino tergndu-i iar fruntea. M gndesc cu groaz la momentul cnd va trebui s repetm mecheria asta. Pitt rnjii, i ddu un ghiont prietenesc n umr i se ntoarse spre captul trenului: - Nu te bucura nc. Prietenii notri nu ne-au prsit nc. Rmaser nemicai pe acoperiul conteinerului innd panoul aparatului de aer condiionat n timp ce vagonul blindat era decuplat i tras de acolo de o locomotiv electrica de manevra. Cele patru locomotive diesel fur i ele decuplate i pufir spre o alt linie lateral unde un lung ir de vagoane goale atepta s plece napoi spre Mauritania. n siguran pentru moment, Pitt i Giordino rmaser pe loc ateptnd calmi s vad ce avea s se mai ntmple. Platforma de ncrcare era luminat cu lmpi mari cu arc i prea pustie. Un ir lung de vehicule stranii ateptau acolo. Aveau toate cte patru roi fr cauciucuri, platforme teite n spate i nimic altceva, n afar de nite aparate mici ca nite cutii care ieeau din partea din fa i conineau faruri i nite obiective bulbucate, ndreptate nainte. Pitt tocmai se pregtea s pun la loc panoul cnd simi o micare deasupra capului. Din fericire, vzu camera TV montat pe un stlp al platformei nainte ca aceasta s se roteasc n arc complet i s se ndrepte asupra lor. Arunc o privire rapid n jur i mai observ alte patru camere. - Stai pe loc, l avertiz pe Giordino. Au echipament de supraveghere de la distan peste tot. Se bgar la loc n spatele panoului i se gndeau la urmtoarea micare, cnd luminile macaralelor se aprinser dintr-odat i motoarele electrice ncepur s bzie. Nici una nu avea cabine pentru operatori. Toate erau operate de la distan, dintr-un centru de comand de undeva din interiorul
183

complexului. Pornir de-a lungul trenului coborndu-i braele metalice care intrar n fantele din partea de sus a conteinerelor. Apoi se auzi un claxon scurt i macaralele ridicar conteinerele mari din vagoane, le purtar peste platform i le coborr ntr-unul din vehiculele cu platforma. Apoi braele fur ridicate i macaralele trecur la urmtoarele conteinere. Rmaser nemicai n spatele panoului n timp ce macaraua cea mai apropiat i balansa braul deasupra lor, l cobori i le ridic n aer conteinerul. Pitt era impresionat de felul n care decurgea ntreaga operaiune fr nici o fiin uman prezent. Dup ce conteinerul fu aezat bine pe platforma camionului, se auzi un bzit i vehiculul porni pe platforma de ncrcare i apoi n josul unei rampe lungi, ducnd spre un pu ce cobora n spiral n subteran. - Cine conduce? murmur Giordino. - Un robot transportator, rspunse Pitt. Controlat dintr-un centru de comand de undeva din interiorul complexului. Fixar repede panoul la Loc cu cteva uruburi. Apoi se trr pe burt la marginea conteinerul ui i studiar scena ce se desfura n jurul lor. - Trebuie s recunosc, zise Giordino ncet, c n-am mai vzut n viaa mea o astfel de eficien. Pitt admise c era o privelite care te punea pe gnduri. Rampa arcuit, o minune a ingineriei, cobora foarte adnc n mruntaiele deertului. Calcul c deja transportorul mpreun cu ncrctura parcurseser peste o sut de metri n jos, trecnd de patru nivele diferite ce se ntindeau departe n pmnt. Pitt privi cu atenie panourile mari de deasupra pasajelor. Pe ele erau desenate simboluri i fraze n franceza. Nivelele superioare erau destinate deeurilor biologice, iar cele inferioare celor chimice. Pitt ncepu s se ntrebe ce coninea conteinerul pe care stteau. Misterul se intensifica. De ce s fie un reactor care ardea deeuri ngropat att de adnc n pmnt? Dup prerea lui, ar fi trebuit s se afle la suprafa, lng concentratoarele solare. n cele din urm rampa intr n linie dreapt dnd ntr-o cavern imens ce prea s se ntind la infinit. Tavanul era nalt ct patru etaje i din ea porneau tuneluri spate n piatr, mprtiindu-se n toate direciile ca spiele unei roi. Lui Pitt i se pru c era o grot natural, mrit printr-o lucrare imens de excavaie. Simurile lui Pitt cercetau atent n jur ca nite antene. Era n continuare surprins s nu vad nici ipenie de om, nici un muncitor i nici un operator pentru maini. Fiecare micare din ceea ce lui i se prea a fi o cavern de depozitare era controlata automat. Transportorul electric l urm ca o furnic pe cel din fa i o lu pe unul dintre tunelurile laterale marcat cu un semn rou cu o diagonal neagr, atrnnd din tavan. Din fa veneau mai multe sunete i ecouri. - Ca un birou de tranzacii, zise Giordino artnd spre mai multe transportoare mergnd n direcie opusa, cu uile conteinerelor deschise dnd la iveal interiorul gol. Dup ce parcurser aproape un kilometru, camionul ncetini i zgomotele se intensificar. Coti i intr ntr-o ncpere vast, plin pn n tavan cu mii de conteinere din beton de forma unor cutii, toate vopsite n galben i cu marcaje negre. O main - robot descrca butoaiele din conteinere i le aez lng o mare de alte conteinere ce se nlau pn la tavanul cavernei.
184

Pitt scrni ncet din dini. Privea din ce n ce mai ocat i i dori brusc s se fii aflat n alt parte, oriunde n afar de acea ncpere subteran a ororii. Butoaiele erau marcate cu simbolul radioactivitii. El i Giordino descoperiser secretul Fortului Foureau, care era de fapt un teren sub- teran de depozitare de deeuri nucleare la o scar colosal. Massarde privi lung monitorul TV i cltina din cap minunndu-se. Apoi se ntoarse spre asistentul sau, Felix Verenne. - Oamenii tia sunt incredibili, murmur el. - Cum au reuit s treac de securitate? reflecta Verenne cu voce tare. - Prin aceleai metode cu ajutorul crora au scpat de pe iaht, au furat maina generalului Kazim i au strbtut jumtate din Sahara. Ingeniozitate i perseveren. - S i mpiedicm s ias din camera de depozitare? ntreb Verenne. S i nchidem acolo pn mor din cauza radiaiilor? Massarde se gndi o clip, apoi cltin din cap: - Nu, trimite paza s i ia de acolo. Spal-i bine, ca s nlturi orice pericol de contaminare i adu-i aici. Vreau s mai vorbesc odat cu domnul Pitt nainte s moar. Gardienii lui Massarde i capturar douzeci de minute mai trziu, dup ce ieiser la suprafa din cavern, ntr-un conteiner gol. Coborser de pe acoperiul conteinemlui i intraser n el dup ce fusese golit. O camer ascuns i surprinsese strecurndu-se nuntru. Ua fu deschis cu cteva clipe nainte ca acest conteiner s fie ridicat pe platforma unui vagon. Nu avea nici un rost s se mpotriveasc i nu aveau nici o ans de scpare. Elementul surpriz fusese perfect coordonat. Pitt numr zece brbai care stteau ncremenii cu armele automate ndreptate amenintor spre ei. Simi neptura amar a eecului fulgerndu-l din cap pn n picioare ca o lovitur de cuit. Pe limb simi veninul nfrngerii. s fii prins n curs de Massarde odat putea fi doar greeal de calcul. Dar s fii prins i a dou oar era dovad de prostie. Se uit la gardieni cu furie i fr nici un pic de team. Se blestem c nu fusese mai atent. Nu puteau dect s rmn n expectativ i s spere c nu aveau s fie executai nainte s se iveasc o alt ans de scpare, orict de palid. Ridicar minile ncet i le duser la ceaf. - Sper c ne vei ierta pentru deranj, zise Pitt ncet. Nu fceam dect s cutm o toalet. - Doar nu voiai s facem pe noi, adug Giordino. - Nu micai! Amndoi! strig un ofier de securitate ntr-o uniform impecabil i avnd pe cap cozorocul armatei franceze. Vorbise pe un ton aspru i rece, ntr-o englez care nu avea aproape nici urm de accent francez. - Mi s-a spus c suntei periculoi. Nici s nu v treac prin cap c putei fugi. Oamenii mei nu sunt instruii doar s-i rneasc pe captivii care opun rezisten. - Ce mare lucru am fcut? ntreb Giordino cu o privire inocent. V purtai de parc am furat un butoi cu dioxin. Ofierul l ignor: - Spunei-v identitatea. Pitt l privi fix:
185

- Eu m numesc Rocky, iar prietenul meu este... - Bullwinkle, termin Giordino. Ofierul zmbi subire: - Numele acestea vi se potrivesc mai bine dect Dirk Pitt i Albert Giordino. - Dac tii, de ce mai ntrebai. zise Pitt. - Domnul Massarde v ateapt. - Ultimul loc unde se ateapt s ne gseasc e mijlocul deertului, spuse Giordino repetnd cuvintele spuse de Pitt n Boureni. Ne-am cam nelat, nu-i aa? Pitt ridic uor din umeri: - Am citit alt scenariu. - Cum ai reuit s trecei de securitatea noastr? ntreb ofierul. - Am luat trenul, rspunse Pitt nepstor, nencercnd s ascund adevrul. - Uile vagoanelor sunt ncuiate cu cifru dup ce se ncarc conteinerele. Nu aveai cum s ptrundei nuntru cnd trenul era n micare. - Ar trebui s l avertizai pe cel care v monitorizeaz camerele de luat vederi s in sub observaie aparatele de aer condiionat de pe acoperiuri. Nu e mare lucru s scoi un panou i s l foloseti drept pavz. - Serios? spuse cpitanul Brunone extrem de interesat. Foarte inteligent. Vom trece modalitatea voastr de penetrare n manualul de securitate. - Sunt extrem de flatat, rnjii Pitt. Ochii ofierului se ngustar: - O s v treac repede, fii fr grij, l asigur el, apoi vorbi ntr-un aparat portabil de emisie-recepie. Domnule Massarde? - Sunt aici, se auzi vocea lui Massarde prin emitor. - Sunt cpitanul Charles Brunone, domnule, eful securitii. - Pitt i Giordino? - I-am prins. - Au opus rezisten? - Nu, domnule, s-au predat n linite. - Adu-i, te rog, n biroul meu, domnule cpitan. - Da, domnule. Imediat ce i decontaminm. - Ajut la ceva dac ne cerem scuze? l ntreb Pitt pe Brunone. - Se pare c umorul american n-are limite, remarc Brunone rece. i putei cere scuze domnului Massarde personal, dar avnd n vedere c i-ai distrus elicopterul, nu m-a atepta la nici un fel de mil, dac a fi n locul vostru. Yves Massarde nu zmbea prea des, dar zmbi cnd Pitt i Giordino fur condui n vastul lui birou. Sttea rezemat de sptarul scaunului su scump din piele, cu coatele pe rezemtoarele pentru brae i degetele mpletite sub brbie, surznd fericit ca un antreprenor de pompe funebre dup o epidemie de tifos. Felix Verenne sttea la o fereastr dinspre complex. Privea cu ochii goi i faa ntunecat, plin de dispre, n contrast vdit cu expresia nedumerit a superiorului su. - Ai fcut o treab excelent, cpitane Brunone, susur Massarde. Ai reuit s i prinzi vii i nevtmai.
186

i privi gnditor pe cei doi brbai care stteau n faa lui n salopete albe, curate, prnd s fie ntr-o condiie fizic excelent, le studie feele bronzate i expresiile nepstoare i i aminti c artaser la fel de indifereni pe iahtul su. - Aadar au fost cooperani. - Ca colarii chemai n clase, zise Brunone. Au fcut tot ce li s-a ordonat. - Foarte nelept din partea lor, murmur Massarde aprobator, mpinse scaunul, se ridic, ocoli biroul i se opri n faa lui Pitt. - V felicit pentru felul n care ai reuit s traversai deertul. Generalul Kazim se ndoia c vei rezista mai mult de dou zile. E un lucru remarcabil c ai reuit s ajungei att de departe i att de repede pe teren ostil. - Generalul Kazim e ultimul om pe care m-a baza pentru o previziune, zise Pitt amabil. - Mi-ai furat elicopterul i mi l-ai scufundat n ru, domnule Pitt. Asta o s v coste scump. - V-ai purtat mizerabil cu noi pe iaht, aa c v-an pltit cu aceeai moned. - Ce ai fcut cu maina clasic a generalului Kazim? - I s-a stricat motorul, aa c i-am dat foc, mini Pitt. - Se pare c v-ai fcut un obicei prost din a distruge lucrurile valoroase ale altora. - Cnd eram mic, mi stricam toate jucriile, zise Pitt nepstor. Asta l fcea pe tata s se caere pe perei de nervi. - Eu pot s cumpr oricnd un alt elicopter, dar generalul Kazim nu are de unde s mai ia un alt Avions Voisin. Bucurai-v de clipele care v-au mai rmas pn cnd vei ajunge pe minile sadicilor lui n camerele de tortur. - Norocul meu e c sunt masochist, zise Giordino indiferent. O clip, Massarde pru amuzat, apoi faa i cpt o expresie curioas. - Ce v-a trezit interesul att de tare, c ai strbtut jumtate din Sahara s ajungei la Fortul Foureau? ntreb el. - Ne-a plcut att de mult de compania dumneavoastr pe iaht, nct neam gndit s v mai facem o vizit.... Mna lui Massarde se repezi nainte i l plmui cu putere. Inelul mare cu diamant pe care l purta fcu o tietur adnc pe obrazul drept al lui Pitt. Capul lui Pitt se rsuci ntr-o parte din cauza loviturii, dar picioarele i rmaser bine nepenite pe covor. - Asta nseamn c m provocai la duel? ntreb el rnjind feroce. - Nu, nseamn c o s v cobor ncet ntr-un butoi cu acid nitric pn vorbii. Pitt se uit la Giordino, apoi napoi la Massarde i ddu din umeri: - Bine, Massarde. Ai o scurgere. Massarde se ncrunt: - Fii mai clar. - Deeurile tale periculoase, chimicalele pe care pretinzi c le arzi, se infiltreaz ntr-un curs de ap subteran ce curge pe sub o albie strveche, polund toate izvoarele de aici pn la Niger. De acolo ajunge n Atlantic, unde provoac un dezastru de proporii uriae, care va distruge pn la urm toate
187

formele de via marin. i asta doar pentru nceput. Am urmat vechea matc i am descoperit c mai demult curgea pe sub Fortul Foureau. - Suntem la aproape patru sute de kilometri de Niger, zise Verenne. E imposibil ca un curs subteran s ajung att de departe. - De unde tii? ntreb Pitt. Fortul Foureau e singurul loc din Mali unde se primesc deeuri chimice i biologice. Compusul care este responsabil pentru catastrof nu poate veni dect de aici - singura surs posibil. Sunt sigur de asta acum c tiu c ascundei deeurile n loc s le ardei. Colul gurii lui Massarde tresri de iritare: - Asta nu e adevrat n ntregime, domnule Pitt. Chiar ardem deeuri la Fortul Foureau. O cantitate considerabil. Venii n ncperea nvecinat i am s v art. Cpitanul Brunone se ddu napoi i le fcu semn lui Pitt i Gior- dino s l urmeze pe Massarde, care i conduse. ntr-o camer n mijlocul creia se afl o machet tridimensional, n seciune, a centrului de eliminare a deeurilor periculoase de la Fortul Foureau. Execuia era att de elaborat i de detaliat, nct prea c priveti construcia adevrat din elicopter. - E o reproducere fidel sau o fantasmagorie? ntreb Pitt. - Ceea ce vedei este o reprezentare exact, l asigur Massarde. - Iar acum urmeaz s ne ii o cuvntare scurt i la obiect despre modul su de operare. - O cuvntare pe care o putei lua cu voi n mormnt, zise Massarde cu repro. Lu o baghet din filde i art spre un cmp mare din partea de sud a complexului, acoperit cu module plate uriae, nclinate spre soare. - Dispunem de toat energia de care avem nevoie, ncepu Massarde. Ne producem propria noastr electricitate cu acest sistem de grile fotovoltaice din module plate formate din celule solare, fcute din silicon policristalin, care se ntind pe o suprafa de patru kilometri ptrai. tii ceva despre fotovoltaj? - tiu c devine rapid cea mai economic surs de energie a lumii, rspunse Pitt. Din cte neleg, fotoelectricitatea e o tehnologie solar ce convertete puterea soarelui n energie electric cu curent continuu. - Exact, spuse Massarde. Cnd razele soarelui sau ceea ce oamenii de tiin numesc energie fotonic solar, lovesc suprafaa acestor celule dup o cltorie de o sut cincisprezece milioane de kilometri, se produce un flux electric suficient pentru operarea unui proiect de trei ori ct sta n cazul n care am dori s ne extindem. Fcu o pauz i ndrept indicatorul spre o structur de lng mulimea de module. - n aceast cldire se afl generatorul ce funcioneaz cu energia convertit de cmpul modular i subsistemul de acumulatoare n care e nmagazinat energie pentru noapte sau pentru zilele n care nu strlucete soarele, ceea ce e o raritate n aceast parte a Saharei. - Foarte eficient, remarc Pitt. Un sistem eficient de energie. Dar concentratoarele tale solare nu funcioneaz la fel de eficient? Massarde l privi gnditor pe Pitt. Se ntreb de ce omul acesta i-o lua mereu cu un pas nainte. ntoarse indicatorul spre un cmp de lng celulele
188

solare unde se aflau colectoarele parabolice pe care le observase Pitt cu o zi nainte. - Ba da, rspunse el pe un ton de ghea. Tehnologia mea termic solar pentru distrugerea deeurilor periculoase este cel mai avansat program din toate rile industrializate. Cmpul acesta de superconcentratoare emite concentraii solare mai mari dect lumina normal a optzeci de mii de sori. Aceast lumin solar de nalt intensitate, sau energie fotonic, este concentrat apoi n primul din cele dou reactoare cu cuar. Massarde se opri s ating cu bagheta o cldire miniatural. - Primul descompune deeurile toxice n chimicale inofensive la o temperatur de 950 celsius. Al doilea reactor, la temperaturi n jur de 1 200 Celsius, incinereaz orice reziduuri infinitezimale. Distrugerea oricrui tip de chimicale toxice artificiale este total i complet. Pitt l privi cu un respect amestecat cu dubii: - Pare o treab foarte amnunit i definitiv. Dar dac proiectul tu de detoxificare e aa o minune a tehnicii de vrf, de ce ascunzi sub pmnt milioane de tone de deeuri? - Foarte puin oameni i dau seama de numrul uluitor de chimicale mprtiate pe tot globul. Exist peste apte milioane de compui chimici artificiali cunoscui. i n fiecare sptmn chimitii creeaz nc zece mii de compui noi. n ritmul actual, peste dou miliarde de tone de deeuri se acumuleaz n toat lumea n fiecare an. Trei sute de milioane numai n Statele Unite. n Europa i Rusia dublu pe att. Iar cifra se dubleaz din nou dac pui la socoteal America de Sud, Africa, Japonia i China. O parte sunt arse n incineratoare, dar majoritatea sunt aruncate ilegal n gropi sau deversate n reelele de alimentare cu ap. Nu ai unde s le duci. Aici, n Sahara, departe de orae aglomerate i de cmpuri agricole, am creat un loc sigur n care industriile din toat lumea i pot trimite deeurile toxice. n clipa de fa, Fortul Foureau poate distruge peste patru sute de milioane de tone de deeuri periculoase pe an. Dar nu le pot distruge pe toate, pn cnd nu sunt gata centrele mele de detoxificare din Deertul Gobi i din Australia ca s preia deeurile din China i din rile Orientului ndeprtat. Poate v intereseaz s aflai c am un centru i n Statele Unite, ce va intra n funciune peste dou sptmni. - Foarte ludabil, dar asta nu e o scuz pentru faptul c ngropi ce nu poi distruge i iei bani pentru asta. Massarde ddu din cap: - Eficiena costurilor, domnule Pitt. E mai ieftin s ascunzi deeurile toxice dect s le distrugi. - i foloseti acelai raionament i pentru deeurile nucleare, zise Pitt acuzator. - Deeurile sunt deeuri. n ceea ce i privete pe oameni, singura diferen e c cele nucleare i ucid prin radioactivitate, iar cele toxice prin otrvire. - Aa c le ngropi fr s i pese de consecine. Massarde nl din umeri indiferent: - Trebuie s fie duse undeva. ara mea are cel mai vast program de energie nuclear din lume. Doar Statele Unite o ntrec n numr de reactoare n funciune pentru generare de electricitate. Avem deja dou depozite de deeuri
189

radioactive. Unul n Soulaines i cellalt n La Manche. Din nefericire, nici unul nu a fost proiectat pentru eliminarea deeurilor nucleare radioactive sau cu durata mare de via. Plutoniul 239, de exemplu, are un timp de njumtire de douzeci i patru de mii de ani. Exist alte nucleide cu durate de njumtire de o sut de ori mai mari. Nici un sistem de conteinere de siguran nu ine mai mult de zece sau douzeci de ani. Dup cum ai descoperit n expediia pe care ai fcut-o neinvitai n caverna noastr de depozitare, primim i distrugem aici deeuri cu radioactivitate nalt. - Atunci, n ciuda discursului tu mai mult dect onest despre administrarea deeurilor, proiectul tu de detoxificare solar e, de fapt, de faad. Massarde zmbi subire: - ntr-un fel, da. Dar v-am mai explicat c distrugem de fapt o cantitate mare de deeuri. - Mai mult de dragul aparenelor, zise Pitt pe un ton rece i imperativ. Trebuie s recunosc c eti detept, Massarde, dac ai reuit s construieti proiectul sta fals fr ca ageniile de spionaj internaionale s afle ceva. Cum ai pclit sateliii-spion n perioada n care i-ai spat cavernele de depozitare - N-a fost mare lucru, zise Massarde arogant. Dup ce am construit calea ferat ca s aduc muncitorii i materialele de construcie, am nceput excavaiile sub prima cldire ridicat. Pmntul a fost ncrcat n secret n conteinere i dus n Mauritania unde a fost folosit s umple o groap plin de deeuri din oraul port al rii. Un proiect profitabil i care continu, a putea aduga. - Foarte abil. Eti pltit i pentru deeurile care intr i pentru nisipul i pietrele care ies. - Nu m opresc niciodat asupra unui singur avantaj, zise Massarde filozofic. - Nimeni nu tie nimic, deci nimeni nu se plnge, zise Pitt. Ageniile de protecia mediului nu amenin s i nchid combinatul i nu izbucnete nici un scandal internaional din cauza polurii apelor subterane. Nimeni nu i pune la ndoial metodele de operare, mai ales c marile corporaii productoare de deeuri sunt fericite s scape de ele la un anumit pre. Privirea fr expresie a lui Verenne se opri asupra lui Pitt: - Sunt prea puini sfini care practic ceea ce predica atunci cnd vine vorba de salvarea mediului, spuse el cu rceal. Cu toii suntem de vin, domnule Pitt. Cu toii ne bucurm de beneficiile compuilor chimici, de la benzin, pn la plastic, purificarea apei i la conservanii alimentari. E unul din cazurile acelea n care juriul e de acord n secret cu vinovatul. Nici o persoan sau organizaie nu poate controla i distruge monstrul. E un Frankenstein care se autopropag i e prea trziu ca s l mai ucidem. - Aa c nrutii situaia n numele profitului. n loc de o soluie, ai creat o fars. - O fars - Da, prin faptul c v-ai nclcat promisiunea i ai spat depozite adnci, la civa kilometri sub pmnt, n formaiuni geologice stabile, mult sub oglinzile de ap existente, zise Pitt i se ntoarse de la Verenne spre Massarde. Nu eti dect un antreprenor escroc care ia preuri exorbitante pe construcii inferioare ce pun n pericol viaa oamenilor.
190

Massarde se nroii la fa, dar era un maestru al autocontrolului. - Pericolul c va exista o scurgere peste cincizeci sau o sut de ani i care va omor civa ceretori din deert nu nseamn mare lucru. - ie i-e uor s spui asta, zise Pitt cu dispre, dar scurgerea are loc astzi i nomazii deertului mor chiar n clipa asta. Iar ceea ce ai fcut aici poate afecta toate formele de via de pe Pmnt. Riscul de a fi de vin pentru distrugerea lumii nu i fcu nici o impresie lui Massarde. Dar pomenirea nomazilor pe moarte i aminti de ceva. - Lucrai cumva cu doctorul Frank Hopper i cu echipa lui de inspecie de la OMS - Nu, eu i Giordino lucrm pe cont propriu. - Dar tii de ei. Pitt consimi din cap: - O cunosc pe biochimista din echip, dac asta te face fericit. - Doctoria Eva Rojas, zise Massarde ncet, urmrind efectul cuvintelor sale. Pitt vzu capcana, dar nu avea nimic de pierdut: - Ai ghicit bine. Massarde nu i ctigase averea imens la loterie. Era un maestru al neltoriilor i al intrigilor, ns cea mai mare calitate a sa era perspicacitatea. - Am s ncerc s mai ghicesc ceva. Tu ai fost cel care a salvat-o de asasinii generalului Kazim lmg Cairo. - Da, m aflam ntmpltor prin zon. i-ai ratat vocaia, Massarde. Trebuia s te faci ghicitor n palm. ns noutatea confruntrii ncepuse s se toceasc pentru Massarde. Nu era obinuit s i se vorbeasc dispreuitor. Pentru un om aflat la crma unui vast imperiu financiar, pierderea timpului cu doi intrui era doar o chestiune mrunt i enervant de care trebuiau s se ocupe angajaii. Ddu din cap spre Verenne: - Discuia noastr s-a ncheiat. Aranjai s fie luai de generalul Kazim. Pe faa de statuie a lui Verenne se aternu, n sfrit, un zmbet de piton: - Cu plcere. Cpitanul Brunone nu era fcut din acelai aluat ca Massarde sau Verenne. Un produs al armatei franceze, demisionase ntr-adevr pentru un salariu de trei ori mai mare, dar nc mai pstrase puin onoare. - M scuzai, domnule Massarde, dar nu i-a ncredina nici un cine turbat generalului Kazim. Oamenii tia poate c sunt vinovai de nclcarea proprietii, dar nu cred c merit s fie torturai i omori de nite barbari ignorani. Massarde rmase pe gnduri cteva clipe: - E adevrat, e adevrat, zise el ciudat de afabil. Nu ne putem cobor la nivelul generalului i a mcelarilor si, spuse el i ochii i lucir privindu-i pe Pitt i pe Giordino. Transportai-i la minele de aur de la Tebezza. Te poi bucura de compania doctoriei Rojas n timp ce spai n min. - i ce facem cu Kazim?....N-o s se nfurie c nu s-a putut rzbuna pentru c i-au distrus maina?.... - N-are importan, rspunse Massarde cu o indiferen suveran. Pn descoper unde sunt, vor fi mori.
191

n Biroul Oval, preedintele se uit la Sandecker peste masa de lucru. - De ce n-am fost informat mai devreme - Mi s-a spus c aceasta e o chestiune lipsit de importan, ce nu merit s v ntrerup programul ncrcat. Preedintele i mut privirea spre eful su de stat major, Earl Willover. - E adevrat? Brbatul chel, cu ochelari i musta mare, roie, se foi n scaun i se aplec privindu-l dumnos pe Sandecker. - Am expus teoria fluxului rou n faa comitetului tiinific naional. Nu au fost de acord c ar fi o ameninare mondial. - Atunci cum explic expansiunea incredibil care a ajuns pn n mijlocul Atlanticului Willover se uit impasibil la preedinte: - Oceanografi respectai sunt de prere c aceast expansiune e temporar i c fluxul va ncepe curnd s se mprtie, cum s-a mai ntmplat n trecut. Willover conducea departamentul executiv, ca Horaiu innd piept ntregii armate etrusce, aprnd podul spre Roma. Puini reueau s ptrund n Biroul Oval i puini scpau de furia lui Willover dac prelungeau prea mult vizita sau dac aveau ndrzneala s nu fie de acord cu preedintele i s i conteste politicile. Se nelege de la sine c aproape toi membrii Congresului l urau de moarte. Preedintele cobor privirea spre fotografiile din satelit ale Atlanticului mprtiate pe biroul su: - Mi se pare destul de clar c nu e un fenomen pe care s-l putem ignora. - Lsat de capul lui, fluxul rou ar disprea n mod normal, explic Sandecker. ns lng coasta de vest a Africii e hrnit de un aminoacid sintetic i de cobalt, care i stimuleaz creterea pn la proporii incredibile. Preedintele, fost senator din Montana, prea mai n largul lui n a dect la birou. Erau nalt i subire, vorbea trgnat i avea ochi albatri strlucitori. Se adresa tuturor brbailor cu domnule, iar femeilor cu doamn. De cte ori reuea s evadeze din Washington, se ducea la ferma lui, nu departe de cmpul de btlie al Lui Cusler de pe rul Yellowstone. - Dac e o ameninare att de serioas pe ct spuneaii, ntreaga lume e n pericol. - Nu numai c e serioas, dar probabil c am subestimat pericolul potenial, zise Sandecker. Experii notri n computere au actualizat rata de cretere. Dac nu oprim expansiunea, viaa pe Pmnt se va stinge din cauza lipsei de oxigen din atmosfer pn la sfritul anului viitor, poate i mai curnd. Oceanele vor muri nainte de venirea primverii. - E ridicol, pufni Willover. mi pare ru, domnule amiral, dar sta e un caz clasic de alarmism, care se vait c ne cade cerul n cap. Sandecker i arunc lui Willover o privire ncrcat de pumnale: - Eu nu sunt alarmist, iar ameninarea e foarte real. Nu vorbim despre riscul distrugerii stratului de ozon i cancerul de piele pe care l va provoca peste dou secole. Nu e vorba nici de rsturnri geologice sau de boli necunoscute, nici de vreun Armagedon ce va cufunda lumea n ntuneric i nici de un meteorit ce ne va lovi planeta provocnd cataclisme. Dac naintarea
192

fluxului rou nu e oprit ct mai repede, va absorbi tot oxigenul din atmosfera, provocnd distrugerea total a tuturor vieuitoarelor de pe faa Pmntului. - Pictai o imagine foarte sumbr, domnule, zise preedintele. Mi-e imposibil s o vizualizez. - Atunci dai-mi voie s reformulez, domnule preedinte. Dac suntei reales, exist toate ansele s nu mai ajungei la sfritul mandatului. i nici nu vei avea un succesor, pentru c nu va mai avea cine s l voteze. Willover nu credea nici un cuvnt: - Domnule amiral, ar trebui s v punei un cearaf n cap i s umblai prin ora cu o pancart pe care s scrie c lumea se sfrete la miezul nopii. E prea exagerat s ne gndim ca omenirea va pieri pn anul viitor pe vremea asta din cauza comportamentului sexual exacerbat al unor organisme microscopice. - Faptele vorbesc prin ele nsele, zise Sandecker rbdtor. - Termenul final pe care l dai pare mai mult o tactic de intimidare, replic Willover. Chiar dac avei dreptate, savanii notri au destul timp s gseasc o soluie. - Tocmai, c timpul e un lucru pe care nu l avem. Dai-mi voie s v explic n termeni simpli. Imaginai-v c fluxul rou se poate dubla n fiecare sptmn. n cazul n care e lsat s se ntind, va acoperi absolut toat suprafaa oceanelor lumii ntr-o sut de sptmni. Dac istoria se repet, guvernele lumii vor decide s nu ia n seam problema pn cnd oceanele nu vor fi acoperite pe jumtate. Doar atunci vor institui un program de urgen pentru eliminarea fluxului rou. ntrebarea pe care vreau s v-o pun, domnule preedinte, i dumneavoastr la fel, domnule Willover, este ct timp va mai avea lumea la dispoziie ca s previn dezastrul? Preedintele schimb o privire confuz cu Willover: - Habar n-am. - Rspunsul e c oceanele vor fi acoperite n nouzeci i nou de sptmni i nu vei mai avea dect o sptmn la dispoziie ca s acionai. Preedintele evalua imediat situaia dintr-o nou perspectiv: - Cred c am nceput amndoi s v nelegem punctul de vedere, domnule amiral. - Fluxul rou nu d nici un semn c ar disprea, continu Sandecker. Acum tim cauza, iar asta e un pas nainte. Problema urmtoare e s anihilm contaminarea la surs, iar apoi s cutm un alt compus care va stopa sau cel puin va mpiedica expansiunea. - Scuzai-m, domnule preedinte, dar va trebui s ne oprim aici. Urmeaz s luai prnzul cu liderii majoritari i minoritari din Senat. - Las-i s atepte, zise preedintele nervos. Avei idee de unde vine chestia asta, domnule amiral? Sandecker cltin din cap: - nc nu, dar- bnuiesc c se scurge printr-un curs subteran n rul Niger, de la centrul francez de detoxificare solar din Sahara. - Cum am putea s fim siguri? - Directorul meu de proiecte speciale i mna lui dreapt se afl chiar acum n Fortul Foureau. - Aadar inei legtura cu ei. Sandecker ezit: - Nu chiar.
193

- Atunci de unde tii? l mboldi Willover. - Fotografiile luate din satelit i-au descoperit intrnd acolo la bordul unui tren cu deeuri periculoase. - Directorul dumneavoastr de proiecte speciale, zise preedintele dus pe gnduri. Nu cumva e vorba de Dirk Pitt? - Da, mpreun cu Al Giordino. Preedintele privi cteva clipe prin camer fr s vad, amintindu-i. Apoi zmbi: - Pitt e cel care ne-a salvat de ameninarea cu bomba nuclear din main n Kaiten. - Chiar el. - E cumva de vin pentru conflictul cu marina militar din Benin de pe rul Niger? ntreb Willover. - Da, dar eu sunt de vin, zise Sandecker. Pentru c nimeni nu mi-a luat n seam avertismentele i nu am putut s obin cooperarea personalului dumneavoastr sau a Pentagonului, l-am trimis pe Pitt mpreun cu ali doi oameni valoroi de la NUMA n susul Nigerului, ca s gseasc sursa compusului. - Ai ordonat o operaiune neautorizat ntr-o ar strin, explod Willover furios. - Nu numai att, am convins-o pe Hala Kamil s mi mprumute o echip tactic a ONU care s se duc n Mali i s mi scoat de acolo cercettorul principal mpreun cu toate datele adunate. - Puteai s ne punei n pericol ntreaga politic din Africa. - Nu tiam c exist aa ceva, i arunc Sandecker cu ochii arznd de animozitate, fr s se sperie ctui de puin de Willover. - V depii atribuiile, domnule amiral. Asta ar putea avea repercusiuni serioase asupra carierei dumneavoastr. Sandecker nu era omul care s se dea n lturi de la o confruntare. - Datoria mea este fa de Dumnezeu, fa de ara mea i preedintele meu!.... Willover. Tu i cariera mea venii cam pe locul al optzeci i aselea. - Domnilor, i ntrerupse preedintele, domnilor! ncruntarea de pe faa lui era mai mult de faad. n secret, i plcea la nebunie s asiste la confruntri verbale ntre funcionari i membri ai cabinetului su. - Nu vreau s mai vd divergene ntre dumneavoastr. Sunt convins c ne aflm n faa unei realiti sumbre i ar fi cazul s lucrm mpreun ca s gsim o soluie. Willover oft exasperat: - v voi urma, bineneles, instruciunile. - Dac n-o s mai strig n pustiu, zise Sandecker calm, i voi putea obine sprijin ca s opresc plaga, nu vei avea nici o problem cu mine. - Ce ne sftuii s facem? ntreb preedintele. - Cercettorii mei de la NUMA lucreaz deja douzeci i patru de ore din douzeci i patru, cutnd o substan care s neutralizeze sau s omoare fluxul rou fr s afecteze echilibrul ecologic marin. Dac Pitt reuete s dovedeasc faptul c originea contaminrii se afl ntr-adevr la Fortul Foureau, v las pe
194

dumneavoastr, domnule preedinte, s folosii mijloacele care v stau la dispoziie ca s l nchidei. Urm o pauz, apoi Willover spuse ncet: - Presupunnd pentru o clip c amiralul are dreptate, nu va fi o chestiune simpl s nchidem n mod unilateral un centru n valoare de multe milioane de dolari controlat de interese de afaceri franceze i aflat ntr-o naiune suveran cum e Mali. - Vom avea de dat multe explicaii, aprob preedintele, dac a ordona aviaiei s distrug centrul. - Avei grij unde punei piciorul, domnule preedinte, zise Willover. Nu vd n asta dect nisipuri mictoare pentru administraia dumneavoastr. Preedintele se uit la Sandecker: - Dar oamenii de tiin din alte ri? tiu i ei ceva despre asta? - Nu toat povestea, rspunse amiralul. Nu nc. - Cum ai aflat? - Acum dousprezece zile, unul dintre oceanografii de la NUMA a observat o zon mare de flux rou n fotografiile luate de camerele noastre SeaSat i a nceput s o msoare. Uluit de viteza cu care se multiplic, m-a anunat imediat. Dup ce am studiat atent problema, am luat hotrrea s nu fac nimic public pn nu reuesc s controlez situaia. - Nu aveai nici un drept s v ocupai singur de asta, se rsti Willover. Sandecker ddu din umeri: - Washingtonul s-a prefcut c nu mi aude avertismentele. N-am avut alt opiune dect s lucrez pe cont propriu. - Ce msuri imediate propunei? ntreb preedintele. - Pentru moment nu putem face mare lucru dect s continum s adunm date. Doamna secretar general Hala Kamil a fost de acord s convoace o edin special cu uile nchise a celor mai reputai oceanografi din lume, la sediul ONU din New York. M-a invitat pe mine s le prezint situaia i s nfiinez un comitet internaional de cercettori marini care s coordoneze eforturile i informaiile pentru gsirea unei soluii. - V dau mn liber, domnule amiral. v rog s mi aducei la cunotin orice apare nou, la orice or din zi sau din noapte, zise preedintele, apoi se ntoarse spre Willover. Ar fi cazul s l anuni pe Doug Oates de la Departamentul de Stat i s alertezi Consiliul de Securitate Naional. Dac Fortul Foureau se dovedete a fi vinovatul i dac naiunile implicate nu vor s coopereze, va trebui s intervenim noi i s distrugem locul la. Willover se ridic n picioare: - Domnule preedinte, v sftuiesc cu trie s avei rbdare. Sunt convins c plaga asta marin sau cum vrei s o numii va disprea singur, iar oamenii de tiin a cror prere o respect sunt de acord cu mine. - Am ncredere n sfatul amiralului Sandecker, zise preedintele privindul fix pe Willover. De cnd m aflu la Washington, nu a venit niciodat cu alarme false. - V mulumesc, domnule preedinte, zise Sandecker. Mai am o problem care necesit atenia dumneavoastr.

195

- Dup cum v-am spus, Pitt i ajutorul lui, Al Giordino, au penetrat Fortul Foureau. Dac sunt cumva prini de malieni sau de gardienii francezi, va fi esenial s fie recuperai pentru informaiile pe care e posibil s le fi obinut. - V rog, domnule preedinte, insist Willover, dac ne asumm riscul s trimitem fore militare speciale sau o echip Delta ntr-o misiune de salvare n deert i eueaz sau afl presa, pot exista consecine urte. Preedintele ddu din cap gnditor: - Sunt de acord cu Earl n chestia asta. mi pare ru, domnule amiral, dar va trebui s gsim o alt soluie s v salvn oamenii. - Spuneai c o echip ONU v-a scos din Mali omul care a strns datele despre contaminarea de pe rul Niger? ntreb Willover. - Hala Kamil ne-a ajutat foarte mult i a ordonat echipei tactice ONU de intervenie rapid s ndeplineasc misiunea. - Atunci va trebui s-o convingei s i foloseasc din nou n cazul n care Pitt i Giordino sunt prini. - Dumnezeu tie c a fi crucificat, zise preedintele, dac trimit trupe americane care s umple deertul cu cadavre de francezi. Pe faa lui Sandecker se citea dezamgirea: - M ndoiesc c o s o pot convinge s i mai trimit nc odat. - O s o rog chiar eu, promise preedintele. Sandecker oft obosit. Consecinele ngrozitoare ale fluxului rou nu fuseser nc nelese pe deplin. Misiunea lui devenea din ce n ce mai grea i mai frustrant cu fiecare or care trecea. Se ridic i i privi pe preedinte i pe Willover. Vocea lui deveni la fel de rece ca gheurile arctice: - Pregtii-v pentru ce e mai ru, pentru c, dac nu putem opri fluxul rou nainte s ajung n nordul Atlanticului i reuete s sentind n Pacific i n Oceanul Indian, extincia noastr va fi o certitudine. Apoi se ntoarse i iei n tcere din ncpere. Tom Greenwald sttea n biroul su i mrea pe computer imaginile primite de la un satelit-spion Pyramider. Prin comand de la sol, i mutase puin orbita ca s treac pe deasupra poriunii din Sahara unde reuise s disting maina i siluetele lui Pitt i Giordino pe fotografiile de la GeoSat. Nu ceruse permisiunea superiorilor si, dar ct vreme trimitea satelitul la timp napoi pe orbit deasupra rzboiului civil din Ucraina, nimeni nu avea s tie nimic. Pe lmg asta, luptele se potoliser i nu mai existau dect cteva ambuscade rebele i numai vicepreedintele prea s mai gseasc imaginile luate de satelitulspion interesante. Cei din consiliul de securitate naional al preedintelui erau preocupai de alte chestiuni, cum ar fi rezervele secrete de arme nucleare din Japonia. Greenwald nclcase ordinele din pur curiozitate. Voia s examineze imagini mai clare cu cei doi brbai pe care i descoperise mai devreme urcnd ntr-un tren ca s intre n Fort. Cu ajutorul satelitului Pyramider putea face acum o identificare mai clar. ns ceea ce vzu i art c evenimentele luaser o ntorstur tragic. Imaginile cu cei doi brbai urcai sub escort ntr-un elicopter erau uluitoare. Greenwald le putu compara cu uurin cu fotografiile pentru identificare pe care i le dduse Chip Webster din dosarele NUMA. Fotografiile
196

luate de la sute de kilometri din spaiu artau clar c Pitt i Giordino fuseser capturai. Plec din faa monitorului i se duse la birou, unde form un numr. Dup ce telefonul de la cellalt capt al liniei sun de dou ori, rspunse Chip Webster de la sediul NUMA. -Alo. - Chip? Sunt Tom Greenwald. - Ce ai pentru mine, Tom? - Veti proaste. Oamenii ti au fost capturai. - Nu asta voiam s aud, zise Webster. La naiba! - Am imagini excelente cu ei urcai ntr-un elicopter, n lanuri i nconjurai de o duzin de gardieni narmai - Ai reuit s determini ncotro se ndreapt elicopterul? ntreb Webster. - Satelitul meu a ieit din raza vizual la un minut dup ce elicopterul a decolat. Prerea mea e c a luat-o spre nord-est. - Mai adnc n deert? - Aa se pare, rspunse Greenwald. Pilotul ar fi putut s vireze ntr-o direcie diferit, dar n-am de unde s tiu. - Amiralul Sandecker n-o s fie prea ncntat. - O s m ocup n continuare de asta, zise Greenwald. Dac aflu ceva nou, te sun imediat. - Mulumesc, Tom. i rmn ndatorat. Greenwald nchise i rmase cu privirea la imaginea de pe monitor. - Bieii de ei, mormi el. N-a vrea s fiu n pielea lor! Comitetul de ntmpinare de la Tebezza rmase acas. Se prea c Pitt i Giordino nu meritau s fie primii cu fastt de demnitarii locali. Doi tuaregi i privir n tcere din spatele armelor automate, iar un al treilea Le prinse ctue cu lanuri de oel n jurul minilor i gleznelor. Lanurile i ctuele erau uzate, indicnd c fuseser folosite pentru mai multe persoane. Fur mpini fr menajamente n partea din spate a unui camion Renault. Unul dintre tuaregi conducea, iar ceilali doi urcar n spate, i puser armele pe genunchi i i fixar ochii asupra prizonierilor prin tieturile din turbanele lor litham. Pitt nu le ddu atenie gardienilor n timp ce motorul porni i camionul pleca de pe cmpul de aterizare. Elicopterul care i adusese de la Fortul Foureau se ridic repede n cldura de furnal i porni napoi. Pitt deja cntrea ansele de evadare. Ochii lui observau atent peisajul nconjurtor. Nu existau nici garduri, nici gherete pentru paznici. Orice ncercare de a strbate patru sute de kilometri de deert cu lanuri la glezne fcea orice obstacole de securitate total inutile. Evadarea prea imposibil, dar nltura imediat orice gnduri descurajatoare. ansele de scpare erau slabe, dar nu lipseau cu desvrire. Se aflau ntr-o zon de deert pur, fr nici un fel de vegetaie. Dune joase maronii se nlau ca nite negi ct vedeai cu ochii, desprite de vi mici cu nisip de un alb strlucitor. Doar spre vest se ridic un platou nalt de piatr deasupra suprafeei deertului. Era un inut perfid, dar avea totui o frumusee greu de descris. Ii aminti lui Pitt de una din- tre scenele din vechiul film Cntec n deert.
197

i rezema capul de marginea camionului i privi n fa. Drumul, dac putea fi numit astfel, consta doar din fgae de roi ce duceau spre platou. Nu exist nici o cldire pe pmntul arid i nici un fel de utilaje sau de vehicule. Nici urm de spturi dup minereu. ncepu s se ntrebe dac operaiunile miniere de la Tebezza nu erau cumva un mit. Peste douzeci de minute camionul ncetini, apoi vira ntr-o viroag ngust tiat n platou. Nisipul era att de moale acolo, nct prizonierii i gardienii trebuir s coboare i s mping camionul spre pmnt mai tare. Dup aproape un kilometru, oferul intr ntr-o peter nalt doar ct s poat trece camionul. Apoi ptrunse ntr-o galerie lung spat n piatr. Camionul opri n faa unui tunel luminat puternic. Gardienii srir din main. Dnd ascultare ndemnurilor tcute fcute cu evile armelor, Pitt i Giordino coborr greoi din cauza lanurilor. Gardienii le fcur semn s intre n tunel i o luar ntr-acolo trindu-i picioarele, mulumii s scape de soare i s intre n atmosfera subteran rcoroas. Galeria se ngust devenind un coridor cu pereii canelai i podeaua acoperit cu gresie. Fur dui prin faa mai multor deschizturi arcuite tiate n piatr, prevzute cu ui vechi sculptate. Gardienii se oprir n faa unor ui mari duble de la captul coridorului, le deschiser i i mpinser nuntru. Amndoi fur surprini s se trezeasc pe un covor albastru, ntr-o camer de primire la fel de luxoas ca a oricrui birou de pe Fifth Avenue, New York. Pereii erau zugrvii ntr-un albastru stins ca s se potriveasc cu mocheta i erau decorai cu fotografii cu rsrituri i apusuri n deert care i tiau respiraia. ncperea era luminat de lmpi nalte din crom, cu abajururi de un cenuiu cald. n mijlocul ncperii se afla un birou din lemn de salcm cu canapea i fotolii din piele gri. n colurile din spate, pzind parc ua spre un sanctuar, stteau dou statui de bronz reprezentnd doi tuaregi, brbat i femeie, cu inute mndre. Aerul era rcoros, dar fr umezeal. Pitt era sigur c detectase o arom de flori de portocal. La birou sttea o femeie frumoas, cu ochi luminoi violet-cenuiu i pr lung negru ce i ajungea mai jos de talie n spatele sptarului scaunului. Avea trsturi mediteraneene, dar Pitt nu reui s i dea seama de ce naionalitate era. Ridic ochii i i studie pe amndoi o clip cu nonalan, de parc se uit la doi ageni de vnzri. Apoi se ridic dnd la iveal un trup cu forme de amfor nfurat ntr-un vemnt ca un sarii indian, deschise ua dintre sculpturi i ntinse mna invitndu-i cu un gest s intre. Pir ntr-o camer mare cu tavanul boltit i pereii plini de rafturi cu cri spate n piatr solid. ntreaga camer era ca o sculptur gigantic, lefuit pe msur ce era excavat. Un birou uria de forma unei potcoave se ridic din piatr de parc era una cu podeaua, acoperit cu diagrame inginereti i alte hrtii. n faa biroului se aflau dou bnci lungi din piatr, separate de o msu de cafea cu sculpturi complicate, n afar de cri i de coul pentru hrtii, singurul obiect ce nu era spat n piatr era un model de lemn la scara al unei galerii de min susinut cu brne de lemn i aezat ntr-un col al neobinuitei ncperi. Un brbat extrem de nalt sttea n colul opus, absorbit de o carte pe care o scosese de pe raft. Era mbrcat n roba stacojie a nomazilor, cu un
198

litham alb nfurat pe cap. De sub roba i ieeau nite cizme de cow-boy din piele de arpe care nu se potriveau cu restul. Pitt i Giordino sttur acolo cteva momente bune pn ce brbatul se ntoarse i le arunc o privire scurt. Apoi ochii i se ntoarser din nou la paginile crii, de parc vizitatorii se ntorseser i plecaser. - Avei un loc frumos aici, deschise Giordino discuia tare, cu vocea rsunndu-i pe pereii de piatr. Cred c v-a costat o grmad de bani. - Nu v-ar strica nite ferestre, remarc Pitt privind rafturile de cri, apoi uitndu-se n sus. Un luminator cu vitralii ar mai lumina un pic pe-aici. OBannion, bgnd cartea ntre alte dou volume, i privi mirat i curios: - Ar trebui s se sape o sut douzeci de metri n roca dur ca s se ajung la suprafa. Nu merit cheltuiala. Am treburi mult mai folositoare pentru lucrtorii mei. - Vrei s spunei pentru sclavi, zise Pitt. OBannion ridic uor din umeri: - Sclavi, lucrtori, prizonieri nseamn acelai lucru la Tebezza. Puse cartea napoi pe raft i se apropie de ei. Pitt nu se mai aflase niciodat n prezena unui om mai nalt ca el cu dou capete. Fu nevoit s i dea capul pe spate ca s-l priveasc n ochi pe capturatorul lor: - Iar noi suntem ultimul supliment la armata dumneavoastr de trntori. - Dup cum domnul Massarde v-a informat fr ndoial, spatul n min e o opiune mai puin dureroas dect s fii torturai de criminalii generalului Kazim. Ar trebui s fii recunosctori. - Bnuiesc c nu exist nici o ans de eliberare condiionat, domnule... - Numele meu e Selig OBannion. Eu conduc lucrrile miniere. i nu, nu exist eliberare condiionat. O dat ce intrai n puurile minei, nu vei mai iei niciodat. - Nici mcar ca s fim nmormntai? ntreb Giordino cu o urm de team. - Avem un cavou subteran pentru cei care sucomb, rspunse OBannion. - Eti la fel de criminal ca i Kazim, zise Pitt. Poate chiar mai ru. - Am citit despre aventurile dumitale subacvatice, domnule Pitt, zise OBannion nebgnd n seam insulta lui Pitt. Va fi plcut s am pe cineva cu un intelect la acelai nivel cu al meu. Rapoartele dumitale despre mineritul la mare adncime m-au interesat n mod deosebit. Va trebui s lum cina mpreun din cnd n cnd ca s mi vorbeti despre operaiunile dumitale de inginerie subacvatic. Pe faa lui Pitt apru o expresie de ghea: - Privilegii att de curnd dup ncarcerare? Nu, mulumesc, prefer s iau masa cu o cmil. Colurile gurii lui OBannion se lsar n jos: - Cum doreti, domnule Pitt. Poate c o s te rzgndeti dup cteva zile de lucru sub comanda Meliki. - A cui? - Supraveghetoarea mea. O femeie extrem de crud. Voi doi avei o bun condiie fizic. Aa c a estima c la urmtoarea noastr ntlnire v vei fi transformat n dou insecte supuse.
199

- O femeie? ntreb Giordino curios. - Cum n-ai mai ntlnit alta. Pitt nu spuse nimic. Lumea tia despre faimoasele mine de sare din Sahara. Deveniser deja un sinonim pentru exploatare i pentru muncitorii prost pltii. Dar o min de aur n care lucrau sclavi era o chestie nou. Fr ndoial c generalul Kazim i avea minile bgate n profituri, dar operaiunea mirosea mai mult ca o alt ntreprindere a lui Yves Massarde. Un centru de detoxificare cvasisolar, o min de aur i Dumnezeu mai tia ce. Jocul avea o miz mare i se ntindea n toate direciile ca tentaculele unei caracatie, un joc internaional n care nu prea a fi vorba numai despre bani, ci despre o putere incredibil. OBannion se duse la birou i aps un buton de pe o consol mic. Ua se deschise i aprur doi gardieni care se oprir n spatele lui Pitt i al lui Giordino. Giordino i arunc o privire lui Pitt cutnd un semn, o micare a capului sau a ochilor care s dea tonul unui atac coordonat asupra gardienilor. Giordino ar fi atacat i un rinocer fr s ezite, la ndemnul lui Pitt. Dar Pitt rmase eapn, de parc ctuele de la glezne i mini i slbiser instinctul de supravieuire. Mai presus de toate, trebuia s se concentreze asupra gsirii unei modaliti ca s l pun la curent pe Sandecker cu secretul Fortului Foureau, chiar cu preul vieii. - A vrea s tiu pentru cine lucrez, zise Pitt. - Cum, nu tii? ntreb OBannion sec. - Pentru Massarde i pentru amicul lui, Kazim? - Doi din trei. Nu e ru. - Cine e al treilea? - Eu, bineneles, zise OBannion rbdtor. Un aranjament extrem de satisfctor. Massarde Entreprises ne asigura echipamentul i se ocup de vnzarea aurului. Kazim ne asigur fora de munc, iar eu conduc operaiunile de minerit i de extragere a minereului, un lucru corect dat fiind c eu am descoperit filonul de aur. - Ce procentaj primete poporul malian? - Nici unul, desigur, rspunse OBannion impasibil. Ce s fac o naiune de ceretori cu astfel de bogii? S le risipeasc sau s le fie luate de oameni de afaceri strini abili, care tiu exact cum s profite de popoarele srace? Nu, domnule Pitt, sracii e bine s rmn sraci. - Le-ai expus i lor filozofia dumitale? OBannion prea plictisit: - n ce lume neinteresant am tri dac am fi cu toii bogai. - Ci oameni mor aici ntr-un an? ntreb Pitt direct. - Numrul variaz. Uneori dou sute, alteori trei, depinde de epidemiile care apar i de accidentele din min. Nu prea i numr. - M mir c nu face nimeni grev, zise Giordino. - Cine nu muncete, nu mnnc, ddu OBannion din umeri. Iar Melika reuete s i pun la treab, biciuindu-i la snge pe instigatori. - Eu habar n-am s lucrez cu lopata i cu trncopul, l anun Giordino. - O s devii repede expert. Dac nu sapi dac faci scandal, vei fi mutat la secia de extracii, zise OBannion i se opri s se uite la ceas. Mai avei nc timp s lucrai o tur de cincisprezece ore. - Nu am mncat nimic de ieri, se plnse Pitt.
200

- i nici azi nu vei mnca, spuse OBannion, ddu din cap spre gardieni i se ntoarse spre rafturile de cri. Luai-i! Gardienii i mpinser afar. n afar de recepioner i de doi brbai n salopete cafenii, cu cti prevzute cu lmpi de mineri, vorbind n francez i examinnd cu lupa o bucat de minereu, nu mai vzur pe nimeni pn ajunser la un lift cu podeaua mochetat i perei din crom. Se deschiser uile i liftierul, un tuareg, le fcu semn s intre. Uile se nchiser i liftul ncepu s coboare, uruitul motorului lovindu-se de pereii puului. Liftul cobora repede, iar drumul prea s nu se mai sfreasc. Treceau pe lng caverne negre, deschizturile lor circulare marcnd intrrile n galerii. Pitt calcul c merseser mai mult de un kilometru, cnd liftul ncepu s ncetineasc i n cele din urm se opri. Liftierul deschise uile spre un pu ngust orizontal. Cei doi gardieni i escortar la o poart grea din fier. Unul dintre ei scoase un inel de chei de sub rob, alese o cheie i descuie. Dincolo era un pu mult mai lat, cu ine nguste pe podea. Gardienii nchiser ua i i lsara acolo. Din obinuin, Giordino verifica ua. Avea cam cinci centimetri grosime i nici o clan pe partea interioar, doar gaura cheii. - Nu vom putea folosi ieirea aceasta dect dac furm o cheie. - Nu e pentru servitori, zise Pitt. Doar pentru OBannion i ai lui. - Atunci va trebui s gsim o alt cale. E clar c scot minereul printr-un alt pu vertical. Pitt privi ua meditativ: - Nu pot accepta asta. Ori cu liftul personalului executiv ori deloc. Giordino nu apuc s i rspund c se auzi zumzetul unui motor electric i pcnitul unor roi metalice pe ine, venind dinspre cellalt capt al puului. Apru o locomotiv mic propulsat de un generator, trgnd un ir lung de vagonete de minereu goale, care ncetini i apoi opri. O femeie neagr cobor de pe locul mecanicului i se aez n faa celor doi brbai. Pitt nu mai vzuse niciodat o femeie al crei corp s fie pe att de lat pe ct era de nalt. Era, decise el, cea mai urt femeie pe care o vzuse n viaa lui. S-ar fi potrivit ca gargui, gndi el, pe streaina unei catedrale medievale. inea un bici lung de piele ce prea o prelungire a minii. Fr nici un cuvnt, veni n faa lui Pitt. - Sunt Melika, supraveghetoarea minei. Ordinele mele trebuie ascultate i niciodat comentate. Ai neles? Pitt zmbi: - E o experien nou s primim ordine de la cineva care seamn cu o broasc rioas obez. Vzu biciul uiernd prin aer, dar prea trziu ca s se fereasc. l lovi n partea de sus a feei i vzu stele verzi. Se mpletici i se rezem de o brn de susinere. Lovitura fusese att de puternic, nct fu aproape de a-i pierde cunotina. - Toat lumea d n mine azi!.... se plnse Pitt cu glasul rguit de durere. - O scurt lecie de disciplin, se rsti femeia. Apoi, cu o micare ca fulgerul, incredibil pentru cineva cu greutatea ei, ntoarse cravaa spre capul lui Giordino. Dar nu fu destul de rapid. Spre deosebire de Pitt, Giordino fusese avertizat. i prinse mna ntr-o strnsoare de
201

fier, oprind-o n aer. ncet, ca ntr-o prob a voinelor, cele dou brae tremurar i muchii li se ncordar. Melika avea o for de taur. Nu i imaginase niciodat c vreun brbat ar putea s o strng att de tare. Ochii i se mrir de surpriz, apoi de nencredere i n final de furie. Cu cealalt mn, Giordino i smulse biciul cum ai lua un b din gura unui cine care mrie i l arunc ntr-un vagonet. - Jigodie mpuit, uier ea. O s suferi pentru asta. Giordino i uguie buzele i i trimise un srut. - Relaiile de dragoste i ur sunt cele mai bune. Arogana l cost. Nu i vzu ochii micndu-i-se rapid i piciorul ridicndu-se de pe pmnt. Genunchiul ei l izbi cu putere n vintre. Degetele lui Giordino se desfcur de pe ncheietura ei, czu n genunchi i apoi ntr-o parte, zvrcolindu-se de durere. Melika scoase un zmbet satanic: - Dobitocilor, v-ai condamnat singuri la un iad pe care nici nu vi-l putei imagina. Nu mai pierdu timpul cu discuiile. i recuper biciul i art cu el spre un vagonet gol, spunnd un singur cuvnt: - Urcai. Cinci minute mai trziu, trenul cu vagonete opri, apoi ddu napoi ntrun pu. Becurile prinse pe brne aruncau umbre n ntuneric. Prea un abataj nou. Peste zgomotul trenului se auzeau voci de brbai i n urmtoarea clip trecur de o cotitur i le vzur luminile ctilor. Erau mnai de la spate de paznici tuaregi cu bice i arme i cntau monoton cu voci obosite i rguite. Erau cu toii africani, unii din triburile din sud, alii oameni ai deertului. Pn i zombi din filmele de groaz vechi artau mai bine dect acele biete trente umane. Se micau ncet, trindu-i picioarele. Majoritatea erau mbrcai n cmi zdrenuite. Trupurile le erau acoperite de sudoare i de praf. Privirile sticloase i coastele care le ieeau prin piele stteau mrturie c erau nfometai. Toi aveau urme cicatrizate de bici, ctorva le lipseau degete, iar ali civa aveau bandaje murdare n jurul cioturilor de unde le lipseau minile. Cntecul lor slab se stinse, ca i luminile de pe cti, cnd disprur dup urmtoarea cotitur. inele se terminau n faa unei grmezi de pietre ce fuseser dinamitate de echipele care lucrau cu explozibili, pe lng care trecuser n pu. Melika desfcu locomotiva. - Afar! le ordon. Pitt l ajut pe Giordino s sar peste marginea rotund a vagonetelor i l susinu n timp ce rmaser n picioare, privind-o feroce pe supraveghetoarea de sclavi ct un butoi. Buzele ei imense se ntinser ntr-un rnjet crud: - O s artai i voi n curnd ca scursurile alea. - Ar trebui s le dai vitamine i mnui din oel, zise Giordino ndreptndu-se brusc de spate, cu faa palid de durere. Melika ridic biciul i l lovi peste piept. Giordino nici nu clipi. Indivizii tia nu sunt nc domesticii, gndi ea. Dar nu avea s i ia mai mult de cteva zile ca s i aduc n stadiul de animale. - Echipa care dinamiteaz mai are i accidente, zise ea practic. Membrele pierdute sunt un specific al meseriei.
202

- Amintete-mi s nu m ofer voluntar, mormi Pitt. - ncrcai bolovanii n vagonete. Cnd terminai, vei putea mnca i dormi. Un gardian i va face rondul prin surprindere. Dac v gsete dormind, vei face schimburi suplimentare. Pitt ovi. Pe vrful limbii i sttea o ntrebare. Dar nu o rosti. Era timpul s o lase mai moale. El i Giordino se uitar la tonele de minereu ngrmdite n captul puului, apoi unul la altul. Prea o treab imposibil de realizat n mai puin de patruzeci i opt de ore de doi oameni legai cu lanuri. Melika urc n locomotiva electric i art cu capul camera de luat vederi montat pe o brn transversal. - Nu v pierdei timpul cutnd mijloace de evadare. Suntei supravegheai continuu. Doar doi oameni au reuit s evadeze din min. Oasele lor au fost gsite de nomazi. Scoase un chicotit de vrjitoare i dispru. Privir pn cnd nu o mai vzur i toate sunetele ncetar. Apoi Giordino ridic minile i le ls s cad pe lng el. - Cred c am pit-o, murmur el numrnd abtut treizeci i cinci de vagonete goale. Pitt i ridic lanul prins ntre ctuele de la mini i de la glezne i ontci spre o grmad mare de brne ce ateptau s sprijine tunelul pe msur ce era excavat. Msur cu pasul o brn, apoi fcu acelai lucru cu un vagonet. Pe urm ddu din cap. - O s terminm treaba n ase ore. Giordino i arunc o privire acr: - Dac chiar crezi asta, poate c ar trebui s te nscrii la un curs de fizic elementar. - E un mic truc pe care l-am nvat la cules de zmeur ntr-o var, la liceu, zise Pitt scurt. - Sper s putem pcli camera de supraveghere, gemu Giordino. Pitt rnjii insidios: - Privete i ia aminte! 37 Paznicii veneau i plecau ntr-adevr pe neanunate, cum promisese Melika. Nu stteau mai mult de un minut, convingndu-se c cei doi prizonieri ncrcau cu spor vagonetele, de parc ncercau s stabileasc vreun record. n ase ore i jumtate, toate cele treizeci i cinci de vagonete erau pline vrf cu minereu. Giordino se aez pe pmnt, cu spatele de brne. - Te speteti muncind i cu ce te alegi? zise el. - Cu nimic n afar de oboseal i oase rupte, rspunse Pitt. - Aadar aa culegeai tu zmeura. Pitt se aez lng Giordino i zmbi: - ntr-o var, am fcut o excursie prin ar cu un amic de coal i ne-am oprit la o ferm din Oregon care angaja culegtori de zmeur. Credeam c o s ctigm uor nite bani de benzin aa i ne-am prezentat. Plteau cincizeci de ceni pe lad n care, din cte mi amintesc, ncpeau opt cutii mai mici. Ceea ce nu tiam era c zmeura e mult mai mic i mai moale dect cpunile. Culegeam cu toat viteza i tot ne lua o venicie s umplem o lad. - Aa c le-ai umplut cu pmnt i ai pus zmeura deasupra. Pitt izbucni n rs:
203

- Chiar i aa, nu scoteam dect vreo treizeci i ase de ceni pe or. - Ce crezi c se va ntmpla cnd btrna cea va descoperi c am umplut vagonetele cu scnduri i am pus doar civa bolovani deasupra ca s par pline? - Nu o s fie prea ncntat. - A fost o idee bun s arunci cteva mini de praf n camera TV ca s estompeze imaginea. Paznicii nu s-au prins. - Cel puin mica noastr mecherie o s ne ajute s mai rezistm puin fr s ne epuizm rezervele. - Mi-e aa de sete, c a putea s beau praf. - Dac nu bem nite ap ct mai curnd, n-o s mai fim n stare de nimic. Giordino i privi lanurile ctuelor, apoi se uit la inele pe care circulau vagonetele. - M ntreb dac ne putem tia lanurile punndu-le pe in i lsnd un vagonet s treac peste ele. - M-am gndit la asta cum cinci ore, zise Pitt. Lanurile sunt prea groase. Ar fi nevoie de o locomotiv diesel Union Pacific ca s le zdrobeasc. - Ursc indivizii care i stric cheful, mormi Giordino. Pitt ridic alene o bucat de minereu i o studie la lumina becurilor de sus: - Nu sunt geolog, dar a zice c sta e cuar aurifer. Dup granulaiile i solzii din piatr, vine dintr-un filon destul de bogat. - Probabil c Massarde i folosete partea ca s i mreasc imperiul sordid. Pitt cltin din cap: - Nu, pentru c nu i-ar conveni s aib probleme cu fiscul. Pun pariu c nici nu transform aurul n bani, ci ascunde lingourile pe undeva. Fiind francez, bnuiala mea e c le duce undeva prin insule. - n Tahiti? - n Bora Bora sau Mooreau. Doar Massarde i lacheul lui, Verenne, tiu exact unde. - Dac scpm de aici, poate am putea s plecm n cutare de comori n Mrile Sudului... Brusc, Pitt se ridic i duse un deget la gur: - Vine un paznic, anun el. Giordino ciuli urechea i privi n josul puului. Dar paznicul nu se zrea nc. - A fost o treab deteapt din partea ta s mprtii pietri dup cotitur. Aa auzim scritul pailor paznicilor nainte s apar. - Hai s ne facem c muncim. Srir n picioare i se apucar grbii s pun minereu n vago- netele deja pline. De dup cotitur apru un gardian tuareg i i privi un minut. Cnd se ntoarse s plece, Pitt l strig: - Hei, prietene, noi am terminat. Vezi? Sunt toate pline. E timpul s tragem obloanele. - i s ne dai mncare i ap, se bg i Giordino. Ochii paznicului l msurar pe Pitt, apoi se uitar la lungul ir de vagonete. Bnuitor, se plimb de la un capt la altul al trenului i apoi nc odat. Privi grmada mare de minereu rmas i se scarpin n cap prin litharn.
204

Apoi ddu din umeri i le fcu semn cu arma automat s o ia spre ieirea din pu. - Nu prea se omoar cu conversaia pe aici, mormi Giordino. - Asta i face greu de mituit. Ajunser n tunelul principal i urmar inele nguste n susul unei pante lungi spate n mruntaiele platoului. Apru un tren de minereu cu un gardian care conducea locomotiva i trebuir s se aeze cu spatele la zid ca s l lase s treac. Mai merser puin i ajunser ntr-o cavern scobit, unde inele venind din celelalte puuri se ntlneau n faa unui lift mare n care ncpeau patru vagonete de minereu dintr-odat. - Unde duc minereul? ntreb Giordino. - Probabil c la un nivel superior, unde l macin pn l fac pulbere, iar dup aceea extrag aurul i l rafineaz. Gardianul i conduse la o poart masiv de fier montat pe balamale la fel de masive i cntrind n jur de o jumtate de tona. Nu era proiectat s in gini nuntru. De partea cealalt ateptau ali doi tuaregi. Ddur din cap i fcur uz de toat fora pe care o aveau ca s deschid poarta, apoi le fcur semn n tcere lui Pitt i Giordino s treac n partea cealalt. Unul dintre ei le ntinse cni de tabl murdare pline pe jumtate cu ap maronie. Pitt se uit n can, apoi la gardian. - Ct spirit creativ, ap garnisit cu voma de liliac. Gardianul nu nelese cuvintele, dar vzu privirea slbatic din ochii lui Pitt. i smulse cana, arunc apa pe jos i i ddu un ut lui Pitt, mpingndu-l n ncpere. - S te nvei minte s nu mai caui calul de dar la dini, zise Giordino zmbind larg i golindu-i i el cana pe jos. Noua lor locuin avea zece metri n lime i treizeci n lungime i era luminat de patru becuri micue. Pe toat lungimea ambilor perei erau aezate patru nivele de priciuri. Carcera subteran nu dispunea de nici un fel de ventilaie, iar duhoarea oamenilor nghesuii acolo era oribil. Singurele instalaii sanitare erau cteva guri spate n piatr de-a lungul zidului din spate. n centru se aflau dou mese lungi cu bnci rudimentare din lemn. Pitt estim c erau mai mult de trei sute de fiine umane ngrmdite n locul acela greos. Trupurile mototolite de pe priciurile din apropiere preau cufundate n com. Feele lor erau lipsite de orice expresie. n jurul mesei stteau ndesai vreo douzeci de oameni mncnd cu minile dintr-un vas comun, ca nite viermi flmnzi. Nici unul nu prea speriat sau ngrijorat - depiser de mult faza n care mai simeau ceva; erau doar trai la fa i aveau ochii dui n fundul capului din cauza lipsei mncrii i a epuizrii. Se micau mecanic ca nite cadavre vii, privind cu ochii mori ce reflectau nfrngerea i supunerea total. Nimeni nu le arunc nici mcar o privire lui Pitt i lui Giordino care i fceau drum prin acel ocean de mizerie uman. - Nu e chiar o atmosfer de carnaval, murmur Giordino. - Principiile umanitare nu nseamn nimic aici, zise Pitt dezgustat. E mult mai ru dect mi-am imaginat.

205

- Mult mai ru, ncuviin Giordino ducndu-i mna la nas ntr-un efort zadarnic de a se lupta cu mirosul. Gaura neagr din Calcutta nu e nimic pe lng groapa asta mizerabil. - Ai chef s mnnci ceva? Giordino se strmb cnd se uit la lturile rmase pe marginile vasului: - Tocmai mi-a pierit apetitul. Aerul de nerespirat i lipsa ventilaiei din carcer ridic umiditatea i cldura emanat de trupurile nghesuite pn la un nivel aproape de nesuportat. Dar Pitt simi brusc c nghea, ca i cum ar fi pit pe un aisberg. O clip, toat sfidarea i furia l prsir, iar oroarea i suferina din jur prur s se dizolve i s dispar cnd recunoscu o siluet aplecat deasupra unui prici din josul peretelui din dreapta. Se repezi acolo i ngenunche lng o femeie care ngrijea un copil bolnav. - Eva, opti el cu blndee. Ea era stoars din cauza muncii forate i a lipsei mncrii, iar faa i era palid i plin de crestturi de bici i de vnti. ns se ntoarse i l privi cu ochi ce strluceau de curaj: - Ce vrei? - Eva, sunt Dirk. Ea nu nelese: - Las-m n pace, murnur. Fetia asta e foarte bolnav. El i strnse mna ntre ale lui i se aplec mai aproape. - Uit-te la mine! Sunt Dirk Pitt. Ochii ei se mrir i l recunoscu: - Dirk, eti chiar tu? El o srut i i atinse uor vntile de pe fa: - Dac nu sunt, cineva ne joaca o fars ngrozitoare. Giordino apru lmg umrul lui: - E o prieten de-a ta? Pitt ddu din cap aprobator: - Doctoria Eva Rojas, pe care am cunoscut-o n Cairo. - Cum a ajuns aici? ntreb el uimit. - Cum ai ajuns aici? o ntreb Pitt. - Generalul Kazim ne-a deturnat avionul i ne-a trimis aici s muncim n min. - Dar de ce? Ce fel de ameninare reprezentai pentru el? - Echipa noastr ONU, condus de doctorul Frank Hopper, era pe punctul de a identifica un contaminant toxic care ucide locuitorii deertului. Ne ntorceam la Cairo cu mostre biologice pentru analiz. Pitt ridic privirea spre Giordino: - Massarde ne-a ntrebat dac lucrm cu doctorul Hopper i grupul lui. Giordino ddu din cap: - mi aduc aminte. Probabil c tia c generalul Kazim i-a sechestrat aici. Ea tampona fruntea fetiei cu o batist ud i dintr-o dat i puse capul pe pieptul lui Pitt i ncepu s plng: - De ce ai venit n Mali? Acum ai s mori, ca noi toi. - Aveam ntlnire, nu mai tii? Pitt i concentrase atenia asupra Evei i nu i vzu pe cei trei brbai venind ncet ntre priciuri i nconjurndu-i. Conductorul lor era un brbat solid cu faa roie i o barb deas. Ceilali doi erau trai la fa i vlguii. Cu toii aveau urme de bici pe spinrile i pe piepturile goale. Expresiile
206

amenintoare de pe feele lor l fcur pe Giordino s zmbeasc. Starea lor fizic era att de jalnic, nct i-ar fi putut dobor pe toi trei fr mcar s i se accelereze respiraia. - Indivizii tia te supr? o ntreb protector brbatul cu faa roie pe Eva. - Nu, nu, deloc, murmur ea. El e Dirk Pitt, brbatul care mi-a salvat viaa n Egipt. - Cel de la NUMA? - Exact, rspunse Pitt i se ntoarse spre Giordino. El e prietenul meu, Al Giordino. - Ia te uit! E o plcere! Eu sunt Frank Hopper i tipul asta care arat ca vai de lume din stnga mea e Warren Grimes. - Eva mi-a vorbit mult despre voi n Cairo. - mi pare al naibii de ru c ne ntlnim n astfel de mprejurri odioase. Hopper se uit la tieturile adnci de pe ambii obraji ai lui Pitt i i atinse rana ce fcuse coaj de pe propria lui fa. - Se pare c amndoi am nfuriat-o pe Melika. - Doar cea de pe obrazul stng i-o datorez ei. Cea de pe dreptul vine din alt surs. Cel de-al treilea brbat fcu un pas nainte: - Sunt maiorul Ian Fairweather, se prezent. Pitt i strnse mna: - Englez? Fairweather ncuviin din cap: - Liverpool. - De ce ai fost adus aici? - Am condus expediii de turiti prin Sahara, pn cnd ultimul grup a fost masacrat de nite localnici care o luaser razna din cauza unei boli. De-abia am scpat cu via i dup ce m-am luptat zile ntregi prin deert, am fost salvat i dus la spitalul din Gao. Generalul Zateb Kazim m-a arestat ca s nu spun nimnui ceea ce am vzut i m-a adus aici, la Tebezza. - Am fcut autopsiile orenilor la care se refer maiorul Fairweather, explic Hopper. Toi au murit din cauza unui compus chimic misterios. - Un aminoacid sintetic i cobalt, zise Pitt. Hopper i Grimes l privir uluii. - Ce... ce ai spus? ntreb Grimes. - Agentul toxic ce cauzeaz boal i moarte n tot Maliul este un compus organometalic format din combinaia dintre un aminoacid sintetic modificat i cobalt. - De unde tii lucrul sta? ntreb Hopper. - n timp ce echipa dumneavoastr cuta prin deert, a mea rscolea rul Niger. - i ai reuit s l identificai, zise Hopper cu o expresie de optimism pe care nu o avusese mai nainte. Pitt i povesti pe scurt despre explozia fluxului rou, despre expediia lor n susul rului i despre presupusa plecare a lui Rudi Gunn cu toate datele strnse. - Slav Domnului c ai reuit s scoatei rezultatele din ar, murmura Hopper.
207

- Dar sursa, insista Grimes, unde e sursa? - La Fortul Foureau, i rspunse Giordino. - Imposibil..., zise Grimes privindu-l nmrmurit. Fortul Foureau e la distan de sute de kilometri de locurile contaminate. - E purtat de un curs de ap subteran, l lmuri Pitt. Eu i Al am apucat s aruncm o privire pe acolo nainte s fim capturai. Exist caverne sub pmnt n care sunt ngropate deeuri nucleare extrem de radioactive i de zece ori mai multe alte deeuri periculoase sunt tot ngropate, n loc s fie arse. De acolo ptrund n apa subteran. - Organizaiile de mediu din toat lumea trebuie s afle toate astea! exclama Grimes. Pagubele pe care le poate face un loc plin de deeuri, de mrimea Fortului Foureau, sunt inestimabile. - Gata cu vorba, decise Hopper. Timpul e preios. Trebuie s gsim un plan de evadare pentru oamenii acetia. - i voi? - Noi nu suntem n stare s strbatem deertul. Puterile ne-au fost slbite i trupurile vlguite de munca n min, de lipsa de somn, mncare i ap. Nu am avea nici o ans. Aa c am fcut altceva. Am strns provizii i ne-am rugat s apar cineva n bun condiie fizic, ca voi. Pitt se uit la Eva: - Nu o pot lsa aici. - Atunci rm i i mori alturi de noi toi, l repezi Grimes. Eti singura noastr speran de a iei din iadul sta. Eva l strnse de mn: - Trebuie s pleci i ct mai repede, l implora ea. nainte s fie prea trziu. - Are dreptate, interveni Fairweather. Dup patruzeci i opt de ore n puuri, n-o s mai fii buni de nimic. Uit-te la noi. Suntem terminai. Nici unul dintre noi n-ar putea merge mai mult de cinci kilometri n deert. Pitt privi n pmnt: - Ct de departe credei c am putea ajunge eu i Al fr ap? Cu douzeci, poate treizeci de kilometri mai departe dect voi? - Nu am strns provizii dect pentru o singur persoan, zise Hopper. O s v lsm pe voi s decidei cine ncearc s fug i cine rmne. Pitt cltina din cap: - Eu i Al mergem mpreun. - Dou persoane nu vor reuii s ajung prea departe. - Despre ce distan e vorba? ntreb Giordino. - oseaua transsaharian e la distan de patru sute de kilometri spre est de aici, dincolo de grania cu Algeria, rspunse Fairweather. Dup primii trei sute de kilometri va trebui s v ncredei n ans ca s ajungei mai departe. Odat ajuni la osea, vei putea opri un vehicul care va trece pe acolo. Pitt i ls capul ntr-o parte de parc nu auzise bine: - Cred c mi-a scpat ceva. Ai omis s mi explicai cum vom strbate primii trei sute de kilometri. - Furai un camion de-al lui OBannion dup ce ajungei la suprafa. Vei reuii s strbatei distana asta cu el.
208

- Nu suntei cam optimist. Dac nimerim unul cu rezervorul gol? - Nimeni nu ine rezervoarele goale n deert, zise Fairweather sigur pe el. - Aadar ieim de aici, apsam pe butonul liftului, urcm la suprafa, furam un camion i pornim veseli la drum, se ncrunt Giordino. Exact aa se va ntmpla. Hopper zmbi: - Avei un plan mai bun? - s fim sinceri, izbucni Pitt n rs, n-avem nici mcar o schi de plan. - Ar fi bine s ne grbim puin, i avertiz Fairweather. Melika o s ne trasc napoi n min ntr-o or. Pitt privi n jur: - Dinamitai i ncrcai minereu cu toii? - Prizonierii politici, categorie n care intrm i noi, rspunse Grimes, sap i ncarc minereul dinamitat din stnc. Deinuii condamnai pentru crim lucreaz la concasoarele de piatr i la nivelurile de recuperare. Din ei se formeaz i echipele pentru dinamitare. Bieii de ei nu rezist prea mult. Dac nu sunt fcui praf de explozii, mor din cauza mercurului i a cianurii folosite la amalgamarea i rafinarea aurului. - Ci strini suntei aici? - Am mai rmas cinci din echipa iniial de ase. O coleg de-a noastr a fost omort n btaie de Melika. - O femeie? Hopper ncuviin din cap: - Doctoria Marie Victor, o doamn plin de via i unul dintre cei mai buni fiziologi din Europa, zise Hopper i expresia jovial i dispru. A fost a treia ucis de cnd am sosit. Melika a mai omort dou soii deale inginerilor francezi de la Fortul Foureau. Se opri i o privi trist pe fetia muribund de pe prici. - Copii lor sufer cel mai tare i nu putem face nimic. Fairweather art spre un grup de oameni ngrmdii n jurul a trei prici uri. Erau patru femei i opt brbai. Una dintre femei inea lipit de ea un bieel cam de trei ani. - Dumnezeule! opti Pitt. Bineneles! Massarde nu i putea lsa pe inginerii care i-au construit centrul s se ntoarc n Frana i s spun adevrul. - Cte femei i ci copii sunt aici, n total? ntreb Giordino cu faa ntunecat de mnie. - La ora asta sunt nou femei cu patru copii mici, rspunse Fairweather. - Nu nelegei? ntreb Eva ncet. Cu ct plecai mai repede i aducei ajutoare, cu att mai muli oameni vei salva. Pitt nu mai avea nevoie s fie convins. Se ntoarse spre Hopper i Fairweather: - Bine, s auzim ce plan avei. Era un plan plin de lipsuri, al unor oameni disperai i lipsii aproape de orice resurse, incredibil de simplificat, dar destul de nebunesc ca s mearg. O or mai trziu, Melika i gardienii ei intrar n carcera subteran i i forar pe salahori s intre n camera principal, unde fur grupai n echipe
209

pentru a fi dui n punctele de lucru desemnate din mina. Lui Pitt i se pru c i fcea o plcere imens s mprtie lovituri de bici n stnga i n dreapta n carnea descoperit, blestemndu-i i croindu-i fr discernamnt i pe brbai, i pe femei, care artau deja cu toii ca i cum locul lor ar fi fost n cociug. - Vrjitoarea nu obosete s adauge rni pe pielea celor neajutorai, pufni Hopper cu furie. - Melika nseamn regina. i-a dat singur numele asta, le spuse Grimes lui Pitt i lui Giordino. Noi i spunem Vrjitoarea cea rea a Vestului, pentru c a fost gardian-ef ntr-o nchisoare de femei din Statele Unite. - Dac v nchipuii c e rea acum, uoti Pitt, ateptai pn o s descopere vagonetele n care eu i Al nu am pus dect pe deasupra minereu. Giordino i Hopper se aezar n spatele lui Pitt care nconjur talia Evei cu braul i o conduse afara. Melika l observ i o lu spre el, se opri i i arunc Evei o privire amenintoare. Rnjii tiind c avea s l nfurie mai tare pe Pitt nelovindu-l cu biciul pe el, ci pe Eva. i lu avnt, dar Giordino se bg ntre ei i biciul l lovi n plin peste bicepi cu o plesnitura groaznica. n afar de o tietur din care ncepu s curg snge, Giordino nu ddu nici un semn c simise lovitura care ar fi fcut pe oricine s se zvrcoleasc de durere. Nici un muchi nu i se mic pe fa cnd se ntoarse spre ea, o privi cu rceal i i spuse: - Numai de att eti n stare? Oamenii ncremenir. Rmaser pe loc inndu-i respiraia i ateptnd furtuna ce urm s se declaneze n mod sigur. Trecur cinci secunde n care timpul pru s nghee. Melika nlemni n faa curajului cu care fusese nfruntat, apoi se fcu viinie la fa. Nu suporta s fie pus ntr-o postur ridicol i mri ca un urs rnit repezindu-se la Giordino cu biciul. - Abine-te! se auzi o voce din poart. Melika se nvrti pe loc. Selig OBannion sttea n faa carcerei,ca un uria printre pigmei. Melika rmase cu biciul n aer cteva secunde, apoi l cobor uitndu-se umilit la OBannion, cu ochii arznd ca nite crbuni. Arta ca btuul cartierului certat n faa victimelor sale de poliistul de serviciu. - Nu Le face nici un ru Lui Pitt i Giordino, i ordon OBannion. Vreau ca ei s supravieuiasc cel mai mult, ca s i care pe ceilali n cavou. - Pi, e frumos din partea dumneavoastr? zise Pitt. OBannion rse ncet i ddu din cap spre Melika: - Nu o s mi fac nici o bucurie s asist la decderea fizic a lui Pitt. Dar s i nfrngem spiritul i s facem din el un celu speriat va fi o experien fericit pentru amndoi. Ai grij s nu le dai prea mult de lucru n urmtoarele zece schimburi. Melika ddu din cap fr nici un chef, iar OBannion se urc ntr-o locomotiv i se ndeprt ntr-unul din abataje pentru un tur de control. - Afar, mpuiilor, mri Melika fluturnd biciul ptat de snge deasupra capului grotesc i a trupului ct un butoi. Eva se mpiedic, de-abia inndu-se pe picioare, iar Pitt o sprijini pn n locul de adunare al lucrtorilor. - Al .i cu mine o s plecm de aici, i promise el. Dar trebuie s reziti pn ne ntoarcem cu ajutoare ca s v scoatem de aici, pe tine i pe ceilali.
210

- Acum am un motiv s triesc, zise ea ncet. O s te atept. El i srut uor buzele i vntile de pe fa. Apoi se ntoarse spre Hopper, Grimes i Fairweather, care stteau n jurul lor formnd un cerc protector. - S avei grij de ea! - O s avem, l asigur Hopper, dnd din cap. - A fi vrut s nu deviai de la planul iniial, zise Fairweather. E mai sigur s v ascundei ntr-unul din vagonetele cu minereu care merge sus, la concasor, dect s urmai ideea voastr. Pitt clatin din cap: - Tot am mai avea de trecut de nivelul unde se zdrobete minereul, iar apoi de cele de rafinare i recuperare pn s ajungem la suprafa. Mi se pare prea dificil. M ncnt mai mult ruta direct cu liftul personalului executiv i prin zona de birouri a inginerilor. - Dac are de ales ntre a se strecura pe ua din spate i a iei ano pe cea din fa, se tngui Giordino, va alege tot timpul ieirea grandioas. - Avei idee care e numrul gardienilor narmai? l ntreb Pitt pe Fairweather, pentru c liderul de safari se afl n mina de mai mult vreme dect Hopper i oamenii lui. - Cam ci sunt? zise Fairweather rmnnd pe gnduri o clip. Intre douzeci i douzeci i cinci. Inginerii sunt i ei narmai. Am numrat cam ase, n afar de OBannion. Grimes i ddu dou bidoane mici lui Giordino, care le ascunse sub tricoul jerpelit. - Asta e ap pe care am strns-o. Toi au dat ceva din raiile lor. N-am reuit s strngem dect ceva mai puin de doi litri. mi pare ru c nu e mai mult. Giordino i puse minile pe umerii lui Grimes, impresionat de sacrificiul fcut: - mi dau seama ce a nsemnat. Mulumesc. - Dinamita l ntreb Pitt pe Fairweather. - E la mine, rspunse Hopper strecurndu-i lui Pitt un mnunchi mic de dinamit cu detonator. Cineva din echipa de dinamitare l-a ascuns ntr-un pantof. - nc dou lucruri, zise Fairweather. O pil s v tiai lanurile, furat din cutia de unelte a unei locomotive de Grimes. i o schi a abatajelor, care indica i camerele de supraveghere. Pe spate am desenat o hart rudimentar a regiunii pe care trebuie s o strbatei pn la oseaua transsaharian. - Nimeni dintre noi nu cunoate deertul ca Ian, afirm Hopper. - v sunt recunosctor, zise Pitt i ochii i se umezir. Vom face tot ce ne va sta n puteri ca s ne ntoarcem cu ajutoare. Hopper l lua de umeri cu braul sau ca de urs: - Rugciunile i inimile noastre vor fi cu voi. Fairweather ddu din cap: - inei minte s mergei pe la marginea dunelor. Nu ncercai s trecei peste ele, pentru c v vei mpotmoli i vei muri. - Mult noroc, zise Grimes simplu. Veni un gardian care i mpinse pe Pitt i pe Giordino de lng ceilali cu patul putii. Pitt nu l bg n seam, se apleca i o srut uor pe Eva.
211

- Nu uita, spuse el. Tu i cu mine i golful Monterey. - O s port rochia mea cea mai transparent, zmbi ea cu mult curaj, nainte s mai apuce s spun ceva, gardianul l mpinse de acolo. Cnd ajunse la tunelul de ieire, se ntoarse s le mai fac odat semn cu mna, dar ea i ceilali nu se mai vedeau n masa de lucratori i gardieni. Gardianul i duse n abatajul n care ncrcaser minereu cu o zi n urm i apoi plec. Un alt tren cu vagonetele goale era tras pe linie lng o grmad proaspt de roc excavat. - O s m prefac c vreau s ctig titlul de angajatul lunii, iar tu du-te s i tai lanurile n afara btii camerelor, spuse Pitt. ncepu s arunce piatr n vagonete, iar Giordino i ataca lanurile cu pila de care fcuse rost Grimes. Din fericire, fierul era vechi i de proast calitate. Pila muca adnc din zale i n curnd Giordino trase lanul tiat prin ochiurile de la ctue, putndui mica liber minile i picioarele. - E rndul tu, zise el. Pitt i prinse lanul peste marginea unui vagonet pentru sprijin i reuii s taie veriga n mai puin de zece minute. - Va trebui s ne ocupm de ctue mai trziu, dar cel puin acum putem s dansm i s lovim cu pumnul. Giordino ncepu s i nvrt lanul n aer ca pe o elice. - Cine l anihileaz pe gardian, tu sau eu? - Tu, rspunse Pitt candid, bgndu-i la loc lanul tiat prin ochiurile de la ctue. Eu o s-l atrag n curs. Jumtate de or mai trziu, cnd scritul pietriului anun apropierea gardianului, Pitt trase din priza cablul camerei TV. De data aceasta, de dup cotitur aprur doi gardieni. Erau doi tuaregi care o luar n direcii opuse dea lungul inelor, cu armele coborte, ca ntot- deauna, n poziie de tragere. fr s clipeasc i cu ochii de-abia vzndu-li-se prin despicturile din lithain-uri, preau ngheai i implacabili. - Vin doi, opti Giordino. i nu par s fie ntr-o vizit de prietenie. Gardianul din dreapta se apropie i l lovi pe Pitt n coaste cu eava armei. Pitt tresri i ridic o sprincean. Apoi se ddu napoi i zmbi dezarmant. - Drgu din partea voastr s trecei pe la noi. Era esenial s se mite cu iueala fulgerului i s nu le dea timp gardienilor s suspecteze c vor fi atacai. Pitt nici nu termin de vorbit i i smulse arma cu mna stng, iar cu dreapta arunca un bolovan cu o int precis. Fu o lovitur de maestru, iar piatra l izbi pe gardian n frunte. Acesta se ndoi pe spate ca un arc strns prea puternic i se prbui lat peste ine. Timp de dou secunde, dei li se pru mai mult, cellalt gardian se holb fr s i vin s i cread ochilor la colegul czut. Nu se mai ntmplase ca un lucrtor s atace un paznic la Tebezza, iar faptul c se petrecea acum l ului. Apoi i ddu seama c era n pericol de moarte i se dezmetici. Ridic arma s trag. Pitt se feri din btaia putii, aruncndu-se ntr-o parte i ntinznd disperat mna dup arma celui prbuit. Vzu ca prin vis un lan rotindu-se pe deasupra capului tuaregului ca o coard de copil, apoi Giordino trase i rsuci
212

capetele ca pe un treang. Fora acestuia l ridic pe gardian de la pmnt, fcndu-l s i blangne picioarele n aer cu disperare. Ddu drumul armei, care czu cu zgomot pe ine, i duse minile la lanul care i intrase adnc n carne. Cnd paznicul ncet s se mai zbat, Giordino slbi strnsoarea n ultimul moment i l ls s cad la pmnt lng partenerul su leinat. Apoi ridic arma i o ndrepta spre intrarea n pu. - Ct buntate din partea noastr s nu i omorm, mormi el. - E doar o situaie temporara, zise Pitt. Cnd Melika va afla c ne-au lsat s scpm, se vor trezi muncind cot la cot cu cei pe care i-au btut i i-au chinuit. - Nu i putem lsa aici. - Arunc-i ntr-un vagonet i acoper-i cu pietre. N-or s se trezeasc cel puin dou ore. Pn atunci vom fi departe, n deert. - Cu condiia s nu se grbeasc cineva s vin s repare camera. Giordino se apuc s i trasc pe cei doi, iar Pitt consulta schia cu puurile minei fcut de Fairweather. Nu aveau cum s refac din memorie drumul spre liftul inginerilor, cu labirintul de abataje ce se ramificau n toate direciile i fr o busol. Giordino i termin treaba, ridic putile automate i le studie.. - Arme militare franceze de 5 i 5,6 mm, numai plastic i fibr de sticl. Drgue. - Nu tragem dect dac este absolut nevoie, spuse Pitt. Trebuie s fim discrei, astfel nct Melika s i dea seama ct mai trziu c am ters-o. Din abataj ieir n tunelul principal, apoi ptrunser printr-o deschiztur din peretele opus. Dup cincizeci de metri, aplecndu-se cu grij pe sub camerele marcate pe schia lui Fairweather, ajunser ntr-o alt cavern fr s vad pe nimeni. Nu i ataca nimeni n aceast prim etap a evadrii lor. Urmar inele pe care fuseser adui de la lift, oprindu-se la rspntii pentru ca Pitt s verifice schia. Secundele preioase pe care le pierdeau astfel li se preau lungi ct anii. - Ai idee unde ne aflm? ntreb Giordino ncet. - Pcat c n-am presrat firimituri n urma noastr cnd am intrat, murmur Pitt ridicnd harta spre un bec prfuit. Brusc, zgomotele metalice ale unui tren de minereu reverberar la distan, dincolo de tunel. - Se apropie marf, zise Giordino. Pitt arat spre o crptur natural n piatr, la zece metri distan de partea cealalt a inelor: - Intrm acolo pn trece. Se repezir ntr-acolo i se oprir brusc. O duhoare insuportabil venea prin crptur, o miasm greoas de putreziciune. Trecur prin crptur cu mare grij i ajunser ntr-o camer mare. Pitt avu impresia c intr ntr-o catacomb jilav. nuntru era un ntuneric de smoal, dar pipi peretele i ddu de un comutator electric. mpinse butonul n sus i caverna vast fu nvluit de o lumin fantomatic. Chiar era o catacomba, un cimitir subteran pentru morii din min. Ajunseser din ntmplare n locul unde OBannion i Melika aruncau cadavrele celor btui, nfometai i epuizai pn cnd moartea venea ca o eliberare. Morii
213

nu intraser n putrefacie din cauza aerului uscat. Cadavrele nepenite erau puse fr nici o ceremonie unele peste altele ca nite scnduri, cte treizeci ntr-o grmad. Era o privelite ngrozitoare. - Dumnezeule, opti Giordino. Sunt mai mult de o mie de cadavre aici. 214 - Foarte convenabil, zise Pitt simind cum o flacr alb l arde pe dinuntru. OBannion i Melika nu trebuie s i mai bat capul cu spatul mormintelor. Prin faa ochilor i trecur imagini ce l nghear. I se pru c o vede pe Eva, pe doctorul Hopper i pe ceilali aruncai la grmad, cu ochii lipsii de vedere privind fix spre tavanul de piatr. nchise ochii, dar scena nu i dispru din minte. Doar cnd trenul de minereu trecu zgomotos pe lng intrarea n cript reuii s i alunge din minte imaginea nfiortoare. Cnd vorbi, vocea i sun ca o oapt rguit pe care nu i-o recunoscu: - Hai s ieim la suprafa. Zgomotul trenului se pierdu n deprtare. Se uitar prin cr ptur s vad dac nu era vreun paznic care s patruleze pe acolo. Tunelul era pustiu i o luar la goan spre un pu lateral, indicat n harta lui Fairweather ca scurttura spre liftul inginerilor. Un noroc incredibil le iei n cale. Puul era plin de ap i pe jos erau puse scnduri de trecere. Pitt smulse o scndur i privi aproape vesel bltoaca de ap de dedesubt. - A dat norocul peste noi, zise el. Bea pe sturate ca s putem pstra bidoanele pe care ni le-a dat Hopper. - Nu trebuie s mi spui de dou ori, zise Giordino lsndu-se n genunchi i bnd ap din pumni. Buser ct putuser i tocmai puneau la loc scndura cnd auzir voci la captul galeriei, urmate aproape imediat de zngnit de lanuri. - O echip de lucru vine n spatele nostru, murmur Giordino. Pornir repede, nviorai i cu optimismul refcut. Peste nc un minut, ajunser la ua de fier ce ducea spre lift. Se oprir i Giordino bg o bucat mic de dinamit n gaura cheii, apoi conecta detonatorul. Se ddur napoi, iar Pitt lu o piatr i o arunc spre detonator. Nu nimeri. - nchipuie-i c vrei s trnteti o fat frumoas n butoiul cu ap la carnaval, i suger Giordino sec. - S sperm c detuntura nu i va alerta pe gardieni sau pe liftier, spuse Pitt ridicnd o alt piatr. - Vor crede c e ecoul unei explozii a echipei de dinamitare. De data aceasta Pitt nimeri detonatorul i dinamita exploda. Se auzi un bubuit ascuit i broasca fu sfrmat. Se repezir i deschiser ua, intrnd repede n coridorul scurt care ducea spre lift. - Dac exist un cod pentru chemarea liftului? ntreb Giordino. - E puin cam trziu se ne gndim la asta acum, mormi Pitt. Va trebui s folosim un cod al nostru. Se duse spre lift, se gndi o clip, apoi aps butonul de lng u o dat, de dou ori, pe urm de trei ori, se opri i mai aps de dou ori.
214

Auzir prin ui un clinchet, motorul electric se trezi la via i liftul ncepu s coboare. - Probabil c l-ai atins la coarda sensibil, zmbi Giordino. - M-am gndit c orice combinaie e bun n afar de o apsare lung. ntr-o jumtate de minut, bzitul motorului se opri i uile se deschisera. Liftierul se uit i nu vzu pe nimeni. Intrigat, fcu un pas afar i primi un pat de arm n ceaf. Giordino l tr repede nuntru i Pitt nchise uile. - Toat lumea la bord pentru o cltorie fr opriri spre birourile executive, zise Pitt apsnd butonul cel mai de sus de pe panou. - Nu facem un tur i pe la nivelurile de concasare i de recuperare? - Doar dac insiti. - Mai bine nu, mormi Giordino cnd liftul ncepu s urce. Rmaser unul lng altul n spaiul ngust privind beculeele ce se aprindeau pe rnd pe indicatorul de deasupra panoului de comand i ntrebndu-se dac aveau s fie ntmpinai de o armat de gardieni tuaregi pregtii s i descarce armele n ei. Bzitul motorului nceta i liftul se opri att de lin, nct aproape nici nu simira. Pitt ridic arma i ddu din cap spre Giordino: -Pregtete-te! Ua se deschise, dar nu fur primii cu nici o rafal de gloane. Pe coridor mergeau un paznic mpreun cu un inginer, dar erau adncii n conversaie i mergeau n direcie opus, cu spatele spre lift. - Parc ar vrea s scape de noi, mormi Giordino. - Nu sfida soarta, zise Pitt scurt. N-am ieit nc. Nu aveau unde s l ascund pe liftier, aa c Pitt apsa butonul pentru nivelul cel mai de jos, i l lsar acolo. Se luar dup gardiam i dup inginer avnd grij s nu fie vzui, pn cnd oamenii lui OBannion cotir i intrar ntr-un birou din spatele uneia dintre uile vechi, sculptate. Coridorul cu pereii canelai era la fel de pustiu ca atunci cnd gardienii i aduseser pe acolo cu douzeci i patru de ore mai nainte. Merser mai departe cu armele pregtite, fiecare pe lng un zid, pn cnd ajunser la tunelul ce ddea n galeria unde erau parcate camioanele. Un tuareg aezat pe un scaun de campanie pzea intrarea. Neateptndu-se s apar vreun necaz dinspre birourile inginerilor i spaiile de locuit din spatele lui, i fuma pipa linitit citind Coranul. Se oprir s respire i privir n urm. Nu venea nimeni. Se concentrar asupra ultimei prii a cursei cu obstacole. Drumul era deschis pe cel puin cincizeci de metri i nu se zrea nici urm de camere de supraveghere. - Alerg mai repede ca tine, opti Pitt ntinzndu-i arma lui Giordino. Dac se repede la mine nainte s ajung la el, mpuc-l! - Ai grij s nu intri n linia mea de foc, l preveni Giordino. Pitt i scoase nclrile, lu poziie de sprinter fixndu-i bine tlpile de podea, se ncord i porni accelernd din ce n ce mai tare. Era, i ddu el seama simind un gol n stomac, teribil de expus. Dei alerga n ciorapi i zgomotul pailor era nbuit, acustica n tunelul tiat n piatr era foarte bun. Strbtuse aproape patruzeci de metri cnd gardianul, auzind zgomot de pai n spate, se ntoarse i l privi mut de uimire pe lucrtorul care venea n goan spre
215

el. Reacia lui ncetinit fu salvarea lui Pitt. eava putii gardianului ncepuse s se ridice, dar Pitt sri i se arunc asupra lui. n ochii paznicului se citea ocul, apoi durerea cnd se lovi cu capul de zidul de piatr i, dnd ochii peste cap, se nmuie sub greutatea lui Pitt. Pitt se rostogoli ntr-o parte, respirnd greu. Rmase pe spate, gfind, n timp ce Giordino veni lng el. - Nu e ru pentru un om de aproape patruzeci de ani, zise el ntinzndu-i mna i ajutndu-l s se ridice. - N-o s mai fac asta niciodat, cltin Pitt din cap, cu hotrre. Din nou n picioare, privi atent lunga galerie subteran. Dou camioane Renault erau parcate unul lng altul chiar lng tunelul ngust ce ducea spre albia secat. Apoi l privi pe tuaregul prbuit. - Eti un biat plin de for, i zise el lui Giordino. Du-l la camionul cel mai apropiat i pune-l n remorc. O s-l lum cu noi. Dac trece cineva, s-ar putea s cread c s-a plictisit, i-a prsit postul i a ters-o la o plimbare cu camionul. Giordino l ridic pe gardian pe umr cu uurin i l arunc peste capacul de descrcare din spatele primului camion. Pitt urc n cabin i studie tabloul de bord. Nu exist cheie de contact, dar motorul pornea i se oprea fr cheie. Cum le promisese Fairweather, indicatorul de combustibil era la plin. Aps comutatorul i apoi butonul de demarare. Motorul porni imediat. - E vreun ceas pe bord? ntreb Giordino. Pitt se uit i cltina din cap: - sta e un model ieftin fr accesorii. De ce? - Jegoii ia de tuaregi mi-au luat ceasul. Am pierdut noiunea timpului. Pitt i scoase unul din pantofii sport i i recupera ceasul Doxa de unde l ascunsese. i-l puse din nou la mn i-l ridic spre Giordino: - Unu i douzeci dinineaa. - Nimic nu se compar cu pornitul la drum devreme. Pitt bg n viteza nti i eliber ambreiajul ndreptnd camionul spre ieirea din tunel, mergnd foarte ncet ca zgomotul motorului s nu ajung la urechi suspicioase. Pereii erau att de apropiai, c atingeau aproape prile laterale ale camionului. Lui Pitt puin i pas c ar putea zgria vopseaua. Nu-l interesa dect s nu fac zgomote care ar fi putut atrage atenia, dar cum ieir din tunel i intrar n valea ngust, schimb viteza, apas acceleraia pn la podea i aprinse farurile. Renault-ul porni n goan prin albia strmt, cltinndu-se nebunete i lsnd n urm un nor de praf. Pitt ncerca s i aminteasca unde erau zonele cu nisip moale. Privise atent n jur la venire cnd li se ceruse s mping camionul i i stabilise puncte de reper. Strbtu cu vitez poteca ngusta a platoului, fr s i fac prea mari probleme. Nisipul se prindea de roi, dar repeziciunea cu care mergeau nu le ls s se mpotmoleasc. Nu ddu atenie mirosului libertii sau aerului rece al nopii din deert i nici nu ridic privirea spre stele. Fiecare kilometru pe care l punea ntre ei i min era de aur, fiecare minut - preios. Conducea ca un demon, mpingnd vehiculul pn la limit. Giordino nu se plnse i nici nu i ceru s ncetineasca. Avnd ncredere deplin n Pitt, i propti picioarele de bord, se prinse cu minile de scaun,
216

ncleta dinii i privi fix fgaele de roii de-abia vizibile n ntuneric, sub pereii abrupi ai canionului. Brusc, farurile luminar teren neted i intrar n deert. Doar atunci se uit Pitt n sus spre cer, gsi Steaua Nordului i o lua spre est. Trecuser de punctul din care nu mai exist ntoarcere, ntr-o ncercare sinuciga ce prea sortit, inevitabil, eecului. ns lui Pitt nici nu i-ar fi trecut prin cap s procedeze altfel. Nu exist oprire pn nu aveau s dea de ap sau de un adpost. n faa lor se ntindeau patru sute de kilometri de deert, mbietor, amenintor i fatal. Cursa pentru supravieuire ncepuse. 39 n cele cinci ore de ntuneric rmase, Pitt conduse ncontinuu prin pustietatea impresionant a deertului, n care timpul nu nsemna aproape nimic. Era ntr-adevr un pmnt ce nu accepta compromisuri, care te nghea cu dimineile sale reci, te nbu cu nisipul fin i te arde cu soarele su ce pare mai mare din cauza atmosferei ca de cristal. I se pru c se afl pe o alt planet. Mergeau printr-o poriune a Saharei numit Tanezrouft, cu uriae terenuri sterpe ce se ntindeau pe aproape dou sute de mii de kilometri ptrai de peisaj pustiu i mohort, ntrerupt doar de cteva povrniuri coluroase i de dune care se micau neobosite pe terenul neted, ca nite armate de fantome acoperite de vluri. Fceau cunotin cu deertul primordial, n care nu crete nici mcar o buruian. Cu toate acestea, exist via. Fluturi de noapte zburau n lumina farurilor. O pereche de corbi mnctori de hoituri, serviciul de salubritate al deertului, deranjai de apropierea camionului, pornir n zbor croncnind enervai. Scarabei mari negri, scorpioni i cte o oprl mic verde fugeau pe nisip ca s nu fie strivii de roi. Pitt era timorat de pustiul nconjurtor, de sutele de kilometri pe care le aveau de parcurs, de foamea, setea i alte privaiuni pe care urmau s le ndure mai mult ca sigur. Singura ncurajare era torsul ferm al motorului Renault-ului. Mergea fr cusur de cnd prsiser mina reuind s treac n vitez prin locuri cu nisipul moale, n care Pitt era sigur c aveau s se nfunde. De patru ori fusese nevoit s mearg prin vi adnci, nguste i uscate, cu bancuri erpuitoare de pietri moale, reuind cu greu s ajung n partea cealalt mergnd cu viteza nti. De multe ori i era imposibil s evite gropi sau bolovani ce i apreau brusc n fa i care preau bariere imposibil de trecut, dar solidul Renault rzbea cumva i i ducea mai departe. Nu fcur nici o oprire ca s ias i s i dezmoreasc picioarele. Urmau s aib parte de destul mers pe jos mai trziu, cnd vor abandona camionul. Chiar i nevoile i le fceau din mers. - Ct am mers? ntreb Giordino. Pitt se uit la kilometraj: - O sut doi kilometri. Giordino l privi: - Ai luat-o pe scurttura pe care nu trebuia sau ne nvrtim n cerc? Ar fi trebuit s fi mers aproape dou sute de kilometri pn acum. Ne-am rtcit? - Suntem pe drumul cel bun, zise Pitt sigur pe el. De vin e harta lui Fairweather. Ne-a dat direcii n linie dreapt, cum zboar cioara. Dar nici o
217

cioar zdravn la cap n-ar zbura de nebun prin deert, cnd poate s atace o sperietoare ntr-un cmp de porumb din Iowa. E imposibil s meninem o linie dreapt cnd a trebuit s facem deja un ocol de patruzeci de kilometri ca s evitm dou vi adnci i o grmad de dune de nisip. Giordino se foi nelinitit: - Am sentimentul groaznic c va trebui s mergem pe jos mult mai mult de o sut de kilometri prin pustietate. - Nu e un gnd prea vesel. - O s se lumineze curnd. Nu ne vom mai putea ghida dup stele. - Nu mai avem nevoie de ele. Mi-am amintit c am citit n Manualul infanteristului cum s i construieti singur o busola. - M bucur, csc Giordino. Ce spune indicatorul de combustibil? - Ne-a mai ramas puin peste jumtate de rezervor. Giordino se ntoarse i se uit spre tuaregul pe care l legaser n remorc. - Prietenul nostru nu pare prea fericit. - Nu tie nc, dar el e biletul nostru de scpare, zise Pitt. - Mintea ta viclean comploteaz ncontinuu. Pitt arunc o privire spre luna n primul ptrar. Ar fi preferat s fie lun plin, dar era recunosctor i pentru lumina slab pe care o arunc peste peisajul selenar. Schimb viteza i i concentra privirea asupra terenului accidentat dezvluit de lumina farurilor. Brusc, deertul deveni plan i ncepu s strluceasc precum focul de artificii. Renault-ul intr n albia unui uria lac secat, cu depozite de cristal ce reflectau razele gemene ale farurilor ca pe nite prisme n culori de curcubeu. Pitt bg n vitez i l cuprinse euforia mergnd pe o suprafa neted i ferm cu aproape nouzeci de kilometri pe or. Deertul prea s se ntind la infinit, iar stelele dimineii piereau peste linia orizontului ce semna cu marginea unei lumi plate de unde te prbueai n spaiu. Cerul prea c se nchide n jurul lor ca cei patru perei i tavanul unei camere mici. O senzaie apstoare de dezorientare l cuprinse pe Pitt. Totui, se aflau aproape pe aceeai paralel cu Havana, Cuba, aa c Ursa Mare se afl nc deasupra orizontului. Continua s se foloseasc de Steaua Polar ca punct de baz pentru a alinia o stea dinspre est, apoi vira n direcia aceea. Trecur monoton ore dup ore i lacul de cristal fcu loc unor dealuri joase i bolovnoase. Pitt nu mai cltorise niciodat printr-un peisaj att de tern. Singura diversitate era o creast mic din stnga, spre nord, care se nla ca o insul n mijlocul unei mri vaste i pustii. Giordino trecu la volan cnd soarele se ridica la orizont, ca un obuz tras dintr-un tun. Pru s rmn toat ziua agat pe cer fr s se mite, pn cu puin nainte de apus, cnd se prbui ca o piatr. Umbrele se ntindeau pn departe sau nu existau deloc. Nu era cale de mijloc. La o or dup rsritul soarelui, Pitt opri i cuta prin remorc pn gsi o bucat de eav cam de un metru lungime. Apoi cobor i nfipse eava n nisip n poziie vertical, astfel nct s arunce o umbr. Ridic dou pietre mici i aez una n vrful umbrei. - Asta e busola ta? ntreb Giordino, observndu-i micrile stnd la umbra camionului.
218

- Privete maestrul la lucru! Se duse lmg Giordino i atepta cam dousprezece minute, apoi marc distana parcurs de umbr cu cealalt piatr. Dup aceea trase o linie dreapt de la prima piatr pn la cea de-a doua i o mri cam cu un metru dincolo de cea din urm. Se aez cu degetul mare al piciorului stng n dreptul primei pietre i cu degetul piciorului drept unde se sfrea linia. Ridic mna stng i arat drept nainte: - Acolo e nordul, zise el. Apoi ridic mna dreapt lateral: - oseaua tran ssaharian e spre est. Giordino se uit n dreapta: - Vd o dun n direcia aceea pe care o putem folosi ca punct de reper. Pornir mai departe, repetnd procedura din or n or. Pe la nou, ncepu s bat vntul dinspre sud-est, ridicnd nisipul n nori care mpiedicau vizibilitatea la mai mult de dou sute de metri. Pn la zece, vntul fierbinte crescuse n intensitate i ptrundea n cabina camionului, cu toate c geamurile erau nchise. Nisipul se ridica n trmbe mici care se rsuceau n aer i se agitau ca nite dervii rotitori. Mercurul se ridic n termometre cu repeziciune. Temperatura crescu de la 15celsius la 35 celsius n trei ore, iar la prnz ajunse la 46 celsius. Pitt i Giordino simeau c merg printr-un furnal. Aerul fierbinte i uscat le nepa nrile cnd respirau. Singura alinare era curentul fcut de viteza cu care mergeau pe terenul sterp. Acul indicatorului de temperatur se opri la un milimetru de marcajul rou de fierbere, dar din radiator nu ieeau aburi. Acum se opreau la fiecare jumtate de ora, iar Pitt stabilea direcia cu ajutorul razelor slabe ce strpungeau norul de praf. Deschise un bidon cu ap i i-l ntinse lui Giordino: - E timpul s ne rcorim. - Ct bem? ntreb Giordino. - O mprim. Cte o jumtate de litru pentru fiecare i ne mai rmne unul de rezerv pentru mine. Giordino prinse volanul cu genunchii ct calcul partea sa i bu. Apoi i ntinse bidonul napoi lui Pitt: - Probabil c oBannion i-a trimis deja cinii de vntoare dup noi. - Dac merg cu acelai tip de camion, nu au anse s ne ajung din urm dect dac au un campion de Formula 1 la volan. Singurul lor avantaj e c vor avea combustibil de rezerv dup ce al nostru se va termina. - De ce nu ne-am gndit s ne lum rezerve? - Nu era nici o canistr cu benzin n parcare. M-am uitat. Probabil c le in n alt parte i nu aveam timp s cutm. - S-ar putea ca oBannion s recurg la un elicopter, zise Giordino reducnd viteza ca s treac peste o dun joas. - Fortul Foureau i armata malian sunt singurele care au elicoptere. Bnuiala mea e c Massarde i Kazim sunt ultimii crora le-ar cere ajutorul. tie al naibii de bine c n-ar fii prea fericii s afle c i-a pierdut pe inamicii publici numrul unu i doi doar la cteva ore dup ce i-au fost dai n grija lui printeasc.
219

- Crezi c haita lui OBannion n-o s ne prind pn trecem grania n Algeria? - Nu ne pot urmari printr-o furtun de nisip, la fel cum poliia de munte canadian nu-i poate prinde pe rufctori pe viscol, zise Pitt artnd cu degetul peste umr. Nu exist urme. Giordino se uit n oglinda retrovizoare i vzu cum vntul ridic valuri de nisip peste roi, ca i cum camionul era o brcu n largul oceanului. Se relaxa i se ntinse pe scaun: - E o mare plcere s cltoreti cu un etern optimist. - Nu-i nchipui c am scpat nc de OBannion. Dac ajung primii la oseaua transs ah arian i ncep s patruleze nainte i napoi pn aprem, partida e pierdut. Pitt goli bidonul i l arunc n spate lmg paznicul tuareg care se trezise din lein i sttea cu spatele rezemat de capacul de descrcare al camionului, uitndu-se urt spre ei. - Cum stm cu benzina. - Aproape de zero. - E timpul s le aruncm un indiciu fals. ntoarce camionul cu botul spre vest, apoi oprete. Giordino fcu ceea ce i se ceruse, rsuci volanul i frn: - De aici o lum pe jos. - O lum pe jos. Dar mai nti adu-l pe gardian aici i vezi dac gseti prin camion ceva folositor, cum ar fi o crp cu care s ne nfuram capul ca s nu facem insolaie. n ochii paznicului ardea o combinaie ciudat de team i ameninare cnd l aduser pe locul din fa, i tiar fii din haina lung i din turban, iar apoi l legar strns, astfel nct s nu ajung cu minile i cu picioarele la volan sau la pedale. Rscolir camionul i gsir cteva crpe murdare de ulei i dou prosoape din care i fcur turbane. Armele le ngropar n nisip. Pitt leg volanul i bg camionul n viteza a dou, apoi sri din cabin. Credinciosul Renault zvcni i porni napoi spre Tebezza, crndu-i pasagerul legat fedele, i dispru n furtuna de nisip. - i dai mai multe anse de supravieuire dect ne-ar fi dat el nou, protest Giordino. - Poate c da, poate c nu, zise Pitt moale. - Ct crezi c avem de mers pe jos? - Cam o sut optzeci de kilometri, rspunse Pitt de parc ar fi fost vorba de o mic excursie. - Asta nseamn aproape o sut dousprezece mile cu un singur litru de ap care nu i-ar ajunge nici unui cactus, se plnse Giordino. Privi caustic nisipul agitat, btut de furtun: - Sunt sigur c bietele mele oase obosite i btrne se vor albi n nisip. - Privete partea bun a lucrurilor, l ndemn Pitt punndu-i pe cap turbanul improvizat. Vei avea ocazia s respiri aer proaspt, s te bucuri de linite i s intri n comuniune cu natura. fr smog, fr trafic, fr nghesuial. Ce poate fi mai nviortor pentru suflet?
220

- O sticl de bere rece, un hamburger i o baie, suspin Giordino. Pitt ridic patru degete: - n patru zile, dorina i va fi ndeplinit. - Ce tii despre supravieuirea n deert ntreb Giordino cu speran. - Am petrecut un sfrit de sptmn ntr-o tabr a cercetailor n deertul Mojave, cnd aveam doisprezece ani. Giordino cltin din cap, trist: - Asta chiar c e de natur s mi potoleasc toate grijile. Pitt stabili din nou direcia. Apoi, folosind eava pe post de baston, i ls capul n jos n btaia vntului i ncepu s mearg ctre ceea ce stabilise c era estul. Giordino l prinse de curea ca s nu se piard n vreun val orbitor de nisip i porni cu pai greoi n urma sa. 40 ntlnirea cu uile nchise de la sediul ONU ncepu la zece dinineaa i se termin dup miezul nopii. Douzeci i cinci dintre cei mai buni cercettori din lume pe probleme de oceanografie i mediu, alturi de treizeci de biologi, toxicologi i experi n contaminare o ascultau cu mare atenie pe Hala Kamil care deschise edina cu o scurt cuvntare, apoi i ddu cuvntul amiralului Sandecker care le dezvlui aria dezastrului ecologic. Dup aceea, Sandecker l prezent pe doctorul Darcy Chapman, care vorbi adunrii despre structura chimic a prolificelor fluxuri roii, i urm Rudi Gunn cu un raport privitor la datele de contaminare. Hiram Yager completa informarea cu poze luate din satelit ale fluxului n extindere i cu date statistice despre creterea prevzut a acestuia. Sesiunea de informare dur pn la ora dou dup-amiaza. Cnd Yager se aez i Sandecker se ntoarse pe podium, se lsase o tcere ciudat, n locul protestelor obinuite printre oamenii de tiin care rareori cdeau de acord cu teoriile i dezvluirile altora. Din fericire, doisprezece dintre cei prezeni tiau deja despre creterea extraordinar a fluxului i ncepuser studii proprii. i aleseser un purttor de cuvnt care le prezent rezultatele ce susineau datele strnse de oamenii de la NUMA. Cei civa care refuzaser s accepte ideea unei catastrofe iminente se convinseser acum i erau de acord cu previziunile sumbre ale lui Sandecker. Ultimul punct de pe ordinea de zi era formarea unor comitete i echipe de cercetare, prin care s i uneasc resursele i s coopereze mprtindu-i datele, pentru a opri pericolul ce amenina s distrug viaa pe Pmnt. Dei tia c e inutil, Hala Kamil se ntoarse pe podium i i implor pe cercettori s nu discute cu presa pn ce situaia nu era, oarecum, sub control. Ultimul lucru de care aveau nevoie, i conjura ea, era panica mondial. Hala Kamil ncheie edina anunnd data urmtoarei conferine, pn la care aveau s strnga informaii noi i s raporteze progresele fcute pentru gsirea unei soluii. Nu urmar nici un fel de aplauze politicoase. Oamenii de tiin se strnsera n grupuri pe culoarele dintre scaune, vorbind pe un ton neobinuit de sczut i gesticulnd n timp ce i expuneau punctele de vedere, fiecare n domeniul su de cercetare. Sandecker se ls epuizat pe un scaun de pe estrad. Faa i era ridat i obosit, dar exprima mult hotrre i o voin puternic. Simea c n sfrit depise un obstacol i nu i mai expunea cazul unor urechi surde i ostile.
221

- A fost o prezentare magnific, zise Hala Kamil. Sandecker se ridic pe jumtate din scaun n timp ce ea se aez lng el: - Sper c i-a ndeplinit scopul. Hala ddu din cap aprobator i zmbi: - Ai strnit cele mai inspirate mini din domeniul oceanografiei i mediului ca s descopere o soluie pn nu e prea trziu. - I-am informat, dar nu tiu dac i-am inspirat. Ea cltina din cap: - Te neli, domnule amiral. i-au dat cu toii seama de caracterul presant al situaiei. Entuziasmul de a nfrnge pericolul se citea pe faa lor. - Nu a fi reuit nimic fr tine. A fost nevoie de intuiia unei femei care s recunoasc pericolul. - Ceea ce mie mi s-a prut evident, altora li s-a prut absurd, zise ea ncet. - M simt mai bine acum, c dezbaterile i controversele au luat sfrit i ne putem concentra eforturile doar asupra opririi dezastrului. - Urmtoarea problem cu care ne vom confrunta este pstrarea secretului. Mai mult ca sigur toat povestea va deveni public n patruzeci i opt de ore. - Invazia unei armate de reporteri e aproape inevitabil, consimi Sandecker. Oamenii de tiin sunt renumii c nu-i pot ine gura. Hala se uit prin sala acum goal. Spiritul de cooperare depea cu mult ceea ce vzuse n adunrile generale. Poate c mai exist speran pn la urm pentru o lume divizat de attea culturi etnice i de attea limbi. - Ce planuri ai acum. l ntreb ea. Sandecker ddu din umeri: - s i scot pe Pitt i pe Giordino din Mali. - Ct a trecut de cnd au fost arestai la centrul de detoxificare solar. - Patru zile. - Ai mai aflat ceva de soarta lor. - Nimic, din pcate. Ageniile noastre de informaii sunt slabe n partea aceea a lumii i nu avem idee unde au fost dui. - Dac au czut n minile lui Kazim, m tem de ce e mai ru. Sandecker nu putea accepta ideea c i-ar putea pierde pe Pitt i pe Giordino, aa c schimb subiectul. - Li s-a prut cumva investigatorilor suspect moartea echipei tale de la OMS? Ea nu rspunse o clip: - Mai caut nc printre rmiele avionului, rspunse ea n cele din urm. ns rapoartele preliminare spun c nu exist probe c accidentul ar fi fost provocat de o bomb. Pn acum, e un mister. - Nu exist supravieuitori? - Nu, doctorul Hopper, ntreaga sa echip i piloii au fost ucii. - Greu de crezut c generalul Kazim n-are nici un amestec n asta. - E un om ngrozitor, spuse Hala cu o expresie sumbr i gnditoare. i eu cred c e implicat. Doctorul Hopper probabil c a descoperit ceva n legtur cu boala care face ravagii n Mali, ceva ce Kazim nu putea permite s fie dezvluit, mai ales guvernelor care i acord ajutoare. - s sperm c Pitt i Giordino tiu despre ce e vorba. Ea se uit la el cu o expresie de simpatie n ochi:
222

- Trebuie s iei n calcul i posibilitatea c sunt mori deja, executai la ordinul lui Kazim. Sandecker pru brusc extrem de obosit i un zmbet ntunecat i apru pe buze: - Nu, spuse el ncet. Nu voi accepta niciodat moartea lui Pitt pn nu i vd cadavrul cu ochii mei. Are obiceiul de a se ntoarce cu regularitate din mori. Hala l lu de mn pe Sandecker: - S ne rugm c se va ntmpla aa i de data asta. Felix Verenne atepta la aeroportul din Gao cnd Ismail Yerli cobor scara avionului. - Bine ai venit n Mali din nou, i zise el, ntinzndu-i mna. Am auzit c ai stat un timp aici, cu civa ani n urm. Yerli nu zmbi n timp ce i strngea mna: - mi pare ru c am ntrziat, dar avionul de la Massarde Enterprises pe care l-ai trimis s m ia din Paris a avut probleme mecanice. - Am auzit. A fi trimis un alt avion, dar plecasei deja cu un zbor Air Afrique. - Mi s-a prut c domnul Massarde vrea s ajung aici ct se poate de repede. Verenne ddu din cap aprobator: - Ai fost informat de Bordeaux care e misiunea ta? - tiu, desigur, despre investigaiile nefericite ale Naiunilor Unite i ale Ageniei pentru Studii Marine i Subacvatice, dar Bordeaux mi-a sugerat c treaba mea e s m mprietenesc cu generalul Kazim i s l mpiedic s se mai amestece n operaiunile domnului Massarde. - Idiotul a dat peste cap toat chestia cu investigarea contaminrii. E o minune c presa din ntreaga lume nu a mirosit nimic. - Hopper i echipa lui sunt mori? - Ca i mori. Muncesc ca sclavi ntr-o min secret de aur a domnului Massarde, din cea mai pustie parte a Saharei. - i intruii de la NUMA? - Au fost i ei prini i trimii la min. - Aadar tu i domnul Massarde avei totul sub control. - De aceea te-a chemat domnul Massarde. Ca s mpiedici vreun alt fiasco al lui Kazim. - Unde merg acum? ntreb Yerli. - La Fortul Foureau, s primeti instruciuni de la domnul Massarde personal. Va aranja s i fii prezentat lui Kazim, ridicndu-i n slvi aciunile tale de spionaj. Kazim are o slbiciune pentru romane de spionaj. Se va repezi s profite de ocazia de a se folosi de serviciile tale, fr s tie c i vei raporta domnului Massarde toate micrile pe care le face. - Ct de departe e Fortul Foureau? - Dou ore cu elicopterul. Haide, s i lum bagajul i s plecm. Ca i japonezii care nu cumpr niciodat nimic din rile crora le bag pe gt produsele lor, Massarde nu angaja dect ingineri i constructori francezi i nu folosea dect utilaje i vehicule franuzeti.
223

Elicopterul Ecureuil era identic cu cel pe care Pitt l scufundase n Niger. Verenne l puse pe copilot s ia bagajele lui Yerli i s le aduc la bord. Dup ce el i turcul cu faa lipsit de orice expresie se aezar pe scaune confortabile din piele, un steward le servi antreuri i ampanie. - Cam extravagant, nu-i aa? ntreb Yerli. Aternei ntotdeauna covorul rou pentru oaspeii obinuii? - Astea au fost ordinele domnului Massarde, replic Verenne sec. Ii repugn obiceiul american de a oferi sucuri, bere i alune. Insist ca noi, francezi fiind, s ne demonstrm gusturile rafinate, indiferent de statutul vizitatorilor notri. Yerli ridic paharul cu ampanie: - Pentru Yves Massarde. s rmn ntotdeauna la fel de generos. - Pentru eful nostru, spuse Verenne. s rmn ntotdeauna generos celor care i sunt loiali. Yerli goli paharul, dnd indiferent din umeri, i l ridic s i fie reumplut. - Ai primit vreo reacie de la grupurile de mediu cu privire la operaiunile voastre de la Fortul Foureau? - Nu chiar. Sunt n dilem. Aplaud proiectul nostru autonom de captare a energiei solare, dar sunt speriai de moarte de efectele pe care le-ar putea avea arderea deeurilor toxice asupra aerului din deert. Yerli studie bulele din paharul de ampanie: - Eti sigur c secretul Fortului Foureau e bine pstrat? Dac se afl ceva despre operaiunile voastre reale din America i din Europa? Verenne izbucni n rs: - Glumeti? Majoritatea guvernelor lumii industrializate sunt foarte fericite s se descotoroseasc n secret de gunoaiele lor periculoase. Neoficial, funcionarii i directorii centralelor nucleare i combinatelor chimice din toat lumea ne-au dat binecuvntarea lor. - Adic tiu? ntreb Yerli surprins. Verenne l privi cu un surs amuzat: - Cine crezi c sunt clienii lui Massarde? 41 Dup ce abandonar camionul, Pitt i Giordino merser prin aria dup-amiezii i prin frigul nopii, dorind s parcurg o bucat ct mai mare, ct mai erau nc n puteri. De-abia a doua zi, la rsritul soarelui, se oprir s se odihneasc. ngropnduse n nisip pe timpul caniculei de peste zi, se protejau de soarele arztor i i reduceau pierderile de ap ale organismului. Pe lng asta, apsarea uoar a nisipului le alina puin muchii obosii. Reuiser s strbat patruzeci i opt de kilometri spre destinaia lor, n aceast prim parte a cltoriei. De fapt, merseser mai mult, fiind nevoii s coboare prin vile dintre dunele de nisip. n cea de-a doua noapte, pornir nainte de apus pentru c Pitt s poat stabili direcia nainte s rsar stelele. Pn la rsritul soarelui n dinineaa urmtoare, erau mai aproape cu patruzeci i doi de kilometri de oseaua transsaharian. nainte s se bage sub ptura lor zilnic din nisip, bur ultimele picaturi de ap din bidoane. De acum nainte, dac nu gseau o nou rezerv de ap, trupurile lor aveau s nceap s se ofileasc i s moar. n cea de-a treia noapte a cltoriei lor, trebuir s traverseze o barier de dune ce se ntindea n stnga i n dreapta, fr s i se vad captul. Dunele,
224

dei periculoase, sunt foarte frumoase. n suprafeele lor delicate i netede vntul necrutor sculpteaz valuri mictoare. Pitt le nva repede tainele. Dup o pant lin, dunele devin de obicei abrupte de cealalt parte. Mergeau pe crestele lor ca lama de cuit ca s nu se afunde n nisipul moale. Dac acest lucru se dovedea dificil, le ocoleau prin vile unde simeau nisipul mai ferm sub picioare. n cea de-a patra zi, dunele devenir din ce n ce mai joase i, n cele din urm, fcur loc unei cmpii late de nisip, anoste i lipsite de ap. n cea mai clduroas parte a zilei, soarele lovea pmntul uscat cum lovete ciocanul furarului fierul rou. Dei mulumii s traverseze o suprafa plan, mersul era dificil. Dou feluri de valuri se distingeau pe solul nisipos. Primele erau movile mici care nu puneau nici o problema. Dar celelalte erau mai mari i aezate mai departe unele de altele, avnd crestele la distane chiar ct lungimea pasului lor i fiind astfel obositoare, exact cum ai ncerca s mergi de pe o in de cale ferat pe alta. Mergeau mai puin i se odihneau mai mult i mai des. naintau cu greutate i cu capul plecat, n tcere. Gura li se usca mai tare dac vorbeau. Erau prizonierii nisipului ntr-o cuc ce prea fr sfrit. Peisajul coninea puine lucmri noi, cu excepia vrfurilor coluroase ale unui ir de bolovani scunzi, care i aminteau lui Pitt de vertebrele unui monstru mort. Era o regiune unde fiecare kilometru arat exact ca cel din urm i timpul trecea fr nici o noim, ca i cum nvrteai o roat de ocn. Dup douzeci de kilometri, cmpia fcu loc unui platou. Soarele sttea s rsar cnd se consultar i hotrr s urce pn n vrful podiului abrupt, nainte s se odihneasca. Patru ore mai trziu, cnd ajunser n sfrit pe creast, soarele se ridicase la orizont. Efortul fcut i sectuise complet de puteri. Inima le btea nebunete dup urcuul chinuitor, muchii picioarelor le ardeau de durere, iar pieptul li se ridica i cobora cu repeziciune, plmnii cerndu-le mai mult aer. Pitt era vlguit i nu voia s se aeze de team c nu se va mai putea ridica. Rmase n picioare pe culme cltinndu-se, ca un cpitan pe puntea de comand a vasului. Cmpia de jos era ntr-adevr pustie i monoton, ns platoul era un comar grotesc, ars de soare. O mare de pietre roii i negre amestecate cu buci ruginite de minereu de fier se ntindea spre est, exact n drumul lor. Prea un ora distrus de secole de o explozie nuclear. - Ce parte a iadului mai e i asta? hrii Giordino. Pitt scoase harta lui Fairweather, acum mototolit ru i ncepnd s se rup, i i-o ntinse pe un genunchi: - A trecut-o pe hart, dar nu a scris nici un nume. - Prin urmare, de acum nainte va fi cunoscut sub numele de movila lui Giordino. Pitt zmbi: - Dac vrei s nregistrezi numele, nu trebuie dect s faci cerere la Institutul Internaional de Geologie. Giordino se prbui pe pmntul pietros i privi n jur cu ochii goi: - Ct am mers? - Cam o sut douzeci kilometri. - nc aizeci de kilometri pn la oseaua transsaharian. - Numai c am nclcat una din legile lui Pitt.
225

- Ce lege e aia? - Cel care merge dup harta fcut de altul se pclete cu douzeci de kilometri. - Eti sigur c nu am luat-o pe un drum greit? Pitt clatin din cap: - Nu am mers n linie dreapt. - Aadar ct mai avem? - Cred c vreo optzeci de kilometri. Giordino l privi cu ochii dui n fundul capului, roii de oboseal i vorbi printre buzele crpate i umflate. - Deci nc cincizeci de mile. Am venit deja aptezeci fr nici un strop de ap. - Mie mi s-au prut o mie, zise Pitt rguit. - Ei bine, mormi Giordino, trebuie s i spun c nu cred c voi putea merge pn la capt. Pitt ridic ochii din hart: - Nu credeam c voi auzi asta vreodat de la tine. - N-am mai simit o sete att de mistuitoare pn acum. in minte c era cndva o senzaie cotidiana. Acum a devenit mai mult o obsesie, dect o dorin. - nc dou nopi i ajungem la osea. Giordino cltin din cap, ncet: - i faci iluzii. Nu avem putere s mergem nc optzeci de kilometri fr ap prin aria asta, n halul de deshidratare n care suntem. Pitt era bntuit de imaginea constanta a Evei muncind ca o sclav n min i btut de Melika. - Vor muri cu toii dac nu reuim. - Nu poi s storci snge dintr-o piatr, zise Giordino. E un miracol c am ajuns i pn aici... Se ridic i i duse mna la ochi. Apoi art agitat spre o mas de bolovani uriai. - Uit-te acolo, ntre pietrele alea! Nu i se pare c e o intrare mic ntr-o peter. Pitt se uit n direcia n care acesta arta cu mna. Era, ntr-adevr, o deschiztur neagr ntre bolovani. l lu pe Giordino de mn i l trase n picioare. - Vezi, deja ni se schimb norocul. Nimic nu se compar cu o peter rcoroas n aria zilei. Deja cldura era sufocant, reflectndu-se pe pietrele roii-maronii i pe bucile de minereu de fier. Simeau c merg pe jarul de la un grtar. Neavnd ochelari de soare, i acoperir ochii cu pnza turbanelor improvizate i se uitau prin nite deschizturi mici, fcute n pnz, vznd doar la civa metri n faa lor. Fur nevoii s escaladeze o grmad de bolovani instabili pn la intrarea n peter, avnd grij s nu ating piatra cu minile ca s nu se ard. Un mic val de nisip fusese purtat pn n faa intrrii i trebuir s ngenuncheze, ca s l scoat cu minile. Pitt i cobor capul cnd trecu pe sub bolovanul de sus, n timp ce Giordino intr naintnd greoi prin nisip, dar cu capul drept. Nu trebuir s atepte ca s li se obinuiasc ochii cu ntunericul. Nu exist nici o zon ntunecat. Caverna nu fusese format de vnt sau de ap
226

erodnd calcarul. O mas uria de bolovani fusese ngrmdit n timpul unei mari rsturnri paleozoice, crend o cavern scobit pe dinuntru. Centrul acesteia era luminat de razele soarelui care ptrundeau printre bolovanii de deasupra. Pitt merse mai departe spre interiorul cavernei cnd, dintr-odat, i aprur n fa, din umbr, dou siluete umane. Instinctiv se ddu napoi, lovindu-se de Giordino: - M-ai clcat pe picior, mri Giordino. - Scuze, zise Pitt artnd spre un perete neted pe care se vedea o figur pregatindu-se s arunce cu o suli ntr-un bivol. Nu m ateptam s ntlnim pe cineva. Giordino se uit peste umrul lui la arunctorul de suli, uluit s gseasc desene rupestre n cea mai pustie parte a lumii. Se uit cu atenie n jur la galeria de art preistorica i mitic, etalnd secole de stiluri artistice ale unor culturi succesive: - Chiar e de-adevratelea? murmur el. Pitt se apropie de picturile misterioase i examina o figur de trei metri, cu o masc din care i ieeau flori pe cap i pe umeri. Setea i oboseala disprur i privi cu veneraie. - Sunt desene autentice, ntr-adevr. mi pare ru c nu sunt arheolog i nu pot interpreta diversele stiluri i culturi. Desenele cele mai vechi par s nceap n fundul peterii, apoi culturile se suprapun i nainteaz cronologic spre vremurile mai apropiate. - De unde tii? - Cu zece pn la douasprezece mii de ani n urm, Sahara avea o clim umed i tropical. Viaa plantelor era nfloritoare. Era o zon mult mai locuibil dect astzi, spuse el dnd din cap spre un grup de figuri nconjurnd i aruncnd sulie ntr-un uria bivol rnit, cu coarne enorme. Probabil c asta e pictura cea mai veche, pentru c arat vntori omornd un bivol mare aproape ct un elefant, care a disprut de mult. Pitt se duse spre un alt desen care se ntindea pe civa metri ptrai: - Aici se vd pstori cu vite, spuse el artnd spre imagini. Era pastoral a nceput n jurul anului 5000 . Hr. n stilul acesta trziu de art ntlnim o compoziie mai creativ i o atenie mai mare pentru detalii. - Un hipopotam, zise Giordino uitndu-se la un desen imens ce acoperea un ntreg perete. Cred c au disprut de mult din partea aceasta a Saharei. - De vreo trei mii de ani. E greu s i nchipui c aici a fost cndva un vast pmnt nverzit, unde puteau tri strui, antilope i girafe. Trecur mai departe, observnd cum trecerea timpului n Sahara era consemnat n desene. - Cam de aici ncolo se pare c artitii locali au ncetat s deseneze vite i vegetaie, spuse Giordino. - Ploile au ncetat i pmntul s-a uscat pn la urm, zise Pitt amintindu-i de un curs de istorie antic pe care l urmase demult. Dup patru mii de ani de punat necontrolat, vegetaia a disprut i deertul a nceput s se ntind. Giordino se duse spre intrare i se opri n faa unei alte picturi: - Aici se vede o curs de care de lupt.
227

- Oamenii din bazinul mediteranean au introdus caii i carele de lupt cndva, nainte de anul 1000 . Hr., explic Pitt. Dar n-am tiut c au ptruns att de adnc n deert. - Ce urmeaz, domnule profesor? - Perioada cmilei, rspunse Pitt stnd n faa unui desen lung, reprezentnd o caravan cu aproape aizeci de cmile, erpuind n form de S. Au fost aduse n Egipt dup cucerirea de ctre peri, n 525 . Hr. Folosindu-se de cmile, caravanele romane traversau deertul de la coasta Tombouctou-lui. De atunci ncoace cmilele au fost prezente aici tot timpul datorit rezistenei lor incredibile. n perioadele mai recente, desenele cu cmile deveniser mai rudimentare dect stilurile mai timpurii de art. Pitt se opri n faa unei alte serii de desene din galeria bogat n art antic, studiind o btlie frumos desenat, ce era gravat n piatr i apoi pictat cu un rou-brun magnific. Rzboinici cu brbi ptrate, ridicndu-i lncile i scuturile n aer, mergeau n care de lupt cu dou roi trase de cte patru cai, atacnd o armat de arcai negri ale cror sgei plouau din cer. - Ia explic asta, domnule savant, zise Giordino. Pitt se duse lmg el urmrind u-i privirea. Cteva secunde, rmase cu ochii la desen, uluit. Imaginea era desenat ntr-un stil liniar, ca de copil. Un vas naviga pe un ru plin cu peti i crocodili. Era greu s i imaginezi c iadul din afara peterii a fost cndva o regiune fertil i c n albiile acum secate notau crocodili. Se ddu mai aproape, nevenindu-i s cread. Nu crocodilii sau petii i atrsesera atenia, ci vasul care plutea pe valuri ce indicau cursul unui ru. Nava ar fi trebuit s fie una n stil egiptean, ns era un model total diferit, mult mai modern. Avea forma unei piramide trunchiate, cu vrful retezat i paralel cu baza. Tuburi rotunde ieeau din prile laterale. Mai multe figuri mici stteau n diverse poziii pe punte, sub ceea ce prea a fi un steag mare, fluturnd n vnt. Nava se ntindea pe aproape patru metri pe suprafaa dura a peretelui de piatr. - Un blindat, zise Pitt, perplex. Un blindat al armatei Statelor Confederate. - Nu se poate! Nu avea cum s ajung aici, zise Giordino, uluit. - Ba avea i a ajuns, zise Pitt sec. Probabil c e vasul despre care ne-a vorbit btrnul prospector. - Atunci nu e un mit. - Artitii locali nu puteau s picteze ceva ce n-au vzut niciodat. Are chiar drapelul de lupt confederat care a fost adoptat aproape de sfritul Rzboiului Civil. - Poate c vreun fost ofier de marin rebel, cutreiernd deertul dup rzboi l-a pictat. - Nu avea cum s copieze stilul local, zise Pitt, dus pe gnduri. Nimic din desenul sta nu indic vreo influen occidental. - Ce zici de cele dou figuri de pe cazemat? ntreb Giordino. - E clar c unul e un ofier de pe nav. Poate cpitanul. - i cellalt? opti Giordino cu o expresie de zpceal. Pitt l examina din cap pn n picioare pe cel care sttea lng cpitan: - Cine crezi c e?
228

- Nu am ncredere n ochii mei ari de soare. Speram s mi spui tu. Pitt fcea eforturi mari s neleag ce se ntmpla: - Artistul, oricine o fi fost, murmur el fascinat, a pictat o figur uluitor de asemntoare cu cea a lui Abraham Lincoln. 42 Se odihnir toat ziua n petera rcoroas i asta i nviora att de mult, nct se simir n stare s ncerce o traversare fr opriri a terenului gola i ostil pn la oseaua transsaharian. ngropar adnc ntr-un colior al minii toate gndurile legate de blindatul legendar i se concentrar numai asupra demersului aproape imposibil. Dup-amiaza trziu, Pitt iei n faa peterii, n aria mistuitoare ca s i pregteasc eava pentru nc o indicare a direciei. Dup cteva minute n cuptorul de afar, simi c se topete ca o luminare de cear. Alese un bolovan mare care se vedea la orizont cam la cinci kilometri spre est, ca punct de reper pentru prima or de mers. Cnd se ntoarse n rcoarea peterii cu picturi murale, nici nu mai fu nevoie s se gndeasc la ct era de epuizat i de slbit, pentru c toat suferina lui era reflectata n ochii dui n fundul capului ai lui Giordino, n hainele lui murdare i prul cenuiu, dar mai ales n privirea de om care ajunsese la captul puterilor. nfruntaser nenumrate pericole mpreun, dar nu-l vzuse niciodat pe Giordino cu acea expresie de nfrngere. Stresul nvingea rezistena fizic. Giordino era pragmatic pn n mduva oaselor. Primea eecurile i loviturile puternice cu mult ncpnare, atacndu-le frontal. Spre deosebire de Pitt, nu i putea folosi puterea imaginaiei ca s alunge tortura setei i suferina ascuit a corpului n pragul prbuirii din cauza lipsei de mncare i de ap. Nu putea s se cufunde ntr-o lume a visului unde chinul i disperarea sunt nlocuite cu piscine, pahare nalte cu buturi tropicale i mese imense gemnd de delicatese. Pitt i ddu seama c era ultima noapte. Dac voiau s nfrng deertul, aveau s fie nevoii s i dubleze hotrirea de a supravieui. nc douzeci i patru de ore fr ap aveau s nsemne pieirea lor. Puterile aveau s le secatuiasca total. i era tare team c oseaua transsaharian era cu cincizeci de kilometri prea departe. l mai ls pe Giordino s se odihneasc nc o ora, apoi l trezi din somnul ca de mort: - Trebuie s plecm acum, dac vrem s ajungem undeva n noaptea asta. Giordino i crp ochii i se for s se ridice n fund: - Ce-ar fi s mai stm aici nc o zi i s ne odihnim - Prea muli brbai, femei i copii conteaz pe noi c ne ntoarcem i i salvn. Fiecare or e important. Gndul la femeile n suferin i la copiii speriai din minele de aur de la Tebezza fu de ajuns ca Giordino s se trezeasc de-a binelea i s se ridice ameit, n picioare. Apoi, la ndemnul insistent al lui Pitt, fcur cu greu cteva minute de exerciii de ntindere ca s i dezmoreasc muchii dureroi i ncheieturile nepenite. Se mai uitar o dat la desenele uluitoare, ntrziind
229

asupra imaginii blindatului rebel i pornir s strbat vastul platou nclinat, cu Pitt n frunte spre bolovanul dinspre est ales ca punct de reper. Nu mai exist cale de ntoarcere. Cu excepia ctorva opriri scurte, trebuiau s mearg nainte pn cnd ajungeau la osea i gseau o main care s treac pe acolo, spernd s fie una cu o rezerv substanial de ap. Orice li s-ar fi ivit n cale, cldur torid, nisip btut de vnt ce le ardea pielea, teren dificil, ei trebuiau s mearg nainte pn se prbueau sau gseau ajutoare. Dup ce i termin treaba pe ziua aceea, soarele apuse i o lun n al doilea ptrar i lu locul. Nici o adiere de vnt nu mic nisipul, iar deertul se cufunda n nemicare i ntr-o tcere profund. Peisajul dezolant prea s se ntind la nesfrit, iar bolovanii ce ieeau din platou ca nite oase de dinozaur nc mai emanau valuri de cldur. Nu se mic nimic, n afar umbrelor ce se iveau prelungi din spatele pietroaielor ca nite fantome ce se trezeau la via n lumina palid a apusului. Merser ncontinuu apte ore. Trecur de bolovanul folosit ca punct de reper i noaptea nainta aducnd cu ea rcoare. ngrozitor de slbii, ncepur s tremure incontrolabil. Suiurile i coborurile extreme ale temperaturii l fceau pe Pitt s se simt de parc experimenta schimbri de anotimpuri, cu aria de peste zi aparinnd verii, seara toamnei, noaptea iernii i dinineaa primverii. Terenul se schimba treptat, nct nu i ddu seama c pietroaiele i bucile de minereu de fier se micoraser i dispruser complet. Doar cnd se opri s se uite la stele pentru orientare i privi apoi nainte vzu c povrniul fcuse loc unei cmpii netede, tiate de o serie de albii seci, rmase n urma unor cursuri sau torente de ap de mult uitate. naintau din ce n ce mai ncet i mai mpiedicat din cauza oboselii. Epuizarea le punea bolovani pe umeri. Merser i merser, iar chinul lor se adncii. Cu toate acestea, avansau ncet spre est cu puterile slabe ce le mai rmseser. Erau att de vlguii, c dup scurtele opriri aproape c nu se mai puteau ridica n picioare. Pitt se sfora s mearg mai departe, gndindu-se la felul n care OBannion i Melika tratau femeile i copiii n acea min infernal. Avea viziuni cu biciul Meliki lovind cu putere victimele neajutorate, bolnave deja din cauza lipsurilor i a muncii peste puterile lor. Oare ci muriser de cnd plecaser? Fusese i Eva dus n camera cu cadavre? Cu un efort, ar fii putut s i nlture astfel de gnduri, dar le ls s struie pentru c i ddeau impulsul de care avea nevoie ca s i depeasc puterile, s ignore suferina i s mearg mai departe ca o main. I se pru ciudat c nu i amintea cnd scuipase ultima oar. Deii sugea pietricele mici ca s i uureze setea necrutoare, nici nu mai inea minte de cnd nu mai simise saliv n gura. Limba i se umflase ca un burete uscat i o simea de parc era acoperit cu praf de piatr-acr, dar cu toate acestea mai putea nc s nghit. i reduseser transpiraia mergnd doar prin rceala nopii i pstrndui cmile pe ei n timpul zilei ca s reduc evaporarea sudorii fr s piard din efectele ei rcoritoare. Totui, i ddea seama c organismul lor i pierduse toate srurile, ceea i fcea s se simt i mai slbii.

230

Pitt i rscoli memoria dup toate trucurile despre supravieuirea n deert, inclusiv respiraia pe nas ca s previn pierderea de ap i vorbeau foarte puin i numai cnd fceau o pauz de odihn. Ajunser la o albie ngust plin de nisip, ce mergea printre dealuri pline de bolovani. Urmar cursul acesteia pn coti spre nord, apoi urcar pe mal i i continuar drumul. Se crap de ziu i Pitt se opri s se uite pe harta lui Fairweather, ferind hrtia zdrenuita de soarele orbitor care se ridica la orizont. Desenul stngaci indica un vast lac secat care se ntindea pn aproape de oseaua transsaharian. Dei se mergea mai uor pe terenul neted, Pitt i ddu seama c era o zon criminal, un holocaust n aer liber, n care nu exist nici un petec de umbr. Nu mai putea fii vorba de odihn n timpul ariei nemiloase a zilei. Pmntul era acoperit de pietri n care nu se mai puteau ngropa. Trebuiau s mearg nainte i s ndure cldura de foc. Deja soarele se ridicase arztor pe cer semnalnd nc o zi de tortur. Agonia se mai domoli cnd aprur civa nori ascunznd soarele i oferindu-le aproape dou ore de alinare. Dar pe urm norii se risipir i soarele i fcu din nou apariia mai fierbinte ca oricnd. La prnz, Pitt i Giordino abia se mai ineau pe picioare. Dac aria zilei nu avea s le sectuiasc trupurile vlguite, frigul intens al nopii avea s le pun capac, fr ndoial. Dintr-odat, ajunser la marginea unei rpe adnci cu maluri abrupte ce coborau aproape apte metri sub suprafaa lacului secat, tindu-l aproape ca un canal artificial. Pitt se uit doar pe unde clca i aproape c se prbuii n rp. Se opri cltinndu-se i privi disperat neateptatul obstacol. Pur i simplu nu mai avea putere s coboare pn n fundul rpei i apoi s se caere pe malul cellalt. Giordino l ajunse din urm mpleticindu-se i se prbui moale la pmnt, cu capul i minile atrnndu-i peste marginea rpei. Pitt privi peste rp la pustiul din fa i tiu c lupta lor se ncheiase. Merseser doar treizeci de kilometri i nc cincizeci le mai stteau n fa. Giordino se ntoarse ncet i se uit n sus spre Pitt, care sttea nc n picioare cltinndu-se i privind fix n zare de parc vedea captul cltoriei chinuitor de aproape, dar imposibil de atins. Pitt, dei epuizat i la captul puterilor, arta nemaipomenit. Faa coluroas i sever, statura nalt, ochii opalini ptrunztori, nasul ascuit ca de pasre de prad, capul nfurat n prosopul alb prfuit de sub care ieeau uvie ondulate de pr negru - nimic din toate acestea nu i ddeau nfiarea unui om nfrnt i aflat la un pas de moarte. Se uit atent n susul i n josul fundului rpei i se opri cu o expresie nedumerit n ochii care i se zreau prin despictura ngust din turban: - Sntatea mea mintal m-a prsit, opti el. Giordino nal capul: Eu mi-am pierdut-o n urm cu douzeci de kilometri. - A putea s jur c am vzut____ Pitt cltina din cap ncet i se freca la ochi: - Probabil c e un miraj. Giordino se uit i el la vastul peisaj din jur. Oglinzi de ap i aprur n deprtare sub valurile de cldur. Era mai mult dect putea ndura i ntoarse privirea. - Ai vzut? l ntreb Pitt. %
231

- Dac nchid ochii, spuse Giordino cu o voce slab, vd un salon I plin de fete care danseaz i mi fac semn cu halbe uriae de bere rece. - Vorbesc serios. - i eu, dar, dac te referi la lacul la fals din deprtare, las-o balt. - Nu, zise Pitt scurt, m refer la avionul din rp. La nceput Giordino crezu c prietenul lui o luase razna, dar apoi se rostogoli din nou pe burt i privi n jos, n direcia n care se uit Pitt. Nici un lucru fabricat de om nu se dezintegreaz i nu ruginete n deert. Cel mai ru lucru care se poate ntmpla este ca metalul s fie ngropat sub nisip. Lng un mal al rului secat, ca un obiect extraterestru, lustruit i fr urm de rugin, de praf sau de eroziune, zcea un avion prbuit. Era un monoplan cu aripile pe fuzelaj, ce prea s fi fost abandonat acolo de mai multe decenii. - l vezi i tu? repeta Pitt. Sau am nnebunit? , - Doar dac n-am nnebunit i eu, zise Giordino uluit total. Arat ca un avion, fr ndoial. - Atunci nseamn c e adevrat. l ajut pe Giordino s se ridice i pornir mpleticindu-se pe marginea rpei pn cnd ajunser deasupra epavei. Materialul din care era fcut fuzelajul i aripile era nc intact i se vedeau clar numerele de identificare. Elicea de aluminiu se sfrmase cnd se lovise de peretele rpei, iar motorul radial cu cilindrii la vedere fusese mpins n carling i avea cadrul zdrobit. Dar, n afar de asta i de trenul de aterizare distrus, avionul nu prea s aib alte stricciuni. Se vedeau i urmele de pe pmnt fcute de avion cnd aterizase, nainte s se prbueasc n albia secat. - De ct vreme crezi c st aici? bolborosi Giordino. - De vreo cincizeci sau aizeci de ani, rspunse Pitt. - Probabil c pilotul a supravieuit i a plecat. - N-a supravieuit, zise Pitt. Uit-te sub aripa din stnga! Se vd picioarele unui cadavru. Giordino se uit sub aripa stng. O gheat demodat, cu ireturi i o bucat de pantaloni kaki ieeau de sub umbra aripii. - Crezi c se supr dac ne ducem i noi lng el? Are singurul loc umbrit din zon. - Exact la asta m gndeam i eu, zise Pitt, dndu-i drumul s alunece pe spate, ridicnd-i genunchii i folosindu-i clciele pe post de frne. Giordino l urm imediat i alunecar mpreun n albia uscat ntr-o trmb de pietri i praf. Ca i n primele momente n care descoperiser petera i picturile murale, uitar de sete, se ridicar cltinndu-se i se apropiar de pilotul mort de mult. Nisipul i acoperise o parte din corpul rezemat cu spatele de fuzelajul aeroplanului. Lng un picior din care lipsea gheata se afla o crj improvizat fcut dintr-o bar a aripii. Busola avionului era i ea pe aproape, ngropat pe jumtate n nisip. Cadavrul pilotului era uimitor de bine pstrat. Aria i frigul l mumificaser, astfel nct pielea devenise nchis la culoare i neted, de parc fusese tbcit. Pe fa avea o expresie de linite i mulumire, iar minile, rigide dup peste aizeci de ani de nemicare, erau aezate cu degetele mpletite pe stomac. Pe unul dintre picioare sttea o casca veche din piele, cum purtau
232

aviatorii pe vremuri, i o pereche de ochelari negri de zbor. Prul negru, mat, eapn i plin de praf, i cdea pn la umeri. - Dumnezeule, murmur Giordino zpcit. E o femeie. - De-abia trecuse de treizeci de ani, observ Pitt. Cred c a fost foarte frumoas. - M ntreb cine o fi, spuse Giordino curios. Pitt ocoli cadavrul i dezlega un pachet nfurat n muama, ce fusese prins de clana uii de la carling. Ddu cu grij la o parte muamaua i scoase la iveal un jurnal de bord. l deschise i citi prima pagin. - Kitty Mannock, citi el cu voce tare. - Kitty i mai cum. - Mannock, o celebr femeie-pilot, australiana, din cte mi amintesc. Dispariia ei a devenit unul dintre cele mai mari mistere ale aviaiei, ntrecut doar de acela al Ameliei Earhart. - Cum o fi ajuns aici. ntreb Giordino neputndu-i lua ochii de la cadavru. - Zbura de la Londra la Cape Town ncercnd s doboare un record. Dup ce a disprut, armata francez din Sahara a desfurat o cutare sistematica, dar nu au gsit nici o urm. - Ghinionul ei c a nimerit n singura rp pe o raz de o sut de kilometri. Ar fi gsit-o uor din aer dac ar fi aterizat pe lacul secat. Pitt rsfoia paginile jurnalului: - S-a prbuit pe 10 octombrie 1931. Ultima nsemnare e din 20 octombrie. - A supravieuit zece zile, murmur Giordino cu admiraie. Kitty Mannock trebuie s fi fost o femeie i jumtate. Se ntinse la umbra aripii i un oftat adnc i iei printre buzele crpate i umflate. - Dup atta vreme, va avea n sfrit companie. Pitt nu l asculta. i venise o idee nebuneasc. Bg jurnalul n buzunarul pantalonilor i ncepu s studieze rmiele avionului. Nu ddu nici o atenie motorului, dar verific trenul de aterizare. Dei lonjeroanele fuseser distruse la impact, roile erau n stare bun i cauciucurile la fel. Roata mic din spate era i ea n stare bun. Pe urm examina aripile. Cea din stnga suferise stricciuni minore i se prea c Kitty tiase o bucat mare din ea, ns cea din dreapta era ntr-o stare surprinztor de bun. Materialul ce acoperea lonjeroanele i nervurile era ntrit i cocovit, dar aria i frigul nu l crpaser. Pierdut n gnduri, puse mna pe un panou de metal din faa carlingii, dar i-o trase repede. Metalul era ncins ca o tigaie pus pe foc. n interiorul fuzelajului gsi o cutie mic de unelte, n care se aflau, printre altele, un bomfaier mic i o pomp de mn pentru cauciucuri. Rmase acolo meditnd, prnd s nu i pese de razele ucigtoare ale soarelui. Era tras la fa i slbit. Ar fi trebuit s se afle pe un pat de spital unde s i se pompeze fluide n corp. Btrna doamn cu coasa nu mai avea mult pn s .i pun degetul osos pe umrul lui. ns acum mintea i lucra cu repeziciune, cntrind toate avantajele i dezavantajele. Hotr pe loc c nu avea de gnd s moar. Ocoli aripa dreapta i se apropie de Giordino:
233

- Ai citit Zborul avionului Phoenix de Elleston Trevor? ntreb el. Giordino l privi cu ochii micorai: - Nu, dar am vzut filmul cu Jimmy Stewart. De ce? i s-au nepenit rotiele dac i nchipui c poi s faci epava asta s zboare din nou. - Nu s zboare, replic Pitt, ncet. Am studiat avionul i cred c putem scoate destule piese din el ca s construim un iaht de uscat. - S construim un iaht de uscat! repeta Giordino cu exasperare. Cum s nu? i facem i un bar i o camer de zi... - Ca o sanie cu pnze, doar c va merge pe roi, continu Pitt, surd la sarcasmul lui Giordino. - Ce vrei s foloseti ca pnze? - O arip a avionului. E, practic, o arip eliptic. Dac o aezi cu vrful n sus, obii o vel. - Nu suntem n stare, protest Giordino. O treab ca asta ne-ar lua zile. - Nu, doar ore. Aripa din dreapta e n stare bun, i materialul e intact. Carena o putem face din partea din centru a fuzelajului, dintre carling i coad. Din lonjeroane i bare putem face zbaturi pentru roi. Cu cele dou roi ale trenului de aterizare i cu roata din spate facem un sistem de angrenare cu trei roi. i avem destul cablu de control pentru prghii i pentru fusul crmei. - De unde lum unelte? - E o trus n carling. Nu are cine tie ce, dar ne va ajuta. Giordino cltin ncet din cap. I-ar fi fost foarte uor s considere Ideea lui Pitt o halucinaie, s se ntind pe pmnt i s atepte moartea n linite. Impulsul de a face asta era copleitor. Dar n pieptul su btea o inim curajoas i un spirit ce nu voia s moar fr lupt. Ca un om bolnav, forat s ridice o povar grea, se ridic n picioare i vorbi mpleticit de oboseal i prea mult cldur: - Hai s nu mai stm s ne plngem de mil. Tu scoi aripile i eu demontez roile. La umbra unei roi, Pitt i schia planul de construcie a unui iaht de uscat cu ajutorul pieselor vechiului avion. Era un plan incredibil de simplu, nscut ntr-o cript a deertului, n minile a doi oameni care erau de fapt mori deja, dar nu voiau s recunoasc. Trebuiau s caute n ei puteri pe care le crezuser disprute de mult ca s duc treaba pn la capt. Navigarea pe uscat nu era ceva inventat de ei. Au folosit-o chinezii acum dou mii de ani. La fel au fcut i olandezii, care au pus vele pe crue ca s transporte mici armate. Feroviarii americani construiau adeseori vagoane mici cu pnze, care alergau pe ine de-a lungul preriilor. Europenii au fcut din asta un sport practicat pe plaj la nceputul lui 1900 i, dup puin timp, ideea a fost preluat de amatorii de vitez din sudul Californiei, care se ntreceau n mainile lor puternice de-a lungul lacurilor secate din deertul Mojave i care pn la urm au organizat curse unde veneau participani din ntreaga lume i care au reuit s ating viteze de aproape 145 de kilometri pe ora. Cu ajutorul sculelor gsite de Pitt n carling, se ocupar de treburile mai uoare pe cldura de foc a dup-amiezii i le lsar pe cele mai grele pentru rcoarea nopii. Pentru doi brbai a cror distracie preferat era s restaureze maini de epoc i avioane, treaba merse uor i eficient, fr risip de micri, pentru a-i conserva puina energie care le mai rmsese.
234

Lucrau fr s mai in seama de efort, avantajos, fr pauze, vorbind puin, pentru c limbile umflate i gurile uscate nu le permiteau. Luna i lumina, aruncndu-le umbrele agitate pe peretele rpei. Din respect, nu micar din Loc cadavrul lui Kitty Mannock .i lucrar ocolind-o, fr nici o manifestare de emoie, uneori chiar adresndu-i-se de parc era vie, cnd minile lor nnebunite de sete pierdeau irul. Giordino scoase cele dou roi mari ale trenului de aterizare i roata mic de la spate, cur nisipul din rulmeni i i unse cu unsoare din filtrul de ulei al motorului. Vechile cauciucuri erau crpate i ntrite de soare. i mai pstrau nc forma, dar nu era nici o ans s rein aer, aa c Giordino le scoase camerele de aer din interior, umplu cauciucurile cu nisip i le fixa la loc pe roi. Dup aceea confeciona zbaturile pentru roi din lonjeroanele demontate de pe aripa deteriorat. Cnd termin, tie cu bomfaierul barele ce fixau centrul fuzelajului de partea din spate a carlingii i fcu acelai lucru i cu coada avionului. Dup ce desfcu partea din mijloc, prinse captul mai lat al carlingii de prelungirile aduse aripilor, pentru a susine cele dou roi principale luate de la trenul de aterizare. Roile se aflau acum la doi metri i jumtate de partea de jos a fuzelajului, n captul mai lat al acestuia. Captul cellalt, care mergea ngustndu-se spre coada avionului, devenise acum partea din fa a iahtului de uscat, dndu-i un aspect aerodinamic primitiv. Ultima adugire adus bucii ce devenise acum carena iahtului era construirea unui rotor ce urm a fi fixat de roata mic, situat la trei metri n fa. Produsul aproape finit ar fi semnat pentru cei destul de n vrst ca s i aminteasc de comediile Gaca noastr i Micii hoomani cu un vehicul de curse improvizat din anii 30. n timp ce Giordino lucra la corpul iahtului, Pitt se concentra asupra velei. Dup ce desfcu aripa de pe fuzelaj, imobiliza eleronii i flapsurile i prelungi lonjeronul din interiorul muchiei, astfel nct s formeze un catarg. mpreun cu Giordino, ridicar aripa n poziie vertical i fixar catargul n centrul carenei, o treab simpl pentru c lonjeroanele de lemn i materialul care acoperea vechea arip se uscaser n cldura deertului i erau foarte uoare. Reuiser s construiasc o vel de vnt rotativ. Pe urm Pitt folosi cablurile de control ale avionului ca s prind srme de ancorare de roile laterale cu zbaturi ale lui Giordino i botul iahtului de catarg pentru susinere. Apoi njgheba, tot cu ajutorul cablurilor de control, un sistem de direcie prin leviere din interiorul carenei pn la roata din fa. n final, alctui un sistem de prghii pentru vela de vnt. Ultimul retu fu scoaterea scaunelor pilotului i aezarea lor n cocpitul iahtului de uscat, unul n spatele celuilalt. Pitt mai scoase i busola de pe panoul de bord al avionului i o aez lng crm. eava pe care o folosise pn atunci pe post de compas o lega de catarg, ca talisman. Terminar totul la trei dinineaa i czur ca mori n nisip. Rmaser tremurnd n frigul tios, privindu-i capodopera. - N-o s zboare niciodat, bolborosi Giordino fr nici un pic de vlag. - Nu trebuie dect s ne duc pe teren neted. - Te-ai gndit cum o s-o scoatem din rp? - La cincizeci de metri mai jos, nclinaia peretelui dinspre est e destul de lin ca s-o putem trage afar.
235

- Nu cred c-o s putem nici mcar s mergem pn acolo, cu att mai puin s tragem chestia asta pn sus. Pe lng asta, nu avem nici o garanie c o s mearg. - Nu avem nevoie dect de un vnt uor, zise Pitt cu vocea slab. i dac e s m iau dup ultimele ase zile, nu cred c trebuie s ne facem griji n privina asta. - Nu e nimic mai frumos ca un vis imposibil. - O s mearg, zise Pitt cu hotrre. - Ce greutate crezi c are. - Vreo sut aizeci de kilograme. - Cum o s-i spunem. ntreb Giordino. - S-i spunem? - Un nume, trebuie s aib un nume. Pitt ddu din cap spre Kitty: - Dac reuim s scpm din iadul sta, ei i vom datora acest lucru. Eu zic s o numim Kitty Mannock. - Bun alegere. Mai sttur puin de vorb, voci optite n vidul unui spaiu mort, pn reuir s se cufunde ntr-un somn binevenit. Cnd se trezir, soarele inundase fundul rpei. Avur nevoie de un monumental efort de voin ca s se ridice n picioare. i luar n tcere rmasbun de la Kitty i merser cltinndu-se spre mainria improvizat ce reprezenta sperana lor de supravieuire. Pitt lega dou buci de cablu de partea din faa a iahtului de uscat i i ddu una lui Giordino. - Te simi n stare? - La dracu, nu, ngim Giordino cu gura uscat. Pitt rnjii, dei buzele crpate i sngernde l dureau. l privi atent pe Giordino cutnd n el scnteia ce avea s i ajute s ajung la liman. Era acolo, dar foarte slab. - Hai s vedem care ajunge primul sus. Giordino se clatin ca un beiv, dar i fcu cu ochiul: - Respir praful care o s rmn n urma mea, fraiere! i puse cablul pe umr, se aplec lundu-i avnt i imediat czu n nas. Iahtul de uscat aproape c trecu peste el, mergnd la fel de uor ca un crucior pe gresia unui supermarket. Se uit la Pitt cu ochii roii i cu o expresie de surpriz pe faa arsa de soare: - E uoar ca un fulg! - Bineneles, a fost fcut de doi mecanici clasa nti. Fr s mai stea la discuii, i trasera iahtul spre mijlocul rpei pn ajunser la o pant ce se nclina n unghi de 30 de grade spre suprafaa lacului secat. Nu aveau de urcat dect apte metri, dar pentru doi oameni, care erau cu un picior n groapa numai cu optsprezece ore nainte, panta semna cu Everestul. Nu se ateptaser s mai triasc nc o noapte i totui acum se aflau n faa a ceea ce era, cu siguran, ultimul obstacol pn la salvare sau moarte. Pitt porni primul n timp ce Giordino se odihnea. i prinse cablul de talie i ncepu s se trasca n susul pantei ca o furnic beat, fcnd pai de civa centimetri. Trupul sau era ca o maina teribil de uzat, acionnd la comanda
236

unei mini ce nu mai avea dect o legtur vag cu realitatea. Toi muchii lui protestau cu junghiuri teribile. i simi imediat minile i picioarele nmuinduse, dar se for s continue. Ochii injectai i se nchideau de oboseal, pe fa i se spase o expresie de suferin atroce, plmnii l dureau la fiecare gfit i inima i btea ca un ciocan din cauza efortului supraomenesc. Dar nu se putea opri. Dac el i Giordino mureau, toi acei nefericii care munceau ca nite sclavi la Tebezza aveau s piar i ei, fr ca lumea s tie ceva de soarta lor. Nu putea s renune, s se prbueasc i s moar acum cnd se afla la civa pai de a-i rde n nas doamnei cu coasa. Strnse din dini cu furie i continua s urce. Giordino ncerca s i strige cuvinte de ncurajare, dar nu putu s scoat dect o oapt slab. Apoi minile lui Pitt apucar marginea rpei i cu nc un efort de voin se trase n albia seac a lacului. Rmase ntins i aproape leinat, auzindu-i doar respiraia grea i inima ce prea c st s i sparg pieptul. Nu tia ct rmsese n btaia soarelui pn cnd respiraia i reveni oarecum la normal. ntr-un trziu, se ridic n patru labe i se uit n rp. Giordino sttea linitit la umbra velei de vnt i reuii un salut anemic cu mna. - Eti gata s vii sus? Giordino ddu uor din cap, prinse cablul i ncepu s se trasc ncet. Pitt i arunc cablul peste umr i se aplec spre el. Patru minute mai trziu, pe jumtate tr, pe jumtate tras de Pitt, Giordino se rostogoli fr putere pe terenul plat de sus, ca un pete tras din ap dup o lupt ndelungat cu crligul i undia. - Acum vine partea cea mai distractiv, ngim Pitt. - Nu sunt n stare, suspin Giordino. Pitt se uit la el. Giordino prea deja mort. Ochii i se ncinseser, iar faa i barba de zece zile erau pline de praf alb. Dac nu l putea ajuta pe Pitt s trag iahtul de uscat din rp, aveau s moar amndoi n ziua aceea. Pitt ngenunche i l Lovi tare peste fa: - Nu m lsa acum, mormi el. Cum crezi c o s ajungi s o cunoti mai bine pe pianista aia superba a lui Massarde, dac nu te ridici s m ajui? Pleoapele lui Giordino fluturar i i freca obrazul cu mna. Cu un efort suprem de voin, se ridic n picioare cltinndu-se de parc era beat. Se uit la Pitt fr nici un fel de rutate i, n ciuda suferinei, reuii s zmbeasc: - Nu pot s sufr faptul c sunt att de previzibil. - E foarte bine c eti aa. Ca doi catri numai piele i os n ham. luar cablurile i naintar cu greu civa pai, fora lor combinat ncepu s trag ncet iahtul n susul pantei. ineau capul plecat, spatele ncovoiat, iar mintea le era nceoat de delirul setei. naintau ngrozitor de ncet. n curnd czur n genunchi i ncepur s se trasca. Giordino observ c palmele lui Pitt fuseser roase de cablu i i curgea snge, dar el nu simea nimic. Dintr-odat, cablurile slbir i iahtul improvizat apru peste marginea rpei i se lovi de ei. Din fericire, Pitt avusese prevederea s mpiedice vela care era ndreptata acum n direcia unei brize uoare i nu genera nici un fel de for motric.
237

i desfcur cablurile i Pitt l ajuta pe Giordino s urce n fuzelaj, unde se prbui ca un sac de cartofi pe scaunul din fa. Pitt se uit la pnza ngust pe care o legase de catarg ca indicator i arunca un pumn de nisip n aer s detecteze direcia vntului. Btea dinspre nord-vest. Sosise momentul adevrului. l privi pe Giordino care fcu fr vlag nainte un gest cu mna: - D-i drumul, opti el rguit. Pitt se aplec peste marginea fuzelajului i mpinse iahtul pn ce acesta ncepu s alunece ncet pe nisip. Apoi se ridic i se prbui pe scaunul din spate. Vntul btea din spatele umrului su stng, aa c elibera frnghia velei i roti crma ca s-l aib la babord. Mai trase puin fringhia i vntul ncepu s bat n vel, iar Kitty Mannock ncepu s se deplaseze singur. Prinse repede vitez n timp ce Pitt mai elibera o bucat de frnghie. Arunc o privire spre busol i stabili cursul, copleit de epuizare i de euforie n acelai timp. Aranja poziia velei care se nclina n btaia vntului i n curnd iahtul de uscat gonea de-a lungul lacului secat, cu roile ridicnd valuri de praf, minunat de silenios, cu aproape 60 de kilometri pe or. Dar bucuria se transforma repede n panic, fiindc Pitt schimbase cursul prea mult i brusc roata ce mergea n contra vntului ncepu s se ridice, n ceea ce navigatorii numeau urcu. Pusese vela prea mult n vnt, mrind fora de deplasare. Acum trebuia s ia msuri ca s mpiedice urcuul s rstoarne iahtul, ceea ce ar fi fost un dezastru, pentru c nici el, nici Giordino nu mai aveau for s l ridice iar. Erau la un pas de a se rostogoli, cnd trase de frnghii i roti uor crma, trimind iahtul n direcia vntului. Meninu cursul i urcuul se diminua pn cnd roata atinse pmntul. Pitt navigase pe vase mici cnd era copil n Newport Beach, California, dar niciodat la o astfel de vitez. Ieii din btaia vntului ntr-un unghi larg de 45 de grade, orienta vela uria i fcu mici corectri ale cursului. nc o privire aruncat busolei i spuse c era timpul s o ia n zigzag spre est. Prinse din ce n ce mai mult ncredere i trebui s se abin ca s nu foreze limita de vitez, acea linie subire ce desparte controlul de accident. Nu avea de gnd s dea napoi acum, dar prudena i aminti: Kitty Mannock nu era cel mai stabil iaht de uscat i, n plus, era prins la un loc cu srm, cablu i vergi vechi de aizeci de ani. Se ls pe spate i se uit atent dup vrtejuri de nisip, care mturau adesea suprafaa pustie a lacului. Un nor mic de praf ivit din senin i totul se putea termina. tia prea bine c nu se puteau bizui dect pe norocul lor. O vale vzuta prea trziu, o piatr care ar fi rupt zbatul unei roi i multe alte asemenea catastrofe le putea arunca n cale deertul nemilos. Dei aluneca i zdrngnea, Kitty Mannock zbura cu o vitez de care Pitt nu ar fi crezut-o capabil. Vntul frontal ncepu s i arunce nisip n fa pe care l simea ca pe nite alice. Din spate, fora vntului sporea i estima c ajunseser la 85 de kilometri pe ora. Dup ce zile ntregi se trser pe jos prin deert, acum i se prea c zboar ntr-un avion cu reacie. Spera din toat inima c Kitty Mannock se va ine tare i nu se va dezmembra. Dup o jumtate de ora, ncepu s caute puncte de reper. Acum era ngrijorat c ar putea s treac de oseaua transsaharian fr s i dea
238

seama. La urma urmelor, era doar o crare vag n nisip, mergnd din- spre nord spre sud. Dac o ratau, aveau toate ansele s se piard n imensitatea deertului. Nu se vedea nici urm de alte vehicule i terenul deveni din nou neregulat, cu dune mictoare. Trecuser oare de grania cu Algeria? Nu avea cum s i dea seama. Toate urmele marilor caravane ce strbtuser cndva bogata vale a Nigerului spre Mediterana, transportnd aur, filde i sclavi dispruser de mult n negura timpului. Locul lor fusese luat de rare maini cu turiti, camioane crnd piese i provizii i cte un vehicul al armatei n patrulare prin pustiul ignorat chiar i de Dumnezeu. Dac Pitt ar fi tiut c linia roie care indica traseul pe hri nu exist de fapt n realitate, ci doar n imaginaia cartografilor, ar fi fost extrem de frustrat. Singurele indicii reale, dac erau destul de norocoi s le remarce, erau oasele de animale mprtiate, cte un vehicul demontat, urmele de roi ce nu fuseser acoperite de nisip i canistre de ulei la distan de kilometri unele de altele, cu condiia s nu fi fost luate de nomazi ca s le foloseasc sau s le vnd n Gao. Apoi observ un obiect la distan spre dreapta, ca un punct negru n valul tremurtor de cldura. Giordino l vzu i el i arta cu mna n direcia aceea, singurul semn de via pe care l dduse de cnd pornise iahtul. Aerul era limpede i transparent ca sticla. Ieiser din albia secat a lacului .i nu se mai ridicau trmbe sau vrtejuri de praf de pe sol. Vzur acum c obiectul era de fapt ceea ce mai rmsese dintr-un autobuz Volkswagen cruia i fuseser luate absolut toate piesele. Nu mai rmsese dect carcasa, cu un slogan ironic scris pe o parte n englez cu vopsea: Unde e Lawrence al Arabiei cnd ai nevoie de el? Spernd c ajunseser la osea, Pitt schimb direcia spre nord, n contra vntului. Terenul devenise nisipos, cu fii de pietri. Din cnd n cnd treceau peste o poriune cu nisip moale, dar iahtul de uscat era prea uor s se afunde i trecea cu graie mai departe . Dup zece minute, Pitt observ o canistr n deprtare. Acum era sigur c mergeau paralel cu oseaua i porni n zigzaguri de cte doi kilometri spre nord, ctre Algeria. Giordino nu se mai micase. Pitt l scutur de umr, dar capul lui Giordino aluneca ntr-o parte, apoi czu cu brbia n piept. i pierduse cunotina. Pitt ncerca s ipe i s l zglie mai tare, dar nu avu putere. Un vl negru ncepea s i se lase i lui peste ochi i n cteva minute avea s leine i el. I se pru c aude un zgomot de motor n deprtare, dar nu vzu nimic i se gndi c ncepuse s delireze. Zgomotul se amplifica i recunoscu vag c aparinea unui motor diesel, nsoit de huruitul eapamentului. Dar nu se vedea deloc de unde venea i fu sigur c ncepuse s i piard minile. Dintr-odat, rsuna un claxon puternic i Pitt ntoarse ncet capul ntr-o parte. Un camion Bedford mare, cu remorc, de provenien britanic, mergea paralel cu ei i oferul arab privea curios i zmbitor cele dou figuri de pe iahtul de uscat. Venise din spate fr ca Pitt s observe. oferul se aplec pe fereastr, duse o mn plnie la gur i strig: - Avei nevoie de ajutor.
239

Pitt nu putu dect s dea uor din cap. Nu fcuse nici un fel de pregtiri pentru oprirea iahtului. ncerca s trag de frnghii i s aduc vela n vnt, dar nu reuii dect s roteasc iahtul n semicerc. Simurile nu i mai funcionau aa cum trebuia i aprecie greit o pal brusc de vnt. Ddu drumul ancorei, dar era prea trziu. Vntul i fora gravitaiei rsturnar iahtul, smulgndu-i zbaturile roilor i vela i aruncndu-i pe Pitt i pe Giordino ct colo ca pe nite ppui de crp, ntr-un nor de praf i pietre. oferul arab vira spre ei i opri. Sri din cabin i alerga spre cei doi brbai leinai. Recunoscu imediat semnele deshidratrii i se grbi napoi la camion, de unde se ntoarse cu patru sticle de plastic pline cu ap. Pitt i reveni aproape imediat cnd simi lichidul pe fa, prelingndu-i-se n gura pe jumtate deschis. Transformarea fu ca un miracol: era la un pas de moarte dar, imediat ce bu aproape ase litri de ap se redresa, ncepnd s funcioneze din nou ca o fiin uman. i trupul lui Giordino, sectuit pn n mduva oaselor, se rentoarse la via. Prea aproape incredibil c o cantitate sntoasa de lichid i salvase att de repede de la o moarte sigur. oferul arab le mai ddu tablete de sare i curmale uscate. Avea o fa inteligent i pe cap purta o apc de base-ball. Se aez pe vine i privi cu mare interes cum se ntorc la via. - Ai venit cu mainria asta de la Gao? i ntreb el. Pitt cltina din cap: - De la Fortul Foureau, mini el. Nu era nc sigur c se aflau n Algeria. i nici nu tia dac oferul nu avea s i predea primului poliist, dac afl c evadaser de la Tebezza. - Unde ne aflm, mai exact? - n mijlocul pustiului Tanezrouft. - Ce ar? - Algeria, bineneles. Unde credeai c suntei. - Oriunde, numai s nu fim n Mali. Arabul se strmb: - n Mali sunt oameni ri. Guvernul e ru. Omoar muli oameni. - Ct avem de mers pn la cel mai apropiat telefon. ntreb Pitt. - Adrar e la trei sute cincizeci de kilometri spre nord. Ei au mijloace de comunicaii. - E un sat? - Nu, Adrar e un ora mare, cu mult progres. Au i aeroport cu zboruri regulate spre Alger. - Mergei n direcia aceea? - Da, am dus un transport de conserve la Gao i acum m ntorc la Alger. - Ne putei lua i pe noi pn la Adrar? - A fi onorat. Pitt l privi pe ofer i zmbi: - Cum te cheam, prietene? - Ben Hadi. Pitt i strnse mna cu cldur. - Ben Hadi, spuse el ncet, tu nu tii, dar prin faptul c ne-ai salvat viaa, ai mai salvat i vieile altor sute de oameni. PARTEA AIV-A ECOURI DE LA ALAMO Algeria
240

Sahara malianA 44 26 mai 1996 Washington, D.C. - Au ieit! strig Hiram Yager dnd buzna n biroul lui Sandecker, urmat de Rudi Gunn. Sandecker, gndindu-se la bugetul pentru un proiect subacvatic, ridic privirea fr s neleag. - Au ieit? - Dirk i Al au trecut grania n Algeria. Sandecker cpta brusc nfiarea unui copil cruia i s-a spus c vine Mo Crciun. - De unde tii? - Au sunat de la aeroportul unui ora din deert numit Adrar, rspunse Gunn. Legtura a fost proast, dar am neles c urmau s ia un avion spre Alger. Odat ajuni acolo, ne vor suna din nou de la ambasada noastr. - Au mai spus ceva? Gunn se uit la Yaeger i ddu din cap: - Tu ai vorbit cu Dirk nainte s vin eu. - L-am auzit foarte prost, spuse Yaeger. Sistemul telefonic din deert al Algeriei e doar puin mai mult dect nite cutii de conserve legate pe o srm dat cu cear. Dac am neles bine, insista s ceri o echip special care s se ntoarc cu el n Mali. - A explicat de ce? ntreb Sandecker curios. - l auzeam prea slab. Erau parazii tot. timpul. Puinul pe care l-am neles pare o nebunie. - Cum adic o nebunie? vru s tie Sandecker. - Spunea ceva despre salvarea unor femei i copii dintr-o min de aur. Vorbea pe un ton foarte imperativ. - Nu neleg nimic, zise Gunn. Sandecker se uit la Yaeger. - A spus cum au scpat din Mali? Yager arta ca un om pierdut ntr-un labirint. - A putea s jur c a zis c au strbtut deertul ntr-un iaht cu o femeie pe nume Kitty Manning sau Manncock. Sandecker se ls pe spate i zmbi resemnat: - Din cte i cunosc eu pe Pitt i pe Giordino, n-a zice c nu e aa. Apoi ochii i se ngustar brusc i pe fa i se aternu o expresie ntrebtoare: - N-a zis cumva Kitty Mannock? - N-am auzit prea bine, dar cred c da. - Kitty Mannock a fost o aviatoare faimoas n anii 20, explic Sandecker. A zburat peste jumtate din glob i a stabilit recorduri de vitez pe distante mari, nainte s dispar n Sahara. Mi se pare c n 1931. - i ce legtura ar putea s aib cu Pitt i cu Giordino? se ntreb Yaeger cu voce tare. - Habar n-am, zise Sandecker. Gunn se uit la ceas: - Am verificat distana n aer dintre Adrar i Alger. Puin mai mult de o mie dou sute de kilometri. Dac zboar deja, vom avea veti de la ei n aproximativ o or i jumtate.
241

- Dai instruciuni departamentului de comunicaii s deschid o linie direct cu ambasada noastr din Algeria, ordon amiralul. i spunei-le s ia toate msurile de securitate. Dac Pitt i Giordino au descoperit date eseniale legate de contaminarea fluxului rou, nu vreau s afle ceva presa. Cnd Pitt sun la centrul de comunicaii internaional al NUMA, Sandecker i ceilali, inclusiv doctorul Chapman, erau strini n jurul unei console telefonice care nregistra discuia i amplifica vocea lui Pitt printr-un sistem de difuzoare, astfel nct puteau s converseze fr microfoane sau receptoare. Majoritatea ntrebrilor care se adunaser n ultimele nouzeci de minute i gsir rspunsul n raportul precis al lui Pitt, care dura o or. Toi ascultau cu atenie i i luau notie n timp ce el le relata evenimentele nefericite i chinurile pe care le nduraser dup ce se despriser de Gunn pe rul Niger. Le descrise detaliat felul n care descoperiser operaiunea frauduloas de la Fortul Foureau. i oca atunci cnd le dezvlui c doctorul Hopper i ceilali cercettori de la Organizaia Mondiala a Sntii erau n via i lucrau ca sclavi n minele de la Tebezza, cot la cot cu inginerii francezi ai lui Massarde, cu nevestele i copiii acestora i cu ali nenumrai prizonieri politici i strini rpii de generalul Kazim. i ncheie raportului cu felul ntmplator i fericit n care o gsiser pe Kitty Mannock i avionul ei disprut de atta vreme, n timp ce strbteau deertul. Auditorii nu se putur abine s nu zmbeasc, cnd auzir despre construcia iahtului de uscat. Brbaii aezai n jurul consolei nelegeau acum de ce Pitt cerea s se ntoarc n Mali cu o for armat. Fur ngrozii de ceea ce li se spusese despre minele de aur de la Tebezza i despre condiiile inumane de acolo. Iar ceea ce aflar despre depozitele secrete de deeuri toxice i nucleare de la Fortul Foureau i cutremur i mai tare. Cnd auzir c centrul att de rafinat de eliminare solar a deeurilor era o fraud, feele li se ntunecar ncepnd cu toii s se ntrebe cte din celelalte proiecte ale Massarde Enterprises din toat lumea nu erau de fapt dect o faad pentru altceva. Pitt continua explicndu-le adevrata natur a relaiilor dintre Yves Massarde i Zateb Kazim. Le repet cuvnt cu cuvnt conversaiile pe care le avusese cu Massarde i OBannion. Apoi Chapman ddu startul ntrebrilor: - Aadar concluzia voastr este c Fortul Foureau este sursa contaminrii fluxului rou? ntreb el. - Eu i Giordino nu suntem experi n hidrologie, replic Pitt, dar suntem siguri ca deeurile toxice care nu sunt arse, ci ascunse n subteran, se scurg i migreaz direct n pnza freatica. De acolo se scurg spre sud pe sub o albie veche de ru i se vars n Niger. - Cum au putut s fac spturi att de mari fr ca inspectorii de mediu din toat lumea s nu afle nimic? ntreb Yaeger. - i fr ca sateliii s nu fotografieze nimic? adaug Gunn. - Factorii cheie sunt calea ferat i conteinerele de marf, rspunse Pitt. Excavaiile nu au nceput n timpul construirii reactorului solar i a reelei de concentratoare fotovoltaice. Dup ce au ridicat o cldire mare ca s ascund ntreaga operaiune, trenurile care aduceau deeuri toxice i nucleare au nceput s se ntoarc n Mauritania pline cu pmnt i pietre destinate umplerii
242

unei gropi. Din cte am putut vedea noi, Massarde a profitat de existena unor caverne n calcar. Rmaser tcui cu toii un moment, apoi Chapman spuse: - Cnd se va afla chestia asta, scandalul i investigaiile nu se vor mai termina. - Avei vreo dovada? l ntreb Gunn pe Pitt. - Doar ce am vzut i am auzit de la Massarde. mi pare ru c nu v putem oferi mai mult. - Ai fcut o treab incredibil, spuse Chapman. Datorit vou, sursa contaminrii nu mai e o necunoscut i putem s plnuim cum s suprimm scurgerea n pnza freatic. - Uor de zis, spuse Sandecker. Dirk i Al ne-au pus n mn un gigantic mr al discordiei. - Amiralul are dreptate, zise Gunn. Nu putem s intrm pur i simplu n Fortul Foureau i s l nchidem. Yves Massarde e puternic i bogat i are multe relaii att n guvernul generalului Kazim, ct i n cel francez.... - Plus o grmad de alte persoane influente din cercurile de afaceri i de stat, adaug Gunn. - Massarde e pe planul doi, interveni Pitt. Prioritatea noastr e s i salvm pe acei biei oameni de la Tebezza nainte s fie ucii. - E vreun american prinde ei? ntreb Sandecker. - Doctoria Eva Rojas e cetean american. - Ea e singur? - Da, din cte tiu. - Nici un preedinte nu s-a zbtut vreodat s elibereze ostaticii notri din Liban, aa c nici preedintele de acum nu va trimite o echip special ca s salveze un singur american. - Nu stric s ntrebai, spuse Pitt. - M-a refuzat deja cnd i-am cerut s v salveze pe tine i pe AL - Hala Kamil ne-a mai pus odat la dispoziie echipa tactic i de intervenie rapid a ONU, zise Gunn. n mod sigur va autoriza o operaiune de salvare a propriilor ei oameni de tiin. - Hala Kamil e o doamn cu principii nalte, zise Sandecker cu convingere. Mai idealist dect majoritatea brbailor pe care i cunosc. Cred c ne putem baza pe ea s i trimit pe generalul Bock .i pe colonelul Levant mpreun cu oamenii lor napoi n Mali. - Oamenii mor ca obolanii n min, zise Pitt cu amrciune. Numai Dumnezeu tie ci au mai fost ucii de cnd am plecat noi. Fiecare or conteaz. - Am s iau legtura cu doamna secretar general i am s o pun la curent, promise Sandecker. Dac Levant se va mica la fel de repede cum a fcut-o n cazul lui Rudi, bnuiesc c i vei explica situaia fa n fa nainte de micul dejun. La o or i jumtate dup ce Sandecker i sunase pe Hala Kamil i pe generalul Bock, colonelul Levant mpreun cu oamenii i echipamentul su zburau deasupra Atlanticului, ndreptndu-se spre o baz aviatic francez de lmg Alger. Generalul Hugo Bock i aranja pe birou hrile i fotografiile luate din satelit i lu o lup antic pe care o avea din copilrie de la bunicul lui, de pe
243

vremea cnd coleciona timbre. Lupa era bine lustruit, nu avea nici o zgrietur i mrea imaginea fr nici o distorsiune. O purtase cu el ca pe un talisman tot timpul carierei sale militare. Lu o gur de cafea i ncepu s examineze zona din interiorul cerculeelor pe care le marcase pe hri i pe fotografii i care indicau amplasamentul aproximativ al Tebezzei. Dei descrierea minei fcut de Pitt trimisa lui Bock prin fax de Sandecker, era destul de aproximativa, ochiul generalului detecta repede pista de aterizare i drumul vag prin canionul ngust ce despica platoul nalt i bolovnos. Individul sta, Pitt, i spuse el, are un ascuit sim de observaie. Probabil c memorase puinele puncte de reper pe care le observase n cltoria lor prin deert spre Algeria i le reconstituise n minte napoi pn la min. Bock ncepu s studieze terenul din jur i nu i plcu ceea ce vzu. Misiunea de salvare a lui Gunn de pe aeroportul din Gao fusese relativ simpl. Echipa ONU plecase de la o baz militar din Egipt, de lng Cairo, i nu trebuise dect s captureze aeroportul din Gao, s l ia pe Gunn i s plece. Tebezza era o cu totul alt mncare de pete. Echipa lui Levant va trebui s aterizeze pe pista din deert, s mearg aproape douzeci de kilometri pn la intrarea n min, s ia cu asalt un labirint de tuneluri i caverne, s transporte Dumnezeu tie ci prizonieri napoi la pist, s i urce pe toi la bord i s decoleze. Problema critic era timpul prea ndelungat pe sol. Sosirea avea s fie descoperit i putea provoca un atac al aviaiei lui Kazim. Intervalul necesar unei rute dus - ntors de patruzeci de kilometri pe un drum primitiv din deert cretea considerabil ansele de eec. Atacul nu se putea baza numai pe sincronizare la secund. Mai erau nc multe variabile necunoscute. Era esenial s se mpiedice orice comunicare cu exteriorul. Nu vedea cum operaiunea putea fi ndeplinita n mai puin de o or i jumtate minimum. Dou ore ar fi dus la dezastru. Ddu cu pumnul n mas: - La dracu! exclama el de unul singur. Nu e timp de pregtiri, nu e timp de planificare. O misiune de urgen pentru a salva viei omeneti. La naiba, probabil c vom pierde mai multe dect vom salva! Dup ce privi operaiunea din toate unghiurile, Bock oft i form un numr de telefon. Secretara doamnei Hala Kamil i fcu legtura imediat. - Da, domnule general, zise ea. Nu m ateptam s m cutai aa de repede. E vreo problem cu misiunea de salvare? - M tem c mai multe, doamna secretar. E foarte dificil de data asta. Colonelul Levant va avea nevoie de ntriri. - Am s aprob desfurarea oricror fore ONU suplimentare de care avei nevoie. - Nu avem nici o echip disponibil, explic Bock. Restul forelor mele sunt n misiuni de securitate la grania siriano - israelian sau n misiuni de salvare a civililor prini n tulburrile din India. ntririle pentru colonelul Levant vor trebui s vin din afara ONU. Se las un moment de tcere, n timp ce Hala i aduna gndurile. - Asta e foarte greu, spuse ea ntr-un final. Nu sunt sigur c tiu la cine a putea s apelez.
244

- La americani? - Spre deosebire de predecesorii si, noului preedinte al Americii nu i place s se bage n problemele lumii a treia. De fapt, el a fost cel care mi-a cerut s autorizez misiunea voastr de salvare a celor doi oameni de la NUMA. - De ce n-am fost informat? ntreb Bock. - Amiralul Sandecker nu ne-a putut da nici un indiciu despre locul exact unde se aflau. n timp ce ateptam s apar ceva, au evadat singuri i astfel orice ncercare de salvare a devenit inutil. - Tebezza nu va fi o operaiune rapid i sigur, zise Bock ntunecat. - Poi s-mi garantezi c va reuii? ntreb Hala. - Sunt sigur de abilitile oamenilor mei, doamn secretar, dar nu pot da nici un fel de garanii. M tem c vor exista multe victime. - Nu putem sta cu minile ncruciate, declar Hala cu seriozitate. Doctorul Hopper i echipa sa de cercettori sunt membri ONU. E datoria noastr s ne salvm oamenii. - Sunt de acord, zise Bock. Dar m-a simi mai bine dac am putea conta pe ntriri n cazul n care colonelul Levant e prins n curs de armata malian. - Poate c britanicii sau francezii ar fi dispui... - Americanii sunt capabil de reacia cea mai rapid, o ntrerupse Bock. Dac mi-ar sta n puteri, le-a cere s mi pun la dispoziie Delta Force1. Hala tcu tiind c preedintele Statelor Unite se va dovedi ncpnat i greu de convins. - O s vorbesc cu preedintele i o s i expun cazul, spuse ea resemnat. Mai mult de att nu pot s fac. - Atunci l voi informa pe colonelul Levant c nu se poate atepta la nici un ajutor i c nu e loc pentru nici un fel de eroare sau calcul greit. - Poate va avea noroc. 1 Primul Detaament de fore speciale american pentru operaiuni militare i antiteroriste. Bock respira adnc simind un sloi de ghea alunecndu-i pe ira spinrii. - De cte ori am contat pe noroc, doamna secretar, ceva a mers teribil de prost. St. Julien Perlmutter sttea n biblioteca sa imensa, n care se aflau mii de cri, majoritatea aranjate frumos pe rafturi lcuite de mahon. Dar cel puin dou sute de volume erau puse unele peste altele i mprtiate pe covorul persan sau pe un birou cu rulou extrem de uzat. mbrcat n inuta sa obinuit de zi, pijama de mtase i halat cu imprimeuri, i inea picioarele nclate cu papuci pe biroul n dezordine i citea un manuscris din secolul al aptesprezecelea. Perlmutter era un expert legendar n istorie maritima. Colecia sa de documente istorice i romane despre nave i mri era considerat cea mai bun din lume. Custozii muzeelor din toat ara i-a fi dat fericii o mn sau un picior, ori ar fi semnat un cec n alb n schimbul bibliotecii lui masive. ns banii nu contau pentru un om care primise o motenire de cincizeci de milioane de dolari, dect pentru a cumpra cri rare despre mri i oceane, pe care nu le avea nc.
245

Dragostea lui pentru femei nu se compara nici pe departe cu dragostea lui pentru cercetare. Dac exist vreo persoan care s dedice cu pasiune o ora de lectur oricrei epave consemnate vreodat, aceea era St. Julien Perlmutter. Toi recuperatorii sau vntorii de comori din Europa i America apreau mai devreme sau mai trziu la ua lui pentru sfaturi. Era un adevrat monstru, cntrind o sut optzeci i unu de kilograme, i plceau mncrurile i buturile rafinate i singurele exerciii fizice pe care le fcea constau n ridicarea crilor i rsfoirea paginilor. Avea ochii albatri ca cerul, plini de veselie i o fa roie ngropat sub o uria barb crunt. Sun telefonul i mpinse la o parte mai multe cri deschise ca s rspund: - Perlmutter. - Julien, sunt Dirk Pitt. - Dirk, biete! exclam el. Nu i-am mai auzit vocea de mult. - De vreo trei sptmni. - Cine mai numra orele cnd e pe urmele unei epave, rse el. - Noi doi n nici un caz. - Ce-ar fi s vii ncoace ca s guti din faimoasele mele cltite Perlmutter? - M tem c s-ar rcii pn ajung eu acolo, replic Pitt. - Unde eti? - n Alger. Perlmutter pufni cu dispre: - Ce caui n locul la oribil? - Printre altele, m intereseaz o epav. - n Mediterana, dincolo de coasta Africii de Nord? - Nu, n Deertul Sahara. Perlmutter l cunotea bine pe Pitt i tia c nu glumete. - tiu despre legenda unei nave aflate n deertul californian, mai sus de Marea Cortez, dar n-am auzit vreodat c s-ar gsi aa ceva n Sahara. - Am gsit trei mrturii cu privire la ea, explic Pitt. Una dintre surse e un btrn obolan al deertului american, care caut un blindat confederat numit Texas. Jur c a navigat n susul unui ru secat astzi i c a euat n nisip. Povestea spune c transporta aurul din trezoreria confederata. - Unde l-ai gsit? rse Perlmutter. Ce fel de buruieni ale deertului fuma individul? - Mai pretinde i ca la bord se afl Lincoln. - Asta depete ridicolul i trece n zona aberaiilor. - Orict ar suna de ciudat, eu l-am crezut. Pe urm am mai gsit dou surse care confirm legenda. Una a fost o veche pictur murala dintr-o peter ce nfia o nav de lupt confederata. Cealalt a fost o referin din jurnalul pe care l-am gsit n avionul lui Kitty Mannock. - Ia stai puin, zise Perlmutter sceptic. Avionul cui? - Kitty Mannock. - Ai gsit-o! Dumnezeule, a disprut acum peste aizeci de ani! Chiar ai gsit locul unde s-a prbuit? - Eu i Al Giordino am dat de cadavrul ei i de epava avionului ntr-o rp lturalnic, n timp ce traversam deertul.
246

- Felicitri! rcni Perlmutter. Ai rezolvat unul dintre cele mai faimoase mistere ale aviaiei. - A fost un noroc chior, recunoscu Pitt. - Cine pltete pentru convorbirea asta? - Ambasada american din Alger. - n cazul sta, ateapt puin. M ntorc imediat. Perlmutter se ridic greoi din scaun, se duse spre un raft i se uit la irul de cri cteva momente. Gsi cartea pe care o cuta, o scoase, se ntoarse la birou i ncepu s o rsfoiasc. Apoi ridic receptorul. - Spui c nava se numete Texas} - Exact. - O nav blindat cu pinten, citi Perlmutter. A fost construit pe antierul naval Rocketrs din Richmond i lansat pe ap n martie 1865, doar cu o lun nainte de sfritul rzboiului. Cinzeci i apte de metri n lungime i doisprezece n lime. Dou motoare, dou elice, putea pluti n ap de numai trei metri adncime, armura de cincisprezece centimetri. Bateria consta n dou tunuri Blakely cu obuze de 50 de kilograme i alte dou cu calibrul de douzeci i doi de centimetri i obuze de 32 de kilograme. Vitez, paisprezece noduri, zise Perlmutter i fcu o pauz. M-ai auzit? - Foarte puternic pentru vremea ei. - ntr-adevr, i de dou ori mai rapid dect orice alt blindat din armata unionist sau confederat. - Care e povestea ei? - Destul de scurt, rspunse Perlmutter. Singura ei apariie n lupt a fost n timpul unei goane eroice n josul rului James, cnd a trecut prin ntreaga flot unionist i pe lng forturile de la Hampton Roads. Grav vtmat, a scpat n Atlantic i de atunci n-a mai fost vzut niciodat. - Aadar dispariia ei e o realitate, spuse Pitt. - Da, dar nu un fenomen supranatural. Blindatele confederate nu erau construite dect pentru ru i nu pentru traversarea oceanului. Prerea generala a fost c s-a scufundat n vreo furtun. - Crezi c e posibil s fi traversat oceanul pn pe coasta de vest a Africii i s fi navigat n susul rului Niger? - Atlanta e singurul blindat confederat despre care mi amintesc c a ncercat s ias n larg. A fost capturat n timpul unei lupte cu dou monitoare unioniste la Wassaw Sound, n Georgia. Cam la un an dup terminarea rzboiului, a fost vndut regelui din Haiti pentru flota sa. A plecat din Chesapeake Bay spre Caraibe i a disprut. Echipajul care lucrase pe ea spunea c lua ap chiar i pe vreme bunicic. - i totui btrnul prospector jur c au existat poveti transmise de colonitii francezi i de localnici despre un monstru de fier fr vele care a navigat pe Niger. - Vrei s verific? - Ai putea? - Istoria asta m fascineaz deja, spuse Perlmutter. Mai vd nc o enigm n legtur cu nava Texas care o face i mai interesant. - Ce anume? ntreb Pitt.
247

- M uit n biblia flotelor din rzboiul civil, rspunse Perlmutter ncet. Toate enumera mai multe referine pentru studii suplimentare. Biata Texas nu are nici un fel de referine. De parc cineva a vrut s fie dat complet uitrii. Pitt .i Giordino prsir discret ambasada american prin holul biroului de paapoarte, ieir n strad i oprir un taxi. Pitt i ntinse oferului un bilet cu indicaii n francez, scrise de un funcionar al ambasadei i se ls pe spate n timp ce taxiul i croi drum prin piaa central, pe lng moschei pitoreti cu minarete nalte. Spre norocul lor, ddur de un ofer nervos care claxona tot timpul, blestemnd mulimea de pietoni i traficul aglomerat ce nu inea cont de stopuri i de poliitii care nu fceau nici cel mai mic efort s controleze haosul. Cnd ajunser la artera principal, paralela cu portul aglomerat, oferul vira spre sud i o lu spre periferia oraului, unde opri ntr-o alee erpuitoare, conform instruciunilor. Pitt l plti .i atept s se ndeprteze. n mai puin de un minut, o main de serviciu a aviaiei franceze, un Peugeot 605 diesel, opri lng ei. Urcar n spate fr s fie bgai n seam de oferul n uniform, care acceler nainte ca Giordino s nchid ua. Dup zece kilometri maina opri la intrarea principala a unui aerodrom militar, cu tricoloml francez fluturnd deasupra gheretei santinelei. Paznicul arunc o privire spre Peugeot i ddu din cap salutnd n stil franuzesc cu palma n afara. n captul pistei, oferul opri i fix un steag n soclul montat pe aripa din stnga. - Nu-mi spune, zise Giordino. Vreau s ghicesc. Suntem mareali i mergem la o parad. Pitt izbucni n rs: - Ai uitat cnd lucrai n aviaie? Toate vehiculele ce trec de linia de zbor trebuie s arboreze steagul. Peugeot-ul rul pe lmg un ir lung de avioane de lupt Mirage 2000, nconjurate de mecanici. ntr-un capt se afl o escadril de elicoptere Super Puma AS-332, ce artau de parc fuseser proiectate de un individ miop. Construite s transporte rachete aer-sol, nu aveau nfiarea agresiva a majoritii elicopterelor de atac. oferul merse mai departe spre captul pustiu al unei piste secundare i parc. Rmaser pe loc ateptnd. Giordino aipi imediat n interiorul rcorit de aerul condiionat, iar Pitt se apuca s citeasc un numr al ziarului Wall Street Jo um al pe care l luase de la ambasad. Cincisprezece minute mai trziu, un avion mare vira dinspre vest i ateriz. Nici unul dintre ei nu l observar pn nu i auzir scritul roilor pe pista de beton. Giordino se trezi i Pitt mpturi ziarul n timp ce avionul frn i se roti ncet ntr-un arc de 180 de grade. Imediat ce se opri, oferul Peugeot-ului porni motorul i se apropie la cinci metri de coada avionului. Pitt observ c avionul era vopsit ntr-un cafeniu-deschis i c de sub vopsea se zreau nite marcaje. O femeie mbrcat n uniform de lupt pentru deert, avnd pe o mnec emblema cu o sabie a ONU, cobor printr-o trap din burta avionului, dintre roile uriaului tren de aterizare. Porni n mar forat spre main i deschise ua din spate. - V rog s m urmai, zise ea ntr-o englez cu puternic accent spaniol. Maina de serviciu se ndeprta, iar femeia, membra a echipei tactice a ONU, i conduse sub fuzelajul bombat i le fcu semn s urce la bord. Intrar n
248

magazia avionului i de acolo urcar o scara ngust ce ducea spre cabina principal. Giordino se opri i se uit la cele trei transportoare blindate avnd mai puin de doi metri nlime. Apoi privi fascinat vehiculul de teren deertic dotat cu arme puternice, folosit pentru recuperarea lui Gunn la Gao. - Intr ntr-o curs de teren cu chestia asta, zise el admirativ, i nimeni nu va ndrzni s te depeasc. - Arat, ntr-adevr, destul de intimidant, admise Pitt. Un ofier i atepta cnd ajunser n cabina principal: - Sunt cpitanul Pembroke-Smythe, se prezent acesta. M bucur c ai venit. Colonelul Levant va ateapt n camera de planificare. - Suntei englez, zise Giordino. - Da. Vei vedea c suntem un grup destul de pestri, spuse PcmbrokcSmythc vesel, nvrlind un baston n jurul cabinei i artnd spre trei duzini de brbai i femei aflai n variate stadii de,.urare i asamblare a armelor i echipamentului. O minte creatoare a venit cu ideea c oNU trebuie s aib propria sa unitate tactic, care s mearg acolo unde guvernele din ntreaga lume se tem s peasca. Ni se mai spune i rzboinicii secrei. Am fost cu toii instruii de forele speciale ale rilor noastre. Suntem toi voluntari. Unii sunt permaneni, iar civa sunt ntr-un stagiu de un an. Era cel mai dur grup pe care l vzuse Pitt vreodat. Cu trupurile ntrite prin exerciii i instrucie brutal, erau profesioniti tcui i tenace, dispunnd de toate abilitile i inteligena cerute de aciunile secrete. Pe nici unul nu ar fi vrut s l ntlneasc pe o alee ntunecoas, iar asta le includea i pe femei. Pembroke-Smythe i introduse n compartimentul ce reprezenta centrul de comand al avionului. Locul era spaios i plin cu sisteme electronice. Un operator supraveghea echipamentul de comunicaii, iar altul programa n calculator datele pentru misiunea pe care urmau s o desfoare la Tebezza. Colonelul Levant se ridic graios din spatele biroului i i ntmpin pe Pitt i pe Giordino la u. Nu era sigur la ce s se atepte. Citise dosarele cuprinztoare ale ambilor brbai, furnizate de Serviciul Internaional de Informaii al Naiunilor Unite i nu putuse s nu fie impresionat de realizrile celor doi. Citise i un scurt raport despre ncercrile prin care trecuser n deert dup ce evadaser de la Tebezza i le admirase tenacitatea. Levant fusese rezervat cnd venise vorba s i ia pe Pitt i pe Giordino cu ei, dar i dduse repede seama c fr ndrumarea lor prin labirintul minelor operaiunea putea fii n mare pericol. Le strnse minile observnd c erau slbii i se resimeau dup mersul ndelungat prin soare, dar altfel preau ntr-o condiie fizic uimitor de bun. - Am aflat prin ce aventuri ai trecut, domnilor, i ateptam cu nerbdare s v cunosc. Sunt colonelul Marcel Levant. - Dirk Pitt, iar tipul sta urcios de aici e prietenul meu, Al Giordino. - Dup ce am citit raportul despre chinurile prin care ai trecut, m ateptam s fii adui aici cu targa, dar m bucur s constat c suntei n form. - Lichidele, vitaminele i micarea n aer liber, zise Pitt zmbind, au avantajele lor.
249

- Nu uita de distraciile n plin soare, mormi Giordino. Levant nu le rspunse i se uit la Pembroke-Smyth: - Cpitane, anun oamenii i ordon-i pilotului-ef s se pregteasc imediat pentru decolare. Dup aceea se ntoarse spre cei doi brbai din faa lui: - Dac ceea ce spunei e adevrat, timpul se msoar n viei omeneti. Vom discuta detaliile misiunii n timpul zborului. Pitt ddu din cap total de acord: - v aplaud promptitudinea. Levant se uit la ceas: - Avem de zburat puin mai mult de patru ore. Culoarul nostru de timp este foarte strimt. Nu putem ntrzia nici o clip dac vrem s dm atacul n timpul perioadei de odihn a prizonierilor. O clip prea de- vreme sau prea trziu i vor fi mprtiai prin toate puurile minei n echipe de lucru i nu vom putea s i gsim i s i adunm pn n momentul retragerii programate. - n patru ore va fi noapte la Tebezza. - Ora 20.00, cinci minute n plus sau n minus. - Vrei s cobori cu luminile de aterizare? ntreb Pitt nencreztor. Ai putea s dai drumul i la artificii ca s i anunai c venim. Levant i rsuci vrful mustii, un gest pe care Pitt avea s l vad deseori n urmtoarele zece ore. - Vom ateriza n ntuneric. Dar nainte s ncep explicaiile, ar fi bine s v aezai i s v punei centurile de siguran. Cuvintele lui fur nsoite de zgomotul ciudat de nbuit al motoarelor, n timp ce pilotul mpingea manetele. Imensul aparat de zbor ncepu s accelereze pe pist, motoarele scond doar un uor zumzit. Lui Giordino, Levant i se pru puin cam prea afectat i arogant i l trata cu o indiferen politicoas. Pitt, pe de alt parte, recunotea imediat simul practic i ingeniozitatea cnd le ntlnea la cineva. Mai simi i un curent subteran de respect venind dinspre colonel, care lui Giordino i scpa. n timpul decolrii, Pitt remarc sileniozitatea motoarelor, neobinuit pentru un avion funcionnd la presiune maxim. - E dotat cu amortizoare speciale de zgomot pentru turbin, explic Levant. - i fac efectul, spuse Pitt admirativ. Cnd ai aterizat, n-am auzit nimic pn n clipa cnd roile au atins pista. - Ar putea fi considerat un factor ce contribuie la reuita aterizrilor n locuri unde nu suntem bine venii. - V strecurai fr lumini? Levant consimi din cap: - Fr lumini. - Pilotul are echipament sofisticat pentru vedere nocturna? - Nu, domnule Pitt, nu are nimic sofisticat. Patru oameni de-ai mei vor sri cu parauta pe pista de aterizare de la Tebezza, o vor asigura, apoi vor plasa o serie de lumini cu infrarou dup care s se ghideze pilotul. - Dup ce ajungem jos, spuse Pitt, nu va fi o treab uoar s parcurgem distana dintre pist i intrarea n min prin ntunericul de smoal. - Asta, zise Levant ntunecat, e cea mai mic dintre problemele noastre.

250

Avionul ncepuse s urce virnd spre sud. Colonelul i desfcu centura i se duse spre o mas pe care se afl o fotografie mrit a platoului de deasupra minei. Lua un creion i btu cu el n fotografie: - Ar fi fost mult mai simplu s aterizm cu elicoptere pe platou i s coborm cu corzi pe pereii canionului pn la intrarea n min. Ar fi mrit de asemenea elementul surpriz. Din pcate, a trebuit s lum n calcul i alte elemente. - V neleg dilema, zise Pitt. Elicopterele nu au destul combustibil pentru o cltorie dus-ntors la Tebezza. Stabilirea unor centre de ncrcare cu combustibil n deert ar fi nsemnat pierdere de timp. - Treizeci i dou de ore, dup estimarile noastre. Ne-am gndit s folosim dou elicoptere, unul s transporte combustibil, iar cellalt oamenii i proviziile, dar ne-am lovit de complicaii i cu planul asta. - Prea dificil i prea ncet, zise Giordino. - Viteza a fost i ea un factor care a nclinat n favoarea folosirii acestui avion, spuse Levant. Un alt element important a fost faptul c ne-am putut lua propriile mijloace de transport n avion. Mai avem, de asemenea, spaiu la bord pentru instalaii medicale. Ai menionat n raport c un mare numr de oameni vor avea mare nevoie de ngrijiri. - Din ci oameni e format echipa de asalt? ntreb Pitt. - Treizeci i opt de lupttori i doi medici, rspunse Levant. Dup ce aterizm, patru vor rmne s pzeasc avionul. Medicii vor nsoi echipa ca s acorde ngrijiri captivilor. - Nu va fi loc n transportoare pentru toat lumea. - O parte din oamenii mei vor merge pe acoperi i prini de prile laterale. n felul sta vom putea evacua patruzeci de prizonieri. - S-ar putea s nu mai fie atia rmai n via, spuse Pitt solemn. - Vom face tot ce ne va sta n puteri pentru cei care sunt, l asigura Levant. - Dar ce facem cu malienii? ntreb Pitt. Cu disidenii politici i cu inamicii generalului Kazim? - Ei vor trebui s rmn, ddu Levant din umeri. Le vor fi deschise toate depozitele de provizii i le vom da armele gardienilor. Altceva nu putem face pentru ei. Vor trebui s se descurce singuri. - Kazim e destul de sadic s i execute n mas dup ce va afla c sclavii Lui iubii au fugit din colivie. - Am i eu ordine de respectat, spuse Levant simplu. Iar acestea nu includ salvarea infractorilor locali. Pitt privi n fotografie vastul deert ce nconjura platoul Tebezza. - Deci planul dumneavoastr e s aterizm n toiul nopii pe o pist pustie, s strbatem un drum dificil i la lumina zilei, s lum mina cu asalt, s ncrcm toi prizonierii strini i s ne ntoarcem n goan la pist, de unde s decolm spre Alger. S-ar putea ca treaba s fie prea grea pentru resursele limitate de care dispunei. Levant nu detecta nici o not de dezaprobare sau cinism n expresia lui Pitt. - Cum se spune n locul dumneavoastr de batin, domnule Pitt, asta e situaia.
251

-Nu pun la ndoial calitile oamenilor dumneavoastr, domnule colonel. Dar m ateptam la o for mai mare i mai bine echipat. - Regret c oNU nu furnizeaz echipei noastre tactice i de intervenie rapid fonduri pentru efective mai mari i echipament ultrasofisticat, cum au majoritatea forelor operaionale speciale. Avem un buget restrns i ne desfurm n limitele acestuia. - Dar de ce o echip UNICRATT? ntreb Pitt curios. De ce nu au trimis o unitate de comando britanic sau a Legiunii Strine franceze, sau chiar una a forelor speciale americane? - Pentru c nici o alt naiune, inclusiv a dumneavoastr, nu a vrut s i murdreasc minile n acest gen de misiune, explic Levant obosit. Serviciile noastre au fost oferite voluntar de doamna secretar general Kamil. Numele i aduse n minte lui Pitt o amintire drag a unui interludiu pe care l avusese cu Hala Kamil la bordul unui vas, n Strmtoarea Magellan. Se ntmplase cu doi ani nainte, i aminti el, n timpul cutrii comorilor Bibliotecii din Alexandria. Levant i observ privirea pierdut, iar Giordino zmbi cu neles. Pitt le surprinse expresiile i reveni la harta din satelit: - Exist o bub undeva. - Exist mai multe, zise Levant calm, dar toate pot fi depite. - Cu excepia a dou. - i anume? - Nu tim unde sunt localizate centrul de comunicaii i camerele de monitorizare ale lui OBannion. Dac reuete s alerteze forele de securitate ale lui Kazim, nu vom avea nici cea mai mic ans s ne ntoarcem la avion i s pornim spre Alger nainte s i fac apariia o escadril a lui de lupt i s ne doboare. - n cazul sta, va trebui s prsim mina n patruzeci de minute, spuse Levant. Nu ar fi imposibil dac majoritatea captivilor pot s urce la suprafa fr ajutor. Dac cei mai muli dintre ei trebuie crai, vom pierde un timp preios de care nu vom dispune. n clipa aceea, apru cpitanul Pembroke-Smythe din buctrie cu o tav cu sanviuri i cafea. - Mncarea noastr nu e prea de soi, dar e sioasa, spuse el vesel. Putei alege ntre salata de pui i ton. Pitt se uit la Levant i rnjii: - Nu glumeai cnd spuneai c avei un buget restrns. n timp ce avionul zbura deasupra deertului negru ca marea, Pitt i Giordino schiau din memorie hrile nivelelor minei. Levant fu uluit de ct de multe i aminteau. Nici unul dintre ei nu pretindea c are o memorie fotografic, dar ineau minte enorm de multe detalii pentru perioada scurt ct fuseser prizonieri n min. Levant i ali doi ofieri i chestionar pe brbaii de la NUMA n profunzime, repetnd o ntrebare de trei sau patru ori n sperana c vor obine detalii ce fuseser observate, dar trecute cu vederea. Drumul spre canion, amplasarea minei, armele gardienilor, toate fur trecute n revist iar i iar. Discuia era nregistrata n computer, care realiza planuri tridimensionale ale minei. Nimic nu fu scpat din vedere: prognoza meteo
252

pentru urmtoarele ore, timpul de zbor necesar avioanelor de lupt ale lui Kazim din Gao, planuri alternative i rute de retragere n caz c avionul era distrus la sol. Alctuir planuri pentru toate mprejurrile posibile. Cu o or nainte de a ateriza la Tebezza, Levant i aduna mica unitate de brbai i femei n cabina principal. Pitt ncepu edina de informare descriindu-le gardienii, numrul acestora i armele pe care le aveau, ca i atitudinea lor indolenta dup atta vreme n care triser i lucraser n subteran. i urm Giordino care le fcu un tur prin galeriile minei cu ajutorul schielor mari prinse pe un panou. Pembroke-Smythe mpri echipa tactic oNU ce urm s execute asaltul n patru uniti i le mpri hri individuale ale tunelurilor din subteran scoase din calculator. Levant ncheie informarea, dndu-le instruciuni echipelor cu privire la misiunile lor. - mi cer scuze pentru lipsa de informaii, ncepu el. N-am mai pornit niciodat ntr-o operaiune att de periculoas cu date aa de puine. Hrile care v-au fost date acoper probabil mai puin de 20 la sut din tunelurile i puurile existente. Va trebui s atacm n for i rapid i s prelum controlul asupra birourilor i zonelor de paz. Dup ce eliminm rezistena, vom aduna prizonierii i vom ncepe retragerea. Adunarea final va avea loc la intrarea n cavern, fix la patruzeci de minute dup ce intrm. Avei vreo ntrebare pn acum? Se ridic o mn i un brbat din fa vorbi cu accent slav: - De ce numai patruzeci de minute, domnule colonel? - Dac stm mai mult, domnule caporal Wadilinki, un avion de lupt malian de la cea mai apropiat baza aerian ne poate ajunge din urm i dobor nainte s ajungem napoi n Algeria. Sperana mea e c majoritatea captivilor vor putea ajunge la transportoarele noastre fr ajutor. Dac va trebui s i crm pe majoritatea, vom ntrzia. Se ridic o alt mn: - Ce se ntmpl dac ne rtcim n min i nu putem ajunge la ntlnire pentru retragere? - Vei rmne acolo, rspunse Levant pe ton de conversaie. Altcineva? - Putem pstra aurul pe care l gsim? ntrebarea veni de la un individ musculos din spate i fu urmat de hohote de rs. - Vei fi percheziionai la piele la sfritul misiunii, replic PembrokeSmythe jovial, i tot aurul care se va gsi asupra voastr va fi depus n contul meu personal din Elveia. - i femeile? veni o ntrebare din partea unei femei. Pembroke-Smythe i arunca un zmbet pervers. - Mai ales femeile. Dei expresia serioas nu l prsii, Levant fu mulumit de glumele care relaxau atmosfera tensionat. - Acum c tim unde se va duce prada, zise el, haidei s ncheiem. Eu voi conduce prima unitate, cu domnul Pitt ca ghid. Vom prelua controlul asupra birourilor de la nivelul superior, apoi vom cobor n min s i eliberam pe prizonieri din gaura aceea de iad. Unitatea a doua, sub comanda cpitanului
253

Pembroke-Smythe, cu domnul Giordino ca ghid, va cobor cu liftul i va asalta sediul pazei. Locotenentul Slcinholm va comanda unitatea a treia care ne va urma ca ntriri i va lua poziii defensive la puurile laterale dincolo de tunelul principal pentru a preveni orice micri de linie. Unitatea a patra, sub comanda locotenentului Morrison, va prelua controlul asupra nivelurilor de recuperare a aurului. Cu excepia echipei de medici, restul vei rmne s pzii pista. Dac avei ntrebri, le vei pune comandanilor unitilor voastre. Levant se opri i i privi oamenii: - Regret c am avut att de puin timp s ne pregtim pentru operaiunea aceasta, dar n-ar trebui s se dovedeasc peste posibilitile unei echipe care ia ndeplinit cu succes ultimele ase misiuni fr nici o pierdere uman. Dac v confruntai cu situaii neprevzute, improvizai. Trebuie s intrm, s eliberm prizonierii i s ieim repede nainte s fim prini de forele aeriene maliene. Am terminat. Mult noroc tuturor! Levant se ntoarse i intr n compartimentul su de comand. Datele comunicate prin sistemele de poziionare prin satelit ajunser n computerul de navigare, care transmise cursul pilotului automat i duse avionul exact deasupra platoului Tebezza. Urm o uoar corecie a noii coordonate i pilotul curnd zbura n cercuri deasupra pistei, ce arta ca o fie arid din deert pe monitorul radarului. Uile magaziei de marf se deschiser i patru ofieri de comando se aliniara la marginea vidului negru. Peste douzeci de secunde, se auzi o sonerie i cei patru srir i se pierdur imediat n noapte. Uile se nchiser i pilotul porni n cercuri spre nord timp de dousprezece minute, apoi vira i ncepu coborrea. Pilotul privea instrumentele de bord prin ochelarii cu vedere nocturn, iar copilotul inea sub observaie deertul prin ochelarii bifocali cu lentile speciale, care i permiteau s detecteze luminile infraroii puse de parautiti. - Vd pista, anun pilotul. Copilotul clatin din cap, detectnd patru lumini clipind la unison spre dreapta: - Ceea ce vezi e o pist scurt pentru avioane uoare. Cea principala e la o jumtate de kilometru spre dreapta. - Am neles. Redu viteza. Copilotul trase maneta i roile coborir n poziii: - Trenul de aterizare e cobort. - Cum reuesc piloii de pe elicopterele Apache s nu se izbeasc de sol mormi pilotul. Parc m uit prin tuburile de la hrtia igienica. Copilotul nu avu timp s zmbeasc sau s rspund. Era prea ocupat cu citirea vitezometrului, a altitudinii i cu coreciile de curs. Roile mari se izbir de nisip i de pietri strnind un nor de praf care ascunse stelele n spatele avionului n vitez. Elicele de manevr erau uimitor de silenioase n vreme ce aparatul de zbor gonea pe pist. Apoi frnele intervenir ferm i avionul opri la mai puin de o sut de metri de captul pistei. Praful nc nu se aezase cnd rampa din spate cobor i vehiculele ieir i parcar n convoi, cu maina de nisip n fa. Echipa de paz de ase persoane care urma s asigure paza cobor i se dispers n jurul avionului. Urmar membrii echipei principale care urcar rapid la bordul transportoarelor
254

blindate. eful echipei de parautiti alerg spre colonelul Levant care tocmai cobora i l salut. - Zona e pustie, domnule. Nici urm de gardieni sau de paz electronica. - Exist vreo cldire? ntreb Levant. - Doar una mic de crmida n care se afl unelte i canistre de motorin i de combustibil pentru avioane. S o distrugem. - Ateptai pn ne ntoarcem de la min, zise el i fcu un semn spre silueta din ntuneric de lng el: - Domnule Pitt? . - Da, domnule colonel. - Domnul Giordino mi-a spus ca ai participat la curse de teren. - Aa e, domnule. Levant arta spre volanul vehiculului de atac i i ntinse o pereche de ochelari de noapte: - Dumneavoastr cunoatei drumul spre min. Trecei, v rog, la volan i conducei-ne acolo, spuse el, apoi se ntoarse spre o alt figura care apru din ntuneric. Domnule cpitan Pembroke-Smythe! - Da, domnule. - Plecm. Urcai n ultimul transportor i supravegheai-ne spatele, n special cerul. Nu vreau s ne trezim cu un avion deasupra coloanei. - O s fiu atent, l asigur Pembroke-Smythe. Dac echipa UNICRATT opera cu un buget foarte mic, Pitt nu se putu abine s nu se ntrebe ce echipament incredibil de neobinuit foloseau forele speciale americane, ale cror fonduri erau nelimitate. Toi oamenii lui Levant, inclusiv Pitt i Giordino, purtau costume de camuflaj gri cu negru rezistente la foc i veste anti-glon, ochelari de protecie pentru noapte i cti dotate cu echipament de radio-comunicaie i erau narmai cu puti-mitraliere Heckler Koch. Pitt i fcu cu mna lui Giordino care se urc lng oferul transportorului din spate, apoi urca i el i se aez ntr-un scaun nghesuit, cu capul sub o mitraliera Vulcan cu ase evi. i puse ochelarii i ncerca s i obinuiasc ochii cu lumina brusc ce colora deertul la dou sute de metri n fa n verde, de parc se afl pe alt planet. Art spre nord-vest: - Drumul spre min ncepe cam la treizeci de metri n fa i spre dreapta. Levant ddu din cap, apoi se ntoarse s vad dac echipa urcase n maini i era gata de drum. Fcu un gest nainte i l btu pe Pitt pe umr: - Timpul trece, domnule Pitt. s mergem, v rog! Pitt acceler i schimb viteza. Vehiculul fcu un salt nainte, urmat de cele trei transportoare. Pmntul ncepu curnd s alerge sub roile late ale vehiculului de nisip. Particule fine de nisip explodau n urm sa, oblignd transportoarele s mearg n V ca s evite norii orbitori de praf. n scurt timp, mainile i pasagerii erau acoperii cu toii de un strat de praf fin, marocenuiu. - Ct de repede poate merge l ntreb Pitt pe Levant. - Pe suprafaa plan prinde 210 kilometri. - Asta nseamn n jur de 130 de mile pe ora, zise Pitt. Nu e ru, lund n considerare forma ei deloc aerodinamica i greutatea.
255

- Marina din ara dumneavoastr a venit cu ideea s le folosim n timpul rzboiului din deert cu Irakul. - Spunei-le oferilor c vom face un viraj de 30 de grade spre stnga, apoi vom merge n linie dreapt cam opt kilometri. Levant transmise indicaiile prin radio i peste o clip transportoarele virar n formaie, urmnd vehiculul de nisip. Punctele de reper erau rare pe poteca vag ce mergea de la pist spre canionul spat n platou. Pitt se baza n parte pe memorie i n parte pe ochi. Goana prin deert n toiul nopii era de ajuns s pun nervii oricui la ncercare, chiar cu ochelarii pentru vedere nocturna. Nu avea cum s vad sau s tie sigur ce se afl dup urmtorul dmb sau dac nu cumva deviase de la curs i ducea tot convoiul n fundul unei rpe. Doar cte un rar fga de roi ce nu fusese acoperit de nisip i spunea c era pe drumul cel bun. Arunc o privire spre Levant. Colonelul sttea relaxat i incredibil de calm. Dac felul nebunesc n care conducea Pitt prin ntuneric l speria, nu o arat deloc. Nu se arat preocupat dect atunci cnd se ntorcea s vad dac toate trei transportoarele veneau n urma lor. Platoul se nla amenintor n fa, blocnd spre vest perdeaua joas de stele. Patru minute mai trziu, un val de uurare l cuprinse pe Pitt. Ajunsese drept la int. Intrarea n canionul erpuitor despica pereii negri ai platoului ca o lovitur de topor. ncetini i opri. - Intrarea n petera ce duce spre parcarea subteran e doar la un kilometru de aici, i spuse el lui Levant. Dorii s trimitei nainte o echip de recunoatere pe jos? Levant clatin din cap: - V rog s mergei mai departe cu vitez redus, domnule Pitt. Chiar cu riscul de a ne da de gol prezena, vom intra cu toate vehiculele n acelai timp ca s economisim timp. Suntei de acord? - De ce nu? Nu ne ateapt nimeni. Dac gardienii lui OBannion simt c ne apropiem, vor crede c suntem un nou lot de prizonieri trimis de Kazim i Massarde. Pitt porni ncet. Transportoarele l urmar n coloan. Apas uor acceleratorul doar cnd simea ca i pierde traciunea n nisip. Merse cu vitez a treia i cu motorul torcnd ncet. Coloana se tra n urm la baza pereilor abrupi ca nite umbre negre. Amortizoarele speciale de zgomot ale vehiculelor nu puteau nbui complet bzitul tobelor de eapament, iar btaia motoarelor reverbera uor pe suprafaa de piatr, ca zumzetul ndeprtat al unui avion cu motor cu piston. Aerul nopii era rece i btea o adiere slab, ns pereii canionului mai radi au nc aria adunat peste zi. Intrarea n peter se csc brusc din ntuneric i Pitt dirija vehiculul de nisip printre pereii strimi din piatr i n galeria principal de parc era cel mai natural lucru din lume. Interiorul era luminat doar de luminile ce veneau din tunelul birourilor i era pustiu, cu excepia unui camion Renault i a gardianului pe care se ateptau s l gseasc acolo. Tuaregul n haine lungi i cu turban se uit la vehiculele care se apropiau mai mult din curiozitate dect din pruden. Csc ochii suspicios doar cnd vehiculul de nisip opri la civa metri. i trase arma de pe umr i o
256

ndrept spre ei, cnd Levant l mpuca ntre ochi cu un Beretta automat cu amortizor. - Frumoas lovitur, coment Pitt sec, oprind maina. Levant se uit la ceas: - Mulumesc, domnule Pitt. Ne-ai adus aici cu dousprezece minute mai devreme dect era programat. - Scopul meu e s v fac pe plac. Colonelul cobor din main i fcu mai multe semne cu mna. Rapid i n tcere membrii echipei tactice srir din vehicule, se grupar imediat pe uniti i intrar n tunel. Ajuni n coridorul cu pereii canelai i podea de gresie, oamenii lui Levant ptrunser n tcere prin deschiderile arcuite i i nconjurar pe inginerii luai prin surprindere ai lui OBannion. Giordino conduse celelalte trei uniti tactice spre liftul principal de marf indicat pe harta lui Fairweather, care cobora la nivelele inferioare. Patru din ingineri fur surprini n timp ce jucau pocher aezai la o mas rotund. Oamenii narmai n uniforme de camuflaj i nconjurar cu pistoalele aintite spre capetele lor nainte ca acetia s apuce s reacioneze n vreun fel, apoi le puser clu la gur, i legar i i aruncar ntr-o magazie. Levant apas uor clana i deschise ua centrului de monitorizare a securitii. Camera era luminat doar de monitoarele TV pe care se vedeau diferite locuri din min. Un brbat cu trsturi europene sttea ntr-un scaun rotativ, cu spatele spre u. Purta o cma elegant i pantaloni pn la genunchi. Fuma nepstor un trabuc subire privind spre monitoarele cu imagini din puurile minei. Imaginea oamenilor care intrar se reflect ntr-un monitor stins. Alertat, brbatul se ntoarse uor spre stnga ntinznd mna spre o consol mic cu butoane roii. Levant srii spre el i l lovi puternic cu arma Heckler Hoch, dar prea trziu. Gardianul se prbui leinat peste consola, dar apucase s declaneze un sistem de alarm care ncepu s urle ca sirena unei ambulane rsunnd prin toat mina. - Pe toi dracii! blestema Levant. ntregul element-surpriz s-a dus pe apa smbetei. l ddu pe paznic la o parte i trase de mai multe ori n consol. Din comutatoare ieir scntei i fum, iar alarma se opri brusc. Pitt alerg pe coridor deschiznd uile pn gsi camera de comunicaii. Operatoarea, o femeie frumoas cu trsturi maure, nu se ls intimidat de intrarea intrusului i nici mcar nu ridic privirea de pe echipamentul radio. Alertat de alarm, ipa n francez n microfonul ctii aezate pe prul lung i negru. Pitt se apropie repede i o lovi cu pumnul n ceafa. Dar, ca i Levant, aciona prea trziu. nainte ca femeia s se prbueasc pe podeaua de piatr, alarma fusese transmis trupelor de securitate ale generalului Kazim. - Am ajuns prea trziu, i spuse Pitt lui Levant care intr n goan n camera. A transmis un mesaj nainte s apuc s o opresc. Levant evalua situaia cu o privire rapid. Apoi se ntoarse i strig: - Sergent Chauvel! - Da, domnule! Era aproape imposibil s i dai seama c sub uniforma greoaie de lupt se afl o femeie.
257

- Treci la aparat, i ordon Levant n francez, i spune-le malianilor ca alarma a fost provocat de un scurtcircuit. Asigur-i c nu e nici o urgen. i, pentru numele lui Dumnezeu, convinge-i s nu ntreprind nimic! - Da, domnule, zise Chauvel, o mpinse la o parte cu piciorul pe operatoare i se aez n faa aparatului radio. - Biroul lui OBannion e la captul coridorului, zise Pitt lund-o la goan pe lng Levant. Nu se opri pn nu se izbi cu umrul de u. Nu era ncuiata i nvli n holul recepiei ca un nainta atacnd prin surprindere un mijloca. Recepionera cu ochii violei i prul lung pn mai jos de talie sttea calm la biroul ei innd cu ambele mini un pistol automat. Pitt se arunc peste birou asupra femeii i se prbuir amndoi pe mocheta albastr. ns recepionera avu timp s i trimit dou gloane n vesta antii-glon. Pitt avu impresia c cineva l lovise cu barosul n piept. Loviturile i ti ar respiraia pentru o clip, dar nu l ncetinira. Recepionera ncerca s se elibereze zbiernd i probabil njurnd ntr-o limb necunoscut lui Pitt. Mai trase un glon, care zbura peste umrul lui ricond din tavan ntr-un tablou. Pitt i smulse pistolul, o trase n picioare i o arunc pe canapea. Se ntoarse i o lua spre sculpturile de bronz reprezentnd doi tuaregi i aps clana biroului lui OBannion. Era ncuiat. Ridic pistolul luat de la recepionera i trase de trei ori n ncuietoare, mpucturile rsunar asurzitor n camera din piatr, dar nu mai era nevoie de precauii. Se lipi de perete i deschise ua cu piciorul. OBannion sttea rezemat de birou. Arta de parc se pregtea s-l ntmpine pe directorul unei companii rivale. I se vedeau prin litham ochii privind cu arogan i fr nici un pic de teama. Dar expresia i se transform dintr-o dat n uluire cnd Pitt intr n camer i i scoase casca. - Sper c n-am ntrziat la cin, OBannion. Din cte mi amintesc, i-ai exprimat dorina s iei masa cu mine. - Tu! uiera OBannion i pielea din jurul ochilor i se albi de furie. - M-am ntors s te bntui, zise Pitt zmbind cu jumtate de gur. Am venit i cu civa prieteni care nu-i privesc cu bunvoin pe sadicii care transform femeile i copiii n sclavi i i omoar. - Ar fi trebuit s fii mort. Nimeni nu poate traversa deertul fr ap. - Nici eu, nici Giordino n-am murit. - Unul dintre avioanele de cutare ale generalului Kazim a gsit camionul rsturnat ntr-o vale seac, departe la vest de oseaua transsahariana. Nu aveai cum s ajungei acolo pe jos. - i gardianul pe care l-am lsat legat de volan? - Tria, dar a fost mpucat imediat pentru ca v-a lsat s scpai. - Viaa nu valoreaz nimic prin prile astea. ocul dispru ncet din ochii lui OBannion, dar tot nu era nici urm de team: - Ai venit s i eliberezi oamenii? Sau s furi aur? Pitt l privi fix: - Da, la prima ntrebare, nu, la a doua. Avem intenia s te eliminm pe tine i pe jigodiile care lucreaz pentru tine pentru totdeauna. -Ai invadat o naiune suverana. Nu avei nici un fel de drepturi n Mali sau vreo jurisdicie asupra mea i a minei.
258

- Dumnezeule! mi vorbeti mie de jurisdicie? Dar cu drepturile oamenilor din care ai fcut sclavi i pe urm i-ai ucis cum rmne? OBannion ddu din umeri: - Generalul Kazim i-ar fi executat oricum pe majoritatea. - Ce te-a oprit s te pori cu ei omenete? vru s tie Pitt. - Tebezza nu e o staiune de odihn i recreere. Ne aflm aici s scoatem aur. -Pentru profitul tu, al lui Massarde i al lui Kazim. - Da, consimi OBannion. elurile noastre sunt mercantile. i ce e cu asta? Caracterul rece i nemilos al lui OBannion l fcu pe Pitt s fiarb de mnie i i aduse n minte suferinele ndurate de nenumrai brbai, femei i copii, imaginea cadavrelor stivuite n cripta subteran i a Melikai btndu-i pe lucrtorii neajutorai cu biciul ptat de snge. Era convins c cei trei indivizi bolnavi de lcomie erau de vin pentru unmcel de neimaginat. Se apropie de OBannion i l lovi cu patul pistolului peste bucata din Htham-ul indigo care i acoperea gura. Pitt se uit o clip lung la inginerul irlandez nvemntat n haine de nomad, care zacea acum pe covor cu turbanul ptat de snge, apoi njura cu furie i l ridic pe umr. Pe coridor se ntlni cu Levant. - OBannion? ntreb colonelul. Pitt ddu din cap aprobator: - A avut un accident. - Aa se pare. - Cum stm? - Unitatea a patra a preluat nivelurile de recuperare a minereului. Unitile a doua i a treia se confrunt cu prea puin rezisten din partea gardienilor. Se pare c se pricep mai bine s bat oameni neajutorai dect s se lupte cu profesioniti. - Liftul VIP-urilor spre min e pe aici, zise Pitt lund-o pe un coridor lateral. Liftul cu mochet i pereii din crom fusese abandonat de liftier. Pitt, Levant i membrii unitii nti care nu i pzeau pe ingineri i funcionari, coborr la nivelul principal. Ieir i se apropiar de ua metalic, ce atrna strmb n balamale cu ncuietoarea sfrmat de dinamit aa cum o lsaser. - Cineva ne-a luat-o nainte, reflecta Levant. - Eu i cu Giordino i-am pus dinamita cnd am fugit, i explic Pitt. - Se pare c n-au avut timp s-o repare. n pu se auzir focuri de arm venind de undeva din adncurile minei. Pitt aez trupul incontient al lui OBannion pe umrul unui soldat musculos de comando i o lu la fug spre caverna prizonierilor. Ajunser n sala central fr s ntlneasca nici o rezisten, unde se ntlnir cu membrii unitii a doua care tocmai dezarmau un grup de gardieni, care tremurau cu minile la ceafa. Giordino i doi soldai din echipa tactic trseser n ncuietoare i mpingeau poarta mare de fier ce ddea spre carcera subterana. Pembroke-Smythe l vzu pe Levant i se grbi spre el ca s i raporteze:

259

- Am imobilizat aisprezece gardieni, domnule colonel. Unul sau doi au scpat n puuri. apte au fcut greeala s reziste i sunt mori. Noi avem doar doi oameni rnii, dar nici unul serios. - Trebuie s ne grbim, zise Levant. M tem ca au transmis un semnal de alarm nainte s tiem comunicaiile. Pitt se duse lng Giordino i ncepu i el s mping poarta. Giordino se ntoarse i l privi: - Era timpul s i faci apariia. - M-am oprit pentru o mic discuie cu OBannion. - Trebuie dus la doctor sau la morg? - La dentist de fapt, rspunse Pitt. - Ai vzut-o pe Melika? - Nici urma de ea n birourile inginerilor. - O s-o gsesc, zise Giordino cu ur. E a mea. Reuir s deschid poarta i echipa tactic intr n cavern. Pitt i Giordino tiau la ce s se atepte i totui ceea ce vzur i ngrozi. Soldaii ncremenir i se albir la fa din cauza duhorii i a suferinei care le apru n faa ochilor. Chiar i Levant i Pembroke-Smythe rmaser ocai o vreme pn s i ia inima n dini i s intre. - Dumnezeule, murmur Smythe, parc am fii la Auschwitz sau la Dachau. Pitt i fcu drum prin mulimea de prizonieri amorii i nfometai, artnd ca nite schelete. l gsi pe doctorul Hopper stnd pe un prici i privind n gol, cu hainele murdare fluturndu-i pe trupul decimat de munca peste puteri i de lipsa mncrii. Zmbi larg, se ridic nesigur n picioare i l mbria pe Pitt. - Ai reuit, Slav Domnului! E un miracol: - mi pare ru ca a durat att, zise Pitt. - Eva n-a renunat nici o clip s spere, zise Hopper cu vocea frnt. tia c v vei ntoarce. Pitt privi n jur: - Unde e? Hopper ddu din cap spre un prici: - Ai ajuns n ultima clip. E foarte ru. Pitt ngenunche lng o form ca o statuie zcnd pe un prici de jos. Pe fa i se aternu tristeea. Nu i venea s cread n ce hal ajunsese Eva numai ntr-o sptamna. O lua de umeri cu blndee i o scutur uor: - Eva, m-am ntors dup tine. Ea se mic ncet, flutur din pleoape i l privi ca prin cea. - Te rog, mai las-m s dorm puin, opti ea. - Eti n siguran acum. Am venit s te scot de aici. Ea l recunoscu i ochii i se umplur de lacrimi: - tiam c o s vii dup mine... dup noi toi. - Ne-am chinuit mult pn am reuit. Ea l privi n ochi i i zmbi: - Nu m-am ndoit nici o clip c vei veni. O sruta lung, cu gingie i tandree. Echipa de medici a Lui Levant se apuc imediat s trateze captivii, n timp ce unitile de asalt ncepur s i evacueze pe cei care puteau merge la
260

nivelul de sus unde erau ncrcai n transportoare. Temerile iniiale se adeverir .i operaiunea mergea ncet, pentru c cei mai muli erau prea slbii ca s mearg singuri i trebuiau crai. Dup ce se asigur c Eva i celelalte femei i copii primiser ngrijiri .i erau n drum spre suprafa, Pitt mprumut o pung de explozibili din plastic de la expertul n demolri al lui Levant i se ntoarse la OBannion care i recptase cunotina i sttea lng un vagonet sub supravegherea atent a unei femei-soldat. - Haide, OBannion, i ordon Pitt. O s facem o plimbare. Litliam-ul lui OBannion se desfcuse dnd la iveal o fa desfigurat de o explozie n tineree, cnd lucra ntr-o min din Brazilia. Urenia i era accentuat de gura plin de snge, cu dinii din fa scoi de lovitura pe care o primise de la Pitt. - Unde? ntreb el cu buzele umflate. - s aducem un omagiu morilor. Femeia care l pzea se ddu la o parte i Pitt l trase n picioare pe OBannion i l mpinse de-a lungul inelor spre cripta mortuara. Nici unul dintre ei nu mai spuse nimic pe drum. Din cnd n cnd, trebuiau s ocoleasc trupul cte unui paznic tuareg, care fcuse greeala s reziste oamenilor lui Levant. Cnd ajunser n caverna morilor, OBannion se opri, dar Pitt i ddu un brnci nuntru. OBannion se ntoarse spre Pitt cu ochii nc plini de dispre: - De ce m-ai adus aici? Ca s mi ii o cuvntare, nainte s m omori, despre cruzimea de care am dat dovad fa de semenii mei ? - Deloc, replic Pitt ncet. Nu e nevoie s i in cuvntri i n-am s te omor. Ar fi prea uor. O scurt durere i apoi ntunericul. Nu?.... cred c merii s sfireti cu totul altfel. Pentru prima oar, o licrire de team dans n ochii lui OBannion: - Ce ai de gnd s faci? Pitt art cu eava armei spre maldrele de cadavre: - O s i dau timp s meditezi la brutalitatea i cruzimea ta. OBannion pru deconcertat: - De ce? Te neli amarnic dac i nchipui c o s v cer iertare i o s v implor s avei mil. Pitt observ ntr-un morman de cadavre trupul fragil i nfometat i ochii rmai deschii ai unei fetie ce nu putea avea mai mult de zece ani. Simi cum l arde un val de furie i se lupt din greu s se controleze. - Ai s mori, OBannion, dar foarte ncet, dup ce vei trece prin agonia, setea i foamea pe care le-ai impus acestor nefericii oameni din jurul tu. Pn cnd te vor gsi prietenii ti, Kazim i Massarde, cu condiia s fac efortul s te caute, te vei fi alturat victimelor tale. - mpuc-m, omoar-m acum! ipa OBannion cu slbticie. Pe buzele lui Pitt se aternu un zmbet de ghea i rmase tcut. l mpinse cu pistolul forndu-l s se retrag spre captul cavernei. Apoi Pitt intr n tunel, aez explozibilii din plastic la diferite intervale i fix detonatoarele. i arunc Lui OBannion un ultim salut i alerga n pu, unde se ascunse n spatele unui tren cu vagonei de minereu.
261

Patru explozii rsuntoare, urmnd la o fraciune de secund una dup alta, aruncar n aer stlpii de susinere de la intrarea n puul principal dinspre cripta. Ecoul exploziilor rsun cteva momente n toat mina, apoi se ls o linite stranie. Pitt se ntreb furios dac nu pusese explozibilii n poziii greite. Dar apoi auzi un zgomot surd, care se amplifica ntr-un huruit nvalnic i acoperiul tunelului se prbui, ngropnd intrarea spre sala mortuar sub sute de tone de roc. Pitt atepta pn ce praful ncepu s se aeze apoi i puse calm arma pe umr i o lu de-a lungul inelor spre zona de evacuare, fluiernd Am lucrat la calea ferat. Giordino auzi un zgomot, apoi observ micare ntr-o galerie transversala din stnga lui. O lu pe ine pn ajunse la un vagonet gol. Se lipi de zid i, avnd grij s nu loveasc vreo piatr cu gheata, se apropie ncet. Agil ca o pisic, sri peste ine i bg eava armei n vagonet. - Arunc arma, zise el pe ton dur. Luat prin surprindere, gardianul tuareg se ridic ncet din vagonet, cu mitraliera ridicata sus deasupra capului. Nu tia englez i nu nelesese exact ce i spusese Giordino, dar putea recunoate repede o cauz pierdut. Urmri cu privirea cum Giordino l nghionti cu arma apoi art cu eava ntr-o parte. nelese mesajul i i arunc mitraliera peste marginea vagonetului. - Melika! se rsti Giordino. Paznicul cltina din cap, dar Giordino i citi team abjecta din ochi. i aps buzele cu eava armei i i-o bg n gur, innd degetul pe trgaci. - Melika! bolborosi paznicul cu eava vrt adnc n gur, dnd disperat din cap. Giordino trase arma: - Unde e Melika? l ntreb amenintor. Paznicul prea la fel de speriat de Melika precum era de Giordino. Cu ochii mrii ddu din cap spre interiorul puului. Giordino i fcu semn s ias din galerie i s intre n puul central. - Du-te napoi n caverna principal. Ai neles? Tuaregul se nclin cu minile deasupra capului i iei cu spatele din galerie, att de grbit s i dea ascultare, nct se mpiedica i czu peste ine. Giordino se ntoarse i porni cu grij prin tunelul ntunecat care se ntindea n faa lui, ateptndu-se la fiecare pas s aud o mpuctura. Cu excepia pailor si uori pe ine, era o tcere mormntala. Se opri de dou ori, toate simurile avertizndu-l de apropierea pericolului. Ajunse la o cotitura brusc i se opri. De dup col venea o lumin slab. Se mai vedea o umbr i zgomot de pietre. Scoase o oglind micu de semnalizare dintr-unul din nenumratele buzunare ale uniformei sale de lupt i o strecur ncet dup un stlp de susinere. Melika ngrmdea cu febrilitate roci de minereu la captul puului, ridicnd un perete fals dup care s se ascund. Era cu spatele la Giordino cam la zece metri de el i avea o arma lng ea, rezemat de peretele tunelului. Lucra fr grij, sigur c paznicul pe care Giordino l dezarmase avea s o avertizeze n caz c venea cineva. Giordino ar fi putut s se duc n centrul puului i s o mpute nainte ca ea s i simt prezena. Dar nu voia s o omoare aa de repede.
262

Giordino se strecur dup cotitur i o lu spre Melika ncet, paii lui fiind acoperii de zgomotul pietrelor ngrmdite n grab de ea. Cnd ajunse destul de aproape, i smulse arma i o arunc peste umr n pu. Ea se rsuci pe clcie, cntri situaia n dou secunde i se repezi asupra lui Giordino cu biciul mortal uierndu-i deja deasupra capului. Din fericire, nu l putea lua prin surprindere. Giordino nici nu clipi. Cu faa ca o masc rece i implacabil, apas calm pe trgaci i o mpuc n rotule. Rzbunarea pusese stpnire pe Giordino. Melika era rea i nemernica ca un pit-bull turbat. Schilodea i ucidea din plcere. Chiar i acum, zcnd ncolcit pe pietre, cu picioarele ndoite grotesc, l privea cu dinii dezgolii i cu ochii negri strlucind de o rutate infernala. Sadismul ei nebunesc i ntrecea durerea. Mrii la el ca o bestie rnit i se chinui s l loveasc cu biciul, profernd cele mai obscene blesteme. Giordino se ddu civa pai napoi i i privi uluit ncercrile zadarnice de atac: - Trim ntr-o lume violenta, zise el ncet, dar va fi mai puin aa dup ce tu o vei prsi. - Pitic nenorocit, mri ea. Ce tii tu despre violen? N-ai trit niciodat n mizeria asta i n-ai suferit chinurile prin care am trecut eu. Expresia lui Giordino era la fel de dur ca piatra din min: - Asta nu-i ddea dreptul s i faci pe ceilali s sufere. Acum eu sunt judector i clu i nu m intereseaz problemele vieii tale. Poate c ai avut motive s ajungi n halul sta. Dar, dup prerea mea, te-ai nscut bolnav la cap. Ai lsat n urma ta un drum lung presrat cu victime inocente. Nu exist nici o raiune s rmi n via. Melika nu l implor s nu o omoare. i ddu fru liber urii negre i rutii veninoase printr-un val de blesteme. Cu o precizie calculat, Giordino o mpuc de dou ori n stomac. Ochii strlucitori l mai privir o dat, dnd doar de indiferen pe faa lui Giordino, apoi se golir de orice expresie i trupul ei masiv pru s se chirceasc pe podeaua de piatr a puului. Giordino o privi cteva momente: - Bang, bang, murmur el spre cadavrul care nu l mai putea auzi. Vrjitoarea e moart. - Numrtoarea total e douzeci i cinci, i raporta Pembroke-Smythe lui Levant. Paisprezece brbai, opt femei i trei copii. Cu toii pe jum - tate mori din cauza chinurilor prin care au trecut. - Cu o femeie i un copil mai puin fa de ci erau cnd am plecat noi, zise Pitt cu furie. Levant se uit la vehiculele ncrcate cu prizonierii eliberai, apoi arunc o privire la ceas. - Am depit ora programat de plecare cu aisprezece minute, zise el impacientat. Grbii-v, domnule cpitan! Trebuie s plecm. - Suntem gata imediat, zise Pembroke-Smythe vesel, agitndu-se n jurul mainilor i ndemnndu-i pe membrii echipei tactice s se grbeasc. - Unde e prietenul dumneavoastr, Giordino? l ntreb Levant pe Pitt. Dac nu apare repede, l lsm aici. - Are o treab de fcut.
263

- Va fi norocos dac va putea s treac de nebunia de la nivelurile inferioare. Prizonierii au luat cu asalt depozitele de alimente i de ap, apoi au nceput s se rzbune pe gardieni. Ultima echip care s-a retras a raportat ca are loc un masacru acolo. - E de neles dup cte au suferit, zise Pitt pe gnduri. - mi pare ru c trebuie s i abandonez, recunoscu Levant, dar dac nu plecm curnd, vor urca cu lifturile i ne va fi foarte greu s i inem la distan de maini. Giordino iei n fug din coridorul birourilor trecnd pe lng o echip de comando format din ase oameni, care pzea intrarea spre cavern. Giordino prea foarte mndru de el. Rnjii spre Pitt i Levant: - M bucur ca ai inut convoiul pe loc doar pentru mine. Levant nu era amuzat. - Nu am ntrziat din cauza dumneavoastr. - Melika? ntreb Pitt. Giordino ridic n aer biciul pe care l luase ca suvenir. - Semneaz registrul de oaspei n iad. i OBannion? - Supravegheaz camera mortuar. - Suntem gata de plecare, ip Smythe dintr-un vehicul. Levant ddu din cap: - Domnule Pitt, conducei-ne, v rog, napoi la pist! Pitt se duse repede s vad ce face Eva, uimit de ct de repede i revenise dup ce buse aproape patru litri de ap i devorase mncarea dat de echipa medical. Hopper, Grimes i Fairweather preau i ei s fi revenit la via. Apoi alerga la vehiculul de teren i urca la volan. Ultimul membru al echipei alerg spre ultimul blindat i fu tras nuntru doar cu cteva secunde nainte ca prizonierii s dea nval prin birouri n caverna n care era inut echipamentul. ns ajunser prea trziu i nu le mai rmase dect s se uite crunt dezamgii cum forele speciale care i salvaser de la moarte dispreau n noapte, lsndu-i n voia sorii. Pitt acceler prin canion fr s mai considere c e nevoie de pruden. Aprinse farurile nguste i aps acceleraia pn la podea. La ndemnul colonelului Levant, lsase transportoarele mult n urm i se grbeau s ajung nainte, ca s supravegheze pregtirile pentru o mbarcare i o decolare rapid. Giordino se afl la volanul primului transportor i urm fr probleme fgaele de roi dup ce Pitt dispru din vedere. Levant era nelinitit. Se uita la ceas tot. timpul, ngrijorat c depiser acum cu douzeci de minute ora programat de plecare. Cnd mai aveau doar cinci kilometri de parcurs, ncepu s se mai liniteasc. Cerul era senin i nu se vedea nici un avion. Simi un val de optimism. Poate c forele de securitate ale lui Kazim se lsaser totui pclite de explicaia sergentului Chauvel cu privire la declanarea alarmei. Dar iluziile i fur spulberate rapid. Pe deasupra zgomotului nbuit fcut de toba de eapament a vehiculului de teren, auzir dintr-odat zgomotul inconfundabil al unor motoare cu reacie i vzur luminile de navigare ale avionului tind cerul ntunecat. Levant ordon imediat n aparatul din casc piloilor i unitii de paz s plece de lng avion i s se ascund.
264

Pitt apsa frna cu putere fcnd maina s derapeze ntr-o parte i opri ntr-un nor de praf n spatele unei dune mici. i desclet minile de pe volan i privi n sus spre avionul intrus. - Cred c am atras atenia cui nu trebuia. - Probabil c generalul Kazim a trimis un singur avion n recunoatere, ca s se asigure c n-a fost vorba de un atac, zise Levant calm, dar pe faa lui se citea nelinitea. - Cred c pilotul nu bnuiete nimic, altfel n-ar zbura cu luminile aprinse. Levant se uit spre avionul de lupt care zbura n cerc deasupra aparatului lor de zbor ateptnd n captul pistei. - M tem c tocmai raporteaz c a detectat un avion neidentificat i cere permisiunea s atace. Nu fur inui n suspans prea mult vreme. Avionul de vntoare, pe care Levant l recunoscu acum ca fiind un Mirage, vira brusc i ncepu s coboare spre pist, avnd ctrile cu laser aintite asupra avionului ce sttea neajutorat pe pist. - ncepe s coboare! exclam Pitt. - Deschide focul! url Levant spre brbatul de lng ei, aplecat deasupra mitralierei Vulcan cu multe evi. Doboar-l! Pucaul prinse avionul de vntoare malian n ctare, stabili unghiul i distana i aciona sistemul de tragere. Precum armele Gatling din secolul al nousprezecelea, cele ase evi ale mitralierei ncepur s se roteasc scuipnd mii de gloane de 20 de mm spre cerul negru. Proiectilele ncepur s mute din aparatul Mirage exact n clipa n care pilotul lansa dou rachete spre neputinciosul avion de la sol. Deertul se transform ntr-un cazan clocotitor de zgomot i flcri, ambele avioane explodnd simultan. Cel de lupt, transformat acum ntr-o uria minge portocalie, continu s coboare n linie dreapt i se prbui, mprtiind peste deertul nepstor un mare val de fragmente n flcri. Din epav ncepu s se ridice o coloan de fum negru ce astup cerul. Fascinat, Pitt se uit spre rmiele a ceea ce cu numai cteva secunde nainte erau dou aparate de zbor solide. Acum nu se mai vedea dect foc i distrugere. Cobor din main mpreun cu Levant i rmaser nepenii pe loc. La lumina flcrilor, vzu expresia amar de nfrngere de pe faa lui Levant. - La dracu! blestem Levant. Exact de asta mi-era fric. Acum suntem prini n curs fr nici o ans de salvare. - Kazim i va da seama n curnd c o for strin i-a invadat din nou teritoriul, adaug Pitt sever. Va trimite la Tebezza ntreaga sa for aerian. Elicopterele dumneavoastr de ntrire vor fi fcute praf i pulbere nainte s ajung la locul de ntlnire. - Nu avem alt alternativ dect s ncercm s ajungem la grani, zise Levant. - Nu vom reuii. Avioanele lui Kazim i forele lui de securitate ne vor ataca la fiecare pas i, chiar dac reuim s ne strecurm, vehiculele dumneavoastr nu au destul combustibil. S-ar putea ca cei mai duri dintre soldaii dumneavoastr s scape, dar nefericiii pe care i-ai salvat de la moarte n min vor muri sigur n deert. tiu pentru c am fcut deja drumul acela.
265

- Ai fost nevoii s mergei spre est, ctre oseaua transsaharian, i reaminti Levant. Asta nseamn aproape patru sute de kilometri. Dac o lum spre nord, nu avem de mers dect dou sute patruzeci de kilometri pn la grania cu Algeria, unde vom primi ntriri din Alger. Avem destul combustibil pentru distana asta. - Uitai c minele de la Tebezza nseamn mult pentru Kazim i Massarde, spuse Pitt privindu-l n ochi. Vor face tot ce le va sta n puteri ca s nu le fie descoperite atrocitile. - Credei c ne vor ataca n Algeria... - Operaiunea de salvare i va transforma n nite oameni disperai, l ntrerupse Pitt. O chestie minor cum ar fi o grani nu i va opri s ordone atacuri aeriene ntr-o regiune pustie a Algeriei. Imediat ce echipa dumneavoastr va fi slbit i avionul de salvare distrus sau ndeprtat, i vor arunca n joc forele de elit ca s se asigure c ne-au anihilat complet. Nu-i pot permite s lase s scape nici mcar un singur supravieuitor care s le dea pe fa activitile inumane. Levant se ntoarse dinspre incendiu, cu faa portocalie din cauza flcrilor i l privi pe Pitt n ochi: - Nu suntei de acord cu planurile mele de rezerv? - Nu mi place s fiu previzibil. - V exprimai criptic, domnule Pitt, sau suntei doar modest? - Sunt practic, rspunse Pitt scurt. Am toate motivele s cred c generalul Kazim nu va da napoi la grani. - Ce propunei? ntreb Levant rbdtor. - s o lum spre sud pn ne intersectm cu calea ferat ce vine de la Fortul Foureau, rspunse Pitt. Apoi atacam un tren care merge spre Mauritania. Dac ne jucm crile corect, Kazim nu ne va prinde pn ajungem la portul Etienne i la mare. - Drept n gura leului, mormi Levant sceptic. Facei ca totul s par absurd de simplu. - De aici i pn la Fortul Foureau terenul e plan, cu cteva dune de nisip din loc n loc. Dac mergem cu aproximativ 50 de kilometri pe ora, avem destul combustibil ca s putem ajunge la calea ferat nainte de rsritul soarelui. - i dup aceea ce facem? Vom fi expui din toate prile. - Ne ascundem ntr-un vechi fort al Legiunii Strine pn la lsarea ntunericului, apoi oprim i ne urcam cu toii ntr-un tren care pleac spre Mauritania. - Autenticul Fort Foureau. A fost abandonat imediat dup cel de-al doilea rzboi mondial. L-am vizitat mai demult. - Exact. - E o adevrat sinucidere fr un ghid care s ne ndrume printre dune, spuse Levant. - Unul dintre prizonierii salvai e ghid turistic profesionist. Cunoate deertul malian la fel de bine ca un nomad. Levant se ntoarse din nou cteva momente spre avionul n flcri, meditnd la propunerea lui Pitt. Dac ar fi fost n locul generalului Kazim, s-ar fi ateptat ca prada s fug spre nord, ctre cea mai apropiat grani i i-ar fi aruncat n lupt toate forele mobile ca s le blocheze drumul. Pitt avea
266

dreptate, conchise el. Nu aveau nici cea mai mic ans s scape cu bine n Algeria. Kazim nu s-ar fi potolit pn nu i vedea pe toi mori. Dac o luau n direcie opus, existau anse s i in pe general i pe Massarde la distan pn ce echipa tactic ajungea la adpost. - Nu v-am spus c am petrecut opt ani n deert cnd fceam parte din Legiunea Strin, nu-i aa? - Nu, domnule colonel, nu mi-ai spus. - Nomazii au o fabul despre un leu care a strbtut jungla i a traversat not rul Niger cu sulia unui vnator nfipta n spate ca s moar n nisipul cald al deertului. - E vreo lecie n asta pe undeva? ntreb Pitt. - Nu chiar. - Atunci ce vrea s nsemne? Levant se ntoarse spre transportoarele care se apropiar i oprir lng vehiculul de nisip. Apoi l privi din nou pe Pitt i zmbi: - nseamn c voi avea ncredere n judecata dumneavoastr. O lum spre sud, ctre calea ferat. 48 La ora unsprezece seara, Kazim intr n biroul lui Massarde. i turn un gin sec cu ghea i se aez pe un scaun nainte ca Massarde s se oboseasc s ridice privirea i s ia act de prezena generalului. - Am fost informat de sosirea ta neateptat, Zateb, zise Massarde. Ce te aduce la Fortul Foureau la ora asta? Kazim i studia paharul nvrtind cuburile de ghea. - M-am gndit c e mai bine s i spun personal: - Ce s-mi spui? ntreb Massarde nerbdtor. - Tebezza a fost asaltat. Massarde se ncrunt: - Ce vrei s spui. - n jur de ora nou, secia mea de comunicaii a primit un semnal de urgen transmis de sistemul de securitate al minei, explic generalul. Cteva minute mai trziu, operatorul radio de la Tebezza ne-a anunat ncetarea alarmei spunnd c aceasta s-a declanat din greeal din cauza unui circuit electric defect. - Pare o chestie nevinovat. - Doar la suprafa. Nu am ncredere n situaiile aparent nevinovate. Am ordonat ca unul dintre avioanele mele de lupt s fac un zbor de recunoatere deasupra zonei. Pilotul a anunat prin radio prezena unui avion neidentificat pe pista de la Tebezza. Acelai model franuzesc ca cel care l-a ridicat pe american de pe aeroportul din Gao, a vrea s adaug. Massarde se ntuneca brusc: - Pilotul e absolut sigur de asta? Kazim consimi din cap: - Pentru c nu am autorizat aterizarea nici unui avion la Tebezza, ian ordonat pilotului s l distrug. S-a conformat i a lansat atacul. A raportat lovirea intei i aproape n aceeai clip legtura radio s-a ntrerupt. - Dumnezeule, putea s fie un avion comercial care a fcut o aterizare de urgen! - Avioanele comerciale nu zboar fr nici un fel de marcaj. - Cred c exagerezi.
267

- Atunci explic-mi de ce pilotul meu nu s-a mai ntors la baz. - Vreo defeciune mecanic? ddu Massarde din umeri. Cine tie ce problem a avut. - Prerea mea e c a fost dobort de cei care au luat mina cu asalt. - N-ai cum s fii sigur. - Oricum, am ordonat ca o escadril de lupt s survoleze zona i am trimis cu elicopterul un detaament de elit s vad care e situaia. - Ce e cu OBannion? ntreb Massarde. Nu te-a contactat? - Absolut deloc. La patruzeci de minute dup ce au negat c ar exista vreo urgen, toate comunicaiile cu Tebezza s-au ntrerupt. Massarde medita o vreme asupra raportului lui Kazim, dar nu gsi nici o explicaie. - Dar de ce s atace mina? ntreb el ntr-un trziu. n ce scop? - Cel mai probabil pentru aur, replic generalul Kazim. - E stupid s furi minereu. Doar ducem tot aurul pur n depozitul din Pacificul de Sud imediat ce e prelucrat. Ultimul transport a plecat acum patru zile. Nite hoi cu un pic de creier ar fi ncercat s l jefuiasc n timpul transportului. - n clipa asta nu am nici o teorie, mrturisi Kazim uitndu-se la ceas. Detaamentul meu trebuie s aterizeze chiar acum pe platoul de lmg min. O s aflm totul ntr-o ora. - Dac e adevrat ce spui, se ntmpl ceva ciudat, murmur Massarde. - Trebuie s lum n considerare posibilitatea c aceeai trup de comando care mi-a lovit baza aeriana din Gao e responsabil pentru raidul de la Tebezza. - La Gao a fost altceva. De ce s se ntoarc i s loveasc Tebezza? La ordinele cui? Kazim i termin ginul i i turn nc unul: - Hala Kamil? Poate c s-a aflat ceva despre soarta doctorului Hopper i a echipei sale i i-a trimis echipa tactica s i recupereze. - N-avea cum s se afle, cltin Massarde din cap. Doar dac n-au vorbit oamenii ti. - Oamenii mei tiu c i ateapt moartea dac m trdeaz, zise Kazim cu rceal. Dac a transpirat ceva, s-a ntmplat de la tine. Massarde i arunc lui Kazim o privire candid: - E o prostie s ne certm pe tema asta. Nu putem schimba ceea ce s-a ntmplat, dar putem controla viitorul. - n ce fel? - Ziceai c pilotul a pretins c a lovit avionul. - Astea au fost ultimele lui cuvinte. - Asta nseamn c singurul mijloc de ieire din Mali al celor care au fcut raidul a fost eliminat. - Numai dac avionul a fost distrus complet. Massarde se ridic i se ntoarse spre o hart mare de plastic a Saharei, agat pe peretele din spatele biroului lui. - Dac ai fi la comanda trupei de asalt i avionul tu ar fi fost distrus, cum ai fi vzut situaia? - Lipsit de speran.
268

- Ce opiuni ai fi avut. Kazim se apropie i lovi uor harta cu paharul: - Nu exist dect o singur opiune. S fug spre grania cu Algeria. - Ar putea s o fac? - Presupunnd c vehiculele le-au rmas intacte i au destul combustibil, ar trebui s treac grania n Algeria n zori. Massarde l privi: - Poi s i prinzi i s i distrugi nainte s ajung la grani? - Capacitatea noastr de lupt pe timp de noapte e limitat. A putea s i zgudui un pic, dar ca s i distrug am nevoie de lumina zilei. - Ar fi prea trziu. Kazim lu un trabuc din cutia ceramica, l aprinse i sorbi din gin: - s fim practici. Trebuie s mearg prin Tanezrouft, cea mai pustie parte a Saharei. Armata algerian trimite foarte rar patrule n regiunea nelocuit de-a lungul graniei. i de ce ar face-o? Nu au nici un conflict cu Mali i nici noi cu ei. Forele mele de securitate pot intra uor cam o sut cincizeci de kilometri pe teritoriul vecinilor notri din nord fr s fie detectate. Massarde i arunc o privire aspr: - Dac se dovedete a fi o misiune de salvare a forelor ONU, nu trebuie s scape nici un om de-al lui Hopper i nici vreunul dintre inginerii mei ori familiile lor. Dac ajunge vreunul s vorbeasca despre Fortul Foureau sau despre Tebezza, colaborarea noastr se va ncheia. Faa generalului se ntinse ntr-un zmbet: - Nu i face probleme, prietene. Ne merge prea bine ca s i permitem vreunui bun samaritean s ne trag covorul de sub picioare. i promit c pn mine la prnz absolut toi vor fi hran pentru vulturi. Dup plecarea lui Kazim, Massarde spuse cteva cuvinte n intercom. Cteva secunde mai trziu, Ismail Yerli intr n ncpere. - Ai observat totul pe monitor? ntreb Massarde. Yerli aprob din cap: - Uluitor ct poate fi de viclean i de prost n acelai timp. - L-ai citit corect. i dai seama acum c n-o s i fie uor s l ii n fru. - Cnd voi fi introdus n anturajul sau? - Am s i te prezint n seara asta la un dineu pe care l dau n onoarea preedintelui Tahir. - O s aib Kazim timp s vin dat fiind situaia critic de la Tebezza? Massarde zmbi: - Marele leu al Maliului nu e niciodat prea ocupat ca s ia parte la un dineu elegant dat de un francez. n New York, n centrul mic de comand din cldirea ONU, generalul Bock citea raportul transmis de colonelul Levant printr-un satelit de comunicaii al Naiunilor Unite. Pe faa sa mbtrnit se aternuse o expresie grav. Ridic receptorul i form numrul privat al amiralului Sandecker. Rspunse robotul telefonic i Bock ls un mesaj scurt. Sandecker l sun napoi n opt minute. - Tocmai am primit un raport neplcut de la colonelul Levant, l anun Bock. - Care e situaia? ntreb Sandecker pe un ton plat. - Un avion malian le-a distrus la sol aparatul de zbor pentru transport. Sunt prini n curs. - Cum a mers operaia de salvare de la min?
269

- Conform planului. Toate persoanele de naionalitate strin aflate nc n via au primit ngrijiri medicale i au fost evacuate. Levant raporteaz pierderi uoare n rndul oamenilor lui. - Sunt atacai n clipa de fa? - nc nu. Dar n cteva ore forele generalului Kazim se vor npusti asupra lor. - Au o rut alternativ de scpare? - Colonelul a afirmat clar c singura lor ans e s ajung la grania cu Algeria nainte de zorii zilei. - O ans cam strvezie, zise Sandecker ntunecat. - Bnuiesc c mesajul a fost o diversiune. - De ce crezi asta? - A trimis raportul pe o frecven deschis. Operatorii lui Kazim l-au interceptat n mod sigur. Sandecker reflect o clip: - Crezi c Levant a luat-o n alt direcie? - Speram s mi spui tu. - Nu sunt ghicitor n stele. - Raportul lui Levant include i un mesaj pentru tine de la omul tu, Pitt. - Dirk! exclam Sandecker cu cldur i respect, sigur c Pitt nscocise vreun plan inimaginabil. Ce spune mesajul? - Sun aa: Spunei-i amiralului c, dup ce m ntorc n Washington, l duc s o asculte pe prietena lui Harvey, Judy, care cnt la salonul ATS. E o glum sau ce? - Dirk nu face glume din astea, zise Sandecker cu convingere, ncearc s ne spun ceva prin asta. - l cunoti pe acest Harvey ntreb Bock. - Numele nu-mi spune nimic, murmur Sandecker. Nu l-am auzit pe Dirk s pomeneasca de cineva pe nume Harvey. - Exist vreun salon ATS n Washington unde cnt o femeie pe nume Judy ntreb Bock. - Din cte tiu eu, nu, rspunse Sandecker rscolindu-i memoria. Singura cntrea pe nume Judy pe care o tiu eu era... Rspunsul l lovi pe Sandecker brusc, ca o palm peste fa. Simplitatea ingenioas, codul elementar era evident pentru orice pasionat de filme vechi, ca amiralul. Trebuia s i dea seama c Pitt avea s se foloseasca de asta. Izbucni n rs. - Nu vd ce e aa de amuzant, zise Bock grav. - Nu se ndreapt spre grania cu Algeria, afirm Sandecker triumftor. - Poftim? - Echipa colonelului Levant a luat-o spre sud, ctre calea ferat dintre min i Fortul Foureau. - A putea s ntreb cum ai ajuns la concluzia asta ntreb Bock bnuitor. - Dirk ne-a aruncat o ghicitoare, pe care e puin probabil c generalul Kazim s o rezolve. Judy, cntreaa, e Judy Garland i Harvey e un film n care a jucat - The Harvey Girls. - i salonul ATS ce rol are n toat chestia asta?
270

- Nu e un salon, ci un cntec celebru pe care l-a interpretat Judy Garland n film. Se numea The Atchison, Topeka and the Santa Fe. Numele unei ci ferate. - Asta explic de ce Levant a trimis un raport uor de interceptat de oamenii lui Kazim, zise Bock ncet. Ca s i fac s cread c a luat-o spre nord, spre Algeria. - Cnd de fapt ei merg n direcia opusa, completa Sandecker. - Levant a presupus corect c nu e sigur s treac grania n Algeria. Un individ ca generalul Kazim nu i face probleme s ignore legea internaional, iar fi urmrit pe oamenii notri pn i-ar fi ucis pe toi. - ntrebarea e ce vor face dup ce ajung la calea ferat? - Poate c vor deturna un tren, sugera Bock. - Da, dar n plin zi? - Nu i-am citit tot mesajul lui Pitt. - Spune mai departe. - Partea urmtoare zice aa: Mai informai-l pe amiral c Gary, Ray i Bob se duc acas la Brian s se joace i s se distreze. Cum interpretezi asta? Sandecker se gndi o clip: - Dac Pitt codifica tot cu ajutorul filmelor, atunci Gary trebuie s fie Gary Cooper. i cred c se refera i la Ray Milland. - i aminteti de vreun film n care au jucat mpreun? - Bineneles, zise Sandecker cu faa toat un zmbet. E foarte clar. Au jucat cu Robert Preston i Brian Donlevy ntr-un film epic din 1939, numit Beau Geste. - L-am vzut cnd eram copil, zise Bock. Era vorba de trei frai care au luptat n Legiunea Strin franceza. - Referirea la casa lui Brian sugereaz un fort. - Dar nu Fortul Foureau, unde sunt distruse deeurile periculoase. E ultimul loc unde s-ar duce Levant. - Mai exist vreun fort n zon? Bock i consulta hrile: - Da, exist un vechi avanpost al Legiunii la civa kilometri de centrul de eliminare a deeurilor. Cel dup care Massarde i-a numit proiectul de fapt. - Cred c vor s se ascund acolo pn se las ntunericul. - i eu a face la fel n locul colonelului Levant. - Or s aib nevoie de ajutor, zise Sandecker. - Exact de asta te-arn sunat, spuse Bock lund brusc un ton practic. Trebuie s l convingi pe preedinte s trimit un gmp american de fore speciale, care s i scoat pe Levant i pe fotii prizonieri de pe teritorul generalului Kazim. - Ai vorbit cu doamna secretar general Kamil? Ea are mai mult influen asupra preedintelui dect am eu. - Din pcate, a fost chemat la o conferin de urgen la Moscova. Tu eti singurul la care pot apela n condiiile astea. - Ct timp avem? - Practic nu avem timp deloc. n dou ore se va lumina de ziu n partea aceea a deertului.

271

- O s fac tot ce o s pot, promise Sandecker. Sper numai c preedintele nu s-a culcat nc, altfel o s am probleme mari ca s i fac pe funcionarii lui s l trezeasc. - Cred c ai nnebunit dac vrei s l vezi pe preedinte la ora asta, zise Earl Willover furios. Sandecker l privi pe eful de cabinet al preedintelui, mbrcat elegant ntr-un costum cu dungulie, cu pantalonii doar uor ifonai. Se ntreb dac omul acesta pleca vreodat din birou i dac nu cumva dormea n picioare. - Crede-m pe cuvnt, Earl. Nu m-a afla aici dac n-ar fi urgent. - Nu l trezesc pe preedinte dect dac izbucnete o criz internaional care ne pune n pericol securitatea naional. Pn acum Sandecker reuise s se stpneasc, dar ncepu s i piard firea. - Bine, spune-i c a dat buzna n Casa Alb un contribuabil cu drept de vot al naibii de furios. - Eti nebun. - Destul de nebun s m duc la el n dormitor i s l trezesc chiar eu. Willover era pe punctul de a da n clocot: - ncearc numai i i pun pe cei din Serviciul Secret s te aresteze. - O mulime de oameni nevinovai, inclusiv femei i copii, vor muri dac preedintele nu intervine. - Aud povestea asta n fiecare zi, pufni Willover cu dispre. - i faci glume despre victime, nu? Willover nu se mai putu abine: - Ai un rspuns arogant pentru toate, nu-i aa? Pot s te fac praf oricnd, ai neles? Sandecker se apropie att de mult de Willover, c i simi mirosul de menta al respiraiei. - ntr-o bun zi, mandatul preedintelui se va ncheia i o s devii din nou un ilustru necunoscut. Atunci am s vin la tine acas i am s i smulg ficatul. - Sunt sigur de asta, se auzi o voce familiar. Sandecker i Willover se ntoarser i ddur cu ochii de preedinte care sttea n prag n pijama i halat. Mnca pateuri de pe o farfurie pe care o inea n mn. - M-am strecurat la buctrie s mi iau o gustare i am auzit voci nfierbntate, zise el uitndu-se la Sandecker. Vrei s mi spunei ce nseamn asta, domnule amiral? Willover veni n faa lui Sandecker: - v rog, domnule, e o problem fr nici o importan. - Las-m pe mine s hotrsc asta, Earl. Bine, domnule amiral, spunei ce avei de spus. - Mai nti de toate, vreau s v ntreb dac vi s-au adus la cunotin ultimele evenimente legate de operaiunea de la Fortul Foureau. Preedintele se uit spre Willover. - Mi s-a spus c oamenii dumitale, Pitt i Giordino, au reuit s fug n Algeria i c ne-au dat informaii vitale despre felul corupt i lipsit de scrupule n care Yves Massarde i conducea centrul de eliminare a deeurilor periculoase.
272

- Pot s v ntreb cum intenionai s reacionai? - Vom convoca un tribunal internaional de mediu pentr-u ca reprezentanii legali din Europa i Africa de Nord s discute un plan de aciune, rspunse Willover. - Atunci, nu intenionai sa... domnule preedinte, parc ai spus c... vom distruge locul acela chiar noi. - A prevalat opinia celor mai moderai, zise preedintele artnd cu capul spre Willover. - Chiar i acum, cnd avem dovezi c fluxul rou se extinde din cauza chimicalelor scurse de la Fortul Foureau nu avem de gnd dect s stm la discuii? ntreb Sandecker exasperat. - O s mai vorbim despre asta altdat, zise preedintele ntorcndu-se s o ia spre dormitorul de la etaj. Earl v va fixa o ntlnire. - V-a pus Earl la curent i cu situaia de la minele de aur din Tebezza? ntreb Sandecker brusc. Preedintele se opri i cltin din cap: - Nu. Numele nu mi spune nimic. - Dup ce Pitt i Giordino au fost capturai la Fortul Foureau, continu Sandecker, au fost dui la o alt ntreprindere sinistr a generalului Kazim i a lui Yves Massarde, o min de aur puin cunoscut, unde prizonierii opozani i disideni sunt fcui sclavi i pui la munc pn mor n cele mai barbare i mai inumane condiii. Muli dintre ei sunt ingineri francezi mpreun cu familiile lor, aruncai acolo de Massarde ca s nu se ntoarc acas i s dezvluie ce se ntmpl la Fortul Foureau. Oamenii mei au mai gsit acolo echipa de la OMS, chipurile ucii ntr-un accident de avion. Cu toii erau oribil de anemiai i epuizai din cauza muncii grele i a mncrii insuficiente. Preedintele i arunc lui Willover o privire rece: - Se pare c mi se ascund o mulime de lucruri. - ncerc i eu s o iau n ordinea prioritilor, zise Willover repede. - Deci care a fost urmarea? l ntreb preedintele pe Sandecker. - tiind c nu are rost s v cer o echip de fore speciale, continu Sandecker, am apelat la Hala Kamil care m-a ajutat din nou i a trimis acolo echipa de intervenie rapid a ONU. Ghidai de Pitt i de Giordino, colonelul Levant i oamenii si au aterizat n deert, au luat mina cu asalt i au salvat douzeci i cinci de persoane de naionalitate strina - brbai, femei i copii... - Au pus copiii s lucreze n min? l ntrerupse preedintele. Sandecker consimi din cap: - Erau copiii inginerilor francezi. Mai era acolo i o americanc, doctoria Eva Rojas, membr a echipei OMS. - Dac raidul a reuit, care e problema urgent? vru s tie Willover. - Avionul cu care au zburat din Algeria a fost distrus la sol pe pista de la Tebezza de aviaia malian. ntreaga echip, mpreun cu prizonierii eliberai, sunt prini n curs n centrul Maliului. Armata lui Kazim i va gsi n cteva ore. - Ne descriei o situaie sumbr, zise preedintele grav. Nu exist nici o modalitate s ajung la grania cu Algeria? - Nu ar conta prea mult dac ar ajunge, explic Sandecker. Kazim nu va ezita s rite o confruntare cu guvernul algerian ca s i mpiedice pe captivi s
273

dezvluie atrocitile de la Tebezza i pericolul reprezentat de Fortul Foureau. i va trimite trupele pn departe n Algeria ca s i distrug, pentru a se asigura c nu va rsufla nimic. Preedintele rmase tcut, privind fix pateurile, dar fr s mai mute din vreunul. Implicaiile a ceea ce i spusese Sandecker nu puteau fi ignorate, cum tia c avea s i recomande Willover. Nu putea s stea cu minile ncruciate n timp ce un despot dintr-o ar ndeprtat omora ceteni strini. - Kazim e la fel de ru ca Saddam Hussein, murmur preedintele i se ntoarse spre Willover. N-am de gnd s mai stau deoparte, Earl. Sunt prea multe viei n joc, inclusiv vieile celor trei americani. Trebuie s dm o mn de ajutor. - Dar, domnule preedinte, protesta Willover. - Ia legtura cu generalul Halverson de la Centrul de comand al forelor speciale din Tampa. Spune-i s se pregteasc pentru o intervenie imediat, zise preedintele i i fixa privirea asupra lui Sandecker. Cine sugerai s coordoneze operaiunea, domnule amiral? - G