Sunteți pe pagina 1din 198

BORIS AKUNIN este pseudonimul literar al lui Grigori kartivili (n.

1956, la Tbilisi), eminent editor, eseist i traductor rus de origine georgian. Sub acest nu me, autorul a devenit un fenomen literar, mai nti n Rusia, unde romanele sale au atins tiraje de milioane de exemplare, apoi n Europa, n America i n restul lumii. Azi este tradus n peste treizeci i cinci de limbi, iar crile lui s-au vndut n optsprezece mi lioane de exemplare. Azazel (1998) este primul roman din seria ce l are drept protagonist pe atipicul i carismaticul detectiv Erast Fandorin, ale crui anchete nonconformiste rezolv mistere ce zguduie Rusia arist i Europa la finele secolului al XlX-lea i n primele dou decenii ale secolului XX. Din 1998 ncoace, Akunin a publicat douzeci i cinci de romane, n medie trei pe an. n anul 2000 a fost nominalizat la Premiul Smirnoff Booker, a fost numit Scriitorul rus al anului i a ctigat Premiul Antibooker.

BORIS AKUNIN

AZAZEL

Traducere din rus i note de DENISA FEJES

HUMANITAS fiction

CAPITOLUL
n

NTI,

care este descris o fapt de o cinic extravagan

La ceasurile trei ale dup-amiezii de luni, 13 mai 1876, o zi n care prospeimea primverii se ngemna cu plcuta cldur a verii, numeroi vizitatori ai Grdinii Aleksandrovski au fost martorii unui episod scandalos, care a depit orice limit. Pe alei, printre tufe de liliac n floare i nflcrate straturi de lalele roii, ieise la promenad un public distins doamne sub umbrelue din dantel (contra pistruilor), bone avnd n grij copii n costumae de marinar, tineri cu ex presii blazate, n redingote la mod din eviot, sau n jachete scurte dup moda englezeasc. Nimic nu prevestea evenimente neplcute n vzduhul mbibat de miresmele primverii mature, sigure pe ea, se rspndeau ncntate mulumirea lene i plictisul desfttor. Soarele dogorea, nu glum, nct bncile aflate la umbr erau toate ocupate. Pe una din ele, aezat n apropiere de Grot, cu faa spre grilajul din spatele cruia pornea strada Neglinnaia de unde se zrea zidul galben al Manejului, edeau dou cucoane. Una din ele, foarte tnr (se prea poate s nu fi fost nici pe departe cucoan, ci domnioar), citea o crulie legat n marochin, aruncnd ntruna cu o curiozitate distrat ocheade mprejur. Cea de-a doua, cu mult mai vrstnic, purtnd o rochie de ln albastru-nchis, de bun calitate, i cizmulie comode, legate cu ireturi, mpletea concentrat un lucruor de un roz-otrvit, micnd ritmic andrelele. n timpul sta apuca s-i nvrt capul cnd la dreapta, cnd la stnga, iar cuttura ei rapid era att de ager, nct probabil c nu-i putea scpa nimic ct de ct demn de atenie. Astfel c atenia i fu atras pe dat de tnrul mbrcat n pantaloni strmi, cadrilai, redingot aruncat neglijent peste vesta alb i plrie-rotund dup moda elveian. Tnrul pea mult prea ciudat pe alee: ba se oprea lo cului pironind cu privirea cte un trector, ba fcea nvalnic civa pai, ba nlemnea iari. Brusc, individul dezorientat le privi pe cele dou doamne ale noastre i, ca i cnd ar fi luat o decizie anume, se ndrept cu pai mari spre ele. Se opri n faa bncii i,

adresndu-i-se tinerei domnioare, exclam ntr-un falset de paia: Domni! i-a spus oare pn acum cineva c eti insuportabil de frumoas? Domnioara care, ce-i drept, era frumoas ca o cadr, i ainti privirea asupra neobrzatului i, speriat, i ntredeschise uor buzele-frag. Pn i nsoitoarea ei mai n vrst rmase cu gura cscat n faa unei asemenea nemaivzu te impertinene. Am fost rpus de la ntia privire! continu s se maimureasc necunoscutul, altminteri un tnr ct se poate de prezentabil (tmple tunse cum cerea moda, frunte nalt i palid, ochii cprui, arznd de excitare). ngduie-mi, deci, s depun pe inocenta-i frunte un srut nc mai inocent, absolut fresc! Domnule, zunte beat cri! rosti, venindu-i n fire, cucoana cu mpletitura, prilej cu care se vzu c vorbete cu un accent tipic german. Sunt beat exclusiv de iubire, o asigur mizerabilul, i pretinse pe acelai ton nefiresc, scncit: Un srut, un singur srut, altminteri mi pun pe dat capt zilelor! Domnioara se lipi de sptarul bncii, ntorcndu-i cporul spre ocrotitoarea sa. Iar aceasta, fr a lua n seam natura ngrijortoare a situaiei, dovedi o deplin stpnire de sine: Plecat imediat de aici! Zunte nebun! ridic ea tonul i-i nl dinainte-i mpletitura cu andrelele ieite belicos n afar. Chem la vardist! i n acel moment se petrecu ceva de-a dreptul absurd. Aa, deci! Am fost respins! rcni tnrul cu fals disperare, i acoperi teatral ochii cu minile i, brusc, scoase din buzunarul interior un mic revolver sclipitor, din oel. Mai merit oare s triesc dup asta? Un singur cuvnt i voi tri! Un singur cuvnt i voi cdea mort! se adres el domnioarei, care ncremenise i ea, nici vie, nici moart. Taci? Adio deci! Apariia acelui domn care i tot agita arma nu putea scpa ateniei celor aflai la promenad. Civa dintre cei care se plimbau prin apropiere o cucoan rotofeie cu un evantai n mn, un domn impozant cu Crucea Ordinului Sf. Ana aninat la gt, dou eleve de pension mbrcate aidoma, n rochie cafenii i cu pelerine nlemnir, ba chiar i de partea cealalt a grilajului, pe trotuar, se opri locului un student. ntr-un cuvnt, existau toate motivele s se poat spera c se va pune nentrziat capt acelei scene revolttoare.

Dar ceea ce urm se petrecu fulgertor, nct nimeni nu apuc s intervin. Cum mi-o fi norocul! zbier beivul (sau, poate, i nebunul), i ridic, din nu se tie ce pricin, mna cu revolverul mult deasupra capului, nvrti butoiaul armei i i lipi eava de tmpl. Mscriciule! Deucheat scrbavnic! uier viteaza nemoaic, dovedind c stpnete destul de bine limba rus vorbit curent. Chipul tnrului, i aa palid, cpt nuane cenuii-verzui, el i muc buza de jos i i miji ochii. Pentru orice eventualitate, domnioara i nchise la rndu-i ochii. i bine fcu asta o scuti de o privelite de comar: n secunda n care rsun mpuctura, capul sinucigaului se smuci brusc ntr-o parte, i din gaura care apruse n partea cealalt, puin desupra urechii stngi, irupse o mic artezian ro-alb. Urm o scen de nedescris. Nemoaica ncepu s arunce priviri indignate n jur, chemndu-i parc pe toi s fie martorii acestei infamii nemaiauzite, apoi se porni s chirie ct o inea gura, alturndu-i vocea zbieretelor stridente ale fetelor de pension i ale doamnei durdulii, care scoteau de cteva secunde bune ipete ascuite. Domnioara zcea fr cunotin pre de o clip i ntredeschise totui ochii, dar se nmuie imediat. De pretutindeni veneau n fug oameni, iar studentul care sttuse pn atunci lng grilaj, fiind o natur simitoare, din contr, se deprt n goan de locul acela, lund-o peste caldarm n direcia strzii Mohovaia. *** Ksaveri Feofilaktovici Gruin, eful Departamentului de Criminalistic de pe lng Poliia Central din Moscova, oft uurat i puse deoparte n stnga lui, n vraful cu cazuri cercetate, lista cu cele mai importante delicte criminale din ajun. n nici una din cele douzeci i patru de secii de poliie ale oraului care numra ase sute de mii de suflete nu se petrecuse n ultimele douzeci i patru de ore, adic n ziua de 13 a lunii mai, nimic demn de luat n seam, care s fi fcut necesar intervenia Departamentului. O crim, urmare a unei ncierri la beie ntre nite meteugari (ucigaul fusese arestat pe loc), dou cazuri de tlhrire a unor birjari (de asta nau dect s se ocupe cei de la seciile de poliie), dispariia a

apte mii opt sute cincizeci i trei de ruble i patruzeci i apte de copeici din casieria Bncii Ruso-Asiatice (asta chiar c era de competena lui Anton Semionovici, de la secia de malversaiuni comerciale). Slav Domnului, ncetaser s-i trimit la Departament toate flecuteele furturi din buzunare, jupnese spnzurate, copii abandonai; pentru asemenea delicte exista acum Raportul poliiei municipale privind incidentele petrecute n ora, care era distribuit seciilor n a doua jumtate a zilei. Cscnd mulumit, Ksaveri Feofilaktovici se uit pe deasupra pince-nez-ului n ram de baga la secretarul lui, Erast Petrovici Fandorin, funcionar de rangul 14, care tocmai copia pentru a treia oar raportul sptmnal destinat domnului ef al poliiei din Moscova. Nu-i nimic, i zise Gruin, las' s deprind de la fraged vrst acurateea, o s-mi zic i bogdaproste mai trziu. Ia de vezi ce mod i-a apucat acum s plvrgeasc n scris folosind peni de oel, i asta cnd se adreseaz direciunii. Nu, drgu, nu mi te pripi, f-mi mtlu toate cele dup obiceiul vechi, cu pan de gsc i cu toate nflori turile i colceii ca la caligrafie. nlimea sa nsui s-a format sub mpratul Nikolai Pavlovici, tie ce nseamn ordinea i disciplina funcionreasc. Ksaveri Feofilaktovici i dorea sincer binele acestui flciandru, era ngduitor cu el ca un tat. i, ce-i drept, amarnic l ncercase soarta pe proasptul secretar. La doar nousprezece ani rmsese orfan de ambii prini pe maic-sa o pierduse pe cnd era mic copil, iar taic-su, fire aprins, i prpdise averea n proiecte dearte, ba mai dduse apoi i ortul popii. Febra construciei de ci ferate l mbogise, dar febra bursei l ruinase. De cum ncepuser n urm cu un an s dea faliment, una dup alta, bncile comerciale, muli oameni respectabili ajunseser n sap de lemn. Cele mai sigure hrtii de valoare se transformaser n gunoi, praful se alesese de ele, nct i domnul Fandorin, locotenent n retragere, care se stinsese curnd din via n urma loviturii primite, nu-i lsase unicului fiu nimic altceva dect polie de pltit. Biatul ar fi trebuit s termine gimnaziul, apoi s mearg la universitate, i-n loc de asta binevoiete mtlu s iei n strad din casa printeasc i s-i ctigi bucata de pine. Ksaveri Feofilaktovici mci comptimitor. Orfanul dduse examen pentru gradul de registrator de colegiu, fusese lucru simplu pentru un tnr att de instruit, dar de ce l-o fi tras aa la munca n poliie? S-i fi luat o slujb n statistic, sau barem n vreo judectorie. Tuturor ne umbl numai istorii romantice prin cap, toi vism s prindem nite misterioi Cardudali. Atta doar

c la noi, drguule, nu se prsesc de-alde Cardudal (Ksaveri Feofilaktovici cltin dezaprobator din cap), la noi trebuie s-i toceti ct poi mai mult turul pantalonilor tot scriind la rapoarte despre felul n care Golopuzov, mic proprietar, beat fiind, le-a venit de hac cu un topor nevestei legiuite i celor trei copilai ai lor. De trei sptmni era angajat tnrul domn Fandorin la Departamentul de Criminalistic, iar Ksaveri Feofilaktovici, fost copoi trecut prin ciur i prin drmon, era ferm ncredinat c n-o s ias nimic din flciandrul sta. Prea era ginga, prea era educat. Odat, chiar n prima sptmn, Gruin l luase cu el la locul crimei (cnd fusese spintecat precupeaa Krupnova), i Fandorin, de cum vzuse femeia ucis, se nverzise tot i, pe lng zid, pe lng gard, ieise n curte. Acum, ce-i drept, privelitea oferit de precupea nu era deloc mbietoare beregata i era retezat de la o ureche la alta, limba i atrna, ochii i ieiser din orbite, iar snge, se-nelege, curgea grl. Aa c, pn la urm, Ksaveri Feofilaktovici trebuise s fac cercetarea prealabil i s ntocmeasc procesul-verbal. La drept vorbind, cazul nu fusese complicat. Rndaului Kuzkin i fugeau ochii n cap aa de tare, nct Ksaveri Feofilaktovici i poruncise pe dat vardistului s-l nface de guler i, la zdup cu el. De dou sptmni mi ade acolo Kuzkin, el tot tgduiete, dar n-are a face, o s mrturiseasc, n-avea cine altul s-o taie pe precupea n privina asta, dup treizeci de ani de slujb, comisarul avea un miros care nu ddea gre. Ct despre Fandorin, e bun i la cancelarie. E un tnr con tiincios, scrie fr greeli, tie limbi strine, e iste i are i o purtare plcut, nu ca Trofimov, beivanul la nrit, care fusese luna trecut transferat din funcia de secretar n aceea de adjunct al comisarului de poliie de la secia de pe Hitrovka. N-are dect s-i bea acolo minile i s-i njure pe efi. Gruin btu nervos darabana cu degetele n biroul mbrcat n pnz grosolan, fr culoare precis, i scoase ceasul din buzunarul vestei (oh, mai era multior pn la prnz) i trase cu hotrre spre el ultimul numr al Gazetei de Moscova. Bu-un, s vedem cu ce ne mai uimesc azi, spuse el tare, iar tnrul secretar puse cu drag inim de-o parte nesuferita pan de gsc, tiind c acum eful va ncepe s dea citire cu voce tare titlurilor i altor multe vrute i nevrute, nsoindu-i lectura cu propriile comentarii -Ksaveri Feofilaktovici avea nravul sta. Ia uite aici, Erast Petrovici, chiar pe prima pagin, la vedere!

CEL MAI NOU CORSET AMERICAN LORD BYRON din cele mai trainice oase de balen pentru brbaii care doresc s arate bine legai. TALIE DE UN OL, UMERI DE UN STNJEN! i uit-te la litere, litere de-o chioap. i dedesubt, mrunel, MPRATUL PLEAC LA EMS. Te ntrebi, de bun seam, ce-o fi mai important, suveranul, sau Lord Byron? Vorbele mormite de preabunul Ksaveri Feofilaktovici produser asupra secretarului un efect uimitor. Acesta se fstci, nu se tie din ce pricin, rumeneala i invad obrajii, iar lungile-i gene feciorelnice tresltar vinovate. i dac tot a venit vorba de gene, ar cam fi locul pentru o descriere mai amnunit a nfirii lui Erast Petrovici, dat fiind c i va fi hrzit s joace un rol-cheie n extraordinarele i nfricotoarele evenimene ce urmeaz a se petrece n curnd. E un tinerel foarte plcut la vedere, cu pr negru (e mndru n tain de prul lui) i cu ochi albatri (oh, mai bine-ar fi fost tot negri), nltu de stat, cu piele alb i n obraji cu o blestemat rumeneal, cu neputin de nlturat. Dar s dezvluim cu aceast ocazie i pricina pentru care se fstcise ntr-att registratorul nostru de colegiu. Ea consta n aceea c n urm cu dou zile i cheltuise o treime din prima lui leaf pe o lun pe unul din corsetele att de expresiv descrise. De dou zile umbla cu un Lord Byron pe el, ndurnd chinuri grozave n numele frumuseii, iar acum l rodea bnuiala (absolut lipsit de temei) c perspicacele Ksaveri Feofilaktovici ghicise de unde venea inuta de voinic din poveste a subalternului i voia s-i bat joc de el. Comisarul ns citi mai departe: ATROCITI COMISE DE BABUZUCII TURCI N BULGARIA Hm, asta nu-i o lectur potrivit naintea prnzului... EXPLOZIE PE LIGOVKA

Corespondentul nostru la Sankt-Petersburg ne informeaz c ieri, la ceasurile 6.30 ale dimineii, pe strada Znamenskaia, n casa de raport aparinnd consilierului comercial Vartanov s-a produs o explozie care a fcut ndri un apartament de la etajul 4. Poliia sosit la faa locului a descoperit rmiele unui tnr desfigurat, aproape de nerecunoscut. Apartamentul fusese nchiriat unui anume domn P., privat-dozent, i, dup toate probabilitile, cadavrul era al lui. Judecnd dup aspectul locuinei, acolo fusese instalat ceva n genul unui laborator chimic secret. Consilierul de stat Brilling, care conduce ancheta, bnuiete c n apartament se fabricau mainrii infernale pentru o organizaie terorist a nihilitilor. Ancheta continu. Mda, slav Domnului, Moscova nu-i Piter.1 Dac e s judecm dup sclipirea ce-i apruse n ochi, de data asta tnrul Fandorin era de alt prere. Expresia lui era gritoare: iat, n capital oamenii au cazuri importante de rezolvat, descoper fabricani de bombe, nu copiaz de cte zece ori nite hroage n care, dac e s fim cinstii, nu e nimic interesant. Aa-a, relu Ksaveri Feofilaktovici fonind gazeta, s vedem ce avem n pagina cu oraul nostru. PRIMUL ASTAIRNAT MOSCOVIT Corespondentul nostru a fost informat de baroneasa Astair, faimoasa filantroap englezoaic, prin a crei osrdie fiineaz n felurite ri aa-numitele astairnate, orfelinate-model pentru biei, c i n oraul nostru cu-daurite-turle s-au deschis, n sfrit, porile primului aezmnt de acest fel. Lady Astair, care i-a nceput activitatea n Rusia anul trecut i care a izbutit deja s inaugureze un astairnat la Petersburg, a hotrt s-i copleeasc pe micii orfani din Moscova cu binefacerile ei... Hm-m-m... Recunotina sincer a tuturor moscoviilor... Unde-s Owenii i Astairii notri? ... Bun, Domnul fie cu ei, cu micii orfani. Dar ce-avem aici?
1

Piter Denumire popular, uzual a Petersburgului.

10

EXTRAVAGAN CINIC Hm, interesant. Ieri, n Grdina Aleksandrovski s-a petrecut o tragedie n stilul moravurilor cinice ale tineretului din ziua de azi. Dl. N., un tnr prezentabil n vrst de 23 de ani, student la Universitatea din Moscova i unic motenitor al unei averi de milioane, s-a mpucat sub ochii celor aflai la promenad. Oho! Potrivit martorilor oculari, nainte de a svri aceast fapt smintit, N. s-a maimurit n faa celor prezeni, agitndu-i revolverul. Iniial, martorii oculari au luat comportamentul lui drept bravad de beiv, N. ns nu glumea. S-a mpucat n cap i a murit pe loc. n buzunarul sinucigaului a fost gsit un rva cu un coninut de un ateism scandalos, din care rezult limpede c fapta lui N. nu a fost urmarea unei crize de moment sau consecina unui atac de delirium tremens. Iat, aadar, cum aceast epidemie, la mod acum, de sinucideri nemotivate, flagel care pn acum se abtuse doar asupra oraului Petropol2 bate acum i la porile micuei Moscova. O tempora, o mores! Pe ce treapt a ateismului i nihilis mului a ajuns tnra noastr generaie de tineri de bani gata, nct s fac din propria moarte un spectacol de circ? Dac fa de propria lor via aceti Brutui ai notri au o asemenea atitudine, de ce s ne mai mirm c nu dau dou parale pe viaa altor oameni, cu mult mai merituoi? Ct de bine se potrivesc aici cuvintele preavenerabilului Fiodor Mihailovici Dostoievski, din cartea Jurnalul unui scriitor, care abia ce a vzut lumina tiparului n luna mai: ncotro dragilor, bunilor, cinstiilor (acestea toate sunt n voi!), de ce v-a devenit att de drag acest mormnt ntunecat i prsit? Privii, pe cer strluce al primverii soare, copacii nfrunzit-au, i voi ai ostenit fr-a tri mcar. Ksaveri Feofilaktovici smrci nduioat din nas i arunc o privire aspr n direcia tnrului su secretar, s vad dac nu cumva l prinsese asupra faptului, dup care urm mult mai sec.
2

Petropol nume neoficial atribuit oraului Petersburg, mai ales n scrierile literare.

(N. tr.)

11

Bun, i aa mai departe, i aa mai departe. i, la drept vorbind, chestiunea cu o tempora nici n-are ce cuta aici. Ce mare lucru. La noi, n Rusia, exist din timpuri strvechi zicala i s-a urt omului cu binele. Avere de milioane? Cine s fi fost individul? C altfel, pungaii tia de la secii raporteaz toate flecuteele, i evenimentul sta nici mcar nu l-au inclus n ra port. Acum stai i ateapt buletinul evenimentelor din ora! Dei, sigur, aici cazul e limpede ca lumina zilei, omul s-a mpucat sub ochii martorilor... i totui, curios lucru, Grdina Aleksandrovski e n circumscripia noastr, la secia a doua. Uite ce e, Erast Petrovici, i-o cer prietenete, nu ca sarcin, d dumneata o fug pn la ei, pe Mohovaia. Le zici acolo c, aa i pe dincolo, e pe linie de control, treburi de-astea. Vezi de afl cine-i acest N. i, mai cu seam, drgu, copiaz neaprat rvaul de adio, s i-l art disear Evdokiei Andreevna, c tare-i mai plac lucrurile ce-i nduioeaz sufleelul. Dar s nu zboveti, ntoarce-te ct mai degrab. Ultimele cuvinte fuseser adresate de-acum spinrii secretarului, ntr-att de grbit s-i prseasc masa mohort, mbrcat n muama, nct mai-mai s-i uite chipiul. *** Odat ajuns la secie, tnrul funcionar de la Departamentul de Criminalistic fu condus la nsui eful poliiei. Acesta ns, vznd c i-a fost trimis nu cine tie ce persoan de vaz, n-a stat s-i piard vremea cu explicaii, ci i-a chemat aghiotantul. Poftii, v rog, de mergei cu Ivan Prokofievici, i se adres eful cu duioie tinerelului (o fi fiind el plevuc, dar e, totui, de la Departament). Dumnealui v va arta i v va spune totul. i apoi, dumnealui a fost ieri la apartamentul rposatului. i transmitei-i lui Ksaveri Feofilaktovici adnca mea plecciune. Fandorin fu instalat la un pupitru nalt, i se aduse un dosar voluminos cuprinznd datele cazului. Erast Petrovici citi titlul: CAZUL privind sinuciderea onorabilului cetean Piotr Aleksandrov KOKORIN, nobil prin descenden, 23 de ani, student la Facultatea de drept a Universitii Imperiale din Moscova. Deschis n luna mai, ziua 13, anul 1876. ncheiat n luna... ziua... anul 18...

12

i, cu degetele tremurnd de anticipat satisfacie, i dezleg nuruleele. Era feciorul lui Aleksandr Artamanovici Kokorin, l lmuri Ivan Prokofievici, un vrednic slujba slbnog i lungan, cu o fa boit de-ai fi zis c-i rumegat de vac. A fost om bogat ru. Proprietar de fabric. i-a dat duhul acum trei ani. Toat averea i-a lsat-o feciorului. S tot fi trit studentul, trai pe vtrai. Ce le-o fi lipsind oamenilor stora? Erast Petrovici cltin din cap, cci nu tia rspunsul la aceast ntrebare, i se adnci n lectura depoziiilor date de martori. Procese-verbale erau destule, vreo zece, dar cele mai amnunite erau cele ntocmite dup spusele Elizavetei von Evert-Kolokoleva, 17 ani, fiica unui consilier titular privat, i ale guvernantei sale, Emma Pfhl, 48 de ani, persoane cu care sinucigaul discutase nemijlocit nainte de a se mpuca. Altminteri, Erast Petrovici nu culese din procesele-verbale vreo informaie n plus fa de cele cunoscute de-acum cititorului toi martorii repetau, mai mult sau mai puin, aceleai fapte, deosebindu-se unul de altul doar prin ascuimea spiritului de observaie: unii ziceau c aspectul tnrului le-a trezit pe loc un presentiment nelinititor (De cum m-am uitat n ochii lui smintii, m-am rcit toat pe dinuntru relata d-na Hohriakova, nevast de consilier titular, care, totui, mrturisea ceva mai ncolo c-l vzuse pe tnr doar din spate); ali martori, din contr, relatau despre un tunet prvlit din senin. Ultimul n dosar era un rvel mototolit scris pe o coal de hrtie albastr, cu monogram. Erast Petrovici i ainti privirea pe rndurile neregulate (aternute astfel, pesemne, din pricina tulburrii sufleteti). Domnilor ce vei tri dup mine! De vei citi mica mea scrisoare, se va chema c eu deja v-am prsit i am aflat taina morii, care vou v este ascuns sub apte pecei. Eu sunt liber, pe cnd voi mai avei nc de trit, chinuii de spaime. i totui, pun rmag c acolo unde m aflu eu acum i de unde, aa cum s-a exprimat prinul Danemarcei, nici un cltor nu s-a ntors pn astzi nu exist absolut nimic. Pe cei care nu sunt de acord cu mine, i conjur respectuos s verifice. De altfel, nu am nimic cu nici unul dintre domniile voastre i scriu acest rvel doar pentru ca nu cumva s v treac prin minte c mi-am luat zilele din cine tie ce fleac sentimental. Mi s-a scrbit de lumea voastr i, la drept vorbind,

13

acesta este un temei arhisuficient. Iar despre faptul c nu sunt o brut patentat st mrturie mapa mea de birou cu coperti din piele. PIOTR KOKORIN Nu prea pare scris ca urmare a unei tulburri sufleteti acesta fu primul gnd ce-i veni n minte lui Erast Petrovici. n ce sens scrie despre mapa de birou? ntreb el. Aghiotantul ridic din umeri. Nu avea asupra lui nici un fel de map. Dar ce vrei, omul nu era n toate minile. Poate avusese de gnd ceva n genul sta, i apoi i-o fi schimbat gndul sau o fi uitat. Dup cum se vede treaba, omul era cam smucit. N-ai citit cum tot nvrtea butoiaul revolverului? Din cele ase locae numai unul avea glon n el. De fapt, eu unul cred c n-avea deloc gndul s se mpute, voia doar s-i gdile un picu nervii, ca s zic aa, ca s triasc senzaii mai tari. Ca s-i pice apoi mai bine mncarea i mai cu chef distracia. Numai un glon din ase? S-ar zice deci c a avut ghinion, observ, ntristndu-se pentru rposat, Erast Petrovici, cruia tot nu-i ddea pace gndul la mapa de piele. Unde locuiete? Vreau s spun, locuia... ntr-un apartament de opt camere, ntr-o cas nou de pe Ostojenka, apartament ultra-luxos, ce mai, se porni cu drag inim Ivan Prokofievici s-i mprteasc impresiile. A mo tenit de la taic-su o cas a lui, n Zamoskvorecie, un ditamai conacul cu acareturi cu tot, dar nu voia s locuiasc acolo, s-a mutat ca s stea mai departe de negustorime. i nici acolo nu s-a gsit mapa de piele? Aghiotantul se minun: Cum vine asta, domnia voastr crede c ar fi trebuit s facem percheziie? V spun eu, la-i aa un apartament, c i-e i fric s dai drumul agenilor prin odi s nu-i mping aghiu spre alte celea. i-apoi la ce bun? Egor Nikiforovici, judectorul de instrucie de la procuratura districtului, i-a dat un sfert de ceas valetului s-i adune catrafusele ba i asta sub supravegherea vardistului, s nu care cumva, fereasc sfntul, s terpeleasc ceva de la stpn i mi-a ordonat s pun sigiliu pe u. Pn la ntiinarea motenitorilor. i cine-s motenitorii? se interes curios Erast Petrovici. Ei, aici e-aici. Valetul spune c domnul Kokorin n-avea nici frai, nici surori. C ar exista nite veri de-al doilea, dar c pe tia nici pragul nu-i lsa s-i treac. Pe mna cui o ajunge atta bnet? se ntreb Ivan Prokofievici lsnd s-i scape un

14

oftat pizma. i-e i groaz s te gndeti... Eh, dar asta nu-i treaba noastr. Apar ei mine-poimine, ori avocatul, ori executorii testamentari. N-au trecut nici douzeci i patru de ore. Pn atunci trupul lui zace la noi n gherie. Poate c mine Egor Nikiforovici nchide dosarul, i abia atunci s te ii. i totui, e ciudat, observ tnrul secretar, ncruntnduse. Dac naintea morii a fcut referire special la o map anume, omul acela nu a fcut-o ntmpltor. i e ceva neclar i n legtur cu bruta patentat. Dac n mapa aceea se afl ceva important? Cum credei, dar eu a fi percheziionat neaprat apartamentul. Simt eu c mapa aceea a fost i motivul pentru care a fost scris rvaul. Aici se ascunde un mister, pe onoarea mea. Erast Petrovici se mbujora temndu-se c-i scpase vorba cu misterul ca unui bieandru, dar aghiotantul nu gsi nimic ciudat n aceste consideraiuni. Ei da, ar fi trebuit s cercetm barem hrtiile din cabinet, recunoscu el. Dar Egor Nikiforci e mereu zorit. Are o familie de opt suflete, de-asta are obiceiul s ne tot mne din spate cu cercetarea i ancheta, ca s-o tearg mai repede acas. E om btrn, mai are un an pn' la pensie, ce vrei... Dar uitai ce zic eu, domnule Fandorin. N-ai dori s mergem acolo amndoi? Mergem mpreun i ne uitm. i aplic eu dup aia sigiliu nou, c nu-i mare lucru. Lui Egor Nikiforci n-o s-i fie cu suprare. Da' de unde, o s ne spun i bogdaproste c nu l-am tulbu rat din nou. O s-i spun c a fost cerere venit de la Departament, ce zicei? Lui Erast Petrovici i se pru c amrtul acela de aghiotant jinduiete pur i simplu s cerceteze mai cu de-amnuntul apartamentul ultra-luxos, i c nici chestiunea cu aplicarea unui nou sigiliu nu era tocmai n regul, dar ispita era prea mare. Aici chiar mirosea a mister. *** Interiorul apartamentului n care locuise rposatul Piotr Kokorin (etajul luxos al unei bogate case de raport de lng Precistenskie Vorota) nu produse asupra lui Fandorin o impresie deosebit pe vremea bunstrii timpurii a tatlui su trise i el n palate cu nimic mai prejos. Drept pentru care registratorul de colegiu nu zbovi n vestibulul de marmur, mpodobit cu o oglind veneian nalt de trei arini i cu stucaturi aurite pe tavan, ci o porni drept nainte spre camera de zi o ncpere

15

spaioas, cu ase ferestre, mobilat n stil rustic rusesc, foarte n vog: mici cufere pictate, gravuri din stejar sculptat pe perei i o sob cu dichis din teracot smluit. Binevoia s triasc ultraluxos, v-am spus doar, vorbi, nu se tie de ce, n oapt nsoitorul, suflndu-i n ceaf. Erast Petrovici aducea acum uimitor cu un setter de un an lsat pentru ntia oar slobod n pdure, nucit de mirosul intens i ispititor al slbticiunii aflate prin apropiere. Dup cei suci capul la stnga i la dreapta, el indic fr gre: Ua aceea d spre cabinet? ntocmai. S mergem, deci. Nu a fost nevoie de prea mult timp ca s gseasc mapa de birou nvelit n piele aceasta se lfia n mijlocul mesei de scris masive, ntre un serviciu de birou din malachit i o scrumier-scoic din sidef. Dar nainte ca minile nerbdtoare ale lui Fandorin s ating pielea maronie, scritoare, privirea i czu pe fotografia n ram de argint, aezat tot acolo, pe birou, n locul cel mai vizibil. Chipul din fotografie era att de ieit din comun, nct Erast Petrovici uit pn i de map: cu faa ntoars pe jumtate, l privea o Cleopatr cu o splendoare de pr, cu ochi imeni, de un negru mat, cu gtul lung, care-i ddea un aer trufa, i cu o umbr de cruzime abia schiat n linia capricioas a gurii. Cel mai mult l vrji ns pe registratorul de colegiu expresia de autoritate calm i siguran de sine, att de surprinztoare pentru un chip de fecioar (din cine tie ce pricin, Fandorin i-ar fi dorit ca acesta s nu fie o doamn, ci neaprat o fecioar). Frumoas-i, coment fluiernd Ivan Prokofievici, rsrit lng el. Cine-i? Dac permitei... i fr dram de emoie scoase cu mna-i pro fanatoare icoana ncnttoare din ram i ntoarse cartonaul pe dos. Acolo, cu litere nclinate, lbrate, era scris: Lui Piotr K. i Petru a ieit afar i a plns cu amar . Iubind, nu te lepda de mine! A.B. l aseamn pe el cu Apostolul Petru, care va s zic, dumneaei ar trebui s i se asemene lui Iisus? Da' tiu c are pretenie! forni aghiotantul. Nu cumva din pricina acestei

16

persoane i-a pus studentul nostru capt zilelor? Aha, iact i mapa, n-am venit degeaba. Dup ce deschise coperta de piele, Ivan Prokofievici scoase dintr-nsa o singur coal de hrtie albastr, cunoscut de-acum lui Erast Petrovici, de ast-dat ns purtnd o tampil notarial i cteva semnturi n josul paginii. Excelent, spuse poliistul, dnd satisfcut din cap. S-a gsit i testamentul. Ca s vezi, ce interesant! Parcurse ntr-un minut documentul, dar lui Erast Petrovici minutul sta i se pru o venicie. Socoti ns c este sub demnitatea lui s priveasc peste umr. Ha, na-i-o frnt c i-am dres-o! Ce mai cadou le-a fcut verilor de-al doilea! exclam Ivan Prokofievici cu o bucurie de neneles pentru necazul altuia. Bravo lui Kokorin, le-a scurtat nasul la toi. Asta numai la noi, la rui, se poate! Numai c nu prea e patriotic. Ia uitai aici, lmurete omul i chestiunea cu bestia. Renunnd din nerbdare la orice idee de bun-cuviin i respect al ierarhiei, Erast Petrovici smulse hrtia din mna superiorului n grad i citi urmtoarele: Testament Eu, subsemnatul Piotr Aleksandrovici Kokorin, aflndu-m n plenitudinea facultilor mintale i n deplintatea memoriei, fac cunoscut, n prezena martorilor mai jos semnai, testamentul meu privitor la averea care mi aparine. Las prin testament ntreaga avere aflat n posesia mea, a crei list se afl la mputernicitul meu, Semion Efimovici Berenzon, doamnei baronese Margaret Astair, supus britanic, spre folosina tuturor acestor bunuri aa cum va crede domnia sa de cuviin, n folosul instruciei i educaiei orfanilor. Sunt ncredinat c doamna Astair va folosi aceste mijloace mai nelept i mai cinstit dect generalii notri care se ocup de operele de caritate. Acesta este testamentul meu ultim i irevocabil, are putere de lege i revoc testamentul meu anterior. i desemnez drept executori testamentari pe avocatul Semion Efimovici Berenzon i pe Nikolai Stepanovici Ahtrev, student la Universitatea din Moscova.

17

Prezentul act testamentar este redactat n dou exemplare, dintre care unul rmne la mine, iar al doilea se nmneaz spre pstrare biroului de avocatur al domnului Berenzon. Moscova, 12 mai 1876 PlOTR KOKORIN

18

CAPITOLUL

AL DOILEA,

care nu cuprinde nimic altceva dect conversaii Cum dorii, Ksaveri Feofilaktovici, numai c e ciudat! repet cu nflcrare Fandorin. Aici se ascunde o tain, pe onoarea mea! exclam el, i sublinie ndrtnic: Da, ntocmai, o tain! Judecai i singur. n primul rnd, s-a mpucat oarecum dintr-o ntmplare stupid, a mers la cum i-o fi norocul, cu singurul glon aflat n butoia, ai zice c nici prin minte nu i-a trecut s se mpute! Ca s vezi ghinion fatal! i, trebuie s fii de acord cu mine, tonul rvaului scris naintea morii este i el ntructva ciudat, pare s fi fost scris la repezeal, ca ntr-o doar, dar, altfel, face n el referire la chestiunea esenial. Nu-i de glum! perora Erast Petrovici, cu vocea gtuit de emoie. Dar despre asta vorbim mai trziu, deocamdat despre testament. Ce i se pare, drgu, suspect la el? mormi Gruin, frunzrind plictisit Raportul poliiei municipale privind incidentele din ultimele douzeci i patru de ore. De regul, lectura raportului, nu lipsit de valoare instructiv, urma n a doua jumtate a zilei, dat fiind c documentul nu cuprindea chestiuni de mare nsemntate n principal, erau raportate tot felul de ginrii, nite fleacuri de-a dreptul, dar se ntmpla s mai pice i cte ceva interesant. Era aici i o informare despre sinuciderea din ajun, din Grdina Aleksandrovski, dar, aa cum prevzuse foarte experimentatul Ksaveri Feofilaktovici, fr nici un amnunt i, firete, fr textul rvaului scris naintea morii. Uitai care-i problema! Kokorin s-a mpucat aa, ca-n glum, i totui, testamentul, n ciuda tonului sfidtor, este ntocmit dup toate regulile cu notar, cu semnturile martorilor, cu indicarea executorilor testamentari, relu Fandorin, ndoindu-i degetele unul dup altul. i, nimic de zis, averea e uria. M-am informat dou fabrici, trei uzine, case n mai multe orae, antiere navale n Libava3, numai hrtii de valoare la Banca de Stat, jumtate de milion!

Libava vechiul nume al capitalei Letoniei, Liepaja.


3

19

Jumtate de milion? icni Ksaveri Feofilaktovici, ntrerupnd lectura hroagelor. Mare noroc pe englezoaic, mare noroc. Dar explicai-mi i mie, dac tot veni vor ba, ce legtur are lady Astair cu toate astea? De ce tocmai ei i-a lsat averea, i nu altcuiva? Ce legtur exista ntre ea i Kokorin? Iat ce tre buie lmurit! Doar a scris omul c nu are ncredere n delapidatorii notri de bani publici, or, pe englezoaica asta o preamresc ziarele de-attea luni ncoace. Nu, drgu, dumneata mai bine uite ce s-mi spui. Cum se face c generaia voastr pune aa mic pre pe via? Una-dou, poc-poc, ba o mai fac i cu arogan, cu pomp, n dispreul ntregii lumi. Ce merite anume ndreptesc dispreul acesta, ce merite? se mnie Gruin, amintindu-i ct de necuviincios i nerespectuos i vorbise asear iubita lui fiic, Saenka, o liceana de aisprezece ani. i totui, ntrebarea lui era mai curnd retoric, opinia secretarului su n aceast privin l interesa prea puin pe onorabilul comisar, drept pentru care i vr nasul iari n raport. Erast Petrovici, n schimb, se nsuflei mai abitir: Este chiar problema despre care a fi dorit s discutm n mod deosebit. Luai un om ca acest Kokorin. Soarta i d totul i bogie, i libertate, i instrucie, i frumusee (despre frumusee Fandorin aminti i el aa, c tot s-a ivit prilejul, mcar c nu avea nici cea mai vag idee despre aspectul exterior al rposatului). Iar el se joac de-a moartea i, n final, se sinucide. Vrei s tii pentru ce? Pe noi, pe tineri, ne scrbe te lumea voastr Kokorin a scris-o direct, doar c nu a dezvoltat subiectul. Idealurile voastre cariera, banii, onorurile nu nseamn nimic pentru muli dintre noi. Nu acestea sunt acum nzuinele noastre. Ce credei, degeaba se scrie acum despre aceast epidemie de sinucideri? Cei mai buni dintre tinerii instruii pleac pentru c se sufoc n lipsa oxigenului dat de spirit, iar voi, stlpii societii, nu tragei din asta nici o nvtur! Prea c ntreg acest rechizitoriu patetic era ndreptat mpotriva lui Ksaveri Feofilaktovici personal, dat fiind c prin preajm nu se zreau ali stlpi ai societii, i totui Gruin nu se supr defel, ba chiar cltin din cap cu vdit satisfacie. Ascult aici, icni el batjocoritor privind n raport, c veni vorba de lipsa oxigenului spiritual. Pe stradela Cihacevskaia, n sectorul trei al raionului Meceanskaia, la orele 10 ale dimineii, a fost descoperit cadavrul cizmarului Ivan Eremeev Buldghin,

20

27 de ani, care s-a spnzurat. Conform mrturiei rndaului Piotr Silin, cauza sinuciderii a fost lipsa mijloacelor de trai cnd s-a trezit din mahmureal. Uite, vezi cum pleac dintre noi cei mai buni. Rmnem numai noi, protii tia btrni. Rdei, gri cu amrciune n glas Erast Petrovici. Dar la Petersburg i-n Varovia nu e zi n care studenii, ba chiar i liceenii, s nu se otrveasc, s nu se mpute, s nu se nece... Vi se pare caraghios... V vei ci, Ksaveri Feofilaktovici, dar va fi prea trziu, gndi el rzbuntor, dei pn n acea secund nc nu-i trecuse vreodat prin minte gndul sinuciderii tnrul era prea plin de via de felul lui. Se aternu tcerea. Fandorin i imagina micul mormnt modest i fr cruce n spatele gardului care mprejmuia biserica, n vreme ce Gruin ba urmrea rndurile cu degetul, ba ncepea s foneasc paginile. i totui, chiar c-i o prostie, bodogni el. Ce i-o fi apucat, au nnebunit cu toii? Uite-aici, dou rapoarte, unul de la secia trei, raionul Miasnikaia, pe pagina opt, cellalt de la secia unu, raionul Rogojskaia, pe pagina nou. Vaszic: La ora 12 i 35 de minute, pe stradela Podkolokolni, a fost chemat la imobilul aparinnd Societii de asigurare contra incendiilor din Moscova comisarul de poliie Fedoruk, la cererea moieresei Avdotia Filippovna Spina, din Kaluga (care locuiete temporar la hotelul Boiarskaia). D-na Spina a relatat c lng intrarea n dugheana cu cri, chiar sub ochii ei, un domn de vreo 25 de ani, mbrcat cuviincios, a ntreprins o tentativ de sinucidere i-a dus la tmpl un pistol, dar se pare c s-a produs un rateu i, cum n-a fost s fie, sinucigaul s-a fcut nevzut. D-na Spina a cerut ca poliia s-l gseasc pe tnr i s-l predea autoritii clericale, spre a fi supus penitenei religioase. Nu sau ntreprins cercetri, dat fiind lipsa delictului. Vedei, ce v spuneam! jubil Erast Petrovici, simindu-se pe deplin rzbunat. Stai puin, tinere, asta nc nu-i tot, i stvili comisarul avntul. Ascult mai departe. Pagina nou: Raporteaz vardistul Semionov (sta-i din raionul Rogojskaia). La orele 11 a fost chemat de ceteanul Nikolai Kukin, vnztor la prvlia Brkin i fiii, vizavi de podul Iauzski. Kukin a declarat c mai devreme cu cteva minute, pe o born de piatr a podului s-a crat un student, i-a dus un pistol la cap, exprimnd prin asta intenia clar de a se mpuca. Kukin a auzit un cnit metalic, dar n-a urmat nici o mpuctur. Dup cnit, studentul a srit iute pe caldarm i a luat-o la fug spre strada Iauzskaia. Nu s-au gsit ali martori oculari. Kukin struie s fie postat un vardist pe

21

pod, fiindc anul trecut s-a necat, tot acolo, o fat de mora vuri uoare, i de-asta comerul sufer pierderi. Nu neleg nimic, se minun Fandorin, desfcndu-i braele. Ce ritual mai e i sta? N-o fi cumva vreo societate secret de-a sinucigailor? Care societate, rosti trgnat Ksaveri Feofilaktovici, dup care prinse a vorbi mai iute, tot mai iute, animndu-se treptat, cu fiecare cuvnt. Nu e vorba de nici o societate, domnul meu, totul este mult mai simplu. i cu butoiaul m-am lmurit, pn acum nici nu-mi trecea prin minte! E vorba de unul i acelai individ, de studentul dumitale i al meu, de Kokorin, el se inea de nzbtii. Ia uite aici. Comisarul se ridic i se apropie sprinten de harta Moscovei agat pe perete, lng u. Uite podul Iauzski. De-aici a luat-o pe Iauzskaia, a umblat hai-hui vreo or i a ajuns n Podkolokolni, lng Societatea de asigurri. A speriat-o pe moiereasa Spina i a pornit mai departe, n direcia Kremlinului. i la orele trei a ajuns n Grdina Aleksandrovski, unde voiajul lui a luat sfrit n felul pe care-l cunoatem. Dar de ce? i ce nseamn toate astea? ntreb Erast Petrovici, cu privirea aintit pe hart. Ce nseamn asta nu-i problema mea. Dar m duce capul cum s-au petrecut lucrurile. Studentul nostru aristocrat, feciorul nostru de bani gata, a hotrt s le spun tuturor adieu. Dar naintea morii a vrut s-i mai gdile puin nervii. Am citit pe undeva c jocul acesta se cheam ruleta american. n America l-au inventat, la minele de aur. Bagi n butoia un singur cartu, l nvri i poc! Ai noroc, ai spart banca, vorba aia, ai ghinion adio i n-am cuvinte. Aa c a pornit-o studentul nostru n voiaj prin Moscova s-i pun la ncercare ursita. Este foarte posibil s nu fi tras numai de trei ori, ci de mai multe ori, atta doar c nu toi martorii oculari cheam poliia. Moiereasa aceea, tmduitoare a sufletelor, la fel i Kukin, cu interesul lui privat, au manifestat vigilen, dar cte tentative o fi ntreprins Kokorin, numai Dumnezeu tie. Sau, poate, o fi fcut o nelegere cu el nsui: adic, m joc de attea ori cu moartea, dup care, basta. Scap cu via aa s fie. De fapt, astea-s deacum fantezii de-ale mele. n Grdina Aleksandrovski n-a fost vorba de nici un fel de ghinion fatal, pur i simplu la orele trei studentul i consumase deja ntregul destin. Ksaveri Feofilaktovici, suntei un veritabil talent analitic, declar Fandori, sincer entuziasmat. Parc i vd naintea ochilor totul, aa cum s-a petrecut.

22

Lauda binemeritat, venit fie i din partea unui imberb, i fcu plcere lui Gruin. M rog, m rog. Mai e cte ceva de nv at i de la protii tia btrni, rosti el pe un ton sentenios. S fi lucrat dumneata cu mine la anchete, dar nu n vremurile astea att de breze, ci pe vremea mpratului Nikolai Pavlovici. Pe vremea aceea nu mai alegeai c-i poliie judiciar, c nu-i judiciar, n Moscova nu exista nici mcar departamentul nostru, nici secie de investigaii nu exista. Azi cutai criminali, mine te postai la iarmaroc s bagi spaima-n norod, poimine fugreai prin crciumi indivizii fr acte. n schimb, te alegeai cu spirit de observaie, nvai s te pricepi la oameni, m rog, te ale geai i cu pielea tbcit, fr asta nu se poate nicicum s lucrezi n poliie, i ncheie comisarul discursul cu o aluzie i, brusc, bg de seam c secretarul nu-l prea ascult, ci se ncrunt unui gnd numai de el tiut i, dup toate probabilitile, nu tocmai plcut. Ei hai, ce ai mai clocit n minte, spune-o pe leau. Pi, nu prea pricep ceva..., ncepu Fandorin, micndu-i nervos sprncenele-i frumoase, ca dou semilune. Acest Kukin spune c pe pod era un student... Un student, sigur, cine altul? Dar de unde putea s tie Kukin c era student? Purta vest i plrie, nici unul din martorii de la Grdina Aleksandrovski nu l-a luat drept student... n procesele verbale scrie doar tnrul sau acel domn. Enigm! Dumitale numai enigme i umbl prin cap, ripost Gruin, dnd din mn. Kukin sta al dumitale este un prostovan, i cu asta basta. A vzut i el un domnior tinerel n haine civile i ce i-a zis e student. Dar poate c vnztorul are ochiul format i i-a dat seama c-i student, doar de diminea pn seara are de-a face cu tot soiul de cumprtori. n veci n-a vzut Kukin n dugheana aia cumprtori de soiul lui Kokorin, obiect, ntemeiat, Erast Petrovici. i ce-are a face asta? Pi are, c n-ar fi stricat s fie mai bine des cusui moiereasa Spina i vnztorul Kukin. Nu-i de rangul dumneavoastr, Ksaveri Feofilaktovici, s v ocupai de asemenea fleacuri, dar dac mi-ai ngdui, eu a... Erast Petrovici chiar se slt nielu din scaun, ntr-att i dorea ca Gruin s-i dea voie. Ksaveri Feofilaktovici avea de gnd s se arate sever, dar i schimb gndul. Las' s dea biatul cu nasul de munca activ,

23

s nvee i el s discute cu martorii. Poate iese i ceva bun din asta. Aa c rosti pe un ton plin de importan: Nu-i interzic. i, prentmpinnd exclamaia de bucurie a registratorului de colegiu, adug: Dar mai nti f bine i termin raportul pentru excelena sa. i uite ce e, drgu. Sunt deja ceasurile patru. Dac nu-i e cu suprare, eu merg acas. Iar dumneata o s-mi povesteti mine de unde i s-a nzrit lui Kukin c-i vorba de un student.

24

CAPITOLUL

AL TREILEA,

n care apare tudentul zgrbov

De pe strada Miasnikaia, unde i avea sediul Departamentul de Criminalistic, pn la hotelul Boiarskaia, unde, potrivit raportului, locuia temporar moiereasa Spina, erau vreo douzeci de minute de mers, i Fandorin, n pofida nerbdrii chinuitoare, decise totui s-o ia pe jos. Lord Byron, torionarul care ncleta nemilos n balenele sale coastele secretarului, i fcuse o gaur att de adnc n buget, nct costul unei plimbri cu birja ar fi urmat s se reflecte ct se poate de drastic n raia zilnic de hran. Mestecnd din mers o plcint cu cozi de pete cumprat la colul strduei Gusiatnik (s nu uitm c, n febra cercetrilor, Erast Petrovici srise peste prnz), el pea sprinten pe Bulevardul Cistoprudni, unde nite btrnele antediluviene, n paltoane largi, demodate i cu bonete pe cap, presrau firimituri unor porumbei grai i obraznici. Pe caldarmul pietruit goneau vertiginos birje i faetoane cu care Fandorin nu putea ine pasul, aa c n gndul lui se simi ofensat. n fond, unui copoi i e imposibil s se descurce fr o caleaca i nite trpai. Tot e bine c Boiarskaia e pe Petrovka, dar de acolo, pe jos, pn pe Iauzskaia, la vnztorul Kukin, nseamn nc o jumtate de or n cap. n cazul sta, ntrzierea poate fi de-a dreptul fatal, se aprinse Erast Petrovici (exagernd ntructva, dac e s fim sinceri), iar domnul comisar se scumpete la cinpe copeici acolo din vistieria statului. Pi sigur, lui departamentul i aloc lunar cte optzeci de ruble numai pentru birj permanent. Astea-s privilegiile efilor: unul merge cu birja personal acas, i altul pe picioarele lui n interes de serviciu. Dar la stnga, deasupra acoperiului cafenelei Souchet, se ivise deja clopotnia Bisericii Sfnta Treime, lng care se nla Boiarskaia, i Fandorin iui pasul, savurnd anticipat importantele sale descoperiri. Jumtate de or mai trziu, cu pas abtut i nfrnt, i tra anevoie picioarele pe Bulevardul Pokrovski n jos, unde erau hrnii nite porumbei la fel de ghiftuii i de obraznici ca pe

25

Cistoprudi, dar nu de nite doamne nobile, ci de nite precupee. Discuia cu martora fusese dezamgitoare. Erast Petrovici o prinsese pe moiereas chiar n ultima clip tocmai se pregtea s urce ntr-o droc ticsit de cuferae i pachete, urmnd s prseasc primul ora de scaun al Rusiei pentru gubernia ei, Kaluga. Din raiuni de economie, Spina cltorea dup moda veche, nu pe calea ferat, ci tras de proprii ei bidivii. Din acest punct de vedere, Fandorin avusese, fr ndoial, noroc, pentru c, dac moiereas s-ar fi grbit la gar, discuia nici mcar nu ar fi putut avea loc. Dar miezul discuiei cu mar tora limbut, pe care o abordase n fel i chip, se rezumase la un singur lucru: Ksaveri Feofilaktovici avusese dreptate, Spina l vzuse chiar pe Kokorin i amintise i de jachet, i de melon, ba chiar i de nite pantofi de lac cu nsturei, despre care nu amintiser martorii din Grdina Aleksandrovski. Toat ndejdea i sttea acum n Kukin, i era foarte probabil ca Gruin s fi avut dreptate i n privina lui. l luase pe vnztorul acela gura pe dinainte, i acum bate tu, Fandorin, drumurile din pricina lui prin toat Moscova, f-te tu de rs n faa efului. Ua cu geam a bcniei Brkin i fiii, cu o cpn de zahr zugrvit pe ea, ddea chiar spre mal, nct de acolo podul se vedea ca-n palm Fandorin remarc asta din prima clip. i observ de asemenea c ferestrele bcniei erau larg deschise (pesemne din pricina zpuelii), aadar Kukin putuse auzi cnitul metalic, cci pn la cea mai apropiat born de piatr nu puteau fi mai mult de cincisprezece pai. Din u l privea intrigat un brbat de vreo patruzeci de ani, n cma roie, vest neagr de postav, pantaloni de bumbac i cizme cu carmbi strlucitori. Ai dori oarece, nlimea voastr? ntreb el. Sau ai binevoit cumva s v rtcii? Kukin? ntreb cu asprime Erast Petrovici, nentrezrind nimic mbucurtor n viitoarele explicaii. Chiar aa, confirm vnztorul ncordndu-i atenia i nlndu-i sprncenele stufoase, dar dumirindu-se imediat: Ei, dar nlimea voastr trebuie s fie de la poliie. Mulumim prea plecat. Nu m-ateptam la aa grabnic atenie. Domnul de la comisariat a zis c efii or s cerceteze, dar nu m-ateptam, nicicum nu m-ateptam. Da' ce stm aicea-n prag! Facei bine i intrai n bcnie. Oh, atta-s de recunosctor, atta-s de mulumit!

26

Omul se ploconi, crp i ua, ba fcu i un gest de poftire nuntru poftii, adic , dar Fandorin nu se clinti din loc. I se adres pe un ton plin de importan: Nu sunt de la poliie, ci de la Departamentul de Criminalistic. Am ordin s-l gsesc pe stu... pe omul acela despre care l-ai informat pe inspectorul de poliie. Pe scubent? i sufl cu drag inim vnztorul. Cum nu, nlimea voastr, in minte la perfecie. Ce spaim am tras, smi fie cu iertare! Cum am vzut c dumnealui se car pe born i-i lipete arma de cap, am nepenit gata, mi-am zis, o s fie ca mai an, s promii marea cu sarea c tot n-o s mai intre nimeni n bcnie. i ce vin avem noi? Ce-are locul sta, e uns cu miere, de vor toi s-i lase aici zilele? Du-te, dom'le, la rul Moscova, c-i i mai adncu, i podu-i mai 'nltu. Oprete-te o clip, Kukin, i retez vorba Erast Petrovici. Mai bine descrie-mi-l pe student. Cum era mbrcat, cum arta i, n general, de unde-ai luat-o c era student. Pi, cum asta, era scubent n toat regula, nlimea voastr, se minun vnztorul. i mondir avea, i nasturi, i sticle pe nas. Ce mundir? exclam Fandorin, sltndu-i brusc capul. Purta uniform de student? Da' cum altfel? fcu uimit Kukin, privindu-l cu compasiune pe funcionarul greu de cap. Dac n-avea, de unde s-mi dea mie-n gnd c-i scubent sau nu-i scubent? Adictelea, ce, nu pot eu s deosebesc dup mondir un scubent de-un conopist? La aceast judicioas remarc Erast Petrovici nu avu replic, i scoase din buzunar un mic blocnotes ngrijit, cu creion special pentru consemnarea mrturiilor. Fandorin i cumprase blocnotesul nainte de a intra n slujb la departament, l plimbase cu el trei sptmni de poman, i abia azi i era de trebuin n cursul dimineii, registratorul de colegiu umpluse deja trei pginue cu scris mrunt. Povestete-mi cum arta omul acela. Pi, om ca toi oamenii. Nu tocmai chipe, avea i ceva bubulie pe fa. i mai avea i sticle la ochi... Ce fel de sticle ochelari, sau pince-nez? De-alea cu nurule. Deci, pince-nez, preciza Fandorin, hrind cu creionul n blocnotes. Avea i alte semne particulare? Tare mai era grbov dumnealui. Umerii aproape c-i avea mai sus de cap... Altfel, scubent ca toi scubenii, cum v-am zis...

27

Kukin l privea nedumerit pe conopist, dar acela tcu lung vreme, i fcuse ochii mici, mica din buze, tot rsfoia caietul acela mititel. Gndea omul la ceva, de bun seam. Uniform de student, couri, pince-nez, foarte grbov fu consemnat n blocnotes. M rog, cteva couri asta-i un fleac. Despre pince-nez nu se spune un cuvnt n inventarul lucrurilor gsite asupra lui Kokorin. S-l fi scpat pe jos? Posibil. Nici martorii n-au amintit nimic despre un pince-nez, dar nici nu au fost chestionai n mod special n legtur cu aspectul exterior al sinucigaului i la ce bun s-o fac? Grbov? Hm. in minte c n Ziarul de Moscova era descris ca fiind un tnr chipe i prezentabil, dar reporterul nu fusese de fa la incident, nu-l vzuse pe Kokorin, era deci posibil s fi lipit acel chipe i prezentabil de dragul efectului. Rmnea chestiunea cu mundirul studenesc la asta nu mai existau argumente. Dac pe pod fusese Kokorin, ar reiei c n intervalul dintre ora unsprezece i ora dousprezece i jumtate se schimbase, nu se tie de ce, n redingot. Interesant, unde a fcut-o? De la rul Iauza pn pe Ostojenka i ndrt, la Societatea de asigurri contra incendiilor, nu e cale scurt, n-o poi dovedi ntr-o or i jumtate. i pricepu atunci Fandorin, cu o strngere de inim, c nu-i rmnea dect o ieire: s-l nface de guler pe vnztor, s-l duc la secie, pe Mohovaia, unde, mpresurat de ghea, zcea n continuare la morg cadavrul sinuciaului, i s aranjeze o recunoatere. Erast Petrovici i imagin easta sfrmat, cu o crust uscat de snge i creier, i, printr-o asociere absolut fireasc, i aminti de precupeaa Krupnova, femeia aceea care fusese njunghiat i care i mai vizita i acum comarurile. Nu, hotrt lucru, nu voia s mearg la gherie. Dar ntre studentul de pe podul Iauzski i sinuciderea din Grdina Aleksandrovski exista o legtur pe care trebuia neaprat s o deslueasc. Cine oare i putea spune dac acel Kokorin avea bubie i era grbov, dac purta sau nu pince-nez? n primul rnd, moiereas Spina, dar aceasta, fr ndoial c se apropia de-acum de grania guberniei Kaluga. n al doilea rnd, valetul rposatului cum l-o fi chemnd oare? Nu conteaz, oricum anchetatorul l-a dat afar din cas, caut acum de poi acul n carul cu fn. Rmn martorii din Grdina Aleksandrovski i, nainte de toate, cele dou doamne cu care Kokorin vorbise n ultimele clipe ale vieii sale. Doar ele l putuser admira, fr doar i poate, n toate amnuntele. Iat ce scrie n blocnotes: Eliz. Aleksandr-na von Evert-Kolokoleva,

28

fiic consilier titular privat, 17 a., d-oara Emma Gotlibovna Pfhl, 48 a., str. Malaia Nikitskaia, cas partic. i totui, nu se putea descurca fr s dea bani pe o birj. * * *

Ziua se vdi a fi lung. Mai de voie, mai de nevoie, inimosul soare de mai, care luminase neobosit oraul-cu-turle-de-aur, luneca spre linia acoperiurilor atunci cnd Erast Petrovici, mai srac cu douzeci de copeici, cobor din birj lng o elegant cas cu coloane dorice, faad ornamentat i verand de marmur. Vznd c tnrul su client se oprise descumpnit, birjarul i zise: Chiar asta-i casa generalului, s n-ai nici o ndoial. Nu-i primul an de cnd umblu prin Moscova. Dar dac n-or s-mi dea drumul nuntru? gndi Erast Petrovici cu inima ct un purice. Apuc ciocnelul sclipitor de aram i btu de dou ori. Ua masiv, cu dou boturi de leu din bronz aplicate pe ea, se ddu pe dat n lturi i apru un portar nvemntat ntr-o livrea bogat, cu ceaprazuri aurite. La domnul baron? De la autoriti? ntre b el cu un aer preocupat. S-i raportai, sau numai s-i nmnai vreun document? Dar poftii. n vestibulul spaios, puternic luminat i de un candelabru, i de becuri cu gaz, vizitatorul se pierdu cu totul. De fapt, am venit la Elizaveta Aleksandrovna, i explic el. Erast Petrovici Fandorin, de la Departamentul de Criminalistic. ntr-o chestiune urgent. De la Departamentul de Criminalistic? repet, strmbndu-se dispreuitor, paznicul uilor. Doar nu cumva pentru ntmplarea de ieri? Nici s nu v gndii. Domnioara a plns aproape jumtate de zi i a dormit i ru azi-noapte. Nu v las i nici nu-i raportez. nlimea sa i-a i ameninat pe oamenii de la departamentul vostru c le ia capul, pentru c au chinuit-o ieri pe Elizaveta Aleksandrovna cu audierile. V rog, poftii n strad, n strad, rogu-v. i nemernicul ncepu s-l mping cu pntecele lui burduhnos spre ieire. Dar guvernanta Pfhl? exclam disperat Erast Petrovici. Emma Gotlibovna, patruzeci i opt de ani? Mcar cu dumneaei s schimb cteva cuvinte. E o problem de stat! Portarul plesci cu importan din buze.

29

Fie, la dumneaei v las. Uitai colo, sub scar. Pe coridor la dreapta, a treia u. Acolo st doamna guvernant. La btaia lui n u deschise o creatur nal t i ciolnoas, care i pironi asupra vizitatorului privirea ochilor ei rotunzi i cprui. De la poliie. Fandorin. Doamna Pfhl? rosti ovielnic Erast Petrovici i, pentru orice eventualitate, repet n german: Polizeiamz. Sind Sie Frulein Pfhl? Gutten Abend. Buna seara, i rspunse pe un ton sever cio lnoas. Da, zunt Emma Pfhl. Intra. Lua loc la caun. Fandorin lu loc acolo unde i se poruncise pe un scaun vienez, cu sptar arcuit, lng o msu de scris pe care erau rnduite n modul cel mai ordonat cu putin nite manuale i un mic top de hrtie de scris. Era o odaie bun, luminoas, dar teribil de searbd, parc nu avea via n ea. Doar pe pervaz tronau trei ghivece cu mucate nfoiate singura pat luminoas din ntreaga ncpere. A venit pentru acel tiner care z-a mpu cat? ntreb guvernanta Pfhl. Am rspuns ieri la toate intrebari de la domnul poliai, dar dac mai vre ntreba, pute intreba. Eu inelegem foarte bine, munca de poliai este foarte important. Unchiul meu, Gnter, a fost n politia zaxon, a fost obervachtmeister. Eu sunt registrator de colegiu, o lmuri Erast Petrovici, nedorind s fie luat tot drept vagmistru. Sunt funcionar de rangul paisprezece. Da, tiu s deosebesc la ranguri, ncuvi in din cap nemoaica, artnd cu degetul petlia de pe uniforma lui de funcionar public. Aadar, domnule registrator de colegiu, eu ascult. n acel moment, fr vreo btaie prealabil, ua se deschise de perete i n odaie nvli ca-n zbor o domnioar cu pr blai i cu obrjori mbujorai fermector. Frulein Pfhl! Morgen fahren wir nach Kuntsevo!4 Pe onoarea mea! Mi-a dat voie papa! debit ea ntr-un suflet nc din prag. Vzndu-l ns pe strin, i nghii brusc cuvintele i amui fstcit, dar ochii ei cenuii se aintir cu vie curiozitate asupra tnrului funcionar. Baronese educate nu alearg, ele merg, i spuse guvernanta cu prefcut asprime. Mai ales dac are

Mine mergem la Kunevo!" (germ.).


30

zaptesprezece ani n cap. Dac nu alerga, ci mergea, avea vreme z vad domn strin i z zalute cuviincios. Bun ziua, domnule, opti miraculoasa fptur aprut din senin. Fandorin zvcni din scaun i fcu o plecciu ne, simindu-se mizerabil. Fata i plcea peste msur, i bietul registrator se temea c acu-acu se namoreaz de ea la prima vedere, aa ceva nu se cdea defel. Nici chiar n fostele vre muri de prosperitate ale tatlui su o asemenea prines nu i-ar fi putut fi n nici un caz pereche, cu att mai puin acum. Bun ziua, i se adres el foarte sec i se n crunt cu severitate, adugnd n sinea lui: i trece cumva prin minte s m pui ntr-o postur jalnic, ceva n genul El consilier titular, ea fiic de general? A, nu, domnioar, s nu te atepi la una ca asta! i ca s ajung titular mai am nc de muncit, i nc foarte mult! Registrator de colegiu Fandorin Erast Petrovici, Departamentul de Criminalistic, se prezent el pe un ton oficial. Fac o anchet suplimentar n legtur cu nefericitul eveniment de ieri, din Grdina Aleksandrovski. S-a dove dit necesar s mai punem unele ntrebri. Dar dac asta v este neplcut cci neleg prea bine ct ai fost de tulburat mi va fi de ajuns o discuie doar cu doamna Pfhl. Oh, da, a fost ngrozitor. Ochii domnioarei, i aa enormi, se fcur i mai mari. Ce-i drept, am nchis ochii i apoi mi-am pierdut simirea... Dar m intereseaz foarte mult! Frulein Pfhl, pot s rmn i eu? Te rog! De altfel, sunt martor n aceeai msur ca i dumneata! n ce m privete, n interesul anchetei, i eu a prefera ca domnioara baroneas s asiste, spuse cam pierit Fandorin. Ordine e ordine, l aprob printr-un gest din cap Emma Gotlibovna. Eu, Lischen, mereu repet: Ordnung muss sein. Trebuie s fie supunere la lege. Po rmne. Lizanka (astfel i spunea deja n sinea lui Fandorin, care-i pierdea vertiginos stpnirea de sine) se aez hotrt pe divanul tapiat n piele, toat numai ochi pentru eroul nostru. El i lu inima-n dini i, ntorcndu-se spre Frulein Pfhl, o ntreb: V-a ruga s-mi descriei aspectul exterior al acelui domn. Al domnului care z-a mpucat? preciz ea. Na ja. Ochi cprui, pr castaniu, detul de nalt, nu musta i nu barb, nici

31

favorit, fa foarte tiner, dar nu foarte frumos. Acum, mbrcminte. Despre mbrcminte, mai trziu, o ntrerupse Erast Petrovici. Spunei c nu era frumos. De ce? Din pricina courilor? Pickeln, traduse, roind, Lizanka. A, ja, coi, repet cu plcere guvernanta cuvntul pe care nu-l pricepuse la nceput. Nu, domnul acela nu avea coi. Avea piele bun, zntos. Dar faa nu era foarte frumos. De ce? Era ru. Ze uita ca i cum nu pe zine voia z omoare, pe cu totul altul. Oh, a fost un comar! mai zise Emma Gotlibovna, excitat de aceast aducere-aminte. Primvara, zoare pe cer, doamne i domni la promenada, grdini minunate tot n floace! La aceste ultime cuvinte Erast Petrovici fu npdit de roea privi cu coada ochiului spre Lizanka, dar aceasta probabil c se obinuise de mult cu felul special de a vorbi al guvernantei sale, nct privirea i era la fel de ncreztoare i luminoas. Dar purta pince-nez? Poate c nu pus pe nas, poate se vedea c l ine n buzunar? Pe un nurule de mtase? i turna fr ncetare Fandorin ntrebrile. i nu vi s-a prut c ar fi grbov? i nc ceva. tiu c era n redingot, dar arta ceva din mbrcmintea lui c ar fi fost student? Pantaloni de uniform, bunoar? N-ai observat? Eu obzerv ntotdeauna totul, rspunse cu demnitate nemoaica. Pantaloni avea cadrilai din tof scump. Pince-nez nu avea deloc. Nici zgrbov nu era. Domnul avea bun inut. Chibzui pre de o clip, apoi, pe neateptate, ntreb: Zgrbov, pince-nez i tudent? De ce spuneai aa? Dar care-i problema? replic Erast Petrovici cu atenia ncordat. Ciudat. Era acolo un domn. Un tudent zgrbov cu pincenez. Cum aa!? Unde? izbucni Fandorin. Am vzut aa un domn... jenseits... pe partea cealalt la grilaj, pe strad. Sttea i ze uita la noi. Chiar m gndeam c domnul tudent o z ne ajute z-l gonim pe omul acela ngrozitor. El era foarte zgrbov. L-am vzut mai trziu, dup ce omul acela ze mpucase deja. tudentul z-a ntors i z-a dus iute-iute. i am vzut atunci ce zgrbov era. Aa ze ntmpl cnd copiii nu zunt nvai de mici z stea corect. Z stai corect este foarte important. Elevele mele stau ntotdeauna corect. Ia privi la frulein baroneasa. Vedei cum ine spinare? Foarte frumos!

32

n acel moment, Elizaveta Aleksandrovna se mbujor, dar att de dulce, nct Fandorin pierdu pentru moment firul discuiei, dei declaraia guvernantei Pfhl era, nendoielnic, de o importan excepional.

33

CAPITOLUL

AL PATRULEA,

n care se vorbete despre puterea nefast a frumuseii

A doua zi, la orele unsprezece ale dimineii, Erast Petrovici, binecuvntat de ef i chiar nzestrat de acesta cu trei ruble pentru speze excepionale, ajunse la cldirea zugrvit n galben a Universitii de pe Mohovaia. Misiunea nu era complicat, dar avea nevoie de ceva ans: s-l dibuiasc pe studentul cel grbov, nu prea chipe, cu ceva couri pe fa, cu pince-nez prins pe nurule de mtase. Era foarte posibil ca acest domn suspect s nici nu studieze pe Mohovaia, ci la Institutul Tehnic Imperial, la Academia de Silvicultur sau chiar la Institutul de Ingineri Hotarnici, i totui, Ksaveri Feofilaktovici (care-l privise pe tnrul su secretar cu bucuroas uimire) fusese pe deplin de acord cu supoziia lui Fandorin, potrivit creia zgrbovul i rposatul Kokorin studiau cel mai probabil la Universitate i, foarte posibil, la aceeai Facultate de Drept. mbrcat civil, Erast Petrovici zbur ca vntul pe treptele roase, din font, ale aripii principale, trecu pe lng un slujba brbos n livrea verde i ocup o poziie foarte convenabil n ambrazura semicircular a unei ferestre, de unde putea ine perfect sub observaie i vestibulul unde se afla garderoba, i curtea, ba chiar i intrrile n celelalte dou aripi ale cldirii. Pentru ntia oar de cnd i murise tatl i viaa tnrului se abtuse de la calea ei dreapt i luminoas, Erast Petrovici privea zidurile galbene sacre ale universitii fr dorul acela luntric dup ce s-ar fi putut mplini i nu se mplinise. nc nu se tie care anume existen este mai atrgtoare i mai folositoare societii toceala studeneasc, sau viaa dur a unui agent de investigaii, care ndeplinete o important i periculoas misiune. (M rog, poate nu chiar pe riculoas, dar, totui, de excepional importan i ultrasecret.) Cam tot al patrulea student care nimerea n raza vizual a vigilentului nostru observator purta pince-nez, i muli dintre ei l aveau prins cu nurule de mtase. Cam tot al cincilea avea fizionomia spuzit de o anumit cantitate de couri. Erau destul de muli i dintre cei adui de spate. Totui, toate cele trei semnalmente nu doreau nicicum s se adune ntr-un singur individ.

34

La ora dou, Fandorin, flmnd, i scoase din buzunar un sandvici cu salam i mai prinse ceva puteri, fr ns a-i prsi postul. La ora aceea apucase deja s stabileasc relaii ct se poate de amicale cu portarul brbos, care i ordonase s-i spun Mitrici i reuise s-i dea tnrului cteva sfaturi extrem de preioase privind modul n care se intr la nivirsitate. Fandorin, care se recomandase btrnelului limbut drept un provincial care viseaz la nasturii sacrii cu blazonul universitii gravat pe ei, se ntreba deja dac nu ar trebui s schimbe versiunea i s-l interogheze direct pe Mitrici cu privire la zgrbovi i buboi, cnd portarul ncepu iari s se agite, i scoase chipiul de pe cap i deschise larg ua. Mitrici executa acest ritual de cte ori trecea prin preajm un profesor sau unul dintre studenii bogai, gest pentru care era rspltit din cnd n cnd ba cu o copeic, ba cu un pitac. Erast Petrovici i arunc privirea ntr-acolo i vzu ndreptndu-se spre ieire un student care tocmai primise de la garderob o manta foarte elegant din catifea, cu paftale n form de labe de leu. Pe nasul fantelui sclipea un pince-nez, fruntea i era mpurpurat de o spuzeal de couri. Fandorin i ncorda atenia, ncercnd s vad cum st studentul cu inuta, dar blestemata pelerin a mantalei i gulerul ei ridicat l mpiedicau s pun un diagnostic. Bun seara, Nikolai Stepanci. Nu poruncii o birj? l ntreb, ploconindu-se, portarul. Ce-i, Mitrici, s-a oprit ploicica? ntreb bubosul cu glas subirel. Atunci merg pe jos, m-am sturat de atta stat. i cu dou degete nmnuate n alb ls n palma ntins o mic moned. Cine-a fost acela? opti Erast Petrovici, privind ncordat spinarea filfizonului. Nu cumva e ghebos? Ahtrev Nikolai Stepanci. Bogat ct cuprinde, snge de prin, l inform Mitrici cu evlavie, niciodat nu-mi las mai puin de cinpe copeici. Pe Fandorin l trecur fiorii. Ahtrev! Nu cumva era cel desemnat drept executor testamentar? Mitrici se ploconi n faa urmtorului universitar un profesor, magistru de fizic, cu plete lungi, dar cnd se ntoarse l atepta o surpriz: pe onorabilul provincial parc l nghiise pmntul. Mantaua neagr de catifea se zrea de departe, i n doi timpi i trei micri Fandorin l ajunse din urm pe suspect, dar nu se hotr s-l strige: ce nvinuire i putea aduce, de fapt, acestui Ahtrev? M rog, s zicem c l vor recunoate i

35

vnztorul Kukin, i fata btrn Pfhl (ajuns la acest gnd, Erast Petrovici oft amarnic, amintindu-i iari, a cta oar, de Lizanka). Aadar, cu ce s-ar alege? N-ar fi mai bine s urmeze nvturile marelui Fouch, nentrecutul corifeu al investigaiilor, i s purcead la filajul individului? Zis i fcut. Mai cu seam c se vdi a fi ct se poate de simplu de urmrit: Ahtrev mergea fr grab, n pas de plimbare, spre Tverskaia, nu-i ntorcea capul, doar cnd i cnd petrecea cu privirea cte o modist drgla. Lundu-i inima-n dini, Erast Petrovici se furiase n cte va rnduri, pe neobservate, chiar pn lng el, ba l i auzise pe student fluiernd serenada lui Smith din Frumoasa fat din Perth. Se pare c sinucigaul cruia nu-i reuise tentativa (dac el era acela) se afla ntr-o excelent dispoziie. Lng tutungeria lui Korf, studentul se opri i privi vreme ndelungat pachetele de igri din vitrin, dar de intrat nu intr. Fandorin ncepu s fie din ce n ce mai convins c obiectivul trage de timp pn la o anumit or. Aceast convingere i se ntri atunci cnd Ahtrev i scoase ceasul de aur, i deschise capacul cu un cnit, dup care, iuind puin pasul, o lu pe trotuar n sus, tre cnd la interpretarea energicului Cor al bieilor din opera foarte la mod Carmen. Dup ce coti pe aleea Kamergherski, studentul ncet s fluiere i ncepu s mearg att de sprinten, nct Erast Petrovici se vzu nevoit s rmn puin n urm altfel prea ar fi btut la ochi. Din fericire, pn s ajung la salonul de mod de dame Darzans, obiectivul mai ncetini pasul i curnd se opri cu totul. Fandorin travers strada i i fix postul de observaie lng o brutrie, din care se rspndea o plcut arom de cozonac proaspt. Cincisprezece minute, poate chiar douzeci, Ahtrev, dnd semne tot mai vdite de nervozitate, se preumbl ncoace i ncolo pe lng uile de stejar cu ornamente geometrice, pe care intrau cucoane cu un aer preocupat i pe care ieeau comisionari cu pachete i cutii elegante. De-a lungul trotuarului ateptau cteva echipaje, unele chiar cu blazoane zugrvite pe portierele lcuite. La orele paisprezece i aptesprezece minute (Erast Petrovici vzu ct era ora pe ceasul din vitrin), studentul tresri i se repezi spre o doamn zvelt, cu voalet pe fa, care tocmai ieise din magazin. i scoase apca i ncepu s-i spun ceva, desfcndu-i braele. Fandorin travers strada cu un aer blazat asta-i bun, poate avea i el chef s arunce o privire n magazinul lui Darzans.

36

Nu am acum timp de dumneata, se fcu auzit vocea cristalin a doamnei mbrcate dup ultima mod de la Paris rochie liliachie de moar, cu tren. Vorbim mai trziu. Vino la ora opt ca de obicei, vom hotr acolo totul. Fr s-i mai arunce vreo privire lui Ahtrev, rmas tulburat locului, ea se ndrept spre un faeton cu dou locuri, cu coviltirul lsat pe spate. Amalia! Amalia Kazimirovna, dar d-mi voie! strig studentul n urma ei. Eu m ateptam oarecum la o discuie n particular! Dup, dup! i arunc dama. Acum m grbesc! O adiere uoar i ridic puintel voaleta imponderabil de pe fa i Erast Petrovici ncre meni. El vzuse deja aceti ochi galei, negri ca noaptea, acest oval egiptean al feei, aceast erpuire capricioas a gurii, i odat vzut, acest chip nu poate fi uitat n veci. Iat-o, deci, pe enigmatica A.B., care nu-i ngduise nefericitului Kokorin s se lepede de ea! Cazul cpta, pare-se, un cu totul alt tlc i o alt culoare. Ahtrev nlemnise pierdut pe trotuar, ndesndu-i dizgraios capul ntre umeri (e grbov, chiar e grbov, se ncredina Erast Petrovici), n timp ce faetonul o purta pe regina egiptean spre Petrovka. Trebuia s ia o decizie, i Fandorin, chitind c studentul oricum n-are unde s mai dispar acum, l ls n plata Domnului i o lu la goan nainte, spre colul cu Bolaia Dmitrovka, unde se nirau cteva trsuri de pia. Poliia! i opti el unui Vanka oarecare, un birjar aipit, cu apc i caftan vtuit. Ia-te repede dup echipajul la! Mic odat! Nu-i f griji, o s te pltesc cu vrf i-ndesat! Vanka i compuse o min plin de morg, i suflec mnecile cu zel exagerat, scutur hurile, ba mai trase i-un rcnet, i cluul blat prinse a-i tropoti sonor copitele pe caldarm. Col cu Rojdestvenska se tra de-a curmeziul strzii o cru ncrcat cu cherestea, blocnd tot locul. Erast Petrovici sri din loc emoionat la culme, i chiar se slt pe vrfuri, privind n urma faetonului, care izbutise cumva s se strecoare. Bine mcar c apuc s vad cum cotete pe Bolaia Lubianka. Dar Dumnezeu e milostiv. Ajunser din urm faetonul chiar lng strada Sretenka, i tocmai la timp faetonul se nfund ntr-o ulicioar ngust i cu hrtoape. Roile prinser a slta peste hopuri. Fandorin vzu faetonul oprindu-se i l mpunse n spinare pe birjar, dndu-i de neles s mne nainte, s nu-l dea de gol. Iar el se ntoarse anume cu spatele, vznd ns cu coada ochiului cum, la intrarea ntr-o csu ngrijit, din piatr, cu

37

curte, dama n liliachiu este ntmpinat de un individ nalt, n livrea. Chiar dup primul col, Erast Petrovici ddu drumul birjei i o porni agale, ca i cum s-ar fi plimbat, chipurile, n direcie opus. Iat csua acum o putea examina cum se cuvine: un mezanin cu acoperi verde, mucate la ferestre, scara principal cu streain ieit n afar. Pe u nu prea s fie vreo tbli de aram. n schimb, pe o bncu de lng zid edea de i se ura de atta edere un portar cu or dinainte i cu o apc mototolit pe cap. Spre el se ndrept Erast Petrovici. Spune-mi, frioare, ncepu el apropiindu-se i scond din buzunar o moned de douzeci de copeici din banii statului, a cui e casa asta? Se tie-a cui e, rspunse vag portarul, urmrind cu interes degetele lui Fandorin. ine aici. Cine-i doamna care a intrat adineauri? Dup ce lu moneda, portarul rspunse cu un aer solemn: Casa-i a generlesei Maslova, numai c 'mneaei nu ade aici, a dat-o cu chirie. i de venit a venit chiriaa, doamna Bejekaia Amalia Kazimirovna. i cine-i dumneaei? insist Erast Petrovici. De mult locuiete aici? Vine lume mult la ea? Portarul l privi n tcere, molfind din buze. n creierul lui avea loc o activitate ciudat. Uite ce-i, boierule, spuse el, ridicndu-se din senin i nfcndu-l strns pe Fandorin de-o mnec. Ia stai mtlu niel. Cu toate c Erast Petrovici se mpotrivi, acesta l mpinse spre verand i smuci brusc limba clopoelului de bronz. Ce te-a apucat? se ngrozi Fandorin, ncercnd zadarnic s se elibereze. i art eu... tii tu cu cine ai...?! Ua se ddu de perete i n prag se ivi o matahal n livrea, dotat cu uriai favorii nisipii i cu brbia ras se vedea ct de colo c nu are smn de rus n el. mi umbl p-acilea i-ntreab de Amalia Kazimirovna, l denun cu voce mieroas portarul netrebnic. i bani mi-a zis cmi d. Da' eu n-am luat. C eu, Djon Karlci, aa am chibzuit c... Majordomul (majordom, asta fr doar i poate, din moment ce era englez) l msur pe cel reinut cu privirea impasibil a ochilor lui mici i tioi, ndes n tcere n buzunarul lui Iuda o moned de argint de cincizeci de copeici i se trase puin mai la o parte.

38

Bine, dar e o nenelegere la mijloc, protest Fandorin, nc nereuind s-i vin n fire. It's ridiculous! A complete misunderstandingl5 trecu el la englez. A, nu, de ce, poftii, domnule, poftii, bzi n spatele lui portarul i, pentru mai mare siguran, l apuc pe Fandorin i de cealalt mnec mpingndu-l nuntru. Erast Petrovici se pomeni ntr-un vestibul destul de spaios, fa-n fa cu un urs mpiat care inea n labe o tav de argint acolo se depuneau crile de vizit. Ochii de sticl ai fiarei mblnite l priveau fr urm de compasiune pe registratorul aflat la ananghie. Cine? De ce? ntreb majordomul scurt, cu puternic accent, ignornd cu desvrire engleza ct se poate de cuviincioas a lui Fandorin. Erast Petrovici pstr tcerea, nedorind pentru nimic n lume s-i deconspire identitatea. What's the matter, John?6 rzbtu glasul limpede, cunoscut de-acum lui Fandorin. Pe treptele acoperite cu travers, ducnd pe semne la mezanin, se afla gazda, care apucase s-i scoat plria i voaleta. A, tnrul brunet, rosti ea batjocoritor, adresndu-i-se lui Fandorin, care o sorbea din ochi. Te-am observat nc de pe Kamergherski. Se poate s te holbezi n halul sta la nite doamne necunoscute? Mare piicher, nimic de zis. M-ai urmrit! Eti student, sau vreun pierde-var? Fandorin, Erast Petrovici, se prezent el netiind ce s adauge acestei recomandri, dar, pare-se, Cleopatra i interpretase deja n felul ei apariia. mi plac oamenii curajoi, spuse ea cu un surs. Mai cu seam dac sunt i att de drgui. Dar nu-i frumos s spionezi. Dac te intereseaz persoana mea n asemenea grad, vino disear doar m viziteaz atta lume. Atunci i vei putea satisface pe deplin curiozitatea. Dar te mbraci n frac, manierele mele sunt libertine, dar brbaii, dac nu sunt militari, trebuie obligatoriu s se prezinte n frac asta-i regula. ***

5 6

E ridicol. E o total nenelegere (eng.). Ce se ntmpl, John? (eng.).


39

Spre sear, Erast Petrovici era narmat cu de toate. Ce-i drept, fracul de la tatl lui se dovedise cam lrgu la umeri, dar preabuna Agrafena Kondratievna, nevasta secretarului gubernial, de la care Fandorin nchiriase odaia, l prinsese n bolduri pe la custuri i ieise ct se poate de onorabil, mai cu seam dac nu-l ncheiai. Garderoba bogat care numai mnui albe coninea cinci perechi, era singura avere motenit de fiu de la investitorul ghinionist. Cel mai bine se prezentau vesta de mtase de la Burgess i pantofii de lac de la Pironet. Nu arta ru nici ilindrul aproape nou de la Blanc, atta doar c i cam cdea pe ochi. Dar asta nu avea mare importan oricum i-l d lacheului la intrare, i problema-i rezolvat. Decise s nu ia i bastonul nu mai era de bon-ton. Se nvrti n faa oglinzii tirbite din antreul ntunecat i rmase mulumit de sine, cu deosebire de talia pe care o sublinia ideal drasticul Lord Byron. n buzunraul vestei odihnea o rubl de argint, primit de la Ksaveri Feofilaktovici pentru un bucheel de flori (cuviincios, dar nu fantezist). Ce mare fantezie i poi permite de-o rubl, i spuse oftnd Fandorin, i hotr s adauge i propria sa moned de cincizeci de copeici aa o s-i ajun g de un bucheel de violete de Parma. Din pricina bucheelului, se vzu nevoit s se lipseasc de birj, nct Erast Petrovici ajunse la palatul Cleopatrei (porecla dat i se potrivea de minune Amaliei Kazimirovna Bejekaia) abia la opt i un sfert. Oaspeii se adunaser deja. Odat lsat de jupneas s intre, secretarul auzi nc din vestibul rumoare de voci brbteti, dar din cnd n cnd rzbtea fermectoare i vocea aceea cristalin. Dup ce rmase scurt vreme n prag, Erast Petrovici i lu inima-n dini i intr nonalant, spernd s dea impresia c face parte din nalta societate i c e umblat prin lume. Strdania era de prisos nimeni nu se ntoarse spre noul sosit. Fandorin vzu un salon mobilat cu divane confortabile din marochin, scaune tapiate n catifea, msue cochete totul foarte stilat i modern. n mijloc, clcnd n picioare o blan de tigru aternut pe jos, edea gazda gtit ca o spanioloaic rochie roie cu corsaj i camelie purpurie n pr. Era att de frumoas, nct lui Erast Petrovici i se opri inima-n piept. Pe oaspei nu i examin la nceput, remarc doar c n salon erau numai brbai i c printre ei se afla i Ahtrev aezat ceva mai departe i palid din cale-afar. Ei, dar iat-l i pe noul meu admirator, rosti Bejekaia, privindu-l pe Fandorin cu un zmbet ironic. Acum chiar avem

40

duzina diavolului, suntem treisprezece. Nu i-i voi prezenta pe toi, ar dura prea mult, prezint-te singur. in minte c eti student, dar i-am uitat numele de familie. Fandorin, piui Erast Petrovici cu vocea tremurndu-i trdtoare, i repet, de data asta mai ferm: Fandorin. l privir cu toii, dar n treact: era limpede c tnrul nousosit nu-i interesa. Destul de curnd a reieit c centrul interesului acestei societi era unul singur. Oaspeii aproape c nu conversau ntre ei, adresndu-i-se mai cu seam gazdei, i toi, inclusiv un btrnel cu aer solemn i cu o stea din briliante, se ntreceau pe rupte s ctige un singur lucru s atrag asupr-le atenia ei i s-i pun, pre de o clip mcar, n umbr pe ceilali. O purtare aparte aveau doar doi oaspei: taciturnul Ahtrev, care trgea nentrerupt cte un gt de ampanie din cup, i un ofier de husari, un tnr cu aspect nfloritor, cu ochi neastmprai, uor bulbucai, i cu un zmbet gen dini albimusta neagr. Acesta din urm prea c se plictisete de moarte i aproape c nici n-o privea pe Amalia Kazimirovna, cercetndu-i cu un zmbet batjocoritor pe ceilali. Cleopatra i acorda n mod vdit o atenie deosebit obrznicturii steia, i spunea simplu Ippolit, iar privirea pe care ea i-o lans n vreo dou rnduri i strnse lui Erast Petrovici inima ntristat. Fandorin se ncord brusc. Un domn cu obrazul ras, cu o cruce alb agat la gt, tocmai spunea, folosindu-se de o pauz n conversaie: Dumneata, Amalia Kazimirovna, ne-ai interzis s mai trncnim vreodat pe socoteala lui Kokorin, numai c eu am aflat ceva destul de interesant. Domnul fcu o scurt pauz, satisfcut de efectul produs: toi se ntorseser spre el. Nu ne mai perpeli Anton Ivanovici, vorbete, nu mai putu rbda un grsun cu fruntea bombat, prnd, dup aspect, s fie un avocat de succes. Da, da, nu ne perpeli, l susinur ceilali. Omul nu s-a mpucat pur i simplu, a fcut-o prin metoda numit ruleta american mi-a optit mie cineva astzi la cancelaria generalului-guvernator, declar cu pomp brbatul cel ras. tii ce este asta? E lucru tiut, interveni Ippolit, ridicnd din umeri. Iei un revolver, l ncarci cu un singur cartu. E o prostie, dar este excitant. Pcat c l-au scornit americanii, i nu ai notri. i ce legtur are asta cu ruleta, conte? nu pricepu btrnul cu steaua de briliante.

41

Cu so, fr so, rou sau negru, totul sau nimic! zbier Ahtrev i izbucni n hohote nefireti de rs, privind-o sfidtor pe Amalia Kazimirovna (cel puin aa i se pru lui Fandorin). V-am prevenit: pe cel care va flecari pe tema asta l dau afar! i-o retez gazda, mniat de-a binelea. i-i interzic pentru totdeauna s-mi mai calce pragul! V-ai i gsit subiect de brf! Se aternu o tcere stnjenitoare. i totui, pe mine nu vei cuteza s m dai afar din cas, o inform pe acelai ton obraznic Ahtrev. Se pare c eu mi-am ctigat dreptul de a spune tot ce gndesc. i prin ce anume, dac-mi este ngduit s aflu? se slt din loc un cpitan ndesat, n uniform de ofier de gard. Prin faptul c s-a mbtat cri, mucosul, rspunse pornit n mod clar pe scandal Ippolit, pe care btrnelul l numise conte. mi permii, Amlie, s-l scot un pic la aer curat? Cnd voi avea nevoie de intervenia dumitale, Ippolit Aleksandrovici, te voi ntiina neaprat, rspunse, nu fr venin n glas, Cleopatra, confruntarea fiind astfel nbuit n fa. Dar, domnii mei, mai bine uitai cum facem. Dat fiind c nu am a m atepta din partea domniilor voastre la o conversaie interesant, eu zic s jucm gajuri. Data trecut a fost chiar nostim Frol Lukici a pierdut i a cusut flori la gherghef, i-a mpuns toate degetele cu acul. Izbucnir cu toii veseli n rs, mai puin un domn brbos, tuns castron, pe care fracul sttea cam ui. Ei, i dumneata, Amalia Kazimirovna, ai fcutr haz deun biet negustor. Aa mi-a trebuitr, prostul de mine, spuse el smerit, cu vdit accent provincial. Numai c-n negustoria cinstit, datornicul la plat se cunoate. Deunzi noi ne-am riscatr rangul n faa dumitale, acum n-ar strica s riti i dumneata. Dar tii c are dreptate consilierul nostru comercial? exclam avocatul. Om cu scaun la cap! S dea dovad i Amalia Kazimirovna de curaj. Domnilor, iat ce propun! Acela dintre noi cruia i va iei gajul ctigtor s-i cear radi oasei noastre doamne... pi... ceva deosebit. Just! Bravo! rzbtur voci de pretutindeni. Rzmeri, aadar? Rscoala lui Pugaciov? izbucni n rs rpitoarea gazd. i ce dorii de la mine? tiu eu! exclam Ahtrev dezmeticindu-se. Un rspuns sincer la orice ntrebare. Fr ocoli, fr jocuri de-a oarecele i pisica. i obligatoriu ntre patru ochi. De ce ntre patru ochi? ddu s proteste ze cpitanul. Vom fi cu toii curioi s auzim.

42

Dac-i vorba de toi, nu mai poate fi vorba de sinceritate, replic Bejekaia, i ochii i fulgerar. Bine, s ne jucm de-a sinceritatea, fie aa cum dorii. Dar nu-i va fi team fericitului ales s aud adevrul din partea mea? Adevrul poate fi i dezagreabil. Contele i ddu ironic cu prerea, graseind n cel mai pur stil franuzesc: J'en ai le frisson que d'y penser7. Auzi acolo, adevrul. Cine are nevoie de el? N-ar fi mai bine s jucm ruleta american? Nu v ispitete? Ippolit, dac nu m nel, te-am avertizat! l fulger zeia. Nu voi repeta! Despre asta nici un cuvnt! Ippolit amui i chiar i ridic minile voi fi mut ca petele, adic. n timpul sta, sprintenul cpitan aduna deja gajurile n cascheta sa. Erast Petrovici puse batista fin a tatlui su, cu monograma P.F. Sarcina de a extrage gajurile i fu ncredinat lui Anton Ivanovici, cel cu obrazul ras. Primul gaj extras din caschet fu igara pe care el nsui o depusese acolo, i el ntreb, cu voce insinuant: Care-i primul gaj? Gaura de la covrig, rspunse Cleopatra, care se ntorsese cu faa la perete, i toi, mai puin domnul cel cu obrazul ras, izbucnir ntr-un rs rutcios. Dar acesta? ntreb impasibil Anton Ivanovici, dup ce extrase creionul din argint al cpitanului. Zpada de mai an. Au urmat un ceas-medalion (urechile petelui), o carte de joc (mes condolances), chibrituri cu fosfor (ochiul drept al lui Kutuzov), un igaret de chihlimbar (griji de poman), o bancnot de o sut de ruble (de trei ori nimic), un pieptna din baga (de patru ori nimic), o boab de strugure (chica bogat a lui Orest Kirilovici hohote prelungi de rs pe seama unui domn cu ordinul Sf. Vladimir prins pe petli, care era cu desvrire chel), o garoaf (pentru gajul sta niciodat i pentru nimic n lume). n caschet mai rmseser doar dou gajuri batista lui Erast Petrovici i inelul de aur cu piatr preioas al lui Ahtrev. Cnd ntre degetele celui care fcea anunurile scnteie inelul, studentul i aplec tot corpul nainte, i Fandorin vzu cum fruntea-i acneic i se mbrobonise de sudoare.
7

Mi-e fric numai cnd m gndesc (fr.).


43

Pe acesta s-l alegem oare? ntreb, ntinznd mna, Amalia Kazimirovna, creia, se pare, i se cam urase s distreze publicul. Ahtrev se slt uor din scaun i, necrezndu-i propriei fericiri, i smulse pince-nez-ul de pe nas. A, nu, cu voia dumneavoastr, nu pe acesta, ci pe ultimul, ncheie amfitrioana. Toi se ntoarser spre Erast Petrovici, privindu-l pentru ntia oar cu atenie la modul serios. Ct despre el, n ultimele cteva minute, pe msur ce ansele i creteau, chibzuia tot mai febril la ceea ce se va ntmpla n caz de reuit. ndoielile i se risipiser. Trebuie c era mna destinului. n acel moment, Ahtrev, nind de pe scaun, se apropie n fug de el i-i opti febril: Las-mi mie locul, te implor. Dumneata ce s... eti pentru prima oar aici, pe cnd eu, soarta mea... La urma urmei, vinde-mi-l. Ct vrei? Cinci sute, o mie? Mai mult? Cu o hotrre calm, surprinztoare i pentru el nsui, Erast Petrovici l ndeprt pe cel care i optea toate astea, se ridic n picioare, se apropie de amfitrioan i o ntreb, cu o plecciune: Unde porunceti s stm? Ea l privi cu o curiozitate amuzat pe Fandorin. Privire care l amei de-a dreptul. S zicem, n colul acela. Pentru c mi-e team s rmn singur cu un domn att de temerar ca dumneata. Fr s ia n seam hohotul batjocoritor de rs al celorlali, Erast Petrovici o urm pn ntr-un ungher ndeprtat al salonului i se aez pe un divan cu sptar sculptat. Amalia Kazimirovna i nfipse igara ntr-un igaret de argint, i-o aprinse i trase cu nesa fumul n piept. Deci, ct i-a propus pentru mine Nikolai Stepanci? Doar tiu ce i-a optit. O mie de ruble, i rspunse cinstit Fando rin. Chiar mai mult. Oho, ct e de nerbdtor. Dar ce, dumneata eti milionar? Nu, nu sunt un om bogat, mrturisi cu modestie Erast Petrovici. Dar consider josnic s-i trguieti ansa. Oaspeii se saturaser de tras cu urechea la conversaia lor oricum nu se auzea nimic i, mprindu-se n grupulee, nfiripar propriile conversaii, dei fiecare dintre ei fcea ce fcea i tot mai trgea cu ochiul spre ungherul ndeprtat. n acest timp, Cleopatra l studia cu ironie nedisimulat pe vremelnicul ei stpn.

44

Ce doreti s m ntrebi? Erast Petrovici ezita. Rspunsul va fi cinstit? Cinstea este apanajul celor cinstii, iar n jocurile noastre afli prea puin cinste, rspunse Bejekaia surznd cu o umbr de amrciune. Dar sinceritate i promit. Numai s nu m dezamgeti ntrebndu-m prostii. Te consider un exemplar interesant. Iar Fandorin, fr o clip de gndire, atac: Ce tii despre moartea lui Piotr Aleksandrovici Kokorin? Amfitrioana nu se sperie, nu tresri, dar lui Erast Petrovici i se pru c pentru o frntur de secund ochii i se ngustaser abia perceptibil. De ce vrei s tii asta? i explic dup. Mai nti rspunde-mi. Bine, i voi rspunde. Pe Kokorin l-a ucis o doamn foarte crud. Bejekaia i plec o clip genele-i dese i negre i l arse pe sub ele cu o privire fulgertoare, ca o lovitur de sabie. Numele acestei doamne, continu ea, este iubire. Iubirea pentru dumneata? Deci, i el venea aici n vizit? Venea. i am imprsia c aici, n afar de mine, nu ai de cine s te ndrgosteti. Poate doar de Orest Kirillovici, adug ea, izbucnind n rs. i n-ai pic de mil pentru acel Kokorin? o ntreb Fandorin, uluit de atta lips de sensibilitate. Regina egiptean ridic indiferent din umeri: Suntem, fiecare din noi, stpni pe propria soart. Ajunge cu ntrebrile, nu? Nu! exclam grbit Erast Petrovici. Ce legtur a avut Ahtrev cu povestea asta? i ce semnificaie are acel testament n favoarea lui lady Astair? Larma vocilor se nteise, i Fandorin se ntoarse nciudat. Nu-i place tonul meu? ntreba ct l inea gura Ippolit, mbulzindu-se n Ahtrev deja cherchelit. Ia uite-aici, pstaie, asta o s-i plac? zise el i-l mpinse pe student, atingndu-i aparent fr for fruntea cu palma, dar pirpiriul Ahtrev zbur ntr-un fotoliu, se prbui greoi n el i rmase locului, clipind buimac, fr s priceap nimic. D-mi voie, conte, nu se poate aa ceva, se repezi Erast Petrovici. Faptul c eti mai puternic nu-i d dreptul s... Ins pledoaria lui confuz, pe care contele abia de-o lua n seam, fu acoperit de glasul de clopoel al amfitrioanei:

45

Ippolit, iei afar! i s nu mai calci pe aici pn nu te trezeti! Contele njur i porni tunnd i fulgernd spre ieire. Ceilali oaspei l examinau cu interes pe Ahtrev, care se nmuiase de tot, arta jalnic din cale-afar i nu fcea nici cea mai mic tentativ de a se ridica. Eti singurul de-aici care aduce ct de ct a om, i opti Amalia Kazimirovna lui Fandorin, ndreptndu-se spre coridor. Condu-l. i nu-l lsa n plata Domnului. Apru instantaneu matahala de John, care i schimbase livreaua cu o redingot neagr i un plastron scrobit; el l ajut pe Fandorin s-l duc pe student pn la u i-i ndes aceluia ilindrul pe cap. Bejekaia nu iei s-i ia rmas bun, iar Erast Petrovici, privind fizionomia ursuz a majordomului, pricepu c e cazul s plece.

46

CAPITOLUL
n

AL CINCILEA,

care pe erou l amenin serioase neplceri

Odat ajuns n strad, dup ce trase n piept aerul proaspt, Ahtrev se nvior ct de ct sttea mai zdravn pe picioare, nu se mpleticea, nct Erast Petrovici socoti c nu mai era necesar s-l susin de un cot. S mergem pn pe Sretenka, spuse Fandorin. Acolo te urc ntr-o birj. E departe de-aici pn la dumneata acas? Acas? n lumina plpitoare a felinarului cu gaz lampant figura palid a studentului aducea cu o masc. Nu, acas pentru nimic n lume! S mergem undeva, ce zici? Am chef de vorb. Doar ai vzut i dumneata... cum se poart cu mine. Cum te cheam? A, da, mi-aduc aminte, Fando rin, caraghios nume. Pe mine Ahtrev. Nikolai Ahtrev. Erast Petrovici se nclin uor, ncercnd s rezolve o complicat problem de ordin moral: se cuvine oare s se foloseasc de starea de slbiciune a lui Ahtrev spre a-i smulge mrturiile necesare, cu att mai mult cu ct zgrbovul pare a dori el nsui s-i deschid un pic inima? Decise c nu e nici o problem, c se cuvine. i-apoi, tare l mai cuprinsese dorina de a afla. Aici, pe-aproape, e Crimeea, chibzui Ahtrev. i nu-i nevoie de birj, mergem pe jos. E o spelunc, aa-i, dar au nite vinuri excelente. Mergem, da? Eti invitatul meu. Fandorin nu l refuz, i cei doi o luar ncet, n pas domol (totui studentul se mai cltina uor), pe o ulicioar ntunecoas, de unde se zreau n deprtare luminile de pe strada Sretenka. Dumneata, Fandorin, m consideri fr ndoial un la, nu-i aa? ncepu s vorbeasc Ahtrev cam mpleticit. Pentru c nu l-am provocat pe conte la duel, pentru c i-am tolerat jig nirea i m-am prefcut beat? Nu sunt la, s-ar putea s-i povestesc ceva care te va convinge de asta... Dar m-a provocat intenionat. Ea l-a instigat, probabil ca s scape de mine i s nu-i plteasc datoria... Oh, femeia asta este ceva incredibil, dumneata n-o cunoti!.. Iar Zurov ucide un om aa cum striveti o musc. Trage la int cu pistolul n fiecare diminea cte o or. Se spune c nimerete un pitac de la douzeci de pai. sta mai e

47

duel? El nu-i asum nici un risc. sta-i asasinat, atta doar c poart alt nume. Dar cel mai important este c el nu ar pi nimic. S-ar descurca. S-a descurcat nu o dat. O s plece s se plimbe n strintate. Dar eu acum vreau s triesc, mi-am ctigat acest drept. Cotir de pe Sretenka pe alt ulicioar nu tocmai artoas, luminat totui de felinare nu cu petrol, ci cu gaz iar n fa li se art un imobil cu dou etaje, cu ferestrele scldate n lumin strlucitoare. Trebuie c era vorba chiar de Crimeea, gndi cu o strngere de inim Erast Petrovici, care auzise multe despre acest faimos stabiliment ru famat din Moscova. Nimeni nu-i ntmpin pe veranda larg, cu lmpi strlucitoare. Ahtrev mpinse cu gestul unui obinuit al locului ua nalt, mpodobit cu modele decorative, aceasta se deschise cu uurin i dinuntru i izbi o pal de cldur, miros de mncare i butur, i se rostogoli vacarmul vocilor i scritul strident al viorilor. Dup ce i lsar la garderob ilindrele, cei doi tineri ncpur pe mna unui individ mrunel i dezgheat n cma stacojie, care l numi pe Ahtrev luminia voastr i i promise cea mai bun msu, special rezervat pentru el. Msua se afla lng perete i, slav Domnului, departe de scena pe care se tnguia i zdrngnea din dairele un cor de igani. Erast Petrovici, nimerit pentru ntia oar ntr-un veritabil cuib al depravrii, i rsucea capul n toate prile. Clieni erau de tot felul, dar treaz, pare-se, nu era nici unul. Tonul l ddeau negustorii i juctorii la burs cu prul pomdat pieptnat cu crare doar se tie cine are bani n zilele noastre , dar mai zreai din ntmplare i cte un domn al crui aspect i trda obria nendoielnic aristocratic, iar pe ici, pe colo sclipea pe cte un epolet o monogram aurie de ofier de gard. Dar cel mai viu interes i-l trezir registratorului de colegiu fetele care luau loc la msue la cel mai mic semn al mesenilor. Aveau asemenea decolteuri, c Erast Petrovici se mbujor, ct despre fuste acelea aveau tieturi prin care ieeau neruinat n afar genunchii rotunjori, strni n ciorpei ajurai. Ce-i, i desfei privirile cu fetele? ntreb cu un surs satisfcut Ahtrev, dup ce-i comandase chelnerului vin i gustri calde. Eu, dup Amalia, nu le mai consider creaturi de sex feminin. Dumneata ci ani ai, Fandorin? Douzeci i unu, rspunse Erast Petrovici, adugnd de la el un anior.

48

Eu am douzeci i trei, i am vzut deja multe la viaa mea. Nu te holba la cele de vnzare, nu merit nici banii, nici timpul. i te cuprinde i scrba dup. Dac tot e s iubeti, iubete o regin! De fapt, ce te tot bat eu la cap... Doar n-ai aprut la Amalia fr un gnd anume. Te-a vrjit? i place chestia asta, s colecioneze, i apoi s-i nnoiasc neaprat exponatele. Cum e aria aceea de operet, elle ne pense au'a exciter les hommes8... Dar totul are un pre, iar eu am pltit acest pre. Vrei s-i povestesc o ntmplare? Nu tiu de ce, dar mi placi ntr-un fel. Te pricepi admirabil s taci. i i-ar fi de folos s afli cu ce fel de femeie ai de-a face. Poate te dezmeticeti nainte de a te trage la fund, ca pe mine. Sau te-a tras deja, Fandorin? Ce i-ai tot opotit acolo? Erast Petrovici i plec privirile. Ascult atunci, i ncepu Ahtrev istorisirea. Uite, dumneata m-ai bnuit adineauri de laitate pentru c l-am lsat n pace pe Ippolit, nu l-am provocat la duel. Dar eu am avut un duel cum Ippolit al dumitale nici n-a visat. Ai auzit doar c ea nea interzis s vorbim despre Kokorin. E i normal! Are contiina ptat cu snge, contiina ei. i a mea, firete. Numai c eu miam ispit pcatul printr-o spaim vecin cu moartea. Kokorin mi-a fost coleg de an. Noi doi am fost prieteni cndva, dar din pricina ei am devenit dumani. Kokorin era ceva mai nfipt ca mine, i avea i un chip mai atrgtor, dar, entre nous, feciorul de negustor tot fecior de negustor rmne, tot plebeu, mcar c studiaz la universitate. Amalia se distra destul de bine pe seama noastr cnd i-l apropia pe unul, cnd pe cellalt. i spune Nikolas i te tutuiete ca i cnd ai fi ajuns un fel de favorit al ei, dup care, pentru te miri ce fleac, i cazi n dizgraie: i interzice s i te mai ari n faa ochilor o sptmn i trece din nou la dumneavoastr, trece din nou la Nikolai Stepanci. Ce-i pic n undi nu-i mai scap, asta-i politica ei. Dar ce-i este acest Ippolit? ntreb precaut Fandorin. Contele Zurov? Nu tiu exact, dar ntre ei exist ceva special... Fie el deine puterea asupra ei, fie ea asupra lui... Dar nu este gelos, nu el e problema. O asemenea femeie nu ar permite nimnui s fie gelos. ntr-un cuvnt, este o regin. Ahtrev amui, pentru c la msua vecin porni s fac larm mare un grup de negustori cherchelii se pregteau s plece i dezbteau aprins cine s plteasc. Chelnerii adunar

N-are dect un gnd: s suceasc mintea brbailor (fr.). (N. tr.)


8

49

ct ai zice pete faa de mas murdar, aternur alta, i dup un minut, la msua abia eliberat luase deja loc un funcionar aghesmuit zdravn, cu ochi alburii, aproape transpareni (pesemne din cauza strii de beie). De chefliu se apropie ca n zbor o aten durdulie, l cuprinse pe dup umeri i i petrecu teatral un picior peste cellalt picior Erast Petrovici nu-i putea dezlipi privirea de micuul genunchi strns ntr-un fil de Perse rou. Iar studentul, dup ce goli paharul plin cu vin de Rin, i nfipse furculia n biftecul n snge i continu: Crezi cumva c Pierre Kokorin i-a pus capt zilelor din pricina unei iubiri nemprtite? Mcar de-ar fi fost aa. Eu l-am ucis. Ce? exclam Fandorin, necrezndu-i urechilor. Ce-ai auzit, rspunse cu mndrie Ahtrev, dnd afirmativ din cap. i voi povesti totul, numai s stai linitit i s nu m bai la cap cu ntrebri. Da, l-am ucis, i nu regret ctui de puin. L-am ucis cinstit, n duel. Da, cinstit! Pentru c duel mai cinstit ca al nostru nu a existat de cnd lumea. Cnd doi indivizi care se dueleaz cu pistolul stau unul n faa celuilalt, exist ntotdeauna o anume neltorie: unul intete mai bine, altul mai prost, sau unul este mai gras i mai uor de nimerit, sau n-ai avut somn noaptea i-i tremur minile. Pe cnd n cazul meu i al lui Pierre, totul s-a petrecut fr mecherii. Ea ne-a spus asta se petrecea la Sokolniki, pe corso, ne plimbam tustrei ntr-o caleac ea ne-a spus, deci: M-am sturat de amndoi, nu suntei dect nite bieandri bogai i depravai. Mcar dac vai ucide unul pe altul, zu aa. i porcul de Kokorin i spune: l ucid, dac pentru asta voi primi o recompens din partea dumitale. i eu: Pentru o recompens, i eu l ucid. Recompensa s fie de aa natur, nct s nu poat fi mprit n dou. Aadar, unul dintre noi doi trebuie s-i atearn crare direct spre groapa jilav, dac nu se las el nsui pguba. Vezi, deci, pn unde ajunsesem, Kokorin i cu mine. Aadar, s neleg c m iubii att de mult? a ntrebat ea. El: Mai presus de propria via. Eu am rspuns la fel. Bine, a spus ea, eu cel mai mult preuiesc la un om curajul, tot restul poate fi remodelat. Ascultai, deci, care mi-e voia. Dac unul din voi chiar l va ucide pe cellalt, va fi rspltit, i tii i voi care va fi aceast rsplat. i a izbucnit n rs. Dar suntei amndoi doar nite palavragii, a mai spus ea. Nu vei ucide pe nimeni. n afara averii printeti, nu avei nimic demn de interes. Eu mi-am ieit din fire. Pentru Kokorin, am spus, nu garantez, dar eu, de dragul unei asemenea recompense, nu voi crua nici

50

viaa mea, nici pe a altuia. Dar ea ne-a spus suprat: tii ceva, m-am sturat de sporovial voastr nfumurat. Deci am hotrt: v vei mpuca, dar nu n duel, nu poi evita scandalul n asemenea situaii. i-apoi duelul nu este edificator. i gurete unul mna celuilalt i mi se nfiineaz apoi pe post de nvingtor. Nu, unul s aib parte de moarte, cellalt de dragoste. S fie cum va hotr soarta. Dai cu zarul. Cel cu numrul mai mic se mpuc. i las un rva, ca s nu se cread c a fcut-o din pricina mea. Dar ce-i, v-a cuprins teama? Dac vai speriat, ncetai, mcar de ruine, s m mai vizitai n-ar avea nici un rost. Pierre s-a uitat la mine i a spus: Nu tiu ce gnduri are Ahtrev, dar eu nu m tem... Aa c ne-am hotrt... Studentul amui i i plec fruntea. Apoi venindu-i n fire, i umplu cupa pn la buz i o bu dintr-o suflare. La msua vecin, dama cu ciorapi roii izbucni ntr-un rs glgit ochialbi i optea ceva la ureche. Dar ce-i cu testamentul acela? ntreb Erast Petrovici i i muc limba, pentru c, vezi bine, nu s-ar fi cuvenit s aib tire despre el. Ahtrev ns, cum era cufundat n amintiri, cltin doar molatec din cap. A, testamentul... A fost ideea ei. Ai vrut s m cumprai cu bani? a zis. Bine, fie i cu bani, dar nu cu o sut de mii, cum mi-a fgduit Nikolai Stepanci (aa a fost, am vrut s-i ofer suma asta odat, era ct pe ce s m dea afar). i nu cu dou sute de mii. Ci cu tot ceea ce avei. Cel care va avea parte de moarte, s plece gol pe lumea cealalt. Numai c eu, a mai spus ea, nu am nevoie de banii votri, i-a drui cu mna mea oricui dorii. M gndesc ca banii acetia s fie folosii pentru o cauz bun un lca sfnt, sau ceva de felul acesta. Pentru mntuirea pcatului de a v fi luat viaa. Ce zici, Petrua, iese o lumnare destul de groas din milionul tu? Kokorin ns era ateu, i nc unul dintre cei militani. Aa c s-a nfuriat. Oricui, numai popilor nu. Mai bine i las femeilor pierdute, s-i cumpere fiecare cte o main de cusut i s-i schimbe meseria. S nu rmn n Moscova picior de femeie de strad, de asta s fie legat memoria lui Piotr Kokorin. Amalia ns a spus: Pe cea care a apucat calea pierzaniei n-o mai poi ntoarce din drum. Trebuia fcut asta mai devreme, la vrsta inocenei. Kokorin a fluturat din mn i a zis: Fie, atunci unor copii, unor orfani, s zicem. Unui orfelinat. Ea s-a luminat pur i simplu la fa: Pentru asta, Petruka, ai fi iertat de multe pcate. Vino s te srut. Pe mine m-a cuprins furia. Or s-i

51

pungeasc milionul ntr-un orfelinat, am spus. N-ai citit ce scrie n gazete despre orfelinatele statului? i sunt i ngrozitor de multe. Mai bine i-am da englezoaicei aceleia, baroneasa Astair, ea mcar nu i-ar terpeli. Amalia m-a srutat i pe mine Haidei, zice, s le artm obrazul patrioilor notri rui. Asta se ntmpla pe data de unsprezece, era ntr-o smbt. Duminic, Kokorin i cu mine ne-am ntlnit i am pus totul la punct. Discuia noastr a fost bizar. El o tot fcea pe viteazul, se fandosea, eu mai mult tceam, i nu ne priveam unul pe altul n ochi. Eu, unul, parc m tmpisem... Am chemat un avocat, am redactat testamentele dup tot tipicul. Eu l-am desemnat pe Pierre martor i executor testamentar, el m-a desemnat pe mine. Avocatului i-am dat fiecare cte cinci mii de ruble, s-i in gura. De fapt, nu ar fi avut nici un interes s trncneasc. Iar cu Pierre nelegerea a fost urmtoarea chiar el a fcut propunerea: s ne ntlnim a doua zi dimineaa la ora zece n Taganka (eu locuiesc pe strada Goncearnaia). Aveam fiecare n buzunar un revolver de ase focuri, i un singur cartu n butoia. Urma s ne plimbm separat, dar n aa fel nct s ne vedem unul pe cellalt. Cel cruia i va iei zarul cu numrul mai mic urma s ncerce primul. Kokorin citise pe undeva despre ruleta american i i plcuse ideea. Din cauza mea i a ta, Kolea, mi-a zis el, or s-o boteze ruleta ruseasc, o s vezi. i mi-a mai spus c n-are nici un haz s te mputi acas, hai, zice, s organizm o promenad cu mascarad. Am fost de acord, mi era totuna. Trebuie s recunosc, mi cam pierise curajul, m gndeam c voi pierde. i-n cap mi zvcnea un singur gnd: luni, treiprezece, luni, treisprezece. Noaptea n-am nchis un ochi, am vrut chiar s-o terg n strintate, dar la gndul c el va rmne cu ea i vor rde amndoi de mine... Ce mai, am rmas. i iat ce s-a petrecut a doua zi dimineaa. A sosit Pierre, era spilcuit, mbrcase o vest alb i era vesel nevoie mare. Era un tnr norocos, spera pesemne c i de ast dat norocul va fi de partea lui. Am dat cu zarurile la mine n cabinet. Lui i-a ieit nou, mie trei. Dar eu eram deja pregtit pentru aa ceva. Nu merg nicieri, am spus. Mai bine mor aici. Am nvrtit butoiaul, mi-am lipit eava de inim. Stai! m-a oprit el. Nu trage n inim. Dac glonul trece oblic, agonia ar dura prea mult. Mai bine n tmpl sau n gur. i mulumesc pentru sfat, i-am spus, i n clipa aceea l-am urt n asemenea hal, nct l-a fi mpucat fr nici un fel de duel. Dar i-am ascul tat sfatul. Nu voi uita niciodat cnitul acela, primul. A trosnit lng ureche ntr-un fel, aa...

52

Ahtrev fu scuturat de un fior i i mai tur n n pahar. Cntreaa, o iganc gras nfurat ntr-un al auriu, ngna cu voce gutural o melodie trgnat, care i ntorcea sufletul pe dos. ... i am auzit vocea lui Pierre: Acum e rndul meu. S ieim la aer. Abia atunci am realizat c sunt n via. Ne-am dus pe colina vivaia, de acolo se deschide panorama oraului. Kokorin n fa, eu la vreo douzeci de pai n urma lui. A stat o vreme pe buza unei vioage, nu-i vedeam chipul. Apoi i-a ridicat mna cu pistolul n aa fel nct eu s i-o vd, a nvrtit butoiaul i a tras rapid n tmpl un clnnit. Dar eu tiam c nu va pi nimic, nici mcar nu speram asta. Am aruncat iari zarurile din nou eu urma s trag primul. Am co bort spre Iauza, ipenie de om. M-am cocoat pe o born de pe pod, pentru ca dup aceea s cad direct n ap... Iar nimic. Ne-am tras mai ntr-o parte i Pierre mi-a spus: Devine de-acum plicticos. Ce-ar fi s bgm spaima-n burt-verzime? Avea o excelent stpnire de sine, jos plria. Am ieit ntr-o strdu, acolo era lume puhoi, treceau echipaje. Eu m-am postat pe partea cealalt a strzii. Kokorin i-a scos plria, s-a nclinat n stnga i-n dreapta, i-a ridicat braul, a nvrtit butoiaul nimic. n sfrit, trebuia s ne lum rapid picioarele la spinare, se porniser ipete, zarv, cucoanele zbierau. Am cotit pe sub bolta unei pori, eram de-acum pe Maroseika. Am aruncat zarurile ce crezi? Eu, iari primul! Lui i czuse ase-ase, mie, unu-unu, pe onoarea mea! Gata, mi-am zis, finito, mai simbolic de-att nici c se poate. Unul totul, cellalt nimic. A treia oar m-am mpucat lng Biserica Kosma i Damian, acolo am fost botezat. Am urcat n pridvor, unde-s ceretorii, i-am dat fiecruia cte o rubl, mi-am scos chipiul... Deschid ochii triesc. i un smintit mi spune: Te mustr cugetul, te iart Domnul Te mustr cugetul, te iart Domnul, am inut minte asta. Bun, deci, am fugit i de acolo. Kokorin a ales un loc mai ic, chiar lng Pasajul Golin. Pe Neglinnaia a intrat ntr-o cofetrie, a luat loc, eu eram afar, n spatele ferestrelor. I-a spus ceva unei cucoane de la msua vecin, aceea a zmbit. El a scos atunci revolverul, a apsat pe trgaci am vzut asta. Cucoana a rs mai cu poft. El i-a pus revolverul la loc, a mai plvrgit ceva cu ea, a but cafea. Eram deja ca paralizat, nu mai simeam nimic. n cap aveam un singur gnd: acum trebuie s dm iar cu zarurile. Am dat cu zarurile pe Ohotni Riad, ling ho telul Loskutnaia, de data asta el trebuia s ncerce primul. Mie-mi ieise apte, lui ase. apte i ase un singur punct diferen. Am mers pn la crciuma lui Gurov mpreun, ne-am desprit

53

acolo unde e n construcie Muzeul de Istorie el a intrat n Grdina Aleksandrovski, a luat-o pe o alee, eu am luat-o pe trotuarul din spatele grilajului. Ultimul lucru pe care mi l-a spus a fost: Proti mai suntem amndoi, Kolea. Dac nici de data asta nu se ntmpl nimic, dau totul dracului. Am vrut s-l opresc, pe cuvntul meu, am vrut, dar nu l-am oprit. De ce nu tiu. Mint, tiu... Mi-a venit un gnd meschin i josnic. Las' s mai nvrt butoiaul o dat, vedem atunci... Poate atunci terminm... Numai ie, Fandorin, i mrturisesc asta. i-o spun ca la spovedanie... Ahtrev mai bu, ochii i erau roii i tulburi sub pince-nez. Fandorin atepta cu respiraia tiat, dei evenimentele ulterioare i erau, n linii mari, cunoscute. Nikolai Stepanovici scoase din buzunar o igar i, cu mna tremurnd, aprinse un chibrit. Uimitor ct de puin se asorta igara lung i groas cu figura lui dezagreabil, infantil. Alungnd cu mna fumul de igar din faa ochilor, Ahtrev se ridic brusc. Chelner, nota! Nu mai pot sta aici. E glgie, nu e aer. i smuci cravata de mtase de la gt. S mergem n alt parte. Sau s facem civa pai. Pe verand se oprir. Ulicioara era ntunecat i pustie, n afara ferestrelor de la Crimeea, la toate celelalte luminile se stinseser. n felinarul cel mai apropiat plpia i clipea flcruia gazului lampant. Sau ah thebui mehgem aca? molfi Ahtrev cuvintele cu igara strns ntre dini. Aii, dup col, ar thebui h hie nite thuhi. Se deschise ua i pe verand iei, cu chipiul pe-o ureche, vecinul de mas de mai nainte, funcionarul acela cu ochi alburii. Sughind sonor, i vr mna n buzunarul redingotei sale de funcionar i scoase o igar. Bi-binevoii s m ndatorai cu un foc? ntreb el, apropiindu-se de cei doi tineri. Fandorin i remarc accentul era fie german baltic, fie finlandez. Ahtrev se scotoci printr-un buzunar, apoi prin cellalt se auzir zuruind chibriturile. Erast Petrovici atepta rbdtor. Ca din senin, n aspectul exterior al lui ochi-albi se petrecu o schimbare de neneles. Deveni parc mai mic de stat i se nclin uurel ntr-o parte. n secunda urmtoare, n mna stng i crescu, cu de la sine putere parc, un ti scurt i lat i, cu o micare elastic, fcut cu economie, funcionarul i-l nfipse lui Ahtrev n partea dreapt a corpului.

54

Evenimentele care urmar se petrecur rapid, n dou-trei secunde, dar lui Erast Petrovici i se pru c timpul s-a oprit n loc. Izbuti n acest rstimp s observe multe, s se gndeasc la multe, dar de micat nu se putea mica nicicum, ca i cum sclipirea tiului l-ar fi hipnotizat. n primul moment, lui Erast Petrovici i trecu prin minte: l-a njunghiat n ficat, i i aminti ca din senin definiia din manualul de biologie din liceu: Ficatul este acea mruntaie din corpul animalului care separ sngele de fiere. Apoi vzu cum moare Ahtrev. Erast Petrovici nu vzuse niciodat pn atunci cum se moare, dar nelese pe loc, nu tia nici el cum, c Ahtrev chiar moare. Ochii i devenir cumva sticloi, buzele i se cscar spasmodic, din ele se prelinse un firicel viiniu-nchis de snge. Funcionarul extrase foarte lent i, aa cum i se pru lui Fandorin, chiar cu elegan, lama care nu mai strlucea, se ntoarse ncet spre Erast Petrovici i i apropie foarte mult faa de a lui: ochi luminoi cu punctioarele negre ale pupilelor, buze delicate, palide. Buzele acestea fremtar i rostir limpede: Azazel. n acel moment, timpul i pierdu elasticitatea, se strnse ca un arc i, destinzndu-se, l plesni impetuos pe Erast Petrovici n dreapta, n coaste, cu atta for, nct el czu i se lovi dureros cu ceafa de parapetul verandei. Ce nseamn asta? Ce azazel? gndi Fandorin. Dorm cumva? i mai gndi: A nimerit cu lama n Lord Byron. Os de balen. Talie de-un ol. Uile se trntir de perete i pe verand nvli, rznd n hohote, un grup zgomotos. Oho, domnilor, dar aici a avut loc un adevrat Borodino! strig cu voioie o voce de negustor beat. Stori de vlag, drguii de ei! Nu tiu s bea! Erast Petrovici se slt n capul oaselor, inndu-se cu mna de coasta lovit, fierbinte i umed, ca s-l priveasc pe ochialbi. Dar curios lucru, nici urm de ochi-albi. Ahtrev zcea acolo unde czuse cu faa n jos, de-a curmeziul treptelor; ceva mai ncolo era ilindrul care i se rostogolise, iar funcionarul dispruse fr urm, se evaporase parc n vzduh. i nici ipenie de om pe toat strada, doar felinarele, luminnd tulbure locul. Brusc, cu felinarele se ntmpl ceva straniu pornir a se nvrti, a se roti, i la nceput se fcu lumin mare, apoi bezn neagr.

55

CAPITOLUL

AL ASELEA,

n care apare omul viitorului

Stai culcat, drgu, stai culcat, spuse din prag Ksaveri Feofilaktovici cnd Fandorin i cobor stnjenit picioarele de pe divanul lui tare. Ce i-a poruncit doctorul? tiu totul, m-am informat. Dou sptmni dup ce iei din spital regim la pat, ca s i se cicatrizeze tietura cum trebuie i s i se aeze la locul lor creierii zdruncinai, i mtlu n-ai stat la pat nici zece zile. Se aez i i terse chelia stacojie cu o batist cadrilat. Uf, c tare mai pripete soarele, tare mai pripete. i-am adus, uite, nite maripan i ciree proaspete, ospteaz-te. Unde s le pun? Comisarul ddu roat cu privirea prin chiimia lunguia n care locuia cu chirie registratorul de colegiu. Nu avea unde s pun plsua cu bunti: pe canapea era culcat amfitrionul, pe scaun edea Ksaveri Feofilaktovici n persoan, masa era ticsit cu cri. Alt mobilier n odi nu exista, nici mcar un ifonier nu era numeroasele obiecte vestimentare erau atrnate n cuie btute n perei. Cum e, te doare? Ctui de puin, mini ntru ctva Erast Petrovici. i mine-mi pot fi scoase firele. Numai prin coaste m mai trece aa cte un junghi, altfel n-am nimic. Iar capul mi-e foarte n regul. Ce tot spui, stai i bolete linitit, c leafa-i merge. Ksaveri Feofilaktovici se ncrunt, arbornd un aer vinovat: Mtlu s nu te superi, sufleelule, c nu te-am vizitat atta vreme. Pesemne ai gndit ru despre mine ce i-ai zis, de cum i-ai scris raportul, te-am repezit la spital, i dup aia, dac nu mi-ai mai fost de folos, nici nasul nu mi l-am mai artat peacolo. S tii c am trimis la doctor s se intereseze, dar personal nu am izbutit nicicum s ajung. La noi la departament se petrec nite lucruri! Zi i noapte stm acolo, pe onoarea mea. Comisarul cltin din cap i i cobor secretos vocea: Ahtrev al dumitale nu era un fitecine, era nici mai mult nici mai puin dect nepotul luminiei sale cancelarul Korceakov. Ce tot spunei! exclam Fandorin.

56

Taic-su e trimisul nostru n Olanda, e nsurat a doua oar, iar cunotina dumitale locuia la Moscova n casa unei mtui, prinesa Korceakova, care avea palatul ei pe strada Goncearnaia. Prinesa i-a dat obtescul sfrit anul trecut i toat averea i-a lsat-o motenire lui, i tot lui i rmsese de la rposata maic-sa o avere frumuic. Ei, i din cauza asta s-a strnit la noi debandada, stai s-i spun. nti i-nti, s-a cerut s fie verificat cazul de nsui generalul-guvernator, de prinul Dolgoruki personal. Numai c noi nu aveam nici un fel de caz, nu aveam de unde-l porni. n afar de dumneata, nimeni nu l-a vzut pe asasin. Pe Bejekaia, aa cum i-am spus data trecut, ia-o de unde nu-i. Casa e goal. Nu tu servitori, nu tu hrtii. Caut acul n carul cu fn. Cine-i femeia asta e neclar, de-unde a aprut nu se tie. Potrivit paaportului, ar fi o doamn nobil din Vilnius. Am trimis depe la Vilnius acolo nu exist o asemenea persoan. Bun. M-a chemat n urm cu o sptmn excelena sa. S-mi fie cu iertare, Ksaveri, zice, te cunosc de mult i te respect ca ofier contiincios ce te afli, dar cazul de fa depete competena dumitale. Va veni de la Petersburg un anchetator special, un funcionar cu nsrcinri speciale pe lng comandantul Jandarmeriei i pe lng eful Seciei a treia, excelena sa general-aghiotantul Mizinov Lavrenti Arkadievici. Pricepi dumneata ce pasre rar-i anchetatorul sta? E unul dintre oamenii cei noi, intelectual provenit din popor, omul viitorului. Face totul dup tiin. Maestru al cazurilor nclcite, nu-i de nasul meu i al dumitale. Ksaveri Feofilaktovici pufni suprat: Acela, vaszic, e omul viitorului, iar Gruin e omul trecutului. Bun. Dup trei zile, dimineaa, omul a sosit. Asta era deci miercuri, pe douzeci i doi. l cheam Ivan Franevici Brilling, e consilier de stat. La treizeci de ani! Ei, i s-a pornit caruselul. Uite, azi e smbt i sunt la slujb de azi-diminea de la nou. i ieri am tot deliberat i am fcut la scheme pn seara la unsprezece. ii minte oficiul unde beam noi ceai? Acum s-a pus acolo n locul samovarului un aparat de telegrafiat, i un telegrafist st de veghe la el douzeci i patru din douzeci i patru. Poi trimite depe chiar i la Vladivostok, i la Berlin, i vine rspunsul ct ai clipi din ochi. A dat afar jumtate din ageni, a adus o jumtate cu el de la Piter, i tia ascult numai de el. Pe mine m-a ntrebat cu de-amnuntul despre toate cele i m-a ascultat cu mare luare-aminte. Credeam c-o s fiu trimis n retragere, dar nu, deocamdat nc mai e de trebuin comisarul Gruin. De fapt, eu drgu, uite de ce am venit, spuse Ksaveri Feofilaktovici aducndu-i aminte. Vreau s te previn. Acum el

57

are de gnd s vin la dumneata, vrea s te chestioneze personal. Dar nu te perpeli, nu eti nvinuit de nimic. Ba ai mai fost i rnit n exerciiul funciunii. i dac-o fi s fie ceva, nu bga n bucluc un om btrn ca mine. Parc cine tia ce ntorstur aveau s ia lucrurile? Erast Petrovici i examina cu ntristare locuina mizer. Bun impresie o s-i mai fac despre el mrimea aceea venit de la Petersburg. Poate ar fi mai bine s vin chiar eu la departament? Pentru c m simt foarte bine, pe cuvnt. Nici s nu te gndeti! spuse Gruin, fluturnd din mini. Vrei s afle c am venit s te previn? Rmi la pat. i-a notat adresa, azi vine precis. Omul viitorului veni seara la orele apte, aa c Erast Petrovici apuc s se pregteasc temeinic n vederea vizitei. i spuse Agrafenei Kondratievna c va sosi un general, deci s fac bine Malaka i s frece podelele n tind, s scoat de acolo cufrul putred i, mai ales, s nu care cumva s fiarb ciorb de varz. Rnitul fcu n odi curenie general: aez hainele agate n cuie n poziii mai avantajoase privirii, ndes crile sub pat, ls pe mas doar un roman franuzesc, Eseurile filosofice de David Hume n limba englez i nsemnrile unui detectiv parizian de Jean Debret. Apoi l ddu de-o parte pe Debret i puse n locul lui Sfaturi privind respiraia corect, date de un brahman indian adevrat, dl Chandra Johnson, dup care el fcea n fiecare diminea exerciii menite a-i fortifica sistemul respirator. S vad maestrul cazurilor nclcite c aici locuiete un om srac, dar care nu i-a pierdut respectul de sine. Spre a sublinia gravitatea rnilor, Erast Petrovici puse pe scaunul aezat lng divan un flacon cu nu se tie ce mixtur (luat cu mprumut de la Agrafena Kondratievna), i se culc, nfurndu-i capul cu un fular alb. Prea s fi ieit totul cum trebuie ceva brbtesc, n pofida durerii. ntr-un sfrit, tocmai cnd i se urase peste msur s zac astfel, se auzi o btaie scurt n u i imediat, fr s atepte rspuns, intr un domn cu un aer energic, mbrcat ntr-o jachet uoar, comod, pantaloni de culoare deschis i cu capul gol. Prul castaniu deschis, pieptnat cu grij, lsa s se vad fruntea nalt, n colurile gurii cu trsturi hotrte erau spate dou cute zeflemitoare, brbia ras, cu gropi n mijloc, emana ncredere n sine. Ochii cenuii, ptrunztori, examinar ntr-o clipit odaia i se oprir asupra lui Fandorin. Vd c nu e nevoie s m prezint, spuse musafirul cu veselie n glas. Ceea ce este mai important n ce m privete ai

58

aflat deja, dei am fost prezentat ntr-o lumin nefavorabil. S-a plns Gruin de telegraf? Erast Petrovici flutur din gene, rmas fr replic. Este vorba de metoda deductiv, scumpul meu Fandorin. Recompunerea tabloului general graie unor detalii mrunte. Esenial n aceast metod este s nu o iei razna, s nu ajungi la o concluzie incorect dac informaia de care dispui se preteaz la interpretri diferite. Iar n ce-l privete pe Gruin, lucrurile sunt foarte simple. Proprietreasa dumitale s-a ploconit n faa mea pn aproape de podea i mi s-a adresat cu excelena voastr asta e unu la mn. Dup cum vezi, nu aduc deloc a excelen i deocamdat nici nu sunt aa ceva, cci la gradul meu mi se cuvine doar apelativul nlimea voastr asta-i doi. Nu i-am mprtit nimnui altcuiva n afar de Gruin intenia mea de a te vizita asta-i trei. E limpede c domnul comisar nu se poate exprima altfel dect prea puin mgulitor n legtur cu activitatea mea asta-i patru. Iar telegraful, fr de care, trebuie s fii de acord, nu-i aa, astzi este absolut imposibil o anchet, a produs asupra ntregului vostru departament o impresie de-a dreptul nepieritoare, iar adormitul nostru Ksaveri Feofilaktovici nu putea sub nici o form s nu-i vorbeasc despre el asta-i cinci. Am dreptate? Avei. Fandorin, zguduit, l trda astfel n chip ruinos pe preacumsecadele Ksaveri Feofilaktovici. Dar ce-i cu dumneata, ai hemoroizi la o vrst att de fraged? l ntreb agerul musafir, mutnd mixtura pe mas i lund el nsui loc pe scaun. Nu! exclam Erast Petrovici mbujorndu-se i lepdnduse n felul sta i de Agrafena Kondratievna. Este... A ncurcat proprietreasa flacoanele. Ea, nlimea voastr, venic ncurc totul. E o femeie att de grea de cap... neleg. S-mi spui Ivan Franevici sau, i mai bine, efule, pentru c vom lucra mpreun. Am citit raportul dumitale, continu Brilling fr cea mai mic tranziie. Temeinic. Perspicace. Eficient. Sunt plcut surprins de intuiia dumitale n meseria noastr este calitatea cea mai de pre. Dei nc nu tii cum va evolua cazul, intuiia i sugereaz s iei msuri de precauie. Cum de-ai ghicit c vizita la Bejekaia ar putea fi primejdioas? De ce ai considerat necesar s mbraci un corset de protecie? Bravo! Erast Petrovici se mbujora nc mai violent ca prima oar. Da, excelent idee. Sigur, nu te putea feri de glon, dar pentru arme albe nu-i ru deloc. Voi da dispoziie s se cumpere

59

un lot de asemenea corsete pentru agenii trimii n misiuni periculoase. Ce marc e? Fandorin rspunse timid: Lord Byron. Lord Byron? repet Brilling, notndu-i asta ntr-un carneel nvelit n piele. i acum, spune-mi cnd te-ai putea apuca de lucru? Am anumite intenii n ce te privete. Ei, Doamne, chiar i mine, exclam cu nflcrare Fandorin, privindu-l ca un ndrgostit pe noul su superior, pardon, ef. Dau mine fuga la doctor s-mi scoat firele i vei putea dispune de mine. Excelent. n ce fel ai putea-o caracteriza pe Bejekaia? Erast Petrovici se pierdu cu firea i ncepu destul de dezlnat, ajutndu-se din belug de gesturi: Este... Este o femeie extraordinar. O Cleopatr. O Carmen... De o frumusee de nedescris, dar nici mcar frumuseea nu e problema... Are o privire magnetic. Nu, nici privirea nu e problema... Iat esenialul: simi slluind n ea o putere uria. O putere att de mare, nct pare c s-ar juca cu toi ceilali. Un joc cu reguli neclare, dar un joc crud. Dup prerea mea, femeia aceasta este foarte vicioas i, n acelai timp... absolut inocent. Las impresia c n copilrie a fost greit ndrumat. Nu tiu cum s explic... Fandorin se mbujor, realiznd c spune doar neghiobii, dar termin totui ceea ce avea de spus: Am impresia c nu e att de rea pe ct vrea s par. Consilierul de stat l cercet scruttor pe tnr i uier trengrete: Ia te uit... Aa-mi ziceam i eu... Acum mi dau eu seama c Amalia Bejekaia este o fiin de-a dreptul primejdioas... Mai ales pentru tinereii romantici aflai la pubertate. Mulumit de efectul pe care gluma aceasta o produsese asupra interlocutorului, Ivan Franevici se ridic de pe scaun i mai privi o dat n jur. Pentru odi plteti zece ruble? Dousprezece, rspunse cu demnitate Erast Petrovici. Stilul mi e familiar. i eu am locuit cndva ntr-o asemenea odaie. Pe cnd eram elev de gimnaziu n renumitul ora Harkov. Vezi dumneata, i eu mi-am pierdut prinii pe cnd eram foarte tnr. n sfrit, asta este chiar de folos pentru formarea personalitii. Ai leaf treizeci i cinci de ruble potrivit statului de plat? se interes, iari fr nici o legtur, consilierul de stat. i un spor trimestrial pentru orele suplimentare.

60

Voi da ordin s i se plteasc din fondul special cinci sute de ruble ca prim. Pentru devotament i pentru pericolul la care ai fost expus. Pe mine, deci. S vii, vom lucra la versiuni. i ua se nchise n urma uimitorului musafir. *** Departamentul de Criminalistic al Poliiei era ntr-adevr de nerecunoscut. Pe coridoare alergau la trap, cu un aer preocupat, nite domni necunoscui cu dosare la subsuoar, pn i vechii colegi nu mai umblau cu pas legnat, ci n pas sprinten i disciplinat. La fumoar minune mare! ipenie de om. Erast Petrovici i arunc din curiozitate privirea prin fostul oficiu i, ntr-adevr, n locul samovarului i al cecuelor, pe mas trona un aparat Baudot, iar un telegrafist n uniform l privi sever i ntrebtor pe intrus. Cartierul general al Departamentului se stabilise n cabinetul efului respectivului departament, pentru c domnul colonel fusese din ajun trecut pe linie moart. Erast Petrovici, nc puin palid la fa dup procedura dureroas a scoaterii firelor, btu la u i privi nuntru. i cabinetul suferise transformri: fotoliile confortabile, tapiate n piele, dispruser, n locul lor apruser trei iruri de scaune simple, iar lng perete erau instalate dou table, ca acelea de coal, acoperite pe de-a-ntregul cu tot felul de scheme. edina, parese, tocmai se ncheiase -Brilling i tergea cu o crp minile prfuite de cret, iar funcionarii i agenii, discutnd animat ntre ei, se ndreptau spre ieire. Intr, Fandorin, intr, nu sta n prag, l zori noul stpn al cabinetului pe Fandorin, care se cam fstcise. Te-au peticit? Excelent. Dumneata vei lucra nemijlocit cu mine. Nu-i repartizez o mas separat, oricum nu vei avea timp s ezi. Pcat c ai venit trziu, am avut aici o discuie interesant cu privire la Azazel, numele care apare n raportul dumitale. Deci exist aa ceva? Nu m-a nelat auzul? sri Erast Petrovici, ciulind urechile. M temeam c mi s-a nzrit. Nu i s-a nzrit. Azazel este un nger czut. Ce not ai avut la religie? ii minte lecia despre apii ispitori? Aadar, dac ii minte, acetia au fost doi. Unul i-a fost menit, n semn de ispire a pcatelor, lui Dumnezeu, iar al doilea, lui Azazel, pentru ca acesta s nu se mnie. La evrei, n Cartea lui Enoh, Azazel i nva pe oameni tot soiul de blestemii: pe brbai, s se rzboiasc i s fureasc arme, iar pe fe mei, s se

61

sulemeneasc i s-i lepede pruncii, ntr-un cuvnt, este un demon rzvrtit, un duh al surghiunului. Dar ce poate nsemna asta? Un asesor de colegiu dintre ai votri de la Moscova a dezvoltat pe tema asta o ntreag teorie. Despre o organizaie secret iudaic. Ne-a vorbit i despre Sanhedrinul iudaic, i despre sngele pruncilor cretini. n viziunea lui, Bejekaia a devenit copila lui Israel, iar Ahtrev mielul de sacrificiu adus prinos pe jertfelnicul Dumnezeului evreu. n general, nite prostii. mi sunt prea bine cunoscute de la Petersburg aiurelile astea iudeofobe. Dac te urmrete ghinionul i pricina i-e neclar, pomeneti pe dat Sanhedrinul. i dumneavoastr ce credei... efule? pronun Fandorin neobinuitul apelativ, nu fr un freamt luntric. Binevoiete s-i arunci o privire aici, spuse Brilling, apropiindu-se de una din table. Iat, cele patru cerculee desenate sus reprezint patru versiuni. n primul cercule, dup cum vezi, este desenat un semn de ntrebare. Este versiunea cel mai puin probabil: ucigaul a acionat de unul singur, iar dumneata i Ahtrev i-ai czut ntmpltor victime. Poate e vorba de un maniac obsedat de satanism. n cazul dat, nu putem aciona dac nu se comit crime similare. Am trimis mesaje telegrafice n toate guberniile ca s aflu dac au tiin c s-ar fi svrit pe acolo crime similare. M ndoiesc de succesul aces tei aciuni dac un asemenea maniac s-ar fi manifestat pn acum, a fi aflat. n cel de-al doilea cercule sunt literele AB e vorba de Amalia Bejekaia. Este, fr ndoial, suspect. De la ea de acas dumneata i Ahtrev puteai fi cu uurin urmrii pn la Crimeea. Apoi, fuga ei. i totui, nu este clar mobilul crimei. A fugit deci este implicat, sublinie energic Fandorin. De unde reiese c ochi-albi nu este nicidecum un uciga solitar. Ba nu reiese, nu reiese deloc asta. tim c Bejekaia este o impostoare i c avea documente false. Posibil s fi fost o aventurier. Posibil s fi trit pe spezele unor protectori bogai. Dar s ucid, i nc cu mna unui individ att de dibaci? Judecnd dup raportul dumitale, individul nu era un diletant oarecare, era un uciga profesionist get-beget. O asemenea lovitur la ficat este opera unui maestru. Am fost la morg, l-am examinat pe Ahtrev. S nu fi fost corsetul, zceai acum i dumneata acolo, iar poliia ar fi considerat c a fost vorba de un jaf sau de o ncierare la beie. Dar s revenim la Bejekaia. Ea putea afla despre cele petrecute de la vreun servitor Crimeea e la cteva minute de mers pe jos de casa ei. i apoi,

62

s-a strnit destul de mare zarv poliie, o mulime de gurcasc trezii din somn. Vreuna din slugi sau, s zicem, portarul la recunoscut n cel ucis pe oaspetele doamnei Bejekaia i i-a dat de tire. Iar ea, temndu-se pe bun dreptate de ancheta poliiei i de inevitabila demascare a propriei persoane, s-a fcut imediat nevzut. Timp a avut berechet Ksaveri Feofilaktovici al dumitale a srit i el cu ordinele abia a doua zi dup-amiaz. tiu, tiu, dumneata erai n stare de oc, nu i-ai revenit imediat din lein. Pn ai dictat raportul, pn s-a scrpinat conducerea dup ceaf... Pe scurt, eu am dat-o pe Bejekaia n urmrire. Cel mai probabil nu se mai afl la Moscova. Cred c nici n Rusia nu se mai afl, au trecut zece zile, e ceva vreme. ntocmim o list a celor care o vizitau, cei mai muli sunt oameni ct se poate de respectabili, aici e nevoie de tact. Bnuieli serioase mi strnete doar unul. Ivan Franevici mpunse cu beigaul cel de-al treilea cercule, n care sttea scris CZ. Contele Zurov, Ippolit Aleksandrovici. Amantul doamnei Bejekaia, fr doar i poate. Un individ lipsit de principii morale, cartofor, duelgiu, un individ cam ciudat. Genul Tolstoi american. Exist indicii indirecte. Era ntr-o stare de puternic iritare dup o ceart cu cel ucis unu la mn. Avea posibilitatea s-l pndeasc, s-l urmreasc i s trimit n secret un uciga asta-i doi. Portarul a depus mrturie c Zurov s-a ntors acas abia spre diminea asta-i trei. Mobilul, dei firav, exist i el: gelozia sau setea morbid de rzbunare. Este posibil s mai fi fost i altceva. Principala rezerv: Zurov nu se numr printre cei care ucid cu mna altuia. De altfel, potrivit informaiilor primite de la ageni, n jurul lui roiesc venic tot felul de indivizi dubioi, aa nct aceast versiune mi se pare promitoare. Dumneata, Fandorin, te vei ocupa chiar de aceast versiune. De Zurov se ocup un ntreg grup de ageni, dar dumneata vei aciona de unul singur, este ceva la care te pricepi. Vom discuta mai trziu amnuntele misiunii, acum s trecem la ultimul cercule. De el m voi ocupa eu. Erast Petrovici i ncrunt fruntea, ncercnd s ghiceasc semnificaia iniialelor ON. Organizaie nihilist, l lmuri eful. Exist unele indicii privind un complot, dar nu evreiesc, unul mai serios. De fapt, pentru asta am fost trimis aici. Adic m-a rugat i prinul Korceakov, firete dup cum tii, Nikolai Ahtrev a fost fiul rposatei sale fiice. Dar aici s-ar putea dovedi c nu e totul chiar att de simplu. Revoluionarii notri rui sunt n pragul unei sciziuni. Cei mai decii i mai nerbdtori dintre aceti

63

robespieri s-au sturat s lumineze minile mujicilor asta cere timp, migal, pentru aa ceva nu-i ajunge o singur via. Bomba, pumnalul i revolverul sunt pentru ei de departe mai demne de interes. M atept n viitorul foarte apropiat la o mare vrsare de snge. Cele de pn acum au fost floare la ureche. Teroarea ndreptat mpotriva clasei la putere poate atinge proporii de mas. De o vreme ncoace m ocup n cadrul Seciei a treia de cazurile legate de gruprile teroriste clandestine cele mai nverunate. Patronul meu, Lavrenti Arkadievici Mizinov, care conduce corpul jandarmeriei i Secia a treia, m-a nsrcinat s investighez acest Azazel aprut la Moscova. Demonul este un simbol ct se poate de revoluionar. Aici, Fandorin, soarta Rusiei se joac pe-o singur carte. Nici urm nu rmsese din obinuitul ton ze flemitor al lui Brilling, glasu-i era ncrcat de ndrjire. Dac nu extirpm tumoarea n germene, romanticii tia ne pregtesc peste vreo treizeci de ani, ba chiar i mai curnd, o asemenea revolution, nct ghilotina francezilor va prea o trengrie nostim. Nu ne vor lsa s mbtrnim n pace, pe dumneata i pe mine, ine minte vorba mea. Ai citit romanul Demonii al domnului Dostoievski? Acolo exist o prognoz elocvent. Aadar sunt patru versiuni? ntreb ovitor Erast Petrovici. Nu sunt destule? Ne scap oare ceva din vedere? Hai spune, d-i drumul, cnd sunt n exerciiul funciunii nu iau seama la ranguri, l ncuraja eful. i nu te jena dac pari ridicol, se poate ntmpla la tinereea dumitale. Mai bine s spui prostii dect s lai s-i scape ceva important. Fandorin, la nceput sfielnic, apoi nfierbntndu-se treptat, ncepu s vorbeasc: Mie mi se pare, nal... adic, efule, c n-ar fi cazul s o lsai de-o parte pe lady Astair. Domnia sa este, de bun seam, o persoan ct se poate de venerabil i respectabil, dar... dar este vorba de o motenire de un milion! Bejekaia nu are nimic de ctigat din asta, nici contele Zurov, iar nihilitii poate doar n ideea binelui obtesc... Nu tiu ce legtur are lady Astair cu afacerea asta, poate chiar nu are nici o legtur, dar pentru a respecta regulile, ar trebui s... Doar exist i un principiu n activitatea de investigaii: cui prodest cine are de ctigat? Meri pentru traducere, i replic Ivan Franevici cu o plecciune, i Fandorin se fstci. Observaia dumitale este perfect legitim, numai c n povestirea lui Ahtrev, relatat n raportul dumitale, totul este clarificat n amnunt. Numele

64

baronesei a aprut ntmpltor. Nu am inclus-o pe lista suspecilor n primul rnd pentru c timpul nostru este preios, iar n al doilea rnd, pentru c eu o cunosc ntru ctva pe aceast lady, am avut fericirea s o ntlnesc, zise Brilling, zmbind amabil. Altminteri, din punct de vedere formal, dumneata, Fandorin, ai dreptate. Nu doresc s-i impun concluziile mele. Gndete cu capul dumitale i nu crede pe nimeni pe cuvnt. F-i o vizit baronesei, ntreab-o ce crezi de cuviin. Sunt ncredinat c, pe lng toate celelalte impresii, cunotina cu ea i va produce i satisfacie. Ofierii de la Biroul municipal i vor da adresa din Moscova a baronesei. i nc ceva: nainte de a pleca, treci pe la atelierul de croitorie s i se ia msurile. Nu mai veni la serviciu n uniform de funcionar. i transmite-i preaplecatele mele salutri baronesei, iar cnd te vei ntoarce, ceva mai nelepit, ne vom ocupa de caz, adic de contele Zurov.

65

CAPITOLUL

AL APTELEA,

n care se afirm c pedagogia este cea mai important dintre tiine

Ajuns la adresa primit de la ofierul de serviciu, Erast Petrovici vzu un imobil impuntor, cu dou etaje, aducnd ntru ctva la prima vedere cu o cazarm, dar nconjurat de o grdin i cu porile deschise primitor. Era chiar nou-nfiinatul astairnat al baronesei engleze. Dintr-o gheret vopsit n dungi privea afar un portar nvemntat ntr-o redingot de gal, cu galoane argintii; acesta i explic bucuros c doamna milady nu locuiete aici, ci n corpul secundar al cldirii, cu intrarea prin strdu, cum faci colul la dreapta. Fandorin vzu dnd buzna afar pe uile imobilului un plc de bieai n uniforme micue albastre, care se pornir s zburde cu ipete slbatice pe gazon, jucnd leapa. Servitorului nici prin minte nu-i trecea s-i cheme pe sturlubatici la ordine. Prinznd privirea nedumerit a lui Fandorin, l lmuri: Nu-i interzis. n pauz n-au dect s se dea i de-a berbeleacul, numai bunurile s nu le strice. Aa-i regula. Nimic de zis, se prea c aici orfanii triesc liberi, nu ca elevii de la liceul de gubernie printre care se numrase foarte recent i registratorul nostru de colegiu. Bucurndu-se pentru aceti amri, Erast Petrovici o porni de-a lungul gar dului n direcia indicat. Dup col pornea o ulicioar ntunecoas, din cele care aici, n districtul Hamovniki, erau fr de numr: caldarm prfuit, csue somnolente cu mici grdinie n fa, plopi rmuroi din care curnd va zbura puful alb. Anexa cu un cat n care i stabilise reedina lady Astair era unit de corpul principal printr-o galerie lung. Lng plcua de marmur cu inscripia Primul Astairnat din Moscova. Direcia, se nclzea la soare un portar impozant, cu favorii netezii pn cptaser lustru. Fandorin nu vzuse nici mcar la intrarea n reedina generalului-guvernator asemenea portari falnici, cu ciorapi albi n picioare i tricorn cu cocard aurit pe cap. Azi nu e vizit, vorbi ienicerul, sltndu-i braul ca pe o barier de cale ferat. Venii mine. Pentru chestiuni oficiale de la zece la dousprezece, pentru particulare de la dou la patru.

66

Nu, hotrt lucru, Erast Petrovici nu se pricepea s lege bune relaii cu tribul portarilor. Fie c aspectul lui nu era ndeajuns de impozant, fie ceva nu era n regul cu faa lui. De la poliia judiciar. La lady Astair, urgent, strecur el printre dini, rzbuntor, savurnd anticipat momentul n care stana asta de piatr cu fireturi aurite se va ploconi brusc naintea lui. Dar stana de piatr nici mcar nu-i plec urechea. Nici s nu v gndii s intrai la excelen a sa, nu v dau voie. Dac dorii, i pot raporta lui mister Cunningham. Nu am trebuin de nici un fel de Cunningham, se or Erast Petrovici. Raporteaz-i urgent baronesei, porcule, c altfel o s-mi nnoptezi la comisariat! Aa s-i i spui: de la Departamentul de Criminalistic, ntr-o chestiune de stat urgent! Portarul l msur pe funcionarul mnios cu o privire ncrcat de ndoial, dar dispru totui n spatele uii. Ce-i drept, ticlosul nu-l invit pe vizitator nuntru. Fandorin se vzu nevoit s atepte destul de mult i chiar avea de gnd s intre neinvitat, cnd, din spatele uii, l privi iari figura aceea ursuz cu favorii. De primit v primete, dar domnia sa nu prea tie limba noastr, iar mister Cunningham n-are vreme de tradus, c-i ocupat. Numai dac putei s v-nelegei pe franuzete... Se ghicea ns dup totul vocii c portarul credea prea puin ntr-o asemenea posibilitate. Pot i englezete, ddu sec din cap Erast Petrovici. ncotro s-o iau? V conduc. Urmai-m. Fandorin l urm pe ienicer, trecnd printr-un vestibul curel, tapiat n damasc, printr-un coridor luminos inundat de soare, cu un ir de ferestre nalte n stil olandez, pn la o u n alb i auriu. Erast Petrovici nu se temea de o conversaie n limba englez. Crescuse sub oblduirea lui nanny Lizbeth (n momentele ei de severitate, missis Jason), o guvernant englezoaic veritabil. Era o persoan afectuoas i plin de solicitudine, dar fiind fat btrn, era teribil de afectat, i trebuia totui s-i spui nu miss, ci missis, din respect pentru profesiunea ei onorabil. Lizbeth i nvase elevul s se scoale vara la ase i jumtate dimineaa i iarna la apte i jumtate, s fac gimnastic pn la prima pictur de transpiraie, dup care s se frecioneze cu ap rece, s se spele pe dini pn ajunge cu numrtoarea la dou sute, s nu m-

67

nnce niciodat pn se umfl, precum i o mulime de alte lucruri absolut obligatorii pentru un gentleman. La btaia lui n u rspunse o voce blnd de femeie: Come in! Entrez! Erast Petrovici i ddu portarului chipiul i intr. Se pomeni ntr-un cabinet spaios, bogat mobilat, n care locul din centru era ocupat de un birou foarte larg, din mahon. La birou sttea o doamn crunt, cu o nfiare nu doar plcut, ci extrem de agreabil. Din spatele pince-nez-ului n ram de aur sclipeau plini de inteligen i bunvoin nite ochiori de un albastru luminos. Faa uric, mobil, cu nas de ruc i gur mare, zmbitoare, i plcu pe dat lui Fandorin. El se prezent n englez, dar pstr tcerea asupra scopului vizitei. Ai o pronunie excelent, sir, l lud lady Astair n aceeai limb, articulnd rspicat fiecare sunet. Sper c fiorosul nostru Timothy... Timofei nu te-a speriat prea tare? Ca s fiu sincer, chiar i eu m tem de el, dar la direcie vin adesea oficialiti, i atunci Timofei este pur i simplu de nenlocuit, este mai bun dect un lacheu englez. Dar ia loc, tinere. Mai bine acolo, n fotoliu, e mai comod. Aadar, lucrezi la poliia judiciar? Trebuie s fie o ocupaie foarte interesant. i cu ce se ocup tatl dumitale? Tatl meu a murit. Regret nespus, sir. i mama? i ea a murit, mormi Fandorin, nemulumit de ntorstura pe care o luase conversaia. Bietul biat. tiu cum e s fii singur. Eu de patruzeci de ani ajut asemenea biei nefericii s se vindece de singurtate i s-i afle calea. S-i afle calea, milady? ntreb nu tocmai dumirit Fandorin. O da, rosti nsufleindu-se lady Astair, ajuns nendoielnic pe propriul teren. A-i gsi calea este esenial n viaa oricrui om. Sunt profund ncredinat c fiecare om este nzestrat cu un talent irepetabil, c n fiecare om a fost sdit smna harului divin. Tragedia omenirii const n aceea c nu tim i nici nu sperm s descoperim i s cultivm acest har n copil. La noi geniul este o raritate, chiar o minune, dar ce este acela un geniu? Este doar un om norocos. Soarta i s-a ornduit n aa fel, nct nsei condiiile n care a trit l-au mpins spre alegerea just a cii. Un exemplu clasic este Mozart. S-a nscut n familia unui muzician i a nimerit de la fraged vrst ntr-un mediu care i-a hrnit perfect talentul cu care l-a nzestrat natura. Iar

68

acum imagineaz-i, drag domnule, c Wolfgang Amadeus s-ar fi nscut n familia unui ran. Ar fi ieit din el un cioban necioplit, care ar fi distrat vacile cu cntul lui vrjit din fluier. Dac s-ar fi nscut n familia unui soldoi, din el ar fi ieit un ofier incapabil, care ns ar fi adorat marurile militare. O, crede-m, tinere, fiecare copil, dar fiecare, fr excepie, ascunde n el o comoar, ns pentru a ajunge la ea trebuie s tii s sapi! Exist un scriitor nord-american foarte drgu, pe numele lui Mark Twain. I-am sugerat ideea unei povestiri n care oamenii s fie apreciai nu potrivit statutului lor social actual, ci potrivit potenialului, talentului cu care i-a nzestrat natura. Abia atunci se va vedea c un croitor obscur, care nici mcar nu a fcut armata, este cel mai mare comandant de oti al tuturor timpurilor, i cel mai faimos pictor n-a inut niciodat o pensul n mn, pentru c toat viaa a fost cizmar. Sistemul meu de educaie este n aa fel gndit, nct marele conductor de oti s ajung obligatoriu ntr-o slujb militar, iar marele pictor s aib la timpul potrivit acces la culori. Pedagogii mei cerceteaz scrupulos i cu rbdare alctuirea sufleteasc a fiecrui elev, cutnd n el scnteia divin, i n nou cazuri din zece o gsesc! Aha, deci ea nu exist totui n toi! exclam Fandorin, ridicnd triumftor un deget. Exist n toi, drag tinere, n absolut toi, doar c noi, pedagogii, nu suntem ndeajuns de dibaci. Sau copilul este nzestrat cu un talent care nu-i afl utilitatea n lumea de azi. Este posibil ca un asemenea om s fi fost necesar n comuna primitiv, sau poate geniul lui i-ar putea gsi recunoaterea ntr-un viitor ndeprtat ntr-un domeniu pe care noi astzi nici nu ni-l putem imagina. Bun, despre viitor nu m pot pronuna, ncepu Fandorin s dezbat subiectul, entuziasmat fr s vrea. Dar privitor la comuna primitiv nu mi-e prea clar. Ce anume talente avei n vedere? Nu tiu nici eu, biete drag, zmbi dezarmat lady Astair. Dar s presupunem c avea harul de a ghici unde este ap sub pmnt. Sau darul de a adulmeca o fiar din pdure. Sau, poate, capacitatea de a face diferena ntre rdcinile comestibile i cele necomestibile. De un singur lucru sunt sigur: n acele vremuri ndeprtate, aceti oameni erau adevratele genii, iar dac mister Darwin sau Herr Schopenhauer s-ar fi nscut ntr-o peter, ar fi fost tratai de prostnaci n tribul lor. Dac tot a venit vorba de asta, copiii care n prezent sunt considerai napoiai mintal sunt i ei nzestrai cu har. Nu este vorba, firete, de talente de natur

69

raional, dar sunt la fel de preioase. La mine, n Sheffield, exist un astairnat special pentru cei pe care pedagogia tradiional i respinge. Doamne, ce miracole de geniu scot la iveal aceti bieei! Am acolo un copil care la cei treisprezece ani ai lui abia a nvat s vorbeasc, dar care vindec orice migren prin simpla atingere a capului cu palma. Un altul, care este cu desvrire mut, i poate ine respiraia patru minute i jumtate. Un al treilea nclzete cu privirea un pahar cu ap, i poi nchipui aa ceva? Incredibil! Dar de ce numai biei? De ce nu i fetie? Lady Astair oft, desfcndu-i braele: Ai dreptate, prietene. Ar trebui, firete, s lucrm i cu fetie. Dar experiena mi spune c talentele ascunse n natura feminin au adesea un specific pe care morala societii moderne nu este nc pregtit s l accepte aa cum trebuie. Trim n secolul brbailor i trebuie s lum asta n considerare. ntr-o societate n care brbaii sunt cei care conduc, o femeie excepional, o femeie talentat strnete suspiciuni i ostilitate. N-a dori ca protejatele mele s se simt nefericite. i totui cum funcioneaz sistemul dumneavoastr? n ce fel are loc sortarea, ca s zic aa, a copiilor? ntreb Fandorin animat de cel mai viu interes. Te intereseaz cu adevrat? ntreb bucuroas baroneasa. S mergem n corpul principal al cldirii, vei vedea cu propriii ochi. i baroneasa sri de pe scaun cu o sprinteneal uimitoare pentru vrsta ei, gata s-l conduc i s-i arate. Fandorin se nclin, i milady l conduse pe tnr, trecnd prin coridor, apoi prin galeria aceea lung, spre corpul principal al cldirii. Pe drum i povesti: Aezmntul de fa este foarte nou, s-a deschis doar de trei sptmni i activitatea este abia la nceput. Oamenii mei au adunat de prin orfelinate i direct din strad o sut douzeci de biei orfani cu vrste ntre patru i doisprezece ani. Dac sunt mai vrstnici, e greu s mai faci ceva cu ei, personalitatea li s-a format deja. Pentru nceput bieii sunt mprii n grupe de vrst, i fiecare grup are propriul profesor spe cializat pentru vrsta respectiv. Principala sarcin a profesorului este s supravegheze copiii i s le dea treptat diferite teme simple. Aceste teme sunt un fel de jocuri, dar cu ajutorul lor poi cu uurin afla tendina general de dezvoltare a caracterului. n prima etap trebuie aflat unde anume slluiete harul n acel

70

copil n trup, n minte sau n intuiie. Copiii sunt apoi mprii n grupe, de ast-dat nu pe criteriul vrstei, ci pe al profilului: raionaliti, artiti, meseriai, lideri, sportivi i aa mai departe. Treptat, profilul se ngusteaz tot mai mult, iar bieii mai vrstnici se pregtesc adesea individual. Lucrez de patruzeci de ani cu copiii, i nici nu-i poi nchipui ct de multe au realizat protejaii mei, i n domeniile cele mai diverse. Este un proiect grandios, milady! se entuziasm Erast Petrovici. Dar unde poi afla atia experi pedagogi? mi pltesc foarte bine profesorii, pentru c

pedagogia este cea mai important dintre tiine, declar baroneasa cu profund convingere. i n plus,

muli dintre fotii mei protejai i exprim dorina de a rmne educatori n astairnate. Este firesc, doar astairnatul este singura familie pe care au cunoscut-o. Cei doi intrar ntr-o sal spaioas de recreaie, spre care ddeau uile ctorva clase. Unde s te duc? se ntreb pe gnduri lady Astair. S mergem la ora de fizic. Tocmai prezint o lecie demonstrativ doctor Blank, un excepional absolvent al astairnatului din Zrich, fizician de geniu. L-am ademenit la Moscova dup ce iam pus la punct un laborator pentru experiene n domeniul electricitii. i, dac tot e aici, trebuie s le arate copiilor tot felul de trucuri din sfera fizicii, s le trezeasc interesul pentru aceast tiin. Baroneasa btu la una din ui i cei doi arun car o privire n clas. n bnci edeau vreo cincisprezece biei n uniforme albastre, cu litera A brodat cu fir de aur pe guler. Priveau toi cu rsuflarea tiat cum un domn tnr, cu favorii uriai, mbrcat ntr-o redingot destul de nengrijit i o cma nu tocmai curat, nvrtea un fel de roat de sticl care scuipa scntei albastre. Ich bin sehr beschftigt, miladyl strig mnios doctor Blank. Spter, spter!9 i, trecnd la o rus stricat, se adres apoi copiilor: Zi acum, domnii mei, vede mic curcubeu adevrat! Ze cheam Blank Regenbogen, Curcubeul lui Blank. Eu nscocit la el cnd tiner a fost ca voi.

Sunt foarte ocupat, milady! Mai trziu, mai trziu! (germ.). (N. tr.)
9

71

Brusc, un mic curcubeu n apte culori, de o neobinuit strlucire, porni dinspre roata aceea ciudat spre masa ticsit cu toate instalaiile fizice posibile, i bieii izbucnir n strigte de entuziasm. E uor icnit, dar e un geniu veritabil, i opti lady Astair lui Fandorin. n clipa aceea, din clasa vecin rzbtu un ipt puternic de copil. Doamne! exclam milady, ducndu-i mna la inim. Asta-i din sala de gimnastic! S dm fuga acolo! Lady Astair o lu la goan pe coridor, Fan dorin dup ea. Se npustir mpreun ntr-o sal goal, luminat, ale crei duumele erau acoperite aproape n ntregime cu saltele din piele, iar de-a lungul pereilor erau rnduite echipamente sportive dintre cele mai diverse: spaliere, inele, frnghii groase, trambuline. Floretele i mtile de scrim se nvecinau cu mnuile de box i halterele. Un grup de bieandri de vreo apte-opt aniori se ngrmdise n jurul uneia dintre saltele. Dnd la o parte copiii, Erast Petrovici vzu un bieel chircit de durere, deasupra cruia sttea aplecat un tnr de vreo treizeci de ani, n tricou de gimnastic. Avea bucle de un rou-flacr, ochi verzi i o fa, spuzit de pistrui, care arta o fire voluntar. Hai, hai drguule, vorbi el rusete cu uor accent strin. Arat-mi piciorul, nu-i fie fric. N-o s te doar. Fii brbat, rabd. Fell from the rings, m'lady, i explic el baronesei. Weak hands. I am afraid the ankle is broken. Would you please tell M. Iziumoff?10 Milady ncuviin din cap n tcere i, trgndu-l dup ea pe Erast Petrovici, iei repede din sal. M duc dup mister Iziumov, medicul nostru, l inform ea, vorbind precipitat. Asemenea accidente se produc adesea, asta e, bieii tot biei... Acela este Gerald Cunningham, mna mea dreapt. Absolvent al astairnatului londonez. Pedagog strlucit. Conduce ntreaga filial rus. n doar jumtate de an i-a nsuit limba voastr dificil, ceea ce eu nu reuesc nicicum. Toamna trecut, Gerald a inaugurat un astairnat la Petersburg,

A czut de la inele, milady. Are minile slabe. M tem c i-a fracturat glezna. Spunei-i, v rog, domnului Iziumov (eng.). (N. tr.)
10

72

acum lucreaz aici temporar, ne ajut s punem treburile pe picioare. Fr el sunt ca fr mini. La ua cu inscripia Doctor ea se opri. S-mi fie cu iertare, sir, dar trebuie s ntrerupem conversaia. Continum alt dat, bine? Vino mine s terminm discuia. Parc venisei la mine ntr-o problem, nu? Nimic important, milady, spuse Fandorin, mbujornduse. De fapt... voi veni alt dat. V urez succes n nobila dumneavoastr misiune. Se nclin stngaci i iei grbit afar. Erast Petrovici era foarte ruinat. *** Ei, cum e, ai prins criminala-n flagrant? l ntmpin cu veselie eful pe foarte ruinatul Fandorin, ridicndu-i fruntea aplecat asupra unor diagrame complicate. n cabinet storurile erau trase, iar lampa de pe mas era aprins, pentru c afar ncepuse deja s se ntunece. Las-m s ghicesc. Despre mister Kokorin milady n-a auzit n viaa ei, despre miss Bejekaia nici att, iar vestea despre testamentul sinucigaului a zguduit-o profund. Aa-i? Erast Petrovici oft doar. Am ntlnit-o pe aceast lady la Petersburg. Cererea ei de a desfura activiti pedagogice n Rusia a fost analizat la noi, la Secia a treia. i-a povestit despre debilii geniali? Bun, s trecem la treab. Ia loc la mas, l pofti el. Avem n fa o noapte captivant. Erast Petrovici simi n piept o gdiltur de agitaie plcut era senzaia pe care i-o producea ndeobte comunicarea cu domnul consilier de stat. inta dumitale este Zurov. L-ai vzut deja, i-ai format ct de ct o idee despre el. La conte se ajunge cu uurin, nu ai nevoie de recomandri. ine acas ceva n genul unui tripou, nici mcar nu e mascat ca lumea. Tonul l dau hu sarii i ofierii din gard, dar se vntur pe-acolo i tot soiul de lepdturi. O cas la fel a inut Zurov la Piter, iar dup o descindere a poliiei s-a mutat la Moscova. Este un domn libertin, la regimentul lui figureaz deja de trei ani n permisie nelimitat. i prezint misiunea. ncearc s te apropii pe neobservate ct mai mult de el, s-i studiezi anturajul. Te pomeneti c se arat pe-acolo i ochi-albi, cunotina dumitale. Dar fr iniiative personale, un om ca dumneata nu se poate descurca de unul singur cu un

73

individ ca el. De fapt, nici nu cred c-l vei ntlni acolo... Nu exclud posibilitatea ca nsui contele s fie interesat de persoana dumitale doar v-ai ntlnit la Bejekaia, care n mod cert nu-i este indiferent. Acioneaz n funcie de mprejurri. Vezi numai s nu ntreci msura. Cu domnul acesta nu-i de glumit. Trieaz, sau, cum se spune n cercul lui, el face norocul, iar dac e prins cu ocaua mic, tot el face scandal. Are la activ vreo zece dueluri, i nc nu se tie despre toate. Dar i poate crpa easta i fr duel. n '72 de pild, la iarmarocul de la Nijgorod s-a certat la cri cu un negustor, Sviciov l chema, i i-a dat brnci brbosului pe fereastr. De la primul etaj. Negustorul s-a rnit, o lun a zcut fr limb, nu putea dect s mormie. Iar contele n-a pit nimic, s-a descurcat. Are rude influente n sferele nalte. Ce-s astea? ntreb Ivan Franevici ca de obicei, fr nici o legtur cu tema, punnd pe mas un pachet de cri de joc. Cri de joc, rspunse uimit Fandorin. Joci? Absolut deloc. Tata mi-a interzis s pun mna pe ele, spunea c a jucat el destul i pentru el, i pentru mine, i pentru nc trei generaii de Fandorini de-aici nainte. Pcat, spuse cu ngrijorare Brilling. Fr asta n-ai ce face la conte. Bun, ia o hrtie i scrie... Un sfert de or mai trziu, Erast Petrovici putea deja s deosebeasc fr gre culorile i tia care carte-i mai mare i care-i mai mic, numai la cele cu poz se mai ncurca uita mereu care-i mai mare, dama sau valetul. Nici o speran, rezum eful. Oricum, la conte nu se joac preferans sau alte jocuri mai inteligente. Acolo este la mare pre primitivismul de cea mai joas spe, pentru ca totul s se petreac rapid i s se ctige bani ct mai muli. Agenii raporteaz c Zurov prefer jocul de stos, dar i acela simplificat. i voi explica regulile. Cel care mparte crile se numete bancher. Cellalt juctor se cheam pontator. i unul, i cellalt primesc cte un pachet de cri. Pontatorul trage din pachetul lui o carte s zicem, un nouar. i o pune cu reversul n sus. Reversul este modelul de pe dosul crii de joc? inu s i se precizeze Fandorin. Da. Acum, pontatorul pune o miz s zicem, zece ruble. Bancherul ncepe s in banca: pune n dreapta, cu faa n sus, prima carte de deasupra din pachetul lui (cartea asta se numete fruntea), pe urmtoarea n stnga (cartea asta se numete carte de vise).

74

Fruntea dr., de vise st., nota srguincios Erast Petrovici n blocnotes. Acum, pontatorul i ntoarce nouarul. Dac fruntea este tot un nouar, indiferent de culoare, bancherul ia miza. Asta se cheam s omori nouarul. n acest caz banca, adic suma pe care se joac, crete. Dac nouarul este carte de vise, adic a doua carte, a ctigat pontatorul i se spune c a gbjit nouarul. i dac nici una dintre cele dou cri nu e nouar? Dac n prima pereche de cri nu a fost un nouar, bancherul ia urmtoarea pereche de cri. i tot aa, pn nimerete un nouar. Asta-i tot jocul. E ct se poate de simplu, dar riti s pierzi n prostie, mai ales dac eti pontator i dublezi ntruna miza. Aa c fii atent, Fandorin: dumneata trebuie s joci numai ca bancher. E simplu: arunci o carte la dreapta, una la stnga; carte la dreapta, carte la stnga i tot aa. Bancherul nu pierde mai mult dect prima miz. S nu te aezi pe locul pontatorului, iar dac locurile sunt trase la sori i locul acela i cade ie, fixeaz o miz mic. La stos nu poi merge mai mult de cinci runde, dup care tot restul bncii i revine bancherului. Vei primi imediat de la casierie dou sute de ruble pentru cazul n care pierzi. Dou sute n cap? icni Fandorin. Nu dou sute n cap, ci doar dou sute. ncearc s faci n aa fel nct s-i ajung suma asta ct ine noaptea. Iar dac pierzi rapid, nu e absolut obligatoriu s pleci imediat, mai poi rmne i sta la palavre o vreme. Dar fr s trezeti bnuieli, clar? Vei juca n fiecare sear, pn vei ajunge la un rezultat. Iar dac se va dovedi c Zurov nu este implicat va fi i acesta un rezultat. O versiune mai puin. Erast Petrovici i mica buzele, privind n fiuic. Cup sunt inimioarele roii? Da. Uneori li se mai zice i coeurs. Coboar la croitorie. i s-a pregtit pe msura ta un schimb de haine, iar pn mine la prnz ai gata o ntreag garderob pentru orice ocazie posibil. Mar, mar, Fandorin, am i fr dumneata o mulime de treburi. Imediat ce pleci de la Zurov, te nfiinezi aici. La orice or. nnoptez la departament. i Brilling i vr nasul n hroagele lui.

75

CAPITOLUL
n

AL OPTULEA,

care iese inoportun din pachetul de cri valetul de pic

n salonul mbcsit de fum de igar se juca la ase msue de joc verzi, fie n grupuri compacte de cte patru juctori, fie doar de cte doi. Lng fiecare dintre msue se nghesuiau pri vitori: puini unde miza era mic, mai muli unde spiel-ul o lua n sus. La conte nu se serveau vin i gustri, amatorii puteau merge n camera de oaspei ca s trimit lacheul la birt, dar acesta era trimis numai dup ampanie, cnd se ntmpla s dea vreun mare noroc peste cte un juctor. Rzbteau de pretutindeni exclamaii scurte, de neneles pentru un nejuctor. Je coupe! Je passe! Runda a doua! Retournez la cartel i totui, domnilor, s-a tras! Am omort asul! i aa mai departe. Cei mai muli erau adunai lng o msu la care se juca pe miz mare, unu contra unu. inea banca amfitrionul nsui, iar pontator era un tnr domn asudat, mbrcat ntr-o redingo t teribil de strmt. Se pare c pontatorul nu avea noroc i muca buzele, se nfierbntase, contele ns era calmul personificat, doar zmbea mieros pe sub mustile negre, nvluindu-se n fumul unui ciubuc turcesc arcuit. Degetele puternice, ngrijite, mpodobite cu inele strlucitoare, aruncau cu ndemnare crile una la dreapta, una la stnga. Printre privitori, inndu-se modest ceva mai la o parte, se afla un tnr cu pr negru i rumen la fa, a crui fizionomie nu corespundea ctui de puin cu aceea a unui juctor. Un ob servator experimentat sesiza pe loc c tnrul este de familie bun, c particip pentru ntia oar la un joc de stos i c nu se simte n largul lui aici. n cteva rnduri, nite domni uni cu toate alifiile, cu pr dat cu briantin i pieptnat cu crare, i propuser s ntoarc o carte, dar se dezumflar tnrul nu punea mai mult de cinci ruble i era clar c nu dorea s se arunce. Gromov, fost cartofor notoriu, cunoscut de de toi juctorii de cri din Moscova, chiar i ntinse tnrului o nad pierdu anume o sut de ruble n folosul acestuia, dar i pierdu banii de poman. Ochii tnrului rumen nu scprar i minile

76

nu prinser a-i tremura. Aveau de-a face cu un client deloc promitor, un autentic ratat. i n tot acest timp, Fandorin (cci, se-nelege, despre el este vorba) credea c se strecoar prin salon ca o umbr nevzut, fr s atrag n nici un fel atenia asupra persoanei sale. Ce-i drept, pn acum nu se prea strecurase. La un moment dat, vzuse cum un domn cu aspect foarte respectabil i nsuise pe furi de pe mas o moned de aur de jumtate de imperial, retrgndu-se apoi foarte demn ntr-un ungher. Doi ofierai, optind destul de tare ct s fie auzii, se certau pe coridor, dar Erast Petrovici nu pricepu o iot din conversaia lor: un locotenent de dragoni l ncredina cu nflcrare pe cellalt c el nu-i te miri ce acolo, o caracud, i n-o s-i joace arapul la cri cu prietenii, n vreme ce husarul l nvinovea de o anume neltorie. Fandorin fcea ce fcea i tot ajungea n preajma lui Zurov, care, evident, se simea n aceast societate ca petele n ap, i nu ca orice pete, ci ca petele cel mare. Un singur cuvnt de-al lui era de-ajuns pentru a nbui n fa un scandal pe cale s izbucneasc; la un moment dat, la un singur semn al gazdei, doi zdrahoni de lachei l apucaser de subsuori pe un scandalagiu care nu avea de gnd s se potoleasc i l scoseser din salon n doi timpi i trei micri. Hotrt lucru, contele nu-l recunoscuse pe Erast Petrovici, dei n cteva rnduri Fandorin prinsese asupr-i privirea rapid i ostil a acestuia. Runda a cincea, domnul meu, anun Zurov i, nu se tie de ce, acest anun l tulbur peste msur pe pontator. ndoi raa! exclam el cu voce tremurat i ndoi dou coluri ale crii lui. Un murmur veni dinspre spectatori, iar tnrul cel asudat, ndeprtndu-i de pe frunte o uvi de pr, arunc pe mas un teanc de hrtiue multicolore. Ce nseamn ra? l ntreb sfios, cu jumtate de gur, Erast Petrovici pe un btrnel cu nasul rou, care i se pru lui cel mai inofensiv. Asta nseamn s creti potul de patru ori, i rspunse ndatoritor vecinul. Domnia sa dorete s-i ia pe de-a-ntregul revana n ultima rund. Contele slobozi nepstor un norior de fum i ntoarse n dreapta o rig, iar n stnga un esar. Pontatorul prezent un as de cup. Zurov cltin din cap i puse rapid un as negru la dreapta i o rig roie la stnga. Fandorin prinse oapta entuziasmat a cuiva: Lovitur de maestru!

77

nfiarea domnului asudat era demn de mil. El urmri cu privirea vraful de bancnote care se muta sub cotul contelui i ntreb pierit: Nu v-ar aranja s continum pe datorie? Nu m-ar aranja, rspunse alene Zurov. Cine mai dorete, domnilor? Pe neateptate, privirea i se opri asupra lui Erast Petrovici. Nu cumva ne-am mai ntlnit? ntreb amfitrionul cu un zmbet neplcut. Domnul Fedorin, dac nu m nel? Fandorin, l corect Erast Petrovici, roind violent. Pardon. Ce te tot holbezi? N-ai venit la teatru. Odat ce-ai venit, joac. F-mi plcerea, zise contele, artnd spre scaunul care se eliberase. S alegi dumneata pachetele de cri, i fi n ureche bunul btrnel. Erast Petrovici lu loc i, urmnd instruciunile, spuse ct se poate de hotrt: Dar s-mi permitei, luminia voastr, s in eu banca. Ca un privilegiu acordat unui novice. i a prefera pachetele... uitai, acesta i acesta. i lu de pe tava cu pachetele de cri nedesfcute dou din cele aflate la baz. Zurov zmbi nc mai puin plcut. Fie, domnule novice, condiiile i sunt acceptate, dar ncheiem o nelegere: dac sparg banca, s n-o iei la goan. mi dai i mie dreptul s in banca dup asta. Bun, care-i potul? Fandorin se nmuie de tot, hotrrea l prsi la fel de neateptat precum l vizitase. O sut de ruble? ntreb el timid. Glumeti? Aici nu-i tractir. Bine, trei sute. i Erast Petrovici i depuse pe msu toi banii, inclusiv suta ctigat ceva mai devreme. Le jeu n'en vaut pas la chandelle, 11 zise contele, ridicnd din umeri. Dar, m rog, pentru deschidere, merge. Scoase din pachetul su o carte, arunc ne glijent pe ea trei hrtii de cte o sut: Merg pe toat suma. Fruntea la dreapta, i aminti Erast Petrovici i puse cu grij la dreapta o dam cu inimioare roii, iar la stnga un apte de pic.
11

Mai mare daraua dect ocaua (expr. fr.). (N.


78

tr.)

Ippolit Aleksandrovici ntoarse cu dou degete cartea sa i se crisp uor. Era o dam de tob. Ia te uit la el, novicele, spuse cineva cu un fluierat. tiu c a fost iste cnd a tras dama asta. Fandorin amestec stngaci crile. Pe tot potul, spuse batjocoritor contele, punnd pe mas ase bancnote. Ha, nu caui pe dracu', nu ctigi. Cum se cheam cartea pe care o pui n stnga? se chinuia Erast Petrovici s-i aminteasc. Asta-i fruntea, i a doua... la naiba. Ce jenant. Dac-l ntreab? Ar fi total nelalocul lui s arunce o privire n blocnotes. Bravo! prinser s vocifereze spectatorii. Conte, c'est un jeu intressant, nu gseti? Erast Petrovici vzu c iari ctigase. Facei-mi plcerea i nu v mai franuzii! Ce-i obiceiul sta idiot, zu aa, s bagi la jumtatea frazei ruseti una franuzeasc, se rsti Zurov, cercetndu-l iritat cu privirea pe cel care vorbise, mcar c i el le ntorcea pe franuzete. Hai, Fandorin, mparte crile, mparte-le. Cartea nu-i cal s te-apuce dimineaa clare pe ea. Joc pe tot potul. La dreapta un valet, sta-i fruntea, la stn ga un optar, sta-i... Ippolit Aleksandrovici ntoarse un decar. Fandorin i omor decarul n runda a patra. Masa era de-acum mpresurat de privitori, iar succesul lui Erast Petrovici era apreciat dup merit. Fandorin, Fandorin, mormi Ippolit Aleksandrovici cu gndul aiurea, btnd darabana pe pachetul de cri. Extrase n sfrit o carte i numr dou mii patru sute de ruble. Un ase de pic sttea pe poziia frunte nc de la prima rund. Dar ce nume de familie mai e i sta! ex clam contele turbnd de furie. Fandorin! E grecesc? Fandoraki, Fandoropulo! De ce grecesc? ntreb ofensat Erast Petro vici, n amintirea cruia erau nc vii zeflemelile unor pulamale de colegi din liceu asupra acestui vechi nume de familie (porecla din liceu a lui Erast Petrovici fusese Funduk). Familia noastr, conte, este la fel de ruseasc precum a domniei voastre. Fandorinii au slujit la curte nc pe vremea arului Aleksei Mihailovici. Sigur, chiar aa, prinse via btrnelul de mai nainte, cel cu nasul rou, care fusese binevoitor cu Erast Petrovici. Pe

79

vremea Ecaterinei cea Mare a existat un anume Fandorin, a lsat nite nsemnri dintre cele mai interesante. nsemnare, nsemnare, azi norocul nu m are, rim posac Zurov, alctuind din bancnote o veritabil colin. Pe toat banca! ntoarce cartea, dracu' s te ia! Le dernier coup, messieursl se auzi din mulime. Priveau toi cu aviditate cele dou grmezi de bancnote mototolite, egale ca nlime: una n faa bancherului, cealalt n faa pontatorului. n tcerea deplin, Fandorin deschise dou pachete noi de cri de joc, gndindu-se la unul i acelai lucru: n stnga carte de tob? Tob de carte? n dreapta as, n stnga, tot as. Zurov avea rig. n dreapta dam. n stnga decar. n dreapta valet, n stnga dam (care-i totui mai mare, valetul sau dama?). n dreapta eptar, n stnga esar. Nu-mi mai sforii n ceaf! strig furios contele i toi se deprtar de el. n dreapta optar, n stnga nouar. n dreapta rig, n stnga decar. Rig! Toi n jur vuiau i hohoteau. Ippolit Aleksandrovici edea pe loc, nmrmurit. Carte de vise! i aminti Erast Petrovici i zmbi bucuros. Cartea din stnga se cheam cartea de vise. Ciudat denumire. Zurov se nclin brusc peste mas i-l trase pe Fandorin de buze cu degete de oel, alungindu-i-le n form de tubule. S nu-ndrzneti s fii ironic! M-ai stors de-un purcoi de bani, aa c ai buna cretere i te poart civilizat! uier contele furios, aproape lipit de el. Ochii lui invadai de snge erau nfricotori. n secunda urmtoare l mpunse pe Fandorin n brbie, se ls pe speteaza scaunului i i puse minile pe piept. Conte, asta-i deja prea mult! exclam unul din ofieri. mi pare c nu dau bir cu fugiii, spuse printre dini Zurov, fr s-i dezlipeasc privirea de la chipul lui Fandorin. Dac cineva se simte lezat, sunt gata s-i dau satisfacie. Se nstpni o linite cu adevrat mormntal. Lui Erast Petrovici i vuiau ngrozitor urechile i de un singur lucru se temea acum s nu se arate la. De fapt se mai temea i c vocea i va tremura, trdndu-l. Suntei un ticlos lipsit de onoare. Pur i simplu nu vrei s pltii, spuse Fandorin vocea i tremur totui, dar i era deja totuna. V provoc la duel.

80

O faci pe eroul n faa publicului? spuse Zurov cu buzele crispate. Vedem noi cum o s-mi dansezi n ctarea armei. Cu douzeci de pai distan ntre bariere. Tragem fiecare cnd i se nzare, dar apoi ne ducem obligatoriu fiecare la bariera lui. Ce zici, nu te ia groaza? M ia, i zise Erast Petrovici. Ahtrev spunea c Zurov nu fruntea, ci un pitac poate nimeri de la douzeci de pai. Sau, n cel mai ru caz, un stomac. Fandorin se nfior. n viaa lui nu inuse un pistol de duel n mn. Odat, Ksaveri Feofilaktovici l dusese la sala de tir a poliiei s trag cu un Colt, dar asta-i cu totul altceva. Contele l va ucide, i-l va ucide pentru o nimica toat. i lucreaz curat, n-o s i se poat reproa nimic. E plin de martori n jur. O ceart la masa de joc. Caz curent. Contele o s-mi ad o lun la arest i o s ias, are rude influente, pe cnd Erast Petrovici nu are pe nimeni. i-o s mi-l aeze pe registratorul de colegiu ntr-un sicriu de scnduri, i-o s mi-l vre-n pmnt, i nimeni n-o s-i vin la nmormntare. Poate doar Gruin, a, da, i Agrafena Kondratievna. Iar Lizanka va citi despre asta n ziar i va gndi n treact: pcat, era un poliist att de delicat i att de tnr! Ba nu, nu va citi, precis Emma nu-i d ziare. Iar eful va spune desigur: am avut ncredere n el, idiotul, i el s-a lsat prins n curs ca un cel. A vrut s se dueleze, s-i gdile ambiiile aristocratice. Ba o s i scuipe n urma mea. De ce taci? ntreb Zurov cu un zmbet feroce. Sau te-ai rzgndit? Lui Erast Petrovici i rsri ns n minte o idee salvatoare. Doar nu urmau s se-mpute chiar acum, ci cel mai devreme mine diminea. Firete, ar fi josnic i nedemn s dea fuga s se plng efului. Dar Ivan Franevici i spuse se c la cazul lui Zurov lucreaz i ali ageni. Este chiar foarte posibil ca i aici, n acest salon, s se afle vreun om de-al efului. Putea primi provocarea aa, ca s nu-i pteze onoarea, iar dac mine, bunoar, va nvli de cu zori aici poliia i l va aresta pe contele Zurov pentru deinere de tripou, nu Fandorin va fi vinovat. El nici mcar nu va ti asta Ivan Franevici va gsi i fr el cea mai bun soluie. Salvarea-i era, se poate spune aa, n buzunar, dar vocea lui Erast Petrovici cpt brusc o via de sine stttoare, independent de voina stpnului, i ncepu s debiteze nite lucruri incredibile i, uimitor lucru, nu mai tremura: Nu m-am rzgndit. Dar de ce mine? Haidei s-o facem chiar acum. Dumneavoastr, conte, dup cum spune lumea,

81

exersai de diminea pn seara pe bnui de-un pitac i exact de la o distan de douzeci de pai? Zubov se congestion. Haidem deci s procedm altfel, dac nu v temei. Ca s vezi ce bine se nimerise povestea lui Ahtrev! Nici nu mai trebuia inventat altceva. Totul era gata inventat. S tragem la sori, continu el, i cel care iese la sori, se duce n curte i se mpuc. Fr nici un fel de bariere. n felul acesta i neplcerile ulterioare ar fi minime: asta e, ce vrei, a pierdut omul la cri i i-a tras un glonte-n east ceva obinuit. Iar domnii aici de fa i vor da cuvntul de onoare c totul va rmne secret. Aa este, domnii mei? Domnii ncepur s murmure, prerile lor erau mprite: unii i exprimar acordul ca onoarea s-i spun imediat cuvntul, n timp ce alii propuser ca sfada s fie dat uitrii i s se bea pentru mpcare. Un maior cu musti stufoase chiar exclam: Ei, dar tinerelul sta e de toat isprava! ceea ce spori elanul lui Erast Petrovici. Ce zicei, conte? exclam el cu impertinen disperat, scpnd definitiv hurile. Este oare mai uor s nimereti un pitac dect propria frunte? Sau v e team c v murdrii? Zurov tcea, privindu-l cu interes pe tinerelul cel nenfricat i artnd de parc ar fi chibzuit la ceva. Ei bine, mormi el ntr-un sfrit cu neobinuit stpnire de sine, accept condiiile. Jean! Un lacheu sprinten se apropie ntr-o clipit de el. Ippolit Aleksandrovici i spuse: Revolverul, un pachet de cri i o sticl de ampanie. i i mai opti ceva la ureche. n dou minute Jean reveni cu o tav. Se vzu nevoit s-i croiasc drum prin mulime, cci, hotrt lucru, n jurul acelei msue se adunaser toi oaspeii contelui. Zurov ls n jos cu o micare agil, fulgertoare, butoiaul revolverului Lefaucheux cu ase cartue, artnd astfel c toate sunt la locul lor. Iat pachetul de cri. Degetele lui rupser cu un prit agreabil nvelitoarea ndesat. Acum e rndul meu s ntorc, zise el i izbucni n rs, aflndu-se pesemne ntr-o excelent dispoziie sufleteasc. Regulile sunt simple: cel care trage primul o carte de culoare neagr, i sloboade un glonte-n east. De acord? Fandorin ncuviin n tcere din cap, nce pnd s neleag c va fi nelat, tras pe sfoar n chip monstruos i, ar putea s

82

spun, ucis, ba chiar mult mai sigur dect de la douzeci de pai. L-a jucat pe degete abilul Ippolit, l-a jucat definitiv! Cum s nu trag un asemenea cartofor de elit cartea care trebuie, i nc din propriul lui pachet de cri! Individul are negreit un ntreg depozit de cri msluite. ntre timp Zurov, nchinndu-se teatral, ntoarse cartea de deasupra. Era o dam de tob. Aceasta este Venus! spuse contele cu un zmbet insolent. Venic m salveaz. E rndul dumitale, Fandorin. Era umilitor s protesteze i s se trguiasc, iar s cear alt pachet era prea trziu. i era ruinos s trgneze. Erast Petrovici ntinse mna i ntoarse un valet de pic.

83

CAPITOLUL

AL NOULEA,

n care lui Fandorin i se deschid frumoase perspective n carier

Iar acesta este Momus-poznaul, l lmuri Ippolit i se ntinse cu desftare. Este totui cam trzior. Bei nite ampanie s prinzi curaj sau mergem direct n curte? Erast Petrovici edea acolo rou ca racul. Se sufoca de furie, dar nu pe conte, ci pe sine, pentru c se dovedise un idiot sadea. Un idiot ca el nici n-are de ce s mai triasc. O voi face chiar aici, mormi el mnios, hotrnd ca mcar s-i pricinuiasc ceva neplceri stpnului casei. Va terge duumelele dup aceea ndemnaticul dumneavoastr Jean. Ct despre ampanie, s-mi fie cu iertare, dar mi d dureri de cap. La fel de furios, strduindu-se s nu se gndeasc la nimic, Fandorin nfac revolverul greu, ridic cocoul i, dup o clip de ezitare (unde s trag?), i zise: mi-e totuna, i vr eava n gur, numr n gnd: trei, doi, unu i aps att de tare pe trgaci, nct eava i strivi dureros limba. Nu urm ns nici o mpuctur, doar un clnnit sec. Nenelegnd nimic, Erast Petrovici mai aps o dat alt clnnit, de data asta ns metalul scrni dezagreabil pe un dinte. Ei gata, ajunge! spuse Zurov, i lu revolverul i l btu pe umr. Eti un tnr de isprav! i ai fcut-o brbtete, fr istericale. Stranic e noua noastr generaie, suntei de acord, domnilor? Jean, toarn ampania, domnul Fandorin i cu mine vom ciocni pentru bruderschaft.12 Erast Petrovici, prad unei ciudate abulii, l ascult supus: bu ncet udeala spumoas pn la fund, se srut moale cu contele, care i porunci ca de acum nainte s-i spun pe nume, Ippolit. Toi cei din jur vociferau i rdeau, dar vocile lor ajungeau nfundat la urechile lui Fandorin. Din pricina ampaniei simea nepturi n nas i n ochi i se iviser lacrimi.

Vechi obicei rusesc, potrivit cruia doi meseni beau pentru prietenie i din acel moment ncep s se tutuiasc (din germ. bruderschaft frie). (N. tr.)
12

84

Cum ziceai c e Jean? l ntreb contele rznd n hohote. A scos ntr-o clipit toate capsele. E ndemnatic, ia zi, Fandorin? ndemnatic, se nvoi apatic Erast Petrovici. Aa ziceam i eu. Cum te cheam? Erast. S mergem, Erastus din Rotterdam, s stm puin la mine n cabinet i s bem un coniac. M-am sturat de mutrele stora. Erasmus, l corect mainal Fandorin. Poftim? Nu Erastus, Erasmus. Scuze, n-am neles bine. S mergem, Erasmus. Fandorin se ridic supus i l urm pe stpnul casei. Traversar o anfilad ntunecoas i ptrunser ntr-o ncpere rotund, n care domnea o dezordine exemplar erau arunca te acolo de-a valma ciubuce i lulele, sticle goale, pe mas se lfiau nite pinteni de argint, iar ntr-un col zcea, nu se tie din ce pricin, o a englezeasc de toat frumuseea. De ce aceast ncpere purta numele de cabinet iat ceva ce Fandorin nu pricepea: nu zreai urm de carte, nici de unelte de scris. Grozav a, ce zici? se lud Zurov. Am ctigat-o ieri la un pariu. Turn n pahare butura brun-rocat dintr-o caraf pntecoas, se aez lng Erast Petrovici i i vorbi foarte serios, chiar cu mult simire: Tu s ieri un dobitoc ca mine pentru glu ma asta. Mi-e lehamite, Erasmus. Am lume mult-n jur, dar oameni nu. Am douzeci i opt de ani, Fandorin, i parc a avea aizeci. Mai cu seam dimineaa cnd m detept. Seara, noaptea, nc mai merge fac scandal, o fac pe ms criciul. Dar m dezgust asta. Pe vremuri n-aveam probleme, acum ns toate astea m dezgust tot mai mult. M crezi sau nu, dar adineauri, cnd trgeam la sori, mi-am zis aa, nitam-nisam: ce-ar fi s m mpuc de-adevratelea? i gndul sta devenise att de ispititor... Dar tu de ce taci ntruna? D-o ncolo de treab, Fandorin, nu fi suprat. mi doresc foarte mult s nu m ii de ru. Ce s fac ca s m ieri, zi, Erasmus? i n acel moment Erast Petrovici rosti cu voce strident, dar ct se poate de limpede: Vorbete-mi despre ea. Despre Bejekaia. Zurov i ddu la o parte de pe frunte o uvi nvolt de pr. A da, uitasem. Faci parte din tren.

85

Din ce? Eu aa-i spun. Amalia este o regin, nu-i aa, are nevoie de o tren o tren format din brbai. Cu ct e mai lung trena, cu att mai bine. Ascult aici o pova neleapt: scoatei-o din cap, cci te va pierde. Uit-o. Nu pot, rspunse cinstit Erast Petrovici. Eti nc un nc, Amalia te va trage negreit n vrtej, cum i-a tras deja pe muli alii. Poate c dup mine i s-au aprins clciele tocmai pentru c nu am vrut s-o urmez acolo. Nu am nevoie s-o fac, am vrtejul meu. Nu la fel de adnc precum al ei, dar n-are a face, mie-mi ajunge cu vrf i-ndesat. O iubeti? l ntreb verde-n fa Fandorin, profitnd de privilegiul omului ofensat. mi inspir team, spuse Ippolit, zmbind posomort. Mai mult dect dragoste. i, n fond, asta nici nu e dragoste. Ai ncercat vreodat s fumezi opium? Fandorin neg printr-o cltinare a capului. Dac ncerci o dat, toat viaa te va ispiti. Aa e i ea. Nu-i mai d drumul! i doar mi dau seama c m dispreuiete, c doi bani nu d pe mine, dar a vzut ea ceva n mine. Spre nefericirea mea! tii, m bucur c a plecat, slav Domnului. Uneori m gndeam s-o ucid, vrjitoarea. S-o sugrum cu propriile-mi mini, ca s nu m mai chinuie. Ea a simit prea bine asta. O, frioare, e o femeie deteapt! De-asta m i ndrgea se putea juca cu mine aa cum te joci cu focul: cnd l stingea, cnd l aa, dar fr s uite o clip c poate dezlnui un incendiu i c asta ar putea-o costa viaa. Altminteri, ce nevoie avea ea de mine? Erast Petrovici i zise cu invidie c un tnr chipe i necugetat cum era Ippolit putea fi chiar foarte bine ndrgit i fr dezlnuirea vreunui incendiu. Un tnr chipe ca el precis e asaltat de femei. Cum pic asemenea fericire pe cte unii? Ei, dar asemenea consideraiuni nu aveau legtur cu acest caz. Cine e, de unde e? Nu tiu. Nu-i prea place s vorbeasc despre propria persoan. tiu doar c a crescut undeva n strintate. n Elveia, pare-se, ntr-un pension. i unde e acum? ntreb Erast Petrovici, fr a miza de altfel pe un rspuns. Zurov ns ntrzia n chip vdit cu rspunsul, i Fandorin nghe tot pe dinuntru. Dar ce-i, i s-a lipit n aa hal de inim? se interes posac contele, i o grimas ostil i uri o clip trsturile frumoase i capricioase ale chipului.

86

Da! Mda, fluturaul care zboar spre lumnare i prlete oricum aripioarele... Ippolit scotoci pe mas printre pachete de cri de joc, batiste mototolite i facturi de la magazine. Unde dracu' e? A, da, mi-am adus aminte. Deschise o caset japonez lcuit, cu un fluture de sidef ncrustat pe capac. ine. Mi-a venit cu pota. Erast Petrovici apuc cu degete tremurnde plicul ngust, pe care era aternut cu un scris nclinat, impetuos: Luminiei sale contele Ippolit Zurov. Stradela Iakovo-Apostolski, cas particular. Judecnd dup tampila potei, scrisoarea fusese expediat pe 16 mai chiar n ziua n care dispruse Bejekaia! n plic gsi un rva scurt, nesemnat, n limba francez: Am fost nevoit s plec fr s-mi iau rmas-bun. Scrie-mi pe adresa: London, Gray Street, hotel Winter Queen, pentru mrs. Olsen. Atept. i s nu ndrzneti s m uii. Eu ns voi ndrzni, amenin cu aprindere Ippolit, dar se nmuie pe loc. n orice caz, voi ncerca... Ia-o, Erasmus. F ce vrei cu ea... Dar ncotro? Plec... spuse Fandorin, vrnd plicul n buzunar. Trebuie s m grbesc. Ehei, spuse contele, cltinnd comptimitor din cap. Dute, zboar spre flacr. E viaa ta, nu a mea. n curte, pe Erast Petrovici l ajunse n fug Jean, cu o legturic n mn. Uitai, domnu', v-ai uitat asta! Dar ce-i asta? ntreb Fandorin grbit, privindu-l nciudat. V arde-a glum, domnu'? E ctigul dumneavoastr. Luminia sa mi-a poruncit s v ajung numaidect din urm i s vi-l dau n mn. * * *

Erast Petrovici avu un vis bizar. Se fcea c st n banc, ntr-o sal de clas, la liceul din gubernia lui. Avea destul de des asemenea vise, de regul tulburtoare i dezagreabile, cum c este iari elev de liceu i o scald la tabl la ora de fizic sau de algebr. De data asta ns atmosfera din vis nu era doar trist, era de-a dreptul nfricotoare. n visul acesta nu era la tabl, ci n banc, iar n

87

jur erau aezai colegii de clas: Ivan Franevici, Ahtrev, un nu tiu ce tnr chipe cu frunte nalt i palid i cu ochi cprui impertineni (n vis, Erast Petrovici tia despre el c este Kokorin), dou liceene cu oruri albe de uniform i nc o persoan n banca din faa lui, cu spatele spre el. De cel ntors cu spatele spre el Fandorin se temea i ncerca s nu-l priveasc, n schimb i tot sucea gtul ca s le vad mai bine pe fete una smead, una blaie. Stteau n aceeai banc, i ineau minile delicate ncruciate cuminte n fa. Una era Amalia, cealalt Lizanka. Prima l ardea cu pri virea ochiorilor ei negri i scotea limba la el, cealalt n schimb zmbea sfielnic i i pleca genele mtsoase. n acel moment Erast Petrovici vzu c la tabl, n picioare, se afl lady Astair cu un beiga n mn, i totul se lmuri: era vorba de cea mai nou metod englezeasc de educaie, conform creia bieii i fetele nvau lalolalt. i era chiar foarte plcut. De parc i-ar fi ghicit gndurile, lady Astair zmbi cu amrciune i spuse: Nu e vorba de nvmnt mixt, este vorba de clasa mea de orfani. Suntei cu toii orfani, i eu trebuie s v art calea. Dar, daimi voie, milady, spuse cu uimire Fandorin, eu tiu totui cu precizie c Lizanka nu este orfan, este fiica unui consilier titular privat. Ah, my sweet boy, i se adres cu un zmbet nc mai trist milady. Este o victim inocent, ceea ce e totuna cu a fi orfan. Insul cel nfricotor care sttea n banca din fa se ntoarse lent i, privindu-l int cu ochii lui alburii, transpareni, opti: i eu, Azazel, sunt un orfan. i fcu apoi complice cu ochiul i, ntrecnd orice msur, vorbi cu vocea lui Ivan Franevici: i de aceea, tnrul meu prieten, va trebui s te ucid, fapt pe care l regret sincer... Ei, Fandorin, nu-mi sta ca buteanul. Fandorin! Fandorin! Cineva l scutura de umr pe Erast Petrovici, trezindu-l din chinuitorul comar. Trezete-te odat, e deja diminea! Fandorin tresri, i slt capul, i-l rsuci ncoace i ncolo. Se pare c adormise n cabinetul efului, somnul l doborse aezat chiar acolo, la mas. Prin draperiile date la o parte se revrsa pe fereastr lumina vesel a dimineii, iar alturi, n picioare, se nla Ivan Franevici, mbrcat, nu se tie de ce, n straie de trgove: apc cu cozoroc de pnz, caftan cu pliuri i cizme-armonic pline de noroi. Ce-i, ai aipit, n-ai mai avut putere s m-atepi? l ntreb eful voios. S-mi ieri straiele astea de bal mascat, a trebuit s

88

lipsesc o vreme noaptea asta ntr-o problem urgent. Dar spal-te odat, nu te mai holba aa la mine. Fuga, mar! n vreme ce mergea s se spele, Fandorin i aminti evenimentele nopii trecute, i aminti cum, fugind ca din puc din casa lui Ippolit, srise ntr-o trsur de pia cu un birjar aipit pe capr i i poruncise s-o in tot ntr-o goan pe Miasnikaia, att era de nerbdtor s-i vesteasc efului izbnda, dar nu-l gsise pe Brilling acolo. Erast Petrovici fcuse mai nti o treab care nu suferea amnare, apoi se aezase n cabinet s-l atepte, i nici nu bgase de seam cnd se prvlise n somn. Cnd se ntoarse n cabinet, l gsi pe Ivan Franevici cu hainele deja schimbate, purta acum un costum deschis la culoare i bea ceai cu lmie. Un al doilea pahar n suport de argint aburea vizavi de el, i pe o tav erau covrigei i chifle. S lum micul dejun, propuse eful, i-n acelai timp stm de vorb. Aventurile dumitale nocturne mi sunt pe de-a-ntregul cunoscute, dar a mai avea unele ntrebri. De unde v sunt cunoscute? ntreb Erast Petrovici posomorndu-se , cci savurase anticipat plcerea istorisirii sale din care, cinstit vorbind, inteniona s fac uitate unele detalii. Am avut agentul meu la Zurov. M-am ntors acum o or, dar mi-a fost mil s te trezesc. Am stat deci i am citit raportul lui. O lectur captivant, aa c nici mcar nu am apucat s m schimb. Btu cu palma nite coli de hrtie aternute cu un scris mrunt. E un agent iste, dar are un stil ngrozitor de nflorat. Are impresia c e nzestrat cu talent literar, n ziare semneaz cu pseudonimul Maximus Zorki13, viseaz la o carier de cenzor. Dar ascult, o s-i par interesant. Unde-i... A, da. Descrierea subiectului. Numele Erasmus von Dorn sau von Doren (transcriere dup auz). Vrsta nu mai mult de douzeci de ani. Portret verbal nlime: doi arini i opt versoci; constituie trupeasc: usciv; pr negru drept; barb i musti nu are i nici nu pare s se fi ras vreodat; ochi albastru deschis, aezai aproape, puin oblici la coluri; piele alb, curat; nas fin, drept; urechi lipite, nu prea mari, cu lobi mici. Semn particular: nu-i dispare din obraji rumeneala. Impresii personale: reprezentant tipic al tineretului nostru depravat i desfrnat, tineret de bani gata, cu excepionale nsuiri de duelgiu. Dup evenimentele relatate mai sus, s-a retras cu
13

Vigilent, perspicace (rus.). (N. tr.)


89

Juctorul n cabinetul acestuia din urm. Au discutat vreme de douzeci i dou de minute. Vorbeau cu voce mic i cu pauze. Din cauz de u nu s-a auzit aproape nimic, dar am desluit limpede cuvntul opium i nc ceva despre un foc. Am socotit necesar s pornesc n urmrirea lui von Doren, dar acesta, fr ndoial, m-a descoperit s-a ndeprtat foarte abil i a plecat cu o birj. Propun... M rog, mai departe nu-i interesant. eful l privi cu curiozitate pe Erast Petrovici. Deci, ce ai dezbtut acolo privitor la opium? Nu m mai perpeli, ard de nerbdare. Fandorin i expuse pe scurt miezul discuiei cu Ippolit i-i art scrisoarea. Brilling l ascult cu cea mai mare atenie, i mai puse cteva ntrebri clarificatoare i tcu o bucat de vreme, cu privirea aintit pe fereastr. Pauza se prelungi ceva vreme, aproape un minut. Erast Petrovici sttea cuminte, se temea s nu tulbure procesul de gndire al acestuia, dei avea i el de expus propriile consideraiuni. Sunt foarte mulumit de dumneata, Fandorin, gri eful, revenind la via. n primul rnd, este ct se poate de limpede c Zurov nu este implicat n crim i nu cunoate natura ocupaiei dumitale. Altfel i-ar fi dat adresa Amaliei? Asta ne scap de versiunea numrul trei. n al doilea rnd, ai avansat foarte mult n versiunea Bejekaia. Acum tim unde s-o cutm pe dama asta. Bravo. Intenionez s-i direcionez pe toi agenii care s-au eliberat, inclusiv pe dumneata, spre versiunea numrul patru, care mie mi se pare a fi versiunea principal. Brilling mpunse cu degetul spre tabl, unde erau scrise cu cret iniialele NO n al patrulea cercule. Cum asta? exclam impacientat Fandorin. Dar efule, dai-mi voie... Azi-noapte am reuit s intru pe o pist foarte promitoare, care duce la o anumit vil din mprejurimile Moscovei, l inform cu vdit satisfacie Ivan Franevici (se explicau astfel i cizmele nnmolite). Acolo se ntrunesc nite revoluionari, i nc unii extrem de periculoi. Se pare c un firicel duce i la Ahtrev. Trebuie s ne punem pe treab. n aciunea asta voi avea nevoie de toi oamenii. Ct despre versiunea Bejekaia, dup prerea mea, nu are viitor. n orice caz, nu-i nici o grab cu ea. Le tri mitem englezilor o cerere pe canale diplomatice, i rugm s o rein pe aceast miss Olsen pn la clarificarea cazului i cu asta basta. Este exact ceea ce nu trebuie s facem n nici un caz! strig Fandorin, i nc att de vehement, nct Ivan Franevici chiar rmase cu gura cscat.

90

i de ce, m rog? Chiar nu vedei cum se nlnuie totul aici? i Erast Petrovici porni s turuie rapid, de team s nu fie ntrerupt: Eu despre nihiliti nu tiu, s-ar putea s existe, neleg i importana unui asemenea caz, dar i ce spun eu are importan, i tot importan de stat! Privii, Ivan Franevici, ce tablou ni se nfieaz. Bejekaia s-a ascuns la Lon dra asta-i unu (Fandorin nici mcar nu observ c preluase maniera de exprimare a efului). Majordomul ei este englez, i nc unul foarte suspect, un individ ca el te taie fr s i se mite un muchi de pe fa. Asta-i doi. Ochi-albi, cel care l-a ucis pe Ahtrev, vorbea cu accent i prea i el englez dup nfiare asta-i trei. i acum patru: lady Astair este desigur o persoan cu un suflet foarte nobil, dar este tot englezoaic, i, orice ai spune, motenirea lui Kokorin i-a revenit totui domniei sale! Doar e limpede c Bejekaia i-a jucat pe curtezanii ei n aa fel nct aceia s redacteze testamentul n favoarea englezoaicei! Stop, stop, l opri Brilling, ncruntndu-se. Ce anume suspectezi? Spionaj? Dar e limpede ca lumina zilei! exclam Erast Petrovici, plesnindu-i palmele. Sunt uneltiri de-ale englezilor. tii prea bine ce relaii avem acum cu Anglia. Nu vreau s spun nimic n acest sens despre lady Astair, pesemne ea nu tie nimic, dar acel aezmnt al ei ar putea fi foarte bine folosit drept acoperire, ca un cal troian, pentru infiltrri n Rusia! Sigur, zise zmbind ironic eful. Reginei Victoria i domnului Disraeli nu le mai ajung aurul Africii i diamantele Indiei, i-au pus n gnd s nhae i fabrica de postav a lui Petruka Kokorin, i cele trei mii de deseatine ale lui Nikolka Ahtrev. Atunci Fandorin scoase asul din mnec: Nu-i vorba de fabric, nici mcar de bani! Mai inei minte inventarul averii? Nici mie nu mi-a atras atenia la nceput! Kokorin, pe lng alte ntreprinderi, avea i un antier naval la Libava, iar acolo sunt plasate comenzi militare, m-am informat. Cnd ai apucat s-o faci? n timp ce v ateptam. Am trimis o depe telegrafic Ministerului Marinei Militare. i acolo se face dejurn noaptea. Aa, aa. i altceva? Altceva este c Ahtrev, pe lng deseatine, case i capital, mai avea i puuri petroliere la Baku rmase de la o mtu. i doar am citit n gazet ct viseaz englezii s-i croiasc drum spre petrolul caspic. Or, n cazul nostru -poftii

91

de-l luai n modul cel mai legal! i totul a fost gndit astfel nct ei s aib oricum un ctig asigurat: fie antierul din Libava, fie petrolul, n oricare din variante englezii au ceva de ctigat! Facei cum tii, Ivan Franevici, continu aprins Fandorin, dar eu asta n-o las aa. Voi ndeplini toate nsrcinrile pe care mi le vei ncredina, dar dup slujb voi spa singur. i voi dezgropa! eful i ainti iari privirea pe fereastr, i de data asta pstr o tcere mai lung ca data tre cut. Erast Petrovici era un pachet de nervi, dar i inu firea. ntr-un sfrit Brilling oft i ncepu s vorbeasc domol, ezitant, gndindu-se la ceva n timp ce i spunea prerea. E mai curnd o prostie. Edgar Poe, Eugne Sue. Simple coincidene. i totui ai dreptate ntr-o privin nu ne vom adresa englezilor... Nici prin rezidena noastr de la Londra nu se poate. Dac te neli i te neli fr doar i poate o s aprem ca nite idioi de-a binelea. i chiar dac presupunerile dumitale sunt corecte, ambasada tot nu va putea face nimic englezii or s-o ascund pe Bejekaia sau or s ne spun cine tie ce minciun... i-apoi, ambasadorii notri au minile legate, vai de capul lor... Gata, am decis, conchise Ivan Franevici i i repezi energic pumnul n aer: Fandorin, chiar i aici mi-ai fi putut fi de folos, asta fr ndoial dar, cum se spune-n popor, dragoste cu sila nu se poate. i-am citit fia, am vzut c tii nu doar franceza i germana, tii i engleza. Domnul fie cu tine, dute la Londra, la acea femme fatale a dumitale. Nu-i dau instruciuni speciale, am ncredere n intuiia dumitale. i dau un om de la ambasad, Pjov e numele lui. Are o funcie mrunt, este secretar, ceva cam de rangul dumitale, dar se ocup de altfel de treburi. Pe statele Ministerului Afacerilor Externe figureaz ca secretar gubernial, dar pe statele noastre are i un alt rang, mai nalt. Este un domn nzestrat cu multiple talente. Cum ajungi, te duci glon la el. E grozav de descurcre. Sunt convins de altfel c voiajul va fi inutil. Dar, la urma urmelor, i-ai ctigat dreptul de a grei. Admir Europa, cltorete pe spezele statului. Dei acum dumneata ai i mijloace bneti proprii? eful art din priviri spre legturica orfan, aezat pe scaun. Erast Petrovici, pe care cele auzite l lsaser perplex, tresri: Iertare, e ctigul de la cri. Nou mii ase sute de ruble, le-am numrat. Am vrut s le depun la casierie, dar era nchis.

92

O, lua-te-ar dracu', zise Briling, fluturnd disperat din mn. Eti n toate minile? Ce prere ai, ce va scrie casierul n registrul de ncasri? ncasare de la jocul de stos al registratorului de colegiu Fandorin?.. Hm, ateapt un moment. Nu e-n regul ca un amrt de registrator s fie trimis n misiune n strintate. Se aez la mas, i nmuie penia n clima r i ncepu s scrie mormind cu voce tare: Deci. Telegram urgent. Prinului Mihail Aleksandrovici Korceakov, personal. O copie se va nmna generaluluiaghiotant Lavrenti Arkadievici Mizinov. Excelena voastr, n interesul rezolvrii cazului cunoscut domniei voastre, precum i ca recunoatere a meritelor sale deosebite, v rog ca n mod cu totul excepional i fr a i se lua n considerare vechimea, s l promovai pe registratorul de colegiu Erast Petrovici Fandorin... Eh, fie ce-o fi, direct n rndul titularilor. Sigur, nu-i nici asta cine tie ce scofal, dar totui, ...la rangul de consilier titular. V rog, de asemenea, s l nscriei temporar pe Fandorin pe statele de plat ale Ministerului Afa cerilor Externe pe un post de curier diplomatic clasa nti. Asta ca s nu te ntrzie cei de la grani, l lmuri Brilling. Aa. Data, semntura. De altminteri vei transporta i vei lsa pe drum i pota diplomatic la Berlin, Viena, Paris. Asta ca s fii mai bine acoperit, s nu trezeti bnuieli de prisos. Obiecii? Ochii lui Ivan Franevici sclipir pozna. De nici un fel, ngim Erast Petrovici, ne izbutind s ajung din urm cu gndul evenimentele. Iar de la Paris te vei ndrepta incognito spre Londra. Cum ziceai c se cheam hotelul? Winter Queen, Regina iernii.

93

CAPITOLUL

AL ZECELEA,

n care apare o map albastr

Pe data de 28 iunie pe stil occidental, 16 iunie pe cel rusesc, pe nserate, n faa hotelului Winter Queen de pe Gray Street, opri o caret nchiriat. Vizitiul, cu ilindru pe cap i cu mnui albe, sri de pe capr, ls jos scria i des chise cu o plecciune uia neagr, lcuit, pe care sttea scris: DUNSTER & DUNSTER SINCE 1848 LONDON REGAL TOURS Mai nti pe ui iei o cizm scump din marochin, btut cu inte de argint, apoi sri sprinten pe trotuar un tnr gentleman cu o min nfloritoare, cu musti stufoase, care se potriveau ca nuca-n perete cu chipul lui proaspt. Purta o plrie tirolez cu pan i o manta larg de alpinist. Tnrul privi n stnga i-n dreapta, zri o ulicioar linitit, care nu-i atrgea atenia prin nimic, i i pironi nelinitit privirea asupra unei cldiri. Era un imobil cu trei etaje n stil georgian, destul de prpdit, care n mod vdit cunoscuse i vremuri mai bune. Dup ce zbovi acolo scurt timp, gentlemanul murmur rusete: Eh, ce-o fi, o fi. Dup aceast fraz enigmatic, urc treptele i intr n holul hotelului. Exact n secunda urmtoare, dintr-o crcium aflat vizavi de hotel iei un ins ntr-o mantie neagr i, trgndu-i pn pe ochi cascheta nalt, cu cozoroc strlucitor, ncepu s se preumble pe lng uile hotelului. Acest eveniment deosebit scp totui ateniei noului sosit, care se afla deja lng pupitru, examinnd portretul inexpresiv al unei dame medievale cu jabou nfoiat trebuie c o nfia tocmai pe Regina iernii. Recepionerul care moia n spatele pupitrului l salut destul de placid pe strin, dar dup ce vzu cum acesta i d un iling ntreg unui boy, doar pentru c i adusese sacul de voiaj, l mai salut o dat, mult mai amabil, ba i se adres acum oaspetelui nu cu obinuitul sir, ci cu your honour.

94

Tnrul l ntreb dac sunt camere libere, o ceru pe cea mai bun, cu ap cald i ziare, i semn n registrul de oaspei cu numele Erasmus von Dorn din Helsingfors, dup care hotelierul primi, nitam-nisam, jumtate de lir de aur i ncepu s-i spun smintitului strin your lordship. n timpul sta, pe domnul von Dorn l ncercau serioase ndoieli. i venea greu s-i imagineze c strlucitoarea Amalia Kazimirovna a tras la acest hotel de mna a treia. E clar, aici ceva nu era n regul. l ntreb chiar dezorientat pe hotelierul ncovoiat tot de atta zel dac nu se afl n Londra i un alt hotel cu acest nume i i se garant sub jurmnt nu doar c nu exist, dar nici n-a existat vreodat, asta dac nu se ia n conside rare acel Winter Queen care s-a nlat odinioar pe locul actual i care a ars din temelii cu peste o sut de ani n urm. S fi fost oare totul n zadar? i turul de douzeci de zile prin ntreaga Europ, i mustile lipite, i echipajul de lux nchiriat la gara Waterloo n locul unui cab obinuit, i, n fine, jumtatea de lir de aur aruncat n vnt? Ei las' c o s-mi munceti pentru baciul sta, gugutiucule, i zise Erast Petrovici (l vom numi aa, n pofida identitii sale false). Spune-mi, stimabile, n-a tras cumva aici o anume miss Olsen? ntreb el cu prefcut nepsare, proptindu-i coatele pe pupitru. Rspunsul absolut previzibil i strnse lui Fandorin inima. Nu, my lord, o lady cu acest nume nu a locuit i nu locuiete la noi. Citind tulburarea din ochii noului su locatar, recepionerul pstr o pauz pentru efect, dup care l ntiina cu un aer nevinovat: i totui numele amintit de luminia voastr nu-mi este cu totul necunoscut. Erast Petrovici se cltin uor pe picioare i scoase din buzunar nc o moned de aur. D-i drumul. Omul se aplec n fa i opti, mprocndu-l cu miros de ap de colonie ieftin: Primim la noi pota pe numele acestei persoane, n fiecare sear la ora zece vine un anume mister Morbid, cred c este ceva servitor sau majordom, i ridic scrisorile. Uria de statur, favorii mari i blonzi, arat ca i cnd n-ar fi zmbit n viaa lui? ntreb precipitat Erast Petrovici. Da, my lord, el este.

95

i vin des scrisori? Des, my lord, aproape n fiecare zi, ba se ntmpl s nu fie doar una. Azi bunoar i hotelierul privi semnificativ raftul cu csue potale au venit chiar trei n cap. Aluzia fu neleas pe loc. M-a uita puin pe plicuri doar aa, din pur curiozitate, declar Fandorin, ciocnind n pupitru cu o nou jumtate de lir. n general, my lord, asta este strict interzis, dar... Dac-i doar s v uitai pe plicuri... Erast Petrovici nfac avid scrisorile, dar l atepta o deziluzie pe plicuri nu erau trecute adresele expeditorilor. Se pare c a treia moned fusese pierdut n van. E adevrat c eful i aprobase orice cheltuieli n limite rezonabile i n interesul cazului... Ei, dar ce tampile sunt astea? tampilele potale l puser pe gnduri: o scrisoare venea din Stuttgart, a doua de la Washington, a treia tocmai de la Rio de Janeiro! Asta-i bun! i de mult vreme primete corepondena aici miss Olsen? ntreb Erast Petrovici, calculnd n minte n ct timp ajung scrisorile de peste ocean. Bine-bine, dar nainte de asta trebuia anunat n Brazilia adresa de aici! Asta era ciudat. Cci Bejekaia ajunsese n Anglia cel mai devreme cu trei sptmni n urm. Rspunsul fu surprinztor: De mult vreme, my lord. Cnd eu mi-am nceput slujba aici i sunt patru ani de atunci scrisorile soseau deja. Cum aa?! Nu ncurci cumva lucrurile? V garantez, my lord. ntr-adevr, mister Morbid nu lucreaz de mult la miss Olsen, s zic aa, cam de la nceputul verii. n orice caz, naintea lui venea dup coresponden mister Mebius, i mai nainte, mister... m... m... scuzai, i-am uitat numele. Era un gentleman ters i la fel de puin vorbre. i dorea cu disperare s arunce o privire n plicuri. Erast Petrovici i privi iscoditor informatorul. Probabil ar ceda. ns n acel moment, proaspt numitului consilier titular i curier diplomatic clasa nti i veni o idee mai bun. Spuneai c acest mister Morbid vine n fie care sear la zece? Precis ca un ceas, my lord. Erast Petrovici puse a patra moned de aur pe pupitru i, aplecndu-se peste el, i opti norocosului hotelier ceva la ureche.

96

i petrecu timpul rmas pn la ora zece n modul cel mai folositor cu putin. nti de toate, Erast Petrovici i unse i-i ncarc revolverul Colt de curier. Apoi trecu n camera de baie i, apsnd pe rnd pedalele de ap cald i de ap rece, umplu cada cam n cincisprezece minute. Jumtate de or se desfat n cad, iar cnd apa se rci, planul urmtoarelor aciuni era deja pus la punct. Dup ce i lipi iar mustile i se admir puin n oglind, Fandorin se mbrc precum un englez de rnd: melon negru, jachet neagr, pantaloni negri, cravat neagr. Se prea poate ca la Moscova s fi fost luat drept cioclu, dar la Londra era de presupus c va trece drept omul invizibil. Iar noaptea este exact ce-i trebuie n-are dect s-i ascund piepii cmii cu reverele hainei, s-i trag manetele i se va topi n mbriarea ntunericului, ceea ce, era de extrem importan pentru planul lui. i mai rmsese un ceas i jumtate pentru o plimbare ca s se familiarizeze cu mprejurimile. Erast Petrovici coti de pe Gray Street pe o strad larg, plin de echipaje, i se pomeni aproape imediat lng faimosul teatru Old Vic, descris amnunit n ghidul de cltorie. Mai fcu vreo civa pai i minune! zri contururile cunoscute ale grii Waterloo, de unde careta fcuse patruzeci de minute bune pn la Regina iernii cinci ilingi i luase pehlivanul acela de vizitiu. I se art apoi privirii i Tamisa cenuie i deloc mbietoare n umbrele amurgului. Privindu-i apele murdare, pe Erast Petrovici l trecu un mic fior i l npdi cine tie din ce pricin un presentiment sumbru. n general, n oraul sta strin nu se simea n largul lui. Tre ctorii l ocoleau cu privirea, nici unul nu l privea drept n fa, ceea ce, trebuie s fii de acord, la Moscova ar fi de-a dreptul de neimaginat. Cu toate acestea, pe Fandorin nu-l prsea senzaia ciudat c o privire malefic e pironit n spinarea lui. n cteva rnduri tnrul privi mprejur i o dat i se pru c observ o siluet n negru ascunzndu-se brusc dup o coloan a teatrului. Imediat dup acest episod, Erast Petrovici i struni firea, se ocr pentru asemenea ipohondrii i nu se mai ntoarse. Numai nervii tia blestemai sunt de vin! Chiar sttu scurt vreme n cumpm n-ar fi mai bine s amne aplicarea planului pn mine sear? Ar putea astfel face de diminea o vizit la ambasad, unde l-ar putea ntlni pe misteriosul secretar Pjov, despre care-i vorbise eful. Dar prudena la este un sentiment ruinos, i nici nu voia s mai piard timpul. i aa se irosiser pe fleacuri aproape trei sptmni.

97

Cltoria prin Europa i se pruse entuziastului Fandorin mai puin plcut dect se ateptase. Teritoriul care se ntindea dincolo de punctul de frontier Verjbolov l descuraj prin izbitoarea sa lips de asemnare cu modestele plaiuri natale. Erast Petrovici privea pe fereastra vagonului, tot ateptnd ca stucurile curele i orelele ca de jucrie s se sfreasc i s nceap un peisaj normal, dar cu ct trenul se ndeprta de grania ruseasc, cu att csuele deveneau mai albe, iar orelele mai pitoreti. Fandorin devenea tot mai posac i mai posac, dar i interzicea s se lamenteze. La urma urmei, nu tot ce strlucete este aur, i spunea el n sinea lui, i cu toate astea i simea inima grea. Apoi toate trecuser, se obinuise cu peisajul i ncepuse deja s-i par c la Moscova nu este cu mult mai murdar dect la Berlin, i-apoi nemii nici n vis nu viseaz Kremlin ca al nostru i cupole aurite ca pe la noi. Altceva l chinuise: ataatul militar al ambasadei ruse, cruia Fandorin i nmnase pachetul sigilat, i poruncise s nu plece mai departe, ci s atepte corespondena secret care urma s fie transmis la Viena. Ateptarea asta se lungise o sptmn, i lui Erast Petrovici i se urase tot umblnd fr rost prin umbrosul Unter den Linden i tot admirnd nduioat lebedele mbuibate din parcurile berlineze. Acelai lucru se petrecuse la Viena, doar c aici trebuise s atepte cinci zile pachetul destinat ataatului militar de la Paris. Erast Petrovici era nervos, i nchipuia c miss Olsen prsise hotelul fr s mai atepte o mic veste de la Ippolit al ei, i c acum nu i va mai da de urm. Din pricina enervrii Fandorin petrecuse mult vreme n cafenele, mncase multe prjituri cu migdale i buse litri ntregi de cream-soda. La Paris, n schimb, luase iniiativa n propriile mini: fcuse o vizit de numai cinci minute la reprezentana Rusiei, i nmnase documentele unui colonel din ambasad i l informase fr drept de apel c are o misiune special i nu poate zbovi acolo nici mcar un ceas. Drept pedeaps pentru timpul irosit inutil, nu sttuse nici ct s viziteze oraul, trecuse ntr-un fiacru doar pe bulevardele noi, recent construite de baronul Haussmann, i de acolo direct la Gara de Nord. Pe drumul de ntoarcere va avea timp s-l viziteze. La zece fr un sfert, ascuns n spatele unui numr din The Times n care practicase o guric s poat supraveghea, Erast Petrovici luase deja loc n holul hotelului Regina iernii. Afar l atepta un cab nchiriat dinainte pentru orice eventualitate. Potrivit instruciunilor primite, recepionerul nu se uita i fcea

98

asta n mod demonstrativ n direcia oaspetelui care nu era mbrcat n haine de var i care se ncpna s priveasc n partea opus. La ora zece i trei minute se auzi clinchetul clopoelului, ua se deschise larg i intr un brbat cu statur de uria, ntr-o livrea cenuie. Era chiar el, John Karlci! Fandorin i lipi ochiul de pagina de ziar n care se relata despre balul dat de Prinul de Wales. Recepionierul trase hoete cu coada ochiului spre mister von Dorn ca s vezi, tocmai atunci se gsise s citeasc gazeta ba ncepu nerodul s-i mite n sus i-n jos sprncenele stufoase, dar din fericire obiectivul nu bg de seam sau socoti c e sub demnitatea lui s se ntoarc. nchirierea unui cab se dovedi oportun, pentru c majordomul nu venise pe jos, ci cu o egoistk un echipaj cu un singur loc, la care era nhmat un bidiviu voinic, negru-pana corbului. La anc pic i ploaia care se ntei John Karlci i trase deasupra coviltirul de piele, aa c acum, i s fi vrut, nu mai putea s descopere c este urmrit. Pe vizitiu nu l mir ctui de puin porunca de a-l urmri pe individul n livrea cenuie, plesni din biciul lung i planul intr n prima sa faz. Se ntunecase. Pe strzi ardeau felinarele, dar Erast Petrovici, care nu cunotea Londra, i pierdu curnd simul de orientare n cartierele cu cldiri din piatr, identice ale acestui ora strin, nvluit ntr-o tcere amenintoare. De la un timp, casele devenir mai scunde i mai rare, contururile copacilor pluteau parc n cea, i peste alte cincisprezece minute se perindau pe lng ei csue nconjurate de grdini. Lng una din ele egoistka se opri, din ea se desprinse silueta gigantic, i aceasta deschise porile nalte, zbrelite. Plecndu-se afar din cab, Fandorin vzu echipajul intrnd n curte, dup care porile se nchiser la loc. Vizitiul perspicace opri din proprie iniiativ calul, se rsuci spre el i ntreb: Trebuie s anun cltoria asta la poliie, sir? Uite aici o coroan i hotrte singur, i rspunse Erast Petrovici, care lu decizia s nu-i cear vizitiului s-l atepte, prea era ager. i apoi nici nu tia cnd avea s se ntoarc. De aici ncolo l atepta incertitudinea absolut. S sar gardul se dovedi a fi un lucru uor, n anii de liceu srise peste obstacole mai ceva ca sta. Grdina l speria cu umbrele ei, crengile noduroase i fichiuiau neospitalier obrajii. naintea lui, printre copaci, se

99

vedea ca prin cea silueta alb a unei case cu un cat, cu acoperiul nclinat. Strduindu-se s nu fac zgomot, Fandorin se furi pn la ultimele tufe (miroseau a liliac, era pesemne un soi englezesc de liliac) i porni n explorare. Nu era o simpl cas, era o vil. La intrare avea un felinar. La parter ferestrele erau luminate, dar acolo se pare c erau dependinele. Mult mai interesant era fereastra luminat de la al doilea etaj (n acel moment i aminti c la englezi etajului stuia i se spune, nu se tie de ce, etajul nti14), dar cum s ajung acolo? Din fericire, n apropierea ferestrei era instalat burlanul, iar zidul era npdit de o vegetaie urt mirositoare, dar prnd destul de potrivit pentru crat. Nravurile copilriei nu prea ndeprtate se puteau dovedi din nou folositoare. Erast Petrovici, ca o umbr neagr, fcu un salt pn la zid i scutur burlanul. Prea solid i nu zdrngnea. Dat fiind c problema esenial era s nu fac zgomot, ascensiunea decurse mai lent dect i-ar fi dorit. ntr-un sfrit, piciorul pipi un prichici ieit n afar foarte convenabil, care forma un bru de-a lungul ntregului etaj, i Fandorin, agndu-se precaut de ieder, sau vi slbatic, sau liane dracu' tie cum se chemau vrejii aceia erpuitori ncepu s se apropie ctinel-ctinel de fereastra rvnit. n prima secund l cuprinse o disperare nprasnic n odaie nu era nimeni. Lampa de sub abajurul roz lumina un birou elegant pe care se aflau nite hrtii, ntr-un col se zrea ceva alb, care prea s fie un pat. Nu-i puteai da seama dac ncperea aceasta era cabinet sau dormitor. Erast Petrovici atept vreo cinci minute, dar nu se petrecu nimic altceva dect c pe lamp, tremurndu-i aripioarele catifelate, se aez un fluture de noapte gras. Ar trebui oare s coboare ndrt? Sau s rite i s ptrund n odaie? mpinse uurel rama i fereastra se ntredeschise. Fandorin sttu la ndoial, dojenindu-se pentru ezitare i tergiversare, dar se dovedi c procedase corect tergiversnd ua se deschise i n odaie ptrunser dou persoane, o femeie i un brbat. La vederea femeii, lui Erast Petrovici mai s-i scape un strigt de triumf: Bejekaia! Cu pru-i negru pieptnat drept i ncins cu o panglic purpurie, ntr-un peignoir din horbot peste care avea aruncat un al ignesc nflorat, ea i pru lui Fandorin

n Rusia, parterul este considerat etajul nti. (N. tr.)


14

100

de o frumusee orbitoare. O, unei asemenea femei i poi ierta orice pcat! ntorcndu-se spre brbat chipul aceluia rmsese n umbr, dar, judecnd dup statur, era mister Morbid Amalia Kazimirovna glsui ntr-o englez impecabil (e spioan, e cu siguran spioan!): Eti sigur c el e? Da, ma'am. Fr umbr de ndoial. De unde atta siguran? L-ai vzut cumva? Nu, ma'am. Dar astzi a stat de veghe Franz. A raportat c tinerelul a sosit la ora apte. Descrierea a corespuns sut la sut, s-a adeverit chiar i previziunea domniei voastre c va avea musti. Bejekaia izbucni n hohote sonore de rs. i totui nu trebuie s-l subestimezi, John. Biatul face parte din stirpea norocoilor, iar eu cunosc foarte bine genul acesta de oameni sunt impredictibili i foarte periculoi. Lui Erast Petrovici i sri inima din loc. Doar nu cumva despre el era vorba? O, nu, imposibil. Fleacuri, ma'am. Trebuie doar s dai porunc... Merg cu Franz i terminm cu el dintr-o micare. Camera cincisprezece, etajul doi. ntocmai! n camera cincisprezece, la etajul trei (doi la englezi) trsese Erast Petrovici. Dar cum de-au aflat? De unde? Fr s ia n seam durerea, Fandorin i smulse dintr-o micare infamele i inutilele musti. Amalia Kazimirovna, sau cum o fi chemnd-o n realitate, se ncrunt, vocea ei cpt inflexiuni metalice: S nu cutezi! Eu am greit, eu voi ndrepta greeala. O dat n via am avut ncredere ntr-un brbat i... M mir doar c nu am fost ntiinai de cei de la ambasad despre so sirea lui. Fandorin era numai urechi. Deci au oamenii lor n ambasada rus! Extraordinar! i Ivan Franevici se mai ndoia! Spune cinei, spune! Bejekaia ns schimb subiectul: Au venit scrisori? Astzi chiar trei, ma'am, spuse majordomul i-i nmn cu o plecciune plicurile. Bine, John, te poi duce la culcare. Astzi nu mai am nevoie de dumneata, zise ea nbuindu-i un cscat. Dup ce ua se nchise n urma lui mister Morbid, Amalia Kazimirovna arunc neglijent scrisorile pe birou, dup care se apropie de fereastr. Fandorin sri ndrt pe prichiciul ieit n

101

afar, cu inima btndu-i bezmetic. Privind absent cu ochii ei enormi bezna muiat de burni (s nu fi fost geamul, Fandorin o putea atinge cu mna), Bejekaia murmur ngndurat n rus: Ce plictiseal de moarte, iart-m, Doamne. Mi s-a acrit de vguna asta... Apoi se comport foarte straniu. Se apropie de braul unei cochete lmpie de perete n form de Cupidon i aps cu degetul buricul din bronz al nevrstnicului zeu al iubirii. O gravur agat alturi (o scen de vntoare, pare-se) lunec fr zgomot la o parte, descoperind o ui de aram cu mner rotund. Bejekaia i scoase de sub mneca vaporoas delicatu-i bra gol, nvrti mnerul ncolo i ncoace i uia se des chise cu un clinchet melodios. Erast Petrovici i lipi nasul de geam, temndu-se s nu piard esenialul. Amalia Kazimirovna, semnnd mai mult ca oricnd cu o regin egiptean, se ntinse cu graie, lu ceva din seif i se ntoarse. Avea n mini o map albastr de catifea. Se aez la birou, scoase din map un plic mare, galben, i din el o coal pe care era aternut un scris mrunt. Deschise scrisorile primite cu un cuita i copie ceva din ele pe coala aceea. Asta nu-i lu mai mult de dou minute. Apoi, dup ce puse la loc scrisorile i coala n map, Bejekaia i aprinse o pahitoska15 i trase adnc n piept cteva fumuri, privind ngndurat undeva n spaiu. Lui Erast Petrovici i nepenise mna cu care se inea de vrejuri, n old i se nfipsese dureros mnerul Coltului, ncepuser s-l njunghie i tlpile, sucite incomod pe prichici. Nu putea rezista mult vreme n poziia asta. n sfrit Cleopatra stinse pahitoska, se ridic i se ndrept spre un ungher mai ndeprtat i slab luminat al odii, o u scund se deschise acolo i se nchise la loc, apoi rzbtu un sunet de ap curgnd. Acolo se afla fr ndoial camera de baie. Pe birou odihnea ispititor mapa albastr, iar femeile, e lucru tiut, dedic mult timp toaletei de sear... Fandorin mpinse canatul ferestrei, i puse un genunchi pe pervaz i n doi timpi i trei micri ptrunse n odaie. Privind din cnd n cnd n direcia bii, de unde rzbtea n continuare uniform glgitul apei curgnd, ncepu s scotoceasc prin map.

igaret subire din tabac, nvelit n frunze de porumb. (N. tr.)


15

102

nuntru erau un vraf gros de scrisori i plicul galben amintit. Pe plic, adresa: MR. NICHOLAS N. CROOG, POSTE RESTANTE, L'HOTEL DES POSTES, S.-PETERSBOURG, RUSSIE Ei da, asta era deja ceva. n plic se aflau nite formulare liniate, completate n limba englez cu scrisul acela nclinat, bine cunoscut deja lui Erast Petrovici. n prima coloan era trecut un nu tiu ce numr, n a doua numele rii, ntr-a treia rangul sau funcia ocupat, ntr-a patra data, ntr-a cincea o alt dat: erau zile diferite ale lunii iunie, n ordine cresctoare. Bunoar, ultimele trei nsemnri care, judecnd dup felul n care arta cerneala, tocmai fuseser scrise, artau astfel: No.1053 F No. 852F Brazilia Statele Unite ale Americii Germania eful pazei personale a mpratului vicepreedinte comitet senatorial preedinte tribunal districtual expediat la 30 mai expediat la 10 iunie expediat la 25 iunie primit la 28 iunie 1876 primit la 28 iunie 1876 primit la 28 iunie 1876

No. 354F

Stop! Scrisorile sosite astzi la hotel pe numele lui miss Olsen erau din Rio de Janeiro, Washington i Stuttgart. Erast Petrovici scotoci prin vraful de scrisori, o gsi pe cea din Brazilia, n plic era un bileel fr vreo form de adre sare sau semntur, coninnd un singur rnd: 30 mai, eful pazei personale a mpratului, No 1053F. Aadar Bejekaia copia, avnd un motiv anume, coninutul scrisorilor primite pe nite tabele, pe care apoi le expedia la Petersburg unui anume monsieur Nikolai Croog, sau mai degrab, unui anume mister Nicholas Croog. De ce? De ce la Petersburg? i ce nseamn toate astea n general? ntrebrile se mbrnceau una pe alta gata s dea nval, dar el nu avea vreme s le pun n ordine n baie apa se oprise. Fandorin nghesui rapid hrtiile i scrisorile napoi n map, dar nu izbuti s-o tearg englezete pe fereastr. n spaiul uii de la baie ncremenise o siluet alb, delicat.

103

Erast Petrovicii i smulse revolverul de la bru i porunci cu o oapt uiertoare: Miss Bejekaia, un cuvnt i te-mpuc! Apropie-te i ia loc! Mai repede! Ea se apropie n tcere, privindu-l fascinat cu ochii adnci, lucitori, i se aez lng birou. Dar ce este, nu m ateptai? se interes sarcastic Erast Petrovici. M-ai luat drept prostnac? Amalia Kazimirovna tcea, urmrindu-l cu atenie i cu o uoar uimire, ai fi zis c l vede pentru ntia oar pe Fandorin. Ce reprezint aceste liste? ntreb el, agitndu-i Coltul n aer. Ce amestec are Brazilia aici? Cine se ascunde sub aceste cifre? Rspunde odat! Te-ai maturizat, prinse brusc s vorbeasc Bejekaia cu voce calm, vistoare. Se pare c ai devenit brbat n toat firea. Ea i ls un bra n jos i rochia de cas i lunec de pe umrul rotund i alb ntr-att, nct Erast Petrovici nghii n sec. Prostu viteaz i colos, spuse ea cu vocea la fel de cobort, privindu-l drept n ochi. Dar un prostu foarte, foarte drgu. Dac i-ai pus n gnd s m seduci, i pierzi vremea de poman, ngim el, mpurpurndu-se. Nu sunt att de prostu pe ct i nchipui. Amalia Kazimirovna rosti cu tristee: Eti un biet biea care nici nu tie n ce s-a bgat. Un biet biea frumos. Iar eu nu te voi mai putea salva acum... Mai bine te-ai gndi la propria salvare! Erast Petrovici se strduia s nu priveasc blestematul acela de umr care se dezgolea tot mai mult. Exist oare piele att de strlucitoare, de un alb ca neaua i ca laptele? Bejekaia se ridic fr veste i el se ddu brusc ndrt, ntinznd nainte eava armei. Stai jos! Nu-i fie team, prostuule. Ct eti de mbujorat. Pot s te ating? Ea ntinse mna i degetele i mngiar uor obrajii: Arzi... Ce s m fac eu cu tine? Cealalt mn i se aez delicat pe degetele care strngeau revolverul. Ochii ei opaci, imobili, erau att de aproape, nct Fandorin zri n ei dou mici luminie roz de la veioz. O stra nie prostraie l cuprinse pe tnr, i el i aminti avertismentul lui Ippolit n legtur cu fluturii, dar i-l aminti cumva departe de el, ca i cnd nu-l privea.

104

i iat ce s-a petrecut mai departe. Cu mna stng, Bejekaia i ddu Coltul la o parte, iar cu cea dreapt l apuc de guler pe Erast Petrovici i l trase brusc spre ea, lovindu-l simultan cu fruntea n nas. Durerea ascuit l orbi pe Fan dorin, care oricum nu ar fi vzut nimic, pentru c veioza czu cu zgomot pe podea i n odaie se nstpni o bezn deplin. Ca efect al urmtoarei lovituri cu genunchiul n vintre tnrul se ndoi de mijloc, degetele i se ncletar spasmodic, i odaia fu luminat de o explozie brusc de lumin i zguduit de zgomotul focului de arm. Amalia trase convulsiv aer n piept, emise un sunet ntre sughi i ipt i nimeni nu l mai lovi pe Erast Petrovici, nimeni nu i mai strnse ncheietura minii. Se auzi bufnetul unui corp prbuindu-se. Urechile i vuiau, pe brbie i se prelingeau dou priae de snge, i n josul pntecelui simea ceva att de scrbos, nct nu-i mai dorea dect s se strng ghem i s atepte, s ndure, s geam pn va trece aceast insuportabil durere. Dar nu avea vreme s se tnguiasc, de jos se auzeau voci puternice, zgomot de pai. Fandorin nfac mapa de pe mas, o arunc pe fereastr, nclec pervazul i era ct pe ce s cad, cci mna lui nc strngea revolverul. Nu mai inea minte cum alunecase napoi pe burlan n jos, se temea ngrozitor c nu va dibui mapa n ntuneric, aceasta ns era foarte vizibil pe pietriul alb. Erast Petrovici o culese i o lu la goan drept printre tufe, mormind mrunt pe sub nas: Grozav curier diplomatic... A ucis o femeie... Doamne, ce m fac, ce m fac... Numai ea e de vin... Mie nici prin gnd nu mi-a... ncotro s-o iau acum... O s m caute poliia... Sau tia... ucigaii... La ambasad e imposibil... S fug mai repede din ar... Nici asta nu se poate... Or s m caute prin gri, prin porturi... Pentru mapa lor or s ntoarc pmntul cu fundu-n sus... S m ascund... Doamne, Ivan Franevici, ce s fac, ce s fac?.. n goana lui, Fandorin privea mereu n jur i la un moment dat zri ceva att de neateptat, nct se mpiedic i era ct pe ce s cad. ntre tufe atepta o siluet neagr, nvemntat ntr-o pelerin lung. n lumina lunii se distingea, alb, un chip mpietrit, ciudat de cunoscut. Contele Zurov! Scond ipete stridente, Erast Petrovici i pierdu definitiv capul, sri peste gard, se repezi cnd spre dreapta, cnd spre stnga (dincotro l adusese oare cab-ul?) i, ajungnd la concluzia c e totuna, o lu la goan spre dreapta.

105

CAPITOLUL

AL UNSPREZECELEA,

n care este descris o noapte foarte lung

Pe Insula Cinilor, pe strduele nguste din spatele docurilor Millwall, noaptea se las repede. N-apuci s te uii bine, c amurgul devine din cenuiu cafeniu, iar rarele felinare sunt aprinse unul din dou. Este un loc murdar, posomort, dinspre Tamisa trage a umezeal, dinspre gropile de gunoi duhnete a putregai. i e pustiu pe strzi, doar n preajma crciumilor dubioase i a caselor cu camere mobilate freamt o via deucheat i primejdioas. n camerele de la Ferry Road locuiesc marinarii consemnai la mal, micii escroci i trfele mbtrnite din port. Dai ase pence pe zi i trieti ntr-o odaie separat cu pat i nimeni nu-i vr nasul n treburile tale. Cu o singur condiie: pentru stricciuni aduse mobilierului i pentru zbierete noaptea, proprietarul, Hugh-Umflatul, te amendeaz cu un iling, iar dac refuzi s plteti, te d pe u afar. Hugh-Umflatul st de diminea pn seara propit n spatele oficiului su de la intrare. Este o poziie strategic de-acolo se vede cine a ve nit, cine a plecat, cine ce a adus sau, dimpotriv, cine ce vrea s duc. Clientela e pestri, de la asemenea oameni te poi atepta la orice. Bunoar, pictorul acela franuz cu plete rocovane care tocmai s-a furiat n grab pe lng proprietar spre camera lui din col. Are broscoiul sta bani grl a pltit pe o sptmn nainte fr s se tocmeasc, nu bea, st tot timpul ncuiat, azi se arat la fa prima oar de cnd a venit. Hugh, firete, folosise prilejul i aruncase o privire n camera lui, i ce credei? Cic-i pictor, i-n camer nu tu vopsele, nu tu pensule. Te miri c o fi vreun uciga, cine s-l tie, alt minteri de ce i-ar ascunde ochii dup ochelarii aceia ntunecai la culoare? S-i spun oare poliistului? C oricum omul pltise-n avans. Iar pictorul cel rocovan, fr s bnuiasc n ce direcie primejdioas apucaser gndurile lui Hugh-Umflatul, se nchise pe dinuntru cu cheia, comportndu-se chiar mai mult dect suspect. Mai nti de toate trase cu grij draperiile. Puse apoi cumprturile pe mas o jimbl, brnz i o sticl de bere neagr , i scoase de la bru revolverul i l vr sub pern. Dezarmarea ciudatului franuz nu se opri aici. El extrase din

106

tureatc un Derringer un pistolet cu un singur cartu, aflat de regul n dotarea damelor i a politicienilor ucigai; aez arma asta cu aspect de jucrie lng sticla de bere. Apoi chiriaul ddu la iveal dintr-o mnec un stilet ngust i scurt, pe care l nfipse n jimbl. Abia dup aceea aprinse lumina, i scoase ochelarii albatri i i frec ostenit ochii. Examin fereastra ca nu cumva s nu fie trase draperiile, i, dup ce i scoase peruca rocovan, pictorul se dovedi a fi nimeni altul dect Erast Petrovici Fandorin. Masa lu sfrit n cinci minute consilierul titular i ucigaul fugar avea, se vede, treburi mai importante. Dup ce adun firimiturile de pe mas, Erast Petrovici i terse minile de bluzonul lung, boem, se apropie de fotoliul jerpelit instalat ntr-un col, scotoci n tapieria acestuia i scoase de acolo o mic map albastr. Abia atepta s i continue treaba care i ocupase ntreaga zi i care l condusese la o descoperire de maxim importan. Dup tragicele evenimente din noaptea trecut, Erast Petrovici fusese totui nevoit s dea o fug la hotel ca s-i ia de acolo mcar banii i paaportul. Iar acum, Ippolit, binevoitorul lui prieten, acest ticlos de Ippolit, laolalt cu aco liii lui, n-are dect s-l caute pe Erasmus von Dorn prin gri i porturi. Cui i va trezi interesul un prpdit de pictor francez care a tras la cea mai mizer cloac din mahalalele londoneze? i dac totui fusese nevoit s rite o incursiune pn la pot, avusese pentru asta un scop ntemeiat. Dar i Zurov sta, ce om! Rolul lui n aceast istorie nu i era pe deplin lmurit, oricum ns era unul reprobabil. Luminia sa nu-i un personaj simplu, nu, nu-i deloc simplu. Ce ingenioase manevre a pus la cale acest brav husar, acest suflet sincer! Cu ct dibcie i vrse pe gt adresa, ct de bine calculase totul! ntr-un cuvnt un cartofor de elit. tia c petiorul cel prostu o s mute, ba chiar o s-nghit momeala cu crlig cu tot. Sau poate nu, nu era chiar aa, doar luminia sa folosise comparaia aceea cu fluturaul. i uite c a zburat fluturaul spre flacr, a zburat fr s pregete! i mai-mai s-i ard aripioarele. Aa i-a i trebuit dac-a fost prost. Doar era limpede c pe Bejekaia i pe Ippolit i leag un anume interes comun. Numai un tembel romanios cum era consilierul titular (altminteri, cocoat n rangul sta o luase naintea altora, mai merituoi) putea crede la modul serios ntr-o pasiune fatal n stil castilian. Ba l mai i tocase la cap pe Ivan Franevici cu prostiile lui. Ce ruine! Ha-ha! Bine-a mai zis Ippolit

107

Aleksandrovici: O iubesc i m tem de ea, o s-o sugrum cu minile mele pe vrjitoarea asta. i uite, pesemne se distrase grozav pe seama unui nc! i cu ct miestrie pusese totul la cale, ntocmai ca atunci, n istoria cu duelul. Calculul i-a fost simplu i fr cusur: s se posteze lng hotelul Winter Queen i s atepte linitit pn ce Erasmus, fluturaul tembel, va zbura spre flacr. Aici nu-i Moscova, nu-i nici departament de criminalistic, nu-s nici jandarmi, l nha pe Erast Fandorin cu minile goale. i gata n-am vzut, n-am auzit. Nu cumva Zurov este chiar acel Franz despre care amintise majordomul? Oh, conspiratori mravi! Cine o fi la ei acolo mai mare Zurov sau Bejekaia? S-ar prea totui c ea... Erast Petrovici se chirci amintindu-i ntmplrile din noaptea trecut i iptul jalnic cu care se prbuise la pmnt Amalia, dup ce o mpucase. Poate este doar rnit, poate c nu e moart? Dar trista rceal ce-i cuprinse inima i opti c este moart, c este moart splendida regin, i c el, Fandorin, va trebui s poarte pn la sfritul zilelor sale aceast grea povar. Ce-i drept, era foarte posibil ca acest sfrit s fie foarte aproape. Zurov tie cine e ucigaul, l-a vzut. Mai mult ca sigur Fandorin este acum vnat n ntreaga Londr, n ntreaga Anglie. Dar de ce Zurov l-a fcut scpat n noaptea aceea, de ce l-a lsat s fug? S-a speriat de revolverul din mna lui? Mister... Exista ns un mister mai greu de descifrat coninutul mapei. Mult vreme Fandorin nu se putuse nicicum dumiri ce reprezint lista misterioas. Confruntarea dovedise c lista cuprindea exact attea nsemnri cte scrisori i c toate datele lor concid. Atta doar c, pe lng data expediiei indicat n scrisoare, Bejekaia adugase i data primirii. Erau n total patruzeci i cinci de asemenea nsemnri. Cea mai veche data din 1 iunie, ultimele trei apruser chiar n prezena lui Erast Petrovici. Numerele de ordine trecute n scrisori erau ct se poate de diferite: cel mai mic era No 47F (Regatul Belgiei, director de departament, primit la 15 iunie), cel mai mare No 2347F (Italia, locotenent de dragoni, primit la 9 iunie). rile de expediie erau n numr de nou. Cel mai adesea se ntlneau Anglia i Frana. Rusia era o singur dat (No 994F, consilier de stat titular, primit la 26 iunie, pe plic era tampila din Petersburg 7 iunie. Uf, s nu se-ncurce-n calendare: 7 iunie nseamn 19 iunie dup calendarul european. Aadar, ajunsese la destinaie ntr-o sptmn). Funciile i rangurile erau de regul nalte generali, ofieri superiori, un amiral, un senator, chiar i un ministru portughez, dar mai aflai i plevuc, precum locotenentul acela din Italia, un judector

108

de instrucie din Frana sau un cpitan de grniceri din AustroUngaria. Impresia general era c Bejekaia ar fi un fel de intermediar, un fel de inel de legtur, o cutie potal vie, creia i revenea obligaia de a nregistra informaiile primite i de a le retransmite mai departe dup cte se pare, lui mister Nicholas Croog, la Petersburg. Existau temeiuri s presupui c listele erau expediate o dat pe lun. Era clar i faptul c naintea Amaliei, rolul lui miss Olsen fusese jucat de o alt persoan, lucru pe care recepionerul nu-l bnuia. Cu asta inventarul elementelor de domeniul evidenei se ncheia i se impunea cu necesitate apelul la metoda deductiv. Ehei, s fi fost eful aici, la minut ar fi enumerat versiunile posibile i toate s-ar fi rnduit de la sine care unde-i era locul. eful era ns departe, iar concluzia care se desprindea era urmtoarea: Brilling avusese dreptate de o mie de ori dreptate. Exist o organizaie secret ramificat, cu membri n multe ri asta e unu. Regina Victoria i Disraeli nu au nici o legtur cu asta (altminteri de ce ar fi trimise informaiile la Petersburg?) asta-i doi. n ce privete spionii englezi, Erast Petrovici dduse cu bta-n balt, aici chiar mirosea a nihiliti asta-i trei. i apoi firele duceau nici unde altundeva dect n Rusia, unde se adun cei mai cumplii i mai nempcai nihiliti. Asta-i patru. Iar printre ei se numr Zurov, acest vrcolac ticlos. Chiar dac eful avusese dreptate, nici Fandorin nu-i risipise n vnt banii de cltorie. Nici mcar ntr-un comar Ivan Franevici nu i-ar fi nchipuit ct de puternic era hidra mpotriva creia pornise acest rzboi. Aici nu-i vorba de studeni i domnioare isterice narmai cu bombie i pistolae, aici e vorba de un ntreg ordin secret din care fac parte minitri, generali, procurori, ba chiar i un consilier de stat titular din Petersburg! Ei bine, acesta fusese momentul n care asupra lui Erast Petrovici catadicsise s coboare duhul iluminrii (asta se ntmplase la sfritul dup-amiezii). Consilier de stat titular nihilist? Asta era ceva ce scpa nelegerii lui. n ce-l privete pe eful pazei imperiale braziliene, mai treac-mearg Erast Petrovici nu fusese n viaa lui acolo i nu avea de unde s tie care le sunt regulile, dar imaginaia lui refuza categoric s i nchipuie un consilier titular rus cu o bomb. Fandorin cunotea destul de bine un asemenea consilier titular e vorba de Fiodor Trifonovici Sevriughin, directorul liceului gubernial n care studiase vreme de aproape apte ani. El i terorist? Haida-de!

109

i brusc lui Erast Petrovici i se strnse inima. Acetia nu sunt nici pe departe teroriti, sunt cu toii oameni onorabili i respectabili! Sunt victime ale terorii! Ideea era c nihilitii din diferite ri, ascuni fiecare sub numrul lui de cod, raporteaz statului major revoluionar central actele teroriste comise! Dei nu, parc n luna iunie nu tie s fi fost ucii minitri n Portugalia, n toate gazetele s-ar fi scris neaprat despre aa ceva. M rog, nseamn c sunt prezumtivi candidai la statutul de victime, asta e! Numerele cer permisiunea statului major pentru svrirea actului terorist. Iar numele nu sunt indicate din raiuni conspirative. i astfel totul se aez n matc, totul se limpezi. Doar i spusese ceva Ivan Franevici despre un anume fir care duce de la Ahtrev la o anume vil din mprejurimile Moscovei, dar n-a stat Fandorin s-l asculte pn la capt pe ef, nfier bntat cum era de aiurelile lui despre spioni. Stop. Dar la ce le trebuia un locotenent de dragoni? C, zu aa, sta-i o prad tare mrunt. Pi e foarte simplu, i rspunse pe loc Erast Petrovici. Pesemne un obscur italian le-a tiat calea. La fel cum la vremea lui, asasinului ochi-albi i tiase calea un tnr registrator de colegiu de la poliia judiciar moscovit. Ce-i de fcut? El st aici la adpost, n vreme ce pe atia oameni onorabili i pndete moartea! i tare-i mai prea ru lui Fandorin de acel general petersburghez necunoscut. Este fr doar i poate un domn respectabil, nu tocmai tnr, un om distins, are copii mici... i-apoi, dup toate aparenele, carbonarii tia i trimit lunar rapoartele lor scelerate. nseamn c n ntreaga Europ nu e zi n care s nu se verse snge! Iar firele nu duc nu se tie unde, duc la Piter. i i revenir lui Erast Petrovici n minte vorbele spuse cndva de ef: Aici soarta Rusiei se joac pe-o carte. Ehei, Ivan Franevici, ehei, domnule consilier de stat, nu doar soarta Rusiei soarta ntregii lumi civilizate. Trebuie ntiinat Pjov, secretarul acela de la ambasad. n tain, pentru ca trdtorul infiltrat n ambasad s nu miroas ceva. Dar cum? Cci trdtor putea fi oricare dintre ei, i era oricum periculos ca Fandorin s apar prin preajma ambasadei, fie i deghizat n francez rocovan cu bluzon de artist... Va trebui s rite. S trimit un mesaj prin pota oreneasc pe numele secretarului gubernial Pjov i s adauge personal. Mesajul s nu cuprind nimic de prisos, doar adresa sa i salutri din partea lui Ivan Franevici. E om detept, o s

110

priceap totul i singur. i se spune c pota oreneasc de aici livreaz destinatarului scrisoarea n numai dou ore... Zis i fcut. Aa proced Fandorin, i acum, pe sear, atepta s aud o btaie precaut n u. Nu btu nimeni. Totul se petrecu altfel. Seara trziu, era trecut deja de miezul nopii, Erast Petrovici edea n fotoliul cel jerpelit n care era ascuns mapa albastr i picotea, toropit de somn. Lumnarea de pe mas aproape se sfrise, n ungherele odiei se ndesea un semintuneric ru prevestitor, din spatele ferestrei rzbteau nelinititor la rstimpuri tunetele furtunii care se apropia. Aerul era apstor i nbuitor, de parc cineva nevzut i s-ar fi aezat pe piept, ngreunndu-i respiraia. Fandorin se legna uor undeva, la grania aceea tulbure dintre starea de veghe i somn. Gndurile importante, la obiect, se ndreptau fr veste spre fleacuri inutile, i atunci tnrul nostru, dndu-i brusc seama, scutura din cap, ca s nu se prbueasc n abisul somnului. n timpul unuia din aceste momente de luciditate se petrecu ceva straniu. Mai nti se auzi un piuit delicat, ininteligibil. Apoi, nevenindu-i s-i cread ochilor, Erast Petrovici vzu cum cheia care se iea din broasca ei prinse a se roti cu de la sine putere. Scrind dezagreabil, canatul uii lunec spre nuntru i n prag rsri o artare bizar: un domn mrunt la stat, piper nicit, cu o vrst incert, cu o feioar ras, rotund i cu ochi nguti, mpresurai de raze de riduri mrunte. Crispndu-se, Fandorin nfac de pe mas pistolaul, n vreme ce artarea, zmbind amabil i cltinnd mulumit din cap, ganguri cu voce mieroas de tenor, extrem de plcut: Ei, iat-m-s, biete drag. Porfiri Pjov, fiul lui Martin, robul lui Dumnezeu i secretar gubernial. Am zburat la primul semn. Ca vntul la chemarea zeului Eol. Cum ai descuiat ua? opti speriat Erast Petrovici. in minte c am ntors de dou ori cheia n broasc. Uite cu ce, cu un peraclu magnetic, i explic cu drag inim mult-ateptatul oaspete i i art o evuc prelung, care i dispru pe dat n buzunar. Un flecute extrem de util. Mi l-am nsuit de la un ho autohton. Prin natura ocupaiunilor mele, sunt nevoit s intru n raporturi cu indivizi ngrozitori, care populeaz cele mai de jos straturi ale societii. Nite misrables get-beget, te asigur. Monsieur Hugo nici n-a visat asemenea indivizi. Dar sunt i ei suflete, poi afla i ctre ele o cale. Mie chiar mi sunt dragi bestiile astea i, ntr-o oarecare msur, le colecionez. Cum a spus poetul: fiecare cum poate se

111

distreaz, pe toi aceeai moarte i reteaz. Sau cum spune teutonul: Jedes Tierchen hat sein Plasierchen oricare pui de fiar are a lui jucrioar. Dup ct se prea, ciudatul personaj avea capacitatea de a sporovi fr cea mai mic dificultate pe orice tem, ns ochii lui nfipi nu i pierdeau vremea de poman: scotoceau temeinic i persoana lui Erast Petrovici, i interiorul chiimiei mizere. Eu sunt Erast Petrovici Fandorin. Din partea domnului Brilling. n legtur cu un caz de extrem importan, spuse tnrul, mcar c prima i a doua afirmaie fuseser deja cuprinse n scrisoare, iar pe cea de-a treia Pjov o ghicise fr ndoial i singur. Dar nu mi-a dat nici o parol. A uitat probabil. Erast Petrovici l privi nelinitit pe Pjov, de care acum depindea salvarea sa, acesta ns doar i plesni una de alta plmuele cu degeele scurte: Dar nu-i nevoie de parol! Astea-s fleacuri, jocuri de copii. Ei bravos, ce, nu se recunoate rus cu rus? Mie unul mi e de-ajuns s-i privesc ochiorii limpezi (zicnd asta, Porfiri Martnovici aproape se lipi de Fandorin), ca s vd to tul ca-n palm. Eti un tnr curat la suflet, curajos, cu idealuri nobile i patriot. E i normal, n instituia noastr nici nu ncap altfel de oameni. Fandorin se ncrunt avea impresia c secretarul gubernial l ia peste picior, l trateaz ca pe un copil fr minte. Drept pentru care Erast Petrovici i relat ntreaga istorie scurt i sec, fr emoie. Prilej cu care se vdi c Porfiri Martnovici avea nu doar capacitatea de a sporovi, ci i pe aceea de a asculta cu cea mai mare atenie avea n aceast privin un veritabil talent. Pjov se aezase pe pat, i pusese mnuele pe pntece, ochii, i aa aducnd cu dou fante mici, i se strnseser cu totul, i el nsui, aa cum edea acolo, parc nici n-ar mai fi existat. Adic era numai urechi, la propriu. Pjov nu-i ntrerupse interlocutorul, nu se foi mcar o singur dat. Totui, la rstimpuri, n momente-le-cheie ale povestirii, de sub pleoapele nchise fulgera cte o scnteie ptrunztoare. Erast Petrovici nu i mprti propria ipotez privind scrisorile pstra secretul sta pentru Brilling, aa nct n final i spuse: Aadar, Porfiri Martnovici, avei n fa un fugar i un uciga fr voie. Trebuie s ajung urgent pe continent. Trebuie s ajung la Moscova, la Ivan Franevici. Pjov molfi din buze, atepta s vad dac tnrul mai are ceva de spus, apoi l ntreb ncetior:

112

i mpoara? N-ar fi mai bine s-o trimitem prin curier diplomatic? Ar fi mai sigur. Nu tii ce se poate ntmpla... Dup cum mi se pare mie, domnii aceia sunt serioi, or s te caute i prin Europa. Peste canal, ngeraule, o s te trec firete, nu-i mare lucru. Dac nu-i repugn o luntre pescreasc ubred, mine chiar vei pluti cu Dumnezeu nainte. i un vnt bun la pupa i doresc. Ce-i tot d cu vntul i cu pupa lui, gndi mnios Erast Petrovici, care, sincer vorbind, tare nu-i dorea s se despart de mapa obinut cu un pre att de mare. Iar Porfiri Martnovici, ca i cnd nici n-ar fi observat ezitarea interlocutorului, i continu vorba: Eu nu-mi bag nasul n treburile altora. Pentru c sunt om discret i nu sunt curios. Simt ns c nu-mi spui multe lucruri pn la capt. i bine faci, biatul meu ca piersicua, cuvn tul este de argint, tcerea ns e de aur. Brilling Ivan Franevici este o pasre de mare anvergur. A putea spune mndru vultur printre mierle, care nu ar ncredina un caz important unui fitecine. n ce sens? n legtur cu mapa. Eu a fi pecetluit-o pe toate prile cu cear roie, i-a fi ncredinat-o celui mai destoinic curier i ar fi ajuns ntr-o clipit la Moscova, ca-n troica cu zurgli. Ba a mai fi trimis i o telegram cifrat: primii-l pe nepreuitul purttor al darului celest. Erast Petrovici nu rvnea nici la decoraii, nici mcar la glorie, martor i era Dumnezeu. I-ar fi dat lui Pjov mapa pentru succesul misiunii, fiindc, ce-i drept, era mai sigur expedierea ei printr-un curier. Dar imaginaia lui zugrvise de attea ori tabloul ntoarcerii lui triumfale la ef momentul spectaculos al nmnrii preioasei mape, povestea captivant a aventurilor trite... Este posibil oare ca nimic din toate acestea s nu se mai petreac? i Fandorin se dovedi slab de nger. Spuse cu severitate: Mapa este ascuns ntr-un loc sigur. i o voi duce eu nsumi. Rspund cu capul pentru ea. Dar dumneavoastr, Porfiri Martnovici, s nu v suprai. O, nu, bineneles c nu, rspunse Pjov i nu mai insist. Voia dumitale. Aa sunt i mai linitit. Nu am nevoie de secretele altora, sunt stul de ale mele. Dac-i la loc sigur, la loc sigur s stea. Se ridic, i trecu privirea peste pereii goi ai odiei i rosti:

113

Deocamdat odihnete-te, tnrul meu prieten. Eu, ca orice moneag, sufr de insomnie, aa nct pn una-alta m voi ocupa de brcu. Mine (de fapt, astzi), cum se lumineaz de ziu, sunt aici. Te duc pn la malul mrii, te pup de desprire i-mi fac cruce. Iar eu orfan rmne-voi i fr'de adpost pe-acest meleag strin. Oh, dect pine i miere pe drumuri strine, mai bine uscturi n colib la tine. n acel moment Porfiri Martnovici nelese pesemne c prea i mpnase vorbirea cu citate siropoase i i desfcu braele cu un aer vinovat: Recunosc, m-am lsat furat de vorbe. Dar mi-e dor de limba rus vie, vorbit, de ntorsturile ei graioase de fraz. Detepii notri de la ambasad se exprim mai mult n francez, nu am n faa cui s-mi descarc dorul. Afar tunetele deveniser deja puternice, prea c pornise i ploaia. Pjov ncepu s se agite, pregtindu-se de plecare. Plec. O-ho-ho! Nvalnic se-nvolbur-afar mnioasa natur! Ajuns n prag se ntoarse, l mngie n final cu privirea pe Fandorin i, dup ce fcu o plecciune adnc, se mistui n bezna coridorului. Erast Petrovici zvor ua, i strnse nfiorat umerii un tunet bubuise chiar lng acoperi. E ntuneric i sinistru n cmrua mizer, a crei unic fereastr d spre curtea pavat cu piatr, pustie, fr un firicel de iarb crescut n ea. Acolo n curte, e o vreme cineasc, e vijelie i ploaie, dar pe cerul de un negru cenuiu luna mai scormonete printre zdrenele norilor. O raz galben furiat printr-o crptur a draperiei reteaz chiimia n dou, o spintec pn la patul n care Fandorin, copleit de comaruri, se zbucium scldat n sudoare rece. E mbrcat din cap pn-n picioare, e nclat i narmat, doar revolverul e vrt ca i pn atunci sub pern. Contiina mpovrat de crim i trimise lui Erast Petrovici o viziune nfricotoare. Se fcea c rposata Amalia st aplecat deasupra patului su. Are ochii ntredeschii, de sub pleoape se prelinge o pictur de snge, n mna dezgolit ine un trandafir negru. Ce i-am fcut eu? geme tnguitor cea rpus. Eram tnr i frumoas, eram nefericit i singur. M-au prins n plasa lor, m-au amgit i m-am abtut de la drumul drept. Singurul om pe care l-am iubit m-a trdat. Ai svrit un pcat groaznic, Erast, ai ucis frumuseea, iar frumuseea, se tie, este

114

un miracol divin. Tu ai strivit un miracol divin. i de ce, pentru ce? Stropul de snge se desprinde de pe obrazul ei i picur drept pe fruntea chinuitului Fandorin, el tresare nfrigurat i i deschide ochii. Vede c, slav Domnului, nu e nici o Amalie. Un vis, un simplu vis. Dar pe frunte i picur iari ceva rece ca gheaa. Ce-i asta, i zise Erast Petrovici cutremurat de groaz, trezindu-se de-a binelea, i auzi vuietul vntului, plesnetul ploii, bubuitul nfundat al tunetului. Ce-i cu picturile astea? Nimic supranatural. Picur din tavan. Linitete-te, inim proast, domolete-te. i totui din spatele uii rzbtu imediat, ncet dar limpede, un opot: De ce? Pentru ce? i iari: De ce? Pentru ce? Asta-i contiina mea ncrcat, i spuse Fandorin. Din pricina contiinei ncrcate am halucinaii. Judecata mea sntoas, raional, nc nu s-a eliberat de spaima odioas, vscoas care mi-a ptruns prin pori n ntreg corpul. Prea c s-a lsat tcerea. Un fulger lumin pereii cenuii i goi, i se nstpni iari ntunericul. i peste un minut, se auzi un ciocnit uor la fereastr. Cioc-cioc. i iari: cioc-cioc-cioc. Calm! E vntul. Copacul. Bat crengile-n geam. Fenomen natural. Cioc-cioc. Cioc-cioc-cioc. Copac? Care copac? Fandorin se aez dintr-un salt pe pat. Nu-i nici un copac acolo n spatele ferestrei! Acolo-i o curte pustie. Dumnezeule, ce nseamn asta? Fanta glbuie dintre draperii se stinse, deveni cenuie, luna intr n nori, iar n clipa urmtoare la fereastr se undui ceva ntunecat, sinistru, misterios. Orice, numai s nu mai zac aa, simind cum l furnic rdcinile firelor de pr. Numai s nu-i piard minile. Erast Petrovici se ridic din pat i o porni spre fereastr pe picioarele care nu l ascultau, fr s-i ia ochii de la pata aceea neagr, nfricotoare. n secunda n care ddu deoparte draperiile, cerul fu luminat de netul brusc al unui fulger, i Fandorin zri n spatele geamului, chiar n faa lui, un chip de un alb cadaveric cu gvanele negre ale ochilor. O mn licrind de un sclipt nepmntean, cu degete rchirate ca nite raze, lunec ncet pe geam. Erast Petrovici reacion stupid,

115

copilrete: izbucni ntr-un plns cu sughiuri, spasmodic, i, retrgndu-se spre pat, se azvrli n el cu faa n jos, acoperindu-i capul cu palmele. S se trezeasc! S se trezeasc mai repede din somn! Tatl nostru carele eti n Ceruri, sfineasc-se numele Tu, vie mpria Ta... Ciocnitul n geam ncet. El i smulse faa din pern, privi precaut cu coada chiului n direcia ferestrei, dar nu vzu nimic nfricotor noapte, ploaie, nete dese de fulger. I s-a nzrit. Precis i s-a nzrit. Din fericire Erast Petrovici i aminti nvturile brahmanului indian Chandra Johnson, de la care aflase cum s respire i s triasc n mod corect. neleapta carte glsuia: Respiraia corect este temelia vieii corecte. Ea te va susine n momentele dificile ale vieii de zi cu zi, n ea i vei afla salvarea, mpcarea i iluminarea. Dup ce inspiri prana, fora vital, nu te grbi s o expiri, reine-o n plmni. Cu ct mai lung i mai regulat i va fi respiraia, cu att mai mult vor vital vei aduna n tine. Atinge iluminarea acela care, inspirnd prana seara, nu o va expira pn n zorii zilei urmtoare. M rog, mai avea cale lung Erast Petrovici pn la iluminare, dar mulumit exerciiilor pe care le fcea n fiecare diminea, ajunsese s i in respiraia pn la o sut de secunde. La aceast metod demn de ncredere apel i acum. Trase adnc aer n piept i ncremeni aa, se transform n copac, n piatr, n iarb. Metoda l ajut: btile inimii se domolir ct de ct, groaza l prsi. Cnd numrtoarea ajunse la o sut, Fandorin expir zgomotos, ncurajat de triumful spiritului asupra prejudecilor. Dar sunetul care rzbtu n clipa aceea i fcu dinii s clnne zgomotos. Cineva zgrepnea n u. D-mi drumul, optea vocea. Privete-m. Mi-e frig. D-mi drumul... Asta e deja prea mult, se revoltar n Fando rin ultimele rmie de mndrie. Voi deschide ua i m voi trezi. Sau... Sau voi vedea c nu e un vis. Din dou salturi ajunse la u, trase zvorul i smuci canatul spre el. Cu asta elanul disperat i se epuiz.

116

n prag sttea Amalia. Era ntr-un peignoir alb de horbot ca atunci, doar prul i era rvit de ploaie, iar pe piept i se lbra o pat sngerie. Cel mai cumplit arta ns faa ei, scldat ntr-o sclipire nepmntean, cu ochi fici, stini. Mna alb, din care izbucneau scntei, se ntinse spre faa lui Erast Petrovici i i atinse un obraz ntocmai ca atunci, doar c acum degetele-i emanau o rceal de ghea, nct nefericitul Fandorin se ddu un pas ndrt, scos din mini. Unde-i mapa? ntreb fantoma ntr-o oapt uiertoare. Unde-i mapa mea? Mi-am pierdut viaa pentru ea. Nu i-o dau! izbucni de pe buzele uscate ale lui Erast Petrovici. El merse de-a-ndratelea pn la fotoliul n mruntaiele cruia era pitit mapa furat, se trnti cu zgomot pe el i, pentru mai mult siguran, l cuprinse cu braele. Nluca se apropie de mas. Scapr un chibrit, aprinse o lumnare i, brusc, strig cu voce sonor: Your turn now! He's all yours!16 n odaie nvlir doi indivizi: Morbid, nalt, al crui cap aproape c atingea pragul de sus al uii, i nc unul, mrunel i zglobiu. Totalmente buimcit, Fandorin nici mcar nu tresri atunci cnd majordomul i puse un cuit la gt, iar cellalt l scotoci cu ndemnare i i gsi n carmb pistoletul Derringer. Gsete revolverul, porunci Morbid englezete, iar zglobiul nu preget descoperi ntr-o clipit Coltul ascuns sub pern. n tot acest rstimp Amalia rmase lng fereastr, tergndu-i cu o batist faa i minile. Ei, suntei gata? ntreb ea nerbdtoare. Ce mizerie fosforul sta. Mai ales c toat mascarada asta a fost de poman. N-a avut nici atta minte ct s ascund mapa ca lumea. John, caut n fotoliu. Nu se uita la Fandorin, ai fi zis c acesta se transformase subit ntr-un obiect nensufleit. Morbid l extrase cu uurin pe Erast Petrovici din fotoliu, cu tiul lipit n continuare de gtul lui, iar zglobiul i vr mna n fundul fotoliului i scoase de acolo mapa albastr. D-o-ncoace. Bejekaia se apropie de mas, verific coninutul mapei.
16

Acum e rndul vostru! Vi-l predau! (eng.) (N.


117

tr.)

Totul e la locul lui. N-a apucat s le expedieze. Slav Domnului. Franz, adu-mi pelerina, sunt rebegit de frig. Aadar totul a fost un spectacol? rosti Fandorin cu voce tremurtoare, lundu-i inima-n dini. Bravo. Eti o mare actri. M bucur c glonul meu te-a ratat. Era pcat s se prpdeasc asemenea talent... Nu uita cluul, i se adres Amalia majordomului i, punndu-i pe umeri pelerina adus de Franz, iei din odaie nici mcar nu se uit de rmas-bun spre Erast Petrovici acoperit acum de ruine. Piticul acela zglobiu deci el, i nicidecum Zurov inuse sub observaie hotelul scoase din buzunar un ghem de sfoar subire i leg strns braele prizonierului de coapse. Apoi l apuc pe Fandorin cu dou degete de nas, iar cnd, simind c se sufoc, Erast Petrovici deschise gura, i ndes n ea o par de cauciuc. E-n regul, anun Franz cu un uor accent german, satisfcut de rezultat. Aduc sacul. O zbughi n coridor i reveni rapid. Ultimul lucru vzut de Erast Petrovici nainte de a i se trage pe umeri pn la genunchi un sac grosolan fu fizionomia absolut impasibil, ca de piatr, a lui John Morbid. Pcat c la desprire lumea aceasta i arta lui Erast Petrovici nu cel mai mbietor chip al su, dar n bezna prfoas a sacului se vdi a fi nc mai crncen. Mai d-mi nite sfoar, s-l leg i peste sac, se auzi vocea lui Franz. N-avem mult de mers, dar aa e mai sigur. Unde s se duc? vorbi cu voce baritonal Morbid. S mite numai, c-i bag cuitu-n burt. i totui o s-l ncingem i peste sac, ngn Franz i nfur frnghia att de strns, nct Erast Petrovici abia mai putea respira. S mergem, ordon majordomul i-l mpunse pe prizonier, care porni orbete nainte, nenelegnd pe deplin de ce nu poate fi njunghiat direct aici, n odaie. Se mpiedic n dou rnduri, iar n pragul hotelului era ct pe ce s cad, ns laba lui John l nfac la timp de umr. Mirosea a ploaie, caii forniau. Voi doi, cum terminai, revenii aici i strngei tot, se auzi vocea Amaliei. Noi ne ntoarcem acas. Nu v facei griji, ma'am, murmur majordomul. Domnia voastr i-a fcut treaba, noi o s-o facem pe-a noastr. Oh, ct i dorea Erast Petrovici s-i spun Amaliei la final ceva ieit din comun, ceva deosebit, pentru ca ea s i-l pstreze n amintire nu ca pe un bieandru ntng i mort de

118

fric, ci ca pe un tnr viteaz, czut brbtete n ncletarea inegal cu o ntreag armat de nihiliti. Dar cluul blestemat l lipsi pn i de aceast din urm satisfacie. i n acest moment, dei ai fi zis c, dup toate cte ndurase, nu mai putea primi alte lovituri, bietul tnr avu parte de nc un oc. Amalia Kazimirovna, sufleelule, gri rusete o voce cunoscut, plcut, de tenor. Permite-i unui btrnel s fac o plimbare n caret cu dumneata. Mai vorbim de una, de alta, i-o s fie i mai uscat, vedei doar, sunt leoarc. Iar Patrick al dumitale poate merge cu drocua mea i poate veni n urma noastr. N-ai nimic mpotriv, dulcineea mea? Urc, rspunse sec Bejekaia. Numai c Pjov, nu sunt n nici un fel sufleelul tu, i cu att mai puin dulcinee. Erast Petrovici icni nfundat, pentru c era absolut imposibil s plng n hohote cu para aceea n gur. Lumea ntreag tbrse asupra nefericitului Fandorin. De unde s adune n el atta putere ct s in piept unei ntregi hoarde de scelerai? Cci nu afli-n jur dect trdtori i nprci veninoase (ptiu, s-a molipsit de la blestematul de Porfiri Martnovici cu nfloriturile astea stilistice). i Bejekaia cu asasinii ei, i Zurov, ba chiar i acest cameleon de Pjov dumani cu toii. n clipa aceea pe Erast Petrovici l covrir atta dezgust i atta oboseal, nct pur i simplu nu mai avea chef s triasc. ntre noi fie vorba, nici nu l ndemna cineva n mod special s triasc. Se pare c escorta sa avea n ce l privete planuri de cu totul alt natur. Mini puternice l nhar pe prizonier i l aezar pe banchet. n stnga lui se nghesui masivul Morbid, n dreapta uurelul Franz, se auzi plesnet de bici i Erast Petrovici fu proiectat spre spate. ncotro? ntreb majordomul. Ni s-a poruncit s-l ducem la digul ase. Acolo apa-i mai adnc i curentul e mai puternic. Tu ce zici? Mie mi-e totuna. Dac-i la ase, la ase s fie. Aadar viitorul apropiat al lui Erast Petrovici se creiona destul de clar. l vor duce la un chei dosnic, vor lega de el o piatr i l vor trimite pe fundul Tamisei, s putrezeasc acolo printre lanuri ruginite de ancor i sticle sparte. Va dis prea fr urm consilierul titular Fandorin, cci se va afla c nici un suflet viu nu-l mai vzuse pe acesta dup ce se ntlnise cu ataatul militar de la Paris. i va nelege Ivan Franevici c protejatul su s-a poticnit pe undeva, dar nu va afla nicicnd adevrul. i nici prin minte nu le va trece gndul celor de la

119

Moscova i Piter c n serviciul lor secret s-a aciuat o viper mrav. Uite cine trebuia demascat. Dar poate c l-au i demascat. Chiar aa, legat fedele n sacul lung i prfos, Erast Petrovici se simea incomparabil mai bine dect cu douzeci de minute n urm, cnd se zgise la el pe fereastr fantoma aceea fosforescent i cnd, de spaim, judecata i fusese paralizat. i asta pentru c prizonierul nostru ntrevedea o ans de salvare. O fi fiind el Franz ndemnatic, dar nu-i trecuse prin cap s-i pipie i mneca dreapt. n aceast mnec se afla stiletul, n el i sttea toat ndejdea. Dac ar fi des tul de dibaci i dac ar izbuti s apuce stiletul cu degetele... Oh, nu-i lucru simplu atunci cnd braul i-e legat de coaps. Ct o fi de mers pn la digul la numrul ase? O s aib timp? Stai potolit, i se adres Morbid i l mpunse cu cotul n coaste pe prizonierul care se zvrcolea (de groaz, bineneles). i-apoi amice, c mi te suceti, c mi te-nvrteti totunai, remarc filozofic Franz. Omul din sac se mai smuci cam un minut, apoi hci scurt, nfundat, i se domoli mpcndu-se pesemne cu soarta (nainte de a se lsa tras afar, blestematul stilet i tiase dureros ncheietura minii). Am ajuns, anun John i se ridic pe ju mtate, scrutnd mprejurimile. Nu e nimeni. Pi cin' s fie aici, pe ploaie i n toiul nopii? ntreb Franz, ridicnd din umeri. Hai, mic-te. Trebuie s ne i ntoarcem acolo. Apuc-l de picioare. Apucar sulul nfurat n sfoar i l crar spre un debarcader de scnduri, nlat ca o sgeat deasupra apei negre. Erast Petrovici auzi trosnind scndurile sub picioarele lor, auzi plescitul rului. Salvarea era aproape. De cum apele Tamisei i se vor nchide deasupra capului, izbeti cu lama n funii, tai sacul i iei la suprafa sub debarcader. Stai acolo pn pleac ei, i gata salvarea, viaa, libertatea. Att de simplu i firesc i imagina c se vor desfura toate astea, nct o voce luntric i opti brusc lui Fandorin: nu, Erast, n via nu se ntmpl aa, intervine obligatoriu o mrvie care-i zdrnicete ntregul tu plan minunat. Vai, cobise vocea luntric, i prevestise nenorocul. Cci ntr-adevr, mrvia nu ntrzie s se profileze i venit nu din partea acelui nspimnttor mister Morbid, ci la iniiativa blajinului Franz.

120

Stai puin, John, spuse acesta dup ce se oprir chiar la captul debarcaderului i i puser ncrctura pe planeul de scnduri. Nu se face s arunci n ap un om viu, aa, ca pe un pisoi. Tu ai vrea s fii n locul lui? Nu, rspunse John. Pi vezi, se bucur Franz. Ce-i spuneam. S-ncepi s nghii la ap dintr-o cloac mpuit i spurcat br-r-r. Nu-i doresc nimnui una ca asta. Hai s-o facem mai omenete: taie-l mai nti, s nu se chinuie. Hrt i gata, ce zici? Lui Erast Petrovicii i se aplec de atta omenie, dar dragul, ciudatul mister Morbid mri: Pi da, s-mi mnjesc eu cuitul cu snge. Ba s m stropesc i pe mneci. Ajunge, am avut destul btaie de cap cu ngul sta. Mai d-l ncolo, i aa o s crape. Dac eti tu aa milostiv, sugrum-l cu sfoara, eti meter n de-alde astea, pn atunci eu m duc s caut o bucat de fier, ceva. Paii lui grei se ndeprtar, iar Fandorin rmase singur cu omenosul Franz. N-ar fi trebuit s-l leg i peste sac, rosti acesta ngndurat. Am folosit toat sfoara. Erast Petrovici mugi n semn de mbrbtare nu-i nimic, adic, nu-i face snge ru, m descurc eu cumva. Of, suflet amrt, oft Franz. Auzi-l cum geme, i se rupe sufletul, zu aa. Las, flcu-le, nu-i fie fric. Unchiul Franz nui cru pentru tine nici propria curea. Se auzir pai apropiindu-se. Uite aici o bucat de in. O s fie numai bun, rsun vocea majordomului. I-o vri pe sub funie. Mai nainte de-o lun nu iese el deasupra. Stai un picu, vreau numai s-i petrec laul sta pe dup gt. Mai termin cu delicateurile tale! Vremea nu st-n loc, acui se crap de ziu! Eh, iart-m, flcule, spuse Franz pe un ton comptimitor. Se vede c aa i-a fost scris. Das hast du dir selbst zu verdanken.17 l ridicar din nou pe Erast Petrovici, apoi l legnar. Azazel! strig Franz cu voce grav, solemn, i n secunda urmtoare corpul legat fedele czu cu un plescit n apa clocit.
17

Numai tu eti de vin (germ.). (N. tr.)


121

Fandorin nu simi nici frigul, nici apsarea uleioas a carapacei de ap n vreme ce cioprea cu stiletul sfoara mbibat. Cel mai ru i ddu de furc mna dreapt, odat aceasta eliberat, treaba a mers strun: hrt! i mna stng ncepu s-o ajute pe cea dreapt; i iar hrt! i sacul era tiat de sus pn jos; i nc un hrt! i bucata grea de in se afunda n mlul moale! Acum mai trebuia doar s nu ias la suprafa nainte de vreme. Erast Petrovici se mpinse n picioare, n vreme ce bjbia prin bezna tulbure cu minile ntinse. Undeva pe aici, foarte aproape, trebuie s fie pilonii pe care e nlat debarcaderul. i uite, degetele au atins lemnul lunecos, npdit de alge. Acum ncet, fr grab, n sus, pe lng pilon. Nu cumva s plescie apa, nu cumva s fac cel mai mic zgomot. Sub podina de scnduri a debarcaderului era bezn deplin. Apa neagr scoase deodat la iveal fr zgomot, din afundul ei, o pat alb rotund. n cercul acela alb se form imediat un altul, mic i negru era consilierul titular Fandorin, care hpia cu nesa aerul. Mirosea a putregai i a petrol. Era mirosul magic al vieii. n acest timp, sus, pe debarcader, avea loc o conversaie linitit. Cel ascuns dedesubt auzea fiece cuvnt. Se ntmpla uneori ca Fandorin s se nduioeze pn la lacrimi imaginndui cuvintele cu care l vor pomeni, prieteni i dumani, pe el, eroul czut prematur, cuvntrile care vor rsuna deasupra mormntului ce-i era destinat. S-ar putea spune c n ntreaga lui tineree se lsase furat de asemenea reverii. Este deci de neles indignarea care l cuprinse pe tnr cnd auzi despre ce fleacuri plvrgeau cei care se socoteau ucigaii lui! Nici un cuvnt despre cel deasupra cruia se nchiseser apele ntunecate despre omul care avusese minte i inim, un suflet nobil i nzuine nalte! Of, dar tiu c-o s m-aleg cu o criz de reumatism dup plimbrica asta, oft Franz. Vezi doar ce trage umezeala. Pi, la ce bun s mai stm? Mergem, da? E devreme. Ascult, cu toat alergtura asta, am rmas fr cin. Ce crezi, or s ne dea ceva de mncare, sau se mai gsete vreo treboar pentru noi? Asta nu ne privete pe noi. Cum ne-or spune, aa om face. Mcar s mbucm la repezeal nite friptur rece de viel. mi chiorie maele... C doar n-o s-o tergem noi din locul sta n care ne-am nvat? Abia ne-am aezat i noi, ne-am

122

gsit un rost. i-atunci, de ce mai stm? Doar totul a mers foarte bine. tie ea de ce. Dac aa a poruncit, se cheam c aa trebuie. Asta aa-i. Ea nu greete. De dragul ei a face orice, nici pe taic-meu nu l-a crua. Dac l-a avea, bineneles. Nici mama noastr care ne-a fcut n-ar fi fcut pentru noi cte a fcut ea. Se-nelege... Gata, mergem. Erast Petrovici atept pn se stinse zgomotul pailor n deprtare i, pentru mai mult siguran, numr pn la trei sute, abia apoi o lu spre mal. Cnd izbuti, cu un uria efort, s se care pe parapetul scund, dar aproape vertical al digului, dup ce czu napoi n ap de cteva ori, ntunericul ncepuse de-acum s se risipeasc, mpins de la spate de revrsatul zorilor. necatul ce nu fusese s se nece era zglit de frisoane, i clnneau dinii, ba l picnise i sughiul nghiise, pesemne, ap mucezit din ru. Dar oricum era minunat s trieti. Erast Petrovici cuprinse cu o privire drgstoas ntinderea aurie a rului (pe cellalt mal sclipeau blnd nite luminie), rmase nduioat de trinicia antre pozitului scund, privi cu ngduin legnarea ritmic a remorcherelor i alupelor nirate de-a lungul cheiului. Faa ud, cu o dung de pcur pe frunte, a celui nviat din mori se lumin de un zmbet senin. Se ntinse cu desftare i n cremeni n aceast poziie idioat dintr-un col al antrepozitului se desprinse i o porni fuga-fugua n ntmpinarea lui o siluet mrunic i sprinten. Brutele, bestiile, se tngui silueta cu o voce subiric, pe care o auzeai de departe, n vreme ce se apropia. Nu le poi da nimic de fcut, trebuie s stai dup ei s-i duc treaba la bun sfrit. Ce v-ai face cu toii fr Pjov, ce v-ai face? V-ai prpdi ca nite cei fr ochi, v-ai prpdi. Fandorin se npusti nainte cuprins de pioas mnie. Trdtorul i nchipuia pesemne c satanica lui apostazie rmsese nedescoperit. Numai c n mna secretarului gubernial sclipi malefic ceva metalic, i Erast Petrovici mai nti se opri, apoi ddu ndrt. Ai judecat corect, cpunelul meu, i ncuviin Pjov gestul, i Fandorin remarc atunci umbletul lui elastic, ca de pisic. Eti un flcu cu judecat, mi-am dat imediat seama. Dar tii dumneata ce-i sta din mna mea? Pjov agit obiectul acela metalic i Fandorin vzu un pistol cu dou evi, cu un calibru neobinuit de mare.

123

Este un lucruor teribil. n jargonul din partea locului al lumii interlope se cheam smasher. Uite-aici, binevoiete s vezi, se pun dou mici gloane explozive chiar din cele pe care le-a interzis convenia de la Sankt-Petersburg din '68. Numai c Erastuka, vezi dumneata, criminalii sunt nite scelerai. Ce nseamn pentru ei o convenie cretineasc? Iar glonul exploziv, cum nimerete n ceva moale, cum se deschide tot aa cum floarea i deschide micile petale. Crni, osioare, vinioare totul se transform ntr-o toctur. Aa c, blndeea mea, f bine i-mi ezi acolo fr s te smuceti, c altfel trag de spaim un foc, i nu-mi voi ierta n veci asemenea gest. Cci dac glonul nimerete n pntece sau undeva prin zon, e tare dureros. Fandorin strig nc sughind, de data asta nu de frig, ci de spaim: Iuda Iscarioteanul! i-ai vndut patria pe treizeci de argini! i se ddu ali civa pai ndrt din faa evii prevestitoare de ru. Dup cum grit-a marele Derjavin, nestatornicia este destinul muritorilor. Dar m jigneti degeaba, micul meu prieten. Nu pentru treizeci de ekeli m-am lsat eu ispitit, ci pentru o sum cu mult mai substanial, transferat n ct se poate de bun regul la o banc elveian s fie acolo la btrnee, s nu crp sub vreun zplaz. Dar pe dumneata, copil zevzec, ce vnt te-a adus pn-aici? La cine i-ai pus tu n gnd s chelli? Tragi n piatr, pcat de sgeat. Aici e vor ba de o for colosal! Piramida lui Keops! Nici mcar n-o zgrii dnd cu fruntea-n ea. n timpul sta Erast Petrovici se tot trsese ndrt, pn ajunsese la parapetul falezei, unde se vzuse nevoit s se opreasc, simind cum muchia lui scund i se nfige n glezn. Dup ct se pare, asta i urmrise Pjov. Aa e bine, excelent, vorbi el cntat, oprindu-se la zece pai de victima sa. Altfel nu mi-ar fi deloc uor s trag dup aceea pn la ap un tnr att de bine hrnit. Dumneata, rubinelul meu, nu-i face griji, Pjov i cunoate meseria. Poc i gata. i-n loc de fa roie chisli roie. Chiar dac te vor pescui, nu te vor recunoate. Iar sufletul nla-i-se-va pe dat la ngeri. Cci n-a apucat nc sufletu-i tnr s fie dus n ispit. n timp ce rostea cuvintele acestea i ridic arma, i nchise pe jumtate ochiul stng i zmbi pofticios. Nu se grbea s trag, savura clipa. Fandorin arunc o privire disperat spre malul pustiu, scldat n lumina palid a zorilor. Nici ipenie de

124

om. Gata, acesta chiar era sfritul. Lng antrepozit parcparc se strni un oarece freamt, dar nu apuc s vad ceva tun un foc de arm ngrozitor de puternic, mai puternic dect cel mai puternic tunet, i Erast Petrovici, balansndu-se spre spate, se nrui cu un urlet disperat n apa din care, cu cteva minute n urm, att de anevoie rzbise la liman.

125

CAPITOLUL

AL DOISPREZECELEA,

n care eroul afl c are un nimb n jurul capului

Cunotina nu-l prsi totui pe cel mpucat, ba mai mult, nu se tie de ce, nu simea nici o durere. Nedumerit la culme, Erast Petrovici ncepu s bat apa cu braele. Ce-i asta? E mort sau viu? i dac-i mort, de ce-i atta umezeal? Peste parapetul falezei rsri capul lui Zurov. Fandorin nu se mir ctui de puin: n primul rnd, n momentul cu pricina era n general greu s-l mai mire ceva, iar n al doilea rnd, pe lumea aceea (dac firete asta era lumea aceea) se puteau petrece lucruri mai dihai. Erasmus! Trieti? Te-am atins cumva? striga cu zbucium n glas capul lui Zurov. D-mi mna. Erast Petrovici i scoase din ap mna dreapt i, dintr-o singur smucitur zdravn, Zurov l trase pe uscat. Primul lucru pe care l vzu odat ridicat n picioare fu o siluet mrunt zcnd cu faa la pmnt, cu un revolver masiv n mna ntins nainte. Printre firioarele de pr jilave de la ceaf, nspicate de cruneal, se zrea o pat neagr, iar dedesubt se lbra o mic bltoac ntunecat. Eti rnit? ntreb ngrijorat Zurov, nvrtindu-se n jurul lui Erast Petrovici i tot pipindu-l. Nu pricep cum s-a putut ntmpla una ca asta. E pur i simplu o rvolution dans la balistique. A, nu, e imposibil. Dumneavoastr suntei, conte? hri Fandorin, dumirindu-se ntr-un sfrit c nu se afl nc n lumea aia, ci n lumea asta. Nu dumneavoastr, ci tu. Doar am but pentru bruderschaft, sau ai uitat? Dar d-de ce? ntreb Fandorin, pe care l apucase din nou drdiala. Vrei cu tot dinadinsul s terminai personal cu mine? Dar ce, v-a promis Azazel sta al vostru un premiu pentru asta? Tragei dar, tragei, blestemat s fii! M-am sturat de voi mai ru ca de gri fiert! Nu era prea clar de unde-i rsrise comparaia cu griul fiert pesemne din ceva mprejurri de mult uitate din copilrie. Erast Petrovici vru chiar i cmaa s i-o sfie uite-mi piep tul, trage! dar Zurov l scutur de umeri fr pic de jen.

126

Termin cu aiurelile astea, Fandorin. Care Azazel? Care gri? Stai c te-aduc eu acum n simiri. i Zurov i trnti fr zbav lui Erast Petro vici, aa vlguit cum era, o pereche rsuntoare de palme. Sunt eu, Ippolit Zurov. Nu-i de mirare c dup attea grozvii i s-au zdruncinat creierii. Reazem-te de mine, spuse Zurov, lundu-l pe tnr pe dup umeri. Te duc imediat la hotel. Am aici priponit un clu, lng droca stuia (i mpunse cu piciorul trupul lui Pjov). Ajungem iute ca vntul. Te nclzeti, dai pe gt un grog i mi explici i mie ce-i cu circul sta de mi-l jucai voi aici. Fandorin l mbrnci violent pe conte: Ba nu, tu s-mi explici! De unde (hc) ai aprut aici? De ce m-ai urmrit? Eti mn-n mn cu ei? Zurov i rsuci descumpnit mustaa neagr. Asta nu se poate explica n dou cuvinte. Nu face nimic, am (hc) timp. Nu m mic de-aici! Bine, ascult deci. i iat ce i-a povestit Ippolit. * * *

Crezi c i-am dat fr un gnd ascuns adresa Amaliei? Nu, frate Fandorin, aici e la mijloc o ntreag filozofie. Mi-ai plcut, mi-ai plcut teribil. Ai tu ceva anume... tiu i eu, e ceva ca un fel de pecete. Am un miros al meu special pentru oameni ca tine. Vd deasupra capului acelui om un fel de nimb, ceva ca o aur uoar. Oamenii tia cu nimb sunt oameni aparte, soarta i ocrotete, i ferete de toate primejdiile. n ce scop i ocrotete nici chiar acelui om nu-i d prin minte. Fereasc sfntul s te duelezi cu un asemenea om te va ucide. S nu joci cri cu el pierzi, orici ai ai avea ascuni n mnec. i-am vzut nimbul cnd m-ai curat la stos i apoi m-ai obligat s ne tragem la sori sinuciderea. Arareori ntlneti oameni ca tine. Bunoar, n detaamentul nostru, pe cnd mrluiam prin deertul Turkestanului, aveam un locotenent, Ulici l chema. Se npustea n mijlocul luptei, nici c-i psa lupta i rn jea. M crezi sau nu, dar odat, lng Hiva, am vzut cu ochii mei cum grzile hanului au tras n el o salv. Nici o zgrietur! Apoi a but cums ncrit i basta, l-am nmormntat pe Ulici n nisipul deertului. De ce l crua Cel de Sus n btlii? Mister! Aadar, Erasmus, i tu faci parte din stirpea asta, poi s m crezi. Te-am ndrgit, te-am ndrgit din clipa n care i-ai dus fr ezitare pistolul la cap i ai

127

apsat pe trgaci. Numai c dragostea mea, frate Fandorin, e un amestec subtil. Pe cel care mi e inferior nu-l pot iubi, iar pe cel ce mi e superior l pizmuiesc de moarte. Pe tine te pizmuiam. Eram gelos pe nimbul tu, pe norocul tu inimaginabil. Vezi doar, i astzi ai ieit uscat din ap. Ha-ha, adic ai ieit ud, firete, dar viu i fr o zgrietur mcar. i dac se uit omul la tine, ce vede, un bieandru, un celandru, dou parale nu d pe tine. Pn n acel moment, Erast Petrovici l ascul tase cu viu interes i chiar se mpurpurase la fa de plcere, o vreme i se oprise i sughiul, dar la cuvntul celandru se mbufn i sughi mnios de dou ori la rnd. Ei, nu te supra, i-am spus-o aa, prietenete, adug Zurov i l btu pe umr. Ce mi-am zis atunci: soarta mi l-a trimis. Amalia o s mute precis din asemenea momeal. O s-l priveasc bine i o s mute. i gata, m voi mntui o dat pentru totdeauna de toate vrjitoriile ei satanice. M va lsa n pace, va nceta s m chinuie, s m in legat de lan ca pe urs la iarmaroc. N-are dect s-l stoarc de puteri cu torturile ei egiptene pe flciandrul sta. Aa c i-am dat un fir, tiam c nu te vei lsa pguba... Pune-i pelerina mea i ia aici, trage un gt din plosca asta. C o s-i dai duhul de-atta sughi. n vreme ce Fandorin, tot clnnind din dini, trase o duc din romul jamaican care plescia pe fundul recipientului uria, Ippolit i arunc pe umeri eleganta lui pelerin neagr, cptuit cu atlas rou ca sngele, dup care ddu contiincios de-a dura cadavrul lui Pjov pn la parapetul falezei, l rostogoli peste parapet i l mbrnci n ap. Un singur plescit surd, i din pctosul secretar gubernial rmase doar o mic bltoac ntunecat pe lespedea de piatr. Odihnete, Doamne, sufletul robului Tu nu-tiu-cum-lcheam, psalmodie cu evlavie-n glas Zurov. P-pjov, sughi iari Erast Petrovici, dar, mulumit romului, dinii nu-i mai clnneau. Porfiri Martnovici Pjov. Oricum n-o s in minte, ripost Ippolit zvcnind nepstor dintr-un umr. Mai duc-se i dracului. Dup ct se pare, era o canalie. S tragi cu pistolul ntr-un om nenarmat, ptiu! A vrut s te ucid, Erasmus. Intre noi fie vorba, i-am salvat viaa, ai neles treaba asta? Am neles, am neles. Povestete mai departe. Mai departe, deci. i-am dat adresa Amaliei, dar nc de-a doua zi am czut ntr-un marasm teribil, dar n ce hal, fereasc sfntul. Am i but, am fost i la trfe, am risipit i la masa de joc aproape cincizeci de mii de ruble, dar dorul nu mi s-a ostoit.

128

De dormit nu puteam dormi, de mncat nu puteam mnca. De but, ce-i drept, puteam. Vedeam ntruna n faa ochilor cum tu i Amalia v dezmierdai i v batei joc de mine. Sau mai ru, cum nici mcar nu v amintii de mine. Zece zile am ndurat i mi-am dat seama c ncep s-mi pierd minile. l mai ii minte pe Jean, lacheul meu? Zace-n spital. Mi s-a vrt n suflet cu poveele lui, i atunci i-am smucit nasul din loc i i-am rupt dou coaste. Mi-e ruine, frate Fandorin. Parc ddusem n tremurici. ntr-a unsprezecea zi am scpat din la. M-am decis, gata: i omor pe amndoi i dup asta mi pun i eu capt zilelor. Oricum, mai ru ca acum nu poate fi, mi-am zis. S m trsneasc Dumnezeu dac mai tiu cum am cltorit prin toat Europa. Beam ca o cmil din Kara-Kum. Pe cnd traversam Germania, am aruncat doi prusaci din vagon. De fapt, nu in minte. Poate doar mi s-a nzrit. M-am dezmeticit abia la Londra. Mai nti m-am dus la hotel. Acolo nici ea, nici tu. i ce hotel o cloac. Amalia de cnd se tie n-a tras la asemenea hotel. i bestia aia de recepioner nu tia o iot franuzete, iar eu englezete tiu numai bottul viskey i moov yoor ass un miciman m-a nvat vorbele astea. nseamn: d-mi o sticl de trie, dar mai repede. l ntreb pe stafiditul la de recepioner englez despre miss Olsen, i el mi bolborosete ceva pe limba lui, i nvrte capul i-mi arat ceva cu degetul n spate. Adic, a plecat, dar ncotro nu se tie. Atunci l ntreb de tine: Fandorin, zic, Fandorin, moov your ass'. i el dar s nu te superi numai ce-l vd c se holbeaz suprat la mine. Se pare c numele tu de familie nu sun tocmai cuviincios n englez. Ce mai, nu am ajuns cu recepionerul la nelegere reciproc. Ce era s fac, m-am cazat n pduchernia aia, acolo locuiesc acum. Orarul zilnic era urmtorul: dimineaa m duceam la hotelier, l ntrebam: Fandorin? El fcea o plecciune, rspundea: Moning, sya. Adic, n-a venit nc. Treceam strada, intram n crcium, acolo era punctul meu de observaie. Plictiseal de moarte, au ia acolo nite mutre ntristate, bine mcar c-i aveam de ajutor pe bottul viskey i moov yoor ass. La nceput, crciumarul fcea ochii mari, dar apoi s-a obinuit, acum m primete ca pe o rud apropiat. Din cauza mea i-au crescut afacerile: se adun acolo popor s vad cum dau eu pe gt tria cu stacana. Dar le e team s se apropie, se uit de departe. Am nvat cuvinte noi: djin sta-i un rachiu de ienupr, rm sta-i rom, brendi sta-i un coniac mizerabil. A fi tot stat eu la postul meu de observaie pn mi s-ar fi aplecat, dar ntr-a patra zi, slav ie Allah, te-ai prezentat. Cnd ai venit la hotel artai ca un fante caret lcuit, musti. C veni vorba, pcat

129

c i le-ai ras, artai mai bine cu ele. Ia te uit, mi-am zis, i-a nfoiat cocoelul penele. Las' c-o s primeti tu acum n loc de miss Olsen un rahat cu perje. Numai c licheaua aia de recepioner cu tine a-nceput s cnte altfel dect cu mine, i atunci am hotrt s rmn ascuns, s atept pn m duci tu pe urmele ei, i acolo, cum o cdea cartea. M-am furiat pe strzi dup tine ca un copoi. Ptiu! mi pierdusem ca pul cu totul. Am vzut cum te-ai neles cu vizitiul, am vzut ce pregtiri ai fcut: ai ales de la grajd un clu, i-ai nfurat copitele n prosoapele din hotel, s nu li se aud tropitul. Cecenii fac aa atunci cnd pun la cale o nval. Sigur, nu n sensul c o fac cu prosoapele de la hotel, ci n sensul c le nvelesc n nite crpe acolo, ai neles, nu? Erast Petrovici i aminti ce se petrecuse n urm cu dou nopi. ntr-att se temuse s nu l piard pe Morbid, nct nici prin minte nu-i trecuse s priveasc n urma sa cnd colo, se pare c avusese coad dubl. Cnd te-ai crat la fereastra ei, n mine a nceput s clocoteasc un vulcan, nu alta, i continu Ippolit povestea. Miam mucat mna pn la snge, uite. i vr lui Fandorin sub nas o mn frumoas, puternic ntr-adevr, ntre degetul mare i cel arttor se zrea semiluna perfect lsat de muctur. Gata, mi-am zis, trei suflete i vor lua zborul deolalt unul spre cer (sta era al tu), i dou direct spre iad... Ai zbovit o vreme nu tiu de ce acolo, lng fereastr, apoi i-ai luat impertinena-n dini i ai intrat. Aveam o ultim speran: c te va izgoni. Ei nu-i plac asemenea surprize, prefer s fie ea la comand. Ateptam, mi tremurau genunchii. i, brusc, se stinge lumina, aud foc de arm i iptul ei! Oh, mi-am zis, a mpucat-o nedomolitul sta de Erasmus. S-a ntrecut cu gluma Amalia, i a dat de belea! i, frate Fandorin, m-a npdit aa o durere, de parc eram singur n lumea ntreag i nu mai aveam pentru ce tri... tiam c n-o s-o termine bine, chiar eu voiam so ucid, i totui... Doar m-ai vzut atunci cnd ai trecut n goan pe lng mine. ncremenisem locului, paralizasem parc, nici mcar nu te-am strigat. Parc intrasem n pcl... Apoi s-a petrecut ns ceva bizar, i devenea tot mai bizar pe msur ce clipele treceau. Mai nti a reieit c Amalia triete. Pesemne ai ratat din pricina ntunericului. Amalia urla i-i suduia pe servitori de se cutremurau pereii. Poruncea ceva pe englezete, slugile alergau, se agitau, miunau prin grdin. Eu m-am pitit n tufiuri. Eram nucit cu totul. M simeam ca imbecilul care rmne popa-prostul. Toi pun carte peste carte, numai el

130

rmne cu mna plin. A, nu, mi-am zis, nu v-ai gsit omul. Zurov n-a rmas de cnd se tie popa-prostul. Acolo, n grdin, e o gheret pentru paznic nalt ct dou cuti de cine, era btut n scnduri Am smuls o scndur, mi-am stabilit acolo punctul de observaie, eram deja obinuit. i mi-am nceput pnda, ochii-n patru, urechi ciulite. Satir pndind-o pe Psyche. Dar ce tmblu se pornise acolo la ei! S juri c era statul major al armatei naintea inspeciei imperiale. Servitorii ba intrau, ba ieeau, Amalia zbiera, potaii tot aduceau la telegrame. i nu m dumiream defel ce grozvie o fi comis acolo Erasmus al meu? Prea un tnr cu bun cretere. Ce i-ai fcut, ai? I-ai vzut crinul de pe umr? N-are nici un crin, nici pe umr, nici n alte locuri. Ei, hai, spune-mi, nu m mai fierbe. Erast Petrovici ddu doar nerbdtor din mn continu, adic, n-am timp de prostii. Asta e, ai rscolit furnicarul. Rposatul sta al tu (Zurov fcu un semn cu capul n direcia apei unde i aflase locul de veci Porfiri Martnovici) a venit de dou ori. A doua oar chiar asear, pn-n asfinit... Ce spui, ai stat acolo toat noaptea i toat ziua urmtoare? Fr hran, fr butur? Eh, fr hran pot rezista vreme lung dac am de but. Iar de but aveam, zise Zurov i lovi plosca cu palma. Sigur, am fost nevoit s-mi fixez o raie. Dou gturi pe or. A fost greu, dar la asediul de la Mahram am ndurat i mai i, o s-i povestesc alt dat. Pentru puin micare m-am strecurat de vreo dou ori s-mi vd calul. l priponisem de gardul unui parc din apropiere. i mai adunam nite iarb, mai vorbeam cu el, s nu i se urasc tot stnd acolo, i napoi n gheret. Ehei, o iap fr adpost ar fi disprut la noi n doi timpi i trei micri, dar tia de aici sunt neam de ntflei, nu se descurc. Nu le d prin minte. Seara, calul meu arg mi-a fost chiar de mare folos. Imediat dup ce rposatul (Zurov fcu iar semn din cap n direcia apei) a venit a doua oar, neprietenii ti au nceput s pregteasc ofensiva. Imaginea-z-i urmtorul tablou: naintea tuturor, ca un veritabil Bonaparte Amalia n caret, cu doi zdrahoni pe capr. Urma, ntr-o droc, rposatul. Apoi, ntr-o trsur, doi lachei. i ceva mai departe, nvluit n bezna nopii, clare pe srgul meu eu, ntocmai ca Denis Davdov18,

Denis Davdov (1784-l839) scriitor, eseist i poet militar rus, erou al rzboiului franco-rus din 1812, iniiator, naintea btliei de la Borodino, al
18

131

nchipuie-i patru biete prosoape care se vn turau ncolo incoace n ntuneric. Ippolit izbucni n hohote de rs, arunc o privire spre dunga roie a rsritului, aternut de-a lungul apei. Am ajuns ntr-un soi de gaur de obolani, de-ai fi zis c eti la noi n fundtura Ligovka csue prduite, magazii, gunoaie. Rposatul s-a urcat n careta Amaliei, pesemne ca s in sfat. Eu am legat cluul sub o bolt de poart i am ateptat s vd ce mai urmeaz. Rposatul a intrat ntr-o cas cu nu tiu ce firm pe ea, a stat acolo ca la vreo jumtate de ceas. n timpul sta vremea a nceput s se strice. Din cer s-a strnit canonada de tunete, s-a pornit i ploaia. Eram ud pn la piele, dar am ateptat, devenea interesant. A aprut iar rposatul uti! n careta Amaliei. Iar a avut loc probabil un consiliu. i mie-mi curgea apa pe dup guler, i plosca se golea. Tocmai m pregteam s m nfiez dinaintea lor precum Christos n faa norodului, s spulber leahta asta interlop i s-i cer nite explicaii Amaliei, cnd, deodat, uia caretei s-a deschis larg i ce-am vzut pzete-m Doamne! O fantom? ntreb Fandorin. Sclipicioas? ntocmai. Brr-r, m-au trecut toate rcorile. Nu mi-am dat seama pe loc c e Amalia. Devenise iari foarte interesant. Se purta ciudat. La nceput, s-a dus la aceeai u, apoi a disprut sub poarta de alturi, apoi iar a intrat pe prima u. Lacheii dup ea. n scurt timp au scos de acolo un fel de sac pe piciorue. Abia mai trziu m-am dumirit c pe tine te nhaser, atunci nu mi-a dat prin minte. Dup asta, otirea s-a mprit n dou: Amalia cu rposatul au urcat n caret, droca venea n urma lor, iar lacheii cu sacul, cu tine vaszic, au luat-o cu trsura n alt direcie. Bun, mi-am zis, nu am eu treab cu sacul. Trebuie s-o salvez pe Amalia, a intrat ntr-o istorie murdar. Am luat-o dup caret i droc. Auzeam copitele tropotind, traptrap. Nu am mers prea mult i stop. Eu am zorit dup ei, ineam argul de bot, s nu necheze. Din caret a cobort rposatul, zice (noaptea era linitit, vocile li se auzeau pn departe): Nu sufleelule, mai bine verific. Am eu o nelinite-n inim. C prea e iste flcul nostru. Dac ai nevoie de mine, tii unde m gseti. La nceput m-am nfuriat: ce sufleel i e ea

micrii de partizani; raidurile detaamentului su asupra trupelor lui Napoleon erau faimoase, producnd mari pierderi inamicului. (N. tr.)
132

ie, pstaie scrbavnic! Dup asta m-a fulgerat gndul: nu cumva e vorba de Erasmus? Ippolit cltin din cap, se vedea c e foarte mndru de perspicacitatea lui. Ei, i mai departe a fost simplu. Vizitiul s-a mutat din droc pe capra caretei. Eu m-am luat dup rposat. Am stat, uite, taaman dup colul la, voiam s aflu ce fest i-ai jucat individului. Dar vorbeai prea ncet, nici dracu' n-auzea ce spunei. Nu aveam de gnd s trag, era i cam ntuneric ca s pot inti ca lumea, dar el te-ar fi ucis cu siguran am neles asta dup cum i inea spinarea. Am ochi buni, frioare, pentru asemenea lucruri. i ce lovitur am reuit! Ia zi, degeaba gurete Zurov la pitaci? De la patruzeci de pai, fix n moalele capului, i ine cont c i lumina era cum era. Hai s fim sinceri, nu de la patruzeci, rosti distrat Erast Petrovici, cu gndul la altceva. Cum nu de la patruzeci? se aprinse Ippolit. Numr-i! i Ippolit chiar ncepu s numere paii (m rog, ceva cam scurtui), Fandorin ns l opri. Acum unde te duci? Zurov se minun: Cum unde? Te fac s-i recapei nfiarea de om, tu mi explici pe-ndelete ce mama dracului se petrece, lum micul dejun, apoi m duc la Amalia. O mpuc pe erpoaica asta, dracu' s-o ia. Sau o rpesc. Tu s-mi spui doar att: suntem aliai sau rivali? Aa, deci, rspunse ncruntat Erast Petrovici, frecndu-i obosit ochii. Nu este nevoie s m ajui asta-i unu. Nu-i voi explica nimic asta-i doi. N-ar fi ru s-o mputi pe Amalia, numai c s-ar putea s fii tu nsui mpucat asta-i trei. i nu-i sunt rival de nici un fel, mi se ntoarce stomacul pe dos cnd m gndesc la ea asta-i patru. Poate ar fi mai bine s-o mpuc totui, coment Zurov, dus pe gnduri. Cu bine, Erasmus. Dac d Dumnezeu ne vom revedea. * * * Dup puternicele emoii nocturne, ziua ce urm fu att de plin de evenimente, nct i se pru lui Erast Petrovici cam bezmetic i alctuit parc din fragmente disparate, legate anapoda unul de cellalt. Adic Fandorin a i chibzuit, a i luat decizii inteligente, ba chiar a i acionat, dar acestea toate s-au

133

petrecut parc de sine stttor, n afara unui scenariu nche gat. Ultima zi a lunii iunie a rmas n amintirea eroului nostru ca un ir de tablouri n culori vii, ntre care se aternea vidul. Iat, bunoar, dimineaa: malul Tamisei, zona docurilor. O vreme senin, nsorit, aer proaspt, ca dup furtun. Erast Petrovici st aezat pe acoperiul de tabl al antrepozitului scund, doar cu indispensabilii pe el. Alturi sunt rsfirate vemintele ude i cizmele. Carmbul uneia din cizme este sfrtecat, la soare se usuc paaportul deschis i bancnotele. Gndurile celui ieit din ape se nvlmesc, se bat cap n cap, dar revin nesmintit pe fgaul principal. Ei cred c sunt mort, dar eu sunt viu asta-i unu. Ei cred c nimeni nu mai tie despre existena lor, dar eu tiu asta-i doi. Mapa este pierdut asta-i trei. Nimeni n-o s m cread astai patru. O s fiu trimis la balamuc asta-i cinci... Nu, de la capt. Ei nu tiu c triesc asta-i unu. N-or s m mai caute asta-i doi. Pn-l caut pe Pjov, mai trece ceva vreme asta-i trei. Acum a putea face o vizit la ambasad ca s-i trimit efului o depe cifrat asta-i patru... Nu. La ambasad nu. Dac sunt acolo i ali Iuda n afar de Pjov? Afl Amalia i totul o ia de la capt. De fapt, nu trebuie s spun nimnui istoria asta. Doar efului. Iar o telegram nu i-ar afla rostul. O s cread c impresiile europene i-au luat minile lui Fandorin. S trimit o scrisoare la Moscova? Asta ar fi posibil, dar ar ajunge cu ntrziere. Ce s fac? Ce s fac? Ce s fac? Astzi, dup calendarul locului, este ultima zi a lunii iunie. Astzi Amalia va trage linie sub evidenele ei contabile din luna iunie i plicul va pleca spre Petersburg, pe adresa lui Nicholas Croog. Primul va fi ucis consilierul de stat titular, omul acela merituos, tat de copii. Acel om se afl tot acolo, la Petersburg, or s-ajung la el n doi timpi i trei micri. Pe de alt parte, e destul de stupid situaia asta s scrie de la Petersburg la Londra, ca s primeasc din nou rspunsul la Petersburg. Dar ce vrei, risip impus de activitatea conspirativ. E clar, filialele organizaiei secrete nu tiu unde se afl cartierul lor general. Sau acest cartier general se mut dintr-o ar n alta? Azi e la Petersburg, peste o lun, cine tie unde. Sau, poate, nu e vorba de un cartier general, ci de un singur om? Cine-i acest om, Croog? Ar fi mult prea simplu. Oricum ns, acest Croog i plicul lui trebuie reinui. Dar cum poate fi oprit plicul? Nicicum. Imposibil.

134

Stop. Nu poate fi oprit, dar poate fi depit. Cte zile face pota pn la Petersburg? Urmtorul act se petrece cteva ore mai trziu, n cabinetul directorului Districtului central-estic al Potei londoneze. Directorul este flatat Fandorin s-a prezentat drept prin rus i i se adreseaz cu prince sau Your Highness, pronunnd aceste titulaturi cu vdit satisfacie. Erast Petrovici poart o jachet elegant i un baston, fr de care un prince pursnge este de neconceput. Regret nespus, prince, dar vei pierde acest pariu, i explic directorul potei a treia oar deja acestui rus greu de cap. ara domniei voastre este membr a Uniunii Potale Internaionale, nfiinat n urm cu doi ani i care reunete douzeci i dou de state cu o populaie total de peste trei sute cincizeci de milioane de oameni, n acest spaiu acioneaz regulamente i tarife unice. Dac o scrisoare este expediat din Londra astzi, 30 iunie, cu pota rapid, nu putei ajunge naintea ei exact peste ase zile, n dimineaa zilei de 6 iulie, scrisoarea va fi la oficiul potal din Sankt-Petersburg. Firete, nu 6, ce dat ar veni potrivit calendarului din ara dumneavoastr? i de ce, m rog, scrisoarea va fi, i eu nu? nu se poate dumiri prinul. Doar nu zboar pn acolo! Directorul l lmurete cu un aer plin de importan: Vedei, nlimea voastr, expediiile purtnd tampila urgent sunt livrate fr mcar un minut ntrziere. S presupunem c domnia voastr ia de la gara Waterloo acelai tren cu care este expediat scrisoarea urgent. La Dover urcai pe acelai feribot. i la Paris, la Gara de Nord, ajungei, s zicem, la fel, simultan. i atunci, care-i problema? Ei bine, exclam biruitor directorul, problema este c nu exist nimic mai rapid dect pota rapid. Ai ajuns, deci, la Paris i trebuie s luai trenul de Berlin. Trebuie s cumprai bilet cci nu vi l-ai comandat anticipat. Trebuie s gsii o birj i s traversai tot centrul pn la cealalt gar. Trebuie s ateptai trenul de Berlin, care pleac n aceast direcie o dat pe zi. i acum, s ne ntoarcem la scrisoarea noastr urgent. De la Gara de Nord, ea este dus cu o drezin potal special, pe o cale ferat de centur, la primul tren care pleac spre est. Acesta poate fi nu neaprat un tren de pasageri, poate fi i un mrfar prevzut cu vagon potal. Dar i eu pot face asta! exclam excitat Erast Petrovici.

135

Replica acelui patriot al serviciilor potale este sever: Poate c la dumneavoastr, n Rusia, aa ceva este posibil, nu ns i n Europa. Hm, s zicem c francezul nc mai poate fi cumprat, dar la transbordarea la Berlin v va fi imposibil una ca asta funcionarii potali i feroviari din Germania sunt faimoi prin incoruptibilitatea lor. E posibil ca totul s fie pierdut? exclam rusete, ntr-un final, Fandorin cuprins de dezndejde. Pardon? Deci dumneata socoteti c am pierdut pariul? ntreab cu mhnire prinul, trecnd din nou la englez. Dar la ce or a plecat scrisoarea? De fapt, nu conteaz. Chiar dac v repezii de-aici direct la gar, este deja prea trziu. Cuvintele englezului produc asupra aristocratului rus un efect magic. La ce or? Oh, firete! Astzi este nc luna iunie! Morbid ia scrisorile abia la zece seara! Pn le transcrie ea... i cifrarea lor? Doar nu le trimite aa, cu text deschis! Precis le cifreaz, cum altfel! Or, asta nseamn c scrisoarea va pleca abia mine! i va ajunge nu pe ase, ci pe apte iulie! Dup calendarul nostru, pe douzeci i cinci iunie! Am o zi avans! Nu neleg nimic, prince, spune directorul, desfcndu-i braele, dar Fandorin deja nu mai este n cabinet ua tocmai sa trntit. n urma lui rsun: Your Highness, bastonul dumneavoastr!.. O, ce i-e i cu aceti boyars rui... i, n sfrit, seara acestei att de complicate zile, nvluit parc n cea, dar extrem de important. Apele Mrii Mnecii. Deasupra mrii i expune culorile indecente ultimul asfinit de iunie. Feribotul The Duke of Gloucester ine cursul spre Dunkerque. La prora, n picioare, Fandorin, ntr-o inut britanic get-beget: apc, costum n dungi i mic pelerin scoian. Se uit drept naintea lui spre malul francez, care se apropie chinuitor de lent. Nu arunc Erast Petrovici nici mcar o privire spre stncile cretacice ale oraului Dover. Buzele lui optesc: Numai s fi ateptat pn mine cu expediia... Numai s fi ateptat...

136

CAPITOLUL
n

AL TREISPREZECELEA,

care sunt descrise evenimentele petrecute n ziua de 25 iunie

Soarele de var mbelugat desena pe pardoseala holului Potei Centrale din Petersburg ptrate aurite. Spre sear, unul dintre ele, transformndu-se ntr-un dreptunghi alungit, ajunse pn la ghieul Post-restant i i nclzi instantaneu pupitrul. Atmosfera era nbuitoare i somnolent, o musc bzia mpciuitor, iar slujbaul de la ghieu era moleit de cldur noroc c afluxul de solicitani seca ncetul cu ncetul. nc o jumtic de or, i uile oficiului potal se vor nchide, apoi mai trebuia doar s predea registrul de eviden i putea s plece acas. Slujbaul (c veni vorba, s-i spunem pe nume Kondrati Kondratievici tukin, aptesprezece ani de slujb n departamentul potei, o ascensiune glorioas de la simplu pota la funcionar cu rang nalt) i pred un pachet sosit din Revel19 unei finlandeze grase cu nume de familie caraghios Prvu i se uit s vad dac englezul acela st tot acolo. Englezul sttea, unde era s se duc. S vezi, dom'le, ce neam de oameni ncpnai. Englezul i fcuse apariia dis-dediminea, nici nu se deschisese bine oficiul, c se i aezase cu un ziar n mn lng perete, i-mi ezuse aa ziua toat, nu buse, nu mncase, nici mcar, pardon, la acele nevoi nu fusese. Stan de piatr, nu alta. i dduse pesemne ntlnire aici cu cineva, i acel cineva nu venise pi la noi se-ntmpl asta tot timpul, britanicului nu-i d prin minte c se poate i aa, ce vrei, naie de oameni disciplinai, punctuali. Cnd se apropia vreun solicitant de ghieu, mai ales dac aducea a strin, englezul venea pe furiatelea lng acela, pn i oche larii albatri ii trgea pe vrful nasului. Dar nu era cel de care avea el trebuin. S fi fost englezul vreunul de-ai notri, de mult s-ar fi mniat, ar fi-nceput s dea din mini, s se plng tuturor n jur, pe cnd sta se ascunde dup ziarul la, Times, i ade. Sau poate n-avea omul unde se duce. Venise direct de la gar uite, e-n costum cadrilat de cltorie i are i sacul de voiaj cu el i-o fi zis c o s-l ntmpine cineva, dar nu s-a-

Fosta denumire a oraului Tallin, capitala Estoniei. (N. tr.)


19

137

ntmplat aa. Ce-i rmsese, aadar, de fcut? Pe cnd se ntoarse de la masa de prnz, Kondrati Kondratievici se ndur de fiul Albionului i l trimise pe Trifon, portarul, s-l ntrebe dac n-are trebuin de ceva, dar cadrilatul doar cltinase enervat din cap i-i ndesase lui Trifon o moned de douzeci de copeici las-m-n pace, adic. M rog, cum i-e voia. Lng ghieu rsri un brbat mrunel, aducea a birjar dup nfiare, i-i vr pe ferestruic un paaport mototolit. Ia-n uit-te mata, domnu' drag, nu-i venit ceva pentru Krug Nikola Mitrofanci? De unde atepi scrisoare? l ntreb sever Kondrati Kondratievici, lundu-i paaportul. Din Anglia, din oraul Londra. Lucrul cel mai uimitor fu acela c scrisoarea de la Londra chiar se gsi atta doar c numele destinatarului ncepea nu cu chirilicul K, ci cu latinescul C. Ca s vezi cine-mi era Mr. Nicholas M. Croog! Multe i-e dat s vezi la ghieul Postrestant! Chiar tu eti sta? l interog tukin, nu att mnat de suspiciune, ct de curiozitate. Nu te-ndoi, io-s, rspunse destul de birjrete birjarul, i vr laba n ferestruica ghieului i nfac plicul galben cu tampila urgent. Kondrati Kondratievici i ntinse registrul de eviden. tii s te semnezi? Nu mai ru ca alii. i oprlanul depuse la rubrica primit o mzglitur. Dup ce l petrecu pe dezgusttorul solicitant cu o privire nemulumit, tukin trase, din obinuin, cu coada ochiului spre englez, dar acela dispruse. Trebuie c i se urase tot ateptnd. Erast Petrovici l atept n strad pe birjar cu o strngere de inim. Iact-i-l pe Nicholas Croog! Cu ct nainta n anchetarea cazului, cu att lucrurile deveneau mai confuze. Esenial era ns c marul lui forat de ase zile prin ntreaga Europ nu se dovedise zadarnic! Calculase, depise, interceptase! Acum va avea ce-i raporta efului. Numai s nu-l piard pe Krug sta. Lng un stlp moia un birjar tocmit pe toat ziua. Era capiu de somn dup atta trndveal forat i i fcea mult snge ru c i ceruse acelui domnior caraghios numai cinci ruble pentru atta chin de mucenic putea s-i ia i ase. Vznd c-i apare n sfrit muteriul, birjarul arbor o inut

138

plin de importan i apuc hurile, dar Erast Petrovici nici mcar nu privi n direcia lui. Apru obiectivul. Cobor treptele, i trase pe cap chipiul albastru i se ndrept spre o caret care atepta n apropiere. Fandorin porni agale n urma lui. Lng caret, obiectivul se opri, i scoase iari chipiul, se nclin i ntin se plicul galben. Din ferestruic se ii o mn de brbat nmnuat n alb i lu plicul. Fandorin iui pasul ca s poat vedea chipul necunoscutului. i l vzu. n caret, examinnd la lumin peceile de cear roie, se afla un domn cu pr rocovan, cu ochi verzi, ptrunztori, i cu o puzderie de pistrui pe faa-i palid. Erast Petrovici l recunoscu pe dat era, bineneles, mister Gerald Cunningham n persoan, strlucitul pedagog, prietenul orfanilor i mna dreapt a lui lady Astair. Aadar, birjarul picotise acolo de poman nu era greu de aflat adresa lui mister Cunningham. Deocamdat ns Fandorin avea o treab mai urgent. Pe Kondrati Kondratievici l atepta o surpriz: englezul se ntoarse. Numai c acum era zorit peste msur. Ddu fuga la ghieul Primire-telegrame, i vr pur i simplu capul prin ferestruic i ncepu s i dicteze lui Mihail Nikolaici ceva n grab mare. Iar Mihail Nikolaici prinse i el a se agita, a se precipita, ceea ce ndeobte i sttea prea puin n fire. tukin deveni curios. Se scul de la locul lui (noroc c nu mai erau solicitani) i, ca i cum ar fi trecut i el ntmpltor peacolo, o porni spre cellalt col al slii, unde era aparatul de telegraf. Se opri lng Mihail Nikolaici care lu cra concentrat, se rsuci un picu i citi cele scrise la repezeal: Ctre Departamentul de Criminalistic, Poliia din Moscova. Extrem urgen. Dlui Brilling, consilier de stat. M-am ntors. Rog legtur urgent cu mine. Atept rspuns lng aparat. Fandorin. Aha, asta era deci, acum e limpede. tukin l privi cu ali ochi pe englez. Suntem detectiv, care vaszic. i prindem pe bandii. Mi, mi, ca s vezi. Agentul se vnzoli prin sal zece minute, nu mai mult, i Mihail Nikolaici, care rmsese n ateptare lng aparat, i fcu un semn cu mna i trase de panglica cu telegrama de rspuns.

139

Kondrati Kondratievici att atepta citi direct de pe panglic: D-LUI FANDORIN. DL. BRILLING SE AFL LA SPB ADRESA: STR. KATENINSKAIA, CASA SIVERS. OFIER DE SERVICIU LOMEIKO Din pricini netiute, aceast depe l bucur negrit de mult pe cadrilat. El chiar i plesni palmele i l ntreb pe tukin, care l cerceta cu interes: Unde-i strada asta, Kateninskaia? E departe? Nicidecum, rspunse curtenitor Kondrati Kondratievici. E aici, la doi pai. Luai o caret cu rut fix, ieii pe Nevskaia col cu Liteinaia, apoi... Nu conteaz, am o birj, l ntrerupse agentul fr s-l asculte pn la capt i, nfcndu-i sacul de voiaj, o lu la fug spre ieire. Strada Kateninskaia i plcu nespus lui Erast Petrovici. Arta exact ca strzile cele mai respectabile din Berlin sau Viena: asfalt, felinare electrice nou-noue, case solide cu cteva caturi, ntr-un cuvnt Europa. Casa Sivers, cu cavaleri din piatr pe fronton i cu intrarea puternic iluminat n pofida serii nc luminoase, era deosebit de frumoas. De fapt, unde n alt parte s locuias un om ca Ivan Franevici Brilling? Era pur i simplu imposibil s i-l imaginezi locuind ntr-o drpntur de csu cu o curte plin de praf i cu livad de meri. Un portar ndatoritor l liniti pe Erast Petrovici, l asigur c domnul Brilling este acas, tocmai s-a ntors de cinci minute. Totul i mergea astzi ca pe roate lui Fandorin, totul i reuea. Srind cte dou trepte odat, ajunse ca-n zbor la primul etaj i aps pe soneria electric, strlucind ca aurul de bine ce era lustruit. Deschise ua Ivan Franevici n persoan. Nu apucase s se schimbe, i scosese doar redingota, dar sub gulerul nalt, scrobit, sclipea n culorile curcubeului emailul unei proaspete Cruci a Sfntului Vladimir. Eu sunt, efule! anun cu bucurie Fando rin, savurnd efectul cuvintelor sale. Efect care, de fapt, i depi toate ateptrile.

140

Ivan Franevici ncremeni pur i simplu, ba chiar porni s dea din mini de parc ar fi vrut s spun: Ptiu, drace! Piei, satan! Erast Petrovici izbucni n rs: Ce-i, nu v ateptai? Fandorin! De unde ai aprut? Deja nu mai speram s te vd n via! Dar de ce? se interes cltorul, nu fr o anume und de cochetrie n glas. Cum de ce!... Ai disprut fr urm. Ultima oar ai fost vzut la Paris, pe douzeci i ase. La Londra n-ai mai aprut. Am cerut s mi se fac legtura cu Pjov mi s-a rspuns c a disprut fr urm, c-l caut poliia! Am trimis de la Londra o scrisoare cu toate amnuntele pe adresa departamentului nostru din Moscova. Am scris acolo i despre Pjov, i despre tot restul. Azi-mine va ajunge probabil. Nu tiam c suntei la Petersburg. eful se ncrunt a ngrijorare: Ari ngrozitor. Nu cumva eti bolnav? Ca s fiu sincer, sunt lihnit de foame. Am stat toat ziua de straj la Oficiul Potal, firimitur n-am pus n gur. Ai stat de straj la Oficiul Potal? A, nu, nu, nu-mi povesti. Uite cum facem. Mai nti i dau un ceai i nite dulciuri. Ticlosul meu de Semion e de trei zile beat, aa c m gospodresc singur. M hrnesc mai ales cu bomboane i prjituri de la Filippov. Doar i plac dulciurile, nu? Grozav mi plac, confirm entuziasmat Erast Petrovici. i mie. Mi se trage de la copilria de orfan. Nu te superi dac mncm n buctrie, ca burlacii? n vreme ce traversau coridorul, Fandorin apuc s observe c apartamentul lui Brilling, dei nu foarte mare, era mobilat ct se poate de practic i riguros exista n el tot ceea ce era necesar, dar nimic de prisos. Tnrului i atrase n mod deosebit atenia o cutie lcuit agat pe perete, cu dou evi metalice negre iindu-se din ea. Este o adevrat minune a tiinei moderne, i explic Ivan Franevici. Se numete aparatul lui Bell. Abia mi-a fost adus din America, de la agentul nostru. Au acolo americanii un inventator genial, un anume mister Bell, mulumit cruia acum poi purta o conversaie de la distane apreciabile, de pn la cteva verste chiar. Sunetul este transmis prin nite cabluri precum cele de telegraf. Acesta este un model experimental, producerea lui n serie nc nu a nceput. n ntreaga Europ exist doar dou linii: una duce de la apartamentul meu la

141

secretariatul Seciei a treia, a doua linie este instalat la Berlin, ntre cabinetul Kaizerului i cancelaria lui Bismarck. Aa nct suntem n pas cu progresul. Extraordinar, exclam Erast Petrovici cuprins de admiraie. i se aude bine? Nu tocmai, dar te poi descurca. Uneori se aud n receptor nite prituri puternice... Dar n-ai prefera oranjad n loc de ceai? Nu m prea pricep la mnuirea samovarului. Oho, i nc cum, l asigur Erast Petrovici pe ef, iar Brilling, aidoma vrjitorului cel bun, aez n faa lui, pe masa din buctrie, o sticl cu oranjad i o tav pe care se lfiau ecleruri, tartine cu crem, sufleuri cu maripan i cornulee tvlite n migdale. Tu ospteaz-te, spuse Ivan Franevici, n timpul sta te voi pune la curent cu treburile noastre. Apoi va veni rndul tu la spovedanie. Fandorin ddu aprobator din cap, cu gura plin i brbia pudrat cu zahr. Aadar, ncepu eful, dup cte mi amintesc, ai plecat din Petersburg s iei pota diplomatic pe douzeci i apte mai, aa e? Imediat dup asta la noi au nceput s se petreac nite evenimente extrem de interesante. Am regretat c te-am lsat s pleci, contam pe fiecare om. Reuisem s aflu prin legtura noastr c la Moscova se nfiripase n urm cu ceva vreme o grupare mic, dar extrem de activ, de revoluionari radicali, nite descreierai, smintii de-a dreptul, n vreme ce teroritii de rnd i fixeaz drept obiectiv strpirea minilor de snge-nroite, vaszic a nalilor dregtori ai statului, cei despre care vorbim au decis s-i ia la ochi pe cei ce exult i de-a surda se-nfoaie. Pe cine, pe cine? ntreb nedumerit Fandorin, care tocmai se delecta cu un prea ginga ecler. Ei, e dintr-o poezie de Nekrasov: Dintre cei ce exult i de-a surda se-nfoaie, dintre cei care minile-au roii de snge, m ia i m du printre cei care pier ntru mreaa cauz a iubi rii. Aadar, aceti indivizi care pier ntru mreaa cauz a iubirii i-au repartizat ntre ei responsabilitile. Conducerea organizaiei a revenit celor cu minile de snge-nroite minitri, guvernatori, generali. Iar fraciunea noastr din Moscova a decis s se ocupe de cei care exult, de cei grai imbuibai. Dup cum am reuit s aflu printr-un agent infiltrat n grup, fraciunea asta i-a luat numele Azazel din nesbuita semeie de a-l lua pe Dumnezeu n deert. Planificaser un ntreg ir de crime n rndul tinerilor de bani gata, al paraziilor i destrblailor. Fraciunii Azazel i s-

142

a alturat i Bejekaia, care este, dup toate probabilitile, emisarul acestei organizaii anarhiste internaionale. Sinuciderea, de fapt asasinarea lui Piotr Kokorin, pus la cale de ea, a fost prima aciune a acestui Azazel. n sfrit, bnuiesc c despre Bejekaia mi vei mai povesti dumneata cte ceva. Urmtoarea victim a fost Ahtrev, acesta i interesa pe complotiti mai mult chiar dect Kokorin, pentru c era nepotul cancelarului, prinul Korceakov. Vezi dumneata, tnrul meu prieten, planul teroritilor era smintit, dar n acelai timp de o iscusin diabolic. Ei i fcuser socoteala c e infinit mai uor s ajung la odraslele mai marilor zilei de ct la acetia nii, iar lovitura dat ierarhiei de stat nu este deloc mai puin serioas. Pe prinul Mihail Aleksandrovici, bunoar, ntr-att l-a zdruncinat moartea nepotului, nct aproape i-a prsit slujba i se gndete serios s se retrag definitiv. i doar vorbim despre un om cu merite excepionale, responsabil n mare msur de imaginea Rusiei moderne. Ce mrvie, exclam indignat Erast Petrovici, care chiar i mpinse deoparte maripanul neterminat. Iar cnd am reuit s descopr c scopul final al acestui Azazel este uciderea areviciului... Nu se poate! Din pcate, se poate. Aadar, cnd am descoperit asta, am primit ordin s trec la aciuni decisive. Am fost obligat s m supun, dei eu unul a fi preferat nainte de toate s vd clar tabloul de ansamblu. Dar, nelegi i dumneata, cnd este pus n joc viaa nlimii Sale Imperiale... Am desfurat aciunile operative, dar nu ne-au reuit pe deplin. Pentru data de 1 iunie teroritii aveau planificat adunarea gtii lor ntr-o vil din Kuzminki. ii minte, i-am spus ceva n legtur cu asta. Dumneata, ce-i drept, la vremea aceea erai sedus de propria idee. i ce-a ieit? Ai dat de vreo urm? Erast Petrovici mormi ceva cu gura plin, nghii pe nemestecate o bucic de tartin cu crem, dar Brilling se ruin: Bine, bine, mi spui dup. Mnnc. Deci. Am ncercuit vila asta. Am fost nevoit s acionez numai cu agenii mei adui de la Petersburg, fr s antrenez n aciunea asta jandarmeria i poliia din Moscova trebuia s evit cu orice pre scurgerile de informaii. Ivan Franevici oft mnios: A fost vina mea, am fost excesiv de precaut. n principal, din cauza lipsei de oameni, aciunea de capturare nu a putut fi organizat ca la carte. A nceput un schimb de focuri. Doi ageni

143

au fost rnii, unul a fost ucis. Nu-mi voi ierta asta niciodat... Nam reuit s prindem nici unul n via, ne-am ales cu patru cadavre. Conform descrierilor, unul dintre ele aducea cu ochialbi al dumitale. De fapt, ochi ca atare nu mai avea cunotina dumitale i-a smuls cu ultimul glon jumtate din east. n subsol au fost descoperite un laborator pentru producerea de mainrii infernale, cteva hrtii, dar, dup cum i-am spus, multe din planurile i legturile organizaiei Azazel au rmas o enigm. O enigm, m tem, de nedezlegat... Cu toate acestea, suveranul, cancelarul i eful corpului de jandarmi au dat o nalt apreciere operaiunii noastre de la Moscova. I-am povestit lui Lavrenti Arkadievici i despre dumneata. E drept, nu ai luat parte la final, dar ne-ai ajutat totui foarte mult pe parcursul anchetei. Dac nu ai nimic mpotriv, vom lucra i de aici nainte mpreun. Iau soarta dumitale n minile mele. Ei, ai mai prins puteri? Acum, povestete dumneata. Ce se ntmpl acolo, la Londra? Ai reuit s iei urma Amaliei? Ce dracu' s-a ntmplat cu Pjov? A fost ucis? i pe rnd, n ordine, s nu omii nimic. Cu ct povestirea efului se apropia de final, cu att privirea lui Erast Petrovici se ncrca de mai mult invidie, iar propriile aventuri, de care fusese att de mndru cu doar puin timp n urm, se vetejeau i se splceau n propriii ochi. Atentat la viaa areviciului! Schimb de focuri! Mainrii infernale! Urt renghi i jucase soarta lui Fandorin, l ispitise cu gloria i l mutase de pe oseaua larg pe un drumeag de ar nenorocit... i povesti totui cu de-amnuntul lui Ivan Franevici epopeea sa. Doar despre mprejurarea n care fusese vduvit de mapa albastr vorbi cam nedesluit i chiar l npdi o uoar roea, fapt care, se pare, nu scp ateniei lui Brilling, care-i asculta istorisirea ntr-o tcere posac. Pe cnd se apropie de deznodmnt, Erast Petrovici i recapt curajul, se nsuflei i nu putu rezista tentaiei de a introduce un efect dramatic: Iar eu l-am vzut pe omul acela! exclam el cnd ajunse la scena cu Oficiul Potal din Petersburg. tiu n minile cui se afl i coninutul mapei, i toate firele organizaiei! Azazel triete, Ivan Franevici, dar e n minile noastre! Hai, vorbete odat, lua-te-ar dracu'! strig eful. Nu te mai purta ca un copil! Cine este omul acesta? Unde este? Este aici, n Petersburg, rspunse Fandorin, savurndu-i revana. Este un anume Gerald Cunningham, principalul asistent chiar al acelei lady Astair, asupra creia v-am atras atenia n numeroase rnduri. Spunnd acestea, Erast Petrovicii tui uor, plin de tact.

144

Se explic astfel i testamentul lui Kokorin, continu el. Acum e limpede de ce Bejekaia i-a nvrtit i sucit pe adoratori s accepte tocmai soluia astairnatelor. i ce loc bun i-a gsit rocovanul! Ce bun acoperire, aa e? Nite mici orfani, filiale n ntreaga lume, o patroan altruist n faa creia se deschid toate uile. Ingenios, nimic de zis. Curmingham? repet eful tulburat. Gerald Curvningham? Dar l cunosc bine pe acest domn, frecventm acelai club, spuse Brilling, desfcndu-i braele. Este, ntr-adevr, un domn foarte ocupat, i totui nu mi-l pot imagina avnd legturi cu nihilitii i asasinnd consilieri de stat titulari. Dar nu-i asasina, nu-i asasina! exclam Erast Petrovici. Iniial, aa am crezut, c pe liste sunt numele victimelor. Am spus asta doar ca s v art ce direcie luaser gndurile mele. Dac te pripeti, nu-i poi face o idee despre n treg. Apoi ns, cnd m hnau trenurile prin ntreaga Europ, m-am luminat brusc! Dac aceea este lista viitoarelor victime, la ce bun sunt trecute i datele? Or, datele sunt toate depite! Nu se leag! Nu, Ivan Franevici, aici e vorba de altceva! Fandorin chiar zvcni din scaun, ntr-att l excitaser propriile idei. Altceva? Ce altceva? ntreb Brilling, mijindu-i ochii luminoi. Cred c lista aceea cuprinde membrii unei puternice organizaii internaionale. Iar teroritii dumneavoastr din Moscova sunt doar o minuscul verig a ei. Vznd expresia pe care o cpt chipul efului la auzul acestor cuvinte, Erast Petrovici simi o bucurie rutcioas care nu-i fcea cinste sentiment de care se ruina pe loc. Figura central a acestei organizaii, al crei scop ne este nc necunoscut, continu el, este Gerald Cunningham. i dumneavoastr i eu l-am vzut, este un domn cu totul deosebit. Miss Olsen, al crei rol l joac, ncepnd din luna iunie, Amalia Bejekaia, este centrul de nregistrare al organizaiei, ceva n genul unei direcii de personal. Acolo se strng datele sosite din ntreaga lume privind schimbarea statutului social al membrilor organizaiei. Miss Olsen trimite regulat, o dat pe lun, noile date lui Cunningham, care de anul trecut s-a stabilit la Petersburg. V-am spus doar c n dormitorul Amaliei este un seif secret. Dup toate probabilitile, acolo se pstreaz lista complet a membrilor acestui Azazel se pare c, ntr-adevr, acesta este numele organizaiei. Sau poate este un fel de parol, ceva n genul unei incantaii. Am auzit de dou ori acest cuvnt, i de fiecare dat nainte de a se comite o crim. Totul

145

te trimite cu gndul la o societate masonic, numai c este de neneles ce ar cuta la ei un nger czut. Iar anvergura organizaiei este cu mult mai ampl dect n cazul organizaiilor masonice. V dai seama patruzeci i cinci de scrisori ntr-o singur lun! i ce oameni un senator, un ministru, generali! eful l privea rbdtor pe Erast Petrovici, ateptnd continuarea. E limpede c tnrul nu i ncheiase discursul: cu fruntea ncruntat, se gndea concentrat la ceva. Ivan Franevici, m gndeam la Cunningham... Doar este supus britanic, mi ziceam c nu se poate nvli pur i simplu peste el n cas pentru o percheziie, aa e? S zicem c aa e, l ncuraj eful. Continu. Iar pn primii dumneavoastr aprobare, el va ascunde att de bine plicul, nct noi s nu putem dovedi nimic. nc nu se tie ce legturi are n sferele nalte i cine-i va sri n aprare. N-ar fi mai bine s ne agm mai nti de lan ul lui rusesc i s tragem de el, inel dup inel, ce zicei? i cum s faci asta? l ntreb Brilling, animat de cel mai viu interes. Prin supraveghere secret? Ar fi logic. Se poate i prin supraveghere secret, dar exist, se pare, o metod mai sigur. Ivan Franevici rmase puin pe gnduri, apoi, predndu-se parc, i desfcu braele. Mgulit, Fandorin insinu plin de tact: Ce-ai zice de consilierul de stat titular, promovat n acest rang la 7 iunie curent? S verificm decretele de promovare date de suveran? nelese Brilling, plesnindu-se cu palma peste frunte. S zicem, cele din prima decad a lunii iunie? Bravo, Fandorin, bravo! Bineneles, efule. Nici mcar din ntreaga decad, doar cele date de luni pn smbt, din trei pn pe opt iunie. Ar fi de mirare ca un proaspt numit general s ntrzie mai mult deatt cu trmbiarea fericitului eveniment. Parc muli consilieri de stat titulari pot aprea ntr-o sptmn n imperiul nostru? Doi sau trei, poate, dac sptmna-i mnoas. De fapt, nu m-am interesat. Deci, s-i punem pe toi acetia sub observaie, s le verificm statele de serviciu, anturajul i aa mai departe. i-l lum pe azazelul sta ca din oal. Spui, deci, c toate informaiile pe care le-ai obinut au fost trimise prin pot Departamentului de Criminalistic din Moscova? ntreb Brilling total pe lng subiect, dup cum i era obiceiul. Da, efule. Azi-mine plicul ajunge la destinaie. Dar de ce, bnuii pe cineva cu rang nalt din poliia moscovit? Eu, ca

146

s dau scrisorii mai mult greutate, am scris pe plic: A se nmna nlimii sale consiler de stat Brilling personal sau, n lipsa acestuia, excelenei sale domnul ef al poliiei. Aa c nu vor ndrzni s o deschid. Iar domnul ef al poliiei, dac o citete, ia negreit legtura cu dumneavoastr. Bine gndit, l aprob Ivan Franevici i pstr apoi o lung tcere, privind drept n perete. Chipul i devenea sumbru, tot mai sumbru. Erast Petrovici sttea inndu-i respiraia tia c eful cntrete toate cele auzite i i va comunica imediat ce decizie a luat. Judecnd dup expresia de pe faa lui, decizia se lsa anevoie luat. Brilling oft zgomotos, surznd amar unui gnd de-al su. E-n regul, Fandorin, iau totul asupra mea. Exist boli care nu pot fi vindecate dect pe cale chirurgical. Aa vom proceda i noi doi. Este o chestiune important, este o problem de stat, iar n situaii de acest fel avem tot dreptul s ne despovrm de formaliti. l ridicm pe Cun-ningham. i asta imediat, laolalt cu corpul delict, cu plicul, adic. Crezi c mesajul din plic e cifrat? Fr ndoial. Conine informaii mult prea importante. A fost trimis totui prin pota obinuit, chiar dac n regim de urgen. Cte nu se pot ntmpla poate cdea n mini strine, se poate pierde... Nu, Ivan Franevici, unor asemenea indivizi nu le place riscul inutil. Cu att mai mult. Deci, Cunningham l descifreaz, l citete, l transcrie n cartotec. Doar trebuie s aib o cartotec! M tem c n scrisoarea de nsoire Bejekaia i raporteaz i peripeiile dumitale, iar Cunningham e om detept, i va da seama pe loc c ai fi putut trimite un raport n Rusia. A, nu, trebuie ridicat urgent, fr ntrziere! i ar fi interesant de citit i scrisoarea de nsoire. Nu-mi d pace gndul la Pjov. Dac nu doar el a fost cumprat? Cu am basada britanic ne explicm dup. Ba o s ne i mulumeasc. Doar spuneai c pe list sunt i supui ai reginei Victoria? Da, aproape o duzin, ncuviin din cap Erast Petrovici, privindu-i cu adoraie eful. Sigur, cel mai bine ar fi s-l ridicm acum pe Cunningham, dar... Dar dac ajungem acolo i nu gsim nimic? n veci nu mi-a putea ierta dac dumneavoastr, din pricina mea... Vreau s spun, sunt gata s apar n faa oricrei instane... Termin cu prostiile, l ntrerupse Brilling, mpingndu-i enervat brbia nainte. Chiar crezi c, n caz de eec, o s m

147

ascund dup un bieandru? Am ncredere n dumneata, Fando rin. Iar asta mi e de ajuns. V mulumesc, zise Erast Petrovici cu voce sczut. Ivan Franevici se nclin cu un aer sarcastic n faa lui: N-ai pentru ce. Gata, ajunge cu mofturile astea. S trecem la treab. tiu adresa lui Cunningham, locuiete pe Insula Aptekarski, ntr-o arip a astairnatului din Petersburg. Ai o arm? Da, am cumprat de la Londra un revol ver Smith & Wesson. E n sacul de voiaj. Arat-mi-l. Fandorin aduse iute din vestibul un revolver masiv, care l ncntase prin greutatea i trinicia lui. O mizerie, i-o tie scurt eful, cntrind revolverul n palm. Asta-i pentru vcarii americani, s trag prin crme la beie. Nu e pentru un agent serios. Mai bine i-l iau. Vei pri mi n schimb ceva mai de soi. Dispru pentru puin timp i se ntoarse cu un revolver mic i plat, care ncpea aproape tot n palma lui. Uite, e un Herstal belgian, are ncrctor de apte cartue. E model nou, comand special. Se poart la spate, sub redingot, ntr-un toc mititel. Este de nenlocuit n meseria noastr. E uor, nu bate departe i nici nu are tirul precis, n schimb piedica se ridic automat, ceea ce asigur mnuirea rapid. Doar n-avem nevoie s nimerim o veveri-n ochi, aa e? Iar n via rmne de regul agentul care trage primul i nu o singur dat. n loc de coco are aici o piedic de siguran, uite, butonaul sta. E destul de strns, ca s nu se declaneze accidental. Apei, uite-aa, i poi trage n rafal toate gloanele. Clar? Clar, rspunse Erast Petrovici, privind cu admiraie jucria drgu. O admiri mai trziu, acum n-avem vreme, spuse Brilling mpingndu-l spre ieire. i l vom aresta noi doi? l ntreb Fando rin, cuprins de entuziasm. Nu vorbi prostii. Ivan Franevici se opri lng aparatul lui Bell, ridic un tub n form de goarn, i-l lipi de ureche i nvrti nu tiu ce manivel. Aparatul grohi, apoi ceva zngni n el. Brilling i lipi urechea de cealalt goarn care se iea din cutia lcuit, i din goarn chici ceva. Lui Fandorin i se pru c desluete un glscior firav pronunnd cuvintele aghiotant de serviciu i cancelaria.

148

Novgorodev, dumneata eti? url Brilling n tub. Excelena sa e acolo? Nu? Nu te-aud! Nu, nu, nu-i nevoie! Nu-i nevoie, i spun! Brilling i adun ct putu de mult aer n piept i rcni cu putere ndoit: Urgent un detaament pentru arestare! Trimitei-l de urgen la Insula Aptekarski! Ap-te-kar-ski! Da! Aripa astairnatului! As-tair-nat! Nu conteaz ce-nseamn, se descurc ei! i s vin i un grup de percheziie! Ce? Da, o s fiu personal acolo! Mai repede maiorule, mai repede! Puse tubul la locul lui i i terse fruntea. Uf! Sper c mister Bell i va perfeciona invenia, altfel toi vecinii mei vor fi la curent cu operaiunile secrete ale Seciei a treia. Erast Petrovici se afla sub imperiul impresiei produse de vrjitoria ce tocmai se petrecuse sub ochii lui. Dar e ca n O mie i una de nopi! Un adevrat miracol! i cnd te gndeti c mai exist oameni care condamn progresul! Sporovim pe drum despre progres. Din pcate, am dat drumul caretei, aa c va trebui acum s caut o birj. Mai d-l dracului de sac de voiaj! Fuga mar! N-au apucat totui s sporoviasc despre progres au cltorit pn la Aptekarski ntr-o tcere deplin. Erast Petrovici vibra de emoie i n cteva rnduri ncerc s-l atrag pe Bril ling ntr-o discuie, zadarnic ns: acesta era ntr-o dispoziie mizerabil pesemne risca, totui, foarte mult punnd la cale o operaiune neavizat. nserarea palid a inutului nordic abia se profila peste ntinderile Nevei. Fandorin i spunea c o noapte luminoas de var era exact ce-i trebuia oricum nu va fi rost de somn n noaptea asta. Nici noaptea trecut, n tren, nu pusese gean peste gean, se tot zbuciumase la gndul c va scpa plicul... Birjarul i gonea iepoara rocat, ctigndu-i cinstit rubla promis, i ajunser repede la destinaie. Astairnatul din Petersburg, un imobil galben, artos, care mai nainte aparinuse Corpului inginerilor, era ntrecut de cel din Moscova ca dimensiuni, n schimb era necat n verdea. Un loc rupt din rai numai grdini i vile bogate n jur. Of, ce se va ntmpla cu bieii copii, oft Fandorin. Nu se va ntmpla nimic, rspunse pe un ton agresiv Ivan Franevici. Milady va numi alt director, i cu asta basta.

149

Corpul secundar al astairnatului era o cldire impozant, n stilul epocii Ekaterinei, a crei faad ddea ntr-o strad umbroas, cu atmosfer intim. Erast Petrovici zri un ulm carbonizat de un trsnet ntinzndu-i crengile moarte spre ferestrele luminate de la primul cat, foarte nalt. n cas domnea linitea. Excelent, jandarmii n-au ajuns nc, spuse eful. Nu-i ateptm, foarte important este s nu-l speriem pe Cunningham. i vorbesc eu, dumneata nu intri n vorb. i fii pregtit pentru orice surpriz. Erast Petrovici i vr mna sub pulpana jachetei, simi rceala linititoare a Herstal-ului. Inima i se strnse, dar nu de fric, pentru c n-aveai a te teme cu Ivan Franevici alturi, ci de nerbdare. Acum, acum se va lmuri totul! Brilling trase energic de clopoelul de aram, se auzi un clinchet melodios. De la o fereastr deschis aflat la mezanin i privi capul rocovan. Deschide, Cunningham, vorbi tare eful. Am de discutat o problem urgent cu dumneata. Brilling, dumneata eti? se mir englezul. Ce s-a ntmplat? O urgen la club. Trebuie s te pun n gard. O clip, cobor imediat. Azi lacheul are zi liber. i capul dispru. Aha, opti Fandorin. Anume i-a dat liber lacheului. Precis st acolo cu hrtiile lui! Brilling btea nervos darabana n u cu ncheieturile degetelor. Cunningham nu prea s se grbeasc. Nu cumva o terge? ntreb cuprins de panic Erast Petrovici. Pe ua din dos? N-ar trebui s dau ocol casei i s m postez de partea cealalt? Dar n acel moment, din interior se auzir pai i ua se deschise. n prag sttea Cunningham, ntr-un halat de cas lung, mpodobit cu brandenburguri. Privirea tioas a ochilor lui verzi ntrzie pre de o clip pe chipul lui Fandorin, iar sprncenele i tresrir abia perceptibil. l recunoscuse! What's happening20? ntreb circumspect englezul. S mergem n cabinet, i rspunse Brilling rusete. E vorba de ceva foarte important. Cunningham sttu o secund n cumpn, apoi i invit cu un gest s-l urmeze.
20

Ce se ntmpl? (engl.) (N.tr.)


150

Dup ce urcar o scar din lemn de stejar, amfitrionul i oaspeii si ajunser ntr-o odaie bogat mobilat, dar evident nu destinat trndvelii. Pereii erau pe toat lungimea lor aco perii de rafturi cu cri i cu nite mape, lng fereastr, alturi de masa de scris imens, din lemn de mesteacn de Carelia, se nla un suport cu nite cutii, fiecare din ele avnd lipit pe ea cte o mic etichet aurie. Pe Erast Petrovici ns acele cutiue nu l interesau ctui de puin (doar nu era prost Cunningham s i in la vedere documentele secrete), l interesau hrtiile aflate pe mas i aco perite n grab de gazd cu ultimul numr din tirile bursiere. Ivan Franevici, se vede treaba, gndea cam la fel: travers cabinetul i se post n picioare lng mas, cu spatele la fereastra deschis, cu pervaz scund. Briza serii vlurea uor perdeaua de tul. nelegnd perfect manevra efului, Fandorin rmase lng u. Acum, Cunningham nu avea pe unde s scape. Pru c englezul ncepe s suspecteze ceva necurat. Te pori ciudat, Brilling, spuse el ntr-o lim b rus corect. i ce caut omul acesta aici? L-am mai vzut, e poliist. Ivan Franevici l privi pe Cunningham pe sub sprncene, inndu-i minile n buznarele redingotei sale largi. Da, este poliist. i peste un minut-dou vor fi aici muli poliiti, aa c nu am timp de explicaii. Mna dreapt a efului iei din buzunar i Fandorin vzu revolverul su Smith & Wesson, dar nu sttu s se minuneze, cci i scoase i el revolverul iat deci, ncepe! Don't21...! ddu s strige englezul i i ridic rapid un bra, dar n aceeai secund rsun focul de arm. Cunningham se prvli pe spate. Erast Petrovici, ncremenit locului, vzu ochii verzi nc vii, larg deschii, i o gaur neagr bine conturat n mijlocul frunii. Doamne, Dumnezeule, efule?! De ce? Se ndrept spre fereastr. Gura neagr a evii l privea drept n fa. Dumneata l-ai dat gata, rosti pe un ton nefiresc Brilling. Eti un detectiv prea bun. De aceea, tnrul meu prieten, va trebui s te ucid, lucru pe care l regret sincer.

21

Nu (face asta)! (engl.). (N.tr.)


151

CAPITOLUL

AL PAISPREZECELEA,

n care povestirea ia cu totul alt curs

Bietul Erast Petrovici, totalmente descumpnit, nainta civa pai. Stai! se rsti nverunat eful. i nu-i mai agita pistolaul la, nu-i ncrcat. Mcar s te fi uitat n butoia! Nu se poate s fii att de credul, dracu' s te ia! Nu poi avea ncredere dect n tine nsui! Brilling scoase din buzunarul stng un Herstal aidoma i arunc pe podea, chiar la picioarele lui Fandorin, revolverul Smith & Wesson nc fumegnd. Uite, al meu e ncrcat pn la refuz, lucru de care te vei convinge imediat, ncepu s vorbeasc febril Ivan Franevici, nfierbntn-du-se mai tare cu fiecare cuvnt rostit. l voi pune n mna acestui nefericit Cunningham i se va ajunge la concluzia c v-ai mpucat reciproc ntr-un schimb de focuri. Ai garantate funeralii cu onoruri i discursuri pline de simire. tiu doar c asta conteaz mult pentru dumneata. i nu te mai uita aa la mine, ngu blestemat! Fandorin realiz cu groaz c eful e absolut iresponsabil i, n ncercarea disperat de a-i trezi aceluia judecata ntunecat brusc, strig: efule, sunt eu, Fandorin! Ivan Franevici! Domnule consilier de stat! Consilier de stat titular! zmbi strmb Brilling. Eti depit de realitate, Fandorin. Am fost nlat n rang prin decretul suveranului din data de 7 iunie. Pentru succesul operaiunii de neutralizare a organizaiei teroriste Azazel. Aa nct mi poi spune excelena voastr. Silueta ntunecat a lui Brilling pe fondul ferestrei era parc decupat cu foarfecele i lipit pe o coal cenuie. Crengile moarte ale ulmului din spatele lui se rchirau n toate direcii le aidoma unui pianjen sinistru. Lui Fandorin i fulger un gnd: E un pianjen, un pianjen veninos, i-a esut pnza i eu am czut n ea. Chipul lui Brilling se schimonosi dureros i Erast Petrovici nelese c eful a atins un grad de furie destul de mare pentru ca n clipa urmtoare s trag. De nu se tie de unde i veni iute n minte un gnd, care se risipi instantaneu ntr-un irag de

152

gnduri mrunte-mrunele: la Herstal trebuie scoas piedica de siguran, altfel nu poi trage, piedica e bine fixat, asta-i ia o jumtate sau un sfert de secund, n-apuci s... Urlnd disperat ct l inea gura i strngndu-i pleoapele, Erast Petrovici se npusti nainte, intind cu capul brbia efului. Nu-i despreau mai mult de cinci pai. Fandorin nu auzi cnitul piedicii, dar mpuctura bubui n tavan, pentru c amndoi, i Brilling, i Erast Petrovici, zburar peste pervazul scund i se prvlir pe fereastr afar. n elanul zborului, Fandorin se lovi cu pieptul de trunchiul ulmului uscat i, rupnd n cdere crengile, zgriindu-se pe fa, lunec cu zgomot la pmnt. De pe urma buiturii zdra vene era ct pe ce s-i piard cunotina, dar instinctul acut de supravieuire nu i ngduia aa ceva. Erast Petrovici se ridic n patru labe, privind nuc n jur. eful nu se zrea nicieri. n schimb, lng zid era aruncat micuul lui Herstal negru. Fandorin sri asupra lui ca o pisic, direct din poziia patru-labe, l apuc zdravn i ncepu s i nvrt capul n toate direciile. Dar Brilling dispruse. Lui Erast Petrovici nu i trecu prin minte s se uite n sus dect atunci cnd auzi un horcit ciudat. Ivan Franevici spnzura deasupra pmntului ntr-o poziie incomod, nefireasc. Pantofii si lustruii se micau convulsiv, puin deasupra capului lui Fandorin. De sub Crucea Sf. Vladimir, n locul unde se ntindea o pat purpurie pe cmaa scrobit, se iea un ciot ascuit, care l strpunsese dintr-o parte n alta pe proasptul general. Mai nfricotor era faptul c privirea ochilor lui luminoi era aintit drept asupra lui Fandorin. Ce mizerie, pronun distinct eful, schimonosindu-se fie de durere, fie de scrb. Ce mizerie... i, cu o voce uiertoare, de nerecunoscut, suspin: A-za-zel... Fandorin fu strbtut de un fior de ghea, iar Brilling mai horci vreo jumtate de minut, apoi amui. De parc ar fi ateptat momentul, de dup col se auzi tropot de copite, huruit de roi. Soseau trsurile cu jandarmi. * * * General-aghiotantul Lavrenti Arkadievici Mizinov, eful Seciei a treia i comandantul Corpului de jandarmi, i terse ochii roii de oboseal. Eghileii aurii de pe uniforma de gal

153

zornir nbuit. n ultimele douzeci i patru de ore nu avusese timp s se schimbe, iar s doarm nici att. Asear, un curier special l smulsese pe Lavrenti Arkadievici din toiul balului dat cu prilejul onomasticii marelui cneaz Serghei Aleksandrovici. i ncepuse nebunia... Generalul l privi nemulumit pe bietanul care edea alturi, zburlit i cu nasul zgriat ru vrt n hroage. Uit-te la el, e nedormit de dou nopi i arat proaspt ca un castravecior de Iaroslavl. i se poart de-ai zice c toat via a i-a petrecut-o n cabinete de nali dregtori. M rog, n-are dect s-i vad de vrjile lui aco lo. Dar Brilling! Mintea lui refuza pur i simplu s neleag asta! Cum e, Fandorin, mai dureaz mult? Sau iar i-a abtut gndurile vreo idee? l ntreb aspru generalul, care simea c, dup noaptea nedormit i ziua extenuant, lui personal nu-i mai pot veni idei de nici un fel. Imediat, excelena voastr, imediat, mormi imberbul. Au mai rmas cinci nscrisuri. V-am prevenit doar c lista ar putea fi cifrat. Vedei ce cifru ingenios, nu au putut fi identificate jumtate din litere, i nici eu nu-i in minte pe toi cei care erau pe list... Aha, sta-i un director de oficiu potal din Danemarca, da, sta e. Bun, dar sta cine-i? Prima liter nu-i cifrat e o cruciuli, a doua, tot o cruciuli, a treia i a patra doi de m, apoi iar o cruciuli, apoi n, apoi d cu semnul ntrebrii, iar ultimele dou sunt iar srite. Iese aa: ++MM+ND(?)++. Ce bazaconie, oft Lavrenti Arkadievici. Brilling ar fi descifrat-o n doi timpi i trei micri. Deci, dumneata eti ncredinat c n-a fost un acces de nebunie? Mi-e peste putin s-mi imaginez... Sunt absolut ncredinat, excelena voastr, i spuse deja pentru a doua oar Erast Petrovici. i l-am auzit foarte clar pronunnd Azazel. Stop! Mi-am amintit! Bejekaia avea pe lista ei un anume commander. El trebuie s fie. Commander este un grad n flota britanic i n cea american, l lmuri generalul. Corespunde, la noi, gradului de cpitan de rangul doi. Mizinov ncepu s msoare ncperea n lung i-n lat. Azazel, Azazel, ce-o fi czut Azazel sta pe capul nostru! Pi, reiese c noi nu tim nimicua despre organizaia asta! Toat ancheta dus de Brilling la Moscova nu face dou parale! Poftim, totul a fost o neghiobie, o invenie, baliverne i teroritii, i atentatul la viaa areviciului! i-a ascuns urmele, vaszic! Ne-a vrt sub nas nite cadavre. Sau ne-a livrat, ntradevr, nite nihiliti mai amri? Te puteai atepta la orice din

154

partea lui, era un om foarte, foarte capabil... Dar ce fac blestemaii tia de nu mai vin cu rezultatul percheziiei? De o zi i o noapte tot scotocesc! Ua se ntredeschise uurel i n crptura ei se vr o fa posomort i sfrijit, cu ochelari n rame de aur. Cpitanul Belozerov, excelena voastr. n sfrit! Vorbeti de lup, i lupul la u! S intre. Mijindu-i obosit ochii, n cabinet intr un ofier de jandarmi nu tocmai tnr, pe care Erast Petrovici l vzuse n ajun n casa lui Cunningham. S-a gsit, excelena voastr, s-a gsit, raport el cu voce sczut. Am mprit toat casa i grdina n ptrate, am spat n tot locul, am pieptnat totul nimic. Atunci, locotenentul Ailenson, un detectiv cu un fler extraordinar, a avut ideea s ciocneasc pereii din pivnia astairnatului. i ce credei, Lavrenti Arkadievici? S-a descoperit un compartiment secret, cam ca un laborator fotografic, i nuntru douzeci de casete, i-n fiecare caset cam dou sute de fie. Sunt codate cu un cifru curios, parc ar fi nite hieroglife, e cu totul alt cifru dect cel din scrisoare. Am dat ordin s fie aduse aici toate casetele. Am ridicat n picioare toat secia de criptografie, se apuc imediat de lucru. Bravo, Belozerov, bun treab, l lud generalul, mbunat. Iar pe sta cu flerul propune-l pentru decoraie. Bun, hai s trecem pe la camera cifrului. S mergem, Fandorin, doar te intereseaz i pe dumneata. Termini mai trziu, acum nu mai e nici o grab. Urcar dou etaje i o pornir n pas rapid pe coridorul nesfrit. Cotir dup un col. Le gonea n ntmpinare un funcionar care-i agita braele: Nenorocire, excelena voastr, nenorocire! Cerneala se albete vznd cu ochii, nu tim ce se ntmpl! Mizinov o porni nainte n trap mrunt, mi care care nu cadra defel cu silueta lui masiv; franjurii aurii de pe epolei flfiau ca nite aripioare de fluture. Belozerov i Fandorin i depir n chip ireverenios superiorul i se npustir primii pe uile albe, nalte. n vasta ncpere ocupat pe de-a-ntregul de mese domnea panica. Vreo zece funcionari se zbuciumau deasupra unor mormane de fie albe, ordonat aezate n teancuri pe mese. Erast Petrovici nfac una dintre ele, zri pe ea o scriere abia lizibil, aducnd cu nite caractere chinezeti. Chiar sub ochii lui semnele disprur i fia deveni complet alb.

155

Ce drcie mai e i asta! exclam gfind generalul. Ceva cerneal simpatic? M tem, excelena voastr, c totul st mult mai ru, vorbi un domn cu aer de profesor, examinnd una din fie la lumin. Cpitane, ai spus c aceast cartotec se pstra ntr-o ascunztoare aducnd a cabin fotografic? ntocmai, confirm respectuos Belozerov. i nu-i aminteti n ce fel era luminat? Nu cumva cu o lamp roie? Avei perfect dreptate, era chiar o lamp electric roie. Aa-mi ziceam i eu. Din pcate, Lavrenti Arkadievici, cartotec este pierdut i recondiionarea ei este cu neputin. Cum aa?! se nfierbnt generalul. Nu se poate. Domnule consilier de colegiu, inventeaz ceva. Eti un maestru n profesia dumitale, un corifeu n domeniu... Dar nu sunt vrjitor, excelena voastr. Fiele au fost, se pare, tratate cu o soluie special i se poate lucra cu ele numai la lumin roie. Acum, stratul pe care au fost aternute literele a fost expus la lumin alb. Ingenios procedeu, nimic de zis. M confrunt pentru prima oar cu aa ceva. Generalul i mic sprncenele stufoase i ncepu s fornie amenintor. n ncpere se aternu linitea se apropia furtuna. i totui tunetul nu urm. S mergem, Fandorin, rosti cu voce stins eful Seciei a treia. Trebuie s-i termini treaba. Fandorin nu reui nicicum s descifreze ultimele dou nsemnri erau dintre cele sosite n ultima zi, 30 iunie, i Fandorin nu le putea identifica. Venise timpul s se trag concluziile. Ostenit, generalul Mizinov se preumbla prin cabinet, gndind cu voce tare: Aadar, s adunm puinul de care dispunem. Exist o organizaie internaional purtnd numele convenional Azazel. Judecnd dup numrul fielor, pe care n veci nu vom izbuti s le citim, din ea fac parte trei mii opt sute cinci zeci i patru de membri. Despre patruzeci i apte dintre ei adic, despre patruzeci i cinci, ntruct dou informaii nu au fost descifrate tim cte ceva. Totui, foarte puin doar naionali tatea i poziia social ocupat. Nici nume, nici vrst, nici adres. Ce mai tim? Numele a doi membri mori ai organizaiei Cunningham i Brilling. i n plus, n Anglia, pe al Amaliei Bejekaia. Asta, dac Zurov al dumitale nc nu a ucis-o, dac femeia este nc n Anglia i dac o cheam ntr-adevr aa... Azazel acioneaz agresiv, nu ezit s comit crime, e clar c

156

urmrete un el global. Dar care? Nu sunt masoni, eu nsumi fac parte dintr-o loj masonic, i nu dintre cele de rnd... Hm... Ia seama, Fandorin, n-ai auzit asta. Erast Petrovici i ls plin de smerenie privirea n pmnt. i nu-i Internaionala Socialist, continu Mizinov, pentru c pe domnii comuniti nu-i in curelele pentru asemenea treburi. Iar Brilling nu putea fi revoluionar asta-i exclus. Indiferent ce afaceri secrete nvrtea el, scumpul meu asistent i vna la modul cel mai serios pe nihiliti, i chiar cu mult succes. Ce vrea, atunci, acest Azazel? E lucrul cel mai important pe care trebuie s-l aflm! i nu avem nici un crlig de care s ne agm. Cunningham e mort. Brilling e mort. Nikolai Krug e un simplu executant, un pion. Ticlosul de Pjov e mort. Toate verigile sunt rupte... Lavrenti Arkadievici i desfcu braele ntr-un gest de indignare: Nu, hotrt lucru, nu neleg nimic! l cunoteam pe Brilling de peste zece ani. Eu nsumi l-am scos n lume! Eu nsumi l-am descoperit! Judec i dumneata, Fandorin. Pe cnd eram general-guvernator la Harkov am organizat toate concursurile posibile n rndul liceenilor i studenilor, ca s ncurajez sentimentele patriotice i dorina de reforme utile n sufletul tinerei generaii. Mi-a fost prezentat un tnr jigrit i nendemnatic, era n ultima clas de liceu i scrisese o compunere foarte judicioas i ptima pe tema Viitorul Rusiei. Crede-m, prin spirit i biografie era un veritabil Lomonosov un necunoscut, fr neam i fr ar, orfan de ambii prini, i pltea studiile adunnd bnu cu bnu, dduse examenele i intrase direct n clasa a aptea de liceu. Diamant pur! L-am luat sub oblduirea mea, i-am stabilit o burs, l-am nscris la Universitatea din Petersburg, apoi l-am luat n departamentul meu, i niciodat nu am regretat asta. Era cel mai bun dintre asistenii mei, era omul meu de ncredere! A fcut o carier strlucit, toate drumurile i erau deschise! Ce minte sclipitoare, ce judecat original, ct spirit de iniiativ, ct eficien! Dumnezeule, eram pe cale s i-o dau pe fiic-mea de nevast! zise generalul i se lu cu minile de cap. Din respect fa de simmintele naltului demnitar, Erast Petrovici pstr o pauz plin de tact, apoi tui: Excelena voastr, tocmai m gndeam c... Sigur, avem puine indicii, dar avem totui cte ceva. Generalul scutur din cap, alungndu-i parc amintirile de prisos, i se aez la birou.

157

Te ascult. Vorbete, Fandorin, vorbete. Nimeni altul nu cunoate ca dumneata toat istoria asta. De fapt, uitai despre ce e vorba..., ncepu Fandorin, apoi privi lista, subliniind ceva cu creionul. Avem aici patruzeci i patru de persoane, pentru c pe dou nu le-am identificat, iar pe consilierul de stat titular, adic pe Ivan Franevici, nu-l mai punem deja la socoteal. Dintre ceilali, pe cel puin opt nu-i chiar att de greu s-i identificm. Gndii-v numai, excelena voastr, ci efi ai pazei personale poate avea mpratul brazilian? Sau numrul 47F un director de departament din Belgia, informaie expediat pe 11 iunie, primit pe 15. Se poate stabili cu uurin despre cine e vorba. Atia-s deja doi. Al treilea: numrul 549 F viceamiral al flotei franceze, expediat pe 15 iunie, primit pe 17. Al patrulea: numrul 1007F un en glez proaspt ridicat la rangul de baronet, expediat la 9 iunie, primit pe 10. Al cincilea: numrul 694F ministru portughez, expediat la 29 mai, primit pe 7 iunie. sta nu se pune, l ntrerupse generalul, care l asculta cu cea mai mare atenie. n Portugalia s-a schimbat guvernul n luna mai, aa nct toi minitrii cabinetului sunt noi. Da? fcu mhnit Erast Petrovici. Bun, nseamn c avem apte, nu opt. Atunci, al cincilea e americanul: numrul 852F un vicepreedinte de comitet senatorial, expediat pe 10 iunie, primit pe 28, chiar cnd eram acolo. Al aselea: numrul 1042F, secretarul personal al prinului Abdul-Hamid, expediat la 1 iunie, sosit pe 20. Aceast ultim informaie trezi n mod deosebit interesul lui Lavrenti Arkadievici. ntr-adevr? O, dar asta e foarte important. Expediat chiar pe 1 iunie? Aa, deci. La 30 mai, n Turcia a avut loc o lovitur de stat, sultanul Abdul-Aziz a fost rsturnat, i noul mare vizir, Midhat-Paa, l-a urcat pe tron pe Murad V. i chiar a doua zi, l-a numit secretar pe Abdul-Hamid, fratele mai mic al lui Murad. S vezi ct grab! Asta este o tire foarte important. Nu cumva Midhat-Paa plnuiete s scape de Murad i s-l urce pe tron pe Abdul-Hamid? E-he-he... Bun, Fandorin, asta nu-i problema ta. Pe secretarul sta l aflm ct ai zice pete. Chiar acum iau legtura telegrafic cu Nikolai Pavlovici Gnatiev, ambasadorul nostru la Constantinopol, suntem vechi amici. Continu. i ultimul, al aptelea: numrul 1508F, Elveia, prefect de poliie cantonal, expediat la 25 mai, sosit pe 1 iunie. Pe ceilali va fi mult mai greu s-i identificm, pe unii va fi chiar im -

158

posibil. Dar dac mcar pe cei apte i identificm i i punem sub supraveghere secret... D-ncoace lista, spuse generalul, ntinznd mna. Voi da nentrziat ordin s fie trimise mesaje cifrate la ambasadele respective. Se pare c va trebui s colaborm cu serviciile speciale din toate aceste ri. Mai puin cu cele din Turcia, unde avem o excelent reea proprie... Vezi dumneata, Erast Petrovici, am fost aspru cu dumneata, dar s nu te superi. i apreciez foarte mult contribuia i toate celelalte... Dar era pur i simplu dureros... Din pricina lui Brilling... n sfrit, nelegi dumneata. neleg, excelena voastr. i eu, ntr-un anume sens, ca i domnia voastr... Bun, perfect. Vei lucra la mine. Ca s studiezi cazul Azazel. Voi nfiina un grup special, voi numi acolo oamenii cei mai experimentai. Desclcim noi iele astea, neaprat le desclcim. Excelena voastr, eu ar trebui s fac o cltorie la Moscova... De ce? A vrea s stau puin de vorb cu lady As tair. Domnia sa personal, fiind o creatur mai mult celest dect pmntean (Fandorin zmbi rostind aceste cuvinte), e puin probabil s fi avut cunotin despre natura adevratei activiti a lui Cunningham, dar l cunotea pe domnul acesta din copilrie i ne-ar putea dezvlui unele lucruri folositoare. i nu s-ar cdea so abordm pe domnia sa pe ci oficiale, prin intermediul jandarmeriei, nu-i aa? Am cinstea de a o cunoate ntru ctva pe milady, de mine nu s-ar speria, i-apoi eu vorbesc engleza. Dac descoperim cumva un nou indiciu? Poate, prin trecutul lui Cunningham, s ajungem undeva? Ei da, ar fi ceva. Du-te. Dar pentru o singur zi, nu mai mult. Acum, mergi s te culci, aghiotantul meu te va instala ntrun apartament. Iar mine sear, iei trenul spre Moscova. Poate avem noroc i primim pn atunci primele telegrame cifrate de la ambasade. n dimineaa lui 28 eti la Moscova, discui cu lady Astair, seara binevoiete s te-ntorci i direct la mine cu raportul. La orice or, e clar? Clar, luminia voastr. * * *

159

Pe culoarul vagonului de clasa nti al trenului SanktPetersburg Moscova, un domn vrstnic, foarte impozant, cu nite musti rsucite de invidiat, cu un ac de cravat cu briliant, fuma o igar privind cu o curiozitate nedisimu lat ua nchis a cupeului numrul unu. Hei, drgu, strig el, fcnd semn cu degetul grsuliu unui conductor aprut taman la vreme. Acesta zbur ntr-o clipit spre pasagerul cel impozant i fcu o plecciune: Porunc, domnule! Boierul l apuc de guler cu dou degete i l ntreb cu voce surd, baritonal: Ce-i cu tinerelul sta care merge cu clasa-nti? tii cine e? C-i prea tnr. i mie mi-a fost a mirare, raport n oapt conductorul. n primul rnd, e lucru tiut c locurile la clasa-nti sunt rezervate numai pentru persoane deosebite, nici mcar orice general nu poate obine loc. Numai dac e vorba de o chestiune de stat important i urgent. tiu, rspunse boierul i slobozi un fuior de fum. Am cltorit i eu odat aa n Novorossia, pentru o inspecie secret. Dar sta-i de-a dreptul biea. O fi fiind odrasla cuiva? Unul din bieii ia de bani gata. Nicidecum, domnule, pe odrasle nu le las la clasa-nti, e regul strict. Poate numai dac ar fi vorba de-un copil de mare cneaz. i eu am fost curios s aflu cine-i, i mi-am aruncat o privire pe lista cltorilor de-o avea domnul ef de tren, spuse slujbaul, coborndu-i i mai mult vocea. i? l zori domnul, intrigat. Anticipnd un baci gras, conductorul i duse degetul la buze: Este de la Secia a treia. Anchetator pentru cazuri de importan special. neleg i eu c-i special, c numai pentru important nu-i d loc la clasa-nti, zise boierul i pstr o pauz semnificativ. i ce face acolo? Pi, s-a ncuiat n cupeu i nici c-a mai ie it de-acolo, domnule. I-am oferit de dou ori ceai da' de unde. S-a vrt dumnealui n ceva hroage i ade acolo, nici capul nu-i ridic. inei minte c s-a ntrziat plecarea din Piter? Din pricina dumnealui, domnule. L-au ateptat s vin. Oho! icni pasagerul. Aa ceva, totui, nu s-a mai auzit! Se mai ntmpl, domnule, dar foarte rar. i numele nu-i era trecut pe lista cltorilor?

160

Nicidecum, domnule. Nici numele, nici rangul. n vremea asta, Erast Petrovici era adncit cu totul n lectura rndurilor zgrcite n informaii ale rapoartelor i i rvea nervos prul. Simea urcndu-i-se n gt o spaim mistic. Chiar nainte de a pleca la gar, n apartamentul aflat n proprietatea statului, n care Fandorin dormise somn greu aproape douzeci i patru de ore, i fcuse apariia aghiotantul lui Mizinov, care-i ordonase s atepte, pentru c sosiser primele trei depee de la ambasade i tocmai erau decriptate i urmau s-i fie apoi aduse. Ateptarea se prelungise aproape o or, i Erast Petrovici se temea c va ntrzia la tren, dar aghiotantul l linitise. Abia intrat n cupeul imens, tapiat n catifea verde, mobilat cu o mas de scris, canapea moale i dou scaune din lemn de nuc cu picioarele fixate n podea, Fandorin deschisese plicul i se adncise n lectur. Sosiser trei depee: de la Washington, Paris i Constantinopol. Toate aveau scris pe plic: Urgent. Excelenei sale Lavrenti Arkadievici Mizinov, ca rspuns la depea ref. No 13476-8 din 26 iunie 1876. Rapoartele erau semnate de ambasadorii nii. Aici ns asemnrile luau sfrit. Iar textele erau urmtoarele: 27 iunie (9 iulie) 1876, 12.15. Washington. Persoana care v intereseaz este John Pratt Dobbs, ales la 9 iulie a.c. vicepreedinte al Comisiei senatoriale pentru buget. Este o persoan foarte cunoscut n America, este unul dintre acei milionari crora aici li se spune self made man. Vrsta 44 de ani. Perioada primei tinerei, locul naterii i obria nu ne sunt cunoscute. Este de presupus c s-a mbogit n perioada febrei aurului din California. Este considerat un geniu antreprenorial. n timpul rzboiului civil dintre Nord i Sud a fost consilierul preedintelui Lincoln pe probleme financiare. Circul opinia potrivit creia tocmai mulumit strdaniilor lui Dobbs, i nicidecum vitejiei generalilor federali, Nordul capitalist a obinut victoria asupra Sudului conservator. n 1872 a fost ales senator din partea

161

statului Pennsylvania. Surse bine informate spun c Dobbs este avut n vedere pentru portofoliul finanelor.

9 iulie (27 iunie) 1876. 16.45. Paris. De la Ministerul de Rzboi am reuit s aflm, prin agentul Coco, pe care l cunoatei, c la 15 iunie contraamiralul Jean Intrepide, numit recent comandant al Escadrilei Siameze, a fost promovat la gradul de viceamiral. Este una din figurile legendare ale flotei franceze. Cu douzeci de ani n urm, o fregat francez a gsit n largul mrii, lng coastele insulei Tortuga, o barc n care se afla un adolescent, care se salvase, pare-se, dintr-un naufragiu. Din pricina ocului, adolescentul i pierduse cu desvrire memoria, nu i-a putut aminti nici numele, nici mcar naionalitatea. A fost luat pe vas ca mus i a primit ca nume de familie numele fregatei care l gsise. A fcut o carier strlucit. A luat parte la multe expediii i rzboaie coloniale. S-a evideniat n mod deosebit n timpul Rzboiului Mexican. Anul trecut, Jean Intrepide a produs o adevrat senzaie la Paris, cstorindu-se cu fiica mai mare a ducelui de Rohan. Voi trimite n urmtorul raport amnunte referitoare la statele de serviciu ale persoanei care v intereseaz.

27 iunie 1876, Constantinopol.

ora

dou

dup-amiezii.

Dragul meu Lavrenti, cererea ta m-a mirat peste msur. Problema este c Anvar-efendi, fa de care tu manifeti un interes expres, face de ctva vreme i obiectul deosebitei mele atenii. Anvar-efendi, care este un apropiat al lui Midhat-Paa i al lui AbdulHamid, este, potrivit datelor de care dispun, una din figurile centrale ale conspiraiei care se ese acum la palat. Este de ateptat o iminent rsturnare de pe tron a actualului sultan i nscunarea lui Abdul-

162

Hamid. ntr-o asemenea situaie, Anvar-efendi va deveni negreit o figur extrem de influent. Este foarte detept, are educaie european, cunoate o mulime de limbi orientale i occidentale. Din pcate, nu dispunem de date biografice amnunite cu privire la acest interesant personaj. Se tie c nu are mai mult de 35 de ani, c s-a nscut fie n Serbia, fie n Bosnia. Obria i este obscur i nu are rude, ceea ce ar aduce Turciei un mare beneficiu n cazul n care Anvar ar deveni cndva vizir. nchipuie-i doar un vizir fr o liot de rubedenii nesioase! Aa ceva pur i simplu nu se ntmpl. Anvar este un fel de eminen cenuie a lui Midhat-Paa, este membru activ al partidului Junilor turci. i-am satisfcut curiozitatea? Acum, satisf-mi-o i tu pe a mea. Ce nevoie ai de Anvar-efendi al meu? Ce tii tu despre el? D-mi nentrziat de tire, s-ar putea dovedi important. Erast Petrovici, care citise deja a nu tiu cta oar depeele, subliniase n prima: Perioada primei tinerei, locul naterii i obria nu ne sunt cunoscute; n a doua: nu i-a putut aminti nici numele, nici mcar naionalitatea; ntr-a treia: obria i este obscur, nu are rude. Devenea ntructva sinistru. Reieea c toi trei apruser pur i simplu de niciunde! Se iviser brusc din neant la un moment dat i porniser pe dat s se care pe scara ierarhic cu o perseveren supraomeneas c. Ce-i cu indivizii tia, sunt cumva membri ai vreunei secte secrete? Doamne, dar dac nici mcar nu sunt oameni, ci nite creaturi venite dintr-o alt lume? S zicem, mesageri sosii de pe Marte? Sau, mai ru, emisari de-ai Satanei? Fandorin se zgribuli un pic, amintindu-i cum fcuse cunotin noaptea cu stafia Amaliei. Bejekaia nsi era o persoan cu obrie necunoscut. i mai era i incantaia aceea diavoleasc Azazel. Oh, afacerea asta duhnete a praf de puc... Cineva btu slugarnic la u i Erast Petrovici i duse tresrind mna la spate, la tocul secret, i pipi mnerul zimat al Herstal-ului. n crptura uii apru chipul servil al conductorului. Excelena voastr, ne apropiem de staie. Nu v-ar fi pe plac s v dezmorii picioarele? Au i bufet n gar. La auzul acelui excelena voastr, Erast Petrovici arbor un aer plin de importan i trase hoete cu coada ochiului n oglind. Chiar poate fi luat drept general? M rog, n-ar strica s-

163

i dezmoreasc picioarele, i apoi, n timp ce va merge gndurile ar putea s i se limpezeasc. I se tot nvrtea tulbure prin cap o mic idee care i scpa mereu, nu se lsa prins, dar l ncuraja: mai sap, zicea, mai sap. Fie. Ct stm? Douzeci de minute. Dar binevoii s nu v facei griji, plimbai-v n voie. Fr domnia voastr oricum nu pleac, chicoti conductorul. Erast Petrovici sri de pe scri pe peronul nesat de lmpi care ardeau. Pe ici pe colo luminile din cupeuri erau deja stinse se vede treaba c unii cltori se cufundaser n somn. Fandorin se ntinse cu desftare i i duse minile la spate, pregtindu-se de o mic plimbare pe jos, menit s stimuleze o mai bun activitate a minii. Din acelai vagon cobor ns un domn impozant i mustcios, cu ilindru pe cap. Acesta arunc n direcia tnrului o privire mustind de curiozitate i ntinse mna tinerei sale nsoitoare. La vederea obrjorului fermector i proaspt al aceleia, Erast Petrovici nlemni, n vreme ce domnioara se lumin la fa i exclam: Papa, el este, el este domnul acela de la poliie! ii minte, i-am povestit! Cum care, domnul care ne-a interogat pe mine i pe frulein Pfhl! Cuvntul interogat fusese rostit cu vdit plcere, iar ochii ei cenuii, luminoi l priveau pe Fandorin cu un interes nedisimulat. Trebuie s recunoatem, evenimentele ameitoare din ultimele sptmni i voalaser ntru ctva amintirile despre aceea pe care, n sinea lui, Erast Petrovici o numea exclusiv Lizanka, iar uneori, n momentele dedicate cu deosebire visrii, chiar nger duios. i totui, la vederea acestei dragi fpturi, flcruia care prlise cndva inima bietului registrator de colegiu porni brusc s ard vlvtaie i i prjoli plmnii cu scnteile-i de foc. De fapt, nu sunt de la poliie, ngim Fandorin mpurpurndu-se. Fandorin, ofier cu nsrcinri speciale pe lng... tiu totul, je vous le dis tout cru22, spuse mustciosul cu un aer misterios, iar din briliantul din cravat ni un sclipt. Este o problem de stat, nu-i nevoie s intri n amnunte. Entre nous sois dit23, prin natura activitii mele am avut nu o dat i eu prilejul s fac asta, spuse el i i slt puin ilindrul. D-mi voie, totui, s m prezint. Consilier titular privat Aleksandr
22 23

i-o spun verde-n fa (fr.). (N.tr.) ntre noi fie vorba (fr.). (N.tr.)
164

Apollodorovici Evert-Kolokolev, preedintele Curii de Apel din Moscova. Fiica mea, Liza. Dar s-mi spunei Lizzie. Liza nu-mi place, aduce cu miza, l rug domnioara i mrturisi cu naivitate: Mi-am amintit adesea de dumneata. I-ai plcut Emmei. in minte i cum te cheam Erast Petrovici. Frumos nume, Erast. Lui Fandorin i se prea c a adormit i are un vis minunat. E important n acest caz s nu te miti cumva, altfel, fereasc Dumnezeu, te trezeti.

165

CAPITOLUL

AL CINCISPREZECELEA,

n care se demonstreaz n chipul cel mai convingtor cu putin importana unei respiraii corecte

n compania Lizanki (Lizzie nu se putea nicicum lipi de Erast Petrovici) era n egal msur plcut s vorbeti i s taci. Vagonul se legna ritmic, trenul, a crui siren urla la rstimpuri, strbtea cu vitez ameitoare pdurile somnolente ale inutului Valdai nvluite n pcla dinaintea zorilor, iar Lizanka i Erast Petrovici edeau n cupeul numrul unu pe banchetele moi i tceau. n cea mai mare parte a timpului se uitau pe fereastr, dar cnd i cnd se priveau unul pe altul, iar dac ntmpltor privirile li se ncruciau, asta nu i fcea ctui de puin s se ruineze, dimpotriv, fcea atmosfera mai vesel i mai agreabil. Fandorin se strduia deja s-i ntoarc anume privirea ct mai rapid de la fereastr, i de fiecare dat cnd reuea s prind privirea Lizanki, aceasta pufnea uurel n rs. Nu se cuvenea s vorbeasc pentru c l puteau trezi pe domnul baron, care moia linitit pe canapea. Nu cu mult timp n urm, Aleksandr Apollodorovici se angajase ntr-o discuie animat cu Erast Petrovici pe tema crizei balcanice, dar aproape la jumtatea vorbei domnul baron trsese brusc un sforit i i lsase capul n piept. Acum capul i se legna confortabil n ritm cu cnitul roilor de tren: tu-dum, tu-dum (te duc-te-aduc, te duc-te-aduc); tu-dum, tu-dum (te duc-te-aduc, te duc-te-aduc). Lizanka ncepu s rd pe-nfundate unor gnduri de-ale ei, iar cnd Fandorin o privi ntrebtor, i explic: tii, eti att de detept! Uite, i-ai explicat lui papa i despre Midhat-Paa, i despre Abdul-Hamid. Iar eu sunt att de proast, nici nu-i nchipui. Dumneata nu poi fi proast, opti cu profund convingere Fandorin. Eu i-a povesti ceva, dar mi-e ruine... De fapt, o s-i povestesc. Nu tiu de ce, dar cred c dumneata n-o s rzi de mine. Adic, o s rzi laolalt cu mine, dar nu fr mine. Aa e? Aa e! exclam Erast Petrovici. Baronul i mic sprncenele n somn, iar tnrul trecu din nou la oapt: niciodat nu voi rde de dumneata. Fii atent, ai promis. Dup vizita dumitale de atunci, miam imaginat cte cele... i ct erau toate de frumoase! Numai c

166

toate erau foarte triste i sfritul era neaprat tragic. Asta mi se trage de la Srmana Liza a lui Karamzin. ii minte, sunt n roman Liza i Erast. ntotdeauna mi-a plcut ngrozitor de mult numele sta Erast. Uite cum m imaginam: zceam n sicriu, frumoas i palid, mpresurat toat de trandafiri albi fie m necasem, fie murisem de tuberculoz, i dumneata plngeai n hohote, mama i tata plngeau n hohote, Emma i sufla nasul. E caraghios, nu? Da, e caraghios, confirm Fandorin. E de-a dreptul un miracol c ne-am ntl nit n gar. Am fost n vizit la ma tante i trebuia s ne ntoarcem nc de asear, dar papa a fost reinut cu treburi la minister i am schimbat biletele. Spune, nu-i sta un miracol? De ce miracol? se mir Erast Petrovici. Este mna destinului. Cerul care se zrea pe fereastr era straniu negru tot, cu o bordur purpurie n lungul orizontului. Pe mas albeau melancolic depeele date uitrii. * * * Birjarul l purt pe Fandorin prin Moscova matinal de la Gara Nikolaevski pn n Hamovniki. Ziua era senin i radioas, iar n urechile lui Erast Petrovici nc nu se stinsese ecoul exclamaiei de rmas-bun a Lizanki: Deci, astzi vii negreit! Promii? n ce privete organizarea timpului avut la dispoziie, plnuise totul perfect. Acum se duce la astairnat, la milady. La comandamentul jandarmeriei e mai bine s mearg dup aceast vizit; o s stea de vorb cu comandantul, iar dac va izbuti s afle ceva important de la lady Astair, o s-i trimit i o telegram lui Lavrenti Arkadievici. ns, pe de alt parte, n timpul nopii ar fi putut sosi depeele de la celelalte ambasade... Fandorin scoase din portigaretul de argint nou-nou o igar io aprinse destul de stngaci. N-ar fi totui mai bine s treac mai nti pe la jandarmerie? Dar bidiviul gonea deja pe Ostojenka i ar fi fost o prostie s se ntoarc din drum. Aadar, la milady, apoi la comandament, apoi acas s-i adune lucrurile i s se mute ntr-un hotel decent, apoi s se schimbe, s cumpere flori i, la ora ase, s fie pe Malaia Nikitskaia, la Evert-Kolokolevi. Erast Petrovici zmbi potopit de beatitudine i fredona un cntecel: Consilier titular

167

el era, ea fiic de general mi era, sfielnic el dragoste i declara, dar ne-ndurtoare ea l gonea. Iat i cunoscutul imobil cu porile lui din font, i portarul n gheroc albastru, lng ghereta vopsit n dungi. Unde o pot gsi pe lady Astair? strig Fandorin, aplecndu-se n afar de pe bancheta birjei. n astairnat, sau la dumneaei? La ast vreme, obinuiete s fie la dumneaei, raport energic portarul, i trsura i continu huruind drumul pn pe strdua cea linitit. Lng csua cu un cat a direciei, Fandorin i porunci birjarului s atepte, avertizndu-l c ateptarea s-ar putea prelungi. Acelai portar fnos, cruia milady i spunea Timofai, tia frunz la cini lng u. Acum ns nu se mai nclzea la soare ca data trecut, se mutase la umbr, cci alta este dogoarea soarelui de iunie fa de aceea din mai. De aceast dat, Timofai se comport cu totul altfel, demonstrnd un talent psihologic de excepie: i scoase chipiul, fcu o plecciune i ntreb cu voce mieroas pe cine s anune. Se vede treaba c se schimbase cte ceva n inuta lui Erast Petrovici n luna care trecuse de nu mai trezea n casta portarilor instinctul de a-l nha i de a-i interzice accesul. Nu anuni nimic, m duc chiar eu. Timofai se ncovoie ca un arc i deschise smerit ua, lsnd cale liber oaspetelui n vestibulul tapiat n damasc, de unde, traversnd coridorul scldat n lumina strlucitoare a soarelui, Erast Petrovici ajunse la ua cunoscut, cu alb i auriu. Ua se deschise i n ntmpinarea lui iei un ins nvemntat ntr-o livrea albastr aidoma celei a lui Timofai i cu ciorapi la fel, albi, care l pironi cu o privire ntrebtoare pe nou-sosit. Inspector Fandorin, de la Secia a treia, ntr-o chestiune urgent, vorbi aspru Erast Petrovici, dar expresia cabalin a lacheului rmase de neptruns, nct Fandorin se vzu nevoit s-i explice n englez: State police, inspector Fandorin, on urgent official business. i iari, nici un muchi nu tresri pe chipul cioplit n piatr, dar sensul celor spuse ajunse totui la el: lacheul i nclin cu morg capul i dispru n spatele uii, trgnd bine canaturile dup el. Dup jumtate de minut, acestea se redeschiser. n prag se afla lady Astair n persoan. La vederea mai vechii ei cunotine, zmbi bucuroas:

168

O, dumneata erai, biete drag. Andrew mi-a spus c a venit nu tiu ce domn important de la poliia secret. Intr, intr. Ce mai faci? De ce ai o min att de obosit? Abia am cobort din trenul de Petersburg, milady, ncepu s-i explice Fandorin, intrnd n cabinet. De la gar am venit direct la domnia voastr, cazul este foarte urgent. O, da, aprob din cap baroneasa fcndu-se comod ntrun fotoliu i invitndu-i printr-un gest oaspetele s ia loc n faa ei. Vrei, fr ndoial, s discui cu mine despre dragul de Gerald Cunningham. Este un comar, nu neleg nimic... Andrew, ia plria domnului poliist... Andrew este un vechi slujitor de-al meu, abia a sosit din Anglia. Drguul de Andrew, mi-a fost dor de el. Du-te, Andrew, du-te, prietene, deocamdat nu este nevoie de dumneata. Ciolnosul Andrew, care lui Erast Petrovici nu-i pruse defel drgu, se ndeprt cu o plecciune, iar Fandorin ncepu s se foiasc n fotoliul su, ncercnd s stea ct mai comod convorbirea promitea s dureze destul de mult. Milady, m ntristeaz nespus cele petrecute, i totui, domnul Cunningham, care de muli ani v era ajutorul cel mai apropiat, s-a dovedit a fi fost implicat ntr-o foarte serioas conspiraie criminal. i acum mi vei nchide astairnatele din Rusia? ntreb ncet milady. Doamne, ce se va ntmpla cu micuii... Abia ncepuser s deprind viaa normal. i cte talente se afl printre ei! M voi adresa nsui mpratului, poate mi se va ngdui s-mi duc protejaii n strintate. Nu este cazul s v facei griji, vorbi cu blndee Erast Petrovici. Astairnatele dumneavoastr nu vor avea de suferit. La urma urmei, asta ar fi de-a dreptul o crim. Eu vreau doar s v pun cteva ntrebri n legtur cu Gerald Cunningham. Firete! Tot ce doreti. Srmanul Gerald... Vezi dumneata, el se trgea dintr-o familie foarte bun, era nepotul unui baronet, dar prinii lui au pierit ntr-un naufragiu pe cnd se ntorceau din Indii, i biatul a rmas orfan la vrsta de unsprezece ani. La noi n Anglia, legile referitoare la motenire sunt foarte dure: totul revine fiului mai mare i titlul, i averea, n vreme ce frailor mai mici nu le revine adesea nici o lecaie. Gerald era, ca s spun aa, mezinul mezinului, nu avea mijloace materiale, nu avea cas, rudele nu s-au interesat de soarta lui... Uite, tocmai compuneam o scrisoare de condoleane adresat unchiului su, altminteri, un om de nimic, cruia puin i-a psat de Gerald. Dar ce vrei, noi, englezii, acordm o mare atenie chestiunilor formale...

169

Lady Astair i art o hrtiu aternut cu un scris mare, de mod veche, cu nflorituri i buclioare complicate. Pe scurt, am luat copilul la mine. Am descoperit c Gerald avea aptitudini excepionale n domeniul matematicii, mi ziceam c va deveni profesor, dar vioiciunea minii i ambiia nu prea fac cas bun cu o carier tiinific. Am remarcat curnd c biatul se bucur de autoritate n faa celorlali copii, c i place s comande. Era nzestrat cu un autentic talent de lider: o neobinuit putere a voinei, spirit de disciplin, tiina de a descoperi n fiecare om trsturile puternice i pe cele slabe. La astairnatul din Manchester a fost ales monitor al aezmntului. M ateptam ca Gerald s doreasc s accead ntr-o slujb administrativ sau s se ocupe de politic ar fi ieit din el un excelent administrator n colonii, cu timpul ar fi ajuns chiar general-guvernator. Mare mi-a fost mirarea cnd i-a exprimat dorina de a rmne la mine i de a se dedica activitii pedagogice! Dar bineneles, zise Fandorin cltinnd din cap. n acest fel avea posibilitatea s influeneze minile nc necoapte ale copiilor i apoi s menin contactul cu absolvenii... Erast Petrovici nu i ncheie fraza, izbit de o bnuial neateptat. Doamne, ct este totul de simplu! Extraordinar, cum de nu nelesese asta mai nainte! Foarte curnd, Gerald a devenit ajutorul meu de nenlocuit, continu milady, fr s observe schimbarea petrecut pe expresia interlocutorului. Muncea cu atta abnegaie, era neobosit! Era nzestrat cu un talent lingvistic excepional fr el mi-ar fi fost de-a dreptul imposibil s urmresc activitatea filialelor din attea ri. tii, dumanul lui dintotdeauna a fost ambiia sa nemsurat. Era o reacie la trauma psihic suferit n copilrie, era dorina de a le demonstra rudelor c va obine totul i fr ajutorul lor. Simeam, simeam aceast stranie discordan cu aptitudinile lui, cu ambiiile lui, nu ar fi trebuit nicidecum s se mulumeasc doar cu rolul modest de pedagog, chiar dac foarte convenabil remunerat. Erast Petrovici ns nu mai asculta. n cap i se aprinsese parc un bec electric, luminnd tot ceea ce mai nainte fusese cufundat n bezn. Totul i gsea acum locul! Senatorul Dobbs aprut nu se tie de unde, amiralul francez care i pierduse memoria, acel efendi turc cu obrie necunoscut, ba chiar i rposatul Brilling da, da, i el! Fiine din alte lumi? Marieni? Vizitatori din lumea de apoi? Vezi s nu! Toi erau orfani din astairnate, asta erau! Erau copii abandonai, dar abandonai nu

170

la porile orfelinatelor, din contr, din orfelinate erau aruncai n societate. Fiecare din ei era pregtit n chip corespunztor, fiecare era nzestrat cu un talent nativ, identificat cu iscusin i scrupulos cultivat! Nu degeaba Jean Intrepide fusese abandonat tocmai n calea fregatei franceze adolescentul era, desigur, nzestrat cu un talent marinresc ieit din comun. Numai c, nu se tie de ce, trebuia tinuit cum de se brodise s aib asemenea talent. Dei e clar de ce! Dac ntreaga lume ar fi aflat cte cariere strlucite i au obria n pepinie rele lui lady Astair, s-ar fi alertat inevitabil. Pe cnd aa, totul prea c se petrece la modul cel mai firesc. Un ghiont n direcia necesar i talentul va iei obligatoriu la iveal. Iat de ce fiecare membru al cohortei de orfani realiza succese rsuntoare n carier! Iat de ce era att de important pentru ei s-i raporteze lui Cunningham felul n care avanseaz confirmau n acest fel valabilitatea, justeea alegerii fcute! i, de fapt, este ct se poate de firesc ca toate aceste genii s fie devotate doar comunitii lor este singura lor familie, familia care i aprase de cruzimea acestei lumi, i crescuse, i dezvluise fiecruia irepetabilul su eu. i ce familie format din aproape patru mii de genii rspndite n ntreaga lume! Poftim de vezi cine-mi era acest Cunningham, ce era cu talentul de lider! Dei, stop... Milady, dar ci ani avea Cunningham? ntreb, ncruntndu-se, Erast Petrovici. Treizeci i trei, rspunse prompt lady Astair. Pe 16 octombrie ar fi mplinit treizeci i patru. ntotdeauna Gerald organiza de ziua lui o serbare pentru copii, dar nu el era cel care primea daruri, el era cel care le druia tuturor cte ceva. Cred c-i cheltuia aproape ntreaga leaf pentru asta... Nu, nu se potrivete! strig Fandorin cuprins de disperare. Ce nu se potrivete, biete drag? ntreb mirat milady. Intrepide a fost gsit n apele mrii cu douzeci de ani n urm! Pe atunci Cunningham avea doar treisprezece ani. Dobbs s-a mbogit n urm cu un sfert de secol. Cunningham nc nici nu era orfan la vremea aceea! Nu, nu e el! Ce tot spui acolo? ntreb englezoaica clipind perplex din ochii ei albatri, luminoi, n ncercarea de a ptrunde sensul spuselor lui. Erast Petrovici o fix ns n tcere cu privirea, rpus de cumplita bnuial. Aadar, nu a fost Cunningham..., opti el. Domnia voastr a fcut toate astea... Domnia voastr personal! Cci domnia

171

voastr exista i acum douzeci, i acum douzeci i cinci, i acum patruzeci de ani! Dar bineneles, cine altul! Iar Cunningham a fost, ntr-adevr, doar mna dumneavoastr dreapt! Patru mii de discipoli, n fond, copii de-ai dumneavoastr! Pentru fiecare erai ca o mam! Deci Morbid i Franz despre dumneavoastr vorbeau, nicidecum despre Amalia! Le-ai dat fiecruia un scop n via, le-ai artat calea! Bine, dar asta este nfricotor, nfricotor! exclam Erast Petrovici, gemnd ca de-o durere. De la bun nceput ai avut de gnd s punei aceast teorie pedagogic n slujba fondrii unei conspiraii mondiale. Ei, nu chiar de la bun nceput, ripost calm lady Astair. n purtarea ei se produse o anume schimbare abia perceptibil, totui ct se poate de evident. Nu mai avea aerul unei btrnele panice i agreabile, ochii ei prinser a sclipi de inteligen, autoritate i for inflexibil. La nceput, voiam pur i simplu s-i salvez pe copiii sraci, pe aceti dezmotenii ai soartei. Voiam s-i fac fericii pe atia ci mi sttea n putere. Fie i o sut, fie i o mie. Dar strdaniile mele erau ca un fir de nisip n deert. Salvam un copila, dar ferocele Moloh al societii mcina n timpul sta o mie, un milion de omulei, i n fiecare din ei ardea scnteia divi n. Am neles c truda mi-e n zadar. Nu poi seca marea cu linguria. Vocea lui lady Astair prinse putere, umerii czui i se ndreptar. Am neles c Dumnezeu mi-a dat puterea de a face mai mult. C pot salva nu doar o mn de orfani, pot salva omenirea. Poate nu n timpul vieii mele, poate la douzeci, treizeci, cincizeci de ani dup moartea mea. Este vocaia mea, este misiunea mea. Fiecare din copiii mei este un giuvaier, este o cunun a creaiei, este un cavaler al noii omeniri. Fiecare din ei i va aduce obolul nepreuit, va schimba n mai bine lumea prin propria sa via. Ei vor scrie legi mai nelepte, vor deslui tainele naturii, vor crea capodopere. i de la un an la altul vor fi tot mai muli, iar cu timpul vor transforma lumea aceasta mr av, nedreapt i criminal! Care taine ale naturii, care capodopere? ntreb cu amrciune Fandorin. Pe dumneavoastr v intereseaz doar puterea. Doar am vzut, cei de pe list sunt toi pn la unul generali i viitori minitri. Milady zmbi dispreuitor: Prietenul meu Cunningham mi-i avea n grij doar pe cei din categoria F o categorie foarte important, dar nici pe

172

departe singura. F nseamn Force, adic tot ceea ce are legtur cu mecanismul puterii nemijlocite: politica, aparatul de stat, forele armate, poliia i aa mai departe. Exist i categoria S Science, categoria A Art, categoria B Business. Mai sunt i altele. n patruzeci de ani de activitate pedagogic, aisprezece mii opt sute nouzeci i trei de oameni au urmat calea pe care le-am artat-o. Chiar nu vezi ce avnt au luat n ultimele decenii tiina, tehnologia, arta, legislaia, industria? Chiar nu vezi c, ncepnd de la jumtatea acestui secol al nousprezecelea, lumea a devenit dintr-odat mai frumoas? Are loc o adevrat revoluie panic. i este absolut necesar, altminteri alctuirea nedreapt a societii va duce la un alt fel de revoluie, una sngeroas, care va arunca omenirea cu cteva secole n urm. Copiii mei salveaz zilnic ome nirea. i stai s vezi ce va urma n anii care vor veni. mi amintesc c m-ai ntrebat de ce nu iau i fetie. Recunosc, te-am minit atunci. Iau fetie. Foarte puine, dar iau. Am n Elveia un astairnat special unde sunt educate scumpele mele fetie. Ele reprezint un material absolut special, poate chiar mai preios dect fiii mei. Pare-mi-se, pe una din copilele mele chiar o cunoti, spuse milady cu un surs perfid. Deocamdat, ce-i drept, are o purtare cam nechibzuit i pentru o vreme i-a uitat datoria. Se mai ntmpl n cazul tinerelor fete. Dar se va ntoarce negreit la mine, mi cunosc fetele. Din aceste cuvinte Erast Petrovici nelese c Ippolit nu o ucisese, totui, pe Amalia, ci o dusese pesemne undeva, dar amintirea acesteia i zgndri rni mai vechi i ndulci ntructva impresia (s recunoatem, destul de puternic) pe care comentariile baronesei o produseser asupra tnrului. Un el nobil este, fr ndoial, un lucru remarcabil! exclam el vehement. Dar cum rmne cu mijloacele? Cci voi ucidei un om aa cum ai strivi un nar. Nu-i adevrat! obiect milady cu nflcrare. Regret sincer fiece via pierdut. Dar nu poi cura grajdurile lui Augias fr s te murdreti. O via de om salveaz mii, milioane de alte viei omeneti. i ce via a salvat Kokorin? se interes sarcastic Erast Petrovici. Pe banii acestui om de nimic, acestui depravat, eu educ pentru Rusia i pentru lumea ntreag mii de mini luminate. Nai ce face, biete drag, nu eu am alctuit aceast lume crud, n care pentru orice trebuie pltit un pre. Dup prerea mea, n cazul dat preul a fost ct se poate de rezonabil. Dar moartea lui Ahtrev?

173

n primul rnd, a trncnit prea mult. n al doilea rnd, prea o scia pe Amalia. Iar n al treilea rnd, este vorba chiar de ceea ce i-ai spus dumneata nsui lui Ivan Brilling: petrolul din Baku. Nimeni nu va putea ataca testamentul scris de Ahtrev, el a rmas n vigoare. i riscul unei anchete a poliiei? Fleacuri, fcu ridicnd din umeri milady. tiam c dragul de Ivan va aranja totul. nc din copilrie s-a evideniat printr-un strlucit spirit analitic i talent organizatoric. Mare tragedie c nu mai e printre noi... Brilling ar fi aranjat totul perfect, dac nu ar fi existat un tnr gentleman peste msur de perseverent. Am fost cu toii foarte, foarte ghinioniti. Stai puin, milady, spuse Erast Petrovici, cruia ncepu, n sfrit, s-i sune clopoelul de alarm. De ce suntei att de sincer cu mine? Nu cumva sperai s m atragei n tabra dumneavoastr? Dac nu ar fi sngele vrsat, a fi ntru totul de partea dumneavoastr, ns metodele... Lady Astair l ntrerupse, zmbind netulburat: Nu, prietene, nu sper s te conving. Din pcate, ne-am cunoscut prea trziu mintea ta, caracterul tu, sistemul tu de valori morale au apucat deja s se formeze, i acum sunt imposibil de schimbat. i sunt sincer cu dumneata din trei motive. n primul rnd, pentru c eti un tnr foarte iste i mi inspiri o sincer simpatie. De aceea nu vreau s m consideri un monstru. n al doilea rnd, pentru c ai fcut o mare greeal venind de la gar direct aici, fr s-i ntiinezi efii n legtur cu asta. Iar n al treilea rnd, pentru c nu degeaba te-am invitat s iei loc n acest fotoliu extrem de incomod, cu un sptar att de curios curbat. Lady Astair fcu o micare imperceptibil cu mna i din braele nalte ale fotoliului amintit nir dou benzi de oel, care l fixar strns pe Fandorin de sptar. nc nenelegnd ce se petrece, el se smuci, ncercnd s se ridice, dar nu izbuti nici mcar s se mite, picioarele fotoliului erau parc plantate n podea. Milady sun din clopoel i n aceeai secund, ca i cnd ar fi ascultat la u, intr Andrew. Drguul meu Andrew, adu-l, te rog, ct mai repede pe profesorul Blank, porunci lady Astair. Explic-i pe drum care-i situaia. A, da, i s nu uite cloroformul. Iar lui Timofai d-i-l n grij pe birjar, mai spuse baroneasa i oft: n ce-l privete, nu e nimic de fcut. Andrew fcu n tcere o plecciune i iei. n cabinet domnea tcerea. Erast Petrovici gfia, zvrcolindu-se n

174

capcana de oel i ncercnd s se suceasc n aa fel, nct s poat scoate de la spate Herstal-ul salvator, ns blestematele acelea de cercuri ca de butoi l ncingeau att de strns, nct se vzu nevoit s renune la idee. Milady urmrea cu ngduin contorsionrile tnrului, cltinnd la rstimpuri din cap. Destul de curnd se auzir pai repezi pe coridor i intrar doi ini: profesorul Blank, geniul fizicii, i taciturnul Andrew. Privind prizonierul n treact, profesorul ntreb n englez: Este ceva serios, milady? Da, destul de serios, spuse ea oftnd. Dar remediabil. Sigur, vom avea ceva btaie de cap. Nu vreau s recurgem la metode extreme dac nu este absolut necesar. i mi-am amintit c dumneata, biete drag, visezi de mult la un experiment pe material uman. Se pare c i s-a ivit prilejul. Nu sunt, totui, pe deplin pregtit s lucrez pe creierul uman, spuse Blank cu voce ovielnic, privindu-l pe Fandorin, care se potolise. Pe de alt parte, ar fi mare pcat s pierd o asemenea ans... De adormit trebuie adormit oricum, observ baroneasa. Ai adus cloroformul? Da, da, imediat. Profesorul scoase din buzunaru-i ncptor un flacon i i muie din belug batista cu coninutul lui. Erast Petrovici simi miros neptor de medicament i se pregti s protesteze vehe ment, dar din dou salturi Andrew se afl lng el i l prinse cu incredibil for de gt. Adio, srmanul meu biat, spuse milady i se ntoarse cu spatele. Blank scoase din buzunarul vestei un ceas de aur, l privi pe deasupra ochelarilor i aps pe faa lui Fandorin crpa aceea alb cu miros neptor. Iat i mprejurarea n care lui Erast Petrovici se dovedi a-i fi de folos tiina salvatoare a incomparabilului Chandra Johnson! Tnrul nu ncepu s inspire aroma trdtoare care, e clar, nu coninea prana. Era momentul s treac la practicarea exerciiului de reinere a respiraiei. Un minut va fi mai mult dect suficient, anun nvatul, apsnd energic batista peste gura i nasul condamnatului. i-i opt, i-i nou, i-i zece, numra mental Erast Petrovici, fr a uita s cate gura spasmo dic, s-i holbeze ochii i s mimeze convulsiile. De altfel, i dac ar fi vrut s inspire, treaba asta ar fi fost destul de anevoioas, pentru c Andrew i cuprinsese gtul ca ntr-un clete de fier. Numrtoarea trecuse de optzeci, plmnii i aruncaser ultimele puteri n lupta cu setea de aer, i odioasa crp i rcea

175

n continuare cu umezeala ei faa congestionat. Opcinci, opase, opapte Fandorin trecuse mecherete la numrtoarea rapid, ncercnd, cu ultimele puteri, s pcleasc secundarul insuportabil de lent. Brusc, i ddu seama c ar trebui s nu se mai contorsioneze, c de mult era timpul s-i piard cunotina, i se ls moale, ncet orice micare i, pentru a fi mai convingtor, ls s-i cad i falca de jos. Cnd numrtoarea ajunse la nouzeci i trei, Blank i lu mna de pe faa lui. i totui, ce capacitate de rezisten a organismului. Aproape aptezeci i cinci de secunde. Incontientul i ls capul ntr-o parte, prefcndu-se c respir regulat i profund, dei gura ahtiat dup oxigen i dorea cumplit s hpie aerul. Gata, milady, o ntiin profesorul. Putem ncepe experimentul.

176

CAPITOLUL

AL AISPREZECELEA,

n care electricitii i se prevede un mare viitor

Ducei-l n laborator, spuse milady. Dar trebuie s v grbii. Peste dousprezece minute ncepe recreaia. Copiii nu trebuie s vad asta. Cineva btu la u. Timofai, dumneata eti? ntreb baroneasa rusete. Come in! Erast Petrovici nu se hotra s trag cu ochiul nici mcar printre gene dac observ careva, e pierdut. Auzi paii grei ai portarului i vocea lui puternic, adresndu-se parc unor surzi: Totu-i cum e mai bine, luminia voastr. Oll rait. Am chemat birjaru' s-i dau ceai. Ceai! Ti! Drinc! S-a nimerit s fie rezistent al dracului. Tot bea, bea, nimic. Drinc, drinc, nasing. Da-n urm tot a mierlit-o. i trsurica am dus-o n dosul casei. Bihaind de haus a noastr. n curte, zic. S stea acolo pn unaalta, dup aia o aranjez eu, binevoii s n-avei grij. Blank i traduse baronesei spusele portarului. Fine, rspunse ea i adug cu jumtate de voce: Andrew, just make sure that he doesn't try to make a profit selling the horse and the carriage.24 Fandorin nu auzi rspunsul aceluia, probabil taciturnul Andrew ncuviinase din cap. Hai odat, nemernicilor, desctrmai-m, i zorea n sinea lui Erast Petrovici. Las' c-ncepe acu-acu recreaia. V art eu experiment. Numai s nu uit de piedica de siguran. Pe Fandorin l atepta ns o mare deziluzie nimeni nu se apuc s l desctrmeze. Auzi chiar lng ureche o fornial i simi miros de ceap (sta-i Timofai, stabili fr gre captivul), apoi ceva scrni uurel o dat, de dou ori, de trei ori, de patru ori. Gata, l-am deurubat, raport portarul. Apuc-l, Andriuha, hai s-l ducem. l ridicar pe Erast Petrovici laolalt cu fotoliul i l crar pe sus. Cu unul din ochi abia-abia ntredeschis, el zri galeria i

Andrew, fii atent s nu ncerce s fac bani vnznd calul i birja (engl.). (N.tr.)
24

177

ferestrele olandeze scldate n soare. Era clar: l vor duce n corpul principal al cldirii, n laborator. Atunci cnd, strduindu-se s nu fac zgomot, hamalii lui intrar n sala de recreaie, Erast Petrovici se gndi la modul serios dac nu ar fi cazul s-i revin i s tulbure procesul educativ prin nite urlete disperate. S vad copiii cu ce treburi se ocup buna lor milady. Dar din clase rzbteau sunete att de panice i molcome vocea msurat, baritonal a unui profesor, explozia de rs a unor copii, un cntecel intonat de un cor nct lui Fandorin i se nmuie inima. Nu-i nimic, nc n-a venit vremea s dm crile pe fa, i justific el slbiciunea. Iar mai trziu deja nu mai putu face asta larma specific colii rmase n urm. Erast Petrovici observ printre gene c e purtat n sus pe o scar, apoi auzi scrind o u, rsucindu-se o cheie. Chiar prin pleoapele nchise vzu izbucnirea strlucitoare a luminii electrice. Mijindu-i un ochi, Fandorin cercet rapid cu privirea mediul ambiant. Izbuti s zreasc nite dispozitive din porelan, cabluri, bobine metalice. Toate acestea nu i plcur chiar deloc. De departe se auzi sunet de clopoel deci ora se terminase i aproape imediat rzbtu zvon de voci limpezi. Sper c totul se va termina cu bine, oft lady Astair. Mi-ar prea ru s se prpdeasc tnrul acesta. i eu sper, milady, rspunse profesorul evident emoionat, zornind din ceva metalic. Dar, din pcate, tiin fr sacrificiu nu se poate. Fiecare mic pas pe calea cunoaterii se pltete scump. naintnd centimetru cu centimetru, nu ajungi departe. Dar dac tnrul acesta v e att de drag, ursul dumneavoastr nu trebuia s-l otrveasc pe birjar, trebuia s-i pun-n ceai doar un soporific. i a fi nceput cu birjarul, iar pe tnr l-a fi lsat pe mai trziu. n acest fel, ar fi avut o ans n plus. Ai dreptate prietene, ai perfect dreptate. Am fcut o greeal de neiertat, recunoscu lady Astair, i din vocea ei rzbtea o mhnire sincer. i totui, d-i toat silina. Mai explic-mi o dat ce anume intenionezi s faci. Erast Petrovici ciuli urechile problema asta l interesa i pe el n cel mai nalt grad. Doar v este cunoscut ideea mea genial, vorbi Blank, ncetnd chiar i cu zornitul acela metalic. Eu consider c supunerea forei electricitii este cheia spre secolul care vine. Da, da, milady! Ne despart douzeci i patru de ani de secolul viitor, asta nu-i chiar aa de mult. n noul secol lumea se va transforma, devenind de nerecunoscut, i aceast transformare

178

se va produce graie electricitii. Electricitatea nu este doar o surs de iluminat, cum i nchipuie profanii. Ea este capabil s nfptuiasc minuni i n structurile macro, i n cele micro. Imaginai-v o caret fr cai, deplasndu-se cu ajutorul unui electromotor! Imaginai-v un tren fr locomotiv rapid, curat, silenios! Dar tunurile puternice, care pot dobor inamicul prin descrcarea direcionat a unui fulger! Dar diligenta fr traciune cabalin! Mi-ai spus asta n repetate rnduri, l ntrerupse cu blndee baroneasa pe entuziast. Vorbete-mi despre aplicaiile electricitii n medicin. Oh, acesta este domeniul cel mai interesant, continu nc mai aprins profesorul. Este chiar acea sfer a tiinei electricitii creia intenionez s-mi dedic viaa. Macroelectricitatea turbinele, motoarele, dinamurile puternice va schimba lumea nconjurtoare, dar microelectricitatea va schimba omul nsui, va corecta imperfeciunile construciei naturale a lui homo sapiens. Electrofiziologia i electroterapia iat domeniile care vor salva omenirea, i nicidecum isteii domniei voastre care se joac de-a marii politicieni sau, m-apuc i rsul, smnglesc acolo la tablouae. Greeti, biete drag. i ei fac un lucru foarte important i necesar. Dar continu. V voi da posibilitatea s facei dintr-un om, din orice om, o fiin ideal, s-l izbvii de imperfeciuni. Toate defectele care determin un anumit comportament al omului sunt localizate uitai aici, n subcortexul encefalului. Un deget rigid l ciocni dureros pe Erast Petrovici n tmpl. Ca s explic n termeni mai simpli, n creier exist anumite zone care controleaz logica, plcerile, spaima, cruzimea, apetitul sexual i aa mai departe. Omul poate fi o personalitate armonioas doar dac toate aceste zone funcioneaz cu aceeai intensitate, dar asta nu se ntmpl aproape niciodat. La cte unul este dezvoltat peste msur zona rspunztoare de instinctul de conservare, i atunci acel om este un fricos patologic. La un altul nu este destul de dezvoltat zona logicii i atunci acel om este un imbecil irecuperabil. Potrivit teoriei mele, cu ajutorul electroforezei, adic al unei descrcri electrice bine direcionate i strict dozate, pot fi stimulate unele zone ale creierului i pot fi suprimate cele nedorite. Este foarte, foarte interesant, spuse baroneasa. tii prea bine, dragul meu Gebhardt, c pn acum nu i-am limitat

179

finanarea, dar de ce eti att de sigur c o asemenea corecie psihic este posibil? Este posibil! Nu am nici cea mai mic ndoial n aceast privin! tii oare, milady, c n necropolele incailor au fost descoperite cranii avnd, uitai aici, nite orificii identice? Degetul ciocni iari, de dou ori, capul lui Erast Petrovici. Aici se afl zona care controleaz frica. Incaii tiau asta i, cu ajutorul instrumentelor lor primitive, nlturau teama din creierul bieilor care fceau parte din casta rzboinicilor, i astfel aveau soldai nenfricai. Dar oricelul? Mai inei minte? Da, m-a impresionat acel oricel nenfricat al dumitale care s-a npustit asupra pisicii. O, i sta-i doar nceputul. Imaginai-v o societate fr infractori! Dup arestare, criminalul feroce, maniacul, houl nu va mai fi condamnat la moarte sau trimis la ocn i se va face doar o mic operaie, i nefericitul acela, vindecat pe vecie de cruzimea lui patologic, de senzualitatea excesiv sau de lcomia fr margini, va deveni un membru util al societii! i nchipuii-v cum ar fi dac unul dintre bieeii dumneavoas tr, oricum foarte talentai, ar fi supus electroforezei mele, sporindu-i-se astfel harul! A, nu, pe bieii mei n-o s i-i dau, i-o tie baroneasa. Ar putea s-i piard i minile de atta talent. Mai bine f-i experimentele pe infractori. Dar ce nseamn om nentinat? n acest caz, este vorba de o operaie re lativ simpl. Cred s sunt aproape pregtit s o fac. Se poate aplica un oc n zona n care se acumuleaz memoria, caz n care creierul omului devine un fel de coal alb de pe care ai ters pur i simplu totul cu radiera. Se pstreaz ntreaga capacitate intelectual, dar dispar toate deprinderile i cunotinele dobndite. Vei avea un om neprihnit ca un prunc nou-nscut. Mai inei minte experimentul cu broscua? Dup operaie nu mai tia s sar, dar nu-i pierduse reflexele motorii. Nu mai tia s prind gze, dar i pstrase reflexul de a nghii. Teoretic vorbind, putea fi renvat s fac toate astea. S lum acum pacientul nostru... Hei, voi doi, ce v holbai? Luai-l i punei-l pe mas! Macht schnell!25 Ei, acum e momentul! Fandorin se pregti de aciune. ns nemernicul de Andrew l prinse de umeri cu atta vigoare, nct nici gnd s-i poat duce mna la revolver. Timofai fcu s cne ceva, i cercurile de oel care strngeau pieptul prizonierului se ddur la o parte.
25

Mai repede! (germ.). (N.tr.)


180

Un-doi, i! comand Timofai, apucndu-l de picioare pe Erast Petrovici, n vreme ce Andrew, strngnd la fel de zdravn umerii prizonierului, l slt cu uurin din fotoliu. Cobaiul fu mutat pe mas i culcat pe spate, Andrew ns l inea n continuare de coate, iar portarul de glezne. Lui Fandorin i se nfipsese dureros tocul armei n ale. Se auzi iari zvon de clopoel se terminase recreaia. Dup ce voi prelucra sincron, printr-o descrcare electric, dou zone ale creierului, pacientul se va cura definitiv de experiena de via anterioar i, ca s spun aa, se va transforma ntr-un bebelu. Va trebui renvat totul s umble, s mnnce, s foloseasc closetul, iar mai trziu, s citeasc, s scrie i aa mai departe. Presupun c asta i va interesa pe pedagogii dumneavoastr, cu att mai mult cu ct se pare c avei deja o oarecare idee despre nclinaiile acestui individ. O, da. Se distinge printr-o excelent vite z de reacie, este curajos, este nzestrat cu o gndire logic foarte bine dezvoltat i cu o intuiie unicat. Sper c toate acestea vor putea fi reconstituite. n orice alt mprejurare, Erast Petrovici s-ar fi simit flatat de o att de mgulitoare caracterizare, acum se crispa ns de groaz se imagin culcat ntr-un landou roz, cu suzeta-n gur, gngurind fr noim i, plecat asupra lui, lady Astair, spunndu-i dojenitor: U-u-u, ce copila ru avem aici, iar suntem udui. A, nu, mai bine moartea! Are convulsii, sir, deschise Andrew gura pentru prima oar. Nu cumva s se trezeasc. Imposibil, l repezi profesorul. Anestezicul sta ine minimum dou ore. Unele mrunte micri convulsive reprezint o reacie normal. De un singur lucru m tem, milady. Nu am avut destul timp pentru a calcula cu exactitate puterea ocului necesar. Dac e prea puternic, va ucide pacientul sau l va transforma pe veci n idiot. Dac e prea slab, n subcortex se vor pstra unele figuri vagi, reziduale, care, sub influena unor stimuli externi, pot cpta la un moment dat forma unei anumite amintiri. Dup un moment de tcere, baroneasa spuse cu vdit prere de ru: Nu putem risca. Administreaz-i un oc mai puternic. Se auzi un zumzet ciudat, apoi un trosnet, care i strnir fiori reci lui Fandorin. Andrew, tunde dou cerculee, uite, aici i aici, spuse Blank, atingnd prul celui culcat. Trebuie s leg aici electrozii.

181

Nu, s se ocupe Timofai de asta, porunci ferm lady Astair. Eu plec. Nu vreau s vd asta, altfel nu mai dorm la noapte. Andrew, tu vii cu mine. Trebuie s scriu cteva depee, le vei duce la telegraf. Trebuie s ne lum msuri de precauie, doar vor ncepe foarte curnd s-l caute pe prietenul nostru. Da, da, milady, domnia voastr doar m-ar ncurca, rspunse distrat profesorul, ocupat cu preparativele lui. V voi aduce fr ntrziere la cunotin rezultatul. Cletii de fier care imobilizau coatele lui Erast Petrovici se desfcur n sfrit. Abia se stinse n spatele uii zgomotul pailor ndeprtndu-se, i Fandorin deschise ochii, i eliber dintr-o micare picioarele i, dup ce i adun genunchii, i-i dezdoi rapid i l mbrnci pe Timofai cu picioarele n piept cu atta putere, nct acela zbur pn ntr-un col al ncperii. n secunda urmtoare, Erast Petrovici srea deja de pe mas pe podea i, cu ochii mijii din cauza luminii, i smulgea de sub pulpana hainei mult rvnitul Herstal. Nici o micare sau trag! uier a rzbunare cel revenit la via, i n clipa aceea chiar i dorea cu adevrat s i mpute pe amndoi i pe Timofai, care clipea ntng fr s pricea p nimic, i pe profesorul acela smintit, care ncremenise descumpnit cu dou andrele de oel n mini. De la andrele porneau nite cabluri subiri spre o mainrie complicat, pe care clipea o mulime de luminie. n laborator erau o sumedenie de aparate ciudate, dar nu avea vreme s le cerceteze. Portarul nu ncerca s se ridice de la podea, doar i fcea cruci mrunte, n ce l privete ns pe Blank, se pare c lucrurile nu stteau tocmai bine. Lui Erast Petrovici i se pru c profesorul nu se speriase deloc, era doar furios pe acest obstacol neateptat care i putea zdrnici experimentul. Lui Fandorin i trecu fulgertor prin cap: n clipa asta se npustete la mine! i dorina de a-l ucide se fcu mic, se mistui fr urm. Fr prostii! Stai pe loc! strig Fandorin cu uor tremur n glas. n aceeai secund, Blank rcni: Mistkerl! Du hast alles verdorben!26 i se repezi nainte, lovindu-se cu coapsa de marginea mesei. Erast Petrovici aps pe trgaci. Nimic. Piedica de siguran! Trase butonul. Aps pe trgaci de dou ori la rnd. Du-dum! un dublu bubuit, i profesorul czu cu faa la pmnt, cu capul chiar la picioarele lui Fandorin.
26

Porcule! Ai stricat totul! (germ.). (N.tr.)


182

Temndu-se de un atac pe la spate, Fandorin se rsuci brusc, gata s mai trag o dat, dar Timofai se lipise cu spatele de perete i ngima ntruna, cu voce lcrmoas: Nu m omori, nlimea voastr! N-a fost cu voia mea! Pentru numele lui Christos! nlimea voastr! Ridic-te, nemernicule! url Erast Petrovici, pe jumtate asurzit, ca un slbatic. nainte! Mar! mpungndu-l pe portar cu eava armei n spinare, l fugri pe coridor, apoi pe scar n jos. Timofai tropia mrunt, vicrindu-se de cte ori eava revolverului i atingea ira spinrii. Traversar rapid sala de recreaie i Fando rin se strdui s nu priveasc spre uile deschise ale slilor de clas, de unde priveau afar profesorii i, bulucii n spatele lor, copiii tcui, n micuele lor uniforme albastre. Poliia! rcni Erast Petrovici. Domnilor profesori, nu lsai copiii s ias din clase! i nici voi nu ieii! Dup ce strbtur galeria aceea lung, ajunser la fel, cnd la pas, cnd la galop, n corpul secundar al cldirii. Odat oprii lng ua alb-aurie, Erast Petrovici l mbrnci din rsputeri pe Timofai, i portarul deschise canaturile cu fruntea, abia reuind s rmn pe picioare. Nimeni. Pustiu! Mar nainte! Deschide toate uile! i ordon Fandorin. i fii atent: dac te prind cu prostii, te omor ca pe un cine! Portarul doar plesni din palme i o porni iar la galop pe coridor. n cinci minute cercetar toate ncperile de la parter. ipenie de om doar n buctrie, prbuit greoi cu pieptul peste mas i cu faa de mort ntoars ntr-o parte, i dormea somnul de veci bietul birjar. Erast Petrovici vzu doar n treact firicelele de zahr din barb i bltoaca mic format de ceaiul vrsat, i i porunci lui Timofai s mite mai departe. La primul etaj se aflau dou dormitoare, odaia-garderob i biblioteca. Baroneasa i lacheul nu erau nici acolo. Atunci, unde puteau fi? Auziser mpucturile i se ascunseser pe undeva prin astairnat? Ori scpaser cu fuga? Furios, Fandorin i smuci brusc mna n care inea revolverul, i rsun din senin o mpuctur. Glonul ricoa cu sunet strident din perete n fereastr, lsnd n geam o stelu perfect din care porneau mulime de raze mici. La dracu', e tras piedica de siguran, iar trgaciul e slab, i aminti Fandorin i scutur din cap ca s scape de sunetul care i persista n urechi. Focul neateptat de arm produse asupra lui Timofai un efect magic portarul czu n genunchi i porni s se jeluiasc:

183

nl... nlimea voastr... Nu-mi luai viaa! Mi-a smintit necuratul minile! M jur, m jur cu mna pe inim! C am copilai, nevasta mi-e bolnav! V art! Pe Dumnezeul meu c vart! s n pivni, n beciul secret! V-art, numai viaa nu mi-o luai! n ce beci? l ntreb amenintor Erast Petrovici i ridic revolverul, ca i cnd ar fi avut ntr-adevr de gnd s mpart pe loc dreptatea. Venii dup mine, avei buntatea, dup mine. Portarul sri n picioare i, privind fr ncetare n jur, l conduse pe Fandorin din nou la parter, n cabinetul baronesei. Mi-am aruncat odat privirea din ntmplare... C dumnealor nu m lsau aici. N-aveau ncredere n mine. Cum altfel io-s rus, suflet pravoslavnic, n-am snge inglezesc, zise Timofai, nchinndu-se. Numai Andrei la avea intrare acolo, io ninci-ninci. Ddu fuga n spatele biroului, ntoarse aco lo un mner i biroul se ddu brusc ntr-o parte, descoperind o ui de aram. Deschide-o! porunci Erast Petrovici. Timofai se mai nchin de trei ori i mpinse uia. Aceasta se deschise fr zgomot i descoperi o scri care cobora n ntuneric. Fandorin ncepu s coboare precaut, tot mpungndu-l pe portar n spate. Scria se sfrea ntr-un zid, dar de dup un col, n dreapta, pornea un coridor scund. Mergi, mergi, l istuia Erast Petrovici pe Timofai, care cam pregeta. Cotir dup col i se pomenir ntr-o bezn de neptruns. Trebuia s iau o lumnare, i zise Fandorin, i mna stng i porni spre buzunar dup chibrituri, dar n faa lui ni brusc un fulger i izbucni un tunet. Portarul scoase un vaiet i se ls la pmnt, n vreme ce Erast Petrovici ntinse mna cu Herstal-ul i aps pe trgaci pn ce percutorul cni n gol n tuburile pen tru cartue. Se ls o linite ncrcat de ecou. Fandorin scoase cu degete tremurnde cutia, hri un chibrit. Timofai sttea aezat lng perete ca un morman diform i nu se mica. Fcnd civa pai nainte, Erast Petrovici l vzu pe Andrew prvlit pe spate. Lumina tremurtoare a flcruii juc puin n ochii sticloi i se stinse. Odat rmas n bezn, ne nva marele Fouch, trebuie si strngi pleoapele, s numeri pn la treizeci ca s i se ngusteze pupilele, i atunci privirea poate distinge i cea mai firav surs de lumin. Erast Petrovici, pentru mai mult siguran, numr pn la patruzeci, deschise ochii i chiar

184

aa: de undeva se strecura o fiu de lumin. Intinzndu-i mna n care inea Herstal-ul inutil, fcu un pas, doi, trei i zri n faa lui o u uor ntredeschis, prin crptura creia se strecura lumina aceea palid. Doar acolo se putea afla baroneasa. Fandorin se ndrept hotrt spre dunga luminoas i mpinse ua cu putere. Ochii lui descoperir o cmru mic, cu perei acoperii de rafturi. n mijlocul odii se afla o mas, pe mas ardea o lumnare ntr-un sfenic de bronz, luminnd chipul brzdat de umbre al baronesei. Intr, biete drag, vorbi ea calm. Te ateptam. Erast Petrovici pi peste prag, i ua se trnti brusc n spatele lui. El tresri, se ntoarse i vzu c ua nu are nici balamale, nici clan. Apropie-te, i ceru milady cu voce sczut. Vreau s-i privesc mai bine chipul, cci chipul tu este chipul destinului meu. Eti pietricica ieit n calea mea. Pietricica mrunt de care-mi era sortit s m mpiedic. Cu amorul propriu rnit de asemenea comparaie, Fandorin se apropie de mas i vzu aezat pe ea, n faa baronesei, o caset metalic lustruit. Ce-i asta? ntreb el. Despre asta vorbim puin mai trziu. Ce-ai fcut cu Gebhardt? E mort. E numai vina lui, nu l-a pus nimeni s se arunce n faa glonului, rspunse cam grosolan Erast Petrovici, ncercnd s nu se gndeasc la faptul c n doar cteva minute uci sese doi oameni. Este o mare pierdere pentru omenire, biete drag. Era un om ciudat, era un obsedat, dar era un mare savant. Avem un Azazel mai puin... Ce este cu acest Azazel? ntreb Fando rin, strbtut de un fior. Ce legtur are acest demon cu orfanii? Azazel nu este un demon, biete drag. Este mreul simbol al salvatorului i al civilizatorului omenirii. Dumnezeu a creat aceast lume, a creat oamenii i i-a lsat de capul lor. Dar oamenii sunt att de slabi, att de orbi, ei au transformat lumea lui Dumnezeu ntr-un iad. Omenirea ar fi pierit de mult dac printre oameni nu ar fi aprut din cnd n cnd nite personaliti aparte. Ei nu sunt demoni i nu sunt dumnezei, eu i numesc hros civilisateurs. Graie fiecruia dintre ei omenirea a fcut cte un salt nainte. Prometeu ne-a druit focul. Moise ne-a druit conceptul de lege. Christos ne-a druit pivotul moral. Dar cel mai valoros ntre

185

aceti eroi este Azazel iudeul, care i-a insuflat omului sentimentul propriei demniti. Se spune n Cartea lui Enoh: El s-a ptruns de iubire fa de oameni i le-a dezvluit taine pe care le aflase n ceruri. El i-a druit omului oglinda, pentru ca omul s vad ce se afl n spatele lui, adic s aib memorie i s i neleag trecutul. Graie lui Azazel brbatul poate practica meteugurile i-i poate apra casa. Graie lui Azazel femeia s-a transformat dintr-o femel supus nsctoare de prunci ntr-o fiin uman egal n drepturi, avnd libertatea de a alege s fie frumoas sau slut, s fie mam sau ama zoan, s triasc pentru propria familie sau pentru ntreaga omenire. Dumnezeu i-a dat omului doar pachetul de cri, Azazel ns ne nva cum s le jucm pentru a ctiga. Fieca re din protejaii mei este un Azazel, chiar dac nu toi tiu asta. Cum nu toi? Puini sunt cei iniiai n menirea noastr secret, doar cei mai fideli i mai inflexibili, l lmuri milady. Ei sunt i cei care iau asupr-le treburile murdare, pentru ca ceilali s rmn neprihnii. Azazel este detaamentul meu de avangard, cel care trebuie treptat, ncetul cu ncetul, s acapareze guvernarea acestei lumi. Oh, ct va fi de prosper planeta noastr atunci cnd va fi condus de Azazelii mei! i asta s-ar putea ntmpla att de curnd, peste vreo douzeci de ani... Ceilali elevi ai astairnatelor, neiniiai n taina lui Azazel, i urmeaz pur i simplu propria cale n via, aducnd omenirii nepreuit prinos. Iar eu doar le urmresc succesele, m bucur pentru nfptuirile lor i tiu c la nevoie nici unul nu va refuza s i ajute mama. Ah, ce se vor face fr mine? Ce se va ntmpla cu ntreaga omenire?... Dar nu-i nimic, Azazel triete, el mi va duce misiunea la bun sfrit. Erast Petrovici interveni indignat: I-am vzut eu pe Azazelii dumneavoastr, pe cei fideli i inflexibili! Morbid i Franz, Andrew i cel cu ochi ca de pete, cel care l-a ucis pe Ahtrev! Ei sunt avangarda dumneavoastr, milady? Ei sunt cei mai vrednici? Nu doar ei. Dar i ei. Mai ii minte, prie tene, i-am spus c nu toi copiii mei izbutesc s-i afle calea n lumea de azi, pentru c talentul lor a rmas n trecutul ndeprtat sau va fi necesar n viitorul ndeprtat? Tocmai aceti elevi devin cei mai fideli i devotai executani. Unii dintre copiii mei reprezint creierul, alii braul. Iar cel care l-a eliminat pe Ahtrev nu se numr printre copiii mei. Este doar un aliat temporar. Degetele baronesei mngiar absent suprafaa lustruit a casetei i apsar ca n treact un mic buton rotund.

186

Asta-i tot, tinere drag. Ne-au rmas dou minute, mie i dumitale. Vom prsi viaa mpreun. Din pcate, nu te pot lsa n via. Le-ai face ru copiilor mei. Ce-i asta? strig Fandorin nfcnd caseta, care se dovedi a fi destul de grea. O bomb? Da, rspunse lady Astair zmbind comptimitor. Un mecanism cu ceas. Invenia unuia din bieii mei talentai. Exist casete de acest fel fixate la treizeci de secunde, la dou ore, chiar i la dousprezece ore. Nu pot fi deschise pen tru a li se opri mecanismul. Mina aceasta este fixat la o sut douzeci de secunde. Voi pieri laolalt cu arhiva mea. Viaa mea s-a sfrit, dar am apucat s fac destule n timpul ei. Misiunea mea va fi continuat, iar lumea m va mai pomeni de bine. Erast Petrovici ncerc s agate butonul cu unghiile, dar nu iei nimic. Atunci se npusti spre u i ncepu s-o pipie cu degetele, s-o izbeasc cu pumnii. Sngele i pulsa n urechi, numrnd trecerea secundelor. Lizanka! gemu disperat Fandorin n pragul morii. Milady! Nu vreau s mor! Sunt tnr! Sunt ndrgostit! Lady Astair l privi cu mil. Era limpede c nuntrul ei se ducea o lupt. Promite-mi c vnarea copiilor mei nu va deveni scopul vieii dumitale, vorbi ea cu voce sczut, privindu-l pe Erast Petrovici drept n ochi. Jur! exclam el, gata n clipa aceea s promit orice. Dup o pauz chinuitoare, infinit de lung, milady i adres un zmbet blnd, matern: Bine, triete deci, biete drag. Grbete-te ns, ai patruzeci de secunde. Ea i duse mna sub mas, i ua de aram se deschise scrnind spre nuntru. Aruncnd o ultim privire femeii crunte, ne micate, i flcrii plpitoare a lumnrii, Fandorin o lu la goan, n salturi uriae, pe coridorul ntunecat. Se lovi n goana lui de perete, se car n patru labe pe scri, se ridic n picioare i din alte dou salturi travers cabinetul. Zece secunde mai trziu, uile de stejar ale corpului secundar al casei aproape zburar din ni n urma unei lovituri puternice, iar pe veranda din faa imobilului zbur dndu-se de-a rostogolul un tnr cu faa crispat. Goni pe strdua linitit i umbroas pn la col, i abia acolo se opri, gfind din greu. Cuprinse strada cu privirea, ncremeni.

187

Secundele treceau i nu se ntmpla nimic. Soarele aurea blnd coroanele plopilor, pe o banc moia un pisoi rocat, nite gini cotcodceau undeva, ntr-o curte. Erast Petrovici i duse mna la inima care i btea bezmetic. L-a nelat! L-a tras pe sfoar ca pe-un nc! i a fugit pe ua din dos! ncepu s urle de furie neputincioas i, parc rspunzndui, corpul secundar al casei url aidoma. Zidurile se cutremurar, acoperiul se cltin abia perceptibil, i de undeva, din pntecele pmntului, rzbtu bubuitul nfundat al exploziei.

188

Ultimul capitol, n care eroul i ia rmas-bun de la tineree ntrebai orice locuitor al Moscovei, strvechiul nostru ora de scaun, care este cea mai potrivit vreme s nchei o cstorie legitim, i vei auzi negreit drept rspuns c un om chibzut i serios, care dorete s i aeze de la bun nceput viaa de familie pe un fundament solid, neaprat se cunun religios doar la sfrit de septembrie, cci aceast vreme a anului este ideal n cel mai nalt grad spre a porni n larg, n plcuta i lunga cltorie pe valurile vieii de familie. Septembrie la Moscova este stul i lene, mpodobit cu brocart auriu i rumenit de sngeriul ararilor, ca o precupea gtit din Zamoskvorecie. Dac te cununi n ultima duminic, cerul va fi negreit senin i azuriu, iar soarele va strluci cumptat i delicat mirele nu va asuda din pricina gulerului scrobit, strns pe gt i a fracului negru bine mulat pe trup, n timp ce mireasa nu va nghea n vemntu-i miraculos, vaporos, diafan, pentru care nici cuvinte nu-s s-i dea un nume. Alegerea bisericii pentru svrirea ceremoniei este o ntreag tiin. i ai de unde alege, slav Domnului, n acest ora-cu-turle-de-aur, dar tocmai de aceea greutatea deciziei este cu att mai mare. Un moscovit neao tie c este bine s te cununi pe Sretenka, la Biserica Adormirea din Peceatniki: soii vor tri mult i vor muri n aceeai zi. Dac vrei s ai parte de progenituri numeroase, cea mai indicat este Biserica Marea Cruce a Sfntului Nikol, care s-a ntins n Kitai-gorod pe lrgimea unui cvartal ntreg. Cei care preuiesc mai mult ca toate tihna i traiul domestic, s aleag Biserica lui Pimen cel Mare din Stare Vorotniki. Dac mirele e militar, dar dorete s-i sfreasc zilele nu pe cmpul de lupt, ci n cminul familial, nconjurat de toi ai casei, cu cel, cu purcel, cel mai nelept este s fac legmnt de cununie la Biserica Sf. Gheorghe, de pe Vspolie. i, de bun seam, nici o mam iubitoare nu i va ngdui fiicei sale s-i pun pirostriile pe Varvarka, n Biserica Marii Mucenie Varvara biata copil i-ar trece viaa toat n chin i suferin. Dar notabilitile i cei cu rang nalt nu prea au libertate de alegere, pentru ei biserica trebuie s fie maiestuoas i spaioas, altminteri n-ai cum cuprinde n ea toi acei oaspei reprezentnd crema societii moscovite. Iar la cununia reli-

189

gioas care se oficia la spaioasa i maiestuoasa Biseric Zlatouspenkaia se adunase Moscova toat. Mulimea de gurcasc bulucit la intrare, de unde se ntindea un alai lung de echipaje, arta spre caleaca n care se afla nsui prinul Vladimir Andreevici Dolgoruki, general-guvernator, asta nsemna deci c aceast cununie se desfura dup ceremonialul cel mai ales. n biseric se putuse intra numai cu invitaie special, dar chiar i aa se adunaser acolo aproape dou sute de invitai. Vedeai mulime de uniforme strlucitoare, i militare, i civile, multe doamne cu umeri dezgolii i coafuri nalte, multe panglici, stele, diamante. Erau aprinse toate candelabrele i lumnrile, ceremonia ncepuse de multior, invitaii obosiser. Toate femeile, indiferent de vrst i stare civil, erau emoionate i nduioate, brbaii ns se plictiseau n mod vdit i conversau cu jumtate de gur despre ale lor pe cei doi miri i judecaser deja. Pe tatl miresei, consilierul titular privat Aleksandr Apollodorovici von Evert-Kolokolev, l cunotea ntreaga Moscov, pe frumuica Elizaveta Aleksandrovna o vzuser nu o dat ncepuse s ias la baluri nc de anul trecut, de aceea mirele, Erast Petrovici Fandorin, era cel care le strnea curiozitatea. Despre el se tiau prea puine: un tnr din capital, vine adesea n cltorii-fulger la Moscova n misiuni de mare importan, carierist, i-a croit drum pn chiar n sanctua rul puterii de stat. Deocamdat, ce-i drept, nu are rang prea mare, dar este nc foarte tnr, iar ascensiunea spre culmi i merge rapid. Ce, e de colea s ai la anii lui Crucea Sf. Vladimir la petli! Om prevztor, Aleksandr Apollodorovici, intete departe n viitor. n ceea ce le privete pe femei, acestea erau cu deosebire micate de tinereea i frumuseea mirilor. Mirele era nduiotor de emoionat, ba roea, ba plea, ncurca vorbele legmntului, Doamne, era frumos ca o cadra. Iar mireasa, Lizanka Evert-Kolokoleva, prea de-a dreptul o creatur nepmntean, o priveai i i se oprea inima-n loc, nu alta. i rochia alb, vaporoas ca un nor, i voalul de mireas diafan, i cununia din roze de Saxonia totul era exact aa cum se cuvenea. Cnd mirii buser din cupa cu vin rou i se srutaser, mireasa nu se fstcise ctui de puin, dimpotriv, zmbise cu veselie i i optise mirelui ceva care l fcuse i pe el s zmbeasc. Auzii ce i optise Lizanka lui Erast Petrovici: Srmana Liza i-a schimbat gndul, nu se mai neac, se mrit.

190

ntreaga zi, pe Erast Petrovici l chinuise faptul c fusese n centrul ateniei tuturor i c depinsese n ntregime de cei care l nconjurau. i fcuser apariia o mulime de foti colegi de gimnaziu i de vechi camarazi ai tatlui su (care, n ultimul an parc intraser toi n pmnt i acum ieiser cu toii la lumin). La nceput, Fandorin fusese dus la un mic dejun ntre burlaci ntr-o tavern de pe Arbat, numit Praga, unde l tot mpungeau n coaste, i fceau cu ochiul i, nu se tie de ce, i transmiteau condoleane, l duseser apoi din nou la hotel, venise frizerul Pierre, care l trsese dureros de pr, nfoindu-i-l ntr-un mo nfoiat. Pe Lizanka nu se cuvenea s o vad pn la biseric, i asta fusese la fel de chinuitor. De trei zile, de cnd sosise de la Sankt-Petersburg, unde mirele i avea acum slujba, nu i vzuse aproape deloc mireasa Lizanka era ocupat cu pregtirile de nunt care i aveau importana lor. Apoi, cu faa congestionat n urma micului dejun ntre burlaci, Ksaveri Feofilaktovici Gruin, n frac i cu panglic alb de cavaler de onoare, l instalase pe mire ntr-un echipaj deschis i l dusese la biseric. Erast Petrovici sttuse pe trepte i ateptase mireasa, din mulime i se striga ceva, o domnioar aruncase n el cu un trandafir care i nepase obrazul. n sfrit, fusese adus Lizanka, pe care aproape nici n-o zreai sub valurile de voal transparent. Sttuser umr la umr n faa stranei, corul cnta, preotul spusese: Cci milostiv i iubitor de oameni e Domnul Dumnezeul nostru i nc ceva, schimbaser inelele, se ridicaser n picioare pe covora, apoi Lizanka i spusese ce-i spusese i, nu tiu cum, Erast Petrovici se linitise dintr-odat, privise n jur, vzuse chipuri, vzuse cupola nalt a bisericii, i se simise bine. Se simise bine i dup aceea, pe cnd toi se apropiau de ei i i felicitau sincer i din toat inima. i plcuse cu deosebire general-guvernatorul Vladimir Andreevici Dolgoruki un om rotofei, blnd, cu fa rotund i musti pe oal. Acela i spusese c a auzit multe lucruri mgulitoare despre Erast Petrovici i i urase cas de piatr. Ieiser n pia, toi n jur strigau, dar nu se vedea bine din cauza luminii strlucitoare a soarelui. Se aezase mpreun cu Lizanka n trsura descoperit, mirosea a flori. Lizanka i scosese una din mnuile lungi, albe i strnsese cu putere mna lui Erast Petrovici. El i apropiase hoete faa de voalul ei i inspirase iute mireasma prului, a parfumului, a pielii ei. n secunda aceea (tocmai treceau pe lng Nikitskie Vorota), privirea lui Fandorin czuse ntmpltor pe pridvorul

191

Bisericii Voznesenskaia i parc o mn de ghea i prinse inima n strnsoarea ei. Fandorin vzuse doi bieai de vreo opt-nou aniori, n micue uniforme albastre zdrenroase. Stteau acolo, pierdui printre oamenii srmani, i cntau cu voci subirele ceva tnguitor. Micii ceretori, sucindu-i gtul, urmreau curioi din priviri fastuosul alai nupial. Dar ce-i cu tine, dragostea mea? ntrebase speriat Lizanka, vznd n ce hal plise chipul soului ei. Fandorin nu-i rspunsese. Percheziia pivniei secrete din corpul secundar al cldirii astairnatului nu dusese la nici un rezultat. O bomb de construcie necunoscut produsese o explozie puternic i compact, fr a produce aproape deloc stricciuni cldirii, dar distrugnd aproape n ntregime subsolul. Din arhiv nu rmsese nimic. Nici din lady Astair dac nu punem la socoteal un petic din rochia ei de mtase. Rmas fr administrator i fr surse de finanare, sistemul internaional de astairnate se destrmase. n unele ri, aezmintele trecuser sub oblduirea statului sau a unor societi de binefacere, dar cele mai multe i ncetaser pur i simplu activitatea. n orice caz, ambele astairnate din Rusia fuseser nchise printr-un ordin al Ministerului Instruciei Publice, ca focare de propagare a ateismului i a ideilor nocive. Profesorii se mprtiaser, iar cei mai muli dintre copii fugiser care-ncotro. Datorit listelor capturate de la Cunningham s-a reuit identificarea a optsprezece absolveni ai astairnatelor, asta ns nu nsemna mare lucru, pentru c era imposibil s stabileti care dintre ei era implicat n activitatea organizaiei Azazel i care nu. Totui, cinci dintre ei (printre care i ministrul portughez) i dduser demisia, doi i puseser capt zilelor, iar unul (eful grzii braziliene) fusese chiar supus torturii. n urma unei ample anchete interguvernamentale fuseser descoperite numeroase persoane notabile i onorabile care absolviser, la vremea lor, diverse astairnate. Muli nici mcar nu ascundeau asta, mndrindu-se cu educaia primit acolo. Ce-i drept, unii dintre copiii lui lady Astair preferaser s se ascund, s scape astfel de suprtoarea atenie pe care le-o acordau poliia i serviciile secrete, cei mai muli ns rmseser n poziiile ocupate pn atunci, pentru c nu aveai ce vin s le aduci. ns calea spre naltele demniti de stat le fusese de atunci interzis, iar la numirea n posturi nalte ncepuse s se acorde din

192

nou, ca n vremea feudalismului, atenie obriei i genealogiei nu cumva, fereasc sfntul, s avanseze vreun lepdat (acesta era numele dat n cercurile competente protejailor lui lady Astair). De altfel, publicul larg nu a remarcat epurarea asta, cci fuseser luate msuri de precauie i confidenialitate coordonate scrupulos de guvernele diferitelor ri. O vreme, circulaser unele zvonuri despre o conspiraie mondial fie masonic, fie evreiasc, fie i una i alta luate la un loc, i fusese menionat i numele domnului Disraeli, apoi ns to tul se stinsese, cu att mai mult cu ct n Balcani se cocea o criz grav, care ddea frisoane ntregii Europe. Prin obligaiile de serviciu, Fandorin fusese nevoit s participe la investigaiile din Cazul Azazel, dar manifesta att de puin zel n desclcirea cazului, nct generalul Mizinov soco tise mai nelept s-i dea tnrului su asistent o alt misiune, de care Erast Petrovici se ocup cu infinit mai mult rvn. Simea c n istoria legat de Azazel cugetul nu-i era tocmai curat, iar rolul pe care l jucase fusese destul de ambiguu. Jurmntul dat baronesei (i clcat fr voie) i ntunecase n mare msur fericitele sptmni dinaintea cstoriei. i iat, trebuia ca tocmai n cea mai fericit zi a vieii, ziua cstoriei, s-i cad lui Erast Petrovici sub ochi victimele abnegaiei, spiritului de sacrificiu i zelului ludabil (astfel glsuia decretul imperial care nsoise decoraia) de care el dduse dovad. Pe Fandorin l cuprinse deprimarea, se posomori, dar, odat ajuni n casa printeasc de pe Malaia Nikitskaia, Lizanka apuc ferm friele situaiei n propriile mini: se retrase mpreun cu soul ei deprimat n odaia-garderob, aflat lng vestibul, i interzise cu severitate accesul altora fr s fie chemai noroc c ai casei aveau des tule pe cap cu pregtirile pentru primirea oaspeilor, i asta urma s i in ocupai pn va ncepe banchetul. Dinspre buctrie pluteau arome ameitoare, buctarii adui special de la Slavianski Bazar roboteau fr preget nc din zori; n spatele uilor bine nchise ale slii de bal orchestra repeta pentru ultima oar valsurile vieneze n general, totul mergea conform planului. Mai rmsese doar s fac ordine n sufletul soului demoralizat. Dup ce se ncredin c pricina neateptatei melancolii nu era desprirea de cine tie ce persoan de care i amintise la momentul nepotrivit, tnra nevast se liniti pe deplin i porni ncreztoare la aciune. La ntrebrile puse direct, Erast Petrovici rspundea cu nite mormieli i tot ncerca s i ntoarc faa, aa nct Lizanka se vzu nevoit s schimbe

193

tactica. i mngie mirele pe obraz, l srut mai nti pe frunte, apoi pe buze, apoi pe ochi, i mirele se nmuie, se dezghe, deveni iari ct se poate de maleabil. i totui, tinerii nu se grbeau s se alture oaspeilor. Baronul ieise n cteva rnduri pn n vestibul i se apropiase de ua nchis, chiar tuise ncet, cu tact, dar nu se hotrse s bat la u. i totui, la un moment dat fusese nevoit s o fac. Erast! l strigase Aleksandr Apollodorovici care, din aceast zi, ncepuse s i tutuiasc ginerele. Iart-m, prietene, dar te caut un curier special de la Petersburg. ntr-o problem urgent! Baronul l privi pe ofierul tinerel, cu pana la chipiu, nlemnit smirn lng u. Curierul inea sub bra un pacheel ptrat, nvelit ntr-o hrtie cenuie, cazon, cu pecei din cear roie nchipuind nite vulturi. Pe mine m caui, locotenent? Domnul Fandorin? Erast Petrovici? se inform ofierul cu o voce limpede, cu modulaii specifice ofierilor din corpul de gard. Da, eu sunt. Avei un colet secret urgent de la Secia a treia. Unde poruncii s-l pun? Fie i aici, spuse Erast Petrovici i se ddu la o parte. Iertai-m, Aleksandr Apollodorovici (nc nu se obinuise s i se adreseze mai familiar socrului). neleg. Munca e munc, spuse socrul cu o nclinare a capului, nchise ua n urma curierului i rmase afar, ca nu cumva, Doamne ferete, s intre vreun strin. Locotenentul puse coletul pe mas i scoase de dup reverul hainei o hrtiu. V rog s semnai de primire. Ce este n colet? ntreb Fandorin n vreme ce semna. Lizanka privea curioas coletul, fr a manifesta nici cea mai mic dorin de a-i lsa soul singur cu curierul. Nu am tiin, rspunse ofierul, ridicnd din umeri. Cntrete patru funi. Serbai astzi un fericit eveniment? Poate este ceva n legtur cu asta. n orice caz, primii felicitrile mele. Mai avei aici i o scrisoare, care n mod sigur v va explica totul. Scoase din manet un plic micu, nesemnat. Permitei s plec? Erast Petrovici ddu afirmativ din cap n vreme ce verifica tampila de pe plic.

194

Dup ce salut militrete, curierul se rsuci voinicete pe clcie i iei. n odaia adumbrit era destul de ntuneric i Fandorin, deschiznd din mers plicul, se apropie de fereastra care ddea spre Malaia Nikitskaia. Lizanka i cuprinse soul pe dup umeri, i respir n ureche. Ei, ce-i acolo? O felicitare? ntreb ea nerbdtoare i, zrind cartonaul lucios cu dou inelue aurite zugrvite pe el, exclam: Chiar aa! Vai, ce drgu! n clipa aceea, Fandorin, cruia i atrsese atenia o micare rapid care se petrecea afar, i ridic privirea i l vzu pe curier, care se comporta oarecum ciudat. O luase la goan pe scri n jos, srise la fel, din goan, ntr-o trsur care l atepta, i i strigase vizitiului: D-i drumul! Nou! Opt! apte! Vizitiul i agit brusc biciul, privi pre de o clip n jur. Vizitiu ca toi vizitiii: plrie cu calot nalt, barb sur, doar ochii i erau cumva aparte foarte luminoi, aproape albi. Stai! strig cuprins de turbare Erast Petrovici i, fr s mai stea pe gnduri, sri peste pervaz. Vizitiul pocni din bici, i perechea de bidivii negri pana corbului porni direct la trap. Stai! Stai c trag! striga din rsputeri Fandorin n timp ce fugea, cu toate c nu avea cu ce trage cu ocazia nunii, credinciosul su Herstal rmsese la hotel. Erast! ncotro? Erast privi din goan ndrt. Lizanka sttea aplecat peste pervaz, pe obrjorul ei era zugrvit cea mai adnc uimire. n urmtoarea clip, din fereastr irupse foc i fum, geamurile se sparser, iar Erast Petrovici se pomeni trntit la pmnt. Un timp se nstpni linitea, ntunericul i pacea, apoi ns o lumin strlucitoare i izbi ochii, n urechi i se strni un zumzet nbuit, i Fandorin nelese c triete. Vzu pietrele din cal darm, dar nu nelegea de ce acestea erau chiar n faa ochilor lui. l dezgusta vederea acelor pietre cenuii, aa c i ntoarse capul. Mai ru: acolo zcea un cocolo de balig de cal i, alturi, ceva dezagreabil de alb pe care sclipeau scnteietor dou inelue aurite. Erast Petrovici se slt puin i citi rndul scris cu o caligrafie de mod veche, cu nflorituri i buclioare complicate:

195

My Sweet Boy, This is a Truly Glorious Day!27 Sensul cuvintelor nu ptrunse n mintea lui nceoat, mai ales c atenia i fu atras de un alt obiect, aruncat chiar n mijlocul drumului i scldat n sclipiri vesele. n primul moment, Erast Petrovici nu nelese despre ce e vorba. Se gndi doar c acesta nu are deloc ce cuta pe pmnt. Apoi nelese: pe inelarul unei mini delicate de fat smulse din cot sclipea un inel de aur. * * * Pe Bulevardul Tverskoi umbla n pas rapid, ovielnic, fr s vad pe nimeni n jur, un tnr n straie foarte elegante, dar ntr-o cumplit dezordine: frac scump, mototolit, cravat alb murdar, o garoaf alb, prfuit, la butonier. Trectorii se trgeau la o parte din calea lui i l petreceau pe tnrul acela ciudat cu priviri curioase. i nu att din pricina palorii cadaverice a filfizonului ci ofticoi nu-s pe lume! i nici chiar pentru c era cu siguran beat-mort (se cltina trecnd dintr-o parte n cealalt a strzii) mare scofal! Nu, atenia trectorilor, i mai cu seam a doamnelor, era atras de un amnunt neobinuit al fizionomiei lui: n pofida tinereii evidente, tmplele dezmatului erau complet albe, ca pudrate de promoroac.

Scumpul meu biat, e ntr-adevr o zi mrea (eng.). (N.tr.)


27

196

Cuprins CAPITOLUL NTI, n care este descris o fapt de o cinic extravagan............................................. 5 CAPITOLUL AL DOILEA, care nu cuprinde nimic altceva dect conversaii ......................................................... 29 CAPITOLUL AL TREILEA, n care aparetudentul zgrbov............................. 39 CAPITOLUL AL PATRULEA, n care se vorbete despre puterea nefast a frumuseii..................................................................... 53 CAPITOLUL AL CINCILEA, n care pe erou l amenin serioase neplceri ....................................................... 75 CAPITOLUL AL ASELEA, n care apare omul viitorului..................................... 91 CAPITOLUL AL APTELEA, n care se afirm c pedagogia este cea mai important dintre tiine .................... 109 CAPITOLUL AL OPTULEA, n care iese inoportun din pachetul de cri valetul de pic ...................... 127 CAPITOLUL AL NOULEA, n care lui Fandorin i se deschid frumoase perspective n carier .............................. 140 CAPITOLUL AL ZECELEA, n care apare o map albastr .................................. 157 CAPITOLUL AL UNSPREZECELEA, n care este descris o noapte foarte lung ................................................ 177 CAPITOLUL AL DOISPREZECELEA, n care eroul afl c are un nimb n jurul capului ........................................................... 209 CAPITOLUL AL TREISPREZECELEA, n care sunt descrise evenimentele petrecute n ziua de 25 iunie...................................... 229 CAPITOLUL AL PAISPREZECELEA, n care povestirea ia cu totul alt curs....................... 255 CAPITOLUL AL CINCISPREZECELEA,

197

care se demonstreaz n chipul cel mai convingtor cu putin importana unei respiraii corecte............................. 277 CAPITOLUL AL AISPREZECELEA, n care electricitiii se prevede un mare viitor ..............................................................
n

295

ULTIMUL CAPITOL, n care eroul i ia rmas-bun de la tineree..............315

198

S-ar putea să vă placă și