Sunteți pe pagina 1din 98

PROLOG ANGLIA, 1788 Voci furioase trezir din somn copilul. Fetia se ridic n capul oaselor, frecndu-se la ochi.

- Doic? opti ea, n tcerea care se lsase pe neateptate. Privi prin camer spre scaunul balansoar de lng vatr i vzu c era gol. Se ascunse imediat la loc sub plapuma de puf, tremurnd de frig i fric. Doica nu era la locul ei. Tciunii aproape stini din cmin strluceau portocaliu n ntuneric, ca ochii unor demoni i vrjtoare, pentru imaginaia micuei de patru ani. Nu voia s se uite la ei, aa c-i ntoarse privirea spre ferestrele gemene, dar ochii o urmar, nspimntnd-o cu umbrele lugubre de uriai i montri pe care le aruncau pe ferestre, nsufleind crengile golae ce zgriau geamurile. - Doic? repet fetia, ntr-o oapt necat de lacrimi. Apoi auzi vocea tatlui ei. Striga, i dei vorbea pe un ton aspru i nenduplecat, teama o prsi pe dat. Nu era singur. Tatl ei se afla n apropriere. Mai linitit, fetiei i se trezi curiozitatea. Locuia n casa cea nou de peste o lun i, n tot acel timp, nu vzuse niciun vizitator. Tticul ei ipa la cineva, iar ea voia s vad i s aud ce se ntmpl. Se tr pn la marginea patului i se ntoarse pe burt, ca s se poat lsa pn jos. Acolo erau puse cteva perne, iar cnd czu pe podea, o mpinse pe una la o parte. Descul, lipi prin camer, cu picioarele ascunse de poalele lungi ale cmii de noapte. i ddu la o parte din ochi prul crlionat i negru, rsucind cu grij mnerul uii. Cnd ajunse pe palier, se opri. Acum auzea i glasul altui brbat. Strinul ncepuse i el s strige, scuipnd cuvinte pline de ur, ca nite rgieli nprasnice, care fcur ochii albatri ai fetiei s se dilate de mirare i spaim. Privi pe dup colul balustradei i-i vzu tatl stnd n faa strinului. Silueta acestuia era parial ascuns n ntunericul din antreu. - Ai fost prevenit, Braxton! rcni necunoscutul, cu un glas sacadat i gutural. Am fost pltii bine ca savem grij s nu mai cauzezi niciun bucluc. Individul inea n mn un pistol foarte asemntor cu cel pe care tatl ei l purta adesea ca s se apere, iar fetia porni n jos, pe scara arcuit, cu gndul s alerge la tticul ei, iar acesta s-i spun c totul avea s fie bine. Cnd ajunse pe treapta de jos, se opri. i privi tatl cum l lovea pe strin, zburndu-i pistolul din mn. Arma czu cu zgomot la picioarele fetiei. Cellalt naint din umbr. - Perkins i trimite salutri, spuse el scrnit. i-i mai spune i s nu-i faci griji pentru fat. O s scoat un pre bun pe ea. Fetia ncepu s tremure. Nu-l putea privi pe omul care vorbea. tia c dac s-ar fi uitat la el, ar fi vzut ochii unui demon, portocalii ca dou flcri. Groaza i asalta toate simurile. Simea rutatea nconjurnd-o, o mirosea i o gusta, iar dac ndrznea s priveasc, tia c i-ar fi pierdut vederea. Omul pe care fetia l credea dracul n persoan se ntoarse n umbr, tocmai cnd un altul se repezea la tatl ei i-i ddea un brnci. - Cu beregata tiat, n-ai s mai ii cuvntri! se rsti el, cu un rs rguit. Tatl ei czu n genunchi, i n timp ce se chinuia s se ridice din nou, n minile atacatorului apru un cuit. Un rs hidos i ru umplu antreul, rsunnd din perei ca o sut de stafii oarbe care ipau unele la altele. Omul i arunc pumnalul dintr-o mn n alta, de mai multe ori, n timp ce-i ddea ncet trcoale tatlui ei. - Tticule, am s te ajut! scnci fetia, ntinznd mna spre pistol. Acesta era greu i rece, ca i cum l-ar fi luat din zpad, i auzi un cnit cnd unul dintre degetele ei durdulii se strecur prin cercul de dedesubt. ntinznd braele, cu minile epene tremurdu-i de fric, ndrept arma spre cei doi oameni care se luptau. Porni ncet ctre tatl ei, ca s-i dea pistolul, dar se opri brusc cnd necunoscutul i nfipse n umr cuitul cu ti lung i curbat. 1

Fetia ip de disperare. - Tticule! Am s te ajut, tticule! Suspinul ei, plin de spaim i dezndejde, ptrunse printre mormielile aspre ale celor doi combatani. Strinul care pndea n umbr se repezi nainte s intervin. Lupta ncet i toi trei se ntoarser, cu ochii holbai de uimire, spre fetia de patru ani care inea pistolul ndreptat spre ei. - Nu! zbier diavolul. Acum nu mai rdea. - Fugi, Caroline! Fugi, puior, fugi! Avertismentul sosi prea trziu. Alergnd spre tatl ei, fetia se mpiedic de poalele cmii. n cdere, strnse instinctiv cu degetul trgaciul pistolului, apoi nchise ochii la auzul detunturii care reverber prin hol la fel de obscen ca rsul demonuIui. Fetia deschise ochii i vzu ce fcuse. Apoi, nu mai vzu nimic.

CAPITOLUL 1 Anglia, 1802 mpucturile spulberar tcerea, tulburnd drmul linitit cu trsura printre pajitile englezeti. Caroline Mary Richmond, verioara ei Charity i nsoitorul lor negru, Benjamin, auzir cu toii zgomotul n aceeai clip. Charity crezu c erau tunete i privi pe fereastr. Se ncrunt nedumerit, cci cerul era senin i albastru, n acea frumoas zi de toamn. Niciun nor nu se zrea. Tocmai se pregtea s comenteze, cnd Caroline o apuc de umeri i o trnti pe podeaua trsurii nchiriate. Dup ce se ncredin c verioara ei era n siguran, Caroline scoase un pistol de argint btut n sidef, din poeta ei cu iret. Se ncord deasupra lui Charity, n timp ce caleaca se oprea brusc la cotitur. - Caroline, ce faci? se auzi o voce nfundat de jos. - mpucturi, rspunse fata. Benjamin, aezat n faa stpnei sale, i pregati i el arma, privind prudent pe fereastra deschis. - Tlhari n fa! rcni vizitiul, cu glasul su gros, de irlandez. Mai bine s-ateptm acilea! i sftui, n timp ce cobora de pe capr, disprnd. - Ai vzut ceva? l ntreb Caroline pe Ben. - Doar pe birjar, cum se-ascunde-n tufiuri, rspunse scrbit negrul. - Eu nu vd nimic, remarc nemulumit Charity. Caroline, te rog, ia-i picioarele de pe mine. O s am numai urme de pantofi pe rochie. Se chinui s se ridice i n sfrit reui s se salte n genunchi. Boneta i czuse pe ceaf, ncurcat printre belugul de bucle blonde i panglicile roz i galbene. Ochelarii cu rame de srm i stteau strmbi pe nasul mic i crn, i-i miji ochii concentrat n timp ce ncerca s-i aranjeze inuta. - Cinstit, Caroline, tare a vrea s te mai potoleti cu dorina asta a ta de a m proteja, declar ea grbit. O, Doamne, mi-am pierdut o lentil! se tngui ea. O fi czut pc undeva, prin rochie. Ce crezi c-or fi, hoi la drumul mare, s-i prade pe bieii cltori? - Dup numrul mpucturilor i spaima vizitiului, a crede c da, rspunse Caroline, calm. Benjamin? Vezi de cai, te rog. Dac sunt destul de linitii, mergem nainte s dm o mn de ajutor. Benjamin ddu din cap i deschise ua. Cnd cobor, trupul su masiv fcu trsura s se clatine, i fu nevoit s-i ntoarc ntr-o parte umerii lai ca s ncap pe u. n loc s se grbeasc spre atelaj, o lu napoi, ctre partea din spate a trsurii, unde erau legai cei doi cai arabi ai Carolinei. Veniser cu ei de la Boston i erau primii n dar de la tatl fetei, Contele de Braxton. Armsarul era nervos, iar iapa de asemenea, dar Benjamin, gngurindu-le amndurora n melodiosul su dialect african pe care numai Caroline l nelegea pe deplin, liniti repede animalele. Apoi le dezleg i le aduse lng trsur. - Ateapt aici, Charity, ordon Caroline. i ine capul jos .. 2

- S ai grij! insist verioara ei, aezndu-se din nou pe banchet, i imediat scoase capul pe fereastr, fr s ia n seam ordinul Carolinei, privind cum Benjamin o ridic pe aceasta n aua armsarului. Benjamin, s ai i tu grij! strig Charity, n timp ce negrul nclec pe iap. Caroline porni nainte printre copaci, hotrt s-i ia pe tlhari din spate. Numarul mpucturilor sugera c erau vreo patru atacatori, poate cinci, iar Caroline nu voia s nimereasc n mijlocul unei bande de ucigai. Boneta albastr i se aga de crengi, aa c i-o scoase repede i o arunc la pmnt. Prul ei des i negru ca miezul de noapte i nvlui ntr-o nvlmeal de bucle umerii zveli. O rumoare de glasuri furioase i opri, iar Caroline i Benjamin, ascuni n desiul pdurii, putur vedea destul de bine. Privelitea de pe drum fcu s-o treac un fior de spaim. Patru oameni mthloi, toi clare, nconjurau o frumoas trsur neagr din care cobora ncet un gentleman vizibil nstrit. Caroline i vzu sngele curgnd dintre picioare i fu ct pe ce s scoat o exclamaie de indignare i mil. Domnul cel rnit avea pr blond i o fa chipe, care acum era alb ca hrtia i marcat de durere. Caroline l privi cum se rezem de trsur, cu faa la atacatori. i observ arogana i dispreul din privire, apoi l vzu dintr-o dat fcnd ochii mari. Toat bravura i fu nlocuit de groaz. Atacatorul fr masc, probabil cpetenia hoilor, ridic ncet pistolul. - Mi-a vzut chipul, le spuse el celorlali. N-avem ce face. Trebuie s moar. Doi dintre tlhari ddura imediat din capete, dar al treilea ezit. Caroline nu pierdu vremea s-i atepte decizia. Ochi cu grij i aps pe trgaci. Nimeri drept la int, cum era i de ateptat, dup anii de zile n care cei patru veri ai ei mai mari insistaser s-o nvee s se apere. Plumbul ntr n mna efului, fcndu-l s urle de durere. Benjamin mormi a ncuviinare i-i ddu arma lui, lund-o pe cea descrcat. Caroline trase din nou, rnindu-l pe omul din stnga conductorului. i cu asta, totul se termin. Bandiii rcnind sudlmi i ameninri, pornir la galop pe drum. Caroline atept ca tropotul cailor s se sting, apoi i mn armsarul nainte. Cnd ajunse la gentlemanul cel blond, cobor repede din a. - Nu cred c-au s se mai ntoarc, spuse ea ncet. Treptat, omul i reveni din buimceal. Ochii lui albatri i nencreztori, de o nuan doar cu puin mai nchis dect a celor ai Carolinei, o privir lung. - Dumneavoastr ai tras n ei? I-ai mpucat. Bietul om nu era n stare s-i duc gndul pn la capt. ocul fusese prea puternic pentru el. - Da, i-am mpucat. M-a ajutat i Benjamin, adug Caroline, artnd spre uriaul din spatele ei. Gentlemanul arunc o privire spre el, peste capul Carolinei. Reacia lui o ngrijor - cci, la vederea negrului, pru ct pe ce s leine. Prea cam nuc, dar Caroline i spuse c probabil din cauza spaimei i a durerii. - Dac nu-mi foloseam armele, acum ai fi fost mort. Dup ce spuse acest lucru, Caroline se ntoarse spre Benjamin i-i nmn frul calului. - ntoarce-te la trsur i spune-i lui Charity ce s-a ntmplat. Probabil i e ru de ngrijorare, de-acum. Benjamin ddu din cap i porni. - i adu i pulberea, pentru orice eventualitate, mai strig Caroline dup el. i tristua cu doctorii a lui Charity. Apoi se ntoarse iar spre strin i-l ntreb: - V putei urca napoi n caleac? Aa vei sta mai comod, n timp ce m voi ocupa de rana dumneavoastr. Omul ddu din cap i urc ncet n trsur. Fu ct pe ce s cad, dar Caroline, care-l urm ndeaproape, l sprijini. Dup ce-l ajut s se aeze pe canapeaua cu perne de plu Bordeaux, Caroline ngenunche pe podea, ntre picioarele lui. Dintr-o dat, se simi stnjenit, cci rana era ntr-un loc att de ruinos, iar obrajii i se mpurpurar. Nu tia prea bine cum s acioneze, pn cnd un uvoi nou de snge iroi pe pantalonii din piele de ap, de culoarea blnii de cprioar. - E foarte jenant, opti omul, mai mult stingherit dect de durere. Rana se afla chiar ntre picioare, n partea de sus a coapsei stngi. 3

- Ai avut mare noroc, murmur Caroline. Plumbul a trecut drept prin carne. Dac pot s rup puin materialul, am s ... - O s mi-i distrugei! exclam el, indignat. Caroline se aez pe clcie, privindu-l. - Cizmele mele! Ia uitai cum au ajuns cizmele mele! Prea aproape la un pas de isterie. - O s fie bine, insist ea ncet. Pot s v sfii doar puin pantalonii, v rog? Gentlemanul trase adnc aer n piept, i ddu ochii peste cap, apoi ncuviin scurt, resemnat: - Dac trebuie ... Caroline ddu din cap i scoase imediat un mic pumnal din teaca pe care o avea ascuns deasupra gleznei. Privind-o, domnul reui pentru prima dat s zmbeasc. - ntotdeauna cltorii att de bine pregtit, domnioar? - Acolo de unde vin eu, trebuie s ne lum toate msurile de prevedere, i explic ea. i era foarte greu s-i strecoare vrful cuitului sub materialul pantalonilor att de strni pe picior, i-i spuse c probabil i era foarte incomod s stea aezat. n sfrit, reui s spintece pielea i s lrgeasc puin ruptura, dezvluind coapsa trandafirie. Gentlemanul, care auzise accentul neobinuit al frumoasei femei ngenuncheate n faa lui, exclam: - Aha, suntei din Colonii! Nite inuturi barbare, mi s-a spus. Icni scurt, cnd Caroline ncepu s-l palpeze n jurul rnii, apoi continu: - Nici nu e de mirare c purtai asupra dumneavoastr ditamai arsenalul. Caroline l privi, rspunznd surprins: - E adevarat, sunt din colonii, dar nu de aceea umblu narmat domnule. Nu, nu, adug ea, scuturnd cu trie din cap. Tocmai vin de la Londra. - De la Londra? O privi el din nou nedumerit. - ntr-adevr. Am auzit tot felul de istorii despre nelegiuirile care se petrec acolo. Pn la Boston au ajuns povestirile despre nenumratele omoruri i jafuri. E un viespar de decaden i coruptie, nu-i aa? Verioara mea i cu mine am promis c vom avea mare grij - i bine am fcut, dac inem seama de felul cum am fost trdate chiar n ziua sosirii. - Ha! Aceleai vorbe le-am auzit i eu despre Colonii, rspunse pufnind gentlemanul. Londra e un loc mult mai civilizat, drag domnioar neinformat! Vorbea pe un ton foarte condescendent - dar, n chip ciudat, Caroline nu se simi descurajat. - V aprai oraul de batin, i mi nchipui c e foarte onorabil din partea dumneavoastr, oft ea. Vrei s v scoatei legtura de la gt, v rog? - M iertai? replic strinul, cu glasul crispat, semn c durerea i se nteise. - Am nevoie de o fa ca s v opresc sngele, replic ea. - Dac aude cineva de pania asta, va fi o umili mai presus de... S fiu mpucat ntr-un loc att de delicat, s m vad o lady n halul sta, iar apoi, s se foloseasc de cravata mea ... Dumnezeule, e prea mult, mult prea mult! - Nu v facei griji pentru cravat, ncerc ea s-l liniteasc, pe tonul cu care i s-ar fi adresat unui copil mic. Voi folosi o fie din juponul meu. Gentlemanul continua s-o priveasc nnebunit, aprndu-i preioasa earf de la gt. Caroline fcu un efort s-i psteze expresia nelegtoare. - i v fgduiesc c n-am s spun nimnui despre acest incident nefericit. Nici mcar nu v tiu numele. Vedei ce simplu e? Pentru moment, am s v numesc ... domnul George, dup regele dumneavoastr. Va convine aa? Expresia nnebunit din ochii omului se ntei, iar Caroline deduse c nu-i convenea deloc. - Desigur, din moment ce regele dumneavoastr e indispus, poate preferai alt nume. Smith merge? Ce zicei de Harold Smith? Omul ddu din cap, cu un oftat prelung. - Perfect, continu Caroline. 4

l btu peste rotul i cobor repede din trsur, dup care ncepu s-i rup o fie de la poala juponului. Sunetul unui cal care se apropia cu repeziciune o surprinse pe Caroline. ncremeni, dndu-i seama c ropotul de copite venea dinspre miaznoapte, nu din direcia unde se aflau Benjamin i trsura lor nchiriat. Oare se ntorcea vreunul dintre bandii? - Dai-mi pistolul, domnule Smith, i-l ceru ea, n timp ce-i vra repede cuitul la loc n ascunzatoare i-i arunc fia de jupon prin fereastra deschis. - Dar e gol! protesta sonor gentlemanul, n panic. i pe Caroline ncepea s-o cuprind panica, dar i nfrunt imboldul de a-i ridica fustele, ca s fug dup ajutor. - O fi pistolul descrcat, dar numai dumneavoastr i cu mine tim asta, insist ea, cu vitejie prefcut. Lu arma pe fereastr, trase adnc aer n piept, ca s se calmeze, i se rug n sinea ei ca i Benjamin sa fi auzit apropierea acestui nou pericol. Doamne, ct i dorea s nu-i mai tremure minile! n sfrit, calul i clreul aprur la cotul drumului. Caroline privi animalul, un uria negru cu cel puin trei palme mai nalt dect arabii ei. i veni gndul nebunesc c avea s-o calce n picioare, pe cnd simea pmntul cutremurndu-se sub ea. ncerc s in nemicat pistolul, dar fcu un pas napoi i, orict de periculos era, fu nevoit s nchid ochii, cnd clreul i opri calul, strnind un nor de rn i praf. Caroline i trecu o mn peste ochi, apoi i deschise din nou. Privind dincolo de capul magnificului animal, vzu un pistol lucitor ndreptat chiar spre ea. Calul i pistolul la un loc o intimidau prea tare, aa c ridic privirea spre clre. Aceasta fu o greeal. Gigantul care o privea arta mult mai impresionant dect animalul sau arma. Prul su castaniu deschis, care-i cdea pe frunte, nu-i mblnzea deloc expresia dur a chipului cu trsturi dltuite aspru. Avea flcile ncletate i limpede definite, la fel ca nasul, iar ochii, de un cprui auriu, n care nu se citea nici urm de blndee sau nelegere, parc ncercau s-o strpung, cu o privire crunta i arztoare. Caroline i impuse s nu se lase descurajat. i susinu privirea, ncercnd s nu clipeasc. *** Jered Marcus Benton, al patrulea Duce de Bradford, nu putea s cread ce vedea. i calm calul, n timp ce privea frumoasa artare cu ochi albatri care inea un pistol ndreptat spre inima lui. Toat situaia era greu de acceptat. - Ce s-a ntmplat aici? ntreb el cu atta severitate, nct armsarul ncepu s i se cabreze; i-l struni repede, strngndu-l ntre coapsele sale puternice. Calm, Reliance, i mri, aspru; dei n acelai timp l mngie pe gt, n contrast cu expresia lui brutal. O privea att de sfredelitor, nct Caroline se pomeni dorindu-i s se fi ntors totui unul dintre hoi. Se temea c acest strin s nu-i ghiceasc numaidect stratagema. Unde era Benjamin? se ntreb ea, nnebunit. Cu siguran l auzise venind. Doar pmntul tremura? Sau, poate, picioarele ei erau acelea care tremurau? Dumnezeule, trebuia s-i vin n fire! - Spune-mi ce s-a ntmplat aici! ordon din nou necunoscutul. Dei asprimea din glasul lui o izbea ca un vnt de furtun, Caroline nu se clinti nici acum. Strnse doar pistolul i mai tare n mn, ncercnd s-i ncetineasc btile inimii. Bradford risc s arunce o privire n jur. Caleaca lui favorit, mprumutat unui prieten pentru dou sptmni, sttea la marginea drumului, cu cteva guri de plumbi hde n blazon. Zri o micare nuntru i recunoscu ciuful de pr blond al prietenului su. Oft uurat. Era n siguran. tia instinctiv c femeia care se inea att de mndr n faa lui nu era vinovat de stricciuni. i vzu mna tremurnd uor i profit de ocazie. - Arunc arma! Nu era o cerere. Ducele de Bradford rareori cerea cte ceva. El poruncea. i, n mprejurri normale ntotdeauna i se ndeplineau ordinele. Fu nevoit s conchid c nu era deloc o mprejurare normal, cnd feticana continu s-l priveasc, nelundu-i n seam comanda. Caroline ncerca s nu tremure, n timp ce-l studia pe omul care sttea n faa ei ca un nor negru de furtun. Arta arogant i nfumurat, iar vemintele lui artau c era foarte bogat. Jiletca avea o culoare Bordeaux 5

vie i era croit la fel cu vestonul verde pdurar al domnului Smith. Pantalonii de piele aurie i erau la fel de moderni i, dup cum i se profilau prin material muchii voluminoi ai picioarelor, la fel de strmi. Pantofii Hessian luceau ca oglinda. Pn i la gt avea acelai soi de legtur. Amintindu-i de ngrijorarea rnitului, care se temea s nu afle cineva despre situaia penibil n care ajunsese, Caroline se hotr s scape de el. - Domnioar, ai ceva cu auzul? i-am spus s arunci pistolul! Nu voise s strige, dar se simea ca un prizonier, n faa armei ndreptate spre el i, fu nevoit s recunoasc, a acelor ochi sfidtori. Aveau cea mai neobinuit culoare. - Arunc dumneata pistolul, replic ea n sfrit. Fu mulumit c vocea nu-i tremura prea mult, ba chiar prea s sune aproape la fel de furioas ca glasul lui. Era o mic victorie - mic, dar tot o victorie. Stnd cu spatele la trsur, Caroline nu vzu gestul de salut al gentlemanului rnit spre strinul care ncerca s-o sperie de moarte. Bradford rspunse dnd scurt din cap. i arcui ntrebtor o sprncean, iar din privire i dispru expresia cinic. - Se pare c am ajuns ntr-o remiz, declar el, cu glas profund. Ce facem, ne mpucm unul pe altul? Caroline nu se amuz. i vzu colurile gurii arcuindu-se uor i-i simi ira spinrii devenind boas. Cum ndrznea s fac mutra aceea plictisit i amuzat, cnd ea nu mai putea de spaim? - Arunc arma, insist ncet. N-am s te mpuc. Bradford nu-i lu n seam cuvintele, continund s-o studieze cu admiraie lene, n timp ce-i btea armsarul pe gt. Se vedea clar c-l preuia, iar Caroline i ddu dintr-o dat seama c avea o arm n plus. - N-am s te mpuc, dar am s-i mpuc calul. iretlicul izbuti. Necunoscutul fu ct pe ce s cad din a. - N-ai cuteza s faci una ca asta! mugi el indignat. Drept rspuns, Caroline cobor pistolul descrcat spre capul animalului. - Drept ntre ochi, promise ea. - Bradford! Glasul care rsun din caleac puse capt dorinei copleitoare a ducelui de a sri din a ca s-o strng de gt pe femeia din faa lui. - Domnule Smith? l cunoateti pe acest om? strig Caroline, fr s-i ia privirea de la strinul cel furios care acum descleca. Vzu cu mare satisfacie c-i vra pistolul din nou la cingtoare, i o strbtu uurarea. Bradford se ntoarse spre Caroline. - Niciun gentleman n-ar amenina vreodat ... Chiar n timp ce vorbea, i ddu seama ct de absurd i suna comentariul. - N-am afirmat niciodat c sunt un gentleman, replic fata. Domnul Smith scoase capul pe fereastr, cu un mic geamt de durere. - Pistolul ei e descrcat, omule. N-are de ce s te loveasc apoplexia. n glas i se simea o und de amuzament, iar Caroline nu-i putu stpni zmbetul. - Mi-a fost uor s te conving, remarc ea. Imediat i dori s-i fi inut gura, cci strinul porni spre ea, amenintor. i nu zmbea. Era limpede c-i lipsea simul umorului. Expresia lui ncruntat risipea orice ans de a arta atrgtor. Aceea, i statura. Era mult prea nalt i lat n umeri ca s-i plac. Aproape la fel de uria ca Benjamin - care, observ Caroline uurat, se apropia fr zgomot de el, pe la spate. - Mi-ai fi mpucat calul dac pistolul era ncrcat? o ntreb, cu un muchi de pe obrazul stng zvcnindu-i spasmodic, iar Caroline, cobornd pistolul, i spuse c era mai bine s rspund. - n niciun caz. E mult prea frumos ca s-l sacrific. Pe cnd dumneata, n schimb ... Bradford auzi pietriul scrnind n spatele lui i se ntoarse, pomenindu-se ochi n ochi cu Benjamin. Cei doi se privir cteva secunde, iar Caroline i ddu seama c necunoscutul nu era deloc intimidat. Prea doar curios, spre deosebire de reacia domnului Smith. - Vrei s-mi dai medicamentele, Benjamin? Nu-i face griji n legtur cu dumnealui, adug ea artnd cu capul spre omul cel arogant. Pare s fie prieten cu domnul Smith. 6

- Domnul Smith? ntreb Bradford, privindu-l nedumerit pe gentlemanul care-i zmbea din fereastra trsurii. - Azi l cheam Harold Smith, i explic n continuare Caroline. Nu vrea s-i cunosc numele adevrat, ntruct e ntr-o situaie destul de jenant. I-am propus s-l numesc George, dup regele dumneavoastr, dar s-a ofuscat imediat, aa c am ales numele de Harold. Charity alese tocmai acel moment ca s apar la colul drumului, n fug, inndu-i poalele fustei roz nfoiate mult deasupra gleznelor suple. Caroline se bucur de ntrerupere, cci Bradford o privea ncruntat n felul cel mai deconcertant. Oare toi englezii artau mereu aa de contrariai? - Caroline! Vizitiul refuz s ias din tufiuri! se repezi Charity s-i spun, dup ce-i trase respiraia. Se opri brusc lng Benjamin i-l nvrednici cu un zmbet scurt, nainte de a-l privi pe Bradford, apoi dincolo de el, la omul care se uita la ea din fereastra caletii. - A trecut primejdia? Birjarul a promis c se ntoarce pe capr numai dac-i spunem ca totul e-n regul. M-a trimis s aflu, explic ea. Caroline, zu c-ar trebui s facem calea-ntoars i s ne napoiem la Londra. tiu c eu am insistat s mergem la casa de la ar a tatlui tu, dar acum mi dau seama ce prostie a fost. Verioar, ai avut dreptate! O s ne instalm n casa tatlui tu de la ora i vom trimite un mesaj. ' Turuind ntruna, Charity i ddea lui Bradford impresia unei moriti umbltoare. Se tot uita de la o femeie la alta i-i venea greu s cread c erau ntr-adevr rude. Nu semnau prin nimic, nici la nfiare, nici la comportament. Charity era mignon, nalt cam de un metru i cincizeci i cinci de centimetri, cu bucle aurii care nu stteau o clip locului, i ochi ca dou alune ce scnteiau maliios. Caroline era mai nalt cu aproape un cap dect verioara ei, avea pr negru, iar genele dese i ncadrau cei mai uluitori ochi albatri. Amndou erau zvelte. Charity era drgu; verioara ei era de-a dreptul frumoas. Deosebirile nu se opreau la aspectul fizic. Micua blond prea zglobie, cu o privire lipsit att de concentrare, ct i de substan. Nu-l putuse privi drept n ochi, aa c probabil era cam timid. Caroline ddea impresia unei depline ncrederi n sine, cu o privire directa. Putea s-l ngenuncheze doar uitndu-se la el, i aproape o fcuse. Cele dou verioare erau diametral opuse, dar ambele la fel de fermectoare i incitante. - Domnule Smith, ea e Charity, o prezent Caroline cu un zmbet afectuos, ignorndu-l deliberat pe Bradford, care continua s se ncrunte. Charity se grbi spre fereastra trsurii i ridicndu-se pe vrful picioarelor se uit nuntru. - Benjamin mi-a spus c ai fost rnit. Sracul de dumneavoast. V simii mai bine acum? Ea i zmbi i atept un rspuns, n timp ce domnul rnit ncerca n mod frenetic s se acopere. - Sunt verioara lui Caroline, dar am crescut ca dou surori de cnd m tiu, fiind apropiate de vrst. Sunt doar ase luni ntre noi. Dup ce aceast explicaie a fost dat, Charity s-a ntors zmbind spre Caroline, afind n obraji dou adncituri gemene. - Undele e birjarul? Crezi c i el s-a ascuns n tufiuri? Cineva ar trebui s-l caute, cred. - Da, rspunse Caroline, bun idee. Ce-ar fi s v ducei tu i Benjamin dup el, n timp ce eu termin de pansat piciorul domnului Smith? - O, unde-mi sunt manierele? Ar trebui s ne prezentm cu toii, dei suntem ntr-o situaie foarte neobinuit i mi-e greu s tiu cum se cuvine s procedm. - Nu! se auzi din trsur un ipt att de puternic, nct aproape fcu vehiculul s se clatine pe roi. - Domnul Smith ar prefera s rmn strin pentru noi, i explic blnd Caroline. i trebuie s-i promii, cum am fcut i eu, c vei uita de acest accident. i trase verioara deoparte, optindu-i: - Omul e ngrozitor de jenat. tii cum sunt englezii tia. Bradford, care sttea destul de aproape, o auzi i ddu s-o ntrebe ce voia s spun, cnd Charity i-o lu nainte: - Se jeneaz pentru c a fost rnit? Ce ciudat! E grav? - Nu, o asigur Caroline, dei a pierdut cam mult snge. Dar rana e ntr-un loc delicat. - O, Doamne! exclam Charity cu compasiune, aruncnd o privire spre omul din trsur, dup care se ntoarse iar spre Caroline. Delicat, zici? 7

- Da, rspunse Caroline; tia c verioara ei ar fi vrut o descriere complet dar, din respect pentru domnul Smith, nu spuse mai mult. Cu ct terminm i pornim la drum mai repede, cu att mai bine. - De ce? - Fiindc e foarte afectat de ran, nu-i ascunse Caroline exasperarea. Nu-i spunea lui Charity tot adevrul, i recunotea n sinea ei. Voia s scape de nenduplecatul prieten al domnului Smith, care o speria ntrun mod neobinuit i foarte neplcut. - E un fante? opti Charity, de parc ar fi fost vorba de o boal ruinoas. Caroline nu-i rspunse. Lu de la Benjamin sculetul cu medicamente i se urc iar n trsur, spunndu-i domnului Smith: - Nu v facei griji din cauza lui Charity. N-are ochelarii la ea i abia v distinge chipul. Auzind, Benjamin o lu de bra pe Charity i porni ca s-l caute pe vizitiu. Bradford i privi cum se ndeprtau, ncercnd s neleag ce se ntmpl. - Poi s vezi i tu ce-am pit! i strig domnul Smith. Dnd din cap, Bradford se urc n trsur prin cealalt parte. - n puini oameni a avea ncredere c-i vor ine gura, dar Bradford e unul dintre ei, i explic domnul Smith, Carolinei. Caroline nu coment. Vedea c rana ncetase s mai sngereze. - Avei ceva spirtoase la dumneavoastr? l ntreb, fr s-l ia n seam pe Bradford, care se aezase n faa domnului Smith. Caleaca era mult mai mare dect birja nchiriat de Caroline, dar piciorul stng al lui Bradford o atinse totui, cnd fata ngenunche n faa domnului Smith. - Am brandy, rspunse rnitul. Credei c un pahar de trie mi-ar face bine? ntreb el, scond o plosc cenuie din buzunar. - Dac v mai rmne. Am s v torn puin pe ran, nainte s-o bandajez. Mama spune c spirtoasele opresc infecia. Nu adug c mama ei nu era prea sigur de aceast teorie, dar o practica oricum, susinnd c ru nu putea s fac. - O s v usture i, dac v vine s ipai, nu-mi vei face o prere proast. - N-am s scot un sunet, domnioar, i nu e galant din partea dumneavoastr s sugerati c a face-o, declar pompos omul, cu o clip, nainte ca focul lichid s-i ating pielea. Imediat scoase un rcnet, aproape srind de pe banchet. Bradford, care se simea complet neputincios, se strmb cu compasiune. Caroline scoase un flacona cu praf galben care mirosea a ap de ploaie sttut i frunze ude, i presr pulbere pe ran. Apoi lu fia rupt din jupon i ncepu s panseze piciorul domnului Smith ct putea de repede. - Doctoria v va amori rana, i o va ajuta i s se nchid, i spuse ea cu blndee. Vocea ei rguit i senzual l atrase pe Bradford. Ce s-o fi ntmplat cu el? Se simea fermecat i zpcit de cap. Niciodat nu mai avusese o reacie att de stranie fa de o femeie, i nu-i plcea deloc. i punea controlul la grea ncercare. - M-am purtat ca un la zbiernd aa, opti domnul Smith, cobornd ochii, n timp ce-i tergea fruntea cu o batist de dantel. Mama dumneavoastr e o slbatic, dac folosete asemenea metode crude de tratament. Vznd dezndejdea de pe chipul prietenului su, Bradford nelese ct de greu i era s-i recunoasc slbiciunea. - Domnule Smith, abia dac ai scos un piuit, l contrazise Caroline cu fermitate. Suntei foarte curajos. Am fost impresionat s vd cum le-ai inut piept bandiilor. Observ c laudele ei i fceau efectul. Treptat, domnului Smith i revenea aerul pompos. - Suntei un om viteaz i nu avei de ce s v ruinai. i am s va iert c ai fcut-o pe mama mea slbatic, adug ea, cu un zmbet blnd. - Am fost destul de cuteztor cu tlharii, recunoscu domnul Smith. Desigur, nelegei c m aflam ntr-o inferioritate numeric total. - ntr-adevr, rspunse Caroline. Ar trebui s fii foarte mndru de conduita dumneavoastr. Nu suntei de aceeai prere, domnule Bradford? - Ba da, rspunse imediat Bradford, imens de mulumit c n sfrit l luase n seam. 8

Domnul Smith scoase un mormit de satisfacie. - Singurul la de pe aici e vizitiul irlandez pe care l-am tocmit, remarc n continuare Caroline, n timp ce ncepea s nfoare coapsa domnului Smith cu un cordon, peste pansament. - Nu v plac irlandezii? se interes trgnat Bradford, intrigat de tonul ei ndrjit. Caroline l privi cu ochi scprtori de mnie, iar Bradford se ntreb dac era n stare s iubeasc la fel de aprig pe ct ura. i alung de ndat acest gnd ridicol. - Irlandezii pe care i-am ntlnit eu erau nite ticloi, recunoscu ea. Mama zice c ar trebui s fiu mai nelegtoare, dar nu pot. Oft, revenind la ceea ce fcea. - Odat, cnd eram mult mai tnr, m-au atacat trei irlandezi, iar dac Benjamin nu intervenea, nu tiu ce mi s-ar fi ntmplat. Probabil c acum n-a mai fi aici, ca s va povestesc. - Mie mi-e greu s cred c v-ar putea birui cineva, interveni domnul Smith. Suna ca un compliment, iar Caroline l accept ca atare. - Pe-atunci, nu tiam s m apr. Verii mei au fost foarte suprai, i din ziua aceea, m-au nvat pe rnd arta aprrii personale. - Femeia asta e un arsenal pe picioare, i ntiin domnul Smith prietenul. Zice c se apr de londonezi. - Acum o s ne certm din nou pe tema diferenelor dintre sofisticatele Colonii i Londra dumneavoastr neruinat, domnule Smith? ntreb rznd Caroline. Treptat, expresia chinuit de pe chipul domnului Smith dispruse. - M simt mult mai bine, spuse el. V datorez viaa, stimat domnioar. Caroline se prefcu c nu auzise i se grbi s schimbe subiectul. Complimentele o fceau ntotdeauna s se simt stnjenit. - n dou sptmni, vei dansa din nou, i promise ea. Va ducei la marile sindrofii din nalta societate? "Aparinei", cum se spune aici? ntrebarea ei inocent l fcu pe domnul Smith s tueasc, de parc i s-ar fi pus ceva n gt. Caroline l privi o clip, apoi se uita la Bradford. i vzu amuzamentul din ochi i-i spuse c atunci cnd zmbea arta aproape chipe. l atepta cu rbdare s-i rspund, ntruct domnul Smith, care continua s tueasc, nu prea n stare. - Da, aparinem naltei societi, dar domnul Smith se duce la mai multe ntruniri dect mine, spuse Bradford n sfrit. Spuneai c ai venit n vizit la tatl dumneavoastr? Aadar, locuii n Colonii? Cu mama? Caroline n-ar fi vrut s-i spun nimic despre ea nsi, dar trebuia s rspund ceva. - Mama mea a murit de ani de zile. Cnd eram mic, ne-am mutat la Boston, cu mtua i unchiul care mau crescut. Mtuii i-am spus ntotdeauna "mam". Mi-era ... mai uor aa, adug ea, ridicnd din umeri. - i stai mult la Londra? vru s tie Bradford. - Charity ar dori s mergem la unele petreceri, ct timp ne aflm aici, replic ea, evitnd rspunsul. Ezitarea ei l fcu pe Bradford s se ncrunte. - Sezonul monden va ncepe curnd, spuse el. Ateptai cu nerbdare aceast aventur? - Aventur? Nu mi-am imaginat-o chiar aa. Oricum, sunt sigur c lui Charity i vor plcea petrecerile. Domnul Smith i drese glasul i se interes la rndul lui, parc uimit de propria-i ntrebare: - Nu v tenteaz prea mult sezonul, nu-i aa? - Nu m-am prea gndit, rspunse Caroline. Apoi, zmbind, adug: - Am auzit povestindu-se attea! Se spune c e un grup nchis i cusurgiu, i trebuie s fii tot timpul teribil de corect. Charity se teme s nu fac ceva care o s-l compromit pe tatal meu nc din prima sear. nelegei, vrea s fie ct se poate de corect. Vocea i suna cam ncordat, iar Bradford deveni cu att mai intrigat. - Eu prevd c toat Londra va vorbi despre dumneavoastr, coment domnul Smith, plin de sine. Voise s-i fac un compliment, i fu nedumerit cnd Caroline ddu din cap ncruntat. - De asta se i teme Charity. i e fric s nu fac ceva ngrozitor, de care s se aud n toat Londra. nelegei, rareori sunt corect, n tot ce fac. Mama mea m numete o rebel, i m tem c are dreptate, declar ea pe tonul cel mai firesc. - Nu, nu, m-ai neles greit, afirm domnul Smith, agitndu-i batista ca pe un steag alb. Voiam s spun c nalta societate v va primi cu braele deschise. Prevd c aa va fi. 9

- Suntei foarte amabil, opti Caroline, dar eu nu-mi prea fac sperane. Nu nseamn, aa cum v place s spunei dumneavoastr, englezilor, c m voi ntoarce la Boston, chiar dac Pummer nsui m va da afar. - Pummer? repetar ntr-un glas Bradford i domnul Smith. - Plummer... sau poate Brummer ... ridic din umeri Caroline. Domnule Smith, dac v putei muta puin piciorul, ca s prind captul sta... Aa, acum pot s continui. - Brummell, vrei s spunei? ntreb Bradford, zmbind. Beau Brummell? -Da, cred c aa se numete. nainte de a pleca de la Boston, doamna Maybury ne-a spus c acest Brummell conduce nalta societate - dar, desigur, dumneavoastr trebuie s tii mai bine. Doamna Maybury abia sosise n Colonii, nainte de plecarea noastr, deci credem c descrierea ei era exact. - i ce-a spus? se interes Bradford. - C dac Brummell se hotrte s exclud o lady din lumea bun, atunci poate s se i duc la mnstire. Praful s-a ales de sezonul el monden, i nu-i mai rmne dect s se ntoarc acas, n dizgraie. V putei imagina ca o persoan s aib o asemenea putere? ntreb ea, ridicnd privirea spre Bradford. Imeiat i dori s n-o fi fcut. Sigur c Bradford i putea imagina o asemenea putere. Probabil chiar el nsui o inventase. Cu un oftat de frustrare, Caroline cobor iar ochii. Prezena lui Bradford att de aproape ncepea s-o irite. Se uit la domnul Smith i vzu c se ncruntase, nemulumit. - Vai, v-am strns prea tare bandajul? - N-nu, st foarte bine ... se blbi domnul Smith. - Trebuie s nelegei c, personal, puin mi pas dac Brummell m exclude sau nu. Pentru mine, Londra nu nseamn nimic. Totui, m tem ca purtarea mea s n-o afecteze pe Charity, cci nu vreau s-o vd umilit. Da, asta e principala mea grij. - Am sentimentul c Beau Brummell n-o s v exclud, nici pe dumneavoastr i nici pe verioara dumneavoastr, prezise Bradford. - Suntei mult prea frumos ca s v alunge cineva, adug domnul Smith. - O nfiare atrgtoare n-ar trebui s aib nimic de-a face cu primirea n nalta societate, coment Caroline. Ceea ce are persoana pe dinuntru conteaz. - Pe lng acest fapt nobil, am auzit c pune mare pret pe surii lui, coment sec Bradford. - Surii? repet Caroline, nedumerit. - Caii. Nu m ndoiesc c, dac ai amenina c-i mpucai, nu va mai ndrzni s v alunge, pe dumneavoastr sau pe verioara dumneavoastr. Expresia lui prea serioas, dar ochii i deveniser calzi i glumei. - Niciodat n-a face asta! declar Caroline. Bradford zmbi, iar Caroline cltin din cap. - Vd c v arde de glum, i repro ea. Gata, am terminat, i spuse apoi domnului Smith, ntorcndu-se spre el. Pstrai acest medicament i schimbai-v pansamentul o dat pe zi. i s nu lsai pe nimeni s v ia snge, pentru numele lui Dumnezeu. Deja ai pierdut destul. - Alta dintre practicile mamei dumneavoastr? se interes domnul Smith, bnuitor. Caroline ddu din cap, n timp ce cobora din trsur. De jos, se ntoarse i ridic picioarele domnului Smith pe bancheta din fa, lng Bradford. - M tem c ai avut dreptate, domnule Smith. Frumoasele dumneavoastr cizme par compromise. Iar canafii sunt plini de snge. Poate c, dac-i splai cu ampanie, cum mi-a explicat doamna Maybury c face Brummell, sngele o s se dizolve i vor fi iar ca noi. - sta-i un secret pzit cu cea mai mare strnicie! decret indignat domnul Smith. - Nu poate fi chiar att de bine pzit, i-o ntoarse Caroline, de vreme ce-l tii i dumneavoastr, i doamna Maybury. Fr s atepte rspunsul, se ntoarse spre Bradford: - Acum v ocupai dumneavoastr de dumnealui? - L-am gsit pe vizitiu! anun Charity de afar, n timp ce Bradford ddea din cap spre Caroline. Are un cucui ct o turl de biseric, dar i revine. Caroline ddu din cap, apoi spuse: - Bun ziua la amndoi. Benjamin, e timpul s plecm. Domnul Bradford va avea grij de domnul Smith. 10

Negrul i spuse Carolinei ceva ntr-o limb pe care Bradford n-o mai auzise niciodat. Fata zmbi i ddu din cap, apoi o luar din loc. Niciunul dintre cei doi gentlemani nu scoase o vorb, n timp ce o priveau pe nimfa brunet conducndui verioara pe drum. Ducele de Bradford sri jos din trsur ca s le vad mai mult timp, n vreme ce prietenul lui scotea i el capul pe fereastr, petrecndu-le cu privirea. - Dumnezeule, cred c-am luat boala regelui, declar rnitul. Feticana asta a venit tocmai din Colonii, i totui am senzaia c m-am amorezat. - S-i treac, l sftui scurt Bradford. O vreau. Tonul lui nu admitea nicio replica, iar prietenul su ncuviin dnd din cap. - Nu-mi pas dac e din Colonii sau nu. - Ce mai vlv o s se strneasc, dac-i faci curte! Iar dac tatl ei nu e nobil... M rog, pur i simplu nu se face. Nu uita de situaia ta. - i pentru asta m condamni? ntreb ncet Bradford. - Nu. Am s te susin. Mi-a salvat viaa. Bradford nl o sprncean, iar prietenul lui se grbi s-i explice: - I-a atacat pe bandii pe la spate i, dintr-un foc, a zburat pistolul din mna efului. Cu cteva clipe nainte ca ticlosul s m mpute. - N-am nicio ndoial c-a fost n stare de aa ceva, coment Bradford. - Pe altul l-a rnit n umr. - Ai observat cum mi-a ocolit ntrebrile? Domnul Smith ncepu s chicoteasc. - Nu cred c te-a putut vedea zmbind, Bradford, i totui, azi nici n-ai fcut altceva. Lumea bun o s forfoteasc de speculaii ca un roi de albine. N-o s-i fie uor, cu feticana. Te invidiez pentru provocarea asta. Fr s-i rspund, Bradford se ntoarse iar s priveasc n deprtare. - Va cauza mult tevatur cnd au s-o vad doamnele din lumea bun, continu rnitul. I-ai observat culoarea ochilor? Va trebui s lupi ca s-i captezi atentia, Bradford. Dumnezeule mare, omule, uit-te la cizmele mele! Ducele de Bradford i ignor cererea. n clipa urmtoare, izbucni n rs: - Ei, ia zi: ndrzneti s-o excluzi din nalta societate, Brummell?

CAPITOLUL 2

Trsura nchiriat revenea ncet spre Londra. Benjamin, care-l bnuia pe vizitiu c nu-i respecta ntru totul ndatoririle, sttea lng el pe capr. Caroline i Charity tceau ngndurate, stnd fa-n fa n trsur, dup ce Charity turuise pn obosise. - A dori s avem un plan pe care s-l punem imediat n aciune, se repezi ea din nou, imediat ce intrar n ora; i frmnta minile, nenorocindu-i mnuile roz. Contez pe tine c-ai s m nvei ce s fac. - Charity, am mai discutat asta de nenumrate ori. tiu c n-ai stare, dar ncearc s nu-i mai faci attea griji. Vei ajunge btrn i zbrcit nainte de vreme, o mustr blnd dar ferm Caroline. tii bine c am s te-ajut. Dar i tu, n schimb, trebuie s-mi promii c vei fi prudent. - Da! Prudena - asta e cheia. Numai de-a fi fost mcar n parte la fel de sigur pe mine cum eti tu Lynnie, exclam ea. Tu ntotdeauna eti att de calm, att de controlat... Oft din nou, prelung, fcndu-i verioara s zmbeasc. Charity avea o tendin vdit spre teatralisme. - Dar dac descopr c e nsurat? Caroline prefer s nu-i rspund. Nu i-ar fi putut ascunde furia i frustrarea, iar asta ar fi fcut-o pe Charity s izbucneasc iar n plns - i, dup un drum att de obositor, nu se simea n stare s-i fac fa. Brbaii! Toi erau nite porci - cu excepia scumpilor ei veri, desigur. De ce Charity cea dulce i iubitoare i druise inima ei unui englez, Caroline nu era capabil s neleag. n Boston se gseau destui peitori, dar 11

verioara ei trebuise s aleag unul de peste mri i ri. Englezul, Paul Bleachley, era n vizit la Boston, cnd se cunoscuser ntmpltor, iar Charity insista c-i czuse cu tronc la prima vedere. Din toat aiureala asta, Caroline nu credea dect partea cu czutul. Verioara ei nu avea ochelarii i czuse ntr-adevr peste Paul Bleachley, la colul Strzii Castanului. Relaia lor durase ase sptmni i fusese foarte intens. Charity i jurase lui Bleachley iubire venic, i susinea c i el fcuse acelai lucru. Credea c englezul avea intenii onorabile, chiar i dup ce dispruse pe neateptate. Era ngrozitor de naiv. ns Caroline nu se lsase att de uor amgit. Ea i restul familiei nici mcar nu-l ntlniser. De fiecare dat cnd era invitat la cin, Paul Bleachley avea alte treburi, care interveneau n ultimul moment. Bnuielile Carolinei c englezul nu fcea dect s se joace cu sentimentele verioarei sale se confirmaser cnd ncepuse s se intereseze discret prin ora. Charity menionase c Bleachley era n vizit la rude, dar nimeni din Boston nu auzise de el. n noaptea dispariiei lui, avusese loc o explozie ngrozitoare n port. Trei corbii englezeti i dou americane fuseser complet distruse. Dei nu avea nicio dovad, Caroline era convins c Paul Bleachley fusese implicat n acel sabotaj. Dup plecarea lui, toata familia fusese uurat, spernd ca fata s-i revin curnd. Dar se nelaser. Cnd n sfrit nelesese c Bleachley o prsise, Charity fusese distrus de durere. Jur ntruna c avea s-i dea de urm ca s afle ce se ntmplase i de ce - pn cnd chiar i Caroline ncepuse s-o cread. - Mi-e ruine de mine nsmi, spuse ea, smulgndu-i verioara din gnduri. N-ai scos o vorb depre grijile tale, n timp ce eu trncneam ncontinuu despre ale mele. - Eu n-am nicio grij, protest Caroline. Charity cltin din cap. - Nu i-ai mai vzut tatl de paisprezece ani, i n-ai nicio grij? Nu ncerca s m pcleti, Caroline. Nu se poate s nu fii tulburat! Tatl tu i-a rsturnat viaa cu susul n jos, iar tu te pori de parc n-ar fi avut nicio nsemnatate. - Charity, n-am ce s fac, rspunse Caroline, fr s-i ascund iritarea. - De cnd ai primit scrisoarea, te ascunzi mereu ca dup o masc. tiu c te frmnt ceva! Am fost aa de suprat pe tatl tu! Locul tu e lng familia mea, nu cu un om pe care nici mcar nu-l mai ii minte! Caroline ddu din cap, amintindu-i scena care avusese loc n casa din Boston, cnd ea i Charity se ntorseser de la plimbarea de diminea. Toat familia le atepta, cu expresii nnegurate. Mama lui Charity plnsese ngrozitor, jurndu-i Carolinei c-i era ca o fiic - doar o crescuse de la vrsta de patru ani, nu? Tatl ei fusese mai calm, mai hotrt, n timp ce-i spunea pe un ton foarte firesc c trebuia s se ntoarc n Anglia. - Chiar crezi c ar fi venit dup tine, aa cum a ameninat n scrisoare? ntreb Charity. - Da, rspunse Caroline, oftnd. Ni se terminaser scuzele. Probabil c tatl meu m crede foarte bolnavicioas. De fiecare dat cnd cerea s m ntorc, mama ta i scria c aveam cte o nou boal. Probabil numai ciuma n-a inventat-o, i doar fiindc nu i-a trecut prin minte. - Dar nu te-a chemat atta vreme ... i ni te-a dat noua n ngrijire. - Trebuia s fie doar un aranjament temporar. Nu neleg ce s-a ntmplat, dar dup moartea mamei mele, tata nu mi-a mai putut purta de grij, i... - E conte, o ntrerupse Charity. Ar fi putut angaja pe cineva. i de ce vrea s te ntorci tocmai acum, dup atta timp? N-are niciun sens ... - Mai e doar puin, i vom afla toate rspunsurile, declar Caroline. - Caroline, mai ii minte ceva de-atunci? Cele mai vechi amintiri ale mele sunt de cnd aveam ase ani, i ai czut din podul lui Brewster. - Nu, toate amintirile mele ncep cu cele de la Boston, rspunse Caroline, simind un nod n stomac; ar fi preferat s pun capt discuiei. - Ei bine, eu nu neleg cum de nu-l urti. Nu te uita aa la mine. tiu c nu e bine s urti, dar e clar c tatl tu nu te-a vrut, iar acum, dup paisprezece ani, s-a rzgndit. N-a inut deloc seama i de sentimentele tale. - Sunt nevoit s cred c tata a fcut cum a gsit el c era mai bine. - Caimen a fost aa de furios cnd ai plecat! continu Charity, referindu-se la fratele ei cel mai mare. 12

- Trebuie s rein c le sunt datoare prinilor i frailor ti, i nu trebuie s m nfurii, continu Caroline. Furia i ura sunt stri distrugtoare i niciuna dintre ele nu poate schimba cele ntmplate. ncruntndu-se, Charity cltin din cap. - Nu te neleg. ntotdeauna ai avut fcut cte un plan. Spune-mi ce ai de gnd. ie nu-i st n fire s accepi nimic cu umilin. Tu eti o combatant, nu o... eztoare. - "eztoare"? chicoti Caroline. - Las, c m-ai neles tu. Nu ezi cu minile-n sn - iei iniiativa i acionezi! - Ei bine, m-am gndit s-i acord tatlui meu un an. Mcar atta i datorez. i voi ncerca s m apropii de el. Dup care, desigur, am s m ntorc la Boston. - i dac n-o s-i dea voie? se alarm Charity, ncepnd iar s-i frmnte mnuile. Caroline se grbi s-o liniteasc. - Trebuie s fiu convins c, dac sunt cu adevrat nemulumit, m va lsa s plec napoi la Boston. Nu te ncrunta aa, Charity. E singura mea speran. Te rog, nu ncerca s m influenezi. - N-am ncotro. Cerule, ar putea s te mrite cu cineva nc nainte de-a te fi acomodat mcar. - Aa ceva ar fi foarte neplcut i nu pot crede c mi-ar face una ca asta. - Nu l-ai auzit pe Caimen cnd le-a spus lui Luke i Justin c dac nu te ntorci n ase luni, vine el dup tine s te ia napoi la Boston? Caroline ddu din cap. - Ba da. Iar George, mereu aa de sfios i reinut, a spus i el acelai lucru. Fraii ti mi sunt foarte loiali. - Ar fi trebuit s-i scriem mai nti tatlui tu i s ateptm pn ne asigurm c ar fi primit scrisoarea, nainte de a pleca de la Boston, insist Charity. Verioara ei zmbi. - Ai o memorie selectiv, Charity. Imediat ce mama ta i-a permis s m nsoeti, ai insistat s plecm numaidect. - Numai deoarece Caimen ncerca s-o conving pe mama s nu m lase, explic ea, oftnd. Apoi ntreb: - Cine era omul acela nalt care te-a ajutat s-l ngrijeti pe gentlemanul rnit? Schimbarea de subiect o nedumeri pe Caroline, iar Charity continu: - Fr doar si poate, era foarte chipe. - Nu era chipe deloc, se rsti Caroline, surprins de propria-i iritare. Vreau s zic, eu, una, nu l-am gsit deloc atrgtor. - Nu poi vorbi serios! Chiar i fr ochelari, am putut vedea c arat cu totul excepional. - Destul. Omul era arogant, o inform verioara ei, cu ngmfare. Probabil n-o s-l mai vedem niciodat, ceea ce e cu att mai bine. Charity o privi nedumerit, apoi remarc: - Un brbat aa de nalt, i avea cei mai minunai ochi albatri ... - Erau cprui, nu albatri, cu punctioare aurii; o corect Caroline, fr s-i dea seama ce fcea. Charity rse: - Vezi c i-a plcut i ie? Te-am pclit. tiam c nu avea ochi albatri - dar i-am observat prul. Era cam crlionat i nu se tunsese de mai mult vreme. - Treaba lui, se prefcu iar Caroline indiferent. - i m-a speriat destul de tare, recunoscu Charity. Prea att de... - Puternic? Charity ddu din cap, iar verioara ei continu: - Se numete Bradford i nu vreau s mai vorbim despre el. i-ai gsit lentila de la ochelari? - Da, i-am dat-o lui Ben. Mi-a promis s mi-i repare cnd ajungem acas la tatl tu. Cred c "puternic" e cuvntul cel mai potrivit. Acest Bradford nu s-ar lsa uor dus de nas; conchise ea, neleptete. - Ce tot vorbeti? - Vreau doar s spun c n-ai s-l poi duce cu preul, ca pe Clarence. - Pe Clarence nu-l duc cu niciun pre! protest Caroline. Suntem doar prieteni. 13

- Se ine dup tine ca un cel. E prea slab pentru o fat ca tine. Pn i Caimen spune asta. Tu ai nevoie de un brbat puternic, altfel ai s-l calci n picioare. - Ce prostii vorbeti! obiect Caroline, nepat. - Ateapt numai, i-ai s vezi! Am vzut cum se uita domnul Bradford la tine. Cred c va ncerca s-i fac curte. Da, aa cred, se grbi ea s-o asigure, cnd Caroline deschise gura s protesteze. Cnd te vei ndrgosti, i va cuceri inima un om puternic, ca domnul Bradford, i atunci o s i se schimbe toat atitudinea. N-ai s mai vrei s rmi aa de independent. Dar, desigur, nu merge s te ndrgosteti de un englez, din moment ce ai jurat s te ntorci la Boston. Caroline refuz cu ndrjire s mai rspund comentariilor absurde ale verioarei sale. N-avea de gnd s se ndrgosteasc de nimeni. Lipsa de somn i spunea cuvntul, iar cuvintele ridicole ale lui Charity o scoteau din mini. Drumul de la Boston la Londra pruse s dureze o venicie. Caroline se aclimatizase repede pe mare, sau cel puin aa o felicitase cpitanul navei, dar Charity i Benjamin nu fuseser la fel de norocoi. O bun parte din drum, Caroline se ngrijise de stomacuri deranjate i crize de nervi. Fusese o munc istovitoare. Dormiser la bordul navei i dimineaa, i trimiseser Contelui de Braxton vorb c soseau. Mesagerul revenise cu vestea c, pe moment, contele era plecat pe moia lui de la ar, la trei ore clare de Londra. Caroline se hotrse s se instaleze n casa lui din ora i s-i trimit un mesaj anunndu-l c sosise, dar Charity, nerbdtoare din fire, insistase s nchirieze o birj i s se duc la casa de la ar. - Am ajuns, n sfrit! exclam ea, cnd ajunser la adresa din ora, mijind ochii spre cas. tiam eu c e o locuin frumoas. La urma urmei, tatl tu e conte, nu? O, Caroline, eti foarte nervoas? - N-am de ce s fiu nervoas. Tatl meu nu-i aici, rspunse Caroline, n timp ce examina cldirea modern de crmid din faa ei. Trebuia s recunoasc, era foarte impresionant. Avea la faad cteva ferestre dreptunghiulare nalte, cu cercevelele vopsite n ivoriu, contrastnd cu zidria de crmid roie. Fiecare fereastr era ncadrat cu draperii de aceeai culoare, dnd casei o nfiare demn i nobil. Ua de la intrare se afla cu trei trepte mai sus dect trotuarul i era vopsit tot n ivoriu. n mijloc avea un inel de btut negru, din fier cu ncrustaii i intarsii aurii, dar cnd Caroline ntinse mna s-l ating, ua se deschise. Omul din parg, probabil majoromul, arta la fel de impresionant ca locuina. mbrcat complet n negru, avea o expresie lipsit de orice emoie pn cnd Caroline se prezenta ca fiind fiica Contelui de Braxton. Atunci, valetul i adres un zmbet care, dei abia schiat, prea totui sincer. i pofti pe toti trei nuntru, le spuse c se numea Deighton i le explic plin de importan c era omul contelui, i tocmai venise, naintea acestuia, ca s supravegheze redeschiderea casei pentru sezonul care ncepea. Contele urma s ajung i el, pe nserat. Caroline i ddu seama c, dac-i continuau drumul spre proprietatea de la ar a tatlui ei, nu l-ar mai fi gsit acolo. Casa forfotea de activitate. Servitorii alergau dintr-o camer n alta, cu crpe de praf i glei cu ap. n cas era un studiou uria i cinci dormitoare, la etaj, iar Caroline i Charity primir camere alturate. Dup ce se plimb prin ncperile de la etajul nti, Caroline l nsoi pe Benjamin la etajul doi, ca s se asigure c dormitorul lui era mulumitor. l ls s-i despachetze i se ntoarse s-o ajute pe Charity, care-i cuta a doua pereche de ochelari. Dup ce Charity o gsi, i ncepu s-i despacheteze comorile, Caroline se duse la ua impresionantei biblioteci din capul scrii i arunc o privire nuntru. Camera era de o curenie imaculat. Nu inspira cldur. Oare i tatl ei era la fel de auster ca biblioteca lui? Totul, prin cas, era absolut corect - corect i ngrozitor de rece! Salonul din stnga antreului cu dale arta foarte elegant. Decorat cu auriu i ivoriu, plus accente de galben pal pe alocuri, era frumos, dar nembietor. La dreapta intrrii se afla o sufragerie spaioas, cu o mas masiv de mahon i dousprezece scaune n mijloc, dar atenia era atras spre cristalurile fine i cupele cu buz aurie aezate pe bufetul din fund. Nici n aceast camer nu exista nimic intim i plcut; nu emana dect bogie i lux. Strbtnd coridorul cel lung, Caroline gsi nc o bibliotec, aflat imediat dup camera de primire. Fu imens de uurat cnd deschise ua i vzu aglomeraia dinuntru. Fr ndoial, aceasta era camera unde-i petrecea tatl ei cel mai des timpul. Ezit n u, de team s nu-i invadeze sanctuarul, apoi intr. i atrase atenia un birou frumos, precum i dou fotolii de piele roas, i volumele nirate pe doi perei. Al treilea perete era 14

ocupat de ferestrele cu vedere spre grdina din spate, iar dup ce admir privelitea de-afar, Caroline se ntoarse i spre peretele din spatele ei. ncremeni surprins, la vederea ciudatului aranjament aflat acum n faa ei. De sus i pn jos, peretele era acoperit cu desene, toate fcute de ea nsi! Variau de la schiele copilreti cu animale, pe care le desenase cnd era foarte mic, pn la imagini mai avansate cu case i copaci. n centru se afla un desen pe care Caroline i amintea cnd l fcuse. Rse i-l privi mai de aproape, cltinnd din cap. Era prima ei ncercare de a compune un portret de familie. Toi erau acolo - prinii ei adoptivi din Boston, Charity, verii ei, chiar i tatl ei, dei l desenase stnd la o oarecare distan de restul grupului. nfiarea personajelor era de-a dreptul comic. Reprezentase stomacurile tuturor prin cercuri, i se concentrase asupra dinilor ca trstur caracteristic principal. O sumedenie de fee mici, zmbind, cu nite dini ct toate zilele! Probabil avusese cam ase ani pe-atunci, i-i amintea c fusese foarte mndr de acea oper! Faptul c tatl ei i pstrase toate desenele o uimea i o emoiona. Probabil c mama lui Charity i le trimisese, fr s-i sufle o vorb. Rezemndu-se de birou, Caroline studie mult timp desenele. Observ c cele mai vechi l includeau i pe tatl ei, dar pe masura ce se maturizase, el aprea tot mai rar. i totui, le pstrase pe toate. Loial cum era, Caroline se simea acum derutat. Desenele de pe perete dovedeau c inea la ea. Atunci, de ce o trimisese n Colonii? O cuprinse vinovia. Fcuse un sacrificiu pentru ea! Mama ei i-o spusese de nenumrate ori, explicndu-i despre conte c dorea ca fiica lui s aib o via de familie stabil i se atepta s fie mai mulumit i mai iubit alturi de fratele lui mai tnr i familia acestuia. De ce nu considerase c iubirea lui i-ar fi putut fi de ajuns? Acum i dorea s nu fi vzut desenele. Ochii i se umpluser de lacrimi, i iei grbit. Ar fi vrut s fie napoi la Boston, i se ruin pentru asta. O fcea s se simt vinovat i nevrednic. i la. i putea drui tatlui ei o parte din iubirea i loialitatea pe care i-o druise cu atta mrinimie familiei sale din Boston? Se duse n dormitorul ei i se ntinse pe patul cu baldachin, hotrt s-i pun emoiile n rnduial. Partea logic a creierului ei insista c era doar un copil cnd fusese smuls din rdcini i dat unei alte familii, dar inima continua s-o doar. Cu ct i-ar fi fost mai uor s aib de-a face cu un conte rece i nesimitor! Cum s procedeze? Ce s fac? Nu putea gsi niciun rspuns - i, n cele din urma, o birui oboseala, fcnd-o s adoarm adnc, fr vise. *** Caroline dormi pn a doua zi diminea, cu excepia unei singure ntreruperi. La un moment dat, n timpul nopii, o trezi scritul uii care se deschidea. Se trezi ntr-o clip, dar se prefcu adormita n continuare, n timp ce-l privea pe brbatul vrstnic din u cum ezita, pentru ca apoi s porneasc ncet spre pat. nchise iar ochii, dar nu nainte de a-i vedea lacrimile care-i iroiau pe fa. Arta ca o variant mai n vrst a fratelui su, iar Caroline tiu c omul care sttea lng pat era tatl ei. Simi cum i aranja ptura pe umeri, iar tandreea acestui gest fcu s-o doar inima de emoie. Apoi i simi mna tremurtoare mngindu-i tmpla, uor ca fulgul, i-l auzi optindu-i cu glas sczut, iubitor: - Bine ai venit acas, fiica mea. Se aplec i o srut pe frunte, abia simit, fcndu-i inima s zmbeasc, apoi se ridic ncet i reveni spre u. n urma lui rmase n aer o arom de tutun i mirodenii, iar Caroline deschise dintr-o dat larg ochii. Recunotea mirosul, i-l amintea. ncerca s rememoreze imaginile care-l nsoeau, sentimentele, dar asemenea licuriciilor pe care ncercase s-i prind n copilrie, acestea preau s-i scape printre degete. Amintirea prea la un pas de ea, ns nu reuea s-o ating. Deocamdat, mirosul i era de ajuns, cci aducea cu sine o senzaie de mulumire i iubire, la fel de ceoas ca aerul zorilor, nvluindu-o, mbrind-o i umplnd-o de linite. Atept ca mna tatlui ei s ating clana, i tocmai cnd se pregtea s nchid ua n urma lui, nu-i mai putu reine cuvintele: - Noapte bun, tat. Avea senzaia c repeta un ritual din fiecare sear, de demult, i dei nu-i amintea aproape nimic, tiu instinctiv c mai era ceva de spus. Se chinui s-i exprime sentimentele n cuvinte, chiar n timp ce-i auzea propria voce spunnd: - Te iubesc, tat. 15

Ritualul era complet. Caroline nchise ochii i ls amintirile, asemenea licuricilor de odinioar, s se risipeasc. La urma urmei, se ntorsese acas.

CAPITOLUL 3 Ducele de Bradford nu i-o putea alunga din minte pe frumoasa femeie cu ochi albatri. Inocena ei l ispitea, zmbetul ei l orbea, dar mai presus de orice, prezena ei de spirit l ncnta nespus. Ducele avea o fire cinic i se tia c nicio femeie nu-l mulumea prea uor. i totui, de fiecare dat cnd se gndea cu ct obrznicie l sfidase, ameninndu-l c avea s-i mpute calul, se pomenea zmbind. Femeia avea curaj, iar Bradford o admira pentru asta. n seara accidentului, dup ce-l lsase pe Brummell acas, n grija credincioilor si servitori, Bradford se apucase s se intereseze cine era de fapt Caroline. Nu tia dect c venise la Londra ca s-i viziteze tatl, i presupunea c acesta era un membru al elitei mondene. Era convins c urma s afle rspunsul pn la cderea nopii. Dar, spre sfritul celei de-a patra zile, i pierduse orice speran. Nu gsise nici cel mai mic indiciu, i era frustrat cum niciodat nu i se mai ntmplase. Proasta dispoziie i revenise, iar zmbetele servitorilor, care fuseser att de uimii s-l vad venind acas vesel cu patru zile n urm dispruser. Stpnul lor era iar ca de obicei, ursuz i inabordabil. Omul lui de ncredere, Henderson tia c i se ntmplase ceva nsemnat i era foarte ngrijorat. Henderson se bucur cnd sosi ntr-o vizit neateptat William Franklin Summers, Conte de Milfordhurst, cel mai bun prieten al ducelui. Poate reuea s-l mai nveseleasc. Majordomul l servise pe tatl lui Bradford timp de zece ani, iar cnd tragedia i rpise att pe printe, ct i pe primul fiu nscut, i acordase loialitatea lui noului Duce de Bradford. Numai Henderson i Milford, cel mai bun prieten al lui Bradford, i-l aminteau pe duce dinainte ca titlul s-i fie aruncat pe umerii si tineri. - Brad i face probleme, Henderson? ntreb contele, cu obinuitul su zmbet larg. Vd c eti ncruntat ca noaptea. - S-a ntmplat ceva care-l nemulumete pe Excelena Sa, replic Henderson. Desigur, nu cunosc gndurile stpnului, dar cred c vei observa o schimbare subtil n dispoziia lui. Imediat ce-i vzu prietenul, Milford trase concluzia c Henderson era cel mai mare meter al vorbitului pe ocolite. "Subtil" era ultimul atribut la care s-ar fi gndit, cci Ducele de Bradford arta ca i cum s-ar fi ntors de la un drum lung pe care-l parcursese trt n urma trsurii, nu aezat n ea. Sttea prvlit n spatele biroului su masiv, scriind ncruntat un nume pe un plic. Cteva zeci de alte plicuri zceau risipite n jur. Pe tblia de mahon a biroului domnea dezordinea, dar nici Bradford nu arta mai grozav. Avea mare nevoie de o cravat nou, i s se brbiereasc. - Milford, termin imediat, i spuse Bradford prietenului su. Toarn-i ceva de but. Milford refuz oferta i se aez ntr-un fotoliu confortabil din faa biroului. - Brad, le scrii tuturor locuitorilor Angliei? ntreb el, rezemndu-i fr ceremonie tocurile ghetelor lustruite pe marginea biroului. - Pe-aproape, naibii ... mormi Bradford, fr s ridice privirea. - Se pare c n-ai mai dormit de cteva zile, coment Milford. Continu s zmbeasc, dar n ochi i se citea ngrijorarea. - Nici n-am dormit, rspunse dup un timp Bradford. Arunc tocul pe birou i se rezem de sptarul moale al fotoliului. Ghetele sale se alturar celor ale prietenului su, pe tblia de mahon, n timp ce ofta prelung. Dup care fr s mai ovie, i povesti Contelui de Milfordhurst despre ntlnirea cu femeia numit Caroline, eliminnd doar partea cu Brummell, ntruct i el promisese s nu sufle o vorb despre umilitorul incident al prietenului su cu bandiii.

16

- Ai cutat unde nu trebuia, i ddu cu prerea Milford, pe un ton arogant, dup ce ncet s mai rd de felul cum Bradford i povestise ntmplarea. Chiar crede c-n Colonii societatea e mai sofisticat dect n Londra noastr? Bradford trecu peste ntrebarea lui, interesndu-se: - Ce-ai vrut s spui cnd ai sugerat c am cutat pe unde nu trebuia? S-a ntors la tatl ei. Urmez calea asta, declar el, cu glas aspru. - Cea mai mare parte a lumii bune nc nu s-a ntors pentru nceputul sezonului, sublinie cu rbdare Milford. Numai de-asta n-ai auzit nicio brf. Vino-i n fire, omule, sigur o s fie la cheful lui Ashford. Poi conta pe asta. Toat lumea vine. - Sezonul n-o atrage cu nimic, rspunse ncet Bradford, cltinnd din cap. Chiar ea a spus. - Ce ciudat...! Milford abia reuea s-i stpneasc rsul. De mult nu-i mai vzuse prietenul att de zguduit. - Nu e chiar att de ciudat, l contrazise Bradford, ridicnd din umeri. Nici eu nu m duc la petreceri. - Nu, m-ai neles greit. Voiam s spun c tu te pori ciudat, replic Milford, chicotind. Nu cred c te-am mai vzut vreodat n halul sta, i e o ocazie care merit savurat! Iar cauza e, nici mai mult, nici mai puin, o domnioar care-a venit tocmai din Colonii! - Faci un haz grozav pe seama mea, aa-i? se rsti Bradford. - Recunosc. Parc-mi amintesc un jurmnt fierbinte pe care l-ai fcut acum civa ani. Ceva n sensul c toate femeile nu folosesc dect unui singur scop, i ar fi culmea prostiei s-i druieti uneia inima ta. - Cine-a vorbit de daruri? mugi Bradford. Sunt doar intrigat, i nimic mai mult! insist el, pe un ton mai calm. Nu m enerva, Milford, c numai tu o s ai de pierdut. - Hai, calmeaz-te, rspunse Milford. Crede-m c vreau doar s te ajut. Fcu un efort s afieze o expresie serioas, apoi i propuse: - Te-ai putea interesa la croitorese. Dac a venit din Colonii, nseamn c hainele ei sunt disperat de demodate. Rudele ei n-ar vrea s fie fcute de rs, aa c o vor trimite s-i comande rochii noi. - Logica ta m uimete, replic Bradford, cu o lumini de speran n ochi. Cum de nu m-oi fi gndit la asta? - Pentru c tu n-ai trei surori mai tinere, ca mine, rspunse Milford. - Uitasem de ele. Nu le vd niciodat. - Se ascund de tine, chicoti prietenul su. Le bagi n toi sperieii. Ridica din umeri, apoi continu: - Dar i jur c majoritatea femeilor, inclusiv surorile mele, vorbesc numai despre mod. l ntreb apoi, pe un ton mai serios: - E doar o slbiciune, sau mai mult dect att? n ultimii cinci ani, n-ai escortat dect curtezane prin ora. Nu eti obinuit cu domnioarele de familie bun, Brad. Asta-i o ntorstur destul de dramatic. Bradford nu-i rspunse imediat. Nu prea s aib nicio explicaie clar n minte, numai sentimente. - Cred c e doar o nebunie trectoare, remarc el n cele din urm. Dar, imediat ce-am s-o revd, sunt sigur c-am s mi-o scot din minte, ncheie, ridicnd din umeri. Milford ddu din cap. Nu credea o iot din ce-i spunea prietenul su. Dintr-o dat, Contele de Milfordhurst inea mori s-o cunoasc pe vrjitoarea din Colonii, acea femeie unic n stare s fac ceea ce nici una nu putuse, n ultimii cinci ani. Dei habar n-avea, domnioara numit Caroline l readucea pe Ducele de Bradford napoi la via. Milford o simpatiza deja. *** Se fcuse diminea, iar soarele aducea noi gnduri i planuri. Caroline Richmond, care ntotdeauna se trezea devreme, indiferent la ce or se culcase, ntmpina soarele ntinzndu-se alene, mulumit. Se mbrc repede, cu o rochie simpl de strad, violet, i-i leg prul la ceaf cu o panglic de dantel alb. Charity nc mai dormea, iar Benjamin, dup zgomotele nfundate care se auzeau de sus, prea tocmai s se trezeasc. Hotrt s-i atepte tatl n sufragerie, Caroline cobor la parter. l gsi aezat deja n capul mesei lungi, lustruite. inea ntr-o mn o ceac de ceai, iar n cealalt o hrtie. N-o observ cum sttea n u, iar 17

Caroline nu fcu nimic ca s-i atrag atenia. n schimb, l studie pe ndelete, la fel de meticulos cum examina i el hrtia. Avea chipul rumen i plin, cu pomei nali, ca ai ei. Da, semna puin cu fratele lui mai tnr, Henry. n sfrit, contele simi c cineva se uita la el i ridic privirea. Tocmai voia s ia o sorbitur de ceai, dar mna cu ceaca i ncremeni n aer. n ochii lui cprui se citi surprinderea. Aproape scnteiau, iar Caroline zmbi, spernd ca propria ei expresie s arate afeciunea pe care o simea. - Bun dimineaa, tat. Ai dormit bine? Vocea i tremur. Era ngrozitor de nervoas, acum c se-afla n sfrit fa-n fa cu tatl ei. Ceaca de ceai czu pe mas, cu un clnnit subire. Ceaiul se vrs n jur, dar contele nu pru nici s aud, nici s vad. ncerc s se ridice, ns nu reui nici asta. Ochii i se umpluser de lacrimi, i i-i terse cu colul unui ervet de in alb. Era la fel de nervos i nesigur pe sine ca ea, iar aceast descoperire o ajut pe Caroline. Vzu hrtia pe care o inuse n mn plutind ncet spre podea i se hotr s i-o aduc napoi. Cu zmbetul pe buze, n pofida ngrijorrii, intr n camer. Nu se opri dect lng el, iar atunci, repede, nainte de a apuca s se rzgndeasc, l srut pe obrazul nroit. Atingerea ei l smulse din trans, i deodat contele se puse n micare. Rsturnnd scaunul pe care sttea, se ridic i o apuc pe Caroline de umeri, strngnd-o cu putere n brae. - Nu eti dezamgit? opti Caroline, la pieptul lui. Art aa cum i-ai imaginat c sunt? - n veci n-a putea s fiu dezamgit. Cum poi crede aa ceva? N-am fost dect uluit, atta tot, i explic el, mbrind-o iar. Eti leit scumpa ta mam, Dumnezeu s-o odihneasc. Nici n-a putea fi mai mndru. - Chiar semn cu ea, tat? ntreb Caroline, cnd strnsoarea mbririi slbi. - Da. Stai, nu te mica - s m mai uit o dat la tine. Porunca sun ca un mrit afectuos. Caroline fcu un pas napoi i rmase neclintit. - Eti o frumusee, de bun seam, o lud tatl ei. Stai jos, o invit el, ncruntndu-se scurt. Nu trebuie s oboseti i s te saturi de mine. Mai degrab un sentiment de vinovie, dect unul de supunere, o fcu s se aeze. - Tat, e un lucru pe care trebuie s i-l spun. Mi-e foarte greu, dar se cuvine s fim sinceri unul cu altul. Am hotrt c asta-i singura cale, o dat ce am vzut desenele mele de cnd eram mic, aa c... Oft, fr s poat sfri fraza. - Vrei s-mi spui c eti sntoas ca un cal? ntreb el, cu o lucire n ochi. Capul Carolinei se ridic scurt, cu o expresie uimit. - Da, recunoscu ea. N-am fost bolnav nici mcar o zi, n viaa mea. mi pare att de ru, tat... Contele izbucni n rs, amuzat. - i pare ru c n-ai fost bolnav, sau c tu i mtua ta Mary ai ncercat s m pclii? - Mi-e aa de ruine ... Era o mrturisire sincer, dar n-o fcea s se simt cu nimic mai bine. - Doar c eram att de... - Mulumit? ntreb tatl ei, dnd din cap, n timp ce-i ridica scaunul i se aeza la loc. - Da, mulumit. Am trit atta timp n familia fratelui tu... Trebuie s-i spun c o simeam pe mtua Mary ca o mam - i aa-i i spuneam: mama. Verii mei mi-au devenit ca nite frai iar Charity mi-a fost ntotdeauna cea mai adevrat sor. Totui, nu te-am uitat niciun moment, tat! se repezi ea. Nu mai ineam minte cum ari, dar ntotdeauna am tiut c tu erai tatal meu adevrat. Pur i simplu nu m-am ateptat s trimii vreodat dup mine. Credeam c erai foarte mulumit de acel aranjament. - Caroline, neleg, o liniti tatl ei, btnd-o pe mn. Am ateptat prea mult ca s-i cer s te ntorci, dar am avut motivele mele. nc n-am s intru n amnunte. Acum eti acas, i numai asta conteaz. - Crezi c-o s ne nelegem bine? ntrebarea ei l fcu s-o priveasc surprins. - Cred c da. Atept s-mi dai toate vetile importante despre fratele meu i familia lui. neleg c i Charity e aici. Spune-mi, e ntr-adevr o gluc, aa cum am neles din scrisorile lui Mary? Glasul i era plin de afeciune, iar Caroline zmbi. O descrisese de minune pe verioara ei. 18

- Dac vrei s tii de mai e gras, rspunsul e nu. A nlocuit mncatul cu vorbitul, explic ea, zmbind. E foarte zvelt i atrgtoare. Cred c-o s fac senzaie, tat, cci e blond i mrunic, i ni s-a spus c astea sunt cerinele pentru acceptarea n nalta societate. - M tem c n-am inut pasul cu moda i cu ultimele cerine, recunoscu tatl ei. Apoi zmbetul i dispru de pe buze, nlocuit de ngrijorare. - Ai spus c trebuie s fim sinceri unul cu cellalt, fiica mea. i sunt de acord. i eu i-am ndrugat la poveti n scrisorile pe care i le-am trimis. Caroline fcu ochii mari. - Serios ...? - Da, dar acum am s-i spun adevrul. Nu m-am mai dus la niciun bal, de cnd ai plecat tu la Boston. M tem c sunt considerat un fel de eremit. - Chiar aa? Cnd tatl ei ddu din cap, Caroline l ntreb: - Dar, tat, toate descrierile din scrisorile tale, i brfele ...! Cum le-ai putut scrie att de precis? - Datorit prietenului meu, Ludman, zmbi spit tatl ei. Nu pierde nicio ocazie, i m-a inut ntructva la zi. Destul ca s-i pot povesti i ie. - De ce? Nu-i plac petrecerile? - Am multe motive, i n-am s te plictisesc acum cu toate, ocoli el rspunsul. Fratele mamei tale, Marchizul de Aimsmond, i cu mine, nu ne-am mai vorbit de paisprezece ani. ntruct el se duce la unele petreceri, eu nu merg. E o explicaie destul de simpl, dar pentru moment cred c ajunge. Caroline ns era prea curioas pentru a se mulumi cu att. - Paisprezece ani?!? Dar este tocmai perioada de cnd am plecat eu! - ntocmai, ddu din cap tatl ei. Marchizul a fost furios c plecasei, i a declarat n public c nu-mi va mai adresa o vorb pn nu te ntorci n Anglia. Tui, apoi adug: - N-a neles motivele pentru care te-am trimis, i nici eu nu i le-am explicat. - neleg ... murmur Caroline. Nu nelegea desigur, i cu ct asculta mai mult, cu att devenea mai nedumerit. - Tat, doar o ultim ntrebare, dup care vom trece la altceva, te rog. - Da? zmbi contele din nou, ceea ce-o fcu s-i fie i mai greu s-l ntrebe. - De ce m-ai trimis de-acas? Mama, adic mtua Mary mi-a spus c ai fost zdrobit de durere cnd a murit mama mea adevrat, i nu mai puteai s m creti. A mai spus c te-ai gndit numai la binele meu i ai considerat c voi fi mai fericit la ei. E adevrat? i dac e, continu Caroline, nelasndu-i timp s rspund, de ce am rmas acolo att de mult? - Trebuie s ai rbdare cu mine, Caroline, rspunse tatl ei, pe un ton ferm, semn ca discuia se terminase. Am fcut cum am considerat eu atunci c era mai bine, i-i dau cuvntul meu c ntr-o zi am s-i explic totul. i drese glasul, apoi schimb subiectul. - Cred c i-e o foame de lup. Marie! strig el peste umr, n timp ce ncerca s tearg cu ervetul laptele vrsat. Adu aici mncarea, i nc un ceainic. - Nu mi-e prea foame, spuse Caroline. Emoia mi-a tiat pofta de mncare. - Cu att mai bine. Marie e noua mea buctreas, iar talentele ei las mult de dorit. E a treia pe anul sta. ntotdeauna am avut dificulti casnice. Caroline zmbi, cu gndul la nenumratele ntrebri pe care voia s i le pun. Dar nu avea voie dect s dea din cap afirmativ sau negativ, cci tatl ei domina conversaia n tot timpul micului dejun. La sfrit, Caroline abia se atinsese de mncare. Era ntr-adevr mizerabil. Chiflele erau att de tari nct puteai s-i rupi dinii, iar gemul, foarte vechi, dup praful de pe borcan, se acrise. n timp ce-i urma tatl spre bibliotec, se ntreb dac Benjamin ar fi putut da o mn de ajutor la buctrie. i plcea s gteasc, iar la Boston ajutase adesea. Tatl ei se opri n faa desenelor, cu un zmbet mndru, i-i art cum le scrisese tuturor data, pe spate. Era felul lui de a urmri cum progresa. - Am renunat s mai desenez, rse Caroline. Dup cum vezi, tat, n-aveam pic de talent. 19

- N-are nicio importan. Henry mi-a scris c nvei repede, i ai ureche pentru limbile strine. - Aa e, dar vorbesc cu un accent deplorabil. Zmbind, adug: - Totui, mi s-a spus c nu cnt ru, i m pricep destul de bine la spinet. Desigur, numai rudele m-au ludat, iar ele sunt cam prtinitoare. Tatl ei rse. - Nu-mi fac nicio grij c ai fi o ludroas, Caroline. Dar nu trebuie nici s-i subestimezi propriile talente. Se aez ntr-un fotoliu i-i fcu semn Carolinei s-l ocupe pe cellalt. - Ia spune-mi, de ce-a lsat-o Henry pe Charity s te nsoeasc? M bucur, dac nu i-e cu suprare, dar m i mir. Caroline i povesti despre relaia lui Charity cu Paul Bleachley i dispariia neateptat a acestuia, iar la sfritul relatrii l ntreb: - Ai auzit de acest om, tat? - Nu, dar asta nu nseamn mare lucru, dac stai s te gndeti c am pierdut legtura cu lumea de atta timp. - Tat, servitorul tu, Deighton, a spus c urma s te ntorci pentru sezon. Plnuiai s te duci la petreceri, anul sta? - Nu, rspunse tatl ei. ntotdeauna m ntorc la Londra n perioada asta a anului. n casa mea de la ar trage prea tare curentul ca s stau acolo iarna. Iar Deighton, ncpnat ct ncape, insist s m atepte cu casa de la ora pregtit - n caz c m rzgndesc. Acum, ns, m bucur. Cu frumoasa mea fiic lng mine, am s-mi reiau locul n societate. i constat c atept cu nerbdare. Rse amuzat. - Ai s strneti zarv, Caroline. - Din cauza marchizului? - Nu. Pentru c eti nemaipomenit. Desigur, i marchizul se va bucura c fiica surorii lui s-a ntors la Londra, dar m gndesc la tinerii cerbiori i la felul cum vor reaciona. Va fi un spectacol extraordinar. Mama ta ar fi foarte mndr de tine. - Cum ai cunoscut-o, tat? Nu mi-o amintesc deloc, i-mi pare ru. Mtua Mary mi-a spus c era o femeie foarte blnd. Pe chipul Contelui de Braxton se ivi o expresie nostalgic, plin de tandree. - Da, Caroline, era blnd i iubitoare. O lu de mn i-i povesti cum ajunsese s-o cunoasc i s-o iubeasc pe acea femeie cu prul negru, plin de suflet. - Se bucura att de mult c te avea, Caroline. Eu i cerusem un biat, i nici nu m gndeam la nume pentru fete. Cnd te-ai nscut, mama ta a rs cu lacrimi. Da, era foarte bucuroas. - Iar tu ai fost dezamgit? ntreb Caroline, zmbind. - M-am bucurat la fel de tare ca mama ta, recunoscu contele. i strnse mna, apoi i scoase batista din buzunar, se terse la ochi i-i drese glasul. Cu un glas care suna aproape morocnos, continu: - Ei, gata acum. Trebuie s ne ngrijim ca tu i Charity s avei ct de curnd rochii noi. Pn la balul anual al Ducelui de Ashford mai sunt doar dou sptmni, i atunci ne vom face apariia. Btrnul ticalos mi trimite n fiecare an cte o invitaie. Va fi ocat cnd am s accept. ncepu s chicoteasc, imaginndu-i expresia de pe chipul lui Ashford cnd urma s-i fac apariia mpreun cu frumoasa lui fiic lng el. Caroline sttu cu tatl ei aproape toat ziua, ascultndu-l cum i vorbea despre ntmplrile de odinioar. i ddea treptat seama c promisiunea necugetat pe care le-o fcuse rudelor ei de la Boston trebuia s fie anulat. Era o fgduial fcuta de un copil furios i derutat. Acum accepta adevrul. i avea locul lng tatl ei. Nu se mai putea ntoarce la Boston. Viitorul ei era aici.

20

CAPITOLUL 4 Umorul o salv pe Caroline de disperare. Umorul, i emoia continu a lui Charity la gndul activitilor care urmau. Verioarei ei i plcea la nebunie toat atenia ce i se acorda i se mprieteni cu Madam Newcott, o croitoreas cu un sim acut al materialelor i siluetelor. Charity savura fiecare minut al acelui calvar, cum l numea n sinea ei Caroline. Contele de Braxton nu se mulumise doar cu o comand, ci insistase ca ambelor fete s li se confecioneze garderobe complete. Madam Newcott sugerase tonuri roz i galben pal pentru Charity, cu adaosuri de dantel ici i colo, pentru a-i avantaja statura scund. Respinse ideea volanelor, declarnd c ar fi distras atenia dinspre silueta drgla a lui Charity. Caroline se pomeni drapat n albastru, lavand i ivoriu, inclusiv o rochie ivorie deschis mult prea deoltat i strns pe trup ca s-i fie pe plac, dar care-i scotea n eviden prul i coloraia. O fcea s se simt ca o desfrnat, i i-o i spuse lui Charity. - Mama i-ar acoperi pieptul cu un al, zmbi verioara ei, iar tata nici nu te-ar lsa s iei din cas. Unchiul va trebui s-i alunge cu bastonul pe curtezani cnd vei aprea cu ea n public. - Jur c sunt vnt toat de attea ciupituri i nepturi, declar Caroline. Madam Newcott, care sttea ngenuncheat n faa Carolinei, opernd ultimele ajustri ale acelei creaii magnifice, cum o numea ea, i ignor comentariul. - Cnd se ntoarce tatl tu? schimb Charity subiectul. - Mine. Marchizul locuiete destul de departe de Londra iar tata va nnopta acolo. - Marchizul e fratele mai mare sau mai mic al mamei tale? ntreb Charity. - Mai mare. i mai am nc un unchi, pe Franklin care e cu doi ani mai tnr dect mama. nelegi ce spun? - Parial, zmbi Charity. De ce nu i-a trimis tatl tu un mesaj marchizului, ca s-l anune despre ntoarcerea ta n Anglia? - A vrut s-i spun personal. Zicea c voia s-i explice, rspunse Caroline, ncruntndu-se. tii, nici mcar nu tiam c aveam doi unchi, pn cnd nu mi-a spus tata. E ciudat c acum arat o asemenea deferen, nu i se pare? Charity ridic din umeri. - Numai de-a avea i eu mcar o parte din silueta ta, se lament ea, scondu-i rochia roz de promenad, cu grij ca s nu-i smulg acele. - E mai bine s ai prea puin, dect prea mult, coment Caroline. Silueta ta e perfect. - Madam Newcott? ntreb Charity. Caroline consider c are picioare prea lungi i un piept prea mare, ca s arate elegant. - N-am spus niciodat asta, protest Caroline. Dar sunt practic. Picioarele lungi mi folosesc de minune cnd clresc, ns nu gsesc niciun folos pentru... Nu termin fraza, dar se btu cu degetele pe piept. Charity, izbucni n rs. - S ne-aud acum Caimen, ne-ar croi peste urechi! - Aa e, rspunse Caroline. Arunc o privire n oglinda i adug: Ce rvit mi st prul! Crezi c-ar trebui s-mi mai tai din el? - Nu! - n regul, se nvoi ea. Atunci, am s umblu ca o nebun. - i l-a putea aranja eu puin, i pn ne ntoarcem la Boston, o s-i creasc din nou. Caroline tia c trebuia s-i spun lui Charity despre decizia ei, iar zmbetul i pieri de pe buze cnd cltin din cap. - Nu-s sigur c-am s m mai ntorc la Boston, Charity. Charity deschise gura s protesteze, dar Caroline o opri, cltinnd scurt din cap. Nu se cdea, s vorbeasc n faa lui Madam Newcott, iar Charity, din fericire, nelese. Imediat ce croitoreasa plec, verioara ei spuse: 21

- Sper s nu iei o hotrre pripit, Caroline. Suntem aici doar de dou sptmni. Mai ateapt un timp, pn s te decizi ce-ai s faci. Cerule, fraii notri au s fac o criz dac nu te ntorci acas. - i promit c n-am s m grbesc, rspunse Caroline. Dar nu-mi pot abandona tatl, Charity. Pur i simplu nu pot. Oft cu tristee i resemnare, optind: Acum sunt acas. Aici mi-e locul. Atta vreme ct va tri tatl meu. - Spui c nu-i poi abandona tata, dar exact asta i-a fcut el ie, argument Charity, roie la fa, semn c ncepea s se nfurie. Timp de paisprezece ani nu i-a dat nicio atenie! Cum poi s uii asta? - N-am uitat, rspunse Caroline. Dar a avut un motiv, susinu ea. Un motiv ascuns, dincolo de toate acele explicaii simple, i ntr-o zi mi-l va spune. - N-am s te contrazic, surioar, se nvoi Charity. Peste cteva zile, vom merge mpreun la primul nostru bal. Tatl tu e emoionat pentru noi i n-am s-i stric entuziasmul. Promite-mi numai c vei mai atepta pn s te hotrti definitiv. N-am s mai aduc vorba de asta, timp de... dou sptmni. Pn atunci, vei avea timp s te gndeti la toate ramificaiile. Pi ie, Caroline, nici mcar nu-i plac englezii! - nc n-am cunoscut att de muli, replic verioara ei. Dintr-o dat, conversaia lor i aminti Carolinei despre gentlemanul rnit pe care-l ajutase, i faptul c avuseser o convorbire asemntoare. Apoi se gndi la omul numit Bradford i la efectul pe care-l avusese asupra ei - dar numaidect trase concluzia c exagera. La urma urmei, nu era dect un om ca oricare altul. *** n sfrit, sosise i seara primului bal. Cheful de la Ashford, cum l numea tatl ei, ddea semnalul de nceput al sezonului monden, i aveau s fie prezente toate persoanele nsemnate. Caroline se mbrca pe ndelete pentru petrecere. Prul i tot scpa din agrafele i panglicile cu care camerista ncerca s i-l prind, i pn la urm fata i-l pieptn ndelung i i-l ls pe umeri. Rochia ei avea o culoare violet ngheat, cu un decolteu care-i dezvluia destul de mult pieptul plin. Lui Mary Margaret, camerista pistruiat pe care Deighton, o angajase anume pentru ea, nu-i mai tcea gura. - Ochii dumneavoastr au luat culoarea rochiei, opti ea uimit. Asta-i vrjitorie n toat regula, zu aa! O, numai de m-a putea preschimba n oricel, ca s viu i eu cu dumneavoastr la bal. Ce mai vlv o s strnii! Caroline rse. - Dac te transformi n oricel, tu ai s cauzezi vlv, o tachin ea. Dar dac stai treaz pn m-ntorc, promit c-am s-i povestesc totul. Dup expresia radioas a cameristei, Caroline i spuse c nu s-ar fi mirat s-o vad cznd n genunchi. Atitudinea ei adoratoare o stnjenea. - Sunt foarte nervoas, Mary Margaret. Disear e primul meu bal. - Dar dumneavoastr suntei Lady Caroline! protest Mary Margaret. Avei poziia asigurat prin dreptul dumneavoastr din natere. i suntei att de frumoas... adug ea cu un oftat. - Sunt o simpl fat de la ar, o contrazise Caroline. Camerista prea gata s-o contrazic, aa c, dup ce-i mulumi scurt pentru ajutor, Caroline plec grbit s-i caute pe tatl ei i pe Charity. Amndoi o ateptau la baza scrii. Charity arta fermector. Avea prul rsucit ntr-o coad crlionat, prin care era trecut o panglic roz ce-i accentua trandafiriul irizat al obrajilor. Caroline nu se ndoia c nalta societate avea s-o primeasc pe verioara ei cu braele deschise. Contele de Braxton i privi fiica n timp ce cobora pe scar. Zmbea mndru i avea ochii plini de lacrimi. Caroline l atept s-i scoat batista i s se tearg la ochi, nainte de a-l ntreba dac o ateptase mult. - Paisprezece ani, rspunse el, fr s se poat stpni. Remarca lui onest o fcu s zmbeasc. - Eti foarte frumoas n seara asta, declar contele. Va trebui s te apr de tinerii cerbiori. Dup ce se aezar n caleac, pornind spre bal, Charity i ntreb unchiul: - Exista cineva cu care te vezi mai des? - Poftim? se mir tatl Carolinei, nenelegnd ntrebarea. - Charity vrea s tie dac te atrage vreo lady anume, explic fiica lui, care nu-i spusese lui Charity c, n toi acei ani, contele dusese o via retras. - A, nu... nu, n-am pe nimeni, replic el. Cu ani n urm, o escortam pe Lady Tillman prin lume. - Poate c va veni i ea la bal n seara asta, coment Caroline. 22

- Soul ei a murit imediat dup ce m nsurasem cu mama ta, Caroline, spuse tatl ei. Avea o fat. M ntreb ce s-a mai ntmplat cu ea. - Dar, unchiule, cred c te simi foarte singur, trind aa, izolat, se ncrunt Charity. Eu, una, nu-mi pot imagina o asemenea via. - Pentru c ntotdeauna ai fost nconjurat de fraii ti, rspunse contele. - Am avut-o i pe Caroline, adug nepoata lui. Mi-a fost ca o sor, de cnd m tiu. n continuare, rmaser toi trei tcui, pn cnd trsura se opri n faa unei case cu ziduri masive, de piatr. Arta ca un palat, iar Caroline ncepu s simt un gol n stomac. Era foarte nelinitit. - E cam cald pentru perioada asta a toamnei, remarc tatl ei, n timp ce le ajuta s coboare din caleac. Porni ntre ele, inndu-le pe fiecare de cte un cot. Charity se mpiedic de o treapt, iar Caroline i aminti s-i pun ochelarii. - Numai dup ce intru, anun verioara ei. tiu c sunt ngrozitor de vanitoas, dar art oribil cu ei pe nas! - Prostii, insist unchiul ei. Ari fermector cu ochelari. i dau o nfiare mai distins. Charity nu-l credea. Imediat ce intrar n holul luminat de sute de lumnri, i lu ochelarii de pe nas i-i vr n buzunarul redingotei unchiului ei. - Nu i-am spus ct de chipe ari n seara asta, unchiule, l compliment ea. Tatl Carolinei rspunse tot cu un compliment, dar fiica lui nu auzi. ncerca s nu cate gura, la vederea splendorilor care i nconjurau. Contele de Braxton le prezent imediat pe cele dou fete gazdei, care sttea n captul unui lung ir de primire. Ducele de Ashford era btrn, cu o claie de pr alb, uor nglbenit. Vorbea cu un glas ascuit i gutural, ca i cum l-ar fi ciupit cineva de nas. Caroline avu impresia c era foarte impresionat de sine nsui, dar l i simpatiz pe dat, vznd ct de afectuos l mbri pe tatl ei. Ducele nu-i mai putea lua privirea de la ea, ba chiar i ridic i lornionul, ca s-o vad mai bine. Caroline se ntreb dac nu cumva i crescuse o pereche de brae n plus, i observ c la Charity nu se uita la fel. Fu foarte recunosctoare cnd tatl ei o lu de bra i o conduse spre treptele care urcau spre sala de bal. Pentru Charity, totul era un iure miraculos. n seara aceea avea s ia contact cu lumea bun. Fr ndoial, cineva trebuia s-l cunoasc pe Paul Bleachley. Contele de Braxton, cu fiica ntr-o parte i nepoata n cealalt, se opri n pragul slii de bal. Patru trepte coborau spre ringul de dans, iar din u cei trei vedeau toat mulimea. Rmaser pe loc pn cnd contele se asigur c toate privirile se ndreptaser spre fiica i nepoata lui. Era un moment neasemuit! n sal se lsase linitea. Apoi orchestra ncepu din nou s cnte, iar civa tineri mai ndrznei pornir spre cei trei. - Uite-i c vin! opti tatl Carolinei, chicotind ncet. Deci, aceasta era aventura, i spuse Caroline, n timp ce se fceau prezentrile. Cu ct curtezanii se apropiau, cu atta fata se retrgea mai mult. Nu putea dect s admire uurina cu care Charity le rspundea celor din jur. Carnetul de bal i se umplu ct ai clipi, i fu condus s nceap un dans, dar contele de Braxton refuz cererea unui cavaler de a dansa cu Caroline, declarnd c mai nti trebuia s le-o prezinte prietenilor. Un brbat vrstnic se desprinse dintr-un grup i porni ncet, ocolind ringul de dans. Era adus de umeri, cam chel, i se sprijinea ntr-un baston. - Cine e, tat? ntreb Caroline. - Marchizul de Aimsmond, rspunse contele. Fratele mai mare al mamei tale. - Cel pe care l-ai vizitat? - Da, Caroline. A trebuit s-i explic, declar contele. O btu pe dosul minii, zmbind, i adug: Acum no sa te mai refuze. Am avut eu grij. Caroline era nedumerit. Ce-i explicase? i de ce-ar fi vrut unchiul ei s-o refuze? n ce sens? tia c nu-l putea ntreba pe tatl ei chiar atunci dar se hotr s afle despre ce era vorba dup ce se ntorceau acas. Se ntoarse s-l priveasc pe marchiz, i-i spuse c arat foarte firav. - Cred c ar trebui s-i ieim n ntmpinare, i propuse ea tatlui ei. Nu-i atept rspunsul, ci i ndrept umerii i porni spre omul care nu-i vorbise tatlui ei timp de paisprezece ani. Marchizul i zmbea, iar Caroline nelese c discordia se sfrise. 23

Se ntlnir n mijlocul slii de bal. Fr o clip de ezitare, Caroline i zmbi fermecator i-l srut pe obraz. Unchiul ei reacion cu un surs nduiotor. O prinse de ambele mini, dar pe una fu nevoit s i-o elibereze, ca s se sprijine n baston. - A fi onorat dac m-ai numi unchi, spuse el. Glasul i era rguit, prnd aproape ursuz. Vibra de emoie. Am numai un frate mai tnr, Franklin, i pe soia lui, Loretta. De cnd a murit mama ta, ei mi-au rmas singurele rude apropiate. - Nu, rspunse ncet Caroline, ne ai i pe tatl meu i pe mine. Aceste cuvinte i plcur marchizului. Caroline l auzi pe conte dregndu-i glasul, n spatele ei. Marchizul l privi ncruntat pe Contele de Braxton. - Nu mi-ai spus c seaman aa de bine cu mama ei. Era s cad pe spate cnd am vzut-o. - Ba i-am spus, rspunse contele, dar eti prea ramolit ca s-i aminteti. - Ha! Am mintea tioas ca briciul, Brax! Tatal Carolinei zmbi. - Franklin i Loretta au venit i ei n seara asta? Nu i-am vzut, i vreau s-o prezint pe Caroline i celuilalt unchi al ei. Marchizul se ncrunt. - Sunt pe-aici pe undeva, ridic el din umeri. Apoi o privi din nou pe Caroline, adugnd: Are ochii mei, Brax! Da, domnule, e bucic rupt din ramura mea a familiei. - Da, dar are prul meu, i nu poi nega asta, Aimsmond! Caroline izbucni n rs. Nu-i venea s cread c cei doi se certau pentru ea. - Atunci, toat lumea va ti c sunt nrudit cu amndoi, le spuse. i lu unchiul de bra cu o mn i tatl cu cealalt, tiind c nu-l putea neglija pe niciunul. S gsim un loc unde s ne aezm i s stm de vorb. Cred c avei multe s v spunei, dei v-ai ntlnit recent. Pornir toi trei spre un alcov din apropiere. Charity li se altur, iar conversaia se ndrept curnd spre brbaii liberi care ncercau s le atrag atenia. - Pot s te numesc i eu unchi? l ntreb Charity pe marchiz. A dori, dac e acceptabil. Suntem rude ndeprtate, ntr-un fel, nu-i aa? Marchizul se bucur de afeciunea deschis a fetei i ddu din cap a ncuviinare. - Suntem rude prin alian, cred. A fi ncntat s-mi spui unchi. Cnd era micu, Caroline mi spunea Unchiul Milo. - M ntreb, Aimsmond, de ce s-o fi strnit toat agitaia asta ... ntreb dintr-o dat Contele de Braxton, privind spre intrarea slii de bal. Caroline se ntoarse, iar cnd vzu cine apruse acolo, fcu ochii mari. Era gentlemanul pe care-l ajutase n ziua tlhriei, domnul Smith! Numai c, desigur, numai "domnul Smith" nu se numea! n timp ce-l privea, cu colurile gurii arcuite ntr-un zmbet, i spuse c semna cu un pun, aa cum sttea acolo, umflndu-se n pene. Costumul lui negru era identic cu ale tuturor brbailor, dar purta o nou legtura de gt, alb, care-i ajungea pn la urechi! Caroline se ntreb dac-i putea ntoarce capul fr s-i ifoneze cravata. - Deci, Brummell a sosit n fine, remarc satisfcut unchiul ei. Balul ducelui a primit pecetea aprobatoare. - Brummell? repet Caroline, simind c i se ngreunau membrele. Ai spus Brummell? Ce nenorocire! i zise ea, amintindu-i cum i vorbise despre Brummell omului pe care-l poreclise domnul Smith. Cerule, nu cumva l numise "Plummer"? Brummell sttea pe loc, privind n jur cu o expresie plictisit, apoi cobor treptele i-i continu drumul, fr grab i plin de importan, prin mulime. Nu mai chiopta, semn c rana i se vindecase bine. Caroline continu s-l urmreasc cu privirea, curioas s vad spre cine se ndrepta. i atunci l vzu. Bradford! Se rezema nonalant de perete, cu ali trei brbai n jur dar nu prea s le dea atenie. Se uita la ea! Tatl ei i spunea ceva, iar Charity ncerca de asemenea s-i atrag atenia. Unchiul Milo o trgea de bra, ns Caroline i ignor pe toi trei. Nu-i putea lua ochii de la omul care o privea att de fix. *** 24

Ducele de Bradford o observase pe Caroline toat seara. Din clipa cnd apruse, att de distins i stpn pe sine, fusese vrjit. tia c nu era singurul care o admira, iar acest lucru l irita enorm. Toi apii tineri din sal se holbau la ea! Fir-ar s fie, urma s-i aparin lui! Avea tot dreptul! Dintr-o dat, simea o poft de via despre care fusese sigur c murise o data cu tatl i fratele lui. Privirea lui tenebroas o nclzea pe Caroline ntr-un mod pe care fata nu putea s-l neleag. Simea cum i se nfierbntau obrajii i-i ddu seama c era stnjenit. Prin minte i se nvlmeau fel de fel de gnduri, ca rafalele de vnt pe un cmp pustiu. Continu s-i susin privirea n timp ce cuta diverse ci de a opri efectele nelinititoare pe care le avea asupra ei. ncercnd s-i menin demnitatea, ddu din cap cnd Bradford i zmbi, apoi vru s se ntoarc spre cei din jurul ei. n ochii lui Bradford se ivi o expresie rutcioas, oprind-o. i, sub privirile ei fascinate, pleoapa lui dreapt cobor ncet, fcndu-i provocator i exagerat cu ochiul. Caroline cltin din cap la vederea acestei atitudini de flirt i ncerc s se prefac iritat, dar stric tot efectul, izbucnind n rs. Simindu-se ca o fetican naiv care avea mare nevoie de supraveghere, ncerc s asculte ceea ce se vorbea n jurul ei. Marchizul i contele discutau cu aprindere cui s le prezinte pe cele dou fete - i, lucru cu att mai important, care dintre ei s-o fac. Profitnd de ocazie, Caroline se aplec spre verioara ei i-i opti la ureche: - Sunt aici, Charity. Acolo, lng perete. Nu, nu te uita! o opri ea. - Cine-s aici? ntreb verioara ei, mijind ochii, ntr-o ncercare de a privi la distan. - i-am spus s nu te uii! Oricum n-ai putea s-i distingi. Sunt prea departe. - Lynnie, vino-i n fire i vorbete desluit. Cine spuneai c a venit? - Omul pe care l-am ajutat n prima zi, i Bradford. Amndoi sunt aici. - O, ce frumos! se lumin la fa Charity, ncntat. Trebuie s le dm bun seara. - Ba nu-i deloc frumos! se rsti Caroline. Numai frumos nu gsesc c e! Charity se ncrunt. - Caroline, ce prostii vorbeti! Ce-i cu tine? Ari aproape de parc i-ar fi team. Nu mai avur timp s continue discuia cci Charity fu invitat la urmtorul dans. Apoi n faa Carolinei apru Vicontele Claymere, cu o plecciune. Caroline l nsoi pn-n mijlocul slii, simind ct de transpirat-i era mna cu care o inea de cot. ntelese c vicontele era nervos i ncerc s-l calmeze, zmbindu-i. Imediat, i regret atitudinea. Bietul om se mpiedic, iar Caroline fu nevoit s-l prind de bra ca s nu cad. Bradford atept ca dansul s se sfreasc iar atunci ddu din cap spre Caroline, tocmai cnd Brummell l ntreba ce-i atrsese aa atenia. Carolinei i venea s ngenuncheze n semn de recunotin. Vicontele o clcase de mai multe ori pe picioare, probabil nvineindu-i toate degetele. Tatl ei se apropie nainte ca vicontele s mai poat face ceva iar stngaciul tnr fcu nc o reveren pn-n pmnt, nainte de a pleca. Deodat se rzgndi i o lu pe Caroline de mn srutndu-i-o zgomotos. Caroline i aminti s nu zmbeasc, iar vicontele, fgduind s mai revin, plec n sfrit. - Nu te simi jignit, tat, dar englezii tind s fie foarte nevricoi, coment fata, n timp ce-l privea pe viconte cum se ndeprta grbit. - Din moment ce i tu eti englezoaic, n-am s m declar ofensat, zmbi tatl ei. n clipa aceea, el apru n faa ei, cu Brummell alturi. Caroline fcu un efort s ridice privirea. - Am venit s ne prezent, declar alene Bradford. I se adres tatlui ei, dar o privea pe Caroline. Nervoas, fata i umezi buzele. Contele de Braxton era foarte ncntat. - Desigur. Permitei-mi s v-o prezint pe fiica mea, Caroline Mary. Caroline, draga mea, am plcerea s i-i prezint pe Ducele de Bradford i pe domnul George Brummell. Zmbind, Bradford se ntoarse spre Brummell. - Dup tine, de data asta, cred? - Evident, replic Brummell. E ntr-adevr o plcere s v cunosc, declar el, pe un ton nespus de formal. Suntei din Colonii? se interes, n timp ce-i lua mna i o ridica ncet la buze. 25

Gestul lui curtenitor strni un val de exclamaii sonore, iar n ochii Carolinei sclipi, o lumini rutcioas. - Ce perspicace suntei, s tii c sunt ntr-adevr din Colonii, domnule Brummell! rspunse ea. - V rog, spunei-mi Beau. Dei mi s-a sugerat s fiu numit pe numele meu de botez, George, mi prefer porecla. - V numii cu adevrat George? ntreb Caroline, ncercnd din rsputeri s-i stpneasc rsul. - Da, i foarte recent, o tnr lady foarte frumoas mi-a propus s-l folosesc din nou. Dar i-am refuzat invitaia, ncheie el, oftnd. Fcea haz pe seama ei, iar Caroline simi nevoia s-i rspund la fel. - Cred c avem un prieten comun, Beau. Brummell o privi cam deconcertat, iar fata zmbi. - Da, domnul Harold Smith mi-a vorbit des de dumneata. Poate nu-l mai ii minte, ns, cci bietul om a vndut tot ce avea i a plecat n Colonii, de mult. Spunea c Londra era prea ... barbar. Cred c astea au fost cuvintele lui. Brummell i Bradford se uitar unul la altul, apoi din nou la ea. ncepur amndoi s rd, iar Brummell fu nevoit s se tearg la ochi cu batista. - i cum o mai duce domnul Smith? se interes Bradford, cnd putu vorbi din nou. Caroline i zmbi, apoi se ntoarse din nou spre Brummell. - Pi, dup prerea mea, e n plin form. A avut nite mici probleme la un picior; cred, dar dup cum arat acum, pare s se fi vindecat de minune. - i ce a avut bietul om? se interes contele. - Gut, rspunse imediat fiica lui. Brummell ncepu s tueasc, iar Bradford trebui s-l plesneasc pe spate. - De ani de zile n-am mai rs att de bine, recunoscu Beau. Domnioar, a fost o mare plcere s v cunosc, i abia atept s v revd. Pn la sfritul balului, trebuie neaprat s mi se ngduie s o cunosc i pe verioara dumneavoastr. Caroline ddu din cap, apoi l privi cum se ndeprta. n sfrit, se ntoarse spre Bradford, dorindu-i s fi avut curajul de a-l ntreba dac nu avea i el vreo treab n alt parte. Muzica ncepu din nou, tocmai cnd tatl ei anun c mergea s aduc un pahar de ampanie pentru marchiz. Bradford i ceru formal permisiunea de a dansa cu Caroline. ncepea un vals i, dei Caroline cltin din cap negativ, contele se nvoi. Bradford ignor refuzul fetei i o lu de mn. Aproape c o trase dup el cu for, pn ajunser n apropierea uilor care duceau afar. Acolo, se ntoarse spre ea i o cuprinse n brae. Caroline se ncpn s-i priveasc redingota neagr. - Nu tiu s dansez vals, opti ea. Bradford o prinse de brbie, ridicndu-i faa spre el. - N-ai s nvei de la nasturii mei, replic, plin de umor. - Am spus c nu tiu s dansez vals, repet Caroline. Degetele lui Bradford i atingeau pielea sensibil de sub brbie, iar Caroline simi c picioarele ncepeau s-i tremure pe neateptate. - Cuprinde-m cu braul, i opti Bradford, cu un glas mtsos, aplecndu-se astfel nct feele aproape c li se atingeau. Caroline cltin din cap. Din nou, Bradford nu o lu n seam i-i ridic mna pe umrul lui. nc puin, i i-ar fi atins prul. Apoi pornir, iar Caroline se pomeni nvrtit prin sal, fr s se poat concentra dect asupra faptului c era cuprins n braele lui. n timpul dansului, nu schimbar nicio vorb, lucru pentru care Caroline fu recunosctoare. Se simea stingherit i nesigur pe sine. Mna lui prea s-o ard prin rochie, ca un fier nroit n foc. Privind n jur, Caroline observ imediat c celelalte femei care dansau nu-i ineau mna stng att de sus pe umrul partenerului. i-o mut imediat n poziia corect, privindu-l pe Bradford ncruntat. - Dansm mult prea apropiai, declar ea. Nu permit ca tatl meu s se fac de rs. 26

Fr tragere de inim, Bradford slbi strnsoarea, lsnd-o s se retrag cu un pas. Apoi, cu un zmbet diabolic, o ntreb: - sta-i singurul motiv pentru care nu vrei s stai aproape de mine? - Desigur, rspunse Caroline. i simea picioarele slbite, iar inima-i palpita nebunete, dar nici moart n-ar fi recunoscut. - Bradford? De ce se ncrunt la noi toate aceste femei? ntreb ea. Bradford arunc o privire prin jur, apoi se uit din nou la Caroline. - Facem ceva ce nu e corect? l ntreb fata, pe un ton bnuitor. Bradford rse. - Din pcate, ceea ce facem e ct se poate de corect o inform el. Unora dintre cucoanele mai n vrst nu le place dansul acesta nou. Tradiionalitii nu sunt de acord cu valsul. Caroline ddu din cap. - neleg... Apoi ridic din nou ochii, i ntlni privirea i zmbi. - Dumneata eti radical sau tradiionalist? - Tu ce prere ai? - A, radical, a crede, rspunse ea imediat. Pun pariu c strneti glceav n Camera Lorzilor. Am dreptate, nu-i aa? Bradford ridic din umeri. - Sunt ndrtnic cu unele ocazii, dar numai cnd cauza pe care o susin e n pericol. - i totui, eti respectat, declar Caroline. Datorit titlului pe care l-ai motenit, sau fiindc i-ai fcut singur un nume? Bradford rse. - M ntrebi dac am izbndit vreun lucru de valoare? Fcu o pauz, apoi se interes: i de unde tii c sunt respectat? - Din felul cum te privesc oamenii. Tatl meu e tradiionalist. Dac ar mai fi activ n politic, probabil i sar mpotrivi sub toate aspectele. Bradford, n-am putea s nu ne mai tot nvrtim aa, te rog? ncepe s m ia cu ameeli. Numaidect, Bradford se opri din dans, o lu de cot i o conduse spre ua balconului. - Tatl tu a fost mai radical, la vremea lui, dect voi fi eu vreodat, remarc el. Caroline nu-i ascunse uimirea. - Aa este, strui Bradford. Era cunoscut ca un aprtor al cauzei irlandezilor. - Ce cauz a irlandezilor? ntreb Caroline. - Autonomia, i explic el. Tatl tu nu considera c irlandezii erau gata s se crmuiasc singuri, dar a luptat pentru a le obine dreptul la cuvnt n guvernare i a le mbunti condiiile de viat. Caroline era uimit. ncerca s i-l imagineze pe tatl ei n tineree, luptnd pentru o cauz pe care o considera just. - Azi e un om att de delicat, cu vorba blnd...coment ea. Mi-e greu s cred ceea ce-mi spui. Da, te cred, se repezi ea s-l asigure, spernd c nu-l ofensase sugernd c-i punea la ndoial cuvntul. Bradford nu se mai putea opri din zmbit. Oare de ce o preocupau att de mult sentimentele altora? Vzu civa curtezani venind hotri spre colul unde se retraseser. Muzica ncepu din nou, iar Bradford o cuprinse iar pe Caroline n brae. Fata nu protest. Niciodat nu mai reacionase aa fa de un brbat. Atracia aceea fizic intens o nedumerea. Cnd ncepu s se ntrebe cum ar fi fost s-o srute, tiu c era timpul s ocoleasc ispita. - Nu-mi place... Nu apuc s termine fraza. Bradford o ntrerupse cu o ntrebare arogant: - Nu-i place ceea ce i se ntmpl? Caroline fcu ochii mari i aproape c ddu din cap. Dar se stpni la timp, ncruntndu-se. - Ce vrei s spui? - Nu nega, Caroline. Acelai lucru mi se ntmpl i mie. 27

- Nu se ntmpl nimic, rspunse ea, crispat. Atta doar c iar m ia cu ameeli, de ct ne tot nvrtim n cerc. i e cam cald aici. Nu crezi c am dansat, destul? ntreb ea, pe un ton plin de speran. - Da, s-a fcut cald, confirm Bradford. Se aflau din nou n faa uilor. Caroline zmbi, creznd c avea s scape - dar, cnd se oprir din dans, Bradford nu-i ddu drumul. n schimb, o lu de bra i o conduse spre u. nainte ca fata s poat protesta, ieir pe balcon, n noapte.

CAPITOLUL 5 - D-mi drumul! i ceru Caroline, ntr-o oapt furioas. Nu putem sta singuri aici, pe balcon! Iritarea ei nu prea s aib niciun efect asupra lui Bradford. ndrtnicul duce i vzu de drum, trgnd-o pe Caroline dup el, sub privirile curioase ale ctorva perechi care ieiser la aer. Imediat ce-i ddu seama c erau privii, Caroline ncerc s par ct mai calm. Nu-i era uor, i nimic nu voia mai mult dect s-l doboare pe Ducele de Bradford la pmnt i s-i trag cteva picioare. Orict de nepotrivite erau aceste gnduri pentru o lady, mcar o mai consolau - i nu se ndoia c ar fi reuit, cci verii ei o nvaser cum s se lupte cu un brbat. Dar ncrederea n sine i pieri, cnd i ddu seama c nici mcar nu-i putea smulge mna dintr-a lui. Balconul nconjura casa pe trei laturi, iar Bradford i continu drumul pn cnd ajunser ntr-un capt, unde nu mai era nimeni. Pe balustrad ardeau cteva lumnri, puse n pahare nalte ca s nu le sting vntul, rspndind o aur romantic n noaptea mblsmat. La captul balconului, Bradford se opri, ntorcndu-se spre Caroline. Lumnarea cea mai apropiat i lumina chipul, ndulcindu-i muchiile aspre. - Acum cred c-mi vei acorda toat atenia, ncepu el, fr niciun preambul. N-am chef s te mpart cu jumtate din Londra. - Ei bine, i ce-ai de gnd s faci? Tonul ei provocator l fcu pe Bradford s zmbeasc. Fu ct pe ce s-i rspund c avea s-o in cu el atta ct dorea, indiferent ce opreliti i-ar fi pus ea n drum. Pesemne Caroline i citi intenia n privire, cci ncepu s se retrag ncet. - Ba nici gnd! opti el, prinznd-o de umeri. - M lai s trec, te rog? - Nu nainte de a avea o scurt conversaie. Se purta de parc ar fi avut tot timpul la dispoziie. Caroline nu-i ascunse exasperarea. - Ce ncpnat eti! Nu-i pas deloc c eu nu vreau s conversez cu dumneata. - Ba vrei, o inform Bradford. ntre noi doi se ntmpl ceva. Simt, i tiu c i tu o simi. Cred c ar trebui s recunoatem adevrul - i cu ct mai repede, cu att mai bine. N-am timp pentru jocuri, Caroline. Eu, cnd doresc ceva, mi iau! Caroline nu minise. ntr-adevr, nu voia s stea singur cu el. Prezena lui o nelinitea. Cnd era cu el, nu se mai simea stpn pe sine nsi. - i ai hotrt s m doreti? Aproape i pierise graiul, iar Bradford fu nevoit s se aplece ca s-i neleag ntrebarea. - Sinceritatea mea te sperie? ntreb el, pe un ton plin de tandree. M deranjeaz, recunoscu apoi, cu un zmbet amar, i nu mi-e uor s-o recunosc. Privirea lui era att de arztoare, nct prea capabil s fac apa s se evapore, iar Caroline constat c nu tia cum s reacioneze. - Cnd te uii aa la mine, m tulburi, recunoscu ea, oftnd. Ar fi mai bine s te previn: cnd sunt nervoas, izbucnesc n rs, iar atunci ai s te simi jignit... - Caroline, o ntrerupse Bradford, recunoate c este ceva ntre noi. - Dar nici mcar nu ne cunoatem! 28

- Eu te cunosc mai bine dect crezi. Eti loial, demn de ncredere i plin de iubire din belug pentru oamenii la care ii. Dup felul cum roise, i ddu seama c era jenat, dar puin i psa. Se hotrse s-o fac s-i recunoasc sentimentele. Altceva nu prea s mai conteze. - De unde tii toate astea? l ntreb Caroline. - Din prima zi cnd te-am ntlnit. Erai speriat, dar m-ai nfruntat. Nu te interesa dect s aperi un om necunoscut. Curajul e o trstur pe care o admir, adug el. Fr s mai zmbeasc, adug pe cel mai serios ton: Cnd am stat de vorb, mi-ai spus c eti ngrijorat s nu-i faci rudele de rs, prin vreo fapt necugetat. Mi-ai mai vorbit i despre familia ta din Colonii, cu o loialitate evident. i, n ultimul rnd, dar nu cel din urm, o numeti pe mtua ta "mam", iar n ochi i se citete profunda afeciune la adresa ei. - i un cine e loial, afectuos i demn de ncredere. Gluma ei l fcu s zmbeasc fr tragere de inim. - Ast-sear, n timp ce dansam, tremurai n braele mele. Ai s-mi spui acum c i-a fost frig? O tachina, iar Caroline zmbi la rndul ei. - Poi fi sincer cu mine? - ntotdeauna am admirat sinceritatea, replic ea, pentru c mie mi lipsete complet. Oft exasperat, apoi continu: - Sunt o hoa cu cuvintele i promisiunile, i nu m pot stpni. Prin urmare, dac ncuviinez c exist un sentiment deosebit ntre noi doi, nu vei avea de unde s tii dac spun sau nu adevrul, aa-i? Zmbind, Bradford cltin din cap. - Atunci, va trebui s cutm o dovad, propuse el. n ochi i se vedea limpede amuzamentul; iar Caroline i ddu seama c nu crezuse o vorb din tot ce-i spusese. l minise, iar el o tia. - i cum vrei s dovedeti c simt ceva sau nu simt nimic pentru dumneata? Se ncrunt concentrat, dar n ochi i se aprinse dintr-o dat o lumini, iar Bradford tiu imediat c punea ceva la cale. Observase aceeai expresie chiar nainte de a-l atrage pe Brummell n capcan, i-i prevzu urmtoarea micare. - Poate c exist o cale, la urma urmei! Ce-ar fi s sari de pe balcon? Dac nu-i strig s te opreti, vei ti c nu-mi pas de dumneata. - i dac strigi? chicoti Bradford. - Ei bine, atunci vei ti c simt ntr-adevr ceva pentru dumneata. Desigur ai s-i frngi toate oasele, dar vom avea rspunsul, nu-i aa? Zmbi gale, iar Bradford i spuse c imaginea pe care i-o sugerase i putea face chiar plcere. - Mai e i alt variant, propuse el. Una care nu mi-ar rupe oasele, din moment ce pari s ai ntr-adevr grija asta. - Puin mi pas de oasele dumitale, se repezi Caroline. Iar conversaia asta devine de-a dreptul necuviincioas. Dac ne-aude cineva? - Mereu te preocup aa de mult ce gndesc alii? - Pn n-am ajuns n Anglia, nu m-am gndit niciodat la asta, recunoscu ea. i e un mare efort pentru mine. Corectitudinea poate fi obositoare. Sinceritatea ei l fcu pe Bradford s zmbeasc. - Caroline, a dori s te srut i s terminm odat. Caroline nu se mic. Se simea hipnotizat ca un animal mic n faa unui arpe. Bradford i rezem palmele pe perete, n spatele ei, i se aplec ncet nainte. - Ce romantic eti... opti Caroline. S terminm odat, ai zis? Prin urmare, e un asemenea calvar? De ce continua s-l provoace? se ntreb ea, nnebunit. Nu putea dect s nruteasc i mai mult lucrurile. - Insiti c ntre noi nu se ntmpl nimic, evii s m priveti n ochi ct poi de des, i totui tremuri n braele mele. Trupul tu i contrazice vorbele. Spre surprinderea lui, Caroline ddu din cap. - tiu, opti ea. 29

Mrturisirea ei l mulumi aproape la fel de mult ca roeaa buzelor care-l atrgeau irezistibil. Nu mai putea s atepte, dar i jur s nu se grbeasc. Uor, gura lui o atinse pe a ei. Caroline ncerc s ntoarc ntr-o parte capul, dar Bradford i prinse buza de jos, innd-o captiv. i o srut din nou, mai apsat. Dei nu plnuise dect s-i druiasc un srut cast, constat c dorea mai mult. Gura i se deschise peste a ei, iar cnd Caroline ncerc s se opun invaziei limbii lui, Bradford i for brbia n jos cu o mn. Limba lui cuceri ceea ce dorea trupul, mngind, explornd i ptrunznd n tainele ei calde i catifelate. Caroline era ocat. Nu tia c brbaii puteau sruta aa femeile! Se retrase jenat, chiar n timp ce-i auzea propriul scncet de plcere. Nu tiuse c era posibil, dar srutul devenea tot mai fierbinte, mai profund. Se ag de umerii masivi ai lui Bradford i se ospt pe sturate, druind i primind plcerea care curgea ntre ei ca un vin mbttor i dulce. Bradford avu nevoie de-un minut ncheiat ca s-i regseasc stpnirea de sine. - Ei, acum spune-mi c nu e nimic ntre noi! i ceru el. Glasul i suna aspru i, observ Caroline iritat, teribil de victorios. - N-am s neg c a fost plcut, recunoscu ea, privindu-l cu acei ochi care-l fermecau. - Te doresc, Caroline. Atta despre cuvintele mieroase, i spuse Bradford, strmbndu-se n sinea lui, cnd i vzu expresia schimbndu-se. - M doreti? ntreb ea ocat. Cum ndrzneti s-mi spui una ca asta? Numai fiindc i-am rspuns la srut? Ochii i se umpleau de lacrimi, dar era prea tulburat ca s se stpneasc. - Puin mi pas c m doreti! Nu-i ddu timp s rspund. Crezi c, datorit titlului i pozitiei dumitale, poi cpta tot ce vrei? Ei bine, dac-i nchipui c m poi avea, te neli amarnic, my lord! Nu fac parte din lumea bun i nu m impresioneaz ofertele materiale. - Orice femeie e impresionat de ofertele materiale, mormi Bradford. - Sugerezi c, dac preul e cel potrivit, poi avea orice femeie i doreti? Cnd Bradford ridic din umeri, Caroline se ndrept ct era de nalt, susinndu-i privirea, ncruntat. - M insuli! - Pentru c sunt sincer cu tine? - Nu! Pentru c ntr-adevr crezi ce spui! Nu m-a drui dumitale, cum nu m-a drui nici Regelui George al vostru! declar Caroline, furioas. - Pentru c am declarat c te doresc, te repezi s tragi concluzia c am vrut s spun "ca amant". Te simi jignit, cnd eu consider c ar trebui s fii flatat. Acum se nfuriase i el, i o ls s-i simt toat fora mniei. - Dar dac-i fac curte i apoi te cer n cstorie, atunci ce mai zici? Minile i stteau rezemate de-o parte i de alta a capului Carolinei, i se aplecase cu faa la doar un deget de a ei. - Atunci, ai s ntorci foaia, nu-i aa? Caroline ncerc s se concentreze asupra cuvintelor lui dinainte. Nu-i venea s cread c era att de ndrzne. - Un compliment? Ha! mi spui c e ceva ntre noi, i-o ntoarse ea, dar nu e dect o atracie fizic i nimic mai mult. Chiar crezi c m-a drui dumitale dintr-un motiv att de nevolnic? Nu m-a cstori cu dumneata! declar ea cu trie. mi spui c-i doreti o femeie loial, iubitoare i demn de ncredere, dar dumneata nu dovedeti niciuna din calitile astea! - i de unde tii, m rog? se interes Bradford. Caroline era prea revoltat pentru ca privirea lui s-o intimideze. - Mai nti, mi propui s-i devin iitoare. i numai fiindc suntem atrai unul de altul. - Pi din ce alt motiv a vrea s-mi fii iitoare? replic Bradford, pe cel mai rezonabil ton. i nu i-am cerut s-mi devii iitoare! rcni el dintr-o dat, fr s-i pese cine-i auzea i cine nu. - A, dar voiai! Pe urm, eti prea egoist ca s-mi fii mie pe plac. Eu m uit i dincolo de aparene, my lord. M voi mrita cu un om plin de consideraie - i n-o s fie un englez! - Ce naiba nu-i convine la un englez? mugi Bradford. 30

Dintr-o dat, furia i pieri ca prin farmec, i se pomeni rznd n hohote. - Ai uitat c, ntmpltor, eti i tu englezoaic? Caroline prefer s-i ignore ntrebarea. - Cei mai muli englezi din nalta societate sunt neloiali! rspunse ea. S-au ntors mpotriva regelui lor, n momente de grea cumpn! Propriul lui fiu a ncercat s-l trdeze, o dat, i nu m ndoiesc c-are s-o mai fac! i de ce rzi? Nu-i dai seama cnd eti insultat? i ncheie ea tirada, simindu-se ofilit ca o floare proaspt tiat, care fusese lsat prea mult timp la soare. - Acum cred c mi-a venit i mie rndul s vorbesc, declar ferm Bradford. Mai nti, am s-i spun de ce te doresc. - Nu m intereseaz de ce m doreti! e mpotrivi Caroline. Arunc o privire peste umr, s vad dac-i asculta cineva, apoi i privi din nou adversarul. - Cred, opti ea, dup felul cum m-ai srutat, c pofteti la... c-mi doreti trupul. Simea c se nroise n obraji, dar nu se putea stpni. - Recunosc c te doresc i n pat. Eti o femeie foarte frumoas. - Asta nu are nicio nsemntate! se rsti Caroline. Din felul cum vorbea, Bradford i ddu seama c ntr-adevr nu tia ct era de fermectoare, iar aceast constatare l nvior. Majoritatea femeilor i foloseau nfiarea ca pe o arm, pentru a obine tot ce doreau. - tii c m faci s rd? o ntreb. Caroline l atept s mai continue i, cnd el n-o fcu, nu-si ascunse frustrarea. - Sigur c tiu c te fac s rzi! declar ea disperat. Pn adineaori ai tot rs de mine. Nu-s surd. i-mi imaginez c i cei mai muli dintre invitai te-au auzit rznd, adug ea, ncruntat. - Nu de tine rdeam, insist Bradford, ncercnd fr succes s afieze o expresie serioas. Rdeam mpreun cu tine. - Atunci, eu de ce nu rdeam? Nu ncerca s-o faci pe diplomatul cu mine, c-i pierzi timpul de poman. Dac tot ii atta la sinceritate, am s-i art eu sinceritate! Nu vreau s fiu atras de dumneata. Sunt o persoan creia-i place s fie stpn pe sine, i nu permit s fiu dominat sau speriat de nimeni. Prin urmare, din moment ce dumneata eti att de autoritar i ct se poate de arogant, n-ai s ajungi nicieri ncercnd s m intimidezi. M tem c nu-i mai rmne dect s-o doreti pe alta. O femeie blajin, a crede, care n-ar avea nicio obiecie s fie clcat n piciore tot timpul. Vrei s te-ajut s-i gseti o partener potrivit? Mi-ai prezentat o parte dintre cerinele dumitale. n ochi i se ivise din nou acea expresie aparte, iar Bradford atepta cu nerbdare s-i aud urmtoarele cuvinte. - i doreti o femeie loial, demn de ncredere, iubitoare i... a, da! Era s uit! Una de care s poi rde tot timpul! - Ai uitat sinceritatea, interveni Bradford, zmbind. - Sigur, trebuie s fie i sincer. Ei, i-acum, preferi ca femeia dumitale ideal s fie blond sau brun? Cu ochi albatri sau cprui? Scund sau nalt de statur? Spune-mi numai, i m voi duce nuntru s arunc o privire. - Pr negru i ochi violei scprtori, declar Bradford. i de statur mijlocie. - M-ai descris pe mine, iar eu nu sunt perfect, my lord. Am cusururile mele. - Pe cteva i le tiu, replic el. Nu mai putea rezista nicio secund, aa c se aplec repede s-o sarute din nou. Caroline nu avu timp s se mpotriveasc, ntruct srutul se sfri nainte de a apuca s fac mai mult dect s clipeasc din ochi. - mi tii defectele? repet ea, ca i cum srutul nici n-ar fi avut loc. - i displac irlandezii i englezii, rzi n momente nepotrivite, ai un temperament focos i te repezi s tragi concluzii care nu sunt ntotdeauna corecte. S mai continui? - Nu, nu e nevoie. Dar lista dumitale e incorect. Nu-mi displac toi irlandezii, i nici toi englezii, ci numai aceia nepoliticoi. Am ntr-adevr un temperament inflamabil i rd uneori cnd nu trebuie, dar m strduiesc s m ndrept. i rareori trag concluzii greite. Dar dumneata pari prea arogant ca s-i recunoti vreun cusur, aa c te prezini mult mai jalnic dect mine. - Sinceritatea ta m copleete, replic Bradford cu un zmbet. Iar umilina ta mai are puin i m ngenuncheaz. 31

- Nu cred c pe dumneata te poate ngenunchea cineva, remarc ea, zmbind totui. - Totui, i place imaginea, nu? - ntr-adevr. Iar acum, ar fi timpul s ne ntoarcem nuntru pn nu ni se observa lipsa. Bradford o ls s cread c era posibil s nu fi fost vzui ieind mpreun, dei tia c de-acum toat lumea uotea i rspndea poveti. i mai tia i c tot ceea ce fcea el ddea natere la brfe. Dar reputaia Carolinei n-avea s fie ntinat pentru c-i acorda atenie. i-n plus, dac o educa n acest sens, avea s insiste s se ntoarc lng tatl ei. Nu mai voia s stea dect nc un minut cu ea, i spuse el, doar un minut n care s fie singuri. - Nu trebuia s ne srutm i nu trebuia nici s ne vorbim att de familiar, declar Caroline. Nu ne cunoatem destul de bine ca s ne confesm asemenea lucruri. Tocmai se pregtea s-i spuna c spera s uite toat conversaia, dar urmtoarele cuvinte ale lui Bradford o descumpanir din nou. - tiu totul despre tine, se lud el. n ultimii paisprezece ani, ai locuit cu mtua i unchiul tu la o ferm de lng Boston. Unchiul tu a adoptat oraul Boston ca pe noul lui cmin, i a ntors spatele Angliei. Verioara ta, Charity, i-e mai apropiat dect o sor. Dei e mai mare cu ase luni, de cele mai multe ori ascult de tine. Tatl tu, Contele de Braxton, este acum considerat un om excentric, i a trit izolat ani de zile. tii s tragi cu pistoalele, dei ntr-o vreme i se fcea ru cnd trebuia s pui mna pe vreunul. l considerai un defect i pn la urm ai reuit s-l nvingi. Atta i-e de-ajuns? Eti convins c tiu totul despre tine, sau s mai continui? Caroline era uimit de comentariile lui Bradford. - De unde-ai aflat toate astea? - Nu conteaz. - Dar de ce... - Pentru c m interesezi, o ntrerupse el, ncet. Caroline, eu ntotdeauna obin ceea ce vreau. Cnd m vei cunoate mai bine, ai s accepi asta. - Nu vreau s mai aud! protest Caroline, ntr-o oapt fierbinte. Vorbeti ca un copil rsfat! Remarca ei nu-l ofens pe Bradford. Ridicnd din umerii lui masivi, rspunse: - Va trebui s te obinuieti cu mine, cred. Dar, cu timpul, ai s accepi. N-am s m las nvins, Caroline, doar cel mult ntrziat. - Am auzit c, n Anglia, multe doamne mritate i iau amani, spuse ea. De-asta ai sugerat s-i devin metres? - N-am sugerat niciodat s-mi devii metres. Iar te repezi s tragi concluzii greite, Caroline. Dar, da, exist i femei care dup ce se mrit se culc i cu ali brbai. - Atunci, sunt vrednice de mil, coment Caroline, cu furie. Nu numai c-i trdeaz soii, dar i mai i bat joc de jurmintele pe care le-au depus. Bradford fu mulumit de afirmaia ei, dar n-o art, ateptnd-o s continue. - Spui c m cunoti bine, i totui m insuli, creznd c sunt ca una din englezoaicele voastre. Dumneata eti cel care trage concluzii greite. Lui Bradford i era greu s-i urmreasc raionamentul. Pe chip i se citea nedumerirea, iar Caroline oft, exasperat. - i atept scuzele. Drept rspuns, Bradford se aplec i-i depuse un srut pe cretetul capului. - Te previn, Caroline. N-am s m las nduplecat. Vei fi a mea. Caroline ddu s obiecteze iar, ns i ddu seama c n-avea niciun rost. Era hotrt i tia c nu-l mai putea face s se rzgndeasc. - Vorbeti de parc ar fi o provocare. - E un fapt, replic el, pe un ton care nu lsa loc pentru nicio ndoial. - Iar dac e o provocare, continu Caroline n oapt, atunci eti adversarul meu. Te previn, my lord, c nu intru n jocuri pe care nu le pot ctiga. - Cred, Caroline, replic Bradford la rndul lui ntr-o oapt care-o atinse pn-n adncul inimii, c vom ctiga amndoi. i-i pecetlui fgduiala cu un srut prelung i satisfctor. 32

- Lynnie, ce Dumnezeu faci? se auzi vocea lui Charity. A, dumneavoastr suntei, my lord! tiam c-aveai s-i facei curte verioarei mele, dar zu c n-ar trebui s stai singuri aici. Nu cred c e deloc cuviincios. i zmbi lui Bradford, n timp ce acesta se retrgea de lng Caroline. - Nu i-am spus, Caroline, c i-ai czut cu tronc? Bradford zmbi, iar Caroline gemu. Tocmai fusese surprins n cea mai dificil situaie, i n-avea nicio ans de a o convinge pe Charity c nu participa de bunvoie. Dumnezeule mare, l inuse pe Bradford cu braele pe dup umeri! - Nu mai tot zmbi i explic-i verioarei mele, i ceru ea, nghiontindu-l n bra. - Desigur, rspunse Bradford. Dar, mai nti, permitei-mi s m prezint, ceru el, cu fals seriozitate. Caroline, vznd n ochii lui ct de copios se amuza, se hotr s intervin. - Charity, dumnealui e Bradford. Este duce, adug ea, ca i cum n-ar fi avut prea mare importan. i tocmai ne-am srutat n semn de rmas-bun pentru totdeauna, nu-i aa, my lord? - Rmas-bun pn mine, replic Bradford. i, nelund n seama ghionturile tot mai hotrte ale Carolinei, o prinse pe Charity de mn. - E o mare plcere s te cunosc, Charity. Bradford i Charity schimbar cteva amabiliti, dup care fata l ntreb: - ntmpltor, cunoti un om pe nume Paul Bleachley? Arunc o privire spre Caroline, iar verioara ei ddu din cap, cu un zmbet ncurajator. tia ct de important era problema pentru Charity i se simea vinovat c n-o putuse ajuta mai mult. - Da, l cunosc. Rspunsul calm al lui Bradford avu un mare efect. Caroline l apuc de bra, ncercnd s-l ntoarc spre ea, dar parc ar fi vrut s mite un ulm uria. Bradford nu se clintea din loc. Charity ncerc i ea s-i atrag atenia, trgndu-l insistent de cellalt bra. - L-ai vzut recent? ntreb ea, cu o voce gtuit. E nsurat? A plecat de la Boston dintr-o dat, fr nici cea mai mic explicaie. - Nu, rspunse Bradford, nu e cstorit. S-a ntors din Colonii acum cteva luni i locuiete ntr-o cas de la marginea Londrei. Erau mult mai multe de spus, dar Bradford ezita. i ddea seama c ntre cei doi se formase un ataament, n timpul petrecut de Paul la Boston. Ochii lui Charity se umpluser de lacrimi, iar Caroline ncerc s-i smulg mna dintr-a lui, ca s-o consoleze. Bradford scoase o batist de in i i-o oferi lui Charity, dup care i propuse s se ntoarc la unchiul ei, urmnd s vina i ei, n curnd. La vederea batistei; Carolinei zmbi. Nu avea nici urm de dantel spre deosebire de a lui Brummell. - E ndrgostit de Paul? Caroline ddu din cap. - I-a fcut nite promisiuni pe care nu le-a inut i i-a frnt inima. - Paul e i el distrus, spuse Bradford. Cred c a iubit-o, altfel nu i-ar fi promis nimic. E un om onorabil. - Te neli, l contrazise Caroline. Charity mi-a spus c a cerut-o n cstorie, iar ea a acceptat. Dup care a disprut. Bradford continu s-o in de mn, n timp ce porneau spre u. - Am s-i spun tot ce tiu, dar trebuie s te gndeti bine nainte de a te hotr dac-i vei spune i lui Charity. Ceea ce-am s-i spun n-ar face-o dect s sufere i mai mult, i cred c ar fi mai bine s nu afle adevrul. Caroline se ntoarse cu faa spre el, tindu-i calea. - Atunci, spune-mi, i am s hotrsc eu. - La Boston, Paul a fost rnit. Corabia lui a fost distrus ntr-o explozie. Era s moar, i a rmas schilodit pe toat viaa. Triete ca un pustnic ntr-o csu, cam la o or clare de-aici, i nu-i las nici mcar rudele s-l viziteze. - L-ai vzut? ntreb Caroline, impresionat. - Da, la scurt timp dup ce s-a ntors la Londra. Nu-i mai poate folosi un bra, i a fost desfigurat. Caroline nchise ochii, cltinnd din cap. - Am avut o prere ngrozitoare despre el cnd a disprut aa, dar Charity n-a acceptat niciodat ideea c ar fi prsit-o de bunvoie. 33

Trase adnc aer n piept, apoi spuse: - Descrie-mi felul cum arat. N-am gusturi macabre, dar trebuie s tiu, ca s-i spun lui Charity. Bradford cltin din cap. - N-ai ascultat ce i-am spus? Paul nu m mai las nici mcar pe mine s-l vd, i-l cunosc din copilrie. O parte a feei i-a fost ars, iar ochiul stng i iese din orbit. Nu mai e chipe. - Niciun moment nu l-a iubit pentru c era chipe, sustinu Caroline cu convingere. Noi, Richmonzii, nu suntem att de superficiali, Bradford. Asta ncercam s-i spun mai devreme. Charity e o fat mult mai profund dect crezi. l lu de mn, incontient de gestul afectuos pe care-l fcea i de reacia lui. - Rudele au poreclit-o pe Charity "Fluturaul". Pare s zboare din floare-n floare ca un fluture, i e la fel de drgu, continu Caroline. Dar mai e i puternic. l iubete pe Paul Bleachley i nu cred c rnile lui i vor schimba sentimentele. - Atunci, plnuieti s-i spui? Bradford prea ngrijorat. - Paul e prietenul meu, i nu-l voi lsa s sufere i mai mult. A trecut prin destule. Caroline ddu din cap. i nelegea ngrijorarea i recunotea c, n locul lui, ar fi fost la fel de protectoare. - Va trebui s ai ncredere-n mine n privina asta, i spuse ea. Parc i-ar fi cerut s-i ncredineze averea lui, sau braul drept! ncredere! Chipul lui Bradford deveni dur i cinic. - Presupun c nu-i place ceea ce i-am spus, remarc fata. Nu vrei s-mi acorzi ncredere? Bradford nu-i rspunse, fcnd-o s se ncrunte nedumerit. Caroline se hotr s abandoneze subiectul. - i mulumesc pentru c mi-ai spus despre Bleachley, spuse ea i, nainte ca Bradford s-o poat opri, se grbi spre u; din prag, se mai ntoarse o dat spre el. - i-i mai mulumesc i pentru c i-ai prezentat scuzele. tiu c i-a fost dificil. Ajungnd-o din urm, Bradford o prinse de bra. - Nu mi-am prezentat scuzele. Cu un zmbet, Caroline ridic privirea spre el. - Dar ai fi fcut-o, dac-i acordam mai mult timp. i se ntoarse spre cei din sal, fr s-i mai dea atenie. - Aici erai, fiica mea! se auzi din apropiere glasul contelui. Zu c nu se face, draga mea, s dispari aa! - Iart-m, tat, rspunse ea, cu o expresie vinovat, srutndu-l scurt pe obraz. Am fost... reinut, adug, cu o privire napoi spre Bradford. - Da, desigur. E de neles, n prima ta sear n lume. Te distrezi bine? se interes tatl ei, cu un zmbet plin de speran. Caroline, care tia ce rspuns atepta de la ea, se grbi s-l asigure: - Totul e absolut minunat, i am cunoscut attea persoane interesante... - tiam eu. i dumneata, Bradford? continu tatl ei, zmbind. i place balul? nainte ca Bradford s poat rspunde, Braxton continu: - Ai strnit mare agitaie n seara asta. De obicei, nu prea vii la aceste petreceri, aa-i? - Mi-am cam neglijat ndatoririle, rspunse Bradford. Dar plnuiesc s-mi schimb sistemul. Seara asta a fost foarte stimulatoare, continu el, aruncnd o privire spre Caroline. M simt nespus de bine. - A uite c vin marchizul i Charity! Contele atept ca nepoata i cumnatul lui s li se alture, apoi l ntreb pe Bradford: - l mai ii minte pe Marchizul de Aimsmond? Caroline observ c tonul tatlui ei redevenise formal, i nelese c Bradford era cel mai nsemnat dintre nobilii prezeni. Acest lucru o amuza, de vreme ce era mult mai tnr dect tatl i unchiul ei. Bradford ddu din cap. - M bucur c te revd, Aimsmond. - i eu pe dumneata, Bradford, zmbi marchizul. Apoi se ntoarse spre tatl Carolinei i-i spuse: - Gazda ne cere s stm puin de vorb. 34

- Desigur, rspunse contele. M ntorc imediat, Caroline. - Cu permisiunea dumitale, interveni Bradford, a dori s i-o prezint pe Caroline, Contelui de Milfordhurst, dup care am s-o aduc napoi. Tatl Carolinei ddu din cap, zmbind aprobator. Apoi o lu pe Charity de bra i pornir n urma marchizului. Bradford o conduse pe Caroline n direcia opus, spre captul ndeprtat al slii de bal. Milford i vzu apropiindu-se i imediat se scuz fa de grupul cu care conversa, pornind s le ias celor doi n ntmpinare. - Caroline, permite-mi s i-l prezint pe prietenul meu, William Summers, Conte de Milfordhurst, anun Bradford. Milford, dumneaei este Lady Caroline Mary Richmond, fiica Contelui de Braxton. - ncntat de cunotin, declar Caroline. Fcu o mic reveren, n timp ce-l studia pe chipeul tnr care-i strngea mna. Dup lucirea trengreasc din ochii lui verzi, prea o mare pulama. - Plcerea e de partea mea, anun Milford, cu o plecciune formal. Va s zic, aceasta e domnioara din Colonii, i spuse el lui Bradford. Avei o rochie nou? o ntreb. Caroline fu surprins, dar ddu din cap. - Da e o creaie a lui Madam Newcott. Milford i arunc lui Bradford o privire complice, chicotind. Caroline nu tia ce semnific acel schimb de priviri, dar nu avu timp s struie asupra lui. Charity se altur grupului, cu poalele umflate ale rochiei legnndu-i-se, cnd se opri brusc. i zmbi lui Bradford, apoi prietenului su. Imediat, Bradford i-o prezent lui Milford. n timp ce Charity i spunea prerile despre bal, sosi i Braxton, iar Bradford, ignornd zmbetul tot mai larg al prietenului su, i ceru numaidect o ntrevedere privat. Imediat ce Bradford i contele se ndeprtar spre un alcov, Milford aduse rcoritoare pentru Charity i Caroline. Charity continua s domine conversaia, n timp ce Caroline o asculta zmbind cu rbdare. Dupa atenia cu care o urmrea Milford, conchise c era un om drgu i uor de simpatizat. Prea s aib o fire blnd. - De cnd l cunoatei pe Bradford? se interes ea, cnd Charity fcu o pauz. - Din copilrie, rspunse Milford. Ne avem ca fraii. - Iar noi, ca dou surori, interveni Charity. Vai de mine, mi face cumva semn gazda? Cred c i-am promis acest dans. E foarte sprinten, pentru un om la etatea lui! Suntei att de amabil s m scuzai? Cu un oftat, i ridic poalele rochiei, optindu-i Carolinei: - Roag-te s m in picioarele. i plec, ntr-un freamt de mtase roz. - V sunt ndatorat, o anun Milford pe Caroline, cnd rmaser singuri. Fata l privi ntrebtoare, ateptndu-l s continue. - Brad uitase cum s zmbeasc. Dumneavoastr l-ai ajutat s-i aduc aminte. Caroline zmbi. - Nu are cea mai comod dispoziie, aa-i? Chicotind, Milford ddu din cap. - O observaie perspicace, coment el. tiam eu c-aveai s-mi placei. Fata fcu ochii mari. Seara aceea era plin de surprize. Mai nti, Bradford i povestise toat viaa ei, iar acum prietenul lui ddea de neles c i el o cunotea din auzite. Oare mai era strin mcar pentru cineva? - Am auzit mai multe comentarii privitoare la Bradford, spuse ea. De ce e o asemenea raritate s zmbeasc? Milford ridic din umeri. - N-a prea avut motive s-o fac. Dar rspunsul lui era prea evaziv ca s-i astmpere Carolinei curiozitatea. - Cred c suntei un om de calitate, spuse ea. - El e un om de calitate, iar eu nu sunt? se auzi din spatele ei glasul lui Bradford, fcnd-o s se ntoarc spre el, plcut surprins. - Exact, rspunse Caroline. Ai putea primi cteva lecii de la prietenul dumitale. 35

Bradford se ncrunt, iar Milford, privindu-i, i ddu seama c personalitatea lui n-o intimida deloc pe Caroline. Chiar atunci fu anunat servirea cinei, aa c cei doi i oferir braul, dar Caroline i refuz, rspunznd c trebuia s stea la aceeai mas cu unchiul i tatl ei. Arunc o privire n jur i-i zri tatl, nconjurat de un grup numeros de tineri. Urmrindu-i privirea, Bradford se ncrunt i mai tare. - Cred c-i vor cuceri atenia folosindu-se de tatl tu, anun el, dezgustat. - Ai de gnd s rmi lng Caroline toat seara? l ntreb Milford, zmbind. - Nu. Dar voi avea o scurt discuie cu unii dintre cei mai insisteni. Milford chicoti, se nclin n faa Carolinei i-i lu rmas-bun. Bradford o prinse pe Caroline de bra, cu un gest posesiv i o conduse uor spre sufragerie. - Acela care st de vorb cu Charity nu e Contele de Stanton? ntreb ea, amintindu-i-l de la nceputul balului, cnd i fusese pezentat. - Nu, rspunse Bradford, e Conte de Stanton. Caroline ridic privirea spre Bradford, sa vad dac glumea, dar expresia lui era reinut, aa c nu-i putu ghici inteniile. - Pi n-am spus i eu acelai lucru? Dndu-i seama c fata nu-i elesese rspunsul, Bradford zmbi. - Exist o deosebire, cnd foloseti articolul hotrt i cnd nu, i explic el. Dac eu i spun c e Contele de Stanton, nseamn c are cel mai nalt titlu din familie. Dac, ns, spun c e Conte de Stanton, atunci tii c n familia lui mai e un nobil, cu un rang mai nalt. - Mulumesc c m-ai nvat, rspunse Caroline. Dumneata eti numit Ducele de Bradford, deci trebuie s neleg c ai cel mai nalt titlu din familie? - Da, recunoscu Bradford. Dar mai sunt i Conte de Whelburne, Contele de Canton, Marchiz de Summertonham i Viconte Benton. Zmbi cnd vzu reacia uimit a Carolinei fa de toate titlurile lui. - Eti i cavaler? ntreb ea, cltinnd din cap. - Nu. Onoarea de a deveni cavaler este acordat numai de rege, i nu se motenete. - neleg. mi dau seama c probabil mi consideri instruire plin de lipsuri. Dar eu am locuit la Boston, unde titlurile nobiliare nu nseamn nimic. i-n plus, unchiul meu Henry nu se atepta s m rentorc vreodat n Anglia, i nici el nu punea prea mult pre pe titluri. Considera c valoarea unui om se bazeaz numai pe faptele sale proprii, nu i pe ce-au fcut nnaintaii lui. Cred c din acest motiv nu m-a nvat cum se cuvine, oft ea. Unchiul i cu mine considerm c nu e nici necesar, nici important. Chiar atunci li se altur Contele de Braxton, iar Bradford fu nevoit s plece. - Vom continua discuia mine, declar el, nainte de a-i lua rmas-bun. Cnd te voi vizita. Tatl tu mi-a acordat permisiunea. n timpul cinei, Caroline i fu prezentat lui Lady Tillman, o veche prieten a tatlui ei, iar Marchizul de Aimsmond i opti c ntr-o vreme, femeia dories s se mrite cu el. Lady Tillman semna foarte mult cu celelalte doamne de la bal, fiind doar mai vrstnic i mai grsu. Probabil obinuia s-i exerseze expresiile n faa oglinzii, i spuse Caroline, vznd cu ct grij se arta ncntat, interesat sau nelegtoare. Caroline o gsea plicticoas i artificial, iar farmecul ei prefcut o dezamgea, pentru c tatl ei prea cu adevrat ncntat de ea. Fiica lui Lady Tillman arta ca o versiune mai tnr a mamei sale, i ca nfiare, i ca gam de expresii, i prea s aib un caracter slab. Rachel Tillman era logodit, le inform Lady Tillman pe Caroline i Charity. Apoi l trimise pe conte s-l gseasc pe viitorul so al lui Rachel i, de ndat ce Braxton reveni i-l prezent pe Nigel Crestwall, lui Caroline i se fcu mil de Rachel Tillman. Nigel Crestwall avea ochii unui vulpoi viclean. Nu se uita la Caroline, ci se hlizea, fcnd-o s se simt foarte incomod n prezena lui. Fu recunosctoare cnd Rachel l convinse, cu smiorcieli, s-o invite la dans. Marchizul ncepea s arate obosit, iar Caroline propuse s se ntoarc n sufragerie ca s ia desertul. Dup ce se aezar, Vicontele Claymere ceru, pe un ton de-a dreptul dramatic, permisiunea de a le ine companie, dup care Terrence St.James solicit o prezentare i se aez i el lng ei. 36

Caroline se plictisi curnd de felul cum vicontele i ndrzneul St.James se luau la ntrecere s-i ctige atenia. ntmpltor, ridic ochii i-l vzu pe Bradford privind-o din partea opus a camerei. Lng el sttea o femeie pe care Caroline n-o putea descrie dect ca uluitoare, privindu-l cu adoraie. Bradford inea n mn un pahar de vin, i-l ridic n semn de salut i, probabil, pentru a toasta. Caroline ddu din cap, pregtindu-se s ridice i ea paharul, cnd vicontele se aplec nainte i i-l rsturn din mn. Faa de mas se mbib de ampanie, dar Caroline nu-i ddu atenie, ncercnd s-l calmeze pe viconte. Acesta fcea o ntreag scen, prezentndu-i scuzele, i fu nevoit s strng din dini, ascultndu-l pn la capat. Cnd ridic din nou privirea, vzu c accidentul l distrase grozav pe Ducele de Bradford, care zmbea cu gura pn la urechi. Caroline zmbi i ea, apoi cltin din cap, revenind cu atenia la conversaie. St.James o lua mereu de mn, iar ea i-o tot ddea la o parte. Balul se apropia de sfrit. Caroline i mbri unchiul i-i promise pentru a zecea oar c avea s-l viziteze peste dou zile, la ceai. Apoi cele dou fete i luar rmas bun de la Ducele de Ashford, exprimndu-i plcerea fa de seara petrecut la el. - Despre ce i-a vorbit Bradford? vru s tie Caroline, cnd tatl ei termin de ascultat comentariile lui Charity despre bal. - Te va vizita mine, anun el, satisfcut. I-am spus c era al cincilea care mi-a cerut permisiunea, i nu ia plcut deloc vestea asta. - Bradford i face curte Carolinei, preciz Charity. - Cred c majoritatea populaiei masculine a Londrei se ine dup ea, coment contele. Dar verioara ta nu e singura care primete invitaii. i pentru tine am primit o sumedenie de cereri Charity. - Serios? ntreb Charity, care nu prea prea ncntat de vestea unchiului ei. - Da, i mine trebuie s discutm despre toate. Cred c vei primi flori i mesaje, dei au trecut ani de zile de cnd n-am mai fcut curte nimnui i s-ar putea ca ritualurile s se fi mai schimbat puin de-atunci, ndrznesc s spun. nelegi, e greu s ii pasul cu vremurile. Expresia lui Charity deveni i mai alarmat cnd unchiul ei ncepu s-i descrie pe brbaii care-i solicitau atenia. Observnd, Caroline cltin din cap, semn c s pstreze tcerea, iar Charity pricepu imediat mesajul. Apoi, Caroline ncerc s urmreasc vorbele tatlui ei, dar n minte i aprea mereu chipul lui Bradford. Dintr-o dat, i-l imagin pe Clarence, peitorul ei din Boston. Apoi i vzu n ochiul minii pe amndoi, unul lng altul, i se pomeni gemnd. Nici nu se puteau compara, iar Caroline puse toate acele gnduri ridicole pe seama oboselii.

CAPITOLUL 6

Caroline hotrse s discute cu Charity despre Paul Bleachley dimineaa, dup ce verioara ei se odihnea bine. Intr n camera ei ca s-i ureze noapte bun i o gsi aezat n pat, plngnd cu faa ntr-o pern dolofan pe care o strngea la piept. - Ai avut dreptate tot timpul, i spuse Charity, printre suspine. N-a fost deloc onorabil. Am cele mai dumnoase gnduri, Caroline. Aa a mai vrea s vii cu mine, s-l gsim i s-l mputi! Caroline zmbi, aezndu-se pe marginea patului. - Asta e ntr-adevr un gnd dumnos, fu ea de acord. Dar eu am fost cea care s-a nelat n privina lui Bleachley,nu tu, Charity. De-acum ncolo, am s te ascult ori de cte ori e vorba de brbai. Instinctele tale n-au dat gre. - M tachinezi? tergndu-se la ochi cu faa de pern, verioara ei se ndrept puin de spate. - Ai aflat ceva, nu-i aa? Spune-mi! - Bleachley a fost rnit n explozia de la Boston. Mai ii minte noaptea aceea, Charity? Cnd a luat foc portul, i vedeam vlvtile de la fereastra dormitorului? 37

- Da, sigur c-mi amintesc. O, Doamne, spune-mi repede ce i s-a ntmplat! Chinul lui Charity o fcu pe Caroline s-i povesteasc n grab toat ntmplarea. - i acum, ce s fac? ntreb verioara ei, la sfrit. Bradford i-a spus c nu-i primete nici mcar prietenii. Bietul meu Paul! Prin ce suferin trebuie c trece! i ncepu s plng din nou, fcnd-o pe Caroline s se simt complet neputincioas. Timp de cteva minute, Charity plnse ntruna, udndu-i leoarc perna. Caroline o ascult pn nu mai putu suporta. ncerc nnebunit s se gndeasc la un plan - pn cnd, n sfrit, i veni o idee. - Dac ai terminat cu lacrimile, cred c exist o cale, spuse ea, zmbind. nseamn c va trebui s-i cer o favoare lui Bradford, dar n-am ncotro. - Ce anume? ntreb Charity, strngnd-o din rsputeri de ambele mini. - Ideea e s-l prindem pe Paul singur i s-l convingem c-l iubeti, nu? Charity ddu din cap cu atta agitaie, nct prul i se desfcu din cretet. - Bradford ne va ajuta s intrm la el; continu Caroline, tot mai nsufleit. O s am eu grij de asta. Restul va depinde numai de tine, Charity. Planul meu i va cere s joci un rol dificil. N-ai voie s fii drgu! Altfel, vei distruge totul. - Nu neleg... recunoscu verioara ei, ncruntndu-se. - Mai ii minte dimineaa cnd l-am adus pe Benjamin n cas? - Da. M-am speriat aa de tare, cnd am intrat n buctrie i l-am vzut aezat acolo, cu cuitul n mn! - Dar n-ai artat c i-era team. i nici fraii ti n-au fcut-o. Mai tii cum s-a prezentat Caimen i cum a insistat s-i strng mna lui Benjamin? - Da, dar ce legtur au toate astea cu Paul? - Las-m s termin, insist Caroline. Benjamin era att de suspicios cu noi, ns toat lumea se purta de parc ar fi fost cel mai firesc lucru s-l gseasc acolo. Apoi a venit i mama, i-a aruncat o singur privire i imediat a spus c-i va ngriji tieturile. Bietul Ben n-a mai avut nicio ans. Pn s scoat o vorb, l-a bandajat, la osptat i l-a culcat n pat. Dac in bine minte, nici mcar n-a dat drumul cuitului. Cred c-n prima zi a dormit cu el n mn. Zmbi, gndindu-se ct compasiune artase mtua ei, apoi continu: - i-acum, dac-l lai pe Paul s observe ...vreau s zic, dac ari mcar un dram de compasiune sau mil, ei bine, ai s strici totul. i explic mai departe i, cnd termin, era convins c aveau s reueasc. Mai sttur de vorb o or, pn cnd Caroline anun c trebuia s se mai i odihneasc. - Dar n-am discutat despre bal, Caroline. tii c a fost acolo i unchiul tu, Franklin, i nici mcar n-a venit s te cunoasc? Da, l-am vzut! insist grbit Charity. Cellalt unchi al tu, marchizul - ce btrn scump! mi l-a artat pe Franklin, apoi i-a fcut cu mna ca s-l cheme, dar Franklin ne-a ntors spatele i s-a ndeprtat. - Poate c nu te-a vzut, presupuse Caroline. - M rog, e drept c n-aveam ochelarii, dar am vzut cum se ncruntase. Nu era chiar att de departe. Mi s-a prut foarte ciudat, dar tu ai spus de-attea ori c englezii sunt nite oameni sucii, nct voi considera c aa i se explic grosolnia. - Rmne de vzut, rspunse Caroline, ridicndu-se. Somn uor, Charity. Era trecut de ora trei dimineaa, cnd Caroline se culc n sfrit. Avea mintea plin de ntrebri, toate numai despre Bradford. De ce era un asemenea miracol c zmbea din nou? Trebuia neaprat s-l ntrebe. i adormi, cu zmbetul pe buze. *** Caroline se trezi la crpatul zorilor, ca de obicei, dezgustat de sine nsi. Dormise doar patru ore, iar cearcnele de sub ochi o artau clar. Lu pe ea o rochie de ora bej, apoi i leg prul la spate i se duse jos, s caute un ceai fierbinte. Sufrageria era goal, aa c porni pe culoar i n cele din urm gsi buctria. O femeie, probabil buctreasa, sttea pe un scaun, lng vatra. Caroline i anun prezena, apoi se uit prin jur. Fu ngrozit la vederea prafului i a celorlalte mizerii care acopereau pereii i pardoseala. 38

- M cheam Marie, i spuse buctreasa, i asta-i prima mea sptmn aici. Vd c nu v place, da' nc n-am avut timp s fac curat, declar ea, pe un ton agresiv. Caroline i arunc o privire tioas, iar atitudinea femeii se schimb ncet. - Mai bine s v spun ce mi s-a-ntmplat. Iar am ars carnea. Acum n vocea ei nu se mai simea nici urm de ostilitate; se vedea clar c era necjit. - Aici e ca-ntr-o cocin, replic fata. - Nici pinea nu se poate mnca, urm buctreasa. O s m dea afar, i-atunci ce-am s m fac? i ncepu s plng, tergndu-se la ochi cu marginea orului murdar. Caroline nu prea tia cum s reacioneze. Femeia arta destul de jalnic. - Nu i s-a explicat ce ndatoriri ai, nainte s primeti slujba? ntreb Caroline. Drept rspuns, buctreasa se puse pe plns i mai abitir. - Calmeaz-te! o admonest sever Caroline. - Am minit, i Toby m-a ajutat cu scrisoarea de recomandare, recunoscu femeia, sughind. N-a fost cinstit, tiu, da' aveam nevoie disperat de munc i altceva n-am tiut ce s fac. Leafa lui Toby nu-i de-ajuns ca so scoatem la capt, nelegei, i mai am i eu nevoie de-un gologan n plus, ca s-i dau de mncare la micuu' Kirby. - Cine-s Toby i Kirby? se interes Caroline, mai mblnzit. - Brbatu' i biatu' meu. Gtesc pentru ei i nici nu se plng, i-am crezut c i la conte o s-i plac. iacuma o s m dea afar i nu tiu ce-o s mi se-ntmple! Caroline sttu un moment privind-o. Prea voinic, dei era cam slab, i arta ca o femeie cinstit, mcar pentru c-i recunoscuse nelciunea. - O s-i zicei la tatl dumneavoastr? ntreb Marie, frmntndu-i ortul. - Poate ajungem la o nelegere, rspunse Caroline. Ct de mult ai dori s-i pstrezi slujba asta? - A face orice, orice! se repezi femeia. Dup expresia nsufleit din ochii ei, Caroline i ddu seama c nu era cu mult mai vrstnic dect ea. Nici pielea nu-i era ridat. Doar ochii-i preau btrneti, foarte mbtrnii i obosii. - L-ai cunoscut pe prietenul meu, Benjamin, nu-i aa? o ntreb ea. Marie ddu din cap. - Am auzit c se ngrijete de sigurana dumneavoastr. - Da, aa e, confirm Caroline. Dar se pricepe i la buctrie. i voi cere s fac el de mncare, iar tu ai s te uii i-ai s nvei. Buctreasa ddu iar din cap, fgduind s fac tot ce-i cerea Benjamin. O or mai trziu, Contele de Braxton intr n sufragerie. Caroline sttu cu el n timp ce-i lua cel mai delicios mic dejun din viaa lui. Apoi parcurser mpreun mesajele sosite n acea diminea. - i-am spus c Ducele de Bradford va trece pe-aici azi dup-amiaz, la ora dou? ntreb contele. - La dou! exclam Caroline. Dar pn-atunci nu mai sunt nici mcar dou ore! Trebuie s m schimb imediat! Tatl ei ddu din cap, apoi i mai strig: - Disear, mergem la un dineu dat de Vicontele Claymere i familia lui! Caroline se opri n u. - Claymere nu e acel gentleman nendemnatic pe care l-am cunoscut asear? Cnd tatl ei confirm, fata i ddu ochii peste cap. - Atunci, nu trebuie s-mi iau rochia ivorie. Sigur o s-mi verse ceva pe ea. Pcat c nu se mai poart negrul, mai adug ea, peste umr. *** Bradford sosi cu cincisprezece minute ntrziere. Arta n plin form i era mbrcat n echipament de clrie. Caroline i ridic poala fustei, artndu-i pantofii de piele albastr, fcnd o reveren formal. - Ai ntrziat, my lord. Ce v-a reinut? Tonul ei oficial l fcu s zmbeasc. - Iar tu eti gata prea devreme. Nu tii c o lady trebuie s-i lase curtezanul s atepte cel puin douazeci de minute, ca s nu dea impresia c arde de nerbdare s-l vad? 39

- Iar dumneata eti curtezanul meu? ntreb Caroline, pornind spre el. Bradford i vzu lucirea rutcioas din ochi i se pomeni dnd din cap. - i tu? Arzi de nerbdare? - Desigur, rspunse Caroline. Am aflat c eti bogat i respectat, deci e firesc s fiu nerbdtoare. Nu asta crezi? Expresia lui, care prea extrem de stnjenit, o fcu s rd. - Nici nu te-am salutat cum se cuvine, i ai i nceput s faci haz pe seama mea, oft Bradford. - Dar tocmai ne-am salutat! l contrazise Caroline. n regul, oft ea, vd c n-ai chef de glume, i-n plus, am s-i cer ceva important, nainte de a sosi tatl meu. Am nevoie de o mic favoare, Bradford, i dac vei fi de acord, am s-i rmn ndatorat pe vecie. i, mpreunndu-i minile n poal, i atept rspunsul. - Pe vecie? repet Bradford, nlnd o sprncean. Cam mult, pentru o datorie. - Am exagerat, recunoscu Caroline. A dori s ne escortezi, pe Charity i pe mine, acas la Paul Bleachley, i s aranjezi s fim primite. Bradford cltin din cap, dezolat c trebuia s-o refuze. - Paul nu va accepta niciodat. - Nu, n-ai neles, insist Caroline, ridicndu-se iar i ncepnd s se plimbe, cam agitat. De fapt, e chiar obligatoriu ca Paul s nu tie c venim. Altfel, sigur c ar refuza! Planul meu e s-l lum prin surprindere. Se opri n faa lui Bradford, zmbind. - E chiar foarte simplu, spuse ea. Cnd Bradford se ncrunt din nou, simi c ncepea s-o ajung frustrarea. Tatl ei trebuia s apar din moment n moment, i voia s termine toate aranjamentele nainte. i propti minile n olduri. - Planul meu ... ncerc ea s-i explice. Nu m gndesc dect la verioara mea... i la Paul, desigur ... Fac numai ce e mai bine pentru amndoi. n sfrit, obinu o reacie, Bradford izbucni n rs. - i numai tu tii ce e mai bine pentru ei? ntreb el. - Mereu rzi de mine! mormi Caroline, dezndjduit. Apoi i auzi tatl cobornd scara i se repezi s continue: - Te rog, accept! Trebuie s ai ncredere-n mine, Bradford! Zu c tiu ce fac! i ddu seama c se ruga de el, aa c-i ndrept spatele, ncercnd s redevin ferm. - N-am s m las abtut din drum doar ntrziat, cel mult, opti ea. Aceleai cuvinte i le spusese i Bradford n seara trecut, dei vorbind despre cu totul altceva. Contele intr n camer i le zmbi. Bradford rdea, iar Caroline prea foarte mulumit de sine. i petrecur ora urmtoare conversnd diverse. Tatl Carolinei nu avea de gnd s plece naintea lui Bradford, iar fata nu gsea nicio cale de a mai rmne singur cu ducele. La plecare, amndoi l conduser pn la u. - Abia atept s primesc un mesaj de la dumneata, spuse aluziv Caroline. Nu mai trziu de mine diminea, adug ea, altfel voi fi nevoit s fac alte aranjamente. - Te duci la cheful lui Claymere disear? l ntreb contele pe Bradford. Cred c va fi o petrecere interesant. Micua Clarissa va cnta la spinet, iar sora ei, cu vocea. Bradford nici nu s-ar fi putut gndi la ceva mai amuzant. - Eu am s-mi pun orul buctresei, pentru ca vicontele s nu-mi distrug rochia, interveni Caroline. Tatl ei o privi mustrtor, n sensul c nu se cuvenea s spun aa ceva, fcnd-o s-i coboare ochii, ruinat. Lui Bradford, i schimb, i plcu gluma. - Vom veni i noi, Milford i cu mine, promise el, chiar n timp ce se ntreba cum s obin o invitaie de la Claymere. tia c vicontele voia s-o curteze pe Caroline, i nu putea ngdui aa ceva, desigur. Nimeni nu urma s-o aib pe Caroline Richmond, dect Jered Marcus Benton. *** - Aici toate petrecerile ncep dup ora de culcare? i ntreb Caroline tatl cscnd. Balansul trsurii o fcea s adoarm. - Eti obinuit s te trezeti devreme, spuse Charity. Eu am dormit pn la amiaz i m simt minunat. Caroline, mai ciupete-i puin obrajii. Eti palid. 40

Caroline se supuse, cscnd nc o dat. - Cred c-n seara asta o s v distrai bine amndou, anun contele. Familia Claymere e de foarte bun calitate. V-am spus c surorile mai mici ale vicontelui au s ne cnte? Dnd din cap, Caroline nchise ochii, ascultnd conversaia dintre tatl i verioara ei. Charity era n culmea entuziasmului, cci mesajul lui Bradford sosise n cursul serii. Era mzglit cu litere apsate, scurt i la obiect, spunnd c avea s soseasc a doua zi diminea la ora zece i s le conduc pe amndou acas la Paul Bleachley. Pe ultimul rnd, ntreba: "Atta consideraie i-e de ajuns?" Dup ce primise acordul lui Bradford, Caroline i explicase tatl ei situaia. Acesta se nvoise s-o lase, adugnd ns c trebuia s se ntoarc acas pn la ora unu, ca s poat lua ceaiul de dup-amiaz la unchiul ei. Bradford nu ajunsese naintea lor, iar Caroline fu cam dezamgit. Dar vicontele o inea ocupat i treaz. O clca mereu pe picioare, iar scuzele lui erau mai dureroase dect paii. Pur i simplu nu tia cnd s se opreasc, iar pe Caroline atta amabilitate o scotea din mini. Cu cteva minute nainte de a ncepe recitalul, sosi i Bradford. Caroline sttea aezata n ultimul rnd, ntre tatl ei i Charity. Nu era un aranjament ntmpltor. i luase pe amndoi cu fora lng ea, pentru ca vicontele s fie nevoit s se aeze n alt parte. Micua Clarissa avea cam cu douzeci i cinci de kilograme peste greutatea normal. Se pregti ndelung, apoi ncepu s cnte, i mai ncepu o dat, i nc o dat, pn cnd Caroline pierdu numrul nceputurilor. Biata fat i ddea toat silina, dar abia se pricepea. Caroline nchise ochii, ncercnd s asculte - i adormi. Bradford sttea rezemat de perete, cutnd s-i ascund gndurile. Jur c dac fata aia mai ncepea o singur dat, avea s sar peste toi spectatorii, s-o nhae pe Caroline i s se repead cu ea pe u afar. Milford intr n salon, ddu ocol grupului i se opri lng prietenul su. - De ce zmbeti? l ntreb ncet. - Pentru c sunt aici, suferind masacrarea asta a lui Mozart, numai ca s fiu aproape de Caroline, recunoscu Bradford. - i unde e? se interes Milford, privind n jur. Bradford se uit spre ultimul rnd i ncepu s rd. Cteva persoane l privir, aa c le salut, ncercnd s-i pstreze privirea plictisit. - E la mijlocul ultimului rnd, i doarme tun. - ntr-adevr, chicoti Milford. Deteapt fat. Caroline dormi pe tot parcursul recitalului. Urm o scurt pauz, n timpul creia Clarissa i atept sora s pregteasc partiturile. Contele de Braxton profit de ocazie pentru a-i schimba locul, dornic s-o asculte pe Catherine Claymere. Vicontele promisese c era minunat i avea o voce limpede, de sopran. Cnd Charity i urm unchiul, Bradford i Milford se aezar pe locurile lor, ncadrnd-o pe Caroline. - S-o trezim? se interes alene Milford. - Numai dac ncepe s sforie, replic Bradford. Doamne, frumoas mai e cnd doarme! - nc n-ai reuit s i-o scoi din minte? Bradford nu spuse nimic. La nceput, intenionase s-i ia ce dorea, apoi s i-o lase altuia, iar acum acest plan l irita. Fu scutit de orice rspuns, cnd Clarissa atac uvertura pentru sora ei. Suna aproape plcut; pn cnd Catherine deschise gura. Sunetul era ascuit ca al unui cui mncat de rugin, dar Bradford se bucur, cci zbieretele ei o trezir pe Caroline. Fata tresri vizibil i se ag de coapsa lui Bradford, cu o exclamaie. Apoi i aminti unde se afl i ce se ntmpl. Roi, mai mult pentru c adormise, dect din cauza odioasei sale reacii fa de femeia care chiria ca o pasre prins-n la. Bradford i acoperi mna cu a lui, i abia atunci Caroline i ddu seama unde i-o aezase. Cu o privire nemulumit, i retrase mna, apoi se ntoarse s-i zmbeasc lui Milford. - nva-m i pe mine cum faci, ca s pot dormi pn se termin calvarul sta, i opti el. Caroline se aplec s aud mai bine, dar se pomeni tras napoi de Bradford. - Fii cuminte, bombni ea. Ce-o s cread lumea? - C mi te revendic, replic ducele, ncepnd s-i maseze ceafa. - Prietenul tu n-are pic de maniere, i se plnse Caroline lui Milford. - I-am spus-o i eu, cu nenumrate ocazii, rspunse acesta n oapt. 41

i ddu seama, dup expresia lui glumea, c n-avea s obin niciun ajutor, i oft exasperat. Apoi ncerc s se ridice ca s-i schimbe locul dar Bradford, nu o ls s se mite! O aps uor pe umeri. - Doresc foarte mult s fiu scuzata, murmur Caroline. ncerc s-l intimideze cu privirea, dar ducele nu fcu dect s-o priveasc la rndul lui, cu un zmbet strmb care-i nmuia inima. Cnd Catherine termin de cntat, se auzi o rund de aplauze politicoase. Cteva persoane ddura s se ridice, inclusiv Bradford i Caroline, dar Catherine ncepu nc un cntec. Toi se prvlir la loc pe scaune - cu excepia Carolinei, care profit de ocazie i se ndeprt. Zmbea, cci Bradford n-o mai putea opri. Dup ce ntreb o camerist unde putea s se aranjeze, urc grbit scara. Prin holul de jos circulau cteva persoane, dar cel de la etaj, n chip ciudat, era pustiu. La captul unui coridor lung, Caroline gsi camera de toalet. nuntru se afla o oglind lung, i-i corect nfiarea pe ndelete. Cnd deschise ua, holul era pustiu. Cineva stinsese lumnrile dintre camera de toalet i scar. Carolinei i se pru straniu, i porni cu pas prudent napoi. Tocmai ajunsese n capul scrii, cnd i se pru c aude un sunet nfundat n spatele ei. Vru s se ntoarc, punndu-i mna stng pe balustrad, i deodat se simi mpins nainte. Nu avu timp nici mcar s ipe. Zbur efectiv prin aer, ncercnd nnebunit s se in de balustrad. Cotul ei lovi balustrada, absorbind aproape tot impactul, apoi czu n posterior, cu o bufnitur. Un pantof i se ag n poala rochiei, sfiindu-i-o, dar asta n-o preocupa la fel de mult ca ruptura ngrozitoare a decolteului. i ddu seama ce i se ntmplase cnd se prinsese instinctiv de cot, din cauza durerii. Cumva, degetele i se ncurcaser n panglica petrecut prin corsaj. Rmase aezat pe trepte, cu prul rvit n jurul umerilor i junghiuri de durere prin tot trupul. Picioarele i tremurau, dar se strdui s se ridice, inndu-se de balustrad, n timp ce cu mna cealalt ncerc si aranjeze ct de ct corsajul. Singura consolare era c nimeni n-o vzuse. ncet, durerea i trecu, dei nc mai avea senzaia c o mie de mini tocmai ncetau s-o loveasc. Apoi, o cuprinse furia. Caroline se ntoarse, cu un geamt de durere, pentru a privi n susul scrii. Aceasta era foarte lung. i-ar fi putut rupe gtul! n clipa urmtoare, nelese totul: cineva voise ca ea s-i rup gtul. Cel care o gsi fu Bradford. Vznd c nu se ntorsese imediat n salon, ncepuse s se agite, pn cnd Milford l privise dezaprobator. - De ce ntrzie? mormise Bradford. Apoi se gndise c putea fi reinut de vreun curtezan, aceast idee fcndu-l s sar n picioare fr a-i prezenta scuze lui Milford, pe care-l clcase pe pantof. Curios, prietenul su l urmase, ncercnd s nu se strmbe prea tare la auzul unei acute spulberate de Catherine Claymere. - Ce Dumnezeu ...? Bradford se opri la baza scrii, nedumerit. Caroline arta de parc tocmai trecuse printr-o zbenguial viguroas n fn. Nu-i lipseau dect paiele agate n pr - i, i spuse el cu cinism, brbatul care o smotocise. tia c era o concluzie pripit, dar pieptul ei era mai mult afar dect nuntru, iar rochia rupt arta c i se ntmplase ceva. N-avea niciun sens i totui... Caroline i urmrea jocul emoiilor pe fa, pn decise c Bradford i Milford o priviser destul. i terse lacrimile de la colurile ochilor i spuse: - Adevraii gentlemeni n-ar csca gura, ci ar oferi o mn de ajutor. Bradford reacion primul. i smulse braul din mna lui Milford, care ncercase s-l rein, i porni pe trepte. - Las-o s-i explice, Bradford, insist Milford ntr-o oapt furioas, urmndu-l, n timp ce se apleca s ridice din drum unul dintre pantofii Carolinei. Bradford ncerc s-i compun o expresie stpnit, dar era att de furios nct tia c nu reuea. Nu voia dect s pun mna pe canalia care fcuse asta - i ct mai repede! i scoase redingota i o puse peste umerii Carolinei. - Cine-a fost sus cu tine? ntreb el, cu un calm neltor. 42

Caroline ridic privirea spre Milford, spernd ca acesta s-i explice comportamentul straniu al prietenului su, i-i vzu pe fa ngrijorarea. Bradford o apuc de umeri. Chipul i radia de furie. Vocea Catherinei Claymere continua s rsune prin ui, tot mai ascuit. - Mai bine s-o ducem de-aici nainte ca putoaica aia a lui Claymere s termine. Cei de-acolo vor cu disperare s scape, ncerc Milford s destind atmosfera. Caroline se ntoarse spre el, nelund n seam strnsoarea minii lui Bradford. - Ce crede c s-a ntmplat? Milford ridic din umeri, n timp ce Bradford o cuprindea n brae. - Spune-i lui Braxton c fiica lui i-a rupt rochia, i o duc acas, ordon el scurt. Apoi o privi pe Caroline. - Cnd ajungem afar, mi spui numele nememicului care i-a fcut asta, i am s... - Crezi c m-am ntlnit sus cu un brbat? Dintr-o dat, totul ncepea s devin clar, iar Caroline fcu ochii mari. Crede c m-am ntlnit sus cu cineva i c am... Bradford porni grbit n josul scrii, dar Caroline l prinse de umeri. - Bradford, i spuse, ncercnd s-i ntoarc obrazul spre ea, am czut pe scar! Imediat se nfurie pe sine pentru c-i ddea explicaii. - Desigur, asta a fost dup aventura mea secret. Omul a fost de-a dreptul incredibil... i aa de rapid! se rsti Caroline. l auzi pe Milford rznd n spatele ei dar nu-l lu n seam, continund s-l ntrte pe Bradford. - i avea cele mai bizare idei! Auzi acolo, a insistat s-mi rup poalele rochiei i s-mi atace picioarele! E un mod cam neobinuit de a-i arta afeciunea, nu crezi? - Ai de gnd s vorbeti mai ncet? i ceru Bradford, pe un ton mai puin tios, i de pe chip i dispruse asprimea. Parc-ai fi fata lui Claymere. Ajunseser la ua din fa, iar Milford se grbi s le-o deschid, apoi i nsoi afar i o nchise n urma lor. Avea s-i transmit lui Braxton mesajul lui Brad, dar numai dup ce-l vedea plecnd. Nu voia s piard nimic. Avea o presimire n legatur cu ei i dorea s afle dac era ntemeiat. - Te-ai fi putut rni, mormi Bradford. l auzi pe Milford chicotind i se ntoarse spre el. - Putea s moar, omule. - M-am rnit, ntr-adevr, interveni Caroline. M-am lovit la cot i am czut n... - Ce s-a ntmplat, iubito? o ntreb el. Pori i tu ochelari, ca i Charity? - A fost ngrozitor, mrturisi ea cu ochii umplndu-i-se de lacrimi. i nu i-am dat permisiunea s-mi spui "iubito". Chiar atunci sosi trsura lui Bradford, iar Milford se grbi s le deschid ua. Dup ce pornir, Caroline ncepu s tremure din nou. - Nu cred c se cuvine s te uii aa la mine opti ea. - Niciodat n-am fcut ce se cuvine, replic Bradford, pe un ton suav. Iar asta e una dintre cerinele tale pentru un peitor, nu? S nu-i pese de ce gndete lumea. - Nici drgu nu eti, ncerc disperat Caroline s risipeasc vraja care o nvluia. - i de ce-ai ajuns la concluzia asta? ntreb el nlnd o sprncean. - Pentru c ai crezut c fcusem ceva necuviincios. Nu mai face mutra asta nevinovat Bradford! continu, vzndu-i zmbetul mucalit. - Doar pentru un moment, i n-am crezut c i tu te purtasei necuviincios, i explic el, aranjndu-i tandru prul pe umr. Credeam c altcineva ncercase s profite de tine. Caroline cltin din cap. - ntotdeauna crezi tot ce poate fi mai ru despre ceilali? se ncrunt ea. Nici asta nu-i foarte frumos. Bradford oft ironic. - Gseti mcar ceva atrgtor la mine? o ntreb, mngindu-i obrazul cu degetul. Simind c i se fcea piele de gin pe brae, Caroline ncerc s-i nlture mna. Voia, mai mult dect orice pe lume, ca Bradford s-o srute. 43

- mi place cum m srui, opti ea. E ngrozitor de necuviincios c recunosc? n loc s-i rspund, Bradford i cuprinse obrajii n palme i o trase spre el. Gura lui o atinse pe a ei uor ca pana, smulgndu-i un oftat de mulumire. Simi nevoia s-o srute din nou, spunndu-i c era ultimul lor srut din seara aceea, iar cnd limba lui o ntlni pe a ei, cnd excitaia fierbinte explod cu patim crud, tiu c nu se mai putea opri. Degetele lui i trasar o dung fierbinte n josul gtului suplu, ovir o fraciune de secund, apoi i continuar drumul pn ajunser la snii plini i moi. i orice intenii de a se purta ca un gentleman i se risipir. Caroline ncerc s resping aceast nou intimitate, n timp ce se lupta cu senzaiile. Gura lui Bradford i coborse pe gt, respiraia lui era cald i senzual, sub ureche, iar limba lui o scotea din mini. Apoi gura i gsi snii, iar Caroline nu-l mai putu opri. Simea c plutea n braele lui, i se ls prad valului de emoii. - Caroline, eti att de minunat... opti Bradford, cu glasul ngroat de dorin. Att de ginga... Ai fost fcut pentru dragoste ... Limba lui i ncercuia sfrcul unui sn n timp ce cu mna i-l mngia uor pe cellalt Pe Caroline ncepea s-o chinuiasc o nevoie pe care n-o putea defini, n-o putea nelege. O speria, acea dulce tortur, i ncepu s se zbat cu adevrat. - Bradford, nu! Trebuie s ne oprim ... Bradford o amui cu un srut prelungit, arztor, i-i schimb poziia, astfel nct Caroline i simi duritatea lng trupul ei. Dndu-i seama c mici nu se gndea s nceteze, deveni i mai alarmat. - Te doresc, Caroline, cum niciodat n-am mai dorit o femeie... Rochia i se ridicase, iar mna lui i mngia coapsa. Se simea ca ars cu fierul rou, att de fierbinte-i era atingerea. Se smulse de lng el cu respiraia la fel de ntretiat ca a lui, dei pasiunea i fusese nlocuit de furie. - Trebuia s te opreti nainte de a ajunge att de departe, opti ea. Cuvintele ei avur nevoie de cteva momente pentru a ptrunde prin ceaa ptima care nvluise mintea lui Bradford. Cnd reui ct de ct s-i recapete controlul, Caroline se mutase pe bancheta din faa lui, strngndu-i din nou redingota peste rochia rupt. Trsura trecu peste o groap, pe una dintre strzile lturalnice care duceau spre casa tatlui ei, iar Caroline scrni din dini, cnd fu aruncat n loc. Nu credea c-avea s mai suporte mult timp durerea. - De ce naiba gemi? ntreb furios Bradford. - M doare, se rsti ea. - Bine. i pe mine m doare. - i de ce te doare? - i arde de glum? M doare fiindc m-ai fcut s te doresc. Eti chiar att de netiutoare? aproape c strig el, aplecndu-se nainte, ncruntat. - Eram netiutoare pn cnd ai profitat de mine. Credeam c eti un gentleman i c te vei opri, nainte de a-i permite asemenea ... liberti! Un gentleman! repet Caroline, cu vocea tremurndu-i de ruine. M doreti! Ha! Ce-oi fi avnd n minte, Bradford? ncepuse s ipe, dar nu-i psa. Furia i alung golul din stomac, iar piciorele ncetaser s-i mai tremure. - Pui prea mult pre pe tine nsui, i rspunse Bradford. M ndoiesc c mi-ai putea reine interesul mult vreme. O noapte ar fi de ajuns ca s scap de atracia asta. Cuvintele lui o dureau, dar mai curnd ar fi murit dect s-o arate. - i care sunt inteniile tale? l ntreb, cu voce joas i hotrt. S m ai, i pe urm s treci la alta? Chiar am avut ncredere n tine, s tii! i am fost o proast! Bradford i distinse suferina n ochi, iar furia i se risipi ca prin farmec. Pentru prima dat n viaa lui, se simea vinovat. - M-am purtat ca un gentleman, pn cnd mi-ai luat minile, Caroline, murmur, spernd s fie clar c-i prezenta scuzele. - Vrei s spui c eu sunt de vin? l ntreb ea, nencreztoare. - Caroline, nu te mai purta de parc tocmai i-a fi luat virginitatea, se rsti Bradford. Am vorbit n focul pasiunii. - Deci, s nu ascult ce spui? se ncrunt Caroline. S n-am ncredere n tine? - ncrederea n-are ce s caute ntre un brbat i o femeie, dict el, cu glasul din nou aspru. 44

- Nu poi iubi pe cineva dac n-ai ncredere, insist Caroline, nedumerit. Niciodat nu m-a putea cstori cu un brbat care n-ar avea ncredere n mine. - i te-am cerut eu n cstorie? - Nu, i nu vd niciun motiv pentru ca aceast atracie s continue, Bradford. Ceea ce doresc eu, tu nu-mi poi da. i de vreme ce tocmai am stabilit c nu avem niciun viitor mpreun, cred c e mai bine s ne lum rmas-bun. - Perfect, rspunse el, imitndu-i tonul. Chiar n timp ce rostea acest cuvnt, i ddu seama c-i era imposibil s-o prseasc. Dumnezeule, ct l mai zpcea de cap! - i doreti un prost. Caroline nu-i rspunse. Trsura se opri n faa casei, i ncerc s deschid ua. Dar picioarele lui i se ncurcaser n poala rochiei, iar aceasta se rupse i mai mult. Bradford cobor din trsur, apoi o lua pe Caroline n brae. Nu i se mpotrivi, dei pe fa i se citea nemulumirea. - Mine ai s fii cam eapn, coment el. Caroline se gndi s-i spun c fusese mbrncit, dar alung imediat ideea. ncepea s cread c zgomotul auzit n spatele ei fusese doar o prere. Era obosit - i nu voia s discute cu Bradford posibilitatea alarmant c cineva ar fi vrut s-i fac ru. Deighton le deschise ua, n timp ce Bradford continua s bombne. Pentru un om de vrsta lui, se dovedea iute de picior. Sri ntr-o parte, fcndu-i loc lui Bradford s se repead nuntru, cu Caroline n brae. - Cred c-ar trebui s-i faci o pereche de ochelari ct mai rapid posibil, remarc Bradford, n timp ce-l urma pe Deighton pe scar, innd-o pe Caroline ntr-o strnsoare aproape la fel de dureroas cum fusese i cztura. Ai nevoie de un paznic, Caroline. - Vorbete mai ncet, i ceru ea. i n-am nevoie de niciun paznic. - Ba ai nevoie, de cineva care s te apere de tine nsi. - Te oferi pentru funcia asta? Bradford rmase ncruntat, iar Caroline se repezi s continue: - Mai degrab a accepta s fiu n mijlocul unei haite de lupi, dect sub protecia ta. A avea anse mai mari de supravieuire, adug ea, cu patim. - O hait de lupi? repet Bradford, cu o und de amuzament n ochi. - Ai neles ce-am vrut s spun, mormi Caroline. Dac drumul din seara asta cu trsura a artat cum eti n stare s m aperi ... - Caroline, ipi, remarc el, indicndu-l cu capul pe Deighton. Alarmat, Caroline continu mai ncet: - Ascult-m bine, Bradford. Am terminat unul cu cellalt. O s aib grij Benjamin de protecia mea. Deighton deschise ua dormitorului i pi ntr-o parte. Mary Margaret sttea ntr-un balansoar, lng fereastr, dar cnd i vzu stpna sri n picioare i se repezi spre ea. - Afar. Acest cuvnt efectiv o catapult pe Mary Margaret pe u. Nu ezit nicio clip, ceea ce o nfurie i mai mult pe Caroline. - Nu-i da tu ordine cameristei mele! ceru ea, n timp ce o privea pe Mary Margaret cum nchidea ua n urma ei. Dac strig, Benjamin va fi aici ct ai clipi din ochii tia ai ti cinici, i te-ar, fia n buci nainte s sufli o vorb. - Atunci, cheam-l! Provocarea era clar, iar Caroline se dezumfl imediat. Bradford o duse spre pat i o puse pe ptur. ncerc s fie ct mai atent, dar Caroline slt totui de dou ori nainte de a rmne nemicat. - Am zis s-l chemi. - N-am s-l chem, rspunse Caroline, scond de sub ea redingota lui Bradford, fr s-i pese c rochia rupt lsa s se vad mai mult dect era decent. i acum, scutete-m de prezena dumitale. Sper s nu te mai vd niciodat. 45

Bradford nu lu n seam redingota i se aplec, imobiliznd-o pe Caroline ntre brae, cu chipul la doar cteva degete distan de faa ei. - i acum, ascult-m bine, mica mea adversar. Ceea ce e ntre noi nc nu s-a terminat. Te voi avea, ntr-un fel sau altul. Dac asta nseamn cstorie, atunci ne vom cstori. Dar vom juca dup regulile mele, Caroline Richmond, nu dup ale tale. nelegi ce-i spun? - Cnd infernul va urca la cer, my lord, replic ea cu patim. Cnd Coloniile vor anexa Anglia, cnd Regele George va abdica, i mai ales, cnd neamurile proaste vor deveni gentlemeni, i cnd odiosul Duce de Bradford va nva - ce-i aia consideraie. Cu alte cuvinte, Jered Marcus Benton, n-am s fiu niciodat a dumitale. nelegi i dumneata ce-i spun eu? nchise ochii, n ateptarea exploziei. Cnd colo, auzi un murmur gutural, care o nedumeri. Cnd se uit din nou, vzu c Bradford abia i stpnea rsul. - Zu c ar trebui s te ia cineva deoparte i s-i explice cnd eti insultat, my lord. Poate reuete Milford s te nvee. Cu siguran, pare opusul dumitale - dei, cum te poate considera prieten, nu-s n stare s pricep. Eti un om aa de nesuferit i nenduplecat! - Nenduplecat!? Tocmai am nclcat un legmnt pe care l-am fcut cu ani n urm, i numai din cauza unei femei, nrvae, cu ochi violei, care mi-a luat minile. n doar dou sptmni, mi-ai ntors toat lumea cu susu-n jos. Caroline se ncrunt, ntrebndu-se la ce jurmnt fcut cu ani n urm se referea. i ce legtur avea cu ea? Dar nu apuc s ntrebe. Gura lui Bradford o captur brusc pe a ei, ntr-un srut care-i solicita ntreaga atenie. ncerc s-i in gura nchis i-i mpinse umerii din rsputeri, dar fr niciun rost. Nu putea ignora ceea ce-i fcea. Era prins ntre braele sale, cu gura capturat de a lui. Doar un ultim srut, i spuse Caroline, n timp ce-l cuprindea pe dup gt - doar un srut de rmas-bun. Se ls n voia lui Bradford, i-l auzi oftnd. Drept rspuns, oft la rndul ei, cnd Bradford se ndeprt, fr tragere de inim, i se ridic. - A fost un srut de rmas-bun, Bradford, opti ea. i simea buzele nvineite i umflate, iar ochii-i erau plini de lacrimi. Era extenuat de evenimentele acelei zile obositoare, i spuse ea, privindu-l cum se ndrepta spre u. n niciun caz nu plngea fiindc Bradford pleca din viaa ei. - Da, iubito, rspunse el din mers. i luase redingota i o ducea pe umr. - La revedere, mai spuse, deschiznd ua. Pe mine. Doamne, dar ncpnat mai era! Nu se neleseser c n-aveau s mai continue relaia aceea? C nu-i putea atepta niciun viitor mpreun? - Omul sta m nnebunete de cap, mormi Caroline. Se ridic i-i scoase repede rochia. Mary Margaret i pusese pe pat halatul albastru, i-l lu pe ea, ntrebndu-se unde se dusese micua camerist rocovan. Probabil tremura de fric n vreun col, i numai fiindc Bradford se rstise la ea. Nu tiuse c dragostea putea cauza atta dezndejde, atta nefericire. Iar dac iubirea pentru Jered Marcus Bradford o fcea nefericit, Caroline jur c i el urma s aib parte de aceleai chinuri. Trebuia s fac un efort suprem, dar era o provocare creia nu-i putea rezista. Recompensa urma s fie prea mare. La fel cum i Bradford i declarase c n-avea s renune la ea, Caroline jur c nici ea n-avea s renune la el. Desigur, Bradford nu voia dect s-o aib, dar ea i dorea mult mai mult. Bietul om! Aproape c-i era mil de el. Aproape! Dar nu putea da dovad de mil dac voia s reueasc. Dac voia s-l reformeze pe Bradford i s-l fac s fie potrivit pentru ea. Poate c, i spuse ea rznd, cu ajutorul lui Dumnezeu, avea unele sanse de izbnd. Era un ticlos i o pulama, dar Caroline tocmai acceptase c era ticlosul i pulamaua ei. Urm s-l aib, conform termenilor ei, nu alor lui. Da, l iubea pe omul acela, arogant i, dac era nevoie s mute cerul i pmntul, avea s gseasc o cale de a-l face i pe el s-o iubeasc.

46

CAPITOLUL 7 A doua zi dimineaa, la ora zece punct, Bradford sosi s le pe Caroline i Charity. Nu dormise bine, cu mintea frmntat de gndul la Caroline, i era foarte iritat. N-avea prea mare ncredere n planul ei pentru Paul Bleachley, i ncepuse s aib ndoieli. - S-mi spui cum vrei s procedezi, i ceru el Carolinei, dup ce se aezar n trsur. i rspunse Charity, care sttea lng Caroline. - Sunt aa de nervoas, Bradford! Dar Caroline m-a pus s revd totul i am ncredere c o s mearg bine. Nu acesta era rspunsul pe care-l atepta. Voia s tie n ce consta planul propriu-zis, i se ntoarse din nou spre Caroline. Fata i zmbi, cu o expresie n care se citea limpede c-i ghicise frustrarea. Buna ei dispoziie l fcu i pe el s surd. Ce ciudat, i spuse, c-l putea afecta att de uor, i-i schimba aa de repede dispoziiile! Carolinei i venea s rd la vederea schimbrilor de expresie de pe faa lui Bradford. nainte fusese ncruntat, iar acum zmbea. i spuse c n ziua aceea arta destul de chipe i n-o intimida nici pe departe la fel de mult ca seara, cnd era mbrcat n negru. Cnd ajunser n sfrit la locuina lui Bleachley, Bradford o ajut pe Charity s coboare, bucuros c scpa n sfrit de turuiala ei nentrerupt. Apoi se ntoarse s-o ajute i pe Caroline, lund-o de talie, i o srut scurt pe cretet nainte de a-i da drumul. - Nu-i mai poi permite asemenea liberti, anun Caroline, cu fermitate. ntruct se uita spre verioara ei, Bradford nu-i putea distinge expresia. i ntoarse capul spre el i vzu c era ncruntat. Tocmai voia s-i spuna c un srut cast nu nsemna cine tie ce libertate, cnd Caroline i-o lu nainte: - Cred c ar fi mai bine s rmi afar, Bradford. Altfel, s-ar putea s ncerci s intervii i ne vei ncurca. - Pi ... Pentru cteva clipe, Bradford amui. - Nu mai face mutra asta scandalizat, i spuse nervoas Caroline. Acum, c sosise momentul, ncepea s devin la fel de nelinitit ca Charity. Dac ceva ieea pe dos, Charity urma s fie zdrobit, Bleachley avea s se nfurie, i totul, numai din vina Carolinei. Ea pusese planul la cale. - Ce Dumnezeu ai ticluit? o ntreb Bradford zglind-o de umeri. Caroline se smulse din minile lui, apoi i rspunse: - Acum e prea trziu ca s-i explic, i mi-ai promis c vei avea ncredere n mine. Porni grbit pe crare, o lu pe Charity de mn i btu la u. l simi pe Bradford venind n spatele ei, i-l auzi cnd murmur ncet: - N-am spus niciodat c voi avea ncredere n tine. Zmbind, Caroline ntoarse capul. - Dar ai fi spus, dac i-o ceream, remarc ea. Le deschise o femeie cu o mutr acr i un or alb imaculat ncingndu-i mijlocul voluminos. - Ai ntrziat, i spuse ea n oapta lui Bradford, fr s le dea atenie celor dou domnioare din faa lui. E n bibliotec, adug, dup care se ntoarse i plec grbit. Charity i Caroline se privir nedumerite. Bradford fu nevoit s-o mping nainte pe Caroline, care o trase dupa ea i pe Charity. Dup ce nchise ua n urma lor, Bradford le art o camer din stnga intrrii. - Acolo e, Charity. Merg i eu cu tine. Vorbea pe un ton nespus de blnd, iar Caroline vzu ochii lui Charity umplndu-se de lacrimi. - Aa nu merge, i opti ea. Vino-i n fire n clipa asta, i f cum ne-am neles. Acum ori niciodat, Charity. i, cu aceste cuvinte de ncurajare, Caroline deschise ua bibliotecii, i mpinse verioara nainte, apoi nchise iar ua n urma ei. Bradford voise s-o urmeze pe Charity; dar Caroline l opri, rezemndu-se de ua din lemn de stejar, cu un zmbet pe buze. 47

- De-acum, totul depinde numai de Charity. i nu te mai ncrunta, Bradford. M faci s fiu nervoas. - Caroline, zu c ar trebui s-i ajutm. Paul s-a schimbat... . - Vei avea ncredere n mine, declar Caroline. Bradford nu mai apuc s rspund. Se strmb la auzul strigtului indignat al lui Bleachley, i-i czur umerii. Apoi i ajunse la urechi vocea delicatei Charity, i fu complet uluit. Micua verioar rcnea ca o scorpie la omul pe care Bradford crezuse c-l iubea. Se ncrunt i mai tare i deschise gura ca s-i spun lui Caroline ce credea, ns fata ddu din cap, fcndu-i semn s tac. - Cum ndrzneti s mai fii n via? ipa Charity destul de tare ca s-o aud toat lumea. Te-am crezut un om onorabil, ticlosule! Bradford nu auzi rspunsul lui Paul. Dar vocea lui Charity era att de puternic, nct se mira c nu se zglia ua. - Ba n-am s ies afar! Nu nainte de a-i spune ce om nesuferit eti! Mi-ai promis c m iei de soie, domnule Bleachley! Te-ai jucat cu sentimentele mele! Ai spus c m iubeai! - Uit-te la mine! se auzi rcnetul lui furios, sonor ca al unui leu. - M uit la tine! zbier i Charity. n sfrit, a dat Dumnezeu, a putea s adaug. De luni de zile nu te-am mai vzut, i-n fiecare zi am plns i am suferit, Paul. Credeam c ai murit. O, ce proast am fost! Nu eti deloc onorabil, nu-i aa? Bradford atept s aud rspunsul lui Paul, dar n schimb se pomeni cu un zngnit de sticl spart. - Ce se ntmpl acolo? ntreb el revoltat, ncercnd s-o dea pe Caroline la o parte din u. Dndu-i seama c era mai puternic dect ea, Caroline schimb pe loc tactica. i arunc braele pe dup umerii lui i-i trase capul spre ea. Apoi l srut, senzual i ptima cum o nvase el. Diversiunea reui, iar Bradford ncepu imediat s coopereze de bunvoie. Ultimul lui gnd cu cap i coad fu acela c avea s-o nlture pe Caroline din u i s-o trag pe Charity afar din bibliotec imediat ce o sruta pe femeia care chiar se credea n stare s-i dejoace inteniile. n bibliotec, Charity continua s joace rolul fetei seduse i abandonate. Lua nc o vaz i o arunc spre biroul lui Paul. n sinea ei, era ngrozit de ceea ce fcea. i venea s plng de fiecare dat cnd i privea iubitul i-i vedea suferina din ochi. Paul trebui s se fereasc n momentul cnd a doua vaz fu ct pe ce s-l loveasc n cap. Apoi se ridic, aplecndu-se nainte, cu minile ncletate pe marginea biroului. - Pentru numele lui Dumnezeu, nu vezi ce-am pit? Pune-i ochelarii, Charity, i uit-te la faa mea! Charity nu se ls mult rugat. i deschise poeta, vrs coninutul pe masa de lng ea i-i puse repede ochelarii cu rame de srm. Apoi se ntoarse, cu minile n olduri, privindul lung pe Paul. - Ei? ntreb ea. - Ai orbit? Dintr-o dat, lui Paul Bleachley i pieri toat furia. Era absolut nedumerit e reacia ei. - Nu mai sunt frumos, Charity. Trebuie s-i art fiecare cicatrice n parte? Glasul i era marcat de dezndejde, dar Charity rmase neimpresionat. - nfumuratule! Deci asta-i mecheria, nu? ncerci s m convingi c vreo cteva zgrieturi amrte sunt motivul pentru care te-ai lepdat de mine? Ha! Nu-s o idioat, Paul. Te plictisisei de mine? i-ai gsit pe alta? Spune-mi adevratul motiv, i poate am s te iert. - Nu exist niciun alt motiv! strig Paul din nou. Acum nu mai vd dect cu un singur ochi, Charity. Nu vezi cum mi iese stlalt din orbit? Ct de frumos i se pare? Charity fu nevoit s mai ia un aranjament floral, aruncndu-l spre Paul. - Atunci, dac te deranjeaz aa, acoper-i-l! ip ea. - i cicatricele, Charity! Cu cicatricele ce s fac? - Pentru numele lui Dumnezeu, Paul, las-i barb! i nu mai tot schimba vorba! Aici e vorba despre nclcarea promisiunii de a m lua de soie, nu despre nfiarea ta - la care vd c ii att de mult! Fcu o pauz ca s respire, nfoindu-i prul, apoi se ntoarse i-i puse lucrurile la loc n poet. Nu se grbi, tiind c Paul i urmrea fiecare micare.

48

- Mi-am fcut o coafur nou, iar tu nici mcar nu m-ai felicitat! remarca e, n timp ce trgea de nurul poetei, nchiznd-o. Numai la tine te gndeti! Ei bine, m bucur c-am aflat ce om ncerezut eti, acum, nainte de cstorie. Va trebui s te schimb, Paul. nelegi asta, nu-i aa? Sau nu eti numai ngmfat, ci i btut n cap? - S ma schimbi? Auzindu-i oapta, Charity l privi din nou. i vzu lucirea de speran din ochi i, n clipa aceea ct privirile li se susinur, tiu c nvinsese. - Iar acum, nainte s plec, am s-i dau un ultimatum, continu ea. Vorbea rspicat, pe un ton mulumit. i puse cu grij mnuile albe i ncepu s se plimbe prin faa biroului lui Paul. - Sau te prezini la unchiul meu i-i declari ce intenii ai, de-acum n dou sptmni, sau am s trag concluzia c nu m mai iubeti. - N-am ncetat nicio clip s te iubesc, Charity, dar... - Nici eu n-am ncetat vreodat s te iubesc, Paul, l ntrerupse ea. Cu o expresie solemn, veni ncet pn lng birou. Paul se ntoarse spre ea i, cu blndee, i puse minile pe obraji. Charity se nl pe vrfuri i ncepu s-i depun srutri mrunte pe obrazul rnit. - Te rog s nu m nelegi greit, Paul. mi pare foarte ru c ai fost rnit. Dar trecutul nu se mai poate schimba, iar acum trebuie s privim n viitor. l ls s-o srute o dat, prelung, mulumitor, apoi se retrase iar, cu o atitudine din nou vioaie. - S nu care cumva s ncerci din nou s fugi. Am s te gsesc, oriunde-ai ncerca s te ascunzi. Iar dac nu te vd curnd acas la unchiul meu, cred c-am s devin foarte violent - i numai tu vei fi de vin, domnule Bleachley. i cu aceste cuvinte de avertisment, Charity i ndrept umerii i deschise ua. Trecu pe lng Bradford i Caroline, nelund n seam expresia surprins de pe faa verioarei sale n timp ce se smulgea din mbriarea ducelui, i-i vzu de drum pn ajunse, afar. Caroline era mai afectat de srutrile cu Bradford dect voia s recunoasc. Roind, se grbi dup verioara ei, mormind c era sigur c-i spusese lui Bradford c nu-i mai putea permite liberti cu ea. Bradford rmase cu gura cscat, n timp ce asculta bombnelile Carolinei. Se ntoarse cnd l auzi pe Paul n spatele lui i vzu uimit c prietenul su zmbea. Ce-i scpase? se ntreb el, privindu-l cum urca scara spre etaj. - Unde te duci? l ntreb, frustrat pentru c n-o mai sruta pe Caroline i fiindc habar n-avea ce hotrser Bleachley i Charity. - S-mi las barb, rspunse Paul peste umr, cu un hohot de rs. *** Pe tot drumul spre cas, Charity plnse i rse alternativ. Caroline o btea pe mn i-o ascult n timp cei spunea ct de mult l iubea pe Paul i cum suferise acesta. Bradford tot ncerca s intervin i el, ca s afle ce se ntmplase, i n cele din urm Carolinei i se fcu mil de el i-i explic. - tiam c dac va arta cea mai mic urm de compasiune, Paul o s-i ntoarc spatele. Tu mi-ai sugerat asta, Bradford, preciz ea. - Eu? Orict ncerca, Bradford nu-i putea aminti s fi spus nimic care s-i fi dat o asemenea idee. - Desigur. Mila era ultimul lucru pe care l-ar fi acceptat Paul. Se vedea clar, din felul cum s-a nchis n sine, adug Caroline, vorbind ca i cum i-ar fi dat lecii unui elev foarte ncet la minte. Apoi se ntoarse iar spre Charity i o ntreb: - I-ai spus c dac ncearc iar s fug ai s-l nputi draga mea? - Cred c da, ddu Charity din cap. Sau poate i-am spus c-l voi da n judecat pentru c i-a clcat promisiunea. Pot s fac asta, nu-i aa? - Nu va fi nevoie, o asigur Caroline. Tocmai mi-ai spus c te-a srutat i nc te mai iubete. Nu cred c va mai fi cazul s-l mputi. Bradford i ddu ochii peste cap, cu exasperare. - Pentru numele lui Dumnezeu, Charity n-ar putea mpuca pe nimeni! pufni el. 49

- tiu, rspunse imediat Charity, zmbind, i adug: Caroline, ns, ar putea guri i un fir de praf, dac i-ar pune mintea. i ar fi de-ajuns s-o rog eu, ca s-l mpute pe Paul. Bradford o privi ocat, iar cele dou fete izbucnir n rs. - Caroline, am s fac tot ce-mi spui, i dau cuvntul meu. Mi-ai salvat viaa cu planul sta. Niciodat nam s uit cum m-ai ajutat. - Deci, planul a ieit aa cum voiai tu? o ntreb Bradford pe Charity. Acum i neleg toate amnuntele, adug el, zmbind spre Caroline. Te-a pus s rcneti la Paul pn i-ai nchis gura. Caroline fcu o mutr nemulumit, dar Charity rse. - Mi-ai spus c n-are simul umorului, i aminti ea. Cred c acum ncearc s glumeasc. - Apropo, Caroline, relu Bradford, o fi promis Charity s nu-i spun tatlui tu despre srutul nostru, dar eu n-am fcut-o. - Ce vrei s insinuezi? ntreb Caroline, alamat. - Vei afla destul de curnd, chicoti Bradford. i nu mai fi aa speriat, adug el, fr urm de remucare n glas. Nu trebuie dect s ai ncredere-n mine. - Am tot atta ncredere n tine ct ai dat de neles c ai i tu n mine, replic iritat Caroline. Apoi se ntoarse spre Charity, adugnd: - Pentru informarea ta, asta nu nseamn nimic. Bradford nu are ncredere n nicio femeie. Charity nu scoase o vorb, uitndu-se doar de la unul la altul, n timp ce se ntreba ce se ntmplase. Dintr-o dat, atmosfera se schimbase drastic, i o nedumerea. - N-ai s vorbesti cu tatl meu! declar Caroline, pe un ton care nu admitea nicio replic. - Ba da! rspunse la fel de categoric Bradford. - Nu vei rezolva nimic. - Te amgeti. Am s... - Nicio vorb! strig ea, convins c voia s spun "am s te am." N-o spusese deja destul de des? Iar acum voia s-o arunce din nou, chiar n faa delicatei ei verioare. - Ce s nu spun? ntreb Charity. Niciunul nu-i rspunse. Amndoi o privir ncruntai, iar Charity se retrase mai n spate pe bancheta trsurii. Oare ce fcuse? se ntreb ea. i, pentru prima dat de cnd se tia, se hotr s-i pstreze gndurile i ntrebrile pentru sine.

CAPITOLUL 8 Urmtoarele sptmni au fost pline de dineuri, baluri i necontenite vizite n timpul zilei. Caroline l-a vizitat pe Unchiul Milo, cum insista marchizul s-l numeasc, i s-a ataat strns de el. De obicei era prezent i unchiul Franklin, fratele marchizului, mai tnr dect el cu zece ani. La nfiare i semna, dar nu avea aceeai cldur n ochi, iar manierele i erau mai reinute. Caroline simea o anumit tensiune ntre cei doi unchi, pe care nu prea putea s-o defineasc. Erau foarte politicoi unul cu altul, dar pstrau o distan clar. Franklin era chipe, cu pr castaniu nchis i ochi de culoarea alunelor, ns aerul lui rece o cam nelinitea pe Caroline. Soia lui, Loretta, rareori l vizita pe marchiz, iar Franklin explica mereu c nevast-sa avea multe obligaii sociale, ludndu-se c era solicitat de aproape toat lumea bun. Caroline nu putea s nu se ntrebe oare cine o tot cuta de vreme ce nc n-o vzuse la nicio petrecere. Contele de Braxton ncepuse s-o escorteze pe Lady Tillman la unele ntruniri mai speciale, iar Caroline era mulumit dei femeia nu-i prea plcea. Dar se bucura c, tatl ei se simea bine. Merita s fie fericit, iar dac Lady Tillman era partenera pe care i-o dorea, treaba lui. Caroline n-avea de gnd s se amestece. Timpul trecea, iar incidentul de la reedina familiei Claymere i pierdea treptat importana. Caroline era recunosctoare c nu-i dezvluise bnuielile, acum fiind convins c nu fusese dect rodul imaginaiei sale, i rezultatul oboselii i al neateniei. Dar, dei nu se mai considera ameninat de un agresor necunoscut, Ducele de Bradford i ddea o senzaie clar de pericol. O aducea la limita disperrii. 50

Bradford o escorta la toate petrecerile i nu se desprindea o clip de lng ea, dnd clar de neles c-i aparinea lui. Carolinei nu-i plcea aceast atitudine posesiv, nici arogana cu care o tot nghesuia prin coluri i o sruta pn cnd dorina i lua minile. Ceea ce o nedumerea complet era felul tot mai intens cum reaciona ea nsi, cci era de ajuns s-o priveasc, i simea cum i se nmuiau genunchii. Ce se ntmplase cu stpnirea de sine, cu independena ei? n sfrit, recunoscuse n sinea sa c-l iubea. El, pe de alt parte, nu rostise niciodat acest cuvnt. Dorina nu era dect unul dintre motivele pentru pentru care-i simea lipsa cnd nu-i sttea alturi. Era ireprosabil de bun i generos, i avea o trie de caracter pe care Caroline o gsea de-a dreptul inflexibil. Dar mai era i un drac mpieliat! De fiecare dat cnd o sruta, n ochi i se aprindea o lumini victorioas. Caroline se ofilea n braele lui i vedea cum acest lucru l fcea s zmbeasc. Ce atepta, s recunosc i ea c-l dorea? Niciodat n-avea s i-o spun, pn nu auzea de la el c o iubea. Iar dac Ducele de Bradford avea chef de jocuri, Caroline putea s se joace i ea. Charity, pe de alt parte, era n culmea fericirii. Paul Bleachley venise contiincios i i se prezentase Contelui de Braxton, iar acum i fcea curte oficial. i pusese o band de satin negru peste ochi, care-l fcea s arate ca un pirat cuteztor, i-i lsase i barb. Caroline l plcea pe Paul. Era un om linitit, cu un zmbet cald, i-i ddea seama, dup cum o prive-a pe Charity, c o iubea din toat inima. De ce nu-i gsise i ea un om la fel de plcut i blajin ca Paul? Contele de Braxton hotrse s dea un dineu i invitase douzeci de musafiri, inclusiv unchii Carolinei, marchizul i Franklin, Loretta, Lady Tillman i fiica ei, Rachel, precum i, spre marea nemulumire nemturisit a Carolinei, dezgusttorul logodnic al lui Rachel, Nigel Crestwall. Fuseser invitai i Bradford i Milford, precum i Paul Bleachley. Cina urma s aib loc devreme din deferen pentru marchiz, care obosea repede, dup care cei mai rezisteni aveau s plece la oper. Benjamin era n culmea fericirii pe cnd pregtea porumbeii umplui, petele dezosat i puii la frigare. Deighton se purta ca un tiran conducnd ultimele pregtiri. Caroline i Charity i ndeplineau toate ordinele, tiind c se pricepea mult mai bine dect ele, iar Charity i ceruse sfatul chiar i cu privire la rochia pe care urma s-o poarte. Caroline hotrse deja s-i ia provocatoarea rochie ivorie. Era extrem de decoltat i, spera, foarte seductoare. Plnuia s arate ispititor, considernd c sosise momentul s preia dominaia n relaia ei cu Bradford. Avea s-i ia minile i s-l sileasc s-i dezvluie sentimentele lui. Charity o gsi n faa oglinzii i scoase o exclamaie. - Bradford va amui cnd o s te vad, prezise ea n oapta. Ari ca Venus, zeia dragostei. - i tu ari la fel de fermector, i rspunse Caroline, cu un zmbet. Charity fcu o piruet, artndu-i rochia de culoarea lmiei. - M simt minunat, Caroline. E efectul iubirii, s tii. i redeteapt pofta de via. Caroline nu era de aceeai prere, dar i inu gura. Oftnd, i nsoi verioara la parter, pentru a atepta invitaii n antreu. - Paul i cu mine am hotrt s ne cstorim n Anglia, i spuse Charity. - Sigur c da, rspunse verioara ei. n care alt loc s v cstorii? - La Boston, replic ncruntat Charity. Dar nu vrem s mai ateptm, i nu s-ar cuveni s cltorim mpreun pn nu suntem so i soie. Caroline fcu ochii mari, nedumerit. - Dar vei locui aici, Charity. E ara lui Paul. Te referi doar la o vizit n snul familiei, nu? Verioara ei, care-l privea pe Deighton cum se plimba nervos prin faa uii, nu-i observ expresia. - Paul dorete s-i ia viaa de la nceput. Nu are titluri nobiliare, aa c nu va renuna la nimic important. Dar nici srac nu e, i are planuri mree. Tata l va ajuta s-i fac un rost n Colonii. - Da, desigur... coment Caroline. i cu ce se va ocupa? ncerca s par interesat dar dintr-o dat o copleise tristeea. Nu credea c era gata s-o piard pe Charity. Verioara ei era singura verig de legtura cu familia sa de la Boston. - A avut deja nite lungi discuii cu Benjamin, rspunse Charity. Paul vrea s cumpere pmnt i s devin un fermier gentleman. Benjamin a acceptat s-l ajute. 51

- Fermier gentleman? Charity, nu exist aa ceva, pufni Caroline iritat. n Colonii? Da' de unde! La ferme e nevoie de munc grea, cu spinarea, apte zile pe sptmn. - Paul e n stare, replic verioara ei. i redobndete treptat capacitatea de a-i folosi mna rnit, i tii c fraii mei l vor nva i ei. - Da, oft Caroline. nc se mai gndea la faptul c Benjamin avea s-l ajute pe Paul. Nu avea niciun drept s-l in n Anglia cu fora. Oare de ce se simea abandonat? Clopoelul sun, semn c sosiser primii oaspei, iar Caroline zmbi forat. Deighton se opri la u, apoi se ntoarse spre Caroline i Charity, studiindu-le pentru o ultim oar cu privirea. Ddu din cap aprobator, afi obinuita lui min plictisit i deschise ua. Serata ncepuse. Bradford fu unul dintre ultimii care sosir. Caroline bombni nemulumit c ntrziase, apoi i ddu seama c nu era un nceput prea potrivit pentru o sear plcut. Dar nici reacia lui fa de rochie nu era cea mai fericit. n loc de a-i spune ct de bine-i sttea, i ceru n oapt s se duc sus i s se mbrace pn la capt. - Sunt mbrcata, susinu Caroline. Stteau la marginea holului. Milford li se alturase, i se ntoarse i el s aud rspunsul lui Bradford. - Dup mine, arat perfect, Brad, declar el, prvind-o cu admiraie. - Rochia n-are pieptar, afirm Bradford. Du-te sus i ia-i pe tine ceva mai potrivit. - Nici nu m gndesc! se opuse Caroline cu ndrjire. - Eti indecent, mri Bradford. Milford ncepu s chicoteasc, dar Caroline i Bradford l privir ncruntai, fcndu-l s tac. Apoi Caroline se ntoarse din nou spre Bradford. - Sunt la fel de decent ca tine, n ndragii tia. - Ce-i n neregul cu pantalonii mei? ntreb Bradford, luat pe nepregtite. - Sunt prea strmi. Mare minune c poi s te aezi fr s te doar. l msur ncet cu privirea, admirnd n sinea ei cum arta. Doamne, chipe mai era i extrem de distins, n inuta neagr de sear. Milford ncepu din nou s rd. - Te pot conduce la cin? o invit el pe Caroline, oferindu-i braul. - A fi ncntat, rspunse Caroline. i puse o mna lui Milford pe bra i-l strpunse pe Bradfard cu a privire rece. - Cnd ai s-i aminteti de bunele maniere, poi s vii i tu cu noi. Bradford rmase pe loc, nedumerit. Cum reuise s-l pun n defensiv att de repede, i fr niciun efort? i chiar n-avea idee ce ispititor arta, n rochia aia? Se ndoia c mai era prezent vreun brbat care s nu fie la fel de afectat ca el. Caroline l ignor pe tot parcursul cinei. Sttea n stnga lui Paul Bleachley i conversa cu Milford, care ocupa locul din faa ei. Bradford se aezase n dreapta Carolinei. Nici mcar nu se uita la el. Lui Bradford nu-i plcea s fie neluat n seam. Abia se atingea de mncare, i observ cu satisfacie c nici Caroline nu prea mnca. Abia i stpnea imboldul de a-i scoate redingota ca s i-o pun pe umeri i-i jur c avea s-l stlceasc-n btaie pe Nigel Crestwall dac se mai hlizea mult la ea. Pe la jumtatea desertului, trase concluzia c rbdase destul. Era timpul s aib o mic discuie cu Caroline, i cu ct mai curnd, cu att mai bine. Caroline ncerca s asculte camentariile lui Milford despre opera la care aveau s se duc dup cin, dar atenia i era mereu atras de Loretta Kendall, nevasta lui Franklin. Femeia cea rocovan se ddea n spectacol artndu-i admiraia fa de Bradford, iar Caroline i spunea c, dac nu nceta s flirteze cu el, avea s-i fac ceva cu adevrat ngrozitor. Se gndea s-i rstoarne pe rochie una din tartele cu zmeur. Sau poate nu numai una. Era destul de decoltat ca s fie loc pentru tot platoul. n sfrit, cina se termin, iar doamnele se ridicar s plece. Brbaii urmau s bea un pahar mpreun, dar Bradford nclc tradiia. N-avea chef de nimeni, numai de Caroline. O urm pn la u, unde o lu de cot i-i ceru s stea puin de vorb. Se purta foarte formal, fiindc Lady Tillman i Loretta Kendall se uitau la el. Caroline ddu scurt din cap i spuse, de ochii doamnelor care-i priveau: - Dac e important... 52

l conduse n cabinetul tatlui ei, fierbnd n sinea ei la vederea felului cum l sorbea Loretta pe Bradford din ochi. - Te rog s lai ua deschis, i ceru ea, pe un ton plin de trufie. - Nu trebuie s aud i alii ce avem de discutat, replic Bradford, mohort. Trnti ua, se rezem de ea i o privi lung pe Caroline. - Vino aici. Asprimea cererii lui o fcu s se ncrunte. Ia te uit, acum i mai ddea i ordine! O considera la nive1ul unei servitoare? Totui, i inu cumptul, dei aproape ajunsese la captul rbdrii. Se rezem de marginea biroului, cu braele ncruciate pe piept, i rspunse: - Prefer s stau aici, mulumesc. Bradford trase adnc aer n piept. Zmbi, dar privirea nu-i deveni mai blnd. - Caroline, iubito. Mai ii minte c mi-ai spus odat c nu tiu cnd sunt insultat? Caroline ddu din cap. ntrebarea, precum i tonul lui calm, o nedumereau. - Da, mi amintesc, rspunse ea, zmbind. - Iar acum, eu sugerez c nici tu nu tii cnd ar trebui s-i fie team. Zmbetul pieri de pe buzele Carolinei. Fcu ochii mari, alarmat, cnd Bradford ncepu s se apropie. - Nu mi-e fric! l mini ea. - A, ba ar fi cazul s-i fie! declar el n oapt. Nu avea nicio ans. nainte de a se putea hotr n care direcie s-o ia la fug, Bradford o prinse de talie i o trase spre el. - i-ai artat farmecele n public, i-ai lsat pe toi brbaii din cas s-i vad cu prisosin trupul, mie nu mi-ai dat atenie, iar acum ncerci s-mi nesocoteti sfaturile. Da, iubito, cred c e una din acele ocazii cnd ar trebui s-i fie fric. Era furios. Muchiul obrazului i tresrea, semn sigur c-i era extrem de greu s-i pstreze calmul. Caroline era uimit de cuvintele lui. Nu-i venea s cread cum ncerca s ntoarc jocul mpotriva ei, cnd el era cel care se purtase att de mielete. - Nu mi-am artat nimnui farmecele, se apr Caroline. Rochia Lorettei ... arta mult mai mult dect a mea. i tu eti cel care a flirtat, Bradford, nu eu. S nu-ndrzneti s te ncruni aa la mine! Ai flirtat cu o femeie mritat - sau uitasei c era cstorit? Fr s-i atepte rspunsul, continu pe nersuflate: - Da, te-am ignorat, dar numai dup ce mi-ai insultat rochia. Probabil a fost o copilrie din partea mea, dar voiam ca seara asta s fie perfect, i am reacionat peste msur la comentariile tale oribile. - De ce? ntreb Bradford, cu o expresie reinut. De ce sperai s fie o sear perfect? Caroline i cobor privirea spre cravata lui. - Sperasem ca tu... adic, am crezut... Oft. Nu putea s mai continue. Dezndejdea din vocea ei l descumpni pe Bradford. Slbi strnsoarea i ncepu s-i mngie cu blndee spatele. - Vom sta aici toat noaptea, dac altfel nu se poate, pn-mi explici ce se ntmpl-n capul tu. Caroline tia c vorbea serios. Ddu din cap resemnat, apoi rspunse: - Speram s-mi spui ... ceva frumos! Poftim, acum tii adevrul, i am s-i mulumesc dac nu rzi. Voiam s te aud spunnd i altceva dect c m doreti. i cer prea mult, Bradford? Bradford cltin din cap. O sili s ridice privirea spre el, ridicndu-i brbia. - n momentul de fa, nu cuvinte frumoase am n minte. Cred c mai degrab mi vine s te strng de gt. De cteva luni ncoace, m ii ca pe jratic. Ba mai ru, adug el, cu o privire care-o fcu pe Caroline s tremure de emoie, eu nsumi te-am lsat s mi-o faci. Fcu o pauz, hotrt s coboare tonul. - Haosul s-a terminat, Caroline, i jocul la fel. Am ajuns la captul rbdrii. - Ai avut rbdare fiindc ateptai s recunosc c te doresc? ntreb ea n oapt, cu o expresie nefericit. Da, te doresc. Poftim, acum eti mulumit? Dar pn s te umfli-n pene, Bradford, nelege c, n inima mea, atta 53

lucru nu e de ajuns. ntmpltor, te mai i iubesc. Prin urmare, dup prerea mea, e acceptabil s te doresc fiindc te iubesc. Declaraia ei fu de ajuns ca lui Bradford s-i dispar orice urm de iritare. Zmbi, cu un sentiment de satisfacie aproape copleitor. Era mulumit. Se aplec i ncerc s-o srute, dar Caroline i feri scurt capul. - Nu te mpuna aa, Bradford. N-am vrut s m ndrgostesc de tine. Nu eti un om foarte uor de iubit. De ce n-am putut alege pe cineva ca Paul Bleachley, nu reuesc s neleg, oft ea. Iar acum, ai s m srui pn nu mai tiu de mine, nu-i aa? Bradford zmbi i-i depuse un srut cast pe frunte. i inhal parfumul dulce i simti cum l ameea. - Tare-a vrea s n-o faci, Bradford. - Chiar credeai c poi s pori rochia asta i s nu fii srutat? - Da, aa am crezut, opti ea, cu gura lipit de a lui Bradford. Apoi o srut, i-l srut la rndul ei. Gura lui era att de cald, iar braele Carolinei l cuprinser de mijloc, la fel cum o ncercuiau i ale lui, lsndu-l s-i eas urzeala magic a pasiunii. ntr-un trziu, srutul lu sfrit, iar Bradford fu nevoit s-o sprijine pe Caroline. Fata i rezem obrazul de pieptul lui, ateptndu-l s-i spun ce avea n inim. - E chiar att de dureros s m iubeti? ntreb Bradford. Auzindu-i amuzamentul din voce, Caroline se burzului imediat. - Ca o durere de stomac, replic ea. Te-am antipatizat ct de mult timp am putut, m-am acomodat cu sentimentul, i pe urm, m-am trezit c te iubeam. - i m acuzi pe mine c nu sunt romantic! chicoti Bradford. O btaie discret n u i ntrerupse. Caroline se simi frustrat, cci fusese sigur c Bradford avea s-i spun c o iubea i el. - Brad? Aimsmond ar dori s schimbe o vorb cu tine, se auzi glasul lui Milford, care nu prea deloc fericit. - Probabil unchiul meu s-a nfuriat c m-ai trt aici, spuse Caroline. M duc s-l gsesc i s-l aduc la tine, adug ea, pornind spre u. i s nu crezi c discuia noastr s-a terminat, Bradford. i, cu aceste cuvinte de avertisment, Caroline nchise ua n urma ei. Se atepta s-l vad afar pe Milford, dar acesta plecase deja. Sttu un moment s-i aranjeze prul i rochia, apoi porni grbit spre salon. Nigel Crestwall pndea n umbr, i o nh chiar cnd voia s dea colul. O intui de perete nainte ca fata s poat scoate mcar o vorba de protest, i ncepu s-i atearn srutri bloase pe gt, optindu-i sugestii obscene la ureche. Caroline era att de indignat i se stupefiat, nct cteva clipe nu avu nicio reacie. n sfrit, ncepu s se zbat, tocmai cnd Bradford ddea colul i-i vedea. Nigel nu tiu ce-l lovise. Dintr-o dat, se pomeni zburnd prin aer, pentru a se lovi de ua din spate. Vaza de pe masa alturat se cltin i-i czu n cap. Caroline l privi lung, tremurnd de sil. - Numai tu eti de vin, mormi Bradford. Acuzaia lui vehement o surprinse att de tare, nct l privi mut de uimire. Atunci se sperie cu adevrat, cci niciodat nu-i mai vzuse pe chip o asemenea furie. Scutur din cap, ncercnd s-i alunge frica, i fcu un efort s-l priveasc n continuare. - M-a atacat, i tot eu sunt de vin? ntreb ea n oapt. Nigel ncerca s se ridice, cu ochii sgetndu-i ntr-o parte i-n alta, iar Caroline tiu c-i cuta o scpare. Privindu-l, Bradford rspunse: - Dac nu te-ai mbrca la fel ca o femeie de strad, n-ai fi tratat ca atare. Cuvintele lui rmaser plutind n aer. Teama Carolinei pieri, nlocuit de indignare. - Scuza asta o foloseti ori de cte ori m atingi? C sunt o femeie de strad, i prin urmare se accept? Bradford nu-i rspunse. Nigel se strecur pe sub ei, cu ochii holbai de spaim. Bradford ntinse o mn, l nfc de gt i-l trnti de perete, cu picioarele atrnndu-i n aer. - Dac te mai atingi o dat de ea, cu mna mea te omor. Ne-am neles? Nigel nu-i putu rspunde - mna lui Bradford, inndu-l de gt, i sugruma orice sunet - dar reui s dea din cap. Bradford i ddu drumul i continu s-l priveasc pn cnd Nigel fugi la ua din fa, o deschise i 54

dispru n noapte. O clip, Caroline se ntreb ce-avea s cread Rachel despre dispariia neateptat a logodnicului ei. Apoi, furia lui Bradford se abtu asupra Carolinei. Trecu n faa ei, tindu-i drumul. Caroline i ndrept umerii i spuse: - N-am fcut nimic ca s-l provoc. Iar n privina asta, nu-i rmne dect s ai ncredere n mine. N-ai vzut ce s-a ntmplat. - S nu-mi mai spui cuvntul "ncredere", c nu tiu ce-i fac! E timpul s ne nelegem, Caroline. - Aici erai, Bradford! Glasul marchizului risipi tensiunea. Caroline fu prima care se mic. Se ntoarse, cu un zmbet forat, i-l privi pe unchiul Milo cum se apropia ncet. - Eu pornesc spre cas acum, le explic el zmbind, i o lu de mn pe Caroline. Mai treci mine pe la mine? - Desigur! ddu ea din cap. - Bun! Bradford, i pe tine te-atept, i ct ma curnd, biatule! - Voi veni nentrziat, rspunse Bradford, pe, un ton deferent. - Ceilali se pregtesc de plecare, continu marchizul. Loretta m va lsa acas, din drumul spre alt obligaie. Se ntoarse spre u, cu Caroline inndu-l de bra. - Nu tiu unde s-o fi dus Franklin, urm el. Imediat ce Brax a anunat cine cu cine merge, Franklin s-a ridicat i a ieit. Caroline l simi pe Bradford n spatele ei. - Eu merg cu tatl meu, anun ea. - Ba nu, replic unchiul ei, Brax le escorteaz pe Lady Tillman i mica Rachel. Nigel parc-a intrat n pmnt, dar cred c-o s apar el. Milford a propus ca tu i cu el s mergei cu Bradford. Umerii Carolinei czur. Nu mai voia s mearg cu Bradford. Avea nevoie de timp, ca s-i pun sentimentele n rnduial. i veni ideea s acuze o durere de cap, i-i duse mna la frunte, cu un gest dramatic. - Nu ma simt... Nu apuc s termine. Ua tocmai se nchisese n urma marchizului, iar Caroline fu rsucit n loc i se pomeni cu capa pus pe umeri, aproape cu fora. - Te doare stomacul? ntreb alene Bradford, n timp ce-i aranja gulerul capei. Rmase tcut aproape n tot timpul drumului pn la oper. tia c Milford simea tensiunea, dar puin i psa; nu el propusese s mearg mpreun? - Caroline, eti foarte tcut, remarc n sfrit Milford. Nu te simi bine? - O doare burta, rspunse scurt Bradford. i nu-i mai trece. Imediat ce va nelege asta, o s se simt mult mai bine. Milford nu-i ascunse nedumerirea. Se uita de la unul la altul. - Exist anumite leacuri pentru durerile de burt nesuferite, ndrtnice i odioase, replic ea, cu o voce ncordat. Bradford nu rspunse. Milford i privea de parc ar fi vorbit amndoi ntr-o limb pe care n-o nelegea. Opera fu minunat, iar Carolinei i plcu mult. Bradford o prezent mai multor persoane. Venise i Brummell, care-i fcu cu ochiul Carolinei, chiar n faa unui grup numeros. Bradford i Caroline abia dac schimbar o vorb. La sfrit, n faa operei se adunase mult lume, ateptnd trsurile. ncepuse ploaia, iar cteva doamne se plngeau dezndjduite. Cnd trsura opri n faa lor, Bradford o ajut pe Caroline s se urce, apoi se ntoarse i porni spre capr. La napoiere, cnd se aez i el lng ea i Milford, era ncruntat. - Se vorbete c tatl tu se va nsura cu Lady Tillman, i spuse Milford Carolinei, dup ce pornir. Caroline se uita pe fereastr, spunndu-i c o luaser pe un drum ocolit, de vreme ce trsura ar fi trebuit s coteasca la stnga, pe strada principal. - Pare s-l intereseze, ntr-adevr ... rspunse ea, absent. - Trage perdeaua! ordon scurt Bradford; prea furios. La naiba! Instinctele mele m-au nelat, i spuse el lui Milford. 55

Caroline nu nelegea despre ce vorbeau. Cei doi schimbar o privire, apoi i scoaser pistoalele. - Unde ne duce Harry? ntreb Milford. - Nu e Harry, rspunse Bradford, cu un calm neltor. n sufletul lui se rzboiau mai multe emoii contradictorii. Era furios c nu fusese mai atent acceptnd explicaia vizitiului c venise s-l nlocuiasc pe Hany, care se mbolnvise, dar n primul rnd se temea pentru Caroline, care nimerise la mijloc. Cineva i pusese gnd ru, probabil pentru participarea lui n problemele de rzboi, dar fcuse o greeala fatal: o implicase i pe Caroline, i avea s plteasc cu viaa. Milford ridic marginea perdelei tocmai cnd birjarul srea de pe capr. - Vizitiul s-a dus, remarc el pe un ton nonalant. Bradford strnse i mai tare mna Carolinei, iar n clipa urmtoare o roat zbura din osie. Se auzi un zgomot asurzitor, perdeaua czu, iar Caroline vzu scnteile iscate de metalul ce se freca de pietrele strzii. Cei doi brbai i rezemar picioarele de bancheta din fa, iar Bradford o lu pe Caroline n poal, ferindu-i capul la pieptul lui. Trsura se rsturn cu o violen care-i tie Carolinei respiraia. Auzi caii alergnd mai departe, nelese c hurile se rupseser, lsndu-i liberi, i se bucur c nu fuseser dobori la pmnt de greutatea trsurii. Bradford nimeri la fundul grmezii, cu Caroline deasupra i Milford peste amndoi. ncet, Caroline deschise ochii i vzu pistolul lui Milford la un deget de nasul ei. i mpinse ncet mna, ncercnd s respire. Bradford scoase un geamt i o prinse de olduri. - Sper c n-ai pit nimic, remarc el, cu o strmbtur ngrijortoare. Caroline l mngie pe o parte a capului. - Eti bine i tu? l ntreb, cu team. - Dac nu-i iei mai repede genunchiul de-acolo, n curnd voi deveni eunuc, opti el. Auzindu-l, Milford chicoti. Caroline roi, apoi gemu, cnd fu lovit de gheata lui Milford. Dup ce se scuz, Milford deschise ua i se cr afar, apoi se aplec s-o ajute pe Caroline s se urce i ea. Trsura zcea pe o parte, iar Caroline i ddu ocol s vad stricciunile, n timp ce Bradford ieea la rndul lui. O singur privire n jur l ntiin pe Bradford c se aflau ntr-o mahala a Londrei. Se adunase deja mulimea, dar toi se uitau la Caroline, nu la trsur. Bradford i mormi ceva lui Milford, apoi o trase pe Caroline lng el. Amndoi continuau s-i in armele n mini, iar Caroline nelese c pericolul nc nu trecuse. La mic distan, Bradford vzu firma unei taverne ce prea destul de ru famat i-i spuse lui Milford: - Du-o pe Caroline nuntru, pn gsesc eu pe cine s trimit dup ajutor. Din mers, Caroline vru s-i strige lui Bradford s aib grij, dar se rzgndi. Nu voia ca mahalagiii din jur s tie c-i era team, ca s nu le vin cine tie ce idei. - "La glceava", citi Caroline firma strmb de deasupra uii. Ce nume ciudat! Deci, intrm i strnim glceav? l ntreb ea pe Milford. - Lady Caroline, rspunse el pe un ton foarte formal, tocmai i voi da prima lecie de art a mahalagismului. Eti nerbdtoare s ncepi? o ntreb, cu acel zmbet trengresc care Carolinei i plcea din ce n ce mai tare. - Ard de nerbdare! zmbi ea. Intr n salonul plin de fum i imediat se simi nelalocul ei. Rochia elegant i capa cu tiv de blan contrastau accentuat cu hainele ponosite ale ocupanilor. Nu preau s fie mai mult de cincisprezece, iar Milford o conduse pn n captul opus al tejghelei, unde o strecur ntr-un col, cu spatele la perete, i trecu n faa ei. n sfrit, crciumarul ncet s se mai hlizeasc i le ceru comanda. Milford i spuse c deocamdat mergeau dou pahare de brandy, i de vreme ce era foarte bine dispus, voia s fac cinste la toat lumea. Tcerea dinainte fusese nelinititoare. Imediat ce Milford declar c oferea de but, de peste tot se nlar strigte, cernd bere i whisky. - Inspirat micare, Milford, l lud Caroline. n doar cteva minute, i-ai fcut prieteni din nite posibili dumani. Merii felicitri. - Aproape c-mi pare ru, mrturisi Milford, chicotind. Doamne, de ani de zile n-am mai nimerit ntr-o ncierare serioas! 56

Caroline zmbi, dar sursul i pieri de pe buze, cnd ua tavemei zbur de perete i patru indivizi cu mutre amenintoare nvlir nuntru. - S-ar putea s i se mplineasc dorina, spuse observnd c o priveau. Se ls tcerea, cnd unul dintre cei patru, o namil cu burdihan enorm ce prea s nu mai fi fcut o baie de cel puin zece ani, porni ncet spre ei. - Ia s vedem noi ce frumua avem ascuns acilea, blmji omul. i ntinse mna s-l dea pe Milford la o parte, dar Milford se dovedi de neclintit. - Nu te mica de aici, i spuse el Carolinei, cu un oftat de resemnare. n clipa urmtoare, pumnul lui izbi falca mthlosului, aruncndu-l napoi. Imediat amicii lui se repezir la btaie. Caroline privi, ngrozit, ferindu-se de paharele i sticlele care zburau care-ncotro. Sorii erau foarte inegali, i se temea ca Milford s nu fie rnit. Crciumarul se hotr s profite de ocazie i o apuc pe Caroline de pr, ncercnd s-o trag spre el, pe dup colul barului. Fata ip, i o regret imediat, cci vocea ei i distrase atenia lui Milford. - Fii atent ce faci! strig ea, n timp ce lua de pe bar o sticla plin de whisky i i-o sprgea n cap crciumarului. Nememicul se prvli la podea, iar Caroline trecu repede dup tejghea. Hotrnd c Milford avea nevoie de ajutor, ncepu s arunce cu sticle n adversarii lui. Nu reuea s inteasc prea bine, iar unul dintre ei reui s ajung pn la bar i s-l escladaeze pe jumtate, pn-l lovi destul de tare ca s-l opreasc. Individul se prbui cu un geamt, peste tejghea. Ali civa muterii intraser i ei n lupt, iar Caroline nu era sigur cine de partea cui era. Toate sticlele de pe polia din spatele ei se terminaser, i privi n jur, n cutare de muniie. Ddu la o parte sertarul cu bani i gsi un nou arsenal. Pesemne c proprietarul mai avusese probleme n trecut, cci avea cteva cuite lungi, arcuite, dou pistoale ncrcate i un ciomag mult prea greu ca s-l ridice, necum s mai i loveasc cu el. Caroline alese pistoalele. Puse unul pe bar, iar pe cellalt l lua n mn. ansele tocmai se ntorseser n favoarea lui Milford, conchise ea, dei, dup felul cum ncerca s doboare trei oameni n acelai timp, nu prea si dea seama. O lucire metalic i atrase atenia. n colul opus, un om ridicase braul i se pregtea s arunce un cuit n spinarea lui Milford. Caroline nu mai sttu pe gnduri i trase. Cu un urlet, omul scp cutiul. Lupta ncet i toi, inclusiv Milford, se ntoarser s-l priveasc pe individul care se inea de mna rnit. Apoi, toi ca unul se rsucir spre Caroline, care se simi datoare s dea o explicaie. - n btaia asta, nu e voie cu cuite, anun ea cu demnitate. Lu al doilea pistol i se uit la Milford. - Ei? l ntreb ea, vznd c o privea n continuare cu gura cscat. Te mai bai, sau plecm? Milford scoase un mrit, apuc doi oameni de ceaf i-i ddu cap n cap. Amndoi czur, chiar n timp ce altul se repezea nainte. Caroline continua s atepte cu rbdare sfritul luptei. Btaia se termin mai repede dect se ateptase. Ua tavemei se ddu de perete, smuls din ni, nsoit de un muget. Bradford prea gata s fac moarte de om. Caroline fu mulumit c erau n aceeai tabr. - Mult i-a mai trebuit! strig Milford, printre pumni. Cnd vzu c o gsise cu privirea, Caroline i zmbi lui Bradford, dndu-i de neles c era nevtmat, iar expresia lui furioas fu nlocuit imediat de un interes detaat. Caroline l privi cum i scotea ncet redingota, o mpturea cu grij i o punea pe sptarul unui scaun. Mult i trebuia, ntr-adevr! Milford strig din nou, iar Bradford atac n sfrit. Rezolv totul n cteva minute, iar Caroline, dei i cunotea puterea, fu acum de-a dreptul uimit. Nu ddea nici cel mai mic semn de efort, nici chiar cnd ridic un om de dou ori mai greu ca el i-l arunc pe u afar. l urmar altul i altul, pn cnd toat strada se umplu de trupuri i gemete. Bradford l smulse pe ultimul de lng Milford i-l azvrli pe u cu o lovitur de picior. nc mai arta impecabil, dei prul i era puin rvit. Milford, pe de alt parte, era ntr-un hal fr de hal, cu redingota rupt i pantalonii murdari. i flex minile i-i potrivi cravata. - Face casa cinste! anun Caroline, atrgndu-le amndurora privirile spre ea. Vreau s spun, dac mai gsesc pe undeva vreo sticl ... - Cred, draga mea, c le-ai atuncat pe toate, comenta Milford. 57

- Trebuia s-o pzeti, mormi exasperat Bradford. Caroline, iei de-acolo. Ne-ateapt birja. Caroline ddu din cap i porni spre u, pind cu grij peste trupurile czute dup tejghea. Bradford se uit s vad ce o ncetinea i cltin din cap. - N-am s ntreb, i spuse el lui Milford. - Mai bine, nu, rspunse Caroline. Dup prerea ta acum ar trebui s plng i s lein, nu? Milford? Arta mahalagismului are mari posibiliti, continu ea. Iar ncierrile sunt cu siguran interesante. De ce te-ai lsat? Milford rse, iar Bradford se ncrunt. O lu pe Caroline de mn i o trase dup el afar. n cupeul nchiriat nu era mult loc, iar Caroline fu nevoit s stea pe genunchii lui Bradford. Acesta era ncruntat, i nici mcar nu asculta conversaia. Cnd birja opri n faa casei, Caroline i zmbi lui Milford, spunnd: - A fost o sear minunat, my lord! Mai nti, opera, apoi, ncierarea! Nu mai vzusem niciodat nici una, nici alta. - Pn la urmtoarea noastr aventur, Lady Caroline, replic Milford, cu o lucire glumea n ochi. - N-o s mai ai nicio aventur , declar Bradford cu glas hotrt. Caroline l ls s-o ajute la coborrea din cupeu i l urm pn la u. - Bradford, chiar eti suprat pe mine? l ntreb ea n oapt. - Nu voi permite s mai fii pus n pericol, replic Bradford. O lu de umeri i o mbri. - Nu vreau s i se ntmple ceva. Apoi, aplecndu-se, i depuse un srut pe obraz. Deighton deschise ua, iar Caroline, fr tragere de inim, intr n cas. Fu foarte dezamgit cnd Bradford n-o urm. Discuia lor trebuia s atepte pn a doua zi. Atunci, avea s admit c-o iubea - i totul avea s fie minunat.

CAPITOLUL 9

- Cineva a umblat la roat, i spuse Bradford lui Milford imediat ce pornir la drum. Nu s-a desprins ntmpltor. - Iar i-ai fcut dumani, Brad? se interes Milford. Nu mai zmbea. Caroline era la adpost, n cas i putea s-i arate ngrijorarea i furia. - Puteam s murim. - Cei care umbl s-mi fac de petrecanie nu se ncurc n detalii, coment Bradford. Caroline e nevinovat, i nu voi permite s mai fie pus n pericol. - Ce ai de gnd s faci? - Voi afla cine se ascunde dup toate astea i-am s-i art eu lui. Dar pn-l descopr, n-am s m mai vd cu Caroline. n ochii tuturor, nu vom mai avea nimic de mprit. - Ai s-i explici, nu-i aa? ntreb Milford. - Nu. E mai bine ca i ea s cread c mi-a pierit interesul. Altfel, nu va fi foarte convingtoare. E obligatoriu ca toat lumea s-o cread, altfel ar putea fi folosit mpotriva mea. - i Braxton? Lui ai s-i spui? Bradford cltin din cap. - Nici lui, s-ar putea s cedeze i s-i dezvluie adevrul Carolinei. - Cu ce ncepem? se interes Milford. Cu ct l gsim mai repede pe individ, cu att mai bine. Ai s vorbeti cu Harry? - Da, ddu din cap Bradford, apoi m voi duce i la prietenii mei din Departamentul de Rzboi. - Cnd toate astea se vor termina, prezise Milford, o s ai pe cap un nou rzboi. Amndoi i rostir numele n acelai timp: - Caroline. 58

*** Urmtoarele dou sptmni au fost insuportabile pentru Caroline. La nceput, pur i simplu a refuzat s cread c Bradford o prsise. Se folosea de orice scuz, de fiecare argument imaginabil, pn n seara cnd se pomeni fa-n fa cu el la Almacks, iar Bradford se uit drept prin ea, ca i cum nici n-ar fi existat. Atunci fu nevoit s accepte adevrul: ntre ei doi, totul se sfrise. Charity prea mult mai tulburat dect Caroline. Tuna i fulgera c Bradford merita s fie btut cu biciuca de cai. Involuntar, o fcea pe Caroline s sufere i mai mult, povestindu-i toate brfele despre notoriile activiti ale lui Bradford. Se spunea c ducele reintrase n circulaie, culcndu-se cu majoritatea femeilor din Londra. Era vzut n fiecare sear cu cte o alt partener la bra. Revenise la vechile lui apucturi, jucnd cri i bnd peste msur. Toi, inclusiv Charity, credeau c Bradford se distra nemaipomenit de bine. Dup ntlnirea cu Bradford de la Almacks, Caroline refuz orice alt invitaie. Rmase acas n fiecare sear. i scrise lui Caimen, destinuindu-i amrciunea, dar dup ce Deighton trimise scrisoarea, o regret. Navea dect s-l ngrijoreze pe vrul ei, iar acesta nu putea face nimic ca s-o ajute. Contele de Braxton nu avea idee prin ce chinuri trecea fiica lui. i acceptase scuza c petrecerile necontenite o obosiser i c voia s stea acas ca s se concentreze asupra planurilor de nunt ale lui Charity. Luni dimineaa sosi o scrisoare de la Boston, cu ultimele nouti i o mulime de ntrebri despre activitile celor dou fete. Unchiul Henry i ddea ncuviinarea pentru cstoria fiicei lui i-i cerea lui Benjamin s se napoieze la Boston ct mai curnd posibil. Toi aveau mare nevoie de ndrumrile lui pentru caii pe care-i cumpraser recent i cei apte mnji nscui n primvara trecut. Benjamin ardea de nerbdare s plece napoi. Caroline i-o vedea n ochi. - i-e dor de cas, nu-i aa? l tachin ea. - Nu tiu cum o s ne descurcm fr tine, remarc tatl ei. Iar o s murim de foame ... i-i ls singuri, ca s se ocupe, de aranjamentele pentru cltorie. Caroline nu tia nici ea cum avea s fac fa fr Benjamin, dei i pstra pentru sine aceast grij. - Am trecut prin multe mpreun, nu-i aa? o ntreb el. Zmbind fata rspunse: - ntr-adevr. Nu se putu abine s nu-l mbrieze. - N-am s te uit niciodat, prietene. ntotdeauna mi-ai fost alturi cnd am avut nevoie de tine. n lunea urmtoare, Caroline l nsoi n port. Contele i pregtise lui Benjamin o garderob de soi, inclusiv o manta groas. - Mai ii minte cnd m-ai gsit n hambar? ntreb Benjamin, n timp ce-i luau rmas-bun. - Pare s fi trecut un secol de atunci, rspunse Caroline. - Acum ai s fii de capul tu, fetio. Pot s rmn cu tine, dac mi-o ceri. i datorez viaa. - Cum i eu i-o datorez pe a mea, i-o ntoarse ea. Viitorul tu e la Boston, Benjamin. Nu-i face griji pentru mine. - Dac ai vreodat nevoie de ajutorul meu ... - tiu, l ntrerupse Caroline. Totul o s fie n regul, crede-m. Nu era n regul, desigur - i plnse tot drumul spre cas. i era greu s nu-i plng singur de mil, orict se strduia s par vesel. Peste Londra se aternuse prima zpad, i ea tot nu primise nicio veste de la Bradford. Accept o invitaie de la Thomas Ives i-l nsoi la un dineu dat de Lady Tillman. Fu o sear plicticoas, dar tatl ei se bucur c venise. A doua zi i fcu o vizit unchiului Milo. Franklin nc nu sosise, iar Caroline i marchizul avur o conversaie plcut. Unchiul ei aflase de plecarea lui Benjamin la Boston i-i ceru s explice de unde l cunotea. - L-am gsit n hambar, ntr-o diminea, rspunse Caroline. Era un sclav fugar, i venise tocmai din Virginia. Nu-i ddu mai multe detalii, iar marchizul fu nevoit s-o trag de limb. - Tatl tu mi-a spus c i-a devenit protector. Prin umare, Bostonul e un inut att de slbatic i periculos? Caroline rse. 59

- Cred c m-ai descris pe mine, nu Bostonul. Mereu intram n buclucuri, iar Benjamin m scpa ntotdeauna. De mai multe ori mi-a salvat viaa. Unchiul Milo chicoti. - Ct semeni cu maic-ta, comenta el. Dar cu Benjamin ce-o s se ntmple? Poate fi dus napoi n Sud. Nu exist pe-acolo nite oameni care caut sclavii fugii, pentru un anumit pre? Fata se ncrunt. - ntr-adevr, exist vntori de sclavi care-i caut pentru bani, dar Benjamin e acum un om liber. Tata, adic unchiul Henry, l-a trimis pe Caimen s-i cumpere actele. Chiar atunci sosi i Franklin, care imediat menion numele lui Bradford. Caroline i stpni expresia i-l nform pe unchiul ei c nu se mai ntlnea cu ducele. Legtura lor se sfrise. - Atunci te gndeti s te ntorci la Boston? se interes Franklin. ntrebarea lui o cam surprinse pe Caroline, care nu nelegea cum se repezise s trag o asemenea concluzie. Unchiul Milo, n schimb se nfurie. Niciodat nu-l mai vzuse att de nervos! Avu nevoie de aproape o or c s-l conving_c nici nu se gndea s prseasc Anglia, i n cele din urm reui s-l liniteasc. n continuare, Franklin le spuse c auzise nite zvonuri despre o posibil plecare a Carolinei napoi la Boston, i c tatl ei se hotrse s se nsoare cu Lady Tillman. Conform brfelor, contele urma s-i duc noua mireas ntr-un tur al Europei, nainte de a se stabili amndoi n ara ei. Caroline obosise tot ncercnd s-l calmeze pe unchiul Milo, iar nou provocare a lui Franklin o nfurie. i spuse c toate acele comentarii erau ridicole. Acum, cnd situaia din Frana dduse iar n clocot, tatl ei n-avea s se aventureze n afara Angliei. - Nu pleac nicieri! declar ea. - M rog, dac totui pleac, ai s te mui la mine, anun unchiul Milo, privindu-i ncruntat fratele, n ateptarea unei replici. - Splendid idee, rspunse Franklin, i nu mai adug nimic. La ntoarcerea acas, Caroline gsi o scrisoare trimis pe numele ei. O lu de pe masa din hol i intr n salon s-o citeasc. Fu recunosctoare c era singur, cci cnd citi oribilul mesaj, scoase un ipt de indignare. Primul paragraf era plin de comentarii murdare i ostile la adresa caracterului ei n general. Urmtorul arta mult mai concret. Brnciul primit pe scara din casa familiei Claymere nu fusese destinat s-o omoare, ci numai s-o sperie. La fel i accidentul de trsur. i avea s moar, o amenina autorul scrisorii, la momentul potrivit. Destinul urma s se mplineasc, n numele rzbunrii! Scrisoarea se ncheia cu mai multe descrieri nfricotoare ale felului cum avea s fie ucis. Caroline nu tia ce s fac. Puse scrisoarea la loc n plic i o ascunse n dulap. i dorea din toat inima ca Benjamin s nu fi plecat! Apoi se reculese i-l ntreb pe Deighton cum artase persoana care adusese mesajul. Deighton nu tia nimic despre scrisoare, i nici altcineva din personalul casei. Caroline i ascunse teama, spunnd numai c o gsise pe masa din hol i se ntreba cine o trimisese, explicnd c scrisoarea nu era semnat. Pe majordom, aceast nclcare a bunei conduite l irit foarte tare. Era datoria lui s deschid ua, i cineva ndrznise s-i ncalce teritoriul! Insist c ua sttea tot timpul ncuiat, i bnuia c una dintre servitoare o deschisese fr s-i cear permisiunea, iar acum nu voia s-i recunoasc vina. Caroline l ls pe Deighton s bombane mai departe i se duse la etaj. - Pun prinsoare c Marie a primit scrisoarea, iar acum i-e fric s recunoasc, mormi Mary Margaret. Mereu umbl prin toat casa, o zi n-a muncit cinstit de cnd e aici. Acum, c Benjamin s-a dus, iar nu ne mai putem atinge de mncare. Netoata asta n-a nvat nimic! Cred c Deighton ar trebui s-o alunge. - Nu mai fi aa de aspr, o admonest Caroline, cu gndul la familia Mariei. Fii i tu mai rbdtoare, Mary Margaret. Marie are nevoie de leaf. Am s mai stau eu o dat de vorb cu ea, ct de curnd, promise, cnd vzu c servitoarea era gata s protesteze din nou. Se hotr s nu-i spun tatlui ei despre scrisoare. Dac afla n ce pericol era, ar fi putut s-o trimit iar la Boston, i dei acest gnd o cam atrgea, Caroline i ddea seama c ar fi nsemnat s dea bir cu fugiii - i s-l prseasc pentru totdeauna pe Bradford. Totui, aceasta nu nsemna mare lucru, ntruct Bradford dduse clar de neles c terminase defmitiv cu ea.

60

O sptmn ncheiat, pstr tcerea. Devenise foarte retras, iar noaptea nu mai reuea s adoarm. Respinse mai multe invitaii, i tresrea la cel mai mic sunet. Nu mai ieea din cas dect ca s-l viziteze pe unchiul Milo. Contele o lu la ntrebri despre comportamentul ei att de ciudat i accept n numele ei o invitaie la teatru, din partea lui Milford. Apoi, insist pn cnd ncpnata lui fiic se nduplec n sfrit. Caroline acceptase pentru a-i face o plcere tatlui ei, precum i fiindc dorea s-l vad pe Milford. i plcea compania lui spiritual - dar, de cte ori se gndea la el, i amintea de Bradford. Se mbrc ntr-o rochie de culoarea mentei, iar Mary Margaret i bucl prul i-i trecu printre uvie o panglic. Caroline era nervoas din cauza lipsei de somn, iar agrafele care o tot mpungeau n cap o fceau aproape s ipe. - Mary Margaret, mai avem o or pn s soseasc Milford. Ia adu foarfecele! i ordon ea. Am vzut cum ai tuns-o pe Charity i a dori s-mi tai i mie prul la fel chiar acum. n timp ce vorbea, ncepu s-i scoat rochia i s-i smulg agrafele din pr. - Mai repede, Mary Margaret. Sunt hotrt. M-am sturat s tot car pe umeri povara asta. Mary Margaret i ridic fustele i iei n fug. Ignorndu-i bombnelile, Caroline i ndrept umerii i se privi ncruntat n oglind. - i-ai plns destul de mil, Caroline Richmond. Charity, care tocmai intra, o auzi. - Ce faci? ntreb ea. - n clipa asta, preiau iniiativa, declar Caroline. Mai ii minte ce mi-ai spus, c nu-s o eztoare? Zmbind larg, Charity ddu din cap. - Va s zic, te duci dup Bradford? - Nu, dar am luat alte cteva hotrri, ocoli Caroline un rspuns direct. i voi explica totul sptmna viitoare, i promise ea. Va trebui s ai ncredere-n mine c nu mi-am pierdut minile. Verioara ei ncuviin, dei era cam nedumerit. n timp ce Caroline o mpingea pe u afar, Mary Margaret reveni n fug. - Mary Margaret i cu mine avem treab. Am s cobor i eu, numaidect. Camerista refuz cu trnicie s taie mai mult de un deget din prul Carolinei, i continu s se ncpneze, pn cnd Caroline i smulse foarfecele din mn i ncepu s se ciopreasc singur. Cu o exclamaie ocat, Mary Margaret se nvoi n sfrit, iar cnd termin, recunoscu zmbind mnzete c ntr-adevr Caroline arta senzaional. Claia grea de bucle dispruse, nlocuit de nite ivie crlionate i mtsoase care-i ajungeau pn sub urechi. Cnd Caroline ntorcea capul, se simea att de uurat nct izbucni n rs. - M simt minunat! i spuse ea cameristei. - i artai la fel de minunat, rspunse Mary Margaret. Ochii vi s-au fcut de dou ori mai mari i prei mult mai feminin, my lady. O s facei mare senzaie. Milford sosise deja, iar cnd Caroline i termin toaleta, o atepta de ctva timp. Stnd n mijlocul antreului, o privi cum cobora scara. i observ imediat prul i-i fcu cteva complimente. Totui, vzuse i ct de obosit arta. n drum spre Teatrul Drury Lane, Milford i zmbi. - A trecut o vreme de cnd nu ne-am mai vzut, nu-i aa, Dovlecelule? - Dovlecel? Niciodat nu mi-ai mai spus aa, rspunse Caroline. Milford ridic din umeri. - O duci bine? ntreb el, fr s-i poat ascunde compasiunea din ochi. - N-a murit nimeni, Milford. Nu e nevoie s-mi duci grija. i afl c m simt minunat. - Nici Bradford nu prea doarme, coment Milford. - Nu-i pomeni numele n faa mea! exclam Caroline. i ddu seama c strigase, i imediat cobor tonul. - Promite-mi, Milford, c de nu, cobor din trsura asta i m ntorc acas pe jos. - i promit! se grbi el s-o asigure. N-am s scot o vorb despre ... tii tu cine. Numai c, dup prerea mea, ar trebui s tii anumite... 61

- Milford! l ntrerupse Caroline, cu vocea tremurndu-i. Nu vreau s mai tiu nimic despre el. S-a terminat. i acum, continu ea, cu un oftat obosit, spune-mi ce-ai mai fcut. Te-ai mai vrt n vreo ncierare? Fcea mari eforturi ca s converseze pe un ton firesc. Avea nervii ntini la limit, i la pauza spectacolului obosise de-attea ncercri de a se comporta normal. Piesa era mediocr, iar ntre acte se adunase destul de mult lume n holul teatrului. Caroline tot zmbea n stnga i-n dreapta, pn avu senzaia c faa-i devenise o oglind pe cale s se sparg n mii de cioburi. I se pru c-l vzuse pe Bradford n partea opus a holului, iar inima-i zvcni n piept. Omul se ntoarse, i vzu c nu era Bradford, dar inima continua s-i bat la fel de nebunete, fiindu-i tot mai greu s-i pstreze calmul. Sttea mpreun cu Milford n mijlocul unui grup, i-i ddu seama ce greeal prosteasc fcuse aprnd astfel n public. Devenea o int uoar. Se gndi iar la scrisoarea aceea ngrozitoare i se cutremur. Chiar atunci, cineva o mpinse involuntar, iar Caroline se rsuci n loc, cu o expresie ngrozit. Se reculese imediat i zmbi. Dar nu fusese destul de rapid. Milford i observase schimbarea de expresie i o privea uimit. - Ce-i cu tine? o ntreb el, trgnd-o deoparte. Ajuns cu spatele la perete, Caroline se relax vizibil. Cltin din cap, recunoscnd n sinea ei c nu mai suporta niciun moment mulimea i zgomotul. - Nu m simt n siguran, opti ea. Cred c ar fi mai bine s plec acas. Milford i ascunse ngrijorarea. Caroline plise la fa i prea gata s leine. Atept pn se urcar n trsura lui, pornind spre casa tatlui ei, nainte de a aborda din nou subiectul. - Caroline? Ce-ai vrut s spui cnd ai zis c nu te simi n siguran? - Nimic, rspunse ea, uitndu-se afar pe fereastr, ca s nu i se vad expresia. Ai de gnd s te duci la petrecerea de la Stanton, sptmna viitoare? l ntreb, ncercnd s schimbe subiectul. iretlicul nu reui. Milford o de mini, strngndu-i-le uor dar ferm. - Uit-te la mine, Caroline. Fu nevoit s se conformeze, cci Milford continua s-o strng de mini. - De ce nu erai n siguran? N-avea de gnd s cedeze, i pace. Caroline oft, simind cum i se nmuiau umerii. - Cineva ncearc s m omoare, opti ea. Milford rmase cu gura cscat, amuit de uimire. i eliber minile i se rezem de sptarul banchetei. - Spune-mi totul, i ceru el ntr-un trziu, pe un ton la fel de nenduplecat ca al lui Bradford cnd ddea ordine. - Numai dac-mi dai cuvntul tu c vei pstra secretul, i ceru Caroline. Milford ddu din cap, iar fata continu: - N-am czut ntmpltor pe scar, la Claymere. M-a mpins cineva. i nici accidentul cu trsura nu s-a ntmplat fr motiv. O privea att de uimit, nct se repezi s-i explice n continuare, ca s-l conving c nu-i pierduse minile. - Sptmna trecut am primit o scrisoare, i era cumplit, Milford! Cineva m urte i a jurat s m omoare. Nu neleg cine, nici de ce. Milford scoase o exclamaie. Prin minte i se nvlmeau tot felul de ntrebri i de gnduri. - Mai ai scrisoarea? Cui ai mai spus despre asta? Nu-i atept rspunsul, punndu-i nc o ntrebare: - Tatl tu ce zice? i cum Dumnezeu de te-a lsat s iei din cas? ncepea s se nfurie, iar Caroline se hotr s-i rspund la ultima ntrebare. - Tatl meu nu tie de pericol. Milford i arunc o privire nencreztoare, fcnd-o s se grbeasc cu explicaiile. - Cred c acum paisprezece ani m-a trimis n Colonii fiindc-i era team. Nu voi ngdui s se ntmple acelai lucru, Milford. Ultimii lui ani de via vor fi linitii i fericii. E dreptul lui! - Nu-mi vine s cred ce-aud, mormi Milford. Cineva vrea s te ucid, iar tu-mi spui c nu vei da voie ca tatl tu s se ngrijoreze! Dumnezeule mare, Caroline, acum ar trebui s te gndeti la tine. 62

- Te rog s te calmezi, Milford, i ceru Caroline. Am hotrt ce s fac i nu ai de ce s te alarmezi pentru mine. Sunt capabil s-mi port singur de grij. - i ce anume vrei s faci? ntreb Milford, aproape absent. Era nerbdtor s-o duc acas, pentru a-l gsi pe Bradford i a-i spune ce aflase. Nici nu se gndea s pstreze secretul. Doamne sfinte! i amndoi crezuser c Bradford era victima luat n ctare! Milford tot cltina din cap, cu uimire i furie crescnd. i ddea seama ct de singur i lipsit de aprare era Caroline i tia c Bradford avea s fie complet rvit la aflarea adevrului. El, unul, cu siguran c aa era! - Ei bine, m-am gndit s angajez nite detectivi, ncepu Caroline s-i destinuiasc planul. Voi trimite cereri pentru convorbiri nentrziate, mine diminea la prima or. i pe urm, m gndeam s... - Nu mai scoate o vorb, o ntrerupse Milford. Prin minte i alergau tot felul de posibiliti i-i dorea cteva momente de lininte ca s-i pun gndurile n ordine. Caroline pru dobort de cuvintele lui. i ddu seama c-l mpovra cu problemele ei, i nu avea niciun drept s-o fac. - neleg, spuse ea. Nu te condamn, Milford. Cu ct tii mai puin, cu att o s-i fie mai bine. mi cer iertare c te-am tulburat, i cred c ar fi cel mai indicat s nu te mai apropii de mine pn nu se rezolv problema. Milford fcu ochii mari, fiind ct pe ce s izbucneasc n rs. - i de ce, m rog? - Pi, exist posibilitatea s fii rnit. i de ce te uii aa la mine? - Nu-s tocmai sigur, dar am impresia c tocmai m-ai insultat, declar Milford. Nu prea deloc suprat, ba chiar ncepu s zmbeasc. - A, iat-ne n sfrit acas. Ne vedem mine, Caroline. - De ce? ntreb ea. Parc tocmai i-am explicat c ar fi mai bine s m evii. Milford i ddu ochii peste cap, o conduse pe Caroline pn n cas i plec. Avu nevoie de o or i ceva ca s-l gseasc pe Bradford. Abia mai putea s se controleze, cnd nvli n sala de jocuri i-i vzu prietenul la o mas, cu o sum mare de bani n faa lui. Prea plictisit de joc i de oamenii care-l nconjurau. Milford se apropie de mas i se aplec s-i opteasc la ureche cteva cuvinte pe care nu le putu auzi dect el. Expresia plictisit a lui Bradford dispru. Spre uimirea tutror, scoase un rcnet de furie, se ridic att de repede nct rsturn i scaunul, i masa, i fr o explicaie sau o clip de rgaz ca s-i adune ctigurile, l urm pe Milford afar. Dup ce ascult relatarea celor povestite de Caroline, declar c se ducea s-o vad. - E trecut de miezul nopii, Brad, obiect Milford. Va trebui s atepi pn mine. Bradford cltin din cap. - Acum, insist el. Las-m la Caroline, i pe urm du-te acas. Milford tia c n-avea niciun rost s-l contrazic. Se nvoi, i promise s-i trimit apoi trsura pentru a-l duce i pe Bradford acas. Deighton deschise ua, auzind btile insistente ale lui Bradford. - M bucur c v revd, Excelena Voastr, l saluta valetul, cu o plecciune formal. - Spune-i Carolinei c am s-i vorbesc, replic Bradford. Majordomul deschise gura, probabil ca s rspund c Lady Caroline dormea adnc, dar expresia de pe chipul ducelui l fcu s se rzgndeasc. Ddu din cap i urc repede scara. Caroline era n pat, dar nc nu dormea. Cnd Deighton anun cine o atepta jos, ghici imediat cauza. Milford! Era clar c se dusese direct la Bradford i-i spusese. - Te rog s-l informezi pe Excelena Sa c nu doresc s-l vd, i spuse ea lui Deighton. n timp ce valetul pornea pe hol, mai strig n urma lui: - Deighton? Tata s-a ntors acas? - Da, rspunse majordomul. S-a retras de-o or i ceva. Dorii s-l trezesc? - Cerule, nu! Orice s-ar ntmpla, Deighton, tata nu trebuie s fie deranjat. 63

Deighton ddu din cap i-i vzu de drum. Caroline nchise ua i se duse ncet la fereastr. Cnd auzi noul ciocnit, era pregtit. - Spune-i s plece, Deighton. Ua se deschise i n cadrul ei apru Bradford. - Nu plec nicieri. Arta att de incredibil de chipe, nct Caroline reacion ntr-o clip. Picioarele ncepur s-i tremure i i se tie respiraia. - Nu trebuie sa vii aici, Bradford, ngim ea, cu voce gtuit. Nu se cuvine. Bradford zmbi. - Va trebui s te mpaci cu gndul c nu fac niciodat ce se cuvine. Glasul lui suna ca o mngiere tandr. Intr ncet, nchiznd ua n urma lui, iar Caroline auzi clnnitul cheii. ncuiase pe dinuntru. - sta sau e un comar, sau i-ai pierdut complet minile, protest ea. Deschide ua i pleac, Bradford. - nc nu, iubito. Cnd ajunse chiar n faa ei, se opri. Ridic o mn i o mngie cu blndee pe obraz. - Nu... scnci Caroline, ntr-o oapt dureroas. Cnd i cobor mna, Bradford observ c-i tremura. Caroline mai fcu un pas napoi, n timp ce Bradford cuta o cale de a o face s reacioneze. - Mi-a fost dor de tine, Caroline. Nu-i venea s cread ce auzise. Cltin din cap i ncepu s plng. Bradford o cuprinse n brae. - mi pare ru, iubito. Doamne, ce ru mi pare! opti el, cu buzele ascunse n prul ei. i mie mi-a fost greu, recunoscu n oapt. n sfrit, Caroline i adun puterile i se retrase cu un pas. - De ce i-a fost greu? Bradford oft. Vzu balansoarul i porni ntr-acolo, trgnd-o i pe Caroline dup el. Dup ce se aez cu ea pe genunchi, zmbi mulumit i ncepu: - Promite-mi c n-ai s m ntrerupi pn la sfrit. Caroline ddu din cap, cu o expresie solemn. - Credeam c cineva voia s m omoare. Cnd s-a rsturnat trsura i am vzut c se umblase la roat, miam dat seama c celui ce-mi dorea moartea nu-i psa dac mai aveau de suferit i alii. Prin urmare, am hotrt s... - De ce-ai crezut c te urmrea cineva? l ntrerupse Caroline. - Mi-ai promis s atepi pn termin, i reaminti Bradford. La trasura mea se umblase, Caroline, i vizitiul meu fusese lovit n cap. Era o concluzie logic. - Ba era o concluzie egocentric, l contrazise ea. Bradford ridic din umeri, spunndu-i c probabil avea dreptate. - Oricum, am hotrt s m prefac c puneam capt relaiei, pentru ca toi s cread c-mi pierdusem interesul fa de tine. Aa, continu el ridicnd glasul cnd Caroline deschise gura s protesteze, puteam fi sigur c nu-i vor face niciun ru, i nu se vor folosi de tine. - Dar de ce nu mi-ai spus? ntreb ea, ncepnd n sfrit s se nfurie, numai la gndul chinurilor prin care trecuse. Bradford i observ schimbarea de dispoziie i se pregti pentru dezlnuirea care urma. - Nu e nevoie s-mi rspunzi, declar Caroline ntr-o oapt furioas. tiu motivul. N-ai avut ncredere n mine. Se ridic de pe genunchii lui, ndreptndu-se ct era de nalt. - Recunoate, Bradford. - Caroline, n-am vrut dect s te protejez. Dac m confesam ie, i-ai fi putut spune cuiva, i aa nimereai la mijloc. Lui i se prea foarte logic, dar Caroline nu era de aceeai prere. - i-a trecut vreun moment prin minte c s-ar fi putut s-mi in gura? 64

- Nu, recunoscu Bradford. i chiar dac aveam ncredere n tine, tot n-ar fi fost prudent. ie i se citesc pe fa orice sentimente, dragostea mea, i oricine ar fi tiut c nu erai o femeie respins de iubit. ntinse mna i ncerc s-o trag napoi pe genunchi, dar Caroline se feri. - Numai interesul tu l-am avut n vedere. - Nu m cunoti, Bradford. Vocea Carolinei devenise rece ca gheaa. - Cnd te vei lmuri c nu sunt ca alte femei? i cnd vei nelege c poi avea ncredere n mine? Nu se poate forma un ataament de durat, fr ncredere. Sttea n faa lui, privindu-l cu o expresie dezgustat. - Mereu m pui la un loc cu toate femeile din trecutul tu. S tii c m-am sturat! - Iubito, ai grij c ipi. Rspunsul lui blajin o nfurie i mai tare. - Iar dac tatl tu se trezete i m gsete aici, va cere s te iau de soie imediat. Caroline scoase o exclamaie, iar Bradford ddu din cap. - Bun, continu el. Nici eu n-aveam chef s m nsor chiar mine. Smbt ar merge, cu toate aranjamentele care vor fi de fcut. - N-ai auzit nicio vorb din tot ce i-am spus? replic ea, uimit. - Ba da. i-mi imaginez c te-a auzit toat casa. Iar acum, fii cuminte i d-mi scrisoarea. Patul e foarte aproape, iar tu m ispiteti prea tare. - Dumnezeule, i am avut ncredere n Milford! mormi furioas Caroline. Trebuia s m-atept. Dac te consider prieten, nseamn c nu-i cu nimic mai grozav dect tine. - Scrisoarea, Caroline, insist Bradford. Se ridic, ntinzndu-se, apoi porni spre ea. - D-mi scrisoarea i las-m pe mine s hotrsc ce avem de fcut n legtur cu ea. - N-ai s hotrti nimic! anun Caroline. i n-am s m mrit cu tine, nici smbta asta, nici de smbtntr-un an! Tu nu tii ce nseamn cuvntul "iubire", declar ea. Dac tiai, ai fi inut seama de sentimentele mele. i ai fi avut ncredere n mine. - Caroline, o singur dat dac mai pronuni cuvntul "ncredere", cred c-am s te strng de gt. Expresia din ochii lui Bradford o ntiin c era mai mult dect capabil s-o fac. Btu n retragere din faa lui. - Acum te rog s pleci. Ne-am spus destule unul altuia. - De acord, replic Bradford. Era ncruntat, iar Caroline crezu c avea ntr-adevr s plece - pn se aez pe marginea patului i, calm, metodic, i scoase redingota i ghetele. - Ce faci? ntreb ea, repezindu-se la pat pentru a ncerca s-l mpiedice s-i scoat i osetele. Spuneam c-am terminat! - Am terminat de vorbit, replic Bradford. Arunc i a doua gheat i o nh pe Caroline. Dintr-o dat, fata se pomeni trntit pe spate, cu Bradford deasupra ei. - Mi-a fost dor s te srut, Caroline. n clipa urmtoare, buzele lui se lipir de ale ei, dezchizndu-i gura cu fora. Caroline ncerc s-l opreasc, dar Bradford continu s-i savureze gura, pn-i nimici orice rezisten. - O s ne cununm smbta asta. Glasul lui era aspru, i abia i-l putea controla. Era furios; dar numai pe sine nsui. Caroline tia c trebuia s scape de ispit, i cobor grbit de pe pat. Picioarele i tremurau, aa c trebui s se in de stlpul baldachinului. - Nu neleg cum poi avea efectul sta asupra mea, recunoscu ea, cu voce slab. Vzndu-i pasiunea i nedumerirea n ochi, Bradford zmbi. - Eti la fel de ptima ca mine, i spuse el ncet. i nu eti destul de sofisticat ca s-i controlezi pasiunea, sau s-o foloseti mpotriva mea. - Cum fac celelalte femei ale tale? ntreb Caroline, cu un calm neltor. 65

Bradford nu se ls amgit. i distingea clar flcrile din ochi. Iar se gndea s-l omoare, presupuse el, cu un oftat. Se ridic tocmai la timp ca s prinda ghetele aruncate de Caroline spre el, i mai ncerc odat s-o mpace. - N-am avut nicio alt femeie ... Voise s continue, s spun c nu mai atinsese nicio femeie, de la fatidica lor ntlnire pe acel drum de ar izolat. Dar Caroline i ntoarse spatele, n timp ce-i lua pe ea halatul. - Scrisoarea, te rog, i-o ceru el din nou. Caroline se duse la dulap i scoase scrisoarea din ascunztoare. Apoi se ntoarse ncet spre Bradford i i-o ddu. Se auzi o btaie n u. Caroline fcu ochii mari. - Ridic-te de pe patul meu, opti ea, nnebunit. i ddu prul la o parte din fa i se duse grbit la u, deabia reuind s descuie, cu degete tremuratoare. n sfrit, reui s deschid ua, pentru a-l gsi pe Contele de Braxton, n cma de noapte, halat i papuci, cu o expresie uimit pe chip. - O, tat, te-am trezit? Vocea i tremura, i credea c avea s leine de jen. ntorcndu-se, l vzu pe Bradford chiar n spatele ei. si luase iar pe el ghetele i redingota, iar Caroline nl o rugciune de mulumire pentru asta. - Bun seara, l salut Bradford pe tatl ei. - Bun seara? repet Caroline, nevenindu-i a crede. Bradford, asta-i tot ce poi s spui? i arunc o privire fioroas, apoi se ntoarse iar spre tatl ei. - Tat, nu-i deloc ceea ce pare a fi. nelegi, n-am vrut s cobor, iar el... a insistat cu atta ncpnare... nct... Bradford o ntrerupse, lund-o de mn i trgnd-o lng el. - Rezolv eu, declar, pe un ton arogant. i-a mulumi pentru cteva minute din timpul dumitale, Braxton, dac nu te deranjez, la ora asta trzie. Contele ddu scurt din cap. - Las-m un minut, s m mbrac. Ne vedem jos, imediat. - Foarte bine, domnule, rspunse Bradford, iar dup ce tatl Carolinei porni pe culoar spre camera lui, nchise ua. Caroline era att de tulburat, nct i venea s plng. - Bradford! cotcodaci ea, ca o gin rguit. Drept rspuns, Bradford o lu n brae i o srut. - Ce naiba i-ai fcut la pr? - A, ba nici s nu te gndeti! obiect Caroline, mpingndu-l. De data asta n-o s-i mai mearg. nc nam stabilit nimic! Nu i-am spus ce vrednic de dispre eti! Suntem complet nepotrivii unul pentru altul... Eti ... - Poate-i lai prul s creasc la loc, pn smbt, o ntrerupse el, peste umr, pornind deja spre u. Caroline l privi cum cobora treptele dou cte dou. Cuvintele lui comice o dezumflaser total. Se aez pe treapta de sus i-i lu capul n mini. Ce Dumnezeu i se ntmpla? Avea nevoie de ordine n viaa ei, i era hotrt s ndrepte totul, i spuse, n timp ce se ntorcea n camer. nc nu se putea mrita cu el. Nu tia dac putea s-i schimbe atitudinea. Bradford crescuse ntr-o societate superficial, unde n primul rnd prea s conteze nfiarea. Cltin din cap, ncercnd s-i opreasc gndurile ridicole. Vrndu-se n pat, cuta s adoarm. Cel puin, se consol ea, recunoscuse c nu se putea mrita cu el. - Pn nu se va ndrepta, opti, n ntuneric. Apoi, plnse pn adormi.

CAPITOLUL 10

66

Fusese o nunt frumoasa. Cel puin, aa-i spuneau toi ncontinuu Carolinei, n timp ce sttea lng omul cu care tocmai depuse jurmintele, omul pe care promisese s-l iubeasc i s-l preuiasc pn cnd moartea i va despri. Caroline era recunosctoare c n sfrit calvarul se terminase. Renunase s mai lupte cu inevitabilul n ajun, cnd se dusese cu Charity i tatl ei la Bradford Hills. Hotrser ca nunta s aib loc acolo, pentru a respecta tradiia. Tatl, bunicul i strbunicul lui Bradford se nsuraser cu toii n acel conac. Bradford se ocupase de toate aranjamentele, n timp ce Charity i contele avuseser grij de anunuri i invitaii. Acum, privind prin frumoasa sal de bal, Caroline se minuna c totul mersese att de bine. Toi preau extrem de mulumii. Toi, numai ea nu. nc-i mai era greu s se dumireasc. Bradford l nduplecase pe tatl ei n noaptea cnd se ntlniser, iar a doua zi contele anunase c era ncntat de combinaie. Caroline ncercase s susin c nu era nicio combinaie la mijloc, dar tatl ei refuzase cu ndrjire s asculte de glasul raiunii. i amintea c o ntrebase dac-l iubea pe Bradford, iar ea fcuse prostia s-o recunoasc, i din acel moment, devenise surd la orice argumente. Nu avea cui s-i cear ajutorul. Iar Charity o scotea din mini. Caroline nu mai avea voie s ias din cas, aa c nu putea s scape de gura ei. N-o ntlnise pe mama lui Bradford pn cnd se stabilise n magnificul conac numit Bradford Hills. Era n dormitorul repartizat ei, schimbndu-se pentru cin, cnd intrase o femeie distins. Era mai nalt dect Caroline, mbrcat elegant, i umbla cu o inut regal. Caroline scosese repede un halat din dulap, l luase pe ea, apoi ncercase o reveren demn, n timp ce ducesa o studia. - i pori copilul, o ntreb ducesa cu o voce att de rspicat, nct Carolinei i zgrie auzul. - Nu. Mai mult nu spuse. Dac mama lui Bradford era att de grosolan nct s-i pun o asemenea ntrebare, avea s-i raspund cu aceeai moned. Se privir lung un minut. Caroline observ c ochii femeii erau de aceeai culoare cu ai lui Bradford. Aveau riduri adnci la coluri, semn c zmbea adesea. - Nu te lsa dominat de el, decret ducesa. Se aez ntr-un fotoliu i-i fcu semn Carolinei s ia loc n cellalt. - n viata mea nu m-am lsat dominat, rspunse Caroline, aezndu-se n faa viitoarei sale soacre. Nici mcar nu tiu sigur cum este. - ntotdeauna a fost nerbdtor. Cnd i vine ceva n minte, vrea s mearg pn la capt imediat. Caroline ddu din cap. Tonul repezit al ducesei n-o mai ofensa, i zmbi. - Nu e numai nerbdtor, spuse ea, dar i autoritar i arogant. Cred c ar trebui s tii c suntem foarte nepotrivii unul pentru altul. Ducesa zmbi, neprnd afectat de sinceritatea Carolinei. - De fapt, nu vrei s te mrii cu el? - Nu m iubste, afirm Caroline pe tonul cel mai firesc. i nici nu are ncredere n mine. Un nceput cam trist, nu credei? Poate c, dac vorbii cu el, l-ai putea face s se mai gndeasc? - Prostii, copil. E clar c te dorete, altfel nu s-ar nsura cu tine. Fiul meu nu face nimic mpotriva propriei lui voine. ie i revine sarcina de a-l face s te iubeasc, dei nu e neaprat necesar. - Nu e necesar s m iubeasc? repet Caroline nedumerit. - E o combinaie solid, asta conteaz cel mai mult, replic ducesa. Apoi se ridic i porni spre u. - Cred ca fiul meu a ales bine. i cu aceast sentin, iei din camer. *** - Caroline! Visezi cu ochii deschii n ziua nunii tale? Charity o scutur de bra, ca s-i atrag atenia. - Dac stau s m gndesc, acum eti duces! Caroline nu observ c Bradford, care conversa cu cineva, se ntorsese spre ele, auzind remarca lui Charity. Cltin din cap, rspunznd: - Nu, n primul rnd sunt soia lui Bradford. Atta mi-e de-ajuns, pentru moment. 67

Bradford zmbi, mulumit de comentariul ei. Apru i Milford, care fcu o plecciune formal n faa Carolinei i o lu de mn. Inelul cu safir pe care Bradford i-l pusese n deget scnteia n lumina lumnrilor, ca o dovad c acum era a lui. Cnd termin cu felicitrile, Milford o ntreb: - Ai s m ieri pentru c mi-am clcat promisiunea? Caroline cltin din cap. - Niciodat. A fost o nemernicie, i uite unde am ajuns din cauza asta! Milford nu prea deloc spit. - Ia spune-mi, ce-ai gsit aa de amuzant n timp ce-i depuneai jurmintele matrimoniale? - Dac te referi la faptul c soia mea a rs pe tot parcursul ceremoniei, pot s te asigur c a fcut-o fiindc nu mai putea de bucurie, interveni Bradford, facnd-o pe Caroline s zmbeasc fr tragere de inim. - Am o fire vesel, spuse ea. Apoi se ntoarse spre soul ei, adugnd: - Doar dac nu cumva, desigur, sunt forat ntr-o situaie asupra creia n-am nicio putere. Atunci, pot deveni foarte irascibil. Bradford nu rspunse. O lu doar de mn i o conduse spre mijlocul slii de bal. Era timpul s nceap dansul. Restul serii trecu ca prin cea pentru Caroline. i tot dorea s rmn singur cteva minute, doar atta ct s-i adune gndurile, dar Bradford nu pleca o clip de lng ea. Apoi sosi vremea s se retrag la etaj. Charity o ajut. Devenise foarte tcut, iar Caroline i era recunosctoare pentru asta. Abia dup ce-i termin baia i lu pe ea o cma de noapte alb i transparent, Charity o ntreb n oapt: - nelegi ce-o s se ntmple, Caroline? Mama i-a explicat ce fac mpreun un so i o soie? Caroline cltin din cap. - Mama ar fi leinat dup prima fraz. Verioara ei o privi cu o expresie prbuit. - O, atunci va trebui s atept pn cnd te revd ca s aflu ce anume... - Charity! Nu m face s fiu i mai nervoas! Of, de ce trebuie s ne petrecem noaptea aici? gemu ea. Toat lumea o s tie ... - Nu te neliniti, o ncuraj Charity. Dac rzi n timp ce ... tii tu, cred c Bradford o s se nfurie. nainte ca verioara ei s poat rspunde, Charity o mbri i plec. - Am s m rog pentru tine, opti ea, nainte de a nchide ua. Caroline rmase n mijlocul dormitorului, ateptnd. Se gndi s se ascund n pat, dar i spuse c ascunzndu-se sub plapum nu rezolva nimic. Ar fi murit de ruine dac Bradford fcea haz pe seama ei. Apoi, ua dinspre dormitorul lui Bradford se deschise, i soul ei apru n prag. Rezemndu-se de tocul uii, Bradford i privi soia. Era att de frumoas, nct i se tia respiraia doar vznd-o. Cmaa ei seductoare lsa foarte puin n seama imaginaiei, iar Bradford i admir pe ndelete picioarele lungi, oldurile zvelte i snii plini. Caroline i susinu privirea. Soul ei i scosese haina i cravata, iar prul i, ncadra chipul, mblnzindu-i trsturile. Avea o expresie reinut, care-o fcea pe Caroline s-l gseasc pe ct de chipe, pe-att de nfricotor. Nu mai era nervoas - doar speriat. Oare ar fi fost o copilrie s ia plapuma de pe pat i s se acopere? Se nfior, nefiind sigur dac din cauza frigului, sau a privirii lui intense. - Charity se roag pentru mine, opti ea, aproape fr voie. Sprncele lui Bradford se nlar puin, apoi zmbi, risipindu-i complet teama. - Nu te teme, Caroline. Porni spre ea, cu o privire tandr. Caroline nu-i mai putea stpni tremurul. - Nu mi-e team, doar frig mi-e, i frec ea braele ncercnd s zmbeasc. Bradford o cuprinse cu braele, strns. - Aa e mai bine? ntreb el, cu glas sczut, rguit. Caroline ddu din cap. 68

- Ai o cas foarte frumoas, Bradford, dar e aa de rece...opti ea la pieptul lui. i trage curentul, adug, cnd Bradford o lu n brate i porni spre camera alturat. emineurile nu nclzesc destul. Doamne, chiar n timp ce ndruga aceste nimicuri, ar fi vrut s nceteze. Ce se ntmpla cu ea? nchise gura, hotrt s nu mai scoat o vorb. Bradford nchise ua n urma lui, o ncuie, apoi o duse pe Caroline la patul uria cu baldachin i o depuse n mijloc. Imediat ce-i dadu drumul Caroline ncepu s tremure din nou. - O s-i fie cald ntr-un minut, iubito, i promise el. n glas i ochi i se citea amuzamentul, iar Caroline tia c zmbea fiindc presupunea c tremura de teama celor ce aveau s se ntmple. Bradford se ridic, i scoase pantofii i cmaa, apoi vru s-i descheie i pantalonii, dar ezit. Se ntoarse, iar, Caroline i vzu, pieptul bombat, acoperit cu pr negru i crlionat. - mi aminteti de un rzboinic spartan, tiai? bigui ea. Apoi i observ cicatricea de deasupra taliei i ntreb: - Pe aia o ai dintr-o lupt? - Dintr-o ncierare, o corect Bradford, cu un zmbet, aezndu-se pe pat. i Milford are una la fel, dei a lui e pe stnga. Amintiri din prima noastr noapte n partea cealalt a oraului. - Va trebui s-i cer s mi-o arate, coment Caroline, cu o lucire n ochi. - Ba n-ai s faci aa ceva; replic Bradford, mrind gros. Mi-o fi el cel mai bun prieten, dar cred c i-ar smulge hainele de pe trup imediat ce i-ai cere-o. - N-ai ncredere-n Milford? ntreb Caroline, nevenindu-i s-i cread urechilor. Bradford nu-i rspunse. i era destul de greu s converseze nimicuri cu ea cnd i ardeau pntecele i nu se putea gndi dect s-i i-a soia n brae. - Cred c-ar trebui s te previn Bradford... ncepu Caroline, cobornd privirea. Nu-s foarte sigur cum se procedeaz ... i nu prea tiu ce trebuie s fac. - Nici nu m ateptam s ai experien, rspunse el, strduindu-se s-i pstreze o expresie serioas. Caroline i arunc o privire solemn, dar Bradford observ c lucirea din ochi i revenise. - Presupun c tu tii ce trebuie s faci, nu? ncet Bradford ddu din cap cu un zmbet arcuindu-i colurile gurii, iar Caroline adaug: - M ateptam, dar vd c doar stai aici cu pantalonii pe tine, i pn i eu tiu c e necesar s i-i scoi. Drept rspuns, Bradford o lu n brae. Se ntinse pe pat, trgnd-o cu el, i-i cobor minile pe oldurile ei, strngnd-o cu putere. - M-am gndit s rmn cu pantalonii pe mine din consideratie pentru inocena ta. - Nu cred c-o s mearg ... opti Caroline. ncepu s-o mngie pe spate i-i mpinse capul ntr-o parte cu brbia, ca s-i depun srutri tandre pe gt. - Ce n-o s mearg? Consideraia mea , sau pantalonii. Vru s-i rspund, dar respiraia lui cald sub ureche o fcea s-i piard firul gndurilor. - M nclzeti... murmur ea. - Nu destul. O ntoarse pe spate i o acoperi cu trupul lui. - Te vreau fierbinte, Caroline. Att de fierbinte, nct trupul s-i sclipeasc de transpiraie. Apoi i acoperi gura cu a lui, ntr-un srut care fgduia c avea s-i ndeplineasc dorina. Continu tandrul asalt asupra gurii ei, pn cnd Caroline nu mai putu lega nici mcar un gnd cu ir. Se lsa devorat de valurile senzuale ale voluptii, i-i auzi propriul geamt de protest cnd Bradford se desprinse de ea. Ridicdu-se repede, Bradford i scoase i de haine, iar Caroline i spuse c era cel mai frumos brbat n via. Era att de neinhibat, se purta aa de firesc, nct Caroline nu se simi nici pe departe att de jenat pe ct se ateptase. Desigur, nu se putea ndura s-l priveasc acolo, oprindu-se doar deasupra oldurilor suple i a coapselor musculoase. - Iubito, uit-te la mine, i ceru el. Caroline vru s-i rspund c se uita, dar nelesese ce voia s spun. Nu zise nimic, ns cobor ncet privirea, urmrindu-i dunga de pr crlionat care-i acoperea pieptul masiv, ngustndu-se peste abdomenul plat, i 69

tot mai jos, pn ajunse s-i priveasc dovada dur a dorinei. Se nfrico din nou, spunndu-i c nu-i puteau consuma n fapt csnicia, ceea ce era cu att mai bine, de vreme ce erau aa de nepotrivii unul pentru altul... Bradford i vzu panica n ochi i oft. Se aez repede lng ea i o cuprinse n brae. Caroline i dorea cldura. Acum i simea erecia lng trupul ei, simea tria fierbinte prin cma, i ncerc zadarnic s se ndeprteze puin. Bradford n-o lsa s se mite, optindu-i vorbe dulci ca s-o liniteasc, n timp ce ncepea s-i scoat ncet cmaa de noapte. Caroline tia c i aceasta era o alt cerin necesar, probabil, dar ncerc totui s-i opreasc minile. Materialul subire se sfie i, n cteva secunde, rmase dezgolit. - Charity mi-a druit cmaa asta, se tngui ea. Dac afl c ai distrus-o ... Bradford se ls din nou asupra ei, fcnd-o s exclame ocat de intimitatea atingerii ntre trupurile lor. Nu era greu, iar Caroline i ddu seama c se rezema n coate ca s n-o striveasc. - N-o s-i spunem, iubito, opti el. Vocea-i suna ca o mngiere blnd, o atingere linititoare care alunga spaima. tia c nu era pregtit i se strduia s se controleze. O srut din nou, intens, fr nicio reinere. Caroline scoase un oftat de voluptate, iar fierbineala din abdomen ncepu s i se rspndeasc prin tot trupul, dndu-i senzaia c prin sngele ei curgea aria soarelui. Bradford i scia snii, ncercuindu-i iar i iar fiecare sfrc, pn cnd Caroline ncepu s se arcuiasc sub el. Cnd n sfrit ncepu s sug, o auzi gemnd de satisfacie i nelinite crescnd. Mna lui i mngia oldul, i cu ct se apropia mai mult de locul dintre coapse, cu att trupul ei devenea mai fierbinte. Nu mai putea s respire, i-i mica oldurile cu nerbdare. Cnd n sfrit Bradford ncepu s-i mngie fierbineala umed, Caroline gemu de plcere. Era mai mult dect pregtit. Petalele gingae, umede i mttoase, micrile erotice ale oldurilor ei, aproape c-l fcur s-i piard controlul. O ptrunse ncet cu degetele, simi rezistena strmt i fierbinte, o auzi gemndu-i numele, i tiu c nu mai putea s atepte. Ridic privirea n ochii ei, n timp ce i se potrivea ntre coapse. - N-o s te doar, opti el. Nu pot s mai atept. Glasul i era nsprit de dorin. O prinse de olduri, innd-o nemicat sub el, i se aplec s-o srute. - ine-te de mine, iubito, i murmur. Apoi i acoperi gura cu a lui. O ptrunse cu putere, n acelai timp n care limba lui i invada gura cu tot atta for. Caroline se arcui sub el, ipnd, apoi ncerc s se retrag. Zadarnic ns, cci soul ei n-o lsa s se mite. O inea imobilizat cu greutatea lui. Usturimea trecu imediat, dar apsarea chinuitoare continu. Caroline i desprinse gura de a lui Bradford, cutnd s-l resping. - Nu, Caroline, nu te mica, nu nc ... Ateapt s... Se ntrerupse, srutnd-o din nou, n timp ce-i cuprindea cu palmele obrajii umezi de lacrimi. Caroline l simi tremurnd i-i spuse c, la urma urmei, durerea nu era chiar att de insuportabil. Apoi Bradford ncepu s se mite, la nceput ncet i cu rbdare, iar durerea se ntei din nou. Nu se ls nduplecat i continu asaltul drgstos asupra buzelor ei, pn o ls fr respiraie. Caroline uit curnd de durere, nvluit n voluptatea care-i cotropea membrele. l simi punndu-i picioarele mprejurul oldurilor lui, dup care i desprinse gura de a ei i o privi. Caroline i atinse brbia cu degetele, i urmri cu vrful unuia conturul ferm al buzelor. Bradford ntoarse capul, lundu-i degetul n gur i mngindu-l cu limba. Sub el, Caroline se arcui, l apuc de obraji i-l trase spre ea. Fu ultimul lucru pe care-l mai inu minute. Bradford i pierdu complet controlul, lsnd pasiunea s se scurg fluid ntre ei. Pe Caroline o cuprinse o plcere primitiv, absorbind-o n soare. Se agt de Bradford, desftndu-se cu cldura lui. Respiraia lui era ntretiat. Nu mai fcea dragoste blnd, ci cu micri energice, care fceau deliciul s sporeasc. Iar cnd Caroline se ncord sub el i-i rosti numele ntr-o oapt speriat, tiu c era gata s-i afle, eliberarea de dulcea tortur pe care o mprteau. Se arcui sub el cu atta for, cu o asemenea intensitate, nct Bradford se dezlnui i el, simind vibraiile pn-n adncul sufletului. Se gndi s-o aline, s-i spun c totul era n regul, dar tremurul era att de copleitor nct nu putu dect s-o strng la piept. 70

Avu nevoie de cteva minute ca s-i ncetineasc btile inimii i s-i calmeze respiraia sacadat. Era att de mulumit, incredibil de satisfcut. nc n ea, se slt n coate, privind-o. Caroline era uluit de ceea ce i se ntmplase, iar Bradford zmbi la vederea sfielii din expresia ei. O srut prelung, zmbind, amintindu-i ce pisic slbatic fusese cu doar cteva momente nainte, n braele lui. - Bradford, m striveti, opti Caroline. Oftnd, Bradford se ntoarse fr tragere de inim pe o parte. Desprirea nu dur mult, cci imediat o lu pe Caroline n brae, cuprinznd-o la piept. i nltur tandru o suvi umed de pr de pe frunte. - Te-a durut, iubire? Caroline i frec nasul de gtul lui, dar ddu din cap ca rspuns la ntrebare. Bradford ncerc s-o ndeprteze atta ct s-o priveasc n ochi. - La nceput, recunoscu ea. Pe urm, nu m-a mai durut deloc. Zmbi cu mulumire, oftnd. - Vrei s-o facem foarte des? l ntreb, cu inocen prefcut. i simi pieptul trepidnd nainte de a-i auzi rsul. Apoi, dintr-o dat, se pomeni prins iar sub el, privindui ochii cprui cu firioare aurii. - Foarte des, mri el. Caroline zmbi, imens de mulumit. Cu ochii mari de uimire, cci i simise duritatea lng ea, l ntreb: - Bradford? Putem ...? - Categoric. - O s m doar din nou? - Probabil, rspunse Bradford. Se ridic puin, privindu-i lung faa, apoi o ntreb: - Te deranjeaz? - Probabil, i-o ntoarse Caroline. Apoi i trase capul spre ea i-l srut pn uit de orice grij. n curnd, uitar de toate lucrurile probabile.

CAPITOLUL 11 Bradford fcuse aranjamente de cltorie pentru o lun de miere potrivit, dar nici el i nici noua lui soie nu ieir pe u, n timpul acelor zile i nopi de extaz. Caroline se adapt repede la noua ei via i prelu destul de uor responsabilitile casei. Henderson, omul lui Bradford, i doamna Lindenbowe, menajera, o ajutau s se orienteze. i pru ru cnd fur nevoii s se ntoarc la Londra. Erau invitai l-a nunta lui Charity, un prilej de bucurie, dar Caroline nu voia ca luna ei de miere cu Bradford s se sfreasc. I-o i spuse, iar el rse, strngnd-o alturi n trsura comod care-i ducea spre ora. - i la Londra se poate face dragoste, iubito. Doamne, cred c-am fcut o desfrnat din tine. - i-i pare ru? ntreb Caroline, zmbind. Drept rspuns, Bradford o lu pe genunchi i-i art ct de ru i prea. Caroline nu vzuse niciodat casa din ora a lui Bradford i o gsi foarte confortabil. Era mare i masculin, plin de mobil masiv din piele, de mod veche, care indica un teritoriu masculin. - Hai s stm aici n seara asta, propuse ea. - O sugestie notabil, replic Bradford, cu un zmbet. Dar cred c familia ta ne ateapt. Le spui tu ce nea reinut, sau le spun eu? Imediat, Caroline roi. - Un gentleman n-ar vorbi despre asemenea lucruri. Cred c ar fi mai bine s ne mbrcm. ncerc s porneasc spre garderob, dar Bradford o inea strns. - nc nu, Caroline. Cred c-ar trebui s mai discutm o dat toate regulile. Soia lui i ddu ochii peste cap, cu un oftat exasperat. 71

- Le tiu pe dinafar, Bradford. Nu trebuie s plec de lng tine n timpul balului, nici s m ascund pe undeva cu Charity, iar dac se ntmpl ceva i trebuie s pleci tu, nu m dezlipesc de Milford pn nu te ntorci. Bradford ddu din cap, cu o expresie serioas. Caroline l mngie pe frunte. - Te rog, Bradford, nu-i mai face attea griji. Detectivii pe care i-ai angajat n-au gsit niciun indiciu. i-n plus, i-am spus c, probabil, era vreo femeie rzbuntoare care te dorea pentru sine i-a vrut s m sperie. Fu rndul lui Bradford s-i arate exasperarea. - Va s zic, aceast presupus lady te-a mpins pe scar, a slbit roata trsurii mele, i pe urm i-a trimis scrisoarea aia? Asta vrei s sugerezi? - N-am spus "lady", Bradford, am spus "femeie". Exist o mare deosebire, iar pentru mine are sens. Ar fi putut s angajeze pe cineva ca s-i strice trsura. Bradford i pstr gndurile pentru sine. Soia lui era att de netiutoare, i nu voia s-o alarmeze cu informaiile pe care le obinuse. Pn se nchidea capcana i aveau toate dovezile, n-avea s-o scape din vedere. n timp ce se mbrca, rmase tcut. Caroline i tot intra n drum, iar cnd se ntrerupse ca s-i spun c dormitorul ei era alturi, i se putea mbrca foarte uor i acolo, soia lui i rspunse n termeni fr niciun echivoc c nu-i plcea ideea dormitoarelor separate. - N-am s-i permit lui Henderson s m ajute la mbrcat, n timp ce tu alergi de colo-colo fr haine pe tine! mri Bradford. Caroline se opri n faa oglinzii ovale, pieptnndu-se, neimpresionat de cuvintele lui. - Ei? - Nu mai eti un bietan, Bradford. Acum poi s te mbraci i singur. Eu o fac de ani de zile. - Da, iar camerista ta bombne din cauza asta. - Mary Margaret are destule treburi i fr s se in de capul meu. Bradford renun s-o mai contrazic i cobor la parter s-o atepte. Aproape refuzase invitaia la Clavenhurst, reedina Marchizului de Aimsmond, din cauza dificultilor de a o proteja pe Caroline n mijlocul unei mulimi att de numeroase. Dar nu putea s refuze, desigur, cci marchizul era unchiul Carolinei i ar fi fost jignit dac nepoata lui nu venea. Balul avea dou scopuri. Era o srbtorire n vederea cstoriei dintre Charity i Paul, care urma s aib loc peste dou zile, i o petrecere dat n cinstea Ducelui i a Ducesei de Bradford - prima la care cei doi aveau s participe n calitate de so i soie. Contele de Braxton atepta n antreul casei marchizului i o mbri pe Caroline nc nainte de a-i fi putut scoate capa. - Mi-a fost dor de tine, fiica mea. O trase deoparte i o ntreb, destul de tare pentru ca Bradford s aud: - Eti fericit, Caroline? Are grij de tine? Caroline zmbi. - Sunt foarte fericit, tat. Dup care i atraser atenia Charity i Paul, apoi unchiul Franklin i soia lui, care intrar i ei n conversaie. Ducele i Ducesa de Bradford i fcur o intrare grandioas n sala de bal i imediat se ndreptar spre gazd. Unchiul Milo sttea aezat lng intrare, iar Caroline observ c era deja obosit. Ddu s se ridice, dar tnra duces cltin din cap i n schimb se aez ea alturi. Bradford o ls cu unchiul ei, dup ce se asigur c n-avea s plece de-acolo, i i se altur lui Milford, aflat n cealalt parte a slii. - Regele divoreaz i se mut n Frana sptmna viitoare, l anun prietenul lui. Bradford ddu din cap, continund s-i priveasc soia. - N-o s dispar nicieri, Brad. Pentru numele lui Dumnezeu, omule, vino-i n fire! Milford ncepu s chicoteasc i-i ddu lui Bradford o palm pe spate, smulgndu-l din gnduri. - Nu poart bijuterii. Cuvintele lui l nedumerir pe Milford, care se ntoarse s-o priveasc pe Caroline, apoi reveni iar spre prietenul su. - Are inelul tu, remarc el. 72

- Nu vrea s i-l scoat niciodat. Arogana lui Bradford l fcu s zmbeasc. - Bradford, de ce discutm despre bijuterii? se interes el. Ridicnd din umeri, Bradford l privi n sfrit. - N-ai aflat nimic n legtur cu problema mea? - E problema noastr i, da, am aflat ceva ce cred c e semnificativ. Bradford ddu scurt din cap. - Discutm mai trziu, dup cin. Dup ce unchiul ei se retrase la etaj s se culce, Caroline se ntoarse s-l caute pe Bradford, dar o oprir Rachel Tillman i logodnicul ei, Nigel Crestwall. Cu o agresivitate neobinuit Rachel o apuc de bra, dureros de strns. - Cred c eti foarte satisfcut, se rsti ea. Caroline fu att de surprins, nct nu putu dect s-o priveasc uimit. - Ia uite cum face pe nevinovata! i spuse Rachel lui Nigel, ntr-un mrit dispreuitor. - Rachel, ce tot vorbeti? ntreb Caroline smucindu-i bratul, n timp ce se uita n jur dup soul ei. Rachel i interpret greit privirea i spuse: - A, nicio grij. N-am s-i stric petrecerea. A fost o mare cinste pentru mine s fiu invitat. Voiam doar s tii c pe mine nu m duci de nas. Ai stricat totul totul! O nh iar de bra, nfigndu-i unghiile n carnea ei. - i ai s plteti pentru asta, cea! Stai numai i-ai s vezi! - nc n-am btut niciodat o femeie, nu-i aa, Milford? remarc blajin Bradford din spatele ei. Dar dac nu-i iei imediat mna de pe braul soiei mele, domnioar Tillman, cred c s-ar putea s fii prima. Rachel i smulse mna ca ars, l privi ncruntat pe Nigel, ca i cum el ar fi fost de vin c Bradford se putuse apropia pe neobservate, apoi se ntoarse i intr n sala de bal. Nigel fu nevoit s alerge ca s in pasul cu ea. Caroline i privi cum se ndeprtau, cu furie crescnd. Vzndu-i schimbarea de expresie, Milford ncepu s-i maseze braul ndurerat. - tii, e mai bine s reacionezi n timpul confruntrii, nu dup, i spuse el zmbind. - ntotdeauna reacionez ncet, i spuse Caroline soului ei. Bradford, Rachel m urte! A spus c numai eu sunt de vin. - Pentru ce anume? se interes Milford. Caroline ridic din umeri. Observ c o priveau cteva persoane i-i schimb expresia. - N-am idee. - Mergem acas. Milford, vezi de ea pn chem eu caleaca. - Ba nu mergem nicieri, se opuse Caroline. N-am s fug eu de-alde Rachel Tillman. i am promis s m ntlnesc cu... - N-ai s te ntlneti cu nimeni. Glasul lui Bradford devenise mai aspru, iar Caroline se ndrept de spate, revoltat. - Nici mcar n-ai dansat cu mine! - Aa e, Brad, confirm Milford, continund s zmbeasc. - Perfect! Atunci vom dansa, i pe urm plecm. Caroline zmbi, dndu-i seama c tocmai nregistrase o mic victorie. - i mulumesc, brbate, spuse ea, ncercnd s nu se umfle n pene. - Un singur dans, insist Bradford, n timp ce peau n sala de bal. - Da, Bradford. Supunerea ei umil nu-l amgi niciun moment. Abia se terminase dansul, cnd lng ei se ivi Milford, solicitndu-l el pe urmtorul. Fr tragere de inim, Bradford accept. Deveni mai bine dispus, cnd vzu c Rachel i Nigel plecau. Navea chef de alte confruntri nu n acea sear. Nici a doua zi nu era trziu. Atunci, urma s aib o scurt discuie cu scorpia aia, ca s afle nite rspunsuri. 73

Observ c Terrence St. James se tot nvrtea pe lng Caroline, mpreun cu alt ap tnr, pe nume Stanton. i inu cumptul, adugndu-l pe lista lui tot mai lung de papioi crora trebuia s le spun vreo dou. - Iar te ncruni, Brad. Tot la Rachel te gndeti? Bradford cltin din cap. - M uit doar la armsarii ia care poftesc la nevast-mea, remarc el aparent plictisit, dei n ochi i se citea iritarea. Am s vorbesc cu civa dintre ei, pn s plecm de-aici. - Atunci ar trebui s vorbeti cu toi brbaii care-au venit, coment Milford. Ia uite, Caroline merge pe ring cu tatl ei. O sa fie n siguran cteva minute. Acum ar fi momentul pentru ce-aveam de discutat, nu crezi? Bradford ddu din cap i-l urm pe Milford afar din sal. ncetini pasul doar att ct s-l bage pe Stanton n speriei cu o privire, apoi merse mai departe. Ajunser n cabinetul marchizului i nchiser ua. Caroline tocmai terminase dansul cu tatl el, cnd apru lunganul deirat de Terrence St. James, solicitndu-i cteva minute. - Voiam doar s-i cer permisiunea de a ne ntlni, ct timp eti aici, la Londra, spuse el. Acum, c eti mritat ... o mic diversiune... Ridic din umeri, lsnd restul frazei n aer. Carolinei nu-i venea s cread ce tupeu avea. - De data asta n-am s mai trec peste insultele dumitale, spuse ea, cu a voce la fel de ngheat ca expresia din ochi, trecnd pe lng el cu un fior de sil. - Dar n-ai neles... opti pe urmele ei Terrence. Caroline se prefcu c nu-l auzea. O cut ctva timp pe Charity, pn cnd Paul i suger c putea fi n bibliotec. Nu-i ddu seama c Terrence se inuse dup ea, pn cnd deschise ua bibiotecii. Camera era goal, iar Caroline tocmai voia s se ntoarc iar, cnd Terrence o mpinse nuntru i nchise ua n urma lui. - Las-m s trec! i ceru Caroline. Era destul de furioas ca s-l doboare n genunchi i se revolt i mai tare cnd St. James cltin din cap. - Sunt foarte bogat, ncepu el. i-a putea da... Caroline ajunsese la captul rbdrii. l ddu la o parte cu fora, pornind spre u, cnd St. James continu, pe un ton acru, - De fapt, n-am niciun ban, remarc el tindu-i calea. Cineva mi pltete o sum considerabil ca s te pun ntr-o poziie compromitoare. Soul tu e un om foarte gelos draga mea. - Este ntr-adevr, rspunse Caroline retrgndu-se spre birou - i lund un policandru pentru a-l folosi ca pe o arm. Destul de gelos ca s te omoare. - Niciodat cu atta lume de fa, replic Terrence. - De ce? ntreb ea. De ce faci asta? - Pentru bani, desigur, rspunse St. James, ridicnd nepstor din umeri. Rachel m va plti mine. Zu c-i foarte suprat pe tine, draga mea ... Caroline ajunse la birou i se ntoarse, dar nu destul de repede. Terrence St. James sri asupra ei, rsucind-o n loc, cu braele imobilizate pe lng trup. O inea strns ca ntr-o menghin de oel. - Nu-mi displace deloc s te srut. Eti de-a dreptul delicioas. Va merita un pumn, doi, de la nervosul de brbatu-tu. Rmase rigid n braele lui. Nu se mai zbtea, ateptnd doar ocazia. Terrence i inea picioarele destul de deprtate pentru ceea ce avea ea de gnd i, la primul moment de neatenie, avea s fac aa cum o nvase Caimen ca s scoat un brbat din lupt. - Soul meu va crede ce-i spun eu. Terrence i schimb poziia, iar Caroline i lua avnt. n aceeai clip, le ajunser la urechi vocile. Caroline deschise gura s ipe, dar Terrence i-o acoperi cu a lui, amuind-o. Ua se deschise chiar cnd Caroline voia s ridice genunchiul. Nu apuc. Mnia lui Bradford fu mai iute ca fulgerul. Terrence St. James fu smuls de lng Caroline i aruncat peste birou cu o vitez ameitoare. Caroline se ddu la o parte tocmai cnd picioarele lui Terrence zburau pe lng faa ei. Nu vzu chipul lui Bradford, care sttea ntors cu spatele spre ea, privindu-l pe St. James cum ncerca s se ridice pe picioare. Caroline se ntoarse spre u, unde se afla Milford, ca s nu mai intre i altcineva. n sfrit, St. James se ridic, numai pentru a fi dobort iar, cu o lovitur puternic n plexul solar. 74

Caroline se repezi lng Bradford i-i vzu n fine expresia. O strbtu un fior de team. Bradford o privea cu un amestec de indignare, dezgust i dispre. - Ce-i nchipui? opti ea. - Tu s taci! Rspunsul lui rstit o coplei att de tare, nct ncepu s plng. Dumnezeule mare, chiar credea c se bucurase de avansurile acelui individ scrbos? Cltin din cap, refuznd s cread c putea avea o asemenea prere despre ea. St. James se dovedi la fel de prost, pe ct era de lacom. Se adun din nou pe picioare. Bradford l lu de grumaz i, cu o mn, l trnti peste etajer. Terrence arta ca o ppu spnzurat, zbtndu-se n strnsoarea lui Bradford, pe cnd chipul i se acoperea de pete roii. Caroline ncerc s dea la o parte mna soului ei, dar zadarnic. Se ntoarse spre Milford, cerndu-i s intervin: - Nu-l lsa s-l omoare. Drept rspuns, Milford ridic din umeri nepstor. Caroline i sterse lacrimile i se rsuci iar ctre soul ei: - Bradford, dac-l omori, au s te spnzure. i nc nu i-a spus ce fcea. - tiu al naibii de bine ce fceai amndoi! se rsti Bradford. n sfrit, Milford interveni i el. - Nu merit osteneala, Brad. Arunc-l afar, o dat cu gunoiul. - i ce fceam? ntreb Caroline. Spune-mi, Bradford. Zi ce credeai. ncet, expresia lui Bradford se schimb, pn pru aproape plictisit. i ddu drumul captivului, privindu-l cum se prbuea pe covor. - Brad, ascult-o pe nevast-ta. Caroline, explic-ne ce s-a ntmplat aici, i ceru Milford, ncercnd s joace rol de mediator. - Ba n-am s explic nimic! declar Caroline, cu o voce plat, lipsit de orice emoie, numai n ncletarea minilor i se observ furia. Ai vzut cu ochii votri ce s-a ntmplat, tragei singuri concluziile. Numai c soul meu crede c tie deja - ni-l aa, Bradford? Porni spre u, dar Bradford o opri, prinznd-o uor de bra. - Cred c n-ai nicio vin, spuse el n sfrit, dei glasul continua s-i fie repezit i ngrozitor de rece. Stai aici pn suntem gata de plecare. Milford, adu trsura. - Ba ad-o tu, i-o ntoarse Milford, care nici nu se gndea s-l lase pe Bradford cu St. James. Bradford bombni un comentariu foarte explicit i iei din ncpere. Apropiindu-se de Terrence, Milford l mpinse cu piciorul. - Te sftuiesc s te trti afar de-aici pn nu se ntoarce Bradford. Caroline sttea n mijlocul camerei, cu privirea n jos, iar St. James o ocoli pe departe ca s ajung la u. Dup ce-l privi ieind, Milford se apropie de Caroline. i puse o mn pe umr, ca s-o mngie, i se ncrunt cnd o vzu smucindu-se. - Te rog, spune-mi ce s-a ntmplat, o implor el, pe un ton linititor. Caroline cltin din cap. - I-ai da raportul imediat lui Bradford. - i ar fi chiar att de ru? Tremurnd, Caroline i nclet minile, ntr-o ncercare de a i le calma. - Acum a dori s plec acas. Se retrase cu nc un pas, cnd Milford ncerc din nou s-o ating. - Bradford va reveni ntr-un minut, spuse el. Caroline, ai auzit c te consider nevinovat. Numai pe St. James e furios. Caroline cltin din cap. - La nceput, nu, l contrazise ea. A crezut tot ce putea fi mai ru ... - Cnd o s se calmeze ... - Nu vreau s m duc acas cu Bradford, l ntrerupse Caroline. - Cu att mai ru, se auzi glasul soului ei, din u. Refuz s-l priveasc. l simi punndu-i capa pe umeri i trgnd-o lng el. 75

n drum spre cas, nu schimbar o vorb. Caroline profit de ocazie ca s se calmeze. Simea privirea fioroas a lui Bradford, dar refuza s se uite la el. Cnd ajunser acas, nu mai voia dect s se ncuie n dormitorul ei i s plng. Se simea ca un animal rnit n cutarea unui refugiu. Bradford o vzu pornind pe scar i-i ceru s-l urmeze n bibliotec pentru a discuta cele ntmplate. Caroline i vzu de drum. Ajunsese la ua dormitorului, cnd Bradford o rsuci cu faa spre el. - N-ai auzit ce-am spus? n bibliotec! - Nu! ntorcndu-se, Caroline intr n dormitor i trnti ua n nasul soului ei. Evident, ua se ddu de perete imediat, iar Bradford intr valvrtej i o urm pe Caroline spre pat. Soia lui se aez pe marginea acestuia, cu minile mpreunate n poal. Oprindu-se n faa ei, cu picioarele deprtate, Bradford i propti minile-n olduri. Vzndu-i expresia, Caroline nu-i mai stpni nici ea mnia. - Dup seara asta, cred c n-am s-i mai vorbesc niciodat. Vehemena din tonul ei l nfurie i mai tare. - Ai s-mi explici ce-ai cutat cu St. James n bibliotec i de-ar fi s-o scot de la tine cu btaia! - Nici n-ai s te atingi de mine. Calmul cuvintelor ei l surprinse pe Bradford, lsndu-l cam descumpnit. - i de unde tii? o ntreb, mai ncet. - N-ai nevoie s-i foloseti pumnii, cnd privirile i gndurile tale mi pot face atta ru. i n-ai lovi niciodat o femeie: nu-i st n fire. n sinea lui, Bradford recunoscu c avea dreptate. Cu ameninri goale nu rezolva nimic. Se hotr s discute calm i raional. - Spune-mi ce s-a ntmplat. - Dac-mi rspunzi la o ntrebare, am s-i spun totul, replic ea. tiu deja adevrul, dar vreau s te aud cum recunoti. Se ridic n faa soului ei. - n prima clip cnd m-ai vzut cu St. James, ai crezut c te trdasem, nu-i aa? - tiu c n-ai participat la... - Nu asta te-am ntrebat, l ntrerupse Caroline. Rspunde-mi acum. Sincer, Bradford! Bradford se ncrunt, apoi ridic din umeri. - Era o concluzie fireasc i, da, o secund sau dou, am crezut ntr-adevr c m tradasei. Spusesei nainte c voiai s te ntlneti cu cineva. Totui mi-am dat seama c am exagerat, i c n-ai nicio vin. Cu umerii nmuindu-i-se, Caroline cltin din cap. - Voiam s vorbesc ceva cu Chanty, replic ea. Cu ea voiam s m ntlnesc. Paul mi-a spus c s-ar putea s fie n bibliotec, iar Terrence St.James s-a luat dup mine. Rachel o s-i dea bani pentru c m-a pus ntr-o poziie compromitoare. nelegi, toat lumea tie ct eti de gelos toat lumea, numai proasta de nevast-ta nu! Iar St.James avea nevoie de bani. Chiar m-am ludat n faa lui c-ai s m crezi pe mine, nu ceea ce-o s vezi. Mam nelat amarnic ... ncheie ea n oapt, cu un suspin. - N-o ntoarce acum, se rsti Bradford. Mi-ai dat cuvntul tu c-ai s rmi lng mine. Cum m-am ntors cu spatele, cum ai nimerit n... - O cutam pe Charity! insist Caroline. Am fcut i eu o greeal. - Aici ai dreptate. - Greeala mea a fost c m-am mritat cu tine. i c i-am acordat ncredere, din toat inima. Greeala mea a fost c m-am ndrgostit. Dar iubirea i ura sunt surori, i-n clipa asta cred c aproape te ursc. i numai tu eti de vin! strig ea. ncet, ncet, mi sugrumi toat dragostea. i ntoarse spatele i ncepu s se dezbrace, ncercnd s nu se mai gndeasc la el. Cnd rmase doar n cma, vru s-l ocoleasc pentru a-i lua capotul din dormitorul lui, dar Bradford i tie calea. - De ce te ncruni, Bradford? Ar trebui s te umfli n pene, coment ea, pe un ton ngheat. De cnd neam cunoscut, tot atepi s te nel. Eti aa de sigur c-s la fel ca femeile celelalte din trecutul tu, i tocmai i-am dovedit c ai dreptate. Nu-s cu nimic mai breaz dect o curtezan, nu-i aa? 76

- Ce tot vorbeti? - Crezi c eti dator s m aperi de mine nsmi, nu? Noi, bietele femei, suntem att de slabe, i sigur c nici, una dintre noi nu are moral. Nu putem s nu srim n pat cu primul brbat care ne iese-n cale, aa-i? Spunemi un lucru, Bradford: cum am reuit s rmn virgin pn la nunt? - La naiba, n-are niciun sens ce spui! Nu voise s ipe, dar Caroline se apropiase prea mult de adevr ca s-i mai pstreze calmul. - Anglia e o ar ngrozitoare, opti ea. n toi anii ci am trit la Boston, numai o dat am avut de-a face cu asemenea ticloi! Erau trei oameni bei, i m-am nimerit ntr-o parte a oraului unde n-aveam ce s caut. Pe cnd aici, pe oriunde a lua-o, m pomenesc atacat, i ameninat, i... Doamne Sfinte, nu numai de strini! Propriul meu so m atac i el, cu gndurile lui oribile! Vreau s m ntorc acas. Vreau s m duc napoi, la Boston ... i ncepu s plng. - Caroline nu i-am ascuns niciodat faptul c sunt iute la mnie... - Degeaba strigi la un surd, sau i porunceti unui orb s vad. n seara asta mi-am dat seama c ai nite prejudeci att de adnc nrdcinate, nct nimic n-o s i le schimbe. Nu eti capabil s ai ncredere-n mine. Nar fi trebuit s te iau de brbat nici n ruptul capului. - N-ai avut de ales, remarc el. Cuvintele ei mustrtoare ncepeau s-l nfurie din nou. Cum ndrznea s-i vorbeasc astfel? O privi cum se culc n pat, acoperindu-se cu plapuma. - Fii bun i pleac din dormitorul meu, i ceru Caroline. Tremura, de frig i de nervi, i nu voia dect s fie lsat singur. - Ai neles pe dos, nevast. Dumnezeule mereu le pricepi pe toate pe dos! mormi Bradford. N-ai niciun motiv s te nfurii pe mine. Eu sunt cel care te-a gsit cu nemernicul la, n bibliotec. Dup ce mi-ai promis c nai s te duci nicieri singur. Eti prea ncreztoare, Caroline, de asta nimereti mereu n situaii complicate. - N-am nelea nimic pe dos, rspunse ea, ncruntat. Dimpotriv, n sfrit neleg bine! Tu eti cel care mi-a explicat c trebuie s avem dormitoare separate. Iar sta e dormitorul meu, aa c te rog s iei afar. Nu vreau s te culci lng mine. Simea cum ochii i ardeau de lacrimi, i adug cu o voce sfidtoare: - N-am s-i permit! - S-mi permii? N-ai s-mi permii?!? Rcnetul lui o fcu s amueasc. Nimeni n-a mai ndrznit vreodat s-mi vorbeasc aa! Nimeni! nelege, Caroline, eu sunt cel care permite sau nu permite n csnicia asta. Nu tu. i veni spre pat, scondu-i din mers cmaa. Caroline se ntoarse pe burt. Simi palpuma dat la o parte i auzi patul scrind sub greutatea lui Bradford. Apoi cmaa i fu cobort de pe umeri i peste olduri, pentru a fi n cele din urm scoas. Atepta, inndu-i respiraia, pn cnd simi buzele lui Bradford pe ceaf. - Nu vreau s m atingi, opti ea, cu faa n pern. - A, pi nu aa merge, nevast. Ce vrei i nu vrei tu n-are nicio importan, se auzi glasul lui Bradford, aspru i nendurtor. Caroline se rsuci cu atta for, nct l mpinse ntr-o parte. Ajunse cu faa la un deget distan de a lui. Se privir n tcere cteva clipe, simind cum plutea ntre ei furia. Apoi Caroline fcu un efort s-i spun ct mai calm: - Poate c pentru Ducele de Bradford dorinele mele nu sunt importante, dar n acest pat conjugal puterea i banii ti nu nseamn nimic. n patul sta, eti soul meu. Publicul l poate slugri pe Ducele de Bradford, dar eu n-am s-i fiu niciodat o slug soului meu. Niciodat! nva s separi titlul de om, cci jur c e singura cale ca mariajul sta s aib cea mai mic ans! n expresia lui se citi nedumerirea, iar Carolinei i veni s urle pentru a-l face s neleag. - Las gelozia i furia la u, mpreun cu arogana, i vino la mine ca Jered Marcus Bradford. Ultimele cuvinte le rostise n oapt, dup care se ntoarse iar pe burt, fr s-l mai bage n seam. tia c n-o nelegea, i o durea inima. Apoi i simi schimbarea, tiu c furia i trecuse, i ncerca s-o seduc tandru. Se gndi s se opun, dup care recunoscu faptul c Bradford n-o fora s reacioneze. 77

Gura lui i depunea srutri fierbini pe spate, n timp ce degetele i eseau vraja, fcnd-o s tremure de dorin. - Spune-mi ct de mult doreti asta, i ceru el, cu glasul rguit, tremurtor. Voia s-o aud spunndu-i c-l dorea la fel de mult cum o dorea i el pe ea. - Te doresc pe tine, Jered, opti Caroline. Acum, te rog ... - i eu te doresc pe tine, Caroline, mri el. Minile lui o apucar de olduri, i o penetr dintr-o micare puternic. Glasul lui o chem, o atrgea prin ceaa voluptii devoratoare, iar cnd l strig i ea pe nume, o urm n aria soarelui, gsindu-i propria mplinire arztoare. Rmase cu capul rezemat peste al ei, mngindu-i blnd obrazul. i simi lacrimile cu vrfurile degetelor i-i opti: - Nu plnge, fetio ... Nu plnge. - Mereu m faci s te doresc opti Caroline, ca i cum ar fi mrturisit un pcat de moarte. Nu-i rspunse imediat. Trase plapuma peste amndoi i o cuprinse n brae cu atta tandree, nct Caroline ncepu s plng din nou. - Caroline, vrei s m auzi spunnd c-mi pare ru? A mini, recunoscu el, cu un oftat. Acum nu te-am luat cu fora. M-ai dorit la fel de mult ct te doream i eu pe tine. nc nainte de a termina de vorbit, Caroline cltin din cap. - Nu m doreai? ntreb Bradford uimit. - Ba da, dar vreau s-i ceri iertare pentru c ai crezut c m purtasem desfrnat la petrecere. Vocea i era nfundat n pern, iar Bradford fu nevoit s se aplece ca s-o neleag. O srut pe frunte, apoi spuse: - Exagerezi. - Eu exagerez? repet ea, uimit. Ast-sear era s omori un om, iar cnd te-ai uitat la mine, aveai o expresie de fiar. Voiai s crezi c eram vinovat, nu-i aa? - Pentru numele lui Dumnezeu, las dramatismele! se rsti Bradford. Am neles curnd. - Nu destul de curnd! l repezi i ea. Dac nu ai deplin ncredere n mine, csnicia noastr e osndit. - Nu te-ai mritat cu un neghiob, Caroline. - Nu-s chiar att de sigur! i vazu lucirea de furie din ochi, dar continu: Numai un neghiob nu ncearc s-i neleag adversarul. Te-ai repezit s tragi concluzii pripite despre caracterul meu i ai atacat ceea ce-am mai scump. - i ce anume? ntreb Bradford cu glas sczut, controlat. - Onoarea mea. - Deci, dup prerea ta, csnicia noastr e un cmp de lupt? Suntem so i soie, Caroline, nu adversari ntr-un rzboi. - n clipa asta, nu vd nicio deosebire, declar ea. Vom tri ntr-o lupt continu, dac nu recunoti c sunt... - N-am s recunosc nimic! i-o retez Bradford. Tu eti cea care-mi vei recunoate puterea, i autoritatea. ndrzneti s sugerezi c ar trebui s fie invers? - Anume te prefaci c nu nelegi! tii foarte bine ce-i cer. Sau ai ncredere n mine, sau... - Cu timpul, poate, dup ce-mi vei dovedi c eti demn de ncredere, replic el. Csc ostentativ i ncerc s-o cuprind iar n brae. Caroline se smulse din loc, apoi cobor din pat. Lu ptura i se nveli cu ea, tremurnd de furie. - i-am dovedit destule pn acum. Dac ar fi dup tine, ar trebui s-ncep s tremur ori de cte ori un brbat deschide gura s-mi vorbeasc, de fric s nu te repezi iar la cine tie ce concluzie. Cnd ai s-i dai seama c nu-s o femeie superficial care vrea doar s ctige bani, sau o trf pornit s cucereasc toi brbaii din Londra, poate vom avea i noi un viitor panic. Pn atunci, na-i dect s dormi singur. S-i in de cald suspiciunile tale. i iesi din camer, trntind ua n urma ei cu satisfacie - dar, cnd se vr n patul lui Bradford, tremura iar de furie. Se atepta s-o duc napoi lng el cu for, i fu surprins c n-o fcu. Bradford dechise ua si se opri n prag, cltinnd din cap. 78

- Aa sa fie, anun el pe un ton care o nfior. sta-i dormitorul meu. i permit s dormi n camera ta nevast. Cnd ai s-i dai seama ce prostete te compori, voi fi dispus -i ascult scuzele. Caroline nu-i rspunse. Se ddu jos din pat i reveni n camera ei, unde se culc din nou, drdind de frig, i plngnd pn adormi. Ultimul ei gnd fu acela c Bradford era cel mai ncpnat om n via. Bradford o auzea plngnd. Vru s se duc la ea, apoi se rzgndi. Totul se ntmplase din vina ei, aa c ea era cea care trebuia s se ntoarc la el. nchise ochii i ncerc s se calmezee i tocmai cnd ncepea s adoarm, i aminti ce anume l deranjase, zgndrindu-l undeva ntr-un ungher al minii. i spusese pe numele lui de botez cnd fceau dragoste, l numise Jered. Se ncrunt, ntrebndu-se de ce era un lucru att de nsemnat.

CAPITOLUL 12

Caroline nu era sigur cum rzbise prin urmtoarele dou zile. Nunta lui Charity era aproape insuportabil pentru ea. O vedea pe verioara ei att de fericit, delirnd de dragoste, i o chinuia invidia. Dar i ascundea sentimentele i juca rolul nevestei docile ori de cte ori era nevoit s stea lng soul ei. Rachel i mama ei venir att la nunt, ct i la mas. Caroline fu surprins de prezena lor i atept s porneasc napoi spre casa din ora a lui Bradford, cu el i Milford n trasur, pentru a-i spune prerea. - Nu neleg ce-a cutat Rachel la nunt, ncepu ea. Nu ascunde faptul c m urte, i tia c aveam s vin i eu. - Au fost invitate amndou, rspunse Milford. Mama i fiica. - Dar mi-a spus nite lucruri att de ngrozitoare! insist Caroline, cltinnd din cap. - Da, ns numai tu, Bradford, Nigel i cu mine tim asta. Mama ei nc mai ncearc s pun mna pe tatl tu. - Am ncercat s-o iau deoparte ca s vorbesc cu ea, continu Caroline, ns era ca un oarece de cte ori m apropiam, o tulea n alt col, ca s scape de mine. Milford zmbi. - i la fa arat ca un oarece. n schimb, Bradford nu era deloc amuzat. - Nu vreau s te mai apropii de femeia aia declar el cu glas aspru. - Voiam doar s aflu de ce m antipatizeaz aa. A spus c totul s-a ntmplat numai din vina mea. Cred c am dreptul s tiu ce-am fcut, ca s cauzez o asemenea ur, Bradford. M-ar fi putut omor cnd m-a mpins pe scar, n casa Claymere. - Ce te face s crezi c ea a fost? ntreb Milford, privindu-l pe Bradford. Prietenul su cltin din cap, semn s nu mai continue cu acel subiect. Nedumerit, Milford nl o sprncean, apoi schimb vorba: - O s-i fie dor de Charity cnd va pleca n colonii ? Era o ntrebare ridicol, dar altceva nu-i trecuse prin minte. - Ce...? A, da, sigur c-o s-mi fie dor de ea, rspunse Caroline, mirat. M gndeam c mi-ar plcea s-mi vizitez familia. Arunc o privire spre Bradford, s vad cum primea aceast veste, dar soul ei se uita pe fereastr, ignornd-o din nou. - Poate reuesc s m duc n primvar, pentru ctva timp, adug ea. - Nu te duci nicieri, interveni n sfrit Bradford. Caroline era prea obosit ca s-l mai contrazic. - Unchiul tu ce mai face? se interes Milford, ncercnd iar s schimbe subiectul. neleg c e cam indispus. 79

- Doar puin rcit, rspunse Caroline. Am fost ieri la el, cu Bradford, i avea nasul rou i ochii nlcrimai, dar medicul a spus c-n cteva zile o s se vindece. Era foarte necjit c nu putea veni la nunta lui Charity. Ajuser acas, iar Caroline se duse imediat sus. Bradford i Milford se retraser n bibliotec, s stea de vorb. A doua zi diminea, Bradford anun c era timpul s se ntoarc la Bradford Hills. Caroline nu-l contrazise, pstrnd doar o atitudine la fel de distant ca dispoziia lui. Se instalar repede n casa de la ar, dar dup cteva zile Bradford fu nevoit s se napoieze la Londra, cu nite treburi, i n timp ce se afla acolo, cumpr mai multe bijuterii scumpe. Favoritul lui era un colier cu diamante i rubine. I-l trimise soiei sale printr-un mesager special, cu gndul de a reveni i el la Bradford Hills a doua zi, pentru a-i primi mulumirile umile. n aceeai sear, mesagerul aduse colierul napoi, declarnd c ducesa i ceruse s i-l restituie ct mai repede soului ei. Bradford fu iritat, apoi se gndi c poate nu-i plcuse. Noroc c avusese inspiraia de a cumpra i cteva pietre preioase magnifice, care puteau fi montate oricum, i le lu cu el. Mai avea n trsur i diverse esturi, ca nite oferte de pace n plus pentru Caroline. Nicio femeie nu putea rezista unei rochii noi, iar Bradford era convins c soia sa avea s se prabueasc n faa unui asemenea asalt al generozitii. Se nelase, i fu mai furios pe sine nsui dect pe refuzul ei. Caroline i respinse toate cadourile, prnd chiar insultat de ele. Erau ramuri de mslin, iar ea se ncpna s nu recunoasc! Desigur, nu-i explicase motivele, dar orice femeie cu o ctime de minte i-ar fi neles intenia. n aceeai sear, Bradford o lu la rost, n cabinet. i mrturisi nedumerirea fa de comportamentul ei, ceea ce pru s-o nfurie i mai mult. Caroline era mbrcat ntr-o rochie albastr simpl, cu un al gros pe umeri, ca s-i in de cald. - Cnd ai s accepi c nu-s ca alte femei? l ntreb ea, nclzindu-i minile la foc. N-am nevoie de cadourile tale scumpe. - Deci nu te atrag nici cele mai de soi lucruri? ntreb Bradford, cu un calm neltor. ntorcndu-se Caroline i vzu lucirea de furie din ochi. - Exist bunuri mult mai ispititoare, replic ea. - Am fcut o greeal grav, decret Bradford. Cu arogana revenindu-i n glas, continu: Mine, ai s-i faci bagajele i-ai s te mui n cealalt parte a moiei. Acolo e o cas de ar, Bradford Place, prima construit vreodat de un Bradford. Mi-ai spus c luxul nu nseamn nimic pentru tine. Ei bine, nevast, dovedete-o! S vedem ct i va lua ca s recunoti adevrul. Caroline ddu din cap, ncecnd s-i ascund dezndejdea. Cum s-i rezolve divergenele, dac stteau n case separate? - Ai s vii i tu acolo, cu mine? Bradford i observ teama n ochi i fu ct pe ce s zmbeasc. Se prea c n sfrit gsise o cale de a o face s-i bage minile-n cap. - Nu, rspunse el. Te vor nsoi oamenii pe care i-am angajat pentru protecia ta, iar eu am s m ntorc la Londra. Cnd mi termin treburile acolo, voi reveni aici. Spre deosebire de tine, draga mea soie, eu recunosc cmi place confortul pe care i-l pune la dispoziie bogia. - i ai s te culci cu alte femei, ct timp vei sta la Londra? ntreb Caroline cu mult calm. Sttea ntoars cu spatele spre el, aa c Bradford nu-i putu vedea expresia. - Nu, rspunse el scurt, fr nicio alt explicaie. - Mulumesc. - De ce? De ce are importan pentru tine? ncet, Caroline veni n faa soului ei. Acesta sttea rezemat de marginea biroului. - Fiindc te iubesc, Jered Marcus Bradford, spuse ea, privindu-l fr ascunziuri drept n ochi. - Ai un mod straniu de a-i arta iubirea, remarc el. Nu te-am alungat din patul meu, Caroline. Tu singur ai vrut s pleci. - Paturile de la Bradford Place sunt comode? 80

ntrebarea ei, rostit pe cel mai indiferent ton, l ntiin c nimic nu se schimbase. Bradford refuz s se lase provocat. - Unele camere nu sunt mobilate. Dumnezeule, ncpnat mai eti, Caroline. Recunoate numai c-mi aparii mie, i poi rmne aici. - N-am spus niciodat c nu-i aparin ie, rspunse ea, surprins. tii foarte bine de ce ne certam. i pn nu nelegi c n-am s m mulumesc cu... - Poi s iei din casa asta tot ce vrei, o ntrerupse Bradford. N-avea de gnd s cedeze, iar atitudinea lui o fcu s neleag ct de nenduplecat era. - De ce trimii paznicii cu mine? l ntreb ea, schimbnd subiectul. tiu c ai vorbit cu Rachel. - Rachel nu era vinovat, rspunse soul ei. Nu ea ncercase s te omoare. Caroline se ncrunt, nedumerit. - Eti sigur? - Sunt sigur, spuse el scurt. - tii, oft Caroline, cred c ai o atitudine foarte relaxat n legtur cu toate astea. Dac cineva ar fi ncercat s-i fac ie vreun ru, ntorceam pe dos toat Londra ca s-l gsesc. Pe cnd tu, pari aproape plictisit. - i-am promis c-am s rezolv situaia. Mai mult nu e nevoie s tii. E grija mea, nu a ta. - Ba nu, Bradford, e grija noastr. Aceste cuvinte l fcur s ofteze, dup care continu: - Rachel crede c ai reuit s-l convingi pe tatl tu s nu se mai nsoare cu mama ei. i fcuse planuri mree pentru un aranjament financiar, iar tu i-ai bgat bee-n roate. - i de ce crede o asemenea nstrunicie? ntreb uimit Caroline. Bradford sttu un timp pe gnduri, apoi se hotr s-i spun. - A aflat de la tatl tu. - De la el? De ce i-a spus una ca asta? - Caroline, tatl tu era presat, i s-a folosit de tine ca de o scuz. I-ar fi fost prea greu s-i spun mamei lui Rachel adevrul, c n-o dorea de soie aa c a ales calea cea mai simpl. Caroline cltin din cap, refuznd s cread. - Asta ar fi o laitate, opti ea. - n mod normal, da, fu Bradford de acord. ntinse minile i o cuprinse n brae. Dar tatl t e mai deosebit. A trit singur, n mica lui lume, att de mult timp. - Paisprezece ani, preciz Caroline. - Da, m rog, i nu e destul de sofisticat ca s-i fac fa unei femei ca Lady Tillman. i pusese-n minte s-l prind-n gheare, aa c s-a folosit de singura cale de scpare la care s-a putut gndi. - S-a temut s fie sincer cu ea? Asta sugerezi? Bradford oft din nou. - E un om btrn, Caroline, care le tie pe ale lui. Zi mai degrab c era derutat, dect temtor. - Acum paisprezece ani, cnd m-a trimis la fratele lui din Boston, i-a fost team. Sunt sigur. - Tocmai i pierduse soia i fiul nou-nscut. Era dobort de durere. Caroline abia dac-l mai asculta. i dduse seama c Bradford l apra pe tatl ei. Ddea dovad att de nelegere, ct i de compasiune. De ce nu putea fi i cu ea mai nelegtor? De ce nu putea s cedeze mcar cu un pas, pentru ea? Seara, nainte de a adormi, se hotr s ncerce un ultim atac, i se rug cu hotrre. Poate c nu reuea si spulbere armura, dar sigur putea mcar s i-o tirbeasc pe ici, pe colo! *** A doua zi diminea, cnd Bradford se trezi, Caroline tocmai i mpacheta lucrurile. De cum o vzu ce fcea, Bradford se enerv. - Asta-i o prostie, mormi el. Caroline se ntrerupse din mpturitul unei rochii i o arunc pe pat. - Sunt de acord. Veni spre ua dintre camere, unde se oprise soul ei, i-l srut pe obraz. 81

- Nu vreau s plec, i spuse ea. Iar dac-mi promii, numai, c vei avea deplin ncredere n mine, am smi despachetez lucrurile imediat la loc. - Caroline, nc nu m-am dezmeticit destul ca s m cert cu tine. Sunt dator s te apr de orice pericol, dinuntru ca i din afar. N-am nevoie s fac promisiuni, cnd voi vedea c nu i se d posibilitatea s calci pe de lturi. - Iar m insuli cu bnuielile tale, Bradford. Dar am s te iert. Altceva nu tii. Bradford se sturase de felul cum ncerca mereu s-l manipuleze. I-ar fi cerut s se opreasc, dac nu avea dou motive de a o trimite la ar. Pe primul plan era protecia ei. Voia ca soia lui s fie n siguran cnd i punea n aplicare planul de a prinde inamicul n capcan, iar Bradford Place, o fortrea construit n Evul Mediu, corespundea perfect. Al doilea, mult mai nensemnat, se referea la metoda de a dobndi controlul asupra ei. Voia s-i dea o lecie i nu se ndoia c, dup o sptmn de izolare, avea s fie mai mult dect dornic s se ntoarc la viaa de lux pe care i-o putea oferi. Caroline avu ndrzneala s-l srute la desprire! Stteau amndoi pe treptele de marmur lundu-i rmas-bun. Bradford observ c arta hotrt, parc gata s cucereasc ntreaga lume. Se gndi s-i spun c n-o atepta o aventur, ci o peniten, dar prefer s pstreze tcerea. Cnd urma s o vad Bradford Place, avea s-i dea seama. - Caroline, trebuie s stai acolo o sptmn ncheiat, orice-ar fi. Ne-am neles? Soia lui ddu din cap i se ntoarse s plece, dar Bradford o mai opri un moment. - Mai nti vreau s-mi dai cuvntul tu. N-ai s prseti proprietatea o sptmn ncheiat, indiferent din ce motiv, orice s-ar... - De ce? - Nu e nevoie s-i dau explicaii, mormi el. D-mi cuvntul tu, Caroline. O strngea de umeri att de tare, nct Caroline se atepta s rmn cu vnti cteva zile. Cererea lui o fcuse s se ncrunte, nedumerit. - Ai cuvntul meu, Bradford. - Iar cnd te vei hotr, dup o sptmn ntreag, s te napoiezi lng mine, unde i-e locul, voi atepta s-i prezini i scuzele. Caroline se desprinse din strnsoarea lui i porni n jos pe trepte. - Bradford, nu te mai ncrunta aa, i spuse ea peste umr. i-am dat cuvntul meu. Ddu s se urce n trsur, apoi se mai ntoarse dintr-o dat spre el: - Desigur, trebuie s ai ncredere-n mine c am s mi-l in. i, foarte ncntat de reacia lui surprins, se urc n trsur. *** ncntarea i se risipi pe msur ce cretea distana care o desprea de soul ei. Drumul pn la Bradford Place dur aproape patru ore, iar Caroline i-l petrecu rugndu-se ca soului ei s i se fac dor de ea. Cnd o face plopu pere, i spuse, la vederea casei. Monstruozitatea arta rece i deprimant. Sttea pe culmea unei coline, complet izolat, fr niciun copac n pustietatea din jur. Pe la poalele dealului curgea un ru lat. Un pod de lemn cam ubred trecea peste apele tulburi, iar paznicii insistar s-l strbat pe jos, de team ca nar fi suportat greutatea trsurii. Nici cnd vzu casa mai de aproape nu se simi mai bine. Cldirea cu un etaj era fcut din piatr cenuie i probabil numai din acel motiv zidurile mai stteau n picioare. - Doamne, numai anul de aprare i meterezele mai lipsesc, mormi Caroline. Mary Margaret o nsoi fr o vorb pn la ua din fa. - Nu e nevoie s stai cu mine, i spuse Caroline. Dac vrei s te ntorci la Bradford Hills am s te neleg. - Singure ne-am fcut-o, replic Mary Margaret. Privind-o, Caroline o vzu zmbind. - Nu tiu de ce suntei surghiunit, dar i dumneavoastr v sunt loial, nu numai soului dumneavoastr. i i-am promis s v port de grij. - Ei bine, hai s vedem ct de ngrozitor arat i pe dinuntru, oft Caroline. Ua era ncuiat, iar Huggins, unul dintre paznici, reui s-o deschid doar cu mari eforturi. Deformat de vechime i intemperii, ua scri zgomotos cnd fu n sfrit urnit din loc. 82

Holul era gol i consta doar dintr-o pardoseal de piatr i nite perei tencuii i nnegrii de murdrie. O scar ducea la etaj, dar balustrada sttea strmb i prea gata s se prbueasc la pmnt. n dreapta se afla sala de mese. Caroline merse pn la masa din mijlocul ncperii ntunecoase i-i trecu degetul prin stratul de praf. Apoi privi ferestrele. Draperiile, Bordeaux nmuiate de vreme, spnzurau pn la podea. ncet Caroline reveni la intrare. Camera principal se gsea vizavi de sufragerie i dei topografia semna oarecum cu a casei din ora a tatlui ei, Caroline i spuse c orice asemnare se oprea acolo. n camer se intra printr-un glasvand pe care cineva l adugase mult mai trziu dup ce fusese construit casa. Caroline l deschise i cobor cele trei trepte. - ncerc s-mi imaginez cum o s arate casa asta cnd va fi curat, i spuse ea cameristei. ncperea era foarte spaioas. Pe peretele din dreapta era un emineu mare, pe cel opus dou ferestre, iar n mijlocul celui de-al treilea, o u care ducea afar. Caroline se apropie de ea, dar nu putu privi prin ochiurile de geam. O deschise i vzu o alee pietruit. - Primvara, camera asta ar putea fi foarte frumoas, remarc ea. Dac aici am planta o grdin, i... - Doar nu avei de gnd s stai aa de mult, nu? replic Mary Margaret, fr s-i poat ascunde deznadejdea. Caroline nu rspunse. Vntul care intra pe u o fcu s se nfiore, aa c se grbi s-o nchid la loc. Se aez, nvins. Doamne, ar fi avut nevoie de luni n ir pentru a face casa s arate mai civilizat. Bradford o atepta napoi la sfritul sptmnii de peniten, iar acum nelegea de ce fusese att de sigur! - Nu vrei s v ntoarcei acas? o ntreb Mary Margaret. Caroline cltin din cap. - Vom ncepe cu dormitoarele. Dac nu murim cnd ncercm s urcm scara, adic. Paznicul al doilea, un uria pe nume Tom, o auzi i verific imediat scara. - E solid ca-n ziua cnd au fcut-o, anun el. Doar balustrada are nevoie de cteva cuie, pe ici, pe colo. Carolinei i veni dintr-o dat inspiraia. - Vom face curat aici ct ai bate din palme! prezise ea, cu entuziasm. Mary Margaret i ddu ochii peste cap. - Numai pentru o camer vom avea nevoie de-o sptmn ncheiat. - Nu i dac ne ajut cineva! Du-te n satul prin care am trecut i angajeaz nite ajutoare, i porunci ea. i o buctreas, Mary Margaret! Fcu o list, iar Mary Margaret porni cu trsura stpnei sale. Dar ludroenia c dereticatul n-avea s dureze mult nu se adeveri, totui. Lucrar o sptmn ncheiat, de diminea pn seara, ca s termine. Transformarea era de-a dreptul spectaculoas. Pereii nu mai artau brun mudar, ci strluceau de var proaspt. Podelele de lemn din sufragerie i salon erau lustruite ca oglinda. n pod gsiser mobil, iar camera de primire arta acum cald i mbietoare. Caroline cumprase o sob de tuci i o pusese n colul slii mari, iar cnd uile dinspre antreu erau nchise, n camer era cald i plcut. Dar, la sfritul sptmnii, Caroline ncepu s se agite. Se ateptase s-l vad pe Bradford n prag, dar soul ei nu venea. Aa c atepta n continuare. Trecu nc o sptmn, pn accept adevrul. n fiecare sear, plngea pn adormea, blestemndu-se pe sine nsi, pe soul ei i nedreptile vieii n general. Pn la urm se hotr s renune i s se mpace cu situaia. O inform pe Mary Margaret c a doua zi aveau s se ntoarc la Bradford Hills. Apoi se opri n faa emineului din camera de primire, gndindu-se ce s-i spun lui Bradford. Nu avea de gnd s-i cear iertare i bnuia c, dac se ntorcea la el, avea s cread c nvinsese. Trebuia s gseasc o cale de a-l face s neleag ce se ntmpla n inima ei. Mary Margaret deschise ua i o anun c venise Conte de Milfordhurst. - S intre, rspunse Caroline, zmbind. Milford apru n u, vesel. Mary Margaret l ajut s-i scoat mantaua groas de iarn, apoi nchise ua n urma lui. - Eti primul meu vizitator, Milford, i spuse ea, repezindu-se s-l ia de mini. Doamne, ai ngheat! Stai n faa focului i nclzete-te. Ce vnt te aduce aici? - Voiam doar s vd ce mai faci, ocoli Milford rspunsul. 83

- Ai fcut atta drum de la Londra doar ca s-mi dai bun ziua? ntreb Caroline. Milford arta cam spit. O conduse la canapea i se aezar amndoi. - Pari cam slbit, remarc el. Caroline, am s m amestec din nou. Vreau s m asculi. Brad n-o s cedeze. Pentru el, mndria lui e prea important, i cu ct accepi asta mai repede, cu att mai bine. - tiu. - tii? Atunci, de ce ... Mrturisirea ei att de prompt l luase pe nepregtite. - M rog, a mers mai uor dect m ateptam. Hai acum, Caroline. S mergem la Bradford Hills. - Bradford e acolo? Credeam c s-a dus la Londra. - Nu, am trecut pe la el mai nti. Dar plnuiete s se ntoarc la Londra mine. Nu e nevoie s-i mpachetezi nimic, vino doar cu mine. Caroline zmbi, cltinnd din cap. - Milford, i place camera asta? Milford, care fusese pregtit pentru o discuie n contradictoriu, o privi nedumerit. - Ce? Camera ... Privi njur, apoi se uita din nou la Caroline. - Da, remarc el. De ce? - A vrea ca Bradford s vin aici i s-o vad i el, i explic ea. E mic, dup gusturile lui, dar acum e cald i comod ... i arat ca o cas de oameni. Poate ar nelege, dac-ar putea doar s vad... . - Caroline, ce tot vorbeti? i-am explicat deja c Brad n-o s cedeze. - Nici nu e nevoie, l liniti ea. Am s-i trimit un rva, chemndu-l la mine. - Tragi de timp? o ntreb el, ncruntndu-se. Caroline cltina din cap, iar Milford o privi lung. Cnd nelese c-i spunea adevrul, continu: - Ei bine, atunci scrie-i. Doamne, ncpnat mai eti! Nici nu-i de mirare c Brad s-a nsurat cu tine. A tunat i v-a adunat. Semnai foarte mult, s tii. - Ba nu ne asemnm deloc, i-o ntoarse Caroline. Eu sunt linitit i timid, iar el ip tot timpul. Eu sunt nelegtoare, iar soul meu e ndrtnic i cinic. - Deci, tu eti sfnta, i el, pctosul? ntreb Milford, chicotind. Caroline nu-i rspunse. - Ai s stai peste noapte aici, nainte de a te ntoarce la Londra? ntreb ea n schimb. Sau n-ar fi cuviincios? - Ba ar fi foarte cuviincios, zmbi Milford. Ai destui paznici care s-i apere intimitatea. Luar cina mpreun, discutnd despre diverse lucruri. Pn la urm, veni iar vorba de Bradford, iar Milford i povesti cum se cunoscuser, i-i descrise cteva dintre cele mai nfiortoare otii pe care le jucaser amndoi celor mari iar Caroline, ascultndu-l, se prpdea de rs. - Ce l-a f s se schimbe aa, Milford? ntreb ea. De unde tot cinismul sta? - Responsabilitile l-au silit s se maturizeze prea devreme, rspunse Milford. Turn din nou vin n pahare i bu ndelung. - Cnd tatl i fratele lui mai mare triau, Brad era n mare msur copilul uitat. Prinii lui preau s-l iubeasc numai pe cel hrzit s fie motenitorul. Pe atunci, Bradford era nebunatic i indisciplinat. S-a ndrgostit de o femeie numit Victoria. Pe atunci, nc nu tia despre neltoriile femeilor. Caroline fu ct pe ce s scape paharul din mn. - Nu mi-a spus niciodat o vorb! Chiar a iubit-o? Victoria i mai cum? Mai triete? Ce s-a ntmplat? Lua-l-ar dracu' c nu mi-a spus! Milford i fcu semn s tac i s atepte. - Cum spuneam, era foare tnr, iar Victoria se prefcea o fecioar pur i neprihnit. Era o scorpie viclean i toi cei care o cunoteau nelegeau asta. Brad le-a spus fratelui i prinilor lui c avea s se nsoare cu ea, i s vezi ce-a ieit de-aici! Fratele lui Brad era la fel de intrigant, i s-a gndit c ar fi fost amuzant s-i arate friorului su mai mic ct experien avea de fapt Victoria. S-a culcat cu ea. Totul era pus la cale, desigur, iar Brad a intrat pe u chiar n momentul culminant. 84

- De ce nu i-a spus lui Bradford c-l nela, pur i simplu? ntreb Caroline, cu inima frnt de compasiune pentru soul ei. De ce-a trebuit s fie att de crud? - Voia s-l fac pe Brad s se simt ct mai prost. Victoria a fost pltit gras pentru toat trenia. Caroline, ai cunoscut-o pe mama lui Brad. Sigur, btrneea i singurtatea au mai nmuiat-o, dar ntotdeauna a fost o fiina fr suflet, la fel ca soul ei. La dou sptmni dup umilirea lui Bradford, tatl i fratele lui au murit. Li s-a rsturnat trsura. Dintr-o dat, ducesa a rmas numai cu Brad, dar de-acum era prea trziu. O trateaz ca pe o strin, i numai ea e vinovat pentru asta. De-atunci, Brad i-a petrecut timpul numai cu... profesioniste, ca s spun aa. i pe urm, a cunoscut o fat inocent cu ochi violei, din Colonii, care-a ntors cu susu-n jos lumea lui att de sigur. i, zmbind, ridic paharul ntr-un toast spre Caroline. - Ce s-a ntmplat cu Victoria? ntreb Caroline. - Cred c de-acum e plin de sifilis. Nu te speria, Caroline. Brad nu s-a culcat niciodat cu ea, i spuse el, cu un chicotit. De ani de zile nimeni n-a mai auzit de femeia aia. - mi spui toate astea fiindc vrei s fiu rbdtoare cu soul meu, coment Caroline, fcndu-l s zmbeasc. i eti un prieten bun, Milford, continu ea. l iubesc, s tii. Dar nu mi-e uor. Motivele nu conteaz. Ce-a fost, a trecut. Bradford s-a ales cu mine, i n-am s renun. - La ce n-ai s renuni? - La atacul meu contra cinismului lui. Se ridic n picioare, oftnd. E trziu i cred c eti foarte obosit, dar dac vrei, am putea juca o partid de cri. Milford o urm n antreu. Era ntr-adevr foarte obosit, iar un joc de whist sau faro nu-l tenta deloc, dar se gndea la cele dou sptmni ct Caroline sttuse singur i-i nelegea plictiseala. - Ce joc ai prefera? o ntreb el. - Pai, poker, desigur. N-am s spun, dac nu spui nici tu, continu ea, lund-o naintea lui, spre salon. Tot ncerc s-o nv pe Mary Margaret, dar n-are talent la cri. l auzi pe Milford chicotind n urma ei i adug: - Desigur, dac te simi ofensat, n-o s jucm pe bani. Se aez pe canapeaua de lng masa ptrat, lu pachetul de cri i ncepu s le amestece, cu gesturi dibace ca ale unui brbat. Cu un hohot de rs, Milford i scoase haina i se aez n faa ei, suflecndu-i mnecile. - M-a simi prost s-i iau banii, recunoscu el, spernd s nu-l contrazic. - Eu nu, replic ea. i-n plus, sunt banii lui Bradford, nu ai mei. Iar dup ce pierzi primele cteva mini, sar putea s te rzgndeti. Jucar pn noaptea trziu. Cnd Caroline anun c era prea obosit ca s mai continue, Milford protest: - Trebuie s-mi dai o ans s m revanez. - La fel ai spus i-acum o or, i aminti Caroline. i, urndu-i noapte bun, se duse n dormitorul ei. *** A doua zi, spre prnz, mesagerul pe care Caroline l trimisese la Bradford reveni cu vestea c ducele fusese chemat n ajun la Londra. Milford bombni c-i era foarte incomod s-l caute, i exprim ngrijorarea ca nu cumva Caroline s se ncpneze i s-i schimbe planurile, apoi i lu rmas-bun i porni i el spre ora. Caroline era i ea dezamgit. Se plimba prin camerele de la Bradford Place, gndindu-se la soul ei i la ceea ce avea de fcut cnd urmau s fie din nou mpreun. Reveni n camer, se aez pe pat i se ntreb ce rochie s poarte cnd avea s vin n sfrit dup ea. Voia s petreac amndoi o noapte acolo, la Bradford Place, savurnd atmosfera plcut apoi i spuse c soul ei n-ar fi dormit nici dou minute pe salteaua aceea tare. Acest gnd duse la altul, i apoi la altul, dup care Carolinei i veni cea mai bizar idee. ncepu s rd ncntat i se repezi jos s-i pun planul n aplicare. Un ultim atac asupra armurii lui, se justific ea, dupa ce termin. Doar un asalt final. Dup care, avea s se liniteasc i s accepte orice.

85

CAPITOLUL 13

Bradford era n panic. Imediat ce mesagerul sosit la Bradford Hills anunase c Franklin Kendall scpase de cei ce-l urmreau, primul lui impuls fusese acela de a se duce la Caroline. Dup ce se mai calm, i schimb gndul, tiind c soia lui era n siguran cu cei cinci paznici pe care-i angajase ca s-o apere. i mai exista oricnd posibilitatea ca i el s fie urmarit iar dac se ducea la Bradford Place, ar fi condus dumanul direct la ea. Plec la Londra jurnd s ntoarc tot oraul pe dos pn-l gsea pe individ. De dou ori ncercase s nchid capcana, i de fiecare dat vicleanul su adversar nu mucase momeala. Ei bine, acum terminase cu capcanele. tia c fratele mai tnr al marchizului era vinovatul, i dac nu-i mai rmnea dect s-l provoace la duel, avea s-o fac i pe asta. Avusese spiritul de prevedere de a-i cere Carolinei s-i promit c n-avea s corespondeze cu niciuna dintre rudele ei, i tia c soia lui o punea pe seama felului mizerabil n care se purta cu ea. Nu se ostenise s-i explice. Nu voia s tie nimeni unde era, i nu-i spusese dect lui Milford. Prietenul lui, desigur, avea s pstreze tcerea. Nu ajunse la casa din ora dect seara, trziu. Unul dintre detectivi l atepta n fa i-l inform rapid c Franklin apruse din nou. Se ascunsese cu o nou amant, petrecndu-i tot sfritul de sptmn cu ea. Dup ce ddu cteva instruciuni noi, Bradford intr n cas. n timp ce se plimba prin bibliotec, sosi Contele de Braxton, care ceru s fie primit imediat. Braxton prea obosit i cam indispus, i trecu imediat la subiect: - Am mizat pe ansa de a te gsi aici. Caroline nu-i cu tine, aa-i? - ntr-adevr, nu e aici, rspunse Bradford, fr s-i mai dea i alte amnunte. - V-ai certat? Nu vreau s-mi bag nasul unde nu-mi fierbe oala, dar marchizul nu se mai linitete. Franklin tot face insinuri, iar Milo e tulburat. Caroline n-a mai trecut pe la el, nici nu i-a mai scris, i se simte prsit. Nu crede minciunile neruinate pe care le tot scornete hahalera aia de frate-su. Dar e convins c este bolnav i c tu i ascunzi adevrul. Mereu a fost un alarmist, Milo al nostru! Sigur, fata-i sntoas tun, nu-i aa? n ochi i se citea ngrijorarea, iar Bradford se grbi s dea din cap: - Da, e totul n regul. Am avut o divergen de opinie, dar n-ai nici un motiv s-i faci griji. Ce insinuri fcea Franklin? - N-am s le repet, se rsti contele. i-a pus n cap s-o discrediteze pe scumpa mea fiic. O antipatizeaz, i nu pot s neleg de ce. Bradford nu coment. n sinea lui, fierbea de furie, tiind prea bine de ce urzea Franklin toate acele minciuni. - Ei bine, biatul meu, va trebui s se ntoarc la Londra, mcar peptru o scurt vizit. Milo face spume la gur. Ai sa te ocupi de ndat, da? - mi pare ru c te dezamgesc, dar tocmai acum nu se poate. - Las-o-ncolo de mndrie, Bradford! D i tu dovad de puin compasiune. Ai n fa o via ntreag ca s te ceri cu fiica-mea. Facei pace deocamdat. Milo nu-i n putere, ca tine. i-aa i-a mai rmas puin de trit, i a ateptat paisprezece ani s vin Caroline napoi la el. O iubete la fel de mult ca mine. Prea gata s-l apuce pe Bradford de gt i s-l zglie. Dup cteva clipe de ezitare, ducele lu o hotrre. - Da, Caroline i cu mine am avut o diferen de opinie, dar nu din cauza asta nu e aici. i, vorbind rar i fr ntreruperi, i explic adevratele motive. i povesti contelui cum o mpinsese cineva pe scar n casa Claymere, i descrise n amnunt "accidentul" cu trsura, cit cteva fragmente din scrisoarea amenintoare pe care o primise Caroline, i sfri cu concluzia c n spatele tuturor se ascundea Franklin. - El are cel mai mult de ctigat, ncheie el. tiu din mai multe surse c marchizul vrea s-i lase o sum mare de bani motenire Carolinei. Pmnturile i titlul i vor reveni lui Franklin, desigur, dar fr bani, nu-i va 86

putea continua stilul de via. Loretta are datorii la cri, ct o adevarat avere, iar hienele nc nu s-au repezit la ea numai datorit gajurilor pe care le-a semnat, promind banii imediat ce va muri marchizul. Dar cnd Caroline s-a ntors la Londra, marchizul i-a schimbat testamentul i le-a spus lui Franklin i Lorettei ce-a fcut numai dup ce hrtiile fuseser semnate. Ascultndu-l, Braxton se adncea tot mai mult n fotoliu, iar la sfrit i ngrop capul n mini. - Marchizul e dezgustat de fratele su i de toat parada lui de amante, i tie totul despre Loretta i jocurile ei. Contele cltin din cap i ncepu s plng. ngrijorat, Bradford se grbi s-l calmeze: - Domnule, nu e chiar att de ru pe ct pare. Caroline e bine pzit, iar Franklin nu face nicio micare fr tirea mea. N-am destule probe ca s-i dovedesc vinovia, dar m gndeam s-l interpelez i s terminm odat. Braxton continu s clatine din cap. - Nu, n-ai neles ... De ce nu mi-a spus? A fi putut-o trimite napoi acas nainte de a v cstori. Glasul i era marcat de durere i disperare. - A fi putut... - S-o trimii napoi? La Boston? Lui Bradford i era greu s-i urmreasc discursul ntretiat. Un sentiment de groaz i nvlui inima i-i ridic smucit socrul n picioare. - Spune-mi! tii ceva, nu-i aa? Pentru numele lui Dumnezeu, spune-mi la ce te gndeti! - S-a ntmplat de mult, i am ateptat s moar toi, nainte de a o chema napoi. Au trecut atia ani deatunci, i totui, parc-ar fi fost ieri. Soia mea i copilul tocmai muriser, iar Caroline i cu mine ne duseserm n casa mea de la ar. Eu aveam nite probleme, din cauza vederilor mele radicale privitoare la Irlanda, iar Perkins, unul dintre liderii opoziiei, era foarte nemulumit de intervenia mea. Avea pmnt n Irlanda, mai mult dect oricare alt nobil, iar legea pe care o susinusem eu fusese promulgat, acordndu-le catolicilor irlandezi dreptul de proprietate asupra propriilor lor pmnturi. tiam c Perkins m ura, dar n-aveam idee ct de diabolic era de fapt. n ochii lumii, prea un cetean onorabil. Contele i lu iar capul n mini. Bradford fcu un efort s nu-i piard rbdarea. i turn socrului su nc un pahar i i-l oferi. Dup ce bu cu sete, Braxton continu: - Perkins a trimis nite oameni dup mine. Voia s m reduc la tcere, o dat pentru totdeauna. Pmnturile pe care le avea nu erau n pericol, dar voia s-i extind proprietile, iar popularitatea mea era n cretere. Credea c a fi gsit o cale de a-l face s-i piard pmnturile. Ciudenia era c mie-mi pierise deja cheful s mai lupt. Dup moartea soiei, lumea mea era distrus, i nu voiam dect s triesc n linite i pace, cu fetia mea. Caroline avea doar patru ani, i era aa de istea i zburdalnic! Trase aer adnc n piept, apoi se ndrept de spate. - Au venit noaptea. Erau numai doi. Caroline dormea, sau probabil c strigtele au trezit-o, i a cobort. Unul dintre indivizi avea un pistol, i i l-am zburat din mn. Nu tiu cum, Caroline l-a luat de jos i l-a mpucat. Omul a murit trei zile mai trziu. Bradford se rezem de sptar, uimit. - A fost un accident, continu contele. ncerca s-mi dea arma mie, voia s m ajute ... Individul m njunghiase i eram plin de snge. Caroline a luat-o la fug spre mine, s-a mpiedicat, iar arma s-a descrcat. Ducele nchise ochii. - Dumnezeule, era doar un copil... murmur el, cltinnd din cap. Mie nu mi-a spus o vorb despre asta, niciodat. - Nu-i mai amintete. Bradford abia dac-l auzea. Tot ncerca s-i imagineze oroarea care o afectase pe soia lui cnd era aa mic. n sfrit, cuvintele socrului su i fcur efectul. - tiam c, mai demult, i fusese groaz de pistoale. Ea consider asta o slbiciune i pn la urm i-a nvins-o, spuse el, fr s-i poat stpni tremurul din glas. - ntr-adevr, confirm Braxton. Henry mi-a scris despre asta. Fratele meu mai tnr era singurul membru al familiei care tia adevratul motiv pentru care o trimisesem pe Caroline la el. Nici mcar soiei lui nu i-a spus. - i cu oamenii implicai ce s-a ntmplat? Spuneai c unul dintre ei a murit trei zile mai trziu, nu? 87

- Da, fusese rnit n stomac, rspunse contele. Se numea Dugan. - Familie, ceva ...? - Nu, n-avea pe nimeni. - i ceilali? - Perkins a murit anul trecut. Al treilea se numea McDonald. Nu avea rude apropiate. Venise la Londra doar de vreo dou luni. A recunoscut c fusese pltit de Perkins, dar s-a temut s depun mrturie, n caz c fceam o plngere oficial. De parc-a fi fcut-o! S-mi expun fetia unui asemenea scandal? Niciodat! i nu tiam dac Perkins avea s mai trimit i alii sau nu. nelegi, nu puteam, conta pe el. Aa c am trimis-o pe Caroline n Colonii mpreun cu doi prieteni de ncredere, dup care m-am dus singur la Perkins. - Cum anume? Ce-ai fcut? ntreb Bradford, cu minile ncletate pe braele fotoliului; fcu un efort s se relaxeze. - M-am dus la el acas, cu pistolul. Avea doi fii, i cnd l-am prins singur, i-am spus c angajasem deja nite oameni s-i omoare i pe ei, i pe el, dac fiicei mele sau mie ni se ntmpla ceva. A priceput mesajul. i-a dat seama c nu glumeam. l atept pe Bradford s dea din cap, apoi continu: - Credeam c pericolul trecuse, dar nu puteam totui s risc. Numai pe Caroline o mai aveam pe lume! Nu m-am mai amestecat n politic i am jurat ca fetia mea s nu se ntoarc acas pn nu mureau cu toii. Dintr-o dat, atitudinea lui Bradford se schimb, deveni energic i pragmatic. - n regul, deci Perkins i oamenii pe care-i angajase sunt mori. Cine mai rmne? i frec brbia, gnditor, privind n flcrile din cmin. n camer nu se mai auzea dect ticitul pendulei, pe cnd amndoi chibzuiau la misterul cu care aveau de-a face. - Eti convins c nu mai tia i altcineva ce se ntmplase? Perkins n-o fi spus nimnui? Braxton cltin din cap. - N-ar fi-ndrznit. i nici eu n-am spus nimnui, n afara fratelui meu. Ridicndu-se n picioare, Bradford ncepu s se plimbe prin ncpere. - Ce-ai de gnd s faci? l ntreb contele, frngndu-i minile dezndjduit. Privindu-l, Bradford i spuse c arta la fel de btrn i debil ca marchizul. - nc nu tiu sigur. Dar acum scrisoarea ncepe s aib sens. Cel care a scris-o a jurat rzbunare; ns o umpluse cu attea infamii fr ir, nct nu i-am dat prea mare atenie. - O, Doamne, nc nu e n siguran! S-ar putea s... Bradford l ntrerupse pe un ton repezit, pe care nu i-l putea controla. - N-o s i se ntmple nimic. La naiba, abia acum mi-am dat seama ct de mult nseamn pentru mine. Nam s las pe nimeni s-o ating. O... - Da? l ndemn contele, vznd c se oprise. - O iubesc, recunoscu Bradford, cu un oftat prelung. N-am s-o pierd, jur el. Ascult, ncearc s nu-i faci griji. Spune-i marchizului c e rcit, sau aa ceva. Convinge-l c acum s-a dat jos din pat i e hotrt s-i scrie. Asta ar trebui s-l liniteasc pn pun la cale un plan de aciune. Contele avu senzaia c i se luase o piatr de pe umeri. Ddu din cap i porni spre u. - N-ai s-i spui Carolinei c m-am confesat ie? Nu exist niciun motiv s afle, declar el. Fetia mea n-are nicio vin n toate astea. Bradford ddu din cap. - Deocamdat am s tac, dar mai trziu, cnd totul o s se termine, va trebui s-i spun. i urm socrul pn la u, adugnd: - Caroline nu i-a spus despre ameninare fiindc nu voia s-i faci griji. Iar eu i-am vorbit foarte puin despre frmntrile mele n legtur cu dumanul ei, pentru c n-am vrut s-i fac ea griji. Fiecare dintre noi a fost att de hotrt s-l protejeze pe altul, nct ne-am ncurcat. ntotdeauna am insistat s aib o ncredere oarb... Imediat ce rosti aceste cuvinte, se ntrerupse, cltinnd din cap. - ncredere oarb. Exact ceea ce mi-a cerut ea mie, recunoscu el . - Ce spui ...? l privi nedumerit Contele de Braxton. - Mi-a druit iubirea i ncrederea ei, continu Bradford, abia reuind s-i stpneasc tremurul interior. tiai c uneori m numete Jered? 88

Socrul su cltin din cap, nedumerit de noua ntorstur a conversaiei. Tuind, Bradford puse mna pe clan. - Ascult, i promit c-am s te in la curent. Acum, du-te acas i odihnete-te. Braxton era la jumtatea scrii, cnd Bradford l opri cu nc o ntrebare: - Cnd anume s-a ntmplat? - Ce? - Data, domnule, cnd au venit oamenii ia. - Cu aproape cincisprezece ani n urm, rspunse contele. - Nu, vreau s tiu data exact. Ziua, luna i mai aminteti? - n noaptea de douzeci februarie, 1788. E chiar att de important? Bradford nu avu nicio reacie. - S-ar putea. inem legtura. Dar, imediat ce ua se nchise, expresia i se schimb, ngrijorarea devenindu-i vizibil. Tremurnd de furie, ncepu s se roage s se nele. Dac suspiciunile lui erau corecte, nu-i mai rmsese mult timp. Doar ase zile, ca s-l gseasc pe ticlos! ase zile pn n douzeci februarie. *** Milford sosi tocmai cnd prietenul su se pregtea s plece. Grbit, Bradford i explic despre bnuiala lui c cel ce-o urmrea pe Caroline avea s acioneze peste ase zile, dar nu-i dezvlui motivele. Considera c mai nti ar fi trebuit s-i spun soiei sale, iar decizia de a-i spune lui Milford, sau altcuiva, despre cele ntmplate cu atia ani n urm, i revenea ei. - i-a fi recunosctor dac ai veni cu mine la Bradford Place. Am nevoie de ajutorul tu. Cu ct sunt mai muli oameni de ncredere n jurul Carolinei, cu att mai bine, spuse el. - Dumnezeule, m doare spatele dup ct am clrit ieri, dar tii bine c am s vin, replic Milford. Pe lng c vreau s te ajut, m mai intereseaz i s vd cine-i va prezenta scuzele cel dinti. Vzu exasperarea prietenului su i izbucni n rs. - Ce te face s crezi c-o s-i prezinte scuzele? l ntreb Bradford, zmbind. - Faptul c eti un om ncpnat, prietene, iar ea nu e o femeie proast. Spre surprinderea lui, Bradford ddu din cap a ncuviinare. - Deci, ai s-i ceri iertare? l ntreb Milford - i n genunchi, dac trebuie, declar ducele. La vederea expresiei prietenului su, ncepu s rd. - Ce e? Credeam c te-ai sturat s-o tot faci pe mijlocitorul, coment el, btndu-l pe spate. De-asta te-ai dus la Caroline, nu-i aa? Ca s-o convingi s asculte de glasul raiunii. Milford fcu o mutr spit. - Vinovat, recunoscu el. Dar, Brad, nu e nevoie s ntreci msura. O singur dat s te pui n genunchi, i Caroline te va ine acolo toat viaa. i-n plus, e gata s se ntoarc acas. Dumnezeu mi-e martor c o iubesc, dar ea... - i eu, l ntrerupse Bradford. - i tu, ce? - O iubesc. - Nu-mi spune mie, omule, spune-i-o Carolinei. Bradford cltin din cap. - I-a spune, prietene, dac-ai s te miti mai repede. Pe drum, abia dac schimbar o vorb, lund-o pe mai multe scurtturi care reduceau cu aproape o or durata cltoriei pn la Bradford Hills. Cu fiecare mil ce trecea, Bradford devenea tot mai bine dispus. Intr n salonul conacului, strignd dup Henderson ca s-i dea instruciuni, apoi i turn o porie de brandy. Dup ce trase o duc zdravn, se ntoarse s se aeze cteva minute. Fotoliul lui favorit de piele lipsea, i cnd se aez pe scaunul cu sptar jos se ncrunt. Mai sorbi o nghiitur din pahar, dup care vru s-l pun pe masa cu trei picioare - numai c nici masa nu era acolo, iar Bradford nu observ dect cnd era ct pe ce s scape paharul din mn. 89

Se ncrunt nemulumit, dup care n camer intr Milford. - Brad? n bibliotec ai fost? l ntreb el, cu un interes moderat. Bradford cltin din cap. Era preocupat s gseasc o cale de a-i spune soiei sale ce prost fusese, fr s sune cu adevrat ca un prost. Milford ns nu-l ls n pace i tot insist, n timp ce mnca din bucata de pine pe care o inea n mn, ca Bradford s-l urmeze n bibliotec. - Mi se pare c te-ateapt acolo un mesaj, dar nu reuesc s-l neleg. n sfrit, Bradford se nvoi i-l urm pe Milford pn la ua cabinetului. - Ce dracu? Henderson? Singurul care-i rspunse la strigt fu ecoul. Intr ncet n sanctuarul su, privind n jur cu uimire. Camera era complet goal. Biroul, fotoliile, crile, ziarele pn i draperiile toate lipseau. Bradford se ntoarse spre Milford, cltinnd din cap cu uimire. - Cred c Henderson s-a ascuns undeva, coment prietenul su. Ce se ntmpl? ncruntat, Bradford ridic din umeri. - Va trebui s aflu motivele mai trziu. Pe moment, nu vreau dect s m schimb i s pornesc spre Bradford Place. Porni n sus pe scar, urcnd treptele cte dou, i mai strig peste umr: - Poi s-i iei una dintre cmile mele, dac vrei s te schimbi. Cnd ajunse lng camera Carolinei, se opri. Prad unui impuls, o deschise i arunc o privire scurt nuntru. Toate erau la locul lor. Totui, se ncrunt, nchise ua i-i continu drumul. Imediat ce se uit n propriul dormitor, ncepu s rd. ncperea era la fel de goal ca biblioteca. Henderson apru n fug, cu Milford lng el. - N-o s v putei schimba, Excelena Voastr, anun Henderson, cu un aer demn. Avea chipul rou ca focul; ca i cum ar fi stat n frig toat dimineaa. - i de ce, m rog? se interes Bradford, care continua s rd cu lacrimi. - Soia dumneavoastr a cerut ca toate lucrurile s v fie mutate. Am crezut c era din porunca dumneavoastr, domnule. Bradford ddu din cap. - Sigur c aa ai crezut, Henderson. Apoi se ntoarse spre prietenul su, care-l privea uimit, i-i spuse: A luat numai lucrurile mele, Milford. E un mesaj, ntr-adevr, i nici mcar nu-i foarte subtil. - i care e mesajul? ntreb Milford, ncepnd s se molipseasc i el de la rsul lui Bradford. - Toate lucrurile mele au fost duse la Bradford Place. Pn i un imbecil ar putea s neleag. mi arat unde mi-e locul. i btu prietenul pe umr, i porni pe culoar. - Cum au cobort cu patul pe scri, Henderson? Cred c-a fost nevoie de cel puin patru oameni. Henderson era enorm de uurat c stpnul su trata cu umor situaia. - Cinci, de fapt, mrturisi el. i drese glasul, apoi adug: - Au ncercat s m nhae i pe mine, Excelena Voastr. Cu ruine recunosc c am fost nevoit s m ascund n cmar pn au plecat. - Nu i-a folosit la nimic, Henderson, declar Bradford. O s pun mna i pe tine, mai devreme sau mai trziu. Dac i-a pus n mine s te duc la Bradford Place, nu mai ai scpare. - Iar dumneavoastr unde vei fi, dac mi-e ngduit s ntreb? vru s tie Henderson. - Lng nevast-mea, zmbi Bradford. Cei doi pornir din nou, cu cai odihnii, dar drumul spre Bradford Place dur mult, cci colinele de pe parcurs nu-i lsau s-o ia pe scurtturi. Se apropia ora cinei cnd intrar n fortreaa cea mohort. Numai c nuntru nu mai arta ca o fortrea. Arta ca o cas de oameni. Bradford rmase ncremenit n mijlocul antreului. - A luat fiara i a fcut din ea o frumusee. - La tine te referi, sau la casa ta? ntrebarea se auzise de sus, iar Bradford ridic privirea spre capul scrii. 90

Soia lui sttea acolo, ateptndu-i rspunsul. Bradford simi un junghi n piept i nu putu articula nicio vorb. Caroline nu-i dorea nimic mai mult dect s coboare scara i s se arunce n braele soului ei. Numai dear fi tiut c venea! Nici mcar nu se pieptnase i tia c era n ultimul hal de rvit. - Mult i-a mai luat pn s ajungi aici, spuse ea; dac arta ca o speritoare, era vina lui, nu a ei. Cobor treptele i se opri n faa lui Bradford, care o privea cu o expresie ct se poate de serioas, dar plin i de tandree. Cu o reveren, Caroline i zmbi. - Bine ai venit acas. Nu ndrzni s-l ating. tia c ar fi uitat complet discursul pe care i-l pregtise, i era hotrt ca mai nti s-i spun tot ce avea de spus. Prividu-i n continuare soul, l salut i pe Milford. - i mi-ai adus banii pe care mi-i datorezi? l ntreb ea. Bradford nu nelese la ce se referea. Nu se putea concentra dect asupra apropierii dintre ei. Dumnezeule, era att de frumoas! i, i ddu el seama zmbind pentru prima dat, prea cam nelinitit. Se ntreba oare ce se petrecea n mintea aceea a ei delicios de complicat. Nu fu nevoit s atepte mult timp rspunsul. - Ai venit direct de la Londra? ntreb Caroline. Nu v-ai oprit i pe la Bradford Hills? - Ba da. - Da...? i nu eti suprat pe mine. Era mai bine s-i in discursul nainte de a se duce sus, conchise ea. - Trebuie neaprat s-i vorbesc, Bradford. - Ureaz-i noapte bun lui Milford, iubito. - Ce ...? Dar abia a ajuns aici. Doar nu pleac deja, aa-i? - Nu Milford, Caroline. - Milford nu pleac? Oaspetele n chestiune nelese mult mai repede ce voia s spun Bradford. i arunc mantaua pe masa din hol i porni s caute ceva de mncare, fluiernd un cntec vioi. - E timpul s ne culcm, Caroline. - Dar nu sunt obosit. - Cu att mai bine. - Nici nu s-a ntunecat nc, Bradford. N-am s pot dormi. - Asta sper i eu. Caroline roi cnd Bradford o lu n brae i porni cu ea n sus pe scar. - Nu putem face asta, protest ea. Milford o s-i dea seama ... Ajuns pe palier, Bradford o ntreb: - n dormitorul tu, sau ntr-al meu? - n dormitorul nostru, preciz Caroline, cednd *** O iubi cu o intensitate care o fcu s plng. - Te iubesc, Caroline, spuse el la sfrit, strngnd-o la piept. - Nu m voi stura niciodat s aud. Bradford avu nevoie de un moment ca s-i aduc aminte c i el i spusese aceleai cuvinte, i zmbi, admirndu-i umorul. - Bradford? Cnd ai tiut? Cnd i-ai dat seama c m iubeti? - Nu aa, fulgertor, i rspunse el, rezemndu-se ntr-un cot s-o privesc. Soia lui sttea ntins pe spate, iar Bradford zmbi la vederea expresiei sale dezamgite i-i srut fruntea ncruntat nainte de a continua. - Mi-erai ca o eap sub piele. O scial necontenit. Caroline rse. - Ce romantic eti! - La fel de romantic ca tine. Parc-mi amintesc c mi-ai spus c dragostea ta pentru mine e ca o durere de burt. 91

- Bradford, atunci eram iritat! - M-am simit imediat atras de tine. Mi te-a fi luat ca amant, fr s-mi pese de nimic, numai dac-ai fi fost de acord, recunoscu el. - tiam. - Dar tu nu semnai cu nicio alt femeie. n seara cnd am fost la petrecerea lui Aimsmond, nu purtai nicio bijuterie. - i ce legtura are asta? - Nu erau importante pentru tine, i explic Bradford. Rse, cu gndul la propria lui greeal, i mrturisi: - Iar eu am ncercat s te cumpr cu daruri, nu-i aa? - ntr-adevr, confirm Caroline, mulumit c o recunotea. i te purtai absolut ngrozitor cu mine. tii n ce hal era casa asta cnd m-ai trimis aici? Strmbndu-se, Bradford ddu din cap fr tragere de inim. - Eram furios, Caroline, ridic el din umeri. Respingeai tot ce-i ofeream. - Nu totul, opti ea, redevenind serioas. Nu doream dect iubirea i ncrederea ta. - Acum neleg. Ai fi mulumit s trim mpreun la ar toat viaa? - Cu tine, a tri i-n mijlocul mahalalelor din Londra, numai s m iubeti, rspunse Caroline. Dar mi place viaa la ar. La urma urmei, am crescut la o ferm! - i crezi c vei nva s te simi n Anglia ca acas? - Ei, trebuie s recunosc c mi-a fost cam greu s m acomodez. La Boston, viaa era mult mai linitit, Bradford. Nimeni nu m mbrncea pe scri, nici nu-mi trimitea scrisori mrave. i nu cred c m ura cineva att de mult nct s-ncerce s m omoare. Iar unii dintre gentlemenii de-aici n-au nici pic de moralitate! Ai observat? Desigur, avem i noi partea noastr de canalii, n Colonii, dar nu se mbrac n haine de gentlemeni. Bradford zmbi. - Ai avut greuti destule, dar de-acum ncolo, o s am eu grij de tine. - tiu. i am cunoscut i destui oameni foarte drgui. Acum, n Anglia sunt la mine acas. Oft i se cuibri lng soul ei, enorm de mulumit. '- Numai plictisitoare nu e viaa aici, pe-asta pot s i-o spun! i cred c tatl meu ar fi dorit s rmn cu el, n aceti paisprezece ani. - tiu c aa a vrut, replic Bradford. Expresia i deveni grav, cnd adug: - A fcut un sacrificiu pentru tine, Caroline. Soia lui ddu din cap. - Sunt sigur, dar nu neleg motivul. Crezi c ntr-o zi mi va spune? Bradford i amintea c tatl Carolinei l rugase s nu-i vorbeasc despre accident, dar acum i ddea seama c n-ar fi fost bine s-i ascund adevrul. Era soia lui, iubirea vieii lui, i trebuia s fac fa mpreun att bucuriilor, ct i necazurilor. - Tatl tu mi-a fcut o vizit, n timp ce eram la Londra. Mi-a povestit despre un incident care a avut loc cu aproape cincisprezece ani n urma. ntr-o noapte, nite oameni au intrat n casa lui. n casa lui de la ar, preciz el. Tu dormeai, dar ai auzit zgomotul i ai cobort. Indivizii voiau s-l omoare pe tatl tu, iar tu l-ai mpucat involuntar pe unul dintre ei. Pe faa Carolinei se ntipri uimirea. - Chiar aa ...?!? Bradford ddu din cap. - Nu-i mai aminteti nimic, aa-i? - Spune-mi cum s-a ntmplat, i ceru ea. De ce voiau s-l ucid pe tatl meu. i explic tot ce-i povestise contele, iar la sfrit, Caroline opti: - Slav Domnului c nu l-am mpucat pe el. N-aveam cum s tiu ce fceam. Bradford i ddu dreptate. - Erai doar un copil mic. Observ c prea doar puin tulburat, dar gsi totui de cuviin s-o liniteasc. 92

- A fost un accident, Caroline. - Bietul tata! Prin ce trebuie s fi trecut! Acum neleg totul. De ce m-a trimis n Colonii, cu unchiul Henry, i de ce a ateptat att de mult pn s m aduc napoi acas. O, sracul, bietul tata! se tngui ea, cu lacrimile iroindu-i pe fa. Crezi c-am s-mi reamintesc vreodat acea noapte? - Nu tiu, iubito, replic Bradford, mngind-o. Tatl tu mi-a spus c, dup ce s-a descrcat arma, ai leinat. i nu te-ai mai trezit pn a doua zi diminea. Iar atunci, te-ai purtat ca i cum nu s-ar fi ntmplat nimic. Cred c i-ai ters singur totul din memorie. - Am leinat! exclam ea ocat i cam jignit, iar Bradford zmbi. - Aveai doar patru ani. - Bradford! Scrisoarea! strig Caroline, cu ochii mari. Are ceva de-a face cu ceea ce s-a ntmplat acum cincisprezece ani, nu-i aa? Cineva caut s se rzbune! Aa spunea n scrisoare. Expresia lui Bradford deveni mohort. - Credeam c nelesesem totul, pn cnd tatl tu mi-a spus despre cele ntmplate atunci, i mrturisi el confuzia. - Bine, i crezi c e vreo rud a unuia dintre acei oameni? Ce tii despre cel pe care l-am mpucat? Avea vreun fiu sau o fiic? Bradford cltin din cap. - nc n-am aflat. O, Doamne, Caroline, dac presimirea mea e corect, nu ne-a mai rmas mult timp. - De ce? ntreb ea, ngrijorat de nelinitea din glasul soului ei. - Peste ase zile, se vor mplini cincisprezece ani ... de cnd a avut loc accidentul. - Atunci, nu ne mai rmne dect un singur lucru de fcut, declar Caroline, cu o lucire hotrt n ochi. Trebuie s ntindem o curs, iar eu voi fi momeala. - Stai, nu te repezi! Am i hotrt ce capcan s ntind, dar tu nu vei fi implicat. Ne-am neles? Dintr-o dat, un nou gnd i distrase Carolinei atenia. - Bradford, cine mai tie ce s-a ntmplat n noaptea aceea? - Ia s vedem ... Tatl tu i-a spus unchiului Henry, dar restul familiei voastre din Boston nu tie. i mi-a mai spus i mie. Deci, singurii care tiu ce s-a ntmplat suntem noi, patru. - i unchiul Milo, complet Caroline. Bradford cltin din cap. - Nu, iubito. Tatl tu a vorbit foarte clar. Mi-a zis c nu-i spusese dect fratelui su mai tnr n rest, nimnui. Sunt sigur de asta. - Da, neleg ce vrei s spui. N-a spus atunci, cnd abia se ntmplase, dar dup ce m-am ntors acas, s-a dus la marchiz i i-a povestit totul. Sunt aproape sigur, cci mi-a spus c-i datora explicaii complete, ca s nu m renege. Atunci n-am neles la ce se referea, dar acum cred ... Bradford, de ce te uii aa la mine? Ce s-a ntmplat? - De ce naiba nu mi-a spus?! rcni Bradford. Vznd ct de alarmat era soia lui, cobor imediat tonul. - E-n regul. Toate ncep s se lege, nimic mai mult. La dracu', tiam eu c Franklin trebuie s se ascund dup toate astea! - Franklin? Bradford, eti sigur? ntreb Caroline, privindu-l nencreztoare. I-auzi, nemernicul! Nu se nelege cu fratele lui i mereu ncearc s-l zdrasc, dar nu-l credeam n stare de... Propriul meu unchi! Amui dintr-o dat, cu faa roie de furie. - Sunt gata s pun prinsoare, declar Bradford. Are un motiv puternic, Caroline: rapacitatea. Marchizul i va lsa muli bani. i-a schimbat testamentul, i abia pe urm i-a spus fratelui su ce fcuse. Slav Domnului! mormi el. Altfel, unchiul tu Franklin l-ar fi ucis. - Dar Loretta? ntreb Caroline. Crezi c e i ea nhitat cu el? - A adunat datorii imense la cri i are nevoie disperat de bani. Creditorii au gajurile ei i ateapt ca marchizul s moar. - Vrei s spui c le-a promis banii unchiului Milo? exclam ea, scandalizat. Ei bine, mi-ai rspuns la ntrebare! Sigur c e amestecat i ea. Femeia aia e complet amoral! 93

- Probabil c Franklin l-a auzit pe tatl tu cnd i-a spus marchizului ce se ntmplase, i se folosete de informaiile acelea ca s nu fie bnuit. Caroline cltin din cap. - Nu neleg ... - Ne-ai artat scrisoarea lui Milford i mie, iar - tatl tu nc mai triete, ca s spun ce s-a ntmplat atunci. Franklin a nscenat totul ca s par o rzbunare. De-asta e data att de important. Dac n douzeci februarie i se ntmpl ceva, Franklin poate scpa basma curat. Tonul lui Bradford era calm, dar n ochi i se citea furia. Caroline ncepu s tremure, simind c i se fcea piele-de-gin pe brae. Vzndu-i reacia, Bradford o trase deasupra lui. - Dumnezeule, sper s nu m nel i s fie Franklin. Niciodat n-am putut s-l sufr pe ticlosul sta! - Vom afla destul de curnd. - Nu te teme, iubito. Toat viaa te-am ateptat. Nu voi lsa pe nimeni s-i fac niciun ru. - tiu c-ai s m aperi, rspunse Caroline, srutndu-l pe brbie. Cu tine m simt n siguran ntotdeauna - n afara momentelor cnd strigi la mine, desigur. - Nu strig niciodat la tine, zmbi Bradford, tiind prea bine ca minea. Caroline zmbi la rndul ei. Apoi, simi un ghiorit n stomac. - Mi-e foame, mrturisi ea. Bradford prefer s-i interpreteze altfel cuvintele. i rspunse c i lui i era foame, i ncepu s-o srute.

CAPITOLUL 14

Starea de spirit a lui Bradford se schimb peste noapte. A doua zi, vorbea scurt i se purta repezit. Caroline nelese c se concentra asupra planului de a-l prinde n capcan pe Franklin i nu se simea deloc afectat. Milford fu foarte uimit cnd Caroline i povesti cele ce i se ntmplaser cu aproape cincisprezece ani n urm, dar nu era absolut convins c Franklin se folosea de acele informaii ca s-o elimine din calea motenirii. i avertiz prietenul, declarnd c era totui posibil s fie vorba de un urma care voia s se rzbune. Toi trei stteau aezai n salon, discutnd problema. Bradford l atepta rbdtor pe Milford s termine cu teoriile lui, dup care l contrazise cu propriile sale argumente. - Nu cred c Franklin tia despre trecutul Carolinei cnd a mbrncit-o pe scar. Mai cred i c a pus la cale accidentul de trsur nainte ca mintea lui sucit s fi conturat un plan de rzbunare. - Dar dac aa e, nseamn c unchiul Milo trebuie s-i fi spus lui Franklin, susinu Caroline, cltinnd din cap. - Caroline, unchiul tu Franklin nu s-ar codi s ncerce s te discrediteze n ochii fratelui su mai btrn. Cred c marchizul a ncercat s te apere, cnd i-a spus fratelui lui ce i se ntmplase. Bradford ridic din umeri, concentrndu-se asupra teoriilor lui, apoi continu: - Franklin nu s-a ateptat s mori cznd pe scar, iubito, dar voia s te sperie. S-a ateptat s-i spui tatlui tu, aa cum ar fi fcut orice fat. Cnd tu ai pstrat tcerea, a ticluit accidentul de trsura. tia c mergeai cu Milford i cu mine, mai ii minte? Caroline ddu din cap. - Da, mi amintesc! Unchiul Milo ne-a spus c tatl meu hotrse cine cu cine s mearg ... i c Franklin se fcuse nevzut, adug ea. Eu eram att de furioas pe tine, Bradford, nct nu i-am luat n seam dispariia. - De ce erai furioas pe Brad? ntreb Milford, ncercnd s urmreasc discuia. - Nigel Crestwall n-o lsa n pace, i m-am cam ambalat, recunoscu Bradford. - Te-ai cam ambalat? repet Caroline. Bradford ridic din umeri. 94

- Cred c Franklin era sigur c unul dintre noi i va spune tatlui tu despre accident. Atunci, nu voia dect s fii trimis napoi la Boston. Fratele lui avea s se nfurie din nou i s te exclud din testament. Vezi ce simplu se potrivete totul? Milford ddu din cap. - Probabil c i tu ai fost un motiv de frustrare n plus pentru Franklin, coment el. Toat lumea tia c erai hotrt s-o cucereti pe Caroline. Bradford se pregtea s-i rspund, cnd Caroline l ntrerupse: - Toate astea sunt speculaii, dar dac aa e, nu este n pericol i unchiul Milo? Soul ei ddu din cap. Se ntrebase ct timp avea s-i ia soiei lui pn s ajung la aceast concluzie i tia prea bine ce urma s spun n continuare. - Trebuie s ne ntoarcem la Londra! declar ea. - E periculos, replic Milford, ncruntndu-se. i-n plus, dac Bradford are dreptate, marchizul trebuie s rmn n via pn cnd vei fi... Se ntrerupse, dndu-i seama c nu era prea delicat ce voise s spun. Caroline ddu din cap. - Pn voi fi omort? Apoi se ntoarse spre soul ei: - Sunt convins c poi gsi o cale ca s fiu n siguran i la Londra. Fu surprins cnd Bradford ddu din cap a ncuviinare. - Ai s fii n deplin siguran, declar el. Plecm n zorii zilei. - Brad, folosete-i capul! Au mai rmas doar patru zile i, indiferent ct susii tu c Franklin e vinovatul, nu poi fi absolut sigur. - De unde tii c nu e sigur? l ntreb Caroline. - Foarte simplu, replic Milford. Dac era sigur, Franklin ar fi fost mort de-acum. Caroline l privi ocat. - Chiar crezi c soul tu l-ar fi lsat n via? continu Milford. - N-o mai alarma, l ntrerupse Bradford. i lu soia n brae i o srut pe cretetul capului. - Trebuie s mergem la Londra ca s ntindem cursa. *** Imediat ce Caroline ajunse n casa lor din ora, Bradford i trimise un mesaj tatlui ei, solicitndu-i o ntrevedere nentrziat. Caroline era att de obosit dup drum, nct adormise deja, i nu afl dect a doua zi diminea ce-i spusese tatl ei lui Bradford. Apoi, acesta i confirm c Braxton i spusese marchizului adevratul motiv pentru care o trimisese la Boston. - Putem merge la unchiul Milo? ntreb ea. - Insist, chiar, rspunse Bradford. i vzu privirea surprins i zmbi. - Franklin e ocupat cu amanta lui, dar Loretta va fi acolo. Voi meniona c n dimineaa zilei de douzeci ne ntoarcem la Bradford Hills. - De unde tii c Franklin e cu o amant, i c Loretta ... - Caroline, acord-mi dreptul s am i eu puin minte, o ntrerupse el. Am oameni pui s se in pe urmele lor de mai mult vreme. - Eti sigur c e i Loretta la mijloc? ntreb Caroline, vizibil nervoas. Oftnd, Bradford ddu ncet din cap. - Du-te i te pregtete, i propuse el. Caroline ddu s se repead pe scar, ns soul ei o opri, adugnd: - Iubito? ncearc s nu fii prea surprins cnd o vei vedea pe noua angajat a unchiului tu. - i cine s fie aia? ntreb Caroline, nedumerit. - Fosta buctreas a tatlui tu. - Marie? Vorbeti serios? exclam ea, agndu-se de balustrad, cu ochii mari. Dumnezeule mare! Ar fi putut s ne otraveasc pe toi ... De ce n-a fcut-o? 95

- Probabil c singura ei datorie era s te urmreasc pe tine i s dea raportul. - Ea a pus scriosarea aia oribil pe mas, ca s-o gsesc! Bradford ddu din cap, i fu ocat cnd Caroline repet una dintre njurturile lui favorite. Prefer s n-o dojeneasc. Soia lui i continu grbit drumul spre camera ei, mormind ceva n sensul c de-acum ncolo urma s aib mai mult ncredere n instinctele lui Mary Margaret. Fur nevoii s-i amne plecarea la marchiz, cnd se pomenir cu Charity i Paul la u, venii ntr-o vizit. Caroline era att de ncntat s-i revad verioara, nct Bradford avu rbdare i le ascult taifasul pn cnd nervii i se ntinser la limit. Voia s plece mai repede, ngrijorat c Franklin s-ar fi putut ntoarce. Nu se temea pentru soia lui, dar n-ar fi vrut s-l sugrume n faa propriului su frate. Era hotrt s se ocupe de el, ns spera s nu fie nevoie s asiste i Caroline. Soia lui fu att de fericit s afle c Charity i Paul nu plecau la Boston dect vara, nct era n culmea bunei dispoziii cnd pornir n sfrit spre casa marchizului. Bradford o nvase amnunit ce s spun i avea impresia c se descurc destul de bine. Caroline nici nu clipi din ochi cnd o vzu pe Marie, dar n timp ce conversa cu Loretta, vocea-i era destul de crispat. Marchizul sttea aezat n faa focului din salonul principal, artnd n plin form. Caroline se aez lng el, lundu-l de mn. Menionase deja c aveau s se ntoarc la Bradford Hills n data de douzeci, sub pretextul c soul ei avea de rezolvat nite treburi, iar ea nu voia s-l lase singur. Unchiul Milo o tachin despre nravurile tinerilor cstorii, fcnd-o s roeasc drgla. n sfrit, Loretta se retrase, iar Bradford se ridic i el, dndu-i soiei sale semnalul c era timpul s plece. - Unchiule Milo, am s-i cer o favoare, anun Caroline. i privi soul i-i fcu semn s se mai aeze puin. - Pentru tine fac orice, draga mea, rspunse unchiul Milo. - Sunt ngrijorat din cauza tatlui meu, continu ea. Nu... nu se simte prea bine, i e singur, i nu vrea s vin cu noi la Bradford Hills. - Braxton e bolnav? ntreb marchizul, ngrijorat, prinznd-o de mn. Caroline se grbi s-l liniteasc: - Medicul spune c n-are nimic. Arunc o privire spre soul ei, care o privea de parc tocmai i-ar fi pierdut minile. - Totul e n mintea lui, nelegi ... i se simte att de singur ... Ei bine, m ntrebam dac nu te-ai putea gndi s te mui la el pentru o vreme. Pn se obinuiete s nu m mai aib prin apropiere. Unchiul Milo pru ncntat de propunere. - Splendid idee! se bucur el. M bucur s-i fiu de folos. - Bradford te va ajuta s-i mui lucrurile, se oferi Caroline, zmbindu-i soului ei, apoi adug: nu voi nceta s-mi fac griji pn cnd nu te tiu cu tatl meu, unchiule Milo. Crezi c te-ai putea duce chiar azi? Bradford accept i el planul, considernd c era o soluie excelent pentru a asigura protecia unchiului ei. Observ i lucirea nsufleit din ochii marchizului i-i ddu seama ct de singur se simea i el. Dar blnda lui soie nelesese. i nfrn imboldul de a o lua n brae ca s-o srute, din nou contient c o avea pe cea mai frumoas dintre femei - i c frumuseea ei izvora din inim. Atept s rmn singur cu ea, n trsur, iar atunci o lu n brae i o srut cu pasiune. - De ce? ntreb Caroline, cu vocea tremurndu-i de ardoarea srutului. - Pentru c eti frumoas, i rspunse Bradford. Soia lui oft. - M bucur c m consideri frumoas, Bradford. Dar ce-o s se ntmple cnd voi ajunge btrn i zbrcit? ntreb ea agitat. - Te iubesc, dragostea mea, ns nu pentru felul cum ari, ci pentru ceea ce ai nuntrul tu, iar asta n-o s se schimbe niciodat. Credeai c pot fi att de superficial nct s-i spun c te iubesc doar fiindc-mi place nfiarea ta? Caroline cltin din cap, iar Bradford o srut din nou. i rezem capul pe umrul lui, ca s nu-i vad lucirea pozna din ochi, i adug: - Dac aa ar fi stat lucrurile, te prseam atunci cnd i-ai tiat prul. 96

Soia lui nu muc momeala. Rse amuzat i-i spuse c nu se mritase cu el dect pentru bani. Fu ultima lor glum din urmtoarele dou zile. *** Oamenii care-l supravegheau pe Franklin raportaser c pornise din nou la drum. i, n dimineaa zilei de douzeci februarie, trsura Ducelui de Bradford porni spre Bradford Hills. Caroline avusese o atitudine foarte practic n legtur cu capcana, pn sosise momentul s vad planul pus n aplicare, iar atunci i implorase soul s rmn cu ea i s-i lase pe oamenii lui s se ocupe de Franklin. Cnd i ddu seama c nu-l putea ndupleca, i ceru s ia toate msurile de prevedere. - Nu e nevoie s lai atia paznici cu mine, susinu ea. - Ai s stai n dormitor pn m ntorc, replic Bradford, nelundu-i n seam cuvintele. - Ai grij s numeri neaprat oamenii, nainte de a ataca, l preveni n continuare Caroline. - Pentru numele lui Dumnezeu, Caroline, ai mcar puin ncredere n capacitile soului tu! rcni Bradford. Apoi o srut, semn c de fapt nu voise s ipe la ea. Caroline l urm pn la ua dormitorului, unde atepta Milford, cruia i opti: - S-i acoperi spatele, Milford. Auzind-o, Bradford cltin din cap exasperat. O mbri scurt, apoi nchise ua n urma lui, lsndu-i soia s-l atepte nvrtindu-se prin cas i rugndu-se. Bradford pusese doi oameni s mne trsura goal. El i Milford, mpreun cu ali ase oameni de isprav, o luar pe alt drum, iar cnd ajunser la marginea Londrei, se abtur spre coline. Dup prerea lui Bradford, existau mai multe locuri potrivite pentru o ambuscad, i clrir timp de dou ore pn-i zrir pe oamenii lui Franklin. Stteau cte patru pe fiecare parte a povrniului, ghemuii n vegetaia deas, cu armele scoase. Bradford l vzu pe nc unul care, separat de cele dou grupuri, privea totul de pe culmea colinei. Nu-i distingea chipul, dar avea convingerea c era Franklin. i fcu semn lui Milford, care se ntoarse i-l vazu i el pe clreul singuratic. - Franklin? - E al meu, declar Bradford, cu glas aspru. Oamenii care stteau la pnd nu avur nicio ans. Atacul prin surprindere se termin repede. Apoi Bradford se repezi spre armsarul lui, hotrt s ajung la clreul singuratic care urmrea de sus scena. Sri n a i porni la galop nainte ca prada lui s fi disprut dup creasta colinei. Pdurea era deas, dar urmele se vedeau uor n zpad, iar Bradford i ajunse din urm dumanul nainte ca acesta s fi trecut de urmtorul deal. Galopau cu furie i, cnd fur unul n dreptul celuilalt, Bradford sri asupra lui. Amndoi se prabuir la pmnt. Dup o scurt rostogolire, Bradford sri n picioare. Cellalt zcea cu faa n jos, fr s se mite, iar dup poziia anormal a capului, Bradford i ddu seama c-i rupsese gtul n cdere. Era furios c totul se terminase att de repede, i nc l mai ardea dorina de rzbunare. Moartea ticlosului fusese prea uoar. Bradford se apropie de trupul czut i-l ntoarse cu cizma. O basma de ln i acoperea partea de jos a feei, dar Bradford l recunoscu oricum. Mortul cu gtul frnt era Franklin, aa cum se ateptase. Nu pierdu vremea gndindu-se ce era de fcut cu cadavrul. Franklin urma s-i afle odihna aa cum trise: fr onoare. De-acum ncolo, le aparinea ciorilor. Se terminase. Loretta i Marie fuseser ridicate de oamenii lui Bradford. Nimeni nu avea s le audieze. Bradford i promisese soiei lui c Loretta avea s plece din ar. i nelegea motivele. Se gndea la unchiul Milo i la efectul pe care l-ar fi putut avea adevrul asupra lui. Pericolul trecuse, iar de-acum pe Bradford nu-l mai interesa dect viitorul. Viitorul alturi de femeia pe care o iubea.

EPILOG La sfritul unei dup-amieze, dup ce ncheiase cteva aranjamente de afaceri necesare la Londra, Ducele de Bradford se ntorcea nerbdtor acas, la Bradford Hills. Lipsise de lng soia lui doar trei zile, dar i se prea o venicie, i abia atepta s-o strng n brae. 97

Fu surprins cnd Henderson l inform c soia lui era la etaj, primind vizita a doi gentlemeni. Pe chipul lui Bradford se aternu iritarea. Casa era deja plin pn la refuz de oaspeii Carolinei. Trecnd peste argumentele lui, docila sa soie o invitase deja n vizit pe mama lui, i abia sptmna trecut Paul i Charity veniser s petreac patru zile la ei. Oft exasperat i se duse la etaj, hotrt s-i spun Carolinei c se sturase de atta ospitalitate. Rsetele care se auzeau din dormitorul lui l luar pe nepregtite, i se opri naite de a deschide ua. Privelitea care l ntmpin i puse rbdarea la i mai grea ncercare. n camer se aflau doi brbai. Unul dormea tolnit n fotoliul lui, iar al doilea, aezat pe pat, o inea pe Caroline de umeri. - Dac te mai suceti i te mai nvrteti mult, n-am s-i pot scoate cizmele, i spuse Caroline strinului. La auzul acestor cuvinte, Bradford nal o sprncean, dup care soia lui ridic privirea i-l vzu. - Mi-ai putea da i tu o mn de ajutor! i strig ea. Bradford nu rspunse, ducndu-se doar la brbatul care se inea de umerii soiei lui, pentru a-i desprinde uor braele. - Ei, oare ce-ai de gnd? ntreb el, pe un ton foarte blajin. De cum i pierdu sprijinul, omul czu pe spate. Avea ochii nchii i, de cum atinse salteaua cu capul ncepu s sforie. - Cred c un srut, mai nti, rspunse Caroline, zmbind. Bine ai venit acas. Se nl pe vrfuri i-i depuse un srut cast pe obraz - sta a fost un bun venit nensemnat, anun Bradford. - sta a fost un bun venit pentru Ducele de Bradford, i spuse Caroline. i acesta, spuse ea, trgndu-i capul n jos, este bun venitul pentru soul meu. i-l srut ndelung i apsat, scindu-l cu limba, n timp ce se aga de el. - Am aflat c m numeti Jered numai cnd vrei s te duc n pat, opti Bradford. - Ce perspicace eti, replic ea. Ochii-i erau calzi i mbietori, plini de iubire. Unul dintre stini mormi cev n somn, atrgndu-i iar lui Bradford atenia. - Caroline, tia cine-s? Caroline revenise deja la omul de pe pat i se chinuia s-i scoat o cizm. - Ajut-m s-l dezbrac, i ceru ea. Oftnd exasperat, Bradford o apuc de umeri, silind-o s-l privesc. - Cine sunt? - Nu i-a spus Henderson? ntreb Caroline, fcnd ochii mari. Se uit la cel care sforia pe pat, apoi din nou la soul ei. n sfrit, se arunc n braele lui, strngndu-l i srutndu-l pn ajinse s nu-i mai pese aprope deloc cine erau cei doi, sau ce se ntmpla. - De ce sunt n camera noastr? ntreb el. - Ei sunt Caimen i Luke, verii mei, explic Caroline zmbind. Caimen, este cel din scaun, i zise ea. Eu am vrut s-i fac impresie bun, dar verii mei au nceput s srbtoreasc de ndat ce au ajuns la Londra, i acum mi-e team c sunt destul de bei. Nu i-am putut duce mai departe de camera noastr, adug ea. Bradford, i dai seama c nu strigi la mine? i nici nu te-ai repezit sa tragi concluzii pripite. Bradford se prefcu exasperat din nou, dar n sinea lui zmbea. Nu crezuse c se ntmpla nimic necurat. - Am ncredere n tine, declar el. - Am tiut-o dintotdeauna, replic Caroline. Ochii i se umplur de lacrimi i fu nevoit s-l mbrieze din nou. Cred c-i iubesc pe amndoi: i pe Jered Marcus Bradford, i pe Ducele de Bradford, opti ea. - Am tiut-o dintotdeauna, i rspunse el, cu propriile cuvinte. Glasul lui suna arogant... i teribil de tandru. i lu soia n brae i porni spre u, ntrebnd-o unde puteau sta singuri cteva momente. Caroline l srut i-i opti ncotro s-o ia. Sfrit

98