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Rona Sharon Uma Vez, Um Libertino

Tiamat-World apresenta:

Uma Vez, Um Libertino


Rona Sharon
Uma irresistvel paixo que s conduz... A guerra marcou o rosto do conde de Ashby... E possivelmente tambm sua alma. Antes de ser ferido na guerra contra Napoleo e ser rejeitado pela sociedade, o arrumado lorde tinha sido um clebre libertino. Agora, Isabel Aubrey, uma dama decente, atreve-se a aproximar-se ao mascarado e solitrio aristocrata para conseguir uma substancial doao de beneficncia e decide que deve lhe salvar do auto desprezo que sente por si mesmo. Isabel comea a paquerar e ele responde. Convida a um baile de mscaras. Ele aceita e a deslumbra com um beijo. ... paixo mais escandalosa. Mas Isabel j tem um prometido, e apesar da atrao que sente pelo conde, sabe que deve rejeitar ele. Entretanto, no h fora sobre a face da terra maior que a paixo que a leva at sua cama; nada do que experimentou mais excitante e ertico. Agora ele pede que fique a seu lado embora isso implique em sua queda em desgraa. Isabel no deve aceitar... E o apaixonado conde no pode permitir que ela diga no. Para ganhar seu corpo e seu corao, coloca em andamento um escandaloso plano que s um libertino poderia conceber... e que nenhuma mulher poderia resistir.

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REVISO EM ESPANHOL Envio do arquivo: Gisa Reviso: Audrey Suria Reviso Final: Matias Jr. Formatao: Audrey Suria Tiamat - World

Comentrios de Revisores:
Revisora Audrey: Lindo, do comeo ao fim, um amor que passa por muitas adversidades, uma amizade solida que chega ao extremo, me emocionei muito, e valeu fazer cada linha, me apaixonei pelo mordomo do mocinho e vocs vo entender o porqu rsrsrsrs.Alem de ser super hot, tem passagens sobre a guerra de Waterloo e a queda de Napoleo.Este foi um dos livros mais lindo que j li. Revisor Matias Jr: difcil imaginar algum mais cabea dura... ou melhor, algum com falta de "se mancol"... A cada passo que o mocinho d comete um erro por omisso. A mocinha precisa ir descobrindo os segredos e, levando topada em cada um deles, causando erros e brigas consequentes... de tirar a pacincia at do mais crdulo dos mortais... Risos. Sem contar que uma "virgem fatal", daquelas que vez em quando topamos nos livros histricos... Falta pouco para matar o pobre coitado de tanto teso. Uma leitura deveras agradvel... apesar do mocinho turro...

Captulo 1

Como pobre eremita confinado na escurido tento viver meus dias de perptua dvida chorando as penas que o tempo no cura, onde ningum, salvo o Amor, ache-me por ventura. Sir Walter Raleigh Londres, 1817. Isabel Aubrey respirou profundamente uma baforada de ar revigorante e subiu a escada principal da residncia Lancaster. A residncia particular do
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conde de Ashby estava localizada em Park Lane, na zona mais elegante de Mayfair. Durante anos tinha passado frente a seu lar sabendo que ele se encontrava em algum lugar do continente, arriscando a vida enquanto lutava contra Napoleo. Fazia j dois anos, pouco depois de Waterloo, que ele retornara. O corao bateu rapidamente quando golpeou a porta com a aldrava de bronze e aguardou. Apareceu um volumoso mordomo. Bom dia, senhorita. No que posso ajudar? Isabel sorriu. Bom dia, vim ver o milord. O mordomo moveu a cabea com gesto pesaroso. Milord no recebe visitas, senhorita. Mil desculpas, e que voc tenha um bom dia - fechou a porta na sua cara. "Maldito seja". Isabel deu um passo para trs, agitando-se desgostada. Esteve to preocupada tentando controlar suas emoes enquanto ia v-lo que no ocorrera que Ashby pudesse se recusar a receb-la. Embora em realidade no se negasse a ver ela em particular, no recebia a ningum. No deveramos voltar para casa, senhorita Isabel? - perguntou sua donzela, que obedientemente ficou na calada para vigiar se algum passava por ali. Isabel olhou para trs. Salvo por um carro de frutas, a rua estava deserta. Ainda era muito cedo para que a alta sociedade abandonasse suas suaves camas, mas devia tomar cuidado com os cavaleiros madrugadores que estavam acostumados a cavalgar no parque com as primeiras luzes da alvorada. Teremos srios problemas se algum nos vir na soleira da Grgula acrescentou a donzela, olhando atemorizada a direita e esquerda. Por favor, no o chame assim, Lucy - Isabel repreendeu a sua donzela. Milord merece nossa piedade, no nossas brincadeiras. Embora na realidade, ela tinha razo nesse ponto. Se s soubesse que ela esteve visitando a Grgula, quando havia uma regra estrita que estipulava que nenhuma jovem solteira, e com magnficas possibilidades para casar-se bem, podia ousar visitar um cavalheiro, salvo por estritas questes de negcios ou profissionais... Sua me teria um ataque cardaco, e seu irmo mais velho, o visconde Stilgoe, a casaria rapidamente com o primeiro cavalheiro solteiro com quem tivesse danado na quarta-feira no Almack'S. Na realidade, ela ultrapassara todo limite de propriedade rejeitando a cinco candidatos alegando que nenhum pareceu apropriado. "Pensa!", ordenou. Devia ter alguma maneira de aproximar-se do conde. Mordeu o lbio ao ocorrer o uma ideia. Era um tanto ousada, mas parecia ser seu nico recurso. Buscou em sua bolsa e pegou um lpis e um elegante carto de apresentao onde, junto a seu nome, estava sua designao como

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Presidente da Sociedade de Vivas, Mes e Irms de Soldados Mortos em Combate. Escreveu uma breve mensagem a trs do carto. E antes de perder a coragem, bateu porta de novo. O mordomo respondeu rapidamente. Voc teria a gentileza de entregar meu carto ao milord? E, por favor, solicite que leia a mensagem que escrevi a trs - conseguiu indicar ao mordomo quando se dispunha a fechar a porta na sua cara pela segunda vez. Os olhos amveis do mordomo se suavizaram e a olharam compassivamente. Voc no a primeira jovem que veio visit-lo, senhorita. E jamais quis receber a nenhuma delas. Sinto muito. Isabel se ergueu desafiante. Eu no sou uma de suas... jovens amigas. Milord foi amigo do meu irmo, e seu oficial superior. Ele me receber. Por favor, entregue a ele meu carto. O mordomo examinou primeiro ela, e depois recatada donzela que aguardava uns passos detrs da jovem. Agarrou o carto. Consultarei-o - a porta se fechou novamente. Isabel entrelaou nervosamente as mos. O que jamais pde imaginar, nem sequer em seus piores pesadelos, era que o formidvel conde de Ashby, lorde e coronel Ashby, comandante do Regimento 18 do Hussar, ficasse relegado triste situao de um recluso. Que uma ferida de guerra o obrigasse a se fechar como um eremita era uma ideia que resultava... inconcebvel. O Ashby que ela to bem recordava era um homem de fora indmita, sagaz, encantador, forte, arrumado como um deus, alm de fabulosamente rico, atributo este, que bastaria por si s para que a alta sociedade perdoasse qualquer desfigurao do rosto que tivesse, sem importar quo grave fosse. Entretanto, seus inumerveis atributos pareciam no resultar suficientes para que Ashby o assumisse. O mordomo reapareceu. Por favor, entre, senhorita Aubrey. Milord a receber. "Ele a recordava" pensou feliz com seu triunfo, e Isabel entrou na residncia Lancaster. Era um palcio imponente de cor azul prateada com um abajur de arandela brilhante que pendurava no teto o dobro de altura. Bom, ali era onde ele vivia, olhou a seu redor com excitao, ali era onde se escondeu durante os ltimos dois anos. E mesmo assim, no podia evitar perguntar-se como um homem to corajoso como Ashby podia passar todo o tempo enclausurado nessa casa em solitrio cativeiro. Se ela estivesse em seu lugar, em uma semana estaria subindo pelas paredes... e isso por que ela no tinha passado anos empreendendo valorosas tropas de cavalaria a cu aberto. Deixou Lucy no vestbulo e seguiu ao mordomo at uma sala que dava

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frente. Chamou a sua ateno uma coleo de pequenos macacos esculpidos em madeira exibida em uma vitrine. Notou com divertido espanto que um deles guardava uma assombrosa semelhana com o Wellington. Outro era a viva imagem de lorde Castlereagh. A Grgula um artista - sorriu agarrando um dos macacos, que recordou o prncipe George - e tem um mordaz senso de humor... Grgula desgosta que pessoas estranhas bisbilhotem seus pertences pessoais. Isabel deu um pulo. Prinny foi arrancado da sua mo e foi colocado novamente na prateleira de cristal da vitrine. Voc desejava me ver? - um srio e desajeitado homem de cabelo grisalho estava de p frente a ela. No guardava nenhuma semelhana com o soldado despreocupado que anos atrs Will levara para jantar na casa de seus pais. O seu corao deu um salto. Por Deus. O que aconteceu...? - emudeceu apertando os lbios a tempo para uma corts reverencia. A guerra teria produzido isso? Ou sua mente teria entesourado uma imagem muito exaltada dele durante anos? Inclusive seu casaco de cor dourado acobreado era muito amplo para sua desajeitada figura. Desolada, procurou a cicatriz no rosto. No achou nenhuma. O conde a observou com desconsiderao. Posso fazer algo por voc, senhorita... ? Aubrey, milord. Irm do Will - "no a reconhecera", pensou. Pois ento, o que o induzira a v-la quando no recebia a ningum, nem sequer a suas jovens amigas? Aubrey... Mais velho William Aubrey? OH, sim, obvio, recordo-o. Por favor, aceite minhas sinceras condolncias pela perda de seu irmo; um homem excelente, senhorita Aubrey. Um oficial exemplar. Isabel franziu o cenho. Algo no encaixava. Will havia sido seu melhor amigo durante anos, e isso era tudo o que tinha para dizer? Voc leu... meu carto, milord? - perguntou cautelosamente. Ningum, salvo Ashby, entenderia a aluso atrevida que continha a mensagem que escrevera no carto. Entretanto, seu anfitrio parecia totalmente avoado. Seu carto? - piscou desconcertado. A verdade a sacudiu como um raio. "Esse homem era um impostor". Por que outra razo inventaria uma ferida inexistente para justificar seu isolamento da sociedade? S poderia ter uma razo plausvel. S podia significar uma coisa: Ashby estava morto, enterrado em algum frio campo da Blgica junto a seu irmo, e esse vilo usurpava sua identidade e vivia de seus bens! Precisava sair dali. Precisava informar a algum. Obrigado por me receber, senhor; meu deus, acabo de recordar que

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Expresso que significa "um corredor da Bow Street" e a Bow Street, o endereo do corpo policial responsvel pelas investigaes

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tenho um compromisso. Foi um prazer, - se dirigiu rapidamente para a sada. Ao abrir a porta de duas folhas descobriu a figura do mordomo que descobriu suas apreenses pela expresso de seu rosto. O homem entrou e fechou a porta atrs de si. Senhorita Aubrey, ambos estamos ao servio de milord - disse baixo. OH, Phipps, um maldito idiota - descobriu o impostor - Podem nos prender por isso. Voc e suas loucas ideias. Teria sido uma ideia brilhante se no tivesse se comportado como um miservel imbecil - replicou Phipps, bufando com exasperao. A nica coisa que devia fazer era investigar o que queria. Como se supunha que podia fazer isso? O que sou eu... um maldito Bow Street Runner1? Isabel olhou de maneira penetrante ao rolio primeiro mordomo, e depois a seu esqulido cmplice, enquanto sua mente corria com velocidade a respeito do que devia fazer. Um policial... um policial era com quem devia falar! O impostor secou a fronte mida com um leno. Ela unicamente fez meno de seu carto. Phipps extraiu o carto do bolso de seu colete e leu a direta mensagem que continha. O que significa? - perguntou ele com visvel curiosidade. Por que no o pergunta a seu amo? - respondeu ela taxativamente. Dirigiu o olhar para as portas e gritou: Lucy! Corre, v com Stilgoe! Diga a ele que avise polcia! Este homem um impostor! Sim, senhorita Isabel! - a resposta de Lucy chegou em um tom apagado do vestbulo. No a deixe sair! - ordenou Phipps a seu cmplice e saiu correndo. Foi detida pelo impostor, que se interps na soleira; Isabel escutou o rudo da porta principal ao abrir, e fechar depois de uma pancada. O homem est bloqueando a porta principal, senhorita Isabel! - gritou Lucy. - O que devo fazer? Rpido Lucy! - exclamou Isabel. - Crave nele a ponta de meu guarda-sol nas costelas! Ai! - uivou o mordomo no vestbulo. - Maldita pirralha insolente! No funcionou! - comunicou Lucy. - O que devo fazer agora? Isabel olhou furiosa ao impostor. Ele encolheu os ombros como se desculpando. Amaldioando-o, espiou por cima de seu ombro. Lucy, h um vaso no canto. Acerte-o no crnio! Dudley, pode faz-la se calar? - rogou Phipps em voz alta. - Vo me

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matar aqui! Quando Dudley desviou o olhar para ver o que acontecia na entrada principal, Isabel girou sua bolsa e o cravou na cabea. Odiosos vilos! - gritou afastando-se dele com rapidez. - Vocs apodrecero em Newgate por isso! - Pde ver como Phipps se cobria depois da porta, ao mesmo tempo em que Lucy o apontava com o vaso. Escutou os passos de Dudley que a perseguiam dando tropees, quase chegara entrada, quando um terrvel co de guarda deixou a todos petrificados. Lucy deixou cair o vaso. Quieto Hctor - ordenou uma profunda e viril voz masculina do corredor. Isabel levantou o olhar, ofegante. O lustre bloqueava a sua viso, mas atravs da balaustrada da escada, pde ver um co de caa negro sentado muito alerta junto a um brilhante par de botas Hesse negras. - meu casaco o que tem posto? - escutou-se a voz de Ashby ressonar acima. Dudley se encolheu amedrontado. Sim, milord, mas posso explicar... Espero que possa faz-lo. Phipps se afaste. Deixa ir mulher. Phipps deu um olhar desolado a amedrontadora figura que se vislumbrava na parte superior do vestbulo. Milord, eu... Faa imediatamente, Phipps! - escutou-se o som da frico do couro quando Ashby girou sobre os calcanhares. Isabel reagiu tremente. Era sua oportunidade. Lorde Ashby, posso v-lo um momento em privado? Somente para me assegurar que no seja uma fraude, que voc seja realmente... Ele se deteve. Uns olhos distantes a examinaram atravs dos brilhos de luz do lustre. Aguarde na sala - disse depois de uma pausa prolongada. - Me reunirei com voc em seguida - escutou o rudo de suas pegadas contra a madeira ao afastar-se pelo corredor, e seu eco foi ensurdecendo-se at sumir no interior da casa. Phipps se aproximou com expresso contrita. Senhorita Aubrey, suplico que me perdoe. Eu tambm - disse Dudley assentindo bruscamente, com o casaco pendurado ordenadamente no brao. No tnhamos inteno de assust-la - continuou Phipps. Como tampouco a sua donzela - afirmou Dudley. - Ele no a teria recebido se no fizssemos algo... - ... Drstico. Desculpamo-nos sinceramente - a olharam suplicantes ao mesmo tempo que Dudley esfregava a cabea no lugar onde recebera o golpe e Phipps abraava as costelas. Isabel dispensou um olhar como se os considerassem dois inadaptados

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sociais. Espero que tambm se desculpem com a Lucy - espetou em tom irado. Faremos isso imediatamente - prometeram ao mesmo tempo, inclinando em humilde reverencia. Isabel retornou sala. A ansiedade a percorreu de um extremo ao outro tentando controlar seu nervosismo. Ouviu as firmes pisadas, conteve a respirao para ver se... Quando ele atravessou a soleira, parou o seu corao. Ashby. Oculto atrs de uma mscara de cetim negro, o conde se apoiou no marco da porta com os braos cruzados sobre o peito robusto. Que alvio. Por um momento temi dar com meus ossos em Newgate. A espessa e brilhante cabeleira dele caa irregular sobre os largos ombros. Atravs da fina camisa branca de musselina se notavam os batimentos acelerados na garganta e os msculos marcados do peito. Apertadas calas de montar negras moldavam as suas coxas esbeltas e fibrosas, resultado de ter estado tantos anos sobre uma montaria. Alto, robusto e de ar assustador, exsudava uma feroz virilidade. Ela fez uma reverncia, com os olhos muito abertos pelo temor. Anos atrs se comentava que as mulheres se penduravam quando ele entrava em um salo de festa, e que era o nico cavalheiro que necessitava um carto de baile. No entendia muito bem quando era pequena, mas agora podia faz-lo. At com a mscara, seu escuro encanto tinha uma atrao magntica. Este era um homem que podia ter tudo o que quisesse, e a quem desejasse. Observou-a de cima abaixo atravs das ranhuras da mscara, examinando-a atentamente, desde seu bonito chapu amarelo que emoldurava seus dourados cachos at o vestido matinal que fazia jogo. Quando seus olhares se encontraram, ela se precaveu de que sua memria falhou s em um detalhe. Os olhos do homem no eram azuis, deveria ter considerado dessa cor pelo reflexo azul de seu uniforme, posto que em realidade tivessem uma tonalidade verde azulado. Abruptamente, ele se separou do marco da porta. Me diga o que quer e se v. Isabel ficou imvel, olhando-o boquiaberta. J vejo - seus lbios sensuais se curvaram em um cnico sorriso sob a mscara. - Bem, agora que averiguou o que queria, alm de satisfazer sua curiosidade ao mesmo tempo, me despeo de voc cruzou a habitao em cinco largos passos com o co negro trotando atrs dele. Com um movimento brusco fechou as pesadas cortinas da janela que olhava rua inundando a sala em penumbras. Ficou com pena ao imaginar o que ele devia enfrentar a cada manh ao ver-se no espelho. Devia resultar terrvel isolar-se assim do mundo.

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Isabel se recomps. Lorde Ashby, represento Sociedade de Vivas, Mes e Irms de Soldados Mortos em Combate. uma organizao de caridade para ajudar s mulheres desprovidas que perderam aos homens que proviam o sustento antes da guerra. Comerciantes, ferreiros, granjeiros que deixaram a sua famlia em uma situao de desamparo. Essas pobres almas que hoje no tm a ningum. Nosso objetivo ajudar A... Importa-me um nada seus objetivos, madame. Bom dia - se dirigiu para a porta. Quando passou junto a ela, Isabel segurou seu brao. Sentiu seus msculos tensos sob os dedos. Pois deveria - afirmou. - Tm a ver com as famlias dos homens que voc comandou, seus bravos soldados que morreram no campo de batalha. Cravou o olhar no brao que mantinha segurando teimosamente e depois a olhou nos olhos. E seu ponto ? Soltou-o. Voc era responsvel por esses homens que elas amavam. No acredita que seus homens poderiam esperar de voc que fizesse algo por suas famlias? Aproximando-se dela cravou um afiado olhar. Meu dever era exterminar um exrcito. Cumpri com ele. Percebeu o perfume de sabo de barbear; esse aroma a fez pensar em bosques e arvoredos. Relutante a se dar por vencida, sustentou o olhar. Possivelmente se soubesse o nome de meu irmo... Sei quem voc, Isabel. O corao parou. Sabe? - perguntou incapaz de respirar de repente. Desejou que a encontrasse... Atraente, ao menos por simples orgulho de mulher. De jovenzinha esteve louca por ele, apesar de sua conhecida reputao de descarado. Um notrio libertino, jogador e mulherengo, diziam os que brincavam sobre ele; mas Will sustentava que a ateno que seu amigo despertava era por ter herdado o ttulo sendo ainda muito jovem. Embora na opinio da Isabel, o carter to especial de Ashby era o que o destacava do resto dos jovens libertinos da alta sociedade. Cresceu - murmurou ele. - A ltima vez que a vi, levava saias curtas azuis e rebeldes cachos. Sentiu fogo nas faces. Isso aconteceu faz sete anos - foi quando o vira pela ltima vez, ele vestia o uniforme de seu regimento e com suas calas de montar brancas, jaqueta tipo dolman de cor azul com abotoadura com prata no peito, e o casaco forrado em pele correspondente que pendurava no ombro... estava magnfico. Ela ficou boba por ele. Tinha quinze anos. - Ficou com o Hctor -

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disse ela. Prometi que o faria - a negra mscara acetinada ocultava a maior parte do rosto, mas deixava ver sua poderosa mandbula, o queixo e a boca, a que, como ela bem sabia, podia sentir to suave como parecia. Afastando com dificuldade o olhar, ajoelhou no tapete e emitiu um suave e melodioso assobio. O imponente animal se sentou, movendo as orelhas. Decidida a investigar mais de perto, se aproximou para farejar a mo. Ol, Hctor. Lembra de mim? - afundou os dedos na brilhante pelagem, esfregando e acariciando.- Fomos excelentes amigos naquele tempo, naquele tempo, quando foi to somente um filhote o animal latiu movendo a cauda alegremente. Ela riu. - Por Deus, como voc cresceu. to formoso, grande e forte agora - procurou o olhar impenetrvel de Ashby. - Vejo que cuidaram bem de voc. Sim eu fiz - respondeu Ashby, embora ambos sabiam que ela falou ao co. - Hctor me salvou a vida duas vezes. Somos virtualmente como irmos ele ofereceu a mo. Com o corao pulsando com fora, ela colocou a mo sobre essa poderosa palma e permitiu que a ajudasse a se levantar. Permaneceram de p muito perto um do outro, envoltos na escurido provocada pelas pesadas cortinas fechadas. Lamento o que aconteceu com Will - disse asperamente. - Te prometi que o traria de volta. E fracassei. Eu tambm lamento... - murmurou ela - o que aconteceu a voc em Waterloo. Sorauren - inalou. - Me desfiguraram o rosto em Sorauren. Isso aconteceu faz quatro anos - se inteirou quando as pessoas comearam a se referir a ele como "a Grgula do Mayfair" - Will jamais mencionou... ... Que me converti em um ser horrendo? Will era muito bom para falar mal de seus amigos. Fazia que se sentissem humanos, embora nada de humanidade ficasse j neles. Olhando fixamente os angustiados e ardentes olhos masculinos, sentiu que o corao se espremia de compaixo. Lorde Ashby, voc o homem mais amvel e mais generoso que conheci. No acredito que alguma vez, nem por nenhuma razo, pudesse perder seu sentido de humanidade. Poderia se surpreender. Suas duras palavras provocaram um desagradvel calafrio que a percorreu todo o corpo. Sofri o desconsolo e o desespero, milord, mas descobri que o socorrer a outros, a pessoas menos afortunadas, ajuda a se recuperar. Estou extremamente agradado de que voc tenha encontrado o

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caminho virtude, mas no sempre o mesmo mtodo serve para todos por igual. Antes que ele desse a volta para retirar-se, ela disse: Viu alguma vez como se ilumina o rosto de um menino ante um prato de comida quente, ou de desfrutar novamente de um casaco quente, ou de ver sorrir a sua me ante uma pequena amostra de ajuda? Tanto voc como eu temos muito que dar, e nosso dever ajud-los. Ele permaneceu em silencio durante um momento. Que tipo de ajuda a que me pede? Seu tom de voz no assegurava promessa de ajuda alguma, mas denotava curiosidade. Nosso Diretrio contratou um advogado para elaborar e apresentar um projeto de lei que contemple um subsdio anual para os familiares dos soldados falecidos em combate, para as mulheres e os meninos que se encontram privados de meios de subsistncia. Quando menciona "Diretrio", devo presumir que se refere a voc mesma? Sim, a lady ris Chilton, senhora Sophie Fairchild e a mim. Continue. Procuramos um cavalheiro influente para que defenda nossa causa e impulsione a legislao que procuramos. Como membro da Cmara, voc... No assisto s sesses da Cmara dos Lordes h muito tempo. Nem tenho inteno de faz-lo em um futuro imediato. Portanto, no sou o... campeo que vocs procuram. Algo mais? Com seu poder e influncia, e com suas conexes no Ministrio de Guerra, voc poderia contribuir a nossa causa muito mais que qualquer outro membro do Parlamento. Voc est equivocada, Isabel - disse severamente. - No tenho que contribuir com ningum. "Voc pode contribuir comigo", pensou desanimada. A imagem de Ashby e Will rindo juntos espremeu o corao dela. Possivelmente... Poderamos nos ajudar mutuamente - ofereceu gentilmente. Como poderia voc ajudar a mim? - disse quase mordendo as palavras. No estava a par de que necessitava ajuda. Voc no a nica pessoa a quem a guerra deixou cicatrizes, milord. Como poderia voc me ajudar? - espetou furiosamente. - Minha vida est acabada - jogou um disfarado olhar aos lbios femininos, e quando seus olhares se encontraram, ela soube com certeza que ele recordava tudo o que acontecera no exterior de sua casa nessa noite to distante. A intensidade de seu olhar provocou nela temor e, ao mesmo tempo, emoo. Isabel deixou escapar um tremente suspiro. Deus, ela aprendera a lio a

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respeito dele. Voc uma vez me disse que considerava o Will como um irmo. E como sua irm, estaria feliz... No me trate com condescendncia - grunhiu olhando-a furiosamente como se ela o tivesse esbofeteado. - Eu no sou um de seus malditos casos de caridade! Se eu fosse o mesmo homem de quatro anos atrs, voc se acharia em uma situao muito difcil! Isabel deu um pulo, desconcertada pela intensidade de sua fria. Me perdoe. No foi minha inteno... - V a sua casa, Isabel, e no volte jamais aqui. A Grgula no merece nem sua piedade nem sua brincadeira abandonou a sala a grandes passos, se despedindo sem olhar a ela. No deixei estritas instrues proibindo toda visita a esta casa? O furioso bramido teria provocado que os assustados ratos, se houvessem, fugissem escorrendo-se para se protegerem nos buracos das paredes. Furioso, Ashby subiu esmurrando a escada com suas fortes pisadas, amaldioando por baixo. Maldita fosse toda essa merda! Por que ela haveria que irromper em sua vida outra vez? Seguindo-o ofegante, Phipps argumentou brandamente: Ela ameaou me infligir dano fsico, milord. Ashby se voltou to bruscamente que fez com que seu mordomo tropeasse com risco de cair pela escada. E outra coisa, no te avisei especificamente que mantivesse as cortinas fechadas todo o tempo? Resfolegando, Phipps se agarrou no corrimo da escada. Voc o fez, milord, mas no teria sido apropriado receber senhorita Aubrey em uma sala s escuras, no assim, senhor? No deveria hav-la recebido em primeiro lugar, voc... desprezvel intrometido! Com as tmporas pulsando rapidamente, Ashby chegou ao andar de cima e se dirigiu para seu quarto. Necessitava... destroar algo, para tirar da cabea a imagem de Isabel Aubrey rodeada de um circulo de luz. Cristo, como mudara! Quase no pode reconhec-la. A pequena Izzy era um pulso de olhos brilhantes e laos no cabelo. A mulher que acabava de encontrar era to impressionante... que rasgava o corao. Possivelmente no era o melhor elogio que um cavalheiro podia dedicar a uma dama, mas era exatamente o que ela provocara no saguo essa viso deslumbrante de feminilidade, o requintado oval de seu rosto emoldurado por suaves cachos de cabelo dourados, seus lbios perfeitos entreabertos pelo assombro, sua graciosa figura, amadurecida e bem torneada. Realmente, no podia acreditar que tivesse sugerido que devia considerla como uma irm. Ela no o tinha considerado como um irmo nessa noite distante, quando era ainda um homem jovem e completo.

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Maldita, maldita seja! O fazia sentir-se antigo, como se fosse um velho dbil sem esperana de recuperao, quando o que ansiava dolorosamente era terminar esse beijo que comeara sete anos atrs. Ashby arrancou a mscara do rosto e a jogou por cima do ombro sabendo que sua muda sombra estaria ali para recolh-la. H alguma razo especfica pela qual siga me pisando os calcanhares em minha prpria casa? Asseguro a voc que sou perfeitamente capaz de caminhar sozinho. Eu gostaria de esclarecer, se me permitir isso, milord, que Dudley estava totalmente contra fazer se passar por voc. Ashby bufou com desgosto. Onde demnios se encontram esse obstinado ajudante de cmara? Escondido em algum lugar, milord. Bem. Mantm ali - ao entrar em seu quarto, Ashby se dirigiu a grandes passos cmoda e abriu uma das gavetas. Buscou em seu interior, mas no encontrou o que procurava. Phipps tossiu. Zangado, Ashby o olhou com desgosto. - Por que se encontra ainda na soleira, ofegando e soprando? Estaria em melhor estado se me autorizasse a receber algumas visitas ocasionais, milord. Estaria em muito melhor estado se em vez de elaborar artimanhas, dirigisse esta casa mais eficientemente - Ashby abriu a segunda gaveta e continuou sua busca. Sem xito. Observando sem pestanejar como seu amo desarmava o mvel, Phipps disse submissamente: A maioria dos homens estaria de melhor nimo com a visita inesperada de uma bela borboleta, milord. Uma borboleta! - Ashby sorriu com suficincia. - Ela e sua donzela fizeram de tudo, menos te matar. Phipps deu de ombros. Dei a elas suficiente razo para pensarem mal de mim. Me d suficiente razo diariamente, e nem por isso te incrusto guardasis nem te acerto com vasos. Entretanto, estou considerando seriamente o de te jogar daqui e te enviar a Ashby Park. O mordomo se surpreendeu. Nem sequer sonharia abandonar ao milord. Que pena - incapaz de encontrar o que estava procurando, Ashby se dirigiu a revistar o armrio. E o co o seguiu saltando ao seu redor. - Fala de uma vez por todas, Phipps, antes de que eu fique velho e grisalho. a respeito da senhorita Aubrey, milord. Acredito que seu propsito ao vir aqui no era totalmente impessoal - Phipps extraiu o carto de apresentao do bolso do colete.

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Assim esteve voc ouvindo. Que vergonha - Ashby afastou as elegantes jaquetas penduradas no armrio e se inclinou para procurar nas caixas ordenadamente guardadas no fundo. Abriu uma atrs da outra, jogando sobre seu ombro as gravatas novas, nem sequer usadas. Phipps continuou. A reao da senhorita Aubrey em relao ao subterfgio foi... bom, mostrou-se muito angustiada. Obviamente. Pensou que voc e Dudley fossem um par de criminosos, Phipps. Esse precisamente meu ponto. Deveria haver-se atemorizado, mas em lugar disso, enfureceu-se e... bem, no pude deixar de notar que estava genuinamente preocupada. Evitando que o mordomo pudesse ver sua expresso, Ashby inferiu: Perdeu a seu irmo recentemente. Era um ser muito querido para ela, e eu era seu melhor amigo, seu comandante. Pois ento, por que voc a jogou... quando ela estava chorando incontrolavelmente, milord? Ficou tentado a tranc-la e engolir a chave e, mas teria que passar o resto de sua vida atrs de uma mscara. A doce e bondosa Isabel, que recolhia cachorrinhos de ruas, cairia morta de um desmaio se o visse sem a mscara. "Ele no era um de seus malditos casos de caridade!" Apertando os dentes, Ashby enfrentou ao mordomo. Onde demnios voc colocou, Phipps? A que artigo se refere milord? Ashby deu um olhar exasperado a seu mordomo. Sabe muito bem a que artigo me refiro! O mordomo se adiantou disposto. No ba que est debaixo de sua cama, onde guarda os uniformes e as medalhas, mas, est voc seguro de que conveniente milord? A ltima vez que voc... Eu dito o que conveniente nesta casa. Agora desaparece! - Ashby o separou de uma cotovelada e se ajoelhou frente cama. Arrastou o pesado ba e levantou a tampa. No o havia tocado nos ltimos dois anos e tremiam as mos ao abri-lo agora. Est envolto na manta de montaria, milord. Ashby se equilibrou, fez girar o Phipps e o empurrou para a porta que fechou com um brutal chute. Pensando melhor, fechou a porta com chave. O imbecil considerava que seus deveres incluam se fazer de bab. Era a histria de sua vida: criados que o criavam, confortavam, velavam por todas suas necessidades, e jamais podiam dar conta de quando deveriam deix-lo tranquilo.

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Suspirou cansado e se deixou cair sobre a cama olhando fixamente o ba aberto. Guardava seus uniformes dobrados, seu capacete de couro, o sabre mameluco, o bacamarte1 , e ainda por cima de tudo, as medalhas. Essa imagem trouxe um amontoado de lembranas, algumas agradveis; a maioria... insuportveis. "Que espera precisamente?", perguntou-se a si mesmo. A ltima vez que se aventurou a cometer essa idiotice to autodestrutiva terminou destroando todos os espelhos da casa, exceto um, o espelho da penteadeira de sua me. Afundou o brao nas dobras da ornamentada manta, e ali estava. Agarrou, sem atrever a se olhar nele. Trs cirurgies se negaram a oper-lo, assegurando que custaria a sua vida. S um assistente de cirurgio, um hindu de pequena estatura que Will encontrara no acampamento de um batalho de infantaria, aceitara levar a cabo, mais tarde, disseram a ele que o estrangeiro salvou sua vida. Fechou os olhos arrasado pela velha dor e a auto-recriminao. Will salvou sua vida e o que havia feito ele em retribuio? A lembrana de um disparo de pistola ressonou no corao. Ashby tremeu, sentia a alma rasgada pelas angstias. Possivelmente esta tortura se devia em parte por ter visto a irm de Will outra vez. To espiritual como fisicamente, Isabel era uma rplica do nico amigo verdadeiro que teve na vida. Como podia ajud-la se no podia ajudar-se a si mesmo? Abriu os olhos e olhou fixamente a Grgula refletida no espelho que sustentava na mo. V para o inferno - disse com aspereza, enquanto que o cabo do espelho, tambm em forma de Grgula, parecia amaldio-lo com sua boca ptrea... Algum tocou levemente porta. Ashby levantou a vista e viu o carto deslizar-se sob a fresta da porta at ficar sobre o tapete. Ficou de p e a recolheu. Tinha uma elegante gravura em relevo com o nome da Isabel como presidente da organizao de caridade. "Leia o que est escrito no dorso", sugerira Phipps. Se Ashby no o conhecesse to bem, juraria que o maldito aporrinho fizera buracos na porta. Amaldioando, virou o carto e sentiu como se um punho oprimisse o corao. Com letra prolixa e harmoniosa estava escrito: "Necessito de suas habilidades especiais".

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Captulo 2

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este o rosto que fez mover a mil navio, e fez queimar as desgastadas torres de leo? Doce Helena me faa imortal com um beijo. A trgica histria do doutor Fausto, Christopher Marlowe Nmero 7 da Rua Dover, sete anos atrs. Me perguntou o que haver para o jantar - disse o capito William Aubrey lambendo-se enquanto trotavam ao longo do Dover Street. - Cheiro sopa de rabo, porco e bolo de ma, e carne assada com pastis redondos York Shire. No os avisou que devamos passar trs dias? - perguntou Ashby. Para que estragar a surpresa? - sorriu Will. - Os gritos e choros de Izzy sero uma diverso estupenda. Ashby esboou um sorriso. Ela sempre reage assim quando a visita. Will dirigiu a ele um olhar sardnico. Quando eu a visito? Ashby sentiu o rosto acalorado. No continue Will. Ela no deve saber que eu sei. Will lanou uma gargalhada. Todo mundo sabe que minha pequena irm tem tenros sentimentos por voc, Ash. bvio para qualquer um que tenha olhos e ouvidos. No, no assim, e se souber que estou ciente se sentir envergonhada. o nico que parece envergonhado, Ashby - Will riu maliciosamente. No posso acreditar que de todas essas mulheres dos povoados e guarnies, sem mencionar as de Londres, que se jogam sobre voc; seja minha inocente irm a nica que te faz ruborizar. incrvel! Era verdade. Izzy Aubrey o fazia ruborizar-se. E muito. Supunha que o motivo de sua reao to absurda era no saber as razes pelas quais gostava. Sempre agradara as mulheres. Por seu ttulo, seu dinheiro... inclusive a algumas, por sua m reputao; e maioria delas, por seu corpo que as fazia desfrutar, mas a uma pequena de quinze anos? Esse era um mistrio que era incapaz de resolver. Falando do diabo... - Will sorriu maliciosamente, ao mesmo tempo que avistaram a Isabel sentada em um banco perto do jardim de rosas com um pequeno cachorrinho negro no colo. Isabel Jane Aubrey - gritou Will. - Veem dar um beijo de boas-vindas a seu esgotado irmo! Will! - gritou Izzy e ficou de p de um salto. Seu olhar escorregou para o Ashby e um resplendor de adorao brilhou em seus olhos azuis. Ashby sentiu

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Bolo Eccles um bolo redondo, pequeno e cheio de Corinto feito de massa folhada com manteiga e coberta com acar demerara

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que parava o corao por um instante para logo expandir-se e absorver o quente sentimento que infundia. Vagamente recordou ter experimentado esse sentimento... muito, muito tempo atrs. Refiro-me a evidencia - murmurou Will. Desmontou e abriu os braos para receb-la. Izzy colocou o cachorrinho em uma cesta forrada que apoiou sobre o banco e correu para os braos de seu irmo. Desfrutando da cena, Ashby desmontou e jogou as rdeas de seu cavalo e as do cavalo do Will a um moo de estbulo que estava aguardando. E no h um beijo para mim? - Sorriu e a olhou nos olhos, enquanto ela apoiava a face no peito do Will. Isabel se soltou do abrao de seu irmo e se aproximou dele timidamente. Profundamente ruborizada, seu infantil sorriso derreteu o seu corao. Capito lorde Ashby. - Fez uma pequena reverncia e ficou nas pontas dos ps para dar um suave beijo na face. Agora major - a corrigiu Will. Felicitaes! Obteve-o antes que Will. - O glorioso sorriso que Isabel deu conseguiu aturdir o Ashby. No importou e o elogiou aplaudindo. Ningum mais o fez, somente seus criados; e recebiam pagamento por ser respeitosos. Obrigado. - Ashby assentiu rigidamente, com a garganta fechada. E provavelmente consiga subir ao grau de tenente coronel antes de fazer trinta anos - assinalou Will. - Percebo o aroma de bolo Eccles2, possivelmente? - continuou farejando o ar. Voc cheirou cada refeio da cidade de Rodrigo at St. James Street sorriu maliciosamente Ashby. Izzy meneou a cabea. Espere, Will, preciso que de uma olhada no meu novo mascote. No pode apoiar-se sobre a pata esquerda, mas no consigo descobrir o que o aflige. E eu o que sei de cachorrinhos? Pergunte ao perito - assinalou ao Ashby. - Aqui tem o homem que tem habilidades especiais - se dirigiu ao interior da casa, anunciando ao resto de sua presena. Izzy olhou fixamente ao Ashby. Ele se encaminhou para o banco. Vamos dar uma olhada no seu cachorrinho, parece bom para voc? Sentaram-se um ao lado do outro. Izzy levantou a pequena bola peluda e negra da cesta, e a colocou nas mos de Ashby. No tenho nem ideia de como chegou at aqui. Parece que tem apenas uns poucos dias. E eu gostaria de saber o que aconteceu com sua me e a seus irmos. No pude encontr-los em nenhum lugar a uma milha de distncia de Dover Street. O pequenino mal conseguia encher a palma da mo de Ashby. Acariciou-o

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esfregando o pescoo com o dedo, o fazendo grunhir de prazer. A pata esquerda voc disse? Vejamos - virou brandamente o filhote deixando ele de barriga para cima para examinar a pata. - No tem arranhes, nem hematomas. Tampouco ossos quebrados - tentou fazer que ficasse de p apoiando-se na pata esquerda, mas o filhote se inclinou para um lado, e caiu. Ashby o recolheu brandamente. - Onde diz que achou a esta bola negra de cabelo? Estava destruindo as rosas da mame - respondeu Isabel. - Ela quis joglo na rua. O jardim de rosas... - Ashby sorriu. Agarrou ao bichinho e examinou cuidadosamente a pata. - Achei - extraiu um fino espinho, quase imperceptvel, e o mostrou a Isabel. - Aqui esta o problema. Brilharam os olhos de Isabel. magnfico, Ashby... Perdo, major lorde Ashby. Me chame P... - o corao comeou a pulsar rapidamente - Pode me chamar Ashby. Todos me chamam assim. Obrigado... Ashby - deu outro casto beijo na face, o filhote saltou de seu colo e se dirigiu dando saltos para a escada da frente da casa. - Meu Deus! Dentro de casa no seguiu a toda pressa o animal, com os cachos dourados balanando sobre os ombros, as saias curtas azuis formando redemoinhos ao redor das meias trs - quartos que ocultavam suas esbeltas panturrilhas, at que desapareceu no interior da casa. Ashby chegou a uma deciso, a mais assombrosa que alguma vez tomara: desejava uma esposa. Desejava isso, o que tinham Will e Izzy, um lar com meninos e mascotes que o recebessem, com apetitosos manjares fumegantes na cozinha. Queria manter correspondncia de verdade com algum mais que advogados, banqueiros e administradores. Ansiava uma famlia. Era a nica coisa pelo qual valia a pena viver, por isso queria voltar quando a guerra terminasse. Assobiando com satisfao, encaminhou-se a esse caos to familiar que reinava sempre no nmero 7 da Rua Dover e encontrou o Will ao p da escada, com a boca cheia de torta. Curou o co? Curei o co. O alvoroo catico do andar de cima pareceu incrementar-se. Averiguemos o que pode ser to interessante para provocar esse revoo. Subiram lentamente as escadas e por pouco tropeam com o pequeno cachorrinho que fugia a toda pressa de gritos e tropees, por pouco foram investidos pelo pequeno exrcito que carregava contra eles encabeado por Teddy e Freddy, as irms de Will de s oito anos que eram rplicas em miniatura de Izzy; as gmeas eram seguidas por Izzy e trs ansiosos criados que se arrastavam atemorizados pela furiosa voz de lady Hyacinth:

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Se essa insignificante coisa imunda no estiver fora de minha porta em um minuto, a primeira coisa que devero fazer amanh procurar um novo emprego! Bem-vindo ao nmero 7 da Rua Dover - riu entre dentes Will. Ashby sorriu. "Um lar, com meninos para receb-lo". Totalmente decidido, seguiu Will at o escritrio do andar de cima para saudar a dama drago. OH, William! Meu querido filho! - lady Hyacinth se equilibrou sobre Will e depositou um sonoro beijo na face. - E meu querido capito, lorde Ashby, que amvel de sua parte por ter vindo. OH! Deve ficar para jantar conosco. Insisto, rotundamente. No me importam os manjares que estejam preparando na residncia Lancaster. Deve ficar conosco e nos contar tudo sobre o Wellington. Estarei encantado de ficar para jantar com vocs, lady Hyacinth - Ashby sorriu. Bem. Est arrumado. Agora devo enviar a algum para procurar o Stilgoe no Whites's. Norris! Que boa vida tem seu irmo - disse Ashby sorrindo a Will. Will deu de ombros. Sim, bem, nem todos so como voc, Ash. No o critiquei. Ele tem uma famlia que cuidar como a maioria dos membros da aristocracia. Eu no. obvio que a tem - Will bateu em suas costas afetuosamente. - O que ns somos? Cervos? Alm disso, se algo acontecesse a voc, Izzy no voltaria a me dirigir a palavra. Ashby esboou um sorriso. Sabe que eu poderia fugir com ela a Gretna Green, se me seguir sorrindo dessa maneira? Por favor, faa! Fuja com ela! Restaura a paz em minha famlia! A sua me no agradaria - sorriu Ashby. Diz a srio? - Will enrugou o rosto comicamente. - Minha me faria uma oferenda aos deuses! Acredito que, de todas as formas, faz em segredo... - Will guardou silncio quando lady Hyacinth voltou a entrar. OH, Por Deus. Olhem-se - examinou os sujos uniformes com o cenho franzido. - Devem se lavar e trocar-se antes de jantar, Will, mostre a Ashby o quarto de hspedes, o que acha, meu amor? Ashby sabe onde est o quarto de hspedes, mame - de todas as formas se encaminhou para cumprir a ordem. A propsito, Ash, o quarto de minha irm est ali - assinalou na direo oposta em que se dirigiam pelo corredor - Se por acaso voc decide fugir com ela. No me tente. s uma ideia - Will agitou os braos enquanto entrava em seu quarto.

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Ashby seguiu pelo corredor em direo ao quarto de hspedes. A ideia de fugir com Isabel resultava tanto divertida como... inquietante. Era treze anos mais nova que ele. Quando a guerra terminasse e ela fosse mais velha, ele seria to velho que nem sequer recordaria o que vira nele. Banhou-se, colocou um uniforme limpo e escreveu uma nota para enviar a sua casa informando a Phipps que chegaria mais tarde. Will e ele j se detiveram no Guarda Montado para receber a nova designao de Ashby, por isso tinham trs dias de folga, depois dos quais deviam voltar para o inferno, mas no antes de fazer uma visita a certa dama. Decidiu que no dia seguinte iria a Ashby Park para ver a Olivia. Sentiu uma calidez em seu interior ante a perspectiva. Olivia deu a entender em mais de uma ocasio que no importava quando ele se declarasse, ela no esperaria at que a guerra terminasse para casar-se. Tambm dera a entender que estava disposta a no esperar tampouco para outros aspectos, se concordavam uma data futura para comprometer-se. Essa era uma questo para a qual no tinha pressa alguma. A ltima coisa que queria era deixar um filho rfo. Quando se sentaram mesa, Ashby notou que Isabel no estava. Diabos, Ashby! Olha voc! - Charles Aubrey, visconde de Stilgoe, deu uma olhada apreciativa de cima a baixo. - Que grau tem agora..., major? Impressionante, velho amigo. Quem teria pensado nos alegres dias de Cambridge que algum dia se converteria em um heri de guerra? Ashby assentiu com um sorriso. Nem sequer eu posso ainda me recuperar do assombro - se inclinou para um lado e em voz baixa perguntou ao Will. - Onde est Izzy? No vai jantar conosco? Will deu de ombros. No tenho nem ideia. Nunca perde um jantar se voc estiver - olhou para o outro extremo da mesa. - Theodora, Frederica, onde est sua irm mais velha? Confinada! - anunciou a pequena Freddy com tom solene. Muito zangada, pequena - a corrigiu Will. - Onde se encontra? Est muito longe, no apartamento de cobertura, com seu novo cachorrinho - informou a todos Teddy. No verdade - discutiu Freddy. - Est em seu quarto, mas disse que no descer para jantar at que mame diga que pode ficar com o cachorrinho - se virou para sua me com olhos suplicantes. Podemos ter filhotes ns tambm, mame? Lady Hyacinth inspirou profundamente. No, no podem. E tampouco Izzy. Se sua obstinao for maior que sua

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fome, pode ficar em seu quarto at que mude de opinio. Possivelmente possa ajud-la a mudar de opinio - disse Ashby, se desculpando para retirar-se da mesa e se dirigiu ao andar de cima. No estava seguro de qual dos quartos das meninas era o de Izzy, por isso avanou lentamente tratando de escutar algum rudo que fizesse mimos ao co. Mas o que ouviu foi o som de seu pranto. Engoliu com dificuldade e golpeou brandamente porta. Vai embora! - gritou Isabel com voz chorosa. Sou eu Ashby, Isabel. Posso entrar, por favor? No pode, estou sozinha. Ashby moveu a cabea sorrindo. pequena se preocupava com sua reputao. Diabos, por que no? Ele era um homem; e ela tinha todo o direito de se considerar uma pequena dama. Ento deixarei a porta aberta. Est bem - respondeu sorvendo as lgrimas. Encontrou-a sentada no cho, brincando com a cesta acolchoada. Tinha os imensos olhos azuis avermelhados e o nariz torcido. Entrou deixando a porta aberta. Onde est esse pequeno demnio negro? - perguntou, buscando-o no quarto. Nunca esteve nos aposentos de uma menina, embora sim nos de jovens damas, mas nessas no haviam drapeados com volantes de cor rosa nem bonecas sobre a cama. Est escondido debaixo da cama - Izzy soou o nariz com um leno e o olhou aos olhos. - Todos o estavam perseguindo e agora o pobrezinho tem um medo de morte. No est assustado - Ashby se sentou junto a ela apoiando mo em um dos joelhos, ambas as pernas caladas com botas. muito jovem para saber o que o medo. Provavelmente pensou que era um tipo de jogo divertido. Sair em seguida. J ver. Tentei convenc-lo, mas no quis saber de nada. Sem dvida tambm tem medo de mim agora. Ashby deu uma olhada cama com volantes rosas. Tentou com comida? Assinalou-lhe uma pequena tigela com leite que estava no cho junto cama. Nem sequer a tocou. Algum dia teria uma filha como ela, pensou Ashby agradado. No acredita que est exagerando um pouco a questo? s um co, Izzy. Ele minha responsabilidade. sua responsabilidade porque assim voc decidiu. Sim, assim - respondeu, levantando a maravilhosa cabeleira de

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rebeldes cachos de cor dourada acobreado como o entardecer; os olhos ardentes pela emoo, as faces brilhavam avermelhadas e os lbios carnudos tremiam pela fria. - No podemos fechar os olhos para simular que no vemos o sofrimento. Ou o que pior, supor que outro solucionar o problema. O pequenino no tem a ningum no mundo inteiro, Ashby. Tudo isto to incompreensvel para voc? Sentiu uma opresso na garganta. Uma menina pequena... a quem queria enganar? Ela era uma pequena mulher com o potencial de apanhar qualquer corao masculino, assim como sua mente e sua alma. Por que sua me se ope tanto a permitir que adote o cachorrinho? Minha me teme que destroce os mveis - resmungou com raiva. - Devo deixar a tigela com leite fora da cozinha - os formosos olhos se encheram de lgrimas. Comida e proteo no so nem remotamente suficientes. Se correr para a rua poderia atropel-lo um carro. Pode ser um co, mas um pobre filhote rfo. Necessita que o amem. Como poderia sobreviver de outra maneira? Quase desejou ser o co. As criaturas podem sobreviver sem amor - afirmou brandamente. Olhou-o desdenhosamente, como se fosse o homem mais cruel do mundo. Obrigado por ter vindo, milord, mas est esfriando o jantar. Seu glido olhar foi mais do que pde suportar. Se prometer a voc que cuidarei bem de seu pequeno mascote, permitiria que o leve comigo? Olhou-o horrorizada. fronteira espanhola? Muitos soldados tm ces. Ficar com a tropa enquanto eu... Enquanto voc arrisca a vida - terminou a frase ao mesmo tempo que deslizaram umas lgrimas pelas brilhantes faces. O fulgor de seus olhos ocultavam algo mais... Uma profunda preocupao por sua segurana. - Me desculpe por minha grosseria. Perdoe-me, por favor. Voc o melhor homem, mais generoso... Ashby pde respirar normalmente outra vez. Ficou de p. No, no sou. Agora vamos jantar. Deixaremos a porta fechada para que Hctor no escape enquanto estamos comendo. Hctor? - sorriu, ficando de p. Por que no. Hctor foi um grande guerreiro. Posso necessitar de um amigo assim a meu lado. Ajudar-me a cuidar de Will - a seguiu em direo ao corredor e fechou a porta atrs de si. Suponha que se negue a sair de debaixo da cama? - perguntou Izzy quando chegaram s escadas. Em algum momento tem que sair. Acredite-me. Por leite, por uma

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carcia... pelo que necessite mais - pela extremidade do olho viu que seu comentrio a agradara. Sorriu. Eu sairia por uma carcia - disse e entrou em marcha. Prometo no me esquecer disso, Ashby - sorriu atraente. Esse tipo de comentrio era o que o fazia ruborizar-se. Diabos. Todos estiveram agradados quando se uniram ao jantar, uma vez j servida a sopa de rabo e antes que trouxessem o porco e o bolo de ma. Me alegro que tenha entrado em razes, Izzy - declarou Hyacinth. O sorriso de Isabel era tnue, mas triunfante. Ashby se ofereceu para adotar o meu co. Levar o Hctor a Espanha com ele. Hctor? - Will riu baixo - Temo que cresa uma aurola de santo em voc, meu amigo. Ashby se encontrou com os olhos sorridentes da Isabel. J tinha sua recompensa, aqui e agora. Realmente tem a inteno de levar contigo a essa bola de pelos? perguntou Stilgoe depois do jantar, quando os homens ficaram sozinhos na mesa bebendo usque e fumando charutos. Dei minha palavra a Izzy - respondeu Ashby. - No posso voltar atrs agora. Pode deix-lo com Phipps - Will o olhou levantando uma sobrancelha. Phipps no sabe nada de ces. - Ashby terminou sua bebida de um gole e sentiu um calor que abrasava a garganta. Tambm se sentiu um idiota, no por haver se devotado a cuidar do mascote, mas sim pela razo pela qual o fizera. - E tampouco acredito que possa deixar a Olivia. Olivia, bom - murmurou Will com um olhar de profundo desdm. - Sem dvida o cozinharia e o serviria aos criados. Iria ferir os sentimentos de Izzy - explicou Ashby. Srio? Como feriria os sentimentos de minha irm? Ashby enfrentou o olhar duvidoso e zangado de Will. Decidi pedir a Olivia que se case comigo. E quando teve lugar tal epifana? Hoje - por que diabos sentia que devia se desculpar? Amaldioou Ashby para si mesmo. Will deu uma olhada a seu irmo mais velho. Charlie, importaria em nos deixar a ss uns minutos? Nem um pouco - Stilgoe ficou de p. - Tenho um jogo de cartas que est me esperando no Boodle's - rodeou a mesa e aplaudiu o ombro de Ashby. - Se Cuide, velho amigo. Verei voc amanh, Will. Logo que estiveram sozinhos, Will atacou. Olivia? Perdeu a cabea completamente e sem remdio? Pensei que a loucura heroica na Serra do Bussaco obedeceu a um momento de loucura

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passageira que, alm disso, serviu para sua ascenso, no que estava em um estado avanado de demncia. Ashby se serviu outro copo de usque. Isso interessante vindo de voc. Se explique. Agitou a bebida. Sabe por que considera uma loucura minha manobra da Serra do Bussaco, Will? Porque voc tem isto! Este lar, com suas risadas e loucuras, toda uma vida que te impulsiona a retornar. Eu tenho uma enorme e luxuosa manso vazia. E acredita que Olivia Hanson a encher de risadas, loucura e vida? Pense bem, meu amigo. Olivia no se parece em nada a Isabel! uma cadela fria, manipuladora e gananciosa! Conheo a Olivia desde que ramos meninos. Sei como . Will estava tremendo de ira e incredulidade. E? Ela me ama. Will se afundou na cadeira balanando a cabea e grunhindo. Meu deus, Ash. Entendo por que Wellington te distinguiu, por que considera voc uma tipo de prodgio, e por que te apoia profissionalmente, mas Por Deus, pode ser to estpido algumas vezes! Ashby observou o lquido ambarino de sua taa e decidiu desistir. Devo ir. - se separou da mesa e ficou de p. - Est bbado. E eu tambm. Verei voc dentro de trs dias - levantou a pequena cesta de piquenique que Izzy deixara sobre uma cadeira e se dirigiu para a porta. Abriu a tampa da cesta e sorriu pequena bola de pelo que estava dormindo sobre uma almofada. - Espero que tenha se despedido de sua proprietria, porque pode ser que no a veja por muito tempo. Seu cavalo de combate estava selado e aguardando-o no atalho principal. Obrigado, Jimmy - agarrou as rdeas e deixou que se retirasse o moo de estbulo. Estava a ponto de montar quando se abriu a porta principal e se fechou bruscamente. Olhou por cima do ombro e viu Izzy correndo para ele. Ashby... - ofegou e o olhou com olhos carregados de emoo. Ficou paralisado. O que acontece, Isabel? Aconteceu algo a Will? Ela negou com a cabea, sem flego. Engoliu com dificuldade. Foi se deitar. Apoiou a cesta no cho e segurou as rdeas na parte dianteira dos arreios. Os pensamentos corriam em vrias direes e rapidamente. Uma das possibilidades era que tivesse escutado ele conversar com Will. No queria ferir os sentimentos de Izzy mas ele era um homem de vinte e oito anos e ela deveria entender que, cedo ou tarde, teria uma esposa.

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Veem, vamos nos sentar no banco - a segurou no cotovelo guiando-a para l. Sentaram-se em silncio deixando uma decorosa distncia entre ambos. Lorde Ashby - comeou a dizer ela dirigindo o rosto para ele. - Tenho que pedir outro favor especial. Seus desejos so ordens. Apertou as mos com fora retorcendo-os dedos incessantemente. Seus olhos se viam muito grandes, escuros e ansiosos. Sei que voc e Will so soldados que lutam em uma guerra espantosa contra um homem perigoso, dspota e demente que quer que os galeses sansculottes3 dominem a Inglaterra, mas... Ashby sorriu com perspiccia. Seu irmo como um irmo para mim, Isabel, eu no tenho mais irmos. Pode estar tranquila de que protegerei ao Will com minha vida se for necessrio, porque se algo acontecesse... Bom, me deixe dizer que preferiria morrer que fracassar. Entretanto - respirou profundamente-e apesar do que estou te dizendo, o suficientemente amadurecida para entender que tanto na guerra como na paz, nossos destinos no dependem totalmente de ns, possivelmente nem sequer em parte. Deve ser valente. Deve... Aproximou-se sussurrando: Sei que voc proteger o Will. com voc que estou preocupada... Will me protege. Temos um acordo. Will baixinho e esqueltico - enrugou o impertinente nariz. Sorriu e sentiu o pulso acelerado. Me olhe. Eu sou baixinho e esqueltico? Olhou-o de cima abaixo. No. Voc alto e forte. Engoliu em seco, desejando haver tomado o ltimo gole de usque depois de tudo. Agradeo sua preocupao, Izzy. Estarei bem. Vai se deitar. Brilharam lgrimas cristalinas nos olhos. Me promete isso? Prometo. Porque eu morreria se algo mal acontecesse com voc - entrelaou as brancas mos ao redor do seu pescoo e pressionou os lbios sobre os dele.
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Sans - Culottes (do francs "sem calo") era a denominao dada pelos aristocratas aos artesos, trabalhadores e at pequenos proprietrios participantes da Revoluo Francesa a partir de 1771, principalmente em Paris. Recebiam esse nome porque no usavam os elegantes culottes, espcie de cales justos que apertavam no joelho que a nobreza vestia, mas uma cala de algodo grosseira. Na poca da Revoluo Francesa, a cala comprida era o tpico traje da poca usado pelos burgueses.

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Sua mente se turvou, Isabel Aubrey tinha uns lbios muito tentadores, suaves, rosados, carnudos e doces... e por um fugaz momento, seus lbios responderam ao beijo. Agarrou a nos ombros e a separou dele. OH, Deus - sua mente se nublou, o corao pulsou rapidamente. "Maldio". Obrigou-se a olh-la nos olhos. Os olhos da Isabel refletiam sua mesma consternao. Quando abriu a boca para se desculpar, ela saiu disparada a toda pressa para a casa. Essa noite, amaldioando-se por ser um canalha, cavalgou diretamente para Ashby Park, com o Hctor dormindo na cesta sobre seu colo, e pediu a Olivia que fosse sua esposa. Ela aceitou. Nmero 7 da Rua Dover, na atualidade. Isabel estava exausta quando retornou a sua casa depois do baile que foi realizado na casa de ris para arrecadar fundos. Apenas tinha proferido algumas palavras durante toda a noite, s se limitou a ajudar a suas amigas para solicitar as doaes de caridade, embora no acreditasse que uma participao mais ativa de sua parte tivesse aumentado as possibilidades de obter resultados mais favorveis. Para a aristocracia inglesa no importavam as vivas de guerra nem os meninos famintos; a nica coisa com que se preocupavam era com suas frvolas diverses. Entretanto, Isabel estava convencida de que ris e Sophie exigiriam uma explicao por sua estranha conduta durante essa noite. Mas em nome de Deus, o que podia contar a elas? Que se sentia devastada? Que o nico homem que com que se importou em sua vida a jogara, sem olhar, de sua casa e de seus sentimentos, ordenando a ela que no voltasse jamais? Nunca falou para elas sobre seu amor infantil pelo conde. Haviam-se feito amigas quando foram apresentadas em sociedade, e nesse ento, Ashby era considerado uma lenda entre seus pares, um exmio mulherengo, um reconhecido comandante de cavalaria, treze anos mais velho que ela, e socialmente, dez vezes mais elevado; E... absolutamente inalcanvel. Alm disso, esteve ausente na Pennsula durante todo esse tempo, situao que economizou a ela a humilhao de enfrentar ao homem que desdenhou seu beijo. Levou muito tempo em superar essa vergonha... E essa dor. E levou dois anos para reunir a coragem para ir v-lo aps sua volta do continente. "V para sua casa, Isabel, e no retorne jamais por aqui". A ideia de no voltar a v-lo destroava sua alma. Inexoravelmente, seus pensamentos fluam a dias mais felizes nos quais Ashby e Will chegavam a cavalo, trazendo o sol

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com eles. Eram polos opostos... Will, de personalidade despreocupada; Ashby, o lorde de personalidade intensa; e mesmo assim, complementavam-se perfeio, criando uma sinergia que era quase invejvel. Recordava, como se fosse ontem, a primeira vez que ps os olhos nele. Ela estava com doze anos; Ashby, mais que o dobro. Will o havia fez entrar no vestbulo, onde ela estava jogando com as gmeas enquanto sua me folheava a seo de sociedade. Recordava como se ps de p torpemente e o saudou com cortesia, e como Ashby pegou sua mo e fez uma reverncia. Nunca me disse que tinha uma boneca linda como irm, Will - havia dito a seu irmo. E ao levantar o olhar, encontrou-se com esses olhos cor verde mar; os mais bondosos, expressivos e solitrios que havia visto em sua vida. Olhos que a atravessaram e roubaram o seu corao para sempre. Sem Ashby e sem Will, s ficava um sufocante vazio que se resultava insuportvel onde antes teve um corao palpitante. Ashby fechou a porta na sua cara, e no havia volta. Lucy ficou de p rapidamente quando Isabel entrou no quarto; tinha os olhos avermelhados pelo sono. Isto chegou apenas meia hora depois de que voc partiu senhorita Lucy assinalou uma delicada caixa de mogno que se achava sobre a cama de Isabel. Estava atado com um lao azul que segurava uma margarida. - O velho Norris a queria dar para lady Aubrey, mas eu passei por ali justo quando chegou o mensageiro; ao ver seu libr4 e escutar dizer que a caixa era para voc, a arrebatei das mos. Um estranho calafrio percorreu suas costas. - Fez bem, Lucy. O que tinha de especial no libr do mensageiro? Era negra e dourada, madame. O pulso se acelerou. Uma caixa de Ashby? Ela o ofendeu. Por que ele enviaria um presente? Deu a volta dando as costas donzela. Lucy, rpido. Ajude-me a me soltar o vestido, por favor. Enquanto Lucy desatava os laos das costas, Isabel encontrou os olhos de sua donzela no espelho. Espero que... n... tenha esquecido a visita que efetuamos esta manh. Esquecer o que? - com um ardente sorriso Lucy ajudou a tirar o vestido e a roupa interior de seda junto com os passadores do cabelo. - Boa noite,
Libr (do francs livre: liberada, isto , veste entregue a um servo ou criado, do latim vestis libera ou vestis concessa) um tipo de capa sem mangas, com aberturas nas cavas, por onde passam os braos e na frente, onde presa apenas no colarinho, deixando aparecer a veste inferior, na sua parte do peito. usada pelos membros de confrarias quando participam de alguma funo religiosa solene, e pelos membros de algumas cortes, no exerccio de suas funes. As cores e o modelo da libr variam conforme os usos e costumes de cada corte.
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senhorita. Obrigado, Lucy, boa noite. Isabel colocou rapidamente a camisola, sacudiu os abundantes cachos de seu cabelo, e subiu cama. Como seu corao estava pulsando rapidamente, ficou olhando a caixa. Todos seus aborrecidos pretendentes, carentes totalmente de imaginao, enviavam ramos de rosas vermelhas; mas uma margarida amarela parecia por si s uma mensagem. Embora no tinha nem ideia de qual poderia ser. Voc uma tola sentimental - se repreendeu, embora tremessem as mos. Desenredou cuidadosamente os laos azuis que sustentavam flor em uma graciosa posio inclinada, e os prendeu em seu caule brilhante. Deslizou as pontas dos dedos sobre a tampa de mogno. Esculpidos na madeira, havia um leo e uma leoa, rodeados por seus pequenos filhotinhos. Uma manada de lees. Abriu a caixa. Dinheiro? E ai percebeu... uma doao. Contou o montante. "Cem, duzentas, trezentas... mil, dois mil... cinco mil libras". Santo Deus! Com a boca aberta, Isabel ofegou diante da pilha de dinheiro esparramado sobre o cobertor da cama. "Cinco mil libras". Poderiam fazer algo com uma soma to exorbitante como essa. Poderiam pagar finalmente ao advogado, o senhor Flowers; alugar um escritrio para a fundao; contratar policiais para adicionar a lista mais famlias de soldados falecidos em combate. Um grande nmero de ideias revoavam na cabea freneticamente. ris e Sophie ficariam eufricas! No podia esperar para contar a elas, mas antes... Dentro da caixa havia um envelope. Tinha a figura de um leo marcada no lacre. O mesmo leo que tinha o selo gravura de Ashby. Levantou o envelope, por pouco quase cai das mos j que tremiam como as de uma anci. Extraiu o pequeno carto de seu interior. E em letra firme e estranha estava escrito: Por favor, me perdoe. Desejo a voc sucesso em suas atividades. Seu, P. N. L. P. N. L. Reconheceu com cada fibra de seu ser a "L" do Lancaster, mas as iniciais P. N. eram um mistrio. No sabia qual era o primeiro nome de Ashby, nem tampouco o segundo. Sabia to pouco sobre ele... recostou-se e apoiou o carto sobre os lbios fechando os olhos. "Ashby". No se daria por vencida. No agora. Nem nunca. Isabel sorriu. Embora no desejasse v-la, ela necessitava que fosse parte de sua vida, como fora uma vez parte de sua famlia; e essa doao a deixava o melhor pretexto para visit-lo novamente. De algum jeito, conseguiria persuadir Grgula de que

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sasse de seu isolamento para procurar uma carcia. Captulo 3 Sinto muito, senhoras - O senhor Flowers fechou o livro que estava lendo concentradamente e escorregou para outra prateleira de livros. - No tenho nada para apresentar a vocs. Tero que vir a prxima semana. Isso foi o que disse a semana passada - resmungou Isabel. Sentada em um pudo sof junto a ris e Sophie, Isabel examinou o empoeirado escritrio cheio de teias de aranha, enquanto lutava contra o violento impulso de levantar e abrir a janela. Os lugares fechados produziam um incmodo quase fsico, e o ar viciado a estava fazendo sentir nuseas, alm de enxaqueca. Apesar da deplorvel situao de seu escritrio, o senhor Flowers possua uma mente brilhante, mas devido a uma enfermidade que provocava um acentuado tremor nas mos, teve que abandonar uma bem-sucedida carreira como defensor pblico. Se havia algum capaz de apresentar um projeto de lei com possibilidades de xito, esse era ele. Senhor Flowers - comeou ris. - Passamos a voc toda a informao que nos pediu. No vejo razo que justifique que isto se estenda tanto tempo. No tenho o costume de falar sem constrangimento, mas voc se est demorando muito com este assunto, e estamos perdendo a pacincia. Por Deus, me permitam, por favor! - exalou com desdm Sophie. Extraiu algumas notas de sua bolsa e as apoiou bruscamente sobre a mesa do advogado. - Serviriam para acelerar o processo, monsieur? Isabel deu uma olhada interrogante a Sophie, mas depois reconheceu que sua amiga, que durante sua infncia percorreu descala as ruas de Paris mendigando por um msero centavo, provavelmente estava com a razo. Pegou em sua prpria bolsa e extraiu uma avultada quantidade de notas. Antes que o senhor Flowers se desse conta do rpido intercmbio, colocou a metade da soma que trazia sobre a mesa e guardou as notas de Sophie na bolsa. Disse em voz baixa: Recebemos uma importante doao ontem. ris deu a volta bruscamente para ela. O que? De quem? Sshh! Explicarei isso depois - murmurou Isabel. O senhor Flowers examinou algumas pginas de outro mofado livro. Bom - com um amplo sorriso o fechou e agarrou a cadeira que estava atrs de seu escritrio. - Obrigado, senhora Fairchild. Todos precisamos comer de vez em quando - estendeu uma mo tremente para o mao de bilhetes. Mas Isabel os cobriu com a palma da mo. Senhor Flowers - sorriu. - No pude deixar de perceber que voc ficou agitado quando lady Chilton se referiu informao que havamos provido.

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Mmm - o advogado a olhou penetrantemente. - Voc seria uma litigante temvel, senhorita Aubrey. Tem bom olho para detectar reaes significativas em uma testemunha. Obrigado pelo elogio, senhor Flowers. Agora, de que se trata? - no resultava agradvel que dissessem que tinha talento natural para uma profisso to desumana. Trata-se de... informao! - levantou um dedo tremente. - Seus fundamentos so humanitrios, lgicos e propem solues bastante inovadoras, devo reconhecer. Entretanto, se as submetessem a considerao do Parlamento sem a avaliao do custo aproximado que a nova lei poderia demandar, seriam descartadas de imediato! As damas se afundaram no sof com expresso afligida. Deveria ter dito isso h semanas - o repreendeu ris. - Que tipo de informao adicional necessita, senhor Flowers? Eu preciso de nmeros, listas. Que tipo de listas? Folhas de pagamento do pessoal do exrcito; os nomes, anos de servio, postos, e salrios, obvio. Folhas de pagamento do pessoal do exrcito? - Isabel podia ver como a esperana de obter seus objetivos se derrubava frente a seus prprios olhos. Essas folhas de pagamento so confidenciais. E mais, o acesso a elas est extremamente restringido. Como supe voc que poderamos conseguir essas listas, monsieur Flowers? - demandou de maneira cortante Sophie. Entrelaou as mos trementes sobre o monto de papis. Como se pode. A Isabel ocorreu s duas maneiras possveis de obter informao classificada do Exrcito: irrompendo clandestinamente no assentamento do Guarda Montado e as roubando... ou recorrendo a Ashby. A segunda possibilidade, embora fosse tentadora, resultava ser intimidante, e reforava a deciso a que chegara a noite anterior, quanto a visit-lo novamente. Caso consigamos obter as folhas - disse Sophie. - Como podemos calcular um estimativo? Poderia nos mostrar alguns exemplos... ? Em casos como este, recomendo recorrer a um contador. Ter um custo adicional, obvio - advertiu. Entendo - Isabel curvou os lbios. - Tudo o que precisamos obter a informao. Precisamente. Em sua opinio, quem poderia ter acesso a essas folhas de pagamento, senhor Flowers? - perguntou ris.

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O Alto Comando, o Ministrio de Guerra... Em caso de que possamos acessar a essas instncias hierrquicas para pedir colaborao - murmurou em voz alta Isabel, tendo em mente uma prxima visita ao Ashby. Necessitamos algo palpvel para despertar seu interesse de bom cidado. Conseguiu esboar os aspectos fundamentais da proposta, senhor Flowers? Quer dizer, ps, embora seja algo, por escrito? Para falar a verdade, sim fiz - abriu uma das gavetas de sua mesa e extraiu uma pasta de couro. - o corpo principal da proposta, mas como j disse, sem as cifras... s um conjunto de boas intenes que poderiam ser consideradas um monte de tolices - Isabel ficou de p arrastando com ela Sophie e ris. Obrigado, senhor Flowers. Acredito que obteremos algo em breve. Daqui pra frente, depende de vocs. Senhoras, que tenham bom dia. Quando subiram ao carro de Isabel, ris lhe perguntou: O que isso de uma importante doao? No disse nenhuma palavra sobre isso ontem noite. Em realidade, esteve bastante... Pouco efetiva. Sei, e quero me desculpar. No... no me sentia muito bem - Isabel abriu o guich e inspirou profundamente. Mas o ar dessa buliosa parte da cidade estava to ruim como o do escritrio do senhor Flowers; lutou para se recuperar e conteve um sorriso. - Mas depois, recebi uma caixa que continha cinco mil libras e uma nota dizendo que eram para ns. Cinco mil libras! Mon Dieu! - exclamou Sophie. - Isso magnfico! ris a olhou igualmente assombrada. Cinco mil libras... Voc percebe quantas coisas poderemos conseguir com cinco mil libras? Subornar o Chefe da Guarda Montada para que nos d as listas? perguntou Sophie timidamente. ris fez uma careta. E como poderamos explicar a obteno dessa informao ante o Parlamento? Seria to amvel de me esclarecer isso? Realmente, ris - disse Sophie pondo os olhos em branco. - s vezes soa to parecida com a voz de minha conscincia... ris ignorou o comentrio. Izzy, quem nosso benfeitor? OH, Por Deus. Isabel no preparou uma resposta para essa pergunta. No tenho a menor ideia. Fez uma careta como de gato a ponto de comer um canrio. Jamais mentiu a uma amiga. Ocultou algumas coisinhas de sua me quando ficava insuportavelmente chata e intrometida. Tinha pensado em contar a suas amigas sobre Ashby, mas desistiu. Embora ris e Sophie fossem deliciosamente

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excntricas e amigas totalmente confiveis, tambm tinham uma atitude muito protetora com ela e respeitavam estritamente o que dispunham as normas convencionais quanto ao decoro e a correo. Se contasse que tencionava visitar a Grgula, receberia uma palestra sobre como devia se comportar uma dama e diriam que isso poria em risco sua boa reputao. E mais ainda, insistiriam em que fossem juntas v-lo. A ideia no a agradava nem no mais mnimo. Ele era um eremita. Pelo amor de Deus! No tinha direito de impor a presena de suas amigas. A nota estava assinada com as iniciais P. N. L. Tm ideia de quem pode ser? Felizmente, suas amigas estavam desconcertadas; no reconheciam as iniciais. Que coisa to estranha - comentou ris. - Um benfeitor que deseja permanecer annimo. a demonstrao mais legtima do esprito de caridade - declarou Sophie. - Aquele que pratica a caridade em segredo maior que Moiss. Nosso generoso benfeitor escolheu realizar sua contribuio anonimamente para no ferir a dignidade dos mais necessitados, o que demonstra que, ela ou ele, fez honestamente, no para ganhar o reconhecimento da aristocracia. Acredito que essa pessoa ... extraordinria. "Mais do que elas poderiam imaginar", pensou Isabel. Ashby poderia ter dado a doao pessoalmente, mas no desejou que ela o agradecesse. Bastou saber que ela faria bom uso do dinheiro... Alm disso, considerou o Will um santo. Sorriu para si mesmo. Diga-me com quem anda e te direi quem . Como poderia deixar de admir-lo? Ainda no encontramos um patrocinador - recordou ris. - A quem conhecemos que pudesse nos ajudar para conseguir as folhas de pagamentos e nos representar para elevar a proposta diante do Parlamento? Poderia falar com o almirante Duckworth na reunio do Almack's, amanh de noite - sugeriu Sophie. - Quando morreu meu querido George, o almirante me visitou para me oferecer que recorresse a ele se necessitasse de algo. Disse que devia a vida ao George. uma possibilidade - concordou. - Eu poderia falar com o Chilton, mas duvido que ele... Seu marido no nos ajudar - disse Isabel. - E se o fizesse, faria para atormentar e obrigar voc a fazer o que ele desejasse muito. Faz isso de todas as formas - ris baixou o olhar e no falou mais do assunto. Isabel apertou carinhosamente a mo. Vamos senhoras. Somos mulheres inteligentes, imaginativas. Deveramos ser capazes de achar um bom plano que nos ajude a obter nossos objetivos. Tenho uma grande ideia. Por que no paramos para almoar em

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nosso lugar favorito no Piccadilly e tentamos pensar em algo? Necessito desesperadamente de um pouco de ar fresco, e algo comestvel - quando suas amigas aceitaram entusiasmadas, enfiou a cabea pelo guich. - Jackson, ao Piccadilly, por favor! Trinta minutos depois, estavam bebendo limonada e devorando po-doces de pepino, enquanto observavam o mundinho distinto que passeava a p ou em elegantes veculos. Como anda esse projeto secreto que tem? - perguntou ris a Isabel. Quase cai o copo de limonada. Projeto secreto? O da pobre viva e seu pequeno filho - esclareceu ris. - Os que voc recolheu em Bishopsgate, essa prima de sua donzela a quem socorreu. Limpando-as mos salpicadas de limonada com um guardanapo, Isabel respondeu em voz baixa. Muito bem, estou ensinando as primeiras letras a Molly e alguns conhecimentos bsicos de aritmtica. uma aluna muito capaz. E o pequeno Joy um sol. O que far com eles? - perguntou Sophie. - No pode adotar a todas as esposas e indigentes de Londres. Antes que possa se dar conta, ter um exrcito sob sua responsabilidade. Poderia abrir seu prprio asilo... Santa Isabel de Mayfair - sorriu ris. A ideia que possam ser independentes. Espero dar a Molly a educao suficiente para que possa valer-se por si mesmo para manter seu filho. Encontremos um marido para ela - props Sophie. - Organizemos um servio para arrumar casamentos E... Meu deus! - pegou apressadamente seu xale do respaldo da cadeira, ficando to plida como se tivesse visto um fantasma. - Devo ir, eu... prometi ao Chilton que retornaria uma em ponto e... so quase duas. Isabel ficou de p e agarrou sua mo. Vai com meu carro e envia o de volta para nos buscar. No necessrio, pegarei um carro de aluguel - ris saiu depressa do caf e desapareceu na multido de pedestres. Sophie amaldioou em francs. Esse homem odioso! Eu gostaria de retorcer o pescoo e jog-lo em uma sarjeta! Como se atreve a manter a ris como um pssaro enjaulado? Ela tem que dar conta detalhada de cada um de seus movimentos e pedir permisso para tudo. No pode danar nem conversar com outros cavalheiros. Necessita o consentimento desse ogro at para respirar. Como pode suportar que a trate assim? Sabe to bem como eu que ris no tem aonde ir - disse tristemente Isabel. - Um marido nem sempre a resposta mais adequada. Sua amiga era o melhor exemplo da quantidade de infelizes mulheres que perderam o amparo de um homem na guerra. Era surpreendente como ris

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jamais se lamentou de sua situao. Santo Deus! A pequena Izzy Aubrey! - escutou-se uma profunda voz masculina e uma risada entre dentes. - No posso acreditar. Isabel levantou o olhar e ficou atnita. O alto e arrumado soldado de cabelo castanho que levava o uniforme azul do Regimento 18 do Hussar5 no era nem Will nem Ashby. Um sorriso que refletia encontradas emoes, tanto de alvio e prazer, como desiluso, iluminou o rosto. Mas se o capito Ryan Macalister! De todos os lugares onde poderia encontr-lo, que alegria achar voc aqui. Por que no se senta conosco, capito? Se me permitem - sorriu deslumbrado e fez uma elegante reverncia a Sophie. Quando se ergueu, o abundante cabelo tampou casualmente um olho. Sentou-se na cadeira vazia que deixara ris. Devo dizer que tambm me resulta um verdadeiro prazer v-la de novo, Izzy... perdo, senhorita Aubrey. Me chame Isabel - respondeu docemente. - Capito, me permita apresentar a minha querida amiga, a senhora Fairchild. O marido de Sophie foi tenente da marinha. Lamentamos muito sua perda. A expresso de Ryan se tornou sombria. Apresento minhas mais sinceras condolncias, senhora Fairchild. Perdi um lamentvel nmero de bons amigos na guerra - olhou a Isabel. - Seu irmo foi perda mais irreparvel. Voc muito amvel - Isabel sorriu com valentia. - Obrigado, capito Sophie se ecoou de suas palavras. Tenho entendido que voc serviu sob o comando do major Aubrey? Por certo - Ryan sorriu com orgulho. - O major William Aubrey fez com que nossas vidas fossem mais suportveis, mesmo que a situao fosse intolervel. Sinto falta de todo corao de seu rpido engenho e seu amistoso sorriso. Isabel enxugou uma lgrima que caia pela face. Pois me conte, o que o traz para Londres? Tinha a impresso de que cumpria uma misso na ndia. Assim . Estou destinado na ndia, com o posto de major agora assinalou a insgnia de grau. A lembrana foi dolorosa. Felicitaes, major. E me diga, a ndia de seu agrado? No muito. O clima caloroso. Em cada rocha se oculta uma serpente e a comida to condimentada me destri o estmago. Alm disso, a unidade a qual perteno deixa muito que desejar...
Hussar refere-se a uma srie de tipos de cavalaria ligeira originrio do sculo 14 da Srvia , introduzida para a Polnia e a Hungria por exilados guerreiros srvio e utilizado em toda a Europa e Amrica Latina desde o sculo 18.
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Um novo regimento? - Isabel franziu o cenho. Sim. Esto dissolvendo o Regimento 18 do Hussar. No sabia? No, no sabia. Sofremos muitas baixas, entre as quais se encontraram nossos melhores oficiais - sustentou o olhar, revelando quo profundamente compartilhava a dor de sua perda. - E agora que Ashby se retirou... Ser difcil que algum possa igual-lo. At meus uniformes esto pudos. Tenho que conseguir uns novos - fez uma careta. Isabel sentiu que estava a ponto de chorar. essa a razo pela que se encontra aqui? O arrumado major se inclinou para frente, esboando um sorriso de cumplicidade. Supe-se que estou consultando um doutor por uma ferida no p, mas entre voc e eu, estou ansioso por encontrar um motivo para ficar aqui para sempre - piscou um olho. Um motivo? Manteve o olhar apoiando o queixo sobre o brao acotovelado sobre a mesa. Uma razo vlida. Ruborizou-se. Bem, major, espero que sua busca resulte bem sucedida. Acredito que assim ser, Isabel. De fato... - sorriu maliciosamente de soslaio. - J me sinto animado e com maiores esperanas. Desviando o olhar, Isabel captou o olhar de cumplicidade que dirigiu Sophie. Tenho que dizer - continuou sedutoramente - que devia ter suposto que voc se converteria em uma beleza semelhante. uma lstima que no o haja dito a seu irmo faz alguns anos. No est comprometida ainda, no certo? No, major. No estou - Isabel mordeu o lbio para evitar sorrir tolamente. Ryan Macalister sempre fora um sedutor, mas o impacto de seu uniforme era quase... irresistvel. Excelentes notcias. Isso merece um brinde - levantou a mo assinalando ao moo. - O que desejam senhoras? Sophie assinalou ao grande prato. Pode pegar o ltimo po-doce, se desejar. Obrigado - o pegou e levou rapidamente boca. Um dos moos se aproximou. - Seria to amvel de nos trazer uma garrafa de seu melhor Hock 6e outro prato de po-doces? E um sorvete - apontou Isabel. - Eu gostaria de um sorvete de cereja.
Hock em Ingls prazo para o vinho alemo, por vezes, vinho do Reno, as regies e, por vezes, todo o vinho alemo. diminutivo para a palavra hockamore obsoleto.
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Um sorvete de cereja para a dama. Rpido, homem! - Ryan dispensou o aptico moo. - A propsito, vi outra dama deixar a mesa. Espero que no seja por minha culpa. Lady Chilton precisava retirar-se cedo - respondeu Sophie. Ryan deu uma olhada na pasta de couro sobre o qual estava acotovelado. O que isto? Um projeto de lei para apresentar no Parlamento - explicou Isabel levantando uma sobrancelha. Realmente? Fale-me sobre isso. Sophie e Isabel contaram sobre a fundao de caridade e os objetivos da mesma. Ryan pareceu genuinamente impressionado. O problema que - continuou Isabel-sem as folhas de pagamento, nossa proposta resulta invivel. Por acaso, voc no ter acesso lista de nomes do pessoal do exrcito? Negou com a cabea. Mas conheo algum que tem. E voc tambm. Isabel implorou para que a expresso de seu rosto no a delatasse. Quem? Encheu o copo de vinho. Ashby. Tremeu a mo quando levou a colher com sorvete de cereja boca. Faz anos que o coronel Ashby no frequenta minha casa. Quem esse tal coronel Ashby? - perguntou Sophie. Isabel engoliu o sorvete com dificuldade. Era o melhor amigo de Will. Ao final da guerra, ele comandava o regimento a quem pertencia meu irmo. Agora um... eremita. Sophie baixou a voz. o que chamam "a Grgula"? Isabel se encontrou com o olhar escuro do Ryan e se emocionou ao descobrir que ele se aborreceu com o apelido tanto como ela. uma maldita vergonha, isso o que - disse. - Ainda no posso acreditar que se retirou totalmente da sociedade. Isabel se inclinou para frente, fazendo um esforo para no parecer muito intrigada. O que aconteceu a ele? Ryan suspirou. Uma bala de canho explodiu no rosto durante uma batalha no Sorauren causando uma ferida que o deixou a bordo da morte. Foi submetido a uma interveno cirrgica em um hospital de campanha e permaneceu de cama durante seis meses. Teve que usar uma mscara depois? - perguntou suavemente Isabel. Uma mscara? Ashby? - Ryan soprou com desdm. - Logo que pde levantar-se, seguiu comandando cada uma das batalhas. Estava acostumado a

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brincar a respeito dizendo que s a viso de seu rosto podia matar mais franceses que ns, covardes bons para nada, como nos chamava. Wellington o condecorou com a Medalha de Ouro. Se no se importava ento, por que se converteu em um recluso ao retornar a Inglaterra? Ryan baixou o olhar. No disse que ele no se importava. Segundo me lembro, houve comentrios sobre um escndalo relacionado com isso... - disse brevemente. Isabel apertou os lbios. Desejava quase dolorosamente saber tudo sobre Ashby. Por que um eremita? Acredito que seu retraimento da sociedade tem algo que ver com a morte de seu irmo - respondeu evasivamente - mas no leve minhas palavras ao p da letra. Ele era meu oficial superior. No me fazia nenhum tipo de confidncias. Nunca foi nos ver depois da morte do Will. No o recrimine - disse Ryan brandamente. - Ficou devastado com a morte do Will. Espremeu a garganta. Acredito, e no estou ressentida com ele por isso. Por que no fazem uma visita a lorde Ashby juntos, voc e o major Macalister, Izzy? Pode ser que seja o benfeitor patrocinador que necessitamos. Isabel ficou tensa. Mas... mas... ... um recluso. Visitei-o antes de partir para a ndia - mencionou Ryan - mas o mordomo no me permitiu entrar na residncia Lancaster. S algum como Wellington poderia ser admitido ali. Conhece o Wellington, major? - perguntou Sophie. - Ser apresentadas ao Duque de Ferro seria de grande utilidade para nossa causa. Comprimento quando o vejo. Algumas vezes recorda meu nome, mas em outras ocasies... - sorriu timidamente encolhendo os ombros. - Sinto muito. Ir ao Almack's amanh de noite? - perguntou Isabel. Possivelmente durante uma valsa poderia conseguir que revelasse algo mais sobre o Ashby sem a presena de Sophie escutando cada palavra. Ryan a olhou com um olhar ardente ao mesmo tempo em que um travesso sorriso curvava os lbios. - No estou muito seguro de que me deixem entrar com todas essas debutantes revoando por a, mas agora que sei que voc assistir, tentarei conseguir por todos os meios uma permisso de entrada. Recompensara-me com uma valsa, Isabel? Ser um prazer. Agradaria-me muito visitar voc em alguma ocasio, faa chegar meus

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A espada de Dmocles uma aluso freqentemente usada para remeter a este conto, representando a insegurana daqueles com grande poder (devido possibilidade deste poder

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respeitos a lady Aubrey. Esperarei ansiosamente sua visita. Estou segura de que mame e Stilgoe estaro encantados de conversar com um velho amigo do Will. Olhou-a fixamente. H um excelente lugar no Berkley Square que vende sorvetes. Gostaria de sair a caminhar comigo no sbado pela tarde? Estarei encantada, Ryan. Excelente - consultou seu relgio de bolso. - E agora, estimadas senhoras, devo me retirar. - ficou de p fazendo um gesto para chamar o moo. - Quanto devo por tudo? Isabel segurou seu brao. Probo que pague o nosso... J o fiz - agarrou a mo e a levou aos lbios. - Nos vemos no sbado. Senhora Fairchild... - fez uma elegante reverencia. Major. Quando ele se afastou caminhando elegantemente, Sophie agarrou sua mo. Ele gosta de voc, e devo dizer que ele tambm me agrada. Ryan encantador - concluiu Isabel enquanto seus pensamentos se dirigiam para Ashby. Se fosse certo que sua recluso auto imposta tivesse algo a ver com o Will, por que jogou de sua casa? uma pena que ele esteja na lona. A Isabel foi divertido ver o domnio Francs das grias Inglesas. O que te faz pensar que no tem um centavo? Quando um homem necessita de uma mulher para deixar o exrcito... Sophie estalou os lbios. - Como disse, eu gosto dele e obviamente ele gosta de voc, mas em seu lugar, no baixaria a guarda, Izzy. O homem est procura de uma herdeira. No deve estar to mal de dinheiro se pagou o almoo de todos. Um depredador sagaz nunca permite que uma dama pague nada at depois do casamento. Possivelmente tenha razo - murmurou. - Tem melhor faro para estas questes que eu, mas me atreveria a dizer que se me resultasse inevitvel ir ao altar, Ryan seria o candidato menos desagradvel. Os escuros olhos de Sophie fizeram uma piscada maliciosa. Nisso estamos de acordo, chrie. Para casa, Jackson - disse Isabel ao chofer depois de ter deixado Sophie na casa de lorde e lady Maitland. A diferena do Chilton, que aterrorizava a pobre ris e esgrimia sempre sua falta de fortuna e de famlia como uma espada de Dmocles7 sobre sua cabea, os sogros de Sophie eram amveis e

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afetuosos com ela e a tratavam como a uma rainha, apesar de seu turbulento passado em Paris. Estavam felizes de cuidar de seu neto de cinco anos, Jerome, e jamais se misturavam na vida privada de sua nora. Em troca, a me da Isabel era uma intrometida recalcitrante que sempre se misturava nas questes privadas de sua filha. O colorido sol do entardecer aqueceu seu rosto enquanto o carro rodava pelas ruas do Mayfair. Tamborilando ritmicamente a pasta de couro que tinha sobre os joelhos, Isabel se perguntou como e quando visitaria Ashby outra vez. Em plena temporada social e com todas as atividades de caridade ficava pouco tempo livre, era pouco provvel que o fizesse logo. A menos... Jackson - Isabel apareceu pela janela do carro quando ele chegou no lotado cruzamento - por favor, me leve a residncia Lancaster no Park Lane. Sim, senhorita Aubrey. O chofer se manteve imutvel, sem demonstrar perturbao alguma no tom de voz pela abrupta mudana de destino a seis ruas do nmero 7 da Rua Dover, nem porque ela se dirigisse a lugares desconhecidos sem a companhia de uma donzela. Os empregados de servio estavam divididos em duas partes: os aliados de sua me, fiis servidores para sua permanente espionagem, como Norris; e os que desprezavam velha tirana e gostavam de conspirar a suas costas. J que Jackson pertencia ao segundo grupo, ela podia contar com sua discrio. Secou as mos midas na saia do vestido de musselina de cor rosa e colocou as luvas depois. Sentiu um delicioso nervosismo revoando no estmago. Que malcia parecia possuir! Visitar um homem solteiro duas vezes na mesma semana, sem convite, sem acompanhante... Mas Ashby sempre despertou essa veia descarada de sua personalidade. Esperava estar apresentvel. No que tivesse iluses com o Ashby absolutamente. No se fixaria nela embora se ficasse nua frente a ele... Mas, como ocorreu a ela um pensamento to escandaloso? No devia pensar muito nisso ou perderia a coragem completamente. Respirou fundo e se concentrou no que devia dizer. Residncia Lancaster - anunciou Jackson do seu assento. O lacaio, filho do Jackson, abriu a porta e, estendendo a escada dobrvel, segurou a mo tremente e a ajudou a descer. Com as costas rgidas, Isabel se obrigou a caminhar lenta e erguidamente, controlando-se para no correr para a imponente entrada e esmurrar a aldrava de bronze da porta principal. Phipps apareceu na soleira.
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lhes ser tomado de repente) ou, mais genericamente, a qualquer sentimento de danao iminente.

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Senhorita Aubrey! Seria voc to amvel de informar a milord que tem uma visita? - disse com expresso imutvel. Phipps hesitou durante um momento at que uma claridade intensa de deciso iluminou seus olhos. Deu um passo para o lado para deix-la passar e fechou a porta. Por aqui, por favor - a guiou atravs do magnfico vestbulo e a conduziu para o interior da casa. Ela considerou como um sinal prometedor. Ontem, s foi permitido acessar a sala que dava frente. Definitivamente, estava abrindo caminho no mundo. O homem se deteve frente a uma porta e suplicou que aguardasse. Quando retornou, fechando a porta atrs dele, Isabel quase rompeu em choro, mas em vez de acompanh-la at a porta, acomodou algo que guardou no bolso superior, algo que no estava ali antes, e reiniciou a marcha. Chegaram a uma porta de ferro e madeira. Abriu-a revelando um estreito lance de degraus de pedra que conduzia para baixo. Seguiu-o sem dizer uma palavra, mas quando ouviu os rtmicos golpes que se intensificavam a medida que desciam, perguntou: Aonde me leva? adega. Isabel se horrorizou. Lorde Ashby passa todo o dia na adega? No tanto como estava acostumado a faz-lo. Os primeiros seis meses eram impossveis tirar ele da. Agora passa a maior parte da noite. "Pobre Ashby" pensou Isabel; o pobre homem afogava seu desespero em uma garrafa atrs da outra. Graas a Deus, teve o cuidado de voltar, apesar de sua hostil rejeio. Chegaram ao final das escadas, a uma pequena habitao em penumbras, uma adega parecida com a que havia em sua casa. No havia sinais de Ashby. Senhorita Aubrey, suplico que aguarde aqui. - Phipps desapareceu detrs de uma das estantes de vinhos. Os rudos ou golpes cessaram. O que? - escutou do interior a voz profunda de Ashby cheia de impacincia. Milord, tem uma visita. Livre-se dela - algo pesado caiu no cho. a senhorita Aubrey, milord. Escutou o rtmico som da raspagem de uma lixa. Incapaz de controlar a curiosidade ficou nas pontas dos ps na arcada e espiou atravs da estante de vinhos. Uma sala que parecia uma caverna se estendia frente a ela, iluminada com candelabros localizados em nichos a distintas alturas. Embora o sol no se ocultou ainda, no interior dessa caverna reinava a escurido. As garrafas estavam armazenadas contra as paredes em estantes que

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chegavam at o teto abobadado. Poeira de serragem cobria o cho. Esculturas, mveis e tbuas de madeira ocupavam quase todo o espao. Esticou o pescoo e, ao longe, viu as pernas robustas embainhadas em calas de montar que depois se afastavam da mesa de trabalho. Rodeou a mesa e parou em frente a ela. Disse por que est aqui? No, milord, no o fez, mas se devo aventurar uma opinio, acredito que tem algo a ver com o pacote que voc enviou. Por Deus. Ashby estava nu da cintura para cima. Pde ver os fortes braos fibrosos que se estendiam at os ombros poderosos. O peito largo que terminava em uma esbelta e musculosa cintura, o abdmen plano onde os tendes se marcavam nitidamente em perfeita simetria. A lisa pele brilhava coberta de transpirao. Sentiu-se profundamente desiludida porque o comprido cabelo ocultava os traos, enquanto lixava vigorosamente um bloco de madeira. Imutvel, acariciou com o olhar esse formoso corpo, fascinada pelo movimento dos msculos sob a pele suave e brilhante. Ela vira antes a jovens fortes com o torso nu, mas nenhum deles se parecia com isso..., uma obra mestra que parecia esculpida em mrmore como expresso magistral - e carnal - da fora fsica. Que criatura to estranha e maravilhosa era, pensou Isabel. O rico e poderoso conde, que em vez de refugiar-se em sua casa protegido por seu ttulo enfrentara Napoleo arriscando a vida... era carpinteiro. Assim era como enchia suas horas de solido, criando coisas belas... como Vulcano, o deus do sofrimento dos artesos. Veio sozinha? - quis saber Ashby. Sim, milord, acredito que sim. Tem um carro esperando-a - Phipps extraiu do bolso uma mscara negra de cetim. A estendeu a seu amo. Transcorreu um breve momento. Diga a ela para entrar. Retrocedeu bruscamente temendo que a descobrissem espiando. Espremeu as mos enquanto simulava estar examinando o escuro hall. Apareceu Phipps. Pode entrar agora, senhorita Aubrey. Sentindo a tenso em todas as terminaes nervosas de seu corpo, exalou a respirao contida e entrou. Deu uma olhada a um vulto de formas difusas coberto com um velho lenol. As ferramentas de carpintaria estavam pulverizadas em toda parte. No toque em nada - ele ordenou. Viu as costas de Ashby alta inclinada sobre uma cmoda apoiada contra uma parede afastada. Uma cama antiquada de quatro postes com dossel drapeado de cor vermelha se achava em um canto.

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Sentiu o rudo da gua ao salpicar no lavabo. Ele lavou o rosto e penteou com os dedos a espessa e escura cabeleira alisando para a nuca. Seco o rosto com uma camisa enrugada. Continuando, pegou a mscara negra. Atou-a ao redor da cabea e deu a volta para ela em toda sua gloriosa semi nudez. Fechou a boca bruscamente. Lorde Ashby - fez uma reverncia freando o impulso de umedecer os lbios. Incomodava que sua fascinao por ele, em vez de diminuir, converteuse em algo muito mais perturbador e fsico. Me desculpe por... - cortou a respirao ao ver como esfregava o escultural torso mido com a camisa enrugada. Nunca imaginou que os homens podiam ser to... fascinantes. Por que est aqui? - sua voz imperiosa a fez levantar o olhar. Esforou-se para poder se concentrar. Milord, eu... eu vim A... Ashby - insistiu ele olhando-a com seus brilhantes olhos verdes que ressaltavam contra sua pele morena. - Escutei tantas vezes "milord" que me do nsias - jogou a camisa a um lado e se dirigiu para ela, fazendo ressonar as botas contra o cho de pedra. - No disse especificamente que no retornasse mais? Mordeu o lbio. Vim para agradecer pessoalmente seu generoso donativo. No h de que, mas poderia ter me enviado uma nota. Voc poderia ter enviado uma soma menor - olhou a seu redor, assombrada pelas delicadas peas esculpidas que enchiam a sala. No era um mero carpinteiro, era um artista. - Me agradou ainda mais a caixa - disse com uma voz rouca que inclusive resultou difcil de reconhecer. - Voc que a fez? Deteve-se justo em frente a ela, com toda sua agreste masculinidade, to atraente como assustadora. Seu perfume adocicado recordou a ela imediatamente o breve beijo no banco. Recordou subitamente tudo: sua respirao agitada, seus lbios suaves pressionando os seus, e depois sua lngua roando eroticamente a dela, enchendo com um gosto de usque que guardou para sempre. Um violento tremor percorreu todo o corpo. Desejava beij-lo outra vez, toc-lo; desejava ardentemente, mas no se animava a sofrer outra rejeio. Os olhos masculinos se obscureceram. Por Deus, Isabel! No irrite ao cervo - grunhiu como se tivesse lido a mente. - Nada bom pode resultar disto. Acredite em mim. No queria escutar isso. Preciso saber... O que te fez mudar de opinio? No mudei de opinio. Pediu-me colaborao e dei a voc o dinheiro. Mesmo assim, voc se mostrou inflexvel na?

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A mensagem em seu carto foi muito eficaz - espetou a contra gosto. Seus golpes so muito precisos, Isabel Aubrey. Quando voc quer conseguir alguma coisa, bate na fibra mais sensvel. Desculpe-me. Minha inteno no era... Nunca se desculpe comigo. Nunca. Deus sabe que eu tenho muitas mais coisas pelas que me desculpar. Ruborizou-se dos ps a cabea. Estava aludindo a esse infernal beijo que ele rejeitara. Maldito seja. Eu vim para persuadi-lo a se juntar a nossa causa - a partir desse momento manteve uma atitude totalmente prtica. - Sei que me disse que no participou do Parlamento em muito tempo e que se afastou de todas as questes sociais, mas eu agradeceria que me desse sua opinio sobre isto ofereceu a pasta de couro. O que isto? - ele pegou e rapidamente examinou seu interior. Nosso projeto de lei. Falei a voc sobre ele. No tive oportunidade de llo ainda, mas... O que te faz pensar que eu sei um pouco de leis? - folheou as pginas. Segundo as palavras do Will... voc um homem de mltiplas habilidades - sorriu desafiante. Minhas habilidades so muitas e variadas, mas voc j tem minha resposta - devolveu o arquivo. "Maldita seja". H algo mais. Necessitamos das folhas de pagamento do pessoal do exrcito. Suba a minha biblioteca - deu de ombro indiferente. - Tenho as folhas do exrcito, da marinha... Parece que no me entende. Necessitamos as listas das baixas, incluindo os anos de servio, postos, salrios e toda informao pertinente para calcular o custo aproximado que teria a lei. Voc a nica pessoa que conheo que pode ter acesso aos dossis do pessoal do exrcito. Dossis pessoais? Essa informao classificada! Ningum tem acesso a ela. Sentiu que pisava em terreno mais firme. Com ele. Como demnios se espera que uma pessoa com conscincia social possa levar algo adiante neste pas? Voc no responsvel. a razo pela qual temos valores comuns e um monarca. Olhou-o irada. No mover nem um dedo para me ajudar? Minha contribuio a sua causa terminou com as cinco mil libras que doei - quando ela guardou silncio depois da repreenso, ele se dirigiu

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Dandy um cavalheiro perfeito, um homem que escolhe viver a vida de maneira leviana e superficial

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lentamente para uma mesa lateral. Destampou uma garrafa de vinho que estava pela metade e serviu dois copos de vinho tinto. - Olhe, eu j tive minha cruzada - explicou. - Agora tudo o que quero aproveitar de minha vida privada, apesar das desvantagens que suporta a solido - retornou junto a ela e, colocando um copo de vinho na mo, golpeou o cristal ao brindar. - Sade. Beberam em silncio, segurando mutuamente o olhar. Enquanto o delicioso vinho descia pela garganta, perguntou-se se ele consideraria a situao to ntima e excitante como ela. Tempo atrs, teria vendido a alma ao diabo por compartilhar um momento como esse com ele. "Diga alguma coisa!" - Que classe de vinho este? Atreveria a dizer que no um Madeira delicadamente lambeu uma gota que tinha no lbio. Seu gesto delicado apanhou o olhar masculino, que pareceu fascinado em seus lbios durante uns instantes. O Madeira para debutantes e dandis 8 afetados que fazem a manicura. Intrigada, bebeu outro gole. Pode me considerar uma idiota, mas este vinho ... Multifacetado? Como uma pessoa - ele assentiu. Fez girar o que ficava do vinho na taa e aspirou seu aroma. - um Navarrete. Frutado, provocador, suave, e cheio de significados escondidos... Comprei dzias de caixas na Espanha e as trouxe para casa de navio. Escutando voc, sinto-me uma principiante totalmente desinformada confessou ruborizando-se. No faa isso. Faz-me sentir velho e cansado - jogou a cabea para trs, esvaziando a taa. A viso de uma gota vermelha deslizando pela garganta nua a atraiu alm do razovel. Sacudiu a cabea. Que tipo de desvantagens suporta a solido? Vrias. Possivelmente essa fosse chave. Se soubesse do que ele sentia falta, ela poderia oferecer para saciar esse vazio, aproximar-se e mant-lo presente em sua vida. Me diga uma. O celibato. Ela tossiu, afogando-se com o vinho. Um resplendor travesso brilhou na ris de seus olhos cor verde mar. Voc perguntou. Possivelmente no seria to indiferente como tinha suposto se despisse frente a ele, mas no representaria uma vitria. De acordo com sua entendida amiga Sophie, um homem que deseja s mulheres e um homem que deseja a uma mulher so duas coisas muito diferentes.

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Hoje almocei com um de seus antigos oficiais - mencionou casualmente para voltar para o tema anterior. - Ryan Macalister. Agora major. At ele pensou que voc seria o melhor patrocinador que poderamos achar para nossa causa, e no disse nada a ele... Esta cortejando voc? Seu tom spero a surpreendeu. E se fosse assim? Macalister no te convm Isabel. Fique longe dele. - apoiou o copo que j estava vazio. Milord, no aprecio insinuaes vagas, nem as ordens arbitrrias. Olhou-a fixamente. Quer uma razo? Bem. Ryan Macalister destroar o seu corao. Falava a srio? No tinha nem a mais vaga noo do que havia feito a seu corao? obvio que no. Os libertinos encantadores nunca a tm, sobre tudo quando os coraes destroados eram muito jovens para ser importantes. Dissimulou, tentando reprimir seu velho ressentimento. No tinha ideia de que podia prever o futuro, milord. Que hbil de sua parte. Adiantou um passo para ela. Digo sinceramente, Izzy. Mantenha-se longe do Macalister. No para voc. Soou como se estivesse ciumento, o que no fazia sentido. Olhou-o nos olhos e perguntou: Est-me prevenindo contra ele porque no tem um centavo? - quo nico obteve em resposta foi um olhar feroz e indecifrvel. Colocou a taa vazia junto dele. - Lorde Ashby, voc a quem uma vez considerei to querido como um irmo mais velho, por favor, me d qualquer informao que possa ser de vital importncia para minha felicidade futura. Maldita seja, Isabel! Eu no sou seu irmo! - grunhiu ferozmente. Ela estremeceu. No, obvio que no. Voc... voc no me deve nada. Deixou escapar um suspiro entrecortado que fez subir e baixar os magnficos seios. V para casa. No seja tola. Jamais poderei ocupar o lugar do Will em sua vida. Sei. Nem estou pedindo. J no sou uma menina, Ashby. Nem tampouco uma tola. Olhou ela rpida, mas profundamente, de maneira totalmente diferente a quo jovens mantinham longas conversaes... com seus seios. Sem dvida, j no uma menina, o que se faz ainda mais perigoso. Disparou o corao transbordante de esperana. Procurou seus olhos brilhantes.

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Por que mais perigoso? Aproximou-se e deslizou os speros ndulos pela face. Porque se algum a visse entrar ou sair de minha casa - respirou continuamente - teria que enfrentar interminveis falatrios. uma mulher adorvel, Isabel. Seria uma lstima que arruinasse seu futuro. Suas esperanas se fizeram em pedaos. Nada mudara; no queria ter nada com ela, nem sequer ferido e sozinho, obrigado a usar uma mscara. Desde muito tempo atrs, deveria ter abandonado toda esperana de ganhar seu afeto. E at sabendo disso, desejava sua amizade. Preocupa-se com minha reputao. Que bondoso de sua parte. Como um irmo mais velho. Esta vez no reagiu diante do comentrio zombador. Adeus, senhorita Aubrey - passou junto a ela e a deixou sozinha na adega sem janelas. Sentiu uma opresso na garganta, e subiu correndo as escadas em busca de ar. Captulo 4 Assim que entrou no Almack's, Isabel foi apanhada por seu irmo. Hanson, conhece minha irm, no certo? - Disse o visconde Stilgoe a um homem que se encontrava do seu lado. No pde v-lo, nem escutar sua resposta, porque ris e Sophie estavam conversando animadamente e bloqueavam a viso. Tnhamos um acordo, Charlie - disse a seu irmo no ouvido - eu assistiria ao "mercado do matrimnio" uma vez por semana em troca de que voc e mame deixassem de tramar estratgias casamenteiras. Do que te serve se perde toda a noite mexericando com suas amigas? resmungou em tom quase inaudvel. - Agora se cale e mostre-se encantadora. Boa noite, lady Chilton, senhora Fairchild - se escutou uma voz cultivada. Suas amigas se afastaram para dar passo a um homem de cabelo loiro cinza que se aproximava com uma jaqueta escura que ressaltava sua fisionomia de um colorido celestial. Isabel ficou boquiaberta. Com tudo o que detestava as ocultas manobras casamenteiras de Stilgoe, lorde John Hanson VI, a quem a alta sociedade chamava "o Anjo Dourado", era simplesmente muito arrumado para ficar indiferente. - Senhorita Aubrey, voc esta encantadora esta noite - se inclinou reverente sobre sua mo enluvada. Lorde John - fez uma reverncia sorrindo muito a seu pesar. - um prazer voltar a v-lo. Seus transparentes olhos azulados a examinaram atentamente. O prazer meu, asseguro a voc. Hanson lidera vrios comits legislativos que impulsionam projetos de reformas legislativas, igual a vocs, senhoras - disse como introduo Stilgoe,

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e sussurrou ao ouvido de Isabel. Previne de meus desonestos esforos para colaborar com sua causa, verdade? Realmente desonestos - respondeu Isabel no mesmo tom de voz. Recusou nos patrocinar. Que supe que estou fazendo agora? - sussurrou seu irmo, enquanto ris e Sophie perguntavam a Hanson sobre suas atividades polticas, e adicionou no mesmo tom. - O av de Hanson o duque de Haworth, e dizem que o duque tem a inteno de pular uma gerao e nomear ao John seu herdeiro, em vez de seu pai. Imagine o bem que poderia dissipar ao mundo com semelhante patrocinador, Izzy. difcil concentrar-se com sinos de casamento repicando nos meus ouvidos - brincou. Charles no era ambicioso nem avaro, pensou; simplesmente era um velho preocupado com uma irm solteira, teimosamente contraria a se casar. - Agora se cale e vai. Quero participar da conversao. Meu principal interesse reduzir os impostos - respondeu lorde John a uma das perguntas formuladas por Sophie. Pois ento voc apoia aos latifundirios - demarcou Isabel, desejando que seu tom de voz no resultasse to spero como temia. No necessitava a um aristocrata que atuasse em benefcio de seus pares. Algo que impulsione o emprego do pessoal desmobilizado. Refiro-me aos ex-soldados. OH - Isabel encontrou os olhares de ris e Sophie, e leu seus pensamentos. Hanson podia ser justo o patrocinador que estavam procurando. - Lorde John, parece que temos o mesmo tipo de preocupaes - deu um passo para aproximar-se do deus loiro ignorando a risada abafada que reprimiu Stilgoe. - Por favor, nos conte mais sobre isso. Estaria encantado de faz-lo se me concede o prazer de escoltar voc pista de baile para a prxima valsa, senhorita Aubrey. Por que... eu... - olhou por cima do ombro a Stilgoe, que deu de ombros; e sorriu abertamente ao John. - Bem, eu agradeo. Segurou o brao que ele oferecia e permitiu que a conduzisse at a pista de baile, no pde deixar de perceber a quantidade de cabeas que se voltaram em sua direo. Nunca fora objeto da inveja de tantas mulheres. Em realidade, o que estava fazendo John com ela? Supunha que era agraciada, mas no trocaram mais que uma amistosa saudao de vez em quando, e lorde John tinha a seus ps um squito de admiradoras. Perguntou-se que diabos trazia Stilgoe entre mos. Stilgoe me contou que voc e suas amigas fundaram uma sociedade de beneficncia para as vivas de guerra - assinalou John, enquanto giravam na pista guardando uma correta distncia entre ambos. Procuramos ajudar s mulheres e meninos que ficaram desamparados

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ao perder na guerra o suporte do homem da casa, e que devem agora recorrer mendicidade para sobreviver. O que a fez decidir ajudar a esse grupo em particular? - disse girando ao som da msica, sem perder o passo. Meu irmo morreu em Waterloo. O pai de ris morreu na Espanha prestando servios como oficial no Regimento 95 de Carabineiros. O marido da Sophie, tenente de marinha, morreu no mar. Sentimos que era nosso dever ajudar s mulheres que compartilham nossa dor, mas no possuem um bom nvel econmico e estabilidade social. Quais so seus objetivos? O que obtiveram at o momento? Visitamos asilos, hospcios; doamos comida e roupa. Alm disso, nos reunimos todas as sextas-feiras pela tarde e convidamos aos familiares dos soldados mortos em combate com o fim de fazer uma lista e nos inteiramos de seus problemas para saber o que necessrio fazer. Tambm estamos trabalhando para apresentar uma proposta de lei no Parlamento. Acreditamos que o governo deveria dar ajuda econmica a estas mulheres como compensao de sua perda. Estou impressionado. Resulta-me admirvel que uma mulher to jovem e encantadora como voc empreenda uma obra de tal magnitude... No acredito que se resulte fcil considerando sua prpria perda. Em que regimento prestou servios seu irmo? No Regimento 18 do Hssar, milord. Percebeu na palma como se esticava o ombro masculino. Me chame John. Insisto. Muito bem, John - sorriu. - Voc pode me chamar Isabel. Isabel. Seu nome tem uma aura muito feminina. Assenta muito bem. Obrigado, John - respondeu e viu a Sophie danando com o amadurecido almirante Duckworth. Os via lutar em um tira e afrouxa de mos que sua amiga no parecia desfrutar. Terei o prazer de v-la amanh no baile de mascaras dos Barrington? perguntou John. Isabel vacilou. A casa dos Barrington confinava com a residncia Lancaster. Desgostava a ideia de que Ashby estivesse sentado sozinho na escurido enquanto ela danava, bebia vinho e se mergulhava em conversaes alegres, separando-os apenas um jardim de distncia; mas considerando que John assistiria, possivelmente deveria fazer em interesse da fundao. Sim, obvio - sorriu. Esplndido. Conceder-me a primeira valsa? E a ltima? E o do cotillon9?
O Cotillion um tipo de padro de dana social que se originou na Frana em 1700 e foi inicialmente constitudo por quatro casais em uma formao quadrados, o precursor da quadrilha pelo chamado , uma forma de rural contradana que tambm desceu do cotillion
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A que se deu seu sbito interesse nela? Intrigada, olhou diretamente nos olhos cintilantes e decidiu seguir o jogo at descobrir, e para saber mais dele. Trs danas com o mesmo cavalheiro durante a mesma noite um convite desonra, John. Ou fundamento para obter uma licena especial de matrimnio - sorriu maliciosamente. - Mas voc tem toda a razo, minha linda Isabel. Uma dana para se conhecer, duas, um evidente sinal de afeto, e trs, resulta escandaloso. Isabel chegou concluso de que lorde John estava muito acostumado a mulheres que o lisonjeassem extasiadas, enquanto ele desfrutava dessa adulao desde seu pedestal de glria. Sem dvida, devia estar intrigado por ver quanto demoraria ela em cair a seus ps para render-se a seu squito de adoradoras. Infelizmente para John, no era provvel que ela ficasse com risinhos tolos, e menos ainda, a curto prazo. Tinha o pressentimento de que se no sucumbisse a seus encantos conseguiria despertar mais seu interesse... algo extremamente conveniente para obter seu apoio poltico. Concederei a voc a primeira valsa da noite e a do cotillon, mas voc me dever um favor. Interessante - seus traos angelicais se tornaram reflexivos, e depois sorriu. - Aceito. At manh noite - Isabel fez uma elegante reverencia e se retirou da pista de baile. Quando chegou junto a ris, o murmrio que a seguia resultava quase ensurdecedor. O que foi tudo isso? - ris agarrou seu brao e disse em voz baixa. - No permitiu a ele que te acompanhasse para deixar a pista de baile. uma nova ttica que estou provando - Isabel sorriu maliciosamente. Sophie se aproximou soprando e resmungando at ficar frente a ela. - O que aconteceu ao almirante Duckworth? - perguntou Isabel. Descarado libidinoso! Acreditou que porque quase cego e meio surdo permitiria ultrapassar-se comigo. No sabe que consegui esquivar a muitos seres vis e desagradveis como ele na pera de Paris. ris e Isabel intercambiaram um olhar divertido enquanto tentavam sufocar uma gargalhada. Significa que devemos retirar o almirante de nossa lista de potenciais patrocinadores? - perguntou ris. Sophie aspirou com profundo desgosto.
urbana.

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Impertinente libertino! Espero que se afogue em sua banheira - olhou a Isabel. - E como foi sua valsa com lorde John? ris apresentou um breve relatrio terminando com: Isabel estava por nos ilustrar com sua nova ttica. Estou mantendo em brasas o Anjo Dourado - Isabel sorriu amplamente. No sei por que convenceu meu irmo na misso de me apresentar nem por que, depois, convidou-me a danar e se mostrou interessado em nossa obra de beneficente, mas tenho toda a inteno de descobrir amanh no baile dos Barrington. Eu pensei que voc havia se desculpado para no comparecer. - disse ris. Mudei de opinio. Lorde John me pediu que reservasse trs bailes para danar com ele. Preciso saber por que. Qual o mistrio? - assinalou Sophie em um marcado estilo francs. Um amigo apresenta a ele uma jovem formosa, que no uma cabea oca, e simplesmente quer conhec-la melhor. Perguntou se consideraria patrocinar nossa causa na Cmara dos Lordes, ou se conhece algum que nos possa conseguir as folhas de pagamento? - perguntou ris. Ainda no. Mas falei sobre todos nossos esforos, e pareceu interessado. Veremos o que acontece. Izzy conhece algum mais que pode nos ajudar a obter as folhas mencionou Sophie. De verdade? - ris pareceu encantada. - Quem? Ningum - Isabel respondeu esquiva. - Um velho conhecido do meu irmo. Uma pessoa que vive reclusa. Sophie fez uma careta. Segundo nosso bonito major, conhece o recluso muito bem, Izzy. Estou certa de que uma descarada cheia de recursos como voc pode encontrar a maneira de aproximar-se dele. Qual bonito major? - perguntou ris cautelosa. Eu - respondeu uma voz grave atrs dela. ris deu a volta bruscamente, com os olhos arregalados abertos pelo terror, e mortalmente plida. ris e Ryan se olharam guardando um eloquente silncio. Sophie e Isabel trocaram um olhar desconcertado. Ryan foi o primeiro em recuperar-se. Lady Chilton, conforme acredito - segurou a mo, mas ris a retirou bruscamente, com um olhar assassino em seus olhos celestes. Brandamente, Ryan disse. - No faa uma cena, ris. Por que no? - disse tensa ris. - Me surpreende que nossos anfitries permitam o acesso a pessoas de sua classe. Ele riu friamente.

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Poderia dizer o mesmo de ti - murmurou - Ao menos eu no... vendo meu corpo para estar aqui. Jogou nele um fugaz olhar a suas partes baixas e depois levantou a vista para o rosto masculino. Voc o aluga. A propsito, tenho curiosidade, como conseguiu uma permisso de acesso para esta noite? Isabel se afogou. Jamais imaginou que a tranquila e gentil ris podia ter uma veia to rude. Ryan nem sequer piscou. Conhece-me. No tenho dona. E a questo que estou de trem de compras, no de vendas, esta noite. Disseram-me que o lugar indicado para conseguir debutantes. OH, entendo - a resposta de ris destilava veneno - Est procura de uma fortuna ento? Macalister apertou a mandbula. Nem tanto uma fortuna, a no ser uma mulher que pertena realmente nobreza. Interessante - inclinou a cabea. - E por que uma mulher de nobre estirpe iria querer estar contigo? Por amor? - levantou uma sobrancelha com expresso provocadora. Isabel decidiu intervir antes que aqueles dois se matassem. Boa noite, major. Que gentil de sua parte ao reunir-se conosco. Seria to amvel de me trazer um copo de limonada? Estou sedenta. Um sorriso malicioso iluminou o rosto. Isabel, voc sim que uma bno para os olhos. Seu brilho ilumina at a criatura mais inspida do universo - embora no olhasse em direo a ris, soube que dera no ponto. Isabel percebeu a dor nos olhos de ris e decidiu intervir para que deixasse em paz a sua amiga, tampouco desejava que a manejasse como uma arma para atac-la. Depois investigaria mais para chegar ao fundo de tudo isso. Agarrou-o pelo brao e disse: Tenho uma ideia melhor. Caminhamos juntos at a mesa de refrescos. Em realidade, estava com a esperana de tent-la para que me acompanhasse pista de baile. Isabel estava a ponto de declinar o convite, mas ao distinguir o srio olhar de advertncia de Sophie, reconsiderou. A no ser que estivesse disposta a limpar o sangue do cho, qualquer mtodo era vlido para afastar Ryan de ris, ao menos no momento. Dedicou um sorriso encantador a Ryan. Como poderia eu recusar? Entretanto, antes que pudesse levar Ryan at a pista, o homem tramou

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para pegar o carto de baile de ris e reservou a ltima valsa com ela. Ficam coisas por dizer sobre os velhos tempos. No dano esta noite - respondeu brevemente com expresso severa. Pois no deveria ter pendurado seu carto de baile - agarrou a de Sophie e reservou uma dana de casais. - Esta noite, nenhuma mulher poder liberarse de mim. At mais tarde, senhoras Fez uma reverncia e se afastou com a Isabel. Na beira da pista de baile, foram apanhados por lady Jersey, uma das sete anfitris principais do Almack'S. Ryan, querido, que alegria voltar a te ver! - lady Jersey paquerou com ele descaradamente agarrando a manga que estava livre e apoiando-se contra ele. Sally - levou a mo de lady Jersey aos lbios. - O que posso dizer... Encantadora! Sally, encantada, sorriu tolamente. Adoro os cumprimentos de homens que vestem uniformes. Soam muito mais... sinceros - disse emanando um forte aroma de brandy, o que resultava estranho tendo em conta que s serviam bebidas leves na festa. Sem dvida, Sally devia levar uma pequena cigarreira na bolsa, pensou Isabel enquanto observava o ntimo interldio. Indubitavelmente, isso desentranhava o mistrio de como Ryan conseguira a permisso de acesso para dois dias. Tinha sua patrocinadora privada. Quando Isabel sentiu o olhar de Sally cravada nela, fez uma reverncia. Lady Jersey. Senhorita Aubrey - Sally respondeu a saudao protocolar, mas com evidente antagonismo. - Te vejo depois, querido - sussurrou ao Ryan. Possivelmente antes - deu uma piscada, conduziu a Isabel pista e se incorporaram fileira de casais do baile. Qualquer iluso que poderia ter albergado por ele como potencial pretendente se esfumou essa noite, por mais de uma razo. Ashby esteve certo ao adverti-la sobre o Ryan. Mas doa saber que o havia feito mais por preocupao que por cimes. Preocupao de um irmo mais velho. Por sorte, a pea musical era muito rpida para manter uma conversao, e Isabel se viu isenta do desagrado de lutar com os inevitveis comentrios sobre a confrontao que ele teve com ris. Embora essa noite Ryan fosse o inimigo e se sentia profundamente tentada a cancelar o encontro, sairia no sbado pela tarde com ele, pois era a nica pessoa que sabia um pouco do Ashby. Ashby. Quantas noites permanecera acordada imaginando que deslizava na pista de baile entre seus braos? Quase podia imaginar que o amplo peito

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que vestia o uniforme do Regimento 18 do Hussar, o dolman azul e o elegante casaco forrado em pele que pendurava no ombro... era do Ashby, no do Ryan. Entretanto, nesse momento no era uma valsa o que estava danando, e seguindo a clssica rotina desse tipo de dana, detiveram-se, deram a volta e intercambiaram casais, e Isabel se topou com lorde Hanson com quem trocou uma breve saudao, e depois ambos seguiram com seus respectivos companheiros. Curiosa, virou a cabea para ver com quem estava John. Louisa Talbot? - ambas as amigas se mostraram horrorizadas quando contou mais tarde. - Tem certeza? - Sophie murmurou incrdula. - Essa horrvel criatura que desagrada a todos? Por que demnios iria querer danar com ela? Isabel deu uma olhada para o outro extremo do salo de baile onde um crculo de mulheres ria tolamente ao redor da dourada cabea. Fazia muito tempo, era Ashby quem detinha o ttulo de "solteiro mais cobiado da sociedade". S que no caso de Ashby, devia-se a que era pecadoramente irresistvel, e era perseguido pelas mes de jovens debutantes; e no s por essas mes ambiciosas, mas tambm por todas as mulheres em geral: mes, filhas, irms e qualquer maldita fmea que andasse a vista. Todas tinham iluses com ele. Algumas inclusive o tiveram... temporariamente. Possivelmente perdeu uma aposta - disse Isabel encolhendo os ombros. - Quem sabe? Eu sei - assinalou ris. - Louisa Talbot to rica como Creso 10. Seu pai americano possua a maior plantao de tabaco do mundo. Ao morrer no ano passado, a me da Louisa se casou com um antigo noivo, Lorde Larimore, seu amante de toda a vida, inclusive enquanto esteve casada com seu primeiro marido. Essa a razo pela qual Louisa recebeu toda a fortuna, e sua me no viu um centavo. Lorde John o herdeiro de seu av, o duque de Haworth - afirmou Isabel. - Por que perseguiria uma mulher feia, inspida e desagradvel, s por dinheiro? difcil ignorar todo esse dinheiro - disse maliciosamente ris. - Se diz que mesmo Prinny h infligido um e outro elogio. Entretanto, ouvi que seu tio, tambm americano e que despreza a aristocracia inglesa, chega prxima semana. Vem cidade para evitar que sua sobrinha seja vtima de algum lorde empobrecido. Alguns dizem que j contratou alguns policiais para tirar os trapos sujos ao sol de seu presumido candidato. Louisa tem um candidato? - pestanejou Isabel. - Ela tem problemas at
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Creso foi o ltimo rei da Ldia, da Dinastia Mermnada, (560-546 a.C.), filho e sucessor de Aliates que morreu em 560 a.C.. Submeteu as principais cidades da Anatlia (salvo a cidade de Mileto).
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para fazer amizades, algo que j me resulta suspeito por si s. L vai ela outra vez - Sophie assinalou ao inseto sardento que saltava alegremente na pista de baile diretamente para os braos de... Ryan Macalister, nada menos. Sophie e ris tinham razo, reconheceu Isabel. Estava procura de uma herdeira. Importa-se que nos retiremos cedo? - espetou bruscamente ris. - A no ser que Izzy queira ter outro tte--tte com lorde John para convenc-lo de ler nossa proposta...? Isabel se encontrou com o perspicaz olhar de Sophie. Suas amigas no queriam esperar a ltima valsa que Ryan as tinham imposto. Os cavalheiros da alta sociedade sabiam que o carto de ris era s um adorno e nada mais, graas a Chilton. Ryan provocaria uma cena, e j tiveram muitas essa noite. No fazia falta ser um gnio para dar-se conta de que ris e Ryan se conheciam muito bem. To bem que o motivo de sua animosidade ainda seguia sem desvendar. O nico bem que havia feito Ryan essa noite, sem querer foi desviar o foco de ateno e evitar as perguntas de ris e Sophie sobre o Ashby. Podemos ir quando quiserem - respondeu Isabel. - J decidi que falarei com lorde John sobre nosso projeto amanh de noite no baile dos Barrington. melhor assim - concluiu Sophie. - Deixemos que primeiro o conquiste, e quando estiver perdidamente apaixonado para negar-se, pediremos sua colaborao para nos patrocinar. Isabel sorriu. Sophie, terrvel! Como pode sugerir que engane ao pobre homem? Possivelmente enquanto trame suas artimanhas para seduzi-lo, o Anjo Dourado faa outro tanto contigo, e em vez de engan-lo, teremos um feliz casal com um profundo sentido de conscincia social - sorriu ris. Isabel entrecerrou os olhos. Stilgoe envolveu vocs duas nisto? No! obvio que no - Sophie estremeceu. Jamais colaboraramos com o inimigo - assegurou a Isabel enquanto se dirigiam para a porta. - Entretanto, no consigo compreender por que to contrria ao casamento. Sei que o meu no o melhor exemplo, mas Sophie foi muito feliz com seu querido George. No assim, Sophie? Muito feliz - assentiu Sophie afligida. - George era a fonte de toda minha fora. Ele transformou a uma pobre cantora de pera de Paris em uma rainha. Deu-me Jerome. E direi algo mais: se alguma vez tiver a sorte de encontrar um homem to maravilhoso como George, no duvidarei em dizer "sim" outra vez. Eu sinto falta da vida de casada. Tem suas grandes vantagens. Ele representava a imagem de um banco escuro e certo hussar ladro de

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coraes. Deixando escapar um suspiro, afastou a imagem de sua mente. No estou contra o matrimnio - disse. - Estou me reservando para... o melhor candidato que aparea. Olhe o lado positivo, Izzy - disse ris. - Se o melhor candidato resulta ser lorde Hanson, ter os bebs mais adorveis que Londres tenha visto. Uma ideia maravilhosa ocorreu a Isabel. Ser que voc disse bebs? Captulo 5 Um sofrimento silencioso e agudo; A rocha, o abutre, e a cadeia, Toda a dor que pode sofrer o altivo, A agonia que por orgulho no revela, E essa sufocante sensao de pena, Que s expressa em seu eremita retiro. "Prometeu", Lorde Byron Que demnios? - Ashby olhou para cima da pilha de relatrios e demonstraes de contas que seu agente de finanas havia trazido para que os revisasse e olhou fixamente para a porta do escritrio. No vestbulo reinava o caos. Em outros tempos, teria sado e dominado a crise, mas a experincia ensinou a ele que a viso de seu rosto s pioraria a situao. Apertando os dentes, concentrou-se nos papis. Phipps! - grunhiu surpreendendo ao senhor Brooks. O agente sorriu amedrontado, colocou os culos no nariz de novo, e afundou a cabea nos papis. Sabia que poucas pessoas podiam olh-lo aos olhos sem deter-se nas cicatrizes que tinha no rosto, e o senhor Brooks no era um deles. Phipps entrou, e Ashby ficou com a boca totalmente aberto. O que isso? - perguntou olhando espantado o formoso pacote rosa que o mordomo sustentava nos braos. No podia ser o que supunha. Durante seus trinta e cinco anos de vida, um nmero de mulheres que queriam atribuir paternidade uma criana, mas suas reclamaes foram desvirtuadas graas interveno de policiais contratados para tal efeito. Esta vez surpreendeu-se ao perceber que o sentimento que espontaneamente surgia no era de rechao se a menina fosse dele. S que era impossvel: no esteve com uma mulher em mais de dois anos, e a pequena que Phipps sustentava nos braos no podia ter mais de doze meses.

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Esta a senhorita Danielli - anunciou Phipps, sorrindo agradando a beb que estava pendurada no pescoo. - Veio visit-lo, milord - o vulto rosado estava muito ocupado examinando seu escritrio. Afastou a cadeira para trs, e ficou de p. Aproximou-se. Tinha o cabelo dourado e suave preso com um lao rosa que fazia jogo com sua roupa, seus grandes olhos curiosos recordaram o cu limpo da Espanha, seus pequenos lbios rosados se curvavam em um sorriso. OH, Deus. Uma sombria depresso o embargou. Quem a trouxe aqui? - perguntou, sabendo de antemo a resposta. A... este... - Phipps deu uma olhada s costas do agente curvado sobre o enorme escritrio - a mesma pessoa que veio ontem, e anteontem. Ashby fechou os olhos. Isto era o que os gregos chamariam "castigo divino, vingana justiceira dos deuses". No era suficiente ter perdido a seus homens, seu melhor amigo entre eles, alm de toda esperana de futuro; tambm deveria perambular entre os seres vivos pagando a culpa de seus pecados at o dia de sua morte. O senhor Brooks recolheu suas coisas. Possivelmente seja melhor que me retire milord, revisaremos as coisas em outro momento. Retornarei a semana que vem para que me d s instrues que estime pertinentes. Muito bem, Brooks. Pode ir - tinha a cabea em outra coisa de todas as formas. Usualmente, dirigir seus lucrativos investimentos era um passatempo que desfrutava e que mantinha a mente ocupada, mas a visita da Isabel o deslocara completamente. Mal podia dormir e comer; igual a nos primeiros seis meses de sua recluso auto imposta. Passava as longas noites no poro, tentando convencer-se de que v-la outra vez no o afetara. Mas a amarga verdade era que jamais havia se sentido mais s que agora. Inclusive at os pesadelos eram diferentes: em vez de reviver Waterloo e Sorauren e seu vo tento de resgatar ao Will - ou sair ele mesmo ileso - em seu novo sonho recorrente se achava de p s no meio do campo de batalha, imerso em uma negra neblina e rodeado de milhares de corpos inertes, sem saber para onde estava a Inglaterra. Tambm teve um perturbador sonho ertico com a Isabel, mas era algo no que no queria aprofundar. Basta dizer que teve um despertar muito inapropriado. S saber que ela se encontrava em sua casa e que ia ver ela, fazia voltar para a vida parte mais rebelde de sua anatomia. Maldita mulher. Mulher... no menina. Era significativo, inclusive em seus sonhos. Bom dia, milord - saudou Brooks tensamente com uma inclinao de cabea e deixou precipitadamente o escritrio. Ashby estendeu os braos e levantou Danielli. Se Isabel acreditou em seu mordomo para que a sustentasse nos braos, sups que no se importaria que ele tambm o fizesse. Aspirou seu perfume a baunilha.

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O rolio vulto era leve, delicado e suave, e sentiu uma clida ternura percorrer as suas veias. Meu deus - murmurou. - Meu Deus... - isso era algo que jamais conheceria: sustentar nos braos seu prprio filho. Sentiu uma estimulante sensao de humilde ternura. - Onde est Isabel? Abaixo, com a senhora Nelson - Phipps brincou com Danielli com o dedo fazendo-a rir, mas a menina rapidamente voltou sua ateno a Ashby. Parecia completamente fascinada por ele. Ashby franziu o cenho. Com a governanta? Que demnios aconteceu? Hctor saltou sobre a senhorita Aubrey ela mal atravessou a porta e a cobriu de saliva. Teve que ir se lavar, mencionou algo em relao ao co, que fora seu mascote porque o encontrara... Foi ela quem me deu - ignorando a expresso curiosa do mordomo, Ashby manteve o olhar fixo na alegre menina. Os olhos celestes de Danielli se moviam alvoroados, levantou as mos diminutas e apoiou as Palmas nas faces. Ao notar sua expresso de assombro, a beb lanou uma gargalhada. No a assustava. Acredito que gosta de voc, milord. Surpreendente. Embalou-a sustentando-a com um brao contra o peito. Ashby afastou a pequena mo da face, e ela a apoiou no nariz. Esse gesto o desarmou por completo. Entendeu por que os homens se enterneciam tanto com um menino e ficavam apaixonados por eles imediatamente. Parecia muito com Isabel... sentiu um aperto no corao. Algum tocou brandamente porta. Phipps, est voc a? Posso entrar? - perguntou Isabel. Diabos. No estava preparado para expor seu inferno pessoal a ela. Tampouco ia se esconder sob a mesa. Phipps, pega menina e vai com ela. O mordomo procurou no interior de sua jaqueta e estendeu a mscara negra. Espero um considervel aumento de meu salrio, milord. O velho e bondoso Phipps. Parece-te suficiente dez por cento de aumento? - agarrando a mscara, dirigiu-se de novo cadeira e sentou a Danielli sobre seu colo. No resultou fcil colocar a mscara dado o interesse da menina em colocar os dedinhos dentro dos orifcios dos olhos. Entretanto, no queria renunciar a esse tesouro ainda. - Entre - disse finalmente, surpreso pela sbita acelerao de suas palpitaes. A est, minha querida - Isabel entrou graciosa e no se deteve at que esteve junto a ele. Seu vestido matinal de musselina era de uma plida cor lavanda, com gola alta de crepe e um lao prpura atado sob os seios firmes e generosos, cujo atrativo pde desfrutar quando ela se inclinou para levantar

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Danielli. Sua tortura tampouco terminou a: ela tambm cheirava a baunilha. A excitao de Ashby resultou fisicamente notria. Ficou de p, desejando ser mais baixo, ou que sua mesa fosse mais alta. V embora, Phipps - ao menos ainda estava vivo, murmurou para si morbidamente levantando a cabea para aspirar o perfume da Isabel. Seus lbios suaves e rolios estavam apoiados na branca face gordinha de Danielli. A viso retorceu as suas vsceras. Um pensamento o acossou: essas duas formosas criaturas poderiam ter sido dele... somente se tivesse jogado bem as cartas, se to somente tivesse esperado que ela crescesse, se tivesse falado com o Will, se no tivesse sido um idiota exmio. - Acredito que havia dito que se mantivesse afastada de mim - disse duramente. Acreditou que podia me espantar to facilmente? Quando girou a cabea para encontrar seu olhar e um de seus suaves cachos roou os lbios, sentiu que se fazia gua na boca. O amplo sorriso feminino bastou para que sua perdio fosse completa. Aproximou-se dela, olhando fixamente os lbios vermelhos. De repente, Isabel levantou a Danielli abraando-a com fora, e ele despertou de seu torpor ertico. Por Deus, sentia-se como um co mulherengo levado pela coleira. Eu disse para a Presidente da Fundao sobre seu donativo - sorriu amplamente. - Deveria ter visto a expresso de seus rostos. Cinco mil libras! Estavam ansiosas para agradecer pessoalmente. Tive que mentir descaradamente e alegar que era um doador annimo. Sophie sustentou que doar secretamente para no envergonhar ao necessitado era a expresso mais definida da caridade. Sustentou que nosso benfeitor era extraordinrio. E ali estava... esse adorvel brilho em seus olhos. Espremeu o corao. Sua voz rouca soou estranha inclusive a seus prprios ouvidos. Mas voc sabia que era eu. Mesmo assim - apoiou a mo no brao. - No conheci a ningum que o supere em generosidade e bondade, Ashby. Pestanejou. Ela realmente no tinha nem ideia de como era ele ou do que havia feito em sua vida. Seu primeiro impulso foi dizer tudo, mas, do que serviria? A desiluso haveria corrodo a alma. Por que faria algo assim? Agradou-me faz-lo, mas... No - fez um gesto negativo com a cabea como uma brilhante e doce viso. - No quis importun-lo ainda, mas. Respeito sua deciso. Sim? - franziu o cenho sob a mscara. - Certo, por que veio ento? - a curiosidade o estava matando. E um novo temor o atormentou... E se ela no voltasse nunca mais? Sorrindo, Isabel levantou a menina e, para seu absoluto assombro, depositou-a em seus braos.

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Contei a Danielli muitas coisas sobre voc, e ela queria conhecer melhor o amigo de seu tio. T... ou! - balbuciou Danielli e deslizou a diminuta mo gordinha pelo cabelo e a orelha. Sua delicada carcia provocou estranhas sensaes... quase o fez sentir um ser humano outra vez. Extraordinrio. Os profundos olhos celestes da Isabel se encheram de amor. No adorvel? Devo dizer que muito raro que acaricie a algum que no da famlia. Parabns foi aceito no clube mais prestigioso. No da manada de lees dos Aubrey? - um incipiente sorriso curvou a comissura dos lbios. - E... o que contou a ela sobre mim? Eu disse que gostava dos filhotes, por exemplo. O resto coisa de mulheres. Uma calidez enfraqueceu a sua alma extenuada, enquanto embalava ao suave anjinho contra ele. to pura, to indefesa - ao observar esse pequeno rosto que sorria para ele, dominou-o um repentino e inexplicvel instinto de amparo. - Como pode uma pequena criatura to perfeita sobreviver neste mundo horrvel? Essa sua arma... to pequena e adorvel, que obriga a proteg-la. Sentiu uma opresso na garganta; olhou a Isabel. Produzia o mesmo maldito efeito. Acariciou-lhe brandamente a dourada cabea de Danielli. encantadora. Quanto tempo tem? Treze meses. Sabia que no tinha direito a estar ciumento, mas no pde evitar a pergunta: Quem o pai? Isabel franziu o cenho. Interessante pergunta - respondeu o olhando de maneira estranha. A ideia de que Isabel pertencesse a outro homem, que fizesse o amor todas as noites e visse seu sorriso ao despertar, corroeu as vsceras. sua no assim? Est casada. Olhou-o penetrantemente. de Stilgoe. Ele se casou. Sentiu-se alagado por um embriagador alvio; como se liberasse de invisveis correntes, e um dbil sorriso curvou nos seus lbios. Parabns. Seu irmo um homem afortunado. E com quem se casou? Angela landry. Will esteve nas bodas. No contou? Aconteceu logo depois da primeira abdicao do Bonaparte. Agora que o penso, acredito que voc estava convidado. No me recordo. Em realidade fora convidado, mas preferira no comparecer. Depois do beijo proibido, decidira manter-se afastado do nmero 7 da Rua Dover, no

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princpio porque no confiava em si mesmo estando perto da Isabel; e logo, porque no teve alternativa. No queria sua compaixo; desejava seu olhar de adorao. Contemplou-a arisco. Tudo nela - seu esprito, sua beleza, seus gestos, sua voz - eram indescritivelmente femininos. Sem dvida, no era o nico homem que apreciava atormentadora Vnus em que se converteu; tambm saberiam que receberia cem mil libras o dia que se casasse; os lobos deviam estar espreitando todo o tempo. Cedo ou tarde terminaria casando-se com um deles, e o que seria dele ento? O problema era que se sentia paralisado para fazer algo a respeito. Quem era o homem que se retirou quando entrei? - perguntou Isabel. Extraiu do bolso um punhado de bolachas envoltas em um guardanapo e as ofereceu a Danielli. O senhor Brooks, meu agente. Por qu? Permitiu a ele v-lo sem a mscara. Como sabe? - se havia descoberto isso, tambm deveria haver feito um rpido clculo e teria percebido de que foi ferido um ano antes que se casasse seu irmo mais velho. Fez-me esperar fora. No acredito que tenha necessitado tempo para colocar calas - deu esse sorriso cativante que o fez ruborizar-se tolamente. No o fez a ltima vez que estive aqui. Ficou boquiaberto, e fechou a boca bruscamente, apertando com fora a mandbula. No podia acreditar. A pequena Izzy Aubrey estava flertando com ele! Se conservasse seu antigo esprito, teria replicado com um malicioso comentrio sobre a rapidez com que podia tirar se ela desejasse compartilhar algumas atividades recreativas em seu quarto, j que graas a Deus agora era uma mulher adulta; mas com seu atual esprito ferido, optou pela verdade. A sensibilidade do senhor Brooks no me preocupa. A sua, sim. Acredito que minha sensibilidade poderia te surpreender - afirmou brandamente. No recomendaria - se recostou contra a mesa e olhou pequena Danielli, que deslizava os pequenos dedinhos pela mscara. Prometi a Angie que a levaria ao parque. Por que no vem conosco? Ser divertido. Riu roucamente. Ento, a onde se assume que se encontra, no parque. Devolveu o sorriso. Por que te resulta divertido? Olhou-a fixamente nos olhos, sorrindo de forma sedutora. Sempre um bom sinal que uma mulher minta a sua famlia para estar comigo - ela se ruborizou profundamente, o qual era um sinal ainda melhor. Depois de sua absurda sugesto de que poderia consider-la sua irm, agradou provar suas velhas armas outra vez.

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Unindo-se na diverso, Danielli colocou sua bolacha a meio mastigada e babada na boca. Eu disse que alimentaramos aos patos do lago - explicou Isabel rindo entre dentes. Sem escapatria, engoliu o material condensado. Entendo, agora sou um pato. Pestanejou maliciosamente e o olhou dos ps a cabea. Um muito grande, milord. Esticaram-se os msculos do abdmen. Poderia ter perdido o rosto, mas no estava completamente invlido. Seus instintos masculinos no se afetaram tanto, funcionavam em toda sua capacidade, e explosivamente. Isabel ainda sentia algo por ele. A boa notcia era que ela se converteu em toda uma mulher com as necessidades sexuais de uma pessoa adulta; a m era que ela queria ao homem que ele fora antes. Apesar disso, no pde resistir a oferecer a ela: Tenho um lago com patos. Voc tem? - mordeu o lbio dissimulando um fugaz sorriso enquanto Danielli enrugava o nariz gritando atravs de seus pequenos dentes brancos: Peixes! Peixes! Os olhos da Isabel brilharam maliciosamente. Nos mostre o caminho. necessria a custodia? - disse Ashby ao ouvido, fazendo que arrepiasse a pele. Junto a ele, de p na beira do exuberante lago de peixes, Isabel observou como Danielli e Lucy jogavam com meia dzia de bonecos; e se perguntou por que ele, de todos os homens, produzia um efeito to potente. Era um antigo mistrio. A custdia? - franziu o cenho. - OH, minha donzela. Bom, por duas razes. A Lucy desgosta de seu mordomo e pensei que era prudente separlos. Asseguro que o sentimento mtuo. Entretanto - seu tom se voltou mais cortante - no tolero me exibir ante a curiosidade de estranhos. Desfaase dela. Embora pudesse se considerar uma mulher alta, a imponente estatura masculina a forava a jogar a cabea para trs para olh-lo aos olhos. Estava impecavelmente vestido: o colete de seda verde para jogo com seus olhos; o colarinho engomado da camisa emoldurava a mandbula quadrada; a elegante jaqueta e as calas eram de cor cinza. Com sua mscara negra, seus vividos olhos verdes, e o brilho de sua cabeleira um tanto longa, parecia um lobo disfarado de nobre. Pelo visto, ele no tinha o hbito de usar a mscara, e percebeu que se incomodava lev-la, mas era muito seletivo na escolha das pessoas em quem confiar.

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Desejava tirar ela para poder ver seus arrumados traos outra vez... os que entesourava em um lugar secreto de seu corao. O que escondesse atrs da mscara, no acreditava que mudasse em nada seus sentimentos. Est me examinando - murmurou olhando fixamente para frente. OH. Perdo. s que fazia muito tempo que no o via, eu... - sua voz se tornou um murmrio. - Voc tiraria a mscara se ordenar a Lucy que se retire e se dirija para a casa? No. Reprimindo a desiluso, disse que tudo se daria oportunamente. Fazia progressos excelentes at o momento. Ele finalmente a convidou a prolongar sua visita. Ela era paciente e contava com mltiplos recursos... no conseguira sua pequena sobrinha vencer sua resistncia? Se te preocuparem os falatrios, fique tranquilo. Lucy jamais leva e traz contos, e eu tampouco. Voc, acredito. Sua donzela... - o deu uma olhada preocupado compacta figura feminina que colocava Daniellle em seu Moiss de cor rosa. Segurando a manga do brao, Isabel ficou nas pontas dos ps e sussurrou. A prima de Lucy, Mary, vivia com seu marido no Cheapside; tinham uma alfaiataria. Frank recebeu uma ferida de bala na guerra, e Mary ficou sozinha. Faz duas semanas, venceu o contrato de aluguel do negcio e a jogaram na rua. Terminou em um asilo. Eu a levei a minha casa E... Aventurou-se a ir a um asilo? Sozinha? - olhou-a jogando fascas. Seu tom de voz a fez sentir uma menina de saias curtas... o que j no era. No sou uma inconsciente atordoada. Jamais me aventuro a ir sozinha a nenhum lado. Fui com a Lucy. Os lbios masculinos formaram uma escura linha. A que asilo? Ao Bishopsgate. Retiramos a pobre menina desse horrendo lugar e agora... Bishopsgate... no Spitalfields? - grunhiu. - Sabe Stilgoe algo disto? No, no sabe - murmurou brandamente, assinalando as costas de Lucy. - Como eu estava dizendo, retiramos a Mary dali, e no momento, encarrega-se dos acertos das librs do pessoal da casa, mas espero encontrar uma ocupao melhor. Pode ver por que Lucy jamais falaria de mim ou de meus amigos. Seu olhar se suavizou. Isabel, a leoa defensora dos fracos, protetora dos desafortunados - se inclinou e afastou o cacho que caa sobre os lbios. - Qual a segunda razo? Cortou a respirao. Disse a si mesma que tudo o que ele poderia sentir por ela era s afeio, mas ser meramente afetuosa com ele estava resultando extremamente difcil.

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Lucy podia encarregar-se de cuidar de Danielli, e eu... queria ter liberdade para falar com voc, milord. Seu olhar se tornou frio. H algo em particular que deseja conversar comigo? Sobre sua fundao de caridade, talvez? No, s conversar - ela riu nervosamente. Ajudaria-o a voltar a ser um ser humano embora custasse a vida, o que no era uma possibilidade muito remota considerando o risco ao que estava expondo sua reputao... e a seu tolo corao. S que esta vez, era mais velha e mais sbia. Nada de beijos luz da lua, nem estpidas confisses de amor. Ofereceria sua amizade e no esperaria nada mais que a sua em retribuio. S conversar? - repetiu, pouco convencido. - No tem nenhum pedido em especial, nenhum documento para que leia completamente nem alma desventurada que deveria ajudar a salvar? No, nada - disse ela sinceramente. Muito bem. Eu Cuidarei de Danielli. Desfaa-se do drago. Isabel o observou enquanto ele se dirigia lentamente para a Danielli e se sentava na grama a seu lado. Imediatamente, a menina se equilibrou sobre ele. Hctor correu ao redor deles e Ashby o apresentou menina. Estavam-se convertendo em uma grande famlia feliz. Bem. E se preferia estar a ss com ela, sua tarefa seria muito mais singela. Dirigiu-se para a Lucy, que fingia no notar ao anfitrio; cega, surda e muda; sua donzela seria um excelente mordomo. Pode ir ao interior da casa agora, Lucy. O sol est muito forte hoje. Ficar com uma dessas terrveis enxaquecas outra vez. Eu cuidarei de Danielli. A donzela a olhou surpreendida - estavam sentados sombra de um grande olmo - mas se esfumou silenciosamente. Ashby tirou a jaqueta e a estendeu sobre a grama para que Isabel se sentasse sobre ela. Obrigado - se sentou e acomodou as saias cobrindo os tornozelos. Viu como Hctor farejava a Danielli, que parecia fascinada e temerosa ao mesmo tempo do retriever negro. Instintivamente, Isabel se inclinou para diante, preocupada com a reao do animal com algum to pequeno. Uma mo a deteve. No corre perigo. Hctor no far mal a ela. Como pode estar certo? - respondeu Isabel, surpreendida de que a freasse. Porque o treinei - disse Ashby. - No o primeiro beb que farejou. Atravessamos muitas vilas na Espanha. Danielli agarrou uma das orelhas do Hctor e Isabel sentiu que o corao se paralisava, mas o co caiu aos ps da menina e permitiu que fizesse o que

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quisesse sem alterar-se absolutamente. Isabel deixou escapar um suspiro. Seja boa com o co, carinho. No confia em mim? O rosto mascarado se aproximou at ficar apenas a poucas polegadas de distncia. S uma muito pequena cicatriz ficava vista com a mscara. Apertou os punhos para vencer a tentao de deslizar os dedos por cima. Sim, confio em voc, mas no sou a me e, portanto, devo ser muito mais cuidadosa. Porque sua responsabilidade... Correto. ... ao igual a todos os desamparados da cidade? - foi uma afirmao mais que uma pergunta. Est se burlando de mim. No - se aproximou e agarrou entre os dedos um dos cachos que flutuava sobre a face. - Ainda me desgosta a ideia de que perambule pelos refgios perigosos de Spitalfields - murmurou. A prxima vez, vir a mim primeiro. Enviarei algum com voc. Por que no vem voc mesmo? Encontrar a experincia fascinante. Asseguro-te. Acredita que no vi em minha vida suficiente misria? J disse... no quero saber nada mais. A quem estava tratando de enganar? Ela contemplou seus expressivos olhos. Seus vizinhos daro um baile esta noite - mencionou de passagem. Sei - respondeu secamente. - Por incrvel que parea, ainda sigo recebendo uma boa quantidade de convites. Voc um heri de guerra, Ashby. Todos desejam te estreitar a mo. Deveria comparecer. Causaria um bom revoo. Lady Barrington estaria encantada. No sou Wellington - grunhiu. - No passeio em uma recepo de gala acompanhado de uma comitiva esperando receber ovaes. Nem me importa estreitar as mos daqueles que no puderam abandonar seus clubes para cumprir com seu dever na guerra. Ocorreu uma ideia. Voc dana? O que? Gosta de danar? No tenho feito recentemente. O que tem que ver isso com o que estamos falando? Bom, realmente eu gostaria muito de danar com voc - mordeu o lbio espantada de sua prpria audcia. No podia imaginar falar assim a nenhum outro homem, mas com o Ashby no tinha nada que perder.

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Estavam sozinhos, e j cometera o pior engano possvel com ele. Um brilho de humor se refulgiu nos olhos. Estou comeando a pensar que voc uma descarada. Sabe Stilgoe que voc visita cavalheiros solteiros e os convida a danar? E com esse comentrio aniquilou seu bom humor. Por que no aprendera a manter a boca fechada? Considerarei seu comentrio como um "no", milord. Colocou um dedo no queixo obrigando ela a olhar em seus olhos. No uma ofensa contra voc. obvio que no. No seja tolo - desviou a mo com um sorriso de compromisso. Eu quero dizer... - inalou profundamente. - Meu isolamento da sociedade tem mais de uma desvantagem. Qual neste caso? - a fria com ela mesma superava a mortificao sofrida. No poder danar com voc. Um amontoado de sentimentos encontrados se agitou em seu interior. Se nesse momento pedisse que danasse com ele, cantarolaria uma melodia para faz-lo. Qual seu nome de batismo? Voltou-se para trs. Meu nome expirou. Expirado? - observou como recolhia um pequeno ramo do cho e a quebrava em dois. Ningum o utilizou em trinta anos. Por conseguinte, expirou. Trinta anos? Como possvel? Trinta e um, para ser exatos - deu de ombros desdenhosamente. - Me converti em "milord" ou "lorde Ashby" quando tinha quatro anos, e "Ashby" quando fui a Eton. Os franceses me outorgaram outro tipo de apelido - sorriu maliciosamente. - Suponho que em determinado momento, meu nome cristo perdeu significado. Que espantoso. Olhou-a aos olhos, surpreso. Por qu? Por que... o nome parte de algum. Nos define. Por Deus, espero sinceramente que no - a olhou com interesse. - Como a define seu nome, Isabel Jane? - a doce pronncia de seu primeiro e segundo nome, fez que concentrasse a ateno em seus lbios; os que por sua turgidez naturalmente tentadora, pediam para ser beijados. obvio, isso mesmo a metera em problemas anos atrs. No sei precisamente, mas o faz. Os nomes significam algo. uma pena - seus tentadores lbios se curvaram sarcstico. - O meu

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particularmente pouco favorecido. Para manter seus olhos e seus pensamentos afastados dos lbios masculinos, agarrou a Danielli, sentou-a sobre seu colo e ofereceu outra bolacha. Bem... devo tentar adivinhar? Seu tom de voz soou crispado. Acabo de explicar... Peter? Paul? Percival? - olhou-o inquisitivamente. - Pierce? Phillip? Peregrine? Riu ironicamente. Quem disse que comea por "P", pequena descarada? Voc assinou o carto com as iniciais P. N. L. O nome de sua famlia Lancaster, no assim? Mmm. Por que seu irmo e sua cunhada decidiram pr menina o nome de Danielli? Acariciou a touca que cobria a cabea. Seu nome Daniella Wilhelmina Aubrey. E tambm a chamamos doura, boneca, preciosa... Ignorou o banal comentrio que ela fez para distender a tenso. William Daniel Aubrey. Colocaram o nome pelo Will - aferrou a bolacha da menina provocando uma contagiosa risada cristalina. Empanou-lhe o corao com morna emoo ante o espetculo do grande lobo mau e libertino jogando com uma beb que apenas engatinhava. Sentiu um irrefrevel desejo de jogar com ele tambm. Coronel Ashby, no seja esquivo - o provocou brandamente imitando a espantosa paquera da Sally Pulver enquanto batia as longas e curvadas pestanas. - Me Diga seu nome. Esquivo? - com as pulsaes descontroladas, equilibrou-se para ela, que explodiu em uma gargalhada colocando a mo sobre o peito para det-lo. Esse peito que parecia de ao sob o fino tecido. Retire o que disse. No. Por que mais teria que mant-lo em segredo? acaso um segredo militar? Deveria hav-lo sido. Posso imaginar as brincadeiras que fariam meus homens se tivessem sabido meu primeiro nome. Com a desculpa de mant-lo a raia, deixou a mo apoiada sobre o peito e se esforou em dominar o impulso de acariciar o colete. Era terrvel seu incontrolvel impulso de tocar a esse homem. Alguma vez perguntou Will qual era seu primeiro nome? Fez um gesto negativo com a cabea. Algumas mulheres que conheci o fizeram. O fugaz olhar de seus olhos fez que seu corao desse um salto. E o disse?

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No, no o disse. Umedeceu os lbios inadvertidamente, um gesto que atraiu imediatamente o olhar masculino para sua boca. Sentiu como aceleravam as palpitaes na mo que tinha apoiada em seu peito, e se conteve para no agarr-lo pelo colete e aproxim-lo para ela para beij-lo. "Detenha", repreendeu uma voz severa em seu interior. No devia permitir que suas emoes se voltassem irrefreveis outra vez. Nada de bom conseguiria com isso. O mesmo o havia dito fazia to somente um momento, quando mencionou a principal desvantagem de seu isolamento. Aborrecida de ambos, Danielli engatinhou sobre a grama e golpeou a mo que Isabel tinha apoiada sobre o peito de Ashby, interpondo-se entre ambos. to doce - disse ele, enquanto observava como a menina tentava alimentar ao Hctor com sua mo. - Tudo bondade em seu pequeno mundo. Dissimuladamente, Isabel observou seu perfil coberto pela mscara, notando seu olhar melanclico. Perdera a seus pais muito jovem, e em vez de procurar uma mulher para formar uma verdadeira famlia, isolou-se do mundo. Recorda a seus pais? - perguntou suavemente. difcil dizer com segurana, ao ter crescido com tantos retratos e histrias. Lembro as mos e os olhos de minha me. Tinha uns formosos olhos azuis, cheios de luz - a olhou fixamente. - Como os seus. Seu olhar provocou um tombo no corao. Em um momento a tratava como a uma menina, e ao seguinte, despertava as mais profundas emoes. O que aconteceu a eles? Um acidente a cavalo. Morreram juntos instantaneamente. terrvel, lamento muito. Apoiou a mo sobre a sua. No podia sequer imaginar o que devia ter sido para ele ficar s no mundo tenra idade de quatro anos. Ela, da mesma forma de Danielli, crescera no seio de uma famlia protetora que a adorava e onde foi tratada como se fosse o centro do universo. Eu tambm - levou a mo aos lbios, e depositou um beijo suave e ardente nos ndulos. Sentiu o calor de seus lbios estendendo-se pelas veias. Que familiar se fez cargo de voc? No tinha famlia. Minha me era filha nica. Meu pai era segundo filho, mas sua famlia morrera nas Colnias. No pude rastrear o paradeiro de nenhum deles. Meu ttulo morrer comigo. Isso depende totalmente de voc, Ashby. No totalmente - a olhou. - Sabe muito bem que se necessitam dois para conseguir o resultado adequado. Apesar da gentil brisa que agitava as folhas por cima de suas cabeas, estava comeando a sentir um incmodo calor com esse vestido de mltiplas

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saias. Quem cuidou de voc? Um exrcito de criados, advogados, mordomos... provavelmente recebi mais cuidado e ateno que o que qualquer menino poderia receber em toda sua vida. Tive uma infncia perfeitamente miservel. Agradava que no tivesse perdido seu senso de humor. Demonstrava fora de carter, algo necessrio para recuperar seu antigo esprito. Pensou em ter uma famlia prpria? De repente, percebeu a tenebrosa tenso que vibrava nele, e muito tarde, percebeu-se de que havia tocado um ponto muito sensvel. Ele se inclinou para diante e agarrou menina pela cintura. Danielli, carinho, no devemos nadar com os peixes - lhe explicou. - S podemos olhar. - sustentou em alto, assinalando os brilhos dourados que se deslizavam na gua. Isabel por pouco sofreu um ataque quando se deu conta do que poderia ter acontecido. Colocou-se de joelhos e abraou a Danielli com o corao palpitando rapidamente. O Deus obrigado por seu agudo instinto - exalou profundamente recriminando sua distrao. Sentiu seu ardente olhar cravado no rosto e lutou contra o impulso de levantar a vista. Homem, mulher, menina. Encantador. Se Stilgoe os visse, estaria casando-se com o Ashby antes de pronunciar desculpa alguma. Ele no me quer. Mesmo assim, e por uma inexplicvel razo, no tinha dvidas de que Ashby faria o correto para ela. Concentrou a ateno em sua sobrinha. Querida, vamos brincar com as bonecas. Peixes! Peixes! - protestou Danielli lutando por largar do abrao da Isabel. Sorrindo, Ashby arregaou os punhos da camisa, deitou-se de barriga para baixo na borda do lago e afundou a mo na gua. Vamos fazer ccegas aos peixes. Danielli riu a gargalhadas. Isabel a colocou perto dele e observou menina imitando cada movimento do Ashby. Algo dolorosamente doce e nostlgico derreteu o corao. No era desejo. J no estava apaixonada por ele. S era a emoo de ver o amigo de seu irmo jogando com sua sobrinha... como deveria estar fazendo Will. sentou-se sobre os calcanhares e riu enquanto o homem e a menina salpicavam a gua em todas as direes, aterrorizando aos peixes. Esse era o Ashby que tirou do Hctor o espinho da pata, o mesmo de que esteve perdidamente apaixonada. Percorreu-lhe o corpo com o olhar, desde seus fibrosos braos at suas longas pernas. O tecido leve das calas cinza marcavam as firmes ndegas, que no mostrava sinais dos dois anos de vida sedentria encerrado na casa. Seu irmo

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"L. noctem", noite + "vagare" = "o que caminha, vaga, durante a noite".

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se tornou flcido com a vida sedentria, apesar de suas visitas regulares ao Gentleman's Jackson. Mas Stilgoe no trabalhava incansavelmente com tbuas de madeira em seu poro. O que est olhando? Surpreendida Isabel se encontrou com os olhos divertidos de Ashby, e ruborizou profundamente. Estava admirando seus... Minhas botas, possivelmente? - sentou-se. - Ou possivelmente o corte de minhas calas...? Estava admirando suas habilidades com os meninos - balbuciou bruscamente, desejando poder refrescar o rosto aceso na gua do lago. Parece muito hbil para fazer felizes a meninas pequenas. Sou bastante hbil para fazer felizes a meninas maiores tambm - disse arrastando as palavras com um tom de voz profundamente sensual. Ficou paralisada, com o corao espectador. Desde sua estreia em sociedade, muitos homens da aristocracia a tinham adulado e flertado com ela, inclusive tinham declarado, podendo compreender suas evidentes intenes... Mas Ashby? O homem a rejeitara quando tentou beij-lo. obvio, naqueles tempos, pensou amargamente, no estava vivendo a vida de um monge notvago11. Olhou a sua sobrinha, a qual ficou rapidamente adormecida sobre sua manta rosa sob a sombra de uma rvore; era uma viso de doura angelical. Disse que necessitava de minhas habilidades especiais, no assim? - a voz do Ashby no foi mais que um quente suspiro no cabelo. O corao comeou a pulsar rapidamente. No se atreveu a olh-lo. No tem importncia agora. Por qu? - sentiu seu quente flego na face. Recorrendo deciso que adotou a de ser sua amiga e nada mais, deu a volta e o enfrentou. Escrevi a mensagem com a esperana de persuadi-lo para que patrocinasse nossa fundao. Entendo. Mas, por que eu? Seu irmo est na Cmara dos Lordes. Sim, bem est induzindo que procure a outra pessoa com a esperana de resolver outro problema que tem. Qual? Moveu-se incmoda. O ardente desejo do Stilgoe, e de mame tambm, que me case. Ficou petrificado. Stilgoe quer que voc se case comigo? Olharam-se fixamente durante um incmodo momento. Estava muito srio, quase chocado; duvidou se deveria ofender-se.

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Nunca disse que tive a inteno de pedir ajuda a voc. Entendo - assentiu com expresso sria e com esse simples gesto cortou o magnetismo que exercia sobre ela; como se a tivesse jogado bruscamente contra o cho. - Qual o problema ento? - perguntou ele. Quando ela se negou a responder, sorriu astutamente. - A est o problema. No quer casar-se. Piscou involuntariamente. No, no momento no. Por que no? Pode me considerar um velho, mas lembro que a maioria das jovens se obcecavam com isso desde que eram apresentadas em sociedade. No considero voc um velho. Isso adulador. Mas ainda no respondeu minha pergunta - disse brandamente sem alterar-se. Agitou-se nervosamente. Odiava essas perguntas, particularmente porque nem sequer ela sabia as respostas. Perdi a meu irmo faz dois anos. A questo do casamento no era minha preocupao primitiva. E agora? Esquivou seu olhar. Isso depende. Do que? Pelo amor de Deus. persistente como um co com um osso, no assim? Essa uma das habilidades que me serviram para ser um comandante de campo competente e para me manter com vida - seu encantador e suficiente sorriso a nublou... efeito para o qual indubitavelmente tinha um talento especial, pensou. - Adora aos meninos. No quer ser me, Isabel? Apertou os dentes. Deveria fazer essa pergunta a voc mesmo, Ashby. Voc quem necessita um herdeiro e uma companheira, e mesmo assim, est contra o matrimnio. Est equivocada - disse brandamente. - Estive comprometido em uma ocasio. Sentiu que a terra se abria sob seus ps. Esteve comprometido? O que aconteceu? Por que no se casou...? uma longa histria, e estvamos falando de voc. Certamente a que h um bom nmero de jovens ansiosos rondando-a? Um bando. E o que? - espetou, com expresso impvida. Inclinou-se para ela, e disse com voz grave, rouca, sedutora: No quer ter um homem que a adore? Um homem que ensine os prazeres da paixo? Certamente, ter curiosidade a respeito.

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Diabos. Sentiu-se muito incmoda discutindo isso com ele, sobre tudo porque justamente ele era o nico homem com quem esteve prxima s experimentar. Suponho que sim. Algo. Algo? - uma sombra de sorriso apareceu nos lbios ao tempo que seus olhos se obscureciam. - Lembro a uma menina que estava algo mais que curiosa. Ficou sem respirao. Como se atreve a me esfregar esse assunto? - ficou plida, desejando se afogar no lago. - Tenho que ir - comeou a recolher as bonecas de Danielli. Espera - apoiou o macaco no brao para ret-la. - No se zangue. Nunca tivemos oportunidade para falar sobre isso, mas acredito que hora de que o faamos, no acredita? No h nada que discutir - no podia olh-lo; sentia-se muito mortificada. No estou de acordo. Foi muito doce essa noite, e eu fui... No serve de nada revolver o passado - tentou liberar-se, mas ele no o permitiu. Maldito homem. Encheram os olhos de lgrimas. Se ele se desculpasse por hav-la desdenhado, converteria-se em um regador. Vim aqui como uma amiga - espetou-e eu gostaria de ir de igual maneira. Uma amiga. Sim, uma amiga. Durante anos foi parte de minha famlia, depois deixou de vir. Inclusive quando Will morreu, tampouco veio, e eu... preocupei-me com voc. Isolou-se do mundo nessa enorme manso. Afastou-se da sociedade. Disse que sua vida tinha terminado... E por isso decidiu me salvar - a olhou furioso, como se estivesse considerando estrangul-la. - Me Escute bem, dona Caridade - respondeu cortante. - No sou um de seus pobres desafortunados. Nem sou sua responsabilidade. No necessito sua ajuda... nem sua maldita lstima! Jamais lamentei no ter uma irm, e agora me dou conta de por que. Portanto, sugiro-lhe veementemente que retire imediatamente seu encantado traseiro daqui e mantenha-se bem longe de mim! Quando ele ficou bruscamente de p, ela se agarrou nas suas mangas permanecendo ainda no cho. No vim por lstima! Vim por que... - Deus, era to difcil. Porque necessitava minha ajuda para sua fundao de caridade. Isso tambm, mas... - quebrou a voz. - Tambm recorda ao Will, e o estranho tanto. No devemos nos esquecer dessa questo tambm - comeou a ficar de p. O segurou com fora na manga.

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Tudo o que disse verdade, mas a razo pela qual... - parecia a mesma menina de olhos enormes de anos atrs... a que tinha desdenhado. Isabel sentiu que o sangue pulsava com fora nos ouvidos. Em voz muito suave disse. - Vim por que... sinto sua falta, Ashby. Senti sua falta todos os dias durante os ltimos sete anos. Precisava ver voc. Eu... as lgrimas rodavam pelas faces; a pena que embargava o corao era insuportvel. Se a jogasse de sua vida para sempre, no saberia o que fazer. Os olhos masculinos brilharam como esmeraldas. No deveria vir para mim... - havia fria contida em sua voz, mas tambm algo mais, algo prximo ao desespero. Passou uma mo detrs da nuca. - Maldita seja - sussurrou aproximando-a para ele. Me faz recordar coisas que jurei esquecer - baixou a cabea e cobriu a boca dela com a sua. Um raio percorreu as costas. Seus lbios se resultavam familiares, dolorosamente suaves. Amoldaram-se aos dela, saboreando o contato. Sabendo o que ocorreria depois, separou os lbios e suspirou com prazer quando sentiu o roce de sua lngua. Doce paraso. At ali chegaram seis anos atrs, antes que ele afastasse a boca. Entretanto, esta vez, ela no permitiria que o fizesse. Passou os braos pela cintura e devolveu o beijo que desejara durante tantos anos. Ashby... Suspirou inclinando a cabea e devolvendo o beijo como se colocasse a vida nisso. Seus lbios se apertaram contra os dele, procurando, necessitando, ansiando, e entregando-se sem resistncia alguma s urgentes demandas masculinas. Lambeu-lhe a lngua e tremeu por essa deliciosa frico que a enlouqueceu. Seu beijo era glorioso, mais que glorioso... era completamente sublime. E a alienava. Perguntou-se como fora to afortunada de estar em seus braos... j mulher. Quanto tempo desejara isto - murmurou ele, sem permitir que se interpusesse mais que um suspiro no roce lento e sensual de suas bocas. O que? - perguntou ela, gloriosamente enjoada, como se as pestanas pesassem como rochas. Isto. Ns - brincou amorosamente com sua boca com a pacincia e destreza de um mestre na seduo, alagando-a com um amontoado de sentimentos e sensaes. A noite que nos beijamos - seguiu modulando em voz baixa e cativante enchendo a boca como se fosse uma taa com elixir. Liberou o demnio que morava em mim. Quem poderia haver dito que uma mirrada menina inocente beijaria como Afrodite? Despertou em mim o desejo de te beijar, no como se beija a uma menina, mas sim como um homem beija a uma mulher - aprofundou sua

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carcia, empreendendo um quente e sensual duelo com a lngua, de cadncia enervante. Jamais nas fantasias infantis que teve com ele imaginou que seria como isso... todas as paixes e desejos do mundo destilados no suave movimento de seus lbios, na audaz explorao de sua lngua. Me desprezou ento - ela o repreendeu brandamente. Aquela noite ela no atuou premeditadamente, desconhecia como beijar um homem. Ele a surpreendera dando uma fugaz lio sobre um beijo masculino e mido que se introduzia na boca de uma mulher. Sua audcia a havia chocado, excitando-a; mas tudo de maneira fugaz, j que a desdenhou imediatamente como com repulso. Se a razo fora que a considerava muito jovem, deveria haver explicado, em vez de deix-la com um sentimento ruim de calor e desagradvel. Que se supunha que devia ter feito? Arruinar a vida da irm pequena de meu melhor amigo? Deus sabe quanto te desejei - apoiou os lbios na orelha e sussurrou. No tem nem ideia do caos que provocou em minha vida quando sua doce boca se abriu minha... Seu flego quente na orelha tinha um efeito narctico nela. De verdade? De verdade - introduziu a lngua na orelha e a extasiou por completo. Os calafrios a estremeceram da nuca at o ventre. - Era to jovem, Isabel murmurou enquanto deslizava a boca pelo lado do pescoo, inalando sua essncia com beijos ardentes. - Minha reao foi... reprovvel. Fiquei muito aborrecido comigo mesmo depois disso. Se eu zanguei ou ofendi voc, me perdoe.Me Comportei como um colegial. Seu sorriso no se apagava. Graas a Deus, a idade no uma condio permanente. Agarrou sua cabea e examinou os traos de perto. - Graas a Deus. Recapturou sua boca e brandamente, a fez baixar at a grama. Estimulada de paixo, sentiu seu forte torso sobre ela, apertando os seios. Acariciou as largas costas descrevendo grandes crculos, apertando-o contra ela. Era uma sensao de prazer estar sob seu corpo, beijando, abraando, cheirando ele... e se sentia to natural como respirar. Seguiram beijando-se e beijando-se, mais apaixonada e exigentemente. Beijou-a insacivel, absorvendo a mesma essncia e infundindo um calor que a excitou. Desejava absorver a metade do corpo masculino, e da mesma maneira fundir o seu no do Ashby, para que ele se sentisse to unido a ela, como ela se sentia unida a ele. No era estranho que tivesse rejeitado a todos os homens que tinham demonstrado interesse nela. Nenhum deles era Ashby. Enfeitiara seu corao de menina com um feitio to poderoso que nenhum outro homem tinha podido romper. Tudo pareceu claro como o cristal nesse momento.

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Queria ao Ashby. Adorava-o, desejava-o, amava-o, nunca deixara de amlo; no importava quanto se esforou para enganar a si mesma, e tinha todas as intenes de ter ele para sempre. Esta boca - suspirou ele, enquanto acariciava seu pescoo lentamente. Poderia beijar esta boca deliciosa... estes lbios vermelhos... para sempre. Ento voc teria que fazer o mesmo com o resto do meu corpo, so inseparveis - respondeu sem flego. Sentiu seu sorriso contra os lbios. Que pena... - deslizou sua mo poderosa pela coxa. Lentamente, aventurou-se at a cintura, as costelas, detendo-se debaixo dos seios, para recomear sua incurso uma e outra vez. Se seguirmos com isto por mais tempo, dever ficar comigo para sempre - murmurou ele com voz espessa pelo desejo, com a respirao cada vez mais agitada e excitada. Mas no se deteve. Sua boca se movia possessiva, dissoluta sobre a dela. Igual a seu corpo. Subiu em cima dela e se apoiou entre suas coxas em uma postura incrivelmente excitante. Pde sentir cada polegada de sua ereo contra seu corpo. Pareceu que o calor que irradiava o corpo masculino a queimaria. Perdeu a noo de tudo com esses beijos avassaladores. A cada investida de sua lngua, seu corpo respondia com espasmos no ventre e formigamentos no corpo, que se intensificavam irrefreveis. A lembrana de seu brilhante torso nu pelo suor enquanto cortava a madeira a nublou como se fosse pio. Impulsivamente, retirou a camisa de cambraia da cala e deslizou as mos sobre as costas nuas. A pele ardente, aveludada, se esticou marcando os tendes fibrosos. Acariciou as covinhas da base das costas e subiu as mos lentamente ao longo da coluna. Ele emitiu um rouco grunhido e se apoiou com todo o peso do corpo sobre o dela, arrancando um suave gemido. Todo vestgio de decoro desapareceu dominado pela luxria que brotou do interior, desejava devor-lo vivo... e ele parecia mais que disposto a respir-la. Escutou um suave pranto. Danielli! - Isabel afastou o Ashby e avanou engatinhando at ela. Com delicada ternura segurou menina sonolenta entre os braos, murmurando em voz baixa palavras e sons para acalm-la, e reclinou a cabecinha sobre seu ombro para que continuasse dormindo. - Devo ir - sussurrou Isabel - despertar em seguida e querer ver sua me. J de p, Ashby assentiu com expresso sombria, colocando a camisa dentro da cala. Acompanhou-as at ao vestbulo em silncio, mas ela percebeu o calor de seu olhar dissimulado. Era estranho como nenhum dos dois sabia o que dizer quando fazia to pouco conversaram to intimamente. Phipps abriu a porta principal. Dois criados baixaram o carro de passeio de Danielli pela escada.

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Ashby agarrou os dedos, segurando-a. Isabel... - nos excitados olhos verde esmeralda parecia livrar uma batalha interior; espectador sustentou o olhar com uma evidente expresso de desejo. - Obrigado por essa encantadora visita disse asperamente. - Parou o corao. No pediu para v-la de novo. Obrigado. Maldio. No podia ficar parada a todo o dia olhando para ele como uma estpida, e com a porta aberta aguardando. Ela sorriu e tentou recuperar sua mo. Adeus. Ele foi liberando os dedos, um a um, lentamente. Adeus. Quando a porta se fechou atrs dela, Lucy empurrou o carro de passeio de Danielli em direo ao nmero 7 da Rua Dover. Isabel cantarolou em seu interior. Se a maneira em que ele segurou sua mo era uma indicao do que sentia por ela, veria ele de novo. Logo. Captulo 6 Isabel estava deitada sorridente sob o dossel de renda branco, deslizando distraidamente as pontas dos dedos sobre os lbios. Ashby a beijara. Ainda no podia acreditar, nem sequer depois de ter aspirado seu masculino perfume no colarinho de seu vestido matinal. A possibilidade de que ele sucumbisse luxria contida parecia incrvel. Beijou-a como se o fim do mundo fosse iminente se no o fizesse. E devia sentir algo por ela, pois poderia ter recorrido outra mulher mais experimentada, e menos correta para... descarregar-se. impossvel crescer com dois irmos vares sem inteirar-se da existncia de mulheres sofisticadas, rpidas e a procura de homens ricos que as mantenham. Embora, considerando retrospectivamente, possivelmente ela no era to correta como considerava a si mesma. Pois, quem sabe at onde teria chegado com sua conduta rpida se Danielli no despertasse? Resultava totalmente impossvel manter a mais mnima correo com esse homem. Espreguiou-se na cama sorrindo sonhadora. S ficava uma coisa por fazer... casar-se com o Ashby. To somente o pensamento a fez vibrar com excitao e ansiedade. Depois de frustrar todas as tentativas casamenteiras de sua famlia durante quatro anos, com a desculpa da dor que sentia pela perda de seu irmo, agora, virtualmente, derretia-se diante da ideia de casar-se. Com o Ashby. Sentiu o rudo da porta de seu quarto ao abrir bruscamente, e suas irms gmeas de quinze anos entraram dando saltos. Izzy, veem rpido! - exclamou Freddy. - Jamais poderia imaginar... O

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que? Isabel saiu engatinhando da cama com o corao retumbando como um tambor. Acaso estaria ali? Veio depois de tudo? Olhou-se no espelho da penteadeira e desceu depressa as escadas que desciam at o vestbulo onde se achava Norris, amontoado com os outros criados ao redor da mesa. Olhe! - Teddy assinalou ao vaso que continha um grande ramo de rosas rosadas presas com laos. - Isto acaba de chegar para voc! E tem um carto, mas o envelope est fechado, abre de uma vez! Era um trao tpico de suas travessas irms tentarem ler sua correspondncia privada. tudo, Norris - Isabel ordenou ao enxame de criados curiosos que se retirassem. Respirou profundamente para acalmar-se e pegou o carto. A letra no era familiar. "Minha encantada Isabel", dizia, "Estou ansioso por danar com voc esta noite. Duas vezes. Afetuosamente, "J. H.". OH, congelou o sorriso. Bem? - Freddy colocou o nariz para ler a nota. - De quem ? Quem J. H.? Lorde John Hanson - informou Isabel, deixando escapar um suspiro de desiluso. Suas irms, entretanto, comearam a pular e a danar gritando de alegria. Voltou a ler o bilhete. Afetuosamente. Que interessante, "afetuosamente" era o termo que utilizava a maioria dos homens. Em troca, Ashby tinha escrito "seu". Antes no quis analisar muito. Mas agora, parecia muito significativo. "Meu". Fechou os olhos e sorriu. Lorde John Handsome - disse Freddy deixando escapar um dramtico suspiro, olhando avidamente o buqu de Isabel. - No um sonho? Seu cabelo dourado, seus olhos to azuis como a gua. Seu... A gua incolor, estpida - se burlou Teddy da irm. Freddy no fez conta. Eu gostaria de ser mais velha para danar uma valsa com lorde John Handsome! Teddy deu uma olhada petulante a Isabel. - No justo que voc, que odeia a ideia de casar, pode danar duas valsas com ele em uma s noite, e ns nem sequer possamos usar saias longas. Faro isso, em trs anos - respondeu Isabel. Mas, ser muito tarde! - Teddy golpeou o cho com o p e escolheu para ela uma das rosas. - Ser velho e estar casado para quando nos apresentem em sociedade! Que idade supe que tem L. J.? - perguntou Freddy a Isabel. L. J. ? - repetiu Isabel. - Quem ? Lorde John - explicou Teddy. - o apelido que pusemos no "Anjo Dourado".

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Ah, j temos um apelido para ele tambm? - brincou Isabel. - Bem, acredito que tem vinte e oito anos. Treze anos mais que vocs. Quando tiverem minha idade, ele ter trinta e cinco. OH, no! - gritou Teddy. - Ser tremendamente velho! Ruborizando profusamente, Isabel conteve um sorriso. No a parte que importa - disse com ar de mistrio. Freddy arqueou uma sobrancelha. Possivelmente se eu dissesse... o que sinto, ele... esperaria at que fosse mais velha. Isabel se afogou na risada. Suas irms eram to terrveis como ela. Possivelmente. Quem sabe? Coisas mais estranhas aconteceram "Certamente", pensou. Pensamos em compartilh-lo -anunciou Teddy. O que? - gritou Isabel. Estava equivocada, suas irms eram muito piores que ela. Jamais poder saber - explicou Freddy desprezando a questo com um gesto de mo. Far, quando conhecer vocs to bem como eu - murmurou Isabel. Como poderiam compartilhar um homem se nem sequer podem compartilhar os laos do cabelo? - a simples ideia de compartilhar ao Ashby com outra mulher a tirava do srio. Era dela, e somente dela. Esperou por ele durante sete anos. Nenhuma mulher ambiciosa faria que renunciasse a ele, ou a alguma parte dele. Izzy! - Teddy segurou a sua mo. - Que vestido usar esta noite? Nenhum dos vestidos to pouco elegantes que esteve usando ultimamente para desanimar qualquer possvel candidato, n? enrugou o nariz com evidente desagrado. - L. J. pensar que todas temos um gosto espantoso para a roupa.Voc deve causar muito boa impresso. Isabel franziu o cenho. No pensei no que usarei - mas possivelmente devia faz-lo. A residncia Lancaster confinava com a casa dos Barrington. Se pudesse escapulir da festa E... Muito bem. Irei imediatamente a ver madame Bonnier, possivelmente tenha terminado o vestido que eu encomendei para a festa de Devonshire. Vo procurar seus xales. Suas irms gritaram de alegria e subiram correndo as escadas. E ns necessitamos laos novos! - gritou Freddy por cima do ombro. - O negcio da senhora Tiddles est virando a esquina do da senhora Bonnier. Uma hora mais tarde, enquanto suas irms tinham conseguido transformar metodicamente a elegante chapelaria da Bond Street em um bazar turco, a mente de Isabel discorria distintas tticas para conseguir escapulir sigilosamente do baile e fazer uma visita noturna ao Ashby. Disparava loucamente o pulso cada vez que fechava os olhos para imaginar como seria o

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beijo do reencontro. Seria dolorosamente doce ou grosseiramente ansioso, como os ltimos beijos que deram? Certamente, ele dominava uma impressionante variedade de beijos. Perguntou se seria igualmente maravilhoso como amante. Deus santo. Era uma devassa libertina! E o que importava? Ao Ashby parecia no se importar. Gostava. OH, querida! Onde pus o organdi francs? - a senhora Tiddles, a velha chapeleira, procurou apalpando nas estantes extraindo laos e lenos transparentes de caixas e gavetas para amonto-los em uma pilha multicolorida. Teddy e Freddy estavam transtornando a pobre mulher. Pareo uma cigana? - Freddy se olhou no espelho enquanto posava com um fino xale de cor azul cobalto. Parece uma tola - a provocou Teddy. - As ciganas no tm o cabelo loiro e ondeado, nem olhos celestes. Enquanto olhava abstrada a sua irm provar o xale como se fosse um vu que ocultava parte do rosto, Isabel pensou na insistncia do Ashby em usar uma mscara enquanto estava com ela, inclusive enquanto a beijava. Como se casaria com ela se nem sequer permitia que visse o seu rosto? Possivelmente se tirasse a mscara perceberia que no parecia repulsivo para ela, que o amava sem importar quo desfigurado estivesse? No tinha dvida disso, embora se visse to horrvel como uma grgula. Suas feridas eram as marcas de um heri, marcas de um homem valente que salvou o mundo das garras de Bonaparte, e ela esteve apaixonada por ele durante quase uma dcada. Sem dvida, poderia suportar umas poucas cicatrizes, ou no? Comeou a corroer um sentimento desagradvel, percebeu de que a ideia de perder ele a aterrorizava mais do que ele pudesse estar escondendo. Vou ensinar vocs como as ciganas usam lenos - Teddy tirou de Freddy e o envolveu ao redor dos ombros. Freddy tentou recuper-lo e sobreveio uma briga escandalosa. Isabel as deteve e confiscou o leno. Deixem de brigar. Esto dando um espetculo lamentvel e esto se comportando como duas grosseiras. Escolham os laos e vamos. Madame Bonnier fecha o negcio cedo, e ainda no procuramos o vestido. J deve estar preparado. Teddy trocou um sardnico olhar com sua irm gmea. No parecia interessada no vestido com o qual o "Anjo Dourado" te ver antes de receber as flores. Isabel se conteve a tempo e no explicou que seguia sem se interessar um pice. Por que teria que se importar um Adnis cheio de si mesmo quando poderia ter um homem forte, irresistvel e generoso como Ashby? Quanto aos homens, teve muito melhor gosto que esses dois monstros quando ela estava

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com sua idade. Enquanto suas irms terminavam de decidir, Isabel colocou o leno a modo de vu cigano e se olhou no espelho. Mostrando s os olhos, sua imagem parecia to misteriosa como a do Ashby com a mscara negra. Possivelmente deveria levar o vu na prxima visita para que pudessem ter algo que negociar, pensou maliciosamente. O relgio da senhora Tiddles deu as badaladas e Isabel sentiu que o estmago dava um tombo. A opresso no peito pelos nervos dificultava respirar normalmente. Em umas poucas horas, veria ele de novo. Como poderia sobreviver espera? Deveria perder ao menos uma hora danando algumas valsas, mantendo conversaes corriqueiras e suportando flertes tolos antes de poder escapulir da festa sem levantar suspeitas. Certamente Ashby ficaria impressionado pelo vestido que havia feito senhora Bonnier. Se declararia essa noite? Assim esperava. No podia suportar a expectativa. Posso ver algum desenho em amarelo? - perguntou Freddy chapeleira. Isabel suspirou exasperada. - Viu suficiente. Decida de uma vez. Est bem - sorriu senhora Tiddles compreensivamente. - Minhas filhas eram iguais de exuberantes quando tinham quinze anos. Quo nico lamento no ter outro xale azul como este. Minha assistente guardava tudo em seu lugar, mas a pequena ingrata me abandonou a semana passada sem me advertir uma palavra. Foi com um homem, isso o que fez apesar de tudo o que havia feito por ela... ensinei a profisso, dei um teto - a mulher suspirou profundamente. - Agora estou sozinha para tudo, outra vez. Minhas filhas vivem no Norte, sabe voc? Isabel se encolheu. Senhora Tiddles, se me permitir, eu gostaria de recomendar a algum, uma jovem viva que perdeu seu marido na guerra; gentil, calada e que est procurando um trabalho ansiosamente. OH! - a senhora Tiddles entrelaou as mos. - Quem a jovem? uma habilidosa costureira que atualmente forma parte do pessoal de servio de nossa casa. Acredito que ser de grande ajuda. Se puder arrumar um alojamento, a enviarei hoje mesmo. OH, no! Nem em sonhos me atreveria a tirar uma pessoa que est a seu servio, senhorita Aubrey. No deve preocupar-se por isso - assegurou Isabel. - s um emprego temporrio. Voc ver, dirijo uma fundao que ajuda s mulheres que ficaram desamparadas por ter perdido na guerra ao homem que provia o sustento... Isabel explicou brevemente sobre a fundao de caridade e entregou um carto pessoal. - Pelo que pode ver voc tambm prestaria um grande servio ao pas. Depois de tudo, o marido desta mulher deu a vida para poder nos salvar

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da invaso francesa. Os olhos da senhora Tiddles se encheram de lgrimas pela emoo. Que bondoso de sua parte, senhorita Aubrey. Estarei encantada de dar emprego a essa jovem viva. E estarei eternamente agradecida a voc - sorriu. Se voc pudesse prescindir dela esta tarde, teramos a noite para nos conhecer antes de colocar o negcio em ordem para amanh pela manh. Qual seu nome? Mary Higgins. Senhora Mary Higgins - disse Isabel. - uma pessoa encantadora. Colocar em ordem o negcio rapidamente. No podia reprimir o sorriso, estava to feliz pela pobre Mary... Sem lugar a dvidas, esse dia tinha sido muito prspero, pensou eufrica. Primeiro Ashby, e agora isso. E se a sorte seguisse assim, estaria comprometida at a meianoite. Captulo 7 Isabel apareceu no quarto de sua me. Queria me ver? Entre, Izzy. Quero falar contigo. - Deitada em sua cama, com um gorro de dormir de renda do qual escapavam alguns cachos grisalhos, lady Aubrey mostrava uma aparncia majestosa. Isabel fechou a porta e se aproximou. OH, est encantadora, querida! - exclamou sua me com supremo prazer. - Me alegro que tenha entrado em razes. Sua tola rebeldia no conduzia a nada. O que era justamente o motivo de sua rebeldia pensou Isabel; mas no disse nada. Sua me continuou. Se escondendo atrs de inspidos vestidos no conseguir espantar a seus pretendentes. Os homens tm um olho especial para as jovens formosas. Digo isso por experincia - Hyacinth acompanhou o comentrio com uma piscada cmplice. - Em realidade, na sua idade, realmente chamava a ateno... e consegui me casar felizmente com seu pai. Se fosse em outra ocasio, um comentrio como esse teria bastado para que voltasse para seu quarto e se trocasse, s por rebeldia, mas essa noite queria parecer formosa. Seu vestido de festa novo tinha as costas muito decotada e era glamoroso. Confeccionado em seda natural coberta de uma vaporosa gaze dourada, a primeira vista dava a impresso de que estava nua sob o tecido brilhante. Lucy havia recolhido o cabelo dourado acobreado obtendo um elaborado penteado estilo grego que deixava o pescoo ao descoberto com alguns cachos que caam sobre as orelhas e a nuca. As gmeas festejaram seu traje com gritos de alegria to somente um

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momento atrs. Esperava que o vestido tivesse um efeito similar em Ashby. Estava exaltada pelos nervos. Mame, Stilgoe est me esperando l em baixo. No vai com suas amigas? - perguntou em tom otimista sua me. No. Encontrarei com elas na festa. Angie no ir esta noite e Charlie insistiu em que fosse com ele. Bem, ao menos estar bem escoltada. Devo dizer que suas amigas no so a classe de jovens de bom bero a quem deveria frequentar. Lady ris passvel, suponho, com uma beleza simplria sua me enrugou o nariz em gesto depreciativo. - Mas todo mundo sabe que se casou com Chilton por seu dinheiro. O homem quase triplica a sua idade. Acredito que seu pai vendia vacas, no assim? Sir Andrew criava exemplares de pura raa, mame - respondeu Isabel com os dentes apertados. - Um empreendimento totalmente respeitvel. O Regente era um de seus clientes. Bom, sim, quando a pessoa comercializa e tem ao Regente como o melhor cliente, no estranho terminar nas mos de credores. Se no tivesse aparecido Chilton, sir Andrew... Est morto, mame. Deu a vida pela Inglaterra, e ris uma de minhas melhores amigas. Rogo que no fale mal dela, nem a mim nem a ningum, em realidade. Hyacinth enrugou o nariz, desdenhosa. Bom, a outra mulher a que considero inaceitvel. A atriz francesa cuja amizade insiste em cultivar. Surpreende-me que a recebam em lares respeitveis, para comear. Isabel ficou tensa e lanou uma maldio, totalmente imprpria para uma dama. Tinham mantido esta conversao centenas de vezes, e jamais chegaram a nenhuma parte. Sophie no uma atriz, mame. Era uma soprano famosa de Paris antes da guerra, e agora a respeitvel viva de um oficial do exrcito com o que teve um filho que agora tem cinco anos. Inclusive sua famlia poltica, que pertence nobreza, a tem em grande estima. Por que no teramos que t-la ns? Hyacinth dispensou o mais carinhoso dos olhares. Meu corao s aninha interesse por seu bem, meu amor. Quero ver voc resplandecer adorada por todos. To somente uns dias atrs, lady Fanny Hanson se maravilhou pela formosa jovem em que voc se converteu to encantadora e formosa, to devota para ajudar aos pobres. Rogou a Stilgoe que aceitasse petio de seu filho para que os apresentassem... Isabel ficou boquiaberta. Lorde John pediu a Stilgoe que nos apresentasse? obvio que sim - sua me adotou um tom de voz cmplice. - Lady

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Fanny nos confessou que seu filho est procurando esposa, mas com total discrio e de maneira muito seletiva, como deve ser com um homem de sua posio. Deve se esforar para causar a melhor impresso, Izzy - a instruiu sua me. - Se tiver as condies que ele pretender, se converter na duquesa de Haworth muito em breve. Tentarei recordar quando lorde John admirar minhas condies esta noite. Isabel Jane Aubrey! - sua me se incorporou da montanha de brandas almofadas que estava nas costas. - No suportarei nenhuma de suas tolices esta noite! Faa o esforo necessrio para que lorde John Hanson se apaixone loucamente por voc! Isabel se enfureceu. No me casarei com um homem s porque voc encontra a sua me, ou a seu av, em todo caso, socialmente aceitvel. Por que desejas to desesperadamente se desfazer de mim, mame? Desesperada por me desfazer de voc? Deus do Cu! De onde tirou semelhante ideia? - Hyacinth abanou o rosto. - Quo nico desejo que tenha uma vida feliz, isso tudo. Sou totalmente consciente de que voc se importa mais com suas vivas de guerra que sua pobre me viva, mas apesar de sua conduta egosta, quero que saiba que estou muito preocupada com seu futuro. Meu futuro no tem por que preocupar voc. Tenho tudo sob controle. Ora! Durante anos passei por cima de suas travessuras, e te deixei crescer selvagem porque meu querido Will, seu devoto irmo, convenceu-me de que seu temperamento despreocupado se corrigiria com o tempo. Bom, o futuro est prximo, e seu carter irresponsvel no mudou. Isabel levantou desafiante o queixo. Pois ento, segundo suas palavras, eu no posso atrair a algum to nobre como lorde John Handsome... Hanson. Mmm. Veremos - sua me riu astutamente. Isabel entrecerrou os olhos. O que est tramando, mame? Tramando? Ai de mim! Eu nunca tramo nada! Agora veem e me d um beijo de despedida. E diga ao Stilgoe que leve a chave. O velho Norris odeia quando o fazem levantar durante a noite. Isabel beijou tensa sua me na face e escapou do quarto. Algumas vezes quase preferiria no ter famlia. As famlias eram to intrometidas... Cada um dos membros parecia saber precisamente o que acontecia ao outro e considerava seu dever dar sua imprudente opinio. A privacidade era um luxo que poucos desfrutavam naquela casa, ao menos no ela. No era de estranhar que lhes mentisse e fizesse o que queria. Recolheu a bolsa e se dirigiu escada abaixo.

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Stilgoe a esperava impaciente na porta principal. Diabos, Izzy! pior que Angie. Mame queria falar comigo antes que eu fosse. O que podia fazer? Dito seja de passagem, pediu-me que recordasse voc que leve a chave. Norris esteve reclamando outra vez - atravessou a soleira e aceitou a mo de um criado para ajud-la subir ao carro que aguardava. Charlie se deixou cair no assento estofado frente a ela e golpeou a bengala no teto da carruagem. Barrington House! - quando o carro avanou pela rua, seu rosto corado se iluminou com um sorriso de satisfao. - Meu Deus, olhe voc! Se tivesse adivinhado que abandonaria seus vestidos to pouco elegantes pelo Hanson, teria apresentado vocs ha semanas. Duas valsas reservadas, tudo bem? Mostrou a lngua. Porque esta to irritante? Por todos os diabos! S queria dizer que voc esta excepcionalmente encantadora esta noite. Obrigado - Isabel notou sua expresso magoada. - No deveria me zangar contigo. Um simples "obrigado" de vez em quando no mataria ningum, sabe? Pode ser que no o acredite, mas realmente me preocupo com voc, Izzy. Preocupa-me muito ver que desperdia sua vida por uma obsesso. Entrecerrou os olhos. Que obsesso? Stilgoe se moveu incmodo e trocou de lugar contra as almofadas. Bom, suponho que sua relutncia em despertar a ateno de qualquer admirador deve obedecer a algo. Sim, de meu desgosto por eles. Seu irmo a olhou srio. Nem sempre foi to... contraria... com os cavalheiros. Soaram sinos de alarme na cabea. A que voc se refere? Me refiro a quando teve a idade das gmeas. Apertou os dentes. E a ateno de que cavalheiro tentava despertar quando usava saias curtas, pode me dizer isso? Franziu as sobrancelhas loiras. Voc est brincando, verdade? S responde pergunta, por favor. Bem, vou dizer de uma vez. Perseguia Ashby como se fosse um presente de Deus para as jovenzinhas. Fingiu surpreender-se por completo.

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Ashby? O amigo do Will? No, o czar da Rssia. Sim, o amigo do Will. Esse tipo alto, arrumado, de uniforme, que estava acostumada a acossar e perseguir sem descanso... lembra? Conteve uma maldio. Perguntava-se quem mais estava a par de seus sentimentos secretos. A contra gosto perguntou: Will sabia? O que voc acha? No foi muito sutil: "isto Ashby, Aquilo Ashby..." Perfurava-nos o crebro. Ashby sabia? - conteve a respirao. A possibilidade de que ele soubesse que havia estado louca por ele era... mais que embaraosa, poderia inclusive dar uma aparncia distinta ao que acontecera essa manh, uma aparncia muito mais desfavorvel. Possivelmente... provavelmente... Diria que sim. Como disse, foi muito tenaz. Recorda como endossou o cachorrinho negro? - afogou-se de risada, salpicando o peito. Pobre Ashby, no quis te magoar, e em vez de se desfazer dele, conduziu a cesta de piquenique por todo o Continente. Isabel grunhiu. Ashby sabia. A noite em que o havia beijado, no ocorreu a ela que ele poderia estar a par de seus patticos sentimentos. Porque foram patticos... uma adolescente fascinada pelo libertino favorito da sociedade. Bem, j no era uma pattica imberbe. Era uma mulher, e o havia feito desejla tanto como ela a ele. Esta noite faria que Stilgoe comesse suas palavras. A obsesso era verdade. Charlie, com quem esteve comprometido Ashby? Seu irmo quase cai do assento. Por todos os demnios, Izzy! Como posso sab-lo? - olhou-a preocupado. - Quem te disse que esteve comprometido? Uma amiga. J vejo. Bem, a ltima vez que se comunicou comigo foi quando morreu Will. Sentiu uma ardncia nas orelhas. Que tipo de comunicao? Enviou uma nota transmitindo quo profundamente pesaroso estava, etc, etc. O usual. No em termos mais pessoais? No - Charles coou o queixo. - Agora que penso, resultou bastante estranho. Ele e Will eram unha e carne. Era quase um residente permanente em nossa casa - fez uma pausa. Soube que tem o rosto desfigurado, quase irreconhecvel? Assentiu, de maneira sria, sentindo uma pontada de dor no corao.

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Viu-o depois de... ? No, mas as pessoas comentam - entrecerrou os olhos at que se converteram em apenas umas linhas. - Espero que no esteja considerando se apaixonar por ele. Dizem que perdeu a razo e que vive trancado em sua adega. Tolices. No acredito nem por um segundo - respondeu, recordando perfeitamente o que o mordomo de Ashby a informou. - E voc tampouco deveria faz-lo! Chegamos - respirou aliviado quando o carro se deteve. - Seja agradvel com o Hanson, e pelo amor de Deus, no fale de Ashby. Voc esta escolhendo favoritos, senhorita Ashby? - o baro de Grei protestou veementemente. Seus cupinchas a perseguiram reservando todas as valsas e ela se negou a anotar a Grei no ltimo lugar que estava livre. obvio que no. Eu somente... n... Isabel olhou a seu redor, atordoada pela sbita popularidade que teve durante a noite... Desde que o Anjo Dourado a escoltou no Almack's e reservou duas peas para a reunio social dessa noite. Assim que colocou um p no atestado salo de baile, um enxame de admiradores a rodeou e a perseguiu toda a noite. Sem dvida, queriam constatar por si mesmos o que ela teria de especial. Ela se recusou contra todas as probabilidades de dar a ultima dana com a esperana de que o homem com o que ela sonhava danar uma valsa atravessasse a porta. H algum tempo seu irmo desapareceu em um dos sales de jogo. Considerando que no estava sua esposa para recriminar ele ou requerer sua ateno, Isabel sabia que no apareceria por um longo tempo. De todas as formas, no parecia provvel que ela pudesse escapulir para visitar o Ashby essa noite. Maldio. O jovem lorde Ashton agarrou uma taa de vinho Madeira da bandeja e a ofereceu. Quem o maldito afortunado a quem voc est reservando a ltima dana? Isabel aceitou a taa com um sorriso agradecido. Estava realmente exausta depois de ter estado conversando durante uma hora com uma dzia de cavalheiros que disputavam sua ateno. A Prinny, no caso de que decidisse comparecer esta noite. Uma moa nunca deve desprezar um futuro monarca. Enquanto os homens riam com dissimulao, pde ver que Sophie e ris sorriam para ela da mesa de refrescos, e elevavam as taas brindando por seu xito. Deu uma olhada significativa para que captassem a mensagem e a resgatassem unindo-se a eles. Os homens que a rodeavam pertenciam s melhores famlias da Inglaterra, e inclusive possuam ttulos de nobreza e ocupavam ancestrais cadeiras na Casa dos Lordes. Breve, muitos deles seriam

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os que decidiriam o futuro de seu projeto de reforma legislativa. Necessitava da ajuda de Sophie e ris para tirar o tema a colao, porque cada vez que aludia a ele, algum idiota a interrompia com um flerte banal. Por Deus, suas amigas pareciam dar mais importncia perspectiva de que ela encontrasse um marido que s convenientes conexes polticas que poderiam fazer. Perguntava-se como reagiriam Sophie e ris se inteirassem de que perdeu a cabea pela Grgula. Seu esprito mundano era um ponto a seu favor para poder contar com elas para escapadas clandestinas; j que sendo Ashby um recluso - um mascarado alm disso - ela devia ser quem tomasse a iniciativa e converter-se na perseguidora. Algo para o qual se sentia incmoda e pouco capacitada. Abruptamente, o enxame de admiradores se separou como o Mar Vermelho ante o Moiss para permitir que uma cabea dourada se aproximasse dela. Minha querida Isabel - lorde John agarrou a sua mo com a altiva expresso de um pavo, e beijou os ndulos enluvados. - Acredito que nosso baile est por comear. Contendo o impulso de informar que ela no era nada dele, Isabel se segurou no brao que ele oferecia e permitiu conduzir ela para a pista de baile. No caminho pde divisar a residncia Lancaster atravs de uma janela grande aberta. A casa estava escondida em penumbras. Perguntou-se o que estaria fazendo Ashby e se estaria pensando nela, j que por sua parte, no podia afastar ele de sua mente. Deveria visit-lo amanh? Ou ao dia seguinte? Esperar que a convidasse? J que quanto mais dava voltas no assunto, mais duvidava de que ele se atrevesse a deixar sua casa para procur-la. Vejo que a rodeia um squito de admiradores - assinalou John ao entrar na pista. Estava se vangloriando? A Isabel no se surpreenderia saber de que a todas as mulheres que ele convidou para danar tivesse acontecido o mesmo; e que essa seria a razo de seu xito surpreendente, justamente seus cuidados. Nem sequer estava segura de que conviesse. Embora sempre despertou a ateno dos homens, a nova situao colocaria ideias estranhas na cabea de Stilgoe . No desejava a imposio de novos candidatos. Esto interessados em mim porque imaginam que voc est - comentou impassvel. Imaginam? Estou interessado em voc. Voc a jovem mais extraordinria e encantadora, voc brilha como uma Vnus recm-nascida seu olhar percorreu intensamente o brilhante traje. Entretanto, voc me atribui muito crdito. A razo pela qual esto zumbindo como um enxame a seu redor esta noite no porque eu tenha

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pedido duas danas - sorriu - mas sim voc me tenha concedido isso. Quando foi a ltima vez que voc reservou ao mesmo cavalheiro mais de uma dana na mesma noite? Tinha razo, refletiu Isabel. Depois de ter rejeitado cinco propostas oficiais de casamento, e outras sete no oficiais, acostumou a desanimar todos os novos pretendentes. Apenas na semana anterior, o filho do marqus de Ailesbury havia tentado roubar um beijo no Covent Garden. Se Stilgoe os tivesse descoberto antes que ela se liberasse do abrao do atrevido... No dia seguinte, decidiu, visitaria o Ashby... e agora sabia por que. John se aproximou. Estou extremamente lisonjeado de que voc me tenha preferido a eles. Voc me cativou. Suas adulaes no a faziam sentir nada. Se Ashby tivesse falando assim, teriam que ter recolhido ela do cho. Decidiu atormentar um pouco ao John, comprovar de que madeira era feito. Estou segura de que voc sussurra as mesmas tolices a todas suas companheiras de baile - comentou despreocupada. Dificilmente - seguiu em tom confidente, sedutor. - No pude pensar em outra coisa desde que danamos a ltima vez. Pensou sequer rapidamente em mim? As flores que me enviou eram formosas. Estive ansiosa por agradecer a voc. Um brilho de cepticismo brilhou no olhar. Voc no parece muito convincente. Bom, diabos, o que esperava, pensou um tanto irada. Mal se conheciam. Ela no se jogaria sobre ele com a mesma rapidez que o resto de seu squito. No podia negar que ele era arrumado e corts, mas no provocava nada nela. Manteve-se em silncio de propsito enquanto danavam. Era melhor deix-lo com a intriga. Seria muito bom a lorde Handsome aprender um pouco de humildade. Acredito recordar que devo a voc um favor. Pensou o que eu poderia fazer por voc? Sorriu graciosamente. Interessaria apoiar nossa causa? Cegou-a com a brancura de seus dentes. Tudo relacionado com voc me interessa Isabel. Rodeou com os braos a esbelta figura masculina ao danar, suas reluzentes saias rangeram ao compasso da msica, e sentiu dzias de olhos femininos cravados nela desejando que tropeasse e que rompesse o pescoo. No era de estranhar que o homem sentisse que o sol saa e se ocultava por ele.

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Posso ter uma misso que te confiar... embora saiba que no fcil. Por que no me permite avaliar o grau de dificuldade? Muito bem. Por acaso, no conhece ningum que tenha acesso s folhas de pagamento do pessoal do exrcito? Serviria o Gabinete de Ministros? - sorriu com ares de superioridade. Apesar de sua presunosa autossuficincia, no pde evitar a alegria que produziu sua resposta. Imediatamente explicou por que necessitava das folhas. - Considere isso feito - disse. - Algo mais que possa fazer por voc, minha adorvel Vnus? Poderia ler nossa proposta e me dar sua opinio - bateu as pestanas elegantemente. Eu adoraria. Inclusive poderia tentar convenc-la para que me apresentasse suas interessantes ideias se me conceder outra valsa. Acredito que a seguinte. Aplaudiria a si mesma se no soubesse como havia obtido. Possivelmente ele no era to vo e cheio de si mesmo como tinha pensado. No sei o que quer dizer, John. Diga que me permitir levar voc para um passeio no Hyde Park amanh tarde. Temo que tenha outro compromisso. Acredito que o mencionei na outra noite: todas as sextas-feiras se renem o conselho da fundao e convidamos s mulheres a quem dou apoio. obvio - seus lbios se curvaram em um frio sorriso. O querido L. J. no estava acostumado a ser rejeitado, notou Isabel. - Tem algum compromisso para o sbado pela tarde? Ela sorriu tristemente. Infelizmente, assim - iria tomar um sorvete com o major Ryan no sbado pela tarde, sua inteno era obter mais informao do Ashby. Um brilho de incredulidade brilhou no olhar. Temo perguntar... parece melhor no domingo? Ela sorriu. Parece-me maravilhoso no domingo, John. Sua expresso se tornou dramaticamente sria. No, Isabel. Voc maravilhosa. Captulo 8 Seus lbios respiram diante de minha alma; vejam aonde voa! Venha Helena, venha me tragam minha alma de novo! Aqui habitarei, pois o cu est nesses lbios, E o que no Helena, escria .

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A trgica histria do doutor Fausto, Christopher Marlowe. Ashby fechou sua luneta militar e se separou da janela do terceiro andar. Apoiou-se contra a parede s escuras e, com os olhos fechados, jogou a cabea para trs. Duro. Era muito duro suportar esse inferno outra vez, por haver se deixado levar pela urgncia autodestrutiva de beijar Isabel uma vez mais. S prov-los brevemente para afundar no purgatrio da lembrana feiticeira desses lbios luxuriosos apertando os seus em um banco escuro, um efmero prazer celestial que o deslumbrou ento: Era um idiota, faminto de dor. No havia futuro possvel, s frustrao... e arrependimento, dcadas de arrependimento. No era para ela, merecia algo melhor que um homem que no podia suportar sua imagem refletida em um espelho. Deixou-se cair no cho e agarrou uma garrafa meio vazia de usque. Possivelmente no devia ter usado a maldita mscara. Se ela o tivesse visto, teria fugido aterrorizada. Se houvesse controlado seu maldito desejo sexual, no estaria sentado no cho no meio da escurido lambendo as velhas feridas como um pattico selvagem faminto de amor. Devia ter previsto, pois j naquele tempo resultou impossvel prever o impacto que nele teria esse beijo fulminante de sete anos atrs. Aos quinze anos, Isabel o deixou quente. Por que maldito inferno tinha suposto que seu beijo de adulta seria como o de qualquer outra mulher? "Porque permite que o senhor Jones pense por ti, idiota!" Fechou os olhos e lanou uma maldio. Escutou o rudo de passos conhecidos que entraram na sala s escuras e se pararam junto janela. Sua velha enfermeira. Phipps enfocou a luneta para o salo de baile dos vizinhos e deu a seu amo um olhar sobressaltado. No diga - o cortou Ashby. - Sei com quem est danando - Bebeu outro generoso gole de usque, piscou ao sentir o fogoso lquido abrasando a garganta, espera que apagasse da mente a imagem de Isabel agitando as longas e arqueadas pestanas para Hanson. Consumido pelo cimes ao saber que o mais provvel era que terminasse casando-se com esse pescoo engomado; e se no era Hanson, seria com qualquer outro elegante. - Lobos, aves de rapina, todos eles - amaldioou com voz pastosa. Se no fosse por seu maldito rosto, estaria ali agora, vencendo sem dificuldade a seus competidores. Bastardos. Durante anos, teve concubinas e amantes ocasionais, algumas mais habilidosas que outras; mas nenhuma delas o afetou tanto como Isabel. OH, no. Isabel, a leoa, devorava as vsceras sem piedade, com seus olhos brilhantes e sua doce voz. Teve uma ereo com apenas recordar como respondeu a seus beijos. Seu fogo, sua ansiedade, seu temperamento

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espontneo e apaixonado, combinado com um dom ertico natural; deixou-o dolorosamente excitado, e desejando muito mais. Tomou audazes liberdades com ela, e em vez de esbofetear ele no rosto mascarado, como realmente merecia, introduziu as mos sob a camisa, despertando o desejo urgente de sentir suas unhas rasgando a pele ao mesmo tempo que a levava ao xtase. OH, maldio, combinavam perfeitamente. No havia dvida alguma. Essas delicadas curvas femininas arderam sob seu corpo em um abandono sem artifcios, como se tivessem sido moldadas para ele... Inferno e condenao. Ela sentiu falta dele. Soube antes; e sabia agora. Mesmo assim, o destino cruel conspirou em seu contrrio. No, no o destino: ele mesmo o fez. Seu excntrico mordomo se sentou curvado junto a ele, e disse: Me disseram que em algumas culturas estrangeiras, a cabea de um criado jamais tem que ultrapassar a de seu amo. Ashby passou a ele a garrafa. Voc tem total liberdade para ir quando quiser, para a cultura de sua escolha, Martin. Pagarei a passagem - em realidade, ele deveria comprar uma passagem ao lugar mais remoto do mundo. Em Londres, era uma besta enjaulada. Em qualquer outro lugar, seria livre. Exceto no seria seu lar. Passou quase uma dcada combatendo em terras estranhas. As experincias vividas aniquilaram todo desejo de aventura. A diferena desses palhaos cansados de suas vidas aborrecidas que perambulavam pela cidade em busca de excitaes artificiais, ele valorava a paz e a quietude, o no despertar com disparo de canhes rugindo no horizonte, nem cumprindo ordens de executar ataques que terminariam em batalhas sangrentas, nem permanecendo em constante alerta privado do sonho ou afligido de dor fsica, nem presenciando como jovens que apenas tinham comeado a viver, morriam em rios de sangue... No, muito obrigado, ele preferia permanecer no cho solitrio, escondido na escurido, lamentando sua desgraa. Depois de dar conta de uma generosa dose de usque, a voz de Phipps soou rouca ao perguntar: Desde quando conhece a senhorita Aubrey, milord? Quase dez anos, mas a ltima vez que a vi, tinha quinze. OH - disse o mordomo. "OH", o que? - com olhar furioso Ashby arrebatou a garrafa das mos. Um pouco jovem... n... para semelhante apego... Fecha o Bico, Phipps! E guarde seus sujos pensamentos... Perdo, milord. Referia jovem dama. Acredito que ela est... muito interessada em voc. Ashby o deu uma olhada sarcstica. Phipps sempre foi um mau julgador. O que o maldito velho resmungo e intrometido queria dizer era que Ashby

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estava apaixonado na jovem. O que era verdade obvio. Nenhum homem na plenitude de sua juventude poderia permanecer imune diante de tal expresso de feminilidade por excelncia. E no era s seu corpo o que desejava. Durante sua visita dessa manh, desfrutara do prazer das lembranas compartilhadas e ficou deslumbrado por seu encanto. Isabel possua um assombroso talento, fortaleza e, a diferena de Olivia, nenhum pingo de artifcio. Inclusive o havia feito rir. Phipps, imagina que est observando um jardim de rosas de variadas tonalidades, algumas de clara brancura, outras de cndidos tons rosados ou de um intenso vermelho carmesim; e entre elas, uma margarida. Que flor preferiria? Mmm. Diria que a margarida, milord. Igual a ele. Por qu? As ptalas amarelas se destacariam. Equivocado. A margarida como um sol nos faria sorrir, em troca as rosas... "Esplndido". Estava espiando uma jovem e se voltando um poeta brega? O que viria depois? Serenatas sob uma janela do nmero 7 da Rua Dover? Esta maldita abstinncia estava transformando o crebro em uma gelatina de smen. Realmente precisava mandar procurar alguma das suas velhas amantes para que ajudassem com sua j alarmante e crescente frustrao. Maldita Isabel por despertar nsias de viver outra vez. Estava perfeitamente contente de usufruir de prpria dor at que ela apareceu em sua soleira como uma encarnao do sol. Phipps clareou a garganta. Estive pensando, milord. Se seguirmos sentados em nossos traseiros esperando a que certa margarida nos visite outra vez... Nos? - murmurou Ashby contra a boca da garrafa de usque, apoiou os lbios e jogou a cabea para trs. Ah. Fogo. Muito melhor. Secou a boca com a manga da camisa. Phipps o olhou fixamente. Devo enviar Polly com uma roupa de cama limpa ao poro, milord? O que? OH, vai merda! - grunhiu Ashby. No estava de humor para ser tratado como um menino. - No estou reincidindo, se for o que se preocupa espetou aborrecido. - Agora, desaparece! S na escurido outra vez, Ashby apoiou a cabea contra a parede e orou por recuperar a serenidade. A orquestra de Barrington House comeou a tocar uma valsa. "Eu gostaria muito de danar uma valsa contigo". Maldio. Ficou de p. Se ela podia beij-lo pela manh e paquerar com um enxame de vagabundos de noite, ele poderia procurar o alvio que necessitava onde pudesse conseguir, e neste preciso momento, desejava a ela.

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Bacinill significa urinol, latrina.

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Encaminhou-se a grandes passos para seu quarto. Phipps! Dudley! - grunhiu das escadas tirando a camisa por cima da cabea. Escutou algum escorregar no vestbulo e a outro, tropear com uma parede no outro extremo. Estava dirigindo um maldito circo. Meu bacinill12!... Agora! Ele fez? um excelente progresso, Izzy! - exclamou ris. Disse que conhece todos os membros do Gabinete de Ministros concluiu Isabel com o relato de sua produtiva conversao com lorde John. Acredito que teremos as folhas de pagamento muito em breve. Conseguiu para a Mary um emprego e obteve o apoio de lorde John... soberba! - Sophie aplaudiu com as mos enluvadas. - Deve estar apaixonado por voc. Voc gosta dele? No sei - Isabel mordeu o lbio. - Suas palavras so sempre encantadoras, e sempre diz a frase adequada... mas tenho a impresso de que... Tolices. Provavelmente s minha imaginao Estava por dizer que os elogios e sussurros de lorde John no pareciam brotar do corao, mas sim do crebro. Embora isso tampouco fosse totalmente certo, porque em certo momento da conversao que mantiveram durante o baile, seu interesse parecia sincero. Qualquer coisa que ela fez, ou que no fez, pareciam ter dado resultados. Isabel suspirou. Embora seus esforos resultassem proveitosos para a fundao, faziam fracassar seus planos para visitar Ashby essa noite. O tempo que pensou dedicar para danar e conversar prolongou-se muito, e j era muito tarde. Hoje Sophie e eu estivemos muito ocupadas - disse ris. - Preparamos tudo para a reunio de amanh. - Contou sobre os pacotes que distribuiriam entre as mulheres que conheciam aquelas que necessitavam apoio urgentemente. - Tambm concorremos ao almoo de lady Penrose com a esperana de conseguir novas adeses, mas ningum se ofereceu. Isabel refletiu em voz alta. Agora que podemos enfrentar economicamente, acredito que deveramos alugar um escritrio... No se mova - disse em voz baixa Sophie. Agarrou o cotovelo de Isabel e se escondeu atrs dela. - Marcus o feto se est dirigindo para c. ris se afogou. Quem Marcus o feto? - perguntou Isabel sorrindo a ris. O pobre sir Marcus est apaixonado por nossa querida soprano explicou - mas ela no quer saber nada dele. Jogou um sorridente olhar no rosto corado que se escondia envergonhado atrs das costas de Isabel. Tem pelo menos cinco anos menos que eu! - murmurou Sophie

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indignada. Oito, mas, o que importa? - ris fez uma piscada a Isabel. A outra noite voc se queixou por ter sido perseguida por um velho vil e repugnante - recapitulou Isabel com um sorriso. Deveria pr um anncio no White's, especificando a idade que deve ter um pretendente para cumprir com suas exigncias. No uma questo divertida - respondeu Sophie com tom furioso. Parece que atraio a descarados decrpitos que querem me alternar em seus joelhos com seus netos; ou jovens imberbes que se babam fantasiando com meu passado em Paris. Onde esto todos os homens atraentes, me pergunto? Desfrutando da pera em Paris? - props Isabel e conseguiu um belisco no traseiro. J foi - ris sorriu figura encurvada de sua amiga escondida. Sophie suspirou endireitando-se. Est pensando seriamente em se casar, Sophie? - perguntou Isabel. Sinto-me sozinha - admitiu Sophie. - Os ingleses so to aborrecidos... E os que podem me interessar, jamais considerariam a algum com meu passado como a mulher adequada para casar. George o fez - recordou afetuosamente Isabel segurando seu brao. Voc muito especial, Sophie. Seja paciente. Quando voc menos esperar encontrar algum que te queira tal como e te valorize, algum que no te desdenhe. Assentindo, ris pegou o brao que tinha livre. - Algum que seja adequado para voc. Sophie suspirou. Devo dizer que me divertia mais como "mulher objeto" que como "s de espadas". O que um "s de espadas" ? - perguntou ris. um termo do jargo para "viva" - Isabel aplaudiu a mo de Sophie. Querida, sempre pode retornar pera para ser uma respeitvel soprano props Isabel. - Prometemos assistir a todas suas apresentaes. Pode ser que seja isso o que faa - concluiu tristemente Sophie. Aproximou-se um criado. Senhorita Aubrey, disseram-me que entregasse isto. O mensageiro disse que era urgente - estendeu uma missiva lacrada que jazia em uma bandeja brilhantemente lustrada. Para mim? No ser para o Stilgoe? - perguntou preocupada. A primeira coisa que passou na mente foi Danielli. A pobre menina esteve tossindo toda tarde, foi por isso que Angie ficou em casa. Isabel rogou para que a menina no se contagiasse por ter brincado com a gua do lago do Ashby. No, madame. O mensageiro me esclareceu especificamente que estava dirigida a voc. Obrigado.

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Pegou a missiva e deu uma rpida olhada. A dominou uma poderosa excitao. Tinha um leo lacrado. Sem reparar nos olhares preocupados de suas amigas, rompeu o selo. Reconheceu a letra de Ashby imediatamente. A nota dizia: "Passou bastante tempo desde que dancei, mas se sua proposta segue em p, espero voc no extremo afastado do jardim. "P.". Seu pulso acelerou desenfreado, tremiam as mos, e teve que morder grosseiramente o lbio para ocultar o sorriso. No somente j assinou com a inicial de seu nome de batismo, mas alm disso queria v-la. Agora. Acontece algo mau? - a voz de ris denotou preocupao. - Parece agitada. Estou bem. No h nada do que preocupar-se - Isabel introduziu a nota dentro de sua bolsa. - Mas necessito sua ajuda - baixou a voz. - Devo me retirar... durante uns poucos minutos. Se Stilgoe vier a me procurar, por favor, poderiam dizer que eu... ? atormentou o crebro procurando uma desculpa apropriada. ris entrecerrou os olhos. Com quem vai se encontrar em segredo, Izzy? - como Isabel se ruborizou, ris a olhou completamente lvida. - Se trata desse detestvel major, no assim? No, obvio que no! - respondeu Isabel rapidamente, ris parecia algo mais que zangada... estava ciumenta! Bom, bom, deveriam ter essa discusso em outra ocasio e em outro lugar, j que nesse preciso momento, Isabel estava muito agitada e emocionada para dispensar a ris a devida ateno. Ashby estava esperando... No ajudarei voc para que arrune sua vida! - advertiu ris. - Com quem tem um encontro? Sophie apoiou a mo no brao de ris. No de nossa incumbncia, ris. Isabel uma mulher adulta. Sabe perfeitamente o que deve fazer. No assim, Isabel? - olhou-a penetrantemente. Isso espero - Isabel sorriu suspirando tremula. - Me ajudaro? Quando sua relutante amiga assentiu por fim, abandonou o salo e desceu depressa as escadas que conduziam cozinha. O corao pulsava disparado quando saiu correndo da casa e seguiu o atalho de cascalho at o muro exterior do jardim, onde se ocultou detrs das sebes. Seu vestido de festa no bastava para preserv-la do frio da noite, mas era o nervosismo que a dominava o que a arrepiava nos braos e provocava calafrios nas costas. Estava to... ansiosa de ver o Ashby outra vez, que se negava a considerar as consequncias de sua irresponsvel conduta. Uma pracinha branca iluminada pela luz da lua ocupava o canto esquerdo do jardim. Em seu interior, uma silhueta imponente de largas costas e vestida

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de traje de etiqueta negro passeava sem descanso de um extremo a outro da balaustrada. As luvas brancas e a gravata brilhavam luz da lua. Levava o escuro cabelo sujeito na nuca, mas algumas mechas escuras lhe caam sobre os olhos, e embora os alisava repetidamente para trs, voltavam a cair rebeldes sobre a fronte coberta com a mscara. Sorriu, no podia permanecer toda a noite observando-o. Deteve-se abruptamente e voltou cabea em sua direo. Os olhos brilhantes cintilaram depois da mscara. "Meu deus", o corao deu um tombo. Isso era o que tinha enfrentado a cavalaria francesa no campo de batalha. Sua reao foi exatamente a oposta... caminhou para ele. Boa noite - a saudou formalmente e fez uma reverncia, com o corao batendo rapidamente. - Voc esta... radiante. Seu iridescente vestido se aderia a seu corpo de esttua, de deusa, exibindo deliciosamente seus voluptuosos encantos fsicos. Os suaves cachos caam sobre as faces e o pescoo. Maldita se sabia o que a havia feito abandonar um salo repleto de aduladores, sem mencionar ao risco a que expor sua reputao... para estar com ele. Entretanto, sentia-se muito agradecido com o mundo para pressionar sua sorte questionando o bom senso de Isabel. Estendeu a mo convidando ela a subiu os degraus para segur-la. Tinha os olhos brilhantes; a pequena mo tremeu na sua. Fez uma graciosa reverncia. Esta muito elegante tambm - ela estava tremendo e foi a nica coisa que o deteve para no agarr-la em seus braos. Chegaram os timbres da ltima valsa da noite atravs das janelas profusamente iluminadas do salo de baile. Sou muito presunoso ao supor que possivelmente no tenha concedido a ningum a ltima valsa? - perguntou percebendo-se de que no estava to calmo como queria aparentar. No podia recordar que alguma vez tivesse desejado tanto danar com uma mulher como nesse preciso instante. Ela sorriu nervosamente. No, no o . Mas... no quer que entremos e dancemos no salo em vez de... - sua voz se foi apagando e se mordeu os lbios cheios, como ele estava tentado de fazer. Negou com a cabea, tragando com dificuldade. Dancemos aqui, os dois sozinhos. Em privado - colocou uma mo na esbelta cintura e a fez balanar, seguindo os timbres da valsa. A seis polegadas de distncia um do outro - a separao apropriada segundo as normas de etiqueta- mas ao girar no reduzido espao da pracinha, foram se aproximando mais e mais, at que as coxas se roaram. Ele inclinou a cabea e cheirou o seu cabelo.

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Baunilha - murmurou. Como uma droga, o perfume foi nublando os sentidos, minando as foras. Fico feliz que voc tenha se atrevido a vir aqui para me ver - sussurrou ela ao ouvido. No estava seguro de que viesse. Por que o fez? - fechou os olhos embriagado pela calidez do flexvel corpo feminino balanando junto ao seu. No trar contigo essa proposta de lei, verdade? espera de saltar sobre mim quando estou to fraco para oferecer resistncia... Escutou sua suave risada. Em realidade, acredito que consegui um patrocinador. Lorde John Hanson. Conhece-o? Prometeu ler ela e nos conseguir as folhas de pagamento. Agora, a nica coisa que preciso um habilidoso contador para que faa os clculos. Ashby apertou os dentes. Sabia que no devia se irritar que ela tivesse tido xito em conseguir que outro pobre homem acessasse a sua solicitude, mas assim era. Por que veio quando tem a algum da envergadura de lorde John Hanson disposto a mover cu e terra por ti? Sorrindo, jogou a cabea para trs para olh-lo aos olhos. Realmente precisa perguntar? Ao olh-la nos olhos, encontrou algo que no via fazia muito tempo... a si mesmo. Ao homem que foi quando Will ainda estava vivo, quando ia jantar a sua casa, quando se sentia ainda humano. E ela no era qualquer mulher que poderia ter desejado no passado. Era Isabel... sua Isabel. No, no necessrio - baixou a cabea e provou seus lbios, aqueles doces e tentadores lbios. Surpreendentemente, fraquejaram suas pernas e instintivamente rodeou a cintura com os braos e a levantou, apoiando-a contra seu corpo. Isabel passou os braos ao redor do pescoo, aproximando seu corpo curvilneo, docemente perfumado. Ashby. Sim, querida? - mordiscou os seus lbios inchados provocando-a com a lngua, percebendo o delicioso sabor de sua boca enquanto acariciava sua cintura, moldando suas suaves curvas contra seu corpo endurecido pela excitao. No posso acreditar que esteja aqui com voc... Embora tambm ele estivesse maravilhado, queria saber: Por que no pode acreditar? Sentiu como o corpo feminino se esticava levemente. Isabel agitou as pestanas imperceptivelmente como se fossem asas de mariposa, mas manteve

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Prgula: Armao de madeira ou alvenaria, disposta em filas paralelas de colunas a modo de corredor ou tnel, para servir de suporte a trepadeiras, em ptios ou jardins

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o olhar. Sua voz, como canto de sereia, sussurro: Eu te amo, Ashby... Sempre te... Sua confisso o aniquilou. Paris - sussurrou contra seus lbios - meu nome Paris. Absorveu sua exalao surpreendida em um beijo ardente. Inclinou a boca sobre a dela, introduziu a lngua e a beijou com a veemncia que impulsionava seu sangue ardente. A boca feminina era to macia e doce como um pssego amadurecido. Desejava dar um banquete com sua doura at que ela ardesse com o mesmo fogoso desejo que consumia a ele. "Ela inocente, trata-a com cuidado, por amor de Deus", gritou a voz de sua conscincia, mas a ignorou. Danando a conduziu at a parede da prgula13 esmagando-a com seu corpo contra ela, e a beijou at perder a conscincia. Suspirando, ela se deixou levar pela veemncia de seus beijos com igual ardor. A lngua feminina enfrentou em ertico duelo com a sua. Baixou as mos at as firmes ndegas femininas, espremeu-as apertando contra seu corpo. "Doce Lcifer". Ela no levava cales, s roupa interior de seda, conforme pde descobrir com suas carcias, e embora bem soubesse que a tentadora vestimenta obedecia mais ao modelo do vestido que a seu gozo pessoal, o senhor Jones ficou em posio de firme respondendo ao toque de ateno como um ansioso porta-estandarte. A provocadora descarada apertou as coxas contra ele e acariciou sua nuca, arrancando um profundo gemido do peito. Ashby... Paris - corrigiu ele. - Descobriu qual era meu nome. Agora tem que pronunci-lo para que seja real. Paris - sussurrou em um eco, esboando um sorriso. - Voc to real. To real... Eu sei, eu sei. um nome to idiota - sorriu ironicamente. - Deus sabe o que induziu a meus pais para me colocar o nome do personagem masculino mais pattico de Homero. Paris no era pattico. Estava apaixonado. Mas possivelmente seus pais puseram esse nome pela cidade. A cidade do Napoleo? - afogou-se pelo assombro. Napoleo no estava no poder quando voc nasceu, tolo. Nem agora, graas a voc. Sim, consegui venc-lo utilizando uma s mo; e obrigado por me recordar minha avanada idade. Soltou uma risada baixa. Ficou nas pontas dos ps e o olhou aos olhos... Paris... adoro seu nome - sorriu sedutoramente, seus olhos brilhantes refulgiram na escurido. - escuro, resplandecente, enigmtico... igual a voc.

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Voc quer dizer a cidade, me pareceu - deu uma olhada s brancas curvas femininas apoiadas em seu peito e lutou contra o irresistvel desejo de afundar o rosto nelas. Levou vinte e nove segundos para chegar ali; e necessitaria muito menos para lev-la a seu quarto. - Se esquece de que me conhece h mais de uma dcada. No sou um mistrio para voc. Mas ela sim era... essa Afrodite menina que se converteu na criatura mais desejvel e feminina do mundo. Explodiria se no a possusse. Depois, Stilgoe o perseguiria com uma pistola, e ele nem sequer tentaria defender-se. Sempre soube que havia uma bala com seu braso como alvo; era um milagre - ou uma maldita condenao - que a tivesse evitado at o momento. Isabel acariciou os lbios dele. Sei to pouco de voc. Qual seu segundo nome? Nublou a mente de desejo. Teve que piscar para clarear a viso. Nicolas. Paris Nicolas Lancaster - substituiu os dedos por seus lbios, para acariciar, provocar, dissolver o crebro. - Voc gostou da cidade imperial do Napoleo? A olhava e desejava seguir o fio de suas perguntas. Suponho que sim. No podia ser muito objetivo... quando parti contra a cidade. No posso dizer que... tenha podido percorrer suas atraes... com entusiasmo turstico. Isto, entretanto... Beijou o pescoo que cheirava a baunilha-... eu adoraria percorr-lo. Tinha a pele mais suave que pudesse imaginar. Quando ela gemeu brandamente, desejou tomb-la no ombro e saltar o muro para seu jardim. De qualquer maneira, quem necessitava uma cama? Nunca esteve to excitado em toda sua vida, mas no podia, sabia que no podia... ou acaso sim? Incapaz de deter-se deslizou a mo at agarrar o suave seio. Isabel fechou os olhos e deixou escapar um suave suspiro. Acariciou sua redondeza deleitando-se com a deliciosa turgidez que sua mo entesourava. Ao notar como ela gozava da carcia, a luxria rugiu por suas veias. Ningum me faz sentir o que voc me provoca, Paris. Sentiu uma opresso no corao. Ela tinha a estranha habilidade de pr em palavras emoo exata que o dominava. Sentiu-se como um torpe smio. Isabel, voc me faz sentir como um colegial perdidamente apaixonado capturou a boca com um profundo beijo fazendo-a gemer. Ardeu de desejos de despi-la e beij-la toda, no s na boca... Embora no momento no podia deixar de faz-lo. Isabel Aubrey possua o talento para que um homem ficasse de joelhos por um beijo. E ele desejava ser o nico a seus ps para vener-la como a uma deusa. Quem te ensinou a beijar desta maneira?

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Ningum - sua voz sedutora o percorreu como uma carcia. - Voc... voc o fez. No beijou a ningum mais que a mim? - perguntou incrdulo, mas tambm absurdamente agradado. Quando ela negou com a cabea, uma ardncia de satisfao masculina percorreu todo o corpo. Murchou com a pontada da culpa que o afligiu de repente. No a merecia, e mesmo assim no podia evitar desej-la mais que a nada em sua vida. - OH, mais formosa que a brisa vespertina, adornada com a beleza de mil estrelas! - murmurou uma voz que soava alarmantemente como a sua. "Por Deus". Will devia estar rindo, aparecendo a cabea em uma nuvem ao ver seu velho companheiro recitando poesia a sua pequena irmzinha, nada menos. "Poderia fugir com ela a Gretna Green". Essa sim que era uma boa ideia. Uma semana de viagem s com a Isabel em carro para faz-la sua esposa, sua companheira, sua condessa... E ento outra vez, o que faria ele uma vez que ela descobrisse as cicatrizes que desfiguravam seu rosto? Teria uma mulher histrica em seus braos no meio de um nada. Ela fechou os olhos, com expresso sonhadora e os lbios curvados em um sorriso que afastou seus mrbidos pensamentos. J vejo que voc gosta de Kit Marlowe. No exatamente, mas essa passagem do doutor Fausto sempre recorda a voc. Sempre? - ao bater suas pestanas revelaram a paixo aninhada em seus olhos. - Por qu? Por razes que s eu conheo. Ocupou a boca em beijar os lbios, a face, seu delicado queixo... tudo menos demonstrar que a desejava to desesperadamente como o Paris do Homero desejara a Helena. Mas provavelmente Isabel, a pequena sedutora, podia ver atravs dele. No ter vendido sua alma ao diabo, ou sim? - suspirou provocativamente. No, mas segue golpeando a minha porta - "e em outros lugares tambm". Stilgoe me acompanhou ao baile esta noite - disse com cumplicidade enquanto mordiscava o adorvel lbulo da orelha. O tom esperanado de sua voz causou outra vez uma opresso no peito, mas optou por ignor-la. Assaltou-o um pensamento desconcertante. Sabe que veio para ver-me? Inclinou a cabea convidando-o a que beijasse a zona sensvel detrs da orelha. Sophie e ris... mas no sabem de voc... ainda. Prometeram procurar uma desculpa para justificar minha ausncia.

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O alvio que sentiu foi cabal testemunho de sua escura personalidade. Um cavalheiro com escrpulos a enviaria imediatamente de volta, mas ele ia ignorar suas evidentes e claras insinuaes, e seguiria tomando as liberdades que ela permitisse. Entretanto, ela se via to dolorosamente formosa sob a luz da lua, seus delicados traos expressavam tal encantamento, que no pde deix-la ir ainda. Nem pde deixar de beij-la, de toc-la. Afundou um dedo em seu suti e roou o mamilo. Ficou esperando com a respirao contida, mas ao no receber nenhum brusco bofeto na face seguiu incitando at deix-lo firme e duro como um possante broto. Um som mescla de gemido e suspiro, escapou de seus lbios entre abertos. Um fogo devorou as suas vsceras. Puxou o corpete do suti deixando descoberto o mamilo, aparecendo o seio nu como se fosse uma fruta amadurecida. Se uma gota de orvalho deslizasse pela curvatura perfeita de seu seio, a ponta do mamilo a deteria para oferec-la. "Estava moldada para fazer o amor". A devorou com os olhos gravando essa viso na memria, desejando poder persuadi-la para que posasse para ele. Esculpiria sua beleza em tamanho natural, algo menos seria um crime. Imagin-la nua no poro, deitada sobre o cobertor rubi de sua velha cama do sculo XV, elevou seu desejo at nveis perigosos. Com um profundo grunhido, levou o seio boca, chupando, lambendo, mordendo sedutoramente o mamilo endurecido. Ela gemeu cravando as mos em seus ombros. Se ela estivesse sequer a metade de quo excitado ele estava, encontraria mel entre as coxas. Ao perceber que seu controle estava no limite, subiu a saia cobrindo o seio e por cima do ombro, apoiou a testa contra a parede fria. Ele era o adulto ali, era seu dever dominar-se para no investir as coxas contra sua mo. Estava torturando a si mesmo; mesmo assim o prazer era to delicioso, foi muito fraco para se separar. Ele a olhou com avidez, com o peito agitando-se o em um ritmo crescente, com olhos fogosos; e esteve perigosamente tentado de enfiar a sua mo em sua cala para fechar em torno do pnis ereto. - Por Deus, Isabel - sussurrou quase dobrado pela cintura, estava quase a ponto de gozar. Suficiente - se afastou de sua mo aspirando uma baforada profunda de ar, tentando recuperar a respirao. Via pontos brilhantes. Isabel levantou a mo e deslizou os dedos sobre a mscara. Por que deixou de vir a minha casa? Foi por minha causa? - sussurrou ela. Inalou profundamente, com dificuldade, muito tenso para se mover. Em grande parte eu j te disse, voc era jovem demais para mim... No mais - se apertou contra ele, beijou-o muito brandamente e passou as pontas dos dedos pela mandbula. - Por que no veio quando Will morreu? Eu precisei de voc. Todos precisavam de voc.

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Isso era a ltima coisa que diria em sua vida. Afastou-se bruscamente. Precisava explicar que no havia futuro para eles. Deveria dizer embora no fosse apenas isso. Isabel, acredito... sei... Ela sorriu. Tem muitos segredos. Quero te ver - suspirou, antes que seu confuso crebro pudesse registrar o que ela estava pedindo, segurou sua mscara e comeou a levant-la. O pnico o cegou. No! - separou a mo bruscamente e deu a volta dando as costas para ajustar a mscara e coloc-la em seu lugar. - Que grande engano! - grunhiu ardendo ainda de fria. Engano? O que... quer dizer! - a suave voz da Isabel penetrou o torvelinho de sua mente. Quando se negou a responder, uma mo suave o tocou no ombro. - Paris... Volte para o baile e no venha me ver nunca mais... Que idiota foi, como permitiu que tudo chegasse to longe. Com o acontecido de manh era previsvel. Que maldio o fazia comportar-se to libertinamente? Sabia a resposta. Isabel, com sua sedutora promessa de risada, bulcio, vida... e paixo. O que? Por qu? - a dor em sua voz retorceu as vsceras. - Disse que me desejava... Era a cruz que ele precisava levar. Me deixe - rogou. "Por favor". Se ela soubesse como morrera Will, ou se ela pudesse ver o rosto... no queria imaginar o que pensaria dele. No me importa sua aparncia - falou atrs dele. - Sei como em seu interior... Estava equivocada, em seu interior era mil vezes pior. Deu a volta bruscamente. V! Seu grito a surpreendeu, mas permaneceu imvel no lugar, observando-o com esses imensos olhos ntimos. J no sou uma menina. Posso tolerar. Vi soldados feridos que retornavam da guerra. Vi meninos disformes por causa de uma enfermidade lgrimas grandes como diamantes alagavam os olhos. Sua angstia rasgou a conscincia. - No pode me espantar. No podia seguir presenciando a compaixo que ela oferecia a lstima. Engoliu com esforo. No me interessa voltar a ver voc - articulou com nfase. - Fui bastante claro? Tremeu o lbio inferior. As pestanas se agitavam nervosamente enquanto tentava compreender sua conduta alienada.

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Como pode me dizer isso depois de tudo o que aconteceu hoje entre ns? S nos beijamos! No significou nada. Os homens dizem e prometem todo tipo de estupidez quando esto excitados por uma mulher. Que te sirva de lio em sua vida. falou carrancudo e insensivelmente diante da imperiosa necessidade de que ela se fosse, e ao mesmo tempo, desejando estreit-la entre seus braos para apagar a dor que estava causando. Abriu desmesuradamente os olhos comeando a compreender. Sim, a utilizou porque queria toc-la, embora soubesse de antemo que no havia futuro para eles. No - sacudiu a cabea, as lgrimas se deslizavam por suas faces. - No, voc no pode fazer isto comigo, no outra vez... Tinha que fazer. No tinha alternativa. Fechou os olhos durante um momento, reunindo o pingo de controle que ficava depois deu um prolongado e ltimo olhar. Tem toda a vida pela frente para compartilhar com algum que te ame abandonou a pracinha a grandes e longos passos, virou para a esquerda, e com um salto se apoiou no alto do muro, e levantou o corpo apoiando uma bota na estreita borda, e depois saltou para o outro lado. Escutou um soluo dilacerador do outro lado do muro. Maldito seja, Ashby! - gritou Isabel. - Como pde fazer isto comigo outra vez? Odeio voc, me ouviu? Odeio voc e te desprezo... voc... canalha... libertino! Jamais, nunca esquecerei isto. Nunca! Ashby entrou como um furaco em seu quarto, sentia que as tmporas se rachavam e jogou a mscara nas chamas que crepitavam na chamin. Estava ardendo por dentro, as veias acesas de desejo, com a conscincia partido em pedaos, a alma uivando lamentavelmente pela mulher que j no estava proibida e mesmo assim seguia fora de seu alcance. No podia respirar, queria ela... desejava... tanto. Amaldioando a si mesmo por ser to ruim quanto o que ela o acusou, desabou de costas sobre a cama e permaneceu ali, com as emoes que Isabel fazia renascer. Que deveria fazer agora? Se enterrar no poro? Por quanto tempo... uma dcada, toda a vida? Um grunhido de angstia rasgou o peito e cobriu o rosto com as mos, as cravando nas cicatrizes, desejando rasgar outra vez a pele. O abismo do inferno e a solido eterna o reclamavam, e ele sabia que merecia cada partcula de ambos. E ainda mais. Suas amigas a encontraram soluando na pracinha. ris, chama o carro e procura o Stilgoe - disse Sophie. - Diga que Isabel no se sente bem e que a levaremos a sua casa - se sentou passando o brao sobre os ombros trementes de Isabel. Tranquila, chrie. Tudo estar bem... Isabel deu a volta e afundou o rosto mido no ombro de Sophie.

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Me usou - soluou enquanto Sophie acariciava as costas. - Ele nunca se importou... Quem o fez? - perguntou Sophie com voz suave que no conseguiu esconder sua fria. Isabel levantou o rosto banhado pelas lgrimas e assinalou a janela aberta da pracinha. Ele! Tudo o que pde ver Sophie foi um alto muro de jardim. Captulo 9 A nica coisa pior do que uma batalha perdida, uma batalha ganha. Arthur Wellesly; duque de Wellington, Em aluso Batalha de Waterloo, 1815. Hotel de l'Imperatrice, Bruxelas, 15 de junho de 1815... Dois anos antes. Algum golpeou a porta da sala do hotel. A porta est aberta - respondeu com um grunhido Ashby, levantando o lenol enrugado para cobrir o quadril nu. Deitado de costas sobre a cama, com o olhar perdido, reconheceu a maneira de caminhar do Will no vestbulo. Tinham chegado de Londres um ms atrs. Os homens, em sua maioria, estavam abatidos por ter deixado a suas esposas e filhos pequenos no Ramsgate. Wellington estava com a alma em vivo. Napoleo estava avanando. E Ashby se sentia vazio por dentro. Que interesse podia ter em retornar exceto as obrigaes que tinha com o patrimnio ancestral? Sem esposa, nem filhos, poucas probabilidades de os ter alguma vez... Sangue e Glria. Estava farto de ambos. Will entrou assobiando. Maldita seja! Os companheiros de farra me embebedaram tanto que eu ca do cavalo vindo para... aqui... Ol - se deteve e olhou mulher coberta apenas com um transparente neglig e que estava escovando os cachos de cor negra azeviche frente penteadeira. - Voc "A Fria", no assim? Te vi atuar na pera ontem noite. A cantora de pera deu de ombros, mas no disse nada. Fale em francs - sugeriu Ashby. - Por que est aqui? Pensei que tinha um encontro com lady Drusberry.

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Mudana de planos. Venho da festa da duquesa de Richmond. Wellington quer te ver. Ashby j no comparecia a festas, particularmente s que assistia toda a beau monde da Europa. Inclinou-se para frente e agarrou a taa cheia de brandy que estava no console da cabeceira. Diga que no pde me encontrar. Que eu fui controlar as tropas Ninove. Sorrindo, Ashby colocou as botas. Quo rpido pode ser? - Will se aproximou rindo entre dentes. - No h taas de conhaque neste luxuoso dormitrio de hotel que tem que beber o brandy em seu trofu? Olhou por cima do ombro "Fria" - No concorreu s competies de cavalaria? - perguntou em francs - Ganhei a taa de prata. Ashby soprou diante da descarada mentira. Macalister ganhou a taa de prata. "A Fria" dispensou um olhar fugaz. Prefiro o ouro prata. Ai! - Will se encolheu sorrindo amplamente. Golpeou o peito. - Tenho ouro em meu interior. Sem impressionar-se, foi lentamente para a cama e se reclinou sobre Ashby, encostando contra seu brao e deslizando os dedos pelo peito nu. Afastou a mo. Ele tem razo. Meu ouro pode acabar, mas o seu nunca. Alm disso... sussurrou ao ouvido. - Tem de ao o que faz falta. OH? - disse intrigada. - Voc o major Aubrey? Will fez uma exagerada reverncia. A seu servio, madame. Deu uma olhada de soslaio ao Ashby. Tem melhores maneiras que voc. Tudo ele tem melhor - reconheceu Ashby com um sorriso turvo. Alguma notcia? Afastando o olhar da tentadora figura de "La Fria", Will se aproximou e sussurrou ao Ashby no ouvido: Os postos avanados informaram que Napoleo chegou ao Quatre Bras. A cavalaria recebeu ordens de avanar. Ashby colocou as calas de montar. Me aguarde l em baixo. Despacharei-a e me reunirei contigo. Will deu outro olhar ambicioso a cantora de pera seminua. Suponho que no permitir que eu me despache com ela enquanto voc me aguarda embaixo, n? No acredito que tenha tempo para lady Drusberry. Sorrindo sombriamente, Ashby colocou as botas. Quo rpido pode ser? Com esta, a ltima coisa que quero ser rpido. Verei voc abaixo.

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Ashby chegou com o Wellington e sua equipe ao Quatre Bras 14 manh seguinte, pouco depois da dez da manh; seus aliados da Prssia j estavam desdobrados ao sul, frente s tropas francesas, e mais efetivos estavam chegando para unir-se s filas inimigas. Napoleo me enganou! Se os prussianos lutarem nessa posio, sero massacrados! A tarde chegou com uma chuva muito abundante e combate mais intensos nos bosques e campos dos arredores do Quatre Bras. Empregando a estratgia usual de ataque dos franceses, comearam com tiro de artilharia como Wellington previra fazendo estragos na infantaria prussiana mais exposta. Enquanto isso, a infantaria britnica, exausta e desorganizada como consequncia de ordens e contraordens, seguia atracando por sorte, e para o momento em que os couraceiros15 franceses caram sobre a luta do Ashby, suas foras em contnuo avano golpearam com fora a retaguarda francesa. Quando essa noite chegaram cidade mais prxima, estava cheia de soldados ingleses feridos. Ashby encontrou Will inclinado sobre uma folha de papel, escrevendo luz da lua. Agachou e ofereceu ao Will a cigarreira de usque. Me deixe adivinhar... enviando uma carta a Isabel? - o mero som de seu nome proferido por seus lbios fez sentir uma descarga eltrica na coluna. Will bebeu um gole de usque, e ofereceu o lpis. Quer lhe escrever uma linha? Ficara feliz que o faa. No - respondeu Ashby firmemente. Voc terrvel. Por que sou terrvel? - perguntou cauteloso e intrigado. Isabel no devia haver contado a seu irmo do beijo inapropriado, ou Will haveria dito algo... o teria matado. Sabe por que - Will voltou a inclinar-se sobre a carta. Ashby tomou um abundante gole de usque. O brao direito doa como os mil demnios, e suspeitava que fraturou o osso. obvio, no era nada comparado com o sofrimento que estavam padecendo alguns de seus homens pelas feridas recebidas. Quando ia pelo terceiro gole, escutou a si mesmo perguntar sem querer. Como est ela? Will levantou a cabea. a primeira vez que me pergunta por ela em cinco anos, Ash.
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Quatre Bras o nome de um cruzamento em Valnia na Belgica, As palavras Quatre Bras significam quatro braosem ingls. 15 Os couraceiros eram soldados de cavalarias equipados com armaduras e posteriormente com armas de fogo aparecendo originalmente na Europa no sculo XV.

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No porque no me importo - Ashby olhou com o cenho franzido a cigarreira perguntando-se como se veria j convertida em uma mulher adulta. Nunca descobriria, porque no tinha inteno de que visse como ficou seu rosto. Se as coisas fossem diferentes? Se no tivesse ocorrido o do Sorauren? Sabia exatamente o que escreveria; e o corao se contraiu diante do pensamento: "Espere por mim". alvorada, Ashby foi convocado pelo Alto Comando junto ao general Vivian. Inteiraram-se da derrota prussiana antes da chegada do Wellington. O general Blcher recebeu uma surra! - queixou-se. - Os prussianos retrocederam. Portanto, o mesmo devemos fazer ns. Suponho que na Inglaterra diro que nos deram uma surra tambm, mas no posso evitar. J que nos aliamos para lutar juntos, iremos com eles. Era deprimente, mas nem tudo estava terminado. Napoleo e Wellington estiveram em guerra durante anos sem encontrar-se no campo de batalha. Mas Ashby sabia que nenhum dos dois se retiraria sem pr a prova sua capacidade at as ltimas consequncias. Ao retirar os Aliados, os cus se abriram, alagaram-se os campos e se alagaram os caminhos. Estrondosos sons retumbaram com o eco do rugido da artilharia. Em um instante, os franceses atacaram por todos os lados, ao grito de seus cnticos usuais. A cavalaria britnica que cobria a retaguarda entrou em movimento em colunas e se desdobraram amplamente. Ashby, com o brao intumescido, no podia ver uma maldita coisa. No recordava ter brigado nunca com uma tormenta to forte como essa. Os disparos de canhes explodiam em suas linhas. Escureceu os franceses no retrocediam para forar o Wellington a retornar para apoi-los. Com a ltima fora que ficava Ashby concentrou os seus hussares fez retroceder a esses bastardos. Chegaram partes informando que os prussianos estavam reagrupando. Os Aliados receberam ordens de retrair em uma vila chamada Waterloo. Empapados at os ossos, exaustos e sem mantimentos, o Regimento 18 do Hssar estava rodeando a parte de trs do Mount St. Jean, em uma excelente posio defensiva; por sua parte, uma milha ao sul, Napoleo se refugiou em uma estalagem junto ao caminho chamado A Belle Alliance para passar a noite. O amanhecer prometia um dia completamente miservel. Choveu toda a noite e as tropas formadas para entrar em combate estavam empapadas, cobertas de barro, famintas, sujas e exaustas por no terem dormido. Os exrcitos de Wellington e Napoleo se achavam um frente a outro no longo de um escarpado vale de terreno muito sulcado. No era o mais apropriado para operaes de cavalaria, notou Ashby amargamente, mas seu exrcito transformou s colinas de Mount St. Jean em uma formidvel posio defensiva, adequadas para as tticas de combate do Wellington. Ashby recebeu ordens de permanecer no extremo esquerdo, com

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destacamentos deslocados para o Leste. Mas antes que o terceiro dia de combate sequer comeasse, foi convocado pelo Wellington. Jogue um olhar - seu comandante passou a luneta. - Veja os movimentos em suas linhas, todos esses oficiais dando voltas ao redor desse ponto em particular, a concentrao de elementos de cavalaria... Essa a apreciada Guarda Imperial de nosso amigo, a flor e nata de seu exrcito, os melhores regimentos do mundo... Boney em pessoa - disse Ashby, impactado pelo espetacular lenol azul coroado de prata. Hoje, voc e eu demoliremos sua guarda Ashby. Ashby olhou de frente a Wellington. Sabia a resposta da pergunta que ia formular, mas queria escutar de sua boca. Por que eu? Wellington assinalou as prprias tropas. Cada um desses homens est pensando nos seres queridos que deixou atrs e que esperam seu regresso,so e salvo. Voc no tem quem anseia sua volta. Ou sim? Sou dispensvel - respondeu ironicamente. Preferia essa razo a ser etiquetado de "aougueiro". intrpido e eficaz - corrigiu Wellington. - Sua mente est concentrada no combate, no ofuscada por uma me doente ou por uma mulher que o aguarde espectadora. No assim? Nenhuma mulher me aguarda - sorriu Ashby. Era a primeira flagrante mentira que dizia a seu mentor. Repetindo as palavras de seus leais hussars: " Voa como o raio e golpeia como um trovo!". Ou utilizando as minhas: faa todo o malditamente possvel, Ashby. Aguardarei at o ltimo momento que seja possvel para efetuar minha jogada surpresa. Quando diz isso, tremem os meus joelhos - franziu o cenho para dissimular a vergonha. Que Wellington soubesse como o aclamavam seus hussars era... particularmente adulador. Uma ltima coisa. O general Ponsonby perdeu seu chefe mais antigo e ficam poucos oficiais de alta fila. Necessito que envie seu melhor homem para que comande as cargas. Waldie e Macalister eram seus melhores homens, mas eram capites, e embora se desgostasse a ideia de perder de vista o Will e envi-lo com as foras desdobradas pelo Wellington no centro, sabia que seu amigo se ofenderia se no designasse a ele e enviasse a outro. Era uma misso difcil. Ashby tinha um mau pressentimento. Mas Will poderia ser ferido tambm sob seu mando e Wellington sabia proteger a sua tropa; alm disso, a posio central era famosa por sua infranquevel resistncia. Quem era ele para brincar de ser Deus?

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Enviarei ao major Aubrey - disse relutantemente e foi procurar ao Will. Os canhes de Napoleo iniciaram o combate com fogo de artilharia pesada. Simultaneamente, o inimigo lanou o assalto contra o centro esquerdo do Wellington. O combate durou quase seis horas. Como seus hussars foram maltratados infernalmente caindo em qualquer parte, Ashby se sentiu aliviado de ter enviado Will com o Ponsonby. Os belgas, que brigaram com o Napoleo antes de sua abdicao e agora respondiam a ele, comearam a desertar em massa. Ashby colocou o sabre sobre o ombro do comandante grunhindo: Se no voltar, juro Por Deus que o atravessarei pela metade! - produziu o efeito desejado e todos ficaram. Ajudantes de campo se dirigiam rapidamente em todas direes, levando ordens e anunciando que os prussianos se encaminhavam para l. Eram as melhores notcias que Ashby escutara em todo o dia. tarde, Napoleo lanou o ataque principal com um bombardeio macio de oito canhes contra o centro da frente britnica. Ashby viu como a linha do Wellington se apagava sob uma bruma de p e partculas de metal. Os franceses partiram em quatro falanges de oito batalhes cada uma; e a cavalaria britnica carregou colina abaixo como uma avalanche contra o grosso das colunas francesas. Ponsonby perdeu a vida e sua brigada foi exterminada. Detido no lado esquerdo, Ashby sentiu que paralisava o corao. Will! - gritou enquanto carregava cego para o calor da luta guiando inconscientemente a seus hussars para o interior das linhas inimigas,empunhando, descarregando e investindo seu sabre, com os cavalos exaustos afundando-se no cho lamacento. Com a chuva e a fumaa, a visibilidade era quase nula. A Legio Alem do Rei mal sustentava a posio central; enquanto isso, novas tropas inimigas seguiam atracando em turba. Avanar era impraticvel. A luta rugia em todos os lados. Wellington fez avanar infantaria, utilizando toda a reserva de cavalaria. O aougue era espantoso. E mesmo assim se mantiveram lutando pelo rei e por seu pas, pelos rostos que os esperavam em seu lar. Estavam cobertos de barro e sangue, com as gargantas em carne viva e os msculos dolorosamente tensos, os olhos desafiando a crescente escurido, escondidos no fedor da fumaa e do metal calcinado; o aroma de transpirao humana e de cavalo saturava o ar, confrontado na batalha mais dura de toda sua vida, e Ashby se preocupou porque a jogada surpresa do Wellington no se produzia. Ao ver que os reiterados ataques de suas tropas eram repelidas e que a linha inglesa, embora dbil, mantinha-se, Napoleo lanou seu ltimo tento. O

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prestigioso batalho da Guarda Imperial partiu listado na coluna redobrando os tambores com o assustador toque de ps de charge. Os maltratados regimentos franceses os saudaram com vitoria e com chapus nas baionetas. O canhoneio dos britnicos no pde deter seu avano. A Guarda capturou duas baterias de artilharia enquanto os canhes seguiam disparando diretamente a suas filas. Tudo parecia perdido... Wellington deu a ordem. Guarda acima! Na ladeira oposta da colina, fora do alcance de tiro dos canhes, levantouse o unssono uma parede de soldados com jaqueta vermelha que deitaram na terra, e avanaram rapidamente para a linha de combate disparando a queima-roupa contra a indestrutvel Guarda Imperial, que caa deixando colunas de corpos sem vida. Ashby contemplou a cena com lgrimas nos olhos. As tropas de elite de Napoleo, que jamais foram vencidos em ataque, detiveram-se de repente. Um ensurdecedor zumbido de horror trovejou entre os franceses. "O recuo Garde!", "A Guarda retrocede!". A totalidade do exrcito francs se desanimou fatalmente nesse preciso instante. E retumbou o grito de "hurra!" entre as tropas aliadas. Wellington esporeou seu cavalo para o topo da colina, e vista de suas tropas agitou seu chapu no ar assinalando ao sul como ordem de avano geral. Ashby reuniu a seus hussars e carregou com mpeto e sem desanimo, como se estivessem em um exerccio no Hounslow Heath. Cada homem e arma que restava desceram a colina e qual corrente golpeou ao exrcito de Napoleo. Napoleo estava muito adiantado quando divisou o colapso de sua frente. Os franceses comearam a gritar: "Sauve qui peut!", "Salve-se quem puder!", e em massa se dispersaram em retirada; uma massa desorganizada de homens e cavalos fugindo do campo travessa; a cavalaria e infantaria inglesas os perseguiram disparando golpe de sabre e baioneta... J era passada a meia-noite quando Hctor, seguido por Ellis, o cavalario do Ashby, encontraram-no entre os corpos que cobriam o campo de batalha. Milord! - gritou Ellis correndo a seu lado. - Est vivo! Estvamos to preocupados com voc. Por sorte nos topamos com Curtem que nos assegurou... Will! William Aubrey! - grunhiu Ashby com voz rouca por ter gritado durante horas, os olhos avermelhados pela fumaa e a fadiga. Muitos dos homens de seu regimento, chefes e soldados, estavam mortos ou feridos. Os que estavam em capacidade de mover-se estavam dormindo no acampamento ou a caminho do hospital de Bruxelas. Imundo e dolorido,

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padecendo pelo brao quebrado e arrastando uma perna, perambulava sem rumo entre os mortos e feridos, ofegando desesperado: Will, onde est? Um silncio sepulcral se apropriava do campo. Sombras escuras se arrastavam no cho, os animais catadores se equilibravam sobre os corpos inertes e agonizantes. Major Aubrey! - gritou Ashby na escurido. Sentiu a lngua mida do Hctor que lambeu sua mo e instintivamente acariciou a cabea. - Procura o Will, Hctor - ordenou desanimado. - Encontra-o. Milord, deve vir comigo. Todos voltaro com carros com as primeiras luzes da alvorada para recolher aos feridos e enterrar aos mortos - Ellis tentou agarrar o brao de Ashby e colocar-lhe sobre o ombro, mas ele se soltou bruscamente. - Os prussianos se foram depois dos fugitivos franceses. Lorde Wellington diz que partiremos de volta para a Frana amanh. Precisa dormir milord. Est exausto. Vai voc, Ellis. Eu tenho que encontrar ao Will - seguiu para frente coxeando, ignorando o rogo de seu cavalario. Milord - Ellis tocou o ombro. - Busque-o amanh. Faltam poucas horas. Poderia estar morto em poucas horas! Ashby deu uma olhada assassina a seu cavalario para impedir que dissesse o impronuncivel... que Will poderia j estar morto. Tudo por sua culpa, porque ele enviou seu melhor amigo, a seu irmo, para que fosse assassinado na posio central. Seu cavalo o seguia como uma sombra, topando o ombro com o focinho. Deveria enviar ao animal esfomeado com o Ellis, mas no podia faz-lo: tinha uma bala na coxa e o brao quebrado; alm disso poderia necessit-lo para carregar ao Will sobre a garupa. Ao ouvir um latido do Hctor, Ashby voltou cabea bruscamente. Foi a tombos to rpido como foi possvel e se desabo no cho. Um homem gemia de dor, Ashby se aproximou. Quem voc? - perguntou-lhe. Dunkin, Regimento 13 de Drages de Cavalaria Ligeira. Eu... perdi... a perna - sussurrou o homem. Ellis - gritou Ashby a seu cavalario. - Me Ajude a levantar este homem. Quero que o leve ao campo do regimento e procure a algum para que o leve ao Hospital de Bruxelas. Sim, milord, mas... e voc? - Ellis sustentava ao soldado ferido apoiado contra o ombro. Estarei bem. Leva-o. Ter encontrado o soldado com vida deu ao Ashby um pouco de esperana. Seguiu ao Hctor tropeando com o corao batendo com fora. Quando conseguiu alcan-lo, descobriu o que parecia o corpo inerte de um cavalo. Ao afastar o lado destroado do animal, um plido rosto se iluminou com a luz da

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lua. Meu deus, Will - fechou a garganta pela emoo. Colocou gentilmente a mo sob a cabea de seu amigo e tocou a face. - Will pode me ouvir? Diga-me, irmo. Por favor. Will gemeu. Ashby lanou um grito de alvio, dando graas a Deus. William, abre os olhos. Olhe-me. Will levantou as plpebras, e um dbil sorriso curvou os lbios. Voc esta espantoso, Ash. Acredito que ainda estamos vivos. Ashby no pde controlar sua alegria. Sim, estamos com vida! Boney est voltando para sua ilha de Elba porque sua campanha no Continente terminou. Graas a Deus - sorriu Will. - O fizemos. Somos heris. Certamente que nos daro todas as medalhas do exrcito por esta vitria. Aniquilamos a Guarda Imperial do Napoleo, o velho Boney fugiu. Os prussianos foram a Paris atrs dele. Esplndidas notcias, Ash. Me ajude a me sentar - Will tentou levantar sem ajuda, mas caiu para trs com um grito de dor. - No posso mover os braos nem as pernas! E meu estmago... OH, Deus! No se mova - Ashby tirou a jaqueta e extraiu uma cigarreira do bolso interior, depois enrugou a casaca e a colocou sob a cabea do Will. - Toma, bebe um pouco de usque. Reanimar e acalmar a dor - sustentou a cabea enquanto bebia, e olhou o peito: estava empapado de sangue. Ashby assobiou para chamar a sua gua. Levarei voc ao hospital de Bruxelas. Sei que sofre uma dor terrvel, mas to logo cheguemos ao campo, colocarei-te em um carro acolchoado - se apoiou firmemente no joelho e se inclinou para levantar o Will e coloc-lo sobre o ombro. Will lanou um arrepiante grito de dor. Pare! Pare! Tenho o corpo destroado - Will vomitou sangue e os olhos se arregalaram de dor. Ashby o apoiou novamente no cho, amaldioando-se por sua estupidez. No desmaie! Vamos, bebe outro gole de usque. S uma gota. Quando a respirao do Will se regularizou, disse: No tenho salvao. No conseguirei chegar ao hospital. No nos daremos por vencidos - comunicou Ashby. - Morrer no uma opo. Retornarei ao campo eu sozinho, e voltarei com um carro e um cirurgio. Ele te dar a ateno mais urgente, e te controlar enquanto vamos a Bruxelas. Tem que fazer um esforo para se manter acordado, por mim, far isso, Will? Prometa-me que esperar acordado at que retorne. Se eu viver amputaro-me os braos e as pernas - gemeu sem flego. -

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Me converterei em um fenmeno da natureza, como esses pobres soldados que vimos em Salamanca... No vai morrer - prometeu Ashby. - E ser um fenmeno da natureza que receber muito amor. Pensa em seu lar, Will. Pensa na Izzy, em... seu lar... no Hyacinth, a dama drago reclinando-se e agitando seus cachos sobre... Will fez um som afogado. No me faa rir. Maldito seja! Estou morrendo. Deveria tomar este assunto mais seriamente - cuspiu sangue e Ashby limpou a boca brandamente. Maldio, deveria ter tido um rpido interldio com sua cantora de pera. Se me deixa trazer um carro e um cirurgio, prometo levar a sua cama uma soprano distinta cada noite. No, no me deixe! - Will abriu desmesuradamente os olhos com terror cravando os dedos na coxa do Ashby. - Por favor... os malditos belgas aproveitaro a escurido para saquear... Ashby teve que lutar com seu prprio pnico. Por Deus, Will, se no for, voc morrer! Will gemeu fortemente e um fio de sangue escorreu entre os lbios. Estou morrendo, Ash. Estou desesperado. Ashby agarrou o rosto com ambas as mos e olhou fixamente os olhos aterrorizados de seu amigo. Como pode me pedir que fique sentado vendo como morre? Tem que lutar para poder viver! No sou como voc, Ash... No tenho sua fortaleza... Meu corpo est destroado... A splica nos olhos do Will destroou o corao. Irei procurar ao Ellis e direi que traga o carro e ao cirurgio. Voltarei em uns minutos - ficou de p e pegou a sua gua. Will estava soluando e gemendo. Fique... fica comigo... suplico isso. Ashby fechou os olhos. Esta era a deciso mais dura de toda sua vida, se no fosse por ajuda, seu melhor amigo no mundo morreria, mas se voltasse e encontrasse ao Will sem vida, jamais poderia perdoar-se por ter abandonado, apesar de seus rogos para que no o deixasse sozinho nessa escurido. Tinha sido um estpido ao enviar Ellis, deveria ter ordenado voltar. Agachou-se junto ao Hctor e apalpou a cabea. Escuta velho amigo, quero que encontre ao Ellis. Procura o Ellis, Hctor. Agora! Quando o co se afastou dando saltos, ele retornou junto ao Will e deu um gole de usque. Obrigado - Will se arrumou para esboar um sorriso, parecia um pequeno menino assustado.

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Essa era a diferena que havia entre eles, pensou Ashby. Will tinha bom corao. No era estranho que todos o quisessem. Ashby, pelo contrrio, era uma besta egosta, que tinha lutado para abrir caminho desde os primeiros anos em Eton, quando era o mais jovem dos que se achavam ali, porque ningum se importou o suficiente para gui-lo. E a triste ironia era que Will tinha muitas mais coisas pelas que viver que ele. Por que no lutava ento? Quer mais usque? Acredita que Deus aprovar que chegue mortalmente bbado s portas do Cu? - comeou a rir e a cuspir sangue. - Mortalmente bbado, entendeu? Ashby o ajudou a beber outro gole de usque. um trapaceiro muito conversador para ser um morto. Depois disso Will mal pde falar. Seus contnuos gemidos destroaram o corao de Ashby. Trocaria de lugar contigo se pudesse - murmurou. Levantou-o por debaixo dos braos para aproximar mais contra seu peito. - Tudo estar bem o acalmou embalando-o entre os braos. Encontrarei ao hindu que obteve meu remendo. um bruxo grande e poderoso que faz milagres. Estudou tcnicas ancestrais que ensinaram os homens mais sbios da ndia. Oferecerei meu reino e ele te tirar um pedao daqui e de l, e remendar voc. Quando eu morrer - murmurou Will fracamente. - Quero que procure entre minhas coisas uma caixa pequena que contm as cartas que Izzy me enviou. As leia. No estou fazendo de casamenteiro, mas se sentir sozinho E... se sentir a necessidade de uma famlia... recorre a ela, Ash, Isabel ama voc, como eu... como minha famlia... No passe a vida sozinho. No todas as mulheres so umas cadelas insensveis como Olivia... Uma boa mulher que entenda voc... Ela ver mais frente... - tremeu convulsivamente emitindo um profundo e comovedor gemido. - Tenho frio, seu Ellis no vem. Ashby estava pensando o mesmo. Fazia uma hora que Hctor se foi. Possivelmente Ellis no conseguiu encontrar ningum e decidiu levar ele mesmo ao soldado ferido a Bruxelas. Umas lgrimas quentes percorreram as faces. Poderiam passar horas. Afundou em um buraco negro de profundo desespero. Embalou Will para frente e para trs, cantarolando uma suave melodia. No deveria ter enviado o Ellis com o soldado. Deveria ser mais egosta, pelo bem do Will. Maldio. Maldio. Maldio. bom morrer pela Inglaterra, Ash, entre meus valentes irmos... Gostaria que me deixasse te levar ao hospital - Ashby fechou os olhos para controlar as lgrimas que nublavam a viso. - Gostaria que no fosse to teimoso. A dor... no posso suportar a dor... - os contnuos gemidos do Will se fizeram mais baixos e lacerantes. Ash sentiu que rasgavam o corao.

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Est perdendo muito sangue. Se no formos j... No... ao hospital no... Por favor... Ashby apertou a face contra o cabelo loiro do Will, todo enlameado. Quer apodrecer e sangrar at morrer? O que direi a Izzy? O que direi a sua pobre me? Prometi levar voc de volta. No posso suportar que te d por vencido - sussurrou - Voc meu irmo... Faz... algo por mim - gemeu Will. - Termina com esta dor... Um negro calafrio percorreu todo o corpo. No - respondeu com voz spera. - Nunca. Faria por um maldito francs, mas no o... far... por... seu irmo ? Se fizesse o que Will pedia, estaria condenado para sempre. Amanhecer em poucas horas. Os homens viro... Muito... tempo... Faa... agora... Por favor... No posso... fazer eu... com... as mos quebradas. Ashby seguiu embalando-o, mas era a si mesmo a quem estava acalmando. Seu melhor amigo estava morrendo. O que era pior... disparar uma bala na cabea ou deix-lo sofrer durante duas, possivelmente trs horas? Como podia deix-lo sangrar at a ltima gota de sangue de seu corpo destroado? Era desumano. E mesmo assim... Se a dor for to terrvel, posso te levar ao hospital de todas as formas. Sempre h uma oportunidade... - "Amanh se desprezar por no ter cortado embora seja um msero segundo de sofrimento" reprovou a conscincia - Est bem - carregou duas balas na pistola... uma para o Will, outra para ele mesmo. Baixou a cabea e lhe beijou a tmpora, estava gelado. - Obrigado por ser meu melhor amigo. Quero-te mais que a mim mesmo, meu irmo. Quase inaudvel Will lhe respondeu: Eu tambm te quero irmo. Chorando como um menino, Ashby colocou a pistola na tmpora que tinha beijado e fechou os olhos. Descansa em paz - e apertou o gatilho. O disparo repercutiu no corao. Sentou-se congelado, morto por dentro. "Em que mundo enlouquecido e sem sentido vivo", pensou olhando os milhares de corpos inertes que cobriam o campo de batalha. Excedia toda capacidade de compreenso que esse imenso aougue se produziu apenas horas atrs. "Agora voc". Ainda sustentando ao Will contra seu corpo, voltou a carregar a pistola e apoiou o canho na tmpora. "Faa agora", ordenou-se a si mesmo. Mas a besta que ficava em seu interior se negou a disparar.
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Captulo 10 ris e Sophie estavam muito desgostadas com ela. Isabel podia notar em

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seus lbios apertados e no brilho acusador de seus olhares. Agora sabem tudo - disse ao terminar o relato, e segurou a taa de ch. As lgrimas que no pode dominar durante trs dias seguidos deixaram os olhos inchados e o rosto mortalmente plido. O estdio do andar superior de sua casa estava decorado com vrios Ramos de flores multicolorido, cortesias de lorde John, do major Macalister, e de vrios admiradores, antigos e recentes, todos expressando sua preocupao por sua "enfermidade" e seu desejo de desfrutar de sua companhia to logo ela se recuperasse. Mas as flores s serviam para reavivar a lembrana do desalmado trato que Ashby dispensara. No acredito que ele... como posso dizer? ... Tenha procurado algo efmero para divertir a suas custas - expressou com muita delicadeza ris. Tenho razes para acreditar que tem um plano mais nefasto em mente. Estou de acordo com ris, penso que ele no estava procurando algo de pouca durao - afirmou Sophie, entre um gole e outro de ch. - Entretanto, no acredito que planeje algo prejudicial. Em realidade, suspeito... O homem um recluso! - interrompeu ris. - Alguns dizem que escutam gritos durante a noite trancado em sua adega, pelo amor de Deus! O que supe que queria? Deu cinco mil libras! O dinheiro estava destinado a nossa fundao de caridade - assinalou Isabel. - Estive em seu poro. uma oficina, no uma masmorra gtica com elementos de tortura. Ashby est cordato. Minha querida Izzy - ris se inclinou para frente para apoiar a taa de ch na mesa. - Um homem cordato, que casualmente, alm disso, rico e possui um ttulo de nobreza, no se tranca no poro e usa uma mscara. Pode ser que parea estar em total posse de suas faculdades mentais, mas estou completamente segura de que sofre de alguma profunda... escura... Depresso? - props Sophie, com um sotaque de irritao para ris. Muito mais razo para que Izzy o evite! - ris se manteve firme. Claramente, procura uma vtima feminina para mant-la a seu lado, que faa companhia e se provenha A... seus desejos ris entrelaou as mos sobre o colo. Mas no quis me manter a seu lado - resmungou Isabel. Se o houvesse feito no estariam mantendo esta conversao... que estava se tornando um tanto aborrecida. Decidiu mudar de tema. O que aconteceu entre voc e Macalister, ris? E no diga que no aconteceu nada, porque evidente. ris a contemplou com as mos entrelaadas. Bem, direi a vocs a verdade, por duas razes. Em primeiro lugar, porque minha histria tem uma moral que ser til a Izzy. E em segundo lugar, porque levei este peso muito tempo, e ser um alvio para mim descarregar

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com as duas pessoas em quem mais confio - sorriu a Isabel e a Sophie. E respirou profundamente. - Conheo o Ryan de toda a vida. Sua famlia vivia perto da cabana de meu pai. Crescemos juntos, apaixonamo-nos e o dia do meu aniversrio, quando fiz dezoito anos, Ryan me props casamento. Por aquela poca, lorde Chilton, um dos clientes regulares de meu pai, havia se sentido atrado por mim. Meu pai estava com muitas dvidas, e lorde Chilton se ofereceu para resgatar dos credores e evitar que terminasse na priso, se eu... Seu pai concordou te vender a Chilton-deduziu Sophie. Precisamente - assentiu ris com tristeza, com o corpo totalmente rgido. - Ryan estava em uma m situao econmica. Possivelmente, poderia ter feito um oferecimento similar ao do Chilton. Recorri a ele... tentei explicar nossa situao desesperada: se ns no fugssemos, converteria-me na noiva do Chilton. Ryan esteve de acordo em faz-lo. Esse mesmo dia partimos para a Esccia. No podamos nos dar o luxo de gastar o pouco dinheiro que tnhamos em uma estalagem, por isso passamos a noite na cabana de um guarda-florestal, onde estvamos seguros de que Chilton e meu pai no nos encontrariam. Mas o fizeram, no assim? - perguntou Isabel ansiosamente, com temor de escutar o triste desenlace do relato. No, no o fizeram - a expresso de ris mudou a um profundo cinismo. Eu teria preferido, porque ento... Mas j no importa. Quando despertei na manh seguinte, Ryan tinha ido. Fiquei na cabana durante uma semana. Alimentei-me de bagos e roubei po. Havia gua suficiente porque tinha chovido... e quando Ryan no retornou, no tive mais alternativa que voltar junto a meu pai e aceitar a oferta do Chilton. Se no tivesse fugido com o Ryan, possivelmente teria podido convencer meu pai para rejeitar ao Chilton, e com o tempo, teria comprometido com outra pessoa, com algum mais... amvel. Infelizmente, devido a minha imprudncia, s consegui lavrar minha prpria runa e provoquei a ira de meu pai. Casaram-me com o baro conseguindo uma licena especial e todo o assunto foi oculto.olhou fixamente a Isabel. - A moral de minha histria, querida amiga, que nunca ponha sua honra, seu futuro, sua vida, nas mos de um homem; embora seja a pessoa em quem mais confia, porque pode terminar tendo que pagar um preo muito alto por sua ingenuidade. Minha vida uma priso, e meu marido o carcereiro, um homem profundamente desagradvel, a quem poderia ter evitado se tivesse atuado menos... frivolamente ao entregar meu corao. Pelo que nos contaste, a Grgula tem todo o necessrio para te ter, se assim o desejar. Conhece bem ao Stilgoe, faria algo para evitar um escndalo que arrune sua reputao, embora significasse te casar com um conde eremita... e duvidoso. Isabel abriu a boca para dizer que ao Ashby no importava arruin-la

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publicamente, que no a queria em primeiro lugar, portanto, a teoria de ris no teria o mais mnimo cabo. No terminei - disse ris com voz aveludada. - Pode acreditar que o admira e o quer, Izzy, mas... Conhece-o bem? Pode estar totalmente segura de que seus sentimentos no mudaro apesar do que possa saber dele? Ou possivelmente, at considerando uma possibilidade longnqua, poderia ser que descobrisse coisas dele que te desagradassem quando j fosse muito tarde? - Isabel a deu uma olhada penetrante. Nunca se coloque na situao de se converter na mera posse de um homem, a menos que esteja completamente satisfeita de seu carter, sua honra e suas virtudes. Essa minha moral. Isabel sentiu como as lgrimas amontoavam nos olhos e pestanejou para afast-las. ris tinha parecido uma adaga. E se descobrisse que no fosse capaz de suportar a viso do rosto desfigurado do Ashby? E se soubesse de coisas desagradveis a respeito dele? Ele ocultava muitos segredos. Negava firmemente em dizer por que no tinha ido consollos depois da morte do Will. Negava-se a contar com quem esteve comprometido e por que as bodas no se realizaram. Embora Will o queria e admirava, sabia que o passado do Ashby estava pintado de horrveis histria de dissipao e libertinagem. Possivelmente escapara por milagre. Ento, por que doa tanto? Acaso a noite da quinta-feira no Almack's foi a primeira vez que o viu depois de seu desaparecimento? - perguntou Sophie a ris. No, o vi na quarta-feira, na cafeteria depois de nossa reunio com o Flowers. Por isso parti. No tinha desejo algum de estar com esse homem nunca mais - cuspiu com veemente desgosto. Parece estar bastante a par de sua situao atual - sustentou Sophie. Depois de me casar com o Chilton, soube que Ryan se alistou na cavalaria e que estava combatendo no Continente. Parece-me estranho - murmurou Sophie - que um homem to apaixonado para te propor matrimnio, tenha preferido arriscar a vida em combate em vez de casar-se com a mulher que amava. Suponho que tentou fazer fortuna no exrcito - disse ris encolhendo os ombros. As comisses so custosas - disse Isabel - particularmente quando se procura subir no posto. E apesar de que a ndia oferece mltiplas oportunidades para fazer dinheiro, Ryan me assinalou explicitamente que desejava ficar na Inglaterra. Tambm me resulta peculiar que se mostre interessado por uma mulher, sabendo que amiga tua - disse Sophie assinalando a Isabel - o que me faz me perguntar...

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No o diga! - ris olhou furiosa a Sophie. - Sabe que o desprezo e que sou uma mulher casada. A nica coisa que deseja causar problemas. Tambm ele pareceu zangado contigo - refletiu Isabel em voz alta. - O que me faz me perguntar se nos contaste toda a histria - olhou afetuosamente a ris. Praticamente o chamou de imoral na sua prpria cara - Sophie levantou uma sobrancelha com expresso divertida. - Se albergava alguma esperana de que o perdoasse, deixou bem claro. No que a mim concerne, Ryan deixou de existir na manh que me abandonou na cabana. E quanto a Izzy - exalou um suspiro - faria muito bem em se manter afastada da residncia Lancaster a partir de agora. No ser to difcil - disse Isabel. - Fomos convidados a passar uma semana no Haworth Castle para festejar o aniversrio do av do John; o duque far setenta anos. E Stilgoe aceitou. Seriamente! - Sophie levantou a sobrancelha escura com expresso surpreendida. - Isso significa... John pediu autorizao ao Stilgoe para me cortejar, e Stilgoe a deu. No fique to triste, Izzy. Lorde John um excelente cavalheiro. arrumado, inteligente, afvel, corts, alm de ter um profundo sentimento de conscincia social... Provm de uma das melhores famlias. Faria muito bem em respir-lo. um candidato muito melhor que... por isso pelo que no me opus deciso do Stilgoe de aceitar o convite. Isabel deu de ombros, sentindo-se vazia por dentro. Ashby j no era uma opo, repetiu a si mesma. Era tempo de que desistisse de sua mitolgica obsesso e pensasse em algum mais. No havia nenhum desejo em terminar como uma solteirona sem filhos. Se continuasse pensando no Ashby, aconteceria exatamente isso. "Os homens dizem e prometem todo tipo de estupidez quando esto excitados por uma mulher". Como foi capaz de dizer algo to cruel e humilhante? Quando a nica coisa que havia feito ela era admir-lo, respeit-lo, preocupar-se por ele... antes de que o pranto a dominasse de novo, disse: Devo pedir seu consentimento para fazer algo. egosta de minha parte, mas acredito que serviria para que me sentisse melhor... Depois de que ela terminasse de explicar a suas amigas responderam ao mesmo tempo: No o pense duas vezes. Captulo 11
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Um manto de dor ter meu corpo como traje; Em minha bengala de esperanas rotas me sustentarei; E um arrependimento tardio, unido a um comprido desejo Sero apoio da maca onde minhas pernas descansarei. Sir WaltcrRalaigh Phipps entrou com passo irresoluto no quarto de seu amo. A luz do dia se esparramava sobre os mveis de mogno e os drapeados azuis, e se refletia nas paredes brancas. Phipps se sentiu agradado ao constatar que a antecmara se achava em perfeita ordem, igual a seu amo. Corretamente embelezado, inclusive com uma jaqueta e um par de botas do Hesse polidamente lustradas, o conde jazia deitado de costas, olhando fixamente os dossis da cama. Phipps se orgulhou de ter ensinado ao jovem amo que nada, nem sequer os piores momentos da vida de um homem, absolviam de comear o dia adequadamente vestido. Milord, chegou um pacote para voc. V, Martin. Me deixe tranquilo. Era pior do que Phipps tinha pensado. Inesperadamente, sobressaltou-o a lembrana dessa triste manh, mais de trinta e um anos atrs, quando Phipps teve que dizer ao novo conde de Ashby, de to somente quatro anos de idade, que seus pais se foram ao cu. Quando uns inocentes olhos azuis esverdeado, cheios de lgrimas, mas muito altivos para chorar frente a um criado, olharamno na busca de consolo. J que a obrigao de cuidar do jovem conde tinha recado sobre ele, o ajuda de cmara mais jovem nesse momento, seguiu sua intuio e inspirou ao jovem para que dedicasse seu tempo e energia a um hobby. Foi assim que os cavalos passaram a ser sua grande paixo, quase uma devoo; e para o momento em que lorde Ashby teve idade suficiente para ir ao colgio, sabia quase tudo o que teria que saber sobre essas valentes bestas. Por isso, quando seu amo tinha retornado da Frana dois anos antes, Phipps pensou que se retiraria durante um tempo para descansar no Ashby Park com seus cavalos, mas o conde escolheu enterrar-se no poro onde permaneceu durante seis meses trabalhando na madeira como um escravo, refugiando-se no novo hobby que tinha adquirido durante os anos que permanecera na Espanha. Phipps se consolou pensando que ao menos seu amo continuava sendo produtivo. Esse no era o caso agora, infelizmente. Tinha passado uma semana desde que lorde Ashby se escapuliu para encontrar-se com a senhorita Aubrey na noite do baile. No se levantou da cama durante toda a semana, exceto para tomar banho e se vestir; e para que as donzelas limpassem seus aposentos. Parecia que a briga o havia devastado. Milord - tentou pela terceira vez - o pacote veio de... Ashby dirigiu seu olhar ausente para a porta.

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Voc jamais se dar por vencido? Phipps se aproximou. No que diz respeito a voc? Jamais. Ashby afastou o olhar de Phipps, e o dirigiu para a janela onde se viam as rvores do Park Lane florescido. Depois de fixar o olhar durante um longo tempo nas brilhantes folhas verdes, a angstia que rasgava, o peito pareceu aliviar-se e a mente, se esclarecer. At que escutou a conversao de alguns pedestres que passaram sob sua janela e a dor o asfixiou outra vez; quisesse ou no, podia ouvir at a conversao mais baixa. O pacote vem do nmero 7 da Rua Dover. Ashby sentiu o leve rudo da porta ao fechar-se. Deu uma olhada no pacote que estava junto a ele sobre a Cama. Sentou-se, com o corao batendo to depressa como os tambores franceses redobrando o toque de ps de charge. Agarrou o pacote e o colocou sobre as pernas. Por que Isabel enviaria alguma coisa depois que ele a tivesse machucado to deliberadamente? Sabia a resposta. A clida, carinhosa, tenra Isabel, pode ver alm de seu comportamento e entendia por que o fez. Seu perdo, sua generosidade, sua nobreza de esprito, envergonharam-no. Encarregaria-se de que sua proposta fosse aceita na Cmara dos Lordes, compraria todo um edifcio para sua fundao de caridade, iria ver ela, com o chapu na mo, ajoelharia-se diante ela e rogaria que o aceitasse tal como estava, destroado e exausto, sem mrito algum... e se ela o aceitasse por pena, elevaria ao Senhor oraes de agradecimento e aceitaria o que ela queria dar. Custou manter as mos firmes para levantar o pacote e fixar-se no que continha. Paralisou o corao. Em seu interior, encontrou a caixa que havia feito para ela, com o lao azul e a margarida murcha, as duas notas que enviara, e as cinco mil libras que doara. Os batimentos nas tmporas nublaram a viso. No podia respirar. Viu um papel dobrado. No queria ler; a nota pareceu queimar os dedos ao pega-la. Mas mesmo assim no se deteve, era um viciado da culpa e o castigo. Lorde Ashby Junto a esta encontrar certos artigos que j no desejo contar entre minhas posses. Em relao a seu donativo, obtive o consentimento da Junta Diretiva da Sociedade Vivas, Mes, Irms de Combatentes de Guerra para devolver a milord a totalidade de seu dinheiro; em razo de no julgar oportuno fazer uso do mesmo. Tenha a segurana de que no voltarei a importun-lo daqui para frente. Meus respeitos,
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Isabel Aubrey Uma lgrima rodou at cair sobre a plana folha de papel que tremia entre as mos. Maldio! A mo desabou inerte e fez cair caixa no cho. Tornou-se para trs pressionando as Palmas das mos contra os olhos. Maldito seja! Ela havia devolvido tudo, inclusive o dinheiro que desesperadamente necessitava para ajudar a seus desamparados... isso por si s era to humilhante que sentiu como se tivesse recebido um golpe no estmago. A escurido pareceu envolv-lo mais que nunca. Ele no significava nada para ela... um leproso. Nem sequer seu dinheiro era j o suficientemente bom. Mas no podia culp-la. Tudo era culpa dele! Cavou sua prpria tumba. E agora precisava ficar estirado nela. S que o suicdio no era uma opo a considerar. No era o suficiente valente como Will; nem o suficiente fraco como seu pai, a nica coisa que podia esperar eram horas de escura dor. No tinha nada... As cartas do Will que Isabel havia enviado. Esqueceu a promessa que havia feito de ler. Sentou-se. Phipps! Seu mordomo irrompeu apressadamente como se tivesse estado bisbilhotando todo o tempo. Phipps deu uma olhada s coisas esparramadas sobre o cho e se agachou para recolher. Deixa-o. Onde guardou o ba do Will? - inquiriu Ashby. Phipps franziu o cenho pensativo. No quarto de cobertura. Eu farei trazer imediatamente. Ashby colocou as coisas outra vez na caixa e a guardou no vestidor. Vrios minutos mais tarde, dois criados trouxeram o ba do Will. Ele agradeceu e ordenou que se retirassem. Ashby arrastou o ba at a cama e se sentou frente a ele. Querido Will. Algum dia devolveria o ba aos Aubrey, mas ainda no. Abriu-o e olhou em seu interior durante um longo momento. Ele mesmo foi quem guardou tudo ordenadamente. Ele enterrou o Will vestido com o maltratado uniforme que usara em Waterloo... como Will teria querido que fizesse...; e guardou o resto de seus pertences no ba, tudo o que tinha encontrado, inclusive a ltima carta que havia escrito a Isabel. O que estava procurando? Uma caixa com cartas. Encontrou-a no fundo do ba. Respirou profundamente e abriu a tampa. Estava repleta de dzias de cartas, manchadas e enrugadas; Will deveria ter lido dzias de vezes. Recostando-se contra as almofadas, comeou com a que estava colocada no final de todas, e assim seguiu para frente. A redao de Isabel estava cheia de vida e de afeto, repleta de anedotas graciosas da vida diria em seu lar que refletiam a mesma essncia de seu carter. Encontrou a si mesmo rindo e

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estremecendo com seu relato sobre o percalo que sofreu o mordomo nas escadas como consequncia de um experimento das gmeas com sapos. Devorou o relato de sua apresentao na corte e desejou ter podido v-la deslizando-se elegantemente vestida para festa; como uma jovem mulher, finalmente. Seus olhos ficaram fixos nas linhas seguintes: Essa noite sonhei que estava danando uma valsa nos braos de um elegante hssar. No voc, Will; no faa caretas! Meu hussar era alto, elegante e seguro de si mesmo; de cabelo escuro e olhos cor azul esverdeados como o mar, mas no tinha rosto. Conhecia-o em meu sonho; embora ele no disse seu nome nem me mostrou o rosto. Um hussar misterioso. Sua imaginativa e carinhosa irm. Isabel Depois de cinco horas, e de ter dado conta de uma garrafa, Ashby fechou a pequena caixa e deixou cair cabea na almofada que estava nas costas. Will havia obsequiado um presente muito valioso, um repleto de esperana e de vida. Isabel realmente o amava; de maneira subjacente, estava implcito em cada uma das cartas que enviara a seu irmo. Will a manteve bem informada j que nos ltimos quatro anos aproximadamente, justo depois do Sorauren, suas perguntas se tornaram mais insistentes. Releu a carta que afastara e deixado junto a ele. Meu queridssimo Will: Sylvia Curtis me contou confidencialmente que se dispe a viajar para a Espanha para cuidar de seu irmo. O regimento 18 participou de uma carga no Sorauren que resultou ser um campo de atrocidades, conforme o informado pela Sylvia, e do qual voc no me h dito nenhuma palavra. Devo suplicar para ter notcias do Ashby? Estou muito preocupada e voc guarda um estranho mutismo. Est ferido? Por favor, querido irmo, me escreva, porque no posso controlar a ansiedade. Se precisar de cuidados, devo viajar a Espanha com a Sylvia. No deveria estar sozinho com seu sofrimento. Pode necessitar de algum que sustente sua mo. O que tenha sido a resposta do Will havia feito desistir da viagem. Deus Obrigado. No havia voltado a ser o mesmo depois desse episdio... e tampouco o era agora. No depois de que ela irrompesse em sua vida como um sol abrasador, com a sutileza de uma descarga de canhes, fazendo que desejasse

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voltar a viver. Como podia renunciar a ela agora, quando j no podia seguir negando o desejo sempre escondido por ela, quando necessitava sua calidez como todos necessitam a luz do sol para subsistir? Precisava fazer algo para recuper-la. Infelizmente, sua nova resoluo no mudava os fatos de que seu rosto estivesse longe de ser bonito, e de que uma bala de sua pistola tivesse terminado com a vida do Will. Colocou a pequena caixa no ba do Will, e depois passeou de um extremo a outro do espaoso quarto perguntando-se se um homem precisava afundar at as profundidades mais escuras de sua mente para se dar conta de que j no desejava seguir assim. Se no tivesse a capacidade de sair por si s, era melhor que comeasse a viver, porque tampouco havia mais tolerncia para a dor. "No mais dor", repetiu decisivamente, arranhando o tapete ao relembrar seu primeiro encontro com Isabel. "Voc o homem mais amvel, mais generoso que conheci. "No acredito que alguma vez, nem por nenhuma razo, pudesse perder seu sentido de humanidade". Possivelmente a maneira de se sentir humano outra vez era converter-se no homem que Isabel acreditava que era. "Voc responsvel pelas mulheres desses amados defuntos. No acredita que seus homens poderiam esperar de voc que fizesse algo por suas famlias? Tanto voc como eu temos muito que dar, e nosso dever fazer". Isabel estava certa em ambas as coisas. O abuso egosta de sua fortuna como jovem conde s havia trazido desgraa na vida. Ao doar as cinco mil libras havia sentido profundamente recompensado, por isso se estava se sentido to ferido com a negativa da Isabel para aceit-lo. Deu-se conta de que na verdade desejava ajudar a essas desafortunadas mulheres, se no de forma direta, ao menos por meio da Isabel. Seus soldados o seguiram at mesmo no inferno. No era seu dever tirar suas famlias do inferno em que viviam? Estimulado pela deciso tomada, chamou o mordomo. Milord? - Phipps colocou a cabea pela porta. Pode voltar a colocar o ba no quarto de cobertura, e diga ao Cook que quero faiso e mas para o almoo - embora fosse quase hora do jantar, seus criados estavam acostumados aos estranhos horrios de seu amo. - Pensando melhor, comerei carne e batatas. Estou esfomeado. Est? - o tom em que Phipps formulou a pergunta fez levantar a sobrancelha em gesto inquisidor, ao qual, Phipps, parou firme e respondeu. Sim, milord. H outra coisa. Tenho uma misso para voc - mal pde conter um sorriso sardnico quando seu mordomo ficou disposto em posio de sentido. Sei que conta com espies que rondam por todo Mayfair. Averigua tudo o que possa sobre a senhorita Aubrey. Sabe o que me interessa saber - adicionou cortante. Muito bem, milord - seu mordomo sorriu.

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Ashby ps os olhos em branco. Captulo 12 Isabel e Lucy estavam empacotando para a prxima festa no Haworth Castle quando Norris apareceu na soleira da porta. Senhorita Isabel, tem uma visita. Isabel tratou de ignorar o brusco salto que deu o seu corao. Quem ? Lorde John Hanson. Sustentou a respirao que tinha contido. Por favor, conduza-o sala de estar. Era a quarta vez que John a visitava desde a festa dos Barrington. Levou ela de passeio no Hyde Park, acompanhou ela a um recital de msica, e compareceu a uma de suas reunies das sextas-feiras. Alm disso, insistiu em danar com ela em todas as reunies s que haviam comparecido. Em realidade, precisava admitir que estava se afeioando ao Anjo Dourado. Podia no ter o poder de derret-la com o olhar, ou de fazer que o corao batesse as asas emocionado; mas como dizia ris, era arrumado, inteligente, afvel, corts, alm de possuir um grande sentido de conscincia social... Aceitou gentilmente ler a proposta de lei e declarou que era uma "estupenda demonstrao de talento" ... e era inegavelmente arrumado. Bom dia, John - entrou graciosamente na sala de estar e estreitou a mo para saud-lo. Voc me tira a respirao, minha encantada Isabel - murmurou, tentando beij-la na face. Isabel se afastou frustrando sua tentativa. Norris, seria to amvel de pedir a minha me que nos acompanhe? E nos envie o ch. Muito bem, senhorita Aubrey - Norris deixou a porta aberta. Isabel se sentou na cadeira que estava em frente ao sof que ele ocupava, frustrando a esperana do John de que se sentasse junto a ele. O cortejo no implicava contato. Em seu interior, sentia-se irritada por ser to meticulosa com um cavalheiro da reputao do John depois de ter quebrado flagrantemente as regras com o Ashby, mas no podia forar-se a desejar a proximidade do John, como tampouco tinha podido conter-se com o Ashby. Desejava e tinha a esperana de obter que seus sentimentos mudassem com o tempo. Toda sua famlia estava encantada com a possibilidade desse compromisso, e ela sabia que Stilgoe no permitiria escapar do lao to facilmente esta vez. Se John se declarasse, teria que aceit-lo, no teria escapatria possvel. "Pensa nas possibilidades sociais e nos bebs loiros",

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disse a si mesma e sorriu. Tenho menos de uma hora antes que o Parlamento se rena, mas vim a assegurar que eu... John deu uma olhada porta aberta e baixou a voz para sussurrar estou me esforando para conseguir as folhas de pagamento. E... - deslizou a mo brandamente assinalando o lugar junto a ele no sof. Isabel percebeu o convite to bvio, e como quase estava caindo da cadeira para poder escutar suas palavras, disps-se a ficar de p... Senhorita Aubrey - a voz de Norris fez ter um susto. - Tem outra visita. Quem , Norris? - perguntou muito formal, sentando rgida em seu lugar de novo. O major Macalister. Insiste em falar um momento com voc. Depois da confisso de ris, Isabel se negou a receb-lo trs vezes. Se tivesse sido Paris Nicolas Lancaster no sof em frente a ela, poderia ter considerado a possibilidade de pedir ao major que se juntasse a eles, embora s fosse provocar o cime do conde, mas John estava sendo muito claro em seu interesse por ela. Mesmo que tivesse apaixonada pelo John - coisa que no estava, no teria a necessidade de pression-lo com a presena de um potencial rival. Por favor, informe ao major Macalister... Que pode ir ao demnio - uma voz grave terminou a frase, e um instante depois, apareceu a figura do Ryan junto a Norris. Olhou-a nos olhos. - Continue. Diga-me isso na cara. John ficou de p bruscamente. Ver voc, soldado. A senhorita Aubrey claramente h dito... Desviando do arrependido mordomo, Ryan entrou na sala, imponente com seu uniforme de hussar, e se deteve um passo do L. J, Isabel ficou de p de um salto e se apressou para interpor-se entre ambos. Sem brigas - advertiu - ou eu me retirarei imediatamente. O olhar frio de Ryan percorreu o magro corpo do John e depois cravou seu olhar nos olhos, que o desafiavam de uma altura mais baixa. Jamais brigo com homens que tm a metade de meu tamanho. Era um exagero, obvio, mas deu no prego. John se via prximo de sofrer um ataque. Major Macalister! - Isabel o fulminou com o olhar. - Insisto em que se retire imediatamente. Ryan a olhou com seus olhos celestes cheios de arrependimento. Cinco minutos de seu tempo. Depois irei pacificamente e jamais voltarei a incomod-la. John colocou os punhos na posio de boxe que estava acostumado a praticar com o Stilgoe no Gentleman's Jackson, e disse com a voz carregada de rancor:

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Retire-se agora mesmo! Isabel apoiou uma mo sobre o punho fechado e com tom apaziguador lhe disse: Obrigado por me defender, John, mas a sesso do Parlamento est por comear, e no vejo risco algum em conceder a um heri do Waterloo cinco minutos de tempo. John apertou os lbios. Posso deixar de assistir sesso... Por favor, John - Isabel sorriu. - Por mim. Muito bem - John se disps a partir. - A terei em exclusividade na prxima semana. Isabel o acompanhou at a sada agradecendo novamente sua louvvel pacincia, e esta vez no esquivou o rpido beijo de despedida que ele deu na face. Ryan tambm a seguiu planta baixa. Daremos um passeio, parece bem para voc? - perguntou cordialmente. Isabel pediu a Lucy o xale e o chapu; e seguiu Ryan vereda, com a Lucy a poucos passos dela. J no agrado muito voc, no certo? - Ryan sorriu tristemente oferecendo o brao. - Sei o motivo, e essa justamente a razo pela qual necessito cinco minutos de seu tempo. Por uma questo de cortesia, Isabel aceitou o brao para caminhar junto a ele pela rua. No acredito que seja para mim a quem voc deveria estar importunando, major - respondeu secamente. Ryan deixou escapar um mortificado suspiro. Acredita que eu no tentei? ris no quer me ver, h-me devolvido todas as cartas sem abrir... Surpreende-me que no as tenha queimado. Isabel no estava totalmente segura de que a deciso de no receb-lo ou de devolver as cartas sem abrir tivesse sido de ris, mas guardou a presuno para si mesmo. Voc deseja que eu leve a ris uma mensagem de sua parte. Ryan se deteve e a olhou de frente. Devo v-la. Necessito - passou a mo pela abundante e ondulada cabeleira castanha. - Preciso me desculpar com ris. E ela necessita que eu apresente minhas desculpas. Isabel levantou a sobrancelha com um gesto inquisidor. Foi por isso que a insultou no Almack's? Ela me aferroa. Sempre o faz - amaldioou entre dente. - Sempre o fez. Isabel o olhou penetrantemente. Voc a ama ainda, no assim? - depois de seu prolongado silncio, ela continuou. - Posso te fazer uma pergunta, Ryan? Voc pode me perguntar o que deseja Isabel.

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Sua resposta a induziu a perguntar por que abandonou ris na cabana. Mas reconsiderando, decidiu no se intrometer. Era uma pergunta que devia ris fazer. Nosso breve flerte foi um preldio para chegar a ter esta conversao? deu uma olhada desaprovadora. Sim e no - um sardnico sorriso iluminou o rosto arrumado. - Sim, porque quando a vi sentada com ris, tive a esperana de poder me desculpar com ela por mediao sua. E no, porque meu convite para tomar um sorvete obedeceu a que voc extremamente atraente e eu estou decidido a terminar com meu celibato; alm da questo que ambos sabemos: ris uma mulher casada. Com isso respondo a sua pergunta? Reataram a caminhada ao longo da rua. Serei franca com voc, Ryan - disse Isabel. Por favor. Isto estritamente entre voc e eu. Voc est esperando que se declare o pugilista loiro. Ela riu, e depois franziu o cenho. A situao distinta, temo eu. Se John se declara, serei obrigada a aceitar. Minha famlia j no tolerar uma nova rejeio por minha parte. Mas... Voc no o ama - deduziu ele acertadamente. No ainda, no. Seu corao pertence a outro? - diante de sua falta de resposta, ele fez um gesto negativo com a cabea desaprovando seu desatino, sups Isabel. Isso coloca a ambos na mesma situao. Ambos temos a esperana de nos apaixonar milagrosamente por... outra pessoa - seguiram caminhando em silencio at chegar esquina, depois deram a volta e comearam a retroceder o caminho percorrido para retornar casa. Suponho que no poderia contar com seu consentimento para cortej-la um pouco to somente? Para oferecer alguma concorrncia ao presunoso? olhou-a com interesse. Isabel sorriu para ele. Est conseguindo que me resulte muito difcil te dizer que no, Ryan, mas devo faz-lo. ris minha melhor amiga e por nenhuma razo quero ferir seus sentimentos. Alm disso, acredito que faria falta um milagre para que nos apaixonssemos um pelo outro, sabendo o que sentimos ambos em realidade. Ao menos com algum distinto, poderamos nos fabricar iluses de que no est tendo saudades de outra pessoa. Tem razo. Mesmo assim, eu gostaria que segussemos sendo amigos. Est bem, mas no espere minha lealdade quando estiver em jogo algo relacionado com ris. Parece-me justo - assentiu ele. Chegaram porta de entrada da casa da Isabel. - Acredito que meus cinco minutos terminaram - sorriu Ryan. - Ser to

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gentil de fazer chegar minhas desculpas a ris? No, mas eu entregarei uma carta de sua parte, se voc desejar. Obrigado, por tudo - enviou um beijo com a mo. Um momento depois montou seu cavalo e se afastou. Phipps conseguiu obter abundante informao. Ashby no se surpreendeu ao inteirar-se de que Isabel era a consentida da aristocracia, reconhecida e respeitada por seus conhecimentos e opinies. No se sentiu to agradado ao saber que era perseguida pelos filhos das figuras mais destacadas da sociedade. Por que ela iria querer a algum maltratado como ele, treze anos mais velho, que no havia feito nada em sua vida salvo causar estragos, nele como em outros, e parecia uma grotesca criatura de pedra esculpida em uma catedral? Precisava limpar a cabea e procurar uma estratgia para recuperar Isabel. Calou um par de botas e abandonou o quarto. Geralmente saa para cavalgar depois de meia-noite, quando Londres estava mais tranquila, mas se ficasse na casa um segundo mais, enlouqueceria. Baixou com passos lentos a escada, pegou ao passar um par de mas da cozinha, e se dirigiu aos estbulos. Hctor saltava a seu redor excitado diante da perspectiva de um passeio mais cedo do que o previsto. Ashby aplaudiu a cabea. Tranquilo velho. No queremos atrair a ateno de curiosos, verdade? O estbulo estava iluminado por uma s luz. Apolo lanou um bufo impaciente quando entraram em seus domnios. Do que te queixa? - deu ao potro uma ma e ele mordeu a outra. - Logo estar no Ashby Park brincando de correr com belas potrancas. Minha diverso se reduz a um bom rodeio e a uma ma. Apolo sacudiu a cabea e mostrou os dentes. - Tampouco tem que desfrutar - murmurou Ashby. Um dos moos de estbulo entrou correndo. Milord, enviaram-me para que selasse ao Apolo. Eu farei Billy. Pode retornar a seu jantar. Bem, obrigado, milord - o moo de estbulo fez uma reverncia e desapareceu to rpido como apareceu. Ashby acariciou o brilhante pescoo do Apolo. Preparado? O imponente animal mostrou a garupa e no moveu um msculo at que Ashby ajustou a cela. Uma vez terminado, montou de um salto e inclinou a cabea ao mesmo tempo que os trs se dirigiam para o caminho da frente. Ah, liberdade. Soltou o cabelo e este se colou como uma chicotada no rosto na noite ventosa. Ao incit-lo com o joelho, Apolo girou para a esquerda e trotou em direo norte, afastando-se dos limites da cidade. S quando estiveram a cu aberto, Ashby se inclinou para diante, afrouxou as rdeas e galopou a toda velocidade sobre o prado mido, com o Hctor seguindo-o de

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perto. Ashby fechou os olhos tentando rememorar esses dias na Espanha nos que o sol caa implacvel sobre o rosto, sem o calor da batalha. No pde. Outra imagem aparecia recorrente: o de uma deusa deslumbrante materializando-se em plena noite, com os olhos brilhantes como estrelas, suplicando amor... Horas mais tarde, coberto de transpirao, Ashby se surpreendeu de se ver frente a uma encantadora casinha que no vira fazia muito tempo. O jardim de rosas florescido ainda estava ali, e o banco. Se pudesse voltar atrs no tempo, no momento em que Isabel o beijou com seus lbios vermelhos... Beijaria ela de novo, isso jamais o mudaria, mas sim tudo o que veio depois: tomaria outras decises, faria tudo diferente... Apareceu um carro e se deteve. Ashby conduziu o Apolo para trs para esconder-se na sombra das rvores. Viu um jovenzinho que agilmente saltou do carro e abriu a porta. Isabel saiu cobrindo o decotado vestido com um xale, no antes que Ashby jogasse um ardente olhar aos turgentes seios iluminados pela luz da lua. Que voc se divirta no campo! - disseram umas vozes femininas do interior do carro. Verei vocs na prxima semana - respondeu Isabel alegremente. Deu uma olhada para a rua, e por um instante, Ashby acreditou que ela havia descoberto sua presena escondido entre as sombras. Mas enquanto o jovem aguardava para acompanh-la at a porta de entrada, ela pegou em sua bolsa, cantarolando uma valsa. Sentou nos arreios e seguiu observando-a encantado. Tinha uma aura de feminina vitalidade que nenhuma outra mulher possua. Sentiu-se embargado por um intenso sentimento de posse. Um companheiro de armas confessou a ele uma vez, depois de vrios goles, que para ele, sua mulher era como a luz de um farol que o guiava. Para o Ashby, que viveu tanto tempo escondido na escurido, Isabel era um sol brilhante, abrasador; e ele estava cansado j de tanto frio. Maldio. Esqueci a chave - resmungou. - Terei que despertar ao Norris. Podem ir, estarei bem - se despediu do jovem, que voltou para o carro, e suas amigas partiram. Ashby poderia ter estrangulado suas amigas por deixar ela de p s em plena noite. At o Mayfair tinha sua boa quantidade de ladres e rufies. Via-se to doce e vulnervel de p, luz da lua, que desejou loucamente se aproximar sigilosamente e proteger ela dos perigos que espreitavam na escurido. Sem prvio aviso, levantou a vista e olhou fixa e diretamente para o lugar onde ele se achava. Ficou imvel sobre os arreios. Embora pudesse ver as figuras dele e do Apolo, duvidava que pudesse identific-lo. Ou sim?

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Se fosse para ele, estaria perdido... veria o rosto, e ele perderia a oportunidade de deslumbr-la antes de tirar a mscara... e entretanto, quase desejou que se aproximasse. "Uma boa mulher entenderia... Veria mais frente...". Isabel deu as costas e se dirigiu como uma tromba para a porta de entrada. Esboou um tnue sorriso ao ver que ela extraa a chave e abria a porta. A pequena ardilosa o viu e o reconheceu assim que tinha descido do carro. Estava enviando uma clara mensagem: estava furiosa com ele e no era provvel que o perdoasse... a menos que ele elaborasse uma brilhante estratgia. Maliciosamente, sua atitude o agradou. A fria era conveniente, muito melhor que a indiferena, e estava preparado para aceitar o desafio. Aguardou at ver que se acendia a luz da terceira janela esquerda do segundo andar; depois se afastou ao trote, sentindo-se otimista. Como Phipps tinha averiguado de vendedoras de leite, criados e outros informantes do Mayfair, parecia que Isabel finalmente cedera diante de sua famlia e concedeu que algum - no ele obvio - a cortejasse. Embora no podia culp-la, caiu como um chute no estmago que fosse John Hanson. O homem era uma ameaa para as jovens de fortuna e boa criao. No era que Ashby fosse uma comparao de altrusmo e moderao, mas respeitava certas regras no que a mulheres concernia, e uma delas era que no manchava a jovens inocentes. No caso do Hanson, Ashby no estava to seguro. O homem estava desesperado. Quem poderia saber a que extremo chegaria se no conseguia o que queria to rpido como o necessitava? A nica coisa que precisava fazer Hanson era arrumar para que fossem descobertos em uma situao comprometedora, e Isabel, sem dar-se conta, estaria casada. Ashby desejava poder adverti-la sem parecer um hipcrita. Sabia muito bem que se algum os tivesse descoberto na pracinha, ela teria estado obrigada a casar-se com ele e sua reputao teria estado arruinada, mas Ashby no queria uma noiva por obrigao; queria que Isabel fosse a sua cama com os olhos bem abertos. Por isso mesmo, ele devia converter-se no melhor candidato, em todos os sentidos. Como ela esta saindo hoje? Disse que a festa no teria lugar at a prxima semana! Phipps no tinha desculpa que dar. Me pendure, me aoite, declaro-me culpado dos cargos, milord. A informao que tinha obtido era incorreta. Ashby passeou de um lado a outro de seu escritrio, jogando para trs o cabelo e amaldioando a si mesmo por ter sido to negligente. A noite anterior, enquanto Isabel estava se despedindo de suas amigas, esteve olhando o traseiro. Idiota. Agora jamais poderia cumprir com tudo o que se props.

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Wellington no voltaria para a Inglaterra at dentro de trs dias. Maldio. Maldio. Maldio. Teria que faz-lo pessoalmente e esperar que tivesse suficiente peso no Ministrio de Guerra. Muito bem, diga ao Halifax e ao Tomkins que venham, e tenha o carro preparado. Sim, milord - Phipps chamou a ateno com um sorriso. Ashby se deteve. Limpe essa expresso presunosa de seu rosto, maldito seja. Me recorda a uma tia velha. Voc no tem uma tia velha. Olhou para a porta fechada. Martin, voc...? "Maldio". No podia formular a pergunta, e muito menos em voz alta, embora a incerteza o apressasse implacavelmente, curvando a alma e o esprito com temores e dvidas. Sua leoa parecia decidida a desmascarar ele de uma vez por todas. Necessitava uma honesta opinio. J que Will se foi, o nico que ficava era Martin Phipps, o mais prximo que teve em toda sua vida de um pai, um tio, ou uma velha tia. Me olhe, Martin - ordenou asperamente. - Se fosse uma formosa e deslumbrante mulher, com um enxame de fulanos perseguindo voc com propostas de matrimnio, escolheria passar o resto de sua vida com um odioso remendo de rosto como este? Seja honesto. Sei quanto voc suaviza a verdade. Phipps se beliscou o queixo... um bom indcio. Devo dizer milord, que eu no o encontro defeituoso. Possivelmente me acostumei com o passar destes quatro anos. Mas a primeira vez que me viu, causou m impresso, horrorizou, revolveu o estmago? Phipps franziu o cenho... um mau indcio. No foi horror o que senti, mas... O que? Qual foi sua primeira impresso? Tristeza, milord, pela dor que voc sofreu. Ashby o olhou descrena. Tristeza, no repulso? Repulso? - Phipps se via realmente confundido. E continuou tristemente. - Voc era um jovem muito bonito, como lady Ashby, cuja beleza foi sem igual, que Deus a guarde na glria. Agora, voc um homem arrumado, com as marcas de uma grande coragem. Deus. Ashby ps os olhos em branco, apertando os dentes. Necessitava a opinio de uma mulher, e no de mulheres experimentadas e afetas no

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dinheiro, ou nos presentes que o dinheiro podia comprar, ou a outras coisas com as que Isabel ainda no estava familiarizada. Estou preparado para receber ao Halifax e ao Tomkins, Phipps. Diga que se apresentem diante de mim de uniforme. Suponho que suas bagagens esto guardadas em boas condies? obvio. Enviarei-os imediatamente - Phipps deu a volta e partiu da sala. Ashby se sentou atrs da mesa. Colocou uma folha em branco frente a ele e afundou a pluma no tinteiro. Enquanto escrevia uma nota urgente ao secretrio de Wellington, sua mente continuou fiando conjeturas e temores: e se tivesse xito? Voltariam para o ponto de partida. Isabel seguiria querendo ver o rosto e, cedo ou tarde, inteiraria-se de como morrera Will. Ashby teria que revelar tudo. Mas quanto mais tarde, melhor. Halifax e Tomkins se apresentaram impecveis e engalanados, como dois hussars dispostos para entrar em combate. Excelente - secou a nota e a dobrou, logo estampou o anel de selo sobre o lacre. - Levem esta nota ao secretrio do duque de Wellington, no Ministrio da Guerra. Aguardem at que entreguem algo para mim. Pode levar um tempo, mas sob nenhuma circunstncia voltem com as mos vazias. Entendido? Halifax deu um passo para diante para agarrar a nota. Sim, milord. Faam meno de meu nome em caso de que algum apresente algum inconveniente. Recordem que vocs esto cumprindo ordens que no esto autorizados a discutir com ningum, exceto com o secretrio do duqueno previa nenhum inconveniente j que Wellington se negou a dar a ele a baixa do servio com a esperana de que algum dia retomasse o comando; mas estava acostumado a tomar precaues para evitar inconvenientes. Peguem o carro. Durante o caminho de volta, no tirem os olhos de cima dos papis que devero trazer. Retornem diretamente para aqui. Entenderam tudo? Sim, milord. Bem. Agora me repitam tudo o que eu disse a vocs - quando ficou satisfeito de que suas ordens foram compreendidas e seriam cumpridas ao p da letra, chamou um dos criados. Hardy, v procurar ao senhor Brooks. Diga que necessito seus servios imediatamente. Mas se assegure de mencionar que ser bem recompensado por seu tempo. Espera - extraiu algumas moedas do bolso. - Aqui tem. Tome um carro de aluguel e traga ele contigo. Agora v. Logo que Hardy deixou o escritrio, Ashby comeou a passear de um lado a outro. Esperava que a nota para o secretrio do Wellington bastasse e no ter a obrigao de ir pessoalmente ao Ministrio de Guerra. A ideia de apresentar-se a plena luz do dia o inquietava alm do razovel.

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Olhou as mos trementes. Em que homem pattico se converteu... um castigo pelos horrores que cometera. Fechou os olhos para apagar as sangrentas imagens e gritos de dor que dificilmente se separavam de sua mente. Essas imagens que o perseguiam em seus pesadelos eram em sua maioria da morte de soldados britnicos e franceses. Algumas vezes, imaginava os rostos chorosos das mes francesas, amaldioando-o para que penasse em eterna condenao. Era estranho como nunca sonhou com mulheres inglesas acusando-o por guiar a seus homens morte... e com elas era com quem estava mais em dvida. Penitncia. A palavra retumbou na cabea incessantemente. Temeu pensar no que teria sido seu futuro se Isabel no tivesse despertado a conscincia, entre outras coisas. Terminassem juntos ou no, Will sabia precisamente o que estava fazendo quando pediu ao Ashby que lesse as cartas. Resultava de algum jeito um consolo, saber que tinha mo um blsamo para suas torturas. Foi um idiota ao negar a ler sua proposta de lei. Poderia ter permitido compreender melhor o que era necessrio para conseguir que fosse passada. Mas se tinha exasperado ao acreditar que ela necessitava dele. Embora esse no fosse o caso. Apareceu em sua vida porque sentia falta dele, porque acreditava que estava apaixonada por ele. Seguiria sentindo o mesmo se descobrisse verdadeira Grgula? Captulo 13 Tive o prazer de conhecer seu falecido irmo em uma ocasio - disse em voz baixa lady Olivia, ao unir-se a Isabel no sof do salo, onde estavam todos reunidos antes do almoo. Desde sua chegada ao Haworth Castle trs dias atrs, Isabel chegou a formar uma opinio extremamente desfavorvel da irm do John, mas a desagradvel aluso a seu "falecido irmo" a tirou do srio. Olivia poderia ter se referido ao Will como o major Aubrey, como todo o resto o fazia, mas Olivia era incapaz de dizer algo que no tivesse uma inteno injusta. A glida rainha sem alma era to formosa como seu irmo, com seu mesmo cabelo dourado e luminosos olhos celestes. Tambm era presunosa, aborrecida e cruel. Isabel preferia que o iceberg pusesse rumo a congelar a outro. S por estar junto a ela tagarelavam os dentes. Um amigo mtuo nos apresentou - o iceberg sorriu. - Outro oficial do regimento. Srio? - Isabel deu uma olhada ao relgio do suporte da lareira, perguntando por quanto tempo mais os criados teriam a inteno de mat-los de fome. Freddy e Teddy se viam dispostas a comear a morder os mveis.

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Com uma manipulao de suspense digno de um dramaturgo apareceu na soleira Tobias, o mordomo, para anunciar pomposamente: Sua Excelncia, o almoo est servido. Obrigado, Tobias. Teriam a bondade de me acompanhar ao salo? props o grisalho duque de Haworth oferecendo o brao a lady Hyacinth, e todos outros os seguiram formando uma procisso protocolar: os pais de John, lorde e lady Hanson; Stilgoe e Angie; Olivia e seu marido, o visconde de Bradford; John e Isabel; Teddy e Freddy; e por ltimo, mas no por isso menos, Danielli e sua bab. O duque os guiou at o exterior da casa, onde os criados tinham estendido vrias mantas sobre a grama e preparada uma mesa e cadeiras para as pessoas mais velhas. J que a temporada est em seu esplendor - disse o Duque-decidi que minhas hspedes mais jovens no deveriam ver-se privadas do excelente clima, portanto, pedi a Tobias que nos preparasse uma refeio ao ar livre. Confio em que desfrutem. Que excelente ideia! - exclamou a me da Isabel. - Uma refeio no campo que pertence a voc. Realmente, Oscar, superaste a voc mesmo. Obrigado, madame. Provindo de voc, um completo encantador. Logo que todos estiveram sentados, criados de libr estavam em torno deles servindo vinho, limonada, sanduches de frango acompanhados com carnes, queijos e bolos doces. Que extenso seu campo, Sua Excelncia - comentou Stilgoe, aceitando uma taa do Hock. O parque que os rodeava era verdadeiramente espetacular, pensou Isabel. Tinha chovido durante os trs primeiros dias, obrigando-os a permanecer encerrados; mas finalmente, o sol brilhava iluminando a imponente extenso de grama verde, embelezado com trabalhados de pedras de flores cultivadas, carvalhos, sebes podados artisticamente, e um majestoso lago azul e permitindo apreciar realmente a soberba e frondosa extenso. A casa, de algum jeito, a desiludiu. Embora ampla no era grandiosa, nem estava bem mantida, tanto a fachada como a parte interior; em particular a ltima estava extremamente deteriorada. John trabalhou em excesso em explicar que seu excntrico av desprezava todo tipo de mudana. Mas em sua opinio, poderia evitar o p e as aranhas das paredes. Entretanto, suas suspeitas sobre a situao econmica da famlia desapareceram ao ver os esforos realizados no cuidado da parte externa. Danielli engatinhou at onde estavam Isabel e suas irms gmeas, que afastou os pratos para pular com a pequena. Isabel deu uma olhada ao John, perguntando-se como seria como pai. Ashby seria um pai magnfico... para os meninos de outra mulher. Deixou escapar um suspiro desconsolado.

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Realmente era necessrio que deixasse de pensar no Ashby. Encontrou to extremamente perturbador como desconcertante o fato de que em menos de duas semanas, todas as lembranas desagradveis tivessem esfumado e sua mente s se aferrasse aos momentos arrebatadores que compartilharam na pracinha. Jamais tinha pensado que um homem podia despertar tal amontoado de sensaes em uma mulher, ou que ela fosse capaz de aceitar tais intimidades antes que os votos maritais se formalizassem. Mas em seu corao, em sua mente e em sua alma, Isabel se entregou ao Ashby muito tempo atrs. Por essa razo, quando ele a chamou para encontrar-se na pracinha, e havia dito que a desejava, ela acreditara tolamente... que ele sentia o mesmo. Veem conosco de caa depois do almoo - lhe disse Bradford, o marido da Olivia, ao Stilgoe. - um esporte divertido ao ar livre e podemos praticar em toda a extenso da propriedade. Quando se encontrava em estado normal, Bradford parecia amigvel com o John, mas isso ocorria s durante parte do dia e antes de dar conta de uma garrafa, de vrias em realidade... J que depois, no estava em condies de aparecer at a entrada da tarde do dia seguinte. Entretanto, a Olivia no parecia se importar. Isabel no os viu prestar ateno mutuamente, muito menos dirigir palavra. No era a classe de matrimnio com o que ela sonhava. Stilgoe deu um olhar afligido. Obrigado pelo convite. Entretanto, temo que deva declin-lo. Izzy me mataria se me atrevesse a apontar com uma arma a uma criatura indefesa. Nesse caso, eu tambm abandonarei esse esporte - declarou John e foi recompensado com um sorriso de aprovao da Isabel. Sentia-se agradecida por seus esforos para agrad-la. No a envenenava com extravagantes ninharias como leques, chocolates e demais; mas sim prestava ateno a pequenos detalhes. Entretanto, gostaria de percorrer a propriedade - adicionou seu irmo reconsiderando o convite formulado. - Cultivam algodo ou cevada? No Stilgoe Abbey estivemos experimentando com... Enquanto Stilgoe se espraiava entusiasmo sobre seus projetos de agricultura, nem o duque nem John contriburam nada ao monlogo de seu irmo. Como se no se interessasse sua propriedade. Estranho na verdade. Caminhar sem rumo no resulta divertido - demarcou Bradford petulantemente agarrando uma garrafa de vinho de um dos criados. - E se no tiver possibilidade de praticar outros esportes. Os cavalos no so... Poderamos jogar boliches! - contribuiu com Freddy contagiando o entusiasmo a sua irm. Teddy ficou de p de um salto, agitando as saias curtas de cor rosa.

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OH, sim! Faremos ali! - assinalou um setor plano do parque, de improviso... a terra comeou a tremer. Que demnios... - Stilgoe ficou de p, ao mesmo tempo que sua esposa se precipitou para proteger Danielli. OH, Deus! - Hyacinth gritou levando-as mos ao peito. - Um terremoto! No East Sussex! No um terremoto... - tentou explicar o duque quando bruscamente apareceu um cavaleiro cruzando a toda velocidade o parque, no longe de onde se achavam. Com o corpo inclinado sobre o pescoo brilhante do puro sangue negro, a camisa branca cheia pelo vento, a cabeleira negra agitando-se to grosseiramente como a crina do cavalo; cavaleiro e corcel se viam como uma figura indivisvel cujos cascos, faziam mais que galopar, parecia roar o cho. Isabel nunca antes vira uma demonstrao de destreza em equitao to soberba, embora crescesse entre destros oficiais de cavalaria. um conhecido demnio destes lugares... ou estava acostumado a s-lo - disse Haworth e deu uma olhada fulminante a sua neta. - Tola mulher. Isabel estava muito deslumbrada pelo extraordinrio cavaleiro para se preocupar com a reao tensa do iceberg, que ficou boquiaberta. Havia algo que resultava terrivelmente familiar na figura do homem, mas no podia entender por que se acelerou dessa maneira o pulso. Vi antes essa destreza singular - Stilgoe se ecoou de seus pensamentos mas no posso recordar... O duque deu a resposta. Ashby, nosso vizinho. Ningum domina o cavalo como ele. Quando era um menino de apenas dez anos podia cavalgar como o vento. Um homem notvel, sem dvida. Isabel ficou sem respirao. Ashby? - gemeu, procurou os olhares preocupados de sua me e de seu irmo. Ignorou, concentrando a ateno no cavaleiro que no usava mscara, mas cujo rosto era impossvel de distinguir a to grande velocidade. O corao pulsava to disparado que parecia que ia sair do peito. Ashby estava ali. Cresceu selvagem e se converteu em um salafrrio e desordeiro depois da morte de seus pais em um acidente - continuou o duque. - Um rebelde gastador que arruinou metade da herana alm de ficar nos crculos mais dissipados, maculando o bom nome de seu pai. Ficou uma ou duas vezes em apuros, mas com meu guia e sua inteligncia, deixou de esbanjar sua juventude, e com o tempo aprendeu a comportar-se. Conseguiu uma comisso quando Boney invadiu Portugal e se converteu no mais jovem e mais distinto coronel que tenha comandado o Regimento 18 do Hssars de Sua Majestade - ponderou cheio de orgulho o duque. Ganhou a taa de ouro em todas as competies de cavalaria nas que

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participou do Continente durante os anos que durou a guerra. Algum dia ser um bom marido para alguma mulher sensata. O que tenta fazer? - chiou lady Hanson, ao mesmo tempo que Olivia ficava de p tensa e se dirigia rapidamente para a casa. - Como se atreve a mostrar seu assustador rosto aqui depois do que ele fez? Tem todo o direito de faz-lo, madame! - vociferou o duque. - Se sua filha no teve o dom de... John se aproximou para sussurrar algo no ouvido do duque que fez grunhir a seu av e foi atrs de sua irm com passo irado. Liv, espera! - chamou ela antes de desaparecer no interior da casa. Espero que esteja satisfeito, senhor! - espetou bruscamente lady Fanny e partiu indignada para a casa, arrastando com ela seu inocente marido. Aborrecido da cena, Bradford pegou uma garrafa e se afastou despreocupado. O velho duque de Haworth ficou to sobressaltado como um general a quem desertaram suas tropas. A me de Izzy segurou no brao dele e insistiu a ficar de p. Veem Oscar querido. J desfrutamos o suficiente do sol por este dia. Por que no me mostra sua coleo de selos que me falaste at no poder mais? A doce voz de Angie rompeu o silncio que sobreveio. Levarei a Danielli para casa. Minha menina no tolera os gritos sem sentido. E, alm disso, deve dormir sua sesta. Vem, Charles? Sim, meu amor - Stilgoe elevou a sua filha nos braos, e depois apoiou a mo nas costas de sua mida esposa. Juntos, a pequena famlia de trs membros foi para o interior da casa. Isabel ficou sozinha com as gmeas. Ficou de p, segurando elas nas mos. Vamos. Mas ns queramos jogar boliches! - protestou Teddy, arrastando os ps. Para j com isso - espetou Isabel, e em voz mais baixa disse: - vamos andar um pouco, e jogaremos s escondidas. Captulo 14 Elas pararam em frente ao atalho de quase uma milha de comprimento e ficaram olhando extasiadas a branca manso. Deve ser mil vezes mais rico que o velho desajeitado do Haworth murmurou Teddy assombrada, repetindo em voz alta o que Isabel estava pensando. A propriedade do Ashby era enorme, sua clssica imponncia se estendia em uma sequencia de colunas corntias e janelas palacianas. muito velho, Izzy? - perguntou Freddy. Tem trinta e cinco anos - comunicou Isabel, dominada pela tenso ao estar to perto.

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Teddy encurvou os ombros ao mesmo tempo que proferia um assobio. Maldio! mais velho que Matusalm! Isabel olhou divertida a uma e outra irm. No se lembram dele? Estava acostumado a nos visitar bastante frequentemente - adicionou nostlgica. - Ele era amvel e divertido... E diabolicamente arrumado em seu uniforme azul - adicionou Freddy imitando o tom de voz nostlgico da Isabel. - Fique com ele voc. muito velho para ns e no podemos desperdi-lo com nenhuma estranha. Ah, ento o recordam realmente - sorriu Isabel. Era importante para ela por alguma razo indefinida. obvio - Teddy ps os olhos em branco com essa expresso tpica de Izzy de "no seja ridcula". - Sempre teve o engano de achar que Ashby pertencia somente a voc, Izzy. Nunca tive esse equivoco - respondeu Isabel mal-humorada, com o rosto avermelhado. No que culpamos voc - meditou Freddy em voz alta. - Ashby era inclusive mais arrumado que L. J., com seu estilo mais moreno, e muito mais divertido. Deve ter sido terrvel para ele converter-se em uma grgula... O que? - gritou Isabel. - Como podem saber algo disso? Escutamos as fofocas como qualquer outro. S que no andamos espalhando por a porque somos inteligentes e discretas - Teddy jogou a cabea para trs agitando a juba ondeada imitando o gesto de chateio caracterstico de sua me. Isabel suspirou desanimadamente. obvio que John no podia se comparar com o Ashby. Uma corrente de lembranas a invadiu. Ashby jantando com sua famlia, Ashby sem camisa em seu poro, lixando as tbuas de madeira, Ashby danando a valsa com ela luz da lua, chamando-a de "doura", beijando os seios... "OH, Deus". A estava outra vez, sonhando acordada com ele novamente. Mas como podia esquecer esse brilho possessivo e faminto de seus olhos que demonstravam que a desejava? Ao demnio, contudo. Sua obsesso estava comeando a cans-la. Tinha um perfeito cavalheiro esperando por ela. O que poderia esperar realmente ao alimentar essa obsesso insana seno maiores tristezas e converter-se em uma solteirona? Iremos andar ou no? - Teddy deu nela uma cotovelada. - Quero ver o rosto dele. Era o que tambm queria Isabel, embora o sentido comum dizia a gritos que desistisse dessa idiotice e retornasse a Haworth Castle. Sua maldita curiosidade por v-lo sem a mscara a impulsionou a seguir adiante. Recordem, estamos aqui s para bisbilhotar, portanto ficaremos quietas atrs dos arbustos. Entenderam? - suas irms assentiram juntas. - Devem me prometer que faro exatamente o que eu diga e que no causaro nenhum

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problema. Sim, sim, no causaremos nenhum problema, s um pouco de saudvel bisbilhotice - prometeu Freddy contendo a respirao. Temos que localizar os estbulos - as apressou Isabel para que sassem do caminho. Ocultando-se entre os arbustos, espiaram ao redor da casa cuja estrutura tinha uma forma simetricamente quadrada, com quatro entradas idnticas mantendo uma fachada de estilo uniforme; finalmente, divisaram o ptio do estbulo. Uns momentos mais tarde, apareceu Ashby em seu cavalo ao galope, saltou o cerco e segurou a rdea dirigindo-se para o ptio do estbulo. Estava sem a mscara, mas seu comprido cabelo, mido de transpirao, se pegava ao rosto ocultando a aparncia. Com movimentos geis desmontou do cavalo e sacudiu o cabelo, ao mesmo tempo que seu lustroso puro sangue fazia o mesmo com a crina negra. A fina camisa se pegava s costas transpiradas. "Demnios" pensou Isabel, por que ele precisava dar as costas? Gavet! - chamou Ashby, e um moo de estbulo saiu disparado levando uma terrina e um banco. Gavet colocou o banco junto ao potro e ofereceu um punhado de cenouras. Depois agarrou uma escova e comeou a escovar a pele brilhante do animal. - Voc vai fazer? Sim, milord. Encarregarei-me de que Apolo fique bem escovado e que depois tenha uma boa comida. Amanh estar em excelentes condies para que apresentemos s guas. Ashby riu entre dentes e, para o assombro de Isabel, tirou a camisa mida por cima da cabea. Teddy e Freddy lanaram um gemido ao unssono. Isabel cobriu as suas bocas com as mos. Entrarei s um momento, e depois virei a ajudar - disse Ashby em voz alta. Me ajudar, milord? Posso assegurar... Sim, estou seguro de que pode cuidar do Apolo perfeitamente, mas de todo jeito eu gostaria... de fiscaliz-lo. Colocando a camisa sobre um ombro, Ashby se encaminhou a grandes passos para a casa. Seu corpo musculoso era ainda mais deslumbrante luz do dia: nem um grama de gordura, musculoso e de pele lisa, com ombros largos e um firme e esbelto traseiro. Isabel se excitou ao recordar como se sentia essas costas gloriosamente esculpidas sob suas carcias. O problema era que os sentimentos que despertava amadureceram at converter-se em um profundo desejo. Phipps saiu da casa, caminhando com rumo definido para o ptio. No se deteve, caminhou diretamente para onde se achava Isabel escondida com suas

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irms. Senhorita Aubrey - a chamou antes que ela pudesse perceber o que acontecia e tentar escapar pelo caminho. - Senhorita Aubrey - rodeou o arbusto e permaneceu de p frente a ela, resfolegando. Milord quer que faa chegar seu amvel convite para que voc o acompanhe a tomar uma taa de chocolate e bolachas no salo. Ela ficou plida, mortificada at o inexprimvel por ter sido pega com as mos na massa, bisbilhotando atrs dos arbustos. Como se atrevia a supor que ela queria sua companhia, amvel ou no! Um nabo! Crispada, disse-lhe: Ns... Estamos encantadas! - apareceram as gmeas e se dirigiram a toda pressa para a casa. Frederica! Theodora! Voltem imediatamente!-gritou Isabel, em uma mescla de fria e pnico. Ela no estava disposta a entrar. De maneira nenhuma! Ashby abriu a porta de seu quarto com tal mpeto que a aoitou contra a parede. Retirou rapidamente as botas, as calas de montar e a roupa interior, deixando as vestimentas esparramadas no cho como uma esteira no caminho do banho. No instante em que viu os Hanson e os Aubrey aconchegadamente amontoados como moscas no parque dianteiro de Haworth Castle, soube que ela viria. Podia dar o crdito de que tanto o clculo do tempo, como o planejamento e a execuo de sua estratgia, foram perfeitos. Phipps foi um espio eficiente; e realmente merecia outra medalha. Ela inclusive chegou mais cedo do que previu. A gata curiosa era incapaz de resistir a oportunidade para apanh-lo sem a mscara. Teria preferido que ela aparecesse em sua casa depois de escurecer. Mas isso tambm podia conseguir. Se no conseguisse ter Isabel em seus braos esse mesmo dia, explodiria. Dudley, seu ajudante de cmara, entrou correndo. Milord, preparei seu banho, mas... Ashby o olhou por cima do ombro. Bem - entrou na tina de cobre e saiu de um salto com os ps avermelhados. - Deus! Tenta me queimar vivo? Traz uns baldes de gua fria. Agora mesmo! Enquanto aguardava que o ajudante de cmara voltasse, arrojou uma pastilha de sabo na gua fervendo e comeou a esfregar o peito, os braos e as costas, com um sorriso brincando nos lbios. Veria Isabel de novo. Logo. Dudley retornou com o Jim, um dos criados, trazendo baldes com gua fria. Antes que pudessem constatar a evidente e embaraosa excitao de seu corpo, Ashby agarrou uma das vasilhas e o arrojou por cima da cabea. Maldio! Tocou castanholas ao sentir o destemperado jorro de gua gelada, mas ao menos serviu para afogar os sinais evidentes de luxria. Passou sabo lquido

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no cabelo e entrou na gua j morna, afundando todo o corpo, inclusive a cabea, para enxaguar. A excitao que percorria as veias o fazia recordar a tpica sensao de expectativa diante da iminncia de entrar em combate. S que desta vez era imensamente mais agradvel... pelo prmio que presumia no final. Dudley, uma muda de roupa limpa! - resmungou entre dentes antes de afundar sob a superfcie da gua para enxaguar o sabo. Quando emergiu, Jim alcanou uma toalha de linho. Envolveu o corpo molhado nela com a eficiente presteza que tinha aperfeioado na Espanha, depois se dirigiu com rapidez a seu quarto, secando o cabelo com a toalha. Dudley disps sobre a cama um casaco verde, um colete de seda marrom, umas amplas calas de montar... e se estava disposto para ajudar seu amo a vestir-se. Ashby se sentia rejuvenescido. Enquanto colocava a roupa interior e as calas de montar, Dudley abotoava a camisa e o colete. E ao mesmo tempo em que Jim o ajudava com a jaqueta, Dudley atava a gravata com um n oriental. Obrigado, isso tudo - colocou um par novo de botas Hobys, e passou como um furaco entre ambos em direo ao espelho que pendurava sobre a cmoda. Penteou-se com os dedos e contemplou criatura refletida no espelho. " Com ou sem?". Essa era a questo. O corao comeou a bater rapidamente. "Com". Em uma das gavetas da cmoda encontrou as mscaras que havia trazido de Londres, todas similares a que tinha queimado. E voc no ria! - disse-lhe Grgula do espelho. Escolheu a mscara verde e deixou o quarto. Enquanto percorria o vestbulo lutou para amarrar os laos da mscara que ondulavam aos lados da cabea. Ainda tentando terminar de amarrar deteve-se bruscamente na parte superior da escada. Um par de belos rostos jovens e idnticos, emoldurados com brilhantes cachos de um dourado acobreado, estavam observando ele do p da escada com inocente curiosidade em seus olhos azul cu. Freddy e Teddy. Maldio. Tinham-no visto, estava seguro. Deveria ter preso a mscara em seu quarto. Para seu alvio, no pareciam consternadas, nem angustiadas, nem horrorizadas. Meramente, intrigadas. Ashby fez um gesto para que guardassem silncio enquanto descia as escadas. Onde est sua irm mais velha? As bonecas de quinze anos vestidas de verde e rosa responderam ao unssono: Fora. Sorriu, recordando quo doce, encantadora e jovem, era Isabel quando se beijaram pela primeira vez no banco. Por Deus, realmente se comportou como um pervertido. S que Isabel no parecia to jovem como suas irms agora.

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Naturalmente, nesse tempo ento, ele tambm era muito mais jovem e muito menos curtido, nesse aspecto envelheceu sculos. Inclinou-se para frente apoiando as mos sobre os joelhos. Qual de vocs Theodora e qual Frederica? Eu - responderam ao unssono, sorrindo diante de suas tolices. Sentindo um tanto ridculo repetiu a pergunta formulada corretamente esta vez, e pde inteirar-se que a do vestido rosa era Teddy, e a do vestido verde era Freddy. Sabem quem sou eu? Ashby - Freddy mordeu o lbio sorrindo timidamente, enquanto enroscava um cacho no dedo. Lembramos de voc - adicionou Teddy ruborizada. - Foi amigo do Will. verdade. Podem guardar um segredo? - levantou contendo mal a risada quando elas dispensaram novamente um sorriso sardnico. - Proponho a vocs um trato. Se me prometerem que no contaro a Isabel que me viram sem a mscara, tenho um presente muito especial para cada uma de vocs. Que presente? - perguntou Freddy maliciosamente, praticando com ele suas artimanhas de mulher em floraes. uma surpresa, mas para saciar sua curiosidade, prometo que algo que sua me jamais te compraria, e indubitavelmente, desaprovaria rotundamente. Trato feito - Teddy estendeu a mo para selar. Ele estreitou as pequenas mos, e saram juntos da casa dirigindo-se para onde se achava Isabel de p, com os lbios apertados e agitada. Ashby sentiu uma punhalada no estmago quando seus olhos se encontraram. Deus, era to formosa e desejvel... e estava totalmente furiosa com ele. Fez uma leve reverncia incapaz de afastar os olhos dela. Fulminou com o olhar a suas irms. Freddy, Teddy, vamos! Nos prometeu algo - recordou Freddy docemente, ao mesmo tempo que se formavam encantadoras covinhas ao sorrir. Ou podemos nos voltar muito tagarelas - adicionou Teddy, a pequena chantagista. Aos estbulos - indicou um edifcio exterior e foi atrs delas, que avanavam dando saltos. No caminho, parou junto Isabel. A cor da musselina de seu vestido combinava com seus lbios apertados em careta de desgosto. Tenho algo para voc tambm - engoliu com dificuldade ao aspirar seu perfume de baunilha. - Uma oferta de paz. O que est fazendo aqui? Acreditei que fosse um recluso, e que nunca abandonava seu lar. Ashby Park meu lar - "e ser o teu tambm, se me aceitar". Negou-se a olhar para ele.

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Que coincidncia que esteja em sua propriedade de campo justo quando estou passando uma semana na propriedade ao lado. No nenhuma coincidncia. Segui voc, Isabel. Seu olhar encontrou por um fugaz instante o brilho intenso de seus olhos azuis. No me ordenou em termos condenveis para me manter longe de voc? - espetou. - Me maltratou e me insultou, s porque eu queria ver o seu rosto. E mesmo assim aqui estamos. No posso estar longe de voc, e voc tampouco - ele sussurrou. - Nos pertencemos um ao outro. Sofri um inferno durante as ltimas duas semanas. O qual bem merece! - caminhou para suas irms. Ele a agarrou no brao. Fui um idiota e reagi muito mal - murmurou. - Eu te peo desculpas por minha conduta, pelas coisas que eu disse. No quis dizer nenhuma delas. Juro isso - enquanto seus olhos acariciavam o delicado perfil, distraiu-se com um cacho que escapou do penteado e ficou flutuando vulnervel na nuca; teve que esforar para conter o desejo de beij-lo. Isabel levantou a vista e o olhou com o cenho franzido. Conseguiu liberarse e se foi para onde estavam suas irms. Maldio. Se no pudesse controlar seu entusiasmo fsico e oferecer uma decorosa desculpa, jamais poderia obter seu perdo. Apartando o devasso olhar de seu bem formado traseiro que se balanava frente a ele, seguiu s damas para o interior do estbulo. A luz entrava pelas amplas janelas esquentando as baias, onde se achavam os mais finos potros puro sangue da Inglaterra devorando fardos de feno. Seu presente est no depsito de elementos da cavalaria que est l no fundo - disse prevendo os gritos de alvoroo. No se viu desiludido. Logo que as trs bonecas Aubrey entraram na pequena habitao, proferiram mltiplas expresses de jbilo. Sorrindo, Ashby as seguiu. Ol, Buttercup - se inclinou para acariciar a cadela que deitava feliz sobre uma manta rodeada de cinco cachorrinhos inquietos. Teddy e Freddy caram de joelhos, cheias de ternura. Podemos acarici-los? Faam, por favor, e me tambm. Teve um parto difcil. Enquanto Isabel se sentava para acariciar a me, cada uma das gmeas elevou um cachorrinho e o embalou perto do rosto. Por que os cachorrinhos so negros se Buttercup dourada? - perguntou Freddy. Ashby o deu uma olhada a Isabel. Voc gostaria de responder essa pergunta?

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Seu pai negro - explicou, e sem olh-lo, perguntou. - Onde est Hctor? Hctor? - Freddy abriu os olhos de felicidade. - o cachorrinho que deu ao Ashby anos atrs? Sim - respondeu Ashby ficando agachado atrs de Isabel, e percebendo como se esticavam as costas. - Hctor o cachorrinho que Isabel me deu, quando eu ainda gostava. Est l fora, em alguma parte, extremamente contrariado. Por que est contrariado? - perguntaram as gmeas juntas. Os moos de estbulo deram nele um banho esta manh. Algo que ele detesta. Vir a qualquer momento, a procura de uma carcia. Quando Isabel o fulminou com o olhar por cima do ombro, ele sorriu e ficou de p para abrir a janela. Assobiou e voltou a ficar atrs dela. Sabia o que estava fazendo. At agora ela esteve levando as rdeas, e no podia evitar certa satisfao por ter tomado o controle da situao, perseguindo ele a ela, embora tivesse que valer-se de ardis pouco convencionais. Hctor apareceu ladrando no depsito. Seus cachorrinhos saltaram de alegria movendo os rabinhos. Abriu caminho entre os machos e as fmeas, lambendo-os, cheirando-os, recebendo suas carcias; e divertindo-se terrivelmente. Finalmente, voltou junto a Buttercup lambendo-a possessivamente. Esta vendo? uma famlia - Freddy suspirou com prazer. Incapaz de resistir tentao, Ashby deslizou um dedo pela sua coluna, enviando uma silenciosa mensagem. Ela se separou dele e recolheu o sexto cachorrinho, de cor dourada que permanecera atrs da me at esse momento. Este igual me - esfregando ao anelado cachorrinho retriever com ternura contra o queixo e disse. - No tenha medo, meu pequeno. Ashby no pde evitar imaginar a Isabel mimando seu filho... e dele tambm. Deslizou o dedo por debaixo do pescoo, o cachorrinho ronronou e ele quase o imita, deu um disfarado olhar. Ela tem seu nome. Minha me nunca permitir que fiquemos com eles - disse ela com pesar. - E sabe muito bem. Acredito que tenho a soluo - prometeu com uma piscada. - Confiem em mim. Sou um homem de muitas habilidades. Hctor saltou para seus ps e guiou aos seis cachorrinhos ao ptio. Rindo alegremente, as gmeas correram atrs deles, e Ashby ficou sozinho com a Isabel. Quando ela tentou ficar de p, agarrou-a pela cintura, inclinou por cima de seu ombro e a beijou. Ela gemeu, mas no o afastou. Ele se achava outra vez no paraso, mas queria muito mais dela... toda uma vida de risadas e alegria,

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uma vida, algo que os Aubrey desfrutavam sempre em abundncia. Ela se virou, permitindo que saboreasse por um instante os luxuriosos segredos de sua boca, e o agarrou nos ombros, mas em vez de aproxim-lo para ela, afastou-o. Nunca volte a fazer isso outra vez! - olhou furiosa, com os seios se movendo agitados, e a veia do pescoo pulsando depressa. Com flego pesado e quente, murmurou contra a face: Por que no? Sabe muito bem por que no! - resmungou irritada. Tentou novamente ficar de p, mas ele a segurou fortemente. Ela se retorceu tentando liberar-se jogando a cabea para trs. No se afaste de mim - suspirou. - Sei que me ama. Voc mesma me disse isso. Seus olhos azuis se tornaram glidos. Maliciosamente, espetou: O amor se apaga quando alguma coisa o altera. No pode dizer a srio - engoliu com dificuldade ao mesmo tempo em que uma sensao de pnico o dominou. No posso? - levantou uma fina sobrancelha dourada. - As mulheres dizem e prometem todo tipo de estupidez quando esto dominadas pela paixo. Que te sirva de lio em sua vida. A pequena sedutora o olhou maliciosamente. Separou-se dela com a mandbula apertada. Contrariamente ao que ela supunha, aprendera essa lio vrios anos atrs, mas Isabel no era Olivia. Faz um momento, sua resposta disse algo diferente. S nos beijamos. No significou nada - deu de ombros com gesto displicente, controlando apenas um sorriso. Se continuasse jogando no rosto suas prprias palavras, ia beijar ela enlouquecidamente para demonstrar que estava errada. Uma frase interessante a que usou: "O amor se apaga quando alguma coisa o altera". Shakespeare deve ter se revirado em sua tumba - ou haver rido maliciosamente dele. Posso perguntar que alterao provocou uma mudana to inusitada em seus sentimentos? - resmungou com os dentes apertados. Principalmente, sua conduta, mas tambm meu novo pretendente. O Anjo Dourado VI? - mordeu ao diz-lo com desdm, consumido pelo cime e o desespero. E no foi inusitado, nem um fenmeno. Seu comportamento foi desprezvel; mas em vez disso, John... Passou s duas semanas, Isabel! - um n de dor o corroeu interiormente impedindo de respirar. Odiou a maneira doce e familiar em que pronunciou o nome daquele bastardo. Muitas Coisas podem acontecer em duas semanas, Ashby - utilizou seu

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ttulo no seu nome de batismo, que nunca havia dito a mulher ou homem algum e com toda frieza. John se comportou como um cavalheiro encantador. Inclusive se comprometeu a patrocinar nossa causa no Parlamento. Foi o que me disse faz duas semanas. Fez algum progresso depois disso? Um substancial progresso. Participou de uma de nossas reunies da fundao. Leu a proposta de lei e a passou. Ele... Certamente a folheou to somente - a interrompeu por despeito e ressentimento. Queria chutar-se por ter permitido que o chantagista albino tivesse adiantado enquanto ele esteve dando voltas. Est recorrendo a todas suas vinculaes no Gabinete de Ministros para nos conseguir as folhas de pagamento... Reagiu ante isso. Portanto no os conseguiu ainda. Bem, me deixe compartilhar um pequeno segredo com voc. No existe nenhum protocolo particular para obter as folhas de pagamento do pessoal do exrcito. A nica coisa que se deve fazer conseguir a algum que o autorize, algum os revisa, e os devolve imediatamente. Esse o procedimento. Ela franziu o cenho. Deve estar fazendo perguntas discretas entre seus pares procurando pessoa certa para que autorize a gesto sem que se faam muitas perguntas respondeu tranquila, mas ele pde detectar que conseguira fraturar a confiana que depositou em lorde Handsom. Se fosse certo que seus sentimentos se voltaram para o John, ele faria o ridculo confessando como tinha passado dois dias com o Brooks revisando as folhas de pagamento e preparando os valores estimados da proposta de lei,e como cavalgara toda a noite sob a chuva porque no podia aguardar um segundo mais para v-la, para reconquistar esse brilho de admirao em seu olhar. Entretanto, no dizer o seria matar a ltima esperana de compartilhar uma vida completa, real, com ela. Deixou Olivia partir sem mover um dedo; no podia fazer o mesmo com a Isabel. O que diria se eu contasse que elaborei para vocs algo dez vezes melhor que as folhas? Mordeu o lbio inferior, turvada. O que elaborou para mim? Uma avaliao completa, assinada e aprovada por um contador de confiana, o senhor Brooks. Seu rosto refletiu surpresa e entusiasmo. Realmente fez isso? Por mim? Eu faria qualquer coisa por voc - disse calmamente. - Acaso j no

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sabe? Manteve um ar relaxado. No sei de nada, quando se trata de voc. O que o seu corao te diz sobre mim? - perguntou brandamente. Olhou-o com os olhos de uma mulher que provou a paixo, e ardeu nela. Me diz que devo renunciar a voc, Paris. Que no confivel. Agarrou um dos dourados cachos entre os dedos. Mas ainda no renunciou a mim - disse em tom quase de pergunta. Ela se levantou. Acredito que seria correto de minha parte informar voc que John solicitou ao Stilgoe autorizao para me cortejar. Uma velha ferida comeou a sangrar em seu interior. Esperas que ele se declare? Agrada-me John. gentil e amvel, no vagabundo nem indeciso. No rompe suas promessas, no me convida a escapar secretamente com ele. Se me declara, provavelmente, seria persuadida para aceit-lo. Tantos anos de jogador experiente e mulherengo tinham ensinado a interpretar as nuances que escondiam as palavras, tanto de homens como de mulheres. Se seus instintos no o enganavam, acabava de enviar uma mensagem. "Seria persuadida para aceit-lo", o que significava que ainda no o fez, e utilizou a voz passiva. Seria Stilgoe a que a persuadiria? Ashby necessitava tempo para estar com ela, para recuperar sua confiana e reconquistar seu corao, para que quando visse seu rosto, no lanasse um grito de horror nem vomitasse de desgosto. Pois se importaria o suficiente para entender, para ver mais frente... Antes de entregar a voc os clculos de valores estimativos, eu gostaria de dar uma olhada na proposta. Voc a tem? No castelo, mas no chego a compreender por que toma tantos problemas. John a revisou de cabo a rabo, e aprovou cada palavra. Disse que estaria orgulhoso de apresent-la na Cmara. Maldio. Agora Hanson era um heri. Embora s seja para me fazer o gosto. Odiaria que os clculos e estimativas estivessem incorretos - esse era um fundamento concreto, legtimo e lgico, que estava seguro de que a convenceria. Est bem, mas como fao para fazer isso chegar a voc? Traga voc mesma. Esta noite - a olhou profundamente para ver se a ideia de estar com ele a ss a fazia mudar de opinio. Embora no pudesse possu-la essa noite, queria abra-la pelo menos. Est me pedindo que fuja outra vez para reunimos em segredo! repreendeu receosamente. Ele se sentiu ofendido imediatamente. Bem, no venha - adotou um tom distante de ressentimento. - Te enviarei por correio os clculos quando retornar a Londres. Poder avali-lo

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tudo por sua conta. Franziu o cenho, e por um segundo temeu que o chamasse enganador. Faz quinze dias me disse que no queria saber mais nada de mim. E acreditou em mim? - acariciou a branca face, aproximando-se para beij-la. Pare! - afastou ele dando um empurro no peito, olhando por cima do ombro. - Pode vir algum. Ningum vir. Suas irms esto divertindo-se muito bem perseguindo os ces. E Phipps tem ordens estritas de manter a raia os curiosos - Ashby no tinha interesse de que os encontrassem em alguma situao comprometedora. No at que estivesse seguro dos sentimentos dela. Eu no sei o que voc esta jogando, mas... Este no um jogo - disse sinceramente. - Desejo voc. Desesperadamente. Sua confisso s serviu para enfurec-la ainda mais. Minhas amigas me advertiram sobre voc! Disseram que no procurava nada de bom! Ficou paralisado. Falou com suas amigas sobre mim? Levantou uma sobrancelha. um segredo por acaso? - no tinha resposta para isso. - sabido que se a pessoa tiver que esconder algo dos seres que ama com segurana se trata de uma m influncia ou de algo perigoso, por isso melhor seria renunciar a isso, ou revel-lo. No sou tola nem fofoqueira, mas voc me feriu, Paris. Desculpo-me por minha conduta da outra noite. Jamais voltarei a fazer algo que te faa mal - adoecia ter se tornado em algo que considerava uma ameaa. - No repito meus enganos, Isabel. Farei tudo o que esteja ao meu alcance para recuperar sua confiana, e seu amor. Ficou de p. Eu no entendo voc. No sei o que quer de mim, e duvido que possa voltar a confiar em voc de novo. Levantou se colocando a seu lado e a agarrou. Me escute - suspirou com a voz rouca, acariciando os cachos de cabelo. Me caou e perseguiu durante sete anos, Isabel Jane Aubrey. No vou permitir que se afaste de minha vida. Portanto, embora tenha perdido duas semanas, vou lutar por voc, e que John Hanson v ao inferno - esmagou a boca com um ardente beijo at que ela deixou de lutar. Rendeu-se com um gemido e devolveu o beijo. Quando levantou a cabea para recuperar a respirao, os olhos de Isabel ardiam de paixo, e ele estava preparado para lev-la a seu quarto pela porta traseira e deixar que Phipps lutasse com suas irms. Est me dizendo que vai me cortejar? - perguntou sem flego, olhando

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fixamente a boca. Para evitar colocar-se em uma situao que o faria desmascarar-se e arruinar tudo quando era muito cedo, dissimulou. Estou dizendo que fui um idiota, que estou profundamente arrependido de ter ferido voc, e que tenho toda a inteno de te fazer minha. Voc... o que, precisamente... amiga O...? Ambas as coisas - "e mais". Os amigos no podem ser amantes - se esquivou e abandonou o depsito. Alcanou-a quando ela caminhava entre as baias. Est equivocada. Chegar a ser amigos e amantes o melhor que pode acontecer a um homem ou uma mulher. Deteve-se em frente ao potro mais jovem e acariciou a cabea. Parece o que me diria minha amiga Sophie. Apresentarei-os. Fariam um esplndido casal. Embora o truque de zang-lo para obrig-lo a declarar estava sendo eficaz - at certo ponto - ele jogou esse tipo de jogos muito tempo antes que ela aprendesse, e sabia como retruc-lo. O que te faz pensar que seramos compatveis Sophie e eu? Apagou o sorriso. Sob nenhum ponto de vista ela queria que ele tivesse algo com sua amiga... mas os olhos estavam decididos. Bom, primeiro, ela mais velha que eu. - Esse certamente um ponto a seu favor. Que mais? Pde inclusive escutar o rudo que fez ao apertar os dentes com fora. No revelarei todos os segredos nem atrativos de minha amiga. Simplesmente,os apresentarei e poder descobrir por voc mesmo quo compatveis podero ser. Franziu o cenho. Por qu? O que tem ela de mau? - "Maldio". Tinha parecido totalmente inseguro. Rapidamente se corrigiu. - Por que necessita ajuda para conseguir pretendentes? muito feia? No! formosa, e no tem nada de mau! A causa - e apesar da enftica defesa de sua amiga, ele apostaria que Sophie realmente tinha algum tipo de anomalia, se que ela pensava que formariam um bom casal. No era to estpido como para no dar-se conta de que suas tentativas para ver o rosto estavam motivados por algo mais que simples curiosidade. Ela tinha medo do que poderia chegar a descobrir. Agarrou-a entre seus braos, incapaz de esconder seu sorriso. Pois melhor que no a tenha conhecido, ou poderia me ver tentado de conhec-la melhor. Estarei feliz de apresentar vocs - se via adorvel quando estava zangada.

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No podia evitar sorrir. Gentilmente, perguntou: Seria capaz de fazer de cupido, justamente quando comeamos a explorar algo to maravilhoso que surgiu entre ns? - apertou-a contra ele. Acredito que a bela dama necessita ento de outro beijo... E essa outra coisa! - soltou-se de seu abrao. - No deveria estar me beijando absolutamente se quer reconquistar minha confiana, deveria se comportar como um correto cavalheiro! Seguiu-a at a porta. Muito bem, de agora em diante serei um modelo de correo. E a prxima vez que nos beijemos - adicionou brandamente - ser voc a que me beije. E essa uma promessa. Pois ento pode estar seguro de que nossos lbios jamais voltaro a se encontrar - anunciou maliciosamente. Lamento te contradizer, exceto que tenho todo o direito, senhorita Isabel, j que voc propensa a surpreender os cavalheiros com seus beijos. Voc foi mal informado - e levantou o queixo. Soltou uma gargalhada. Voc se anima em fazer uma aposta? Sou capaz de pr um perodo de tempo determinado... que tal uma semana? Tanto tempo? - olhou sedutora. - O que eu ganharia? Esta segura de si mesma, n? Acredito que deveramos discutir sobre o que ganharia eu, alm do beijo, naturalmente. Se eu ganhar - props - voc tira a mscara na minha presena. Cortou a respirao. Muito bem - disse lentamente. - E se eu ganhar... passar uma noite comigo. Isso nunc... - deteve-se com um brilho desafiante nos olhos. - Aceito o desafio. Mas se romper a promessa e tentar me beijar perde a aposta. De acordo - as coisas pareciam ir melhorando. Graas a Deus. Isabel estava de muito bom humor quando retornou. Do que estavam falando tanto? Vimos lorde Ashby sem a mscara - respondeu Freddy simplesmente. Viram o seu rosto?-exclamou Isabel, detendo-se bruscamente. - Que aspecto tinha? Teddy apertou os lbios com determinao. Ns no rompemos uma promessa. No iremos a nenhum lugar at que no me digam exatamente o que viram - insistiu Isabel. Pois ento nos ensoparemos, porque est a ponto de chover - assinalou Freddy. Uma gota caiu sobre o nariz da Isabel. At que no me ofeream um retrato detalhado dele, no serei mais sua

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amiga. Afastou-se a grandes passos, muito irritada. Duas coisas eram indubitveis: uma era que no queria que visse o rosto; e a outra, que a desejava desesperadamente. Sentiu como seu tolo corao transbordava de felicidade, e um malicioso sorriso deslocava a careta de desgosto. "Propensa a surpreender", podia derrotar ao coronel lorde Ashby em seu prprio jogo estpido. A aposta outorgava certo grau de controle: para quando a semana terminasse, veria seu rosto, e tinha o pressentimento que sua relao avanaria rapidamente a partir de ento. Algo havia mudado inquestionavelmente a seu favor, se considerasse que ele havia seguido ela at East Sussex. Mas ela no podia confiar completamente nele se ele ocultava o rosto. Por conseguinte, devia manter os lbios bem separados dos seus se quisesse ganhar a aposta. To difcil podia ser? Olivia observou com crescente antagonismo s trs irms Aubrey, quem se aproximavam da casa caminhando pelo atalho. Ashby e o irmo defunto tinham sido amigos muito prximos, mas isso no era razo suficiente para justificar que Isabel sentisse a necessidade de ir correndo ver o Ashby to logo se inteirou de que estava a. Como se fosse possvel que ele olhasse duas vezes a algum to inconsequente como essa simplria. Olivia sorriu sarcstica. Possivelmente esse pequeno abutre achou que teria uma oportunidade com a pattica Grgula em que se converteu; mas no seria assim, no se Olivia tivesse algum interesse em dizer... ou fazer... algo para evitar. E em realidade, Olivia o tinha. Captulo 15 Ashby soube que havia algum em seu quarto assim que abriu a porta. Um perfume conhecido enchia o ar. A sala estava s escuras, mas escutou o roce dos lenis. Sentiu a boca seca. Pensando que estava delirando, aproximou-se da cama, com a parte de seu corpo mais ansiosa apontando o caminho, sem que sua mente alcanasse em aceitar a ideia de que Isabel estivesse ali esperando por ele... A luz do abajur junto cama se acendeu. Ol, Ashby. Deteve-se boquiaberto. Olivia. Ela se sentou deixando que o lenol se deslizasse at sua cintura. Os seios surgiam turgentes entre sua loira e lisa cabeleira. Voc parece surpreso - sorriu ela. O que est fazendo aqui? - exigiu ele. Uma risada rouca brotou da garganta.

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O que parece que estou fazendo? Estou te esperando para que venha comigo - afastou os lenis em um claro convite, deixando ao descoberto uma branca coxa. Est casada - e tomou conscincia de que o perfume era a rosas, no a baunilha. O que significa que podemos fazer o que quisermos, e ningum jamais saber... Por que agora? Depois de tanto tempo? - fui ver voc o ano passado na sua casa, mas Phipps no me permitiu entrar. Cumprindo suas ordens. Vista-se - disse, embora no pudesse controlar que seu corpo reagisse ante a viso de uma mulher nua em sua cama, muito menos quando Isabel esteve torturando-o tanto ultimamente. Mas no havia nenhum interesse em satisfazer sua frustrao com outra mulher, e muito menos com Olivia. Ao dar as costas e tirar a jaqueta, escutou outra vez o roce dos lenis, e depois, sentiu umas mos que se deslizavam ao longo de suas coxas. No pode deixar o passado para trs, como eu o tenho feito? - disse ela, sedutora. - Nos amamos uma vez, mas nunca chegamos a consumar esse amor. Amou meu dinheiro, Olivia. E eu amei um sonho. Procure outro membro para que te satisfaa. No me interessa. Sempre foi muito orgulhoso - murmurou amargamente. Suavizou o tom. - Ainda te desejo, possivelmente mais que antes - deslizou as mos para a tensa virilha masculina. - Estou to mida por voc... Quase saltou para afastar-se de suas mos. Realmente aprendera alguns truques durante os ltimos anos, mas certamente no do Bradford, podia apostar. Deseja-me mais que antes... Antes, quando? Antes ou depois de minhas cicatrizes? Tem que ser mais especfica. No sentia nenhum constrangimento de permanecer completamente nua frente a ele. Devo dizer que seu rosto melhorou notavelmente desde a ltima vez que te vi. - Avanou por volta dele. - Sempre desejei voc. Ningum me fez sentir o que voc me provocava, Ashby. E ainda o faz. Algo que Isabel disse mais cedo ressonou na cabea, e no pde evitar sentir-se culpado com a mulher com quem desejava se casar s por estar frente a Olivia nua. Olhou-a friamente. muito tarde. No desejo voc. Acredito que nunca o desejei. Vista-se cruzou o quarto, pondo a maior distancia possvel entre eles. Serviria se eu dissesse que tenho sido infeliz desde o momento em que rompi nosso compromisso? Esse seu problema, no o meu.

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Isso diz agora, mas eu sei que se sentiu devastado quando te deixei anos atrs. Possivelmente, mas sei o que senti, ou que no senti. E voc incapaz de sentir as emoes que desejo em uma mulher - Isabel despedia mais calor da ponta de um dedo que o que Olivia podia sentir completamente avivada. Pela ltima vez, vista-se, antes que eu chame os criados para que te ajudem esta era sua maneira sutil de fazer ela saber que estava rejeitando-a. Dando um olhar turvo, sussurrou : Por que no tira sua roupa e eu demonstro com que classe de emoes sou capaz de fazer voc arder? Sabendo perfeitamente o que ela estava procurando, sentiu um repentino rechao por toda a situao. realmente to desesperada a situao que tem que se prostituir por sua famlia? Sua expresso se tornou malvola e dura. Agarrou a camisa da cadeira e a colocou. Por que montou esse espetculo hoje se no queria que procurasse por voc? Levantou uma sobrancelha. Estava cavalgando em meu parque. por essa Aubrey! - gritou atnita. - por ela que voc... por essa simplria! E se fosse assim? - seu sorriso fugaz durou apenas um segundo. - Se dispersar alguma calnia que comprometa senhorita Aubrey comigo, e o visconde Stilgoe fareja algum possvel escndalo, far que se case comigo antes de um abrir e fechar de olhos. Isso iria contra os planos de seu irmo, verdade? - foi a grandes passos para a porta. Tem cinco minutos, depois enviarei a algum para que te acompanhe at a porta, vestida ou no. Acorda, John! Temos que conversar - a ordem terminante chegou entre sonhos. Percebeu a luz atravs das plpebras. Grunhindo um protesto, John deu a volta e escondeu o rosto sob o travesseiro. Uma mo sacudiu seu ombro. - Sua gordinha simplria tem um namorico com o Ashby! O que? - reconhecendo a voz de sua irm, voltou a cabea e entrecerrou os olhos. - Liv, pelo amor de Deus, de madrugada! Que diabos acontece com voc? Olivia estava plida. Esta noite fui ver o Ashby e a vi sair de sua casa. John se sentou, passando as mos pelo cabelo desgrenhado. Voc viu ele? Por qu? Isso no importa. Eu te disse que ela no era adequada. Deveria ter

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ficado com a Talbot. cinco vezes mais rica que a senhorita Aubrey e muito menos problemtica. Louisa Talbot - espetou com desgosto - intragvel e desagradvel que tem uma grande aranha americana como tio. Sabe muito bem que contratou agentes para que investigassem nossos assuntos. Se eu tivesse jogado o lao realmente, ele no teria tido nenhum problema em difamar nosso nome publicamente. Alm disso, eu gosto de Isabel. digervel. Estou dizendo que ela tem um caso com a Grgula,oh cabea de vento! Examinou-a enigmaticamente. Pensei que s de ver ele te causava repulso. No o olhou aos olhos. Pensei que poderia fazer que se interessasse em mim outra vez... E salvar voc de seus apuros econmicos? Liv, j te disse que me ocuparei de tudo. Como o fez a ltima vez - o reprovou. - Lamento o do Bradford - soprou. - Devia ter investigado melhor sua situao financeira em vez de acreditar em suas extravagantes histrias. Ela ficou de p e comeou a andar pelo quarto. No posso acreditar que tenha sido to idiota! Esta to melhor agora, quase como era antes. Eu... No adianta que se recrimine agora pelo que aconteceu no passado. Ao menos o rosto do Bradford resulta passvel no jantar. Passvel? - olhou-o furiosa. - Mame disse que estava to bbado que ontem noite quase se afoga no prato de sopa. At seu cheiro me decompe. Me conte sua visita ao Ashby. Te viu? Falou com voc? Sim! Desdenhou-me, mas agora sei por que - e imitando maliciosamente a Isabel. - por essa criatura to encantadora que est cortejando. De algum jeito, conseguiu a ele tambm - se levantou da cama. John, voc deve procurar por outra. Esta muito estpida para apreciar sua boa sorte. Um bom nmero de debutantes se equilibraria sobre voc para poder jogar o lao ao Anjo Dourado. Imogen Blakely, por exemplo. Seu pai venderia a alma ao diabo por um genro com ttulo da nobreza. Enrugou o rosto em um gesto de averso. Leonard Blakely um comerciante, Liv. E a senhorita Milhares? Seu pai foi visconde. Agarrou um copo vazio de brandy que havia deixado em uma prateleira prxima cama. No possvel que Isabel prefira Grgula em vez de mim. Estou seguro de que o visitou por uma questo totalmente inocente. Pois por que saiu sigilosamente e no disse a sua famlia aonde se dirigia?

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No devia se preocupar, disse a si mesmo. No era amor o que procurava, s dinheiro. Mesmo assim, a ideia de que qualquer mulher preferisse a um ermito com o rosto deformado resultava inaceitvel. Quando o repreendi sobre ela - seguiu dizendo Olivia - advertiu-me que no divulgasse rumores, j que se o irmo se inteirasse, estaria casando com ele em questo de segundos. Uma onda de ardente ira percorreu todo o corpo. Tem razo. Se no tomarmos cuidado, tudo poderia voltar-se contra ns e nos explodir no rosto. E nenhum de ns conseguiremos nada do que queremos, Liv. O que acredita que quero? Nada mais que a vida que mereo, isso o que eu quero - espetou furiosamente. Ele bocejou. Te conhecendo, apostaria at meu ltimo centavo que quer recuperar ao Ashby. Equivoca-te! - ficou de p de um salto e se dirigiu porta. - Pode apodrecer pelo que a mim concerne! Escuta, se me casar com a Isabel, ele ficar livre para escolher... detevese ao escut-lo e o enfrentou. Realmente a quer tanto? - perguntou desiludida. Deslizou-se sob as mantas. Isabel no era nem sequer a metade de deslumbrante que Olivia ou que muitas de suas admiradoras eram, mas tinha algo que o dominava. Ela via alm de seu rosto arrumado, de sua popularidade, e o que descobria parecia no impression-la absolutamente. Me pergunto por que teve o cuidado de te advertir que no relacionasse o nome de Isabel com ele - ponderou em voz alta John. - A nica concluso lgica que me ocorre que Ashby no tem nenhum desejo de ficar apegado de maneira permanente uma vez que se divertiu com ela. - Incomodava que Ashby pudesse ser o primeiro homem na vida da Isabel, mas se obrigou a pensar friamente, de maneira racional. No teria sentido perder a cabea agora, e menos por uma mulher da qual no tencionava se apaixonar. - Pode ser que isto nos convenha, Liv. OH, sim? Como? Quando Ashby se cansar dela, a quem recorrer por consolo? Uma mulher com a reputao arruinada e o corao destroado presa fcil para qualquer jogo, e extremamente dcil. Asseguro que nos convm passar por cima de tudo, por agora. Posso inclusive dar um empurro nessa direo. Como poderia fazer isso se para voc suposto no saber nada a respeito? Deixe em minhas mos. Sua tarefa se manter separada dele. E no me olhe assim, Liv! Conheo voc. Deseja-o, e o ter. Asseguro que plantaste a semente em sua cabea. Agora no faa nada e aguarda.

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Quando terminar com seu brinquedo novo, buscara por voc. Um sorriso apareceu na comissura de seus lbios. Algumas vezes, Johnny, me esqueo de quo arteiro . Sem dvida Stilgoe duplicar o dote quando se inteire de que ela mercadoria manchada. Me alegro de que por fim entenda meu ponto de vista. Boa noite. Boa noite - partiu do quarto. John contemplou o dossel pudo. A histria de Olivia no o abateu realmente. At certo ponto, serviu para recuperar seu orgulho ferido. A Isabel no importava um pice, sabia disso fazia dias. Ao menos agora sabia por que. No era porque tivesse perdido seu charme, mas sim porque algum havia se adiantado. Tivesse preferido fazer ela pagar por ter feito ele duvidar de si mesmo... e o faria, ao seu devido tempo. Convencer ela de que se casasse com ele j no era suficiente. Precisava sofrer, e teria que am-lo, porque cometera o pecado capital de fazer que a desejasse... a ela, e a ningum mais. CAPITULO 16 Paris Nicolas Lancaster era arrogante, enigmtico, incompreensvel, diablico e irresistvel. Para um homem que repetidamente gritou que no desejava voltar a v-la; realmente fazia justamente o contrrio. Dominavam-na sentimentos contraditrios. Quando estava a ss com ele, sua determinao se debilitava, o mundo parecia estar bem; e quando a beijava, desejava fundir-se nele. Devia desprez-lo, ou ao menos estar zangada com ele por considerar que uns poucos beijos e um oferecimento de paz a fariam esquecer o cruel mau trato que havia dispensado, mas se sentia profundamente comovida pelos esforos que realizou por sua obra de caridade. O que John vantajosamente prometeu sem chegar a conseguir, ele o obteve silenciosa e eficientemente. Mesmo assim, ele no era o nico capaz de elaborar subterfgios. Isabel enviou a proposta por um dos moos de estbulo dos Aubrey, e durante o resto da semana no East Sussex se conteve e no foi visit-lo. Tinha ainda fresca na memria a histria de ris para cometer essa tolice. Nem sequer ela mesma admitiria que possivelmente no pudesse evitar equilibrar-se sobre ele se o visse. Os ltimos trs dias em Haworth Castle passaram muito devagar. As mudanas do tempo estiveram terrveis, fora e dentro da casa, entre os membros da famlia Hanson. A festa se viu contaminada com tudo o que aconteceu. Para o final da semana, todos os membros do cl Aubrey estavam desejosos de voltar para sua casa. No te entendo, Izzy - a atacou sua me durante o tardio almoo, uma vez j de volta no lar familiar - John estava disposto a declarar-se esta semana, e voc o desalentou!

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Isabel estava com a resposta preparada. Como voc pode encorajar a um homem que passa a maior parte do tempo com sua irm? obvio que passou a maior parte do tempo com sua irm. Voc quase no prestou ateno nele. Basta, mame, no insista - implorou Charles - Sabe como fica Izzy depois de ter estado viajando em um carro durante vrias horas e de ter tido que permanecer fechada todo o tempo. Se transforma em uma velha rabugenta - esclareceu Freddy. O mau humor de Isabel tinha pouco que ver com a viagem e o mau clima; e muito mais... com o Ashby. Durante trs dias ela ignorou sua existncia. E ele nem sequer enviou uma nota! S queria assinalar que John um jovem encantador, e que Izzy no deve pr tudo em perigo - adicionou mal-humorada. Coloco tudo em perigo... por no me dobrar a seu afetado cacarejo e no me converter em uma imbecil? - demandou Isabel provocando um grunhido das gmeas. Vocs me obrigaro a me casar com um homem que no amo nem desejo, alm de minhas habilidades para conversar, portanto, qual o ponto? O ponto que o que voc quer j no est disponvel, Isabel Jane Aubrey, por isso faria muito bem em aceit-lo! - respondeu taxativamente sua me. Isabel ficou de p, ardendo de fria em seu interior. Me desculpem, perdi o apetite - correu escada acima para seu quarto, desejando que Will estivesse ali para distra-la com uma brincadeira, prometendo que tudo se arrumaria, mas Will se foi. Jogou-se sobre a cama com os olhos cheios de lgrimas. S havia um homem que podia faz-la sentir melhor, e a abandonou. Algum tocou porta. V embora! - gritou. Senhorita Isabel - disse Norris detrs da porta. - Mary Higgins est na cozinha. Quer falar com voc. Tentei que partisse, mas a imprudente... Isabel abriu a porta, e Norris por pouco cai ao cho. Est na cozinha? Sim, senhorita Isabel. A verei ali. Se Mary se achava ali, devia ter perdido o trabalho com a senhora Tiddles. Isabel desceu depressa e se sentiu aliviada ao encontrar a Lucy e Mary rindo. Senhorita Aubrey! - Mary ficou de p fazendo uma reverncia quando viu Isabel na soleira. Ol, Mary! - Isabel entrou rapidamente cozinha. - Deus, esta to bela e elegante!

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Mary sorriu abertamente. Obrigado, madame! Sua bondade o que produziu a mudana. Um sorriso se desenhou no rosto da Isabel. Agrada a voc trabalhar com a senhora Tiddles, suponho. Certamente. uma grande senhora, e nos levamos de maravilhas. Agrada-me escutar isso. - Isabel desviou o olhar para a Lucy, que parecia igualmente agradada. A senhora Tiddles esteve comentando s clientes sobre sua obra de caridade - declarou Mary - e algumas das damas esto perguntando se voc conhece outras mulheres que necessitem um emprego. Sim, conheo outras mulheres! - gritou Isabel contente. - Por favor, diga senhora Tiddles de minha parte que irei ver a... O que isto? - perguntou quando Mary estendeu um papel dobrado. A lista das clientes da senhora Tiddles que necessitam vivas trabalhadoras como eu. H uma lista? - repetiu Isabel surpreendida. Desdobrou a nota e ficou boquiaberta ao ver a extensa lista. - Mary, isto maravilhoso! Conheo a maioria destas damas. Escreverei para elas imediatamente... tudo o que devia fazer era comparar a lista das damas que Mary havia dado, com as que estava na fundao e conseguiria solucionar a vida de vrias delas. A guardou no bolso e sorriu a Mary. Obrigado por ter vindo, e agradea de minha parte senhora Tiddles por sua preocupao. Isabel se dirigiu ao escritrio de Stilgoe para enviar uma nota a Sophie e a ris, assim como s damas da lista da senhora Tiddles. Encontrou uma carta do Ryan na pilha de convites e correspondncia da semana - sem dvida era a que queria que entregasse a ris-assim como tambm vrias cartas de cavalheiros dirigidas a ela. Norris apareceu na soleira. Sim, Norris? O mordomo entrou sustentando uma carta na mo. Isto acaba de chegar para voc, senhorita. Obrigado - o corao deu um salto ao ver o leo estampado no lacre. Aguardou que Norris partisse e abriu rapidamente o envelope. Conhecia a letra desigual e saltou vista: " Onde est?". Estava assinada com um "P" e a direo a seguir: Park Lane. Um amplo sorriso se desenhou nos lbios. A Grgula havia retornado, e estava zangada. Jogou um rpido olhar porta aberta, levantou a carta e a beijou. Se Paris no sabia, ela no perderia a aposta. Ainda.
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uma trapaceira e uma covarde - Ashby bateu a porta do escritrio ao fech-la e agarrou a mo da Isabel. Arrastou-a atravs do espaoso escritrio e se desabou no sof, sentando-a sobre o colo.

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A aposta terminou! "Agora me beije, Helena, venham, me tragam minha alma de novo!". Rindo entre dentes, afundou em seus olhos famintos, e por pouco o beija realmente. Todo seu ser desejava afundar-se em seus braos sem pensar em nada mais, mas toda sua vida se arruinaria, e no poderia ver o seu rosto. Por isso, s passou os braos pelos amplos ombros e deixou que seu sorriso dissesse tudo o que seu corao albergava. Deus santo, quanto sentiu a falta dele! A aposta no terminou bruto. No estabelecemos nenhuma especificao de quanto tempo devamos passar juntos durante a semana. Sua mscara azul fazia jogo com a conservadora jaqueta que levava posta, outorgando um tom azul tropical aos olhos que a olhavam com abatimento. Voc no sentiu minha falta nem um pouco? Tanto, que doa o corao, mas no daria a ele armas contanto que permanecesse em seu colo era uma resposta por si s. Seus olhos mudam de cor. Sabia? Sim - murmurou asperamente. s vezes so verdes, outras azuis. bastante estranho - murmurou ela. Isabel, diga que me perdoou meu anjo... Perdoei voc - sorriu brandamente. Como no fazer depois de que a seguisse at o East Sussex? Confessou que a desejava desesperadamente e se comprometeu com sua obra. Ainda no podia acreditar que a desejasse... Ashby, o homem ao qual sempre desejou! Ele deixou escapar um suspiro olhando os lbios. Desejaria que no houvssemos feito a maldita aposta. Poderia termin-la agora mesmo - murmurou ela. - Tudo o que tem que fazer me beijar, Paris. Suas tticas so ruins e no te beijarei - conteve a respirao. Confia to pouco em mim que no me mostre seu rosto? Seus olhos ficaram srios. Quanto voc se importa? Pensei que no importava meu aspecto, que sabia como era por dentro. Ela percorreu a mscara com a ponta dos dedos. Esta coisa se interpe entre ns como uma barreira. No percebe? Tenho medo de que o que descubra mude o que h entre ns. O que h entre ns? - perguntou ela brandamente. noz do Ashby se inchou sob a gravata. O que seja, no quero perd-la, Isabel. Tampouco eu - suspirando apoiou a cabea sobre seu ombro. A semana no Haworth Castle demonstrou que no importava quanto tentasse, no queria a outro homem. Queria a Paris.

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Li sua proposta. Ela levantou a cabea. E? Serei honesto contigo; no acredito... - deteve-se, reconsiderando o que ia dizer. Diga-me isso. No me deixe em suspense - rogou Isabel. Tenho duas coisas que dizer sobre a proposta, portanto, me escute antes de reagir. Antes de tudo, est muito bem escrita, em termos claros e contundentes. Seu advogado, certamente, sabe o que faz. Entretanto, o pas est em bancarrota. Depois de revisar as cifras com o Brooks, tenho minhas srias dvidas de que seja factvel sua aprovao. Esto pedindo ao Parlamento que pague milhes, dos que nem sequer tm no tesouro. Possivelmente em alguns anos, quando o pas consiga recuperar-se da guerra... Sentiu-se prxima s lgrimas. Est dizendo que no realista? Neste momento, mas s minha opinio. No deve desanimar. Eu... No, confio em seu bom julgamento. Estou segura de que est no certo encurvou os ombros, desanimada. Poderamos mudar a proposta para diminuir os custos, mas ento as compensaes seriam to nfimas que no conseguiriam ajudar realmente aos beneficirios, apesar de afetar significativamente os recursos pblicos. Entendo a questo - todo seu trabalho havia sido para nada. Acariciou a face. Querida, estou seguro de que pode ajudar a essas mulheres de outra maneira. muito decidida e inteligente, e tem o corao mais generoso de toda a Inglaterra. Suas palavras enfraqueceram as profundidades de sua alma. Obrigado por suas palavras. a pura verdade em nome de Deus, minha adorvel leoa, e uma das razes pelas quais admiro tanto voc. Brindou ele com um sorriso. Admira-me? Eu adoro voc - suspirou ele. Sentiu um feroz desejo de beij-lo, mas o desejo de ver seu rosto foi maior. E se deu conta do verdadeiro significado da aposta: confiana. Mas no do tipo que sups, ambos procuravam provas dos sentimentos do outro. Ele queria assegurar-se de que ela o aceitaria apesar de suas cicatrizes, e ela,de estar segura de que podia depositar nele seu amor. Por conseguinte, no importava quanto ela queria devor-lo a beijos, precisava conter-se e perseverar. Possivelmente possa ajudar a essas mulheres depois de tudo -

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murmurou ficando de p. Abraou-a pela cintura. Aonde vai? A nenhum lado. A me sentar junto a ti no sof. Tenho algo incrvel para te contar. Aproximou-a mais a ele. Me diga. Eu gosto de te abraar. Sentiu o forte peito contra os seios, e a inconfundvel dureza masculina debaixo das ndegas. Um agudo espasmo de desejo brotou da mesma essncia feminina. um notvel vadio e no beijarei voc. Se eu devo sofrer um estado permanente de excitao, voc dever fazer o mesmo - sorriu maliciosamente. - Me Conte. Bem - o amaldioou baixo fazendo-o rir entre dentes. - Recorda que te falei sobre a prima de minha donzela, a que recolhi do Spitalfields? Bem, consegui para ela um emprego em uma chapelaria. A proprietria, uma mulher muito bondosa, ficou to encantada com sua nova empregada que, comovida por nossa obra de assistncia, contou a sua clientela sobre ela; e bem, olhe a lista - a extraiu de seu bolso. Estas senhoras desejam contratar a algum como Mary. Folheou a lista. Deveria abrir uma agncia, a "Agncia de Empregos para Vivas, Mes e Irms de Combatentes de Guerra". Uma proposta pode ficar parada no Parlamento durante anos, mas esta uma soluo simples, prtica e imediata. Poderia fazer publicidade nos jornais, alugar um escritrio... brilhante! - inclinou-se para beij-lo, e se deteve. - Demnios. Penso exatamente o mesmo - acariciou os lbios com o polegar. - Desejo te provar to desesperadamente. Um desejo vertiginoso a dominou. - Pare. Imagina que doce seria: lento e prazeroso como uma droga, mas ainda melhor - as plpebras estavam pesadas ao escutar suas palavras pronunciadas lenta e sedutoramente, como em um sonho. Vagamente, sentiu seus longos dedos agarrando o tornozelo esquerdo, subindo pela panturrilha coberta com as meias. - Poderamos nos beijar durante horas, voc e eu. Nem sequer notaramos que chega o entardecer. Esqueceramo-nos do tempo, de tudo, desfrutando um do outro. Sentiu a mo quente repousando em sua coxa. Moveu-se, segurando seu pulso. Quando disse "nada de beijos", esqueci de especificar tambm "carcias pouco cavalheirescas debaixo de minhas saias". Ele ofereceu aquele sorriso lento, misterioso, to dele. Carcias pouco cavalheirescas, n? Isso me obriga a me afastar, ento. Estou convencido de que no existe um s cavalheiro de trinta e cinco anos

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que no tenha explorado debaixo das saias de uma mulher em alguma ocasio. A no ser que tenha outro tipo de gostos. Paris - ela puxou seu pulso. - Estvamos falando de minha agncia. Olhou-a fixamente, com os olhos azuis esverdeados muito brilhantes. Bem - tirou a mo de debaixo das saias e a apoiou sobre o vestido, no mesmo lugar. - Estarei feliz em cuidar da logstica, da publicidade nos jornais, de encontrar um lugar adequado e de financiar toda a operao. Voc o faria? - surpreendida, arregalou os olhos. - Por qu? No foi voc a que me disse que oferecer ajuda a outros serve para curar as prprias feridas? Acredito em sua causa, justa e humanitria. E te ajudarei em cada passo do caminho. Deslizou os dedos seguindo o contorno do bem barbeado queixo. Est me fazendo muito difcil ganhar a aposta. Bem. Quanto tempo acredita que levar encontrar a propriedade para alugar? Uma semana, como muito. E enquanto isso, eu poderia trabalhar com a Sophie e ris na lista. Em algum outro lugar. Fez uma careta irnica. Que mais est tentando obter de mim, mulher? Eu quero dirigir a partir de sua casa durante esse tempo. Tem vrias salas... Rotundamente no - negou com a cabea. Entendo - enredou os dedos no escuro cabelo liso. - S lamento que no possa ver voc, considerando que estarei to ocupada. Embora possivelmente... sirva para ganhar a aposta. Fechou os olhos e exalou profundamente. Bem. S por um tempo. Entrelaou os braos ao redor do pescoo, sussurrando ao ouvido: Eu tambm te adoro. Captulo 17 Inspecionou pessoalmente a cada uma delas? - perguntou Ashby a seu advogado, enquanto revisava o relatrio sobre as propriedades que se encontrava sobre a mesa. Como Isabel se apropriou de seu escritrio para dirigir da direo da fundao durante dois dias - alm de tomar posse de cada quarto localizado no segundo andar da casa - ele teve que refugiar-se no poro, onde simulou estar tranquilo. Seu vestbulo se converteu em um atestado galinheiro, e cada entrada estava bloqueada com uma fileira de mulheres vangloriando-se, espera de ser recebidas por seu anjo salvador, ou alguma de suas assistentes.

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Mas o pior de tudo era que o tempo estava terminando. Ao final desse dia, saberia se a mulher que amava seria dele, ou no. Embora tivesse a vida nisso, no podia recordar por que pensou que a aposta seria uma tima ideia. A nica coisa que havia conseguido era colocar uma corda ao redor do pescoo, com um relgio de areia pendurado nela. Eu fiz, milord. - Fitzsimmons tirou uma pasta da pilha. - Est localizada em Strand, tem vinte salas e a oferecem por um preo razovel. Diria que a minha favorita. Embora o imenso edifcio parecesse adequado para os propsitos de Isabel, Ashby preferia uma propriedade mais prxima a sua casa. Queria ter ela por perto, precisava, fosse sua mulher ou no. Sabia de antemo que embora Isabel o desprezasse de todas as formas quereria estar perto dela, no importava com quem se casasse. Um punho gelado pareceu espremer as suas vsceras diante do pensamento de ter que passar o resto de sua vida observando-a das sombras enquanto outro homem a tinha em seus braos durante as noites, cedo nas manhs, cada vez que o desejasse... Tic, tac, tic, tac. Obrigou-se a se concentra. E esta no Piccadilly? Quinze salas, incluindo um salo de baile que d a um jardim de rosas, mas... O que? - demandou Ashby impaciente. Seu preo est sobrevalorizado em trinta e cinco por cento, milord. No se importava em pagar uma soma exorbitante, contanto que Isabel estivesse perto dele. Deus estaria encantado de pagar at dez vezes essa soma, se pudesse comprar para ela e terminar com essa tortura. Por Deus, o irmo da Isabel no era um sheik rabe. Feche a transao. Hoje. Hoje? Mas, milord... - Fitzsimmons comeou a protestar fazendo uma careta de consternao. Hoje mesmo. Quero ter a escritura em minhas mos antes do entardecer - olhou ao Phipps, que se achava discretamente observando tudo de um canto, simulando ser uma simples decorao da parede. Por favor, mostre a sada para senhor Fitzsimmons. Phipps se viu desolado. Por ali...? No se queixou sempre de no poder fazer suficiente exerccio? Reprimindo as queixa pela ofensa, Phipps conduziu ao advogado escada acima at a frente da casa, onde nenhum homem deveria ousar ir sem escolta. E o que poderia fazer com meus dois meninos, senhora? No posso levlos ao trabalho, e so muito pequenos para deixar eles sozinhos - a jovem de rosto macilento que estava sentada do outro lado do escritrio da Isabel

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espremeu nervosamente o tecido de seu casaco, com uma expresso angustiada em seu rosto gasto. - Meu irmo Niles nos enviava seus salrios da fronte, e nos arrumvamos graas a ele, mas agora que se foi... - com um soluo quebrado, a mulher secou as lgrimas com a manga do casaco. - Meu marido foi deportado, voc veja. Eu... voc uma mulher trabalhadora e honesta, Rebecca? - perguntou Isabel brandamente. Rebecca elevou a vista com expresso desesperada em seus olhos muito abertos. Sim, senhora! Nunca roubei um centavo em minha vida! Embora me envergonhe dizer que meu marido foi um rufio que tinha muito mau gnio. Bom, bom - a acalmou Isabel jogando um olhar em direo aos dois pequenos, sentados timidamente no sof. Comoveu-se ao v-los, estavam to... magros e tristes. Danielli devia comer mais que os dois meninos junto. - No deve se envergonhar pelo passado de seu marido. Agora tem que pensar em si mesma e nos meninos, melhorar suas vidas, comear de novo. Rebecca sorriu entre lgrimas. Eu adoraria, senhora, eu adoraria comear de novo. Esplndido - Isabel fez uma anotao no livro de contabilidade da agncia junto ao nome da Rebecca. - Te buscarei um emprego de acordo com suas habilidades e necessidades. Sua obrigao esforar-se para fazer o melhor que possa. Nada mais - extraiu um xelim da caixa de mogno e o ofereceu a Rebecca. - Compre aos meninos um sorvete. Enviarei uma nota logo que consiga um emprego. Em cinco dias, no mximo. Rebecca aceitou a moeda e agarrou a mo da Isabel. Obrigado! Voc uma enviada do Senhor. Ashby era o enviado do Senhor, reconheceu ante si mesma Isabel. De nada - sorriu. - Bom dia, e recorde nossa conversa. Depois de ter pego as mos dos pequenos entre as suas e acompanh-los at porta, desabou na cadeira do Ashby. Dirigir uma organizao de assistncia social era econmica e emocionalmente entristecedor, mas extremamente gratificante. Nos ltimos dois dias conseguiu emprego a trinta mulheres, e por sua parte, ris, Sophie e Molly - a me viva de Joe, a que Isabel tinha ajudado e que agora trabalhava com elas tinham obtido resultados igualmente bem-sucedidos. Graas publicidade nos jornais choviam oferecimentos de emprego e um nmero crescente de solicitantes se apresentava cada dia. Tudo graas a Paris. Deslizou os dedos sobre a superfcie da caixa de mogno esculpida com um leo que havia feito para ela, a mesma que ela havia devolvido umas semanas atrs. A encontrou na manh do dia anterior sobre a mesa com uma nota que dizia que o dinheiro em seu interior devia gastar conforme achasse

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conveniente. Notou com um sorriso que o leo tinha o mesmo desenho do braso de sua famlia. Devia tomar cuidado de no comear a acreditar que o conde de Ashby a estava cortejando. Realmente se converteu em um aliado em armadura brilhante, fiel defensor de sua causa. A pergunta era: se converteria em seu cavalheiro de brilhante armadura? Hoje era o ltimo dia da aposta. Essa manh, quando visitou Paris no poro para contar sobre os avanos obtidos at o momento, a segurou entre seus braos, procurando que ela sucumbisse ao desejo de beij-lo. Recm barbeado na manh, com o cabelo mido e com a pele despedindo um fresco perfume a sabo; desejou devor-lo. Quando no o fez, seus olhos azuis se tornaram sombrios. Realmente a queria tanto? Quase era muito fantstico para acreditar. Surpreendeu-se quando algum tocou porta. Supunha que Rebecca era a ltima pessoa que devia entrevistar nesse dia. Entre - autorizou e um momento depois, entrou Stilgoe. Izzy! - seu irmo a examinou nesse luxuoso ambiente, e sorriu amplamente. - Diabos! verdade! No podia acreditar quando Leitrim me disse durante o almoo no Clube Social que sua esposa havia contratado uma donzela atravs de sua agncia. Isabel se aproximou, abraou-o e deu um beijo. Contei para voc isso duas noites atrs, durante o jantar. Examinou-a completamente. Devo dizer que me surpreendeu um tanto descobrir que... Que Ashby estava envolvido? Ofereceu-nos sua ajuda. E como aconteceu isso? Manteve contato com ele todos estes anos? No, Charlie. Visitei-o, acompanhada de minha donzela, no se preocupe. Como a Sophie e ris temos feito em repetidas ocasies com a esperana de reunir patrocinadores para a causa. Lorde Ashby nos ofereceu generosamente sua ajuda. Est disposto a contribuir com seu tempo e esforo; no como voc... E sua casa, a manso Lancaster - interrompeu Charles cortante. - Que escritrio to elegante, n? S durante um tempo, uma semana no mximo, at que aluguemos um escritrio apropriado. Seu irmo ainda a olhava com expresso ctica e preocupada. Realmente muito resolvida e ousada. De todos os homens na Inglaterra, foi a ele - suspirou. - No posso dizer que me surpreende, mas... O que? Obviamente tem algo na cabea. No desejo ver voc ferida, nem desiludida, Izzy. Alguns anos atrs teria estado encantado. Hanson um bom partido, mas, indubitavelmente, Ashby melhor. Entretanto, considerando as feridas que sofreu e seu consequente

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isolamento da sociedade... - seu irmo franziu o cenho. - Espera um minuto... voc o viu? Onde est esse demnio? - sorriu. - Eu gostaria de saud-lo. Dever consultar a seu mordomo. Phipps dirige a agenda social de Ashby. Pois ento, posso deduzir que no deixou totalmente seu isolamento. No realmente. Ainda se mantm fechado. Mame sabe algo disto? No estamos em bons termos no momento - demarcou Isabel. Em realidade, tampouco com suas irms. Ela s quer o melhor para voc - quando Isabel no respondeu nada, ficou de p. - Irei ver se Phipps me permite falar com seu empregador. Depois, irei para casa beijar a minha esposa e a minha filhinha - a beijou na face. - Vejo voc l. Quando Isabel fechou a porta atrs dele, escutou conversas no corredor. Suas amigas seguiam com as entrevistas. No dia anterior, depois de ter terminado com todas, mantiveram uma longa reunio para discutir os potenciais empregadores e empregados e outros temas relativos sua nova agncia. Paris no participara pessoalmente, pois tinha preferido faz-lo atravs dela. Como era previsvel, ris e Sophie tinham sentimentos ambivalentes a respeito dele: estavam felizes pelo novo empreendimento, mas no deixavam de estar preocupadas com ela. Isabel decidiu tentar convenc-lo para se apresentar a suas amigas. Andou agitada pela sala. Em poucos minutos baixaria o sol e o tempo limite da aposta expiraria. Pulsava o corao rapidamente, a tenso se agitou no estmago. Havia probabilidades de que ela ganhasse a aposta, e logo veria o rosto dele. Mas essa no era a razo pela qual estava to excitada. A aposta tinha acalorado a paixo entre eles e o desejo que se professavam mutuamente. Faltava muito pouco para que as restries se levantassem, para que cassem as barreiras ditadas pela aposta. O que aconteceria quando estivessem juntos outra vez a ss? Como foi seu dia? Isabel deu a volta bruscamente, com o corao na garganta. Paris. Ele fechou a porta, virou e se dirigiu para ela. Os olhos azuis esverdeados brilhavam atrs da mscara. Tenho algo para voc - ofereceu um pacote. O que isto? - perguntou com voz tremente. Um dbil sorriso se curvou os sensuais lbios. Descobre por si mesma. Aceitou o pacote, com cuidado de no roar os dedos. Se o tocasse agora, no seria capaz de deter-se. E no poderia ganhar a aposta, no veria seu

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rosto, e estaria completamente vencida. Seu pulso parou um instante. Stilgoe esteve aqui. Queria te saudar. Viu-o? No. L a primeira pgina. Se obrigou a concentrar nos papis. algo referente a uma casa. Esto limpando, mobiliando e preparando para amanh como dissemos. Tambm comuniquei a mudana de endereo aos jornais. J tem uma agncia de caridade oficial, amor. Piscando, leu a primeira pgina completa. uma escritura de uma casa em meu nome, Paris! - olhou-o aos olhos com o corao batendo forte. - Voc me comprou um edifcio inteiro para os escritrios? Completo, com quinze salas, um jardim de rosas, e um salo de festas para bailes de caridade e noites de gala e beneficncia - sorriu de maneira estranha, analisando sua reao. Encheram os olhos de lgrimas. E ela que pensou que seu primeiro donativo havia sido extravagante... Esse edifcio deveria ter custado dez vezes mais. Ningum era to generoso com os desamparados. Salvo ele. Se... se souberem que me comprou uma casa, minha reputao se ver arruinada. Maldio, Isabel! Comprei-a para sua obra de caridade, no para te instalar a como minha amante! Chegou concluso de que devia estar louca, e que era to desavergonhada como suas irms; uma falha grave em sua educao certamente; porque to logo escutou a palavra "amante" apareceram imagens de seus sonhos recentes, deixando em evidncia o desejo irrefrevel que a havia possudo todas essas noites. Ela morria por esse homem alto, moreno, enigmtico, e estava dominada por uma fora poderosa da natureza que fazia que s olhando ele doesse o corao. Morria por abra-lo e beij-lo. O que sugere que faa com ela, ento? - perguntou desalentado, interpretando mal seu silncio. Tremendo pela intensidade de seus sentimentos, deixou cair a declarao no cho e colocou os braos ao redor do seu pescoo. Coloque a casa em seu nome. a partir de agora um membro da Presidncia - cobriu os lbios com os seus, sentindo uma corrente fervendo que corria por suas veias. Ele grunhiu de prazer e alvio. E explodiu a eletricidade que cresceu entre eles durante toda uma semana. Suas bocas se fundiram apaixonadamente, desesperada por recuperar o tempo perdido. A lngua masculina rodou como veludo sobre a sua, arrancando profundos gemidos com cada carcia. Foi um beijo profundo, selvagem e sensual, desenfreado pelas nsias contidas, tanto fsicas como emocionais.

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A boca masculina percorreu o pescoo. Passar a noite comigo. Estonteada, levantou com esforo as plpebras para olhar pela janela. Estava escuro. Em algum momento, enquanto esperava por ele, o sol se ocultou. Ele havia perdido. Tambm Paris descobriu o manto impenetrvel da noite. Seus olhares se encontraram. Uma sbita apreenso apareceu nos olhos dele ao mesmo tempo que, tardiamente, dava-se conta de que calculou mal a hora. Voc ganhou - disse assombrado. A ansiedade que percebeu nele a fez duvidar de sua deciso de lhe tirar a mscara. Sentiu como se estivesse apontando a cabea com uma pistola. Apertando a mandbula, afastou as mos. Aonde vai? - gritou ela, ao dar-se conta de que no estava contente de ter ganho a aposta como deveria estar. Desejava render-se nua e passar a noite com ele. Ela ter ganho a aposta roubava a nica desculpa para ceder ao clamor de seus sonhos e afundar no intoxicante pecado com ele. Observou como se inclinava sobre a mesa e apagava o abajur deixando a sala s escuras. O que est fazendo? - sussurrou ela. Ouviu sua voz justo frente a ela. Estou tirando a mscara em sua presena. Est trapaceando - espetou ela. No especificamos as condies de visibilidade no momento em que eu deveria tirar a mscara. Bem pode deixar a mscara porque no vejo uma maldita coisa. Sim, pode - a tenso vibrou em sua voz ao mesmo tempo que agarrou a sua mo e a colocou sobre suas faces cobertas de uma incipiente barba. - Pode me ver com suas mos, meu amor. Inalou lenta e delicadamente, e como se fosse cega, deslizou os dedos sobre os rasgos masculinos, perfeitamente esculpidos. Tinha mas do rosto altas, pestanas largas, e sobrancelhas cheias. A linha de nascimento do abundante cabelo se curvava na ampla frente em um vrtice. Seu nariz era reto, bem proporcionado e ligeiramente arrebitado. Seguiu o contorno de sua mandbula at o forte queixo, e depois subiu os dedos at os lbios. Sempre a tinham fascinado esses lbios cheios, mas nunca tanto como na escurido que a rodeava. Uma fantasia surpreendente a possuiu: estar deitada de costas e sentir eles, deslizando sobre seu corpo nu, cobrindo a de quentes beijos. Sentiu nas pontas dos dedos a sensual respirao masculina entrecortada. Bem? Deixariam-me andar livremente entre as crianas? - tentou soar displicente, mas ela sentiu os msculos de suas faces rgidos sob seus dedos exploradores.

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Est exatamente igual - murmurou com um sorriso. Ele representava a imagem do hussar carismtico e assombrosamente bonito que se apaixonou. Parece aliviada - seu tom se percebia equnime, mas percebeu uma nota de reprovao nele. - Note novamente - agarrou os dedos e os guiou para as faces e a testa. Esta vez apalpou as cicatrizes. Umas linhas largas e finas que cruzavam a pele. Finalmente, compreendeu por que ele sentia tal averso a mostrar-se. Paris Nicolas Lancaster havia nascido formoso, inteligente, rico, e nobre; mas no teve uma me carinhosa nenhuma noiva que beijasse as suas feridas para que as sequelas se apagassem da mente em sua volta da guerra. Apesar do que custou a ele defender o seu pas de Bonaparte, e por isso mesmo, amava-o ainda mais. E depois de tudo o que havia feito para ajud-la com sua obra de caridade; o escrutnio de seu rosto parecia mesquinho e indigno de sua parte. Apoiando-se contra ele, rodeou os ombros com os braos e apoiou os lbios sobre as cicatrizes das faces. Paris, eu amo-te... No, no - afastou a cabea com um movimento brusco. - No quero sua compaixo, Isabel. Acredita que eu tenho pena de voc? Na escurido, o silncio que sobreveio entre eles pareceu entristecedor. O que eu teria que fazer para te convencer do contrrio? - perguntou calmamente. Agarrou-a pela cintura e a sentou na mesa, colocou-se de p entre suas coxas levantando as saias e se aproximou dela. Ela sentiu a dura evidncia de sua excitao apoiada contra seu corpo, avivando os sentidos. E seu flego quente na orelha ao sussurrar: Passa a noite comigo, de qualquer maneira. Eu vou fazer voc tremer e suspirar de prazer. Um tremor eltrico percorreu a coluna e arrepiou o pescoo. Estava sria e delirantemente tentada em aceitar, a sentir sua boca na pele, a toc-lo como havia feito essa noite na pracinha, a deixar-se levar por seu desejo. No posso - disse pesando. - John e sua irm, Olivia, vo levar minha me e a minha cunhada ao Drury Lae e a mim esta noite para ver... Que morra Hanson! No quero que o veja mais, nem a sua maldita irm! Ela deu um pulo. Por que considera to censurvel a sua irm? - inquiriu suspeita. No a considero de maneira nenhuma. Prometa-me que se manter afastada de Hanson. Est ciumento? - beijou a parte suave debaixo da mandbula e seguiu com o passar do pescoo. Por Deus. Tinha vontades de devor-lo. Ele deixou escapar um grunhido grave, a deixando ver que desfrutava ao ser devorado.

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O que voc acha? Anda pavoneando-se detrs de ti com a inteno de se casar contigo e levar voc a sua cama. Sim, estou ciumento, maldita seja! No te demonstrei quanto te desejo para mim? Sentiu um bater de asas no corao. Voc? poderia vir me visitar-ela props sedutora. Os dedos masculinos deslizaram por suas costas, percorrendo habilmente a coluna. Est me sugerindo que suba at seu quarto esta noite? - soou extremamente intrigado pela proposio. Sentiu que o vestido se afrouxava. Refiro-me a uma visita durante as horas do dia. Abaixou o vestido e a camisa dos ombros e apertou a boca quente contra a pele, fazendo-a suspirar de prazer. Dirige uma organizao de caridade durante as horas do dia, meu amor. No no fim de semana. Um passeio pelo parque nas primeiras horas da manh, ou um... piquenique, seria encantador - pensou que ele no necessitava instrues para conquistar a uma mulher, mas parecia necessitar um empurro para a direo correta... ou para vrias direes. Era hora de que a Grgula sasse de sua cova luz do sol e se reintegrasse na sociedade. Embora no momento, estar a ss com ele na escurido se parecia perfeito... e pecadoramente excitante. No passeio em pblico, meu amor. Sabe disso - sentiu um ar frio nos seios, e depois o roce de suas palmas acariciando em lentos crculos os mamilos, sensibilizando-os at convert-los em duras pontas. Voc gosta que nos mantenhamos assim, no certo? - acusou-o sem flego, as urgentes sensaes que a agitavam impediam de concentrar-se no que estavam discutindo. Escapulindo sigilosamente na escurido, onde ningum possa nos ver, ou saber que ns... Estamos loucamente apaixonados um pelo outro! Temos afeto um pelo outro - nem sequer havia visto seu irmo. O resto das pessoas pode ir ao inferno. Quero voc para mim - inclinou a cabea e pegou o seio com a boca, sugou-o com fora. Sentiu um intenso desejo que se explorava nesse lugar secreto entre as coxas. Agarrou-lhe a cabea, incapaz de permanecer direita, enquanto sua lngua envolvia e sugava o mamilo. Aferrou-se possessivamente os seios, dando a forma de suas mos inquietas que os esfregaram enlouquecedoramente fazendo-a arquear-se contra ele, enquanto sua mente se derretia em uma sensual nuvem de ardor e desejo. Seus seios so to suaves, to... perfeitos. Mordeu brandamente as pontas, puxou as extremidades deles, provocando correntes quentes que se deslizaram pela parte de trs das

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pernas. Sua grande mo se aventurou sob as saias acariciando a coxa. Quando roou a abertura de suas meias, a descarga que provocou e o roce dessa mo sobre a pele nua foi deliciosa e pecadoramente prazerosa. Deslizou a mo para o interior, entrando entre as coxas, localizando-se na abertura de sua roupa interior, at acariciar sua pele. Por Deus! - gemeu ao sentir um prazer doloroso que sacudiu todo o corpo. Ao mesmo tempo que diminua, ansiava mais, muito mais dessa eltrica sensao de paraso e de inferno provocada pela carcia de sua mo. Apertou-se procurando a magia pecadora de seu toque. apenas uma amostra do que experimentar se vier comigo esta noite quando ele roou essa pequena protuberncia onde se concentrava seu desejo, deu um salto cambaleando na mesa. Sustentando-se de seus ombros, entregou a boca em um selvagem, faminto e mido beijo. Seus dedos a percorreram com experincia, at que ela se sentiu mida e quente, e ansiosa de senti-lo ainda mais. Ao mesmo tempo ele seguiu acariciando o seio, enlouquecendo a com um abrasador desejo por todos os lados, enquanto se beijavam profundamente, desinibidos, avivando-se mutuamente. Gemendo ofegante com a cadncia que marcava a carcia de sua mo, rendeu-se aos estragos que ele provocou afetando todos os seus sentidos. Quanto mais incrementava a presso e a velocidade vertiginosa que exercia contra esse lugar to sensvel que parecia ter j pulso prprio, mais tentada estava de aceitar seu convite. J no tinha dvidas de que era o homem que queria; soube virtualmente aos doze anos. Com o L. J. se conteve decorosamente, mas com Paris, a virtude e o decoro eram palavras vazias. Eu... eu... Deseja-me - grunhiu contra sua boca aberta, afundando um dedo no interior de seu corpo. Penetrou-a mais profundamente e roou um ponto mais sensvel; uma luxria selvagem percorreu todo o ofegante e ansioso corpo, nublando a mente. Gritou rogando por mais dessa deliciosa tortura. Me deseja dentro de voc, meu anjo, minha leoa... Desejo-te dentro de mim - gritou brandamente, meneando os quadris contra sua mo, emanando ardente lava. Ele sabia perfeitamente por que ofegava ela. Mas embora saciasse uma necessidade, despertava outra, mais urgente, mais demandante que a primeira. J no era proprietria de seu corpo. Recorda quo excitado estava por voc na pracinha? - perguntou ele roucamente. - No nada comparado ao quanto te desejo agora. Quero me enterrar dentro de seu corpo, e te dar tanto prazer que cantaria uma pera inteira quando terminar. Em algum lugar recndito de sua conscincia nebulosa se perguntou a que obedeceria sua obstinada e repetida promessa de prazeres divinos para ela.

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Mal teria o poder para resistir a ele nesse momento. Entretanto, um grito de ira por sua proclamao comeou a vibrar debaixo da pele. Ela havia escutado sobre sua inclinao pelas cantoras de pera, mas se ele se atrevesse a comparar a ela com prostitutas de duvidosa reputao resultaria imperdovel. Para quando eu termine contigo, Paris Lancaster, ter algo em comum com o Hctor. O que? - meio afogado, metade grunhindo contra sua face, disse. - A lngua pendurada? Que agite a cauda? Acredite meu amor, assim me tem j. Se esquece querido - sussurrou ao ouvido, ainda aturdida pelas correntes de desejos que a alagavam em seu interior - que eu sei o que sempre desejaste, qual seu desejo secreto. Como poderia saber qual meu desejo secreto? - sua voz era profunda e rouca, faminto dela. Seu grunhido rouco soava como se fosse um homem dolorido. Um sorriso feminino se curvou nos lbios. Quer uma carcia. Ele se afastou. Ela tentou distinguir seus traos na escurido. Tudo o que pde ver foram as brilhantes gema... de seus olhos. Por que voc se afastou? - gemeu alarmada, tratando de aproxim-lo. Para encontrar o seu desejo secreto. Ela no tinha nem ideia do que pretendia fazer. Estava a ponto de morrer pela urgente frustrao. Sumida na total escurido da sala, a nica coisa que podia fazer era sentir. Ele separou os seus joelhos e reclinou as costas na mesa, depois colocou a cabea entre suas coxas. Paris... o que est...? - separou as dobras midas com os dedos e a provou. Paris! - gritou ao sentir sua suave lngua de veludo esfregando a sensvel e palpitante protuberncia, arrancando espasmos de escuro e ertico prazer. Depois a sugou com os lbios. Os objetos voaram da mesa do escritrio caindo ao tapete enquanto ela se retorcia e saltava resistindo, com gemidos e gemidos de doce agonia, rogando por liberar-se. Sem alterar-se, ele a lambeu, sugou , mordeu, e a arrastou ao limite da resistncia. O corao pulsava disparado nos ouvidos, as pernas tremiam descontroladamente, os quadris, incontrolveis, aoitaram-se grosseiramente contra sua boca avassaladora. OH, Deus... OH, Deus... Paris! - a dura protuberncia explodiu e uma rugiente sensao de satisfao correu pelas veias como um raio, como mel, como potente pio, alagando o crebro de puro prazer extremo. Tinha alcanado o clmax. Umas mos fortes sustentaram o corpo lnguido contra o cmodo peito

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masculino apoiando a cabea contra o ombro. Abraou-o pela cintura e escondeu o rosto em seu pescoo, sentindo que uma sensao de xtase como p de estrelas enchia a mente de satisfao. Agradeceu a escurido, mortificada por sua impudiccia. Aos quinze anos se equilibrou sobre ele com um beijo; e agora virtualmente se derreteu em sua boca da forma mais escandalosa e desavergonhada. Foi maravilhosamente apaixonado - disse ele - doce como o nctar. E outras coisas tambm - resmungou contra seu pescoo. Est envergonhada? - riu entre dentes. - Bom, no deve estar. Eu adoro isso de voc. Levantou o rosto para ele. O que voc adora em mim? Tudo. Acaso significava que a amava? Perguntou-se. Seu corao bate terrivelmente depressa. Est me deixando louco, meu amor. Se no tiver piedade de mim, poderia sofrer um ataque de apoplexia ou me converter em um luntico, ainda no o decidi. Mas apesar das consequncias que sofra por sua culpa, espero que me visite frequentemente, ou vou demolir o que tiver perto destroando os ouvidos de todos. Coitadinho - riu entre dentes. Afundou os dedos na espessa e sedosa cabeleira e baixou a cabea para beij-lo. - Voc meu desejo secreto, Paris lhe confessou enquanto seus lbios se roavam... Senhorita Aubrey - a chamou Phipps golpeando a porta. - Lady Chilton e lady Fairchild requerem sua presena na sala verde. No h paz para ter intimidade - murmurou possesso. - Graas ao diabo fechei a porta. Veem, ajudarei voc a se arrumar - a ps de p e a fez dar a volta. Acende a luz - sugeriu ela arrumando o suti enquanto ele abotoava nas costas. No. Perdeu a aposta, me tocou de todas as maneiras possveis, e mesmo assim insiste em se esconder de mim? Carinho, no comecei sequer a te tocar. A que hora te espero esta noite? Estava cansada de seguir esse jogo com ele. Entretanto, se insistisse, deixaria de lado a aposta e aceitaria seguir, mas de acordo a novas regras. J te disse isso, no posso vir. No o faria embora pudesse. Seria minha perdio, e no o que quero - embora provavelmente tampouco isso bastaria para det-la... desavergonhada como era. No ser sua perdio a menos que algum te veja, e ningum o far. Buscarei voc eu mesmo com meu carro depois de meia-noite. A nica coisa

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que tem que fazer escapulir de sua casa. Aguardarei voc em... No me escapulirei contigo nunca mais. E ponto. Isabel - a fez girar. - J no tenho mais pacincia. uma pena - respondeu cortante. Ela tampouco tinha mais pacincia. No princpio desse pequeno jogo, o nico obstculo que havia era seu isolamento obrigando-a a tomar a iniciativa para poder v-lo, tendo que jogar o papel de perseguidora. Aps isso, aprendeu que o outro lado da moeda era sua carta de triunfo. Entretanto, se o seguisse visitando, ele jamais se aventuraria a reinserir-se na sociedade; e em tanto permanecesse encerrado em sua luxuosa cova, no teria nenhum incentivo para mostrar o rosto ou para declarar-se. Se deseja me ver, lorde Ashby, pode me visitar esta tarde em minha casa e me acompanhar em um passeio pelo parque. Estarei te esperando as quatro em ponto. Isabel - rilhou os dentes. Senhorita Aubrey - a chamaram novamente golpeando com urgncia a porta. Maldio. Encarregarei-me dele - Ashby se dirigiu a grandes e longos passos para a porta e a abriu. - Te importaria... O que est acontecendo a, pelo amor de Deus? - a voz zangada de ris retumbou peremptria na soleira. OH, Deus. Isabel acendeu o abajur e tentou arrumar os grampos do cabelo. No sabia em realidade por que se preocupava tanto. ris provavelmente adivinhou o que estavam fazendo sozinhos na escurido. Mesmo assim, no diria a ningum, guardaria o segredo da Isabel. Paris permanecia de p lhe dando as costas, sem a mscara; sua corpulenta figura bloqueava a soleira para ocult-la da vista dos que estavam no corredor. Parte dela se suavizou diante do seu gesto de sacrificar a si mesmo para que ela tivesse uns segundos para juntar suas coisas. Mas por outra, estava ressentida porque permitisse a ris v-lo, mas se escondesse dela, sobre tudo depois do que tinha passado entre eles. Boa noite, lady Chilton, suponho? - disse modulando lentamente as palavras em um tom de voz sereno, educado, levemente spero, mas com uma nota de chateio que no passou despercebida aos ouvidos conhecedores de Isabel. - Sou Ashby, o novo membro da Presidncia de sua feliz iniciativa de caridade. Estou encantado de conhecer vocs. Lorde Ashby - ris fez uma reverncia. Sua voz resumia consternao, e um pouco de curiosidade tambm. - Me Permita te dar a bem-vinda a nosso grupo e agradecer sua gentileza ao nos permitir usar sua esplndida casa. um prazer, madame - tentou avanar, mas algum mais apareceu diante dele. Me permita apresentar a nossa amiga e colega, a senhora Fairchild - lhe

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apresentou ris. Senhora Fairchild - saudou encantadoramente baixando o tom de voz. No tinha ideia de que as scias da senhorita Aubrey fossem dama de tal juventude e beleza, ou teria insistido em me apresentar ante vocs com antecedncia, - "pobre Ashby", pensou Isabel; suas amigas o tinham encurralado. Lorde Ashby - sorriu sugestivamente Sophie, fazendo uma reverncia. voc muito amvel. Estava sorrindo provocadoramente! Isabel percebeu a inconfundvel risada de Sophie e recordou seu fingido oferecimento de oficiar as apresentaes de ambos frente a suposta existncia de uma afinidade entre eles, e no pde discernir se a gentileza que tinha dispensado Ashby a sua amiga havia sido em vingana por ter se negado a visit-lo essa noite. Reservo minha amabilidade para nossa causa. Nesta ocasio, sou meramente honesto. Eu tambm quereria te agradecer por nos abrir as portas de sua casa disse Sophie com voz suave. - Estou segura de que deve resultar um grande inconveniente, o que faz que sua ajuda seja mais louvvel. Agrada-me ser de ajuda. Amanh mudaremos a agncia para sua localizao permanente. Comprei um edifcio para a fundao a quatro ruas daqui, em Piccadilly. Proferiram repetidas vezes " OH!" e " Ah!" e outras expresses de encantada surpresa. Isabel queria gritar a elas que ele pertencia a ela, e que ningum podia permitir-se efusividades com ele, salvo ela. Em vez disso, adiantou-se para participar da conversao. Ao escut-la aproximar-se, Paris fugiu. Deixo-as para continuarem suas obrigaes. Boa noite - antes que Isabel pudesse aproximar-se ele desapareceu pelo corredor. Isabel ficou pasma. Primeiro suas irms e agora suas amigas? No o toleraria mais! Era a gota que enchia o copo, o jogo terminou. A prxima vez que o visse, dirigiria-se a ele e arrancaria a maldita mscara de seu rosto mentiroso. Escapulir-se com ela na escurido. Ta! J veria. Sobre seu ventre te arrastasse, e p comer o resto de sua vida, antes que te permita voltar a me tocar. ris e Sophie entraram passando junto Isabel, que ficara imvel e mais furiosa que nunca em toda sua vida, e seguiram conversando agitadamente sobre a encantadora Grgula. Olhem! - exclamou Sophie recolhendo a escritura. - Realmente nos comprou um edifcio. Mon Dieu, ele to generoso... E amvel, e atraente - murmurou ris com nfase, revisando os documentos. - E rico! E incrivelmente atraente... - Sophie olhou fixamente a Isabel. -

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Compreendo por que te agrada tanto, Izzy. Seu Ashby um homem em todo o sentido da palavra, no bom sentido. A contra gosto, Isabel tentou discernir a razo pela qual ele no permitia v-lo. Era certo que ela no era to amadurecida e mundana como suas amigas, mas suas irms eram mais jovens e impressionveis, e o viram. A nica explicao plausvel era que temia seu rechao... o que era um insulto em si mesmo. Ela era muito menos preconceituosa que Sophie e ris juntas! Nunca acreditariam se dissesse a elas que a mantinha ainda s cegas. Literalmente. No era que tivesse a inteno de contar j que se veria como uma parva exmia. Bem, se Paris Lancaster a queria em sua cama, teria que armar-se de pacincia, porque ele aguardava uma longa espera! No enganou a si mesma pensando que ele poderia aparecer em sua casa s quatro da tarde desse sbado. Mas ele tampouco devia enganar-se pensando que ela o visitaria em breve. Ganhou a aposta e tambm podia manter-se em sua postura, com os olhos vendados. Parece que para vocs cai bastante tambm - disse finalmente. Acredito que a opinio que tinham dele mudou agora que o viram em pessoa andou frente a elas, muito preocupada para dirigir uma reunio. Seria melhor que voltasse para sua casa para planejar como desmascarlo. Devo dizer que ele no como supunha - admitiu ris. Indubitavelmente, um gentil cavalheiro. Parece... um asco - demarcou Sophie, rindo entre dentes. - Aconteceu algo interessante entre voc e seu misterioso cavalheiro andante enquanto ns mantnhamos inocentes entrevista? Discutimos - murmurou Isabel soprando uma mecha que caa sobre o rosto, sem deixar de passear de um lado a outro. Uma rixa domstica? J? - o sorriso malicioso de Sophie se converteu em franca risada. Ele te compra um edifcio para a agncia e voc briga? - perguntou ris. Ele me irritou! - "e me fez tremer e suspirar de prazer". Te irritou em cima da mesa do escritrio? - Sophie arqueou uma sobrancelha assinalando a desordem das coisas pulverizadas no cho. - Deve ter sido uma briga terrvel. Se esto preocupadas que ele... tenha me comprometido, pois a resposta no. Se continua te irritando, faa-me saber. Estarei encantada de tir-lo fora das suas mos. Isabel se conteve para no mostrar os dentes. Ainda agradecia sua sorte de no ter que enfrentar a Inquisio Espanhola com sua atual aparncia desalinhada. Relutante a revelar sua ignorncia sobre a aparncia do rosto do

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Ashby, indagou: De qualquer maneira, por que o encontraram estupendamente atraente? Sophie sorriu amplamente. Acredito que por quo mesmo o encontra voc, querida. Isabel o colocava em dvida. Os atributos de Paris eram meramente um bem agregado. O que mais gostava dele era sua generosidade, sua fora e sua compaixo. Ele era desse escasso tipo de pessoasespecialmente no Mayfair que no fecha as cortinas para ignorar o sofrimento do prximo e fazer de conta que no existem. E o que mais a fazia desej-lo era a expresso de seus olhos ao olh-la, como se a considerasse a nica pessoa no mundo capaz de salv-lo. Por favor, podemos ir?John e Olivia me recolhero em menos de duas horas - solicitou, pois embora houvesse considerado anular o compromisso, isso aconteceu antes que Paris houvesse posto fim a tudo. Viria bem ele ficar ciumento! Esperava que ficasse muito amarelo atrs de sua maldita mscara! Enquanto suas amigas foram procurar seus xales e chapus, Isabel levantou a mscara de cetim do cho, mas antes de guard-la em sua bolsa, fechou os olhos e aspirou o perfume de Paris. De certa maneira, aspirar mscara que usou parecia algo to ntimo como se fosse sua camisa, ou algo que tivesse estado em contato com sua pele. Ao diabo, contudo. As coisas estavam indo das mos se considerava a possibilidade de ir a sua cama apesar de ter ganho a aposta. Comportar-se como uma mulher impudica e desavergonhada no o levaria a propor matrimnio e, com toda segurana, a arruinaria. Sua imprudncia a havia feito pr em risco sua reputao, o que significaria o fim da vida que tinha e, provavelmente, o de sua agncia tambm. Seu futuro dependia de seu bom nome, igual ao seu presente. Em consequncia, sem importar quanto desejasse ao misterioso cavalheiro, deveria esforar-se por ser prudente e moderada... e teria que manter-se afastada dele todo o tempo que pudesseou at que se extinguisse o fogo que tinha aceso nela. Uma vez que estiveram comodamente sentadas no carro de ris, Sophie procurou os olhos da Isabel na escurido. Ainda no te declarou? No - respondeu Isabel de mau humor. Est apaixonado por ti. A pesar do bater de asas no estmago, Isabel o ps em dvida. Desejavaa, mas suspeitava que fosse mais por necessidade que por amor. Ao parecer, ela possua algo que ele verdadeiramente desejava. Ela esteve brincando quando assegurou a ele conhecer seu oculto desejo. Na verdade, no fazia ideia de qual era. A menos que ris tivesse tido razo

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todo o tempo quanto a que ele tinha intenes ocultas a respeito dela. O autocontrole que exercia Paris se resultava desconcertante. Possivelmente suas manobras estavam urdidas para prend-la e algem-la com o decadente dossel da cama medieval que estava no poro, ou um pouco igualmente gtico. Tivesse sido algo... fascinante, se no fosse pela falta de ar dessa antecmara. Se na verdade Ashby tivesse algum plano infame em mente, deveria falar com suas irms, j que elas estariam felizes de proporcionar todo tipo de contos horripilantes sobre como reagia ela ante o fechamento. No era algo que devesse tentar em sua casa. Tenho uma magnfica ideia - anunciou ris. - J que o edifcio tem um salo de baile, proponho que organizemos uma festa para que todos saibam que esperamos contar com seu apoio e donativos! Iluminaram-se os olhos. Organizemos uma festa de disfarces - sugeriu timidamente. - Com mscaras! Suas amigas gostaram da ideia. A todos gostavam das festas de disfarces, e quando seus pares vissem o nome do patrocinador no convite, no seriam capazes de resistir a dar uma olhada Grgula. Depois de deixar a Sophie, o carro subiu at a entrada do nmero 7 da Rua Dover. Isabel extraiu a carta do Ryan da bolsa e a estendeu a ris. Levei isto comigo durante vrios dias, no queria te dar na frente de outras pessoas. do Ryan. Queima-a. No quer saber o que diz? - perguntou Isabel calmamente. - Veio me ver antes de deixar o pas. Ainda te ama, ris, e deseja desculpar-se por seu... mau comportamento. ris limpou uma lgrima da face. Queima-a. Isabel agarrou a mo de ris. Merece saber a verdade, querida amiga. No tem nada que perder s lendo-a. Sim, tenho - respondeu cortante. - O dio que sinto pelo Ryan a nica coisa que tenho dele. Mantm-me quente na noite, quando comparo minha vida com o que poderia ter sido - quebrou a voz. Me alegro de que seu Ashby no seja o monstro que temi, mas h uma razo pela qual as mulheres impem regras de conduta com os homens. Pensei que Ryan era meu nico amor, meu salvador. Confiei nele to cegamente que permiti... - fechou os olhos para conter a sbita corrente de lgrimas. - No cometa o mesmo engano. Se assegure de que ele seja o homem que voc deseja, antes de se entregar. Isabel se inclinou para frente para abra-la. a melhor amiga que algum pode desejar. Obrigado por compartilhar

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seu segredo comigo, por tentar me proteger. Ryan no te merece, querida - a sustentou entre seus braos at que conseguiu conter as lgrimas, depois estendeu a carta. - Queima-a voc mesma, se o desejar. Eu seria muito curiosa para no l-la, e a curiosidade o que matou ao gato. ris sorriu. Ao menos posso me consolar sabendo que a vida de Ryan tampouco um mar de rosas. Ou no teria tomado tantos incmodos para obter que a carta me chegasse. Esse o esprito que deve ter - Isabel a beijou na face e permitiu que o lacaio a ajudasse a descer. - Te vejo amanh de manh - no podia esperar a pr em prtica seu plano. Captulo 18 Em sua simples voz todo seu ardor aflora E embora to doce respira meu nome, Nossas paixes j no so como outrora. "A Carolina", Lorde Byron. Uma vez mais Isabel se conteve e no o visitou durante... toda uma maldita semana! Afundado em um horrvel estado de nimo, Ashby derrubou sua frustrao e desejo lixando a obra que tinha comeado na sua volta de Ashby Park. Entregou-se tarefa como se fosse um trabalho de preso, mas como era uma surpresa para a Isabel, no retrocedeu no esforo. Gostava de fazer coisas para ela. Constatar o prazer com o que as recebia era emocionante e completamente aditivo. No podia recordar qual era sua musa antes que Isabel reaparecesse em sua vida umas poucas semanas atrs. Agora mal podia suportar o tempo que estavam separados. Will havia dito uma vez que a pessoa se acostumava rapidamente s coisas boas, no era assim com as ms. Isabel Aubrey era o melhor que aconteceu em sua vida... e seria a pior, se no obtinha o que ele queria. Os primeiros dois dias, Ashby sups que estava muito ocupada arrumando a formosa casa que ele comprou para sua obra de caridade, adaptando-a para contar com escritrios adequados para a agncia. Quando o sbado chegou, e em considerao a que ele no se apresentou em sua casa para dar o passeio no parque que ela sugerira, calculou dois dias mais para que sua irritao se acalmasse. O sexto dia, quando ele enviou uma nota convidando-a a almoar com ele e foi cordialmente rejeitado, soube a verdade: Isabel no sentia falta dele nem sequer a metade do que ele sentia a falta dela.

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Sentiu-se como essas mulheres que ele estava acostumado a seduzir. Muitas vezes ele tambm se viu comprometido, de algum jeito, a estar com mulheres s que no tinha interesse de ver novamente, ou to frequentemente como elas tivessem desejado. Se assim se haviam sentido, havia-as feito sofrer um inferno. Jamais havia sentido antes nada nem remotamente parecido a urgente necessidade que o dominava, nem essa constante dor sob as costelas. Sem poder v-la, toc-la, falar com ela estava se convertendo em um lastimoso despojo humano. Suspeitava que ela procurasse pression-lo. A pequena chantagista pensava que podia dobrar o brao para obrig-lo a fazer a grande apresentao em pblico. Possivelmente se conformaria com uma reunio mais privada, sempre e quando no usasse a mscara, mas isso o poria em risco de perder tudo. Fazendo justia, ele deveria ter mostrado j seu rosto. Mas cada vez que considerou faz-lo, as mos ficavam frias, midas e pegajosas; e uma sensao parecida com o pnico o dominava. Se as olhadas compassivas de suas amigas podiam servir de pauta, tambm elas deviam estar preocupadas com a reao da Isabel. Por isso, antes que tirasse a mscara em plena luz, precisava estar seguro de que se importava o suficiente para poder ver mais frente... Por mil infernos. Maldita seja, era culpa dela que se sentisse pateticamente inseguro. Toda essa conversa de amor e a possibilidade de ser alterado o estava convertendo na anttese do curtido libertino que outrora fora. Foi comandante na guerra a quantidade de anos suficientes para dar-se conta de que perdera a supremacia do poder. Isso era o pior de tudo. Antes, quando havia feito que uma mulher gritasse seu nome dominada pela paixo, ele passava a ser seu amo e senhor; e bastava estalar os dedos para que fosse correndo para ele. Mas no com a Isabel. OH, no. Isabel, a leoa, tinha convices, objetivos... e outros pretendentes. A leoa queria que se prostrasse a seus ps. Nada do que ele fazia tinha o poder de persuadi-la, salvo mostrar o rosto. E isso no podia fazer. No antes de ter feito o amor, suave, apropriada e meigamente. No era que tivesse nem a mais remota ideia de como obter. Apesar de ter mantido uma vida sexual ativa durante mais de duas dcadas, jamais havia feito o amor a uma mulher. O sexo tinha sido uma atividade prazerosa que no comprometeu emoo alguma... nem tantos planos, nem autocontrole. Nem a quantia de quarenta mil libras. Mas tampouco queria seduzir a Isabel sobre uma mesa de escritrio, nem na pracinha de uma casa estranha, ou em uma luxuosa sala de hotel, nem em nenhuma das instalaes que habitualmente utilizou para ter sexo com ex-amantes; queria seduzi-la em sua cama, onde teriam todo o tempo e privacidade do mundo. Tampouco a escolheu para que fosse sua futura esposa por um simples desejo carnal, embora o tivesse; sua voracidade era por essa capacidade nica que ela possua a que procurou

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durante toda a vida: seu mais secreto desejo. Desde que tinha quatro anos, sendo um pequeno conde, dono de uma fortuna inesgotvel e sem ningum para quem prestar contas, as pessoas tinham procurado sua companhia por duas razes: poder e dinheiro. E se por um instante o tivesse esquecido, quando comeou a atrair ao belo sexo, as mulheres o fizeram saber em pouco tempo que, apesar dos atrativos que pudesse ter, esperavam alm um ou dois presentes. Assim foi que aprendeu s consentir, enquanto ele conseguisse o que desejava delas, principalmente um curto intercmbio de prazer fsico, sem nenhum tipo de ataduras. Indevidamente, ao crescer se converteu em um vicioso intil, mimado e mimado, acostumado a conseguir o que desejava e a fazer tudo o que ele desejava muito. Seus supostos amigos e companheiros eram esbanjadores perdidos e inescrupulosos, criaturas dissolutas cujas reputaes eram mais negras e vazias que a sua, e que, igual a ele, foram pela vida de excesso em excesso a seu capricho. Sentiu como se ele fosse um maldito clich. Encontrar ao Will foi um ponto crucial em sua vida. Realmente agradava ao Will. E o que era mais estranho: a segurana em si mesmo de seu novo amigo provinha de seu interior. Como segundo filho de um membro novo da nobreza, esperava-se que abrisse caminho no mundo simplesmente com o nico aval das conexes de sua famlia. Entretanto, no se limitaram a liberdade de perambular pelo mundo com um alegre sorriso no rosto e a convico interna de sua unicidade. Will forou ao Ashby a fazer algumas sesso de profunda introspeco sobre suas motivaes, convices e atitudes, mas no foi at que o levou a sua casa que brotou o desejo de satisfazer um novo capricho. S que este no era to fcil de satisfazer, era quase impossvel. Portanto; converteu-se em uma obsesso, uma fome to profunda, to persistente, que ocupou todos seus pensamentos e sonhos. Desejava que algum o amasse. Amor, essa besta irracional e ilusria que todo mundo venerava, pela qual lutavam encantados. Queria senti-lo. Entretanto, sem importar quanto o desejasse, quo afanosamente o buscasse, a besta o evitava. At que pde vislumbr-la sete anos atrs, em um escuro banco, em uma jovenzinha a que ele dobrava a idade. Nunca tinha encontrado a algum mais apaixonado e devoto dos que amava; uma autntica leoa. Ser objeto de seu amor, embora no fosse mais que por um fugaz momento, tinha-o vigorizado, havia o feito sentir-se especial, invencvel, vivo... um leo. O que tivesse visto Izzy nele para merecer seu afeto, fez ele desejar ser outro homem, por ela e por ele mesmo; porque agradou o sentimento. Havia feito sentir que a vida merecia ser vivida. Se ele tivesse sabido que ela aceitaria suas cicatrizes... suas culpas, e todo o resto... no haveria sequer

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pensado em colocar a pistola na cabea em Waterloo. Teria ido diretamente para ela. Mas Isabel no o viu depois de Sorauren, e ela no sabia que tinha matado a seu irmo. A possibilidade de que ele pudesse terminar como um dos desafortunados bbados que babavam detrs dela o aterrorizava. Apostaria tudo o que possua a que Isabel no tinha conscincia da poderosa arma que possua to naturalmente. Tinha-o visto com os vagabundos do baile dos Barrington, ela irradiava inocentemente esse quente magnetismo, e parecia inalcanvel a todos eles, porque nenhum em realidade a interessava. Sua arma no era sua beleza, nem seu dote - dos quais no precisava embora no na magnitude de outras mulheres de seu crculo-era essa promessa de amor incondicional que, sem querer exalava. Era isso o que fascinava os famintos de amor da aristocracia. Homens como ele mesmo. Homens que viviam em uma sociedade cnica, mercenria e hipcrita, integrada por viciados no prazer de ser escavada sua glamorosa superfcie, apareceriam como realmente eram meras vtimas do fracassado sistema perambulando como errantes, apesar de serem mulheres e homens adultos, em uma frustrada busca do amor. Porque esse dom era to incomum, que deviam arrastar-se em detrs de artificiais substitutos. "Semelhante aos fantasmas dos sonhos, em cuja desconcertante histria no havia coisa que por ventura no confundissem", escreveu Esquilo.12 Bem, estava farto dessa sociedade e de seus lastimosos fingimentos. Muito tempo atrs decidiu que no se conformaria com nada fingido. A falta de afetao da Isabel, o presente de seu amor, tinha-o deslumbrado e subjugado, como se fosse um mendigo arrastando-se no lodo diante da piscada de aquiescncia do soberano. Era compreensvel por que se sentisse despossudo. Depois de ler as cartas do Will, depois de tudo o que havia feito por ela, esperou obter seu afeto. Entretanto, a pesar do infinito amor que em seu corao ela albergava por sua famlia, seu amigo, e por quanta alma desgraada havia sobre a terra, no encontrou uma migalha para ele. No desde sua desprezada fuga da pracinha dos Barrington, desde que ele a feriu. Por estes dias, inclusive por um sentimento de caridade, estava abaixo de um gato de rua. Tudo pela maldita mscara. Isabel no queria uma barreira entre eles. Olhe voc, esteve nu com mulheres que jamais chegaram a conhecer algo dele; nem sequer aquelas com as que se deitou durante um tempo conseguiram conhecer uma mnima frao do que confessou abertamente a Isabel sobre si mesmo. Objetos sexuais e amigas casuais no tinham alcanado a vislumbrar nenhum pingo de sua alma. Para a Isabel era como um livro aberto. Ela sabia qual era seu desejo secreto. E ela o mantinha longe de seu alcance, intencionalmente. Essa era a razo pela qual se achava enclausurado em seu oitavo dia de

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Grosa - Lima para desbaste de materiais, Ferramenta de trabalho de carpinteiro

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solitria dor e sem fazer nada a respeito. O que poderia fazer exceto entrar como um furaco na agncia e repreend-la com uma tirada de amante desdenhado? Considerando que a nica invaso que levasse a cabo seria em privado, reservava-se a opo de incursionar em seu quarto essa noite; mas se ela gritasse pedindo ajuda, Stilgoe dispararia primeiro, e perguntaria depois. Possivelmente deveria rapt-la, fugir com ela a Espanha ou Itlia, comprar um pequeno palcio junto ao mar, onde pudesse t-la s para ele... Salvo que no estava seguro de como reagiria ela ao ver o seu rosto. Maldio. Maldio. Maldio. A grosa16 escapou de sua mo e rasgou a pele do dedo. Por mil demnios! Grunhindo, elevou a caixa que estava esculpindo para ela e a jogou contra a parede. J no podia suportar mais estar sozinho, nem um maldito minuto mais. Se ela no o amava, estava sentenciado, ficaria completamente louco. Porque ela era a nica mulher que desejava. Amaldioando profusamente, foi jogar gua fria no dedo que ardia terrivelmente. Phipps apareceu no arco de entrada. O que? - ladrou. Milord, tem uma visita - moveu nervosamente as sobrancelhas. - Uma certa jovem margarida... O corao comeou a pulsar com ritmo enlouquecido. Agarrou a mscara. Faa ela entrar. Um momento depois, a luz do sol pareceu iluminar o poro ao entrar Isabel com seu gracioso chapu e sua bolsa balanando em seu brao. Alta, gil e esbelta, usava um vestido de musselina cor adamascada, de colarinho alto e recatado, da mesma tonalidade que suas faces. Desejava com-la viva. S fazendo reserva de um penoso autodomnio pde evitar lanar-se sobre ela, aferraria grosseiramente entre seus braos, e a levar cama antiga que estava no outro extremo da sala. Ela precisava saber que ele tinha outras coisas em sua vida, alm dela. Os pensamentos que tinha de Isabel ocupavam grande parte dela. Ol. Ela deu um passo para diante. Est zangado. Sim, estava zangado consigo mesmo por comportar-se como a mais desprezada de suas conquistas. Se Isabel vendesse assentos para presenciar esta pattica cena, o poro no teria capacidade suficiente para albergar a suas ex-concubinas e amantes aplaudindo e aclamando-a. Olivia o acusou de ser orgulhoso. Pode ser que fosse, mas nesse momento em particular se sentia derrotado. Deveria reiniciar sua obra, salvo que esfolou o dedo indicador e fez

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migalhas da caixa contra a parede. Desejaria contar coisas como que estava esgotado depois de uma noite de farra, mas como ela sabia perfeitamente que no saa em pblico, daria-se conta de que a esteve espiando outra vez, observando como ela saa todas as noites com o Hanson e sua irm, e com suas amigas. Porque ela no tinha tempo para ele. Como vai agncia? - perguntou em troca, soprando o dedo dolorido. Muito bem, graas a voc. Estamos obtendo um xito assombroso. Recebemos bolsas cheias de pedidos de emprego diariamente. Inclusive chegam a ns solicitantes que no vivem na cidade e ouviram falar de ns. Contratamos uma governanta, uma mulher doce chamada Rebecca, que se mudou casa com seus dois filhos pequenos. Contratamos assistentes para que nos ajudem com o trabalho. E contatei s familiares dos que figuravam nas listas que me enviou - sorriu. - Devia ter pensado nisso. Depois de tudo sou uma delas, familiar de uma das baixas do Regimento 18 de Cavalaria do Hussar. Apaguei o nome do Will. No queria que voc se amargurasse - moveu o dedo. A maldita coisa doa como os mil demnios. Ela se aproximou e segurou a mo. Coitadinho, machucou o dedo? Deveria lavar com gua fria. Acalmara a dor. No se sentia muito agradecido com ela para apreciar sua preocupao; sobre tudo porque tinha outras ardncias que precisava acalmar. J o fiz. No serviu de nada. Pois tenho um remdio melhor - sorrindo, levantou o dedo, o levou aos lbios, e o beijou brandamente. O corao deu um salto, deveria estar furioso com seu prprio corao por haver dado tanto poder a ela. Mas ele tampouco podia ajud-lo, tentou no escut-lo, mas sempre voltava a obcec-lo. Inclinou a cabea e inalou o perfume de seu cabelo. Deus. Sua essncia nublava o crebro. Voc me ama? Olhou-o surpreendida. E voc me ama? - repetiu sua pergunta. - Ou me necessita? Sua rplica engenhosa o confundiu. Como diabos deveria responder essa pergunta ardilosa? No era amor a necessidade que se sente por outra pessoa? Maldio. Ele no estava incapacitado para o amor! Amava a seus pais, no certo? Tinha amado ao Will. Desejava desesperadamente perguntar a ela, a perita na matria, que maldita diferena havia, mas no era to parvo como para no saber de antemo que ela interpretaria sua pergunta como uma desculpa spera para justificar-se. Necessito muito de voc - confessou, sentindo-se pouco engenhoso. Sua resposta foi errnea ao julgar por sua careta de desagrado.

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Por que eu deveria amar a algum que me necessita, mas no me ama? Eu no disse que no te amo, merda! - afastou a mo bruscamente dela e foi servir se uma saudvel dose de usque. A mulher estava decidida a v-lo internado em um instituto psiquitrico. Quer um pouco de usque? No, obrigado. H uma diferena entre amor e necessidade, Paris. No sabe? Explique-me. Jogou-lhe um estranho olhar. Muito bem. Amor significa que algum pe as necessidades da pessoa que ama s prprias. Olhou-a. Est brincando, no? Supe que devo entender uma maldita coisa da explicao to intrincada que me deu? - amaldioando baixinho terminou o resto de sua bebida. No posso te explicar o que o amor. Sente-o, ou no o sente. E voc j no o sente por mim. No mais - se serviu outro copo. Embebedar-se parecia uma excelente ideia, perguntava-se por que no pensou nisso antes. O bater das asas de suas pestanas foi um trao delator de seu desassossego. No entendo por que estamos discutindo isto. Que problema tem? Voc - apoiou bruscamente o copo na mesinha auxiliar e se encaminhou para ela. - Voc... irrompeu em minha pacfica existncia, transtornou tudo, dominou-me com sua voz melosa e seus brilhantes olhos azuis, e seus suaves lbios... - ao chegar junto a ela, pareceu converter-se em um animal depredador. Instintivamente, ela retrocedeu alarmada, mas ele a encurralou contra a parede. Basta. Pare. Est me assustando - o advertiu, sentindo um tanto intimidada. Eu me sujeitei a voc para reparar minha conduta na pracinha, mas nada parece suficiente para voc, no certo? - quando chegou at ela, apoiou ambas as mos contra a parede emoldurando o rosto, encurralando-a, desafiando-a com o olhar. - No descansar at me ver a seus ps. Voc perdeu a razo - respondeu. - Esteve fechado neste poro sem ar muito tempo. Queria ad folhas de pagamento, e os consegui isso. Queria minha opinio sobre a proposta de reforma de lei, e eu fiz isso. Precisava encontrar outra maneira para ajudar a suas mulheres necessitadas, e dei isso em bandeja. Dei a voc tudo o que queria e no te pedi nada em troca, exceto algo que ambos desejvamos, e o que consegui? Indiferena. Frieza. Absoluto desprezo.

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Nunca fui fria contigo. Tampouco muito clida - observou a mescla de emoes refletidas em seu rosto em forma de corao, na careta de seus lbios, em suas suaves faces macias, no impertinente nariz enrugado, em seus olhos azuis preocupados, no cenho levemente franzido dessas sobrancelhas de um loiro escuro. Diabos. No queria uma dissertao de filosofia aristotlica! Tudo o que desejava era um maldito beijo. Para comear... Est dizendo que tudo o que fez pela obra de caridade... fez por mim? perguntou. No foi por mim - embora, surpreendentemente, havia feito sentir-se no s recompensado... havia feito sentir-se bem. Pensei que realmente se importasse com nossa causa. Disse que a razo pela qual decidiu se envolver era para recuperar ajudando a outras pessoas se plantou uma expresso de desiluso em seu rosto. No se importa no mnimo essas pobres mulheres, nem seus filhos famintos! A nica coisa que te importa satisfazer suas prprias necessidades! Importa-me muito sua causa. Possivelmente no tenho sua aptido para ajudar a todos, todo o tempo, mas me indicou o caminho correto, e te ajudei. Mas fracassei ao me dar conta por que um crime fazer algo bom por algum a quem quer agradar! igual a todos os outros - lutou por conter as lgrimas. - S mais hbil no jogo, porque mais inteligente e decidido... e tem mais dinheiro. Exasperado, ele sussurrou. Todos ficaram com um cachorrinho porque voc no podia suportar que fosse jogado rua? Todos abandonaram tudo para te ajudar a cumprir os objetivos que imps? Todos se dedicam por inteiro a ajudar a mulheres carentes? Fez tudo isso porque necessitava algo de mim. Sim. A voc. to mau isso? Fazer coisas por voc me converte em um vilo? No - reconheceu calmamente, baixando o olhar. - Mas eu pensei... Pensou que eu era igual a voc - suspirou profundamente. - Desejaria ser. Me acredite. Estou fazendo tudo o que est ao meu alcance para ser o homem que voc deseja Izzy, e farei mais, mas preciso que... guie-me - baixou a cabea e a beijou delicadamente. - Desejo voc, voc no me deseja? quando ela levantou o rosto, acariciou os traos do pulso como se estivesse em transe. Todos te fazem arder de desejo como eu? - ela desviou o olhar com o rosto arrebatado pelo rubor. Isto o ia consumir, mas no tinha outra opo. Apoiou os lbios na orelha e sussurrou acariciando. Ainda sinto seu sabor. E quero te saborear mais. Pare com isso.

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Graas a Lcifer ele mexia com ela. No era muito sutil, mas jamais podia ser com nada que se referisse a ela. Decidiu ser implacvel. Voc Toca a si mesma como eu te toquei, de noite, s em sua cama? Eu o fao s vezes quando me resulta insuportvel o desejo, e penso em voc. Imagino seus doces lbios, seus seios firmes nas palmas de minhas mos, seu gracioso corpo nu me recebendo complacente, e assim posso conseguir me liberar. No como eu gostaria, dentro de voc, com seu corpo mido e acalorado por mim, me cravando as unhas nas costas, minha leoa - beijou o pescoo, o sangue flua quente pelas veias, cada polegada de seu corpo ardia por ela. Quando ela gemeu, cravando os dedos na cintura, sentiu o desejo de possu-la a mesmo, contra a parede. A voz feminina se escutou como um comprido gemido: Faria algo por mim? S por mim? Em seu estado, aceitaria algo. S rogou para que ela no o enviasse ao inferno. Voc escutou - levantou a cabea e se encontrou com um envelope. - O que isto? - se fosse um convite para suas prximas bodas com o Hanson, ela jamais poderia deixar sua casa. Agarrou o envelope e extraiu um carto adornado com mscaras venezianas de cor negra e dourado. Daremos um baile na sexta-feira para celebrar a inaugurao de nossa agncia. Esperamos reunir recursos e reconhecimento da aristocracia. Vim a te convidar pessoalmente. Percebeu que seu nome figurava depois da frase: "patrocinado por". Eu pensarei. um baile de disfarces. Todos usaro mscaras, no s voc - o olhou aos olhos. - Quero que participe, Paris. Por mim. Far isso, por mim? Era a primeira vez que pedia algo para ela e no para a obra de caridade, ou para ajudar a alguma outra pobre criatura. Se ele se negasse, duvidava que pedisse que fizesse outra coisa por ela. Ela deslizou as mos que tinha apoiadas em seu peito, e as passou ao redor do pescoo. Por favor, comparea ao meu baile, querido. a nica pessoa que eu gostaria de ver, e com quem desejaria danar - o agarrou de surpresa quando ficou nas pontas dos ps e o beijou suave e profundamente, pondo todo seu corao e sua alma nesse beijo. Quando ela fazia algo assim, ele estava disposto a fazer tudo. - Realmente, te desejo - murmurou ela cobrindo o de beijos lentos. Inclusive quando me invadem umas terrveis vontades de te estrangular, homem misterioso... maravilhoso - o abraou... somente o abraou, e pde sentir os batimentos de seu corao contra seu peito. Isabel. Abraou-a com fora, e sentiu que o frio que aninhava no mais recndito

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de seu corao desaparecia com sua calidez de mulher, fazendo ele evocar lembranas e sentimentos que fazia muito tempo havia esquecido . Nunca o abraaram assim desde que tinha quatro anos. E apesar de ser to mida e frgil, a fora de seu esprito o sobressaltou. Jamais poderia deixla ir, embora ela o desdenhasse e burlasse dele e sentisse nsias ao ver seu rosto, porque jamais poderia sobreviver sem ela. Antes que eu esquea... - separou-se de seu abrao, para sua consternao, e extraiu uma caixa pequena de sua bolsa. Estava belamente envolta como presente, e atada com um lao azul. Isto para voc. O que ? Abre para ver por si mesmo - sorriu lhe estendendo a caixa apoiada na palma da mo. Tirou o papel, o lao... e lhe cortou a respirao. um relgio de bolso. Sei. Sem dvida deve ter uma grande quantidade deles, mas... eu o vi. Em uma loja no Bond Street E... no pude resistir - deu um tmido sorriso. Olhe na parte de trs. Tem algo gravado. Sentiu-se... fraco. Voc me comprou um presente? Por qu? Deu de ombros, ruborizando. Por que fez para mim a caixa com o leo? - Isabel, se isto for pelo edifcio para a agncia... - balbuciou torpemente. Ruborizou-se mais ainda. Eu comprei este presente, bom... porque eu gosto de voc, tolo. Tenho que ter uma razo em particular? Com mos no muito firmes e o pulso acelerado, olhou reverentemente o brilhante relgio de ouro com corrente, revisando a parte de trs onde encontrou o braso de sua famlia, um leo belamente gravado em ouro branco, junto com uma inscrio que dizia: "Para P. N. Lancaster. Coeur de Lion. Com carinho, Isabel". Conteve a respirao. Eu no sei o que dizer. lindo. Guardarei com grande estima. Obrigado. Mordeu o lbio para esconder o sorriso, e os olhos brilhantes. No te importa o francs? Corao de leo. No, no me importa o francs - engoliu com dificuldade. - o que voc pensa de mim? Assentiu com os olhos. Precipitadamente, assegurou-lhe. No um suborno e no tem nada que ver com o convite ao baile... Se disser uma s palavra mais comearei a chorar - a silenciou com um beijo, escondendo quo profundamente o emocionou. O ltimo presente que recebeu em sua vida foi de seus pais. Ela estava destruindo-o. Agora guarde, porque no terminei a discusso sobre o baile. Emocionado por seu doce gesto, guardou o relgio na caixa, e a apoiou

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sobre a mesa de vinhos. Voltou para seu lado com o corao batendo com fora. Sim, Sua Majestade? Enlaou o pescoo e o fez baixar a cabea para dar um suave e prolongado beijo. A firme calidez de seus lbios, a aveludada carcia de sua lngua o deixaram completamente fascinado. Isso era algo distintivo na Isabel... seus beijos, beijos que absorviam a alma e o convertiam em um exmio idiota. Um gesto de boa f, a nica coisa que te peo - sussurrou. - Pense. Se apenas soubesse o que estava pedindo... mas o que podia dizer? Como podia dizer que a tortura pelas atrocidades que cometeu o perseguiam a todas as partes? Que ele era um fantasma vivente de todos os milhares que foram mutilados no campo de batalha. Que no servia para reinserir-se na sociedade. Somente o insistiria a fazer com mais fora, ansiosa de sanar suas torturas e de fazer dele um homem novo. Talvez realmente quisesse, mas arranjou uma provocao para ele no seu desejo faz-lo merecedor de sua incondicional, desinibido e inaltervel amor, e ele no estava seguro de poder suport-lo. Captulo 19 OBERN: em m hora os encontro luz da lua, Orgulhosa Titania. TITANIA: bem, ciumento Obern? Duende se afaste daqui. Renegou que seu leito e sua sociedade. OBERN: pouco a pouco, prepotente. No sou seu senhor? Sonho de uma noite de vero, Shakespeare. Que esplndida reunio! - disfarada como uma ave do paraso com um vestido de festa de seda azul com coloridas plumas e uma mscara combinando, Sophie se estremecia deleitada ao escrutinar o atestado salo ricamente decorado. - Estava preocupada que a chuva fizesse que todos permanecessem em seus lares, mas ao que parece, todos os pares do reino esto presentes esta noite, e os que no o so tambm. Nossa festa um xito, se me permitirem que diga isso. Comentaram-me que Prinny est a caminho - sussurrou ris com igual entusiasmo, glamorosa em seu disfarce celta de seda verde esmeralda. - OH! E posso ver a duquesa de Devonshire devorando bombons de chocolate junto mesa de refrescos. Esse sempre um bom sinal. Todos parecem estar passando o de maravilhas - demarcou Isabel. "Todos exceto ela". Suspirou tristemente, ao mesmo tempo que os casais mascarados giravam a seu redor no compasso de uma dana de casais em

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fileiras. Como anfitri, tinha a prerrogativa de declinar convites para danar sem que ningum se ofendesse. Portanto, permaneceu de p junto pista de baile, desejando estar em outra parte, e com outra pessoa. Infelizmente, j havia usado todos seus azes: manter-se afastada de sua casa, suplicar que fosse a sua festa, permitir que essa semana John e Olivia a acompanhassem a cada uma das noites, sabendo que Paris rondava nas sombras fora de sua casa... Mesmo assim, nada parecia perturb-lo. Pelo contrrio, parecia mais afianado que nunca em sua posio, refugiando-se detrs da mscara. O que outra coisa podia fazer ela? Suas maquinaes no a conduziam a nenhum fim proveitoso, havia s duas cartas por jogar: desmascar-lo quando menos esperasse, ou passar a noite com ele. Mas no queria abrir mo de nenhuma delas. Recorrer a medidas desesperadas bem poderia custar a separao do homem ao que amava, a reputao, a agncia e inclusive, a liberdade. Estava perdendo o maldito jogo. Embora demonstrou que no podia esperar que ela resultasse uma presa fcil, o coronel Lorde Ashby, o brilhante estrategista, estava tomando seu tempo, espera de que a fruta amadurecida casse em suas mos. Isso estaria muito bem e estaria no correto salvo pelo fato de que a deciso final sobre seu futuro no estava nas mos dela. John j no tentava conquistar outras mulheres, tinha centrado toda sua ateno nela e, como resultado, sua me e seu irmo aguardavam uma iminente proposta de matrimnio. Todos colocaram uma mscara e vieram a dar uma olhada a nosso patrocinador - comentou ris. - At o Chilton se encontra aqui, em algum lugar. Seu marido, igual ao resto dos presentes, se ver penosamente decepcionado esta noite, posto que ele no vir - disse Isabel. Depois de ter examinado a multido durante duas horas procurando um homem mascarado em particular, estava mais que decepcionada. Sentia-se completamente infeliz. Quem no vir? - disse algum em voz baixa junto a ela. Isabel se sobressaltou, mas reconheceu a voz de Ryan Macalister at sem ver sua alta figura de cabelo castanho avermelhado. ris conseguiu a reconhec-la inclusive antes que ela e se desculpou imediatamente. Sophie dispensou um olhar que advertiu a Isabel que seria considerada uma traidora por relacionar-se com o inimigo e fugiu atrs de sua amiga. Isabel permaneceu imvel. O soldado mascarado a segurou na mo e fez uma reverncia. Bottom, ao seu servio, Sua Majestade. Como soube? - ela sorriu por trs de sua mscara de cores claras coberta com p prateado. O que? Que voc Titania, a rainha das fadas?

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Percebeu como a examinavam seus curiosos olhos celestes atravs das frestas da mscara que cobria a metade do rosto. Observou-a atentamente: as sapatilhas chapeadas, o vestido de variadas cores de gaze que foram do amarelo brilhante rosa e ao celeste, detendo-se particularmente nos seios que o espartilho prateado deixava generosamente ao descoberto, mais que o usual. Seu olhar percorreu lentamente todo o corpo at chegar finalmente a seus brilhantes cachos que caam como cascata de uma diminuta tiara de prata. Era uma pena que no fosse o causador da escolha desse disfarce to sugestivo. Era uma aposta segura. Mais segura que sugerir que estava disfarada de... Do que? Rogo que me diga isso - ela insistiu desafiadoramente. Com o risco de que me golpeie os ndulos com o leque, minha outra opo teria sido uma cremosa Mille feille17, um bolo de folhado de mil capas finas como o papel, com saboroso e doce... Que vergonha, major!-deslizou calmamente o leque pelos ndulos sem poder ocultar um sorriso. - Comparar uma dama com um bolo! No que o converte isso a voc? No em um francs, espero. Os franceses perderam a guerra, major, e voc est a ponto de perder a sua. Ele se aproximou. Rejeitou a minha carta? No - lhe respondeu ela em um sussurro - mas voc cometeu um grave engano. Por qu? A que se refere? - perguntou alarmado. Em primeiro lugar, deveria ter se aproximado dela primeiro, no a mim, e aproveitando a multido mascarada, manter um tte--tte em privado, mas, desacertadamente, alertou-a de sua presena. Agora ela far o impossvel por evit-lo o resto da noite. Voc tem razo, sou um idiota - passou a mo pelo cabelo, desordenando. - s que ela me deixou sem flego ao v-la com esse vestido verde esmeralda. Eu fiquei nervoso - admitiu tristemente. Por desgraa, Isabel no tinha nenhum conselho para dar a ele. Inclusive embora ris o perdoasse, nunca estariam juntos, igual a - conforme comeou a temer - tampouco estariam Paris e ela. Faa o que fizer, por favor, tenha em conta que seu marido est presente. No cause a ela problemas. Chilton do tipo ciumento. Se o vir com
Tradicionalmente, um Mille feuille composta de trs camadas de massa folhada , alternando com duas camadas de creme ptissire , mas s vezes chantilly ou gelia.
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ela, ris ser a que pague as consequncias. Ryan apertou a mandbula, a ira e a dor obscureceram os seus olhos. Desejaria poder atacar e a resgatar desse ogro, mas no posso fazer. Nem tampouco acredito que ela me permitisse isso, mesmo que eu tentasse. Izzy! - o grito de sua me quase a deixou surda. Lady Hyacinth assegurou do brao e aproximou os lbios orelha da Isabel. - John est te procurando, e me inteirei de boa fonte que se declarar esta noite. OH, querida! Mal posso conter as lgrimas! - aspirou ruidosa e dramaticamente. Tampouco eu - Isabel terminou sua taa de champanha e a entregou a um criado que estava perto dela. A boa fonte de sua me era indubitavelmente lady Fanny, a me de John, o que significava que a proposta era verdadeiramente iminente. No ansiava enfrentar a conseguinte recriminao em sua casa, quando informasse a sua famlia que preferia ingressar em um convento antes de casar-se com o John "Handsome", que no despertava emoo alguma. Ryan ainda se achava de p a seu lado. - Me, ele o major Macalister. Prestou servio com o Will no Regimento 18 do Hussar. Major, ela minha me viva, lady Stilgoe. Sua me estendeu a mo para saudar o Ryan, mostrando-se pouco agradada de que se achasse com sua filha estando ela prxima de casar-se. Assim que sua me se afastou, Isabel virou para o Ryan para desculpar-se, mas ele tinha a vista fixa em uma mscara de cor rubi que se dirigia para eles. Sally Jersey. A orquestra comeou a tocar uma valsa. Dance comigo - murmurou suplicante, deslizando a mo enluvada dela ao redor de seu brao. Isabel permitiu ele escolt-la at a pista de baile, agradecida pela distrao. John, perseguindo-a com um anel no bolso, havia despertado um repentino interesse pela dana. Ficou frente ao Ryan na pista de baile - Formamos um bonito casal - ele sorriu tristemente, ao mesmo tempo que agarrava a mo. Me pergunto se algum dos dois conseguir um final feliz. No permitiro recha-lo, no verdade? Obviamente ouviu a mensagem que sua me sussurrou sem dissimulao. No, no o faro, mas enfrentarei a ambos com unhas e dentes se for necessrio. No me converterei na esposa de um homem a quem no amo. Ele curvou a mo ao redor de sua cintura. A curiosidade o cintilava nos olhos. A quem ama minha resplandecente Titania? Uma grande mo enluvada posou sobre o ombro de Ryan. Faa-se a um lado, Macalister - indicou uma voz de bartono. - Esta valsa minha. Isabel sentiu que o pulso acelerava freneticamente. Quem demnios...? - Ryan girou a cabea e ficou boquiaberto. Adotou a

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postura de ateno imediatamente. - Coronel Ashby - soltou a Isabel e sorriu ao mesmo tempo que oferecia a mo. S Ashby. Ao estender a mo ao Ryan, o olhar de cor verde esmeralda de Paris se dirigiu para a Isabel. Estava vestido completamente de negro. Seu escuro cabelo comprido, que j no estava na moda, brilhava luz dos candelabros. Ela sentiu o calor correr por debaixo da pele. A mensagem nos olhos dele era claro e ntido: "To assim eu te desejo". Ryan observou a um e a outro com olhar curioso e fez uma reverncia despedindo-se. Quando sentir a necessidade de compartilhar uma taa enquanto escuta velhas histrias de guerra, d uma volta pelo Old Captains' Clube. Os brancos dentes de Paris brilharam por trs da mscara negra. Obrigado. Nem bem Ryan se retirou, Paris deu um passo para situar-se frente a ela e rodeou a cintura com a mo. Ela conteve o flego. Agarrou a mo que ele oferecia e uniu com um sussurro de saias ao redor da lotada pista de baile. Com a graa de uma pantera negra, ele a conduziu entre casais coloridamente embelezados; seu resplandecente olhar no dela a dominou com sua intensidade. Ela desejou agradecer por ele ter vindo, mas no pde proferir palavra. Poderia ter imaginado que se achava flutuando em um sonho se no fosse pelos batimentos do corao que retumbavam nos ouvidos. Ele a enfeitiou. O disfarce de assaltante de caminhos destacava os esbeltos e largos ombros, fazendo-o ver-se... letalmente desejvel. Paris se ecoou de seu silncio, interpretando sua debilidade fsica. Era uma situao da mais estranha. Depois de ter se encontrado s escondidas com ele, em lugares escuros ou ocultos, nesse momento, rodeada por toda essa gente, ela virtualmente se desvanecia de desejo por ele. Ele se inclinou um pouco mais para ela e mordiscou o lbulo da orelha com os lbios. Eu tambm. Ela sentiu que fraquejavam os joelhos. A varanda. Leva-me. Com o olhar assinalou as portas que conduziam a varanda, e instantaneamente, ele dirigiu o deslocamento da valsa nessa direo. Chegaram ao final da pista e Ashby abriu as portas as empurrando com o cotovelo. Arrastou-a com ele e fechou as portas com o p. No ar flutuava o fresco aroma da chuva recente; as gotas ressonavam no desgue. Abraou-a com mais fora quando ela rodeou o pescoo com os braos. Com voz profunda lhe perguntou:

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Por que aceitou meu convite? Em realidade precisa saber? - deu-lhe um beijo profundo to embriagador como o brandy. Com um suspiro de prazer, entrelaou os dedos no cabelo e o atraiu para si, fazendo o beijo mais intenso. Ele a beijou profundamente com o instinto de um amante, tirando as poucas foras que ficavam fazendo agitar o sangue. As mscaras se roavam enquanto ele a beijava uma e outra vez, fundindo os corpos. Ela no podia suportar, unidos em apertado abrao, o desejo, as capas de roupa que separavam os ardentes corpos, as barreiras... Ela tirou a sua mscara e, sem sequer pensar nisso, afastou a dele tambm. Paris paralisou por um breve instante... e afastou brutalmente sua boca da dela, retrocedendo torpemente. Chocada pelo que acabava de fazer, Isabel se armou de coragem e depois abriu os olhos e o olhou. Ele estava envolto nas sombras cobrindo o rosto com ambas as mos. Entre a separao dos dedos, os olhos o cintilavam cheios de fria por sentir-se profundamente trado. Maldita seja - disse com voz spera. - No pde resistir tentao, no certo? Tinha que me humilhar em pblico. No! - gritou ela com o estmago contrado pelo medo. Deus santo. Odiaria ela. Observa quanto te agrade, ento - grunhiu. Deu outro passo para trs e, com grande relutncia deixou cair s mos aos lados do corpo. A luz da lua o iluminou e ela viu seu rosto. Uma leve exclamao escapou dos lbios dela. Cobriu a boca e pestanejou. No foi um engano da escurido ou do tato em relao vista, verdadeiramente se via igual! O rosto inesquecvel que se achava frente a ela era exatamente como o recordava: traos perfeitos, uma beleza masculina maravilhosa e duas longas e muito finas cicatrize que se estendiam formando uma V da ponte do nariz at as tmporas. E outras duas cicatrizes igualmente finas que cruzavam as faces do nariz para as orelhas. Um grande cirurgio realizou um espetacular trabalho de reconstruo com simetria e preciso, de maneira tal que s fossem visveis seis finas linhas em seu rosto. Ela pensou que se via mais como um leo que como uma grgula, e no havia nada horrendo nele, sem importar o que ele houvesse dito. Por que demnios se sentia forado a esconder-se? No havia sentido. No pde deixar de olhar fixamente, da mesma maneira em que viu s pessoas observar as maravilhas gregas durante horas no museu. S ali de p, observando. O conde de Ashby se via igual mas... diferente. Aos vinte e oito anos era muito belo, quase esplndido, como John. Aos trinta e cinco, era todo um homem. Tinha o rosto de um espartano: de traos fortes, bem definidos, cheio de carter e magnetismo. Mas a mudana significativa estava em seus olhos. Era estranho que ela

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no o tivesse notado at esse momento. O encanto juvenil e o sotaque desenvolto tinham desaparecido. Sua expresso sombria ocultava segredos e dor, alm do que ela podia alcanar a compreender. Satisfeita? Ela sentiu que seu tom cortante afundava mais a adaga da culpa em sua conscincia. Sentiu que fraquejavam as pernas, deu um passo para frente e o segurou nas lapelas do casaco. Me perdoe. Foi muito insensato por minha parte te pr nesta posio. Eu... Ele a olhou friamente. J te disse isso antes. Nunca se desculpe comigo. Por qu? Por que no posso me desculpar? O que fiz foi insensato E... Ouviu o grunhido de uma voz familiar. Deixe ela em paz, Grgula! John - disse Isabel sobressaltada. OH, no, no, no. Que absoluto desastre! Colocou-se frente a John que avanava para Paris. - Se Desculpe com lorde Ashby imediatamente! - se brigavam por ela na varanda sem a presena de nenhuma outra mulher como acompanhante, estaria na runa, sua agncia nunca sobreviveria ao escndalo, e todas essas pobres mulheres no teriam nenhum lugar aonde ir. Me desculpar? Com ele? - disse John sarcasticamente com expresso cnica. Sentiu como Paris se esticava atrs dela, mas ele no emitiu uma palavra. - Preferiria me cortar a lngua antes de fazer isso. No estava segura a respeito da habilidade de Paris para controlar seu temperamento. Ela sabia que o tinha, mas nunca o viu em uma confrontao com outra pessoa que no fosse ela. Controla suas palavras, John. Lorde Ashby o fundador desta agncia, nosso benfeitor mais generoso. Acaba de interromper uma conversao muito importante relacionada com nosso trabalho. No o defenda! Vi como te arrastava para c! - com movimentos surpreendentemente rpidos, John a rodeou e deu um empurro no peito de Paris com fora ofensiva. - Acaso est surdo? - grunhiu John. Se afaste besta, antes que te golpeie esse horrendo rosto at convertlo em uma massa mais agraciada! Paris deu um passo atrs desajeitadamente, sem dizer nada; sua expresso era indecifrvel e tinha os punhos crispados aos lados do corpo. Covarde - espetou John desdenhosamente. Isabel sentiu que o pnico subia pela garganta. suficiente! - olhou furiosa ao John. - Como voc se atreve a insultar to cruelmente ao nosso patrocinador? Voc a besta! Se desculpe imediatamente!

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O Anjo Dourado se via plido. De p frente a frente com Paris apenas chegava altura do nariz. Resultou estranha a completa imobilidade de Paris, seu tenso silencio. Ele era maior e mais forte que John; podia destruir o rosto de um s golpe, se assim o desejasse. Mas no o fez. E graas a Deus que foi assim ou do contrrio todos os presentes iriam correndo para a varanda. Eu sou a besta? - burlou-se John olhando a seu rival. - Por que no pergunta para ele que classe de homem ele na realidade? Pergunte por que os franceses o chamavam de Boucher. O aougueiro? Olhou a Paris com o cenho franzido. Do que ele esta falando? - sussurrou ela. Paris a olhou por um breve instante antes de dar outro passo para trs, mas bastou para perceber a culpa e a vulnerabilidade em seus olhos. Sentiu que se oprimia o corao. No, negava-se a acreditar que ele tivesse algo de que envergonhar-se! Era o cavalheiro negro de brilhante armadura! Vamos, Ashby - John sorriu maliciosamente. - No seja um desmancha prazeres. Nos deleite com suas faanhas heroicas. Conte senhorita Aubrey, que perdeu a um irmo na guerra, quo corajosamente percorria os campos de batalha em busca de soldados inimigos feridos e os massacrava quando no podiam defender-se dos animais catadores, e muito menos de sua baioneta! Como se atreve? - exclamou Isabel. - a mentira mais repugnante que jamais ouvi! mesmo? - John sustentou o olhar enquanto o observava consternada. Imagina a seu irmo deitado ferido e ensanguentado depois da batalha e a um asqueroso soldado francs apunhalando-o enquanto pede piedade. Este o cavalheiro - cuspiu a palavra como um insulto - ao que aclama como seu benfeitor. E pensou que seu rosto era sua nica deformidade. O Boucher - disse mordazmente. Ashby? - Isabel procurou o olhar de Paris na escura varanda. Apesar de permanecer orgulhosamente erguido, com mechas de cabelo escuro caindo sobre os olhos, tinha a vista perdida. Por que no se defendia contra aquelas horrveis acusaes? Certamente John mentia. Adiante! - John fez um gesto condescendente a Paris com a mo. - V agora! Saia fora! Pare com isso! - Isabel enfrentou ao John, farta dele. - Esta minha agncia, minha festa, e j no bem-vindo nela! Por favor, v! - sentiu que algum virava atrs dela e dava a volta rapidamente. Paris havia ido. - Ashby! - lanou-se contra o corrimo que dava ao escuro jardim de rosas que banhava a chuva. No havia sinal dele em nenhuma parte. Tinha desaparecido na noite. O corao pulsava freneticamente, sentiu o calor nas faces. O que fizera?

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Parabns! - murmurou John junto a ela seguindo o olhar em direo ao escuro matagal. Ele tocou sua mo. - Minha adorada Isabel, queria falar com voc... Me deixe - disse apertando os dentes e tremendo furiosa, com ele e com ela mesma; horrorizada, invadida por um pnico extremo, incapaz de compreender a magnitude da catstrofe acontecida. Ai est voc! - uma salvadora vestida de azul brilhante com coloridas plumas se interps entre a Isabel e John. Sophie agarrou Isabel pelo brao e a conduziu para a porta. Acabou a ltima garrafa de champanha, preciso da chave da adega arrastou a Isabel de volta ao salo, abriu caminho entre a multido para o corredor, avanou at um dos escritrios e s a soltou quando estavam fora de vista e havia fechado a porta. Voc enlouqueceu? - exclamou Sophie. - Que demnios fazia a ss com o Hanson na varanda? Se algum os visse teria que ter casado com ele, tola! No estava sozinha com o Hanson. Estava com... - Isabel se sentou em uma cadeira e cobriu o rosto com as mos. - OH, Sophie, causei uma confuso terrvel. Convidei ao Ashby festa, e veio. Depois John nos surpreendeu no balco e insultou cruelmente ao Ashby, e ele agora me detesta, despreza-me, e no posso culpar porque eu mesma me detesto e me desprezo tambm. Nunca me perdoar. Eu o perdi - soluou e as lgrimas umedeceram a gaze do vestido. Embargou-a uma sensao desagradvel ao recordar as palavras "o Boucher". No! Tinha que tratar-se de uma mentira. O Ashby que Will amava e admirava tanto nunca recorreria a mtodos to vis e desonrosos, assassinando aos pobres soldados indefesos que estavam feridos no campo de batalha, embora se tratasse de franceses. O homem que amava extraa espinhos das patas dos cachorrinhos, jogava com sua sobrinha de um ano de idade, era o heri do Will. Tinha doado uma casa caridade. Era bom, amvel e considerado... Sophie apertou o ombro com a mo. No o perdeu, Izzy. V ver ele amanh pela manh. Solucionar a confuso facilmente. Foi Hanson quem o insultou no voc. Hanson no teria a oportunidade de insult-lo se eu no tivesse insistido para ele vir e no... - terminou a frase em silncio "o tivesse exposto to sem piedade". O que? - Sophie riu baixinho. - O que fez? Roubou um beijo na varanda? Ah, sim. Posso ver por que ele deveria te detestar e te desprezar, e nunca perdoar voc por isso. Ela nunca esqueceria o olhar em seus olhos depois de haver tirado a mscara. "No pde resistir tentao, no certo? Precisava me humilhar em pblico".Amanh seria muito tarde. Se no o buscasse nesse momento, ele teria toda a noite para julg-la,

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encontraria a culpada e a executaria em seus pensamentos. Ficou de p. Preciso que procure a minha me e diga que me senti indisposta e tive que ir para casa. OH, no. No o far - Sophie meneou a cabea. - No ir procurar ele esta noite. Mas devo fazer isso! - protestou Isabel. - Acaso no se d conta? Amanh ser muito tarde! - em alguma parte daquela sala deixara a capa e a bolsa. Achou seus pertences e se encaminhou para a porta. No! Eu te probo! - Sophie a segurou no brao. - ris tinha razo. Uma mulher nunca deve pr sua honra e sua liberdade nas mos de um homem, especialmente de um homem atormentado. Espere at amanh. Recusando-se a escut-la, Isabel liberou o brao, abriu a porta e se precipitou ao vestbulo, ignorando os curiosos olhares de quo convidados ali se achavam. Um criado abriu a porta. Wadley, por favor, poderia deter um carro para mim? Sinto-me bastante indisposta. Imediatamente, senhorita Aubrey - o homem deu um passo para a rua e levantou a mo. Chovia novamente. Isabel cobriu a cabea com o capuz e algum a empurrou. Nscia teimosa. Wadley! - gritou Sophie. - A senhorita Aubrey retornar a casa comigo. Por favor, encontre o meu chofer e pea que nos busque aqui fora. Est esperando ao outro lado da rua. Enquanto esperavam o carro, Isabel olhou a sua amiga. Achou a minha me? No. Encontrei a ris e disse que achasse a sua me e dissesse que Jerome estava terrivelmente doente e que acompanharia a casa porque eu estava muito perturbada para ir sozinha. Apesar da tenso que sentia no estmago, Isabel pde sorrir diante da astcia de Sophie. Obrigado. Da prxima vez que precise cometer uma maldade pedirei que seja minha cmplice. Uma cmplice relutante - murmurou Sophie com reprovao, enquanto seu carro se detinha frente a elas. O criado as ajudou a subir e partiram. - A propsito - disse Sophie. achei a ris na varanda com o major. Eu teria gostado muito de poder ser uma mosca na parede da concorrida varanda esta noite. Parece que toda a diverso teve lugar ali fora. Iris estava com o Ryan? - Isabel estava totalmente agradada. Foi por isso que Macalister se aproximou antes? Tramaram essa reunio juntos? ris precisa saber a verdade sobre por que Ryan a deixou nessa cabana.

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Carrega com muita dor e amargura para continuar assim para sempre - falar sobre o Ryan e ris a distraram da tenso e o nervosismo pelo remorso de conscincia que a corroia. No poderia respirar aliviada at ver Paris, at que a sustentasse em seus braos e dissesse que a perdoava. A residncia Lancaster! - anunciou o chofer de Sophie do seu assento. Um criado empapado abriu a porta, mas Sophie fez um gesto com a mo e a porta do carro voltou a fechar-se. Sophie se inclinou para frente e agarrou as mos da Isabel entre as dela. Me escute, pequena menina. Ainda est a tempo de mudar de opinio. Se entrar a, tudo ter terminado. No haver volta atrs. Pelo amor de Deus, Sophie! S quero falar com ele... explicar... No acontecer nada! - insistiu Isabel enquanto o corao retumbava no peito e contraa o estmago pela ansiedade. Ela desejava uma proposta de casamento apropriada, uma vida respeitvel, com amigos e noites e uma florescente agencia de caridade. No arriscaria tudo porque desejasse a um homem ao que amou durante dez anos! Disse enfaticamente que no estava a ponto de cometer tal loucura. Sophie meneou a cabea e suspirou. muito imprudente, muito impaciente. Ele te buscar. No, no o far - no pde conter uma lgrima. Tendo participado da festa essa noite havia sido seu grande gesto, e ela abusou e o havia dirigido de maneira totalmente incorreta. Devia arrumar as coisas. Esperarei voc aqui. No fique ai muito tempo. Isabel sabia perfeitamente o que fazia sua amiga, convertia-se em seu cinturo de castidade. No necessrio que me espere aqui sob a chuva. Seu filho te espera em casa. Ah, chrie - Sophie exalou afligida, apertou as mos e a olhou penetrantemente, tentando faz-la reconsiderar. - Acaso pensa que esta velha cantora de pera desconhece o amor? Se ele est ferido, voc o consolar como uma mulher consola ao homem a quem ama, porque no poder tolerar sua dor. No v procurar ele, Izzy. Se for o homem indicado, ele vir a voc. Se no o - meneou a cabea com expresso grave no rosto - ento no deve entrar a sob nenhuma circunstncia. Isabel se negou a escutar. Sim, Paris era perigoso, enigmtico e singular. Preferia mover montanhas por ela que lev-la a um rodeio pelo parque. Mas essa noite foi festa porque ela o pediu. Como podia deix-lo sofrer em solido quando ela era a responsvel por sua dor? Todo este tempo esteve convencido de que ela no o queria por causa de suas cicatrizes. Precisava esclarecer as coisas. Ele devia saber que suas feridas no se interpunham entre eles, que suas inseguranas no tinham sustento, que podia sair de sua cova e viver uma vida

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normal. E se ele a queria tanto como afirmou, ela o aceitaria com os braos abertos. Retorna a casa com o Jerome - Isabel abriu a porta e saiu do carro sob a chuva. Mandarei o carro de volta. No fique muito tempo! - gritou Sophie. Paris. Paris. Isabel subiu rapidamente os degraus da entrada e bateu a aldrava contra a porta. Captulo 20 Veem a mim no sigilo da noite; Veem no loquaz silncio de um sonho; Veem com suaves e redondas faces e olhos to brilhantes Como a luz do sol em um arroio; Volta com lgrimas, OH, memria, esperana, amor de anos passados. Christina Rossetti. Isabel avanou pela pequena sala de espera na qual Ashby a recebeu a primeira vez que havia chamado a sua porta. Sentia-se duplamente embargada de ansiedade como aquela vez. Senhorita Aubrey - disse Phipps ao retornar com sombria expresso pouco aduladora. - Milord solicita que se retire. Rogo que me desculpe. Retirar-se? Era inaceitvel! No permitiria que a jogasse para encerrar-se nas profundidades de sua solitria cova como o havia feito depois da festa dos Barrington. Ele a havia seguido ento; e ela o buscaria agora. Encontra-se no poro? - perguntou ela. O mordomo jogou um rpido olhar para as escadas. A quarta porta direita, no segundo piso - murmurou em tom conspirador. Sorrindo agradecida, apressou-se a cruzar a porta agarrando a cauda de seda do vestido e subiu rapidamente as escadas. Suas sapatilhas no fizeram rudo sobre o grosso tapete do corredor ao entrar na majestosa e silenciosa ala privada. Contou quatro portas a sua direita e se deteve. S para falar, prometeu e levantou a mo para bater na porta, depois trocou de ideia e testou o trinco. A porta no tinha fechadura. Entreabriu-a. Paris. Silncio. Respirou profundamente e abriu a porta de par em par, rezando por no se despir ainda. Estaria em srios problemas se o tivesse feito como j foi,

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custava bastante controlar-se com ele para adicionar, alm disso, a tentao de seu esplndido corpo. Sentiu o aroma das lenhas ardendo ao entrar no bastio de masculinidade em penumbras. O espaoso quarto estava decorado com cortinados de cor azul marinho e mveis de mogno. Paris estava deitado, completamente vestido, com a vista fixa nos dossis da cama. As luzes e as sombras projetadas pelo fogo danavam sobre seu perfil elegante. Observou-o por um instante, valorizando avidamente cada detalhe. Se o conde de Ashby se sentia obrigado a ocultar do mundo sua aparncia, " O que deveria fazer o resto?", perguntou-se. " Habitar em cavernas subterrneas?". Era incrivelmente arrumado. Fechou a porta, deixou a bolsa e a capa sobre uma cadeira, e avanou lentamente. No deveria ter vindo - disse ele suavemente. - Muita gente perceber sua ausncia da festa. Ela se sentou na borda da cama. Ser que voltamos a nos preocupar com a minha reputao? Ele se negava a olh-la. Paris... - ela se estirou para acariciar a face. No o faa - disse e afastou o rosto. No o perderia. Agarrou a mo entre as dela e a aproximou dos lbios. Me perdoe. Pelo amor de Deus, Isabel! No se desculpe comigo - afastou a mo, levantou e girou para sentar-se a seu lado. Suspirou, afundou os dedos na abundante cabeleira escura e apoiou os cotovelos sobre os joelhos. Tinha todo o direito de querer saber como me via, de descobrir no que estava se envolvendo. Eu... merece saber tudo - ficou olhando com um brilho de vulnerabilidade novamente nos olhos - Hanson disse a verdade. Os franceses me chamavam aougueiro. Depois de cada batalha, massacrvamos aos que fugiam, enrolvamo-los com os cascos dos cavalos e, quando estavam no cho, disparvamos pelas costas... fazamos o que fosse necessrio para nos assegurar de que no voltaramos a nos enfrentar com as mesmas tropas em outro campo de batalha no dia seguinte. Estvamos to fartos da maldita guerra - ficou de p e caminhou lentamente para uma mesinha onde havia garrafas, copos e pequenas taas. Selecionou uma garrafa e encheu um copo. Chocada por sua confisso, ela fixou o olhar em suas amplas costas. Quando fala em plural... Ele deu a volta e ela conteve a respirao. S o fato de poder observar atentamente sua fisionomia em lugar de adivinhar fazia estremecer os sentidos. O olhar de expresses em seus impactantes traos a cativava e a alarmava ao mesmo tempo. Era unicamente formoso e, a diferena do Anjo

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Dourado, os olhos verde esmeralda de Paris, sua abundante cabeleira, sua figura imponente e sua intensidade inata, conferiam a ele um aspecto bastante feroz. Refiro-me a todo o regimento. O horror se refletiu nos olhos dela. Deus santo - murmurou. Tambm Will. Ele franziu ainda mais o cenho. Sinto muito, Izzy. No deveria haver dito isso... No consigo entender. Como puderam meu irmo e voc se converterem em assassinos? Como? - sua expresso se tornou to escura como a mscara que geralmente usava. - Porque Napoleo Bonaparte era o assassino mais demente que alguma vez existiu. Algum precisava det-lo. verdade - o olhou compungida. - Lamento que tenham tido que ser voc e Will. Anos antes, quando fui percorrer o Continente, observei de um balco como o general Bonaparte alinhava os canhes e os disparava contra uma multido de parisienses irritados. No mandou a alguns esquadres para replicar aos exaltados manifestantes. Enviou canhes! Nem sequer pestanejou! Levou a oitocentos mil homens a Rssia com ele e retornou com menos de cem mil! Durante anos massacrou ao pobre povo espanhol! Exterminou povos, vilas, granjas, famlias... Para que? Pela glria da Frana? Para que seu nome ficasse registrado nos livros de histria? - respirou profundamente sem deixar de franzir o cenho. - No tento justificar nem defender meus atos. No tenho desculpa. Cobrei vidas e devo pagar por isso. Devo record-lo e levar essa carga cada dia de minha vida. Ela o observou em estupefato silncio. Se homens bons como Will e Ashby tinham tido que converter-se em assassinos para restaurar a paz no mundo, ento era verdadeiramente lamentvel esse mundo em que viviam. Como devem ter sofrido meu pobre irmo e voc. Sua natureza bondosa e doce no condizia absolutamente com semelhante brutalidade - secou a umidade das faces. - Ao igual tua, estou segura - adicionou. Est bem, Isabel. Sei que guardas uma opinio elevada de mim, mas acredito que nesta ocasio possivelmente me veja forado a faz-la em pedaos. A diferena de Will, meu passado e minha personalidade so um tanto mais... complicados. Veem. Nos sentemos aqui - assinalou as duas cadeiras junto lareira. - Preciso te contar algo. Seu tom srio a inquietou. Levantou-se da cama e se aproximou. Tremiam-lhe as mos; sentiu calafrios. Posso beber um pouco do que est tomando? obvio. Ela se sentou junto ao fogo e o observou servir outro copo com um lquido

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brilhante de cor mbar. Entregou o copo e se sentou na outra cadeira ao mesmo tempo que a contemplava por cima da borda do copo. No estou seguro de quanto sabe de mim, a respeito de meus anos de juventude no povoado. Nem sempre fui o personagem afvel que seu irmo levou a seu lar. Havia sido um descarado e um libertino, todos sabiam, mas no ia dizer assim na cara. Ela bebeu um gole e tossiu. Usque? Como pode beber este... lquido vil? igual a qualquer outro veneno, com o tempo comea a gostar dele bebeu um pouco com expresso sria. - Will me separou do negro corao de Londres no qual me havia afogado. Ele me apresentou a voc, sua famlia sorriu brevemente-e me deu um propsito: fazer desaparecer ao monstro, liberar o mundo da tirania, fazer da Inglaterra um lugar seguro para nossos meninos. Seu impulso era contagioso. Recordo seus discursos patriticos - disse ela tristemente. - Mame estava histrica a respeito de que se alistasse em um regimento em tempos de guerra. Stilgoe ofereceu conseguir um posto administrativo, mas Will fez caso omisso disso. Nada do que diziam conseguia convenc-lo. - o olhou de soslaio. Frequentemente me perguntei por que escolheram esta carreira. A tropa para os pobres, para os filhos menores, e para a pessoa de baixos recursos. Os homens com ttulo e fortuna, e sem herdeiros, no arriscam a vida no campo de batalha. Parece a voc razovel que os homens melhor educados da Inglaterra permaneam sentados em seus clubes, brincando com os polegares enquanto os menos privilegiados homens com famlias s que alimentar e sem posses, aqueles aos que a Inglaterra lhes ofereceu to pouco, derramem seu prprio sangue pelas propriedades dos Dez Mil? Meu ttulo de nobreza no me exime do dever para com meu pas. De fato, compromete-me mais. No tinha parentes a quem manter, nenhuma famlia que lamentasse minha perda. Era dispensvel. "Cu santo". No era dispensvel. Pensei que voc, especialmente voc, compreenderia. Ento... O que eu quis dizer ... bem, que para mim no dispensvel nem substituvel. Olhou-a com olhos ardentes. Voc pode mudar de opinio depois de ouvir o que tenho para contar. Ela se aventurou a beber outro gole de usque e compreendeu o que ele quis dizer a respeito dos gostos adquiridos quando uma onda de calor derreteu o frio que gelava os ossos. Ns estvamos falando sobre assassinos - terminou sua bebida e se serviu outra. - Como voc disse, seu excelente irmo era de natureza doce. Era

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amvel, corts e honorvel. Todos amavam ao Will. Eu o admirava. Era tudo o que eu sempre havia querido ser. At o Sorauren - sua expresso se tornou escura. - Quando me recuperei, comecei a desfrutar das batalhas, da matana. Queria que os franceses sofressem como eu sofri, que pagassem pelo "estigma" que suas armas deixaram em meu rosto. J que meu dio estava dirigido para o inimigo, meus superiores no perceberam do problema e continuaram me prodigalizando elogios, postos mais altos e medalhas. Todos queriam que Napoleo fosse derrotado e eu resultava ser til - observou as chamas crepitando na lareira. Ela se sentiu rasgada pela vacuidade de seu tom de voz, pela desolao em seu rosto. - Assassinei meninos, Isabel. Jovens da idade de suas irms, que no tinham sequer os conhecimentos bsicos de combate. Tudo o que sabiam era que seguiriam a seu imperador at mesmo no inferno. Napoleo tinha o estranho carisma de convocatria para que partissem para sua prpria morte mesma gente que reprimira com canhes. Bebeu de seu usque com expresso meditativa. A nica pessoa com a que me sentia sensato naquele tempo era com o Will. Em retrospectiva, sei que foi a mescla da amargura que sentia pelo que me havia feito minha ferida e a imagem disforme que me devolvia o espelho, o que me converteu em uma desagradvel verso de mim mesmo, nesse monstro no que cheguei a transformar. Will compreendeu pelo que estava passando inclusive melhor que eu, e no me permitiu seguir com o castigo que me estava infligindo. Falvamos durante horas, dias, a respeito de tudo e de nada em particular. Falamos a respeito de ti - ocultou sua expresso. Se tivesse uma irm como voc, no me agradaria que terminasse com algum como eu. Essa estranha declarao a levou a questionar se Will, sabia precisamente o que e quem era seu melhor amigo, pensava que ela e Ashby formavam um bom casal. Apesar de tudo. Teria me contado isto se Hanson no houvesse...? Provavelmente no. Por que no disse e nem fez nada quando ele te insultou? Seu olhar de cor esmeralda brilhou de fria. - Porque desejava faz-lo sangrar, e no podia. Olhou-o interrogativamente. Depois de Waterloo, eu... jurei que jamais voltaria a atuar violentamente - seus traos endureceram cobrando uma expresso rgida. Sem importar a provocao, no empunho mais arma nem levanto a mo em atitude agressiva. Sou um homem pacfico - se evidenciava claramente quanto sentia o peso de sua promessa. Desprezou suas provocaes com uma grande fortaleza, no por debilidade - concluiu ela, dispensando um breve e quente sorriso. - Depois de tudo o que acaba de me contar, ainda te admiro. No ser assim uma vez que conte a voc como morreu seu irmo - sua

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expresso evidenciou o dio e a amargura que sentia por si mesmo. - Eu assassinei ao Will. Disparei uma bala na cabea dele e no tive a coragem de fazer o mesmo comigo. Um golpe glido a deixou sem ar. O que? - gritou horrorizada. - Por qu? E o confessou. Contou o que acontecera durante os ltimos trs dias da vida de seu irmo dois anos atrs, perto de uma vila na Blgica chamada Waterloo. Enquanto falava, na mente dela se representaram vividas imagens de selvageria, angstia e desespero, como se ela mesma tivesse estado ali. Ele no reparou em sua sensibilidade; exps a crua verdade e o peso dos desagradveis segredos que atormentavam a sua alma. Ela estava agradecida por sua honestidade, porque a perda de seu querido irmo era to pior pelo desconhecimento de como morrera e por no ter podido estar com ele quando a havia necessitado. Mas Paris esteve ali para apoiar ao Will. medida que a fez voltar no tempo at o lugar da matana, ela pde finalmente despedir-se de William Daniel Aubrey. Quando terminou de relatar a histria, o rosto dela estava molhado pelas lgrimas e uma dor terrivelmente aguda oprimia o corao, impedindo de falar. Ele tinha matado ao Will, por piedade, mas mesmo assim, foi ele quem disparou em seu irmo na cabea. As lgrimas contidas brilharam nos olhos de Paris. Fiquei sentado ali com o Will em meus braos - sussurrou - pressionando o cano contra minha cabea, e no pude fazer. No tive a coragem para fazer. Um maldito covarde - fechou os olhos e a enorme culpa e a misria cobriram o rosto. No um covarde - disse ela brandamente, ao mesmo tempo que soluava. - No precisa de valor para suicidar-se. um ato de desespero. Will sabia que estava morrendo. Meu pobre irmo - cobriu o rosto e chorou. Durante vrios minutos, os nicos sons que rompiam o pesado silncio eram os das lenhas ao serem consumidas pelo fogo e o de seus suaves soluos. Depois escutou um murmrio altura dos joelhos. Sinto muito, Isabel. Sinto muito, sinto tanto. Seu irmo era um homem excelente... Sinto tanto - ele estava agachado a seus ps e seus olhos imploravam perdo. Com um terrvel soluo, ela se jogou em seus braos e afundou o rosto em seu pescoo. Ele a abraou e falou com a voz enrouquecida pela emoo. - No me odeia? Ela o olhou com os olhos cheios de lgrimas. Te odiar? Suportou o peso da dor de meu irmo. Eu nunca teria tido a coragem de fazer o que voc fez. Will morreu nos braos do melhor, do mais valente, do mais honorvel... ela chorou contra seu ombro, atormentada pela nostalgia e pela dor que sentia pelo Will.

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Cometi tantos enganos... Se no tivesse enviado o Will ao acampamento, se tivesse ordenado ao Ellis que fosse procurar um carrinho de mo em vez de envi-lo com aquele soldado... No - ela levantou a cabea e se encontrou com seu olhar arrependido. J terminou. Deixa de se culpar. Salvou a vida de outro soldado. Will poderia ter morrido de qualquer maneira, s na escurido, ficando a merc dos animais catadores e dos elementos, mas no foi assim, porque teve voc. Quantos homens supem que foram procurar a seus amigos agonizantes depois de trs dias de sangrentas batalhas e se sentaram junto a eles para acompanh-los enquanto exalavam seu ltimo flego?ela se surpreendeu ao perceber que ainda podia falar lucidamente enquanto sentia que se quebrava por dentro e que os olhos se enchiam de infinitas lgrimas. Paris tambm tinha os olhos repletos de lgrimas. Quem havia dito que os homens no choravam? Os homens de verdade choravam em silncio e em privado, como fazia Paris, porque seu corao chorava. Compreende porque no fui visitar voc quando retornei?-ele perguntou em voz baixa. O que no compreendo - sussurrou ela - como pde sequer pensar em se suicidar. Ele ficou olhando-a. Sem o Will, no havia a ningum. S... a escurido. Sua solido rasgou o corao dela. Deu-se conta de que ele era como uma rocha, slida e forte, mas gelada em sua desgraada solido. Acariciou a sua face. Voc tinha a mim. Quando seus olhares se encontraram no silncio, algo estranho e assombroso ocorreu entre eles: ela sentiu sua alma e ele, a dela. Seus espritos se tocaram. Era uma conexo forjada pelo mtuo amor e a dor por seu irmo, como se Will mesmo se houvesse feito presente por um muito breve instante para uni-los e depois se desvanecesse. Ele pressionou os lbios contra os dela. Seu beijo foi sublime, desprovido de luxria, cheio de emoo. Depois, antes de sequer ter comeado, chegou a seu fim. Ele o interrompeu. Paris. Ele apertou a mandbula. Me olhe - disse com voz rouca e demandante. - isto com o que deseja se encontrar cada dia pelo resto de sua vida? Esta Grgula? Esta vez no se afastou quando ela examinou cada cicatriz. Ela o olhou nos olhos e enfrentou seu severo olhar com um tnue sorriso que provinha de seu corao. Sim, eu gostaria muito. Merece algo melhor que eu, Izzy, um homem ntegro, mais jovem, um

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homem que compartilhe suas paixes, sua vivacidade, seu entusiasmo... e eu j no sou nada em muitos aspectos. Ela sentiu que as lgrimas ameaavam nublar sua viso. Sentia verdadeira pena por ele, um homem atormentado pelos horrores da guerra, austero e sozinho, que morava em seu prprio inferno, carente de famlia e amigos. Ela desejava converter-se em sua famlia e sanar suas torturas. Mesmo assim, seus motivos no eram altrustas. Ela o desejava, desejava cada feroz polegada de seu corpo. Reuniu coragem e decidiu arriscar-se a um terceiro e ltimo rechao. Amo voc, Paris. Sempre te amei, a voc e a nenhum outro. No me pea que prefira a outro homem. No poderia suportar. O amor se apaga quando algo o altera, recorda? Eu mudei muito, Isabel. Seu tom de voz resignado fez que ela derramasse uma lgrima adiamantada que percorreu a face. "No amor o amor que se altera quando alterao enfrenta, ou tende a distanciar do que longe se acha" - recitou brandamente-"OH, no, um farol inclume que contempla as tempestades e nunca se estremece". Durante um momento interminvel ele s a olhou, sua respirao se tornou mais quente e acelerada. Depois, uma violenta necessidade irreprimvel brilhou em seus olhos. Quero ser egosta. Como desejo ser egosta... Aprisionou-lhe a boca no mais ardente e vido dos beijos, desatando um mar de emoes e sensaes dentro dela. Seu sabor era de usque e paixo, cheirava a bosque e a chuva, sentia-se slido, quente e forte, e ela desejou amassar-se nele para no separar nunca. Ela o beijou com puro abandono, aterrorizada de que se o deixasse afastar agora, perderia-o para sempre. Rodeou o pescoo dele com os braos, beijou infinitas vezes na fronte e nas faces, apagando o estigma de cada cicatriz com amor e fazendo desaparecer a lembrana da dor. Voc no me acha repulsivo? - murmurou esperanosamente. Repulsivo? - ela sorriu surpresa. - Por acaso est cego? Devo segurar um espelho frente a seu rosto? Meu amado, voc o homem mais bonito da Inglaterra! Ele se afastou e franziu o cenho. Talvez voc precise de culos. Minha viso no tem nada de errado - disse ela e soltou um sorriso. Ele a olhou criticamente. um milagre que voc ainda no tropeou com uma lmpada. Est louco... Ele devorou sua alegria com um beijo mais ousado, mais provocador, cujo papel era a seduo. O corpo feminino respondeu como a lenha ao fogo, o desejo ardeu em suas veias.

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Plastron ou plastro: Gravata larga, que cobre o peito, de pontas cruzadas obliquamente. Peitilho de camisa.

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Ele retirou a tiara de prata e uma nuvem de brilhantes cachos da cor do entardecer caiu at a cintura em gloriosa desordem. Santo Deus, Isabel - maravilhado pela imagem que contemplava, acariciou a cabeleira ondulada de sedosos cachos. - uma leoa. Sua evidente admirao fez que ela se ruborizasse. As leoas no tm juba. A minha sim. linda - sussurrou ele. - Voc deve saber. Ela se ruborizou ainda mais. A beleza est nos olhos de quem a contempla. No em seu caso - agarrou o rosto. - o sonho de todo homem, Isabel Jane. Eram as palavras de um homem que poderia possuir a qualquer mulher que desejasse. Ela se perguntou se as outras mulheres se sentiam to extasiadas por sua adulao ou to privilegiadas por hav-lo atrado. Sentiu que o corao estava a ponto de explodir. No existia nenhum homem como ele, e ela desejou que fosse dele. Isabel, no acredito que possa deixar passar desta noite. Faz um momento estava a ponto de me expulsar. Esse momento passou - ficou de p e a arrastou com ele. Ela cambaleou e teve que segura-la na cintura. - No est bbada, no assim? No, eu... Toque a ponta do nariz. Segure uma perna. Por acaso vou me juntar a um circo? - perguntou ironicamente. Aferrou-a contra ele. Voc se juntara a mim na cama. Est lcida? Ela assentiu, seu sedutor anncio a deixou sem fala e afrouxou os joelhos. Desejas estar comigo, que faamos o amor? Sim - sussurrou ela seduzida pela promessa que se refletia em seus brilhantes olhos enigmticos. Tinha esperado sete anos para ser suficientemente amadurecida para ele. E essa era a noite ansiada. Ele afundou a mo nas profundidades de seu cabelo, envolveu-lhe a nuca e a atraiu para ele para dar um prolongado beijo. Ela fechou os olhos enquanto a beijava suave, doce e lentamente. Deus santo. Esteve a ponto de desabar. Preciso de voc - murmurou ele. - Eu preciso tanto de voc. Eu tambm preciso de voc - disse ela tremendo um pouco embora ele a fazia sentir-se to contida e segura em seus braos que resultava viciador. Olhou-a aos olhos, despojou-se do casaco e comeou a desenredar o plastron18. Deixa que eu fao - sussurrou ela tomando a iniciativa. Tinha fantasiado com seu corpo desde que o espiou trabalhando no poro com o musculoso

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torso nu. Embora tremessem as mos, deleitou-se com cada breve calafrio. Pensou que era uma louca, no assim? Que me impressionaria por suas cicatrizes de guerra, que te desprezaria por voc ter manchado as mos com sangue para que o resto de ns pudesse estar seguro em nossas camas e pensou que eu te culparia pela morte de meu irmo. Subestimou-me, Ashby. Deveria se envergonhar. Ele sorriu sobriamente. O que corre pelas veias de vocs, os Aubrey? Exatamente o mesmo que a voc, que pelo que meu irmo te admirava tanto. Por isso eu te amo tanto - descobriu o pescoo e pressionou os lbios contra a lisa e clida pele. Ele fechou os olhos e ela o beijou sensualmente, lhe devorando o pescoo. uma sensao to boa. Tirou o colete e comeou a desabotoar a camisa de linho. Debaixo dela, seu peito se sentia como se fosse de ao, e mesmo assim, quente e musculoso. Em seu desespero por deix-lo ao descoberto, ela arrancou um dos botes, o que fez que ele risse entre dentes. Por que no a arranca diretamente? - sugeriu ele com voz rouca. Sorrindo, abriu a camisa e estendeu os dedos sobre a poderosa superfcie de seu peito. Deus santo. Pensou que no cabia dvida de por que tantas mulheres o desejaram. Fora magistralmente forjado para ser adorado por ela, era o mais formoso espcime de masculinidade. Ele a observou por debaixo das extensas pestanas enquanto explorava o peito, acariciando-o e beijando-o. Ele era esplndido, e ela se sentia penosamente inexperiente para lutar com tal prmio. Recordou como ele dera prazer no escritrio, incitou-lhe com a ponta da lngua o plano e aveludado bico do peito at que se endureceu. Um rugido de satisfao ressonou na garganta masculina. O conhecimento de que ele j no se movia em sociedade, de que no precisava competir por ele, infundiu-lhe confiana que se converteu em ousadia. Acariciou o tenso abdmen, maravilhando-se ante os msculos perfeitamente simtricos que se marcavam em sua pele. Os trabalhadores que ela vira sem camisa eram s bestas peludas; o torso de Paris era elegantemente esbelto e imberbe. Desviou o olhar para baixo, parte inominvel de sua anatomia, a parte que ela tinha acariciado descaradamente na pracinha. Parecia estar na mesma condio: enorme e proeminente. Uma vez mais sua repreensvel curiosidade a induziu temerariamente. Desabotoou as calas, deixando que se deslizassem pelos quadris, expondo os msculos laterais da cintura. Olhou-o. Continua - disse ele hesitante com voz enrouquecida. - Me Toque, Isabel. Sem afastar os olhos de seu olhar de plpebras pesadas, com o corao

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pulsando fortemente, ela introduziu a mo em sua roupa interior. O pnis grosso e erguido se sacudiu frente a sua carcia. Retirou a mo. Moveu-se. Ele proferiu um som afogado. Ser melhor que me concentre em voc antes que estale de prazer. No, desejo te tocar - sussurrou procurando a aprovao nos olhos masculinos. Pareciam brilhantes lacunas verdes cheias de nsias, e esse foi todo o incentivo que ela necessitou. Ao mesmo tempo que observava seu tenso rosto, voltou a introduzir a mo em sua roupa interior e agarrou o pnis. Sentia-se quente e suave e se tornava mais imponente e erguido medida que acariciava sua sedosa extenso. Paris amaldioou baixinho e uma expresso agnica cruzou o rosto, todo seu corpo se esticou. OH, Deus. - Me Diga o que fazer. Est fazendo bem s - grunhiu ele respirando agitadamente. - S... me acaricie. Ela assim o fez e sua confiana se incrementou a medida que percebia suas reaes. Como se denomina a este rgo? - inquiriu ela sentindo-se terrivelmente ousada e livre. - No estava no programa de estudos dos ltimos anos de escola. Senhor Jones, n... pnis - disse com voz tensa e respirao entrecortada. Permaneceu de p muito quieto. Senhor Jones? - espremeu-o lentamente. - Encantada de conhec-lo, senhor. Paris se esticou ainda mais e apertou os dentes. Bruxa impudica. Est desfrutando, no assim? Ela levantou rapidamente os olhos para olh-lo. Acaso voc no? Ele a olhou ardorosamente. Acaso no te d conta? Fascinada pelo membro masculino, acariciou com o polegar a ponta arredondada provocando que Paris se estremecesse. Devo faz-lo mais lentamente? Mais rapidamente? Mais extensamente? deslizou a mo at o suave saco no nascimento do membro. Doce Lcifer - ele jogou a cabea para trs ao mesmo tempo que inalava ar com dificuldade. Isabel pensou que era a essncia do poder, dominar a um homem como Ashby com a permisso de fazer o que lhe agradasse dele. Ele a agarrou no ombro. - Se o fizer melhor, estalarei de xtase em sua mo. Estou louco por ti e o senhor Jones esteve sofrendo uma prolongada seca. Coitadinho - se burlou asperamente ela. - No viu a uma cantora de pera em meses.

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Ele abriu os olhos repentinamente. Esteve prestando ateno s intrigas banais? No, no precisa responder. No posso te culpar se foi assim. Deus sabe que durante anos dei material aos fofoqueiros - tirou a mo dela de dentro de sua roupa interior. Agora me toca - murmurou enquanto desatava os broches da frente do disfarce de fada. A vestimenta de distintas tonalidades caiu a seus ps, deixando ao descoberto seu apertado espartilho. Meu Deus, est envolta como uma deliciosa sobremesa - a fez dar a volta. Isso foi o que disse o major Macalister - se desfez das sapatilhas e se agarrou na coluna do dossel para no perder o equilbrio enquanto desatava os laos. O que acontece com vocs os homens que sempre esto comparando s mulheres com a comida? No sei de outros homens, mas voc, meu doce anjo, decididamente apetecvel - lhe lambeu a orelha. - Deveria sab-lo. Provei um pouco. Ela sentiu que suas foras a abandonavam ao recordar o prazer pecadoramente delicioso que tinha proporcionado sua boca. No pde evitar pensar nos prazeres que ainda a aguardavam. Em alguma parte longnqua de sua mente podia ouvir as vozes cautelosas de ris e de Sophie repreendendo-a por no ter esperado at estar devidamente casada. Infelizmente, no podia esperar mais. Durante semanas, ele esteve tentando a seu corpo para que se unisse a ele no pecado e cada nervo dela bulia de desejo. Uma vez que teve tirado o espartilho, rodeou a cintura com os braos e a atraiu para ele apertando-a contra seu peito, seus glteos e sua excitada virilha. Com apenas a camisa de seda posta, seu abrao se sentiu extremamente ntimo. Macalister se insinua ainda? Recebe com boas vindas seus cuidados? Ryan e eu temos um acordo - explicou ela quase sem flego. Fez a um lado a selvagem juba para beijar a curvatura do pescoo enquanto acariciava vigorosamente um seio por cima da regata e esfregava o mamilo com o polegar at provocar uma sensibilidade extrema. Que tipo de acordo? Odiaria ter que romper meu voto de no violncia para me desfazer dessa horda de competidores. No nada disso. Tem que ver com minha amiga ris - ela suspirou deixando cair a cabea at apoi-la em seu ombro. O desejo acendeu o corpo, manifestando-se na clida umidade entre suas coxas, onde mais desejava sua mgica carcia. Lady Chilton? uma mulher casada. Apesar de que ela no criticaria a ris por ter um caso com outro homem, quando precisava suportar a constante crueldade do Chilton, o cortante tom de

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voz de Paris indicou a Isabel que provavelmente consideraria sua opinio sobre o assunto como uma ampla aprovao da infidelidade. uma velha rixa, isso tudo. Conhecem-se faz anos. Compreendo - engancho os dedos nas tiras da regata e as deslizou pelos ombros, deixando o torso ao descoberto. - Isabel - disse roucamente ao ouvido enquanto se enchia as mos de sua suave pele, moldando e espremendo avidamente os seios nus. - Esperei tanto tempo por isso. Por voc. Ele deslizou a mo para baixo pelo ventre, debaixo das dobras da regata amassada em seus quadris, e acariciou a mida fenda entre as pernas. Lava ardente emanou dela. Girou o rosto e capturou a boca em um beijo lnguido. Sua lngua com sabor a usque se entrelaou com a dela no mais sensual dos beijos; acariciou o seio com a ampla palma de sua mo at fazer sentir um formigamento no mamilo; e continuou a carcia intensificando seu desejo at que seu corpo clamou por ele. Seu corpo se fundiu contra o dele, deixando-se levar pelo hipntico abrao. Ela gemeu e se cambaleou, rogando por mais; apesar disso, ele estava determinado a prolongar a espera, incitando-a com meticulosa pacincia, fazendo sentir que seus ossos fraquejavam at quase no poder manter-se em p. No se mova - sussurrou liberando-a inesperadamente. Se no fosse pelo poste do dossel, teria se desabado. Ele sentou em uma das cadeiras e tirou energicamente as botas. Ficou de p e, sem cerimnia alguma, tirou as calas e a roupa interior de um s movimento. Isabel abriu os olhos de par em par. Era maravilhosamente proporcionado: seu magnfico torso de largos ombros se estreitava at os estreitos quadris e as longas pernas, esbeltas e musculosas, cobertas por uma magra capa de escuros pelos. Mas era a viso do duro senhor Jones, que se erigia de um arbusto de pelo na virilha, o que fez que o corao pulsasse tumultuosamente no peito. "Santo Deus", pensou. Te despoje de sua couraa, fada dourada. Deixe-me ver voc - seu tom de voz no admitia negativa alguma. Decidida, despojou-se da regata e permaneceu de p nua frente a ele. Ele a percorreu vorazmente com o olhar, acendendo a pele. a mulher mais adorvel e desejvel que vi em minha vida - disse com voz rouca. Agarrou o copo de usque do suporte da chamin e caminhou lentamente para ela, to viril e irresistvel. O brilho do fogo tingiam a pele de cor bronze. A potncia sexual que exsudava resultava magntica. Ela percebeu o aroma de sua pele, incitando-a a lhe acariciar os aveludados ombros e o musculoso peito. Absorta nas carcias que fazia, quase no notou a gota de usque que percorreu a pele at o mamilo. Bem a tempo, ele inclinou a cabea e lambeu a gota e o mamilo. Ela fechou os olhos, desfrutando da deliciosa agitao que ele provocava. Aquilo

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era o xtase, o calor das mos e da boca dele, as speras carcias de sua lngua... Paris liberou o mamilo para beber o ltimo gole de usque e arrojou o copo vazio sobre uma das cadeiras. Beijou-a e impregnou a boca com o sabor do ardente usque. O beijo se tornou mais profundo, mais ofegante. Agarrou-a da cintura e a elevou. Ela o envolveu com braos e pernas; seus seios se comprimiram contra o peito masculino, e o pulso se acelerou. Sentia-se extremamente leve em seus braos. Com passos longos, ele caminhou at a cama e se recostou com ela no centro. Deitaram peito contra seio, pulsar contra pulsar. Olhou-a como se fosse a primeira vez que o fazia; o escuro cabelo caa ao redor do rosto, seu cintilante olhar a dominava por completo. O brilho possessivo de seus olhos refletia mais que luxria: irradiava uma necessidade de esprito, um desejo to grande que ela experimentou uma sria de preocupao por no poder satisfaz-lo. Por que eu? - suspirou ela. - Por que me permitiu acessar a voc? No sabe? Ela meneou a cabea. Foi pelo Will? No. Ento por qu? - as mulheres se jogaram em cima dele durante anos. Por que era ela a afortunada? Era porque ele era agora um homem solitrio e ela estava disponvel, ou era por algo mais significativo? Sorriu com picardia. Sempre fala quando est nervosa? - quando ela comeou a protestar, silenciou-a com um beijo. - Estou nervoso. Nunca antes estive com uma mulher que significasse tanto para mim. Quero fazer desta noite a mais maravilhosa de sua vida, j que de fato a mais maravilhosa da minha. Ela afastou uma mecha de cabelo escuro da frente, deixando ao descoberto seu rosto extraordinariamente arrumado. Ainda no respondeu minha pergunta, Paris. Por que me escolheu e no a qualquer outra? Voc me escolheu, Isabel - inclinou a boca sobre a dela, seduzindo-a, absorvendo-a at que ela esqueceu a pergunta. Imersa no prazer agradvel de estar debaixo dele, beijando-o, percebendo seu aroma, explorou o corpo dele com as mos e com as pernas e percebeu de que se sentia como se estivesse no paraso. Quem teria adivinhado que um dia ela se acharia na cama daquele homem, sendo o objeto de sua admirao, a ponto de fazer o amor? Ele a fazia sentir-se delicada, feminina e natural ao tempo que imaginava como se teriam sentido Ado e Eva no jardim do den. At a serpente negra se achava ali, cobrando forma no ertico e sedutor serpenteio de seus corpos. Afastou a boca da dela para deslizar-se para baixo. Beijou-lhe o pescoo, o

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aveludado roce de sua lngua percorreu a pele para seduzir o escuro mamilo com lentos movimentos. Rodeou os lbios ao redor dele e sugou, enviando uma avivada corrente a seus quadris. Continuou percorrendo-a com a boca, sua escura cabeleira contrastava notoriamente contra a pele branca debaixo dele, torturando e venerando seu tremente corpo. Ao chegar as meias de seda, as tirou beijando cada centmetro de pele que deixava ao descoberto. Separou amplamente os joelhos, beijou o caminho acalorado de suas coxas e a lambeu. Com um gemido de necessidade, ela se separou da cama formando um arco perfeito ao mesmo tempo que sacudia e girava a cabea. Aferrou-se no seu grosso cabelo e seus gemidos guturais imploravam por mais, por algo que no podia expressar com palavras embora soubesse que existia. O implacvel desejo que fazia ferver o sangue o confirmava. Esta vez no a conduziu para a luz. Em lugar disso, impulsionou-se para cima e se deslizou sobre ela. Seus olhos da cor do mar refletiam uma necessidade infinita; as gotas de suor percorriam a fronte. Inundada em uma nuvem de nsias, sentiu que ele introduzia o escorregadio e excitado membro entre as pernas, ouviu-o gemer seu nome... Sim - sussurrou ela com os sentidos embriagadoramente cheios. Envolveu o pescoo com os braos e arqueou o corpo para receb-lo. Sua deliciosa umidade me deixou um pouco louco - confessou ele. - No posso esperar mais. Necessito-te agora. Se abra para mim - se apoiou nos antebraos e investiu com os quadris, possuindo-a em um s movimento quase selvagem. A repentina plenitude, a presso, a unio dos corpos a sobressaltou, afogando a fugaz pontada de dor. Ela se sentiu completamente possuda, sujeita a sua vontade e fora superior, e adorou a sensao, j que nela recaa seu poder: o complemento que seu suave corpo oferecia e que ele tanto desejava para satisfazer seu desejo. Seus quadris cederam para receb-lo, permitindo penetr-la ainda mais, envolvendo-o com deliciosa fogosidade. Um prazer escuro e doce correu pelas veias, despertando o sensual desejo que ardeu com uma avidez incontrolada, fazendo tremer o corpo inteiro. Agarrou-se a suas costas e pressionou os quadris contra os dele, insistindo-o a penetr-la mais profundamente. Mais, Paris, mais... O peito dele se balanava ao compasso de sua agitada respirao. No te di? Ela gemeu. uma tortura. Sinto como se fosse morrer. Que classe de tortura esta? A melhor de todas, por isso a chamam a "pequena morte". Afastou e repetiu a investida, penetrando-a ainda mais. Ela o rodeou com os braos e as pernas como uma trepadeira, compassaram o ritmo crescente com sons guturais e roucos. Ele impulsionou fortemente os quadris contra ela,

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balanando com mais urgncia, penetrando-a e separando-se incessantemente, levando-a quase at o ponto da inconscincia. Quanto mais agressivamente a penetrava, ela mais se arqueava para receb-lo. Sentiu seus gemidos contra a orelha. Os gemidos dela se converteram em gritos de necessidade. O interior de seu corpo se contraa cada vez mais. Estremeceu repentinamente, com um grito liberou seu prazer e seus sentidos se afundaram no xtase extremo. Ele nunca interrompeu o ritmo. Seu ardente olhar a devorou insacivel. Investiu-a como um homem possesso, arremetendo uma e outra vez, levandoa junto a ele para a tempestade. Quase presa do delrio, o corpo dela se ondulou com o dele, como a mar a ponto de se chocar contra uma costa dourada. No pare... - gemeu ela agarrando nos ombros cheia de desejo, necessidade. Ele deixou escapar um profundo grunhido. Deus. Est me matando - ficou tenso contra ela, ofegando. Ela ofegou como protesto enquanto recuperava a conscincia. O que acontece? O que estou fazendo errado? Nada. Trata-se de mim. No posso me conter - ele baixou a cabea e exalaram. - Se me movo, ter acabado, ter chegado ao final e no desejo que isto termine. por causa da "situao de seca"? No, anjo - proferiu um sorriso. - porque se sente extremamente bem, como uma apertada luva quente e doce que me conduz ao xtase. Sinto como se me consumisse em chamas dentro de voc. Ah, um elogio. uma confisso - sussurrou ele. Girou-se de costas colocando-a escarranchada sobre ele. Colocou as grandes mos nos quadris dela e a insistiu a comear a mover-se. - Me faa o amor, Isabel. Sentada sobre ele, achou seu ritmo com um instinto que no tinha ideia de que possua. Experimentou um prazer instantneo e intenso; a sensao de poder resultou inimaginavelmente excitante. Ele a olhava fixamente. Se pudesse ver como gloriosamente formosa te est agora... Ela estava pensando exatamente o mesmo. Deitado de barriga para cima debaixo dela, parecia um pirata com a densa cabeleira escura sobre o travesseiro, seu corpo feito para o pecado e os verdes olhos acesos de desejo. Ele envolveu a nuca com uma mo e a aproximou para beij-la. Seus rgidos mamilos roaram o peito enquanto ele introduzia a lngua na boca. Continuou movendo os quadris sobre ele, incrementando a frico entre os apertados corpos. Com os olhos entrecerrados, ela se incorporou e se concentrou em chegar ao clmax, balanando-se experimentalmente. Sentiu um calor no abdmen.

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Gemeu. Sim. OH, Deus, sim... Ele levantou as mos e acariciou os oscilantes seios. Me monte com mais fora - sussurrou ao mesmo tempo que impulsionava os quadris para cima uma e outra vez. Era o mais tempestuoso e emocionante rodeio de sua vida. Ele deslizou as mos pelas curvas aos lados do corpo e a agarrou nas ndegas. Ele incrementou o ritmo, penetrando-a com fortes investidas e gemeu: Sim. Assim, mais rpido. Ela jogou a cabea para trs e galopou os cachos aoitavam as suas costas, cada nervo de seu corpo pulsava pela tenso, cada msculo se contraa. Uma tremenda exploso comeou a formar-se dentro dela, rodeandoa como um punho, trovejando at alcanar o clmax, lutando por ser liberada... Proferiu um rouco grito de rendio enquanto um prazer extremo lhe percorreu o tremente corpo, enchendo a mente de deliciosa satisfao, com mais fora e vigor que antes. Paris a atraiu para si girou-a e a penetrou profundamente uma ltima vez. Quando seu poderoso corpo se tencionou sobre ela, seu rugido de rendio foi o nome dela brotando de seus lbios. Um doce resplendor desceu sobre ela, convencendo ela a dormir. Banhada pelo suor abraou o esbelto corpo dele e os batimentos do corao de um se ecoaram no do outro. Ela desejava permanecer assim para sempre. Ele se deitou de barriga para cima e a arrastou consigo como se tivesse medo de que ela pudesse escapar. Agora me pertence - disse ele com ardor cobrindo o mido rosto com beijos suaves como plumas. - minha Isabel. Minha. Captulo 21 As runas me ensinaram a pensar com cuidado Que vir o tempo, amor, a apagar sua presena. Esta ideia de morte s me permitiu Chorar ansiando aquilo que temo ver perdido. "Soneto LXIV", William Shakespeare. " O que estava aquela deusa do amor, da calidez e da luz fazendo com ele?". Ashby no pde tirar os olhos de cima da inocente imagem da Isabel enquanto dormia pacificamente em seus braos, iluminada somente pelos brilhos provenientes da lareira, com as pernas entrelaadas com as dele debaixo do cobertor. Finalmente sabia o que era fazer o amor a uma mulher.

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No se tratava do ato em si mesmo, apesar de que chegara ao clmax muito mais intensa e abundantemente que nunca antes; mas sim do que os tinha embargado antes, durante e depois do ato. O companheirismo, a conexo, a experincia compartilhada em unicidade no como dois seres separados, absortos em si mesmos, fechados em seus pequenos mundos. Com a Isabel, pela primeira vez na vida, ele sentiu a pessoa com quem se achava: percebeu seu aroma, explorou e saboreou com sua prpria lngua; experimentou o que ela fazia; porque lhe importava, porque desejava conhecer seu doce corpo melhor do que conhecia seu prprio. Porque o fascinava. Inclusive agora, desejava-a de novo. Ela era como uma droga. Um poderoso narctico, e ele se converteu em um caador de drages. Geralmente, a essas alturas, estava dando desculpas e procurando as botas, se no se foi j. Aquela mulher... encadeava a sua alma. Dominava o pensamento. Intoxicava os sentidos. Fazia ele ser menos orgulhoso. Fazia ele sorrir. Excitava-o at o ponto de querer fazer o amor constante e repetidamente at poder descobrir por que o amava. Isabel o amava. Ela amava suas horrveis cicatrize e seu escuro passado e no retrocedia diante de nada que ele interps em seu caminho. Era incompreensvel, quase um milagre. O que poderia amar? O que poderia admirar? Sua generosidade? Desde sua auto recluso ele triplicou sua fortuna e dispunha de muito dinheiro. Sua amabilidade? Era amvel com aqueles que lhe agradavam. Sua gentileza? Ela no o vira no campo de batalha empunhando o sabre com o rosto e a jaqueta cobertos de sangue. Seu ato de piedade para com o Will? Seu irmo salvou a vida; e ele falhou com seu melhor amigo no momento mais crucial de sua vida. Pareceu a ele que Isabel criou uma imagem magnfica dele em sua mente e se apaixonou por sua prpria criao. Nenhuma outra coisa explicava a presena dessa beleza que descansava sobre seu ombro. Ele estava aterrorizado de que, uma vez que tivesse despertado, visse-o como realmente era, que percebesse seu engano e fugisse to rpido como o permitissem suas pernas. Portanto, a modo de precauo, deixaria ela dormir at a manh, e quando ela abrisse os olhos a um novo dia e descobrisse que havia passado a noite com ele, no haveria volta atrs. Isabel Jane Aubrey finalmente lhe pertenceria. Irreversivelmente. O relgio de seu av que se achava no saguo soou trs vezes. Seu anjo deu a volta. Maldio. Mmm - ela sorriu sonolenta e agitou as pestanas em uma tentativa por abrir os olhos. Ssh - murmurou ele, ao mesmo tempo que beijava as plpebras e acariciava o cabelo.

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Com um suspiro de satisfao, ela se aconchegou mais perto de seu peito e voltou a dormir. Ele exalou cuidadosamente. Estava determinado a permanecer acordado. No queria perder nem um suspiro que ela emitisse, no queria deixar de perceber a calidez de seu estilizado corpo repousando sobre o dele, suave e tranquilo, refugiado no sonho. Ele nunca sonhava; era vtima de pesadelos. O que menos desejava fazer acontecer com Isabel era despertar por causa de um grito arrepiante e encontrar um corpo suado que tremia junto a ela com o olhar extraviado e a garganta seca. Uma de suas amantes o acusou uma vez de hav-la despertado bruscamente, com olhar desmedido e sustentando uma adaga contra seu pescoo. Tinha sido uma das poucas vezes que se permitiu adormecer depois do sexo. Nunca havia tornado a repetir esse engano. Uma lenha crepitou na lareira. Ela voltou a girar-se ao mesmo tempo que murmurava palavras ininteligveis. Repentinamente ela se incorporou e ficou com o olhar perdido. Ele duvidou se devia persuadi-la a voltar a dormir ou deveria deix-la fazer, por medo a despert-la por completo. Ela girou a cabea para as janelas descobertas. Parou de chover - disse ao mesmo tempo que inconscientemente estendia os braos sobre a cabea e deixava cair a manta at o colo. - Que horas so? Ele se sentou junto a ela, extasiado pela viso do torso nu dela recortando-se contra a luz da lua. Seus enredados cachos brilhavam contra suas esbeltas costas; seus seios perfeitos se sobressaam por cima de seu ventre plano como peras amadurecidas. Do estado de semi excitao permanente, passou a uma ereo completa. So trs em ponto - murmurou ele. A tentao o possuiu. Estirou a mo e roou um seio com a ponta dos dedos, depois percorreu o contorno do escuro mamilo, totalmente absorto. Ela jogou a cabea para trs, fechou os olhos languidamente e entreabriu os rosados lbios ao suspirar, e ele tratou de dominar-se para no saltar sobre ela como um animal selvagem. Dominando sua luxria, acariciou-a com o dorso da mo a suave pele do pescoo at chegar a seu seio, absorvendo a viso de seu perfil, aqueles polpudos lbios tentadores, o pequeno nariz arrebitado, a lisa fronte; e seus antigos medos voltaram a aflorar. O que aconteceria se o abandonasse? No contar com a Isabel, nem com a capacidade de afastar-se dela, provocou uma sensao glida e tremente no fundo de seu ser. Frequentemente se perguntava o que teria sido de sua vida se seu pai no tivesse amado a sua me at a loucura. A histria que contou a Isabel a respeito da morte de seus pais era a verso oficial, a que Phipps tinha urdido depois que o advogado de

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seu pai tivesse enchido as mos dos criados com dinheiro para assegurar seu silncio. Ele topou com a verdade anos mais tarde com a morte do anterior mordomo. O repugnante velho sodomita deixou o dinheiro do suborno em uma caixa em seu leito de morte, com uma nota dirigida ao jovem conde detalhando a verdadeira e trrida verso da aventura e declarando que no podia passar desta para a melhor com a conscincia tranquila sem haver dito a verdade sobre a tragdia. Aquele era um dia que no esqueceria. Estava empacotando para ir a Cambridge, j era quase um homem. No cabia dvida de por que escolheu o escuro caminho da libertinagem. Aquele dia decidiu no erigir sua vida segundo o exemplo de seu estimvel embora desafortunado pai. E mesmo assim, ali estava. Em retrospectiva, possivelmente seu pai estava melhor morto, em lugar de viver como um demente, apanhado em seu inferno secreto, que era o que aguardava o Ashby se sua deusa do amor, da calidez e da luz, abandonava-o a sua sorte. muito tarde. Devo ir. Envolveu-lhe o pescoo com a mo e a atraiu para ele. Fica comigo. Ela sorriu com os olhos bem abertos e piscando luz do resplendor do fogo. Minha me ter um ataque se acordar e descobre que no dormi em minha cama. Enviar a um milhar de policiais para me localizar e, quando eventualmente me encontrarem aqui... Quis dizer... que fique comigo para sempre - ele tragou com dificuldade. - Vive comigo, se case comigo, seja minha condessa... - sentiu que o corao pulsava com fora, enquanto aguardava ansiosamente sua resposta. Ela se tornou para trs e agitou as pestanas. Est... me propondo matrimnio? Acredito que o que acabo de fazer. Um enorme sorriso se desenhou no rosto dela. No estou sonhando, ou sim? Odiaria despertar e descobrir que tudo se tratou de um sonho. Atordoado pela euforia, ele beliscou a face dela brincando. Voc se casaria comigo, senhorita Aubrey? O grito de alegria que ela proferiu foi msica para seus ouvidos. Sim, me casarei com voc! - arrojou os braos ao redor do pescoo, tombou-o sobre o travesseiro e o cobriu de beijos. Possivelmente ele estava sonhando. Afastou os suaves cachos do rosto e sentiu um n na garganta. Obrigado. Salvou-me - a beijou com toda a ofegante necessidade de sua alma. Quando ela levantou a cabea para tomar ar, ele perguntou. - Est dolorida?

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Dolorida? No. Por qu? Porque ainda no acabei contigo esta noite - a recostou de barriga para cima e se colocou sobre ela. Estava to excitado que temia gozar entre ambos os corpos apertados. Separou as suaves coxas com o joelho, e os separou com a mo para penetr-la. No, no posso - rindo, ela o fez a um lado e lutou por chegar a borda da cama. Retorna aqui, gil gata! - agarrou-a dos quadris justo quando ela comeava a levantar-se e puxou ela para trs. Com um grito risonho, ela se desabou de barriga para baixo e protestou. Ele se colocou sobre ela, respirando na orelha. - No ir a nenhuma parte. Agora me pertence - ao sentir a separao das ndegas femininas, o senhor Jones cresceu at alcanar propores descomunais. Mame ficar histrica - disse ela bruscamente com a voz rouca, ao mesmo tempo que ele a rodeava com a mo at deter-se debaixo dela para acariciar a diminuta protuberncia de maneira tal de assegurar-se que ela o reconsideraria. Ela no se levantar at a tarde - continuou acariciando a rosada protuberncia que era a fonte de seu desejo, sabendo de que se no estivesse a ponto de perder o controle, estaria acariciando o pequeno morango com a lngua e fazendo-a palpitar de prazer vrias vezes seguidas. Ela comeou a respirar rpida e entrecortadamente. Derreteu-se contra sua mo como um rio de fogo. Ele levantou a plvis e penetrou o mido canal por detrs. Ambos gemeram ao unssono. Sim - murmurou ela quando seu gil corpo se ondulou com o dele em perfeita harmonia. - OH, Paris. Aquilo era o paraso, pensou ele ao mover-se dentro dela afligido por seu aroma de baunilha, extasiado ao saber que s pertencia a ele. Fechou os olhos e acelerou o ritmo consumido pelas chamas da paixo. Os breves gemidos de prazer dela, as ofegantes investidas de suas ndegas contra sua virilha o catapultaram at o limite. Penetrou-a com ferocidade selvagem, perdendo-se completamente em seu apertado calor. Sentiu o batimento de seu corao lhe retumbar no peito, nos ouvidos, no sangue. Os gemidos dela se converteram em gritos de xtase. Ela o absorveu, consumiu-o, convulsionou-se ao redor dele, comprimiu-o at o clmax... O suor escorria no rosto enquanto lutava por conter a urgncia de explodir. Grunhiu atormentado, atrasando o orgasmo tudo o que foi possvel, e no instante que sentiu que os tremores do clmax dela a sacudiam, afastando a tenso de seu corpo, ele alcanou um orgasmo to forte que o deixou extasiado e sem ar. Desabou-se sobre ela, depravado e exausto. Se tivesse tido que mover-se para salvar a vida, no poderia hav-lo feito.

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Isabel o agarrou na mo, entrelaou os dedos com os dele e os pressionou contra seus lbios. Estou te esmagando? - perguntou ele lutando por conter o flego. No. Fica - sussurrou ela. - Quero memorizar a sensao. Ele apoiou a face contra a dela. Que sensao? A da perfeio. Ele sentiu que o corao dava um salto. Isto a perfeio - e tanto mais do que merecia que o atemorizou at quase perder o sentido. No podia acreditar em sua boa sorte. Sabia que ela era uma mulher apaixonada, e teria estado satisfeito percebendo que no era do tipo de mulher a quem desgostava o sexo, mas nunca imaginou que poderia ser to ardente. Nunca conhecera a uma mulher que estivesse mais cmoda nua, ou que gozasse to naturalmente do ato de fazer o amor. Lotaram a mente vises de prolongadas e suarentas noites. "Ela foi feita para mim", reconheceu sorridente no mais profundo de seu ser, mas outra voz, a que no se calava, atormentou-o com um terrvel pressentimento. Repentinamente soube qual era a soluo perfeita. No se atreva a mover nem um msculo - saltou da cama e se aproximou da escrivaninha. Aonde vai? - perguntou ela, girando a cabea sobre o travesseiro. A nenhuma parte - ele acendeu uma vela de cera de abelha e abriu uma gaveta. Pegou algumas folhas de papel, uma pluma e tinta, e retornou cama. Colocou a vela na mesinha, deitou-se de barriga para baixo e colocou a folha de papel sobre as costas curvada dela. Inundou a pluma no tinteiro, clareou a garganta e comeou a escrever-"Minha querida lady Aubrey"... O que esta fazendo? - disse ela com uma risadinha ao mesmo tempo que se estirava para poder ver por cima do ombro. - Me faz ccegas. ... "apesar de que o que segue a seguir pode resultar uma surpresa, rezo para que voc esteja to contente como eu ao descobrir que no incio dessa manh sua deliciosa", n... riscamos isso... Paris! - Isabel riu. Calada. E fica quieta - beijou os formosos glteos nus fazendo-a rebolar e rir. - Bom, bem, onde estava? Ah, sim. "Sua deliciosa filha aceitou amavelmente minha proposta de matrimnio" - pontuou a frase e acidentalmente perfurou o papel deixando uma pequena mancha de tinta nas costas de Isabel, que voltou a rir-"passamos juntos a mais escandalosa das noites de prazer em minha cama e agora nos dirigimos a Gretna Green...". O que? - Isabel se girou rapidamente e agarrou a folha de papel. Foi s graas aos agudos instintos masculinos que a tinta no se derramou sobre os lenis. Colocou os implementos de escritura na mesinha e se recostou junto a ela com as mos entrelaadas detrs da cabea, sorrindo enquanto ela

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estudava atentamente a carta. - No escreveu nada desses absurdos escandalosos. Absurdos? - puxou ela para que se recostasse em cima dele. - Se essa for sua interpretao do que fizemos esta noite, retificarei imediatamente roou com o nariz a graciosa curva do pescoo enquanto acariciava a sedosa pele. No estava surpreso de desej-la outra vez. Ela o tinha transformado em um insacivel selvagem luxurioso. Resultava imperativo sentir seu corpo contra o dele todo o tempo. Ela suspirou e apoiou a cabea contra o ombro. Realmente preciso retornar para casa agora. No, no assim. Enviarei a carta a sua me e iremos a Esccia em meu carro. Ela levantou a cabea. Esta noite? Ou no inicio da manh. Como preferir. Fala a srio, verdade? Muito a srio. Escaparemos. Ela franziu o cenho em sinal de desaprovao. Mas no desejo escapar. E no h razo para faz-lo. Talvez sim. Ela abriu os olhos de par em par, surpreendida. Um beb? OH, no, no, no. Ele sentiu que lhe contraa o peito. No deseja ter filhos comigo, Isabel? Formar uma famlia? - um lar, com risadas e alvoroo e cheio de vida, com a Izzy; o que ele sempre tinha desejado, mas no se atreveu a pretender. Sim, desejo-o, mas no sabemos... ainda, e me agradaria ter um cortejo apropriado primeiro. Um cortejo apropriado leva um ano, ou dois, e no desejo esperar. Por que no? "Porque poderia trocar de opinio". Sou muito velho para esperar. No momento de nos casar, j seria um idiota baboso que no pode levar a sua esposa cama, ou elevar a seus filhos. Serei um pai-av. Ela apertou os lbios. De maneira que busca refugio na decrepitude?Droga. Ele segurou o rosto entre as mos. to adorvel - ela abriu a boca para protestar e ele a beijou. - Quero me casar contigo. Quero te fazer o amor todas as noites, todas as manhs e as tardes e passar o resto de minha vida contigo. Por que diabos teramos que esperar? Ela franziu o cenho, consternada e se sentou.

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Porque desejo que minha famlia esteja comigo quando nos casarmos. Quero umas bodas em uma igreja com flores e uma recepo com champanha em companhia de nossos amigos nos desejando felicidade. Sua simples petio acendeu uma chama de frustrao nele. Quantas vezes tenho que te dizer que no me apresento em pblico? espetou mais asperamente do que foi sua inteno faz-lo. Ela ficou olhando-o, petrificada. Isso significa que nos esconderemos para sempre? Ele carecia de uma boa resposta para essa pergunta. Quero um cortejo respeitvel, Paris. No quero comprometer minha reputao e arruinar minha vida! A chama se tornou mais intensa. J est. Comprometi voc bastante esta noite. Ningum, salvo ns sabe. Se escaparmos... Ele se sentou. Quando retornarmos casados de Gretna Green, os rumores se aquietaro. Ser uma dama de linhagem devidamente casada. Ningum se atrever a segregar condessa de Ashby, nem em pblico nem em privado. Alm disso, poderia vir viver comigo imediatamente. Por que esperar? No escapou a primeira vez que esteve comprometido, ou sim? Demnios. Se o tivesse feito, no estaramos aqui agora, no certo? - e a Deus obrigado, j que teria sido o pior engano de sua vida. - Adiar nosso casamento poderia conduzir a todo tipo de problemas. Confie em mim. J passei por isso. No foi uma experincia agradvel. Ela entrecerrou os olhos. Quem era ela, sua antiga prometida? A mulher equivocada - no podia arriscar-se a contar sobre a Olivia. Ela poderia falar com sua antiga prometida, e se aterrava imaginar as mentiras que a cadela desumana poderia contar a Isabel. Olivia se aproveitaria da oportunidade para separ-los. Sou "a mulher indicada"? - perguntou ela com enganosa doura. Ele sustentou o olhar. Sim. Ento, por que no faz isto por mim? - espetou ela. - Por que no podemos ter umas adorveis bodas normal? Por que devemos nos ocultar do mundo? - ela aguardou sua resposta e, quando ele no proferiu nenhuma, ela continuou rapidamente. - o conde de Ashby, um heri de guerra, um... No h heris de guerra com vida. Acaso no sabe? - espetou com ironia. Um brilho feroz flamejou nos olhos. Me escute. Meu irmo est morto. Voc est vivo. Deve se perdoar por isso. Deve deixar de se odiar - enunciou ela veementemente. - No sei por que

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os homens se assassinam uns aos outros, mas hora de que deixe a guerra para trs, ou nunca estar em paz. Viver afastado do resto do mundo no voltar o Will vida, nem tampouco a nenhum dos homens que morreram na guerra, e no so faz-lo. Pelo amor de Deus, olhe o que te h feito a ti! Certamente sabe como desmoronar a um homem - mas ela tinha razo e isso o irritava. O olhar nos azuis olhos dela se suavizou. Se isso se trata de seu rosto... No se trata de meu rosto, maldita seja! - sentou-se de um salto e passou a mo pelo cabelo. Tratava-se... no se atrevia a afundar nisso, nem sequer em privado. Ela se aproximou por detrs e rodeou os ombros com os braos pressionando os seios contra suas costas. Deslizou os mornos e suaves lbios ao longo da curva do pescoo. Paris, o que o que te atormenta, meu amor? J compartilhou tanto comigo e, entretanto, sinto que h um lugar dentro de voc onde nem sequer um raio de luz pode penetrar. Pode ser que no tenha tanta experincia como voc, mas aqui estou para te apoiar. Ele se despojou de seu abrao e ficou de p, exasperado com ela, consigo mesmo. Mas, como podia dizer? Como podia explicar? Por que no pode respeitar somente isto? Respeito tudo o que te concerne. Bom, no sou muito bom para a sociedade, mas dentro destas paredes, farei tudo por voc. Tudo? - ela o olhou com certa inquietao. - Me permitir organizar festas e noitadas, convidar a minha famlia nas festividades? Ir jantar ao nmero 7 da Rua Dover? A mulher irritante sabia precisamente onde aguilhoar. Sabia endemoniadamente bem no comeo como vivia eu minha vida! dirigiu-se mesa para servir-se outra taa. Ajoelhada, ela se girou para olh-lo. No te pedi que se convertesse em um ser socivel, diabos! Pedi umas bodas com minha famlia presente, uma vida familiar normal! Por que me pede que case com voc se pode me manter encadeada no poro? Obteria o mesmo objetivo. Pensei que no te agradava meu poro - respondeu irritado. - Mas a ideia no m. Ela deixou sair um grito de fria e o olhou colrica. impossvel! Ele bebeu ao mesmo tempo que a observava com uma mescla de desgosto, luxria e sobressalto. Balanando nos quadris com os brilhantes

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olhos azuis e os loiros cachos caindo sobre a parte superior do esbelto corpo, sua enfurecida leoa parecia esquecer-se de sua nudez e se via magnificamente feroz. No podia recordar nenhuma s vez em que uma mulher tivesse discutido com ele como Deus havia a trazido para o mundo. Desejava possu-la outra vez. Decidiu aplacar um tanto, ceder um pouco, possivelmente umas bodas privada s com sua famlia. Deseja se casar com alguma licena em especial? Isso no que mudaria as coisas? - perguntou ela enfurecida. - Mesmo assim me manteria trancada aqui contigo, como uma espcie de... mascote enjaulado! Sem reunies familiares, sem amigos. Que classe de vida essa, Paris? Suas insultantes duvidas o rasgavam como uma adaga. Eu disse que te manteria prisioneira? Que demnios pensa que sou? Um maldito monstro? Entra e sai como te agrada. Inclusive te darei a chave. Mas no me acompanhar a nenhuma parte. Andarei como se no tivesse marido. Deverei apresentar meu itinerrio cada dia e rogar sua aprovao? Deverei te relatar cada sada? Proibir de danar com outros cavalheiros nas festas? Suas perguntas o golpearam como uma bala de canho. Estou te pedindo que seja minha esposa - espetou com fria. - E se preocupa se estar permitido danar com outros homens? Possivelmente no te importe no comeo, mas depois de um tempo, quando Phipps te venha com intrigas sobre o nmero de cavalheiros com os que conversei enquanto voc ficava sentado em casa sozinho, esperando a que retorne, importar. Converter-se em um tirano ciumento! Conheo-te, Ashby! A ideia dela danando e flertando com uma manada de lobos em eventos sociais lhe encolerizou. Qualquer um pensaria que uma mulher apaixonada preferiria passar as noites com seu marido! Por que devo fazer eu o sacrifcio maior? Por que no pode sacrificar seus hbitos por mim? No sabe o que me pede! - grunhiu frustrado. Pois minha resposta no. Ele no pde pensar em nada. O que? As lgrimas se amontoaram nos olhos. Importo-te um nada. Nunca te importei. Tudo se tratava de suas necessidades, e agora sei quais so. Quer-me como uma gua de reproduo para que te d um herdeiro e para que compartilhe sua cama pelas noites. Mas e minhas necessidades? Ou acaso no contam em seu nefasto plano? Se algo provava essa discusso era que nada na terra podia fazer que

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pegasse a uma mulher. Nefasto plano? Voc veio a me buscar! - rugiu. As lgrimas correram pelas faces da Isabel. Deus, fui to estpida. Pensei... convenci-me de que se importava. Embargado pelo arrependimento deixou o copo a um lado e se aproximou da cama. Sim me importa. E estou muito feliz de que tenha vindo a me buscar. A ira cintilou nos midos olhos dela. Certamente! - ela se levantou da cama e comeou a recolher sua roupa. - No permanecerei nem um minuto presa contigo! Est me rechaando? - perguntou ele incrdulo ao mesmo tempo que sua mente se negava a registrar suas palavras. Sim, estou te rechaando! Encontra outra companheira tola para que te mantenha entretido em sua solido! Ele sentiu que o corao pulsava violentamente. Deus estava destruindoo. O que acontecer se estiver grvida? Pois estarei gravemente arruinada, mas ao menos estarei acompanhada de minha famlia - disse ela entre soluos. Nunca disse que no podia estar com sua famlia, voc torceu tudo! E se pensa que te deixarei criar a meu filho, a meu herdeiro, como a um filho ilegtimo, sozinha, sem estar casada, no me conhece nem a metade de bem! Ela lanou um olhar depreciativo. O que far? Vai me prender? Se realmente pensasse que poderia te prender, no brincaria a respeito. No me casarei contigo nestas condies, Paris. No me converterei em sua mascote privada. Ele foi possudo por um terror irracional e uma voz que ele no reconheceu como prpria disse: Se me rechaar verei-me obrigado a falar com o Stilgoe. Como reagiria seu irmo ao saber que sua delicada irm me fez uma visita noturna e em consequncia, pode chegar a estar grvida? Ela reagiu como se a tivesse golpeado. Est me ameaando? Insisto que voc o reconsidere. Se falar com o Stilgoe estarei arruinada, minha obra de caridade estar arruinada e te odiarei e desprezarei por toda a eternidade! A eternidade um tempo muito comprido, Isabel. Precisamente! - agarrou o peito respirando com evidente dificuldade. A consternao nos olhos dela o inquietou. Como chegamos a este ponto? Faz um momento estvamos fazendo o amor.

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Amor? Nem sequer sabe o que significa!Voc arruinou tudo! Tudo! Ele deu um passo adiante. No pode me deixar. Somos feitos um para o outro! S me observe! - ofegando, sentou-se na borda da cama e colocou as meias. No meio da noite? Levarei voc em meu carro de manh - direto para a Esccia. Quanto tempo se aferraria ela a seu ressentimento irracional? Uma vez que se achassem no caminho, passando os dias e as noites em companhia um do outro, ela entraria em razes. Ele faria que entrasse em razes. Quando ele parou frente a ela, ela ficou de p e caminhou com dificuldade para a parede com janelas. Me deixe em paz! No posso respirar contigo perto. Necessito ar... chorava com tanta intensidade que resultava difcil poder respirar. A ansiedade se apoderou dele. Agarrou-a no ombro. Isabel, o que acontece? Me solte! - abriu uma das janelas e apareceu, deixando que o frio da noite castigasse seu corpo nu. Ele agarrou a manta e a aproximou para envolver o tremente corpo antes que agarrasse uma pneumonia. No me toque! - disse ofegando e afastando-se dele. Ela estava sendo presa de algum tipo de ataque, e tudo o que permitia fazer era permanecer de p, olhando-a. Seus soluos afogados o rasgavam. Farei que tragam o carro e te levarei a casa. Seus soluos se aquietaram. Abraando-se, separou-se da janela e agarrou a regata. O carro de Sophie me espera do outro lado da rua. Agradaria-me poder me vestir. Por favor, aguarda l fora. Ele era um vilo. Uma besta sem sentimentos. Merecia apodrecer no inferno. Isabel, peo desculpas. No foi minha inteno te assustar. Podemos discutir com calma. Trarei um copo de gua... Ficou tenso. Que ela o jogasse de seu prprio quarto, como se fosse a senhora da casa, infundiu-lhe uma esperana repentina. Bem, aguardarei fora enquanto se veste. Depois falaremos - colocou as calas e saiu descalo ao corredor. Recostou-se contra a parede e ouviu o som da seda e do pranto de Isabel. A misria rasgou o que ficava de sua alma. Ela apareceu envolta na capa, com os olhos quase cobertos pelo capuz, e se apressou a descer. Isabel! - seguiu-a velozmente. Alcanou a porta principal antes dela e estendeu a mo para impedir que se fosse. - Por favor, no me deixe implorou brandamente, desfalecendo por dentro. Reconsidere.

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Ela levantou a vista para olh-lo, seus azuis olhos se viam tristes e cansados. Tenho uma pergunta que te fazer. Teria me procurado se eu no o houvesse feito em primeiro lugar? Teria gostado de pensar que assim fosse. Sempre a desejara. Ela nunca havia estado afastada de seus pensamentos, inclusive quando era muito jovem para uma relao romntica. Mas seu rosto... seu passado... sempre havia algo que se interpunha. Ainda seguia sendo assim. Assim o pensei. - A dor e o ressentimento se mesclaram fortemente dentro dele. - Desprezaria o que h entre ns por seus assuntos sociais e diz que no tenho noo do que o amor? Voc a insensvel. Voc egosta e desprezvel! Ameaou-me! No desejo voltar a verte nunca! Um pnico intenso se apoderou dele. Nunca? Nunca - ela afastou a mo dele e fechou a porta. - Adeus, Ashby. Captulo 22 Se foi a alegria, A angstia morreu: Assim, deste modo So as coisas hoje. Christina Rossetti. Poderia permanecer sentada e quieta dois segundos? Est me enjoando. Indo de um lado a outro da janela que dava ao jardim no salo diurno de Sophie, Isabel desejou que algum golpeasse a sua cabea com um pau, deixasse-a inconsciente e sossegasse a tempestuosa confuso em sua mente. Todos seus pensamentos se centravam nele, seus sentimentos flutuavam entre o desejo extremo e a fria avivada. A noite anterior, ao deixar a residncia Lancaster, tomou a rpida deciso de ir casa de Sophie. Sua amiga seria um libi firme em caso de que se suscitasse alguma intriga, ou que Paris cumprisse sua ameaa. Tambm se economizaria do interrogatrio de sua me. No referente aos criados de Sophie, o silencio era seu forte, j que ela pagava por isso mais que por sua eficincia. Dormiu algumas horas e se despertou com uma aguda enxaqueca e o desejo de morrer. Tomou um banho e se embelezou com um dos vestidos de dia de Sophie. Mas o aroma de seu amante a envolvia em todo momento, um aviso tortuoso de como seus corpos se uniram em um embriagador delrio, achando juntos o

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xtase supremo. Fazer o amor com Ashby tinha sido... selvagem, ardente, formoso. Se no fosse consciente de como eram as coisas, poderia imaginar que seus sentimentos por ela eram to profundos e poderosos como os dela por ele. O que lhe tinha permitido sentir, entretanto, era a fora de sua necessidade: sua necessidade de um lar, uma famlia, uma mulher que compartilhasse sua cama e proporcionasse todo o anterior. Ele havia exposto a magnitude de sua solido. Ela passou a vida desejando um homem, ao Ashby, desejando que pertencesse por completo. A noite anterior, ver seu rosto, escutar sua voz e depois deitar em seus braos, foi um momento mgico. Ele compartilhou seus segredos mais profundos com ela e a tinha envolto em um casulo de amor. Ou ao menos assim havia suposto. "Voc me escolheu". Certamente. Enquanto ela se referia ao afeto que se tinham um ao outro, ele falava de luxria. Enquanto ela desejava gritar sua felicidade ao mundo, ele desejava mant-la em segredo. E quando ela quis chegar a um acordo, ele a ameaou. A verdade a respeito de sua relao estava bem clara: ela era a fmea que havia tocado a sua porta quando ele j no suportava mais. Bebe um pouco de ch e come algumas bolachas - sugeriu Sophie. Posso escutar os grunhidos de seu estmago daqui - aplaudiu a almofada que se achava junto a ela no sof e serviu uma taa de ch. Isabel a aceitou relutantemente. Sentou-se e inundou uma bolacha no ch. Enviou minha nota ao nmero 7 da Rua Dover? - perguntou, ao mesmo tempo que se esforava por ingerir uma pequena dentada de bolacha. Sim. Ningum se inteirar de sua aventura de ontem noite. A ansiedade fez que o estmago se contrasse. No, a menos que Ashby queira me arruinar. Sophie ps os olhos em branco. Vamos ver, por que teria que fazer? No sei o que far - respondeu brandamente Isabel. - Ontem noite me assustou. Por um momento temi que se no sasse dali imediatamente, nunca me permitiria escapar. Resultava difcil entender sua atitude possessiva para com ela. No era a nica mascote bonita de Londres. Atravs de intercmbios discretos, o conde de Ashby podia convencer a, ao menos, quinhentos nobres ingleses para que entregassem suas filhas. Por que teria que amea-la? Apesar de que ela esteve bem disposta na hora de satisfazer suas necessidades, dificilmente era a mais bela das mulheres. Voc o teme? - perguntou Sophie assombrada, e depois compreendeu. Ele no Chilton, Izzy. No permita que as histrias gticas de ris destruam sua vida. ris aborrecia ao Chilton muito antes que se casassem.

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E estava apaixonada por outro homem que a deixou. Ashby diferente. Ashby era diferente. Era previsivelmente imprevisvel. Terminou de comer a bolacha empapada que caiu como uma parte de argila molhada no estmago. Ele muito... complexo para mim. Isso o que o faz interessante - Sophie sorriu. - Ou preferiria que fosse aborrecido? Se lhe interessassem os aborrecidos, ma cherie, estaria casada com lorde Wiltshire ou com o filho do Ailsbury, ou com qualquer da dzia de homens que babam por ti desde sua apresentao na sociedade. Isabel respirou profundamente. Rechacei-o, Sophie. Declinei sua proposta de matrimnio. Os olhos de Sophie refletiram primeiro surpresa e depois, comoo e irritao. Apertou os lbios fortemente. Menina tola e impetuosa! Rejeitou se casar com o homem a quem adora para contrair matrimnio com um pavo que no se importa nem um nada? Seu irmo no tolerar mais negativas, Izzy. Forar voc casar com o Hanson, e passar o resto da vida lamentandose por seu engano. Isabel se sentiu como entorpecida. Tudo o que ele queria era uma companheira para aliviar sua solido. No me surpreenderia que a criada que leva o leite se converta na condessa de Ashby pela Pscoa. Mon Dieu, Isabel. Isso o mais cruel que te ouvi dizer. Sentiu que os olhos se enchiam de lgrimas e tremeu a voz. Fiquei deslumbrada por ele. Me derreti a seus ps... - um profundo soluo a fez quebrar-se e exteriorizou toda a angstia que levava na alma. Sophie ofereceu um guardanapo para que secasse o rosto. Qual foi o motivo pelo que rejeitou sua proposta? Ainda soluando, Isabel secou as lgrimas amontoadas em seus olhos com o guardanapo. Ele sugeriu que escapssemos. Implorei-lhe por umas bodas tradicional em companhia de famlia e amigos. Negou-se categoricamente e discutimos. Depois ameaou me arruinando se o deixasse, o muito fanfarro, ento o deixei. No me deixou outra alternativa mais que rejeit-lo. Admitiu que - sua voz se entrecortou em um soluo - se eu no tivesse ido busc-lo, ele no haveria... tido nenhum tipo de interesse em mim - lutando por recuperar a compostura, olhou a Sophie em busca de compaixo, mas sua amiga franzia o cenho enquanto meditava. Isso foi o que disse ao George quando se declarou - disse finalmente sua amiga. - Com superioridade zombadora eu informei que se ele no me tivesse aoitado com o ardor de um adolescente, no me teria fixado nele absolutamente. Pode imaginar o motivo de minha presunosa e insensvel

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rplica? Estava aterrorizada. A ideia de que o segundo filho de um marqus ingls se apaixonasse por uma ignorante, incasta e pobre cantora francesa de pera era... ridcula! Um conto de fadas. Imediatamente o ataquei. Busquei defeitos que pudessem explicar seus estranhos sentimentos, mas no achei nenhum. De fato, no era nem chocante nem elegante, nem possua um ttulo da nobreza, nem riqueza, como sua Grgula, mas me amava de verdade. Uma bno oculta - cintilaram os escuros olhos. Possivelmente o fato de que Ashby no seja um modelo da alta sociedade tambm uma bno oculta. Isabel piscou assombrada. Pensa que deveria ter dado meu consentimento? obvio que sim. Nada na vida permanente, exceto a morte. Precisa mudar. O tempo e o amor so as foras curadoras mais poderosas do universo. A confiana perdida pode ser restituda, ao igual joie de vivre. Possivelmente tenha tido que persegui-lo um pouco para se assegurar de que se interessasse em ti, e possivelmente no tenha suas bodas de sonho, mas isso no importa absolutamente, apertou a mo de Isabel. - No estava apaixonada pelo George quando me casei com ele, mas sua morte me devastou. Senti que a melhor parte de meu ser tinha sido rasgada e arremessada ao mar. Devo te explicar o que o amor amadurecido, querida amiga? respeito, amizade, consolo, estabilidade e carinho mtuo. Tem isso com o Ashby. Hoje voc o ama mais, amanh ele te amar melhor, e vice-versa. Isabel ponderou a asseverao de Sophie. Como poderia precisamente eu, viver presa, Sophie? Mencionei que tive um desafortunado ataque de falta de ar na presena dele? Senti-me enjaulada, sem ar... Pobre Ashby, deve haver-se voltado louco, reprovando-se por te ter assustado at o ponto de que sofresse um ataque de sufocao histrica. Explicou-lhe a respeito de sua afeco? No de sua incumbncia. Preocupou-se? - inquiriu Sophie delicadamente. Isabel baixou a vista. Sim, muito. Izzy, duvido que sua situao permanea igual para sempre. Ele, ao seu devido tempo, se reinserir na sociedade. Se case com ele, abra seu enorme corao e ajuda-o se curar. Pode ser que isso leve anos - protestou fracamente Isabel, ao mesmo tempo que comeava a compreender o que Sophie dizia. Por acaso tudo deve ocorrer segundo seus tempos? Acaso tudo deve ser agora ou alguma vez? Sinto-me como uma ovelha tola que se separou do rebanho e se meteu na cova da Grgula... e terminou sendo seu jantar - s que... Paris no era a

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Grgula, s ele pensava que o era. E quando expressou suas ideias, Ashby desatou o poder de seus demnios contra ela. Portanto, agora dependia dele esclarecer seus dilemas emocionais e morais, e decidir se teria que reinserir-se na sociedade ou no. No seja tola - disse Sophie sorrindo. - Ele te adora. Cobrir voc de riquezas e te seduzir de mil maneiras recorrendo a qualquer desenfreio de que possa valer-se. Atrevo-me a dizer que ser uma ovelha mais que satisfeita. A expresso no rosto de Isabel se suavizou ao recordar quanto esteve satisfeita ao seduzi-la a noite anterior. Pediu-me que o reconsiderasse - admitiu bastante ambivalente. Somente isso deveria inclinar a balana a seu favor, chrie. Recorda ao Moreland e a esse tio, o sobrinho do duque de Salisbury, como partiram furiosos quando lhes disse que no? Isabel assentiu sem estar muito segura de aonde conduzia a conversao. - Me Diga, o que leva a um pretendente que se declara a engolir seu orgulho, a ficar pendente espera de uma resposta, condenando-se tortura da incerteza? Isabel se encolheu fracamente os ombros. Deseja uma esposa. Deseja a ti. Isabel suspirou profundamente, apoiou o queixo contra os punhos e os cotovelos sobre os joelhos. Sophie, por que sempre joga o papel do advogado do diabo? Resulta muito incmodo - sua amiga estava desmoronando metodicamente seus argumentos. Mas ainda ficava um. - Me agradaria ser escolhida entre uma multido... de formosas e perfeitas damas, no s como a nica ovelha conveniente - no baile de caridade ele s teve olhos para ela, e se havia sentido como em um sonho flutuando em seus braos como se tivesse danado a valsa um milho de vezes antes. Ela desejou sentir-se novamente dessa maneira, com um desejo tal que encheram os olhos de lgrimas. Que pena Paris no podia afirmar que a amava nem tampouco que no o fazia. Por que deveria ela viver dessa maneira, com uma incerteza perptua, procurando sinais de afeto, separada de sua famlia e de seus amigos, enquanto ele no se resignava a nada? Era intolervel. E mesmo assim... nunca havia experimentado tal felicidade como a que havia sentido quando se achava com ele. Izzy, escolhem entre uma multido de mulheres todos os dias assegurou Sophie. - O Anjo Dourado da sociedade te adula servilmente, alm de uma manada de jovens gansos a quem enfeitiaste; entretanto, no deseja a nenhum deles. Ashby no cego. Ele sabe... No tem ideia de quem era ele antes de ser ferido! - arguiu Isabel. -

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Acredita que Hanson popular com as mulheres? No nada comparado com como adulavam ao Ashby. Cada me o desejava para sua filha e secretamente imaginavam em sua prpria cama. Will dizia que Ashby era o pior pretendente da histria devido a que eram as mulheres quem o cortejava. Tinha mais amantes que Dom Juan. Agora um encerrado e um eremita. E acredita que me escolheu?Digo-lhe isso. Eu estava ao-alcance-de-sua-mo! Ele mesmo me disse que j no era o que tinha sido. Se fosse o mesmo homem de faz quatro, ou sete, ou dez anos atrs, no se teria fixado em mim absolutamente. Disse o que sentia por ele? - inquiriu Sophie, e Isabel assentiu. - E depois o deixou? - Isabel voltou a assentir. Sophie ficou olhando-a, incrdula. - uma desalmada. A Isabel encheram os olhos de lgrimas. No sou desalmada - sussurrou - disse que o amava, e que nunca amaria a nenhum outro. Voc gostaria de saber qual foi sua resposta? Disse: "Necessito-te" - se abraou a si mesma, assediada pelos calafrios e as nuseas. "Eu tambm te necessito", chorou seu corao. Sophie rodeou os ombros e a embalou. Besta desumana. Isabel assentiu contra os ombros de Sophie, umedecendo a musselina de cor prpura intensa. Todos os homens so uns estpidos imbecis. Isabel assentiu, embora suspeitasse que Sophie estivesse burlando-se dela. Deveriam perder suas partes privadas na guilhotina e perecer gritando de agonia. Esta vez Isabel sorriu. Captulo 23 Minha vida morreu duas vezes antes de morrer E ainda fica por ver Se a Imortalidade revelar Um terceiro acontecimento para mim. Emily Dickinson. O relgio do av que se achava no vestbulo deu nove badaladas. Maldio - murmurou Ashby. Por que parecia que fosse passada a meianoite? Rondou pela ampla casa vazia, deslocando-se de quarto em quarto como um leo enjaulado. Ela no retornaria esta vez.

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No mudaria de opinio. Tudo tinha terminado entre eles. Ento, por que no podia deixar de obcecar-se por ela? Seus argumentos para rejeitar a proposta de matrimnio retumbavam na sua conscincia. Embora lhe chateasse profundamente seus motivos, compreendia-os. Por que teria que submet-la a uma vida que at a ele mesmo resultava difcil levar adiante a maior parte do tempo, e nos ltimos trs dias havia resultado insuportvel? Porque havia suposto, desejado, que sentisse quo mesmo ele. Quando estava na presena dela, j no permanecia nas sombras a no ser luz do sol e tudo estava bem no mundo. Em seu atual estado lastimoso, teria se contentado sentando-se em frente lareira com ela, agarrados da mo, como um casal que leva muitos anos de matrimnio. Deus. Devia haver algo que ele pudesse fazer para afastar ela de sua mente. Estava voltando-se louco, desejando que estivesse ali com ele. Isabel, Isabel, Isabel. Consumia os pensamentos, noite e dia, sem trgua. Suas ocupaes usuais, o que fosse que fizesse para passar o tempo antes que ela irrompesse em sua vida, e em seu quarto, j no conseguiam captar sua ateno salvo por breves momentos. Experimentava um prazer perverso ao cheirar o aroma a baunilha que ainda estava impregnado na manta de l enquanto dava voltas em sua cama durante a noite, ardendo por t-la entre seus braos. S havia uma explicao plausvel para sua deprimente condio: estava possudo. No podia recordar como fora sua vida antes que Isabel aparecesse iluminando a porta principal. Tampouco podia recordar como tinha sido ele antes de posar a vista nela pela primeira vez. Uma pequena de doze anos, pelo amor de Deus! Possivelmente a demncia realmente era hereditria. Sempre assumira que seu pai se havia suicidado por amor. Agora sabia. Os Lancaster eram um cl de lunticos. Se s no tivesse tentado em for-la a casar-se com ele, no teria rogado que a deixasse em paz e no teria partido intempestivamente de sua casa como um animal aterrorizado. As possibilidades de que o aceitasse foram quando muito nfimas, e uma vez que proferiu a ameaa, nulas. O que o convertia em duplamente idiota, j que em realidade, nunca teve a inteno de falar com seu irmo. Mas quando ela jogou por terra sua proposta, despertou sem querer besta que morava em seu interior, a que Olivia tinha marcado de por vida. S que esta vez era pior. Quando chegou a notcia de que Olivia se casaria com o Bradford, passou uma semana afogando seu orgulho ferido em um tonel de usque. Isabel feriu mais que o orgulho; seu rechao o tinha esmigalhado at o mais profundo de seu ser. Sentia como se sangrasse por dentro. Como podia ela dizer que o

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amava e depois deix-lo? Era desumano! Igualmente a seu pai, que amava a sua esposa mais que a seu prprio filho, Isabel preferia a sua famlia e a vida social antes que a ele. Uma dor e uma saudade extremas o carcomeram at que no pde nem comer, nem dormir, nem respirar, nem fazer nenhuma maldita coisa, exceto uivar atormentado. Achou refgio na sala de bilhar e se recostou contra a porta fechada. Maldita seja - sussurrou respirando tremulo, ao mesmo tempo que fechava os olhos. - O que me tem feito? " Por que devo fazer eu o sacrifcio maior? Por que no pode sacrificar seus hbitos por mim?". Sentiu a ira pulsar sob a pele. Perguntou-se como reagiria Isabel Dante de sua apario em uma de suas preciosas noites sociais flertando com as presas fceis revoando ao redor dele. Ele tinha causado furor em uma poca. Alvanely e Argyll, seus cupinchas daqueles dias, haviam atado um carto de baile ao pulso durante uma festa e tinham insistido s mulheres ofegantes a que se alinhassem para ter o privilgio de anotar seus nomes reservando uma dana de baile. " Sem correrias nem alvoroos!", repetia Argyll, enquanto Alvanely conduzia ao ansioso rebanho que reclamava os cuidados do Ashby. Aqueles foram bons tempos, e suspirou ao record-los. Ele teria chamado a ateno de Isabel se tivesse tido suficiente idade ento? Provavelmente. Embora naquela poca, ele no teria pensado mais frente que em levantar as suas saias, e muito certamente, no teria lamentado seu rechao ante sua proposta de matrimnio. Teria se felicitado por uma caada bem-sucedida e um escapamento fcil do altar. Ou possivelmente no. Isabel Aubrey no era a classe de mulher que algum deixasse depois de uma noite de pecado. Ele teria contnuo desejando-a at que sua sorte se acabasse e se viu forado a casar-se com ela. Mas obcecada como estava com o altrusmo e o decoro, ela no teria movido nem um msculo para olhar a um libertino egosta com uma reputao to escura. Os filantropos e os Don Juan no se levavam bem. Entretanto... certamente havia escutado algum dos rumores que circulavam naquela poca a respeito da classe de homem que estava acostumado a ser, e mesmo assim lhe tinha agradado. Pois por que no aceitava a classe de homem que era agora? Era dez vezes melhor que o esbanjador que se embebedava cada noite, que apostava enormes somas de dinheiro em jogos e que considerava uma relao mongama como algo antinatural. " Por Deus, converteu-se em um cordeiro!". Agitado pelo descontentamento consigo mesmo, separou-se da porta, acomodou as bolas de bilhar e escolheu um taco da prateleira. No cabia dvida de por que o tinha

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solitarie expresso da lngua francesa que significa jogar sozinho.

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rechaado. As mulheres no valoravam aos bodes inofensivos, derretiam-se pelos libertinos. Aos bem intencionados os levavam dos rosados narizes, mas quando se apresentava um hbil safado rompe coraes, virtualmente se deprimiam; o qual, por certo, era uma das razes pelas quais outrora tinha sido um libertino com tanto xito. Maldito, maldito inferno. Colocou uma das bolas com um forte golpe do taco e depois ficou observando as demais, esparramadas sobre a mesa de feltro verde. Se no fosse por suas malditas cicatrizes, faria engolir seu rechao. De acordo com as fontes de informao do Phipps, Isabel havia recebido doze propostas de matrimnio desde que foi apresentada em sociedade, cinco delas formalmente apresentadas ao Stilgoe, e ela as tinha rechaado sistematicamente a todas. Bem, a diferena de seus ces mulherengos com manicura nas mos e intrincadamente vestidos at o pescoo, ele no cuspia propostas de matrimnio cada vez que abria a boca. Continuou colocando bolas durante o que pareceu uma eternidade, mas que no durou mais de uma hora, enquanto sentia prazer imaginando a si mesmo em situaes tpicas de seu antigo estilo de vida nas que fazia arder de cimes a Isabel. As vises se voltaram to doces que estava sorrindo quando terminou de jogar. Possivelmente ela tinha razo, depois de tudo. Ele estava necessitado, e quando ela apareceu em sua porta, com o olhar cintilante e desejoso de sua companhia, sua insatisfeita avidez se centrou nela. Isso devia ser. No era so viver como ele o fazia, privando a sua mente e a seu corpo das necessidades bsicas. Inclusive jogar bilhar solitaire19 tinha comeado a aborrec-lo. Necessitava desesperadamente fazer algo para recuperar sua antiga maneira de ser, e devia faz-lo imediatamente, pois quando um homem chegava ao ponto em que no podia tolerar j nem sua prpria companhia, tampouco interessava a nenhuma outra pessoa. Nem sequer a seus criados. Arrojou o taco sobre a mesa e se dirigiu decididamente para a rea privada da casa. Por Deus que a faria arrepender-se de sua deciso, embora significasse morrer na tentativa. Fez soar a corda da campainha para chamar o Phipps e se dirigiu a grandes passos para o guarda-roupa. Agarrou um colete e uma jaqueta, e disposto os colocou com fria resoluo, sem permitir um momento para reconsiderar o rpido curso de ao que adotou. No atravessaria a porta principal se pensasse a respeito do que estava a ponto de fazer. Como era de esperar, Phipps escorregou at deter-se frente a porta aberta. Milord? Sairei - procurou uma engomada gravata nova e a atou. Era surpreendente que recordasse como faz-lo. Vestiu-se com uniforme militar

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desde que tinha memria, e nos ltimos dois anos, tinha sido seu ajudante de cmara quem se encarregou de vesti-lo apropriadamente para uma audincia com algum de seus administradores. Farei que selem ao Apolo imediatamente. Usarei o carro - Ashby passou caminhando para o corredor frente ao surpreso mordomo e se dirigiu para seu escritrio. No momento em que achara sua carteira e colocara nela um mao de dinheiro, Phipps se fez presente frente a ele com uma expresso mescla de preocupao e de alegria. O carro estar pronto em um momento, meu lorde. Posso...? No pode - Ashby se serviu um copo de usque para infundir coragem e o bebeu de um s gole. Sua frgil resoluo no sobreviveria a um interrogatrio do Phipps. Mas o fiel criado tampouco merecia um trato desconsiderado s pelo risco de que a determinao de seu amo se desvanecesse sem outra razo, salvo sua fraqueza. - Meu chapu e meu casaco, por favor - no tinha nem ideia de onde estavam guardados os malditos objetos. No as tinha usado em anos. De fato, provavelmente j no estavam na moda. Bebeu outro gole e se dirigiu porta principal. Phipps o esperou com um chapu que no reconheceu pendurado do dedo planamente enluvado e um casaco que resultava igual de estranho pendurado do antebrao. O mordomo no emitiu uma palavra, mas Ashby leu claramente o desejo de " Boa sorte!" em seus amveis olhos. solitarie expresso da lngua francesa que significa jogar sozinho. Isabel passeou de um lado a outro sobre o tapete de seu quarto com os nervos crispados, o corao pulsava com fora, e aguardou a que se abrisse e se fechasse a ltima porta do corredor. Duas vezes desceu nas pontas dos ps, mas encontrou iluminada a biblioteca onde Charlie estava fumando um havans e bebendo uma taa, enquanto lia o jornal antes de ir dormir. Acaso seu estpido irmo no iria cama com sua amante esposa? Ela no seria to permissiva com seu marido. Iria biblioteca, vestida com uma bata de seda e nada mais, e o seduziria justo ali, em sua poltrona favorita. Secou a boca, porque o protagonista masculino de seu cenrio imaginrio iluminado pelo fogo era, como sempre, Paris Nicolas Lancaster. Durante os trs ltimos dias se absteve de falar sobre ele com suas amigas e seguiu seu prprio conselho. Elas eram mais amadurecidas, e possivelmente mais sabias, mas ris estava zangada e amargurada, e Sophie... casou-se procurando segurana mais que amor. Afastou os contraditrios conselhos de suas amigas da mente e procurou em seu interior a verdade absoluta, seu prprio conselho. A resposta era simples e brotava da essncia de seu ser: Amava-o. Nada

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poderia mudar isso. Nunca. Por essa razo se desculpou de assistir noite de caridade que as damas teriam na casa de Sophie, e ficou em casa. Sentia saudades de Paris; desejava estar com ele, queria-o de volta. Deteve-se frente ao espelho de corpo inteiro e tirou a capa para verificar sua aparncia pela dcima vez. Levava o cabelo solto em uma cascata de cachos dourados e um vestido decotado de cetim azul safira profundo, que marcava a silhueta e brilhava a tnue luz da vela. O traje tinha sido meticulosamente escolhido para vencer ressentimentos, rancores, animosidades e qualquer tipo de troca de sentimento ou opinio que pudesse ter suscitado nos ltimos trs dias. Beliscou as faces para dar cor a sua plida pele que evidenciava a falta de sono e se introduziu uma bala de aroma na boca. Precisava estar perfeita para convencer ao homem ao que desejava ardentemente - e que havia rejeitado - de que ainda a necessitava. E muito. Ocorreu uma ideia no ltimo momento. J que ia submeter se a seus desejos e fobias, possivelmente deveria empacotar uma bolsa com objetos pessoais, uma muda de roupa para o dia e nada para a noite. Esperou que Paris no tivesse descartado a carta dirigida a sua me. Nunca voltaria a separar-se dele. Ouviu o rudo de uma porta que se fechava brandamente ao final do corredor. Por fim. Abriu a de seu quarto e espiou para fora. Tudo era escurido e silncio. Desceu lentamente, com os sentidos bem alerta, mas todos estavam em suas camas, incluindo os criados, e chegou sem inconvenientes porta de entrada. A chave pendia no trinco atada com um lao. A ltima extravagncia do Norris. A outra chave se achava em uma gaveta da mesa no escritrio do Stilgoe. Pegou-a com certa relutncia em deixar a porta principal sem ferrolho jogado, e saiu. Cinco minutos mais tarde apareceu um carro de aluguel, deteve-o e deu ao condutor a direo desejada. Se lady Hyacinth Aubrey se inteirasse de que sua indecorosa filha pegou um carro de aluguel, s e a meia-noite, emigraria s Colnias e imploraria a um de quo selvagens a decapitasse tanto a ela como a sua vergonha. Quando o carro avanou por Park Lane, Isabel procurou a mudana correta em sua bolsa ao mesmo tempo que observava ansiosa as altas colunas brancas da manso Lancaster. Pare! - gritou repentinamente ao condutor. Um carro negro aguardava na entrada. Ashby tinha visitas s onze da noite? Colocou a cabea pelo guich e em um sussurro pediu ao condutor que seguisse avanando discretamente nas sombras. Pde distinguir sem esforo o escudo na porta do carro. Um leo.

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Atormentou os miolos pensando onde poderia ir no meio da noite, quando de repente, viu-o cruzar a porta de entrada sem a mscara posta, embelezado de etiqueta com um casaco negro de vrias capas e um chapu. Ia sair. Nunca saa, exceto as ocasies em que, montado ao Apolo, tinha-o visto escondido nas sombras dos arbustos frente casa dela. Pensou rapidamente em uma lista de possveis destinos aos que podia dirigir um cavalheiro depois de que a noite tivesse cado, desprezou vrias possibilidades e chegou nica concluso possvel: dirigia-se a ver uma antiga amante. O muito canalha. Assim alguma vez se movia em pblico, no? Bom, certamente o fazia, e bastante, em privado. Maldito seja. Se ela tivesse chegado um instante antes ou depois, ele teria sabido que ela tinha ido tornar se a seus ps novamente. Teria sido humilhada devastadoramente por... Deus sabe que nmero de vez. Desolada, observou-o caminhar at seu carro, mais formoso que a ltima noite. Aguardou at que o carro partiu e depois pediu ao condutor que retornasse ao nmero 7 da Rua Dover. Tinha em mente dizer a Sophie o que pensava a respeito de seus fenomenais poderes para decifrar a psique masculina, mas decidiu guardar para si sua mortificao. O major Ryan Macalister levantou os pensativos olhos do copo de Hock e se afogou com o ltimo gole. Deus santo! Devo estar terrivelmente bbado. Olhem o que trouxe o diabo! Seu bom amigo, o capito Oliver Curtem, seguiu o olhar e reagiu de idntica maneira. Por todos os demnios... o coronel Ashby! Pensei que nunca ia a nenhuma parte por estes dias. Evidentemente o faz, Oli - murmurou Ryan. - E acredito conhecer o motivo que h detrs deste ressurgimento milagroso - se separou da mesa e cruzou a sala do clube, no muito luxuosa, mas bem arrumado, para seu antigo comandante. A diferena dos pretensiosos clubes da elite, esse estabelecimento atendia aos oficiais do exrcito. - Lorde Ashby - sorrindo, saudou-o estendendo a mo. Me alegra que tenha aceitado meu convite. Gostaria de se juntar a ns? Ashby percorreu o lugar com um rpido olhar e saudou os velhos conhecidos com um rgido movimento de cabea. Muitos dos pressente levavam posto uniforme e, por alguma razo, isso apaziguou seu desconforto. No tem inconveniente! - disse respondendo o aperto de mos do Macalister enquanto sorria fugazmente. Seguiu ao arrogante major, invejando sua confiana em si mesmo. Quanto tempo fazia que no se havia sentido dessa maneira? Anos. Curtis ficou rapidamente de p nem bem se aproximaram da mesa e o saudou com um aperto de mos.

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Que alegria v-lo, senhor. Acabamos de abrir uma garrafa de Hock, mas se voc ainda prefere vinho espanhol... O que estejam bebendo est bem para mim. E como podero ver - se destacou a roupa de civil - no levo posto uniforme, assim podem me chamar Ashby - tomou assento, enquanto Macalister fazia um gesto para que trouxessem outro copo de vinho. Sentia a gravata um tanto ajustada, mas ignorou o desejo de afrouxar. - Bem, o que esto fazendo vs, desertores, que no se acham na ndia?perguntou enquanto um dos garons se aproximava para servir a bebida. Seus companheiros de mesa riram entre dentes. Eu tenho licena por enfermidade - explicou Ryan - e Oli se encontra na cidade por causa das bodas de sua irm. Querida Silvia, finalmente, encontrou a um homem curto de vista... Deixa de fazer esses comentrios, Macalister - espetou Curte. - Suas incansveis brincadeiras a respeito do nariz de minha irm no ho feito rir a ningum, assim bem poderia guardar isso em um lugar escuro. Ashby lutou por manter-se srio. Na verdade, o nariz terrivelmente longo da Silvia Curtem - tambm conhecida como "a baioneta" - os havia provido de uma inesgotvel fonte de brincadeiras ao longo da campanha final. Seguiu esforando-se para conter-se at que Ryan, com expresso mentirosa e inocente, disse: Tudo o que quis dizer que a querida Silvia se casar com um bom colecionador de armas - ali perdeu a batalha por manter a compostura e explodiu em risadas com o Ryan, que quase recebe um golpe no nariz por causa de seu comentrio. Vocs, gnios, poderiam deixar de rir? - murmurou Curte. - Esse ltimo comentrio no foi nada gracioso. Sim, sim foi - balbuciou Ashby dominado por um incontrolvel ataque de risada. - Perdo, amigo. Curtem ficou de p. Irei ver como esto as apostas na mesa de jogos - caminhou dando grandes e longos passos para o salo de jogos fazendo uma careta quando escutou outro ataque de risadas, ao mesmo tempo que se afastava. Somos malvados - declarou Ashby enquanto voltava a encher os copos. Seu nariz no era to longo. Faz tempo que voc no a v. Tenha em conta que o nariz o nico rgo da anatomia humana que nunca deixa de crescer. Temo que fomos caridosos com ela no passado. Rindo entre dentes, Ashby observou a um dos melhores oficiais que teve a seu servio. E que tipo de enfermidade te mantm afastado da terra do ouro e do marfim? Em minha opinio te v saudvel. Ryan riu entre dentes.

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Sofro de ferroadas nos bolsos e espasmos no corao. uma enfermidade endemoniadamente confusa, j que o par de uma doena se contradiz com a da outra. Voc, apaixonado? - Ashby o olhou de soslaio, divertido. - Quem a desafortunada jovenzinha? Um adorvel anjo de olhos azuis. Estaria espreitando ela agora se no se achasse em uma noite de caridade. Ao Ashby apagou o sorriso. E por acaso esta criatura celestial te corresponde o sentimento? Ryan fixou o olhar no copo de vinho. Um cavalheiro no divulga certas coisas. Ashby se sentiu dominado por cimes intensos e cruis. Isabel havia mentido. Ela sim estava respirando ao Macalister. Apertou os punhos. "Sem violncia", recordou-se. "Pensa friamente". Sugiro que renuncie a ela, Macalister - disse em um tom de voz baixo e no muito amistoso; o tom que tinha aperfeioado durante anos de servio. - A pessoa da que falamos no est disponvel. Eu j sei - murmurou Ryan, ao mesmo tempo que apertava os olhos ao olhar seu camarada. - Mas nenhuma mulher deveria desperdiar a vida com um monstro que no a trata melhor que a uma mascote enjaulada! Os msculos de Ashby se esticaram diante da ofensa direta. Apertou com fora os dentes. Quem voc para determinar o que melhor para ela? Deixa-a em paz, Macalister. Ela no tem nada que ver contigo. Os olhos do Ryan refletiram surpresa e suspeita. Tampouco com voc. Nisso voc se equivoca, e se voltar a se aproximar dela, assegurarei-me de que embarque de retorno a ndia com a prxima mudana de mar. Ryan empurrou a cadeira para trs e se levantou. Lamento que tenhamos chegado a este ponto, mas j que no tenho intenes de seguir seu "conselho", sugiro que arrumemos as coisas ao amanhecer. Ashby jogou um rpido olhar a seu redor e murmurou em voz muito fria: No brigarei contigo, mas se no seguir meu conselho, asseguro-te que ser exilado. Mediram-se por um momento que pareceu interminvel. Pensei que voc era um cavalheiro, Ashby. Os homens de honra resolvem suas disputas com pistolas, no nas salas traseiras do Ministrio de Guerra. Ashby conteve os antigos impulsos beligerantes que o dominavam. Como j disse, no brigarei contigo, mas mantm afastado de Isabel, ou te farei desejar no haver partido da ndia nunca. - Isabel? - Ryan pestanejou. -

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Por Deus, homem, no me referia a Isabel Aubrey. Me... - aproximou-se para no ser ouvido -... referia-me a sua amiga, ris, lady Chilton. Ao Ashby levou um momento que o sangue voltasse para a temperatura normal. Estava fora de controle. Se tivesse usado o crebro, teria se dado conta de que Macalister no estava falando da Isabel, j que ela era uma herdeira que poderia resolver ambos os problemas do Macalister. Tampouco teria deixado em evidncia sua relao com ela, em especial a um despreocupado major sem compromissos nem dinheiro nos bolsos, dotado de particular encanto e com as maneiras de um nobre. Clareou a garganta e estendeu a mo. Minhas desculpas. Posso contar com sua discrio? Ofereo-te a minha. Macalister assentiu aliviado e estreitou a mo. Obrigado, apreciaria muito que assim fosse. Voltaram a sentar-se trocando tmidos olhares. Finalmente, tinham esclarecido, refletiu Ashby, sentindo-se um pouco mais que tolo. Nunca imaginara que brigaria a golpes por uma mulher. Embora tampouco houvesse imaginado que uma Isabel adulta retornaria a sua vida. Macalister agarrou novamente o copo de vinho, pensativo e, at certo ponto, divertido. No ela um tanto jovem? Mas no est nem remotamente um tanto casada - respondeu Ashby com um sorriso igualmente condescendente. No posso dizer que me surpreenda. Suspeitei desde o momento em que se aproximou no baile de caridade. Embora, deveria te advertir, ela est apaixonada por algum mais... Espere um minuto - um sorriso tolo comeou a esboar na comissura dos lbios. - Voc esse "algum mais". Entretanto, quando eu mencionei seu nome, ela pareceu to docemente desconcertada - terminou a bebida. Mulheres. Ashby sentiu que o corao dava um salto. Quando mencionou meu nome? Faz umas semanas, quando a vi. Almoando com... n... lady Chilton e outra amiga. Falou-me a respeito de algumas listas que necessitava para a obra de caridade e sugeri que fosse v-lo - sorriu maliciosamente. Obviamente, o fez. Ao usar a memria, Ashby esteve convencido de que ela o tinha procurado antes disso, mas guardou as concluses para si. Ryan levantou o copo de vinho. Bela como um girassol. Eu o tentei, mas me despachou sem misericrdia dizendo...

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Despachou-te? - repetiu Ashby, reprimindo o impulso de estalar em risadas. Muito firmemente. Entretanto, acredito que deveria saber que sua famlia est ansiosa de que se case com o neto do duque de Haworth e, embora esteja decidida a lutar com unhas e dentes, ser melhor que voc se d pressa antes que ela fique sem unhas. Sua me me d a impresso de ser do tipo persistente, se me compreende - piscou o olho. - Espero que tenha tido o tino de conseguir essas listas. Ashby fez girar o vinho no copo. Mesmo assim me rejeitou. Ryan estava a ponto de tomar outro gole de vinho, mas se deteve com o copo a meio caminho. Est brincando, no assim? Suspirando, Ashby admitiu: No tem desejos de viver fechada em uma jaula, essa foi sua frase exata que, conforme deduzo agora pertence a sua amiga, e tua tambm, a infelizmente casada lady Chilton. A ira e a angstia se refletiram no rosto de Macalister. Esse bastardo do Chilton a mantm fechada com chave. Isso pude averiguar da boca de sua donzela, deve apresentar um cronograma dirio de atividades para sua aprovao, tem proibido danar com ningum que no seja ele, e tenho razes para acreditar que seus abusos no se limitam ao plano mental ou verbal. Bate nela? - s a ideia de um homem batendo em uma mulher, sem importar o tipo de relao que tivesse com ela, fez que ao Ashby revolvesse o estmago. Se estivesse no lugar do Macalister, com ou sem voto de no violncia, arrancaria do Chilton o corao e o devoraria. No era de estranhar que Isabel se negou rotundamente a viver a vida que ele oferecia. Ela temia terminar na mesma deprimente situao que sua desventurada amiga. Deus santo - Conheci lady Chilton. uma formosa e delicada jovem dama. Que tipo de pessoa abusa de uma mulher como ela? Um monstro velho, poderoso e endinheirado, mas ela se nega categoricamente a deix-lo - soprou com desgosto. - Vamos. Diga. O que faz o tolo desventurado? Retorna a ndia, esquece-a e enche seus bolsos vazios de ouro e marfim. Dificilmente estou na posio de subir ao plpito e acusar a ningum declarou Ashby. - Meu contato direto com o Todo Poderoso foi interrompido faz anos, para satisfao de ambas as partes. Ryan sorriu maliciosamente e meneou a cabea. Acaso no somos duas ervilhas de uma mesma vagem? Eu renunciei a meu nico e verdadeiro amor, e voc no lutar pelo seu - fez gestos para que trouxessem outra garrafa. Proponho que nos embebedemos imediatamente.

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Ashby o olhou de soslaio, intrigado. O que quer dizer com que no lutarei pelo meu? Est sentado aqui comigo, no certo? J me entregaram minha nota de demisso, mas pode ser que voc ainda tenha uma oportunidade. A menos que no seja esse "algum mais", depois de tudo. Tenha em conta que no sou o nico depredador arrumado e encantado de Londres. Seu girassol um alvo preferencial. OH, ele era esse "algum mais". Ashby o reconheceu com um sorriso triste e secreto. Ela havia ido busc-lo pura como a neve e com os olhos cheios de amor. Certamente que tinha partido em uma condio muito diferente. Ashby clareou a garganta. Hipoteticamente falando. O que faria se estivesse em minha situao? Tenha em conta que no sou exatamente... como o expressou ela? ... "uma criatura socivel". Hipoteticamente falando? - Ryan sorriu astutamente. - Faria a nica coisa que, se ela fizesse a voc, incomodaria mais que nada. Acredito que um truque que alguma vez me ensinou meu coronel. Tudo o que ela faz e que no me inclui, incomoda-me, Macalister. Seja mais especfico. Persiga a sua melhor amiga, coronel. Esse tinha sido seu primeiro impulso, mas no importava perseguir nem ser aoitado por ningum mais que Isabel, embora parecesse a soluo perfeita. At a ideia de equilibrar-se sobre sua amiga deixava um sabor amargo na boca. Sua melhor amiga lady Chilton - disse com sutileza. O que tem com a outra? O sufl de chocolate francs de olhos sedutores? Ashby fez uma careta. Se no estava j caminho ao inferno, estou seguro de que isso me servir para conseguir uma passagem em primeira classe. Alm disso, as mulheres tm esse maldito cdigo secreto: no se compartilha entre amigas. Ryan ficou de p impetuosamente. Me permita que o despoje de uma quantidade msera de seu patrimnio nas mesas de jogo, e urdirei uma estratgia que envergonhar at mesmo Napoleo Bonaparte. Ashby sorriu maliciosamente. Mostre o caminho. Eu s seguirei o cheiro de enxofre... Captulo 24 Algum chamou brandamente porta de seu escritrio. Entre! - disse distraidamente Isabel.
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Pensou que era estranho. Faltavam cinquenta libras da caixa de caridade, mas tinha contado o dinheiro essa manh antes de pagar o salrio de Rebecca. Acaso por engano pagou a mais governanta? Impossvel, pagou com moedas. Perceberia se tivesse entregue cinquenta libras. Sempre guardava a caixa com dinheiro sob chave na gaveta de sua mesa. Estudou a fechadura da gaveta. No havia sinais de que tivesse sido forada. Repassou mentalmente os progressos do dia. A nica vez que a caixa havia estado aberta sobre a mesa foi quando... Era inconcebvel. Devia tratarse de outra pessoa. Est zangada comigo? - perguntou uma voz cadenciosa e um tanto triste. Isabel levantou a vista. No, certamente que no. O que acontece? Sente-se, ris. ris se sentou na cadeira, do outro lado da mesa. Falei com a Sophie antes que partisse hoje. Tenho a impresso de que o meu mau conselho pode ter causado a perda de uma unio... muito desejada. Uma glida ira se apoderou de Isabel ao recordar Paris deixando a casa Lancaster duas noites atrs. Colocou as moedas, os bilhetes e as contas de gastos na caixa, deu uma volta de chave e a colocou de retorno na gaveta, a que tambm trancou. Sophie no tinha direito a te repreender. Seus conceitos so errados por completo. Pensa que ter casado com o George a converteu em uma perita em harmonia conjugal. Ashby se declarou e o rejeitou porque eu te contagiei com o desdm e o dio que sinto por meu marido - ris se via magra e plida, e havia um machucado na face esquerda. Isabel no podia somar mais coisas ao sentimento de culpa de ris. No so mais que tolices. No se culpe querida. Meus problemas com o Ashby so mais complicados do que parecem a primeira vista. O que acontece agora? - perguntou ris. Isabel deu de ombros. No tinha uma resposta que dar, nem sequer a si mesmo. S desejava meter-se em uma fossa e no pensar em nada. Estava mais que deprimida. Ele nosso patrocinador, Izzy, e membro da junta diretiva. Ter que tratar com ele. Enviarei a voc - Isabel sorriu, embora s levemente. Est indignada com ele, embora ele a parte prejudicada, no assim? Disse que no. Ela disse "no" e depois esteve a ponto de dizer "sim", mas j era muito tarde. Portanto, agora era a rejeitada em lugar da que rejeitava, embora tecnicamente isso nunca havia acontecido, e queria que as coisas ficassem assim. Decidiu mudar de tema.

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O que aconteceu com seu queixo? Est inchado e machucado. ris desviou o olhar. Nada. Um acidente. Eu... n... estava cruzando uma rua lotada de gente E... J usou essa desculpa uma vez, querida - remarcou gentilmente Isabel. Vamos para casa, Izzy. tarde e devemos assistir a uma pea de teatro - ris comeou a ficar de p. Isabel se inclinou sobre a mesa e segurou a mo. Veem viver conosco. Ao Stilgoe no importar. Se divorcie, e se preocupar o escndalo, farei acertos para que passe o resto da temporada em Stilgoe Abbey. No retorne com esse monstro, rogo-lhe isso. O rosto de ris se transformou em uma mscara de digna resignao. Estou bem, Izzy, mas obrigado pelo oferecimento. Cometi um engano, mas no voltar a acontecer. Que engano? - ris era to forte e ao mesmo tempo to vulnervel. Isabel sofria por ela. Chilton me viu ir para a varanda seguida por Ryan. No gostou. Por favor, me diga o que aconteceu com o Ryan. Sinto-me culpada. Animei a ambos. ris aplaudiu a mo. Possivelmente um pouco, mas algumas tentaes so to fortes que, cedo ou tarde, a gente cai nelas sem remdio. Em poucas palavras, a defesa do Ryan por me haver deixado naquela cabana foi que se deu conta muito tarde de que no podia me manter e todo esse desfecho. O homem nunca teve nem um pice de imaginao em seu minsculo e egocntrico crebro. uma desculpa pattica - concluiu Isabel. - Qualquer um que te conhea sabe perfeitamente que nem a fortuna nem a posio social te importam absolutamente. A expresso nos olhos azuis de ris se tornou glida. Quo desinformada est, Izzy. Cinco dias atrs, no me importava nada mais que a fortuna e a posio social. Assim que se vingou dele. Disse que estava melhor casada com algum endinheirado de sua mesma classe que com um soldado pobre. algo cruel, se que queremos buscar algum tipo de justificao. Mais do que imagina - murmurou vagamente ris e depois se estremeceu. - Acaso te interrompi em meio de uma tarefa? Parecia distrada quando entrei. Isabel explicou sobre as cinquenta libras faltantes. Estava a ponto de guardar a caixa quando lorde John veio desculpar-se, pelo quinto dia consecutivo, com motivo de seu comportamento no baile de caridade. Deixei-o sozinho durante um momento para te deixar o bilhete a respeito da pea de teatro, e quando retornei, Sophie estava aqui, falando com ele. Possivelmente Sophie agarrou o dinheiro, mas para que o faria?

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Dever perguntar amanh. Recebeu uma nota misteriosa e partiu rapidamente a sua casa. Distraidamente, Isabel acariciou a estatueta do leo beijando leoa. Se Sophie no o pegou, uma de ns dever falar com nosso patrocinador. Ele saber como resolver o mistrio. Uma de ns? Admite-o, Izzy. Desejas v-lo. Isabel deu de ombros despreocupadamente. O que foi que disse em relao s tentaes? Que algumas so muito fortes para ser resistidas. A Sophie Paulette Fairchild resultava terrivelmente irritante que o primeiro conde de olhos verdes, cabelo escuro, alto e de largos ombros que passeava de um lado a outro em sua sala estivesse apaixonado por sua melhor amiga, e que a tola moa o tivesse rejeitado. Possivelmente Izzy sabia o que estava fazendo. O pobre parecia estar sofrendo de um terrvel mal de amores. Lorde Ashby - disse ela uma vez que ele andava de um lado para o outro durante aproximadamente dez minutos e ainda no tinha aberto a boca mais que para dizer boa tarde ou para amaldioar baixinho. Tenho uma garrafa de excelente brandy que estive reservando especialmente. Posso te oferecer um pouco? Ele se deteve frente ao suporte da lareira e seu brilhante olhar se encontrou com o dela. Sim, por favor. Com um sorriso afvel, ela se levantou do sof e serviu um pouco para cada um. Aqui tem milord - entregou a pequena taa e voltou a sentar-se. Se fossem necessrias mais de duas taas para faz-lo falar, estaria em problemas, j que o brandy lhe dava sono. Ele bebeu a taa e a deixou a um lado. Obrigado por me receber. No pensei que o faria. Lorde Ashby, por favor, tome assento e me conte como posso ajud-lo. Sou toda ouvidos. Ficou impressionada pela agilidade com que sua slida estrutura se desabou na macia cadeira frente a ela. Voltou a suspirar, os homens atlticos eram sua debilidade, para cmulo de maus. Quero a Isabel - declarou veementemente. Sim, dou-me conta disso - ela sorriu compreensivamente. - E estou disposta a ajudar... ... E voc a chave - Paris passou a mo pelo comprido cabelo. Sophie deduziu que o usava assim para cobrir as cicatrizes do rosto. Os homens no entendiam nada. Acaso no se dava conta de que as cicatrizes davam um ar de mistrio e perigo a seus traos quase muito perfeitos? - Meu plano requer que... voc colabore com o inimigo. Ela sorriu.

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Imagino que voc se considera o inimigo, lorde Ashby. Somente Ashby, por favor - se inclinou para frente. - Senhorita Fairchild, eu... Se tiver que ser sua cmplice - o interrompeu - insisto em que me chame Sophie. Muito bem, Sophie, peo que me ajude em um subterfgio da pior classe. Ela sorriu com astcia. Devo fingir que sou sua amante? Ele pestanejou. Ia sugerir um cortejo falso, mas agora que o penso, aos olhos da alta sociedade se veria - sorriu abertamente... - me perdoe, mas devo perguntar. Como soube? Sou francesa, monsieur20. Os subterfgios romnticos correm por minhas veias - ela bebeu um gole de brandy. - Assim deseja deix-la ciumenta. No uma m estratgia. Usei-a vrias vezes. Em realidade teria dois propsitos - tomou ar, totalmente tenso. - Decidi que hora de que retome minha... n... vida social. Estive fora de circulao durante anos e estou um tanto fora de forma - sorriu timidamente. Te peo que... acompanhe-me em minha estreia. Ela o olhou de cima abaixo. Por acaso minhas tarefas incluiro as de manter afastadas s admiradoras femininas? Isso est por ver-se, madame - proferiu uma risada profunda e clida, e depois ficou srio. - Eu confesso que me assusta um pouco... me reinserir em sociedade. Estou seguro de que pode imaginar por que. Ela no acreditava que s fosse por relutncia em mostrar suas cicatrizes, mas assentiu de todas formas. No se surpreendeu por completo ao receber sua nota essa tarde. Estava a ponto de enviar uma ela mesma. Mas assim era melhor, economizava o esforo de convenc-lo que necessitava da ajuda de uma aliada feminina, que tambm estava a par dos detalhes da relao e a quem se interessava que ambas as partes estivessem felizmente unidas. Por que eu? - consultou s para ouvir suas razes. Voc a escolha perfeita. uma viva atraente e sofisticada que conhece o mundo e suas imperfeies, que desfruta de maior liberdade que moas mais jovens, e menos provvel que... sinta-se incmoda em minha presena. Enquanto sejamos diretos um com o outro, sentirei-me perfeitamente cmoda em sua presena. Mas certamente, conhece outras damas que se ajustam a essa mesma descrio. No me parece apropriado recorrer a uma antiga conhecida, ou sim? 20

Monsieur palavra da lngua francesa que significa senhor.

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dispensou um sorriso sardnico que dizia tudo, o patife no tinha cultivado nenhuma relao platnica com uma mulher em toda sua vida. Era compreensvel por que, pensou Sophie. A que mulher se interessaria em t-lo s como um bom amigo? - O que mais - continuou dizendo - voc amiga ntima da Isabel. Saber onde convm estar, evitar dar um discurso, e uma vez que nossa charada chegue a seu fim, poder convencer a Isabel de minha inocncia. Oh, que retorcido por sua parte - ela comeava a compreender por que Izzy o desejava e temia. O homem pensava em tudo. E minha terceira, e ltima razo - fez girar a pequena taa entre as palmas das mos, seus olhos se tornaram quase azuis pela intensidade de seu olhar faz um tempo Isabel tentou me provocar sugerindo que voc era uma melhor alternativa que ela para mim. Disse que tnhamos muito em comum e que nos levaramos muito bem. Disse isso? - Sophie sentiu que se ruborizava. Certamente. Ela nunca se ruborizava. - Pequena tola! Tambm mencionou que eu era uma famosa cantora de pera em Paris antes da guerra? - perguntou ela. No, no o fez - primeiro a olhou divertido, depois, surpreso e como se tivesse descoberto algo; repentinamente, rompeu em uma gargalhada. - Sou um perfeito idiota! "Mon Dieu" pensou Sophie. Possivelmente ter que conter-se e s simular que se agradava no resultaria to fcil depois de tudo. Ela franziu os lbios. Posso perguntar o que resulta to divertido? Eu... eu sou lastimosamente gracioso. Ver... eu estava convencido de que ela me encontrava, bom... Defeituoso, e por isso supus que a amiga, com quem ela supunha que combinaria, devia ter algum defeito tambm, mas no se tratava disso. Acredita que tenho debilidade pelas cantoras de pera, mas ela... Voc tem? - perguntou com uma sobrancelha levantada. - Tem debilidade pelas cantoras de pera? Suas ideias se apoiam em falatrios sobre uma aventura que tive muito antes que voc subisse a um cenrio. Ela estudou o formoso rosto. Voc no to velho como pretende ser. Tenho trinta e cinco anos, madame, e sou certamente muito mais velho que voc. Era s um ano mais velho, mas essa era uma informao que compartilharia s com Deus. Se o que disser a respeito de Izzy correto, ela ficar mais que ciumenta - franziu o cenho, preocupada. - Acreditar que a considerou insuficiente para voc. Sua expresso divertida se esfumou.

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Isabel perfeita - sussurrou com tal ardor que seus olhos cintilaram tornando-se azuis novamente. "Perfeita, mas cega", determinou Sophie. Sentiu-se contente pela Isabel, mas triste por si mesmo. Olharia para ela assim algum homem outra vez? Bom, sugiro que v a sua casa para se trocar. Ele tragou com dificuldade. Esta noite? Ela sorriu diante de sua evidente surpresa. A guerra comea a guerra, Coronel. No aguardava a que as batalhas viessem a voc, ou sim? Lorde John e sua irm levaro a Izzy e a ris ao Covent Garden. um cenrio perfeito para sua estreia. Em lugar de enfrentar um lotado salo, sentaremos na escurido a maior parte da noite. J que minha famlia poltica aluga um camarote, no prevejo nenhuma dificuldade. Parece-me bem. O teatro uma excelente ideia - se esforou por sorrir. - Eu te agradeo. So bem recebidas - ela ficou de p, sorrindo alegremente. Izzy tambm a agradeceria, embora para o final da semana sua amiga desejaria que a casa se derrubasse sobre ela e a sepultasse. Acompanhou-o porta de entrada, contente com o plano. - O espero em uma hora. Se vista com roupa escura. Sim, querida - ele se inclinou elegantemente. - Devo levar uma cardeneta ao teatro, em caso de que tenha que me repartir mais instrues? No sou um completo idiota, sabe? - soltou uma risada. J o veremos. Assegure-se de ser amvel com a Izzy. Comporte-se de maneira natural com ela. Mas no muito natural! Ela se zangar com voc - ele advertiu. - Inclusive pode chegar a perder sua amizade por isso. No, no ser assim. Ao menos no para sempre. Pode ser que eu sim - reconheceu brevemente e desceu os degraus da entrada principal. Captulo 25 E voc, que me pede que esquea, Com o semblante triste e os olhos midos. George Gordon, Lorde Byron.
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Isabel adorava ir ao teatro. Essa noite, entretanto, sentada imvel na escurido escutando os refinados tons de voz interpretando ao Shakespeare, resultava mais uma tortura que uma distrao.

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Deveria ter insistido em ir festa, onde podia danar conversar e acalmar seu desassossego, mas no pensou com clareza ao ceder diante das incessantes splicas de L. J. Correo: estava ocupada obcecando-se pelo indecifrvel conde de Ashby. A quem fora visitar aquela noite? E pensar que ela verdadeiramente se preocupou por ele, to s nessa casa...! Certo! Pois ento, esteve certa em haver dito que no. Esteve a ponto de casarse com o caprichoso e matreiro... E mesmo assim, quanto mais pensava, mais improvvel se resultava que tivesse sado correndo a visitar uma antiga amante trs noites depois de haver feito o amor com ela, especialmente depois de ter admitido um celibato de dois anos. Mas o centro do assunto era este: Paris possua uma vida secreta que ela desconhecia por completo, uma personalidade secreta que no revelava; e essa era a verdadeira barreira entre eles. Demnios. Suas emoes pareciam estar apanhadas em um crculo vicioso de saudade, irritao e frustrao. Em um minuto se imaginava nua a seu lado e ao seguinte, desejava destroar algo contundente na cabea. Uns dedos, que ela no desejava que a tocassem, agarraram-lhe a mo. John, por favor - protestou, afastando-a. Estamos virtualmente comprometidos - murmurou ao ouvido. - Nos est permitido. No havia nada irritante a respeito de seu aroma ou sua presena, salvo que no era Paris. No estamos comprometidos - murmurou, ao mesmo tempo que golpeava a imutvel mo com o leque. - Por favor, pare. Ele proferiu um suave sorriso. Estaremos minha querida. Irei amanh para falar com o Stilgoe. Estava a ponto de dizer que deveria consultar-se primeiro com ela. Em lugar disso, disse: Que estpida sou. Deixei o programa no carro. Seria to amvel de ir busc-lo para mim? Ser um prazer. Ficou de p roando de propsito o joelho com o dela e se retirou do camarote. Isabel se relaxou, aliviada. Stilgoe no daria seu consentimento sem perguntar primeiro a ela, mas ela sabia muito bem que no poderia manter em brasas a nenhum dos dois por muito tempo. Mas necessitava tempo desesperadamente para aceitar que no se casaria com o homem ao que amava, de quem se queixou e ao mesmo tempo, desejado at o ponto de experimentar uma agonia fsica. Inteirei-me que sua obra de caridade um grande xito - sussurrou Olivia, trocando de assento para ocupar o do John. - Todos falam disso, e especialmente a respeito de seu ilustre patrocinador. Como se comunica com ele? Visita a agncia, ou vais v-lo a manso Lancaster?

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Por correspondncia - disse evasiva, j que enviava as faturas e as listas de contribuies dessa maneira. Ashby era extremamente arrumado de jovem. Crescemos juntos, sabia? - quando Isabel girou a cabea, Olivia a olhou de soslaio. - No te contou isso, equivoco-me? OH, conhecemo-nos muito bem. Meu av sentiu pena pelo menino e o incluiu nas celebraes familiares. Pobre Ashby, no tinha a ningum, era rfo. Nunca foi um de ns, mas igualmente o adotamos. Atrevo-me a dizer que, de no ter sido por nossa generosidade, no teria deixado Eton durante as frias do vero. Detestava jantar sozinho com dez criados como nica companhia, o pobrezinho. A maneira em que Olivia o relatava fez que Isabel sentisse lstima por Paris. No cabiam dvidas de por que agradava a famlia dela; j que nunca o fizeram sentir que no era um deles. Naturalmente se apaixonou perdidamente por mim - o iceberg continuou com presuno enjoativa. - Me escreveu um sem-fim de cartas. OH, no era um poeta, mas tinha uma maneira de expressar seus sentimentos... e desejos... do mais eloquente. Que paixo! Dizem que o primeiro amor inesquecvel - Olivia suspirou e Isabel desejou baixar os dentes. A bruxa era to bvia como maliciosa. Mesmo assim, obteve seu encargo: Isabel se retorceu de cimes. Paris tinha amado a Olivia e muito provavelmente esteve comprometido com ela. A desumana rainha do gelo possua uma caixa repleta de suas cartas de amor! Pelo olhar de satisfao refletida em seu rosto, Olivia parecia estar preparando-se para dar seu golpe de misericrdia. Quando se declarou, no tive coragem para rejeit-lo e nos comprometemos. Sabia! Olivia era a misteriosa prometida de Paris. Will e Charlie deveriam ter estado a par desse compromisso e o tinham oculto, por qu? E por que Paris o mantinha em segredo? Acaso ainda desfalecia de amor por ela? Recuperando a compostura, Isabel perguntou: O que aconteceu? Estivemos comprometidos durante trs anos, e embora ele me visitasse cada vez que estava de licena na Inglaterra, me parecia que a guerra no chegaria nunca a seu fim. Assim cancelou o compromisso e voc casou com lorde Bradford concluiu Isabel desgostada. Finalmente compreendeu o interesse de Paris em escapar. "Adiar nosso casamento poderia conduzir a todo tipo de problemas. Acredite-me. J passei por isso. No foi uma experincia agradvel". Enquanto estava lutando contra Napoleo, a mulher a quem amava

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aceitou a proposta de outro homem. Estpida, impaciente e cruel Olivia. Bradford era um pobre substituto do homem que poderia ter tido, o homem que ela mesma poderia ter tido, acaso era ela igualmente culpada por sua estupidez, impacincia e crueldade? O pobre Ashby estava devastado - suspirou Olivia. - Seus amigos me contaram que se embriagou durante um ms e nunca voltou a ser o mesmo depois disso. Lamento profundamente hav-lo machucado, mas bem... Como podia algum gabar-se de ter quebrado o corao de outra pessoa? Desgostada com a conversa e sentindo-se muito triste, Isabel levantou os binculos para examinar aos ocupantes dos outros camarotes. Viu o Ryan Macalister sendo cortejado e manuseado pela Sally Pulver em seu camarote e esperou que ris no os tivesse visto do assento que ocupava detrs dela. Isabel duvidou de que tivesse podido suportar ver Paris acompanhando a outra mulher pela cidade. A mera ideia lhe gelou o corao. Distraidamente, percorreu com os binculos os camarotes que buliam de atividade. Como de costume, os ocupantes estavam mais interessados em espiar uns aos outros e em gratificar-se com novas intrigas que em observar a representao. Curiosamente, a ateno de todos se centrava em um camarote em particular. Estava localizado a sua direita, um mais caro que o que ela ocupava por estar mais perto do cenrio. Enfocou os binculos nessa direo e ficou boquiaberta, consternada a tal ponto que quase caram das mos. Paris. Elegante e tranquilo, vestido de negro com um broche de esmeralda parecido na branca gravata, seu perfil nobre no delatava trao algum de estar a par da comoo que causava. E isso no era tudo. A seu lado havia uma dama com um vestido de cor rubi e com profusas joias, cujo rosto no se via. Que demnios fazia ele ali, assistindo a uma obra com uma... rameira? Uma sada secreta duas noites atrs e agora isto? Supunha-se que era um eremita recalcitrante, pelo amor de Deus! Enquanto observava estupefata, ele girou a cabea e seus cintilantes olhos acharam os dela, como se tivesse sabido desde o comeo onde se achava. Sentiu que o corao dava um salto. A Grgula sara de sua cova e se reinseriu no mundo, mas havia feito com outra mulher. Ela baixou os binculos com mos trementes. Por acaso esfregar pela cara algum deslumbrante era intencional? Com os olhos enigmaticamente brilhantes, fez um gesto com a cabea e moveu os lbios dizendo: Boa noite - depois se voltou para a mulher de vermelho. Sua companheira apareceu a cabea e a saudou com a mo. Sophie? - Isabel se engasgou, o que estava fazendo ela com ele? Atnita, recostou-se no assento e murmurou por cima do ombro. - ris. Olhe

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quem se encontra ali... ala direita... ris apertou o ombro da Isabel. Parece que nossa intrometida amiga se converteu em uma casamenteira - sussurrou. - Sorri, acene e fique calma. Mais tarde a tiraremos daqui e lhe dispararemos. Isabel no desejava nem sorrir nem acenar, e certamente, no podia manter-se acalmada. A odeio. Possivelmente acredita que te est fazendo um favor - raciocinou ris com voz apagada, mas Isabel discrepou. Se Sophie Fairchild estava fazendo um favor, ela estaria sentada ali com Paris. O que eu perdi? - perguntou John em voz baixa do assento que tinha ocupado Olivia. Sorrindo, entregou o programa a Isabel. - Veem sentar comigo na parte de trs. No se importa, ou sim? - perguntou a ris. Isabel no afastava os olhos do casal que monopolizava a ateno da concorrncia. Paris voltou a olh-la e ela poderia ter jurado que seus olhos tinham brilho de triunfo. Acaso se estava desfrutando? Acaso era este seu castigo por hav-lo rejeitado, reinserir-se na alta sociedade no brao de sua melhor amiga? Resistia a aceitar que Sophie se emprestasse a tal infmia. Devia estar interpretando mal a situao. Paris no era nem vingativo nem cruel; e Sophie nunca a apunhalaria pelas costas. Nunca. Mas depois aconteceu o impensvel. Ele sorriu amplamente diante de algo que Sophie disse ao ouvido, e beijou os ndulos enluvados. Havia beijado a mo de Sophie. Isabel ficou de p. Podemos trocar de lugar, ris? Seremos suas damas da parte dianteira - assegurou Olivia quando ris titubeou. Enquanto trocavam assentos, ris falou no ouvido a Isabel: No me esconderia na parte traseira de um camarote com um homem a quem no quero s para incomodar ao que quero. Todo mundo nos observa. Era essa alternativa, ou correr para sua casa; anunciando assim a todo mundo que estava apaixonada pelo conde de Ashby. Isabel se sentou tensa no assento de ris e cravou o olhar no cenrio. "Pensa em outra coisa", disse-se ao mesmo tempo que as lgrimas se amontoavam em seus olhos. Um dedo tocou o seu queixo e girou a cabea para um lado. Antes de darse conta do que tentava fazer John, ele a beijou brandamente. " O que faz?", ouviu o grito em sua mente. Afastou-o e ficou de p com dificuldade. Indignada, atravessou as pesadas cortinas da parte traseira do camarote e avanou rapidamente pelo corredor vazio para a entrada do teatro. Isabel! - rugiu uma voz profunda a suas costas, mas ela continuou

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correndo, ofegando entre soluos. Um carro se aproximou da escadaria da entrada quando ela saiu do portal. Ao nmero 7 da Rua Dover - disse ao condutor. O carro comeou a avanar e ela desabou contra as gastas almofadas. O mundo se tornou louco essa noite, e o nico lugar cordato que ficava era seu lar. Paris se deteve no ltimo degrau e observou afastar o carro no que Isabel havia partido. Amaldioou, desejando romper o pescoo do Macalister. Ter observado a Isabel permitir ao Hanson que a beijasse quase o fez saltar do camarote. Sim, desejava que ela sentisse cimes; o cimes faziam que o corao sentisse mais carinho, mas no pelo rival. Maldio. Tudo se foi ao diabo. Volte a entrar antes que se acendam as luzes e o corredor se encha de gente - disse uma voz com acento francs a suas costas. - J chegamos at aqui, no o arruinemos. Ele se deu a volta rapidamente, tinha os msculos tensos pela ira quase irreprimvel. Irei atrs dela! absurdo! Se seu irmo se inteira desse beijo, estar comprometida amanh hora do caf da manh! Sophie deu uma olhada de preocupao a um criado e sussurrou: Acalme-se e, pelo amor de Deus, baixe a voz. Pensa que Stilgoe pode fazer que se case com algum a quem ela no quer? Parecia querer beijar ao Hanson faz um momento, e em frente a todo mundo! No em frente a todo mundo, em frente a voc. Todos os outros nos olhavam. De qualquer maneira, ela ps fim ao beijo quase imediatamente. Recorde, Izzy acaba de receber um golpe inesperado. A prxima vez nos esperar com as garras afiadas, que precisamente o que deseja. Seja paciente. Se ela havia permitido que Hanson a beijasse para desforrar-se com ele por sua apario em pblico, temia pensar o que ela permitiria fazer ao tubaro loiro no dia seguinte. Passou a mo pelo cabelo e sentiu uma presso sufocante comprimir o peito. Supliquei a ela que se casasse comigo, que passasse o resto de sua vida a meu lado, e me acusou de ser um monstro desprezvel a quem no importava para nada, e que desejava prend-la em uma jaula. Em uma jaula! sua respirao acelerada formava anis no frio ar da noite. Aquilo estava destruindo-o, desejava-a at a loucura, mas cada palavra que dizia, ou cada coisa que fazia para atra-la, parecia afast-la mais e mais. - Nunca quis a nenhuma outra mulher exceto a ela. Sophie o agarrou no brao. Venha, vamos entra antes que comece o intervalo. Temos um caso que

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Mon petit ami:significa meu pequeno amigo.

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exibir e tambm deveramos exercitar suas oxidadas maneiras sociais. Ele a olhou. Que sentido tem, Sophie? - disse, ao mesmo tempo que exalava fatigado. Os acontecimentos dessa noite afetaram seu esprito mais do que desejava admitir. - Ela no me quer, no de verdade. Fui sua fantasia de infncia. Todo meu ser a intimida. Seguir pondo desculpas... Por isso deve demonstrar que o mesmo homem que conheceu anos atrs, recordar que esse homem ainda existe - golpeou o peito com o dedo - a dentro. Quer que coloque o uniforme e faa uma visita ao nmero 7 da Rua Dover? - disse com tom sarcstico e triste. Por que no? - dispensou um sorriso amvel e o arrastou de retorno sala de torturas. O que aconteceu comigo, Sophie? Costumava ser um homem. Ainda um homem magnfico, mas teve uma experincia traumtica na guerra, e sua mente ainda no se recuperou por completo. Quanto a Izzy, deve cortej-la, deslumbr-la com sua inteligncia, encanto e tudo que tenha em seu arsenal... quero dizer, tudo que no a arrune por completo. Pensei que fosse ter que cortejar voc. - respondeu, perguntando se Sophie tinha noo de quanto havia j arruinado a sua amiga de dourados cabelos. Provavelmente sim saberia, a muito ardilosa, mas era o suficientemente hbil para no fazer uma aluso direta s transgresses cometidas tanto pela Isabel como por ele mesmo. Ah, mon petit ami21, ouvi grandes histrias a respeito de suas proezas passadas. De certo no deixar que uma amante falsa se interponha a uma conquista muito mais importante. Quer dizer que devo acompanhar a voc em pblico e cortejar a ela em privado? A ideia tinha seu mrito, isso era certo. Certamente Isabel o acusaria de rond-la s escondidas novamente, s que esta vez no o faria na escurido nem detrs dos muros da residncia Lancaster. Podia faz-lo a plena luz do dia e em pblico. Entretanto, antes disso, tal como Sophie havia sabiamente expresso, precisava polir suas maneiras sociais. Esteve espantosamente perto de desabar um momento atrs, e simplesmente era muito orgulhoso para apoiar-se na Isabel para reinserir-se na refinada sociedade. Amanh de noite - Sophie interrompeu seus pensamentos. - Stilgoe e sua esposa levaro a Izzy para ver os foguetes no Vauxhall Gardens. Devemos ir tambm.

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Se devemos fazer, ento faamos. No dia seguinte, vir agncia e me convidar para almoar. Tambm muito importante que percorra a cidade durante o dia, compreende? Sim, meu sargento de cavalaria rude e rigoroso. Depois, iremos ao nosso primeiro baile. At ento, ter sido bombardeado com convites. Deveria ter trazido a maldita caderneta de notas, depois de tudo. Agora deixe de franzir o cenho e sorria. Por qu? - grunhiu ao mesmo tempo que percebia vagamente de que j no estavam s escuras. O intervalo - respondeu a entretida voz de Macalister, ao mesmo tempo que fazia a um lado os cortinados e deixava passar ao camarote o primeiro grupo de abutres famintos de intrigas. Captulo 26 Na manh seguinte, Isabel irrompeu no escritrio de Sophie. Se importaria de explicar...? Sophie fez um gesto para que aguardasse um momento e voltou a cabea para a mulher a que estava entrevistando. Acredito que j temos coberto todos os pontos, senhorita Billingsworth. Assim que se apresente um pedido para uma governanta, contataremos voc. Obrigado por vir. Obrigado, senhorita Fairchild. Voc me deu esperanas - a mulher ficou de p e saiu depois de olhar receosamente a Isabel. Isabel fechou a porta com fora. Que fazia no teatro com o Ashby, Sophie? Convidou-me. No vi nenhuma razo para rejeitar. Isabel se enfureceu. A razo se encontra de p aqui, justamente em frente a voc! Sophie ficou de p e se dirigiu a servir um copo de gua. Seja honesta, Izzy. No o quer. No realmente. Dei excelentes conselhos e os desprezou por completo. Esperava que ele ficasse sozinho para sempre? Ele quer companhia, e como voc no o aceitou, por que no deveria fazlo eu? Isabel sentiu que estava a ponto de explodir. Por que... - "ele meu!". Disse-me que havia sido voc que pensava que ele e eu nos levaramos bem. Tinha razo. Isabel pestanejou para separar de seus olhos lgrimas de tristeza. Sim, tambm pensei que fosse minha amiga, Sophie. Eu sou.

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No absolutamente! uma cruel, imoral... bruxa traioeira. Sabia que eu o amava... e ficou! No tomei nada que no tivesse descartado - respondeu tranquilamente Sophie. - Entretanto, se seus sentimentos para ele no mudaram, sugiro-te que v busc-lo e diga que o reconsiderou. No me interporei em seu caminho. E no o voltarei a ver se te rejeita. Parece aceitvel? Reconsiderei... Os dois podem ir ao inferno! Isabel virou sobre seus calcanhares e saiu intempestivamente da sala. Aceitvel. Ta! Ela nunca voltaria para ele arrastando-se. Trs vezes confessou seu amor. Tinha-o procurado, entregou sua virtude; convenceu-o de dar fim a seu isolamento... mas j era suficiente! Se Sophie era o que ele desejava, pois ento, assim seria. Amaldioando baixo, entrou em seu escritrio e se deteve quando lorde John Hanson deu um passo adiante para saud-la. Isabel, querida. Vim me desculpar por ontem noite. Ela o olhou inexpressivamente, depois recordou o fugaz beijo. OH, isso. Bom, no deveria ter feito. - Comeou a dirigir-se para sua cadeira atrs da escrivaninha, mas ele a segurou pelas mos. Lentamente ficou de joelhos. "OH, no", afogou um grunhido. "Agora no". Minha adorvel Isabel, eu... Bom dia. Diante do som da grave voz to familiar Isabel sentiu que arrepiava a pele dos braos. Levantou o olhar, ao mesmo tempo que sentia o calor percorrer o corpo e se encontrou com os inescrutveis olhos verdes de Paris. "Que entrada to oportuna", pensou vingativa e alegremente, digna de uma obra de Shakespeare. Bom dia. Visivelmente incmodo, John ficou de p. Ashby. Hanson - disse Paris modulando severamente as palavras, depois deixou de prestar ateno ao homem para centrar-se nela. - Sophie me disse que faltam cinquenta libras da caixa da fundao. Vim para investigar o assunto. John se agitou. Ir ver os foguetes no Vauxhall esta noite? - perguntou ele. Isabel piscou. Eu acompanharei meu irmo e sua esposa. Esplndido, deixarei voc se ocupar de seus negcios de caridade, ento. Que tenha um bom dia, querida - beijou a sua mo e se retirou como se estivesse incendiado a cauda. Ela pensou que seu comportamento era do mais estranho. Certamente que Ashby no o golpearia pelo insulto que proferiu no baile de caridade.

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Paris segurou o trinco. Por favor, deixe a porta aberta, lorde Ashby - disse Isabel taxativamente e correu a refugiar-se detrs de sua mesa antes que seus instveis joelhos fraquejassem e casse de bruos no cho. Ainda no estava pronta para ter esta conversa com ele. Seus sentimentos eram muito confusos. Ele avanou, rodeou a grande escrivaninha at onde se achava ela e se apoiou contra ele cruzando os braos sobre o peito esbelto. Seus olhos verdes a examinaram. Como se sente? O que? - o corao deu um salto. No podia estar perguntando a respeito do que ela supunha que estava inquirindo. A ltima vez que estivemos juntos - comeou a dizer brandamente - seu rosto ficou azulado e apareceu nua por uma janela aberta. Pergunto a respeito de sua sade. Ela se ergueu na cadeira. Estou perfeitamente bem, obrigado. Apreciaria uma explicao. Preocupei-me. Quo frio era, refletiu ela. Ou controlado? Possivelmente devia contar. Desagradam-me os lugares fechados. Algumas vezes, quando me sinto... presa, me fecham os pulmes, e me sufoco. No uma afeco sria. O mdico da famlia insiste em que emocional. Esticou um msculo da mandbula. Minhas desculpas. No era minha inteno te fazer sentir presa. A nfase que ps na palavra a fez sobressaltar-se. Claramente havia interpretado mal. No quis dizer por voc - esclareceu impacientemente. - Quis dizer presa mentalmente... por ansiedade, nervosismo. Sei o que quis dizer - cintilaram os olhos. Bem. Como ela ia saber que uma semana depois estaria acompanhando sua ex-amiga pela cidade? O que faz aqui? O que faz se mostrando em pblico? Comprei um ingresso - se burlou. - Que demnios acredita que fao? " Perseguir uma ex-cantora de pera?". Interromper meu atarefado cronograma de atividades - murmurou ela. Como podia ele ir atrs de Sophie depois da noite que tinham passado juntos? Por que no procurava por ela? Ele voltou a apertar a mandbula. Parece que interrompi outra coisa totalmente distinta. Zangada, ficou de p, pois sentia a necessidade de escapar de sua perturbadora proximidade. O que fosse que tenha interrompido provavelmente concluir esta noite

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- aquilo a incomodou ainda mais. Da maneira em que progrediam as coisas, estaria melhor trancando-se em sua casa, como Paris estava acostumado fazer. Ele a agarrou firmemente no brao e puxou ela para trs, e ela se encontrou frente a um Paris grandemente menos controlado. Eu te vi. Beijando ele ontem noite. Que desculpa pensa em dar? Permaneceu em silncio, emocionada pelo sbito desejo que correu pelo sangue. Ao olh-lo nos brilhantes olhos da cor do mar ainda podia senti-lo na pele, acariciando-a, beijando-a, movendo-se dentro de seu corpo, fazendo-a tremer de prazer. Era mais do que podia suportar. Isabel... - ele se inclinou para frente e apanhou o olhar com o seu. - O que voc responde? A necessidade de atra-lo e beij-lo at perder a conscincia a enlouqueceu. Mas ele tinha a Sophie agora! No de sua incumbncia! Fez sua escolha. Agora aprende a viver com isso! Uma escura ira se apoderou de suas feies. Eu fiz minha escolha? Voc me rejeitou!O que supunha que eu deviria fazer, esperar eternamente? Pediu-me que o reconsiderasse e depois... e depois convidou Sophie para o teatro! Eu te detesto! Enquanto ela saa rapidamente para procurar refgio no escritrio de ris, escutou-o protestar a suas costas: Sim, acredito que deixou isso bem claro em vrias ocasies! Izzy? - Surpreendida, ris levantou a vista do jornal. - O que acontece? Isabel trancou porta e comeou a caminhar de um lado ao outro do escritrio, tremendo como uma folha. Ele est aqui. Sim, pareceu-me reconhecer sua voz... Est histrica. Aconteceu algo? Isabel tragou com dificuldade. Disse a Sophie a respeito das cinquenta libras faltantes? Ontem noite, no teatro, durante o intervalo. Fui falar com ela em privado. O que te disse? - inquiriu Isabel temendo a resposta, embora de fato, j no havia nada que temer. O pior j aconteceu: Paris se reinseriu na sociedade e estava cortejando a outra mulher. Acaso era a Sophie a quem se dirigia a ver apressadamente aquela noite? ris evitou olh-la nos olhos. Esto se vendo, Isabel. Sinto muito. Por que o sente? No seu punhal o que tenho presa nas costas. Se acalme. Olhe isto - ris mostrou a edio do dia do Time. Isabel se inclinou para frente para examinar rapidamente o artigo

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marcado. a respeito de ns! A respeito de voc - a corrigiu ris. Ela leu: "A honorvel senhorita Aubrey uma autntica leoa defensora dos fracos e protetora dos desafortunados; esta magnfica jovem dama designada como a protetora das vivas de guerra, das desoladas mes, das irms indefesas e como a madrinha dos pequenos meninos e meninas que perderam a seus pais...". Encheram os olhos de lgrimas. S um iludido desconheceria a fonte do artigo. Eram as palavras de Paris. Ele entregou a histria aos jornais. E embora fosse uma excelente oportunidade para promover a causa, ela suspeitou que suas intenes fossem de ndole pessoal. Da-me isso. Apertando o jornal com mos trementes, Isabel saiu do escritrio de ris e correu para onde se achava Paris. Ele estava a ponto de partir. Ela tragou com dificuldade e assinalou o artigo. Voc o fez publicar. Sim. Por qu? Ele a olhou com os olhos obscurecidos. Merece cada palavra. Ela sentiu que o corao ia sair do peito. Obrigado. De nada. - Tirou o chapu e se dirigiu para a escada. P... - o nome morreu em seus lbios. Resistindo o enlouquecido impulso de correr atrs dele, observou-o desaparecer escada abaixo, depois se desabou no ltimo degrau e comeou a chorar. Captulo 27 Para Isabel, a seguinte semana resultou como um pesadelo do qual no podia despertar. No havia lugar onde olhasse que no estivesse a senhora Fairchild de brao com o conde Ashby. Era repugnante. O casal ia a cada reunio social a que Isabel ia, passavam horas no escritrio de Sophie com a porta aberta - que Deus no permitisse que ningum passasse por ali sem perceber que estavam agradavelmente imersos em uma conversao e rindo - almoavam durante um longo tempo e, basicamente, faziam que Isabel perdesse a prudncia. Quinze dias atrs, Paris era seu objetivo encoberto e seu amante secreto. Agora, era o tema de conversa de toda a cidade. As anfitris disputavam o privilgio de sua presena em suas festas. Os cavalheiros o aplaudiam de p no White's, no clube do Alfred e em qualquer outro clube exclusivo do que ele repentinamente se fez membro. As

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mulheres o devoravam com os olhos em todas partes. O antigo Ashby havia retornado. E para piorar, tinham desaparecido mais recursos da caixa da fundao. O nico feito em comum que tiveram ambos os incidentes foi a presena de lorde John no edifcio, na hora dos presentes furtos. Posto que resultasse difcil de acreditar que o herdeiro do ducado Haworth pudesse ser capaz de sujar-se com esses roubos, Isabel sups que ela devia ter extraviado o dinheiro em efetivo. Estava muito atordoada ultimamente, por chamar de uma maneira sutil. Atuava desajeitada. E se sentia imensamente infeliz. Sua amiga a havia trado e o homem a quem amava seguiu adiante com sua vida. No cabia dvida de por que se sentia como uma desenquadrada; por um momento, furiosa, e ao seguinte, afligida. Era um milagre que conseguisse arrastar seu penoso ser ao trabalho todos os dias. O nico feixe de luz que iluminou sua desventurada existncia foi uma crise menor no Stilgoe Abbey que obrigou a seu irmo a deixar a cidade evitando, por conseguinte, que John contasse com o consentimento de seu irmo para um futuro casamento. Ocupou-se de permanecer afastada de John para assegurar-se de que seu frustrado intento de declarar-se no se repetisse. No queria John Hanson absolutamente. O que deixava algo muito claro: converteria-se em uma solteirona, j que a ideia de ter intimidade com outra pessoa que no fosse Paris Nicolas Lancaster resultava repulsiva. De p junto janela que dava ao Piccadilly, perdida em sombrios pensamentos, Isabel se sobressaltou quando escutou uma voz que se dirigia a ela no escritrio. Deu a volta rapidamente e se surpreendeu ao ver um dos criados de sua casa. Sim, Smithy, o que acontece? Lorde Stilgoe retornou senhorita Aubrey. Enviou o carro e requer de sua presena na casa. Tem visitas. Visitas? - devia ter trazido seus primos com ele, pensou Isabel. Apesar de que eram as trs da tarde, deu-se conta de que no desejava outra coisa que ir a casa, jogar com sua sobrinha, brigar com suas irms e conversar com seus primos. Agarrou o chapu, o casaco e a bolsa, e saiu. Fora se encontrou com um formoso dia. Os pssaros cantavam e as folhas das rvores sussurravam ao mover-se, mas o dia no lhe pareceu o suficientemente formoso para dissipar sua pena. Quando o carro se aproximou do nmero 7 da Rua Dover, Isabel pde divisar um carro alto descoberto de cor azul reluzente, preso a um par de cavalos, igualmente reluzentes, que se encontrava estacionado junto calada. Alm disso, havia trs casas para ces, de fino desenho e belamente

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esculpidas alinhadas contra a parede do estbulo. Algo estranho a aguardava em casa e ela tinha uma sria suspeita de quem se tratava. Convidados, uma merda - murmurou. Assim que ele agora estava invadindo sua casa tambm. Bom, no seria por muito tempo. Entrou com passo firme e, do piso superior, chegou o rudo das risadas, as conversa e os latidos. Boa tarde, Norris - entregou ao mordomo o chapu e a jaqueta. - Quem nosso convidado? Lorde Ashby, senhorita Isabel. Est com a famlia na sala de estar. Merda! Ela atribuiu o revoo que sentiu no estmago satisfao por possuir um estupendo poder de deduo. Ficar para jantar? - no passado sempre ficava. Acredito que sim, senhorita Isabel. Ah! , tambm h ces na casa - disse o mordomo ao bordo das lgrimas. - Destruram o tapete persa da senhora. Mame no ficou histrica? - contendo a risada, Isabel estudou o apertado rosto do Norris. Fez uma careta contrita apertando os lbios. Lady Aubrey parece agradada com a incorporao canina casa. No se apresse em apresentar a renncia, Norris. Podem chegar a te agradar os ces. Duvido muito, senhorita Isabel. Subiu sigilosamente perguntando-se o que estariam planejando agora sua intrigante me e seu irmo. E se deu conta: estavam maquinando uma possvel unio dela com o Ashby, presumindo como a soluo adequada. Ele os agradava; gostava; portanto, iminentes sinos de casamento. Era uma pena que se atrasaram duas semanas. Lucy se adiantou para saud-la. A senhora requer que voc coloque o vestido de vero de musselina azul, que solte o cabelo e que se rena com a famlia no salo. Assim que ela devia polir-se para ele? Vejo-me bem tal como estou. Lucy se apressou detrs dela. Por favor, senhorita Isabel. Lady Aubrey disse que seria despedida se voc se fazia presente com um vestido manchado e o cabelo despenteado. De acordo. - pelo bem de Lucy. "Pobre L. J.", refletiu descartado sem olhar algum. Quinze minutos depois, dirigiu-se ao salo embelezada com um vestido da mesma cor que seus olhos, com o cabelo em perfeitos cachos que caa sobre os ombros e experimentando intensas palpitaes. Percorreu a sala com o olhar. Aos ps de sua me se achava o ba aberto do Will. Mais atrs, sentadas no tapete, achavam-se suas irms gmeas, sustentando no colo a uns cachorrinhos negros; e entre elas, Danielli.

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Charles e Angie estavam no sof. E no centro daquela imagem de perfeita harmonia familiar, Paris. OH, Izzy! - sua me a saudou fazendo um gesto para que se aproximasse, as lgrimas em seus olhos contrastavam com seu amplo sorriso. - Olhe quem veio a nos visitar, sua pessoa favorita em todo mundo, Lorde Ashby! Mame! - Isabel lhe deu um olhar assassino, amaldioando-se por ter se ruborizado. Ele ficou de p e fez uma respeitosa reverncia. Senhorita Isabel. um prazer v-la de novo. Ela se forou a olh-lo diretamente nos brilhantes olhos. Ele parecia verdadeiramente impressionante, com umas calas ajustadas, reluzentes botas Hobys e um casaco azul escuro, um item indispensvel de qualquer solteiro endinheirado da cidade, que fazia ressaltar seus incrveis olhos azul esverdeado. Entretanto, a mudana mais significativa residia em seu porte. Parecia... mais feliz. Maldio. Lorde Ashby - o tratou com um sorriso glido. " Que demnios faz aqui?", perguntou-lhe com o olhar. Tudo o que recebeu por resposta foi um sorriso enigmtico. Izzy, olhe! Ashby nos trouxe mascotes! - Freddy ficou de p de um salto e avanou com seu cachorrinho negro. Assim que as jovenzinhas j se haviam feito amigas dele, pensou amargamente Isabel. Acaso no o mais adorvel que tenha visto? Chamei-o de Gustavo e Teddy chamou ao dela... Amora - disse Teddy, ao mesmo tempo que acariciava o pequeno co negro sobre seu colo. - Porque uma pequena amora, no assim? - levantou o olhar para a Isabel. - Tambm trouxe um para voc. E casas para ces! - adicionou Freddy com jbilo. - Ele mesmo as fez. Ces na casa, me? - disse maliciosamente Isabel. - Como foi que aconteceu este milagre? Lorde Ashby me solicitou permisso e o dei. Sempre e quando forem vigiados quando estiverem dentro de casa e passem a noite nas casas junto ao estbulo - Teddy especificou os termos. - J foi discutido. J foi discutido - ecoou Paris. Que amvel de sua parte, milord - murmurou Isabel, examinando os felizes rostos a seu redor. Todos o adoravam. Apesar de ter se afastado totalmente durante sete anos, e de ter levado dois anos para devolver os pertences do Will, tinham recebido ele com os braos abertos, agradecidos de sua companhia. Irritou-a saber, que ela teria feito da mesma maneira. Levantou a Danielli nos braos, cobrindo ao doce anjo de beijos, e se aproximou do ba aberto ao mesmo tempo que sentia que pulsava fortemente

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o corao. Estava com vontade de explorar o contedo com profundo respeito e cuidado, mas o faria mais tarde, a ss. Vejo que nos h devolvido os pertences do Will, milord, e to logo. A casa Lancaster deve ser um grande depsito de coisas antigas emboloradas disse em voz alta sem afastar o olhar de Paris. Arcas perdidas e antiguidades. Por certo, sua considerao no tem limites. Izzy, est levando exageradamente para o lado errado! - Charles dispensou um olhar de advertncia que ela ignorou friamente. As queixa de sua irm so justificadas - demarcou Paris. - Deveria ter devolvido os pertences do Will faz dois anos. algo que lamento profundamente - a observou diretamente, com uma mensagem no olhar. "Mentiroso", respondeu ela com o olhar, "se realmente o lamentasse, teria vindo faz duas semanas ". No referente a minha coleo de antiguidades - disse ele arrastando as palavras, ao mesmo tempo que ela se sentava sobre o tapete e colocava Danielli sobre seu colo - acredito recordar que voc estava acostumada a possuir uma grande paixo pelas antiguidades. Era, a guerra. O sorriso dela se tornou sanguinrio. A educao muito importante. Voc no concorda? E que melhor maneira de ampliar... o conhecimento que aprendendo com os mestres do passado? Ele a olhou enfurecido e atacou decididamente contra a armadilha que ela tinha estendido. Se for assim, insisto em que venha a minha casa e satisfaa suas nsias acadmicas. Eu mantenho minhas... antiguidades otimamente lustradas. "Estou segura de que assim ". O amaldioou em silencio sem deixar de sorrir. Obrigado, milord, mas o passado s pode ser cativado durante um tempo. Em algum ponto, algum deve pr o conhecimento em prtica no mundo moderno. Recentemente desenvolvi um gosto pelas coisas douradas, de preferncia novas. Srio? - ele levantou uma sobrancelha. Sim, srio. Que coincidncia. Trouxe algo para voc que responde a suas novas preferncias - se agachou, abriu uma cesta de piquenique similar a que ela o tinha dado com o Hctor sete anos atrs, e levantou o cachorrinho de pelagem dourada que ela tinha acariciado em Ashby Park. Ficou agachado em frente a ela. Apesar de no desej-lo, Isabel se enterneceu. - Aqui esta. Jovem, dourada E... formosa. Quando seus dedos roaram os dela, assaltou-a o desejo e, pelo olhar nos

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olhos dele, havia acontecido o mesmo. Evitando olh-lo, ensinou a Danielli como acariciar ao cachorrinho. encantadora. Obrigado. Que nome voc vai por? - perguntou Teddy. No sei - disse Isabel tentando no perceber o embriagador aroma de Paris. Era terrvel como a fazia desej-lo apesar de sua vil conduta, cortejando a sua melhor amiga, entre todas as pessoas deste mundo! Danielli se dirigiu para os ps dela, balbuciando alegremente e acariciou a face de Paris. Tio! Charles explodiu em risadas. Ainda no, pequena. O rosto de Isabel se acendeu por completo. Mortificada, apertou os dentes e manteve baixo o olhar. Enquanto ria, Paris agarrou pequena em seus braos e, ao faz-lo, inclinou-se por cima do ombro de Isabel e murmurou: Da boca de um beb. Algo se retorceu em seu interior. Olhou-o, mas, alm de seu humor risonho, no pde decifrar o que havia alm daqueles cintilantes olhos verde esmeralda. Norris se fez presente e anunciou que o jantar estava servido e todos ficaram de p. agradvel que esteja aqui - disse Charlie a Paris, ao mesmo tempo que segurava a sua filha. - Fui o nico homem nesta famlia durante muito tempo sorriu significativamente a sua esposa, que estava de p a seu lado. - Mas pode ser que isso mude em pouco tempo. Isabel j havia escutado, mas quando percebeu o olhar triste nos olhos de Paris, sentiu que parava o corao sem razo aparente. Durante o jantar, Paris os entreteve contando histrias sobre o Will e, contrariamente ao prognstico desfavorvel da Isabel, a noite resultou ser to clida e divertida como nas que havia estado presente seu adorado irmo. Parecia como se os sete anos durante os quais Paris no visitou sua casa no tivessem sido mais que um dia. Ele voltou a ocupar seu antigo lugar sem cerimnia alguma, convertendo-se em uma extenso natural de sua excntrica famlia outra vez. Todos falavam de uma vez, prescindindo de qualquer pingo de decncia. Isabel recordou tristemente as razes pelas quais se apaixonou por ele anos atrs... alm de seus atributos fsicos. Ele era inteligente, genuno, entretido e no possua nem um pice de maldade em seu ser. At sua me se tornava doce em sua presena, e no s porque fosse um genro em potncia. Ele parecia possuir um encanto especial que punha a todos de um humor jovial e que nunca provocava hostilidade alguma. Igual a Will. Era

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estranho que ela no o tivesse notado antes. Como podia no am-lo? Do extremo da mesa proveio uma gargalhada. Ces loucos! - disse Charlie rindo a gargalhadas ao mesmo tempo que golpeava a mesa com ambas as mos. - No posso acreditar que Wellington no os enviasse ao calabouo! Ashby soltou uma risada. Ele considerou... mas enfrentar ao Napoleo sem cavalaria era uma deciso pouco sbia, no melhor dos casos. De que riem? Queremos ouvir a histria! - protestaram juntas as gmeas seguidas de queixa similares por parte de Angie e Hyacinth. Todas as olhadas se centraram em Ashby. Seu vivaz olhar percorreu a mesa e se topou brevemente com o de Isabel. Sim, Ashby, queremos ouvir a histria - disse ela imitando a entonao de suas irms. Conte - disse Charles. - J me ganharam por cansao. E alm disso s estamos ns, a famlia. Muito bem - disse Paris. - Dez dias antes da batalha de Quatre Bras, organizamos corridas de cavalos em uma pequena cidade perto de Bruxelas. Estvamos aborrecidos at a indigesto de esperar a que chegassem as tropas; a alta sociedade estava ali, pois tinha ido da Inglaterra para ver a "diverso". As corridas de cavalos so aquelas nas que o cavaleiro tem o sabre desembainhado e se toca as rdeas com a mo direita desqualificado? perguntou Freddy. Sim. Mas tambm se enfrentavam pneis e mulas, o qual nos divertia muito. verdade que sempre ganhava a taa de ouro? - Freddy sorriu timidamente. Deixaria de interromper e permitiria ao Ashby continuar com o relato? espetou Teddy a sua gmea. Paris dispensou um sorriso amvel a Freddy. s vezes ganhei a taa de ouro, mas no nas corridas de mulas. Ele sempre ganhava - afirmou Charlie. - E vocs, guardem silncio. Continua Ash. Em meio das corridas se desatou uma forte tormenta. Refugiamo-nos em uma velha casa onde tinham preparado refrescos e comemos um jantar frio que digerimos com muita champanha. Ao cabo de duas horas, todo o grupo estava bbado. Alguns pertencentes ao Regimento 10 do Hussar saltaram sobre a meta e se dedicaram a romper todos os pratos, as garrafas e os copos. Pouco depois, todos estavam sobre as mesas, tanto as damas como os cavalheiros, cantando e rompendo baixela. Ento Will ficou de p gritando: "J

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suficiente selvageria! Retornemos s corridas!". E se desatou a mais demente das competies, os homens saltaram a suas montarias e largou a corrida, a metade deles caiu no caminho e muitos dos cavalos chegaram aos estbulos sem cavaleiro. Entre risadas, Isabel percebeu que at sua cautelosa me estava muito entretida com o relato. Ns montamos a galope na direo da torre do sino... Voc tambm? - inquiriu Isabel assombrada. - Sempre me deu a impresso de ser do tipo sensato. Levantou uma sobrancelha. Em outras palavras, pensa que sou aborrecido. No precisamente - ela fingiu franzir o sobrecenho para ocultar a travessura que estava por perpetrar. - Sensato seria o termo mais apropriado. Will era do tipo malicioso, que fazia brincadeiras e loucuras e provocava brigados e brigas - suspirou ao record-lo-... Voc era sensato. Charles soltou uma gargalhada. Sensato Ashby? Quantas vezes se viu envolto em uma rixa ou o suspenderam em Cambridge por... n, comportamento indiscreto na residncia estudantil? No me defenda - disse Paris arrastando as palavras. - Se sua irm diz que sou aborrecido... Isabel sorriu docemente. Por favor, no tome to literalmente. Possivelmente nem sempre foi como hoje. Mas necessrio que nos remontemos poca de Matusalm? Estou segura de que superou os dias amalucados de sua juventude muito antes, milord. O sorriso de soslaio de Paris se tornou mais pronunciado. Naqueles tempos bblicos, quando uma mulher insultava a um homem sob a aparncia da adulao, geralmente significava algo totalmente distinto. Izzy, est arruinando a histria! - queixou-se Teddy. - Pode flertar com ele mais tarde! Ao mesmo tempo que se ruborizava, Isabel se engoliu a cotao incisiva disfarada de comentrio amvel que ia proferir e olhou a Paris aos olhos. No estava flertando, estava protestando - esclareceu indignada. Existe uma diferena entre... O que fosse que estava fazendo, faz mais tarde - a exortou Freddy. Deveremos deix-lo para mais tarde - afirmou Paris com resignao ao mesmo tempo que um sorriso malicioso se refletia no olhar. - Bem, onde estava? Ah, era de noite e galopvamos a toda velocidade pela terra lamacenta, dando aos nativos do lugar uma demonstrao da indocilidade dos hssars ingleses ao grito de: " Longa vida ao Napoleo!". Teddy e Freddy estalaram em risadas, igual a sua me e Angie. Sorrindo,

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Isabel dispensou a Paris um olhar furtivo. Ele era, pensou honestamente e em segredo, maravilhoso. Acidentalmente fizemos derrubar dois carros e provocamos um ataque de nervos s damas que se achavam dentro, ao carregar realmente como se fssemos cossacos22 contra seus maridos, ou protetores. manh seguinte descobrimos que um dos desafortunados era o prefeito da cidade. Muito descontente, declarou que nunca desejava voltar a ter algo que ver com essa banda de cossacos ingleses. Tudo, como eu disse antes, foi ideia do Will. Todos voltaram a rir e depois sobreveio um silncio triste. Enxugando as lgrimas com um guardanapo Hyacinth sorriu e sussurrou: Obrigado. um jovem adorvel. Foi um prazer, madame. Depois do jantar, Charlie conduziu a Ashby para a biblioteca, onde o monopolizou durante uma hora com usque e charutos; as damas se retiraram a dormir. Nervosa e incmoda, Isabel se ocultou no escuro corredor, esperando que seu irmo deixasse de vociferar e se retirasse. No permitiria que Paris partisse sem dizer o que pensava. Espiou dentro da sala. Charlie estava sentado de costas a ela, de modo que apareceu um pouco mais tentando chamar a ateno de Paris. Ele finalmente a viu. Ficou de p e se disps a partir. Agradeo-te por tudo, Charles, e felicitaes pela prxima incorporao famlia - aplaudiu carinhosamente o ombro. - Se resultar ser o prximo visconde de Stilgoe, veem o Ashby Park. Deixarei voc escolher qualquer exemplar que te chame a ateno nos estbulos. Isso muito generoso de sua parte, Ash! - seu irmo ficou de p. Retorna logo. Foi um prazer que compartilhasse nosso jantar. No necessita convite. Antes que seu irmo acompanhasse a Paris porta principal, Isabel fez um rudo mal perceptvel. Ele no partiria sem que antes ela o pusesse em seu lugar. Paris pareceu compreender. Sairei sozinho, Charlie - disse. - Voc v acima com sua bela esposa. "Finalmente", pensou Isabel. Escondeu-se atrs do vaso de flores que se achava sobre a mesa do corredor e, nem bem divisou a esbelta silhueta que se retirava da sala, sussurrou: Aqui.
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Cossacos (russo: Kazaki; ucraniano: Kozaky; polaco: Kozacy) so um povo nativo das estepes das regies do sudoeste da Europa (principalmente da Ucrnia e do sul da Rssia), que se estabeleceram mais tarde nas regies do interior da Rssia asitica. Os Cossacos so muito famosos pela sua coragem, bravura, fora e capacidades militares (especialmente na cavalaria), mas tambm pela capacidade de auto-suficincia.

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Paris olhou para trs e se aproximou. Ela o agarrou pela mo e puxou ele dentro da sala contigua. Um abajur, que ela acendeu com antecedncia, iluminava brandamente as paredes. Estou a sua disposio - murmurou Paris avanando lentamente com olhar srio. Ela respirou profundamente. No quero que volte a pisar nesta casa - disse firmemente. No?-ele deu outro passo. O sedoso cabelo escuro roava a branca gravata, e uma mecha caiu sobre a fronte, incrementando o brilho de seus olhos cor esmeralda. Por qu? Na falta de uma resposta melhor, ela espetou: Guarde suas histrias para a Sophie e para o Jerome. Ele a olhou divertido. Est ciumenta. Nada disso! Mas no deveria estar - continuou ele. - Sophie e eu s somos amigos. Na verdade espera que acredite? Odeio voc! Ele ps os olhos em branco. No te ocorre outra coisa que me dizer? Usa sua imaginao, Isabel. Diga que di me ver com outra mulher. Diga que no pode deixar de pensar em mim. Diga - cortou a distncia entre ambos mas no a tocou - que quer que volte contigo. Ela proferiu uma frgil risada. Diria que vtima de uma imaginao muito frtil. Ele se aproximou ainda mais e a olhou intensa e ardentemente. Por que no deixa de lado os jogos e me diz a verdade? Que verdade? - ela se tornou para trs. No era neste sentido que se supunha que deveria ir a conversa. Era sua casa e ela estabelecia as regras. Que o reconsiderou - ele sorriu suavemente. - Voc reconsiderou? Deixa de ver a Sophie e eu pensarei - o desafiou astutamente. No me moverei conforme jogue a corda como o faz com o resto de suas marionetes masculinas, querida. Se me deseja, ter que dizer - inclinou a cabea. - Me deseja? Sim. Gritou seu corao. Ouviram passos no corredor. Norris irmo - disse seu irmo fora do estdio. - Voltou a deixar o abajur de meu escritrio aceso. Acaso desejas incendiar a casa com todos ns dentro? Minhas desculpas, milord. Apagarei imediatamente. Eu o farei - murmurou Charles baixinho, enquanto se aproximava a porta.

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Isabel arrastou a Paris contra a parede junto entrada e abriu a porta de par em par para ocultar-se atrs. Na escurido, olhou aos olhos e caiu na conta de quo estpida havia sido. Acabava de colocar-se em uma situao dez vezes mais perigosa. Que os achassem juntos em uma sala era uma coisa, mas que os encontrassem escondendo-se apertados detrs de uma porta era algo totalmente distinto. Passa o dia comigo amanh - sugeriu Paris em voz extremamente baixa. "No", articulou ela sem emitir som. Ele estirou o pescoo para um lado. N, Char... - Isabel cobriu fortemente a boca com a mo. Ele a agarrou no pulso e a afastou. - Sim ou no? - murmurou. - O dia inteiro. Seu irmo entrou. Sim - sussurrou ela. Apagou a luz e sua quente boca com aroma de wisky cobriu a dela. Sentiu que a embargava por completo uma ardente paixo. Seus lbios capturaram os dela brandamente enquanto a saboreava lentamente com a lngua. OH, Deus. Ela se desfez contra ele, inclinando-se contra seu fornido corpo e deslizando as mos ao redor de sua cintura por debaixo do casaco. Ela no percebeu quanto ansiava senti-lo, de quanto desejava seus beijos. Sua mente insistia em sustentar que aquilo no era a admisso de nada, que s se tratava de seu licencioso corpo tomando o que havia jurado se privar para sempre. De qualquer maneira que o racionalizasse, o que sentia por Paris ia to mais frente do amor proverbial e do desejo, que roava o misterioso. Podia detest-lo, queixar-se dele e mesmo assim am-lo at morrer, j que ele era parte dela, igual a sua famlia. Vagamente, ouviu os passos do Charlie afastando-se pelo corredor e soube que estavam a salvo. Relutante a pr fim a aquele beijo incrivelmente sensual e inflamvel, simulou no ouvir. Paris afastou a boca da dela e deslizou o polegar pelos lbios inchados da Isabel. Fique pronta s onze e leve roupa de montar - murmurou com voz mais rouca que de costume. Depois partiu. Com a respirao acelerada e o desejo pulsando nas veias, ela se apoiou contra a parede e se deslizou at o cho. Estava se convertendo em uma delas, essas mulheres arruinadas que ele estava acostumado a dirigir como se puxasse por uma corda. "Tome cuidado", advertiu uma voz em seu interior. Sem confisses de amor nem encontros sexuais. Enquanto ele insistisse em ser amigo de Sophie, entregar-se a ele totalmente a destruiria. Captulo 28
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Chegou cedo - exclamou Isabel, ao mesmo tempo que descia rapidamente as escadas segurando o belo chapu com uma mo e agarrando com a outra as saias de sua vestimenta de montar de cor nata; embora seu traje no resultasse muito prtico, tinha um profundo decote em "V" que sentava bem a sua figura, e era fresco e alegre. No corra, temos muito tempo - disse Paris do p da escada. Mas Isabel no queria desperdiar nem um minuto. Havia feito horrores conciliar o sono a noite anterior com o corpo ardente de desejo e a mente feita um caos de pensamentos encontrados, at que finalmente reconheceu que estava terrivelmente entusiasmada diante do projeto de passar um dia inteiro ao ar livre com Paris. Ao levantar-se pela manh, decidiu no aprofundar muito nas coisas e simplesmente desfrutar do momento. Tampouco permitiria que a sombra de Sophie a desanimasse. Parecia que seu corao no podia deixar de pertencer a Paris, e no acreditava que pudesse voltar a ter outro luxo como esse. Juntos por um dia, era tudo o que se permitiria. Ele a segurou na mo quando se aproximou. Bom dia - murmurou ao mesmo tempo que a estudava com seus olhos da cor do mar e beijava os ndulos. - Voc esta... encantadora. Pare - murmurou ao mesmo tempo que olhava de soslaio a seu irmo que os observava discretamente da porta. Espero uma melhor reao de sua parte quando estivermos a ss informou brandamente Paris provocando um calafrio. O olhou por cima do ombro. - Devolverei a sua irm a tempo para o jantar. Se insiste - respondeu seu irmo com um olhar zombador em seus olhos azuis, que recebeu um fulminante da Isabel como rplica. Paris colocou a mo dela ao redor de seu brao e se dirigiu para a porta principal. Ela se deteve repentinamente ao recordar algo. Necessitamos de uma dama. Trouxe um - disse Paris. - No tema, transformei-me em um ser extremamente civilizado. Ficou pensando que outra mulher o estivesse transformando quando at s uma semana atrs pertencia a ela. "Por Deus. Quem estava sendo possessiva agora?". Norris abriu a porta e ao sair Isabel ao exterior naquele dia ensolarado, notou pela primeira vez que o cabelo de Paris no era negro como acreditava, mas sim de uma intensa cor castanha, exatamente igual ao da jaqueta que levava; que tinha uma covinha na face direita e muita pequenas rugas no ngulo externo dos olhos por causa dos anos que tinha passado sob o intenso sol espanhol; que seu suave e barbeado queixo no mostrava sinais de crescimento de uma barba cheia; que suas cicatrizes eram de um tom mais claro que a pele do rosto; e que era ainda mais bonito sob a luz do sol que iluminado pelas velas.

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Tenho uma dzia de rugas e quatro cabelos brancos - disse arrastando as palavras e com a vista fixa frente. S quatro? - respondeu ela contendo a risada. Ele a olhou; seus olhos brilhantes refletiam uma mescla de bom humor e preocupao, e ela sentiu mariposas batendo as asas no estmago. Eu aposto que se triplicaro antes de terminar o dia. Na entrada, Apolo golpeou os cascos contra o cho e resfolegou provocando que a magnfica gua baio que se achava detrs dele se sacudisse e relinchasse nervosamente. O cavalario uniformizado - sua dama - tinha cavalo prprio e segurou as rdeas. No Lua - comentou Isabel assinalando a formosa e assustada gua baio. Tomei a liberdade de enviar a seu encantador cavalo rabe de retorno ao estbulo porque te trazia esta gua - a conduziu at o imponente animal. - uma gua de caada ardilosa e valente que possui uma possante energia, mais que Apolo. Acredito que por isso o incomoda. Seu nome - acariciou carinhosamente o pescoo brilhante do animal - Milagre, e tua. Milagre era definitivamente a gua mais linda que Isabel havia visto em sua vida. O que quer dizer com que minha? tua. um presente. jovem e deve ser treinada, mas... No posso aceitar um presente assim de sua parte - protestou ela. - J tivemos esta conversa. Se Izzy no a aceitar, eu o farei - disse Stilgoe aproximando-se para admirar ao animal. Ashby dispensou um olhar divertido. No pode mant-la, Charlie. V - murmurou Izzy a seu irmo. Aquele era seu dia, seu cavalo e seu... no soube como completar o pensamento mas, definitivamente ele no tinha nada que ver com o Stilgoe. Retiro-me - disse Stilgoe e girou sobre seus calcanhares ao mesmo tempo que movia as mos no ar. - Divirtam-se! Proponho-te algo - Paris a segurou pela cintura e a elevou sem esforo algum at deposit-la sobre os arreios - se ganharem do Apolo e a mim diremos que ganhou justamente em uma aposta. Ta, Ta.Voc me deixara ganhar. Alm disso, quem acreditar que ganhei? - acomodou as saias, ao mesmo tempo que sorria amplamente por seu ridculo desafio. - Alem do mais, est proibido fazer corridas em Hyde Park. Montou agilmente ao Apolo e a olhou aos olhos. E quem disse que te levarei ao Hyde Park? Bom, supus...

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Podemos ir ao parque se assim o prefere - concedeu ele, enquanto se separava da calada seguido do criado. - Embora eu... n, esperava te convencer para ir a outro lugar. Ela o olhou enfurecida. Acredito que essa uma conversa que j tivemos muitas vezes. No fugirei contigo, Paris - protestou. Por favor, me explique a que se refere com isso de "nos fugirmos". Estamos fora, devidamente acompanhados por um acompanhante, nem sequer tem cado a tarde e h gente a nosso redor - tirou o chapu ao passar em frente a lady Elington e sua filha, que retribuiu a saudao com encantadores sorrisos. - A situao no poderia ser mais respeitvel. Sentindo-se devidamente repreendida, ela perguntou em um suspiro: Aonde deseja me levar? A um prado fora da cidade, onde Apolo e eu estamos acostumados a cavalgar depois de meia-noite. Todas as noites? - isso explicava que ele rondasse fora de sua casa. - Por que ali? Porque um lugar bonito onde o ar fresco e podemos fazer corridas dispensou um sorriso tentador. Correr contra um centauro? - fez uma careta. - J me sinto incmoda montando a seu lado. Ele se inclinou de lado e tirou uma folha que caiu sobre o ombro. Esquece amor, que tive o exclusivo prazer de admirar a excelente maneira em que monta E... No... se atreva-disse cortante ruborizando-se intensamente. Maldito seja por infundir vividas imagens deles fazendo o amor em um prado afastado. No o farei se vier ao prado comigo. Ela arqueou uma sobrancelha. Mais chantagem? Est se convertendo em um hbito desagradvel, Ashby - "e deixa de faz-lo", ameaou. "Est arruinando o dia". - Te farei uma proposta - disse cedendo. Se prometer se comportar como um cavalheiro, o qual exclui chantagens e aluses A... certas coisas, iremos ao prado. Trato feito - a olhou agradado. - E competir comigo para ganhar na gua de caada? Ter uma grande oportunidade de ganhar em campo aberto, j que Milagre est treinada para resistir as longas marchas de uma caada e do veloz galope desse esporte. Apolo nunca poderia suportar essas exigncias. Assentindo, Isabel se perguntou se a gua que ele escolheu para ela era mera coincidncia. Ela o havia caado a ele, depois de tudo. Ser que considerava tambm a ela ardilosa, valente e cheia de energia? Permaneceram em silncio enquanto atravessavam as ruas de Londres, o criado os seguia a s umas jardas de distncia. Estava maravilhada pela

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profunda mudana operada em Paris em to curto tempo. Por muito que pesasse, devia admitir que Sophie fez um milagre ao transformar a um recluso mascarado em um verdadeiro membro da aristocracia. Incomodava ter percebido de antemo quo bem se levariam Sophie e Paris. Nunca os viu discutir ou comportar-se em pblico de uma maneira que no fosse agradvel e respeitosa, enquanto que a relao com ela, por diz-lo de algum jeito, era impetuosa. Inclusive agora, quando se comportavam de maneira supostamente amistosa e civilizada, podia sentir a tenso que vibrava entre ambos. Procurando aliviar um pouco a tenso, perguntou-lhe: Voc teve oportunidade de investigar o mistrio das cinquenta libras faltantes? Dito seja de passagem, o montante subiu a cento e setenta libras. Sim, estou a par disso, e tenho minhas suspeitas, mas eu no gostaria de implicar a ningum sem ter provas. Pode ter sido meu engano. Estive um tanto distrada ultimamente e possivelmente coloquei... Sinceramente, duvido. Nos temas referentes a sua obra de caridade, sempre est alerta como um falco. Paris, por favor, no acuse a ningum sem antes me consultar. Nossa governanta, Rebecca, uma desventurada mulher pobre. Se ela ou seus meninos necessitavam o dinheiro... Confia em mim? - perguntou ele suavemente, olhando-a diretamente nos olhos. Embora tivesse o poder de destroar o corao, confiava nele. - Sim. Bem - ele sorriu fracamente. - Pois me deixe dirigir isto. Ao chegar ao limite norte da cidade, aceleraram o passo e trotaram avanando por um caminho bastante transitado. Era um dia maravilhoso, perfeito para cavalgar. Ela no podia pensar em ningum com quem se agradaria mais em estar que com o homem que se achava a seu lado. Paris girou para a esquerda abandonando o caminho e os conduziu a campo aberto. Ao reconhecer a rea, Apolo soprou vivaz. Isabel sentiu uma vibrao similar no cavaleiro. Bem - Paris deu um sorriso sedutor. - Est pronta para uma corrida? Sua resposta foi incitar a Milagre sem aviso prvio; sentiu um grito de " Trapaceira!" nas suas costas. Ignorando, afrouxou as rdeas da gua enquanto ria exuberante. Escutou os cascos do outro cavalo detrs dela e logo foi alcanada por Paris e Apolo, era uma imagem digna de ser recordada. Durante vrias centenas de jardas galoparam ao mesmo tempo, sua esplndida gua e o imponente animal de pelagem escura. Paris se via to maravilhoso como seu garanho, com seus olhos verdes brilhantes sob a luz do sol, seu resplandecente cabelo aoitando os ombros, bem afirmado no arreios

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com as robustas coxas tensas e a mesma graa de movimentos com a qual danava uma valsa e que havia feito o amor. Em um momento ficou atrasada, mas pde voltar a ultrapass-lo e sorriu. No deixaria de lutar. Sacudiu as rdeas e avanou rapidamente, inclinando o corpo para opor menor resistncia ao vento. Milagre era uma corredora inata e muito ambiciosa. Cada vez que seus oponentes se aproximavam, estirava o pescoo esforando-se para deix-los atrs. Com o pulso acelerado, igual ao esprito, Isabel olhou para trs. Com uma ardesse olhar, Paris emitiu um grito de guerra e o cho comeou a vibrar. Observou-o boquiaberta quando a ultrapassou a toda velocidade em direo ao arvoredo. OH, Deus. Quando chegou ao bosque um momento depois, Apolo estava pastando e Paris estava convexo de barriga para cima no fofo pasto com os olhos fechados e simulando roncar. Com as faces avermelhadas e o pulso acelerado, ela desmontou e se aproximou para chutar as botas. - Muito engraado. Ele agarrou as botas com as dele, fez a perder o equilbrio e ela caiu rindo em seus braos abertos. Fez ela girar cobrindo-a com seu forte corpo. Engasgada de risada, ela sorriu ao olh-lo aos olhos cor esmeralda enquanto lutava por recuperar o flego. Esteve magnfico. Voc tambm - afastou as douradas mechas que caam sobre a fronte e as faces, depois tirou os pentes de marfim do cabelo. - Perdeu o chapu... e dama. Foi muito rpido, para os trs. Ele tirou a luva e lhe acariciou o rosto com as pontas dos dedos. adorvel. A calidez nos olhos dele a perturbou. Desejava mais que nada no mundo entrelaar os dedos em seu cabelo e beij-lo impunemente. Mas sucumbir frente a luxria s provocaria aflies. Quando ele se inclinou para beij-la, ela girou a cabea. No, Paris. Por favor, permite que me levante. - Isabel - lhe disse ele ao ouvido... j no posso tolerar esta separao. Ento prove. - sussurrou ela completamente estremecida com a vista fixa em um grilo que subia o pasto alto. Era terrvel, desej-lo quando ele estava envolto com uma mulher que antes era sua amiga, e quando uma multido de mulheres esperava o momento em que ele se cansasse dessa pessoa. Farei... - a cobriu de suaves beijos na face e no pescoo. O som de cascos aproximando-se deu a fora para pr fim a aquela loucura. Aproxima-se nossa dama - o afastou a um lado e se sentou. Ele ficou de p e a ajudou a levantar-se. Sem soltar a mo, conduziu-a

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para a sombra das btulas e os olmos, vagando sem rumo entre as rvores, fazendo ranger as folhas e os ramos sob suas botas. Abruptamente, puxou-a de lado e a espremeu contra uma rvore. Inclinouse e a beijou apaixonada, tentadora e sedutoramente. Em um momento de loucura, entrelaou os dedos no cabelo e devolveu o beijo com toda a paixo que corria pelas veias. Depois se controlou e se separou. Sem importar o que ele dissesse ou fizesse, ela no aprovaria nenhum tipo de seduo esse dia. No est te comportando como um correto cavalheiro - o exortou. Os olhos masculinos refletiram um brilho divertido. Inclinou-se para ela. Deseja que o faa? Acaso no resulta bvio? - respondeu completamente nervosa e irritada consigo mesma. Mais ou menos - ele inclinou a cabea de um lado a outro, parecia divertido. - Sua voz diz uma coisa, mas seus lbios dizem algo completamente distinto. Ontem noite... Ontem noite no significou nada. Tem a Sophie. Olhou-a fixamente, a expresso de seu rosto a recordou a dos pequenos marotos que tinha visto em Spitalfields, cujos expressivos olhos imploravam afeto. Renunciara a mim sem lutar? Ela arqueou uma sobrancelha com expresso inquiridora. Acaso me pertence para te deixar livre? A expresso no rosto dele se tornou sria. uma pergunta enganosa, Isabel. Ao igual tua - Que classe de jogo infernal estava levando ele adiante? Primeiro a fazia sentir que ela era a nica mulher a quem desejava e depois voltava a colocar mscara. Demnios. Levava posta uma mscara! Ele torceu os lbios e em seu olhar se refletiu tanto alegria como desespero. Pois ento, teremos um impasse. Ela o olhou com olhos diferentes, mais ardilosos. Assim parece. Sob nenhum ponto de vista mudei de opinio - ele deu um passo atrs e colocou a mo dela ao redor de seu brao. Tampouco eu - ela avanou junto a ele, tramando a queda da mscara invisvel. Quando a conduziu entrando mais no fresco arvoredo, ela percebeu que ele se aproximava. Voltarei a te possuir, repetidas vezes - prometeu. - E ser selvagem comigo. Sim, no mais selvagem de seus sonhos - disse ela sorrindo maliciosamente, embora sentisse um formigamento percorrer o corpo.

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Ou dos seus - quando ela se virou para olh-lo furiosa, ele riu suavemente. - Caminhemos at o crrego. Ensinarei-te a apanhar peixes com a mo - ele entrelaou os dedos com os dela irradiando bom humor. Uma caadora, uma pescadora... vejo que est determinado a me converter em uma depredadora. Pode ser o peixe, se quiser, mas se assegure de rebolar graciosamente. Sophie sua isca de peixe? - aventurou-se a dizer ela, e pestanejou. Acaso era perspiccia ou s uma expresso de desejo? - Isso est por ver respondeu ele de maneira esquiva. Chegaram a um crrego azul que refletiam como mil diamantes sob o sol. Cativada pela paisagem, Isabel quase pisou em uma manta de piquenique sobre a qual estava servido um almoo que parecia intacto. Paris olhou a seu redor. Parece que algum esqueceu seu almoo, um casal de amantes, que foi a nadar e perderam o apetite... pela comida, quero dizer. Morro de fome. E voc, leoa? Proponho a voc que demos conta dele antes que retornem. Ela conteve a respirao quando ele se deixou cair sobre a manta e examinou a garrafa de vinho. Por acaso um menino? - protestou ela. - Fique de p antes que voltem e nos matem! No seja dissimulada! - ele agarrou um par de taas e desarrolhou a garrafa. - Sente-se. No sou uma dissimulada! Voc est louco - o agarrou no pulso e tentou que ficasse de p, mas no conseguiu que se movesse. Ouviu o rangido de um ramo detrs de uma rvore. - Algum se aproxima distendeu a mandbula contrada. Esse algum resultou ser Phipps, acompanhado de trs criados com libr. Mordeu o lbio ao sorrir envergonhada e baixou o olhar para onde se achava seu acompanhante. Preparou isto para mim. Ele ofereceu um copo de vinho tinto. - Sim, fiz. Toma assento. Ela o fez, sorrindo como uma tonta, e aceitou o copo de vinho. a surpresa mais bonita que algum me preparou - confessou e bebeu um gole generoso. - Tudo se v precioso. Eu temo que a velhice me tornou ftil. OH, no diga isso - ela sorriu e depois adicionou em tom suave. - perfeito. Obrigado. Ele roou seu copo com o dela em um ntimo brinde olhando-a fixamente nos olhos. De nada - seus olhos pareceram querer dizer algo mais, mas se conteve. Repentinamente, ela percebeu que aquilo era precisamente o que uma vez tinha sugerido que fizessem; uma corrida e uma refeio ao ar livre. Tinha todas as caractersticas de um cortejo, mas considerando as recentes

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atividades masculinas, no soube o que pensar da situao, nem dele. Os criados permaneceram alerta a prudente distancia enquanto Isabel e Paris comiam sanduches de frango e pepino, alm de queijos e uvas ao mesmo tempo que bebiam abundante vinho. Tenho uma pergunta para te fazer - disse ele arrastando as palavras. Mas deve prometer no me cortar a cabea com uma tocha. No prometo nada. Muito bem. Correrei o risco - baixou a voz. - Existe uma razo pela qual devemos nos casar? O que? - ela se ruborizou e depois se deu conta do sentido de sua pergunta e se acalorou. - No - teve seu perodo sete dias atrs, o que provocou emoes desencontradas. Nunca te prenderia em uma jaula, meu pequeno pardal. Nunca. Aquilo soou como uma estranha desculpa por hav-la ameaado contar a Stilgoe que passaram a noite juntos. A maneira em que fez referncia ao tema de ter filhos a confundiu. A maioria dos homens, inclusive seu domesticado irmo, tremia diante da ideia de abrir uma creche prpria. Tambm tenho uma pergunta para te fazer. Por que no desejava me dizer que era Olivia com quem esteve comprometido? Os verdes olhos de Paris se tornaram glidos como rochas cobertas de mofo. O que ela te disse? Que estiveram comprometidos durante trs anos e que se cansou de esperar que voc retornasse. Ele esticou um msculo da mandbula. E isso tudo o que ela disse? Contou que tinham crescido juntos e que compartilhava as festividades com eles. Assim o fiz. s vezes. O velho duque era... amvel comigo - pronunciou as palavras de maneira incisiva. Nunca se refere a sua infncia. Disse-me que foi um perodo desventurado, mas... Falar mais detalhadamente a respeito de meu infortnio, que amvel de sua parte - introduziu a mo em uma cesta e extraiu duas pores de bolo de framboesa que estavam envoltas em guardanapos. Acredito que sua sobremesa preferida. Obrigado. Assim - claramente, no diria outra palavra sobre o tema. No insistiu, no momento. - Sim foi amvel de sua parte ter trazido o ba do Will ontem. Ainda... tem seu aroma. Paris limpou as mos e do bolso superior extraiu uma folha de papel dobrado.

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Eu queria dar isso em privado. Will a escreveu dois dias antes de morrer. Levava-a consigo ento. No a li, mas sei que para voc. Tremeram as mos ao pegar a nota manchada e enrugada. OH, Paris... Eu devia ter te dado isso faz semanas... anos, mas eu... Desejava te aferrar a seus pertences durante um tempo mais? adivinhou ela com um sorriso triste. No tenho ideia - a olhou. - Mas possivelmente sim. Com os olhos cheios de lgrimas, ela desdobrou cuidadosamente a nota e leu: "Minha queridssima Izzy...". - No tem que l-la em voz alta - sussurrou ele. - Desejo fazer-ela engoliu com dificuldade e continuou lendo em voz alta. "Minha queridssima Izzy: eu adorei receber sua carta. Imagino que Stilgoe e nossa me ainda se recuperam da convulso que os provocou ao despachar o jovem Lorde Milner. Aplaudo seu bom julgamento. Esse cabea de cortia no para voc, querida. Lady Drusberry uma excelente administradora de mensagens, assim, por favor, remete suas cartas a ela. Estou ansioso por descobrir a que pobre diabo romper o corao prximo. O clima aqui horrendo. Desejo retornar a casa e confio em obt-lo j que, aparentemente, Napoleo deixou algo que pertencia na ilha de Elba. Hoje combatemos. Os prussianos sofreram um reverso, mas esto reagrupando. E me agrada informar que tanto seu objeto de admirao - Ela tossiu-... como eu estamos ilesos. Por favor, perdoa as manchas e as rugas do papel. Meu coronel est revoando, tentando ler nosso segredo, o muito bisbilhoteiro. Acenderam as faces e levantou o olhar para Paris. Isso o que eu estava fazendo - ele sorriu abertamente. Isabel continuou: "Ofereci meu lpis e espao no papel. Tomou mais tempo para decidir que uma aprovao da Cmara dos Lordes e optou por desistir, o muito covarde". Assim agora sou um covarde e um intrometido - observou ironicamente Paris. "envie saudaes a todos de minha parte e diga s preguiosas gmeas que escrevam em separado. Amo vocs e sinto saudades; espero ver vocs logo. Seu devoto irmo, Will".

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Quando ela terminou de ler, a folha estava coberta de manchas midas. Obrigado - fechou os olhos e apertou a carta contra o corao. Os quentes lbios masculinos beijaram as lgrimas que se amontoavam em suas pestanas e em suas faces. No pode imaginar quantas vezes desejei te dar isso nos ltimos dois anos - murmurou Paris. - Todos os dias me dizia: "v v-la". E todos os dias perdia a coragem. No queria que me visse assim. Ela abriu os olhos e lhe acariciou a face. Adoro seu rosto. o nico que pensa que defeituoso - ela sorriu tristemente. - Cada dia rezava para que voltasse para mim. Ele engoliu com dificuldade. Deveria haver... - inclinou a cabea para beij-la. No estamos sozinhos - recordou brandamente ela e introduziu a apreciada nota no bolso. verdade - ele se endireitou e observou ao pblico uniformizado. Cruzou as pernas e a olhou meigamente. - Mudando de tema, quando seu aniversrio, Isabel? Em 10 de agosto. O teu? Em 13 de novembro. Leo, obviamente - disse arrastando as palavras. Qual era o nome de seus pais? O de minha me era Eve e o de meu pai, Jonathan. Qual era o nome de seu pai? Harry. Harold. Era muito mais divertido que minha me, e nada presunoso. Ele riu. Sua me uma espcie de dragona. Felizmente sempre lhe agradei. O agrado por voc uma espcie de afeco endmica em minha amalucada famlia - respondeu ela secamente. - Mas assumo que no preciso aprofundar no tema. No est de acordo? Bruxa - agarrou um dos cachos e o enroscou ao redor do dedo indicador. Seu olhar se tornou escuro e profundo; e sua respirao, intensa. - Devo pedir ao esquadro da decncia que parta? Ela sentiu que se derretia diante do seu intenso olhar. A ss, entrelaariam os corpos nus movendo-se ondulantemente, detentos de um delrio sexual. Apesar do tentador da ideia, teve que declin-la. Como poderia estar com ele agora e depois encontr-lo no brao de Sophie? Ele a observava intensamente, esperando uma resposta. Desejas jogar um jogo, ento? Que jogo? - murmurou ela, ao mesmo tempo que vinham imagens trridas mente.

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Gamo. Ela pestanejou. Quer jogar gamo? No! - disse ele em um lento suspiro. - Desejo arder dentro de seu corpo, mas j que no me permite, poderamos jogar gamo, ou terei que pular no frio crrego. Ela tambm se sentia ardente de desejo. Pensou em tudo - comentou, enquanto ele extraa o tabuleiro de gamo da cesta de piquenique. Digamos que no esperava sua completa colaborao, por mais lamentvel que seja. Ele no tinha ideia do infelizmente perto que esteve de colaborar. Ajudouo a dispor as peas no tabuleiro. Tome cuidado. Sou boa jogadora. Ganharei. Ele a olhou vivida e hipnoticamente. Comeo a pensar que... E ela comeava a pensar que possivelmente no. Captulo 29 Acotovelado com o queixo apoiado no punho e as pernas estiradas para um lado, Ashby grunhiu quando Isabel voltou a derrot-lo. A jovenzinha certamente dominava o jogo. Ele no era mau jogador, mas, como diabos supunha que poderia concentrar-se no gamo quando esses seios firmes paqueravam com seus olhos do profundo decote em "V" com cada movimento que ela fazia? Parecia uma fada, sentada no bosque com seu vestido de cor nata, com a gloriosa cascata de cachos caindo sobre os ombros e seus olhos da cor do cu brilhando com uma feminina e travessa expresso. Sua essncia a baunilha o fazia desej-la, e estava sofrendo tentando ignorar as splicas do erguido senhor Jones. No podia recordar uma ocasio em que uma mulher com a que se deitou - e com quem havia feito o amor apaixonadamente, cabia demarcar - o seguisse fascinando. Ultimamente descobriu que nenhuma mulher o cativava absolutamente. Exceto Isabel. Entretanto, se equilibrasse sobre ela, pensaria que ele planejou esse dia com o s propsito de seduzi-la, e estaria no correto at certo ponto, mas no era tudo o que desejava dela. Enquanto que uma metade de seu crebro imaginava como persuadi-la para despi-la, a outra metade a contemplava absorta com extasiado desejo. Perguntou-se o que diriam seus pais a respeito da deusa que se via como uma fada se pudesse apresentar e se estariam de acordo com ele em que era a criatura mais adorvel da terra. Certamente sua opinio no era imparcial: estava

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apaixonado por ela. Endireitou-se. Amava-a. Certamente que a amava. Sempre o havia sabido, da noite em que o beijou no banco. Tudo se resultava muito claro repentinamente: por que se declarou primeira mulher adulta que ocorreu, por que guardou distncia do nmero 7 da Rua Dover, por que Isabel sempre estava presente em seus pensamentos e por que, quando ela apareceu na porta principal de sua casa sem ser j uma menina com saia curta a no ser uma jovem dama, colocou seu mundo de pernas para o ar. Esta ficando tarde. Deveramos retornar para casa. Ele se inquietou. Perdo? Ela deu um sorriso pormenorizado. No me olhe dessa maneira. Se deixasse de sonhar acordado, derrotaria-me ao menos uma vez - ela ficou de p e alisou as rugas do vestido. Ele olhou seu relgio de bolso, um presente dela e seu mais prezado tesouro, e pestanejou. Passou quatro horas entre o almoo, o bate-papo, o jogo e o sonho arroubado, sem que se dessa conta disso. Bom? Planeja passar a noite aqui? - disse ela brincando. - J confirmei minha presena na noite de lady Conyngham esta noite, portanto, temo que deva te deixar. Relutantemente, ele ficou de p e o dominou uma intensa e profunda necessidade de abra-la. No tinha sentido prolongar sua charada. A ltima semana se resultou uma prova de resistncia demonaca, mas sobreviveu; havia cruzado a linha e se converteu em uma figura pblica; inclusive os mais severos, que o tinham pontuado de esbanjador e libertino, agora lhe tinham estima. Ele a merecia. Dispensou um olhar ao Phipps que dizia "te largue", depois segurou a Isabel entre seus braos e desfrutou do momento. Com um suave suspiro, ela apoiou a cabea sobre o ombro, e ele soube sem dvida alguma que isso, abra-la quando j no desconhecia seus sentimentos, era a essncia da vida. "Fique de joelhos, imbecil". Ordenou uma voz interior. Secou a boca. Tremendo internamente, sustentou-a pela mo e desabou de joelhos ao cho. Ela quase se tombou com ele e uma risada alegre encheu a garganta. Puxou at liberar a mo da dele e deu um passo para trs. OH, no. No o far!Vai me levar para casa - ela se dirigiu apressada para o lugar onde deixaram os cavalos. De joelhos, s no meio do bosque, via-se... - e se sentia. - Como um cretino. Se ela no queria que ele se declarasse nem que a seduzisse, s havia um papel que podia representar, e se amaldioaria se deixasse que o transformasse em um estpido de olhar triste que babava por ela! Amaldioou, ficou de p e a seguiu at onde se achavam os cavalos.

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Est terrivelmente calado - observou Isabel depois de que cavalgassem durante quase uma hora absolutamente em silencio. J estavam na cidade e cortavam caminho atravs de um escuro e tranquilo parque. No tenho nada que dizer - respondeu ainda fervendo de indignao. A pequena caixa estava perfurando o bolso de sua melhor jaqueta de montar. J custava bastante controlar-se para no arroj-la a um dos trabalhadores de pedreira. Em que demnios esteve pensando? Hoje eu passei um tempo maravilhoso. Obrigado. De nada. Ir festa do 18 Esquadro do Hssars na casa de lorde Drogheda esta sexta-feira? No uso uniforme. Ela lanou um breve olhar. necessrio us-lo na festa? Sim. No te agradaria se encontrar com seus velhos... ? No. OH, pelo amor de Deus, Ashby... Coloque as mos sobre a bolsa, governador - gritou uma voz diante deles com marcada inflexo cockney. Ashby empurrou ao Apolo para frente para interpor-se entre a Isabel e os dois bandoleiros que bloqueavam o caminho, empunhando as pistolas com muita habilidade. Farei se permitirem que a dama se v. Isabel se aproximou e sussurrou: No leva uma arma, ou sim? No - sussurrou ele. - Quando te der o sinal, esporeia o cavalo e foge a casa. No te deixarei aqui sozinho. Ele a olhou. No fala a srio, verdade? Milagre ficou nervosa devido proximidade do Apolo, e Isabel teve que control-la. No me importa quantas batalhas tenha liberado - disse ela baixo ao mesmo tempo que lutava por dominar a sua gua. - um homem de paz agora, o qual te faz vulnervel. Contando ao criado, somos trs. Ela sim falava a srio. Se ele no estivesse profundamente comovido por sua preocupao, consideraria estrangul-la por expor-se de tal maneira ao perigo. Mas aquilo era absurdo. Estarei bem. Por favor, faz o que te digo. No. Sim. O que sussurram? - um dos bandoleiros se aproximou para inspecionar a

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Isabel. Permitam que se v a dama e recompensarei - gritou Ashby. - Do contrrio... A bela dama se que v a festa - o homem a olhou de soslaio ao mesmo tempo que empunhava a pistola. - Bem, com ela aqui voc no causar problemas, governador. Ashby franziu o cenho, refletindo. Acaso os conheo de alguma parte? So soldados. Os olhos do homem reluziram ao reconhec-lo. Coronel Ashby - retrocedeu cambaleando e tropeou com seu cmplice. Parou firme e fez a continncia. - Rob Folk, sargento, terceiro Regimento de Guarda de Infantaria. Voc me levou em seu cavalo pra me tirar de uma ponte em chamas no Orthez, senhor, Salvou-me a vida, sim senhor! Recordo-o. E voc quem ? - perguntou Ashby ao companheiro de Rob. O segundo homem tambm ficou firme. Ned Milhares, sargento do regimento nmero 9 do East Norfolk. uma honra voltar a v-lo, coronel! So heris de guerra. Que demnios esto fazendo atacando a viajantes inocentes para roubar? So tempos difceis, milord - explicou Neil a modo de desculpa. Procuramos emprego durante seis meses, mas no somos os nicos tipos famintos que regressaro da maldita guerra. N, minhas desculpas a milady - tirou bruscamente agasta boina da cabea e a saudou cortesmente. Escutem moos. Estou procurando bons homens para trabalhar em minha propriedade. Ofereo um emprego bem pago que dar de comer durante anos, no somente uma noite. O que dizem? Aceitam?Sero-me to fiis como foram a seu pas? Os bandoleiros trocaram um olhar atnito e assentiram ao unssono. Sim, senhor! muito amvel de sua parte, milord - adicionou alegremente Rob. Excelente - Ashby indicou o caminho para o Ashby Park e deu uns quantos xelins. - Isso permitir chegar com o estmago cheio. Falem com o Hamilton, um de meus empregados que leva a cabo as contrataes. Assegure de dizer que eu vos envio e que lutaram comigo no Continente. Contratar vocs. Agora vo depressa e no acossem mais a civis indefesos. Sim, milord! Obrigado, milord - o saudaram efusivamente e empreenderam contentes seu caminho. Esteve maravilhoso! - exclamou Isabel juntando as mos enluvadas e sorrindo de orelha a orelha. - Que ardiloso e generoso de sua parte ter oferecido emprego! Ele inclinou a cabea.

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Aprendi com a melhor. Sem prestar ateno a sua inquieta gua, ela se aproximou, colocou a mo detrs da nuca e o beijou. A ardente surpresa de seus suaves lbios o aturdiu. Era sua natureza tomar o mando das coisas, ser o agressor, mas quando sentiu sua lngua contra a dele, o sabor da framboesas e a vinho, tirou o chapu desejoso de permanecer quieto e permitir que fizesse o que desejasse com ele. Morreria amando-a. Isabel afastou os olhos, brilhavam na tnue escurido. Senti voc... diferente - observou ela em voz baixa e com um sorriso surpreendido desenhada nos lbios. Escutou um disparo e Milagre comeou a relinchar e a encabritar-se freneticamente. Estpido bode! - grunhiu Ned na distncia. - Quase me d no p! Isabel tentava acalmar a sua gua quando repentinamente, Milagre parou nas patas traseiras. Ashby observou a cena com impotente terror e viu a Isabel cair do arreio para trs. A ele paralisou o corao. Isabel! Em um abrir e fechar de olhos esteve junto a ela, o pnico turvou a mente. Ela jazia no cho, imvel, com os olhos fechados. Um grito de angstia rasgou o peito. "Deus santo, ela no! No igual a minha me". O criado se aproximou a galope. Maom! - grunhiu Ashby. - Vai imediatamente a procurar meu carro e ao mdico! Sim, milord! - o criado se afastou a toda pressa. Com o corao pulsando com fora, Ashby se inclinou sobre o corpo imvel de Isabel, temeroso de toc-la ou mov-la por medo de que se tenha quebrado algo. Isabel? Querida, abre os olhos. Fale comigo. Nada. Tocou a jugular. Graas a Deus tinha pulso. - Isabel, pode me ouvir? Abre os olhos - disse com um tom de voz mais firme. E mesmo assim, no houve resposta. Sentiu que um terror irracional percorria as costas. Nublou a vista; no podia respirar. Se ela fraturou o crnio, ou quebrou as costas... o pensamento mais demente veio mente: preferia perd-la mos de outro homem e viver sozinho em uma cova durante cem anos que v-la sofrer. Com mos trementes e com cuidado de no mov-la, revistou o couro cabeludo para ver se havia rastros de sangue. Quando afastou os dedos, estavam secos. Tudo o que podia fazer agora era rezar. Isabel, por favor, abre os olhos, meu amor. Por favor...

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Isabel espiou a Paris atravs das pestanas mal abrindo os olhos e se surpreendeu diante de sua expresso tensa. OH, Deus. No deveria ter simulado um desmaio. O monto de folhas amorteceu sua queda eficientemente. Mas estava com uma extrema curiosidade por saber se o que sentira naquele ltimo beijo era genuno. Embargada pelo remorso e desprezando a odiosa ideia de seguir atormentando-o, abriu os olhos. Paris. Graas a Deus! - ele soltou uma gargalhada e seus olhos refletiram um infinito alvio. Com um tenro sorriso afastou os cachos da fronte. - Te di algo, meu anjo? Golpeei-me a cabea, mas estou bem. Ca sobre um monto de folhas secas - tentou ficar de p. Ele a deteve colocando a mo sobre o ombro. Pode ser que tenha algum osso estilhaado. No se mova querida. Meu mdico vem a caminho - continuou acariciando a fronte e o cabelo. - Estou to contente de que tenha aberto os olhos . Estou totalmente grisalho conforme o predisse? Ainda no - disse ela entre um sorriso e tentou novamente erguer-se. Pelo amor de Deus, meu vestido se arruinou! Permita-me que fique de p. No - a impediu de erguer-se. - Fica quieta. Tenho insetos passando por todo o corpo - protestou. Tentou desfazer-se dele, mas se afundou ainda mais no monto de folhas. - Me deixe levantar, pelo amor de Deus! Meus ossos esto perfeitamente bem. Sente algum tipo de dor ou de incmodo? - perguntou ele em tom preocupado. No, juro. Colocou os braos debaixo das costas e dos joelhos e a levantou. Posso caminhar - disse ela, mas de todas as formas rodeou o pescoo com os braos. Ele se sentia to maravilhosamente forte e atento que no pde evitar desfrutar de sua preocupao por ela. Era uma pessoa horrvel, disso no cabia dvida alguma. Ele caminhou para um banco e se sentou, apertando-a brandamente entre seus braos. Est segura de que no te di nada? Esboando um sorriso, ela seguiu o contorno de seus lbios com a ponta dos dedos. Se preocupou por mim. Sim, assim foi. minha culpa. No deveria ter feito voc montar uma gua to briosa, a que desconhecia. Tolices. Tenho cado de cavalo um milho de vezes. Voc no? Tirou as folhas secas presas em seus cachos e limpou a terra do vestido. H um mundo de diferena entre cair algum e ver como cai algum

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que te importa... Eu importo pra voc? - ela o olhou iludida. Ele inclinou a cabea, roou os lbios com os seus e sussurrou: Loucamente. Sentiu que o corao dava um salto. Simular um desmaio era uma mutreta muito suja, mas conseguiu a resposta que esperava. No imaginava. Ele a queria, fechou os olhos e desfrutou de seu beijo. Aquele no era seu banco, mas estava agradavelmente afastado e rodeado de folhagem. Assustou-me, jovenzinha - murmurou ele - No quero voltar nunca a experimentar esse sentimento. Sinto-o - sussurrou ela trocando de posio sobre ele. Sentiu sua urgncia e experimentou o formigamento familiar entre as coxas. O abrao se tornou mais apaixonado, mais ofegante. Ele deslizou a mo dentro de seu espartilho e acariciou um seio provocando um gemido. Mais cedo, no prado quando ele havia dispensado aos criados e tentado conduzi-la para o cho, no estava preparada para entregar-se. Agora sim. Foi muito forte o golpe que te deu na cabea? No quero te interpretar mal, mas... No me est interpretando mal - respondeu com a respirao entrecortada, completamente absorta nas sensaes que provocava enquanto acariciava o seio nu roando o mamilo e devorava o pescoo. Se rebolando, incapaz de permanecer imvel. - Quanto tempo temos antes que Maom retorne com o mdico? Ele levantou a cabea. Olhou-a fixamente durante um longo momento. Mentiu. De... de que voc fala? - gaguejou ela ao mesmo tempo que ele tirava a mo do espartilho. Nunca mencionei o nome de Maom at que disse que fosse procurar ao mdico. Maldio. Ela podia argumentar algo, mas parecia que j no havia defesa possvel. A expresso do rosto dele se tornou iracunda. Foi algo muito ruim por sua parte! - levantou do colo e a afastou. Ficou abruptamente de p e passou as mos pelo cabelo. Como pde me assustar e me enganar to cruelmente? Como pde me fazer acreditar que se machucou ao cair do cavalo? Ela se sentiu terrivelmente envergonhada. Eu no... Fez!-rugiu. - Me enganou! Queria saber se me aterrava acreditar que te aconteceu algo terrvel! Como pde ser to insensvel? - caminhou de um lado a outro diante dela, amaldioando baixo.

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Nem em um milho de anos me teria ocorrido que justamente voc podia ser to cruel. Nunca! Maldio, Isabel! Minha me rompeu o pescoo em uma queda como essa! OH, no! Ela o havia esquecido. Sentiu-se consternada pela culpa. Era um ser mais que desprezvel. Era... uma desalmada. Sinto-o tanto... Graas a suas maquinaes, agora me dou conta do que aconteceu a mente de meu pai quando viu minha me no cho, sem vida... E por que essa mesma noite deu um tiro na cabea! Consternada, Isabel ficou de p de um salto. OH, Paris... Sente-se! - disse ele furioso. - Perguntou a respeito de minha infncia. Bom... Emudeci durante um ano. Os criados de Ashby Park me chamavam "o pequeno conde mudo". No saa do quarto de minha me porque ainda tinha seu perfume. Dissuadiram-me de jogar com o resto dos meninos dos arredores pela questo da nobreza e todo esse lixo. Assim, jogava sozinho, com os cavalos. No tinha medo aos cavalos considerando a maneira em que havia falecido sua me? Os cavalos no assassinam s pessoas. So criaturas formosas, nobres, fortes e inteligentes. Meu pai disparou ao cavalo de minha me e depois se deu um tiro porque foi ele quem a convenceu de saltar. Desabou-se sobre o banco junto a ela. - Os criados me estimavam, mas mantinham uma distncia respeitosa. No me agradavam, no me tocavam. Nunca esqueciam que seus salrios provinham de meu bolso. As nicas cartas que recebia no Eton eram informes de meus administradores. Constantemente procurava resseguro23 tentando chamar a ateno de estranhos. O Natal me aterrava. Nenhuma vez recebi nenhum presente, quem compraria algo ao pequeno mais rico da Inglaterra? Era pattico. No o foi. Todos os meninos merecem receber ateno e presentes, embora no seja com motivo de seus aniversrios ou de alguma celebrao em especial - um tanto insegura, se aconchegou contra ele e acariciou o brao. Ele apoiou a cabea contra a dela, extraiu o relgio que ela havia dado e o sustentou no punho. Minha mais apreciada posse - passou o polegar pela gravura em um gesto natural. - O duque de Haworth se inteirou por falatrios que resistia a deixar Eton para as Pscoas. Foi me buscar e me levou a sua casa.
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Em termos simples, o resseguro pode ser definido como um "seguro do seguro". um contrato feito entre as partes, para que cubra parte (ou a totalidade) do custo do sinistro. Este um contrato feito pelas companhias de seguro com outra empresa (neste caso seria a resseguradora) para cobrir parte (ou todos) os custo do crdito.

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Tinha quatorze anos, no era muito afvel digamos assim. Odiava me sentir um membro imposto na mesa familiar, mas era prefervel que jantar sozinho no Ashby Park. O convite se repetiu durante trs anos, at que cumpri dezoito - suspirou profundamente. - Antes de ir a Cambridge, descobri que meu pai no caiu de um cavalo como te havia dito, mas sim se havia suicidado. Estava to... zangado com ele. Odiava-o. Depois... deixou de me importar. Deixou de te importar - murmurou estremecida... - o que te aconteceu? Ele deu de ombros displicentemente. S deixou de me importar. Dediquei-me a saciar meus apetites bsicos. Deixei de procurar a aprovao alheia. Rebelei-me contra o servilismo que me rodeava e contra os ces de presa de alta linhagem que queriam aproveitar-se de minha inexperincia. J no esperava que me adorassem e eles no esperavam que os adorasse. Isso foi quando conheci o Will - a olhou. - Alguma vez ele te contou como nos conhecemos? Ela negou com a cabea. Fiz seu irmo perder quinhentas libras em um jogo de azar. Ela ficou boquiaberta. No posso acreditar! Will nunca apostava. Essa vez o fez e com bastante imprudncia, devo dizer. No contava com o efetivo para saldar sua dvida. Como se fizeram amigos? Converti ele em meu companheiro de maldades durante um ms. Arrastei-o a bordis, a antros infames de apostas, ensinei alguns truques. Foi extremamente divertido. - sorriu ao recordar. Mas no deveria estar te contando isto. Corrompeu o meu irmo, malvado - aplaudiu o brao, brincando. Ele agarrou a mo e beijou ardentemente a palma. E ele me reformou. Passaram momentos maravilhosos juntos, no? - ela sorriu alagada por amadas lembranas. Os melhores - ele olhou o entardecer. - Will tinha um corao puro. Ela colocou a mo na face, insistindo a olh-la. - Voc tambm - sussurrou. No - ele meneou a cabea. - Depois de que Will morreu, retrocedi ao mesmo ponto onde tinha comeado. No retornou a seu antigo estilo de vida. Voc se fechou. - enquanto esperava uma resposta, uma explicao, recordou a primeira vez que se viram anos atrs e o que havia recebido ao olh-lo: bondade. Solido. Aqueles olhos infantis da cor do mar a tinham preso. - Sei por que te separou da sociedade depois da morte de Will. Voltou a te sentir s entre estranhos. Ele se sobressaltou. No seja absurda. Conheo-os todos. Aos que no conhecia na escola ou

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em brigas, conheci-os em casas de jogo ou na Casa de Deus; e a muitos, nos regimentos. Quantos deles so amigos verdadeiros, aliados leais? Quantos deles te fazem se sentir... Amado? - embora ele permanecesse em silncio, ela sabia a resposta: somente a famlia dela. O qual explicava por que a escolheu para que se convertesse em sua esposa. Ele queria um lar, e ela j no podia se ressentir por suas necessidades. A pessoa se casava por distintos motivos. E o de querer formar um lar era um legtimo. - O que te fez mudar de deciso em relao a sua recluso? Seus argumentos me afetaram, suponho. A vida pouco s, e tudo isso. Olharam-se aos olhos. Embora ela estivesse contente de ter sido uma influncia favorvel em sua vida, entristecia-a alm de quo imaginvel fosse Sophie quem enchesse o vazio que tinham deixado seus pais. Como se lesse sua mente, ele disse: Voc disse-me que nunca mais queria voltar a me ver, Isabel. Ela pestanejou para afastar as lgrimas dos olhos e engoliu com dificuldade. Era acaso muito tarde para dizer que mudou de ideia, que era uma idiota? Ele se preocupava com ela, desejava-a, mas se a amasse, se a amasse verdadeiramente, no teria procurado a outra mulher. Os cavaleiros se aproximaram a toda pressa pelo caminho, eram Maom, o mdico e outro criado da casa Lancaster. Era um aviso incmodo de seu engano. Antes que desmontassem, Isabel agarrou a mo de Paris. Por favor, perdoa minha estupidez. Levei-me muito mal - apertou com fora a mo e procurou seu escuro olhar. - Por favor, me permita dizer quanto avalio que tenha confiado em mim, que tenha compartilhado suas lembranas comigo. Possivelmente se tivssemos sido mais diretos um com o outro antes... Paris jogou uma olhada ao caminho antes de inclinar-se para beij-la. Vamos para casa, jovenzinha. Captulo 30 Ashby bebeu um gole de brandy e golpeou ligeiramente o charuto contra o corrimo do balco. Observou a cinza cair no frondoso jardim de lady Conyngham e recordou as ltimas palavras que Isabel disse a ele: "Possivelmente se tivssemos sido mais diretos o um com o outro antes". Ela tinha razo. Ele havia sido de tudo menos direto com ela desde o comeo. Ocultou seu rosto, as circunstncias da morte de seu irmo, o que havia feito na guerra, sua histria pessoal, o relato completo de seu compromisso com a Olivia, e ainda continuava escondendo a farsa inventada com a Sophie. "E o que sente por ela", apontou sua conscincia. "Tambm o ocultou".

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Embora no mentiu em relao s razes pelas quais preferia a privacidade de seu lar, havia motivos que se ocultou inclusive a si mesmo. Durante dois anos se sentiu indigno de viver pelos horrores que havia infligido a outros na guerra e por haver falhado com Will. E embora isso parecesse suficiente para justificar seus sentimentos autodestrutivos, tambm serviam de fachada para um sentimento de vergonha muito enraizado que se agravou pelas cicatrizes do rosto. Isabel havia desentranhado tudo corretamente. A criatura a quem ocultava no poro da residncia Lancaster era esse menino pattico que se escondia em seu interior necessitado de afeto. E o desdm que sentia por esse menino interior e pela debilidade de seu pai, era a fora que impulsionava todas suas escolhas erradas, incluindo seu compromisso com uma cadela insensvel. Sentiu que tocavam brandamente o ombro. Deu a volta e sorriu maliciosamente. Boa noite, Olivia. Ashby - com um frio sorriso o inspecionou de cima abaixo. - Esta muito arrumado esta noite. Sem fitas de seda, sem ombreiras nem ninharia alguma. Algumas coisas nunca mudam. Poderia dizer o mesmo a respeito de voc. A surpresa se refletiu em seus olhos, mas ela a dissimulou com um estudado sorriso majestoso. Tendo em conta que faz anos que nos conhecemos, tomarei como um elogio. Por favor, faa - apagou o charuto e se dirigiu para a porta. - Me Desculpe. Ela bloqueou o caminho e apoiou as mos enluvadas no peito. Poderamos fazer as pazes? Estive te observando ultimamente. Est diferente. Por muito que me agradasse sua verso mais jovem, encontro esta mais amadurecida e certamente... irresistvel. Olivia, ambos sabemos que a nica coisa que encontra irresistvel de minha pessoa a minha riqueza. Caiu a mscara de seduo do rosto. De acordo, admito. Aceitei voc em seu momento por razes materiais, mas era jovem e tola. Como ia saber que havia algo mais envolto em um matrimnio que um ttulo ancestral e um acordo generoso? A primeira noite que Bradford veio a meu quarto pensei em voc. Ainda o fao... - ficou nas pontas dos ps, oferecendo os lbios para que a beijasse. Afastou as mos dela de seu peito. Sinto muito. O ressentimento se refletiu nos olhos femininos. Como pode me desprezar e flertar com essa cantora de pera?

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Ele sorriu. Deveria saber. Esteve me injuriando por minhas preferncias sexuais durante anos. Foi ideia do John! No tive nada que ver com isso! Sabe quanto te odeia - ela fez uma pausa e um brilho de astcia cintilou em seus olhos. - E o que tem que nossa adorada senhorita Aubrey? Ainda esquenta sua cama de vez em quando? Ou tambm a descartou? Ele perdeu a calma. Tome cuidado, Olivia. Minha pacincia tem um limite - deixou que ela medisse o alcance de suas palavras e se despediu com uma Cortez saudao de cabea. - Que desfrute da noite. Retornou ao salo de baile, no sem antes ouvi-la protestar. Pagar por isso, Ashby! Separou-a de seus pensamentos, caminhou pelo salo e procurou com o olhar a algum muito mais clida e agradvel. Mesmo que sua presa ainda no houvesse aparecido, dirigiu-se sala de jogos. No estava acompanhado essa noite por que lady Conyngham pertencia ao mais recalcitrante crculo de damas de sociedade de idade avanada, que preferiria ter que confrontar uma morte lenta antes de permitir que seu impoluto feudo se polusse com pessoas como Sophie Fairchild. No teve intenes de participar a essa noite at que Isabel disse que assistiria. Segundo os ditados de seu corao, resultava imperativo v-la tanto tempo como fosse possvel, parecia que no poderia sobreviver se estava sem ela mais de uma hora. Entretanto, no deixou de maravilhar-se por sua capacidade para tolerar a aquelas hienas hipcritas, apesar de estar sozinho. Sentia-se... curado. Ao pensar, curvou os lbios em um leve sorriso. A cura, certamente, era o calor e o amor que sua deusa prdiga infundiu em seu corao. Isabel sentiu que enchia o corao de alegria nem bem entrou no salo de baile de lady Conyngham ao distinguir as largas costas de Paris perdendo-se entre a multido em direo ao salo de jogos. Separaram-se por menos de duas horas, e mesmo assim sentia falta dele com uma intensidade que produzia quase uma dor fsica. todo teu esta noite - disse uma voz feminina em tom ntimo por cima do ombro. - Sua desavergonhada francesa no foi convidada. Isabel girou sobre seus ps para confrontar o glido olhar de Olivia. A senhorita Fairchild no uma desavergonhada. Defende-a. Que interessante - sorriu Olivia. - considerando que roubou o seu amante... Um sinal de alarme soou na cabea da Isabel. Perdo? - respondeu suavemente. Ama-o, no se incomode em negar. Fez tudo menos gritar ao mundo inteiro quando a semana passada fugiu do teatro em um ataque de pranto

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histrico. Isabel se ergueu. Fui porque seu irmo me assediou. Tolices. Sei precisamente pelo que estava passando. Ashby me fez exatamente o mesmo faz quatro anos. Podemos nos dirigir biblioteca? melhor manter esta conversa em privado. Com receio, mas apanhada pela curiosidade, Isabel a seguiu a bem sortida biblioteca de lorde Conyngham. Deve me haver considerado uma pessoa sem sentimentos por ter quebrado meu compromisso s por falta de pacincia - disse a ttulo de introduo Olivia. - Tenho meus defeitos, mas no sou tola. Nada que no fosse a pior das circunstncias me teria persuadido a trocar o Ashby pelo Bradford. Cancelei o compromisso depois de apanhar Ashby em flagrante com uma cantora de pera francesa. Estou segura de que compreende meu intuito de te proporcionar os detalhes acidentados do desagradvel namorico. Comovida, confundida, ctica e consternada, Isabel no soube o que pensar. E deveu evidenci-lo em sua expresso, por que Olivia no se privou de abundar em detalhes. Depois da ratificao do Tratado de Fontainebleau, convenci ao John de que me acompanhasse a Paris para visitar o Ashby. Imagina minha consternao quando o achei com... com aquela prostituta francesa! John estava horrorizado. Quis repreend-lo a golpes contra Ashby, mas eu roguei que no o fizesse. Ashby um perito atirador e um soldado profissional. No podia suportar perder a um irmo querido nas mos de um indigno amante infiel. Meu av usou todo seu poder para sossegar o assunto e me casei com o Bradford ao cabo de trs meses. Isabel estava consternada, seu ressentimento com a Sophie ressurgiu acompanhado de uma violenta sensao de nuseas. Uma semana antes de meu casamento com o Bradford, recebi uma carta do Ashby com veementes declaraes de amor e enganosas desculpas. Rogou-me que o reconsiderasse e tentou me convencer de que fugssemos. Pode ser muito persuasivo quando deseja, mas no conseguiu me enganar - adicionou Olivia. Isabel precisava se sentar. Em sua mente se formavam redemoinhos, fragmentos de frases muito similares ao descrito pela Olivia. O que te induziu a me revelar a verdade? - perguntou quando recuperou a fala. - Sou consciente de que no me tem muita estima. verdade, mas meu irmo sim. Pensei que era melhor que estivesse a par do carter de seu patrocinador antes de rejeitar ao John. Mas no o lamentarei se o faz. No merece ao John - girou sobre seus sapatos de salto altos e se dirigiu

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ao salo com passo decidido. Isabel se sentiu febril. Tinha o estmago revolto. Desabou em uma cadeira e cobriu o rosto com ambas as mos. Os detalhes que Olivia havia provido no deixavam dvida da veracidade dos fatos, mas o que no expressou foi a concluso lgica: que se Olivia tivesse fugido com Paris, teria obtido um marido infiel e descarado. Evidentemente, um libertino consumado no podia trocar seus maus hbitos, igual a um leopardo no podia trocar suas manchas. Se escondendo de mim? Isabel levantou abruptamente a cabea. Paris se achava de p no vo da porta, recostado contra o marco. Inquietou-se e franziu o cenho. Parece chateada. Possivelmente o golpe que te deu na cabea sim foi grave depois de tudo - fechou brandamente a porta e avanou. Deteve-se em frente a ela e tocou o rosto com ambas as mos. No - afastou as mos e ficou de p. - No podem nos achar sozinhos aqui. Ele a agarrou no brao quando se dirigia porta. O que acontece? No podia olh-lo diretamente. Nada. Tive um enjoo. J passou, desejo retornar ao salo de baile. Rodeou a cintura com o outro brao e a atraiu contra seu peito. No minta para mim - murmurou contra seu cabelo. - Sejamos completamente sinceros um com o outro de agora em diante. No compreende o significado dessa palavra! - respondeu asperamente Isabel. Stilgoe te viu abandonar o salo com a Olivia. O que foi que ela disse agora, essa cobra repugnante? Ela se liberou de seu abrao e o enfrentou. A verdade a respeito do cancelamento do compromisso! Compreendo - cruzou os braos. - Deleite-me com seu relato, voc vai? Ela te apanhou em flagrante com uma cantora de pera em Paris. Mentiu-me! Disse que voc e Sophie s foram amigos, mas a est utilizando, no assim? Igual a mim, utilizou-me! Meus pecados, segundo se desprende de sua investigao, so verdadeiramente graves: infidelidade, manipulao, abuso, traio... Acaso esqueci algo? Ento no nega nada disso? - exclamou ela consternada. Esse no o ponto. O que importa : o acredita? Poderia te contar uma verso completamente diferente, mas, aceitaria que verdade? Se for um mentiroso, razovel pensar que o que diga falso. Consequentemente, antes que continuemos, deve decidir se me considera honesto, ou no. Do contrrio, estarei perdendo meu tempo. No me engana com truques grandes. Existe uma diferena entre ser

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honesto e ser direto. No duvidaria de sua sinceridade se no me tivesse escondido a verdade a respeito de sua prometida. Ex prometida. E sim, deveria ter dito a verdade, mas no me sentia cmodo com isso - a observou atentamente. - Segundo Olivia, quando me surpreendeu em flagrante com uma cantora de pera? Faz quatro anos - repentinamente, deu-se conta. - Foi ferido nessa poca, no certo? Recentemente mais de quatro anos, uma bala de canho caiu a umas polegadas diante de mim. A exploso me destroou o rosto. Operaram-me e estive acamado durante seis meses. Minha querida ex prometida, ao ter recebido notcias contraditrias a respeito de minha sade, foi a Espanha com seu adorado irmo. Encontrou-me em um hospital de campo e se comportou de maneira muito atenta, at o dia em que o cirurgio me tirou as vendagens. Deixando assim ao descoberto Grgula, cortado, costurado e incrivelmente inchado. A natureza frgil da Olivia no pde suportar a dura experincia e vomitou em minha presena. Seu adorado irmo no demorou nem um segundo em trazer ela de retorno a Inglaterra, onde se converteu em lady Bradford trs meses depois. Quando me inteirei do feliz acontecimento, foi uma dupla surpresa para mim, j que ela nunca se incomodou de me informar sobre a mudana de nossa situao. Olivia era uma serpente. Isabel teria que ter sabido que no devia acreditar em nada do que ela dissesse, aquele iceberg perverso, especialmente quando Will albergava uma opinio to elevada do Ashby alm de qualquer recriminao. Acredito em voc. No deveria ter duvidado de ti. Mas por sua culpa! Se tivesse sido franco comigo... De qualquer maneira, no demorou muito em pensar o pior de mim, inclusive me conhecendo to bem como me conhece. O relato da Olivia continha vrias coisas que pareciam certas. Como quais? Em primeiro lugar, a carta que voc escreveu rogando que o reconsiderasse e sugerindo que fugissem. Parecia plausvel, e muito prprio de voc. Por que no teria que parecer prprio de mim? Conhece-me h anos, o suficiente para inventar outras coisas em realidade, no uma carta, j que a nica correspondncia que mantive em minha vida foi por questes de negcios. Mas no acredite em minha palavra se no quiser. Pea que te mostre a carta incriminadora, ou qualquer carta que eu lhe tenha enviado. Aposto o que queira a que no poder faz-lo. H outra coisa - a qual ela me desesperava por saber, mas detestava discutir.

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Falta mais, diga. - Se deixou cair em uma poltrona, estendeu suas longas pernas e as cruzou. Ela caminhou de um lado a outro, nervosa. Por que diria especificamente Olivia que te encontrou com...? Com uma cantora de pera? Pergunte a seu amigo Hanson. Ele foi quem elaborou a sensacional histria que difundiu por toda parte. Em realidade, no me importou. Minha reputao j parecia em pedaos. Um descarado de corao escuro soa melhor que uma Grgula rejeitada, acredita nisso? Ela deixou de caminhar. to cnico ao falar desse tema - sussurrou ela. - Mas sei que deve te haver machucado profundamente.Voc a amava? No, e gua passada. Que mais? Voc escutou. Isso tudo. Pois por que a expresso severa em seu rosto? - Por que... por que... ainda est a questo de Sophie! Nada. Bem. Veem aqui. OH. - OH. Ela se voltou para trs, sentindo-se de repente muito apaixonada. Sabia que aquele olhar escuro, aquela maneira de falar arrastando as palavras; conduziriam-na diretamente a ser apanhada em flagrante com ele. Como disse hoje de manh... tem a Sophie - se dirigiu porta e virou o trinco. Uma mo com luva branca passou por cima de seu ombro e fechou a porta. Paris inclinou seu esbelto corpo para ela; seu flego de brandy roou a face. O de Sophie no existe. Foi uma trama, uma farsa, um cortejo falso. Estava desesperado por te recuperar. Ela sentiu que o peito se enchia de sorte, de alegria. Virou abruptamente para constatar sua sinceridade. Seus solenes olhos refletiam o brilho do broche de safira presa em sua branca gravata... e culpa. Ela sentiu uma opresso no corao. Quo ingnua acredita que sou? Vi voc. Beijando-a no Covent Garden. Vejo como a olha, do bem que se levam. So amantes, admite. Ela levava luvas postas, pelo amor de Deus! E no, no somos amantes. Foi um subterfgio. Nada mais. O que viu no teatro foi um gesto deliberado por chamar sua ateno. E o fez. Isabel, juro-te pela tumba de minha me que nunca a toquei de maneira nenhuma que possa ser remotamente considerada ntima ou sexual. Como poderia fazer isso quando ocupa minha mente constantemente? ao no v-la ainda convencida, adicionou. - Me considera to ruim para escolher a sua amiga entre todas as mulheres do mundo? Me d um pouco de crdito. No

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sou completamente insensvel - passou a mo pelo cabelo. Olhe meu acordo com ela foi muito claro. Passaria a procurar, iramos onde voc estivesse depois a levaria a sua casa e retornaria minha. Nada pessoal existiu entre ns. Voc disse que era sua amiga. Sua amiga Sophie uma dama amvel e inteligente. Compreendeu minha rejeio a me reinserir na sociedade e soube precisamente como me dar o conselho e apoio sem me fazer sentir como um tonto idiota popular. Se importa profundamente, a pesar do trato deplorvel que voc dispensou na ltima semana. Ela esperava que fosse assim. Estava completamente preparada para suportar seu desdm e sua falta de considerao, sua separao dela, porque acredita igual a mim, que ns devemos estar juntos. Voc a mostra como a uma verdadeira Santa - murmurou Isabel. Possivelmente deva estar com ela. Ele exalou pesaroso. No acredita em mim. Ela desejava mat-lo. Para ser honesta, no estou segura do que pior: que voc embarcasse em uma aventura com minha amiga poucos dias depois da bela noite que passamos juntos, ou que simulasse faz-lo. Devo te recordar como terminou nossa formosa noite juntos? Desprezou-me, disse que me mantivesse afastado de voc e fugiu de minha ofensiva presena para no voltar jamais, forou-me a fazer algo drstico! No teria voltado para mim se no te tivesse induzido a faz-lo. Fiz-confessou honestamente ela. - Retornei trs noites depois e te vi subir a seu belo carro elegantemente vestido... Foi ento quando voc e Sophie tramaram o plano luz da lua? Seus formosos rasgos espartanos se suavizaram em um sorriso. Retornou para me buscar? No te entendo. Uma vez que tomou a deciso de pr fim a sua recluso, no havia razo pela qual continuar obcecado. E o que foi que fez...? Ver vocs juntos... e me acusou de crueldade! Fez deliberadamente me ferir e me humilhar, machucar meus sentimentos. Foi diablico. Nunca te machucaria dessa maneira. Ele estava arrependido. Nunca foi minha inteno te machucar nem te humilhar. OH, por favor! Desejava me castigar, fazer que me lamentasse por te haver desprezado e, tal como o disse. Estava saldando uma conta pendente comigo. Nega, se te atrever! Ele apertou a mandbula. Poderia te dizer o mesmo. Por que continuou incentivando ao Hanson?

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Acaso no havia deixado bem claro minhas esperanas e desejos por voc antes? Estava me beijando de manh e danando a valsa com ele de noite. Qual de ns era, ou ainda , o substituto? Abordada por uma repentina desolao, ela disse: - antes que Charlie conhecesse a Angie se apaixonou por uma tal senhorita Lane. Ela era doce e amvel. Agradava muito Charlie, mas nunca conseguiram levar-se bem. Ele fazia algo pelo qual ela se ofendia; ela fazia algo que desagradava. O cortejo estava destinado a fracassar mesmo no comeo. Mesmo assim, Charlie estava to impactado com ela que se negava a aceitar, at que Will disse algo que sempre recordei: quando voc precisa um de martelo para fixar um parafuso, deve procurar um buraco diferente. Paris sorriu. Disse isso em sua presena? Eu estava escutando s escondidas. Significa que... Sei o que significa. Sabe voc? - os olhos cintilaram maliciosamente. Compreendeu finalmente a implicao sexual da frase. Ruborizou por completo. - No deveria escutar s escondidas as conversas de homens sozinhos, Izzy. No troque de tema. Meu ponto muito claro. Quando se supe que algo deve avanar sem dificuldades e isso no acontece, algum deve desistir. Roou-lhe a face com a dele. No somos incompatveis, doura, sem importar a ferramenta que devamos usar. Tocou a sua mo. No est sendo orgulhoso? O desejo no pode solucionar tudo. Se uma vez j me machucou intencionalmente, o que te impedir de voltar a faz-lo? Equivoquei-me ao faz-lo. Peo desculpas. Ela o examinou completamente. Desejaria que voc tirasse a mscara em minha presena. Ele curvou os lbios em um sensual sorriso. Se mal no recordar, j fez isso por mim. Referia-me a sua mscara invisvel. Agora conseguiste me confundir. um intrigante, Paris. Constantemente transita pelo limite entre a verdade e a mentira. Mede as palavras. Cuida sua conduta. Tudo est calculado para ocultar seus verdadeiros pensamentos e sentimentos, ou para apresentar os de maneira confusa. to introvertido, to reservado com o guarda em seu foro interno... Ele pareceu chocado por sua observao. Eu vou contar tudo. Respondo todas suas perguntas. Com atraso. Semanas de atraso. Seus olhos cintilam e brilham, algumas vezes so de cor verdes e outras, azul, e no me revelam nada. Mas posso perceber a luta que se desata dentro de voc, as coisas que desejas dizer, mas no pode. Acaso s saem luz em seu poro? ali onde vive?

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Ele contraiu a noz quando engoliu com dificuldade. Deseja que me dispa para voc. s ento quando verdadeiramente vejo o homem que amo - sussurrou ela. Ao que ningum mais amou? - espetou cinicamente. Ao que Will amou. Olharam-se aos olhos, imveis. A porta se abriu detrs deles. De um salto, ela rapidamente ps distncia entre ambos. Stilgoe apareceu no patamar. Passeou o olhar de um ao outro. Angie est cansada - disse sem inflexo na voz. - Danielli despertou ao amanhecer. Isabel assentiu ao mesmo tempo que olhava furtivamente a Paris. Seu irmo manteve a porta aberta para que ela passasse sem deixar de olhar ao Ashby. Me espere fora, Izzy. Estarei contigo em um momento. Ela voltou a olhar a Paris e saiu da sala. Charles fechou a porta. O que est fazendo com ela, Ash? Estiveram pairando um ao redor do outro desde o primeiro dia. No acredita que momento de terminar com esse jogo? Isabel j maior. Eu sei. - respondeu Paris suavemente. Voc a quer? Sim. Com um sorriso inclinado, Charles abriu a porta. - Pois toma a de uma boa vez! Ultimamente esteve muito irritvel, esteve nos voltando loucos. Captulo 31 Bom dia. Isabel se sobressaltou frente porta de seu escritrio ao reconhecer a voz de Sophie. Titubeou durante alguns instantes, depois deu a volta. Bom dia. A esperana e a cautela se refletiram nos profundos olhos marrons de Sophie. Falou comigo. Acaso somos amigas de novo... ou nos falamos s por uma questo de educao? - disse com um tom conciliador. Ainda no tomei uma deciso a respeito - respondeu Isabel com sinceridade. - Ontem noite Paris me contou... Paris? - perguntou Sophie com o cenho franzido pela surpresa. Isso ao menos era algo, pensou Isabel. Quis dizer Ashby. Mencionou uma farsa... ?

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Sophie juntou as mos. Graas a Deus! Finalmente ele contou isso! Ento... certo - Isabel baixou o tom de voz. - Voc no ... O que? OH, no, no, no! - respondeu Sophie estremecida. Absolutamente no! Fiz por voc. Isabel sentiu um forte n no estmago. Prefere manter esta conversa no corredor ou dentro do escritrio? Entra - Isabel destrancou porta e entrou. Pendurou o casaco, o chapu e a bolsa e se dirigiu a abrir as janelas para permitir que entrasse a luz do sol. Estou te ouvindo. Sophie fechou a porta. Veio para me ver cinco dias depois da festa de disfarces. - Cinco dias, no trs? O dia em que recebi a nota urgente e fui para casa. Viu-nos logo no teatro. Isabel recordou ter escutado a ris mencionar uma nota misteriosa. Mas se no foi ver a Sophie aquela noite que ela havia ido a sua casa, aonde se teria ido? Continua. Ele queria te recuperar e sabia que teria que mudar sua forma de vida. Pediu que me convertesse em sua acompanhante para aparecer em pblico na cidade. Deveria hav-lo enviado comigo e te haver mantido margem, Sophie! a mera imagem de Paris falando com a Sophie e danando a valsa com ela foi suficiente para deixar nervosa novamente. Seja razovel, Izzy. Ashby um homem orgulhoso. Queria te impressionar, te atrair de novo, no procurar apoio em voc. No foi fcil para ele. Era como um peixe fora da gua. Voc minha amiga. Deveria me ter contado em segredo o que te pediu que fizesse. Teramos discutido juntas. Em vez disso, decidiu me chatear. Desfrutou da farsa? Certamente que no! Mas se comportava de maneira to obstinada. Negava-se teimosamente a entrar em razo. Perdoe-me se me equivoquei. Minhas intenes eram as melhores. Desejava lhes ver juntos. Foi uma trama suja, um fingimento cruel e maldoso. O que me faz me perguntar... Encontra-o extremamente atraente, no assim? Possivelmente voc... No seja tola! Existem muitssimos homens e eu s tenho duas amigas queridas a quem no importa meu passado turbulento e me tratam como uma igual. Nunca renunciaria a isso por um homem, embora se tratasse do rei. Nunca! Nunca!-afirmou Sophie veementemente.

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O ressentimento que sentia Isabel se aplacou. Bem, porque seria uma verdadeira pena, para ambas. Um sorriso choroso suavizou a expresso do rosto de Sophie. Estou perdoada? Isabel refletiu. Ainda estou zangada contigo, mas sim, est perdoada. Sophie se precipitou para frente e envolveu a Isabel em um forte abrao. Quanto senti falta da minha doce amiga! Eu tambm - respondeu Isabel com voz entrecortada e alegre. Bateram na porta e elas se separaram. "Outra vez no". Bom dia, senhoras - ele fez uma reverncia. Lorde John - disse cortesmente Sophie e se inclinou para sussurrar ao ouvido da Isabel. - Livre-se dele, j basta de jogos - saldou ao John um sorriso contrariado. - Me Perdoe. Tenho um compromisso - saiu da sala e, rapidamente, deixou a porta entreaberta. Isto para voc. - John deu a Isabel uma rosa vermelha. Obrigado. Observou a rosa e depois ao John. Decidiu seguir o conselho de Sophie e fazer algo que at o momento no havia feito. No passado utilizou as evasivas e a frivolidade para desfazer-se de seus pretendentes. Dessa maneira, mantinha a aparncia de uma dama normal, desejosa de contrair matrimnio, quando em realidade estava ganhando tempo, aguardando... esperando? ao Ashby. No sabia quando se converteu em um modo de vida: tolerar os cuidados dos homens e depois rejeit-los no ltimo momento. Era a ferramenta da qual se valia para apaziguar a sua me e seu irmo. Ontem noite, enquanto dava voltas na cama, percebeu de que esteve fazendo o mesmo com o homem a quem esteve esperando: estava afastando a Paris. Bom, j no mais. Ps a rosa a um lado. Sinto muito. John. No posso me casar contigo. Meus sentimentos e meu corao pertencem a outra pessoa. Por favor, me perdoe. Desejo que seja muito feliz. O sorriso masculino lhe gelou o sangue. Nada de adulaes modestas, nada de explicaes floridas. Agradeo isso, mas nos casaremos, querida. Dediquei-te muito tempo e esforo para deixar ir agora. Alm disso, voc me cativou e deve pagar por isso. Sabe? Estou a par de seu aventurado segredo. Segui-te a noite do baile de disfarces. Abril as pernas para o Ashby, e o far para mim, no leito de casamento, ou te destruirei, a voc, a sua agncia e a sua amiga francesa de um s golpe.

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Isabel ficou olhando-o, pasmada. Sem objees? Esplndido. Diga a seu irmo que me espere s oito em ponto esta noite. Nunca me casarei contigo! - gritou uma voz do seu interior. - Tenho amigos. Refere-se ao Ashby. Talvez se case contigo, talvez no. Mas quem salvar a ardente francesa? Ele no pode casar-se com ambas. Sua m reputao no sobreviver uma campanha de difamao. Nenhuma anfitri respeitvel a receber em sua casa. Ser desprezada em qualquer lugar que v. Ser segregada publicamente e para sempre... sua organizao de caridade ser conhecida como um pouco diferente. Duas prostitutas em uma mesma obra de caridade - estalou a lngua em som desaprovador. Ela ficou plida. Quantos lares respeitveis vo querer contratar empregadas atravs de sua agncia? O que proporcionar o destino a estas pobres mulheres a quem ajudas? Bordis possivelmente... Ela o esbofeteou. desprezvel! Nunca cederei ante sua chantagem! Ele a sacudiu, atraindo-a para si. Os momentos desesperados requerem medidas desesperadas aprisionou a boca com a sua luxuriosa e energicamente. Ela empurrou o peito com todas suas foras, lutando por liberar-se, mas ele a agarrou pelo cabelo, aferrando-a ferozmente. Ser minha, Isabel. No tem escapatria. Pense melhor - a porta do escritrio se abriu de par em par, golpeando a parede. John levantou a cabea e recebeu um frreo golpe que o tombou no cho. Paris avanou, agarrou-o no pescoo e o empurrou contra a parede, pressionando rudemente a traqueia com o antebrao. Se voltar a toc-la, matarei voc - disse com uma voz spera, profunda e iracunda, que inclusive a Isabel pareceu irreconhecvel. No, Ashby, no o faa! - implorou. - No vale a pena que... rompa sua promessa por ele. Liberando o John, Paris se voltou para olh-la. Ele no o vale... mas voc sim. John golpeou Paris na mandbula e o fez cambalear-se. Desejei fazer isso durante anos - disse asperamente John, saltando como um pugilista em uma briga pelo campeonato. - Cortesia do Gentleman's Jackson - lanou um segundo e um terceiro golpe, mas Paris os esquivou. Briga, covarde! De p, tenso e imvel rgido em cada fibra de seu corpo, Paris fechou os

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punhos com fora... Conseguiu acalmar-se e rejeitou o desafio. No brigarei contigo, v embora. E deixar a Isabel contigo para que confabulem as minhas costas? espetou maliciosamente John. - tempo de que te d a lio que bem merece lanou um murro cabea. Paris agarrou seu punho. Os olhos no. A Isabel gosta de meus olhos - retorceu o brao do John e deu um duro golpe no abdmen. Uma vez, duas vezes. John se dobrou e caiu de joelhos, ofegando sem flego. - suficiente? Ou deseja me dar alguma outra lio? Com um rugido selvagem, John se ergueu e se equilibrou sobre Paris. Isabel fez uma careta de dor quando John recebeu uma infernal surra: uma cotovelada no pescoo, um forte golpe ao rim e outro direto ao nariz que rompeu o osso sangrando profusamente. John se tornou para trs, suarento, sem ar e coberto de contuses. Limpou o sangue do nariz com o dorso da mo e disse com olhos cintilantes: Pode ser que seja um maldito conde, mas brigas como um sofrvel plebeu miservel! Deus sabe por que meu av te levou a nossa casa, ou o que viu em voc para te conceder sua admirao. Arruinou a vida de minha irm! Pensa que permitirei que tambm arrune a minha? Voc e sua irm as engenham para faz-lo sem ajuda. O que dir Prinny quando se inteire de que o futuro duque de Haworth um trombadinha que rouba recursos de caridade? Anular a designao do legado de Oscar. No tem provas. Ser sua palavra contra a minha. Isabel estava assombrada. Nem sequer se incomodou em negar a acusao. Paris o agarrou da mandbula. Se voltar a se aproximar da senhorita Aubrey te juro que enviarei a todos os credores a lhe cobrar as dvidas da sua famlia. Ambos sabemos que respeitas muito o meu av para envi-lo a priso por dvidas. Oscar no viver para sempre. Meu av tem setenta anos e se v mais jovem a cada dia - afirmou John. - Meu pai, infelizmente, est morrendo de uma enfermidade no fgado. Assim, caso voc convena ao Prinny para que cancele o legado do ttulo Haworth diretamente a mim, de igual maneira herdarei os bens de meu av. Isto no uma competio, John, nunca foi. OH, sim que o , e a ganhei. Isabel e eu estamos comprometidos. Diga querida. O rosto de Paris se tornou cinzento. Isabel? verdade? - perguntou muito brandamente. Ela engoliu com dificuldade.

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Ameaou nos arruinar a todos... a Sophie, obra de caridade, a mim. Ele sabe. Rpido como o vento, Paris avanou para o John e o golpeou com a rapidez de um raio. Quando John caiu ao cho, j estava inconsciente. OH, Paris - sussurrou Isabel horrorizada. - O que fez? Matou ele. No o matei - Paris se ajoelhou junto ao corpo imvel de John e tomou o pulso. - O bastardo ainda respira - o arrastou pela nuca e o jogou em uma cadeira. Limpou o punho ensanguentado na gravata do John e depois se aproximou para abra-la. Isabel rodeou a cintura com os braos, apoiou a cabea sobre o reconfortante ombro, e quase pde simular que tudo estava bem em seu mundo. Lamento ter chegado muito tarde para impedir que te acossasse murmurou contra seu cabelo. - Entendi bem? Sabe sobre nosso? A abordou a ansiedade. Seguiu-me at sua casa a noite da festa de disfarces. Ameaou usando isso e calnias fofoqueiras contra Sophie para... para destruir a agncia. Santo Deus! Todas essas pobres mulheres e seus filhos! Um escndalo de tal magnitude... Tranquila. No se preocupe, doura. Vou me encarregar de Hanson, pode contar com isso. Depois de que tenha terminado com ele, o tubaro loiro nunca voltar a te incomodar. Prometo. Ela levantou a vista para olh-lo. - O que far? Como soube que havia roubado o dinheiro? - Uma especulao acertada. Toda a famlia est sem um centavo e perseguida pelas dvidas. Oscar, apesar do que o aprecio, foi um esbanjador em seus dias de juventude. Igual ao pai do John, at que seu fgado paralisou depois de anos de abusar da bebida e viver vertiginosamente. Tentei ajud-los. Todas suas propriedades estavam hipotecadas. Ento, comprei as terras adjacentes com o Haworth Castle pelo dobro de seu valor e as anexei ao Ashby Park. O ganho que Oscar obteve da venda lhe serviu para recuperar suas propriedades. Faria mais, mas Olivia... - suspirou. - Ela destruiu minha magnanimidade. De qualquer maneira, John mais sensato que eles, mas ama vestir bem as mulheres e ganha a vida nas mesas de jogo. Visita mulheres? Mas se cada jovem do Mayfair est ansiosa por lev-lo a altar. Esses so negcios; em troca, as mulheres que visita so diverso. Est desesperado por resolver os problemas econmicos de sua famlia casando-se com algum que possui fortuna. No lhe contei isso por respeito ao Oscar. O velho... Cobriu ele sob sua asa - a natureza amvel, leal e generosa do corao de Ashby a emocionou. Alm disso, uma maneira desleal de desacreditar a um rival. Queria

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ganhar por mrito prprio. Ele sorriu. s vezes, Ashby, quando no est tentando me despir, um grande cavalheiro. A expresso dele se tornou sombria. Um cavalheiro que rompe suas promessas no um cavalheiro. Ela o beijou. Foi imensamente valente em defender minha honra. Estou imensamente agradecida. J no est zangada comigo? Tudo j est esquecido. Fiz as pazes com a Sophie. Sem rancores. A ele encheram os olhos de ternura. pura de corao - a elevou contra ele, capturando a boca em um beijo embriagador que se estendeu at que cada fibra de seu corpo estremeceu de prazer. Algum tossiu. Isabel saltou para trs e encontrou a ris e a Sophie sorrindo amplamente. Paris ficou atrs da Isabel e entrelaou os dedos com os dela. O que aconteceu? - ris assinalou a loira massa amorfa desabada na cadeira. No momento em que Isabel terminou de explicar o acontecido, Sophie estava terrivelmente plida. Me desassociarei da agncia... e deixarei a Inglaterra por um tempo. Posso levar Jerome a Paris... No far nada disso. culpa minha - Isabel deu uma olhada a Paris. Deveria ter posto fim ao cortejo do Hanson faz muito tempo. Ningum exceto eu pagar por minha estupidez. Com os olhos brilhantes de emoo, Paris beijou-lhe os dedos. - No permitirei que ele machuque a nenhuma de vocs. Tampouco deixarei que destrua nossa agncia. Dou minha palavra. Obrigado - disse Sophie aliviada. - Odiaria ter que renunciar a meu trabalho aqui. Quero que v a sua casa e permanea ali - disse Paris a Isabel. - Pode ser que ele se apresente ali, assim deve fazer saber a todos que tomou seu rechao de uma maneira muito pouco cavalheiresca e que no deve ser recebido sob nenhuma circunstncia. Se assegure de que Stilgoe se d conta do perigoso e irracional que Hanson. Diga que estou a cargo de tudo, mas conte o menos possvel. No queremos que v matar ao Hanson. Desejamos manter todo o assunto o mais tranquilo possvel. O que acontecer se John... comea a difundir as calnias? No o far, perderia todo o poder que tem sobre voc. Em vez disso,

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tentar te encurralar outra vez. Por isso deve permanecer em sua casa nos prximos dias, at que eu me faa cargo dele. Faz uma lista de pessoas em que confia e diga a todos os criados que no permitam o acesso a ningum que no esteja nela. Hanson est desesperado, tentar algo, inclusive te sequestrar. Tenha muito cuidado, doura - implorou brandamente. Farei isso. - prometeu ela enquanto o temor a sobressaltava. - O que far com ele? Deixarei ele em sua casa da cidade. Depois considerarei algumas opes - jogou uma olhada s amigas dela. - Poderiam acompanh-la a sua casa, por favor? Cuidaremos bem dela, Lorde Ashby - disse ris sorrindo. - No se preocupe com isso. Eu agradeo - voltou o olhar para a Isabel. Seus olhos de cor esmeralda a estudaram durante um longo momento, como se queria dizer algo mais. Inquietou-se. - Ser melhor que o leve a casa antes que volte a si. Isabel o segurou pela lapela. Inclusive sua gravata estava to prolixa e imaculada como o resto de sua vestimenta, a diferena da massa enrugada na cadeira. Quando voltarei a te ver? Logo. Quanto tempo? Os olhos cintilaram maliciosamente. O suficiente. Ela fez uma careta, atraiu-o para si e o beijou. Faz que seja muito em breve. Captulo 32 Volta para mim em sonhos, para que possa dar pulso por pulso, flego por flego: Sussurra, se incline como faz tempo, meu amor, tanto tempo atrs. Christina Rossetti. A sensao de uns suaves lbios contra os dela se filtrou em seu sonho. Uma essncia escura e sedutora a envolveu por completo, despertando seu corpo com um desejo intenso e profundo. Perdida na calidez e a escurido rodeou com os braos a sedosa cabeleira que se inclinava sobre ela e perguntou adormecida: um sonho? Deus, espero que no. - murmurou Paris. Agarrou seu suave corpo em um abrao e a beijou mais intensamente. Ela

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fechou os olhos, sem pensar com clareza, perdeu-se no sabor de sua boca, no prazer de seu beijo sensual, e na sensao de seus braos em sua volta, mantendo-a a salvo, cobrindo-a fortemente contra seu slido peito. Acariciou as costas descrevendo crculos sobre sua fina camisola. Explorou a boca acariciando-a com a lngua. O calor que sentia no ventre se estendeu a suas coxas at que todo seu ser desejou ser acariciado. Ela suspirou, intoxicada por ele. Sim, meu amor? Como entrou aqui? A casa est virtualmente fortificada. Subi pelo carvalho at o quarto de hspedes. Esqueceu que ele conhecia sua casa to bem como ela. O que fez com o John? Joguei-o em sua casa. Literalmente. A imagem a fez rir. Isso explica por que no veio esta tarde depois de tudo. Isabel - sussurrou ele, devorando o pescoo e provocando um formigamento por todo o corpo. - No vim aqui para falar de seu antigo pretendente. Senti tanto sua falta. Desejo estar contigo. Eu tambm desejo estar contigo - tirou o casaco dos ombros e desatou a gravata. Precisava sentir sua pele contra a dela, satisfazer o desejo que consumia o corpo e as nsias que enchiam o corao. Precisava o ter entre seus braos. Sem ele, sentia-se desolada. Pois reavivaremos nossa relao - ele tirou o casaco e fez rapidamente o mesmo com a gravata, o colete e a camisa. Sentou na beira da cama e se agachou para tirar as botas. Ela se ajoelhou e deslizou as mos pelas largas costas, beijando a aveludada pele. Ficou de p para desfazer-se das calas e da roupa interior, depois se virou para ela. Levanta os braos - quando ela assim o fez, tirou a camisola e a jogou no cho. Ela se achava de costas janela; ele contemplou com grande ansiedade seu esbelto corpo iluminado pela luz da lua, jogou a juba de cachos atrs dos ombros e segurou o rosto entre as palmas das mos. - Isabel sussurrou ao mesmo tempo que se inclinava para beij-la. Deslizou os dedos at os seios e contornou a ponta dos mamilos provocando uma sensao eletrizante. Quando endureceram, os apertou suave e possessivamente, fazendo arder o corpo de nsias. Ela o agarrou pela musculosa cintura, desejando que no se detivesse. Adoro quando me toca - sussurrou. A fazia sentir-se to formosa, desejada e entesourada. Adoro te tocar - respondeu com voz rouca. - uma fogueira escondida atrs de uma mscara com a imagem de uma obra de arte - inclinou a cabea

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e sugou avidamente o seio. Um suave gemido escapou dos lbios femininos. Os pecaminosos prazeres que ele provocava com a lngua, os lbios e os dentes incrementaram a umidade entre suas coxas at que as nsias que se amontoavam dentro de seu ser resultaram quase intolerveis. Ela acariciou-o nas costas e o peito, sentindo os msculos tensos. Sentia quente, esbelto e forte. Deleitou-se com a expectativa de estar sob seu forte corpo, dominada pelas foras de seu desejo, fundindo-se com ele para arder juntos em uma paixo tempestuosa. Deslizou as mos pelos estreitos quadris e as coxas, e pegou o membro cheio. Ele deu um salto, os olhos brilharam como gemas preciosas na escurido. Se me acariciar, no poderei me conter - advertiu asperamente enquanto ela apertava o membro e o acariciava. Ousada, voltou a acariciar, ele se estremeceu voluptuosamente. - Deus, Isabel, quer me matar? Quero te agradar - deslizou as mos para cima, pelo musculoso e tenso abdmen. Apoiou-se contra ele esfregando os seios contra o torso, sentindo-se cada vez mais apaixonada. No o compreende? Se desejasse voc mais do que te desejo agora, arderia at me converter em cinzas - com um suspiro entrecortado, recostou-a sobre a cama e se colocou sobre ela, apoiando-se intimamente contra suas coxas. Ela o envolveu com as pernas, deleitando-se ao sentir o delicioso peso de seu corpo, a sedutora carcia e o aroma de sua sedosa pele. Amava profundamente a aquele homem. Ol - disse ele. Ol - sorriu olhando o rosto coberto pelas sombras. - Voc me resulta curiosamente familiar, milord. E voc me resulta deliciosamente inesquecvel - voltou a beijar de maneira sensual e decidida, apoiando os quadris entre as coxas dela, deleitando-se com sua ardorosa umidade. Hei... trouxe algum comigo. Est timidamente ansioso de conhec-la. Espero que te agrade. ele um cavalheiro? - perguntou ela contendo uma risadinha. No realmente. Embora seja um personagem extraordinrio. Estou completamente seguro de que se empenhar por agrad-la. Pois bem-vindo - respondeu ela com a voz enrouquecida. Deslizou as mos para baixo acariciando as costas e agarrou as ndegas. Arqueou os quadris, incitando-o a penetr-la. Paris grunhiu. Antes de me voltar louco, estive fantasiando voltar a provar um delicioso morango - ele se deslizou para baixo, beijou um mamilo erguido, depois o outro, cobriu o ventre de beijos e a agarrou pelos quadris. Ela fechou os olhos

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com fora e sentiu que se esticava o corpo. Ele acariciou o clitris com a lngua, mas ela no se afastou, deleitando-se com as ondas de prazer que a levavam ao xtase. Aferrou-se grosseiramente dos lenis, perdida em uma plenitude de sensaes, ao mesmo tempo que as carcias que proporcionava com a lngua a faziam quase perder a razo. Sentiu que a percorria uma onda de urgente desejo. O corao galopava com tanta fora como um puro sangue em plena corrida. Jogou a cabea para trs e seus gemidos imploraram pela liberao. Ele sugou o sensvel clitris e ela curvou o corpo em um arco perfeito, agitando-se e sacudindo-se, ofegando intensamente, presa de frenticas convulses. Ele se ergueu, devorou seus gritos de prazer com seus beijos e a penetrou profundamente. Sem recuperar por completo a conscincia, ela se contorceu obstinada a seus ombros para receber avidamente o corpo masculino que a investia ferozmente, enchendo a de prazer. Fizeram o amor em um transe, perfeitamente entrelaados, rebolando com ritmo acalorado, arqueando-se e desabando-se como se fossem ondas enfurecidas. Ela se perdeu no aroma e o calor de sua pele, na fora das investidas, na profunda sensao de felicidade que experimentava ao sentir-se cheia pelo corpo masculino, como somente Paris podia faz-lo. Comeou a tremer ardorosamente, prxima ao clmax. OH, mi... OH, Paris. Ele apertou os dentes, sua pele, coberta de suor, resplandecia luz da lua. Sim... sim - arremeteu com os quadris em ritmo frentico. - Sim... sim! OH, Deus, Isabel. - esticou-se entre seus braos. Quando ele alcanou o clmax, ela perdeu a conscincia ao sentir onda atrs de onda em perfeita sincronia e to intensas como as dele. Sentiu como a enchia com a lava ardente de sua paixo para depois desabar-se sobre ela, mido e esgotado, ofegando contra seu ouvido. Isabel se sentiu saciada, relaxada E... extremamente feliz. Paris levantou a cabea e as mechas de cabelo caram sobre a fronte. Com a vista acostumada j escurido, viu seu sorriso de satisfao e o adorvel olhar em seus olhos. Beijou-a meigamente e afastou os cachos do rosto. Ainda pensa que no somos compatveis? Colocou a cabea em seu ombro, apertando-o contra seu corao, acariciando amorosamente as costas. - Eu no acho mais voc me irritou tanto... Me perdoe minha leoa que ruge. Nunca voltarei a te machucar. Nem tampouco permitirei que ningum mais o faa - adicionou em tom spero e resolvido que conseguiu acalmar os medos e ansiedades femininas. Como o detenho, Paris? Essas pobres mulheres... Como as olharei aos olhos e direi que foi minha estupidez que acabou com sua ltima esperana? Quando penso em seus pequenos meninos famintos... Eu o deterei.

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Ela entrelaou os dedos em sua sedosa cabeleira. Voc no deveria enveredar neste calvrio. Acaba de te reinserir entre a sociedade. Meu escndalo te prejudicar. Ele se esticou entre seus braos. No se livrara de mim esta vez, Isabel. No desejo me livrar de voc. Mas no deveria te impor... Pois est decidido. Encarregarei-me dele. Embora possa chegar a necessitar de sua ajuda. Ter minha ajuda, naturalmente. Mas como evitar que algum difunda calnias? Recorda em Tifo Andronicus, de Shakespeare, como Demetrius e Chiron cortaram as mos a Lavinia, e tambm a lngua, para evitar que os implicasse? No h soluo para a chantagem. Cortar as mos e a lngua uma boa soluo - disse ele, arrastando as palavras. Esse o ponto. No h soluo. Terei que me casar com ele - o que mais temia ela, muito mais que a ideia de casar-se com o John, era a que no voltaria a estar com Paris. Sobre meu cadver! - grunhiu ele asperamente. Recostou-se de barriga para cima e ficou olhando o plano dossel, encolerizado. - Sua f em minha capacidade impressionante, Isabel. Tremendo pela perda do calor que ele provocou ao afastar-se, ela cobriu a ambos com uma manta e se aconchegou a seu lado. Tenho toda minha f depositada em voc. Mas o que pode fazer? No h nada que possa fazer. Deverei desacredit-lo de algum jeito, de tal maneira que tudo o que disser seja considerado falso. Essa uma ideia excelente. Como conseguir? - No o resolvi ainda, embora esteja trabalhando nisso. J me ocorrer. Sempre assim. Enquanto isso permanece em sua casa. Hanson deduzir que tem medo e o far sentir-se mais crdulo em sua iminente vitria. Sabe que no pode te ocultar para sempre. Meu irmo percebe que estou ocultando algo. Ir te visitar amanh. J veio a me visitar - a olhou. - Me intimou a que se voc e eu amos nos casar, Hanson no resultaria um problema. Nada a agradava mais que a ideia de converter-se em sua esposa. Mesmo assim, nunca pediria que se casasse com ela s para resgat-la da runa social. Ambos sabemos que isso no resolver o problema. A reputao de Sophie e a da agncia esto em jogo. Simplesmente terei que tramar uma maneira de que me encontre pouco atraente. Que voc no resulte atraente um contrassenso - rodeou a cintura com o brao e a atraiu para ele. - Me casaria contigo em um abrir e fechar de olhos, se assim o desejasse - sussurrou.

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Ela sentiu que o corao dava um salto. Mesmo assim, sua afirmao no deixava dvidas de qual deveria ser sua resposta. Obrigado pelo oferecimento, mas penso que algo que ambos devemos desejar, pelas razes corretas. Ele guardou silncio. Aonde foi essa noite que te vi subir a seu carro? - perguntou ela desenhando crculos imaginrios no peito. Ao clube do Macalister. No podia suportar permanecer em casa nem um minuto mais. - Ela proferiu uma risada. - O que te resulta to gracioso? Acredito que trocamos nossas fobias de maneira pouco sbia. Voc no pode suportar permanecer em sua casa e eu temo sair. engraado. Deixei trs homens para que seguissem ao Hanson as vinte e quatro horas do dia, no deve temer. Obrigado, muito tranquilizador, mas referia-me a outra coisa. Hoje compreendi pela primeira vez a necessidade de esconder do mundo. Que horrvel converter-se em objeto de curiosidade, de rumores e de especulaes mal intencionadas. Devo a voc uma desculpa. Fui muito dura contigo a respeito, teria que te haver dado compreenso e pacincia. Perdoeme. Sou eu quem te deve uma desculpa. Tinha razo, e estou comeando a temer que a tenha sempre. No desejava me aprofundar na verdadeira razo pela qual me escondia. Por isso, descarreguei-me contigo e te atemorizei. A lembrana de quando se inclinou para fora na janela, chorando... sinto muito, doura. Ela rodeou o pescoo com a mo e inclinou a cabea para a dele e o beijou. Sem importar o que acontecer, sempre serei sua amiga, e sempre ser bem-vindo em nossa casa. S amigos? - perguntou ele suavemente. De repente ela percebeu a importncia de sua previso. Se Hanson se saa com a sua. Se nem Paris nem ela pensavam em um plano para evitar que destrusse a agncia e a vida de Sophie, ela no voltaria a estar com Paris. Nunca voltariam a ter uma noite como essa. Possivelmente nem sequer estaria permitido falar com Paris outra vez. O desespero se apoderou dela. Afundou a cabea em seu pescoo e se aferrou a seu corpo. "Entesoura este momento na memria", chorou seu corao. Ele acariciou as costas e falou com tom tranquilizador. No de todo sua culpa, anjo. Tambm sou culpado da situao vulnervel em que te encontra. No deveria te haver comprometido. Deveria ter mantido as mos bem separadas de voc. Deveria... Ela levantou a cabea. Mas como podia evitar que eu mantivesse as mos separadas de voc? beijou o pescoo e acariciou o musculoso e suave torso deslizando as mos at

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a virilha. Ele tomou ar, endurecendo incontrolavelmente com a sua carcia. Eu seria totalmente impotente diante deste acontecimento - disse com voz rouca. Voc, impotente? - sorriu na escurido, enquanto continuava acariciando-o firmemente. O peito dele se movia acompanhando sua forte respirao. como se me moldasse com sua mo. Ela riu. Espero que no seja assim. - ela se colocou sobre ele para que a penetrasse. Espera. Desejo ver voc esta vez. Onde h um abajur? Na cmoda - ela seguiu com o olhar seu esbelto e magnfico corpo iluminado pela luz da lua enquanto ele cruzava o quarto, maravilhando-se por seus graciosos movimentos, pela perfeio que emanava. Acendeu o abajur, iluminando fracamente o quarto. A admirao que ela sentia se converteu em puro desejo carnal. A ltima vez que estive neste quarto, havia bonecas sobre a cama e um co debaixo. Recordo-o. Afastou as mechas de cabelo escuro que cobriam os olhos de cor esmeralda e sorriu intencionadamente. Se continua me olhando dessa maneira, verei-me forado a te raptar. Parecia uma excelente ideia nesse momento. Veem aqui - disse ela aplaudindo a cama. A seu servio. Aproximou-se dela com porte crdulo, desfrutando de seu olhar excitado sobre ele. Os msculos se marcavam em seu esbelto e viril corpo; o senhor Jones ostentava uma imponente ereo. Mas era a escura promessa em seus brilhantes olhos o que fez que o pulso dela se acelerasse e que se contrasse o abdmen. Ela se recostou no centro da cama, excitada, inquieta e desejosa. Ele colocou as mos a cada lado e se recostou lentamente sobre ela, cobrindo o corpo com o dele. Onde estvamos? Estava de barriga para cima e eu te moldava com minhas mos. Bom, sim, j chegaremos a essa parte - pressionou os lbios contra o pescoo dela e comeou a descer. - Primeiro devo me deleitar com este rosado, doce, atrevido e tentador... - lambeu o mamilo, sensibilizando-o at que se ergueu, acendendo-a com um intenso desejo. Ela colocou uma mo entre eles e o guiou para seu mido canal. Seu ofegante olhar se encontrou com a dela, enquanto se movia dentro dela, lenta e provocativamente.

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Extasiada pela paixo e a necessidade refletidas em seus olhos, ela se deixou levar junto a ele uma vez mais para a felicidade extrema. Paris - acariciou o peito com a ponta dos dedos e a cabea apoiada sobre seu ombro. - Desejo te fazer sentir como voc me faz sentir. Conhece cada polegada de meu corpo. E eu quase nem te conheo. Ele virou a cabea. Conhece-me muito bem, doura. Mais que ningum. Referia a seu corpo. Quero conhecer seus segredos. Desejo ser ousada e natural contigo... - "Como nunca o serei com ningum mais", terminou tristemente a frase. Sem inibies - a expresso em seu srio rosto era incrivelmente sensual e viril. Sim - disse ela suspirando resolutamente, olhando-o aos verdes olhos. Desejo te agradar. O sorriso que ela deu tirou a respirao. Nunca deixa de me maravilhar. Faz comigo o que te agrade. Deu um ardente sorriso e se girou de barriga para baixo. Beijou-lhe o liso ombro. Percebeu que ele tinha tomado um banho antes de ir v-la, j que o aroma do sabo ainda permanecia em sua pele. Cativada por completo, acariciou e beijou o peito. Sugou o escuro e chato bico do peito, depois o mordiscou brandamente, provocando que seu amante gemesse de prazer. Deslizou para baixo ao mesmo tempo que ele grunhia brandamente outorgando sua aprovao, deslizou sobre seus tensos msculos. magnfico - disse ela beijando os marcados msculos do ventre. Como as esculturas gregas do museu. Ele dispensou um sorriso tmido. Senti-me pouco atraente nestes ltimos anos. molesto - brincou ela docemente. - Mas no fisicamente. Bruxa. Sorrindo amplamente, ela continuou inspecionando-o livremente. Quanto mais descia, mais se tencionava ele. Gemeu quando mordiscou a esbelta cintura, conteve a respirao quando deslizou a lngua sobre o umbigo, e jogou a cabea para trs com um grunhido quando ela beijou a cabea do membro. Shh! - sussurrou ela - Despertar aos vizinhos. Mantm-se em silncio, pelo amor de Deus! Voc a faladora. Eu posso ser to silencioso como um camundongo sorriu amplamente, ao mesmo tempo que colocava as mos detrs da cabea. OH, srio? - sem deixar de olh-lo, ela umedeceu os lbios e os fechou ao redor de seu membro. Ele levantou os quadris proferindo um rouco gemido investindo-a. Decidida a tortur-lo um pouco, ela se deteve e observou seus tensos rasgos com preocupao. - Silencioso como um camundongo, n? No o est desfrutando, deveria me deter.

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No - ele tragou com dificuldade. - Quer dizer... H o que te agrade. Submeto a ti esta noite. Recordarei que disse isso - aferrou o pnis e o explorou acariciando-o lentamente, mas quando o tocou com a ponta da lngua, ele a puxou bruscamente para cima. Esta no uma boa ideia - disse Paris. - Se voltar a sentir sua doce boca me rodeando, ouviro-me at nas Colnias. Deseja me agradar? Sente-se em meu ventre e deixa que te observe. Muito bem - desconcertada, sentou-se escarranchado sobre seu ventre e permaneceu imvel enquanto acariciava com o olhar o rosto, o cabelo, os seios, cada polegada visvel de seu corpo; e suas clidas mos acariciavam as coxas. Adoro te olhar. Adoro o fato de que no tente se esconder de mim. to agradvel te observar, Isabel. Faria uma escultura de ti tal qual se encontra agora. E o que faria eu enquanto isso? Bordar? - sugeriu ela ironicamente. Flamejaram os olhos. Te coloque as mos nos seios. Pensei que desejasse me observar. Assim - um sensual sorriso curvou os lbios. - Pensei que desejava aprender segredos, te converter em uma mulher ousada e desinibida. Ela sentiu que avermelhavam as faces ao compreender o que dizia. Sem afastar os olhos de seu extasiado olhar, colocou as mos sobre os seios e os acariciou lentamente. Seus olhos de cor esmeralda cintilaram, provocando um agudo estremecimento que fez vibrar os quadris. "OH, aquilo era imoral", pensou sem poder permanecer quieta. Trocaram cintilantes olhares de reconhecimento; era eletrizante. Est quente e mida por mim. Sim - disse ela em um suspiro, colocando as mos no peito. - Sua lio ... muito interessante. Deseja-me dentro de voc ou desejas continuar com a lio? Ela sentiu uma sutil pulsao de sangue que fluiu para a virilha mida. Deslizou a mo para baixo, brincando com seu pnis cheio. Desejo ambas as coisas. O que que voc deseja? Desejo que se sente sobre meu rosto e me deixe te devorar o clitris. Paris! - exclamou ela perplexa por sua linguagem... e mais ainda pela intensa maneira em que reagiu seu corpo com a proposta. Sentiu que suas partes femininas literalmente se derretiam. Essa ser uma lio mais avanada, portanto, deixaremos para nossa prxima aula - o peito dele se movia pausadamente debaixo dela. Sua voz se tornou mais grave ao conter-se para no penetr-la.

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Me diga o que sente. Ela fechou os olhos e se concentrou. Sinto um formigamento, sinto-me tensa, terrivelmente excitada... ofegante. Ele se equilibrou para ela agarrando-a pela cintura. A lio chegou a seu fim, posto que o mestre est a ponto de morrer de calor em frente a toda a classe - a elevou em seus braos e a penetrou lentamente. Gemendo com ele, aferrou-se a seus largos ombros enquanto aproximava os quadris para seu corpo. Pareciam no poder saciar-se um do outro essa noite. O arrumado rosto dele mostrava a agonia e o xtase de sua ardente unio, refletindo sua prpria paixo agitada. A intensa respirao entrecortada dele roou a face. Acaso no esta a melhor das sensaes... estar juntos... fazer o amor? Sim... OH, sim... Paris - ela o necessitava tanto que temeu desfalecer se o perdesse. "Meu amor, meu amor", disse com o corao. Apertou-se fortemente a ele, jurando no deix-lo ir nunca. Ele capturou a boca em um beijo apaixonado e continuou investindo intensa e pausadamente. Ela perdeu o controle; seus msculos se esticaram espasmodicamente enquanto tremia ao alcanar o clmax. Teve o mais doce dos orgasmos. Ele a seguiu impetuosamente e, quando a abraou contra seu palpitante corao, sentiu-se relaxada E... amada. Isabel ocultou um bocejo. Paris se inquietou. - Deveria ir e a deixar dormir. No... Fica comigo - implorou. - Pode ir ao amanhecer. Ele observou o rosto adormecido e anglico da Isabel apoiado contra seu brao estendido. Acostumou ao comicho no ventre que provocava s olh-la. Ainda a desejava apesar das duas horas que esteve com ela, era uma maravilha da cincia. Suas lies tinham progredido rapidamente depois de que ela tivesse superado suas inibies; e ele esperava com impacincia repartir a prxima lio. Entretanto, deveria levar a cabo em outra data j que sua fada, j saciada, tinha comeado a bocejar. Ao v-la agora, ningum poderia suspeitar que dentro dela dormia oculta uma leoa extremamente sensual. Ele ainda estava maravilhado de que tivesse permitido descobri-la, possu-la, estar com ela. Nada impediria que a convertesse em sua esposa. Ela se espreguiou como uma gata, elevando os perfeitos seios, estendendo os dourados cachos sobre os lenis. Experimentou tal tentao de cobri-la contra seu corpo para ficar assim dormidos, que o deixou perplexo. Mas no podia fazer. No acredito que seja uma boa ideia, doura. Por qu? - olhou-o com olhos azuis sonolentos. - pelos pesadelos?

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O corao lhe deu um salto. Como est a par disso? As cartas do Will - sorriu ela. - A informao vai em ambas as direes, Ashby - ela se aproximou ainda mais. - Me conte a mais recorrente. Acaso interpreta os sonhos? Cnico,cnico - se burlou ela - Para sua informao, quando comecei a ter esses ataques infernais, tambm sofria de pesadelos. Will estava acostumado a correr junto a minha cama no meio da noite, abraava-me, fazia que lhe descrevesse o sonho e depois inventava um bom final. Com o tempo me curei dos pesadelos, os convertendo em sonhos positivos nos quais era resgatada. Depois cessaram por completo. Sonhamos a respeito do que conhecemos, Paris. Necessita um novo final. Ento o que est dizendo que se dormirmos juntos e tenho um pesadelo, me abraar e me ouvir balbuciar a respeito e depois emendar o final? Ela se ruborizou por completo e afundou o rosto nos lenis. V. Te odeio. Ele atraiu ao pequeno porco-espinho contra seu corao, sussurrando: Ficarei, mas pode ser que nunca v. Ao amanhecer, antes que os criados comeasse com suas tarefas, acompanhou-o entrada de servio da cozinha. Permaneceram beijando-se na fria tempestade de neve durante um longo momento, odiando ter que separarse. No retornarei hoje - disse Paris. - Preciso rastrear a algum que pode chegar a nos ajudar com nossa situao. Posso ir contigo? - perguntou ela, esperanada. Temo que no. Levarei a cabo a maior parte de minha busca em clubes de homens. Poderia vestir roupa de homem. A do Will ficaria bem. Esse um caminho seguro runa, Isabel. Ele se via to arrumado quando se exasperava com ela que no pde evitar incomod-lo um pouco mais. Prometo no te beijar em pblico. Possivelmente uma palmada discreta aqui e l. Ele a silenciou com um trrido beijo, pressionando seu esbelto corpo, coberto somente com a camisola, contra o dele. Acaso est determinada a fazer que meu cabelo se torne branco por completo, ou simplesmente desfruta me enfrentando morte? Ela suspirou. s que acabo de me dar conta de que em realidade desfruto de nossos encontros clandestinos. Recordarei que disse isso - a observou. - Devo ir antes que algum nos

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veja. Havia muitas coisas que ela desejava dizer e percebia que lhe ocorria o mesmo mas como se tratasse de um acordo tcito, decidiram aguardar at que a crise tivesse sido resolvida. "Se que era resolvida". Sentira minha falta e pensara em mim a todo o tempo? - perguntou ela docemente. J se converteu em minha forma de vida - aproximou os lbios ao ouvido. - No continue com as lies sem mim - a beijou possessivamente uma vez mais e partiu. Com sono, Isabel retornou lentamente cama, onde tinham dormido com os corpos entrelaados at que havia comeado a despontar o amanhecer, quando ele a despertou para fazer o amor lento, pausada e meigamente. No era o pedante que queria pr em perigo sua reputao. Riu com a imagem dela aproximando-se ao conde de Ashby no White's, disfarada de homem, para beij-lo apaixonadamente na boca. Por Deus. Acabava de resolver seu problema. Captulo 33 Perdi uma aposta ou algo assim? - o major Ryan Macalister estudou os trs rostos ansiosos que estavam no interior do carro junto a ele e ficou olhando um deles. Caramba! Mal posso as reconhecer com esses trajes. Parecem uns rapazes, muito agraciados, mas rapazes a final de contas. Esse o objetivo - disse Isabel. Tinha os nervos to super excitados que mal podia falar. Mas a exaltao que corria pelas veias a mantinha atenta e alerta apesar de no ter dormido. Imediatamente depois de que Paris a tivesse deixado essa manh, ela havia mandado a procurar a Sophie e a ris para que a ajudassem a urdir todos os detalhes de seu arriscado plano. Atriburam ao Jackson, o discreto e confivel chofer, a misso de reunir informao sobre o Hanson: sua direo, os clubes que frequentava, seus compromissos do dia, e qualquer outro detalhe que pudesse ser de utilidade. Enviou a procurar querida Mary para que fizesse as modificaes necessrias na roupa de etiqueta do Will para que ela parecesse um homem. Sophie havia trazido uma peruca marrom e o bigode necessrio para dissimular a fisionomia da Isabel. ris foi a mais difcil de convencer. Sua precavida amiga no deixou de insistir nos perigos que implicava, e inclusive ameaou alertar ao Ashby. Mas uma vez que se deu conta de quo desesperada e angustiada estava Isabel, envolveu-se no plano e proveu uma brilhante soluo para poder acessar aos clubes.

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Isabel estudou ao Ryan. De certa forma, era um mistrio. Por um lado, Will o tinha considerado um amigo e uma pessoa confivel, igual a Paris, mas pelo outro, havia trado a ris. E mesmo assim, foi ela a que expos a necessidade de recorrer a ele, e virtualmente o havia ordenado. Importariam em me repetir o plano outra vez? - perguntou a Isabel. Ela respirou profundamente tratando de ignorar o ritmo frentico de suas pulsaes e a tenso que parecia espremer todos os rgos do corpo. Seguimos a todas as partes que v E... Poderia ser uma festa, uma amante, um antro de jogo, um bordel... Pude me inteirar que no ir a nenhum ato social esta noite, e que suas finanas dependem do jogo de azar. Se decidisse dar o gosto de estar com uma mulher esta noite, estaramos com problemas. Ryan sorriu maliciosamente. Esperemos que esteja mais necessitado de dinheiro que de... Ryan! - ris lanou um olhar iracundo. - No se confunda pela vestimenta e a maneira de falar da Isabel e pense que um de seus grosseiros camaradas de armas. Ryan jogou um profundo olhar a ris. Seu irmo foi um desses grosseiros camaradas, e o homem do qual est apaixonada, outro. Qual deles acredita que um homem vulgar, insolente e insensvel? Importariam de deixar para outro momento seu flerte ofensivo? perguntou Sophie. Em relao ao plano - continuou Isabel. - Esperamos poder segui-lo a um clube elegante. - Ryan deve se manter a distncia j que John sabe que amigo de Ashby, e pode suspeitar de algo. Eu me dirigirei a ele para saud-lo e depois o farei passar vergonha diante de seus amigos fazendo... uma insinuao. Tem o estmago para faz-lo? - perguntou Sophie. - Se tiver algum tipo de reserva... Tenho um monto de reservas - respondeu Isabel. - Mas no devo permitir que me detenham. Tudo depende de que esteja alerta, forte e que tenha xito... Tudo; sua vida, minha vida e a de muitas outras mulheres. Acredito que posso suportar um beijo fugaz, desagradvel como possa chegar a ser. Ryan emitiu um som afogado. - Esse seu plano? Dar a impresso de que Hanson ... Amanh em toda a cidade se falar de que foi visto beijando a um homem. Estou segura de que em um primeiro momento far acreditar que foi vtima de uma brincadeira de mau gosto. Mas em poucos dias, ficar desacreditado e ser objeto de todo tipo de falatrios. Tudo o que possa urdir contra ns ser considerado como inventos para desviar a ateno dele mesmo.

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Espero que saiba o que est fazendo, Isabel - disse Ryan lentamente. Tome cuidado, se assegure de ser rpida e de sair logo que seja possvel, ou um de meus grosseiros amigos me cortar a cabea por isso. Terei. Aqui vem - Sophie assinalou a casa localizada ao outro lado da rua. Golpeou o teto do carro e ordenou em voz baixa ao chofer. - Siga a esse homem. Isabel se sentiu aliviada por um lado, e aterrorizada quando comprovou que o lugar do destino resultou ser a Rua St. James's, onde se encontravam os clubes de homens mais elegantes da cidade. O carro se deteve e viu o John caminhar para o clube mais antigo de Londres. Vamos - urgiu ao Ryan antes de perder a coragem. Tremeram as mos geladas, e o corao pulsou disparado. "OH, Por Deus. Que no me d um ataque agora". Ryan no se moveu. No posso entrar a. No sou scio E... sinto muito. Isabel captou o olhar fugaz que Ryan e ris trocaram. Possivelmente seja o melhor - disse, sentindo que se distendiam um tanto os nervos que a dominavam. - Ashby me enviou uma nota esta noite me fazendo saber que em caso de emergncia, encontraria-o no White'S. Ashby est a neste momento? - repetiu Ryan lentamente. Olhou atravs do guich. O que fazemos? - perguntou Sophie. Isabel no ia abortar a misso s porque havia estado a ponto de paralisar um momento atrs. Esperemos. Com um pouco de sorte possivelmente resolve ir a algum outro lado depois. Ento esperaram, em brasas, durante duas horas. Como explicou sua ausncia ao Chilton? - Ryan rompeu o pesado silncio. Meu marido no est. Embora no nada de sua conta. - replicou irascvel. No est em Londres? - insistiu agudo. Isto no tem sentido - exclamou Sophie. - No vai sair, quase meianoite... Sentiu uma opresso no peito. Desistir agora seria dar-se por vencida, a menos que Paris pudesse salv-la, e o que era mais importante, salvar a sua agncia. De repente, uma profunda fria a assaltou. No contra John, a no ser contra si mesmo. Como podia ter posto em perigo sua causa? Como pde haver se deixado dominar pelo desejo? Ela sabia com antecipao o que podia acontecer se a descobriam, e mesmo assim se

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precipitou a procurar Paris de maneira totalmente irresponsvel, porque a nica coisa que importava nesse momento era no perd-lo. Ele significava mais para ela que a agncia, que sua reputao, que a vida mesmo. E isso a convertia em uma egosta. Estudou os rostos cansados que a rodeavam. ris e Sophie estiveram com ela todo o dia, e Ryan precisava ocupar-se de seus prprios problemas. Ela no podia pedir melhores amigos. E era hora de render-se e confrontar as consequncias de seu engano. Muito bem - concedeu. - Vamos embora. No, espera. Aqui vem - Ryan avisou ao condutor que o homem abandonava o clube. Seguiram-no de perto por toda a cidade. Deteve-se no Clube Alfred, mas s para conversar com algum que estava fora. Depois voltaram para a perseguio, perambulando pelas ruas de Londres cobertas de nvoa. - Depois disto, vou abandonar minha comisso e me apresentar no Ministrio do Exterior - brincou Ryan. Acreditam que ainda h boas possibilidades para os espies? A espionagem para homens perspicazes, capazes e responsveis. No para gastadores descarados. O olhar do Ryan enfrentou a de ris. - Farei de conta que no escutei isso. Essa outra questo - seguiu obstinada com um sotaque de regozijo no tom de voz. - Os espies prestam ateno a tudo. No descartam nenhuma informao s porque no agrada escut-la. Ele deu uma olhada zombadora. - Quando retornar seu marido cidade? ris baixou a vista, um claro indcio de que se ruborizou. Isabel deu uma piscada a Sophie. A est outra vez - anunciou Ryan, quando chegaram ao terceiro lugar do destino. - E esta vez temos sorte. No sou membro do clube, mas conheo o porteiro. Foi cabo em meu regimento. Deixem-me falar com ele. Deixar-nos entrar dentro de um momento. Isabel estava petrificada de medo. Aguardou tensa, enquanto Ryan falava com o homem. Estava demorando muito e os nervos a estavam consumindo, fechou os olhos e fez exerccios de respirao para acalmar-se. Ele retornou e abriu a porta. J est arrumado. Est preparada, Isabel? Os sintomas anteriores retornaram de improviso com pavorosa intensidade: pulsaes enlouquecidas, tremores, nuseas, mos frias, rosto fervendo, palpitaes na cabea, respirao entrecortada... Um momento - ofegou ao mesmo tempo que cavava as mos nas faces ardentes. O traje masculino era pesado e terrivelmente caloroso, mas provia um certo grau de amparo... e anonimato. "Entrar, cumprimentar, beijar e sair". Ela ressonava o curso de ao na

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mente. Era agora ou nunca. Preparada. O ar frio da noite resultou estimulante, como assim tambm o entrar em movimento depois de tantas horas de fechada no carro. Caminhou rgida ao lado do alto e arrogante heri de guerra, contendo a urgncia de lhe agarrar a mo. Ryan trocou algumas brincadeiras com o porteiro, e depois entraram. Cavalheiros de distintas idades estavam entre o pesado mobilirio de mogno, grossos tapetes e a fumaa. Tire o chapu - murmurou Ryan. - Recorda, somos clientes regulares que estamos aqui a nos divertir. Se mostre casual, mas no de maneira muito bvia. No momento que deseje sair, iremos para a porta. Obrigado - sussurrou. Suas pernas pareciam mover-se com vontade prpria. No o vejo. Procuremos uma mesa e nos sentemos. No tem bom aspecto. Agradaria-me realmente beber um usque agora mesmo. Mas no tenho interesse em me sentar. obvio. Me aguarde aqui - a deixou perto de uma mesa, onde trs jovens estavam bebendo e se gabando sobre a rapidez de seus engenhos. O olhar de um deles encontrou a da Isabel durante um momento, mas depois o voltou para um de seus amigos como se no tivesse visto nada anormal. Ela soltou a respirao. Ao menos, o disfarce resultava efetivo. Depois viu o John, e o corao se deteve. Com seu bonito rosto machucado, passou a seu lado e nem sequer reparou nela. Ryan retornou com um copo de usque. Ela o colheu com ambas as mos e o bebeu de um gole. No to rpido velho amigo - disse com tom normal. - Cair redondo antes que termine a noite - agarrou o copo e o entregou a um dos muitos criados que passou junto a eles. Eu o vi. - disse ofegante. - No me reconheceu. Bem. Tome um minuto para normalizar a respirao. Temo que impossvel - abruptamente, ocorreu que poderia estar tentando entret-la. Pensa em outra coisa. Como foi o ltimo vero em Stilgoe Abbey? Choveu? Sua estratgia serviu para acalm-la. Seguiu, respondendo suas perguntas, respirando lenta e profundamente. Depois sentiu a tenso novamente. Faamos j. Quero que termine de uma vez. Cruzaram juntos o salo principal para onde havia desaparecido John. Resultou ser a sala de jogo. Ryan

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se deteve na porta. Quem o golpeou? Ashby? - com seu assentimento, ele riu entre dentes. Acredito que conheo a marca dos punhos. Manterei-me fora de vista agora. Mas no muito longe - respondeu ela sem afastar o olhar da cabea loira que estava frente a eles na mesa. No muito longe - tocou o cotovelo. - Tem a coragem de seu irmo. Boa sorte. Movendo-se como se estivesse em um sonho, entrou no salo com ar despreocupado, com as mos entrelaadas nas costas; o nico som que percebia era o palpitar acelerado de seu corao nos ouvidos. Rodeou a mesa. Trs cadeiras mais e chegaria onde se achava ele. Finalmente, localizou-se atrs de sua cadeira. Fechou os olhos "Um, dois, trs". Bateu em seu ombro. Ele levantou a vista a olhou. Hanson, maldito - articulou em voz profunda. - Quem demnios... Inclinou-se e o beijou na boca, depois se ergueu bruscamente e se encaminhou para a porta a passo rpido, quase correndo. Surpreendentemente, uns dedos de ao agarraram com fora o brao e a empurraram para trs. Matarei voc, suja bicha! - gritou-lhe no rosto o Anjo Dourado, to plido como nunca o viu. Com o rosto avermelhado; seus olhos azuis brilhavam sinistramente. Os homens se agruparam a seu redor, protestando ruidosamente. "Onde diabos estava Ryan?". Lutou para escapar, mas no pde. Espera um minuto - gritou John. - No um homem. . uma mulher! equilibrou-se para tirar a peruca. Algo muito grande e negro se interps entre eles. Um casaco caiu sobre a cabea como uma rede apanhando a um peixe. No... diga... uma palavra! - sentiu que dizia asperamente uma voz baixa, furiosa que pareceu a de Paris. - Recorde minha advertncia, Hanson. Se abrir a boca sobre isto, enterrarei-o to fundo que levar toda a vida sair do poo! melhor que mantenha a verso de uma inofensiva brincadeira quando ainda mantm a vantagem. Diga a quem corresponde que me espere amanh depois da sesso no Parlamento - bramou Hanson. - Ou no me faltar companhia feminina no poo. Est entendido? Aprisionada pelo pesado casaco negro, Isabel foi arrastada por um brao inflexvel que a agarrou dos ombros. Soube que estavam no exterior quando pisou no pavimento. O agradeo, Macalister - gritou Paris. - Estou em dvida com voc. Levou-a rpido at o carro como se fosse uma valise, o rosto abafado golpeando contra as almofadas. A porta se fechou com um golpe brusco detrs dela, e o carro entrou em movimento.

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Balanando-se com o movimento do carro, Isabel conseguiu sentar-se e tirar o casaco da cabea. Tinha a peruca inclinada, assim a tirou e agitou a cabeleira. Era muito consciente do homem que estava sentado frente a ela, lutando por no perder o controle. Com um suspiro de alvio, distendeu desabando-se contra as almofadas e levantou o olhar para o rosto de Paris. No era a primeira vez que o havia enfurecido, mas nunca o viu to furioso. Ele se inclinou para diante e lhe arrancou o bigode. Ela cobriu a boca com a mo escondendo uma risadinha. Sem mover-se, disse com voz profunda e aveludada: D-te conta do que tem feito? A estava de novo, assumindo o rol de irmo mas velho outra vez. Bem, ele no era seu irmo. E no estavam casados. E no devia uma msera maldita explicao. Como o descobriu? Ryan s simulou seguir o jogo? Se assim tivesse sido, estaria encerrada em seu quarto neste momento. Avisou-te ento. Enviou uma mensagem no White'S. Sim. Acovardou-se com seu tom hostil. Parecia que havia passado um ano desde que se separou essa manh. Anda. - espetou. - Solte logo o sermo. Terminemos de uma vez. Para ser completamente honesto, no sei por onde comear - tinha a mandbula apertada formando apenas uma linha; seus olhos penetrantes a examinavam nas sombras. - Para sempre, e para quem eu era to somente uma fantasia de adolescente. E aconteceu que algum de cima teve piedade de mim, e decidiu me salvar de minha prpria irresponsabilidade, falta de guelra e estupidez. Enviou-me uma bala de canho que me liberou da bruxa a quem eu ia converter em me de meus desventurados filhos. Tive que pagar um preo por minha salvao. Paguei minhas dvidas secretamente, aguardando, orando, sem me animar a ter esperana... at que um dia o milagre se produziu. Meu formoso anjo, j mulher, veio a me procurar, mais encantada que a luz do sol, mais doce que um sonho, e confessou me amar ainda... Quebrou a voz e os olhos lhe brilharam intensamente. Tendo escutado minha triste histria, pode acreditar que deixarei que meu anjo casse nas mos de um cruel bastardo, ou nas de qualquer outro homem que no seja eu? Arrancaria o sol do cu antes que deixar que acontea. Isabel j no pde conter o fluxo de suas lgrimas, nem evitar um luminoso sorriso de adorao. "Amava-a". Agora me diga como termina minha histria - implorou Paris. - Inventa o

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final de minha histria. Consigo conservar o meu anjo, a esta mulher que amei toda a vida, minha adorada deusa do desejo e da beleza, e a fao minha eterna companheira? Ou caio novamente no abismo para penar toda a vida como "os fantasmas dos sonhos, em cuja desconcertante histria no havia coisa que por ventura no confundissem"? Passou as mos ao redor do pescoo e pressionou os lbios sobre os dele. Deve conserv-la. Paris a espremeu entre seus braos com fora suficiente para asfixi-la. Ela nunca se sentiu melhor, apoiada contra seu corao e com a face junto dele. Retiro tudo o que disse no carro - se desculpou bruscamente. - Sou um miservel. Comportei-me como um idiota. Tudo o que faz, faz de corao. Tudo o que disse verdade. O carter tem diversas facetas. Serei o homem mais feliz da terra se pode dar um lugar em sua vida a um exmio idiota como eu. Isabel inclinou a cabea. Lamento muito, senhor, mas o lugar disponvel me roubou um hussar sobre o qual me equilibrei muito tempo atrs neste mesmo banco. Franziu o cenho ferozmente. Quem foi esse maldito afortunado? Acariciou-lhe o querido rosto, penteando o cabelo para trs com os dedos. Com voz rouca lhe disse: Esse homem foi voc, meu amor. Sou selvagem e irresponsvel. Fiz um desastre de minha vida para estar contigo. Suplico porque possa ainda me amar depois de hav-lo feito tambm com a tua. Prorrompeu em uma gargalhada rica, profunda, jogando a cabea para trs. Era a viso mais formosa. O que to engraado? Sua gargalhada se foi apagando at converter-se em uma risada baixa. Poderia ser mais desastrosa que a vida que tinha antes que voc se intrometesse nela? Boa sorte na tentativa - a colocou em seu colo e a beijou profundamente. Tome cuidado, Ashby - murmurou Isabel entre insaciveis beijos ardentes e arrebatadores, e um sorriso indelvel. - A pessoa que passe por aqui poder ver que est beijando a um homem. A impresso que levem pode ser muito pior - soltou o cabelo que como uma resplandecente cascata com as cores do crepsculo caiu por debaixo dos ombros cobertos com o casaco cinza at acariciar a cintura. Me vero beijando a uma fresca que parece uma leoa vestindo roupas de homem.

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Captulo 34 Isabel encontrou o Ashby passeando na sala de sua me, onde o havia escondido com a chegada do Hanson. Sua me, com uma expresso de curiosidade contida no rosto, estava sentada no sof; junto a ela, Angie embalava a Danielli. As gmeas sentadas uma ao lado da outra, sem atreverse a emitir som, no pequeno div. Toda a casa parecia estar contendo a respirao do momento em que Paris chegou para manter uma conversa em privado com o Stilgoe e Isabel. Assim que Paris viu a Isabel, deteve-se bruscamente. Foi embora? Sim. Extremada a amplitude da gama de emoes que a sobressaltavam, frustrava toda a tentativa de sua parte para encontrar algum sentido a sua situao atual. Estava comprometida com o John Hanson, e o homem a quem ela amava e que declarava am-la tambm, era quem a tinha convencido para que o aceitasse como pretendente formal. Se falhasse seja o que for que Ashby estivesse planejando, ou trocasse de opinio em relao a seus sentimentos, ela terminaria no altar com o Hanson. Paris se dirigiu a grandes passos para ela e agarrou as mos geladas. No te pediria que fizesse isto se houvesse outra maneira de nos desfazer dele. Confia em mim, carinho - murmurou brandamente. - No permitirei que ele ganhe. Stilgoe apareceu na soleira. Percebeu as mos unidas da Isabel e Paris e se dirigiu aos presentes em geral. Acabo de receber a visita de lorde John Hanson. Pediu-me a mo de Izzy em matrimnio, e ela o aceitou. Esto comprometidos. Comprometida com lorde John? - exclamou Freddy com horror; a expresso de seus olhos imensamente abertos expressava a decepo de todas as mulheres da famlia. - Mas... mas - dirigiu o olhar para a Isabel e Paris. Isabel, tornaste-te completamente louca? - demandou Teddy, ficando de p de um salto. No pode se casar com esse homem! - protestou Freddy. - Voc ama... deixou a frase inconclusa. Todos os olhares convergiram em Paris. Ele olhou a Isabel e disse brandamente: E eu a amo, mas esse homem ameaou difamando a com calnias e comprometer agncia, se ela o rechaasse. Portanto, at que possa solucionar as coisas, ela no pode ser minha - apertou a mo. Mas ela ser. A sinceridade que refletiam seus olhos e suas palavras deram uma clida

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sensao que reconfortou a Isabel. Eu te amo. As gmeas estavam escandalizadas e armaram um alvoroo, desprezando ao L. J. e defendendo ao Ashby. Sua me ficou de p. Venham, meninas. Seu irmo precisa falar com lorde Ashby em privado. Hanson nos acompanhar ao baile do Regimento 18 esta noite informou Stilgoe a sua me. Furiosa, sua me soprou desdenhosamente. Charles Harold Aubrey, sempre sou educada, inclusive com seres repugnantes, vis e mesquinhos! Todos menos Paris, Isabel e Stilgoe, dirigiram-se rapidamente para a porta. Angie se deteve junto a Paris. Bem-vindo famlia, milord. Voc foi muito bem recomendado - sorriu pequena a quem, fascinada, reconheceu a seu companheiro de jogos e tentou agarrar-se a seus braos. Obrigado - fez uma suave carcia em Danielli na face, sem que a preocupao apagasse dos olhos. Stilgoe acompanhou a sua esposa e sua filha at o corredor, depois retornou sala e fechou a porta. Espero que saiba o que est fazendo, Ashby. Paris deu a volta com atitude prtica. O que lhe ofereceu? O dobro do dote, como me disse. E, alm disso, fiz muita insistncia em manter as coisas tranquilas. Paris assentiu tenso, com a mandbula apertada. Espero que isso o acalme e mantenha a boca fechada. Parecia bastante contente quando partiu - confirmou Stilgoe. - Inclusive se foi assobiando. O semblante de Paris expressava exatamente o contrrio. Lembrou de insistir na soma de dinheiro para gastos menores que devia ser includa como sua contribuio ao acordo matrimonial e nos recursos que seriam destinados obra de caridade? Eu disse tudo o que me indicou antes do caf da manh. Mencionei as palavras "recursos" e "caridade" ao menos cinquenta vezes em cada orao. Hanson deve pensar que somos a famlia mais estranha da cristandade... com um profundo materialismo altrusta. E como predisse, no ofereceu doar nada de sua parte. Olhando muito srio a Isabel: Explicou quanto importa seu trabalho na agncia e rogou que te autorizasse a continu-lo... ? Sim, sim - assegurou - disse tudo o que combinamos. - E ele o que disse?

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No pareceu se importar. Disse que resultaria benfico para seus interesses e ambies polticas. - Excelente. mordeu o lbio. Na realidade... em vista de sua resposta positiva, tomei a liberdade de solicitar seu apoio para a gesto com o Parlamento. Pedi que apresentasse o projeto de lei. Mostrou-se abatido. Eu o estou fazendo. Voc disse que estava integrando um comit. Sei, meu amor - roou o rosto, agradecida pela providencial estupidez da Olivia. - Me pareceu o mais lgico, considerando que vai ser meu marido. Seu rosto mostrou uma expresso de divertida descrena. Te darei uma surra, Isabel. Supostamente - retificou docemente, rogando por no equivocar-se. Melhor assim - olhou a seu irmo. - Charlie, poderia ter um momento... ? Sim, sim... Pode ter todo o tempo que deseje. Estarei em meu escritrio, ao lado - enfatizou firmemente Stilgoe e beijou a Isabel na face. Ficou com o melhor, desejo que seja muito feliz. A voc, tambm, Ash. Obrigado - responderam. Logo que a porta se fechou, jogaram-se nos braos do outro e se beijaram com ansiedade procurando amor, amparo e segurana em um apaixonado abrao. Com o corao palpitante da reunio com o John, e mais frentico ainda ao pensar na noite que se esperava. O nmero de variveis que ameaavam sua felicidade era alarmantemente grande e abismal. Mesmo assim, em meio do caos, Paris brindava a fortaleza de uma rocha e o afeto que necessitava um blsamo para sua angstia. Sinto muito te haver pedido que permita acompanhar a sua famlia esta noite. Mas necessrio que acredite que pode demonstrar ao mundo que se casar com ele e que foi aceito por toda a famlia Aubrey. Seu convite aquietar suas suspeitas. No pude pensar em outra coisa... Estarei bem, e voc estar ali, tambm - sorriu. Com seu uniforme. Ele sorriu abertamente. Como pensa em um momento como este em me ver de uniforme? J que te negou a me contar seu plano, dar-me algo no que pensar ansiosamente. absolutamente necessrio que parea genuinamente surpreendida. O que acontecer no baile deve te alterar de maneira evidente, ou Hanson suspeitar que uma armadilha. Deve ser muito atenta com ele e me ignorar totalmente. Isso me deixa louca - beijou o quente pescoo que cheirava a sabo e subiu at a orelha. - Todas essas noites nas que imaginava que danvamos uma valsa, sempre estava de uniforme. estranho. Em meus sonhos, voc no tinha nada posto - a empurrou contra a porta, beijou-a e a apertou contra ele at que ficaram ofegantes de

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desejo. Pode sentir quanto te desejo? Voc tem a arte de me produzir esse efeito desde aquele beijo proibido. Voc teve a arte de me produzir o mesmo efeito desde que te vi. Sem camisa no poro. Essa era a ideia - disse com voz rouca. - No era questo que s sofresse eu. Os lbios femininos se curvaram em um sorriso. Agora te est burlando de mim, mas agradeo isso porque a distrao evita que sofra um ataque de apoplexia - "e do frio terror que espreme minhas vsceras". A beijou de novo selvagem e ardorosamente, at arrancar um gemido. O n glido que a espremia se ia derretendo ao mesmo tempo que seu corpo respondia ardorosamente ao seu. - Te desejo - gemeu ela - Desejaria poder fazer o amor aqui, de p. Em realidade, poderamos fazer, mas no acredito conveniente, j que Stilgoe deve ter a orelha colada parede. De todos os modos - roou brandamente os lbios com a dedicao e fruio de um viciado - como no devemos descuidar de sua educao, prometo que virei esta noite. E dormir comigo at o amanhecer. Captulo 35 E por amor a ti, Paris serei, Em vez da Troia, Wittenberg saquearei, E com o fraco Menelao combaterei, No penacho suas cores usarei, Depois o calcanhar de Aquiles ferirei, E por um beijo da Helena voltarei. A trgica histria do doutor Fausto, Christopher Marlowe. O iluminado salo de festas do lorde Drogheda parecia um desfile. Oficiais com seu uniforme do Regimento 18 do Hussar azul marinho, prateado e branco caminhavam com ar arrogante em grupos compactos, bebendo, brincando e olhando de esguelha s damas formosas. Em princpio, os quatro membros da famlia Aubrey Pride se sentiram aflitos. A ltima vez que assistiram ao baile anual do regimento tambm estava Will. Trocaram olhares de tristeza entre eles, compartilhando a mesma cansativa dor. Will havia ido para sempre. O sentimento de perda resultou mais definitivo e real que nunca. Seu irmo de alma se foi. Jamais voltaria a falar com ele, nem a abra-lo, nem a escutar sua risada; a nica coisa que ficou do Will eram suas coisas, suas

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lembranas, E... Paris, de algum modo. Ele compartilhava sua mesma dor e lhe enchia o corao com tanto amor que havia comeado a sentir como se fossem um s, sem ele se sentia incompleta, como se faltasse a metade... ela, a insolente independente! Hanson - props Stilgoe cordialmente - vamos buscar um copo de ponche s damas. obvio - John afastou a mo enluvada de Isabel que estava apoiada no brao, e a levou aos lbios. - No prometa a ningum a primeira valsa da noite, eu gostaria de danar com minha futura esposa. Realmente parecia afetuoso... e provocou mais preocupao que emoo. Que homem to desagradvel - comentou sua me uma vez que John teve desaparecido com seu irmo. Lembra quando o consideravam um modelo de retido e bom bero, mame? Nunca! - instou sua me veementemente. - Sempre foi meu mais caro desejo que se unisse ao querido Ashby. Que homem to esplndido! to bom e amvel. Preocupa-se muito por voc, Izzy, mas um homem dessa classe no suportar sua conduta desavergonhada nem sua lngua insolente. Se desejas te converter na condessa de Ashby, deve se comportar corretamente com ele. Sim, mame - Isabel dissimulou um sorriso. Teria que perguntar a Paris se suas lies para fazer o amor deviam ser classificadas como "conduta desavergonhada" ou "correta". No vejo lorde Ashby por nenhum lado - observou Angie com o cenho franzido. Isabel sentiu um arrebatamento de ansiedade. Ele vir - disse suavemente. Sophie e ris surgiram entre a multido. Izzy, esta adorvel! - disse ris observando o vestido decotado de gaze prateada e laos azul escuro. - Uma dama hussar! O que esto fazendo aqui? - exclamou Isabel, agradecida por sua companhia. Agarrou-as nas mos e as separou do grupo. - No sabia que tinham sido convidadas. Estou to feliz de ver vocs. Suas amigas pareciam perplexas. Ashby nos enviou um convite - explicou Sophie em voz baixa. O convite chegou com uma nota nos rogando que assistssemos para te atender, em caso de que necessitasse ajuda - disse ris. Isabel sentiu um n na garganta. Sua preocupao em convidar a suas amigas para que dessem apoio a comoveu at o mais profundo. Ele me ama - sussurrou com um sorriso deslumbrante que brotava do corao. obvio que te ama, tola! - riu Sophie e apertou a mo. Todos esto falando da mulher desavergonhada que ontem noite se

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jogou sobre o Anjo Dourado - demarcou ris, com um olhar mesclado de curiosidade e preocupao. - O que aconteceu no clube? Tudo ocorreu de acordo ao plano, at que John me reconheceu explicou Isabel. - Mas antes que me desmascarasse na frente de todos, Ashby me levantou e me cobriu com seu casaco. Tirou-me dali e disse coisas horrveis no caminho de casa. Estava preocupado por mim. Devia ter visto o rosto dele quando chegou ao clube - disse ris. - O pobre homem estava to plido como um fantasma. Disse-nos que nos partssemos e entrou como um raio. As pessoas esto dizendo que ele defendeu a essa desafortunada mulher porque sentiu pena dela - adicionou Sophie. - Dizem que estava de bigode, por isso todos pensam que se tratou de Louisa Talbot. Tolices - replicou Isabel. - Meu bigode era muito mais elegante que o da Louisa. Deduzo que tratou de apanh-lo para que se casasse com ela, j que est loucamente apaixonada por ele. Rogamos para que tenha mais xito no futuro - Isabel piscou um olho. - Possivelmente deveramos aconselh-la. A angstia de Isabel retornou com maior fora. No momento, a honra minha. Estamos comprometidos - notando sua preocupao, contou todo o acontecido desde que entraram no clube at o momento e quo maravilhoso havia sido o apoio que Paris deu. Indicou ao Charlie o que devia dizer e me apoiou carinhosamente durante toda a odisseia que devia sofrer, mas no me h dito nada sobre o que planeja fazer. A nica coisa que me disse que a armadilha est feita. Fica ainda sem revelar se serei o camundongo ou o queijo. A resposta de ris ficou apagada por um estrondoso aplauso. Quando a multido se afastou, o corao deteve a Isabel ao ver que o coronel lorde Ashby, comandante do Regimento 18 do Hussar, entrava elegante no salo de baile, com o duque de Wellington, lorde Castlereagh, vrios membros do Parlamento e uma numerosa comitiva de altos oficiais atrs deles. Ela sabia quanto desprezava ele a guerra e a hipocrisia conexa... e mesmo assim, fazia isto por ela. Para salvar a sua obra de caridade e a sua amiga, para liber-la do Hanson; e para reclam-la para si mesmo. Sua entrada solene a fez sorrir. Um poderoso conde e um heri de guerra condecorado havia, por certo, uma habilidade especial para fazer as coisas muito bem. Acariciou-o com o olhar dos ps a cabea: seu uniforme azul marinho debruado com terminaes prateadas e o poderoso peito coberto de medalhas; usando calas de montar que moldavam as coxas at as brilhantes botas de montar negras e, fazendo jogo, o casaco azul e prateado sujeito ao peito com uma banda tambm prateada que pendurava displicentemente em um ombro. Seu cabelo castanho escuro estava perfeitamente preso na nuca; seus olhos

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brilhavam com segurana e orgulho. Estava deslumbrante. Percorreu com o olhar a multido que aguardava expectativa e a encontrou. Seus olhares se encontraram. A fora de seu amor a liberou de sua angstia e a encheu de coragem e confiana. " meu", reclamou seu corao. No estava proibido o deslumbrante hussar que havia roubado o corao tanto tempo atrs. De uma maneira ou outra, conseguiriam vencer chantagem do John, porque o vnculo que os unia era indestrutvel. Alagada de emoo, as lgrimas inundaram os olhos. O amou durante anos, converteu-se em mulher amando-o, e que ele correspondesse com um amor to intenso... debilitava-a. "Eu te amo", disse com o movimento dos lbios. "Eu te amo", respondeu ele, com os olhos azul esverdeados ardentes de desejo. Ai vem Hanson e seu irmo - alertou ris. - Eu sugiro que afaste o olhar de adorao de seu deus em uniforme e se dedique a seu papel de devota futura esposa. Aqui esta, querida - John alcanou um copo de ponche. - Senhora. A lady Chilton e a senhora Fairchild agradaria nos felicitar pela boa nova de nosso compromisso - Isabel acotovelou a Sophie dissimuladamente. Ao mesmo tempo, suas amigas balbuciaram seus melhores desejos, aos quais John respondeu com a mais convincente demonstrao de afabilidade. A Isabel foi muito difcil prestar ateno s frases de rigor, no podia evitar que seu olhar escapasse s escondidas em outra direo. De repente, John avermelhou profundamente, seus olhos olhavam em distintas direes, comeou a mover-se nervosamente. Parecia um homem ansioso por sair correndo ao banheiro. John, acontece algo? - indagou Isabel, perguntando-se se Ashby simplesmente havia envenenado ao vil rato. Eu... me desculpem - retrocedeu e tropeou com o Stilgoe, que no se afastou. Hanson! - soou uma voz estrondosa atrs dela. Isabel, ris e Sophie deram a volta para encontrar ao Wellington de p a s um passo delas e rodeado por vrios camaradas. As mulheres fizeram uma reverncia, os homens se inclinaram cortesmente. Foi-me dito que conveniente felicit-lo - disse cordialmente com voz ressonante, pegando a mo do John e estreitando. O duque deu uma olhada de admirao s mulheres. E qual das damas a afortunada futura esposa? Serei eu, Sua Excelncia - espetou Isabel reprimindo seu aborrecido assombro. Desejou manter a farsa de seu compromisso em segredo at que a situao terminasse. "Ao demnio, contudo". Sua Excelncia - o sorriso do John era pouco convincente, e seu rosto

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demonstrava consternao. Estou esperando que me apresente como convm a esta viso de encantadora beleza, seu verme. John levou a mo ao complicado n da gravata. Isabel, eu apresento o legendrio duque de Wellington. Milord apresento a minha noiva, a senhorita Isabel Aubrey. Um brilho de aprovao refulgiu nos olhos do duque quando a segurou pela mo. Senhorita Aubrey, voc quem se converteu em uma lenda por mrito prprio. "Defensora das vivas de guerra, defensora dos desconsolados, mes, irms e pequenos" - citou as palavras publicadas no Time(jornal da poca). Voc faz um grande servio a seu pas. Isabel se ruborizou. Obrigado, milord. Tive um grande apoio de um de seus... Ainda no encontrou para minha esposa uma nova cozinheira? interrompeu-a Wellington. - No terei paz at que consiga uma - piscou a seu cortejo uniformizado e todos riram sarcasticamente como respondendo a uma indicao expressa. "OH, Deus". Sinto muito, Sua Excelncia, no recebi nenhuma petio em tal sentido - ela deu a volta. - ris, Sophie, alguma de vocs...? - ambas fizeram um gesto negativo com a cabea. Estava mortificada. De todas as solicitaes apresentadas, se extraviou justamente a do duque de Wellington, era um... desastre imperdovel. Hanson, velha raposa! - grunhiu Wellington despreocupadamente. Onde tem a cabea, meu filho? Eu... eu... - gaguejou preso do pnico. Senhorita Aubrey, revise os bolsos do jovem. Achar meu donativo de duas mil libras e uma nota de lady Wellington onde particulariza especificamente a solicitude de uma cozinheira. John estava a bordo de sofrer um ataque do corao. nica pessoa que no podia contradizer era ao duque de Wellington, o heri que tinha derrotado ao Napoleo e feito de cereais ao mundo da runa. O rudo se sossegou no salo de festa ficando perdido em um profundo silncio. John? - insistiu Isabel, enquanto em seu interior saltava de alegria! John estava arruinado, a menos que apresentasse duas mil libras, as que obviamente no tinha. Era uma soma muito grande para apresentar em um prazo to peremptrio, sobre tudo quando passava todas as noites nas salas de jogo. Paris conseguiu tirar a corda do pescoo! Da Sophie, fundao... e a eles mesmos! Poderiam estar juntos! Que bem conhecia seu inimigo! Que nobre e generoso havia sido para montar esta armadilha to brilhante!

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Buscou-o com o olhar por toda parte, mas no pde encontr-lo. Sentiu seu flego na nuca; e um toque consolador, familiar, nas costas. Hanson - sentiu a voz profunda do Ashby atrs dela. - Acredito que deve fundao de caridade da senhorita Aubrey a soma exata de duas mil libras. Encurralado, lorde John Hanson fez a nica coisa que podia fazer: fugir. Por toda parte estenderam duras expresses consternadas tais como: "Roubou o donativo do duque de Wellington! Roubou dinheiro da fundao de caridade! Ladro miservel!". Stilgoe explicou a todos que o compromisso foi uma farsa para descobrir o roubo do Hanson. Isabel, Sophie e ris se estreitaram as mos com fora. Como aconteceu tudo isto? - foi a demanda unnime. No se do conta? Tudo obra do Ashby - riu Isabel, brindando um olhar de adorao por cima do ombro. - Ele planejou tudo em segredo com o Wellington. Deu o dinheiro e a nota. Ontem noite, no White's - confirmou ele. - No mesmo momento de sua fuga. Como podia saber que Hanson no o entregaria a Isabel? - perguntou Sophie ao Ashby. Exalou o ar bruscamente. Apostei nisso. Ele brilhante, isso tudo - o olhou de frente e ignorando multido apoiou as mos no peito, sorrindo amplamente. - O que fiz para te merecer? sussurrou-lhe. Com o rosto emocionado, envolveu-a em seus braos. Toda minha vida adoeci por amor, deu-me o teu sem que eu fizesse nada para merec-lo e nunca me negou isso apesar do que disse ou fiz para perd-lo. Minha pura de corao, rogo isso agora: me ame sempre, porque seu amor mais prezado para mim que a minha vida. Mon Coeur de Lion... Pensa que eu te escolhi? Ningum escolhe pessoa de quem nos apaixonamos. Roubou-me o corao no dia em que Will te trouxe para casa e nunca mais pude recuper-lo.Amo voc, simplesmente porque te amo. Que me corresponda o que me faz a mulher mais feliz do mundo. Beijou-a sorridente e com olhos cintilantes. - Will foi quem nos uniu, ele me indicou que lesse suas cartas. Disse-me "se alguma vez se sente sozinho e necessita uma famlia, v para a Isabel". Bem pelo Will - riu ela. - Deve estar muito agradado com ele neste mesmo momento. Roubando a noiva de outro homem, Ashby? - a voz divertida do Wellington os fez dar conta de repente da multido de deleitados espectadores, sua famlia e hussar includos, que os rodeava. O clido olhar a envolveu amorosamente. - Em realidade, ela sempre me

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pertenceu - extraiu um pequeno objeto do bolso, segurou a mo de Isabel e tirou a luva. Desconcertada, observou-o deslizar no dedo um diamante com forma de corao, obscenamente enorme. Diabos, Ashby - disse Stilgoe. - Necessitar um guarda pessoal para circular pela cidade com esse anel. A mulher que possui o maior corao da terra merece o diamante de corao maior que na terra se produziu - beijou a mo. - Duas vezes me disse "no". Esta vez no estou perguntando isso. Duas vezes? - piscou confundida. - Eu perdi a segunda vez? No piquenique. Fugiu de mim. Fugi quando tentou... - "me seduzir". Obviamente interpretei mal sua inteno. Olhou-a com olhos pormenorizados. Acredito que corrompi a voc tambm - murmurou brandamente. Examinou o anel com assombro. A boa educao o que diferencia o homem da besta. Aproximou os lbios ao ouvido. Une mulher e besta. Agora, basta Ashby, um pouco de decoro! - repreendeu-o Wellington com um brilho cintilante nos olhos. Seu ardor por esta beleza compreensvel, mas tenha em conta que tem a responsabilidade de servir de exemplo ao resto do regimento. Eu sou? - Paris pestanejou inocentemente. - Bem, nesse caso... abraou a Isabel pela cintura, elevou-a, e a girou beijando-a ardorosa e profundamente. Seus hussar o aclamaram ruidosamente. Ouviu-se um grande clamor. "Voa como o raio e golpeia como um trovo!". Foi a mais sincera e emocionante ovao que algum soldado recebesse. Paris e Isabel se detiveram e estreitaram a mo de Wellington. Obrigado por sua ajuda. Estava saldando uma dvida de honra pelo que fez a Guarda Imperial do Napoleo. O que ele fez? - perguntou Isabel ao duque, reclinando-se contra o poderoso ombro de Paris. Demoliu-os em Waterloo - respondeu afetuosamente o duque olhando ao Ashby. Seu grupo estratgico de casacas vermelhas fez minha tarefa muito mais fcil - reconheceu Paris. Voc ficou com o melhor homem, querida - disse Wellington a Isabel. o que todos me dizem - sorriu a Paris apertando a mo entre as suas mas soube muito tempo antes de todos. Eu desejo que sejam muito felizes - o duque aplaudiu as costas a Paris. -

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Desde este momento fica isento. Obrigado - Paris exalou. Isabel percebeu seu alvio como se sua alma fosse uma extenso da sua prpria. - Me deixa partir - explicou com profundo orgulho. Posso vender minha comisso e comear a viver minha vida contigo, querida. Juntos conseguiremos deixar atrs todo o passado. Podemos comear a vida juntos esta noite - sugeriu ela com voz rouca, com o corao palpitante, e com um formigamento excitante percorrendo todo o corpo com expectativa. Me leve a Gretna Green, lorde Ashby. Negou com a cabea, imitando sua careta ofendida. Eu no mereo um casamento na igreja com flores, e uma recepo com champanha com minha famlia e amigos nos desejando que sejamos felizes? Proponho algo a voc - respondeu imitando-o por sua vez, ao mesmo tempo que deslizava as mos sobre as bandas chapeadas de seu uniforme azul marinho. Enquanto danamos uma valsa, poder me convencer para que me consiga suportar meses de tedioso cortejo antes de passar uma noite completa fazendo o amor com o homem que amo... Um olhar de desejo fervente lhe obscureceu os olhos. Se voc o expe dessa maneira...

Fim
Se tiver que me amar, que s seja por amor de meu amor. No diga nunca: a amo por seu aspecto, seu sorriso, sua voz gentil ou um trao de seu carter que me agrada, que fez que nos sentssemos felizes aquele dia... Porque todas estas coisas podem mudar, e sabe meu amor? At o amor morre... No me queira tampouco pelas lgrimas Que compassivo enxuga em meu rosto... Pois posso me esquecer de chorar graas a ti, E assim perder seu amor em consequncia! Por amor de meu amor quero que me ame, para que dure o amor eternamente. Elizabeth Barret Brownin

Comunidade: http://www.orkut.com.br/Community? cmm=94493443&mt=7

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Grupo: http://groups.google.com.br/group/tiamat-world? hl=pt-BR Blog: http://tiamatworld.blogspot.com/

Bolo Eclles

Creso

Grosa

Sans Cullot

Hussar

Hussar

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Plastron

Cotillion

Prgula

Mille Feuille

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