Sunteți pe pagina 1din 571

EVENIMENTELE POVESTITE N ACEAST CARTE SUNT REALE.

NUMELE PERSONAJELOR I ALE LOCURILOR AU FOST SCHIMBATE PENTRU A-I PROTEJA PE CEI ASE LORICI CARE AU RMAS ASCUNI. GNDII-V C ACESTA ESTE UN PRIM AVERTISMENT! EXISTENA ALTOR CIVILIZAII ESTE O REALITATE! I UNELE DINTRE ELE NCEARC S V DISTRUG!

Sub pseudonimul PITTACUS LORE se ascund doi scriitori: James Frey i Jobie Hughes. JAMES [CHRISTOPHER] FREY (n. 12 septembrie 1969 n Cleveland, Ohio) este autorul a trei bestselleruri dou volume autobiografice: A Million Little Pieces (2003) i My Friend Leonard (2005), i romanul Bright Shiny Morning (2008). A Million Little Pieces l-a transformat ntr-o persoan controversat dup ce curioii au descoperit c o mare parte a istorisirii sale nu e real, fapt ce a generat un scandal de proporii (s-a implicat i celebra Oprah Winfrey, invitndu-l s recunoasc adevrul n faa spectatorilor i a telespectatorilor). Adresa site-ului su este: http://bigjimindustries.com/wordpress/ JOBIE HUGHES (n. 9 iulie 1980 n Renton, Washington) a copilrit n orelul Spencer din Ohio. Eu sunt Numrul Patru este deocamdat singura sa lucrare literar care a vzut lumina tiparului. Site-ul su oficial poate fi gsit la adresa www.jobiehughes.com

Pittacus Lore

EU SUNT NUMRUL PATRU

Traducere din limba englez Ana-Veronica Mircea

NEMIRA

Coperta coleciei: Dana MOROIU, Corneliu ALEXANDRESCU Ilustraia copertei: DreamWorks II Distribution Co., LLC. Pittacus Lore I AM NUMBER FOUR 2010 by Pittacus Lore. All rights reserved. Nemira, 2011 Redactor: Nicoleta GHEMENT Orice reproducere, total sau parial, a acestei lucrri, fr acordul scris al editorului, este strict interzis i se pedepsete conform Legii dreptului de autor. ISBN 978-606-579-342-2 La preul de vnzare se adaug 2% reprezentnd valoarea timbrului literar ce se vireaz Uniunii Scriitorilor din Romnia.

E-book realizat de TEXAROM www.texarom.com e-mail: office@texarom.com telefon: 01-520-838-0824

CUPRINS 0 1 2 3 4 5 6 7 8 9 10 11 12 13 14 15 16

17 18 19 20 21 22 23 24 25 26 27 28 29 30 31 32 33 34

0
Ua ncepe s vibreze. E fragil, fcut din lstari de bambus, legai laolalt cu sfoar zdrenuit. Vibraia e subtil i nceteaz aproape imediat. i salt capetele s asculte, amndoi, un biat de paisprezece ani i un brbat de cincizeci, despre care toat lumea crede c e tatl celui dinti, dar care s-a nscut n apropierea altei jungle, pe o alt planet, la sute de ani-lumin deprtare. Stau ntini, goi pn la bru, n capetele opuse ale colibei, n paturi de campanie protejate de cte o plas de nari. Aud un trosnet ndeprtat, zgomotul pe care l face un animal rupnd o creang dintr-un copac, dar acum sun de parc ntregul copac ar fi fost fcut frme. Ce-a fost asta? ntreab biatul. Sst, vine rspunsul brbatului. Se aude ritul insectelor, i nimic altceva. Brbatul i trece picioarele peste marginea patului cnd rencepe vibraia. Mai ndelungat, mai puternic, urmat de un alt trosnet, de data asta mai apropiat. Brbatul se ridic i se ndreapt ncet spre u. Linite. Respir adnc i i apropie ncet mna de

zvor. Biatul se salt n capul oaselor. Nu, optete brbatul i n clipa aceea prin u trece lama unei sbii, lung i strlucitoare, dintr-un metal care nu se gsete pe Pmnt, i i se afund adnc n piept. i iese cu cincisprezece centimetri n afara spatelui i e retras foarte repede. Brbatul scoate un mormit. Biatului i se taie respiraia. Fugi, spune brbatul, cu ultima suflare. i cade mort la podea. Biatul sare din pat i se repede n peretele din spate. Nu se ostenete s deschid ua sau fereastra: trece literalmente prin perete, care se despic de parc ar fi fost de hrtie, dei e fcut din lemn dur, rezistent, de mahon african. Se avnt n noaptea din Congo, sare peste copaci, sprinteaz cu o vitez de vreo nouzeci i cinci de kilometri pe or. Vzul i auzul lui sunt mult mai ptrunztoare dect cele omeneti. Ocolete copacii, sfie nclceala lujerilor, trece peste praiele mici dintr-un singur salt. Paii grei din spatele lui sunt tot mai aproape, distana se micoreaz cu fiecare secund. i urmritorii sunt bine nzestrai. i au ceva cu ei. Ceva de care a auzit vorbindu-se, ceva

pe care nu i-a nchipuit c-o s-l vad pe Pmnt. Trosnetele se apropie. Biatul aude un muget gros, puternic. tie c, indiferent ce s-ar afla n spatele lui, prinde vitez. Zrete un gol n jungla din fa. Cnd ajunge acolo, d cu ochii de o viroag imens, lat de nouzeci de metri i tot att de adnc, adpostind un ru. Pe malul apei sunt bolovani uriai. S-ar face zob dac ar cdea peste ei. Singura lui opiune e s treac de viroag. Ar avea un mic avans i o ans. O ans s-i salveze viaa. E o sritur aproape imposibil, chiar i pentru el, chiar i pentru oricare dintre semenii lui de pe Pmnt. S se ntoarc, s coboare sau s ncerce s lupte nseamn moarte sigur. N-are de ales. n spatele lui rsun un muget asurzitor. Urmritorii sunt la ase sau la cel mult nou metri. Face cinci pai napoi i o rupe la fug i, chiar nainte de a ajunge pe margine, se desprinde de pmnt i zboar peste viroag. E n aer vreme de trei sau patru secunde. ip, cu braele ntinse nainte, ateptndu-se fie s ajung dincolo n siguran, fie si gseasc sfritul. Atinge solul i se rostogolete, oprindu-se la rdcina unui copac uria. Zmbete.

Nu-i vine s cread c-a reuit, c o s supravieuiasc. Nu vrea s fie vzut i tie c trebuie s se ndeprteze de ei, aa c se ridic. Va trebui s alerge iari. Se ntoarce spre jungl. Moment n care o mn enorm i cuprinde gtul. E sltat de la pmnt. Se zbate, lovete cu picioarele, ncearc s se elibereze, dar tie c e zadarnic. Ar fi trebuit s se atepte la asta, s tie c sunt pe ambele pri, c, odat ce l-au descoperit, nu mai are scpare. Mogadorianul l ridic, astfel nct s-i poat vedea pieptul, s-i vad amuleta agat de gt, o amulet pe care n-o pot purta dect el i cei asemenea lui. I-o smulge i o ascunde undeva, n haina lui lung, neagr, i, cnd iese iari la iveal, mna lui strnge sabia din metal alb, strlucitor. Biatul se uit n ochii mogadorianului, negri, adnci, larg deschii, lipsii de orice emoie, i spune: Motenirile sunt vii. Ceilali se vor gsi unul cu altul i, cnd vor fi pregtii, v vor distruge. Mogadorianul rde, rutcios, batjocoritor. Ridic sabia, singura arm din univers ce poate spulbera vraja care l-a protejat pn azi pe biat i care va continua s-i protejeze pe ceilali. Lama ia foc, e nvluit de o flacr argintie cnd se nal ctre cer, de parc ar

prinde via, simindu-i menirea i schimonosindu-se n ateptare. i cade, un arc de lumin accelernd prin ntunecimea junglei, i biatul nc mai crede c o parte din el va supravieui, c va reui s se ntoarc acas. nchide ochii chiar nainte de lovitura sabiei. i apoi se termin totul.

1
La nceput am fost nou. Am plecat cnd eram mici, aproape prea mici ca s ne-aducem aminte. Aproape. Mi s-a povestit c se cutremura pmntul, c lumina i exploziile umpleau cerul. Ne aflam n acea perioad de dou sptmni n care ambele luni atrn de o parte i de alta a orizontului. Era la vreme de srbtoare i exploziile au fost luate mai nti drept focuri de artificii. Ceea ce nu erau. Era cald, lng ap se simea o adiere blnd. ntotdeauna mi se vorbete despre vreme. Era cald. Vntul nu era dect o adiere. N-am neles niciodat ce importan are asta. Cea mai vie amintire a mea din ziua aceea e nfiarea bunicii. Era nnebunit, era trist. Avea lacrimi n ochi. Bunicul sttea chiar alturi de ea. mi amintesc cum adunau ochelarii lui lumina de pe cer. Au fost mbriri. Amndoi au rostit mai multe cuvinte. Nu-mi amintesc cuvintele acelea. Nimic nu-mi mai bntuie mintea ntr-o asemenea msur. A fost nevoie de un an ca s-ajungem aici. Cnd am sosit, eu aveam cinci ani. Trebuia s ne lsm

absorbii de aceast cultur nainte de a ne ntoarce pe Lorien, atunci cnd o s poat susine iari viaa. Noi, cei nou, trebuia s ne mprtiem, s ne descurcm fiecare pe cont propriu. Nimeni nu tia pentru ct vreme. i nc nu tim. Niciunul dintre ceilali nu tie unde m aflu eu, iar eu nu tiu unde sunt ei, sau cum arat acum. Aa ne protejm, datorit vrjii care a fost aruncat asupra noastr la plecare, care ne garanteaz c, atta vreme ct suntem desprii, nu putem fi ucii dect n ordinea numerelor noastre. Vraja se rupe dac ne adunm. Cnd unul dintre noi e gsit i ucis, toi cei rmai n via se trezesc cu cte o cicatrice n jurul gleznei drepte. Iar pe glezna stng avem cu toii cte o alt cicatrice, copia fidel a amuletei purtate de fiecare dintre noi, pe care am dobndit-o n timp ce se rostea vraja loric. Cicatricele circulare sunt o alt parte a vrjii. Un sistem de avertizare, ca s tim care e situaia noastr n raport cu ceilali, ca s ne dm seama cnd urmeaz s vin dup noi. Prima cicatrice i-a fcut apariia cnd aveam nou ani. M-a sculat din somn, arzndu-mi-se n carne. Atunci locuiam n Arizona, ntr-un mic orel de grani, lng Mexic. M-

am trezit ipnd n toiul nopii, torturat de durere, privindu-mi ngrozit carnea care ardea, formnd cicatricea. A fost primul semn c mogadorienii gsiser n cele din urm Pmntul, primul semn c ne aflam n pericol. Pn s-mi apar cicatricea, ajunsesem aproape s m conving c amintirile mele nu erau reale, c tot ce-mi povestise Henri nu era adevrat. n doream s fiu un copil obinuit, care ducea o via obinuit, dar n clipa aceea am tiut, mai presus de orice ndoial i nemaiavnd ce s pun n discuie, c nu era aa. A doua zi ne-am mutat n Minnesota. Cu a doua cicatrice m-am pomenit la doisprezece ani. Eram la coal, n Colorado, luam parte la un concurs de ortografie. Imediat ce a nceput durerea, am tiut ce se ntmpla, ce se ntmplase cu Numrul Doi. Durerea era o adevrat tortur, dar, de data asta, suportabil. A fi rmas pe scen, dar oseta mia luat foc din cauza temperaturii ridicate. Profesorul care conducea concursul m-a stropit cu un extinctor i s-a grbit s m trimit la spital. Doctorul de la urgen mi-a vzut prima cicatrice i a chemat poliia. Cnd a sosit Henri, l-au ameninat c-l aresteaz pentru

maltratare de minori. Dar, fiindc nu se afla nicidecum n apropierea mea la apariia celei de a doua cicatrice, s-au vzut nevoii s-i dea drumul. Ne-am urcat n main i am plecat, de data asta n Maine. Am lsat n urm tot ce aveam, cu excepia Cufrului Loric, pe care Henri l ia cu noi la fiecare mutare. Pn atunci o fcuse de douzeci i unu de ori. A treia cicatrice mi-a aprut acum o or. Eram pe o barc-ponton. Barca prinilor celui mai popular copil din coal, pe care se gndise, fr tirea lor, s organizeze o petrecere. Pn atunci nu mai fusesem niciodat invitat la vreuna dintre petrecerile colegilor mei. M inusem ntotdeauna deoparte, fiindc tiam c a fi putut fi nevoit s plec n orice clip. Dar n ultimii doi ani a fost linite, i Henri n-a vzut la tiri nimic care i-ar fi putut conduce pe mogadorieni la unul dintre noi sau care ne-ar fi putut determina s intrm n alert din cauza prezenei lor. Aa c m-am mprietenit cu doi colegi i unul dintre ei mi-a fcut cunotin cu putiul care ddea petrecerea. Ne-am ntlnit cu toii pe doc. Acolo erau trei lzi frigorifice, ceva muzic i fete pe care la admirasem de la distan, dar crora nu le vorbisem niciodat, dei mi-a fi dorit-o. Ne-am

desprins de doc i am ieit la opt sute de metri n largul golfului Mexic. Stteam pe marginea pontonului, cu picioarele n ap, discutnd cu o fat drgu, cu pr nchis la culoare i ochi albatri, pe nume Tara, cnd am simit c ncepe. Apa din jur a dat n clocot i partea de jos a piciorului meu a prins s strluceasc n timp ce mi se ntiprea cicatricea. Al treilea simbol lorien, al treilea avertisment. Tara a nceput s ipe i n jurul nostru s-a adunat tot mai mult lume. tiam c nu le puteam da nicio explicaie. i c trebuia s plecm imediat. Miza era acum mai mare. l gsiser pe Numrul Trei, indiferent cine o fi fost, biat sau fat, i Numrul Trei murise. Aa c am linitit-o pe Tara, am srutat-o pe obraz, i-am spus c m bucuram c o cunoscusem i c speram s aib parte de o via lung i frumoas. Am srit de pe marginea brcii i am notat ct de repede am putut, tot timpul pe sub ap, cu excepia unei singure guri de aer, pe care am luat-o pe la jumtatea drumului, pn ce am ajuns la mal. Am alegat paralel cu autostrada, dar dincolo de linia copacilor, micndu-m la fel de repede ca oricare dintre maini. Cnd am ajuns acas, Henri sttea n

faa grupului de scanere radio i de monitoare de care se folosea ca s afle tirile din ntreaga lume i ca s fie la curent cu activitatea poliiei din zon. i-a dat seama fr s fie nevoie s spun vreun cuvnt, dei mi-a ridicat cracul ud al pantalonilor ca s-mi vad cicatricele. La nceput am fost nou. Trei au disprut, sunt mori. Am mai rmas ase. Ne vneaz, nu se vor opri nainte de a ne ucide pe toi. Eu sunt Numrul Patru. tiu c sunt urmtorul.

2
Stau n mijlocul aleii i m uit n sus, ctre cas. E de un roz-deschis, aproape ca glazura prjiturilor, i e plasat la trei metri deasupra solului, pe stlpi de lemn. n fa se leagn crengile unui palmier. Digul din spate se ntinde n golful Mexic, pe douzeci de metri. Dac locuina ar fi fost cu un kilometru i jumtate mai spre sud, digul ar fi ptruns n oceanul Atlantic. Henri iese din cas aducnd ultimele cutii, dintre care unele nici mcar n-au fost desfcute dup ultima noastr mutare. ncuie ua, apoi pune cheile n fanta pentru coresponden de alturi. E dou noaptea. Henri poart un ort kaki i o cma polo neagr. E foarte bronzat i figura lui nebrbierit pare deprimat. i el e trist fiindc plecm. Arunc ultimele cutii n partea din spate a camionetei, alturi de restul lucrurilor noastre. Asta e, zice el. Dau din cap. Privim lung casa i ascultm adierea vntului printre frunzele palmierului. Eu in n mn o pung cu frunze de elin. O s-mi lipseasc locul sta, spun. Mai mult

dect celelalte. i mie. A sosit momentul incinerrii? Da. O faci tu sau vrei s-o fac eu? O fac eu. Henri i scoate portofelul i l las s cad pe pmnt. l scot pe-al meu i fac acelai lucru. El se duce la camionet i se ntoarce cu paapoartele noastre, cu certificatele de natere, cu cardurile de asigurri sociale, cu carnetele de cecuri, cu cardurile de credit i cu cele bancare i le arunc jos. Toate documentele i tot ce ine de identitile noastre din locul sta, toate false, confecionate. Eu nfac din camionet mica noastr canistr cu benzin pentru urgene. O vrs peste teancul minuscul. Actualul meu nume e Daniel Jones. Susin c m-am nscut n California i m-am mutat aici din cauza postului ocupat de tata, ca programator de computere. Daniel Jones e gata s dispar. Aprind un chibrit, l las s cad i mormanul ia foc. nc una dintre vieile mele, ncheiat i ea. Stau lng Henri i privim flcrile, ca ntotdeauna. Pa, Daniel, m gndesc, mi-a fcut plcere s te cunosc. Dup ce focul mistuie totul,

Henri m cerceteaz din priviri. Trebuie s plecm. tiu. Insulele astea n-au fost niciodat un loc sigur. E prea greu s le prseti n grab, prea greu s scapi de aici cu fuga. A fost o prostie din partea noastr s venim ncoace. Dau din cap. Are dreptate i eu o tiu. Dar tot nu m trage inima s plec. Am venit n locul sta fiindc aa am vrut eu, iar Henri m-a lsat pentru prima oar pe mine s decid unde mergem. Suntem aici de nou luni i e cea mai ndelungat perioad de timp petrecut n acelai loc de cnd am plecat de pe Lorien. O s-mi lipseasc soarele i cldura. O s-mi lipseasc oprla geko care m privea de pe zid n fiecare diminea, n timp ce luam micul dejun. Dei n sudul Floridei sunt literalmente milioane de astfel oprle, jur c asta se ine dup mine pn la coal i pare s fie oriunde m duc eu. O s-mi lipseasc furtunile cu tunete care par s nceap din senin, linitea i nemicarea care domnesc pretutindeni n zorii zilei, cu ore nainte de apariia rndunelelor-demare. Or s-mi lipseasc delfinii pe care-i hrnesc

uneori dup apusul soarelui. O s-mi lipseasc pn i mirosul de sulf al algelor putrede de pe rm, felul n care ne umple casa i ne ptrunde noaptea n vise. Scap de elin, eu o s te-atept n camionet, spune Henri. i gata, e timpul. Intru n crngul din dreapta mainii. Trei cerbi sunt deja n ateptare. Le arunc la picioare punga cu elin, m aplec i i mngi pe toi, pe rnd. M las s o fac, a trecut mult timp de cnd nu se mai sperie. Unul i salt capul i se uit la mine. Ochii ntunecai, lipsii de orice expresie, care mi ntorc privirea. Am aproape senzaia c mi mprtete ceva. Un tremur mi strbate ira spinrii. El las capul n jos i continu s mnnce. Noroc, micii mei prieteni, le urez, o iau spre camionet i m urc pe locul pasagerului. Ne uitm n oglinzile laterale, la casa noastr care pare din ce n ce mai mic, pn cnd dispare dup ce Henri intr pe oseaua principal. E smbt. M ntreb ce s-o fi ntmplnd la petrecere n lipsa mea. Ce-or fi spunnd despre felul n care am plecat i ce vor spune luni, cnd n-o s apar la coal. A vrea smi fi putut lua rmas-bun. Dintre toi cunoscuii mei de

aici, n-o s mai revd niciodat pe nimeni. N-o s mai stau niciodat de vorb cu niciunul dintre ei. Iar ei nu vor ti niciodat ce sunt i de ce am plecat. Probabil c dup cteva luni, sau numai dup cteva sptmni, niciunul n-o s se mai gndeasc vreodat la mine. nainte de a intra pe autostrad, Henri oprete s fac plinul. n timp ce manevreaz pompa, ncep s m uit prin atlasul pe care-l ine la mijlocul banchetei. l avem chiar de cnd am sosit pe planeta asta. E plin de linii trase ctre i dinspre toate locurile n care am locuit vreodat. n momentul de fa, liniile se ncrucieaz pe ntreaga suprafa a Statelor Unite. tim c ar trebui s scpm de el, dar e realmente singura amintire din timpul vieii noastre n comun pe care o avem. Oamenii obinuii au fotografii, i nregistrri video, i jurnale; noi avem atlasul. l ridic, arunc o privire i vd c Henri a tras o nou linie, din Florida pn n Ohio. Cnd m gndesc la Ohio, m gndesc la vaci, la porumb i la oameni cumsecade. tiu c pe plcuele de nmatriculare scrie INIMA T UT UROR LUCRURILOR. Habar n-am ce se nelege prin toate lucrurile, dar presupun c-o s aflu. Henri revine n camionet. A cumprat dou

sticle de ap mineral i o pung cu chipsuri. Demareaz i se ndreapt spre U.S. 1, care o s ne duc spre nord. ntinde mna dup atlas. Crezi c-n Ohio or fi fiind oameni? glumesc eu. El chicotete. mi imaginez c sunt civa. i s-ar putea chiar s-avem noroc i s gsim acolo maini i televizoare. Dau din cap. Poate n-o s fie chiar att de ru precum mi nchipui. Cum i se pare numele John Smith? l ntreb. Pe sta l-ai ales? Cred c da, spun. Pn acum n-am mai fost niciodat nici John, nici Smith. Un nume mai comun dect sta nici c se poate gsi. A putea spune c sunt ncntat de cunotin, domnule Smith. Zmbesc. Da, cred c-mi place John Smith. O s fac actele la prima oprire. Dup nc un kilometru i jumtate nu mai suntem pe insul, strbatem podul. Apa trece pe sub noi. E linitit i lumina lunii licrete pe valurile minuscule, aternndu-le falduri albe pe creste. n dreapta e

oceanul, n stnga e golful; n esen, e aceeai ap, dar poart dou nume diferite. Simt nevoia s plng, dar n-o fac. Nu neaprat fiindc m ntristeaz plecarea din Florida, dar am obosit s tot fug, am obosit s-mi tot inventez cte un nume nou din ase n ase luni. Am obosit s tot schimb casele i colile. M ntreb dac vom putea vreodat s ne oprim.

3
Facem o pauz ca s cumprm mncare, benzin i telefoane noi. Intrm ntr-un popas pentru camioane, unde lum chiftele i spaghete cu brnz, unul dintre puinele lucruri despre care Henri recunoate c sunt mai bune dect tot ce aveam pe Lorien. n timp ce mncm, confecioneaz pe laptopul lui acte noi, cu noile noastre nume. O s le scoatem la imprimant la sosire i, din cte o s tie toat lumea, o s fim cei care vom pretinde c suntem. Eti sigur n privina lui John Smith? m ntreab. Da. Te-ai nscut n Tuscaloosa, Alabama. Rd. Cum de i-a venit ideea asta? El zmbete i arat cu o nclinare a capului ctre cele dou femei aezate cu cteva separeuri mai ncolo. Amndou sunt extrem de sexy. Pe tricoul uneia dintre ele scrie: O FACEM MAI BINE N T USCALOOSA. i sta va fi urmtorul loc unde-o s mergem,

zice el. Orict de ciudat ar suna, sper c-o s stm mult n Ohio. Nu mai spune. i place ideea cu Ohio? mi place ideea de a-mi face civa prieteni, de a merge la aceeai coal mai mult de cteva luni, de a avea poate o via adevrat. Am nceput s-o am n Florida. A fost extraordinar, i asta pentru prima dat de cnd suntem pe Pmnt. M-am simit aproape normal. Vreau s-mi gsesc un loc i s rmn ntr-un loc. Henri pare s cad pe gnduri. Te-ai uitat azi la cicatricele tale? Nu, de ce? Pentru c aici nu e vorba de tine. E vorba despre supravieuirea speciei noastre, care-a fost distrus aproape n ntregime, i despre meninerea ta n via. De fiecare dat cnd moare unul dintre noi de fiecare dat cnd moare unul dintre voi, din garzi, ni se diminueaz ansele. Tu eti Numrul Patru; eti urmtorul din ir. Eti vnat de-o ntreag specie de brute ucigae. Plecm la primul semn de pericol i nam de gnd la stau la discuii cu tine pe tema asta.

Henri conduce pe toat durata drumului. Cu tot cu popasuri i cu confecionarea noilor acte, dureaz n jur de treizeci de ore. Eu mi trec vremea moind sau concentrndu-m asupra jocurilor video. n cele mai multe devin foarte repede expert, mulumit reflexelor mele. Cel mai ndelungat timp de care am avut nevoie ca s-l ctig pe oricare dintre ele n-a depit o zi. Prefer jocurile cu rzboaie cu extrateretri i cu lupte n spaiu. mi imaginez c m-am ntors pe Lorien, c m lupt cu mogadorienii, c i ucid, c i transform n cenu. Lui Henri i se pare bizar i ncearc s-mi taie elanul. Spune c trebuie s trim n lumea real, unde rzboiul i moartea sunt adevrate, nu imaginare. Termin ultimul joc i mi ridic privirea. M-am sturat de atta stat n camionet. Ceasul din bord arat 7.58. Casc, m frec la ochi. Ct mai avem? Aproape c-am ajuns, spune Henri. S-a ntunecat, dar ctre vest se ntrevede o strlucire palid. Trecem pe lng ferme cu cai i vite, apoi pe lng cmpii golae, iar dincolo de toate acestea sunt numai copaci, ct vezi cu ochii. E exact ce i-a dorit Henri, un loc linitit, unde s trecem

neobservai. O dat pe sptmn rscolete internetul, vreme de cte ase, apte sau opt ore, actualiznd o list de case disponibile, din ntreaga ar, care se potrivesc criteriilor sale: trebuie s fie izolate, n mediul rural, disponibile imediat. Mi-a spus c-a fost nevoie de patru ncercri un telefon n South Dakota, unul n New Mexico, unul n Arkansas pn cnd a reuit s nchirieze casa n care-o s locuim de acum nainte. Cteva minute mai trziu, vedem luminile rsfirate care anun existena unei localiti. Trecem pe lng un panou pe care scrie: BINE AI VENIT N PARADISE, OHIO POPULAIE 5 243 Uau, fac eu. Oraul sta e chiar mai mic dect cel n care am stat n Montana. Henri mi zmbete. Ce crezi c se-nelege prin paradis? Vaci, poate? Sperietori de ciori? Trecem pe lng o staie veche de benzin, pe lng o spltorie de maini, pe lng un cimitir. Pe urm ncep casele, case indrilite, plasate cam la nou

metri distan una de alta. Majoritatea ferestrelor sunt mpodobite pentru Halloween. Curile mici sunt strbtute de cte o alee asfaltat care duce spre ua din fa. n centrul oraului e un sens giratoriu, avnd n mijloc statuia unui brbat clare, cu o sabie n mn. Henri oprete. O privim amndoi i rdem, fiindc sperm c pe aici nu apare niciodat nimeni altcineva narmat cu o sabie. Henri continu s ocoleasc rondul i, n acest timp, sistemul GPS de la bord ne anun ctre trebuie s virm. Ne ndreptm spre vest, ctre ieirea din ora. Parcurgem mai bine de ase kilometri nainte de a o lua spre stnga, intrnd pe un drum prunduit, i trecem pe lng un cmp deschis, de pe care s-a strns recolta i care e probabil plin de porumb n timpul verii, apoi printr-o pdure ce se ntinde cam pe un kilometru i jumtate. i pe urm o descoperim, ascuns n buruienile nalte o csu potal argintie, mncat de rugin, pe care scrie, cu litere negre, OLD MILL RD, 17. Cea mai apropiat cas e la trei kilometri distan, spune Henri, intrnd pe terenul proprietii. Buruienile au npdit aleea pietruit, presrat cu

gropi pline cu ap de un maroniu-rocat. El oprete camioneta, apoi i amuete i motorul. A cui e maina asta? ntreb, artnd cu capul ctre automobilul negru de teren n spatele cruia a parcat Henri. Presupun c a agentului imobiliar. Silueta casei se profileaz printre copaci. n ntunericul de acolo are ceva sinistru, ca i cum ultimii ei ocupani, indiferent cine or fi fost, ar fi prsit-o ngrozii, sau ar fi fost forai s plece, sau ar fi fugit n grab. Cobor din camionet. Motorul scoate un ticit i simt cldura pe care o radiaz n timp ce se rcete. mi nfac geanta de pe scaun i rmn acolo, n picioare, cu ea n mn. Ce prere ai? m ntreab Henri. Casa are un singur nivel i e placat cu lemn. Cea mai mare parte a vopselei albe s-a cojit. Una dintre ferestrele din fa e spart. Acoperiul e din igl neagr, care pare deformat i sfrmicioas. Trei trepte de lemn urc spre o verand mic, plin de scaune ubrezite. Curtea e lunguia i nengrijit. A trecut mult vreme de cnd n-a mai tuns nimeni iarba. Seamn a paradis, spun.

Ne ndreptm spre cas mpreun. Cnd suntem pe punctul de a intra, pe u iese o blond mbrcat cu gust, de vrsta lui Henri. Poart costum, n stilul femeilor de afaceri, i ine n mn un clipboard i un dosar; are un BlackBerry prins de betelia fustei. Zmbete. Domnul Smith? Da, rspunde Henri. Sunt Annie Hart, agenta de la Paradise Realty. Am vorbit la telefon. Am ncercat s v sun mai devreme, dar se pare c mobilul dumneavoastr a fost nchis. Da, exact. Din nefericire, mi s-a descrcat bateria pe drum. Ah, detest cnd se ntmpl aa ceva, spune ea, dup care vine spre noi i i strnge mna lui Henri. M ntreab cum m numesc i mi rostesc numele, dei sunt tentat, ca de obicei, s spun pur i simplu Patru. n timp ce Henri semneaz contractul, m ntreab ci ani am i mi povestete c fiica ei e cam de vrsta mea i nva la liceul din localitate. E o fire foarte cald, prietenoas, i se vede c i place foarte mult s stea de vorb. Henri i napoiaz

contractul i intrm toi trei n cas. nuntru, majoritatea obiectelor de mobilier sunt acoperite cu cearafuri albe. Pe celelalte s-a aternut un strat gros de praf i de insecte moarte. Jaluzelele par sfrmicioase la atingere, iar pereii sunt acoperii cu lambriuri ieftine, din placaj. Exist dou dormitoare, o buctrie de dimensiuni modeste, cu linoleum de culoarea lmilor verzi, o baie. Camera de zi e mare, dreptunghiular, i se afl n partea din fa a casei. n colul opus e un emineu. Strbat camera i mi arunc geanta pe patul din camera cea mai mic. Pe perete e un poster imens, decolorat, cu un juctor de fotbal n echipament de un portocaliu strlucitor. Tocmai paseaz i se pare c e pe punctul s fie strivit de un tip masiv, n echipament negru cu auriu. Dedesubt scrie BERNIE KOSAR, FUNDA, CLEVELAND BROWNS. Vino s-i iei rmas-bun de la doamna Hart, strig Henri, din camera de zi. Femeia st n pragul uii, lng el. mi spune c ar fi bine s-o caut pe fiica ei la coal, c ne-am putea mprieteni. Zmbesc i rspund c da, mi-ar face plcere. Dup ce pleac, ncepem s descrcm imediat pachetele din camionet. n funcie de ct de

repede prsim un loc, cltorim fie aproape fr bagaje ceea ce nseamn c n-avem dect hainele de pe noi, laptopul lui Henri i Cufrul Loric, cu incrustaiile lui complicate , fie lundu-ne cteva lucruri de obicei computerele suplimentare ale lui Henri i echipamentele folosite ca s stabileasc un perimetru de siguran i ca s caute pe web tiri i evenimente care ar putea avea legtur cu noi. De data asta am adus Cufrul, dou computere de mare putere, patru monitoare TV i patru camere de luat vederi. Avem i cteva haine, dei foarte puine dintre cele pe care le-am purtat n Florida sunt potrivite pentru viaa n Ohio. Henri pune Cufrul n camera lui, apoi ne chinuim s crm toate echipamentele n pivni, unde o s le aranjeze astfel nct s nu le vad niciun musafir. Odat ce e totul nuntru, ncepem s amplasm camerele i s deschidem monitoarele. N-o s avem internet pn diminea. Dar, dac vrei s te duci mine la coal, pot s-i printez toate actele. Dac stau acas, trebuie s te-ajut s faci curat i s termini instalarea? Da.

O s m duc la coal, spun. Atunci ar fi indicat s dormi bine n noaptea asta.

4
O nou identitate, o nou coal. Nu mai tiu cte au fost de-a lungul anilor. Cincisprezece? Douzeci? ntotdeauna un ora mic, ntotdeauna o coal mic, ntotdeauna aceeai rutin. Elevii noi atrag atenia. Uneori pun la ndoial strategia noastr de a ne infiltra n orae mici, fiindc e greu, ba chiar aproape imposibil s treci neobservat. ns tiu c Henri are dreptate: i pentru ei e imposibil s scape neremarcai. coala e la aproape cinci kilometri distan de casa noastr. Henri m duce diminea cu maina. E mai mic dect majoritatea celorlalte coli la care am fost i cldirea n-are absolut nimic impresionant, e cu un singur nivel, lung i scund. Pe exterior, lng ua din fa, exist o pictur mural, reprezentnd un pirat cu un cuit n dini. Prin urmare, acum eti pirat? aud lng mine vocea lui Henri. Aa s-ar prea, rspund. tii ce-ai de fcut, zice el. Nu sunt novice. Nu-i arta inteligena. Te vor detesta pentru

asta. Nici prin gnd nu mi-a trecut. Nu iei n eviden, nu atrage prea mult atenia. Nu mai mult dect o musc de pe perete. i nu rni pe nimeni. Eti mult mai puternic dect ei. tiu. i, cel mai important, fii ntotdeauna pregtit. Gata s pleci n urma unei ntiinri de moment. Ce-ai n geant? Fructe uscate i nuci, pentru cinci zile. osete de schimb i lenjerie de corp termic. Hain de ploaie. Un GPS de mn. Un stilou n care se ascunde un cuit. O ii cu tine tot timpul. Henri respir adnc. i fii atent la semne. Motenirile tale i pot face apariia n orice clip. Ascunde-le cu orice pre i sun-m imediat. tiu, Henri. n orice clip, John, repet el. Dac-ncep s-i dispar degetele, dac-ncepi s levitezi sau s tremuri foarte tare, dac-i pierzi controlul muchilor sau dacncepi s auzi voci, dei nu vorbete nimeni. M suni la

cel mai mic semn. Bat cu palma n geant. Am telefonul aici. O s te-atept n locul sta dup ore. Baft, putiule, mi spune. i zmbesc. Are cincizeci de ani, ceea ce nseamn c avea patruzeci cnd am sosit aici. Datorit vrstei, tranziia a fost mai dificil. nc mai vorbete cu un puternic accent loric, care e confundat adesea cu cel franuzesc. A fost o explicaie bun la nceput, aa c i-a spus Henri, un nume cruia i-a rmas fidel de atunci, schimbndu-i-l doar pe cel de familie, ca s fie acelai cu al meu. M duc s preiau conducerea colii, zic eu. Fii ndurtor. M ndrept spre cldire. Aa cum se ntmpl n majoritatea liceelor, afar i pierd vremea o mulime de elevi. Sunt mprii n gti, sportivii i majoretele, copiii din orchestr, cu instrumentele lor, tocilarii cu ochelarii lor, cu manualele i BlackBerry-urile, fumtorii de marijuana retrai deoparte, ignornd existena oricui altcuiva. Un putan deirat, cu ochelari cu lentile groase, st de unul singur. Poart un tricou

negru, cu inscripia NASA, i blugi, i e imposibil s cntreasc mai mult de patruzeci i cinci de kilograme. Are un telescop de mn i studiaz cerul, care e n cea mai mare parte ascuns de nori. Remarc o fat care face fotografii, trecnd cu uurin de la un grup la altul. E ocant de frumoas, cu prul blond czndu-i drept pn la umeri, cu pielea de culoarea fildeului, pomei nali i ochi de un albastru pastelat. Toat lumea pare s-o cunoasc i o salut, i nimeni nu obiecteaz cnd e fotografiat. M zrete, mi adreseaz un zmbet i mi face cu mna. M ntreb de ce i m ntorc, m uit dac e cineva n spatele meu. Vd doi copii care discut despre tema de la matematic, i pe nimeni altcineva. Fata se ndreapt spre mine, surznd. N-am mai vzut niciodat o fat att de frumoas, cu att mai puin nam vorbit cu vreuna i cu siguran nu mi-a mai zmbit niciuna, fcndu-mi cu mna de parc am fi prieteni. Devin imediat nervos i ncep s roesc. Dar sunt i suspicios, aa cum am fost nvat s fiu. Cnd ajunge mai aproape, i ridic aparatul de fotografiat i ncepe s m pozeze. mi ridic minile, ascunzndu-mi faa. Ea las aparatul n jos i zmbete.

Nu fi timid. Nu sunt. ncercam doar s-i protejez lentilele. Faa mea i le-ar putea sparge. Ea rde. E posibil, dac te mai ncruni aa. ncearc un zmbet. Schiez un surs. Sunt att de agitat, nct am impresia c-o s explodez. mi simt gtul arznd i minile nclzindu-se. sta nu e un zmbet adevrat, m tachineaz ea. Pentru un zmbet e nevoie s-i ari dinii. Zmbesc larg i ea face fotografii. De obicei nu-i permit nimnui s m fotografieze. Dac sfresc prin a ajunge pe internet sau n vreun ziar, a putea fi gsit cu mult mai mult uurin. n cele dou di cnd s-a ntmplat, Henri a fost furios, a reuit s pun mna pe poze i le-a distrus. Dac ar ti c fac asta acum, a ncurca-o urt de tot. ns nu m pot abine fata e att de frumoas, att de fascinant. n timp ce m fotografiaz, un cine vine spre mine n fug. E un copoi cu urechile cafenii atrnnd, cu labele i pieptul albe i cu restul trupului zvelt de culoare neagr. E slab i murdar, pare s fie vagabond. Se freac de

picioarele mele, chellie, ncearc s-mi atrag atenia. Fata e de prere c e drgu i m pune s ngenunchez, vrea s ne fotografieze mpreun. Animalul pleac la prima tentativ. Se ndeprteaz tot mai mult la fiecare nou ncercare. Ea renun n cele din urm i-mi mai face mie cteva poze. Cinele se aaz la vreo zece metri distan i se uit la noi. l tii pe celul sta? m ntreab ea. Nu l-am mai vzut niciodat pn acum. Te place, cu siguran. Eti John, nu-i aa? mi ntinde mna. Da, rspund. De unde tii? Sunt Sarah Hart. Mama e agentul vostru imobiliar. Mi-a spus c-o s vii probabil la coal ncepnd de azi i c ar trebui s m uit dup tine. Eti singurul elev nou care-i putea face apariia. Rd. Da, am cunoscut-o pe mama ta. A fost foarte amabil. Ai de gnd s-mi strngi mna? Continu s mi-o ntind. Zmbesc i i-o iau, i e, literalmente, cea mai plcut senzaie pe care-am avuto vreodat.

Uau, face ea. Ce e? Mna ta pare fierbinte. Cu-adevrat fierbinte, ca i cum ai avea febr, sau cam aa ceva. Nu cred c am. Ea mi d drumul. Poate ai pur i simplu snge mai cald. Da, poate. Se aude sunetul ndeprtat al unui clopoel i Sarah m lmurete c e o avertizare. Avem la dispoziie cinci minute ca s intrm n clase. Ne spunem la revedere i o privesc ndeprtndu-se. O clip mai trziu, ceva m lovete peste umr, din spate. M ntorc i pe lng mine trec n grab civa fotbaliti, cu toii n jachete cu monograma colii. Unul m privete cu rutate i mi dau seama c m-a lovit cu geanta din spate. M ndoiesc c-a fost un accident i m iau dup ei. tiu c n-o s fac nimic, dei a putea. Pur i simplu nu-mi plac btuii. n timp ce i urmresc, putiul cu tricou NASA merge alturi de mine. Se vede c eti nou, aa c-o s te pun la curent, zice el.

Cu ce? l ntreb. sta e Mark James. Pe-aici e considerat cineva. Taic-su e eriful oraului i el e vedeta echipei de fotbal. A ieit o vreme cu Sarah, cnd era majoret, dar ea nu se mai ine de aa ceva i i-a dat papucii. El n-a reuit s treac peste asta. n locul tu, a sta deoparte. Mulumesc. Putiul se ndeprteaz n grab. Eu gsesc drumul ctre biroul directorului, ca s m nscriu la cursuri i s le pot ncepe. M ntorc i m uit dup cine, s vd dac mai e pe-acolo. Este, m privete din acelai loc. Directorul se numete Harris. E gras i aproape chel, cu excepia ctorva fire lungi de pr din spate i de pe tmple. Pntecul i trece peste curea. Are ochii mici, ca nite mrgele, aezai prea aproape unul de altul. mi zmbete larg din spatele biroului, i zmbetul pare s-i nghit ochii. Vaszic eti n anul doi i vii din Santa Fe? m ntreab el. Dau din cap i spun da, dei n-am ajuns niciodat

nu doar n Santa Fe, ci nici mcar n New Mexico. E o minciun, pur i simplu ca s mi se piard urma. Asta explic de ce eti bronzat. Ce te-aduce n Ohio? Profesia tatei. Henri nu e tatl meu, dar spun ntotdeauna c e, ca s nltur suspiciunile. De fapt e protectorul meu, sau mai degrab ceea ce se nelege pe Pmnt printrun tutore. Lorien avea dou tipuri de locuitori, deintorii Motenirilor, sau ai puterilor, acestea fiind extrem de variate, orice ntre invizibilitate i citirea gndurilor, ntre capacitatea de a zbura i utilizarea unor fore ale naturii, cum sunt focul, vntul sau fulgerul. Celor care primesc Motenirile li se spune garzi, iar cei care nu le au se numesc cpani, sau protectori. Eu fac parte din Garde, Henri e cpan. Fiecrui garde i se repartizeaz un cpan, de la o vrst foarte fraged. Cpanii ne ajut s nelegem istoria planetei noastre i s ne dezvoltm puterile. Cpan i Garde un grup care s conduc planeta i un altul care s-o apere. Domnul Harris d din cap. i cu ce se ocup tatl tu?

E scriitor. A vrut s locuim ntr-un ora mic i linitit ca s duc la bun sfrit ceea ce-a nceput, spun eu povestea standard, acoperirea noastr obinuit. Domnul Harris d iari din cap i i mijete ochii. Pari un tnr voinic. Intenionezi s faci sport aici? A vrea s pot. Sufr de astm, domnule, rspund, oferindu-i scuza pe care o folosesc de obicei pentru evitarea oricrei situaii n care mi-a putea trda puterea i rapiditatea. mi pare ru s aflu asta. Suntem ntotdeauna n cutare de sportivi care ar putea intra n echipa de fotbal, zice el, i arunc o privire ctre stelajul fixat de perete, deasupra cruia troneaz o cup obinut cu un an n urm, conform datei inscripionate pe ea. Am ctigat Liga Pioneer, adaug, radiind de mndrie. ntinde mna i scoate dou coli de hrtie din cartoteca aflat n spatele biroului su, apoi mi le nmneaz. Prima e orarul meu de elev, cu cteva rubrici libere. A doua e o list cu disciplinele opionale. mi aleg cursurile, fac completrile i i napoiez totul. El mi face un soi de prezentare, i mi se pare c

vorbete ore ntregi, trecnd n revist fiecare pagin din ghidul elevului cu lux de amnunte. Se aude un sunet de clopoel, apoi un altul. Cnd termin n sfrit, vrea s tie dac am ntrebri. i spun c nu. Excelent. A mai rmas jumtate din ora a doua, i ai ales astronomia, cu doamna Burton. E o profesoar excepional, una dintre cele mai bune din coala noastr. A ctigat un premiu statal, care i-a fost nmnat chiar de guvernator. Extraordinar, comentez eu. Domnul Harris se chinuie s se elibereze din strnsoarea propriului scaun, apoi prsim amndoi biroul i o pornim de-a lungul coridorului. Pantofii lui lovesc cu zgomot podeaua ceruit de curnd. Aerul miroase a vopsea proaspt i a detergent. Pe perei sunt niruite dulapuri. Multe sunt acoperite de bannere de susinere a echipei de fotbal. n toat cldirea nu pot fi mai mult de douzeci de sli de clas. Le numr n trecere. Am ajuns, spune domnul Harris. mi ntinde mna. Eu i-o scutur. Suntem ncntai s te-avem aici. mi place s m gndesc la noi toi ca la o familie strns unit. i

urez cu plcere bun venit n mijlocul ei. V mulumesc, rspund. Domnul Harris deschide ua i i strecoar capul n clas. Abia atunci mi dau seama c sunt oarecum nervos, c m cuprinde un soi de ameeal. mi tremur piciorul drept; n golul stomacului meu e un roi de fluturi. Nu neleg de ce. Cu siguran nu fiindc urmeaz s intru la prima mea or de clas. Am fcuto de prea multe ori ca s mai simt efectul emoiilor. Respir adnc i ncerc s scap de toate. mi cer scuze pentru ntrerupere, doamn Burton. Noul dumneavoastr elev e aici. Oh, minunat! Trimitei-l nuntru, spune ea, cu vocea piigiat de entuziasm. Domnul Harris ine ua deschis i eu trec dincolo de ea. Clasa e un ptrat perfect n care se afl vreo douzeci i cinci de elevi aezai cte trei n bnci rectangulare, de dimensiunile unei mese de buctrie. Toi ochii sunt aintii asupra mea. Le ntorc privirea nainte de a m uita la doamna Burton. Are n jur de aizeci de ani, poart un pulover roz, de ln, i ochelari cu rame roii, de plastic, prini de un lnior care-i nconjoar gtul. Zmbete larg, i prul ei

ncrunit e buclat. Am palmele asudate i simt c mi-a nvlit sngele n obraji. Sper c nu s-au nroit. Domnul Harris nchide ua. Cum te numeti? m ntreab ea. Fiind att de nelinitit, sunt ct pe ce s rspund Daniel Jones, dar mi dau seama. Respir adnc i spun: John Smith. Excelent! i de unde eti? Din Fl, ncep eu, dar m controlez din nou nainte de a se forma cuvntul. Santa Fe. Clas, s-l ntmpinm cu cldur. Toat lumea bate din palme. Doamna Burton mi face semn cu capul, invitndu-m s m aez pe locul liber din mijlocul ncperii, ntre ali doi elevi. M simt uurat fiindc nu-mi pune mai multe ntrebri. Ea se ntoarce cu spatele, ndreptndu-se spre catedr, iar eu o pornesc pe intervalul dintre bnci, drept ctre Mark James, care st la aceeai mas cu Sarah Hart. Cnd trec pe lng el, ntinde piciorul i-mi pune piedic. M dezechilibrez, dar nu cad. ncperea se umple de chicoteli. Doamna Burton se rsucete brusc. Ce s-a-ntmplat? ntreab.

Nu-i rspund, dar m uit urt la Mark. n fiecare coal exist unul, un tip dur, un btu, indiferent cum vrei s-i spunei, dar niciunul n-a mai ieit att de repede la lumin. Are prul negru, plin de gel i aranjat cu grij, astfel nct s curg n toate direciile. Perciunii tuni perie, cu meticulozitate, i se atern pe fa ca o mirite. Sprncene stufoase deasupra ochilor negri. Dup jacheta lui cu monograma colii mi dau seama c e n ultimul an, i i vd numele brodat cu litere cursive, aurii, deasupra anului de absolvire. Ne privim n ochi i din clas se nal un murmur zeflemitor. M uit spre locul meu, aflat la trei bnci distan, apoi din nou la Mark. Dac a vrea, l-a putea rupe literalmente n dou. A putea s-l azvrl n districtul vecin. Dac ar ncerca s fug cu o main, a putea s alerg mai repede dect ea i s-o aez n vrful unui copac. Dar, pe lng faptul c reacia ar fi de-a dreptul exagerat, n minte mi rsun cuvintele lui Henri: Nu iei n eviden, nu atrage prea mult atenia. tiu c ar trebui s-i ascult sfatul i s ignor cele petrecute cu cteva clipe n urm, aa cum am fcut ntotdeauna pn acum. La asta suntem buni, tim s ne pierdem n

mediul nconjurtor, s trim n umbr. Dar m simt uor debusolat, cuprins de o vag nelinite, i rostesc ntrebarea nainte de a avea timp s m gndesc de dou ori: Vrei ceva? Mark i ferete privirea, i-o rotete n jurul clasei, se foiete sltndu-se de pe scaun, apoi se uit din nou la mine. Despre ce vorbeti? i-ai ntins piciorul n afar cnd am trecut. iai dat peste mine n curte. M-am gndit c poate vrei ceva. Ce se petrece? ntreab doamna Burton, din spatele meu. O privesc peste umr. Nimic, rspund. i m ntorc spre Mark. Ei? i ncleteaz minile de banc, dar rmne tcut. Ne intuim din priviri pn cnd ofteaz i se uit n alt parte. Aa m gndeam i eu, spun, cu ochii la el, i mi continui drumul. Ceilali elevi nu tiu cum s reacioneze i cei mai muli m urmresc n continuare cu ochii holbai n

vreme ce mi ocup locul, ntre o rocat cu pistrui i un tip supraponderal, care m privete cu gura cscat. Doamna Burton st n picioare n faa clasei. Pare uor confuz, dar trece peste incident i ncepe s ne explice de ce au aprut inelele din jurul lui Saturn, ne spune c sunt alctuite n majoritate din particule de ghea i din praf. Dup o vreme n-o mai ascult i m uit la ceilali elevi. Un nou grup de oameni pe care o s-ncerc s-i in la distan. E ntotdeauna o strategie excelent, interacionez cu ei att ct e nevoie ca s rmn misterios fr s par bizar, ieind n eviden. n privina asta, azi am avut deja un comportament oribil. Inspir adnc i expir ncet. nc mai am fluturi n stomac, nc mai simt un tremur scitor al piciorului. Am senzaia c minile mi sunt din ce n ce mai calde. Mark James st cu trei bnci n faa mea. La un moment dat se rsucete i se uit la mine, apoi optete ceva la urechea lui Sarah. Ea se ntoarce. Pare foarte calm, dar faptul c a fost prietena lui o vreme i acum stau n aceeai banc m mir. Ea mi adreseaz un zmbet cald. ncerc s-i zmbesc la rndul meu, dar sunt nlemnit. Mark ncearc s-i mai opteasc i altceva, ns ea scutur din cap i-l

mpinge ntr-o parte. Auzul meu e mult mai fin dect al oamenilor, cu condiia s-l focalizez, dar sursul ei m-a tulburat ntr-o asemenea msur nct n-o fac. A vrea s fi auzit ce i-a spus. mi deschid i mi nchid palmele. Sunt asudate i ncep s dogoreasc. O alt respiraie adnc. Mi se nceoeaz vederea. Trec cinci minute, apoi zece. Doamna Burton continu s vorbeasc, dar nu aud ce spune. mi ncletez pumnii cu putere, apoi i deschid. Moment n care mi se taie rsuflarea. Din palma mea dreapt eman o uoar strlucire. mi cobor privirea spre ea, consternat, uluit. Cteva secunde mai trziu, strlucirea ncepe s se amplifice. mi strng pumnii. La nceput m tem c unuia dintre ceilali i s-a ntmplat altceva. Dar ce-ar fi putut s i se ntmple? Nu putem fi ucii dect n ordine. Aa lucreaz vraja. Dar oare asta nseamn c nu pot pi altceva? Oare i s-a tiat cuiva mna dreapt? N-am cum s-o aflu. Totui, dac s-ar fi ntmplat ceva, a fi simit-o n cicatricele de la glezne. i abia apoi neleg. Probabil c prima mea Motenire ncepe s prind form. mi scot telefonul din geant i i trimit lui Henri

un mesaj, scriind VNOO, dei am vrut s tastez VINO. Sunt prea nucit ca s scriu altceva. mi strng pumnii i mi-i in n poal. mi ard i mi tremur. mi deschid palmele. Stnga e de un rou aprins, dreapta continu s strluceasc. M uit la ceasul de pe perete i vd c ora e aproape pe sfrite. Dac pot s ies de aici, o s gsesc o ncpere pustie, de unde s-l sun pe Henri ca s-l ntreb ce se petrece. ncep s numr secundele. aizeci, cincizeci i nou, cincizeci i opt. Am senzaia c n mini o s-mi explodeze ceva. M concentrez asupra numrtorii. Patruzeci, treizeci i nou. Acum m furnic; e ca i cum mi s-ar nfige ace minuscule n palme. Douzeci i opt, douzeci i apte. Deschid ochii i m uit int nainte, focalizndu-mi privirea asupra lui Sarah, n sperana c imaginea ei o s-mi distrag atenia. Cincisprezece, paisprezece. M uit la ea i asta nrutete lucrurile. Acele sunt acum cuie. Cuie care au fost inute ntr-un furnal i ncinse pn la rou. Opt, apte. Clopoelul sun i m ridic imediat i ies din ncpere, trecnd n grab pe lng ceilali elevi. Sunt ameit, nesigur pe picioare. mi continui drumul de-a lungul holului fr s am vreo idee unde m duc. Am

senzaia c m urmrete cineva. mi scot orarul din buzunarul din spate i m uit s vd care e numrul dulapului meu. ntmplarea face s se afle chiar n dreapta mea. M opresc i-mi sprijin fruntea de ua metalic. Scutur din cap, dndu-mi seama c, n graba mea de a prsi clasa, mi-am uitat acolo geanta, cu telefonul n ea. i pe urm m mpinge cineva. Care-i treaba, durule? Fac civa pai mpleticii i m uit n spate. Mark st acolo, zmbindu-mi. S-a-ntmplat ceva? m ntreab. Nu, i rspund. Mi se-nvrtete capul. Am impresia c-o s lein. Minile mi-au luat foc. Indiferent ce s-ar petrece, nu i-ar fi putut gsi un moment mai nepotrivit. El m mpinge din nou. Nu mai eti chiar att de dur cnd nu-s profesori prin preajm, nu-i aa? Sunt prea dezechilibrat ca s-mi mai pot pstra poziia vertical, m mpiedic de propriile mele picioare i m prbuesc. Sarah trece n faa lui Mark. Las-l n pace, i cere ea. Asta n-are nimic de-a face cu tine, riposteaz

el. Cum s nu. Vezi un biat nou stnd de vorb cu mine i ncerci imediat s-l provoci la btaie. E numai unul dintre motivele pentru care nu mai suntem mpreun. Dau s m ridic. Sarah ntinde mna s m-ajute, dar durerea din palmele mele rbufnete imediat ce m atinge i m simt de parc un trsnet mi-ar strbate capul. Fac stnga-mprejur i m ndeprtez n grab, n direcia opus slii de astronomie. tiu c toat lumea o s m cread la fiindc o iau la fug, dar simt c sunt gata s lein. O s-i mulumesc mai trziu lui Sarah i tot atunci o s m socotesc cu Mark. Acum trebuie s gsesc o ncpere cu zvor la u. Ajung n captul coridorului, n locul n care se intersecteaz cu holul de la intrarea principal. M duc cu gndul napoi, la prezentarea fcut de domnul Harris, care mi-a spus i unde se afl diversele ncperi din coal. Dac nu m nal memoria, sala de festiviti, cea de repetiii a orchestrei i slile pentru cursurile de art sunt n captul acestui coridor. Alerg spre ele ct de repede mi permite starea n care m aflu. n spate i aud pe Mark, ipnd la mine, i pe

Sarah, ipnd la el. Deschid prima u pe care-o gsesc i o nchid imediat n urma mea. Din fericire are zvor, l trag i ptrunde n locaul lui cu un pocnet. Sunt ntr-o camer ntunecoas. De suporturile pentru uscare atrn filme developate. M prbuesc pe podea. Mi se-nvrtete capul i-mi ard minile. De cnd am vzut prima oar lumina, mi-am inut pumnii strni tot timpul. Acum mi cobor privirea ctre ei i vd c mna dreapt continu s-mi strluceasc, pulsnd. ncep s intru n panic. Stau pe podea, cu transpiraia scurgndu-mi-se n ochi, usturtoare. Minile mele sunt prad unei dureri cumplite. tiam c e timpul s-mi atept Motenirile, dar habar n-aveam c pot nsemna i aa ceva. mi deschid palmele i vd c dreapta strlucete puternic, iar zona luminoas ncepe s se concentreze. Stnga are licr palid, iar senzaia de arsur e aproape insuportabil. A vrea s fi fost Henri aici. Sper c e pe drum. nchid ochii i mi ncruciez braele n jurul trupului. M legn nainte i napoi pe podea i n mine totul e durere. Nu tiu ct timp a trecut. Un minut? Zece minute? Sunetul clopoelului anun nceperea

orei urmtoare. Aud voci afar. Ua se clatin de vreo dou ori, dar e ncuiat i nimeni n-o poate deschide. Continui pur i simplu s m legn, cu ochii strns nchii. Mai multe bti n u. Voci nbuite, pe care nu le neleg. Deschid ochii i vd c strlucirea minilor mele lumineaz toat ncperea. Strng pumnii, ncercnd s opresc lumina, dar mi trece printre degete. Pe urm ua ncepe ntr-adevr s se zglie. Ce-or s cread despre lumina din minile mele? N-am cum s-o ascund. Ce explicaie a putea s le dau? John? Deschide ua sunt eu, spune o voce. M simt uurat. Vocea lui Henri, singura voce din lume pe care-mi doresc s-o aud.

5
M trsc ctre u i o descui. Se rotete n balamale i se deschide. Henri e plin de pmnt, poart haine de grdinrit, ca i cum ar fi lucrat n curte. Sunt att de fericit c-l vd, nct m simt mboldit s sar n sus i s-l cuprind n brae, i chiar ncerc s-o fac, dar sunt prea ameit i cad din nou pe podea. E totul OK acolo? ntreab domnul Harris, care st n spatele lui Henri. Totul e n ordine. Acordai-ne un minut, v rog, rspunde protectorul meu. E cazul s chem o ambulan? Nu! Ua se nchide. Henri se uit la minile mele. Lumina din dreapta strlucete cu putere, ns stnga plpie uor, ca i cum s-ar strdui s capete ncredere n ea nsi. Henri zmbete larg, cu faa radiindu-i ca un far. Ah, mulumesc Lorien, ofteaz el, i scoate o pereche de mnui de grdinrit din buzunarul din spate. Ce noroc chior c lucram n curte. Pune-i astea.

O fac, i mnuile ascund n totalitate lumina. Domnul Harris deschide ua i i strecoar capul nuntru. Domnule Smith? E totul OK? Da, totul e perfect. Acordai-ne doar treizeci de secunde, spune Henri, apoi se uit din nou la mine. Directorul tu e bgcios. Inspir adnc i expir. mi dau seama ce se petrece, dar de ce asta? E prima ta Motenire. tiu, dar de ce apar luminile? Stm de vorb n camionet. Poi s mergi? Cred c da. M ajut s m ridic. Sunt nesigur pe picioare i nc mai tremur. M ag de antebraul lui, n cutarea unui sprijin. Trebuie s-mi iau geanta nainte de a pleca, spun. Unde e? Am lsat-o n clas. Care e numrul slii? aptesprezece. Te duc n camionet i m-ntorc dup ea.

mi pun braul drept n jurul umerilor lui. El mi susine greutatea cuprinzndu-mi talia cu braul stng. Dei a sunat i al doilea clopoel, tot se mai aud voci pe coridor. Trebuie s mergi ct mai drept i ct mai firesc cu putin. Trag adnc aer n piept. M strduiesc s-mi adun ultimele frme de putere care mi-au mai rmas ca s fac fa lungului drum pn la ieirea din coal. Hai s-o lum din loc, spun. mi terg transpiraia de pe frunte i l urmez pe Henri afar din camera obscur. Domnul Harris e tot pe culoar. N-a fost dect o criz urt de astm, i explic Henri, i trecem pe lng el. Vreo douzeci de elevi sunt nc pe coridor i cei mai muli au aparate de fotografiat atrnate de gt, ateapt s intre n camera obscur pentru cursul de fotografie. Din fericire, Sarah nu e printre ei. Pesc cu toat fermitatea de care m simt n stare, un picior n faa celuilalt. Ieirea din coal e la o sut de metri distan. Ceea ce nseamn o mulime de pai. Lumea uotete.

Ce tip ciudat. Mcar nva n coala noastr? Sper c da, e drgu. Ce credei c fcea n camera obscur de e att de rou la fa? aud pe cineva ntrebnd, i toi ceilali rd. Exact aa cum ne putem concentra auzul, putem i s-l anihilm, ceea ce e de folos cnd vrei s te concentrezi n mijlocul zarvei i al confuziei. Prin urmare exclud zgomotul i l urmez ndeaproape pe Henri. Simt fiecare pas de parc a face zece, dar ajung ntr-un trziu la u. El mi-o ine deschis i ncerc s merg de unul singur pn la camioneta parcat n fa. Pentru ultimii douzeci de pai, mi pun din nou braul n jurul umerilor lui. mi deschide portiera i m grbesc s urc. Ai spus aptesprezece? Da. Trebuia s-o ii cu tine. E genul de scpare mrunt care atrage dup sine greeli grave. Nu ne putem permite niciuna. tiu. mi pare ru. El nchide portiera i se ntoarce n cldire. Eu m

cocoez n scaun i m strduiesc s-mi ncetinesc respiraia. nc-mi mai simt transpiraia pe frunte. M ndrept i las n jos aprtoarea de soare, ca s m uit n oglind. Am faa mai roie dect credeam i ochii uor umezii. Dar zmbesc, n ciuda durerii i a extenurii. n sfrit, mi spun. Dup ani de ateptare, dup anii n care singura mea aprare mpotriva mogadorienilor au fost inteligena i secretul, a sosit prima mea Motenire. Henri iese din coal aducndumi geanta. Ocolete camioneta, deschide portiera i mi-o arunc pe banchet. Mulumesc, i spun. Nicio problem. Dup ce ieim din parcare, mi scot mnuile i m uit la minile mele. Lumina din palma dreapt d s se concentreze ntr-un fascicul ca de lantern, numai c e mai strlucitor. Arsura ncepe s se domoleasc. Stnga continu s-mi plpie uor. Ar trebui s ii alea n mini pn ajungem acas, zice Henri. mi pun din nou mnuile i m uit la el. Zmbete cu mndrie. A fost o ateptare rahat de lung, mi spune.

Cum? l ntreb. El m studiaz. O ateptare rahat de lung, repet. Pentru Motenirile tale. Rd. njurturile nu se numr printre acele lucruri de pe Pmnt n care a ajuns s exceleze. O ateptare al naibii de lung, l corectez. Da, asta am spus i eu. Vireaz, intrnd pe drumul ctre casa noastr. i ce urmeaz? nseamn c-o s pot trage cu raze laser din palme sau ce? El rnjete. E frumos s te gndeti la asta, dar nu e aa. i atunci ce-o s fac cu lumina? O s trimit flash-uri n ochi cnd o s fiu hituit? E menit s-i fac s tremure de frica mea, ori ceva asemntor? Ai rbdare, mi cere el. nc nu e de ateptat s nelegi. S-ajungem mai nti acas. Pe urm mi amintesc ceva care aproape m face s sar de pe banchet. nseamn c-o s deschidem n sfrit Cufrul? Henri d din cap i zmbete. Foarte curnd.

La naiba, da! Cufrul din lemn cu sculpturi alambicate m-a obsedat toat viaa. E o lad aparent fragil, cu simbolul Loric n lateral, al crei secret Henri l pstreaz cu strnicie. Nu mi-a spus niciodat ce e nuntru i e imposibil s-o deschizi, o tiu foarte bine, fiindc am ncercat de mai multe ori dect pot numra, fr s fi reuit vreodat. E nchis cu un lact fr nicio broasc vizibil. Cnd ajungem acas mi dau seama cu ce s-a ocupat Henri. Cele trei scaune de pe veranda din fa au disprut i toate ferestrele sunt deschise. n interior, au fost luate cearafurile de pe mobil i o parte dintre suprafee au fost terse, sunt curate. mi pun geanta pe masa din camera de zi i o deschid. M strbate un val de frustrare. Nemernicul, spun. Ce? Telefonul meu a disprut. Unde e? n dimineaa asta am avut un mic conflict cu un biat pe nume Mark James. Probabil mi l-a luat el. John, ai stat la coal o or i jumtate. Cum

naiba ai reuit s ai deja un conflict? Ar trebui s tii mai bine cum s te pori. E un liceu. Eu sunt un elev nou. E simplu. Henri i scoate telefonul din buzunar i formeaz numrul meu. Pe urm i trntete zgomotos clapeta. E nchis, spune. Bineneles. Se holbeaz la mine. Ce s-a-ntmplat? m ntreab cu o voce pe care i-o recunosc, vocea din momentele n care se gndete la o nou mutare. Nimic. Doar o ceart stupid. Probabil l-am scpat pe podea cnd am vrut s-l pun n geant, spun, dei tiu c nu e aa. N-am avut mintea tocmai limpede. Probabil m ateapt la obiecte pierdute. El i rotete privirea n jurul ncperii i ofteaz. i-a vzut cineva minile? M uit la el. Ochii i sunt nroii, nc i mai injectai dect erau cnd m-a lsat la coal. Are prul rvit i o privire pleotit, de parc ar fi gata s se prbueasc n orice clip, rpus de oboseal. N-a mai dormit din Florida, de acum dou zile. Nu-mi dau seama cum de mai st nc n picioare.

Nu mi le-a vzut nimeni. Ai stat la coal o or i jumtate. i s-a format prima Motenire, ai fost gata s te iei la btaie i i-ai uitat geanta n clas. Nu prea seamn a integrare n mediu. N-a fost nimic. Cu siguran nimic destul de important ca s ne mutm n Idaho, sau n Kansas, sau oriunde naiba o s se afle noua noastr locuin. Henri i ngusteaz ochii, cntrind faptele la care abia a fost martor i ncercnd s decid dac se justifica sau nu plecarea. Nu e momentul potrivit s fii neglijent, mi spune. Conflicte de genul sta apar n toate colile, n fiecare zi. i garantez c nu ne vor da de urm fiindc un btu s-a certat cu un elev nou. Minile noului elev nu sunt luminoase n toate colile. Oftez. Henri, ari de parc-ai fi pe moarte. Trage un pui de somn. Putem lua o hotrre dup ce dormi puin. Avem multe de vorbit.

Nu te-am mai vzut niciodat att de obosit. Dormi cteva ore. O s stm dup aceea de vorb. El d din cap. Probabil c un pui de somn o s-mi fac bine. Henri se duce n dormitorul lui i nchide ua. Eu ies din cas i m plimb o vreme n jurul curii. Soarele e n spatele copacilor i sufl un vnt rece. nc mai port mnuile. Le scot i mi le ndes n buzunarul din spate. Minile mele arat la fel ca mai nainte. Ca s fiu sincer, numai o jumtate din mine e ncntat fiindc mi-a aprut n sfrit prima Motenire, dup atia ani n care am ateptat-o cu nerbdare. Cealalt jumtate e zdrobit. Mutrile noastre continue m-au extenuat i de-acum o s-mi fie imposibil s m integrez sau s stau ntr-un singur loc, pentru orice perioad de timp. O s-mi fie imposibil s-mi fac prieteni sau s am senzaia c m aflu n locul potrivit. M-am sturat de nume false i de minciuni. M-am sturat s m tot uit peste umr n cutarea unor eventuali urmritori. mi duc mna n jos i mi pipi cele trei cicatrice de pe glezna dreapt. Trei cercuri, reprezentnd tot atia mori. Suntem legai unul de altul prin mai mult

dect simpla apartenen la aceeai specie. Ating cicatricele i ncerc s-mi imaginez cine erau, dac erau biei sau fete, unde locuiau, ci ani aveau cnd au murit. ncerc s-mi aduc aminte de ceilali copii care au fost cu mine pe nav i s i dau fiecruia un numr. M gndesc cum ar fi s-i ntlnesc, s-mi petrec vremea mpreun cu ei. Cum ar fi viaa dac ne-am mai afla nc pe Lorien. Cum ar fi dac soarta ntregii noastre specii n-ar depinde de numai civa dintre noi. Cum ar fi dac n-am fi cu toii n pericol s murim de mna dumanilor notri. E nspimnttor s tiu c eu sunt urmtorul. Dar le-am luat-o nainte mutndu-ne ntruna, fugind. Dei m-am sturat de asta, tiu c e singurul motiv pentru care nc mai suntem n via. Dac ne oprim, ne vor gsi. Iar acum, cnd eu sunt cel care urmeaz, i-au nteit cu siguran cercetrile. tiu i ei, fr nicio ndoial, c am nceput s ne dobndim Motenirile, devenind mai puternici. i pe urm mai e i a doua glezn, i cicatricea de acolo, aprut cnd s-a rostit asupra noastr vraja Loric, n acele clipe preioase dinaintea plecrii de pe Lorien. E stigmatul care l leag pe fiecare dintre noi

de toi ceilali.

6
Intru n cas i m ntind pe salteaua goal din camera mea. Evenimentele dimineii m-au obosit i mi las ochii s se nchid. Cnd i redeschid, soarele s-a ridicat deasupra vrfurilor copacilor. Ies din dormitor. Henri e aezat la masa din buctrie, cu laptopul pornit, i tiu c trece n revist tirile, aa cum o face ntotdeauna, cutnd informaii sau articole care ne-ar putea indica unde se afl ceilali. Ai dormit? l ntreb. Nu prea mult. Acum avem internet i nu mai citisem tirile de la plecarea din Florida. Asta m rodea. Ceva demn de reinut? El ridic din umeri. Un copil de paisprezece ani din Africa a czut de la o fereastr aflat la etajul trei i a plecat fr nicio zgrietur. Iar unul din Bangladesh, de cincisprezece ani, pretinde c e Mesia. Izbucnesc n rs. tiu c biatul de cincisprezece ani nu e de-al nostru. Vreo ans n privina celuilalt?

Nu. Supravieuirea dup o cdere de la etajul trei nu e cine tie ce isprav i, n afar de asta, dac era unul dintre ai notri, n-ar fi fost att de imprudent, asta n primul rnd, rspunde el, i mi face cu ochiul. Zmbesc i m aez n faa lui. nchide computerul i i pune minile pe mas. Ceasul lui arat 11.36. Nu s-a scurs nici mcar o jumtate de zi de cnd suntem n Ohio i s-au ntmplat deja att de multe. mi ridic palmele. Lumina a plit de cnd m-am uitat ultima oar. tii ce ai? m ntreab el. Lumini n palme. Henri chicotete. Se numete Lumen. Cu timpul, o s poi controla lumina. Sper, fiindc, dac nu se sting n curnd, s-a zis cu acoperirea noastr. Totui nu-mi dau nc seama care e pilul. Lumenul nseamn mai mult dect aceste simple lumini, i promit. n ce const restul? Henri se duce n dormitorul lui i se ntoarce cu o brichet.

Ct de multe i aduci aminte despre bunicii ti? m ntreab. Suntem crescui de bunicii notri. Nu ne vedem prea des prinii nainte de a mplini douzeci i cinci de ani, cnd avem, la rndul nostru, copii. Sperana de via a loricilor e de dou sute de ani, mult mai ndelungat dect a oamenilor, i, cnd se nasc copiii, n perioada cuprins ntre douzeci i cinci i treizeci i cinci de ani, cei care i cresc sunt bunicii, n vreme ce prinii i cizeleaz Motenirile. Destul de puine. De ce? Pentru c bunicul tu avea acelai har. Nu-mi amintesc s-i fi strlucit vreodat minile, spun eu. Henri ridic din umeri. Poate n-a avut niciodat motive s-l foloseasc. Minunat, comentez eu. Pare un har excelent, unul pe care nu-l utilizezi niciodat. El clatin din cap. D-mi mna. i ntind mna dreapt i el aprinde bricheta, apoi o apropie, astfel nct s-mi ating vrful unui deget cu flacra. mi retrag mna cu o smucitur. Ce faci?

Ai ncredere n mine, zice el. i ntind din nou mna. El mi-o ia, apoi aprinde iari bricheta. Se uit n ochii mei. Pe urm zmbete. mi cobor privirea i vd c ine flacra peste vrful degetului meu drept. Nu simt nimic. Instinctul m face s-mi smucesc din nou mna, elibernd-o. mi frec degetul. Nu mi se pare diferit fa de cum era nainte. Ai simit ceva? m ntreab. Nu. D-mi din nou mna. i spune-mi cnd apare vreo senzaie. ncepe tot cu vrful degetului, apoi mi plimb ncet flacra pe dosul minii. M gdil uor cnd mi atinge pielea, att i nimic mai mult. Numai cnd ajunge focul la ncheietur ncep s simt arsura. mi eliberez braul. Au. Lumen, spune el. O s devii rezistent la foc i la cldur. Minile tale o fac de la sine, dar va trebui s-i antrenezi restul corpului. Pe faa mea se lete un zmbet. Rezistent la foc i la cldur, repet. Adic n-o s m mai ard niciodat?

Da, aa va fi, n final. E uimitor, copleitor! Pn la urm nu e o motenire chiar att de rea, nu? Nu e rea deloc, ncuviinez eu. Dar cum rmne cu luminile astea? Se sting vreodat? Se vor stinge. Probabil dup o noapte de somn bun, cnd mintea ta o s uite c s-au aprins, m lmurete. Dar o vreme va trebui s fii atent, s te fereti de surescitri. Orice dezechilibru emoional le poate face s reapar, dac eti din cale-afar de agitat, de furios sau de trist. Pentru ct vreme? Pn cnd o s-nvei s le controlezi. Henri nchide ochii i-i freac faa cu palmele. Oricum, o sncerc din nou s dorm. Discutm despre antrenamentul tu peste cteva ore. Dup plecarea lui, rmn aezat la masa din buctrie, deschizndu-mi i nchizndu-mi palmele, respirnd adnc i strduindu-m s ajung la un calm luntric desvrit, n sperana c luminile vor pli. Bineneles c nu merge. Locuina noastr continu s arate mizerabil, cu

excepia celor ctorva lucruri puse la punct de Henri ct am fost la coal. mi dau seama c nclin s opteze pentru plecare, dar nu ntr-o asemenea msur nct s nu poat fi convins s rmn. Poate, dac gsete casa curat i toate lucrurile n ordine cnd se trezete, reuesc s-l ndrept n direcia corect. ncep cu camera mea. terg praful, spl geamurile, mtur podeaua. Dup ce cur totul, arunc cearafurile, pernele i pturile pe pat, apoi mi atrn i mi mpturesc hainele. Comoda e veche i ubred, dar o umplu i pun deasupra ei puinele mele cri. i camera mea e dintr-odat curat, toate lucrurile mele sunt puse n ordine, acolo unde trebuie. M mut n buctrie, aez vasele la locurile lor i terg mesele. Asta m ine ocupat i mi alung gndurile de la minile mele, dei n timp ce fac curat m gndesc la Mark James. De cnd m tiu, acum am nfruntat pentru prima oar pe cineva. Mi-am dorito ntotdeauna, dar n-am fcut-o niciodat, fiindc am inut cont de sfatul lui Henri ca s rmn n umbr. Mam strduit ntotdeauna s amn o nou mutare ct mai mult cu putin. Dar azi a fost cu totul altceva. Mam simit, cumva, foarte satisfcut fiind nghiontit de

cineva cruia i-am rspuns cu aceeai moned. i pe urm mai e i povestea cu telefonul meu furat. Bineneles c mi-a putea cumpra cu uurin unul nou, dar unde-ar mai fi dreptatea n cazul sta?

7
M trezesc nainte de a suna ceasul. n cas e rcoare i linite. mi ridic minile, scondu-le de sub ptur. Sunt normale, nicio lumin, nicio strlucire. Cobor cu stngcie din pat i intru n camera de zi. Henri e aezat la masa din buctrie, citete ziarul local i bea cafea. Bun dimineaa, mi spune. Cum te simi? Extraordinar. mi umplu un castron cu cereale i m aez n faa lui. Ce-ai de gnd s faci azi? l ntreb. Mai ales cumprturi. Nu prea mai avem bani. M gndesc s trec pe la banc, pentru un transfer. Lorien este (sau era, depinde din ce perspectiv priveti lucrurile) o planet bogat n resurse naturale. Printre care se numrau pietrele i metalele preioase. Cnd am plecat, fiecare cpan a primit cte un sac plin cu diamante, smaralde i rubine, pe care s le vnd la sosirea pe Pmnt. Henri a fcut-o i a depus banii ntr-un cont de dincolo de ocean. Habar n-am ci sunt i nici nu ntreb vreodat. Dar tiu c avem destui ca

s ne-ajung pentru zece viei, dac nu chiar pentru mai multe. Henri retrage o anumit sum cam o dat pe an. Totui, nu tiu ce s fac, continu el. N-a vrea s hoinresc prea departe, n eventualitatea c sentmpl ceva astzi. Fiindc nu vreau s dau prea mare importan celor petrecute ieri, resping ideea cu o fluturare de mn. O s m descurc. Du-te s scoi banii. M uit pe fereastr. Se ivesc zorile, scldnd totul ntr-o lumin palid. Camioneta are geamurile aburite. S-a scurs ceva vreme de cnd n-am mai trecut printr-o iarn. N-am nici mcar o singur jachet i mai toate puloverele mi-au rmas mici. Afar pare s fie frig, spun. Poate-ajungem ct mai curnd la cumprturi, s ne lum haine. El d din cap. M-am gndit la acelai lucru azi-noapte, sta e motivul pentru care trebuie s m duc la banc. Atunci du-te, i spun. N-o s se-ntmple nimic astzi. mi termin cerealele, arunc vasele murdare n

chiuvet i m reped la du. Zece minute mai trziu, sunt mbrcat cu o pereche de blugi i cu o cma termic de culoare neagr, cu mnecile suflecate. M uit n oglind, apoi n jos, la minile mele. M simt calm. i trebuie s rmn calm. n drum spre coal, Henri mi ntinde o pereche de mnui. Asigur-te c le ai tot timpul cu tine. Nu se tie niciodat. Mi le ndes n buzunarul de la spate. N-o s fie nevoie de ele. M simt foarte bine. n faa colii e un ir de autobuze. Henri parcheaz n lateralul cldirii. Nu-mi place c n-ai telefon, zice el. Multe ar putea merge ru. Nu-i face griji. O s-l recuperez n curnd. El ofteaz i clatin din cap. S nu faci vreo prostie. M gseti tot aici la sfritul orelor. N-o s fac niciuna, spun, i cobor. El demareaz. n interior, agitaia de pe coridoare e n toi, elevii se foiesc pe lng dulapuri, vorbind i rznd. Civa

se uit la mine i uotesc. Nu tiu dac din cauza conflictului sau a camerei obscure. S-ar prea c oaptele se refer la amndou. n colile att de mici sunt puine lucruri pe care s nu le afle toat lumea. Dup ce ajung la intrarea principal, o iau la dreapta i mi gsesc dulapul. E gol. Am la dispoziie cincisprezece minute nainte de a ncepe ora de compunere pentru anul doi. Trec pe lng sala de clas, ca s m asigur c tiu unde e, apoi m ndrept spre secretariat. Secretara mi zmbete cnd intru. Bun, o salut eu. Mi-am pierdut ieri telefonul i m ntrebam dac nu cumva l-a predat cineva la obiecte gsite. Ea clatin din cap. Nu, m tem c n-a fost adus niciun telefon. Mulumesc, i spun. Afar, pe coridoare, nu vd nici urm de Mark. mi aleg o direcie i m pun n micare. Lumea continu s se holbeze la mine i s uoteasc, dar nu m deranjeaz. l zresc la cincisprezece metri n faa mea. M nfior, strbtut brusc de un val de adrenalin. mi cobor privirea ctre mini. Arat normal. M tem c se va declana lumina, i tocmai

ngrijorarea asta ar putea s-o aprind. Mark se sprijin de un dulap, cu braele ncruciate, n mijlocul unui grup, cinci biei i dou fete, cu toii vorbind i rznd. Sarah st pe pervazul unei ferestre, la nici cinci metri distan. i azi e strlucitoare, cu prul ei blond strns ntr-o coad de cal, mbrcat cu o fust i cu un pulover gri. Citete o carte, dar i ridic ochii cnd m ndrept spre ei. M opresc chiar lng grup, l fixez pe Mark cu privirea i atept. El m observ dup vreo cinci secunde. Ce vrei? m ntreab. tii ce vreau. Rmnem ochi n ochi. Numrul elevilor din jurul nostru ajunge la zece, apoi se strng douzeci. Sarah se ridic i vine pn la marginea grupului. Mark poart jacheta lui cu monogram i are prul negru aranjat cu grij, ca s lase impresia c s-a mbrcat n grab dup ce s-a dat jos din pat. Se desprinde de dulap i se apropie de mine. Se oprete la numai civa centimetri. Piepturile aproape c ni se ating i mirosul lui puternic de colonie mi umple nrile. Probabil c are un metru optzeci i opt,

cu vreo cinci centimetri mai mult dect mine. Avem aceeai constituie. tie prea puin despre ceea ce se afl nuntrul meu, dar i lipsete lui. Sunt mai rapid i mult mai puternic. Gndul sta mi aduce pe buze un zmbet plin de ncredere. Crezi c azi o s stai ceva mai mult la coal? Sau o s fugi din nou, cu coada-ntre picioare? Chicotelile se rspndesc n grup. Cred c rmne de vzut, nu-i aa? Da, rmne de vzut, zice el, i vine nc i mai aproape. mi vreau telefonul napoi, i spun. Telefonul tu nu e la mine. l privesc cltinnd din cap. Te-au vzut dou persoane cnd l-ai luat. E o minciun, dar, dup felul n care i se ncreesc sprncenele, mi dau seama c presupunerea mea e corect. Da, i dac l-am luat eu? Ce-o s faci? Probabil c n jurul nostru sunt acum treizeci de elevi. Nu m ndoiesc c, la zece minute dup nceperea primului curs, toat coala o s afle ce s-antmplat.

Ai fost avertizat, spun. Te las pn la sfritul orelor. i ntorc spatele i plec. Sau ce? strig el n urma mea. l ignor. Las-l s se gndeasc la rspuns. Am avut tot timpul pumnii strni i mi dau seama c am confundat nervii cu adrenalina. De ce-am fost att de nervos? Din cauza imprevizibilitii? Fiindc am nfruntat pe cineva pentru prima oar? Fiindc e posibil s-mi apar strlucirea din palme? Probabil din toate cele trei motive. M duc la toalet, intru ntr-o cabin liber i ncui ua. mi deschid pumnii. O uoar strlucire n mna dreapt. nchid ochii i oftez, concentrndu-m ca s respir ct mai rar. Un minut mai trziu, strlucirea e tot acolo. Scutur din cap. N-a fi crezut c Motenirea e att de sensibil. Rmn n cabin. Transpiraia mi acoper fruntea ntr-un strat subire; ambele mini mi sunt calde, dar, din fericire, stnga arat nc normal. Elevii se perind prin toalet, intrnd i ieind, iar eu rmn n cabin, n ateptare. Lumina din palm persist. n cele din urm sun clopoelul, anunnd prima or, i toaleta se golete.

Clatin din cap cu dezgust i accept inevitabilul. Nam telefon i Henri e n drum spre banc. Sunt singur cu prostia mea i nu pot da vina pe nimeni, nimeni n afar de mine. mi scot mnuile din buzunarul din spate i mi le pun. Mnui de piele, pentru grdinrit. N-a putea s art mai stupid nici dac a purta pantofi de clovn i pantaloni galbeni. S-a zis cu ncadrarea n mediu. mi dau seama c trebuie s pun punct povetii cu Mark. El ctig. Poate pstra telefonul; eu i Henri o s cumprm unul nou desear. Ies din toalet i merg pe coridorul pustiu ctre sala mea de clas. Cnd intru, toat lumea se holbeaz la mine, apoi la mnui. N-are rost s-ncerc s le ascund. Art ca un idiot. Sunt extraterestru, am puteri extraordinare, crora li se vor aduga i altele, pot face lucruri la care niciun om n-a visat vreodat, dar art totui ca un idiot. Stau n mijlocul ncperii. Nimeni nu-mi vorbete i sunt prea agitat ca s-aud ce spune profesorul. Cnd sun clopoelul, mi adun lucrurile i le arunc n geanta pe care mi-o atrn apoi pe umr. nc mai port mnuile. Cnd ies din clas ridic marginea celei din

dreapta i arunc o privire n palm. Continu s strluceasc. Ies pe coridor cu pai uniformi. Respir rar. ncerc s-mi golesc mintea, dar nu reuesc. Cnd intru n clas, Mark e aezat n acelai loc ca ieri, cu Sarah alturi. M privete dispreuitor. Se strduiete att de mult s-o fac pe grozavul, nct nu-mi observ mnuile. Care-i treaba, fugarule? Am auzit c echipa dealergtori de curs lung e-n cutare de noi membri. Nu fi bdran, i spune Sarah. O privesc n trecere, m uit n ochii ei albatri care m fac timid i foarte contient de mine nsumi, ochii care mi aduc sngele n obraji. Locul meu din ziua precedent e ocupat, aa c m ndrept spre partea din spate a clasei. Sala se umple i putiul de ieri, cel care m-a avertizat n privina lui Mark, st lng mine. Poart un alt tricou negru cu sigla NASA n mijloc, pantaloni de uniform militar i o pereche de adidai Nike. Are pr ciufulit, de culoarea nisipului, i ochii lui cprui par mai mari din cauza ochelarilor. Scoate un blocnotes plin cu hri ale constelaiilor i ale planetelor. Se holbeaz la mine fr s se fereasc.

Ce mai faci? l ntreb. El ridic din umeri. De ce pori mnui? Deschid gura, gata s-i rspund, dar doamna Burton ncepe lecia. Tipul de lng mine i petrece aproape toat ora fcnd desene ce par s reprezinte viziunea lui asupra felului n care arat marienii. Trupuri de dimensiuni reduse; capete mari, mini i ochi. Imaginea stereotip pe care-o vedem de obicei n filme. Sub fiecare desen i scrie numele cu litere mrunte: SAM GOODE. i d seama c m uit i mi ntorc ochii n alt parte. n timp ce doamna Burton ne ine o prelegere despre cei aizeci i unu de satelii ai lui Saturn, m uit la ceafa lui Mark. St aplecat peste banc, scriind. Pe urm i ndreapt spatele i i ntinde un bileel lui Sarah. Ea i-l napoiaz fr s-l citeasc. Gestul m face s zmbesc. Doamna Burton stinge luminile i ne proiecteaz un film. Planetele care se rotesc pe ecranul din faa clasei m duc cu gndul la Lorien. E una dintre cele optsprezece planete din univers care pot susine viaa. Pmntul e o alta. Iar alta e, din nefericire, Mogadore.

Lorien. nchid ochii i m las purtat de amintiri. Lorien e o planet btrn, mult mai btrn dect Pmntul. i a avut toate problemele pe care le are Pmntul acum poluarea, suprapopularea, nclzirea global, insuficiena hranei. La un moment dat, acum douzeci i cinci de mii de ani, a nceput s moar. Asta se ntmpla cu mult nainte de a nva s cltorim prin univers, i oamenii de pe Lorien au fost nevoii s gseasc o soluie ca s poat supravieui. Au acionat ncet, dar sigur, crend un comitet care s se asigure c planeta avea s continue s susin viaa din propriile resurse, i asta ca urmare a schimbrii stilului de via, eliminnd orice era duntor armele i bombele, substanele chimice nocive, poluanii i, n timp, tot ce se deteriorase a nceput s se refac. Mulumit beneficiilor evoluiei, n decursul miilor de ani, o anumit parte a populaiei numit Garde a dobndit o serie de puteri pentru a proteja planeta, pentru a-i veni n ajutor. Aa i-a rspltit Lorien pe strmoii mei pentru prevederea i pentru respectul lor. Doamna Burton aprinde luminile. Deschid ochii i m uit la ceas. Ora e pe sfrite. M simt din nou calm i am uitat cu desvrire de minile mele. Respir

adnc i salt cu un bobrnac marginea mnuii drepte. Lumina a disprut! Zmbesc i mi le scot pe amndou. napoi la normalitate. Azi mai am nc ase ore. Trebuie s rmn linitit n tot acest timp. Prima jumtate a zilei trece fr incidente. mi pstrez calmul i, pe deasupra, nu-l mai ntlnesc deloc pe Mark. La masa de prnz, mi umplu tava cu alimentele eseniale, apoi gsesc o mas liber n partea din spate a ncperii. Cnd am ajuns la jumtatea unei felii de pizza, Sam Goode, biatul de la ora de astronomie, se aaz n faa mea. E adevrat c-o s te bai cu Mark dup ore? m ntreab. Scutur din cap. Nu. Aa vorbete lumea. Se nal. El ridic din umeri i continu s mnnce. Un minut mai trziu, mi pune alt ntrebare: Unde i-au disprut mnuile? Le-am scos. Nu mai am minile reci. El deschide gura s-mi rspund, dar o chiftea

imens, care nu m ndoiesc c m-a avut drept int, apare de nicieri i-l pocnete n ceaf. Prul i umerii i se umplu de bucele de carne i de sos de spaghete. O parte m-a mprocat pe mine. n timp ce ncep s m cur, prin aer zboar o a doua chiftea, care m nimerete n pometele obrazului. Sala se umple de ooh-uri. M ridic n picioare i mi terg obrazul cu un erveel, cu furia curgndu-mi prin vene. n clipa de fa nu-mi pas de minile mele. N-au dect s strluceasc la fel de puternic ca soarele, iar eu i Henri putem pleca n dup-amiaza asta, dac va fi necesar. Dar nu ignor aa ceva nici n ruptul capului. Azi-diminea se sfrise totul dar lucrurile s-au schimbat acum. Nu face asta, spune Sam. Dac i nfruni nu te mai las n pace niciodat. M pun n micare. n cantin se las linitea. O sut de perechi de ochi sunt aintii asupra mea. Faa mi se schimonosete cnd m ncrunt. La masa lui Mark James stau apte persoane, numai biei. La apropierea mea, toi apte se ridic n picioare. Ai vreo problem? m ntreab unul dintre ei.

E mare, bine cldit, ca un nainta. Pe obraji i pe brbie i cresc petice de pr rocat, ca i cum ar ncerca s-i lase barb. Aa c faa lui pare murdar. Poart o jachet cu monogram, ca toi ceilali. i ncrucieaz braele i mi se pune n cale. Nu e treaba ta, i rspund. Trebuie s treci prin mine ca s-ajungi la el. O s-o fac dac nu te dai la o parte. Nu cred c eti n stare. mi salt genunchiul, lovindu-l exact ntre picioare. I se taie rsuflarea i se ndoaie de mijloc. Sala de mese se umple de icnete. Te-am prevenit, i spun, ocolindu-l i lund-o drept spre Mark. n clipa n care ajung lng el, cineva m nfac din spate. M rsucesc cu pumnii strni, gata s lovesc, dar n ultimul moment mi dau seama c e supraveghetorul slii de mese. Ajunge, biei. Uitai-v ce i-a fcut lui Kevin, domnule Johnson, spune Mark. Kevin e nc la podea, nemicat. Are faa roie ca sfecla.

Trimitei-l la director! Taci din gur, James. La director mergei toi patru. S nu crezi c nu te-am vzut cnd ai aruncat chiftelele alea, zice supraveghetorul, apoi se uit la Kevin, care e tot pe jos. Ridic-te. Sam apare de nicieri. A ncercat s-i tearg mizeria din pr i de pe umeri. Bucile mai mari au disprut, dar sosul n-a fcut dect s se ntind n pete. Nu sunt sigur de ce-a venit. M uit n jos, la minile mele, gata s-o iau la fug la cea mai mic licrire, dar, spre surpriza mea, lumina n-a aprut. Oare din cauza urgenei situaiei, care mi-a permis s-o abordez fr agitaia premergtoare? Nu tiu. Kevin se ridic i se uit la mine. E nesigur pe picioare i nc mai respir cu greutate. Strnge cu putere umrul tipului de alturi ca s-i pstreze echilibrul. O s-i primeti poria, spune. M-ndoiesc, i rspund. Sunt nc ncruntat, nc plin de mncare. La naiba, nici n-am de gnd s-o cur. Intrm toi patru la director. Domnul Harris st la biroul lui, mncnd ceva pregtit la microunde, cu un

erveel ndesat n gulerul cmii. mi cer scuze c v deranjez. Am avut un mic incident care a-ntrerupt prnzul. Sunt sigur c aceti biei vor fi ncntai s v dea explicaii, spune supraveghetorul slii de mese. Domnul Harris ofteaz, i scoate erveelul din cma i l arunc n coul de hrtii. i mpinge mncarea ctre marginea biroului cu dosul minii. Mulumesc, domnule Johnson. Domnul Johnson se retrage, nchiznd ua biroului n urma lui, iar noi patru ne aezm. Ei, cine vrea s-nceap? ntreab directorul, cu iritare n glas. Eu pstrez tcerea. Domnul Harris are muchii maxilarelor ncordai. mi privesc minile. Nici acum na aprut lumina. Mi le sprijin de blugi, cu palmele n jos, pentru orice eventualitate. Dup zece secunde de tcere, ncepe s vorbeasc Mark. Cineva a aruncat n el cu o chiftea. Crede c-am fost eu, aa c i-a tras lui Kevin un genunchi n ou. Controleaz-i limbajul, i cere domnul Harris, apoi se ntoarce spre Kevin. Eti OK? nc rou la fa, acesta d din cap.

Aadar, cine-a aruncat chifteaua? m ntreab directorul. Tac, nc fierbnd, iritat de ntreaga scen. Trag adnc aer n piept i ncerc s m calmez. Nu tiu, spun. Furia mea a ajuns pe un nou nivel. Nu vreau smi reglez conturile cu Mark prin intermediul domnului Harris, prefer s rezolv situaia eu nsumi, departe de biroul directorului. Sam m privete surprins. Domnul Harris i azvrle braele n sus, frustrat. Atunci de ce naiba suntei aici, biei? Bun ntrebare, zice Mark. Noi luam pur i simplu prnzul. Sam deschide gura. Mark a aruncat-o. L-am vzut, i eu, i domnul Johnson. M uit la Sam. tiu c n-a vzut nimic, pentru c prima dat sttea cu spatele, iar a doua oar era preocupat s se tearg. Dar sunt impresionat fiindc spune asta, fiindc e de partea mea, dei tie c se pune n pericol intrnd n conflict cu Mark i cu prietenii lui. Mark se ncrunt la el.

Haidei, domnule Harris, i pledeaz apoi cauza. Mine trebuie s dau interviul la Gazette, iar vineri e meciul. N-am timp s-mi fac griji pentru un rahat ca sta. Sunt acuzat de ceva ce n-am fcut. E greu s te concentrezi cnd se-ntmpl asemenea ccaturi. Ai grij ce-i iese din gur! ip domnul Harris. E-adevrat. Te cred, spune directorul, i ofteaz din greu. Se uit la Kevin, care mai face nc eforturi ca s-i recapete rsuflarea. E nevoie s mergi la cabinetul medical? O s-mi revin, zice Kevin. Domnul Harris d din cap. Voi doi uitai de incidentul din sala de mese i, Mark, tu concentreaz-te ntr-o singur direcie. Ne strduim de ceva timp s-obinem articolul sta. S-ar putea chiar s ne pun pe prima pagin. Imagineaz-i, pe prima pagin din Gazette, subliniaz el, i zmbete. Mulumesc, zice Mark. Sunt ncntat de asta. Bun. Ei, voi doi putei pleca. Cei doi prsesc biroul i directorul se uit la Sam cu asprime. El i susine privirea.

Ia zi, Sam. i vreau s-mi spui adevrul. L-ai vzut pe Mark aruncnd chifteaua? Ochii lui Sam se ngusteaz. Dar nu i-i las n jos. Da. Directorul clatin din cap. Nu te cred, Sam. i, din cauza asta, iat ce-o s facem. Se uit la mine. Prin urmare, a fost aruncat o chiftea Dou, se amestec Sam. Ce? ntreab domnul Harris, nvluindu-l ntr-o alt privire aspr. Au fost aruncate dou chiftele, nu una. Directorul d cu pumnul n birou. Cui i pas cte-au fost?! John, l-ai atacat pe Kevin. Ochi pentru ochi. S ne oprim aici. M-ai neles? E rou la fa i-mi dau seama c o discuie n contradictoriu n-are sens. Da, rspund. Nu vreau s v mai vd pe niciunul din voi aici din nou, spune el. Acum putei pleca. Ieim din birou.

De ce nu i-ai zis de telefonul tu? m ntreab Sam. Fiindc puin i pas. Nu vrea dect s sentoarc la prnzul lui. i ai grij, l sftuiesc. De-acum nainte eti pe radarul lui Mark. Dup prnz am un curs de gospodrie nu fiindc m-ar interesa neaprat arta culinar, ci fiindc aveam de ales ntre asta i cor. i, cu toate c am multe puteri i aptitudini considerate excepionale pe Pmnt, talentul muzical nu se numr printre ele. Aa c intru i mi gsesc un loc. Sala e mic i, chiar nainte de a suna clopoelul, i face apariia Sarah, care se aaz lng mine. Sal, spune ea. Sal. Sngele mi nvlete n obraji i mi se crispeaz umerii. nfac un creion i ncep s-l rsucesc n mna dreapt, n timp ce stnga mi ndoaie colurile blocnotesului. Inima mi bate cu putere. Te rog, nu-mi lsa minile s strluceasc. Trag cu ochiul ctre palma mea i rsuflu uurat fiindc e nc normal. Fii calm, m gndesc. Nu e dect o fat.

Sarah m privete. Am senzaia c tot ce e n mine se transform n terci. E posibil s fie cea mai frumoas fat pe care-am vzut-o n toat viaa mea. mi pare ru c Mark se poart cu tine ca un necioplit, zice ea. Ridic din umeri. Nu e vina ta. N-avei ntr-adevr de gnd s v batei, nu-i aa? Eu n-o vreau, i rspund. Ea d din cap. Uneori e un adevrat bdran. ncearc ntruna s demonstreze c el e eful. sta e un semn de nesiguran, zic eu. Nu e nesigur. Doar bdran. Bineneles c e. Dar nu vreau s-o contrazic pe Sarah. n plus, vorbete cu atta convingere nct aproape ncep s-mi pun la ndoial prerea. Ea se uit la petele de sos de spaghete de pe cmaa mea, apoi ntinde mna i-mi ia din pr o bucat de chiftea ntrit. Mulumesc, i spun. Ea ofteaz.

mi pare ru c s-a-ntmplat aa. M privete n ochi. Nu suntem mpreun, tii? Nu? Ea scutur din cap. Sunt intrigat fiindc a inut s m lmureasc n privina asta. Dup zece minute de explicaii despre modul n care se fac cltitele dintre care nu aud de fapt niciuna , profesoara, doamna Benshoff, m repartizeaz mpreun cu Sarah. Ieim pe ua din spatele ncperii i ptrundem n buctrie, care e de trei ori mai mare dect sala de curs. E mprit n zece compartimente, dotate cu frigidere, dulapuri, chiuvete, cuptoare. Sarah intr ntr-unul, nha un or dintr-un sertar i i-l pune. Vrei s mi-l legi? m roag. Trag prea tare de fund, i sunt nevoit s-o fac din nou. Simt sub degete conturul prii de jos a spatelui ei. Dup ce termin, mi pun i eu orul i ncerc s mi-l leg singur. Vino aici, prostuule, spune ea, apoi prinde cordoanele i mi le leag. Mulumesc. Sparg primul ou, dar o fac cu prea mult putere, aa c n-ajunge nicidecum n castron. Sarah rde. mi

pune alt ou n mna pe care mi-o ia ntr-a ei i-mi arat cum s-l sparg de marginea vasului. i las mna peste a mea o clip mai mult dect e necesar. Aa. Amestec aluatul, timp n care i alunec uvie de pr pe obraji. mi doresc cu disperare s-ntind mna s i le dau dup ureche, dar n-o fac. Doamna Benshoff intr n buctria noastr, verific n ce msur am progresat. Deocamdat totul e bine, ceea ce i se datoreaz lui Sarah, fiindc eu habar n-am ce trebuie s fac. Cum i place n Ohio pn acum? ntreab ea. E OK. Mi-a fi putut folosi mai bine prima zi petrecut n coal. Ea zmbete. Oricum, ce s-a-ntmplat? Mi-am fcut griji pentru tine. M-ai crede dac i-a spune c sunt extraterestru? Taci din gur, face ea, jucu. Ce s-a-ntmplat n realitate? Rd. Am o form urt de astm. Dintr-un motiv sau

altul, ieri am avut o criz, i rspund, regretnd c trebuie s-o mint. Nu vreau s m asocieze cu o slbiciune, i mai ales nu cu una care nu e real. Facem patru cltite. Sarah le pune pe o singur farfurie. Toarn peste ele o cantitate absurd de mare de sirop de arar i mi ntinde o furculi. M uit la ceilali elevi. Cei mai muli mnnc din farfurii separate. ntind mna i-mi tai o mbuctur. Nu e ru, spun, mestecnd. Nu mi-e ctui de puin foame, dar o ajut s le mnnce pe toate. Lum pe rnd cte o bucic, pn ce golim farfuria. Cnd terminm, m doare stomacul. Pe urm ea spal vasele i eu le terg. Dup ce sun clopoelul, ieim din clas mpreun. tii, pentru un tip din anul doi, nu eti chiar att de ru, zice ea, i mi d un ghiont. Nu-mi pas ce spun ceilali. Mulumesc, nici tu nu eti chiar att de rea pentru o tip din din indiferent ce an ai fi. n anul trei. Facem civa pai n tcere. Pn la urm n-o s te bai cu Mark la sfritul

orelor, nu-i aa? Trebuie s-mi iau telefonul napoi. i, n plus, uit-te la mine, spun, artndu-i cmaa. Ea ridic din umeri. M opresc n faa dulapului meu. Ea i privete numrul. Ei bine, n-ar trebui s v batei, spune. Eu nu vreau. Ea i d ochii peste cap. Bieii i luptele lor. Oricum, ne vedem mine. O zi frumoas n continuare, i urez. Dup a noua or de curs, Istoria american, m ndrept spre dulapul meu cu pai ncei. M gndesc s plec din coal pe tcute, fr s-l caut pe Mark. Dar pe urm mi dau seama c-o s fiu etichetat pentru totdeauna drept la. Ajung la dulap i-mi scot din geant crile care nu-mi sunt necesare. Pe urm rmn pur i simplu locului i simt agitaia care ncepe s-mi cuprind tot trupul. Minile mele sunt nc normale. M gndesc s-mi pun mnuile, ca msur de precauie, dar n-o fac. Respir adnc i nchid ua dulapului. Sal, aud, i sunetul vocii m face s tresar.

E Sarah. Arunc o privire n spatele ei, apoi se uit din nou la mine. Am ceva pentru tine. Nu sunt alte cltite, da? nc mai simt c-o s plesnesc. Ea rde, un rs nervos. Nu sunt cltite. Dar trebuie s-mi promii c n-o s te bai dac i-l dau. OK, spun. Se uit din nou peste umr, apoi se grbete s-i duc mna la buzunarul din fa al genii. Scoate telefonul meu i mi-l ntinde. Cum ai fcut rost de sta? Ea d din umeri. Mark tie? Nu. Ai de gnd s te pori n continuare ca un dur? m ntreab. Cred c nu. Bun. Mulumesc, i spun. Nu-mi vine s cred c a mers att de departe ca s m-ajute abia dac m cunoate. Dar nu m plng. Cu plcere, rspunde ea, apoi mi ntoarce

spatele i o pornete pe coridor cu pai iui. O privesc pn dispare, fr s m pot mpiedica s zmbesc. Cnd o iau spre ieire, Mark James i opt dintre prietenii lui m ateapt n hol. Ei, ei, ei, face el. Pn la urm chiar ai reuit s rmi toat ziua, eh? Cu siguran. i uite ce-am gsit, spun, ridicndu-mi telefonul i artndu-i-l. i cade falca. Trec pe lng el, strbat holul ctre u i ies din cldire.

8
Henri a parcat exact unde a spus c-o s m atepte. Sar n camionet, nc zmbind. Ai avut o zi bun? N-a fost rea. Mi-am recuperat telefonul. Niciun conflict? Nimic important. M privete bnuitor. Oare vreau s tiu ce nseamn asta? Probabil c nu. Lumina din palme i s-a aprins vreodat? Nu, l mint eu. ie cum i-a mers? El parcurge aleea care ocolete coala. Bine. Dup ce te-am lsat aici, am fcut un drum de o or i jumtate pn la Columbus. De ce te-ai dus la Columbus? Acolo sunt bnci mari. N-am vrut s trezesc suspiciuni cernd transferul unei sume de bani care depete tot ce e disponibil n ntregul ora. Dau din cap. Bine gndit. El intr pe osea.

Ei, ai de gnd s-mi spui cum o cheam? Poftim? fac eu. Zmbetul sta ridicol de pe buzele tale trebuie s aib un motiv. i cel mai evident e o fat. De unde-ai tiut? John, prietene, pe Lorien, cpanul sta btrn a fost favoritul femeilor. Fugi de-aici, i spun. Pe Lorien nu exist aa ceva. El d aprobator din cap. Eti un observator atent. Loricii sunt monogami. Cnd ne ndrgostim, e pentru toat viaa. Cstoria are loc n jurul vrstei de douzeci i cinci de ani i n-are nimic de-a face cu legea. Se bazeaz pe legmnt i pe ataament, mai mult dect pe orice altceva. Henri a fost cstorit vreme de douzeci de ani, nainte de a veni aici, cu mine. De atunci s-au scurs nc zece, dar continu s simt lipsa soiei lui, n fiecare zi. Cine e? m ntreab. Se numete Sarah Hart. E fiica agentei imobiliare de la care-ai nchiriat casa. Mergem mpreun la dou cursuri. Ea e n anul trei.

Henri d din cap. E frumoas? Indiscutabil. i inteligent. Da, spune el, cu voce trgnat. M-ateptam la asta de mult vreme. Dar nu uita c am putea fi nevoii s plecm n urma unei hotrri de moment. tiu, rspund, i facem restul drumului n tcere. Cnd ajung acas, pe masa din buctrie st Cufrul Loric. E de dimensiunile unui cuptor cu microunde, aproape perfect ptrat, patruzeci i cinci pe patruzeci i cinci de centimetri. M strbate un val de excitare. M apropii de el i iau lactul n mn. Cred c sunt mai entuziasmat fiindc-o s aflu cum se deschide lactul dect fiindc-o s descopr ce e de fapt nuntru, spun. Serios? Pi, pot s-i art cum se deschide, i l nchidem pe urm la loc, fr s ne uitm n el. i zmbesc. S nu fim nesbuii. Haide. Ce e nuntru? Bunurile tale Succesorale. Cum adic Bunuri Succesorale? Ceea ce primete fiecare garde la natere,

pentru a fi folosit de protectorul su cnd i se manifest prima Motenire. Dau din cap, nveselit. Aadar, ce e nuntru? Bunuri Succesorale. Rspunsul lui laconic mi trezete un sentiment de frustrare. Iau lactul i ncerc s-l forez, aa cum am fcut ntotdeauna. Bineneles c nici nu se clintete. Nu-l poi deschide fr mine, iar eu nu-l pot deschide fr tine, spune Henri. Ei bine, i cum l deschidem? N-are broasc. Prin puterea voinei. Ei, haide, Henri. Nu mai fi att de secretos. El mi ia lactul. Se deschide numai cnd suntem mpreun, i numai dup ce apare prima ta Motenire. Se duce la ua din fa, i scoate capul ca sarunce o privire afar, dup care o nchide i o ncuie. Apoi revine. Apas-i palma pe partea lateral a lactului, mi spune, i eu o s fac la fel. E cald, spun. Bine. nseamn c eti gata.

i acum? Henri i lipete palma de cealalt parte a lactului i i mpletete degetele cu ale mele. Se scurge o secund. Lactul se deschide cu un pocnet. Uluitor! exclam eu. E protejat de o vraj loric, aa cum eti i tu. Nu poate fi forat. Poi s treci peste el cu buldozerul i n-o s-i rmn nici mcar un semn. Nu-l putem deschide dect noi doi, mpreun. Dac nu cumva mor eu; atunci l poi deschide singur. Pi, spun, sper c asta n-o s se-ntmple. ncerc s ridic capacul cufrului, dar Henri ntinde mna i m oprete. nc nu. nuntru sunt lucruri pe care nu eti pregtit s le vezi. Du-te i aaz-te pe canapea. Ei, haide, Henri. Ai pur i simplu ncredere n mine, mi cere el. Clatin din cap i m aez. El deschide lada i scoate o piatr lung de vreo cincisprezece centimetri i groas de cinci. ncuie din nou cufrul, apoi mi aduce piatra. E perfect neted, lunguia, transparent la exterior, dar ceoas n mijloc. Ce e asta? ntreb.

Un cristal loric. La ce servete? ine-l n mn, m ndeamn, ntinzndu-mi-l. n clipa n care vine n contact cu minile mele, mi se aprind luminile din ambele palme. Sunt chiar mai strlucitoare dect ieri. Piatra ncepe s se nclzeasc. O ridic i o privesc cu mai mult atenie. Masa ceoas din centru se nvrtejete, ntorcndu-se ctre ea nsi, ca un val. Simt c mi se nclzete i pandantivul de la gt. Sunt ncntat de aceast nou evoluie a lucrurilor. Mi-am petrecut toat viaa ateptnd cu nerbdare s-mi apar puterile. Bineneles c au fost momente n care am sperat c asta nu se va ntmpla niciodat, mai ales ca s ne putem stabili n sfrit undeva, unde s ducem o via normal; dar acum cnd in n mn un cristal avnd n centru ceva ca o minge de fum, cnd tiu c minile mele sunt rezistente la cldur i la foc, c mai multe Moteniri i vor face n curnd apariia i c vor fi urmate de puterea mea major (cea care mi va permite s lupt) ei bine, totul e super mito, e excitant, nu-mi pot terge zmbetul de pe fa. Ce se-ntmpl cu el?

E n strns legtur cu Motenirea ta. l activezi cnd l atingi. Dac n-ai fi primit Lumenul, atunci cristalul ar fi dat el nsui lumin, aa cum dau minile tale. Acum e invers. M uit int la cristal, urmrind cercul de fum i strlucirea. ncepem? ntreab Henri. M grbesc s dau din cap. La naiba, da. Vremea s-a rcorit. Casa e tcut, cu excepia ferestrelor care zngne, izbite de rafalele ocazionale de vnt. Stau ntins pe spate, pe tblia de lemn a msuei din camera de zi. Minile mi atrn pe lng ea. La un moment dat, Henri o s-aprind cte un foc sub fiecare dintre ele. Respir rar i uniform, aa cum m-a nvat el. Trebuie s ii ochii nchii, mi spune. Ascult pur i simplu vntul. S-ar putea s simi o uoar arsur n brae cnd o s plimb pe ele cristalul. Strduiete-te s-o ignori ct mai mult posibil. Ascult uierul vntului printre copacii de afar. Pot, cumva, s-i simt legnndu-se i ncovoindu-se.

Henri ncepe cu mna mea dreapt. Apas cristalul pe dosul ei, apoi l mpinge n susul ncheieturii i al antebraului. Simt o arsur, aa cum a prezis, dar nu e destul de intens ca s m determine s-mi eliberez braul. Las-i mintea s pluteasc n deriv, John. Dute acolo unde trebuie s te duci. Nu tiu despre ce vorbete, dar ncerc s-mi limpezesc mintea i respir cu ncetineal. i m simt dintr-odat ndeprtndu-m. Simt cldura soarelui coborndu-mi de undeva peste fa, simt adierea unui vnt mult mai cald dect acela de dincolo de pereii casei. Cnd mi ridic pleoapele, nu mai sunt n Ohio. M aflu deasupra unei ntinderi imense de vrfuri de copaci, ct vd cu ochii nu exist dect jungla. Cer albastru i strlucirea puternic a unui soare de aproape dou ori mai mare dect al Pmntului. Prin pr mi trece o adiere blnd, cald. Jos, sub mine, curg fluvii vijelioase prin defileuri adnci, strpungnd vegetaia. Plutesc deasupra unuia dintre ele. Animale de toate formele i mrimile unele lunguiee i suple, alte cu membre scurte i trupuri butucnoase, unele cu blan i altele cu piele nchis la culoare, ce pare aspr

la atingere , beau din apa rece de pe malurile fluviului. Linia orizontului se curbeaz n deprtare i tiu c m aflu pe Lorien. Planeta e de zece ori mai mic dect Pmntul i, dac priveti de la o distan destul de mare, poi s-i vezi curbura suprafeei. Sunt cumva n stare s zbor. nesc spre nlimi i m rsucesc n aer, apoi cobor ca o torpil i accelerez, paralel cu suprafaa apei. Animalele i salt capetele i m privesc curioase, dar fr nicio team. Lorien n epoca ei cea mai nfloritoare, acoperit de vegetaie i populat de animale. ntr-un fel, arat aa cum mi imaginez c arta Terra cu milioane de ani n urm, cnd pmntul guverna viaa animalelor, nainte de a-i face apariia oamenii i de a ncepe s guverneze pmntul. Lorien n vremurile ei cele mai prospere; tiu c acum nu mai arat aa. Probabil c retriesc o amintire. Sigur nu e a mea? Pe urm ziua se preschimb brusc n noapte. n deprtare ncepe un spectacol mre, cu focuri de artificii ce se avnt la mare nlime i explodeaz lund forme de animale i de copaci, n decorul splendid creat de cerul ntunecat, de lunile planetei i de un milion de stele.

Pot s le simt disperarea, aud de undeva o voce. M rsucesc i privesc n jur. Nu vd pe nimeni. Mogadorienii tiu unde se afl una dintre ceilali, dar vraja e nc puternic. Nu se pot atinge de ea nainte de a te ucide pe tine. ns continu s-o urmreasc. Zbor mai sus, apoi cobor, cutnd sursa vocii. De unde vine? n momentul sta trebuie s fim mai prudeni ca niciodat. Acum trebuie s fim tot timpul naintea lor. M grbesc s m-ndrept spre focurile de artificii. Vocea m deconcerteaz. Poate va fi acoperit de detunturile sonore. Au sperat s ne ucid pe toi cu mult nainte de apariia Motenirilor voastre. Dar ne-am ascuns fr ncetare. Trebuie s ne pstrm calmul. Primii trei au intrat n panic. Primii trei sunt mori. Trebuie s fim inteligeni i prudeni. Greelile se fac cnd eti speriat. Ei i dau seama c-o s le fie din ce n ce mai greu pe msur ce voi, ceilali, v dezvoltai puterile, iar cnd le vei avea pe toate se va purta rzboiul. i vom ataca i vom cuta s ne rzbunm, iar ei tiu asta.

Vd bombele cznd pe suprafaa Lorienului, de la o nlime de civa kilometri. Exploziile zguduie solul i aerul, ipetele sunt purtate de vnt, rbufniri de foc mtur pmntul i copacii. Pdurea arde. Probabil c sunt o mie de aeronave, toate cobornd din naltul cerului ca s asolizeze pe Lorien. Din ele se revars soldaii mogadorieni, cu arme i grenade mult mai puternice dect cele folosite n rzboaiele de pe Terra. Sunt mai nali dect noi, dar ne seamn totui, cu excepia feei. N-au pupile i irisurile lor sunt de un purpuriu ntunecat, iar unii le au negre. Cearcne negre, adnci, le nconjoar ochii i pielea lor are o anumit paloare pare aproape decolorat, are ceva din tenta unei vnti. Dinii le licresc ntre buze care par s nu se nchid niciodat, dini parc pilii, cu vrfuri nefireti. Animalele de pe Mogadore coboar din nave imediat n spatele lor, cu aceeai privire rece. Unele sunt mari ct o cas, cu colii ascuii la vedere, rgnd att de tare nct mi sprgeau timpanele. Am fost neglijeni, John. De aceea ne-au nfrnt cu atta uurin, spune el. Acum tiu c vocea pe care o aud e a lui Henri.

Dar nu-l vd nicieri, i nu-mi pot lua ochii de la omorurile i de la distrugerile de sub mine ca s-l caut cu privirea. Oamenii alearg n toate prile, ripostnd. Numrul mogadorienilor ucii e egal cu al loricilor. Dar loricii pierd lupta mpotriva fiarelor, care i omoar cu zecile: sufl foc, colii scrnesc, labele i cozile se rotesc cu slbticie. Timpul alearg, se scurge mult mai repede ca de obicei. Ct a trecut? O or? Dou? Garzii conduc lupta, etalndu-i toate motenirile. Unii zboar, alii alearg att de repede nct par pete umbltoare, alii dispar cu desvrire. Razele laser izvorsc din mini, trupurile se nfoar n flcri, norii de furtun se nvolbureaz, nsoii de vnturi turbate, deasupra celor care pot controla vremea. i cu toate astea pierd. Sunt copleii numeric, sunt unul contra cinci sute. Puterile lor nu sunt suficiente. Eram cu garda jos. Mogadorienii i-au plnuit bine atacul, au ales perfect momentul n care tiau c suntem cel mai vulnerabili, cnd Strbunii planetei plecaser. Pittacus Lore, cel mai puternic dintre ei, mai-marele lor, i-a strns laolalt naintea atacului. Nimeni nu tie nici ce s-a ntmplat cu ei, nici unde sau dus, nici dac mai sunt n via. Poate c

mogadorienii i-au ucis mai nti pe ei i, odat ce Strbunii nu le-au mai stat n cale, au trecut la atac. Singurul lucru pe care-l tim cu adevrat e c, n ziua n care s-au adunat Strbunii, ctre cer s-a nlat o coloan de lumin alb, plpitoare, att de sus ct poi vedea cu ochii. A rmas acolo pre de o zi ntreag, apoi a disprut. Noi, ca popor, ar fi trebuit s vedem n asta un semn, s nelegem c se ntmpla ceva ru, dar n-am fcut-o. Nu putem nvinovi pe nimeni altcineva, n afar de noi nine, pentru cele petrecute. Am fost norocoi fiindc am reuit s salvm pe cineva de pe planet i cu att mai mult fiindc e vorba de nou garzi tineri, care vor putea ntr-o bun zi s continue lupta, s ne menin specia n via. n deprtare, o nav se nal cu repeziciune, lsnd n urm un uvoi albastru. O urmresc cu privirea din vzduh, din punctul meu de observaie avantajos, pn cnd dispare. Are ceva familiar. i apoi neleg: eu sunt pe nava aia, unde e i Henri. E nava care ne duce ctre Pmnt. Loricii tiau probabil c fuseser nfrni. Altminteri de ce ne-ar fi luat de pe planet? Un mcel inutil. Aa mi se pare totul. Cobor la sol

i trec printr-o minge de foc. M cuprinde furia. Mor brbai i femei, garzi i cpani, alturi de copii lipsii de aprare. Cum s-ar putea tolera aa ceva? Cum de pot fi inimile mogadorienilor att de mpietrite nct s fac asta? i de ce am fost eu cruat? M reped la un soldat din apropiere, dar trec exact prin el i cad la pmnt. Toate faptele la care sunt martor s-au petrecut deja. Vd spectacolul propriei noastre mori i nu pot face nimic. M rsucesc i m trezesc n faa unei fiare care are, probabil, doisprezece metri nlime, cu umeri lai, ochi roii i coarne de peste ase metri. Saliva i se prelinge de pe colii lungi, ascuii. Rage, apoi atac. Trece prin mine, dar ucide o duzin de lorici din jurul meu. Dispar cu toii ct ai clipi. i monstrul continu s nainteze, omornd ali i ali lorici. Dincolo de scena distrugerii aud un zgrepnat, ceva care nu are legtur cu carnajul de pe Lorien. Sunt ndeprtat sau sunt adus napoi. Dou mini mi apas umerii. Deschid ochii i sunt din nou n casa noastr din Ohio. Braele mi atrn n afara mesei. La civa centimetri sub ele sunt dou glei cu foc i ambele mele mini sunt scufundate n flcri pn mai

sus de ncheietur. Nu simt absolut nimic. Henri e deasupra mea, n picioare. Zgrepnatul pe care l-am auzit cu un minut mai devreme vine acum dinspre ua din fa. Ce-i asta? optesc, ridicndu-m n ezut. Nu tiu, spune Henri. Tcem amndoi, ascultnd ncordai. nc trei zgrepnri la u. Henri i coboar privirea spre mine. E cineva afar, spune el. M uit la ceasul din perete. A trecut aproape o or. Transpir, mi s-a tiat rsuflarea, sunt tulburat de scenele de mcel la care tocmai am fost martor. Pentru prima oar n viaa mea, neleg cu adevrat ce s-a petrecut pe Lorien. Pn n seara asta, evenimentele erau pur i simplu o parte dintr-o alt poveste, nu prea diferit de cele pe care le-am citit n cri. Dar acum am vzut sngele, lacrimile, morii. Am vzut dezastrul. Face parte din ceea ce sunt eu nsumi. Afar s-a lsat ntunericul. nc trei zgrepnri la u, apoi un mrit gros. Tresrim amndoi. M duc imediat cu gndul la mormiturile montrilor.

Henri d buzna n buctrie i nfac un cuit din sertarul de lng chiuvet. Treci n spatele canapelei. Cum? De ce? Pentru c-aa am spus eu. Crezi c un cuita o s ucid un mogadorian? Da, dac-l nimeresc exact n inim. Acum d-te jos. Cobor de pe mas n patru labe i m ghemuiesc n spatele canapelei. n cele dou glei nc mai arde focul i prin minte continu s mi se perinde viziuni palide ale Lorienului. De dincolo de ua din fa se aude un mrit nerbdtor. Nu ne nelm creznd c afar e cineva sau ceva. Inima mi bate nebunete. Rmi acolo, jos, spune Henri. mi salt capul i trag cu ochiul pe deasupra sptarului canapelei. Tot sngele la, m gndesc. tiau, cu siguran, c sunt depii numeric. Dar au luptat oricum pn la capt, murind ca s se salveze unii pe alii, murind ca s salveze Lorienul. Henri strnge cu putere cuitul. ntinde ncet mna ctre mnerul de alam al uii. Sunt strbtut de furie. Sper c e unul dintre ei. S intre un mogadorian pe ua aia.

O s dea de cineva pe msura lui. Nu rmn n spatele canapelei sub nicio form. M ntind i nfac una dintre cldri, mi strecor mna nuntru i iau o bucat de lemn aprins, cu vrful ascuit. E rcoroas la atingere, dar focul rbufnete, mturndu-mi mna i nvluind-o. in bucata de lemn ca pe un pumnal. N-au dect s vin, mi spun. Deacum nainte n-o s mai fugim. Henri m msoar cu privirea, respir adnc i deschide ua dintr-o smucitur.

9
Mi se contract toi muchii, mi se ncordeaz tot trupul. Henri trece pragul dintr-un salt i eu sunt gata s-l urmez. mi simt inima, bum-bum-bum, n piept. Mi s-au albit ncheieturile degetelor cu care strng bucata de lemn nc aprins. Prin ua deschis nvlete o rafal de vnt i focul mi danseaz n mn, trnduse ctre ncheietur. Afar nu e nimeni. Henri se relaxeaz brusc i chicotete, privind ctre picioarele sale. Acolo, uitndu-se n sus, spre el, e acelai copoi pe care l-am vzut ieri, la coal. D din coad i bate cu labele n pmnt. Henri ntinde mna n jos i l mngie; pe urm cinele se mpinge, fcndu-i loc pe lng el, i intr n cas alergnd cu pai mruni, cu limba atrnnd. Ce caut aici? ntreb. l tii pe celul sta? Era la coal. S-a inut dup mine ieri, de cnd am cobort din camionet. Pun la loc bucata de lemn i mi terg mna de blugi, lsnd o urm de cenu neagr n partea lor din fa. Cinele se instaleaz la picioarele mele i se uit

n sus, n ateptare, btnd cu coada n podeaua de lemn dur. M aez pe canapea i privesc cele dou focuri. Acum, cnd momentul de excitare a trecut, n minte mi revine tot ce am ntrezrit n timpul viziunii abia ncheiate. ipetele nc mi mai rsun n urechi, nc mai am n faa ochilor sngele licrind pe iarb sub lumina lunii, nc mai vd trupuri i copaci prbuindu-se, vd strlucirea roie din ochii fiarelor de pe Mogadore i groaza din ochii loricilor. M uit la Henri. Am vzut ce s-a-ntmplat. Sau cel puin nceputul. El d din cap. M-am gndit c e cu putin. Am putut s-i aud vocea. Mi-ai vorbit? Da. Nu neleg, spun. A fost un masacru. Erau nsufleii de prea mult ur ca s fie interesai numai de resursele planetei. A fost mai mult dect att. Henri ofteaz i se aaz la msu, vizavi de mine. Celul mi sare pe genunchi. l mngi. E murdar, i simt sub palm blana aspr i unsuroas. De partea din fa a zgrzii e ataat o plcu de forma

unei mingi de fotbal. E veche, cea mai mare parte a vopselei maronii s-a ters. O iau n mn, are numrul 19 gravat pe o fa i numele BERNIE KOSAR pe cealalt. Bernie Kosar, spun. Cinele d din coad. Presupun c e numele lui, l cheam la fel ca pe tipul din posterul din camera mea. Probabil un tip foarte popular pe-aici. mi plimb mna pe spatele animalului. Din cte se pare, e al nimnui, adaug. i e flmnd. Sunt, cumva, sigur de asta. Henri d din cap. i coboar privirea spre Bernie Kosar. Cinele se ntinde, i sprijin botul pe labe i nchide ochii. Apoi aprind bricheta i in flacra peste degetele mele, apoi n palm, apoi o urc de-a lungul prii anterioare a braului. Simt arsura abia cnd ajunge la mai puin de cinci centimetri de cot. Indiferent ce-ar fi fcut Henri, a dat rezultate, rezistena mea s-a extins. M ntreb ct timp o s treac pn cnd o s-o dobndeasc ntregul meu trup. Aadar, ce s-a-ntmplat? ntreb. Henri respir adnc. i eu am avut viziunile astea. Sunt att de reale, nct ai impresia c te afli acolo.

Nu mi-am dat niciodat seama ct de groaznic a fost. Adic, tiu c mi-ai povestit, dar n-am neles cu adevrat pn cnd n-am vzut cu ochii mei. Mogadorienii sunt altfel dect noi, secretoi i manipulatori, nu exist aproape nimic care s nu le trezeasc suspiciuni. Au anumite puteri, dar nu sunt ca ale noastre. Sunt gregari i prosper n orae aglomerate. Cu ct e mai dens populaia, cu att se simt mai bine. De aceea ne inem noi doi acum departe de metropole, dei acolo am fi asimilai cu mai mult uurin. i pentru ei ar fi cu mult mai simplu s se piard n mulime. Cu vreo sut de ani n urm, planeta Mogadore anceput s moar, cam aa cum s-a-ntmplat cu Lorien, acum douzeci i cinci de mii de ani. ns ei n-au reacionat ca noi n-au neles situaia aa cum ncepe s-o neleag acum populaia uman. Ei au ignorat-o. i-au distrus oceanele i i-au inundat rurile i lacurile cu deeuri i cu ape uzate i au continuat s mreasc numrul oraelor. Vegetaia a nceput s dispar, ceea ce a dus la moartea erbivorelor, i nici carnivorele nu mai aveau mult. Atunci au tiut c era cazul s ia msuri drastice.

Henri nchide ochii i pstreaz tcerea vreme de un minut ntreg. tii care e planeta capabil s susin viaa aflat cel mai aproape de Mogadore? m ntreab n cele din urm. Da, e Lorien. Sau era, presupun. El d din cap. Da, Lorien este. i acum tii, sunt sigur, c i interesau resursele noastre. E rndul meu s dau din cap. Bernie Kosar i salt botul i casc prelung. Henri nclzete la microunde un piept de pui fript, l taie felii, apoi revine pe canapea aducnd farfuria i o aaz n faa cinelui. Animalul le devoreaz cu ferocitate, de parc n-ar mai fi mncat de cteva zile. Pe Pmnt sunt foarte muli mogadorieni, continu Henri. Nu tiu ct de muli, dar i simt cnd dorm. Uneori i pot vedea n vise. Nu-mi dau niciodat seama unde se afl sau ce spun. Dar i vd. i nu cred c voi ase suntei singurul motiv pentru care-au venit aici att de muli. Ce vrei s spui? De ce altceva ar fi venit? Henri m privete n ochi.

tii care e a doua dintre planetele care pot susine viaa, n ordinea apropierii de Mogadore? Dau din nou din cap. Pmntul, nu-i aa? Mogadore e de dou ori ct Lorien, dar Pmntul e de cinci ori mai mare dect Mogadore. n ceea ce privete aprarea, Pmntul e mai bine pregtit dect Lorien s fac fa unei ofensive, datorit dimensiunilor sale. Mogadorienii trebuie s neleag planeta asta mai bine nainte de a o ataca. Nu pot s-i explic cum de am fost noi nfrni cu atta uurin, pentru c, n mare msur, n-am priceput nici eu. Dar pot susine, cu certitudine, c, n parte, a fost vorba de o combinaie ntre cunotinele lor despre planet i despre oamenii notri i lipsa oricrei alte posibiliti de aprare n afara inteligenei noastre i a Motenirilor garzilor. N-ai dect s spui ce vrei despre mogadorieni, dar, n ceea ce privete rzboiul, sunt nite strategi excepionali. Rmnem aezai i amuim iari, cu vntul continund s uiere. Nu cred c sunt interesai de resursele Pmntului, zice Henri.

Oftez i mi ridic ochii spre el. De ce nu? Mogadore e oricum o planet n agonie. Au peticit-o n cteva privine presante, dar moartea sa e inevitabil i ei o tiu. Cred c au de gnd s ucid oamenii. Cred c vor s transforme Terra n reedina lor permanent. Dup cin, i fac o baie lui Bernie Kosar, folosind amponul i usctorul. i aranjez blana cu un pieptene vechi, lsat ntr-unul dintre sertare de ultimul chiria. Arat i miroase mult mai bine, dar zgarda lui continu s put. I-o arunc. nainte de a m culca, las ua deschis pentru el, dar nu e interesat s se ntoarc afar. Se lungete n schimb pe podea i i odihnete botul pe labele din fa. i pot simi dorina de a rmne cu noi, nuntru. M ntreb dac el poate simi c i eu doresc acelai lucru. Cred c avem un nou animal de cas, zice Henri. Zmbesc. Ceva mai devreme, cnd l-am vzut, am sperat c Henri o s m lase s-l pstrez. Aa s-ar prea, spun.

O jumtate de or mai trziu, m strecor n pat, iar Bernie Kosar sare alturi de mine i se face covrig la picioarele mele. Peste cteva minute sforie. Stau o vreme ntins pe spate, privind ntunericul cu ochii larg deschii, cu un milion de gnduri nvrtejindu-mi-se n minte. Imagini din rzboi: privirea lacom, flmnd, a mogadorienilor; privirea furioas i aspr a montrilor; moartea i sngele. M gndesc la frumuseea planetei Lorien. O s mai poat susine viaa, sau eu i Henri o s rmnem pentru totdeauna n ateptare, aici, pe Pmnt? ncerc s alung gndurile i imaginile, dar nu scap de ele pentru prea mult timp. Bernie Kosar i salt capul i m privete, apoi i-l las s cad i adoarme iari. Oftez, mi iau telefonul de pe noptier i l verific, ca s m conving c Mark James n-a stricat nimic. Numrul lui Henri e tot acolo, dar nu mai e singura nregistrare. A mai fost adugat unul, sub numele Sarah Hart. ntre ultimul sunet al clopoelului i sosirea ei lng dulapul meu, Sarah i-a adugat propriul su numr n memoria mobilului meu. nchid telefonul, l pun pe noptier i zmbesc. Trec dou minute, dup care l verific din nou, vreau s

m conving c n-am avut vedenii. N-am avut. l nchid cu zgomot i l las din mn, numai ca s-l iau din nou peste cinci minute i s m mai uit o dat la numr. Nu tiu de ct timp am nevoie ca s-adorm, dar n cele din urm m fur somnul. Dimineaa, cnd m trezesc, strng nc n mn telefonul aezat pe piept.

10
Cnd deschid ochii, Bernie Kosar zgrepne la ua dormitorului. l las s ias. Patruleaz prin curte, cu pai repezi i cu nasul n pmnt. Odat ce a acoperit toate cele patru coluri, o ia la fug, strbtnd-o de-a latul, i dispare n pdure. nchid ua i m reped la du. Ies peste zece minute i el e iari nuntru, pe canapea. Cnd m vede, ncepe s dea din coad. Tu i-ai dat drumul? l ntreb pe Henri, care st la masa din buctrie, cu laptopul deschis i cu patru ziare stivuite n faa lui. Da. Dup un mic dejun rapid, plecm de acas. Bernie Kosar alearg n faa noastr, apoi se oprete i se aaz lng camionet, privind n sus, ctre portiera pasagerului. Asta-i cam ciudat, nu crezi? spun eu. Henri ridic din umeri. Dup cum s-ar prea, drumurile cu maina nu-i sunt strine. Las-l s intre. Deschid ua i celul sare nuntru. Se instaleaz

pe locul din mijloc, cu limba atrnnd. Cnd ieim de pe aleea noastr, vine pe genunchii mei i i pune labele pe geam. I-l deschid i el iese pe jumtate n afar, cu botul tot cscat i cu urechile flfindu-i n vnt. Dup aproape cinci kilometri, Henri oprete n faa colii. Deschid portiera i Bernie Kosar sare jos naintea mea. l iau i-l pun la loc, n camionet, dar iese iari. l ridic i-l aez din nou nuntru, i sunt nevoit s-l mpiedic s sar n timp ce nchid portiera camionetei. St pe labele din spate, cu cele din fa pe bordura uii, geamul fiind nc deschis. l mngi pe cretet. Ai mnuile? m ntreab Henri. Da. Telefonul? Da. Cum te simi? Bine, rspund. OK. Sun-m dac ai orice fel de problem. Demareaz i Bernie Kosar m privete prin geamul din spate pn ce dispare camioneta dincolo de cotul drumului. Simt o nervozitate similar cu aceea din ziua

precedent, dar din alte motive. O parte din mine i dorete s-o vad imediat pe Sarah, n timp ce o alt parte sper c n-o s-o vad deloc. Nu tiu sigur ce ar trebui s-i spun. Dac n-o s-mi vin nimic n minte i o s stau, pur i simplu, uitndu-m la ea ca un prost? Dac-o s fie mpreun cu Mark cnd o s-o ntlnesc? S-o salut sau s m fac c nu-l vd pe niciunul dintre ei? n cel mai bun caz, o s dau ochii cu amndoi n a doua or de curs. Asta n-am cum s-o evit. M ndrept spre dulapul meu. Am geanta plin cu cri pe care ar fi trebuit s le citesc asear, dar nici mcar nu le-am deschis. Mi-au alergat prin cap prea multe gnduri, prea multe imagini. N-au disprut i e greu de crezut c vor disprea vreodat. Totul difer att de mult de lucrurile la care m-am ateptat. Moartea nu e aa cum o vezi n filme. Sunetele, chipurile, mirosurile. Diferena e att de mare. Odat ce ajung n dreptul dulapului meu, mi dau imediat seama c s-a ntmplat ceva ru. Mnerul metalic e plin de pmnt sau de ceva care pare s fie pmnt. Nu sunt sigur c ar trebui s deschid, ns n clipa urmtoare respir adnc i trag de mner cu putere.

Dulapul a fost umplut pe jumtate cu blegar i, cnd deschid ua, o mare parte se revars pe podea, acoperindu-mi pantofii. Mirosul e groaznic. Trntesc ua. Sam Goode e n spatele meu i apariia lui neateptat, ca din pmnt, m face s tresar. Arat jalnic ntr-un un tricou alb, cu inscripia NASA, prea puin diferit de cel pe care l-a purtat n ziua precedent. Sal, Sam, i spun. El se uit n jos, la mormanul de blegar de pe podea, apoi din nou la mine. i la tine e la fel? ntreb. D din cap. M duc la director. Vii i tu? De data asta clatin din cap, apoi mi ntoarce spatele i se ndeprteaz fr niciun cuvnt. M ndrept ctre biroul domnului Harris, bat la u, apoi intru fr s atept s primesc un rspuns. E aezat pe scaunul lui i are o cravat pe care se repet mascota colii nu mai puin de douzeci de capete minuscule de pirai presrate pe toat suprafaa vizibil. mi adreseaz un zmbet plin de sine. E o zi mare, John, mi spune.

Habar n-am despre ce vorbete. Reporterii de la Gazette vor fi aici ntr-o or. Prima pagin! Atunci mi aduc aminte de interviul de mare importan dat de Mark James ziarului local. Probabil suntei foarte mndru, comentez. Sunt mndru de toi elevii din Paradise, i de fiecare n parte. Zmbetul nu-i prsete chipul. Se las pe sptarul scaunului, i mpletete degetele i-i sprijin minile de burt. Cu ce te pot ajuta? Vreau doar s v-anun c dulapul meu a fost umplut cu blegar n dimineaa asta. Cum adic umplut? Adic obiectul la e plin cu blegar. Cu blegar? repet el, derutat. Da. Izbucnete n rs. Sunt luat prin surprindere de totala lui lips de consideraie i simt cum m inund furia. mi arde faa. Am vrut s v ntiinez, ca s fie curat. Dulapul lui Sam Goode e plin cu acelai lucru.

El ofteaz i clatin din cap. O s-l trimit imediat acolo pe Hobbs, omul de serviciu, i-o s facem o anchet n toat regula. tim amndoi cine e vinovatul, domnule Harris. El mi zmbete scurt, condescendent. O s m ocup de anchet, domnule Smith. N-are rost s mai spun nimic, aa c ies din biroul lui i m ndrept spre toalet, s-mi ud minile i faa cu ap rece. Trebuie s m linitesc. Nu vreau s fiu nevoit s port i azi mnuile. Poate n-ar trebui s-o fac, poate ar trebui s trec totul cu vederea. Oare asta ar ncheia toat povestea? n plus, oare am de ales? Sunt copleit numeric i singurul meu aliat e un tip de patruzeci i cinci de kilograme din anul doi, cu o nclinaie ctre extrateretri. Sau poate sta nu e ntregul adevr poate mai am o aliat n Sarah Hart. M uit n jos. Minile mele arat perfect, nu strlucesc. Ies din toalet. Omul de serviciu a nceput deja s curee blegarul din dulapul meu, scoate crile i le pune n coul de gunoi. Trec pe lng el, intru n clas i atept nceperea orei. Se vorbete despre regulile gramaticale, subiectul principal fiind diferena dintre forma de gerunziu a verbelor i verbele propriu-

zise i motivul pentru care un verb la gerunziu nu poate fi predicat. Sunt mai atent dect cu o zi nainte, dar, pe msur ce se apropie pauza, ncep s m agit, cu gndul la ora urmtoare. Nu fiindc s-ar putea s-l vd pe Mark fiindc s-ar putea s-o vd pe Sarah. Azi o s-mi zmbeasc? Cred c ar fi mai bine s ajung naintea ei, ca s-mi pot gsi un loc i s n-o scap din priviri cnd intr. Aa o s vd dac m salut mai nti pe mine. Cnd sun clopoelul, m reped afar din clas i strbat grbit coridorul. Sunt primul care intr n sala de astronomie. ncperea se umple i Sam vine din nou lng mine. Sarah i Mark i fac apariia mpreun, chiar nainte de sunetul clopoelului. Ea e mbrcat cu o bluz alb, cu nasturii ncheiai pn la gt, i cu pantaloni negri. mi zmbete nainte de a se aeza. i ntorc zmbetul. Mark nu se uit deloc n direcia mea. nc mai simt mirosul de blegar al pantofilor, sau poate vine de la Sam. Acesta din urm scoate din geant o brour cu titlul Ei umbl printre noi. Dup aspect, pare s fi fost tiprit ntr-o pivni. Sam o rsfoiete pn la un articol din mijloc i ncepe s citeasc, foarte

concentrat. M uit la Sarah, care e aezat cu patru bnci n faa mea, cu prul strns la spate, n coad de cal. i privesc ceafa supl. E dreapt n scaun, picior peste picior. mi doresc s fi stat alturi de ea, s-mi fi putut ntinde braul, ca s-i iau mna ntr-a mea. A vrea s fi fost deja la a opta or de curs. M ntreb dac o s fim din nou parteneri la gospodrie. Doamna Burton i ncepe prelegerea. E tot la lecia despre Saturn. Sam scoate o foaie de hrtie i ncepe s scrie frenetic, oprindu-se din cnd n cnd s consulte articolul din revista pe care o ine deschis alturi. M uit peste umrul lui i citesc titlul: ntreaga populaie a unui ora din Montana rpit de extrateretri. nainte de noaptea trecut n-a fi dat atenie unei asemenea ipoteze. Dar Henri crede c mogadorienii plnuiesc s ia n stpnire Pmntul i trebuie s recunosc c, dei teoria din broura Sam e ridicol, la baza ei trebuie s se afle ceva. tiu cu certitudine c loricii au vizitat Pmntul de mai multe ori n cursul existenei sale. Noi am vzut planeta asta progresnd, am urmrit-o n vremuri cu vegetaie bogat i

abunden, cnd totul mergea nainte, i n cele cnd era acoperit de ghea i zpad i nimic nu se clintea. I-am ajutat pe oameni, i-am nvat s fac focul, le-am oferit mijloace prin care s-i dezvolte capacitatea de a articula sunete i limbajul, motiv pentru care exist att de multe similitudini ntre limba noastr i limbile de pe Pmnt. i, cu toate c noi nam rpit niciodat oameni, nu se poate spune c aa ceva nu s-a ntmplat. M uit la Sam. N-am mai ntlnit niciodat pe cineva att de fascinat de extrateretri nct s citeasc diverse teorii ale conspiraiei i s ia notie. Ua se deschide chiar n clipa aceea i domnul Harris i strecoar nuntru figura zmbitoare. mi cer scuze pentru ntrerupere, doamn Burton. O s vi-l rpesc pe Mark. Au sosit reporterii de la Gazette, ca s-i ia interviul pentru ziar, spune el, destul de tare ca s-l aud ntreaga clas. Mark se ridic, i nha geanta i iese din sal mergnd tacticos i nonalant. l vd pe domnul Harris n cadrul uii, btndu-l pe umr. Pe urm m uit la Sarah, dorindu-mi s m pot aeza pe scaunul liber de lng ea.

A patra or e cea de educaie fizic. Sam e n aceeai clas cu mine. Dup ce ne schimbm n echipamentul sportiv, stm unul lng altul pe podeaua slii de gimnastic. El poart tenii, pantaloni scuri i un tricou cu dou sau trei numere mai mare. Seamn cu o barz, e numai genunchi i coate, prnd cumva deirat, dei e scund. Domnul Wallace, profesorul de gimnastic, st hotrt n faa noastr, cu picioarele deprtate la limea umerilor, cu pumnii strni sprijinii pe olduri. Bun, atenie, v rog. Azi e probabil ultima noastr ans de a lucra n aer liber, aa c o s profitm. O alergare pe un kilometru i jumtate, ct de repede putei. Timpul obinut o s fie nregistrat, ca s ni-l reamintim la primvar, cnd vom repeta cursa, pe aceeai distan. Aa c alergai ct putei de repede! Pista din aer liber e din cauciuc sintetic. Ocolete terenul de fotbal i dincolo de ea e o pdure, despre care presupun c se ntinde ctre casa noastr, dar nu sunt sigur. Vntul e rece, pielea de pe braele lui Sam s-a fcut ca de gin. ncearc s rezolve problema

frecndu-le. Ai mai alergat vreodat pe distana asta? l ntreb. El d din cap. Da, n a doua sptmn de dup nceperea cursurilor. Ce timp ai scos? Nou minute i cincizeci i patru de secunde. M uit la el. Credeam c voi, tia slabi, suntei mai rapizi. Taci din gur. Alerg umr la umr cu Sam n partea din spate a grupului. Patru ture. De patru ori trebuie s parcurg pista ca s-alerg un kilometru i jumtate. Dup o jumtate de tur, ncep s m ndeprtez de Sam. M ntreb ct de repede a acoperi distana dac mi-a da cu adevrat silina. n dou minute, poate ntr-unul singur, poate n mai puin de att? M simt minunat n timpul acestui exerciiu i, fr s dau prea mult atenie, l depesc pe cel aflat n frunte. Pe urm ncetinesc i simulez extenuarea. Moment n care vd ceva neclar, maroniu cu alb, dnd buzna dintre tufiuri n dreptul intrrii n tribuna

principal i ndreptndu-se direct spre mine. Imaginaia mi joac feste, mi spun. M uit n alt parte i continui s alerg. Trec pe lng profesor. ine n mn un cronometru. mi strig o ncurajare, dar se uit la ceva care e n spatele meu, dincolo de pist. i urmresc privirea. E fixat asupra petei maronii cu alb. Continu s vin drept ctre mine i imaginile pe care le-am vzut cu o zi nainte mi reapar n minte. Montrii mogadorieni. Erau i unii mici, cu dinii sticlind n lumin ca tiul unui brici, nite creaturi rapide, concentrndu-se s ucid. Sprintez. Parcurg n vitez o jumtate de tur nainte de a m ntoarce. n spatele meu nu e nimeni. Am alergat mai repede dect creatura. Au trecut douzeci de secunde. M ntorc la loc, i atunci o vd chiar n faa mea. ncremenesc i reuesc s-o privesc din perspectiva corect. E Bernie Kosar! St n mijlocul pistei cu limba atrnnd i d din coad. ip la el: Bernie Kosar! Mi-ai tras o spaim de moarte! Rencep s alerg ncet i cinele alearg alturi de mine. Sper c n-a observat nimeni ct de repede pot s fug. Pe urm m opresc i m aplec, ca i cum a avea crcei i mi-ar fi greu s respir. Pentru o scurt

vreme, nlocuiesc alergarea cu mersul obinuit. Pe urm fac puin jogging. nainte de a termina a doua tur, am fost deja depit de doi colegi. Smith! Ce s-a-ntmplat? Erai n fruntea tuturor! strig domnul Wallace cnd trec pe lng el. Respir cu greutate, de ochii lumii. Am as astm. Profesorul clatin dezaprobator din cap. i eu, care credeam c-l am n clas pe campionul la alergri al statului Ohio. Ridic din umeri i continui traseul, oprindu-m din cnd n cnd ca s merg la pas. Bernie Kosar rmne cu mine, uneori naintnd agale, alteori fugind cu pai mruni. Cnd ncep ultima tur, Sam m ajunge din urm i alergm unul lng altul. Are faa de un rou strlucitor. Ce citeai azi la ora de astronomie? l ntreb. ntreaga populaie a unui ora din Montana rpit de extrateretri? mi adreseaz un zmbet larg. Da, asta e teoria, recunoate, oarecum timid, ca i cum s-ar jena. De ce-ar fi fost rpii oamenii dintr-un ora

ntreg? D din umeri i nu rspunde. Nu, serios, insist eu. Chiar vrei s tii? Bineneles. Ei, teoria susine c guvernul le-a permis extrateretrilor s practice rpirile n schimbul tehnologiei. Serios? Ce fel de tehnologie? ntreb. De genul cipurilor pentru computere, al proiectelor pentru tipuri noi de bombe i al tehnologiilor verzi. Chestii de genul sta. Tehnologii verzi n schimbul unor specimene vii? Bizar. De ce-ar vrea extrateretrii s rpeasc oameni? Ca s ne poat studia. Dar de ce? Adic m-ntreb ce motiv ar putea avea. Ca s ne cunoasc slbiciunile atunci cnd va veni Armaghedonul i s le poat exploata, nfrngndu-ne cu uurin. Rspunsul lui m ia oarecum prin surprindere, dar numai fiindc n minte continu s mi se deruleze

scenele din noaptea precedent, fiindc-mi aduc aminte de armele pe care am vzut c le foloseau mogadorienii i de montrii imeni. N-o s fie oricum uor pentru ei, dac dein deja bombe i tehnologii superioare alor noastre? Pi, unii sunt de prere c extrateretrii sper c-o s ne sinucidem nainte de asta. M uit la Sam. mi zmbete, ncercnd s decid dac iau sau nu discuia n serios. De ce i-ar dori s ne sinucidem? Ce interes au? Ne invidiaz. Ne invidiaz? De ce, pentru frumuseea noastr robust? El rde. Cam aa ceva. Dau din cap. Alergm n tcere vreme de un minut i mi dau seama c Sam face eforturi serioase, respirnd cu greutate. Cum ai ajuns s fii interesat de toate astea? Nu e dect un hobby, rspunde, dar am senzaia clar c mi ascunde ceva. Terminm cursa n opt minute i patruzeci i nou

de secunde, un timp mai bun dect cel scos de Sam ultima oar. Bernie Kosar ne urmeaz pe drumul de ntoarcere n cldire. Ceilali colegi l mngie i celul ncearc s intre n coal, mpreun cu noi. Habar nam cum a reuit s m gseasc. Oare a memorat drumul pn la coal n dimineaa asta, n timpul cltoriei cu maina? Ideea mi se pare ridicol. Rmne la u. Eu intru n vestiar mpreun cu Sam i, imediat ce i trage rsuflarea, el mi turuie o ton de alte teorii ale conspiraiei, una dup alta, majoritatea de tot rsul. l gsesc pe gustul meu, e amuzant, dar uneori a vrea s mai i tac din gur. La nceputul orei de gospodrie, Sarah nu e n clas. Doamna Benshoff ne d instruciuni n primele zece minute, dup care ne ndreptm spre buctrie. Intru n compartimentul nostru de unul singur, resemnndu-m cu gndul c tot singur o s i gtesc, i, imediat ce-mi trece asta prin cap, i face apariia i Sarah. Am pierdut ceva bun? m ntreab. n jur de zece minute de timp de calitate n compania mea, zmbesc eu.

Ea rde. Am auzit despre dulapul tu n dimineaa asta. mi pare ru. Tu ai pus blegarul nuntru? Rde iari. Nu, sigur c nu. Dar tiu c te scie din cauza mea. Au noroc c nu-mi folosesc superputerile ca si arunc n districtul vecin. Ea ntinde mna n joac spre bicepii mei. Aa e, muchii tia colosali. Superputerile tale. Doamne, sunt ntr-adevr norocoi. Azi facem brioe cu afine, asta e tema noastr. n timp ce frmntm aluatul, Sarah ncepe s-mi povesteasc despre ea i Mark. Au fost prieteni vreme de doi ani, dar, pe msur ce s-a prelungit relaia lor, ea s-a ndeprtat tot mai mult de familie i de prieteni. Era iubita lui Mark, att i nimic mai mult. i ddea seama c ncepea s se schimbe, s adopte o parte dintre atitudinile lui fa de oameni: devenea rutcioas i i critica pe alii, considernd c era mai bun dect ei. A nceput i s bea i lua note tot mai mici. La sfritul ultimului an colar, prinii au trimis-o

pe durata verii la mtua ei din Colorado. Dup ce a ajuns acolo, a nceput s fac excursii lungi pe munte, fotografiind peisajele cu aparatul mtuii. S-a ndrgostit de arta fotografiei i a petrecut cea mai frumoas var din viaa ei, nelegnd c viaa nsemna mult mai mult dect s fii majoret i prietena unui nainta din echipa de fotbal. Cnd s-a ntors acas a rupt-o cu Mark, a renunat la activitatea ei de majoret i a jurat c o s fie bun cu toat lumea, c-o s fie amabil. Mark n-a reuit s treac peste asta. Dup cum spune ea, o consider nc prietena lui, crede c-o s se ntoarc la el. Dar, n ceea ce l privete, ea nu duce dect dorul cinilor lui, cu care obinuia s-i petreac timpul ori de cte ori mergea la el acas. Pe urm i povestesc despre Bernie Kosar, i spun cum a aprut pe neateptate la ua noastr, dup cele ntmplate n prima mea diminea de coal. Muncim n timp ce stm de vorb. La un moment dat, ntind mna spre cuptor fr mnuile de protecie i scot tava cu brioe. Ea m vede i m ntreab dac sunt OK, iar eu m prefac c sufr, mi scutur mna ca i cum m-a fi ars, dei nu simt absolut nimic. Mergem la chiuvet i Sarah las s curg ap cldu,

ca s-mi potoleasc durerea provocat de o arsur care nu exist. Cnd mi vede mna, m mulumesc s ridic din umeri. n timp ce glazurm brioele, m ntreab despre telefonul meu, mi spune c-a observat c n-aveam dect un singur numr n agend. i explic c e numrul lui Henri, c mi-am pierdut vechiul telefon, cu numerele tuturor cunotinelor. M ntreab dac m-am mutat lsnd n urm o prieten i zmbete cnd i spun c nu, ceea ce e ct pe ce s m fac praf. nainte de sfritul orei, mi vorbete despre festivalul de Halloween care va avea loc n ora i spune c sper s ne-ntlnim acolo, c poate o s ne petrecem timpul mpreun. Eu rspund c da, ar fi extraordinar, i pretind c sunt ct se poate de calm, dei n sinea mea simt c zbor.

11
Imaginile mi apar la ntmplare, de obicei atunci cnd m atept cel mai puin. Uneori sunt de dimensiuni reduse, fugitive bunica mea cu un pahar de ap n mn i deschiznd gura s spun ceva , dar nu neleg niciodat cuvintele, fiindc imaginea dispare la fel de repede cum a aprut. Alteori dureaz mai mult, mai apropiate de realitate: bunicul dndu-m ntr-un leagn. i simt fora braelor cnd m mpinge n sus, mi simt golul din stomac umplndu-se de fluturi cnd leagnul coboar n vitez. Vntul mi poart rsetele. i apoi imaginea dispare. Uneori mi amintesc n mod explicit scene din trecut, mi amintesc c am fcut parte din ele. Dar alteori mi se par cu totul noi, de parc nu s-ar fi petrecut niciodat. Iat ce vd stnd n camera de zi, cu Henri plimbndu-mi cristalul loric n susul fiecrui bra, cu minile suspendate deasupra flcrilor: Sunt mic poate de trei sau patru ani i alerg prin curtea din fa, prin iarba proaspt tuns. Alturi de mine e un animal cu trupul ca de cine, dar cu blana ca de tigru. Are capul rotund, iar corpul lui cu pieptul ca un butoi se

sprijin pe picioare scurte. Nu seamn cu niciun alt animal pe care l-am mai vzut vreodat. Se ghemuiete, cumpnindu-se, gata s sar la mine. Numi pot stpni rsul. Cnd sare ncerc s-l prind, dar sunt prea mic i ne rostogolim amndoi n iarb. Ne lum la trnt. E mai puternic dect mine. Pe urm se avnt n aer, dar, n loc s cad napoi, la pmnt, aa cum m atept, se transform n pasre i zboar deasupra i n jurul meu, plannd exact att de departe ct e nevoie ca s n-o pot atinge. Se rotete, apoi coboar, mi trece printre picioare i aterizeaz la ase metri distan. Se preschimb ntr-un animal care seamn cu o maimu fr coad. Se ghemuiete, pregtindu-se s se repead la mine. n clipa aceea, pe alee apare un brbat. E tnr i e mbrcat ntr-un costum de cauciuc, argintiu cu albastru, strns pe trup, n genul celor pe care am vzut c le poart scafandrii. mi vorbete ntr-o limb pe care n-o neleg. Rostete numele Hadley i d din cap ctre animal. i acesta alearg spre el, transformndu-se din maimu n ceva mai mare, aducnd a urs cu coam de leu. Au capetele la acelai nivel, i brbatul l scarpin sub brbie. Pe urm iese

din cas bunicul. Pare tnr, dar tiu c are cel puin cincizeci de ani. Strnge mna brbatului. Vorbesc, dar nu neleg ce spun. Pe urm brbatul se uit la mine, zmbete, i ridic mna ntins i eu m desprind dintr-odat de pmnt i plutesc prin aer. Hadley m urmeaz, acum din nou pasre. mi controlez n ntregime corpul, dar brbatul decide n ce parte m deplasez, micndu-i mna spre dreapta sau spre stnga. Hadley i cu mine ne jucm n aer, el gdilndu-m cu ciocul, eu ncercnd s-l prind. Pe urm ochii mi se deschid brusc i imaginea dispare. Bunicul tu putea deveni invizibil, dup bunul su plac, l aud pe Henri spunnd, i nchid din nou ochii. Cristalul continu s-mi urce n susul braului, rspndindu-mi rezistena la foc n restul trupului. E una dintre cele mai rare moteniri, apare la numai unu la sut din oamenii notri, iar bunicul tu se numra printre ei. Putea s devin invizibil i tot ce atingea disprea cu desvrire. La un moment dat, nainte de a afla care sunt Motenirile lui, a vrut s-mi joace o fest. Tu aveai trei

ani i abia ncepusem s lucrez cu familia ta. Fusesem pentru prima oar la tine acas cu o zi n urm i, n ziua acea, cnd urcam dealul pentru a doua oar, cldirea nu se mai afla acolo. Vedeam o alee, i o main, i copacul, dar casa nu era nicieri. Am crezut c-mi pierdeam minile. Mi-am continuat drumul, trecnd de locul acela. Cnd mi-am dat seama c ajunsesem prea departe, m-am ntors i, la o oarecare deprtare, se zrea casa despre care eram gata s jur c nu fusese acolo nainte. Aa c am fcut calentoars, dar, cnd m-am apropiat, a disprut din nou. Am rmas acolo, uitndu-m ctre locul n care tiam c trebuia s se afle, nevznd dect copacii din spatele ei. Aa c mi-am continuat drumul. Abia dup ce mi-a disprut i a treia oar din faa ochilor a lsat-o bunicul tu s apar definitiv. Nu se putea opri din rs. A fcut haz de cele petrecute n ziua aia n urmtorul an i jumtate, a continuat s rd pn la sfritul sfritului. Cnd deschid ochii, sunt din nou pe cmpul de lupt. Alte explozii, foc, moarte. Bunicul tu a fost un om bun, spune Henri. i plcea s-i amuze pe ceilali, i plcea s spun glume.

Nu-mi amintesc s fi plecat vreodat din casa voastr fr s m doar stomacul de prea mult rs. Cerul a devenit rou. Un copac spintec aerul, aruncat de brbatul n argintiu i albastru, brbatul pe care l-am vzut n faa casei. Ucide doi mogadorieni i mi doresc s-i ovaionez victoria. Dar la ce-ar folosi srbtorirea? Indiferent la uciderea ctor mogadorieni a fi martor, urmrile acelei zile vor rmne aceleai. Loricii vor fi tot nfrni, ucii pn la unul. Eu voi fi oricum trimis pe Pmnt. Nu l-am vzut niciodat nfuriindu-se. Cnd toat lumea i pierdea cumptul, cnd toat lumea era copleit de stres, bunicul tu i pstra calmul. Atunci spunea cele mai bune glume i toi cei din jur ncepeau s rd ca prin farmec. Animalele mai mici i aleg drept int copiii. Sunt neajutorai, au rmas cu minile pline de artificii din timpul srbtorii. Aa suntem nfrni doar civa lorici se lupt cu montrii, restul ncearc s salveze copiii. Bunica ta era altfel. Era tcut i rezervat, i foarte inteligent. Cei doi se completau unul pe altul zi de zi, el era cel nepstor, iar ea se strduia din umbr,

fcnd totul s mearg aa cum hotrau. Sus, n vzduh, se mai zrete nc urma de fum albastru lsat de nava care ne poart spre Pmnt, nava pe care ne aflm noi, Cei Nou, i protectorii notri. Prezena ei i descurajeaz pe mogadorieni. i pe urm mai era i Julianne, soia mea. Undeva, departe, se zrete o explozie, de genul celor care nsoesc decolarea rachetelor de pe Pmnt. O alt nav se nal n aer, lsnd n urm o dr de foc. La nceput urc ncet, apoi capt vitez. Sunt derutat. Navele noastre nu foloseau focul pentru decolare; nu foloseau petrol sau benzin. Dra firav de fum albastru provenea de la cristalele din care i preluau fora motrice, dar o asemenea vlvtaie nu avea de unde s apar. A doua nav e lent i greoaie n comparaie cu prima, dar reuete, se nal n aer, accelereaz. Henri nu mi-a vorbit niciodat de o a doua nav. Cine e la bord? ncotro se ndreapt? Mogadorienii strig i arat spre ea. Sunt cuprini din nou de anxietate i, pentru un scurt moment, loricii nvlesc asupra lor. Avea cei mai verzi ochi pe care i-am vzut vreodat, un verde strlucitor, ca smaraldele, i o inim

tot att de mare ca planeta nsi. i ajuta ntotdeauna pe alii, aducea tot timpul animale n cas i le adopta. N-o s tiu niciodat ce-a vzut la mine. Fiara uria, cea cu ochi roii i coarne enorme, s-a ntors. De pe colii ascuii ca briciul, att de mari nct nu-i ncap n gur, i se prelinge saliv amestecat cu snge. Brbatul n argintiu i albastru st chiar n faa ei. ncearc s-o ridice cu puterile sale i reuete s-o salte cu aproape doi metri n aer, dar efortul e prea mare i n-o poate urca mai mult. Monstruozitatea rage, se cutremur i cade napoi, pe pmnt. Se repede nainte, nfruntnd puterile omului, dar nu poate scpa de dominaia lor. Brbatul o ridic iari. Sudoarea i sngele i lucesc pe fa sub lumina lunii. Pe urm i ndoaie braele i fiara cade pe o parte. Pmntul se cutremur. Cerul se umple de tunete i de fulgere, dar nu le nsoete niciun strop de ploaie. i plcea s doarm pn trziu, m trezeam ntotdeauna naintea ei. Stteam n camera mea de lucru, citind ziarul, pregteam micul dejun, fceam o plimbare. n unele diminei, nc mai dormea cnd m ntorceam. Eram nerbdtor, de-abia ateptam s nencepem ziua mpreun. M fcea s m simt bine pur

i simplu fiindc m aflam n apropierea ei. Puteam s intru i s-ncerc s-o trezesc. i trgea ptura peste cap i mria la mine. Lucrurile se petreceau la fel, aproape n fiecare diminea. Monstrul e rnit, iar omul continu s dein controlul. I s-au alturat ali garzi, i toi i folosesc puterile mpotriva fiarei imense asupra ei cade o ploaie de foc i de fulgere, razele laser venind din toate prile. O parte dintre garzi provoac vtmri invizibile, stnd la distan i inndu-se concentrai de mini. Apoi strnesc cu toii o furtun, cu un singur nor semnificativ lindu-se din ce n ce mai mult pe cerul de altminteri senin i concentrnd n interiorul su un anumit tip de energie. Toii garzii i aduc contribuia, ajut cu toii la crearea acelei pcle cumplite. Apoi cade un ultim trsnet colosal, lovind monstrul czut, lsndu-l fr suflare. Ce-a fi putut s fac? Ce-ar fi putut face oricine altcineva? Pe nava aia eram nousprezece cu toii. Voi, cei nou copii, i noi, cei nou cpani, alei pentru simplul fapt c se ntmplase s ne aflm acolo n noaptea aceea, i pilotul care ne-a adus aici. Noi, cpanii, nu puteam s luptm, i ce s-ar fi schimbat

dac am fi fost? Cpanii sunt birocrai, rolul lor e s se ocupe de bunul mers al planetei, s le fie profesori noilor garzi i s-i antreneze, ca s-i neleag i s-i poat folosi puterile. N-am fost niciodat menii s fim lupttori. Am fi fost ineficieni. Am fi murit alturi de ceilali. Tot ce puteam face era s plecm. S plecm pentru ca voi s trii i s refacei cndva splendoarea celei mai frumoase planete din univers. nchid ochii i, cnd i redeschid, lupta s-a ncheiat. Fum, nlndu-se n vzduh din jurul morilor i al muribunzilor. Copaci rupi, pduri n flcri, nimic rmas n picioare, cu excepia ctorva mogadorieni care au supravieuit pentru a povesti ce s-a-ntmplat. Soarele ridicndu-se ctre sud i o strlucire palid, izvort din pmntul pustiit, scldat n rou. Grmezi de cadavre, nu toate intacte, nu toate dintr-o singur bucat. n vrful uneia dintre ele e brbatul n argintiu i albastru, mort, aidoma celorlali. Pe trupul lui nu se vede nicio ran, dar i-a pierdut totui viaa. Deschid brusc ochii. Nu pot s respir i am gura uscat ca iasca. Vino, spune Henri. M ajut s m dau jos de pe msu, m

conduce n buctrie i mi trage un scaun. Lacrimile mi umplu ochii, dei clipesc, ncercnd s le rein. Henri mi d un pahar cu ap i l beau pe nersuflate, pn la ultima pictur. I-l napoiez i mi-l umple din nou. mi cade capul n piept i nc m mai chinui s-mi recapt rsuflarea. Beau i al doilea pahar, apoi m uit la Henri. De ce nu mi-ai povestit niciodat despre cealalt nav? l ntreb. Despre ce vorbeti? A mai fost nc o nav, spun eu. Unde-a fost nc o nav? Pe Lorien, n ziua plecrii noastre. Dup noi a mai decolat o a doua nav. E imposibil, zice el. De ce e imposibil? Fiindc toate celelalte nave au fost distruse. Am vzut cu ochii mei. Dup ce-au asolizat, mogadorienii ne-au fcut praf mai nti spaioporturile. Noi am cltorit cu singura nav care-a supravieuit atacului. A fost un miracol c am reuit s fugim cu ea. Am vzut o a doua nav. Crede-m. ns nu

era ca a noastr. Funciona cu combustibil, n urma ei se zrea o minge de foc. Henri m studiaz cu atenie. Se gndete, concentrat, cu sprncenele ncruntate. Eti sigur, John? Da. Se las pe sptarul scaunului i se uit pe fereastr. Bernie Kosar e pe podea, ne privete fix pe amndoi. A reuit s se desprind de Lorien, spun eu. Am urmrit-o pn a disprut. E lipsit de sens, zice el. Nu-mi dau seama cum a fost posibil. Nu mai rmsese nimic. A existat o a doua nav. Stm vreme ndelungat n tcere. Henri? Da? Ce era pe nava aia? El m fixeaz ndelung cu privirea. Nu tiu, rspunde. Chiar nu tiu. Suntem n camera de zi, n cmin arde focul, Bernie Kosar e pe genunchii mei. Lemnele trosnesc

din cnd n cnd, ntrerupnd tcerea. Aprins! spun, pocnind din degete. Mna mea dreapt radiaz, fr s ajung la strlucirea pe care i-am vzut-o nainte, dar e peaproape. n puinul timp scurs de cnd a-nceput Henri s m antreneze, am nvat s controlez lumina. Pot so concentrez, fcnd-o s acopere o suprafa larg, ca becul dintr-o ncpere, sau ngustnd-o i focaliznd-o, ca i cum ar fi raza unei lanterne. Mna stng continu s fie mai puin strlucitoare dect dreapta, dar o ajunge din urm. Pocnesc din degete i spun aprins doar de dragul spectacolului: ca s controlez lumina sau ca s-o aprind, nu trebuie s fac nici una, nici alta. Totul vine din interior, fr mai mult efort dect e nevoie ca s zvcneti dintr-un deget sau ca s clipeti. Cnd crezi c se vor manifesta celelalte Moteniri? ntreb. Henri i ridic privirea din ziar. n curnd. A doua ar trebui s apar ntr-o lun, indiferent ce-ar fi. Nu e nevoie dect de mult atenie. Exist i puteri mai puin evidente dect strlucirea minilor.

n ct timp i vor face apariia toate? El ridic din umeri. Uneori se termin totul n dou luni, alteori se poate ajunge pn la un an. Durata difer de la un garde la altul. Dar, indiferent de ct vreme o s fie nevoie, cea mai important dintre Motenirile tale o s se manifeste ultima. nchid ochii i m las pe sptarul canapelei. M gndesc la Motenirea aceea, cea care mi va permite s lupt. Nu sunt sigur ce mi-a dori s fie. Lasere? Controlul minilor? Abilitarea de a manipula vremea, aa cum l-am vzut fcnd pe brbatul n argintiu i albastru? Sau mi doresc ceva mai ntunecat, mai sinistru, cum ar fi puterea de a ucide fr s atingi? mi plimb mna pe spatele lui Bernie Kosar. l studiez pe Henri. Poart un fes de noapte i ine o pereche de ochelari pe vrful nasului, ca un oarece de bibliotec. Cum de ne aflam pe aerodrom n ziua aia? l ntreb. Veniserm acolo la o demonstraie aviatic. Dup ce s-a ncheiat, am fcut un tur, vizitnd cteva nave.

sta a fost ntr-adevr singurul motiv? Se ntoarce spre mine i d din cap. nghite n sec, cu greutate, ceea ce m face s cred c mi ascunde ceva. Pi, cum s-a hotrt c trebuie s plecm noi? spun. Adic, pentru un plan ca sta a fost cu siguran nevoie de ceva mai mult timp, n-a fost doar un anun fcut n cteva minute, nu? Am decolat abia dup trei ore de la nceperea invaziei. Nu-i aduci aminte nimic? Foarte puin. M-am ntlnit cu bunicul tu la statuia lui Pittacus. Mi te-a dat n grij i mi-a zis s te duc la aerodrom, pentru c era singura noastr ans. Fiindc acolo se afla un complex subteran. A spus c existase ntotdeauna un plan pentru mprejurri neprevzute, n eventualitatea c s-ar fi ntmplat asemenea lucruri, dar nu fusese niciodat luat n serios, fiindc ameninarea unui atac prea absurd. Exact aa cum ar fi privit o astfel de situaie i aici, pe Pmnt. Dac i-ai spune acum unui om c planeta e ameninat de un atac al extrateretrilor, i-ar bate joc de tine. Nici pe Lorien nu era altfel. L-am ntrebat de unde tia despre

plan i nu mi-a rspuns, s-a mulumit s zmbeasc i i-a luat rmas-bun. E logic ca planul s nu fi fost cunoscut sau ca foarte puini s tie de existena lui. Dau din cap. Adic ai venit pur i simplu cu ideea de a pleca pe Pmnt? Bineneles c nu. Unul dintre Strbunii planetei ne-a ateptat la aerodrom. El a fcut vraja loric prin care v-a nsemnat gleznele i v-a legat unul de altul, i tot el v-a dat fiecruia cte o amulet. A spus c suntei copii aparte, copii binecuvntai, i, din cte cred eu, prin asta nelegea c avei o ans s scpai. Iniial am plnuit s ne ndeprtm cu nava i s ateptm ncheierea invaziei, s ateptm ca ai notri s riposteze i s nving. Ceea ce nu s-a ntmplat niciodat, adaug Henri, i vocea i se stinge. Apoi ofteaz. Am rmas pe orbit o sptmn. Att le-a trebuit mogadorienilor ca s sectuiasc n totalitate Lorienul. Pe urm a devenit clar c nu mai puteam s ne ntoarcem, aa c am plecat spre Pmnt. De ce n-a fcut o vraj pentru ca niciunul dintre noi s nu poat fi ucis, indiferent de numr? Mai mult nu se putea face, John. Tu vorbeti

despre invincibilitate. Ceea ce nu e cu putin. Dau din cap. Vraja nu poate face dect att: dac un mogadorian ncearc s ne ucid fr s respecte ordinea, orice vtmare pe care vrea s-o provoace se ntoarce asupra lui. Dac unul dintre ei ar fi ncercat s m mpute n cap, glonul ar fi trecut prin capul lui. Dar acum nu mai e aa. Acum, dac m prind mogadorienii, sunt mort. Amuesc pentru o clip, gndindu-m la toate. Aerodromul. Ultimul Strbun rmas pe Lorien, Loridas, cel care a pus vraja asupra noastr, acum trecut n nefiin. Strbunii au fost primii locuitori ai Lorienului, fpturile care-au fcut din planet ceea ce era. La nceput au fost zece, i deineau toate Motenirile. Att de btrni, i totul s-a ntmplat cu att timp n urm, nct par s fie mai degrab o legend dect o realitate. i nimeni, n afar de Loridas, nu tia ce s-a ntmplat cu ceilali, dac mai erau sau nu n via. ncerc s-mi amintesc cum a fost pe orbit, cnd ateptam s vedem dac ne putem ntoarce, dar nu in minte absolut nimic. n amintire nu-mi revin dect frnturi din cltorie. Interiorul navei era rotund, fr perei despritori, cu excepia celor dou sli de baie,

care aveau ui. ntr-o parte erau nghesuite mai multe paturi, cealalt era rezervat pentru exerciii fizice i pentru jocuri, necesare ca s alunge anxietatea. Nu-mi aduc aminte cum artau ceilali. Nu-mi aduc aminte nici cum erau jocurile. mi aduc aminte c m plictiseam, am petrecut un an ntreg pe nav, cu ceilali aptesprezece. Noaptea dormeam cu un animal mpiat i, dei nu sunt sigur c memoria nu-mi joac feste, mi aduc aminte c animalul reaciona cnd m jucam cu el. Henri? Da? Vd mereu imaginea unui brbat ntr-un costum argintiu cu albastru. L-am vzut la noi acas i pe cmpul de lupt. Putea s controleze vremea. i pe urm l-am vzut mort. Henri d din cap. De fiecare dat cnd o s te-ntorci n trecut, o s vezi numai scene care au importan pentru tine. Era tatl meu, nu-i aa? Da, rspunde el. N-ar fi trebuit s treac pe la tine att de des, dar trecea. Petrecea mult timp alturi de tine.

Oftez. Tata a luptat cu mult curaj, a ucis monstrul, a ucis muli soldai. Dar, n cele din urm, n-a fost suficient. Avem cu adevrat vreo ans s ctigm? Ce vrei s spui? Am fost nfrni cu atta uurin. Cum putem spera c lucrurile se vor sfri altfel dac suntem descoperii? Chiar dac i vor face apariia toate puterile fiecruia dintre noi, chiar i atunci cnd ne vom ntlni cu toii i vom fi gata de lupt, ce speran putem avea cnd e vorba s nfruntm astfel de creaturi? Speran? spune el. Speran exist ntotdeauna, John. nc mai sunt de ateptat noi evoluii ale evenimentelor. nc nu ne-au sosit toate informaiile. Nu. E prea devreme ca s renuni la speran. Sperana dispare ultima. Dac o pierzi, pierzi totul. Iar cnd ai impresia c totul e pierdut, c totul e cumplit i sumbru, sperana continu s existe, ntotdeauna.

12
Smbt, la aproape dou sptmni de la sosirea n Paradise, mergem n ora, Henri i cu mine, la parada de Halloween. Cred c singurtatea nu-i priete niciunuia dintre noi. Nu fiindc n-am fi obinuii cu ea. Suntem. Dar singurtatea din Ohio e altfel dect n multe alte locuri. Implic o anumit tcere, o anumit izolare. E o zi friguroas, soarele trage din cnd n cnd cu ochiul prin stratul gros de nori albi care planeaz deasupra noastr. Toi copiii sunt costumai. Am adus o les pentru Bernie Kosar, care poart o pelerin Superman drapat n lungul spatelui i un S uria pe piept. Ceea ce nu pare s-l impresioneze n niciun fel. Nu e singurul cine costumat n supererou. Stm pe trotuar, n faa restaurantului Hungry Bear, chiar alturi de piaa din centrul oraului, ateptnd s vedem parada. n vitrina din fa e agat un fragment din articolul despre Mark James publicat n Gazette. E fotografiat pe linia de cincizeci de metri a terenului de fotbal, purtnd jacheta lui cu monogram, cu braele ncruciate, cu piciorul drept sprijinit pe

minge i zmbind ntr-o parte, plin de ncredere n sine. Pn i eu trebuie s recunosc c arat impresionant. Henri m vede privind lung ziarul. sta e prietenul tu, nu? m ntreab, zmbind. Acum tie toat povestea, de la btaia evitat n ultimul moment pn la blegarul de vac i la fosta prieten a lui Mark, de care m-am ndrgostit. i, de cnd a aflat toate astea, nu se mai refer la el dect numindu-l prietenul meu. Prietenul meu cel mai bun, l corectez. n clipa aceea ncepe s cnte orchestra. Deschide parada, urmat de o serie de care alegorice, pe teme legate de Halloween, dintre care unul i poart pe Mark i pe ali civa fotbaliti. Pe civa i recunosc de la coal, pe alii nu. Arunc pumni de bomboane pentru copii. Pe urm Mark m vede i l nghiontete pe tipul de alturi Kevin, cel pe care lam lovit cu genunchiul ntre picioare la bufet. Mark arat spre mine i spune ceva. Rd amndoi. sta e? m ntreab Henri. Da, sta. Pare bdran. i-am spus.

Urmeaz majoretele, pe jos, toate n uniform, cu prul strns la spate, zmbind i fluturndu-i minile ctre mulime. Sarah merge pe lng ele, fcnd fotografii. Le surprinde n aciune, n timp ce opie, strigndu-i ncurajrile. Dei e mbrcat n blugi i nu e machiat, e mai frumoas dect oricare dintre ele. La coal stm de vorb din ce n ce mai mult i nu m pot mpiedica s m gndesc la ea. Henri m vede privind-o. Apoi se ntoarce cu spatele ctre parad. Asta e ea, ei? Ea e. Sarah m zrete i mi face cu mna, apoi arat spre aparatul de fotografiat, dndu-mi de neles c o s vin lng mine, dar vrea s fac poze. Zmbesc i nclin aprobator din cap. Ei, spune Henri, pot s-mi dau seama de ce te atrage. Privim parada. Primarul din Paradise trece pe lng noi, stnd pe bancheta din spate a unei maini roii, decapotabile. Le arunc alte bomboane copiilor. Azi o s fie plin de copii surescitai, meditez. Simt c m bate cineva pe umr i m ntorc.

Sam Goode. Ce faci? El ridic din umeri. Nimic. Dar tu? M uit la parad. El e tata, Henri. Cei doi i strng minile. John mi-a povestit multe despre tine, zice Henri. Serios? ntreab Sam, cu un zmbet strmb. Serios, rspunde Henri. Apoi dup un minut de tcere, pe buze i se contureaz un surs. tii, am citit ceva. Poate nu-i spun o noutate, dar tiai c extrateretrii sunt cauza furtunilor cu descrcri electrice? Ei le creeaz, ca s poat ajunge pe planeta noastr neobservai. Furtuna e o diversiune, iar fulgerele pe care le vedem provin de la navele care ptrund n atmosfera Pmntului. Sam zmbete i se scarpin n cap. Fugi de-aici, zice el. Henri d din umeri. Aa am auzit. Bine, spune Sam, dornic s-i fac pe plac lui Henri. Ei, dar tiai c dinozaurii n-au murit? I-au fascinat pe extrateretri, care s-au hotrt s-i adune pe toi i s-i ia pe planeta lor.

Henri clatin din cap. Asta n-o tiam. Dar tiai c monstrul din Loch Ness era de fapt un animal de pe planeta Trafalgra? Extrateretrii l-au adus aici n cadrul unui experiment, ca s vad dac poate supravieui, i chiar a fcut-o. Dar cnd a fost descoperit de oameni l-au luat napoi, de-asta n-a mai fost zrit niciodat. Eu rd, nu de teorie, ci de numele planetei, Trafalgra. Pentru c planeta asta nu exist i m ntreb dac Henri a inventat povestea chiar atunci. tiai c piramidele au fost construite de extrateretri? De asta am auzit, zmbete Henri. Teoria l amuz, pentru c, dei n-au fost nlate de fapt de extrateretri, construcia lor s-a bazat pe cunotine primite de pe Lorien i s-a fcut cu ajutorul loricilor. tiai c 21 decembrie 2012 e data presupusului sfrit al lumii? Sam d din cap i rnjete. Da, asta am auzit-o. Presupusa dat de expirare a Pmntului, sfritul calendarului maya. Data expirrii? m amestec eu. Similar cu

meniunea a se consuma nainte de data tiprit pe cutiile cu lapte? Pmntul o s se-acreasc? Rd de propria mea glum, dar cei doi nu-mi dau atenie. tiai, spune apoi Sam, c toate cercurile din lanuri au fost folosite iniial ca instrument de navigare de o specie extraterestr de agharieni? Dar asta s-a ntmplat cu mii de ani n urm. Acum nu le mai fac dect nite fermieri plictisii. Rd din nou. M simt ndemnat s ntreb ce soi de oameni inventeaz teoriile conspiraiei cu extrateretri, dac toate cercurile din lanuri sunt opera unor fermieri plictisii, dar n-o fac. De centur ai auzit? ntreab Henri. tii ceva despre ei? Sam clatin din cap. Sunt o specie de extrateretri care triesc n centrul Pmntului. Sunt argoi, ntotdeauna n conflict unii cu alii i, n timpul rzboaielor lor civile, suprafaa planetei se dezechilibreaz. Atunci apar fenomene de genul cutremurelor i al erupiilor vulcanice. Tsunami-ul din 2004? Pur i simplu fiindc a disprut fiica regelui lor.

i au gsit-o? ntreb eu. Henri clatin din cap i se uit la mine, apoi din nou la Sam, care continu s zmbeasc, ncntat de joc. Nu i-au mai dat niciodat de urm. Amatorii de speculaii susin c-i poate schimba nfiarea i c triete undeva, n America de Sud. Teoria lui Henri sun att de bine nct m gndesc c n-a avut cum s-o inventeze pe moment. Reflectez pur i simplu asupra ei, cu toate c n-am mai auzit niciodat de nite extrateretri numii centur i cu toate c tiu, cu certitudine, c n centrul Pmntului nu triete nimeni. tiai c Sam se ntrerupe. M gndesc c Henri l-a pus n ncurctur, dar, imediat ce-mi trece ideea asta prin cap, el spune ceva att de ngrozitor nct simt cum m cuprinde spaima. tiai c mogadorienii vor s domine universul, c au distrus deja o planet i c plnuiesc s distrug i Pmntul? Se afl aici, ncercnd s descopere slbiciunile oamenilor, ca s le poat exploata cnd o s-nceap rzboiul.

mi cade falca i rmn cu gura cscat, iar Henri se holbeaz la Sam, uluit. i ine respiraia. Mna i se strnge n jurul paharului cu cafea pn cnd ncep s m tem c, dac nu se oprete, o s-l mototoleasc. Sam arunc o privire ctre el, apoi ctre mine. Artai de parc-ai fi vzut o stafie. nseamn c-am ctigat? De unde-ai aflat asta? ntreb eu. Henri se uit la mine cu atta furie nct mi doresc s-mi fi inut gura. Din Ei umbl printre noi. Henri nc n-a reuit s gseasc un rspuns. Deschide gura s vorbeasc, dar nu scoate niciun sunet. Pe urm suntem ntrerupi de o femeie scund, care se oprete n spatele lui Sam, strigndu-l pe nume. El se ntoarce. Unde-ai fost? El ridic din umeri. Am stat exact aici. Femeia ofteaz, apoi i se adreseaz lui Henri. Bun, sunt mama lui Sam. Henri, rspunde el, strngndu-i mna. ncntat

de cunotin. Ea face ochii mari, surprins. Accentul lui are ceva care a entuziasmat-o. Ah bon! Vous parlez franais? Cest super! Jai personne avec qui je peux parler franais depuis longtemps. Henri zmbete. mi pare ru. De fapt nu tiu franuzete. tiu c accentul meu las totui impresia asta. Nu? Femeia e dezamgit. Ei, la naiba, i eu care credeam c oraul sta a cptat n sfrit un oarecare prestigiu. Sam se uit la mine i i d ochii peste cap. Bine, Sam, hai s mergem, spune ea. El d din umeri. O s venii n parc pentru plimbarea n fn? M uit la Henri, apoi la el. Da, sigur, rspund. Dar tu? El ridic nc o dat din umeri. Ei, dac poi s vii, ncearc s ne gseti, i propun. Sam zmbete i d din cap. OK, super.

E timpul s plecm, Sam. i n-o s poi ajunge la plimbarea n fn. Am nevoie de ajutorul tu acas, intervine mama lui. El d s spun ceva, dar o vede plecnd. i o urmeaz. Simpatic femeie, comenteaz Henri, cu sarcasm. Cum ai inventat toate astea? ntreb. Lumea ncepe s se ndrepte ctre Strada Mare, ndeprtndu-se de pia. Henri i cu mine o lum pe urmele mulimii, n direcia parcului, unde se servesc cidru i mncare. Strduiete-te s mini destul de mult vreme io s-ncepi s te obinuieti. Dau din cap. Ei, ce prere ai? El trage adnc aer n piept, apoi expir. E destul de frig ca s-i pot vedea rsuflarea. N-am niciuna. n momentul sta nu tiu ce s cred. M-a luat prin surprindere. Ne-a luat pe amndoi prin surprindere. Trebuie s-aruncm o privire n publicaia n care

a gsit informaia asta, s aflm cine-o scrie i unde e scris. Se uit la mine, n expectativ. Ce e? Trebuie s faci rost de-un exemplar. O s fac, i promit. i totui e lipsit de sens. De unde-ar fi putut cineva s afle asta? Primete informaii de undeva. Crezi c e unul dintre noi? Nu. Atunci crezi c e unul de-ai lor? S-ar putea. Nu m-am gndit niciodat s m uit prin fiuicile cu teorii ale conspiraiei. Poate ei i imagineaz c le citim i c ne pot scoate din ascunztori lsnd s se scurg astfel de informaii. Adic Se ntrerupe pentru un minut, cznd pe gnduri. La naiba, John, habar n-am. Va trebui totui saruncm o privire n brour. Nu e o coinciden, de asta sunt sigur. Ne continum drumul n tcere, nc uor uluii, rsucind n minte toate explicaiile posibile. Bernie Kosar alearg pe lng noi cu pai mruni, cu limba atrnnd i mturnd trotuarul cu mantia alunecat

ntr-o parte. Are mare succes la copii, muli se opresc s-l mngie. Parcul se afl n extremitatea sudic a oraului. n cellalt capt al su sunt dou lacuri alturate, separate printr-o limb ngust de pmnt ce duce spre pdurea de dincolo de ele. Parcul n sine e alctuit din trei terenuri de baseball, un teren de joac i un pavilion mare, unde o serie de voluntari te servesc cu cidru i cu felii de plcint cu dovleac. De-o parte a aleii pietruite se afl trei remorci cu fn, alturi de un afi imens. TRAGEI O SPAIM SOR CU MOARTEA PLIMBRI N FN DE HALLOWEEN, PRINTRE STAFII ORA NCEPERII: LA APUSUL SOARELUI 5 $ DE PERSOAN Pietriul aleii e nlocuit de pmnt nainte de a ajunge n pdure, iar intrarea ntre copaci e mpodobit cu caricaturi de fantome i drcuori, decupate din

poze. Se pare c plimbarea printre stafii se face n pdure. M uit dup Sarah, dar n-o vd nicieri. M ntreb dac are de gnd s participe. Intru n pavilion mpreun cu Henri. Toate majoretele sunt adunate ntr-o parte. Unele fac desene inspirate din motivele de Halloween pe feele copiilor, iar altele vnd bilete pentru tombola care se va ine la ase seara. Sal, John, aud n spatele meu. M ntorc i dau cu ochii de Sarah, cu aparatul ei de fotografiat. Cum i s-a prut parada? Zmbesc i-mi strecor minile n buzunare. Pe obrazul ei e pictat o stafie minuscul, alb. Sal, i rspund. Mi-a plcut. Cred c ncep s m obinuiesc cu farmecul acestui orel din Ohio. Farmec? Ai vrut s spui plictiseal, nu? Ridic din umeri. Nu tiu, nu e ru. Hei, uite-l pe mititelul din curtea colii. Te in minte, spune ea, aplecndu-se spre Bernie Kosar. Celul d din coad cu frenezie, sare n sus i ncearc s-o ling pe obraz. Sarah rde. Eu m uit

peste umr. Henri e la ase metri distan, st de vorb cu mama ei la una dintre mesele de picnic. M ntreb despre ce-or fi discutnd. Cred c te place. l cheam Bernie Kosar. Bernie Kosar? Nu-i un nume potrivit pentru un cel adorabil. Uit-te la mantia asta. Mi se pare extraordinar de dulce. tii, dac o ii tot aa, o s fiu gelos pe propriul meu cine, spun eu. Ea zmbete i se ridic n picioare. Ei, ai sau nu de gnd s cumperi un bilet de tombol de la mine? E pentru reconstruirea unui adpost non-profit pentru animale din Colorado, distrus de un incendiu luna trecut. Serios? De unde a auzit o fat din Paradise, Ohio, despre un adpost pentru animale din Colorado? E al mtuii mele. Le-am convins pe toate fetele din echipa de majorete s ia parte. O s mergem acolo n excursie i-o s dm o mn de ajutor la construcie. Le facem un bine animalelor i scpm de coal i de Ohio timp de o sptmn. Toat lumea o s aib numai de ctigat. Mi-o imaginez pe Sarah cu casc, mnuind un

ciocan. Gndul mi aduce pe fa un zmbet. Adic vrei s spui c va trebui s m descurc singur n buctrie o sptmn ntreag? M prefac c oftez exasperat i clatin din cap. Nu tiu dac pot suporta o asemenea excursie acum, chiar dac e n folosul animalelor. Ea rde i mi d un pumn n bra. mi scot portofelul i i ntind cinci dolari, pentru ase bilete. Astea ase sunt cu noroc, spune ea. Sigur? Bineneles. Doar le-ai cumprat de la mine, prostuule. n clipa aceea m uit peste umrul ei i l vd pe Mark intrnd n pavilion, mpreun cu ceilali tipi din carul alegoric. Mergi desear la plimbarea n fn printre stafii? m ntreab Sarah. Da, m gndeam la asta. Ar trebui s mergi, e amuzant. Vine toat lumea. i tragi ntr-adevr o spaim sor cu moartea. Mark m vede vorbind cu Sarah i se ncrunt, ncreindu-i toat faa. Se ndreapt spre noi. E echipat ca de obicei jacheta cu monogram, blugi,

prul plin de gel. nseamn c vii i tu? o ntreb pe Sarah. N-are cnd s-mi rspund, fiindc ne ntrerupe Mark. Cum i-a plcut parada, Johnny? Sarah se grbete s se-ntoarc spre el i i arunc o privire aspr. Foarte mult, spun eu. Vii la plimbarea printre stafii la noapte sau o si fie prea fric? i zmbesc. Sincer vorbind, o s vin. Oare-o s te pierzi cu firea, ca la coal, i o so iei la goan printre copaci, plngnd ca un nc? Nu fi bdran, Mark, intervine Sarah. El se uit la mine, fierbnd. Cu toat mulimea din jur, nu poate face nimic fr s provoace o scen i oricum nu cred c-o s fac ceva. Toate la timpul lor, zice el. Crezi? Vine i rndul tu, mi rspunde. S-ar putea s ai dreptate, ncuviinez. Dar meritul n-o s fie al tu.

Terminai! ip Sarah. i face loc ntre noi i ne mpinge, ndeprtndune unul de altul. Toat lumea ne privete. Ea i rotete privirea, ca i cum s-ar jena fiindc e n centrul ateniei, i se ncrunt, mai nti la Mark i apoi la mine. Bine, atunci. N-avei dect s v batei, biei, dac asta vrei, ne spune, apoi ne ntoarce spatele i pleac. Eu m uit dup ea. Mark nu se uit. Sarah! strig eu, dar ea i vede de drum i dispare dincolo de pavilion. n curnd, zice Mark. i ntorc privirea. M-ndoiesc. Se retrage n grupul prietenilor lui. Henri vine lng mine. Presupun c nu s-a interesat de tema de la matematic de ieri. Nu tocmai. Eu nu mi-a face griji din cauza lui, adaug Henri. S-ar prea c numai gura e de el. Nu-mi fac, spun eu, i arunc o privire ctre locul n care a disprut Sarah. Ar trebui s m duc

dup ea? ntreb, i m uit la Henri, insistnd pe lng acea parte a lui care s-a ndrgostit i s-a nsurat cndva, aceea parte care continu s duc dorul soiei zi dup zi, i nu pe lng cealalt, cea care vrea s m in n siguran, ascuns. El d din cap. Da, rspunde, cu un oftat. Orict de mult mi-ar displace s-o recunosc, probabil c-ai face bine s te duci dup ea.

13
Copii alergnd, ipnd, pe tobogane sau pe crtoare. Fiecare cu o pung de bomboane n mn, cu gura plin de dulciuri. Copii costumai n chip de personaje de desene animate, de montri, de vampiri i de stafii. Probabil c toi locuitorii din Paradise sunt chiar acum n parc. i n mijlocul ntregii nebunii o zresc pe Sarah, de una singur, dndu-se ncetior ntr-un leagn. Fac slalom printre voci glgioase. Ea zmbete cnd m vede, cu ochii ei mari, albatri, cluzindu-m ca un far. Vrei s-i fac vnt? o ntreb. D din cap ctre leagnul care tocmai s-a eliberat alturi, i eu m aez. i i pun alt ntrebare: Eti OK? Da, m simt bine. Mark mi macin pur i simplu nervii. Trebuie s-o fac ntotdeauna pe durul i se poart de-a dreptul ca un nemernic cnd l nsoesc prietenii lui. Se rsucete n leagn pn cnd se ncordeaz frnghiile, dup care i salt picioarele de la pmnt i

se rotete, la nceput ncet, apoi ctignd treptat vitez. Rde n tot acest timp, cu prul blond fluturndu-i n urm. i urmez exemplul. ntr-un trziu, cnd se oprete leagnul, lumea continu s senvrteasc. Unde e Bernie Kosar? L-am lsat cu Henri. Cu tatl tu? Da, cu tata. Fac aa ntotdeauna, i spun lui Henri pe nume cnd ar trebui s-i spun tat. Temperatura scade cu repeziciune i mi se albesc ncheieturile degetelor pe frnghia rsucit, am minile din ce n ce mai reci. Ne uitm la copiii care alearg n jurul nostru cu frenezie. Sarah i ndreapt ochii spre mine i, n lumina de dinaintea amurgului, mi se par mai albatri ca oricnd. i ntlnesc pe ai mei i rmnem aa, privindu-ne ndelung, fr cuvinte, dar fiecare afl despre cellalt att de multe. Copiii par s dispar undeva, n fundal. Apoi ea zmbete cu sfial i se uit n alt parte. i ce-ai de gnd s faci? ntreb eu. n legtur cu ce?

Cu Mark. Ridic din umeri. Ce-a putea s fac? Am rupt-o deja cu el. i tot repet c nu-mi doresc s fim din nou mpreun. Dau din cap. Nu tiu cu certitudine ce-ar trebui s rspund. Dar ar fi oricum cazul s vnd restul biletelor. Pn la tombol nu mai e dect o or. Ai nevoie de ajutor? Nu, e OK. Ar trebui s te distrezi. Probabil c Bernie Kosar i simte lipsa. Dar ar fi bine s rmi peaproape, pentru plimbarea n fn. Poate mergem mpreun. O s rmn, rspund eu. n mine nflorete fericirea, dar m strduiesc s-o ascund. Atunci ne vedem puin mai trziu. Baft cu biletele. Ea ntinde mna, o ia pe a mea i o reine trei secunde. Pe urm i d drumul, sare din leagn i se grbete s plece. Eu rmn acolo, legnndu-m uor i bucurndu-m de vntul aspru pe care nu l-am mai simit de mult vreme, fiindc ne-am petrecut ultima

iarn n Florida, iar penultima n sudul Texasului. Cnd m ntorc n pavilion, Henri st la o mas de picnic, mncnd o felie de plcint, cu Bernie Kosar tolnit la picioare. Cum a mers? Bine, zmbesc eu. De undeva nesc artificii portocalii i albastre, explodnd pe cer. mi aduc aminte de Lorien i de artificiile din ziua invaziei. Te-ai mai gndit la a doua nav pe care-am vzut-o? Henri se uit n jur, convingndu-se c nu ne poate auzi nimeni. Avem o mas de picnic numai pentru noi i e plasat ntr-un col, departe de mulime. Puin. ns tot n-am idee ce-ar putea nsemna. Crezi c e posibil s fi venit aici? Nu. N-ar fi reuit. Dac folosea combustibil, aa cum spui, n-ar fi putut ajunge att de departe fr s se alimenteze. Rmn o clip neclintit. A vrea s fi fost cu putin. Ce? S fi cltorit pn aici, cu noi.

E un gnd plcut, zice Henri. Dup aproximativ o or i vd pe toi fotbalitii, cu Mark n frunte, traversnd ntinderea acoperit cu iarb. Sunt douzeci i cinci, toi costumai n chip de mumii, zombi, fantome. Se aaz n tribuna celui mai apropiat teren de baseball i majoretele care au desenat pe feele copiilor ncep s-i machieze, completndu-le costumaia. Abia acum mi dau seama c ei sunt cei care ne vor speria n timpul plimbrii printre stafii, cei care ne vor atepta n pdure. Vezi ce se-ntmpl acolo? l ntreb pe Henri. El i cuprinde pe toi cu privirea i d din cap, apoi i ia cafeaua i soarbe ndelung. nc mai crezi c ar trebui s faci plimbarea? spune el. Nu, rspund. Dar o s m duc oricum. Mi-am nchipuit. Mark e mbrcat ca un soi de zombi, cu haine negre, zdrenuite, cu faa machiat cu negru i cenuiu, i cu pete roii ici i colo, la ntmplare, simulnd sngele. Cnd e gata, Sarah se apropie de el i i spune ceva. El ridic tonul, dar nu izbutesc s-i neleg cuvintele. Gesticuleaz cu nsufleire i vorbete att

de repede nct mi dau seama c se blbie. Sarah i ncrucieaz braele i l privete scuturnd din cap. Trupul lui se crispeaz. Dau s m ridic n picioare, dar Henri m prinde de bra. Nu, zice el. Biatul nu reuete dect s-o ndeprteze i mai mult. M uit la ei i mi doresc din toate puterile s aud ce-i spun, dar n jur sunt prea muli copii care ip ca s m pot concentra. Cnd nceteaz zbieretele, stau privindu-se unul pe altul, Mark ncruntndu-se cu o expresie ndurerat, Sarah afind un zmbet nencreztor. Pe urm ea clatin din cap i pleac. M uit la Henri. Ce-ar trebui s fac acum? Nimic, mi rspunde el. Absolut nimic. Mark se ntoarce la prietenii lui, cu capul n jos, ncruntat. Civa se uit n direcia mea. Apar zmbete de superioritate. Apoi o pornesc cu toii spre pdure. Un mar lent, metodic, douzeci i cinci de tipi costumai disprnd n deprtare. mi omor timpul ntorcndu-m n centrul oraului, cu Henri, i lum cina la Hungry Bear. Cnd revenim

n parc, soarele a apus i prima remorc plin cu fn i tras de un tractor verde o pornete spre pdure. Mulimea s-a subiat considerabil, iar cei rmai, n total vreo sut de oameni, sunt, n majoritate, elevi de liceu i aduli libertini. O caut pe Sarah printre ei, dar no zresc. Urmtoarea remorc pleac peste zece minute. Dup cum scrie n program, ntreaga plimbare dureaz o jumtate de or, tractorul merge ncet prin pdure, lsndu-te s anticipezi ceea ce va urma, apoi se oprete, pasagerii coboar i parcurg pe jos un alt traseu, moment n care ncep apariiile nspimnttoare. Stau alturi de Henri, n picioare, sub acoperiul pavilionului, i trec din nou n revist irul lung de oameni care i ateapt rndul. N-o vd nici de data asta. n clipa aceea, telefonul mi vibreaz n buzunar. Nici nu mai in minte cnd m-a sunat ultima oar altcineva n afar de Henri. Apelul e identificat, vine de la SARAH HART. M simt strbtut de un fior. Probabil c-i introdusese numrul meu n mobil n aceeai zi n care l bgase pe-al ei n memoria telefonului meu. Alo? spun eu.

John? Da. Hei, sunt Sarah. Mai eti n parc? m ntreab ea. Vorbete ca i cum apelul ei ar fi ceva obinuit, ca i cum n-ar avea rost s m ntreb cum de-mi tie numrul, pe care nu i l-am dat niciodat. Da. Excelent! Probabil c o s ajung acolo n cinci minute. Au nceput plimbrile? Da, acum dou minute. nc n-ai plecat, nu-i aa? Nu. Oh, ce bine! Ateapt-m, s mergem mpreun. Da, sigur, spun eu. Al doilea transport o s plece chiar acum. Perfect. O s-ajung la timp pentru al treilea. Ne vedem atunci. nchid, cu un zmbet imens lindu-mi-se pe chip. Ai grij cnd ajungi acolo, zice Henri. O s am. M ntrerup i ncerc s-mi pun ct mai mult bun dispoziie n glas. Nu e nevoie s mai

stai. Sunt sigur c-o s gsesc pe cineva care s maduc acas. Vreau s rmn aici, John, s locuiesc n oraul sta. Dei ar fi probabil mai inteligent din partea noastr s plecm, dup tot ce s-a-ntmplat, dar va trebui s-mi iei n ntmpinare cnd e cazul. i acum este. Nu mi-a plcut deloc cum s-au uitat tipii ia la tine ceva mai devreme. Dau din cap. N-o s pesc nimic, i spun. Nu m-ndoiesc. Dar, pentru orice eventualitate, o s te-atept aici. Oftez. Bine atunci. Sarah se oprete n faa mea peste cinci minute, nsoit de o prieten, o fat atrgtoare, pe care am mai vzut-o, dar creia nu i-am fost prezentat pn acum. i-a schimbat hainele, poart blugi, un pulover de ln i o jachet neagr. i-a ters stafia de pe obrazul drept i prul i cade liber n josul umerilor. Hei, salut, spune ea. Sal. M cuprinde ntr-o mbriare prudent. Simt n

aer parfumul gtului ei. Apoi se desprinde de mine. i i se adreseaz lui Henri: Bun, tat al lui John. Ea e prietena mea, Emily. Sunt ncntat s v cunosc, pe amndou, rspunde Henri. Aadar, plecai pe trmul terorii necunoscute? Poi s faci pariu. Biatul sta o s fie OK acolo? Nu vreau s se sperie prea tare din cauza mea, i spune Sarah, artnd spre mine cu un surs. El zmbete i mi dau seama c o place. Ar fi bine s rmi pe lng el, pentru orice eventualitate. Ea se uit peste umr. A treia remorc s-a umplut pe un sfert. O s am grij s fie n siguran. Acum am face bine s plecm. Distracie plcut, ne ureaz Henri. Sarah m surprinde lundu-m de mn i ne grbim, toi trei, ctre remorca aflat la o sut de metri distan de pavilion. La rnd stau vreo treizeci de oameni. Ne ndreptm spre coada lui i ncepem o discuie, dei eu m simt oarecum timid i m mulumesc s le ascult pe cele dou fete. n timp ce

ateptm, l zresc pe Sam stnd nehotrt deoparte, ca i cum s-ar ntreba dac s se apropie sau nu de noi. Sam! l strig cu mai mult entuziasm dect a fi vrut. El se pune n micare cu pai nesiguri. Faci plimbarea mpreun cu noi? mi rspunde ridicnd din umeri. Dac n-avei nimic mpotriv. Haide, l ndeamn Sarah, i i face semn s ni se alture. Sam se aaz lng Emily, care i zmbete. El se mbujoreaz imediat, iar eu sunt ncntat c ne nsoete. Un biat cu un walkie-talkie n mn i face apariia pe neateptate. l recunosc, e din echipa de fotbal. Sal, Tommy, i spune Sarah. Bun, rspunde el. Au rmas patru locuri libere n remorca asta. Le vrei? Vorbeti serios? Da. Ieim din rnd i srim n remorc, unde ne aezm toi patru pe acelai balot de fn. Mi se pare

ciudat c Tommy nu ne cere biletele. Nu pricep nici de ce ne-a lsat s urcm toi patru, mpreun, nainte de a ne veni rndul. Unii dintre cei rmai la coad ne privesc dezgustai. N-a putea spune c i condamn. Plimbare plcut, ne ureaz Tommy cu un rnjet, de genul celui afiat, uneori, cnd cineva povestete cum i s-a ntmplat ceva ru cuiva demn de dispre. Asta a fost o chestie bizar, comentez. Sarah ridic din umeri. Probabil are o slbiciune pentru Emily. O, Doamne, sper c nu, spune prietena ei, apoi se preface c-i vine s verse. M uit la Tommy de pe balotul de fn. Remorca nu s-a umplut dect pe jumtate, ceea ce mi se pare la fel de straniu, de vreme ce sunt atia oameni care ateapt. Tractorul demareaz, nainteaz pe potec hurducndu-se i intr n pdure, unde se aud zgomote fantomatice, emise de difuzoare ascunse. Copacii sunt dei i printre ei nu ptrunde nicio lumin, cu excepia celei care strlucete n faa tractorului. Odat ce-o s se sting, mi spun, n-o s mai rmn dect

bezna. Sarah mi ia din nou mna. E rece la atingere, dar eu m simt inundat de o senzaie de cldur. Mi-e puin cam fric, optete ea, sprijinindu-se de mine. De crengile joase de deasupra noastr atrn siluete de stafii, iar de unii dintre copacii din apropierea potecii se reazem zombi cu fee schimonosite. Tractorul se oprete i farurile se sting. Pe urm apar lumini stroboscopice care scnteiaz pe rnd, vreme de zece secunde. N-au nimic nspimnttor i abia cnd nceteaz mi dau seama care e efectul lor: ochii notri au nevoie de cteva clipe pentru adaptare i nu vedem absolut nimic. Pe urm n noapte se aude un urlet i Sarah se crispeaz, ndesndu-se n mine, n vreme ce n jurul nostru plutesc mai multe siluete. mi ngustez ochii, focalizndu-mi privirea, i vd c Emily s-a apropiat de Sam i c el zmbete cu gura pn la urechi. Adevrul e c i eu sunt uor speriat. O cuprind pe Sarah cu braul, micndu-m cu pruden. O mn ne umbl uor pe spate i ea se prinde strns de piciorul meu. Din mijlocul celorlali se aud cteva ipete. Tractorul pornete cu o zdruncintur i i continu drumul, iar n lumina farurilor nu se zresc

dect contururile copacilor. naintm nc trei sau patru minute. Anticipm ceea ce urmeaz, presimim spaima trezit de perspectiva de a ne ntoarce per pedes, pe ntreaga distan parcurs n remorc. Pe urm tractorul intr ntr-un lumini circular i se oprete. Toat lumea jos! strig oferul. Demareaz din nou, imediat ce coboar ultima persoan. Luminile farurilor plesc n deprtare, apoi dispar cu desvrire, nelsnd n urm nimic altceva dect bezna, i niciun alt zgomot n afara celor fcute de noi nine. Rahat, spune cineva, i rdem cu toii. n total suntem unsprezece. Un ir de lumini se aprind brusc, artndu-ne drumul, apoi se sting iari. nchid ochii, concentrndu-m asupra senzaiei pe care mi-o dau degetele lui Sarah, mpletite cu ale mele. N-am idee de ce fac asta n fiecare an, spune Emily, strngndu-i braele n jurul corpului. Ceilali au pornit-o pe potec i o lum pe urmele lor. irul de lumini clipesc intermitent, ca s nu ne ndeprtm de drum. Restul grupului ne-a luat-o nainte, destul de mult ca s nu-i mai putem vedea.

Abia dac zresc pmntul pe care calc. n faa noastr se aud brusc trei sau patru ipete. O, nu, spune Sarah, i m strnge de mn. Dup cum sun, se pare c avem necazuri. n aceeai clip, asupra noastr cade ceva greu. Cele dou fete ip, i Sam ip odat cu ele. M mpiedic i cad, zgriindu-mi genunchiul, nclcit n indiferent ce naiba e chestia aia. Pe urm-mi dau seama c e o plas. Ce dracu? ntreab Sam. Sfii n linie dreapt frnghiile rsucite, dar, n clipa n care m eliberez, sunt mbrncit cu putere din spate. Cineva m nfac i m trte, ndeprtndum de fete i de Sam. M smucesc i m ridic, dar sunt imediat lovit din nou din spate. Asta nu face parte din programul plimbrii. D-mi drumul! ip una dintre fete. i rspunde rsul unui tip. Nu vd absolut nimic. Vocile fetelor se ndeprteaz. John? strig Sarah. Unde eti, John? url Sam. M ridic, vrnd s m ndrept spre ei, dar sunt lovit din nou. Nu, ce se ntmpl nu e corect. Cineva se

arunc asupra mea. mi iese tot aerul din plmni cnd sunt ndesat n pmnt. Sar n sus i ncerc s-mi recapt rsuflarea, sprijinindu-m cu mna de un copac. mi scot rn i frunze din gur. Rmn acolo cteva secunde i nu aud nici mcar un singur sunet, cu excepia propriei mele respiraii chinuite. Tocmai cnd mi nchipui c am fost lsat n pace, cineva m lovete cu umrul, azvrlindu-m prin aer ntr-un copac din apropiere. Capul mi se izbete de trunchi i, pentru o clip, vd stele verzi. Sunt surprins de puterea agresorului. mi duc mna la frunte i simt snge pe vrfurile degetelor. M uit din nou n jur, dar nu zresc dect contururile copacilor. Aud iptul uneia dintre fete, urmat de zgomotul unei lupte. Scrnesc din dini. Tremur. Din zidul de copaci care m nconjoar fac parte i siluete omeneti? N-am cum s-o tiu. Dar am senzaia c de undeva m privete o pereche de ochi. D-mi drumul! ip Sarah. Cineva o trage de acolo cu fora, de atta lucru mi pot da seama. OK. i vorbesc ntunericului, le vorbesc copacilor. M

inund un val de furie. Vrei s ne jucm? ntreb, de data asta cu voce mai puternic. n apropierea mea, cineva ncepe s rd. Fac un pas n direcia sunetului i sunt mbrncit din spate, dar mi regsesc echilibrul nainte de a cdea. Lovesc orbete cu pumnul n urma mea i mna mi se freac de scoara unui copac. Nu mi-a mai rmas nimic de fcut. Ce rost are s dispui de nite Moteniri, dac nu le poi folosi atunci cnd ai nevoie? Chiar dac Henri i cu mine vom fi nevoii s-ncrcm la noapte camioneta i s plecm n alt ora, cel puin voi fi fcut ceea ce trebuie fcut. Vrei s ne jucm? strig din nou. tiu i eu nite jocuri! n josul feei mi se prelinge un firicel de snge. OK, mi spun, s trecem la fapte. Mie-mi pot face ce vor, dar nu se vor atinge nici mcar de-un singur fir de pr din capul lui Sarah. Sau al lui Sam, sau al lui Emily. Respir adnc i adrenalina mi alearg prin vene. Pe fa mi se contureaz un zmbet rutcios i am senzaia s trupul mi-a devenit mai mare, mai puternic. Palmele mele se aprind, mturnd ntunericul cu o

lumin puternic i lumea e dintr-odat strlucitoare. mi ridic privirea. mi mic minile paralel cu linia copacilor i m-arunc alergnd n bezn.

14
Kevin iese dintre copaci, costumat n mumie. El e cel care m-a trntit. Luminile l nucesc i pare uluit, ca i cum ar ncerca s priceap de unde vin. Poart ochelari cu vedere n infrarou. Vaszic aa reu esc s ne zreasc, m gndesc. De unde-au fcut rost de ei? Kevin se repede la mine, dar m feresc n ultima clip i i pun piedic. D-mi drumul! aud un strigt din afara potecii. M uit n sus i plimb lumina peste copaci, dar nu zresc nicio micare. Nu pot spune dac vocea a fost a lui Emily sau a lui Sarah. E urmat de rsul unui biat. Kevin ncearc s se ridice, dar l lovesc cu piciorul n coaste nainte de a fi din nou n picioare. Se prbuete la pmnt cu o bufnitur surd. i smulg ochelarii de pe fa, aruncndu-i ct de departe pot, i tiu c vor ateriza la cel puin un kilometru i jumtate distan, dac nu cumva la trei sau patru, fiindc sunt att de furios nct puterea mi-a scpat de sub control. Apoi m ndeprtez n fug printre copaci, nainte de a

reui Kevin s se salte mcar n capul oaselor. Crarea cotete la stnga, apoi la dreapta. Minile mi strlucesc numai atunci cnd trebuie s vd. Simt c am ajuns aproape. Pe urm l zresc pe Sam drept n fa, imobilizat de braele unui zombi. Ali trei sunt n apropiere. Tipul costumat n zombi i d drumul. Calmeaz-te, nu e dect o glum. Nu peti nimic dac nu opui rezisten, i spune. Aaz-te undeva. Pocnesc din degete i le proiectez luminile n ochi, orbindu-i. Cel care e mai aproape face un pas ctre mine, eu mi rotesc braul, lovindu-l n lateralul feei, i cade nemicat la pmnt. Ochelarii i zboar n rugii crescui din abunden i dispar. Al doilea tip ncearc s m prind ntr-o mbriare de urs, dar m smulg din strnsoarea lui i l desprind de pmnt. Ce naiba! exclam, confuz. l arunc i se izbete de trunchiul unui copac aflat la ase metri distan. Al treilea individ vede ce se petrece i fuge. Aa c nu mai rmne dect al patrulea, cel care l-a inut pe Sam. i aduce minile n fa, de parc a ndrepta o arm spre pieptul lui.

N-a fost ideea mea, spune. i el ce-a pus la cale? Nimic, omule. N-am vrut dect s v facem o fars, s v speriem puin. Unde sunt ceilali? Au lsat-o pe Emily s plece. Sarah e n faa noastr. D-mi ochelarii ti, i spun. Nici vorb, omule. I-am mprumutat de la poliie. O s am necazuri. Fac un pas spre el. Bine, accept. i-i scoate i mi-i ntinde. i arunc chiar mai tare dect am aruncat prima pereche. Sper c vor ateriza n urmtorul ora. N-au dect s explice ei asta la poliie. l nfac pe Sam de cma cu mna dreapt. Nu vd absolut nimic fr s-mi aprind luminile. Abia acum mi dau seama c ar fi trebuit s pstrez cele dou perechi de ochelari pentru noi. Dar n-am fcut-o, aa c respir adnc i-mi las mna stng s strluceasc, apoi deschid drumul, urmrind poteca. Dac asta i trezete suspiciuni, atunci Sam pstreaz tcerea.

M opresc s ascult. Nimic. Ne continum drumul, erpuind printre copaci. Sting lumina. Sarah! strig. Rmn din nou locului, ascultnd, dar nu aud nimic altceva dect vntul suflnd printre copaci i respiraia grea a lui Sam. Ci oameni erau cu Mark? l ntreb. Vreo cinci. Ai idee ncotro au luat-o? N-am vzut. Mrim pasul, dar habar n-am n ce direcie ne ndreptm. Aud motorul tractorului gemnd undeva, la mare distan. A nceput a patra curs. M simt cuprins de o nebunie interioar i vreau s-o iau la fug, dar tiu c Sam n-ar putea s in pasul. Gfie deja i, n ciuda temperaturii de numai apte grade, am transpirat pn i eu. Sau poate iau sngele drept sudoare. Nu-mi pot da seama. Cnd trecem pe lng un copac gros, cu trunchiul numai noduri, cineva mi sare n spate. Sam ip cnd primesc un pumn n ceaf i rmn buimac pentru o clip, dar apoi m rsucesc, l nfac pe tip de beregat i i bag lumina n ochi. Se strduiete zadarnic s-mi

desfac degetele. Ce pune Mark la cale? Nimic, spune el. Rspuns greit. l trntesc de cel mai apropiat copac, aflat la un metru i jumtate distan, apoi l culeg i l ridic la treizeci de centimetri deasupra pmntului, inndu-l din nou de beregat. M izbete slbatic cu picioarele, dar mi ntresc muchii, aa c loviturile lui nu-mi fac niciun ru. Ce pune la cale? l las n jos, pn cnd atinge pmntul cu tlpile, i mi slbesc strnsoarea, ct s poat vorbi. l simt pe Sam privindu-m, sorbind din ochi totul, dar n privina asta nu e nimic de fcut. N-am vrut dect s v speriem, icnete tipul. Jur c te rup n dou dac nu-mi spui adevrul. Mark crede c voi doi suntei tri de ceilali la Shepherd Falls. Acolo a dus-o pe Sarah. Vrea s te bat mr n faa ei i pe urm are de gnd s te lase s pleci. Condu-m, i spun. Se pune n micare trindu-i picioarele i eu

mi sting lumina. Sam se ine de cmaa mea i vine dup noi. Cnd trecem printr-un mic lumini scldat n lumina lunii, vd c se uit la minile mele. Sunt mnui, i spun. Le purta Kevin Miller. Un soi de efect special, pentru Halloween. D din cap, dar mi dau seama c e de-a dreptul ngrozit. Mai mergem aproape un minut nainte de a auzi zgomotul unei ape curgtoare venind din faa noastr. D-mi ochelarii ti, i spun tipului care ne cluzete. Ezit, aa c i rsucesc braul. Zvcnete de durere i se grbete s i-i smulg de pe fa. Ia-i, ia-i, ip. Cnd mi-i pun, lumea capt o tent verde. l mping pe fostul lor deintor, care se prbuete la pmnt. Haide, l ndemn pe Sam, i mergem mai departe, lsndu-l pe tipul czut n urm. Zresc grupul n faa noastr. Numr opt biei, plus Sarah. Acum i pot vedea. Atepi aici sau vii cu mine? S-ar putea s ias urt.

Vreau s vin, spune Sam. mi dau seama c e speriat, dar nu sunt sigur dac se teme de ceea ce m-a vzut fcnd sau de fotbalitii din faa noastr. Parcurg restul drumului fcnd ct mai puin zgomot cu putin, cu Sam mergnd pe vrfuri n spatele meu. Cnd nu mai avem dect vreo doi metri, sub piciorul lui trosnete o crengu. John? ntreab Sarah. St pe o piatr mare, cu genunchii la piept i cu braele strnse n jurul lor. Nu poart ochelari i i mijete ochii n direcia noastr. Da, rspund. i Sam. Ea zmbete. i-am spus eu. Presupun c vorbete cu Mark. Apa pe care am auzit-o nu e nimic altceva dect un pria bolborositor. Mark face un pas nainte. Ei, ei, ei. Taci din gur, Mark, ripostez eu. Blegarul din dulapul meu a fost una, dar acum ai mers mult prea departe. Crezi? Suntem opt contra doi.

Sam n-are nimic de-a face cu povestea asta. i-e fric s m nfruni de unul singur? l ntreb. Ce teatepi s se-ntmple? Ai ncercat s rpeti doi oameni. Chiar crezi c vor pstra tcerea? Da. Aa cred. Dup ce-or s vad cum te bat mr. Te neli, i rspund, apoi m ntorc spre prietenii lui. Le sugerez celor care nu vor s-ajung n ap s plece acum. Mark o s fac oricum o baie. i-a pierdut orice ans de barter. Chicotesc cu toii. Unul ntreab ce-nseamn barter. E ultima voastr ans, adaug eu. Rmn toi pe poziie, neclintii. Cum vrei, le spun. Un freamt nervos i gsete locul n centrul pieptului meu. Cnd naintez cu un pas, Mark d s peasc napoi, se mpiedic de propriile picioare i cade la pmnt. Doi tipi se apropie, amndoi mai masivi dect mine. Braul unuia zvcnete, dar m ghemuiesc, ferindu-m de pumnul lui, i l pocnesc n stomac. Se ndoaie, inndu-se cu minile de burt. Pe al doilea l mbrncesc i i fuge pmntul de sub

picioare. Aterizeaz cu o bufnitur, la un metru i jumtate distan, iar ineria l arunc n ap. Se ridic mprocnd-o. Ceilali sunt ocai, par s fi prins rdcini. l simt pe Sam ndreptndu-se spre Sarah. l nfac pe cel mai apropiat fotbalist i l trsc. D la ntmplare din picioare, despicnd aerul, fr s loveasc nimic. Cnd ajungem pe malul prului, l ridic de cureaua blugilor i l arunc n ap. Un altul face un salt spre mine. Pesc pur i simplu ntr-o parte, i el aterizeaz n pru, cu faa n jos. Trei scoi din joc, nc patru de eliminat. M ntreb n ce msur reuesc Sam i Sarah, care n-au ochelari, s vad ce se petrece. Ei biei, spun, vd c avei grij s-mi fie ct mai uor. Cine urmeaz? Cel mai voinic din grup vrea s-mi trag un pumn, fr s reueasc ns s m ating, dar ripostez cu atta rapiditate nct cotul lui m nimerete n fa i cureaua ochelarilor plesnete. Ochelarii mi cad la pmnt. Nu mai zresc dect forme vagi. Lovitura mea de pumn l nimerete pe tip n falc i se prvlete ca un sac cu cartofi. Pare mort i m tem c l-am lovit prea tare. i smulg ochelarii i mi-i pun.

Vreun voluntar? Doi dintre ceilali i ridic minile n fa, n semn c se predau, al treilea st cu gura cscat, ca un idiot. nseamn c mai rmi tu, Mark. Se ntoarce, ca i cum ar vrea s-o ia la fug, dar fandez ctre el i l nfac nainte de a reui s o fac, trgndu-i braele n sus, ntr-un dublu nelson. Se crispeaz de durere. Toat povestea se ncheie n clipa asta, m-ai neles? l strng mai tare i durerea i smulge un mormit. Indiferent ce-ai avea mpotriva mea, o lai balt de-acum nainte. Asta este valabil i pentru Sam i Sarah. Ai neles? Strnsoarea mea devine mai puternic. Ajung pn ntr-un punct dincolo de care m tem c-o s-i disloc umrul. Am ntrebat dac m-ai neles! Da! l trsc ctre Sarah. Sam st acum pe piatr, alturi de ea. Cere-i scuze. Ei, haide, omule. i-ai impus punctul de vedere.

Strng. mi pare ru! url el. Vorbete ca i cum ai crede ce spui. El respir adnc. mi pare ru. Eti un nemernic, Mark! exclam Sarah, i l plesnete cu putere peste fa. El se ncordeaz, dar l in zdravn i nu poate face nimic. l trsc ctre ap. Ceilali ne urmresc cu priviri ocate. Tipul pe care l-am fcut knock-out st n fund i se scarpin n cretet, ca i cum ar ncerca s priceap ce s-a ntmplat. Rsuflu uurat vznd c nu e grav rnit. Nu sufli nimnui niciun cuvnt despre asta, ai priceput? spun eu, cu voce att de joas nct nu m poate auzi dect Mark. Tot ce s-a petrecut n seara asta rmne ngropat aici. Dac aud sptmna viitoare la coal o singur oapt despre toat trenia, jur c asta n-a fost nimic pe lng ce-o s peti. M-ai neles? Nici mcar un singur cuvnt. Chiar crezi c-a povesti ceva? ntreab el. Asigur-te c le ceri prietenilor ti acelai lucru.

Dac vreunul dintre ei sufl ceva unui singur om, pe tine te fac rspunztor. N-o s spunem nimic, zice el. i dau drumul, mi proptesc piciorul n fundul lui i l mping cu capul nainte n ap. Sarah st n picioare pe piatr, cu Sam alturi. M mbrieaz cu putere cnd ajung lng ea. tii kung fu sau altceva de genul sta? m ntreab. Izbucnesc ntr-un rs nervos. Ct de mult ai reuit s vezi? Nu cine tie ce, dar mi-am dat seama ce sentmpl. Adic, te-ai antrenat cumva toat viaa n muni sau ce? Nu pricep cum ai fcut asta. Cred c mi-a fost pur i simplu fric s nu peti ceva. i da, n ultimii doisprezece ani am nvat arte mariale, sus, n Himalaya. Eti uimitor! Sarah rde. S plecm de-aici. Niciunul dintre fotbaliti nu ne adreseaz vreun cuvnt. Dup primii trei metri, mi dau seama c n-am idee ncotro s-o iau, aa c-i dau ochelarii lui Sarah, s ne conduc ea. S fiu a naibii dac-mi vine s cred una ca asta,

spune ea. Adic, Doamne, ce nemernic. Ateapt pn cnd vor ncerca s dea explicaii la poliie. Nu-l las s scape basma curat. Chiar ai de gnd s-anuni poliia? La urma urmelor, eriful e tatl lui Mark, spun eu. De ce n-a face-o, dup aa ceva? A fost o porcrie. Tatl lui Mark are datoria s aplice legea, chiar dac a nclcat-o fiul lui. Ridic din umeri n bezn. A zice c i-au primit pedeapsa. mi muc buza, ngrozit de gndul la amestecul poliiei. Dac intervine, o s fiu nevoit din nou s fug. Plecarea va deveni inevitabil. O s ne facem bagajele i-o s ieim din ora n mai puin de o or dup ce-o s afle Henri. Oftez. Nu crezi? ntreb. Vreau s spun c au pierdut deja mai multe perechi de ochelari cu vedere n infrarou. Vor fi nevoii s dea explicaii. Ca s nu mai vorbesc de apa aia rece ca gheaa. Sarah nu mai spune nimic. Ne continum drumul n tcere i m rog s dezbat totul n gnd, s decid c merit s-o lsm balt. ntr-un trziu, zrim marginea pdurii. Lumina din

parc ptrunde printre copaci. Cnd m opresc, se uit la mine i Sarah, i Sam. El n-a scos absolut nicio vorb i sper s fie din cauz c de fapt n-a vzut ce s-a petrecut, sper c, de data asta, ntunericul a fost aliatul meu neateptat i m gndesc c Sam e doar uor ocat de toat povestea. Voi hotri, spun, dar eu sunt ntru totul de prere s lsm lucrurile s se opreasc aici. Pur i simplu n-am chef s povestesc la poliie ce s-antmplat. Lumina cade peste figura sceptic a lui Sarah. Ea clatin din cap. Cred c are dreptate, zice Sam. Nu vreau s scriu declaraii stupide n urmtoarea jumtate de or. A fi n rahat pn la gt; mama crede c m-am dus la culcare acum o or. Stai n apropiere? ntreb eu. El ncuviineaz cu o micare a capului. Da, i trebuie s-ajung acas nainte de a veni n inspecie n camera mea. Pe curnd. Se grbete s plece, fr s mai spun nimic. E evident nucit. Probabil c nu s-a mai trezit niciodat amestecat ntr-o lupt i cu siguran n-a mai fost

niciodat atacat n pdure i rpit. Mine-o s-ncerc s stau de vorb cu el. Dac a vzut ce n-ar fi trebuit, o s-l conving c doar i s-a prut. Sarah mi ntoarce faa spre ea i-mi urmrete linia tieturii cu degetul mare, plimbndu-mi-l foarte uor de-a lungul frunii. Pe urm i-l trece peste ambele mele sprncene, uitndu-se drept n ochii mei. i mulumesc pentru seara asta. Am tiut c-o s vii. Ridic din umeri. N-am vrut s-l las s te sperie. Ea zmbete i i vd ochii scnteind n lumina lunii. Se apropie de mine i, cnd mi dau seama ce urmeaz s se ntmple, mi se taie rsuflarea. i apas buzele de ale mele i simt c n mine totul e din cauciuc. E un srut blnd, prelungit. Primul meu srut. Pe urm ea se ndeprteaz i m cuprinde cu privirea. Nu tiu ce s spun. Prin minte mi trec un milion de gnduri. M simt nesigur pe picioare i abia mai reuesc s-mi menin poziia vertical. Am tiut c eti deosebit de cnd te-am vzut pentru prima oar, spune Sarah. i eu am simit asta, n privina ta.

ntinde braele spre mine i m srut iari, cu mna uor apsat pe obrazul meu. n primele cteva secunde, m pierd n senzaia dat de buzele ei lipite de ale mele i n ideea c sunt prieten cu fata asta frumoas. Se desprinde i ne zmbim unul altuia, privindu-ne n ochi. Ei, cred c-am face bine s vedem dac Emily mai e aici, spune ea, dup vreo zece secunde. Altminteri o s fiu la strmtoare. Sunt sigur c este, spun. O pornim ctre pavilion inndu-ne de mn. Numi pot lua gndul de la srutrile noastre. Al cincilea tractor huruie pe potec. Remorca e plin i la coad mai stau nc vreo zece oameni, ateptndu-i rndul. Dup tot ce s-a ntmplat n pdure, cu mna cald a lui Sarah ntr-a mea, zmbetul nu mi se mai terge de pe buze.

15
Prima zpad cade peste dou sptmni. Un strat subire, exact ct e necesar ca s acopere camioneta cu o pulbere fin. Imediat dup Halloween, dup ce cristalul loric mi-a rspndit Lumenul n tot trupul, Henri a nceput adevratul meu antrenament. Am lucrat n fiecare zi, fr nicio ntrerupere, pe vreme rece, pe ploaie i acum pe ninsoare. Dei n-o spune, cred c e nerbdtor s m vad pregtit. Totul a nceput cu priviri confuze, cu sprncenele lui ncruntndu-se n timp ce-i muca buza de jos, dup care au urmat oftaturi adnci i n cele din urm nopi fr somn, cu scndurile podelei scrind sub paii lui n timp ce eu stau ntins, cu ochii deschii, n camera mea, i am ajuns unde ne aflm acum, la disperarea inerent din vocea lui ncordat. Stm n curtea din spate, la trei metri distan unul de altul, fa n fa. Azi chiar n-am dispoziia necesar, spun eu. tiu, dar trebuie s-o facem oricum. Oftez i m uit la ceas. E ora patru. Sarah o s fie aici la ase, zic.

tiu, rspunde el. De-aia trebuie s ne grbim. ine cte o minge de tenis n fiecare mn. Eti pregtit? m ntreab. Att de pregtit ct o s pot fi vreodat. El arunc prima minge n aer i, cnd ajunge n cel mai nalt punct al traiectoriei sale, ncerc s invoc o putere din adncul fiinei mele, ceva care s-o mpiedice s cad. Nu tiu cum ar trebui s fac asta, tiu doar car trebui s-o pot face, ar trebui s dobndesc puterea asta cu timpul i n urma exerciiului, spune Henri. Abilitatea de a deplasa obiecte cu puterea minii se manifest la fiecare garde. Telekinezia. i, n loc s m lase s-o descopr de unul singur aa cum s-a ntmplat cu minile , Henri pare hotrt s-o scoat cu orice pre din hruba aleas pentru hibernare, indiferent care ar fi aceea. Mingea cade aa cum au mai czut alte o mie naintea ei, sltnd de dou ori i ncremenind apoi pe iarba acoperit de zpad. Oftez adnc. Astzi n-o simt. nc o dat, spune el. Arunc a doua minge. ncerc s-o deplasez, s-o

opresc, toat fiina mea se ncordeaz ca s fac obiectul la afurisit s se mite mcar un centimetru spre dreapta sau spre stnga, dar n-am un asemenea noroc. Lovete la rndul su pmntul. Bernie Kosar, care ne-a privit tot timpul, se duce spre minge, o nha i se ndeprteaz. O s vin i asta la timpul ei, spun. Henri clatin din cap. Are muchii maxilarului ncordai. Toanele i nerbdarea lui m agaseaz. l privete pe Bernie Kosar alergnd cu pai mruni, cu mingea n gur, apoi ofteaz. Ce e? ntreb eu. Clatin iari din cap. S mai ncercm o dat. Se duce s ia cealalt minge. Pe urm o azvrle n aer. M strduiesc s-o opresc, fr s reuesc ns. Poate mine, spun. El d din cap i se uit n pmnt. Poate mine. Dup edina noastr de antrenament, sunt plin de sudoare, de noroi i de zpad topit. Henri m-a solicitat astzi mai mult dect ar fi fost normal i m-a

atacat cu o agresivitate care nu poate fi determinat dect de panic. n afar de ncercrile de telekinezie, ne-am petrecut majoritatea timpului exersnd tehnici de lupt corp la corp, trnt, arte mariale combinate urmate de metode de pstrare a sngelui rece , elegan sub tensiune, controlul minii, depistarea spaimei n ochii adversarului i modul de a o pune cel mai bine n eviden. Dar nu m-a deranjat antrenamentul dificil pe care mi l-a impus, ci expresia ochilor lui. Trist, cu o umbr de spaim, de disperare, de dezamgire. Nu tiu dac e pur i simplu ngrijorat de lentoarea progreselor sau dac e vorba de ceva mai profund, dar edinele de antrenament devin tot mai extenuante emoional i fizic. Sarah sosete exact la timp. Ies din cas i o srut cnd urc pe verand. Odat ce intrm, i iau haina i i-o pun n cuier. Peste o sptmn avem examenul de la mijlocul trimestrului la gospodrie i a fost ideea ei s pregtim respectivul fel de mncare mai nti acas. Imediat ce ne apucm de gtit, Henri i nfac haina i pleac la plimbare. l ia pe Bernie Kosar cu el i m simt recunosctor pentru intimitate.

Facem piept de pui la cuptor cu cartofi i legume fierte n abur, i terminm mult mai repede dect am sperat. Cnd e gata, ne aezm toi trei la mas. Henri pstreaz tcerea n cea mai mare parte a timpului. Eu i Sarah mprtiem linitea stnjenitoare flecrind, despre coal, despre filmele la care o s mergem smbta urmtoare. Henri i ridic rareori privirea din farfurie fr a rosti altceva dect laude la adresa mncrii. Dup cin, spl vasele mpreun cu Sarah, apoi ne retragem pe canapea. Ea a adus un film i l urmrim pe ecranul micului nostru televizor, dar Henri se uit mai ales pe fereastr. Pe la jumtate se ridic oftnd i iese din cas. Sarah i cu mine l urmrim plecnd. Ne inem de mn i ea i las fruntea pe umrul meu. Bernie Kosar st lng ea, inndu-i capul n poala ei, cu o ptur nfurat n jurul amndurora. Afar o fi fiind frig i o fi btnd vntul, dar camera noastr de zi e clduroas i confortabil. Tatl tu e OK? se intereseaz Sarah. Nu tiu. Se poart ciudat. A fost de-a dreptul tcut n timpul cinei. Da, m duc s vd ce-i cu el. M-ntorc imediat,

spun, i ies pe urmele lui Henri. St pe verand cu privirea pierdut n ntuneric. Ce se petrece? l ntreb. i ridic ochii i contempl stelele. Am senzaia c nu e totul n ordine, mi rspunde. Cum adic? N-o s-i plac. OK. S-auzim. Nu tiu ct de mult ar trebui s mai stm aici. Am senzaia c nu suntem n siguran. Simt o strngere de inim i nu spun nimic. Sunt nnebunii i cred c se apropie. Locul sta nu mi se pare sigur. Nu vreau s plecm. tiam c n-o s vrei. Am stat ascuni. Se uit la mine ridicnd dintr-o sprncean. Fr suprare, John, dar nu cred c tu ai rmas n umbr. Ba da, n msura n care conteaz. El d din cap. Presupun c-o s vedem.

Se apropie de marginea verandei i i pune minile pe balustrad. Stau alturi de el. ncepe din nou s ning, fulgii se cern prin aer, frme de alb licrind n noaptea altminteri ntunecat. Asta nu e tot, zice Henri. Nici nu mi-am nchipuit c-ar fi. El ofteaz. Telekinezia ar fi trebuit s se manifeste deja. Apare aproape ntotdeauna odat cu prima Motenire. Se ntmpl foarte rar s ntrzie, dar i n acest caz nu mai mult de o sptmn. l studiez cu atenie. Are ochii plini de nelinite i ridurile spate de ngrijorare i traverseaz fruntea de la un capt la altul. Motenirile voastre vin de la Lorien. Aa a fost ntotdeauna. Ce ncerci s-mi spui? Nu tiu la ct de multe ne putem atepta de acum nainte n privina asta, rspunde el, i continu dup o pauz: De vreme ce nu mai suntem pe planet, nu tiu dac restul Motenirilor se vor mai manifesta vreodat. i, dac sta e adevrul, nu putem spera c-o s fim n stare s ne luptm cu mogadorienii i cu att

mai puin c-o s-i nfrngem. Iar dac nu-i putem nfrnge n-o s ne mai putem ntoarce niciodat. Privesc ninsoarea, nereuind s m hotrsc dac ar trebui s fiu ngrijorat sau s m simt uurat, uurat fiindc asta ar pune probabil capt mutrilor noastre i ne-am putea stabili n sfrit undeva. El arat ctre stele. Acolo. Acolo e Lorien, exact acolo. Bineneles c tiu foarte bine unde e planeta noastr, fr s mi se spun. Exist o anumit atracie, un anumit mod n care mi se ndreapt ntotdeauna ochii spre locul n care se afl Lorien, la miliarde de kilometri deprtare. M strduiesc s prind un fulg de zpad pe vrful limbii, apoi nchid ochii i trag n piept aerul rece. Cnd i deschid m rsucesc i m uit pe fereastr nuntru, la Sarah. St cu picioarele sub ea, cu Bernie Kosar nc n poal. Te-ai gndit vreodat s ne stabilim pe Pmnt, s spunem duc-se naibii Lorien i s ne facem aici o via? l ntreb pe Henri. Cnd am plecat erai foarte mic. mi imaginez c nu-i aminteti prea multe despre planet, nu-i aa? Nu tocmai. Din cnd n cnd mi revin n minte

cteva frnturi. Dei nu pot spune neaprat dac sunt amintiri sau viziuni din timpul antrenamentelor noastre. Nu cred c ai mai putea s ai astfel de sentimente dac i-ai aminti. Dar nu-mi amintesc. Nu e asta esena? Poate, spune el. Dar, dac nu mai vrei s te ntorci, nu nseamn c mogadorienii i vor ntrerupe cutrile. i, dac vom deveni neglijeni i sedentari, ne vor da de urm mai mult ca sigur. i ne vor ucide imediat pe amndoi. Nu poi s schimbi asta. Nu poi. tiu c are dreptate. Pot simi cumva atta lucru, aa cum simte i Henri, o simt n toiul nopii, cnd prul de pe braele mele se ridic n poziie de drepi i cnd pe ira spinrii mi alunec un vag fior rece, dei nu mie frig. Regrei vreodat c mi-ai fost fidel att de mult timp? S regret? De ce crezi c a regreta? Fiindc nu ne-a mai rmas nimic la care s nentoarcem. Familia ta e moart. Cum e i a mea. Pe Lorien nu ne ateapt dect o via n care s reconstruim. Dac n-a fi fost eu, i-ai fi putut crea aici o identitate, i-ai fi putut petrece restul vieii ntr-un

singur loc, devenind parte din el. Ai fi putut s ai prieteni, poate te-ai fi ndrgostit din nou. Henri rde. Sunt deja ndrgostit. i voi continua s fiu, pn n ziua morii mele. Nu m atept s nelegi asta. Lorien e altfel dect Pmntul. Oftez, exasperat. i totui, ai fi putut s te integrezi ntr-un loc. M-am ncadrat ntr-un loc. n Paradise, Ohio, acum, mpreun cu tine. Clatin din cap. Henri, tii ce vreau s spun. Ce anume crezi c-mi lipsete? O via. Tu eti viaa mea, putiule. Tu i amintirile suntei singurele mele legturi cu trecutul. Fr tine na mai avea nimic. sta e adevrul. n clipa aceea, n spatele nostru se deschide ua. Bernie Kosar iese alergnd mrunel naintea lui Sarah, care se oprete n prag, jumtate nuntru i jumtate afar. Voi chiar vrei s m uit la tot filmul sta de una singur? ne ntreab.

Henri i zmbete. Nici prin gnd nu ne-a trecut. Dup film o ducem pe Sarah acas, cu maina. Odat ajuni, cobor i o nsoesc pn n faa uii, i ne oprim pe verand, zmbindu-ne. i spun noapte bun cu un srut, o srut ndelung, inndu-i cu delicatee minile ntr-ale mele. Pe mine, spune ea, strngndu-mi-le uor. Vise plcute. M ntorc n camionet. Henri iese de pe aleea din faa casei lui Sarah i vireaz spre locuina noastr. Nu-mi pot mpiedica un sentiment de spaim cnd mi aduc aminte cuvintele pe care mi le-a spus dup prima mea zi ntreag de coal: Nu uita c am putea fi nevoii s plecm n urma unei hotrri de moment. Are dreptate, i eu o tiu, dar n-am mai simit niciodat aa ceva, pentru nimeni. Cnd suntem mpreun e ca i cum a pluti n vzduh i mi-e groaz de momentele n care suntem desprii, ca acum, cu toate c abia miam petrecut alturi de ea ultimele dou ore. Sarah d un scop fugii noastre, d sens dorinei de a ne ascunde, le gsete o justificare mai presus de simpla

supravieuire. mi ofer un motiv pentru a ctiga. Iar gndul c s-ar putea s-i pun viaa n pericol rmnnd alturi de ea ei bine, gndul sta m ngrozete. Dup ce ajungem acas, Henri se duce n dormitorul lui i se ntoarce aducnd Cufrul. l pune pe masa din buctrie. Chiar l deschidem? l ntreb. El d din cap. nuntru e ceva pe care vreau s i-l art de ani de zile. Abia atept s vd ce se mai afl n Cufr. Descuiem lactul mpreun i Henri deschide capacul astfel nct s nu m pot uita nuntru. Scoate o pung de catifea, nchide Cufrul i l ncuie. Asta nu face parte din Bunurile tale Succesorale, dar am strecurat-o nuntru ultima oar cnd am descuiat lactul, din cauza presentimentelor urte pe care le aveam. Dac ne prind, mogadorienii nu-l vor putea deschide niciodat, mi spune, artnd ctre Cufr. Ce e n pung? Sistemul solar, m lmurete el. Dac nu face parte din Bunurile mele

Succesorale, de ce nu mi l-ai artat niciodat? Fiindc era nevoie s se manifeste una dintre Motenirile tale ca s-l poi activa. Golete masa din buctrie i se aaz n faa mea, cu punga pe genunchi. mi simte entuziasmul i mi zmbete. Pe urm i strecoar mna n pung i scoate apte globuri de sticl, de diferite mrimi. Le ine n cuul palmelor, la nlimea feei, i sufl asupra lor. n interiorul sferelor plpie lumini minuscule i apoi, cnd le arunc n aer, prind via toate dintr-odat, rmnnd suspendate deasupra mesei. Globurile de sticl alctuiesc o machet a sistemului nostru solar. Cel mai mare soarele Lorienului are dimensiunile unei portocale i planeaz n mijloc, radiind o cantitate de lumin egal cu aceea emis de un bec, dar pare o sfer de lav de sine stttoare. Celelalte orbiteaz n jurul lui. Sferele din apropierea lui se mic mai repede, pe cnd cele mai ndeprtate par s se trasc. i toate se rsucesc, zilele ncepnd i sfrindu-se n mare vitez. Numrnd dinspre soare, al patrulea glob e Lorien. l privim micndu-se, i privim suprafaa, care ncepe s se reliefeze. Mrimea se apropie de a unei mingi de

racquetball. Probabil c macheta n-a fost construit la scar, fiindc n realitate Lorien e mult mai mic dect soarele nostru. Ce se-ntmpl? ntreb. Sfera capt forma planetei Lorien, exact aa cum arat n momentul sta. Cum e posibil? E vorba de un loc aparte, John. Exist o vraj veche, chiar n miezul su. De acolo vin Motenirile voastre. Vraja d via obiectelor coninute de Motenirea voastr, le transpune n realitate. Dar tocmai ai spus c macheta nu face parte din Motenirea mea. Aa e, dar provine din acelai loc. Adnciturile prind form, munii cresc, falii adnci secioneaz suprafaa acolo unde tiu c unduiau cndva apele fluviilor. i apoi totul nceteaz. Caut din priviri orice fel de culoare, orice micare, orice adiere care ar putea sufla de-a lungul solului. Dar nu e nimic. ntregul peisaj e alctuit din petice monocrome, cenuii i negre. Nu tiu ce speram s vd, la ce m ateptam. La un soi de micare, la un indiciu al fertilitii. Moralul meu e la pmnt. Pe urm suprafaa se estompeaz,

astfel nct putem privi prin ea, i n centrul globului ncepe s apar o uoar strlucire. Scnteiaz, apoi plete, apoi scnteiaz iari, de parc ar reda btile inimii unui animal adormit. Ce e asta? ntreb. Planeta e nc vie, respir. S-a retras n sine nsi, n adncul su, n ateptarea timpului prielnic. Hiberneaz, dac vrei s spui aa. Dar se va trezi n curnd. Ce te face s fii att de sigur? Strlucirea aceea minuscul, de acolo, rspunde el. Aceea e sperana, John. O privesc. Simt o plcere stranie cnd o vd licrind. Au ncercat s ne distrug cu desvrire civilizaia, s distrug planeta nsi, dar ea continu s respire. Da, meditez, exist ntotdeauna speran, exact aa cum a spus Henri tot timpul. i asta nu e tot. Henri se ridic n picioare, pocnete din degete i planeta ncremenete. El i apropie faa la civa centimetri de Lorien, i face minile plnie n jurul gurii i sufl iari asupra ei. Urme firave de verde i de albastru mtur globul, dar ncep s dispar aproape

imediat ce se evapor aburul respiraiei lui Henri. Ce-ai fcut? Lumineaz-o cu minile tale, mi spune el. mi fac palmele s strluceasc i, cnd le aduc deasupra globului, verdele i albastrul reapar, numai c de data asta persist, atta vreme ct cade asupra lui lumina minilor mele. Aa arta Lorien n ziua dinaintea invaziei. Vrei s vezi ct de frumoas era? Uneori nici eu nu-mi mai aduc aminte. E frumoas. Numai verde i albastru, plu i verdea. Vegetaia pare s unduiasc sub palele de vnt pe care, cumva, le pot simi. Pe ap prind form vlurele firave. Planeta e cu adevrat vie, nfloritoare. Dar cnd mi sting lumina din palme totul plete, revenind la nuanele de cenuiu. Henri mi arat un punct de pe suprafaa globului. Aici, exact aici e locul din care am decolat n ziua invaziei. i deplaseaz degetul cu un centimetru. Iar aici se afla Muzeul Loric al Explorrii. Dau din cap i privesc punctul pe care mi-l indic. Tot cenuiu. Ce legtur au muzeele cu tot restul? l ntreb.

M las pe sptarul scaunului. Mi-e greu s privesc macheta fr s m ntristez. El i ntoarce privirea spre mine. M-am gndit mult la ceea ce ai vzut. h! spun, ndemnndu-l s continue. Era un muzeu imens, dedicat n ntregime evoluiei cltoriilor n spaiu. ntr-una dintre aripile cldirii se aflau primele rachete, vechi de mii de ani. Rachete care foloseau un anumit tip de combustibil, cunoscut numai pe Lorien, spune el, apoi se oprete, uitndu-se din nou la mica planet de sticl suspendat la aizeci de centimetri deasupra mesei noastre din buctrie. Ei, dac tu ai vzut ceva care s-a petrecut n realitate, dac o a doua nav a reuit s se lanseze i s se desprind de Lorien n toiul luptei, atunci trebuie s fi fost una dintre cele gzduite de muzeul spaiului. Nu exist nicio alt explicaie. nc mai trec prin clipe grele ntrebndu-m dac lansarea a reuit i, dac a fost aa, ct de departe a izbutit s ajung nava. Pi, dac n-ar fi putut ajunge prea departe, de ce te mai gndeti la ea? Henri clatin din cap. tii, de fapt nu sunt sigur. Poate fiindc nainte

m-am nelat. Poate fiindc sper c m nel acum. i, ei bine, dac a reuit s ajung undeva, atunci trebuie s fi ajuns aici, pe cea mai apropiat planet care poate susine viaa, n afar de Mogadore. i asta nseamn s presupunem c pe ea se aflau n primul rnd fiine vii, c nu era plin numai cu artefacte, sau c nu era pur i simplu goal, menit s-i deruteze pe mogadorieni. Dar m gndesc c la bord trebuie s se fi aflat mcar un singur loric, pentru c, ei bine, dup cum nu m ndoiesc c tii, navele de genul la nu se puteau pilota singure. nc o noapte fr somn. Stau n faa oglinzii, fr cma, uitndu-m ndelung la luminile aprinse din palmele mele. Nu tiu la ct de multe ne putem atepta de acum nainte n privina asta, a spus azi Henri. Lumina din centrul Lorienului continu s ard, iar obiectele aduse de acolo nc mai funcioneaz, aa c de ce s-ar rezuma vraja numai la ele? i oare cum stau lucrurile cu ceilali: au i ei aceleai probleme? Sunt i ei lipsii de Motenirile lor? M ncovoiez n fa oglinzii, apoi lovesc cu pumnul n aer, spernd c o s-o sparg sau c-o s se

aud o bufnitur n u. Dar nu se ntmpl nimic. Sunt doar eu, artnd ca un idiot, fr cma, i boxnd de unul singur, n timp ce Bernie Kosar m privete de pe pat. E aproape miezul nopii i nu m simt ctui de puin obosit. Celul sare din pat, se aaz lng mine i privete imaginea mea reflectat. i zmbesc i el d din coad. Dar tu? l ntreb. Ai vreo putere special? Eti un supercine? Ar trebui s-i pun din nou mantia, ca s-ncepi s zbori? Continu s dea din coad i rcie podeaua cu labele, uitndu-se n sus, ctre mine. l ridic i mi-l salt deasupra capului, ocolind apoi cu el camera, ca i cum ar zbura. Uitai-v! E Bernie Kosar, magnificul supercine! Se zvrcolete n strnsoarea mea, aa c l las jos. Se las s cad pe-o parte, btnd cu coada n saltea. Ei, amice, unul dintre noi trebuie s aib supraputeri. i s-ar prea c la n-o s fiu eu. n afara cazului n care ne ntoarcem n ntunecatul Ev Mediu, unde a putea oferi lumin lumii. Altminteri m tem c

sunt nefolositor. Bernie Kosar se rostogolete pe spate i se holbeaz la mine cu ochi mari, dornic s fie scrpinat pe burt.

16
Sam m evit. La coal pare s se fac nevzut ori de cte ori d cu ochii de mine, sau se asigur ntotdeauna c ne aflm n mijlocul unui grup. La ndemnul lui Henri care i dorete cu disperare revista lui Sam, dup ce a pieptnat tot ce apare pe internet i n-a gsit nimic asemntor m hotrsc s trec pur i simplu pe la el pe neanunate. Henri m duce cu maina dup ce terminm antrenamentul din ziua respectiv. Sam locuiete la periferia oraului Paradise, ntr-o cas mic, modest. Bat la u i numi rspunde nimeni, aa c o ncerc. Vd c nu e ncuiat, o deschid i intru. Podeaua e acoperit de un covor maroniu, pros, iar pe pereii cu lambriuri de lemn sunt agate fotografii de familie, din vremea cnd Sam era foarte mic. El, mama lui i un brbat care presupun c i e tat, cu ochelari exact la fel de groi ca ai lui. Pe urm m uit cu mai mult atenie. Se pare c e vorba de aceeai pereche de ochelari. M strecor de-a lungul coridorului, pn ce dau de o u care trebuie s fie a dormitorului lui Sam: de un nur atrn un carton pe

care scrie: INT RI PE PROPRIUL T U RISC. Ua e ntredeschis i arunc o privire nuntru. Camera e foarte curat, toate lucrurile sunt puse cu contiinciozitate la locurile lor. Patul e fcut, acoperit cu o ptur neagr, cu imaginea planetei Saturn repetndu-se de-a lungul ei. Fee de pern asortate. Pereii sunt plini de postere. Dou de la NASA, unul din filmul Alien, altul din Rzboiul Stelelor i un altul, ca o fotografie n lumin ultraviolet, reprezentnd capul unui extraterestru verde, nconjurat de un bor de psl neagr. n centrul ncperii, atrnat de un fir transparent, e sistemul solar, toate cele nou planete i soarele. mi aduce aminte de ceea ce mi-a artat Henri la nceputul sptmnii. Cred c Sam i-ar iei din mini dac ar vedea acelai lucru. i pe urm l zresc pe el, ghemuit asupra unui birou mic, de stejar, cu cti la urechi. Deschid ua i el se uit peste umr. Nu poart ochelarii i, fr ei, ochii i par foarte mici, foarte asemntori cu nite mrgele, aproape ca o caricatur. Ce faci? l ntreb, cu nonalan, ca i cum a fi unul dintre obinuiii casei. Pare ocat i nfricoat, i scoate cu frenezie

ctile i i strecoar mna ntr-un sertar. Arunc o privire pe biroul lui i vd c citete un numr din Ei umbl printre noi. Cnd m uit din nou la el, ndreapt spre mine un pistol. Stai, spun, ridicndu-mi instinctiv minile n fa. Ce se petrece? Sam se ridic. i tremur minile. Pistolul e ndreptat spre pieptul meu. M gndesc c i-a pierdut minile. Explic-mi ce eti, zice el. Ce tot spui acolo? Am vzut ce-ai fcut n pdure. Nu eti om. M temeam de aa ceva, m temeam c a vzut mai mult dect am sperat. Asta e o nebunie, Sam. Am luat parte la o ncierare. Fac arte mariale de ani de zile. Minile tale lumineaz ca nite lanterne. i poi s-arunci oamenii de parc-ar fi uori ca un fulg. Nu e normal. Nu fi prost, spun, cu minile nc n faa mea. Uit-te la ele. Vezi vreo lumin? i-am spus c erau nite mnui pe care le purta Kevin. L-am ntrebat pe Kevin. A spus c n-a avut

mnui! Chiar crezi c i-ar mrturisi adevrul, dup cele ntmplate? Las arma jos. Spune-mi! Ce eti? mi dau ochii peste cap. Da, Sam, sunt extraterestru. Vin de pe o planet aflat la milioane de kilometri distan. Am supraputeri. Asta vrei s-auzi? Se holbeaz la mine, cu minile nc tremurnd. i dai seama ce stupid sun? Nu te mai purta ca un nebun i pune arma jos. E adevrat ce-ai spus? C eti prost? Da, e adevrat. Eti prea obsedat de chestiile astea. Vezi extrateretri i conspiraii extraterestre n tot ce ine de viaa ta, inclusiv n singurul tu prieten. Acum nu mai ndrepta spre mine blestemia aia de pistol. M privete int i mi dau seama c se gndete la tot ce i-am zis. mi las minile n jos. El ofteaz i coboar eava pistolului. mi pare ru, spune. Inspir adnc, cu nervozitate. Ar trebui s-i par. Ce naiba ai crezut?

De fapt nu era ncrcat. Ar fi trebuit s-mi spui mai devreme, zic eu. De ce ii att de mult s crezi n povestea asta? El clatin din cap i pune pistolul la loc, n sertar. Eu am nevoie de un minut ca s m calmez i s-ncerc s m port cu nonalan, ca i cum ceea ce tocmai sa ntmplat n-ar fi mare lucru. Ce citeti? l ntreb. Ridic din umeri. Alte chestii despre extrateretri. Poate-ar trebui s-o las mai moale. Sau s le consideri poveti, nu fapte, l sftuiesc. Chestia asta trebuie s fie totui foarte convingtoare. Pot s-arunc o privire? Sam mi ntinde ultimul numr din Ei umbl printre noi i m aez, ezitnd, pe marginea patului lui. M gndesc c s-a calmat suficient pentru ca mcar s nu mai ndrepte iari arma spre mine. Revista e tot o fotocopie prost fcut, cu rndurile tiprite uor strmbe fa de marginea hrtiei. Nu e foarte groas sunt vreo opt pagini, sau cel mult dousprezece, pe coli de dimensiune standardizat. Sus, n spaiul rezervat pentru dat, scrie DECEMBRIE. Ultimul numr.

Asta e o revist bizar, Sam Goode, i spun. El zmbete. Oamenilor bizari le plac revistele bizare. De unde-o ai? l ntreb. M-am abonat. tiu, dar cum? Salt din umeri. Habar n-am. A-nceput pur i simplu s soseasc ntr-o bun zi. Eti abonat la vreo alt revist? Poate au luat de-acolo datele tale de contact. Am fost cndva la o convenie. Cred c m-am nscris la un soi de concurs ct am stat acolo. Nu-mi aduc aminte. Am presupus ntotdeauna c aa au aflat adresa mea. Studiez cu atenie coperta. Nu conine, nicieri, nicio adres web, i nici nu m atept s existe vreuna, avnd n vedere c Henri a inspectat deja internetul n sus i-n jos. Citesc titlul articolului de fond: VECINUL TU E CUMVA EXTRATERESTRU? ZECE METODE GARANTATE DE A O

AFLA! La mijlocul articolului apare poza unui om cu o pung de gunoi ntr-o mn i cu capacul tomberonului n cealalt. St la captul aleii din faa casei i e de presupus c a fost surprins n momentul n care arunca punga. Dei ntreaga publicaie e alb-negru, n ochii lui exist o anumit strlucire. E o poz oribil ca i cum cineva i-ar fi fotografiat un vecin care nu bnuiete nimic i i-ar fi conturat ochii cu un creion colorat. M face s rd. Ce e? ntreab Sam. Poza asta e groaznic. Te duce cu gndul la ceva din Godzilla. Sam o privete. Pe urm ridic din umeri. Nu tiu. Ar putea fi real. Aa cum spuneai, eu vd extrateretri peste tot, i n oricine. Dar credeam c extrateretrii seamn cu sta, spun eu, artnd cu capul posterul n lumin ultraviolet de pe perete. Nu cred c e valabil pentru toi, zice el. Cum spuneai, tu eti un extraterestru cu supraputeri, dar nu semeni cu el.

Rdem amndoi, i m ntreb cum o s ies din toat istoria asta. Sper c Sam n-o s afle niciodat c i-am spus adevrul. O parte din mine ar vrea totui s-i povesteasc despre mine, despre Henri, despre Lorien i m ntreb cum ar reaciona. Mi-ar da crezare? Deschid revista cu un bobrnac, cutnd pagina cu informaii despre redacie pe care o au toate ziarele i revistele. Aici nu exist, nu sunt dect relatri i teorii. N-are pagin cu relaii despre editor. La ce te referi? tii c revistele i ziarele au ntotdeauna pagina aia pe care e listat personalul din redacie i care conine numele redactorilor, ale scriitorilor, locul n care a fost tiprit i aa mai departe? tii, cu chestii de genul: Pentru ntrebri, luai legtura cu x i y. Toate publicaiile o au, dar de aici lipsete. Trebuie s-i protejeze anonimatul, spune Sam. De cine? De extrateretri, rspunde el, i zmbete, ca i cum ar fi contient de absurditatea afirmaiei sale. Ai numrul de luna trecut?

El l scoate din dulap. l rsfoiesc n grab, spernd c articolul despre mogadorieni e acolo, nu ntr-un numr mai vechi. i l gsesc pe pagina a patra. MOGADORIENII NCEARC S PREIA CONTROLUL ASUPRA PMNTULUI Specia extraterestr a mogadorienilor, de pe planeta Mogadore din A Noua Galaxie, se afl deja pe Pmnt de zece ani. E o specie primejdioas, n cutarea unei modaliti de a domina universul. Zvonurile spun c ar fi distrus deja o alt planet, care nu se deosebea prea mult de Terra, i c intenioneaz s descopere slbiciunile locuitorilor planetei noastre ntr-o ncercare de a o transforma n urmtorul loc n care se vor stabili. Citesc articolul de trei ori. Speram c mai conine altceva pe lng ceea ce ne spusese deja Sam, dar nam un asemenea noroc. i nu exist nicio A Noua Galaxie. M ntreb care o fi fost sursa informaiilor. Rsfoiesc de dou ori ultimul numr. Nu conine nicio

meniune referitoare la mogadorieni. Prima mea supoziie e c n-a mai rmas nimic altceva de relatat, c nu s-au mai primit niciun fel de tiri. Pe urm m gndesc c mogadorienii au citit probabil acel numr al revistei i au rezolvat problema, oricare ar fi fost ea. Pot s-o iau pe asta cu mprumut? l ntreb, ridicnd n mn numrul de luna trecut. D din cap. Dar ai mare grij de ea. Trei ore mai trziu, la opt seara, mama lui Sam nc n-a sosit acas. l ntreb unde e i el ridic din umeri, ca i cum habar n-ar avea i ca i cum absena ei n-ar reprezenta o noutate. Ne petrecem cea mai mare parte a timpului cu jocuri video i ne uitm la televizor, iar el pregtete cina la microunde. n tot acest timp, nu-i pune nici mcar o singur dat ochelarii, ceea ce e ciudat, de vreme ce, pn atunci, nu l-am mai vzut niciodat fr ei. I-a pstrat chiar i n timpul alergrii din ora de educaie fizic. i nfac de pe comoda lui i mi-i pun. Lumea se transform brusc ntr-o pat i ochelarii mi provoac aproape imediat o durere de cap.

M uit la Sam. St turcete pe podea, cu spatele sprijinit de pat i cu o carte despre extrateretri pe genunchi. Iisuse, exclam eu, vederea ta e chiar att de slab? El i ridic ochii spre mine. Ochelarii au fost ai tatei. Mi-i scot. De fapt, ie i trebuie ochelari, Sam? El d din umeri. Nu cu adevrat. Atunci de ce-i pori? Au fost ai tatei. Mi-i pun din nou. Uau, nu pricep cum de reueti chiar i numai s mergi drept cu tia. Mi s-au obinuit ochii cu ei. tii c-o s-i strice vederea dac-o s-i pori n continuare, nu? Atunci o s pot vedea ce vedea tata. mi scot ochelarii i i aez la loc, unde i-am gsit. Adevrul e c nu pricep de ce-i poart Sam. Din motive sentimentale? E ntr-adevr convins c merit?

Unde e tatl tu, Sam? i ridic privirea spre mine. Nu tiu. Cum adic? A disprut cnd aveam apte ani. Nu tii unde s-a dus? Ofteaz, i las capul n jos i rencepe s citeasc. E evident un subiect despre care nu vrea s vorbeasc. Tu crezi n vreuna din toate povetile astea? m ntreab, dup cteva minute de tcere. Cu extrateretri? Da. Da, cred c exist extrateretri. Crezi c rpesc ntr-adevr oameni? N-am idee. Cred c nu putem exclude ipoteza. Tu crezi c-o fac? D din cap. De obicei cred. Dar uneori ideea pare stupid. Da, aici te neleg. Se uit n sus, la mine. Cred c tata a fost rpit. Se crispeaz n clipa n care las s-i scape

cuvintele i expresia care i se aterne pe fa n treact i trdeaz vulnerabilitatea. Ceea ce m face s cred c i-a mai mprtit cuiva aceeai teorie i rspunsul a fost ceva mai lipsit de bunvoin. De ce crezi asta? Fiindc s-a fcut pur i simplu nevzut. S-a dus la magazin s cumpere lapte i pine i nu s-a mai ntors niciodat. Camioneta lui era parcat chiar n faa magazinului, dar nimeni de acolo nu-l zrise. A disprut pur i simplu fr urm, i ochelarii lui erau pe trotuar, lng camionet. Se ntrerupe pentru o secund. M temeam c ai venit aici ca s m rpeti. Teoria e greu de crezut. Cum e cu putin s nu fi existat niciun martor la rpirea tatlui su, dac incidentul s-a petrecut n centrul oraului? Poate c tipul a plecat dintr-un anumit motiv i i-a nscenat dispariia. Nu e greu s dispari; eu i Henri o facem deja de zece ani. ns interesul lui Sam fa de extrateretri capt dintr-odat sens. Poate c de fapt nu vrea dect s vad lumea aa cum o vedea tatl lui, dar e posibil i ca o parte a lui s cread cu adevrat c ochelarii au captat ultima imagine zrit de cel disprut, c a rmas cumva gravat n lentile. Poate

crede c, persevernd cu ndrjire, va ajunge ntr-o bun zi s-o vad i el, i c acea ultim imagine va confirma ceea ce exist deja n mintea lui. Sau poate i nchipuie c, dac o s caute suficient de mult, o s dea n cele din urm peste un articol care s dovedeasc rpirea tatlui su, adeverind, n plus, i c ar putea fi salvat. i cine sunt eu ca s afirm c n-o s gseasc ntr-o bun zi dovada aia? Te cred, spun. Cred c rpirile de ctre extrateretri sunt foarte posibile.

17
A doua zi m trezesc mai devreme dect de obicei, m dau ncet jos din pat, ies din camera mea i l gsesc pe Henri aezat la masa din buctrie, trecnd n revist ziarele, cu laptopul deschis. Soarele e nc sub orizont i n cas e ntuneric, singura lumin venind dinspre ecranul computerului. Ai gsit ceva? Nu, de fapt nimic. Aprind lumina din buctrie. Bernie Kosar zgreapn la ua din fa. I-o deschid i d buzna afar, unde i face rondul, ca n fiecare diminea, alearg de-a lungul ntregului perimetru cu pai mruni, cu capul n sus, cutnd orice i-ar putea trezi suspiciuni. Adulmec n diverse locuri, la ntmplare. Odat satisfcut fiindc totul e aa cum trebuie s fie, o ia la goan ctre pdure i dispare. Pe masa din buctrie sunt dou exemplare din Ei umbl printre noi, originalul i o fotocopie fcut de Henri pentru el nsui. ntre ele se afl o lup. Originalul are vreun semn distinctiv? Nu.

n cazul sta, ce e de fcut? ntreb. Ei, am avut ceva noroc. Am cutat referine ncruciate la alte articole din acelai numr i am gsit cteva indicii, dintre care unul m-a condus la un site web personal. I-am trimis posesorului un e-mail. M holbez la el. Nu-i face griji. Nu se poate da de urma expeditorului e-mailurilor. Cel puin nu aa cum le trimit eu. Cum le trimii? Le redirecionez din diverse servere din orae din ntreaga lume, aa c punctul de pornire se pierde pe drum. Impresionant. Bernie Kosar zgreapn la u i i dau drumul nuntru. Ceasul cuptorului cu microunde arat 5.59. Mai sunt dou ore pn cnd trebuie s plec la coal. Crezi ntr-adevr c e de dorit s facem spturi n jurul povetii steia? l ntreb. Adic, dac totul e o capcan? Dac ncearc pur i simplu s ne scoat din ascunztoare? Henri d din cap. tii, dac articolul ar fi povestit ceva despre noi,

a fi ezitat. Dar n-o face. E despre invazia Pmntului, ntr-un mod foarte asemntor celui n care-au invadat Lorienul. i n privina asta sunt multe lucruri pe care nu le nelegem. Ai avut dreptate acum cteva sptmni, cnd ai spus c am fost nfrni cu atta uurin. Chiar aa a fost. E lipsit de sens. Chiar i trimiterea ta i a celorlali copii pe Pmnt, pe care nam pus-o niciodat sub semnul ntrebrii, pare bizar. i, cu toate c ai vzut ce s-a ntmplat i eu am avut aceleai viziuni , din ecuaie mai lipsete totui ceva. Dac ntr-o bun zi vom reui s ne ntoarcem, cred c nelegerea celor petrecute e un imperativ, ca s le putem mpiedica s se ntmple din nou. tii cum se spune: cel care nu nelege istoria e condamnat s-o repete. Iar cnd se repet, miza se dubleaz. OK, ncuviinez eu. Dar, innd cont de ceea ce ai spus smbt sear, ansele de a ne ntoarce par s se micoreze pe zi ce trece. i, aa stnd lucrurile, crezi c merit? El ridic din umeri. nc mai exist ali cinci. Poate ei i-au primit Motenirile. Poate n cazul tu e vorba de o simpl ntrziere. Cred c e bine s ne facem planuri lund n

considerare toate posibilitile. Bine, i ce-ai pus la cale? Doar s dau un telefon. Sunt curios s aflu ce tie individul sta. M ntreb ce l-a fcut s renune la continuarea articolului. Pot exista dou explicaii: fie na mai descoperit alte informaii i i-a pierdut interesul fa de poveste, fie i-a dat cineva de urm dup publicare. Oftez. Bine, i spun, fii prudent. mi pun pantalonii de trening i bluza peste dou tricouri, mi nnod ireturile adidailor, apoi m ridic n picioare i m ntind. mi arunc n rucsac hainele pe care am de gnd s le port la coal, alturi de un prosop, o bucat de spun i o sticlu de ampon, ca s pot face un du dup sosire. De acum nainte o s alerg pn la coal n fiecare diminea. Pe fa, Henri susine c acest exerciiu suplimentar o s fie de folos pentru antrenamentul meu, dar n realitate sper c-o s-mi ajute organismul n perioada de tranziie i o s-mi trezeasc Motenirile adormite, dac lucrurile stau ntr-adevr aa n privina lor.

M uit n jos, spre Bernie Kosar. Eti gata pentru o alergare, biete? Ei? Vrei s alergm? D din coad i fuge n cerc. Ne vedem dup ore. Alergare plcut, spune Henri. Fii atent pe drum. Ieim din cas i aerul rece, nviortor, ne vine n ntmpinare. Bernie Kosar latr de cteva ori, entuziasmat. ncep cu o alergare uoar de-a lungul aleii i ies pe drumul pietruit, cu cinele tropotind mrunt alturi de mine, aa cum mi-am imaginat c-o s fac. Am nevoie de vreo patru sute de metri pentru nclzire. Eti gata s-accelerm pn la gradaia urmtoare? Cinele nu-mi d atenie, continu s fug alturi mine cu paii lui minusculi, cu limba atrnnd, prnd att de fericit ct poate s fie. Bun, atunci i dm drumul. Accelerez, trecnd la alergare, i sprintez la scurt timp, naintnd ct de repede pot. Las cinele n urm. M uit peste umr i l vd fugind din toate puterile,

ns eu sunt mai iute. Vntul n prul meu, copacii succedndu-se neclari pe lng mine. Totul e excelent. Pe urm Bernie Kosar se avnt n pdure i l pierd din vedere. Nu tiu dac ar trebui s m opresc i s-l atept. M rsucesc la loc i el nete dintre copaci, la trei metri n faa mea. Cnd mi cobor ochii spre el se uit n sus, ctre mine, cu limba atrnndu-i ntr-o parte, cu ncntare n privire. tii c eti un cine ciudat? Dup cinci minute, vd coala. Sprintez pe cei opt sute de metri rmai, strduindu-m din rsputeri i alergnd ct de repede pot, fiindc e att de devreme nct nimeni n-a ieit din cas i n-are cine s m vad. Pe urm m opresc cu degetele ncletate la ceaf, trgndu-mi rsuflarea. Bernie Kosar sosete treizeci de secunde mai trziu i se aaz, cu ochii la mine. ngenunchez i-l mngi. Bun treab, amice. Cred c-avem un nou ritual matinal. mi dau jos rucsacul de pe umeri, i trag fermoarul, scot un pachet cu cteva fii de unc i i le dau. Le nfulec lacom.

OK, biete. Eu intru, Du-te napoi. Henri teateapt. El m privete o clip, apoi o ia la fug spre cas. Sunt uluit fiindc m nelege att de bine. Pe urm fac stnga-mprejur, ptrund n cldire i m ndrept spre du. Sunt a doua persoan care intr la astronomie. Sam a sosit primul i st deja la locul lui obinuit, n partea din spate a clasei. Hopa, spun. N-ai ochelari. Ce s-a-ntmplat? El d din umeri. M-am gndit la tot ce mi-ai spus. Probabil e o prostie din partea mea s-i port. M instalez alturi de el i zmbesc. Nu-mi vine s cred c-o s m obinuiesc vreodat cu ochii lui, care seamn acum att de bine a mrgele. i napoiez exemplarul din Ei umbl printre noi. i-l ndeas n geant. mi ridic degetele, ca un pistol, i-l nghiontesc. Pac! exclam. El izbucnete n rs. Pe urm izbucnesc i eu. Niciunul dintre noi nu se poate opri. Ori de cte ori unul e gata s-o fac, cellalt ncepe s rd i o lum

de la nceput. Oricine intr se holbeaz la noi. Pe urm apare Sarah. E singur, se apropie agale, cu o expresie derutat, i se aaz lng mine. De ce rdei? De fapt, nu sunt sigur, rspund eu, i mai rd puin. Mark intr ultimul. i ocup locul obinuit, numai c astzi lng el nu mai e Sarah, ci o alt fat. Cred c e n ultimul an. Sarah i duce mna sub mas i o strnge pe a mea. Trebuie s-i spun ceva. Ce? o ntreb. tiu c-o fac n ultima clip, dar prinii mei vor s vii la noi, mpreun cu tatl tu, mine, la cina de Thanksgiving. Uau. Ar fi minunat. Trebuie s-ntreb, dar tiu c n-avem alte planuri, deci presupun c rspunsul e da. Ea zmbete. Excelent. Fiindc suntem numai noi doi, de obicei nici nu srbtorim. Ei, noi facem tot ce trebuie. i amndoi fraii

mei vin acas, de la facultate. Vor s te cunoasc. De unde tiu de mine? Tu ce crezi? Intr profesoara i Sarah mi face cu ochiul, apoi ncepem amndoi s lum notie. Henri m ateapt, ca de obicei, cu Bernie Kosar proptit pe locul pasagerului, dnd din coad i lovind n portier n clipa n care m vede. M strecor nuntru. Atena, spune Henri. Atena? Atena, Ohio. Ce-i cu ea? Acolo sunt scrise i tiprite numerele din Ei umbl printre noi. De acolo sunt expediate. Cum ai aflat? Am metodele mele. M uit la el. OK, OK. A fost nevoie de trei e-mailuri i de cinci convorbiri telefonice, dar acum am numrul. M studiaz. Cum s-ar zice, n-a fost nicidecum greu de aflat, cu puin efort. Dau din cap. tiu ce vrea s spun. Mogadorienii ar fi putut s-l gseasc la fel de uor. Ceea ce

nseamn, firete, c balana se nclin acum n favoarea celei de a doua ipoteze emise de Henri cineva a ajuns la editor nainte ca povestea s poat continua. Ct de departe e Atena? Dou ore de mers, cu maina. Te duci acolo? Sper c nu. O s dau mai nti un telefon. Cnd ajungem acas, Henri ia imediat telefonul i se aaz la masa din buctrie. M instalez vizavi de el i ascult. Da, sun ca s m informez n privina unui articol din Ei umbl printre noi, aprut n numrul de luna trecut. La captul cellalt i rspunde o voce groas. Nu reuesc s-aud ce zice. Henri zmbete. Da, spune, apoi urmeaz o pauz. Nu, nu sunt abonat. Unul dintre prietenii mei este. O alt pauz. Henri d din cap. Pi, sunt curios n privina articolului despre mogadorieni. n numrul de luna asta n-a aprut o

continuare, aa cum era de ateptat. M aplec, strduindu-m s aud, cu tot trupul ncordat, rigid. Cnd rspunde, vocea pare s tremure, iritat. Pe urm telefonul amuete. Alo? Henri i ndeprteaz mobilul de ureche, se uit la el, apoi l aduce la loc. Alo? repet. nchide telefonul i l pune pe mas. Se uit la mine. A spus: S nu m mai sunai niciodat. i a nchis.

18
Dup o dezbatere de cteva ore, Henri se trezete n dimineaa urmtoare i scoate la imprimant harta traseului ctre Atena, de la locuina noastr pn la cea a editorului. mi spune c-o s se ntoarc la timp ca s mergem la Sarah pentru cina de Thanksgiving i mi ntinde o foaie de hrtie cu adresa la care se duce i cu numrul de telefon. Eti sigur c merit s faci asta? l ntreb. Trebuie s vedem ce se petrece. Cred c tim amndoi rspunsul, oftez eu. Poate, riposteaz el, rostind cuvntul cu o autoritate deplin i fr nimic din nesigurana care l nsoete de obicei. i dai seama ce mi-ai spune dac rolurile ar fi inversate, nu? Da, John, zmbete el. tiu ce i-a spune. Dar cred c asta o s ne fie de folos. Vreau s descopr ce-au fcut ca s-l sperie att de tare pe omul la. Vreau s tiu dac au fcut vreo referire la noi, dac nu cumva ne caut folosind metode la care nc nu neam gndit. i, dac tipul i-a vzut, o s aflm cum

arat. tim deja cum arat. tim cum artau cnd ne-au atacat, cu mai bine de zece ani n urm, dar e posibil s se fi schimbat. Sunt deja pe Pmnt de mult vreme. Vreau s tiu cum au reuit s se integreze. Chiar dac-o s aflm cum arat, n clipa n care o s-i vedem pe strad o s fie probabil prea trziu. Poate c da, poate c nu. Vd unul i ncerc imediat s-l ucid. Nimic nu garanteaz c el o s m poat omor, spune Henri, de data asta nesigur i fr nicio urm de autoritate. Renun. Nu-mi place ctui de puin ideea plecrii lui la Atena, n timp ce eu pierd vremea pe-acas. Dar tiu c obieciile mele vor continua s nu fie luate n considerare. Eti sigur c-o s te-ntorci la timp? l ntreb. Plec acum, ceea ce nseamn c-o s fiu acolo n jur de ora nou. M-ndoiesc c-o s stau mai mult de un ceas, sau oricum nu mai mult de dou. Ar trebui s fiu napoi pn la unu. Atunci de ce am eu asta? spun, ridicnd bucata de hrtie cu adresa i cu numrul de telefon.

D din umeri. Ei, nu se tie niciodat. Exact sta e motivul pentru care cred c n-ar trebui s te duci. Punct lovit, spune el, ncheind discuia. i adun hrtiile, se ridic de la mas i i mpinge scaunul. Ne vedem dup-amiaz. OK, spun. Se duce la camionet i urc. Bernie Kosar i cu mine ieim pe verand i l privim ndeprtndu-se. Nu tiu de ce, dar am un presentiment urt. Sper c va reui s se-ntoarc. E o zi lung. Una dintre acele zile n care timpul se trte i fiecare minut pare ct zece, fiecare or ct douzeci. mi pierd vremea cu jocuri video i navighez pe internet. Caut tiri referitoare la vreunul dintre ceilali copii. Nu gsesc nimic, ceea ce m ncnt. nseamn c nu ieim n eviden. Ne evitm dumanii. mi verific din cnd n cnd telefonul. La amiaz i trimit lui Henri un sms. Nu rspunde. Mnnc i l hrnesc pe Bernie, apoi i mai trimit unul. Aceeai

tcere. Nervozitatea i nelinitea m cuprind pe nesimite. Pn acum, Henri mi-a rspuns ntotdeauna imediat la mesaje. Poate are telefonul nchis. Poate i sa descrcat bateria. ncerc s m conving c exist aceste posibiliti, dar tiu c nu este vorba de niciuna dintre ele. La ora dou ncep s m ngrijorez. S m ngrijorez cu adevrat. Ar trebui s-ajungem la familia Hart peste un ceas. Henri tie c, pentru mine, cina asta e important. i n-ar lsa-o nicidecum balt. Fac un du, n sperana c-o s ies din baie i-o s-l gsesc la masa din buctrie, bnd o ceac de cafea. Deschid apa cald la maximum i nu m mai obosesc s-o amestec cu ap rece. Nu simt nimic. ntregul meu trup e acum insensibil la cldur. E ca i cum pe piele mi s-ar scurge ap cldu i mi lipsete pur i simplu senzaia de fierbineal. Adevrul e c obinuiam s fac duuri fierbini. Stteam sub ap pn cnd se termina. nchideam ochii i m bucuram de uvoiul care m lovea n cretet i mi se scurgea n josul corpului. M rupea de viaa mea. mi ngduia s uit, pentru scurt vreme, cine i ce sunt. Cnd ies de la du, deschid dulapul i-mi caut cele

mai frumoase haine, care n-au nimic special: pantaloni kaki, cma cu nasturi la colurile gulerului, un pulover. Fiindc ne trim viaa fugind, n-am dect adidai, ceea ce e att de ridicol nct m face s rd pentru prima oar astzi. M duc n camera lui Henri i caut n dulapul lui. Are o pereche de mocasini care mi se potrivesc. Vederea tuturor hainelor sale mi sporete ngrijorarea, m frmnt i mai mult. Vreau s cred c are nevoie de mai mult timp dect a crezut, dar ar fi luat legtura cu mine. Probabil s-a ntmplat ceva ru. M duc la ua din fa, unde st Bernie Kosar, uitndu-se pe geam. i ridic privirea spre mine i chellie. l mngi pe cap i m ntorc n camera mea. M uit la ceas. Tocmai a trecut de ora trei. mi verific telefonul. Niciun mesaj vocal, niciun sms. Decid s plec la Sarah i, dac nu primesc nicio veste de la Henri pn la cinci, s-mi fac apoi un plan. Poate-o s le spun c Henri e bolnav i nici eu nu m simt prea bine. Sau c tatei i s-a stricat camioneta i trebuie s-l ajut. Dac am noroc s apar, o s ne bucurm de o cin frumoas de Thanksgiving. De fapt, va fi prima pe care am avut-o vreodat. Dac nu, o s gsesc ce s le spun. Va trebui s-o fac.

n lipsa camionetei, m hotrsc s alerg. Probabil nici mcar n-o s transpir i o s ajung mai repede dect cu maina. i, fiind srbtoare, drumurile vor fi pustii. i spun la revedere lui Bernie, i spun i c-o s m-ntorc trziu, i plec. Alerg pe marginea cmpului, prin pdure. M simt bine consumndu-mi energia. mi mai alung nelinitea. De cteva ori ating viteza mea maxim, care e probabil de vreo sut sau o sut zece kilometri pe or. Aerul rece mi biciuiete faa, oferindu-mi o senzaie uimitoare. uierul lui e extraordinar, e acelai sunet pe care-l aud cnd mi scot capul pe geamul camionetei n timp ce mergem pe autostrad. M ntreb ct de repede o s fiu n stare s fug la douzeci sau la douzeci i cinci de ani. M opresc din alergare la vreo sut de metri de casa lui Sarah. Respir normal. Cnd intru pe alee, o vd aruncnd priviri pe fereastr. mi zmbete i-mi face cu mna, i deschide ua din fa exact cnd pun piciorul pe verand. Sal, frumosule, mi spune. M ntorc i m uit peste umr, prefcndu-m c vreau s vd cui i se adreseaz. Pe urm m rsucesc din nou spre ea i o ntreb dac vorbete cu mine.

Rde. Eti prostu, zice, i m lovete cu pumnul n bra nainte de a m trage mai aproape i de a m sruta ndelung. Respir adnc i simt mirosul mncrii: curcan cu garnitur, cartofi dulci, varz de Bruxelles, plcint cu dovleac. Miroase excelent, spun. Mama a gtit toat ziua. Abia atept s mnnc. Unde e tatl tu? Are ceva de rezolvat. O s-apar puin mai trziu. E OK? Da, nu e mare lucru. Intrm i Sarah mi arat casa. E mare. Locuina clasic a unei familii, cu dormitoare la etaj, cu o mansard unde se afl camera unuia dintre fraii ei i cu toate spaiile comune camera de zi, sufrageria, buctria i camera de distracii la parter. Cnd ajungem n camera ei, nchide ua i m srut. Sunt surprins, dar ncntat. Am ateptat toat ziua s-o fac, mi spune, cu

tandree, dup ce se ndeprteaz. Cnd o pornete spre u, o trag napoi, lng mine, i o srut nc o dat. Iar eu de-abia atept s te srut din nou, mai trziu, i optesc. mi zmbete i mi lovete din nou braul cu pumnul. Ne ntoarcem la parter i ea m conduce n camera de distracii, unde cei doi frai mai mari ai ei, venii de la facultate n weekend, se uit la un meci de fotbal mpreun cu tatl lor. Rmn acolo, n timp ce Sarah se duce la buctrie, s-i ajute mama i sora mai mic s pregteasc masa. Cred c eu nu m-am implicat niciodat astfel ntr-un joc de fotbal, fiindc, innd cont de modul n care am trit eu i Henri, nu mam implicat niciodat cu adevrat n nimic din afara vieii noastre. Am fost ntotdeauna preocupat s m integrez n locul n care ne aflam i s fiu gata de plecare ntr-un alt loc. Fraii i tatl ei au jucat fotbal la liceu. Ador jocul. Iar n partida de astzi, unul dintre ei i tatl sunt de partea unei echipe, n schimb, cellalt frate ine cu adversarii lor. Se contrazic, se tachineaz, ovaioneaz sau ofteaz, n funcie de ce se-ntmpl pe

stadion. E limpede c fac asta de ani de zile, c au fcut-o probabil toat viaa lor, i c se distreaz foarte bine. Ceea ce m face s-mi doresc ca Henri i cu mine s fi avut ceva, n afar de antrenamente i de fuga noastr fr sfrit, n afar de cutarea ascunztorilor, ceva n care s ne implicm amndoi i de care s ne bucurm mpreun. M face s-mi doresc s fi avut un tat adevrat i frai cu care s-mi petrec timpul. n pauza meciului, mama lui Sarah ne cheam la cin. mi verific telefonul i nu gsesc nimic. nainte de a ne aeza m duc la baie, ncerc s-l sun pe Henri i mi rspunde direct mesageria vocal. E aproape ora cinci, i ncep s intru n panic. M ntorc n sufragerie, unde toat lumea i-a ocupat locurile. Masa arat extraordinar. Cu flori n mijloc, cu suporturi pentru farfurii i cu tacmuri plasate cu meticulozitate n faa fiecrui scaun. Platourile cu mncare sunt rspndite n zona din centru, curcanul fiind plasat n faa domnului Hart. Doamna Hart intr imediat ce m aez. i-a scos orul i poart o fust frumoas i un pulover. Ai veti de la tatl tu? m ntreab.

Tocmai am ncercat s-l sun. O s, , ntrzie i ne-a rugat s nu-l ateptm. i cere scuze fiindc sa ntmplat aa, rspund eu. Domnul Hart se apuc s taie curcanul. Sarah mi zmbete din partea opus a mesei, i m simt mai bine pentru vreo jumtate de secund. Mncarea ncepe s fie mprit i mi iau cte o porie mic din fiecare fel. Nu cred c-o s fiu n stare s mnnc prea mult. mi in telefonul n poal, dup ce l-am setat pe vibraii, pentru cazul c o s primesc vreun apel sau vreun mesaj. Dar, cu fiecare secund ce trece, mi vine din ce n ce mai puin s cred c-o s mai apar vreunul, sau c-o s-l mai revd vreodat pe Henri. Ideea de a tri pe cont propriu cu Motenirile mele care ncep s prind form, fr nimeni care s-mi explice i care s m antreneze, de a fugi i de a m ascunde de unul singur, de a-mi gsi singur o cale de urmat, de a-i nfrunta pe mogadorieni, de a m lupta cu ei pn cnd sunt nfrni sau pn cnd mi gsesc moartea m ngrozete. Cina dureaz la nesfrit. Timpul se trte iari. ntreaga familie a lui Sarah m bombardeaz cu ntrebri. Nu m-am mai aflat niciodat n situaia de a fi

ntrebat att de multe lucruri de att de muli oameni, ntr-un interval att de scurt. M chestioneaz despre trecutul meu, despre locurile n care am trit, despre Henri, despre mama care a murit cnd eram foarte mic, le spun eu, aa cum fac de obicei. E singurul rspuns care conine un grunte de adevr. Nici mcar n-am idee dac toate celelalte au vreun sens. Telefonul de pe genunchii mei pare s cntreasc o jumtate de ton. Nu vibreaz. St pur i simplu acolo. Dup cin i nainte de desert, Sarah ne cere tuturor s mergem n curtea din spate, unde vrea s fac fotografii. n timp ce ieim, m ntreab dac s-a ntmplat ceva. i explic c-mi fac griji pentru Henri. Ea ncearc s m liniteasc, mi spune c totul e perfect, dar asta nu d rezultate. Singura urmare e c m simt i mai ru. ncerc s-mi nchipui unde e i ce face i nu-mi vine n minte dect imaginea lui stnd n faa unui mogadorian, prnd ngrozit i tiind c urmeaz s moar. Cnd ne adunm pentru fotografii, ncep s intru n panic. Cum s ajung la Atena? Ar fi posibil s alerg, dar s-ar putea s-mi fie greu s gsesc drumul, mai ales fiindc ar trebui s evit traficul i s m in

departe de autostrad. A putea lua autobuzul, dar ar dura prea mult. I-a putea cere ajutorul lui Sarah, numai c ar trebui s-i dau foarte multe explicaii, spunndu-i inclusiv c sunt extraterestru i c Henri a fost probabil capturat sau ucis de ali extrateretri, ostili, care m caut ca s m omoare. Nu e cea mai bun idee. n vreme ce ne fotografiem, simt imboldul disperat de a pleca, dar trebuie s-o fac astfel nct s nu-i supr pe Sarah i pe ai ei. M concentrez asupra aparatului de fotografiat, fixnd obiectivul cu privirea i strduindu-m s caut o scuz care s atrag dup sine cel mai mic numr de ntrebri. Acum m simt zdrobit i panica m-a luat pe deplin n stpnire. Minile ncep s-mi tremure. Le simt dogorind. M uit n jos, s m asigur c nu strlucesc. Arat normal, dar, cnd mi ridic din nou privirea, vd c aparatul de fotografiat vibreaz n minile lui Sarah. tiu c eu fac cumva asta, dar habar n-am cum s procedez ca s nceteze. Simt un fior rece pe ira spinrii. Respiraia mi se oprete n gtlej i, n aceeai clip, lentilele de sticl ale aparatului crap, fcndu-se ndri. Sarah ip, apoi las aparatul n jos i se holbeaz la el,

derutat. I se deschide gura i ochii i se umplu de lacrimi. Prinii se grbesc s alerge la ea, s vad dac e OK. Eu rmn pur i simplu locului, ocat. mi pare ru pentru aparatul ei, mi pare ru c asta o ntristeaz, dar pe de alt parte sunt ncntat fiindc puterea mea de telekinezist i-a fcut evident apariia. O s reuesc s-o controlez? Henri o s fie foarte ncntat cnd o s afle. Henri. Panica rencepe. mi ncletez pumnii. Trebuie s plec de-aici. Trebuie s-l gsesc. Dac l-au prins mogadorienii, ceea ce sper c nu s-a ntmplat, o s-i ucid pn la unul ca s-l eliberez. Gndind cu repeziciune, m duc la Sarah i o iau deoparte, ndeprtnd-o de prinii ei, care inspecteaz aparatul, ncercnd s descopere ce s-a ntmplat. Am primit un mesaj de la Henri. mi pare sincer ru, dar trebuie s plec. E evident derutat, se uit de la mine la prinii ei. Se simte bine? Da, dar trebuie s plec are nevoie de mine. D din cap, i ne srutm cu tandree. Sper c nu pentru ultima oar. Le mulumesc prinilor, frailor i surorii ei i plec

nainte de a mi se pune prea multe ntrebri. Traversez casa i o iau la fug imediat ce ies pe ua din fa. M ntorc pe acelai traseu pe care am venit mai devreme la Sarah. M menin la distan de drumurile principale, alerg printre copaci. Ajung napoi n cteva minute. Cnd sprintez pe aleea din faa casei, l aud pe Bernie Kosar zgrepnnd la u. E evident nelinitit, ca i cum ar simi i el c s-a ntmplat ceva ru. M duc direct n camera mea. mi scot din geant bucata de hrtie cu numrul de telefon i adresa date de Henri nainte de plecare. Formez numrul. Aud o nregistrare. mi pare ru, postul telefonic cu care-ncercai s intrai n legtur a fost deconectat sau desfiinat. mi cobor privirea spre hrtie i fac din nou numrul. Acelai mesaj. Rahat! ip. Dau cu piciorul ntr-un scaun, care zboar de-a lungul buctriei i se oprete n sufragerie. Intru n camera mea. Ies. Intru din nou. M holbez n oglind. Am ochii nroii; n ei se vd lacrimi, dar niciuna nu se prelinge pe obraz. Minile mi tremur. Sunt mistuit de suprare, de furie i de spaima

cumplit c Henri e mort. nchid ochii, strngnd cu putere din pleoape, i mi adun toat furia n golul stomacului. Rbufnesc brusc, ip, deschid ochii, mi azvrl braele spre oglind, i sticla se sparge, dei m aflu la trei metri distan. O privesc, nemicat. Cea mai mare parte a rmas fixat de perete. Ceea ce s-a petrecut la Sarah n-a fost o ntmplare. M uit la cioburile de pe podea. ntind mna n fa, concentrndu-m asupra unuia dintre ele, ncercnd s-l mic. mi controlez respiraia, dar frica i furia nu se dau duse. Fric e puin spus. E groaz. Asta simt. La nceput, ciobul nu se clintete, dar peste vreo cincisprezece secunde ncepe s se legene. Mai nti ncet, apoi cu repeziciune. i apoi mi amintesc. Henri a spus c Motenirile sunt activate de obicei de o emoie. Asta se petrece acum, fr nicio ndoial. M ncordez, vrnd s ridic ciobul. Pe frunte mi apar broboane de sudoare. n ciuda situaiei n care m aflu, m concentrez cu tot ceea ce am i cu tot ceea ce sunt. E ca i cum m-a strdui s respir. Ciobul ncepe s se ridice, extrem de ncet. Doi centimetri. Patru. E la treizeci de centimetri deasupra podelei i continu s

urce, cu braul meu drept ntins i micndu-se odat cu el, pn ce mi-l aduc la nlimea ochilor. l menin acolo. Dac Henri ar putea s vad asta, mi trece prin gnd. i panica i spaima se rentorc, ntr-o strfulgerare, trecnd dincolo de entuziasmul noii mele ncntri. M uit la ciob, la modul n care reflect lambriurile de lemn ce par vechi i sfrmicioase n oglind. Lemn. Vechi i sfrmicios. i pe urm fac ochii mai mari dect i-am mai fcut vreodat n viaa mea. Cufrul! Henri a spus: Nu-l putem deschide dect noi doi, mpreun. Dac nu cumva mor eu; atunci l poi deschide singur. Las ciobul s cad i alerg din dormitorul meu ntr-al lui. Cufrul e pe podea, lng pat. n nfac, dau fuga n buctrie i l arunc pe mas. Lactul are forma stemei lorice i m privete n fa. M aez la mas i m holbez la el. mi tremur buza. ncerc s-mi ncetinesc rsuflarea, dar e inutil; pieptul mi tresalt de parc abia a fi terminat o curs de cincisprezece kilometri. M tem c-o s-l simt deschizndu-se cu un clic sub strnsoarea mea. Respir

adnc i nchid ochii. Te rog s nu te deschizi, spun. Prind lactul n mn. l strng ct de tare pot, inndu-mi rsuflarea, cu vederea nceoat, cu muchii antebraului contractai, ncordndu-se. Dar nu se-aude niciun clic. i dau drumul, m grbovesc n scaun i mi iau capul n mini. Un mic licr de speran. mi trec minile prin pr i m ridic. Pe masa lung, la un metru i jumtate distan, e o lingur murdar. M concentrez asupra ei, mi plimb mna de-a lungul trupului, i pornete n zbor. Henri ar fi att de fericit. Henri, m gndesc, unde eti? Undeva, nc n via. i-o s vin s te iau. Formez numrul lui Sam, singurul prieten pe care mi l-am fcut n Paradise, n afar de Sarah, i, dac e s fiu sincer, singurul prieten pe care l-am avut vreodat. Rspunde dup al doilea rit al telefonului. Alo? nchid ochii i m ciupesc de aua nasului. Respir adnc. Am renceput s tremur, asta dac m-am oprit cumva ntre timp. Alo? repet el.

Sam. Hei! exclam el. Vocea ta sun ca dracu. Eti OK? Nu. Am nevoie de ajutorul tu. Cum? Ce s-a-ntmplat? Mama ta te poate aduce cumva aici? Nu e acas. E de serviciu la spital, fiindc e pltit dublu n zilele de srbtoare. Ce se petrece? Lucrurile merg ru, Sam. i am nevoie de ajutor. O alt tcere, apoi: Vin acolo ct de repede pot. Eti sigur? Pe curnd. nchid telefonul i mi las capul s cad pe mas. Atena, Ohio. Acolo e Henri. Acolo trebuie s ajung, cumva, ntr-un fel sau altul. i trebuie s ajung repede.

19
l atept pe Sam umblnd prin cas i ridicnd diverse obiecte nensufleite n aer, fr s le ating: un mr de pe masa din buctrie, o furculi din chiuvet, o plant mic, n ghiveci, de lng fereastra din fa. Nu pot ridica dect obiecte mrunte i se nal oarecum cu sfial. Cnd ncerc cu ceva mai greu un scaun, o mas nu se ntmpl nimic. Cele trei mingi de tenis folosite de Henri pentru antrenament stau ntr-un co, n partea opus a camerei de zi. Aduc una la mine i, cnd traverseaz cmpul lui vizual, Bernie Kosar se ridic n picioare. Pe urm o arunc fr s-o ating i cinele se repede dup ea; dar o retrag nainte de a o prinde sau, dac reuete s-o nface, i-o iau din bot, totul fr s m mic de pe scaun. M mpiedic s m gndesc la Henri, la rul care i s-ar fi putut ntmpla, i s m simt vinovat pentru minciunile pe care i le voi spune lui Sam. Are nevoie de douzeci i cinci de minute ca s parcurg, cu bicicleta, cei ase kilometri i jumtate care l despart de casa mea. l aud pedalnd pe alee.

Sare de pe bicicleta care se prbuete la pmnt n timp ce el intr n fug pe ua din fa, fr s bat, gfind. Transpiraia i se prelinge pe obraji. Se uit n jur, studiind scena. Ei, ce s-a-ntmplat? ntreab. O s i se par absurd, zic eu. Dar trebuie s-mi promii c m iei n serios. Ce tot spui? Ce tot spun? i povestesc despre Henri. A disprut din cauza neglijenei, a aceleiai neglijene mpotriva creia predic de obicei. i spun c, atunci cnd ai ndreptat arma aia spre mine, tot ce i-am zis a fost adevrat. Sunt extraterestru. Henri i cu mine am venit pe Pmnt acum zece ani i suntem vnai de o specie de extrateretri diabolici. i spun c Henri i-a nchipuit c ar putea s scpm cumva de ei dac i-am nelege ceva mai bine. i acum a disprut. Asta i spun, Sam. nelegi? Dar nu, nu-i pot dezvlui nimic din toate astea. Tata a fost capturat, Sam. Nu sunt pe de-antregul sigur de cine, nici nu tiu ce i s-a fcut. Dar s-a ntmplat ceva, i cred c e inut prizonier. Sau mai

ru. Pe faa lui se lete un zmbet. Fugi de-aici. Clatin din cap i nchid ochii. Gravitatea situaiei mi taie din nou rsuflarea. M rsucesc i i adresez lui Sam o privire rugtoare. Ochii mi se umplu de lacrimi. Nu glumesc. Pe faa lui se aterne o expresie ngrozit. Cum adic? Cine l-a capturat? Unde e? A dat de urma autorului unuia dintre articolele din revista ta, a aflat c st n Atena, Ohio, i s-a dus acolo azi. S-a dus acolo i nu s-a mai ntors. Telefonul lui e nchis. I s-a ntmplat ceva. Ceva ru. Sam e tot mai derutat. Cum? De ce s-ar sinchisi de povetile alea? mi scap ceva. Nu e dect o fiuic stupid. Nu tiu, Sam. El e ca tine se d n vnt dup extrateretri, dup teoriile conspiraiei, dup toate chestiile astea, spun eu, gndind cu repeziciune. E un hobby idiot, pe care l-a avut ntotdeauna. Unul dintre articole i-a strnit interesul i cred c-a vrut s afle mai multe, aa c s-a dus acolo.

Articolul despre mogadorieni? Dau din cap. De unde tii? Fiindc atunci, de Halloween, cnd i-am vorbit de ei, arta de parc ar fi vzut o stafie, rspunde el, i clatin din cap. Dar de ce i-ar psa cuiva dac pune ntrebri despre un articol idiot? Nu tiu. Adic, mi imaginez c oamenii ia nu sunt cei mai raionali din lume. Probabil c sunt paranoici i schizofrenici. Poate i-au nchipuit c e extraterestru, din acelai motiv care te-a fcut pe tine s m-amenini cu arma. Trebuia s se-ntoarc acas de la ora unu i telefonul lui e nchis. Asta e tot ce pot s-i spun. M ridic, m ndrept spre masa din buctrie, nfac bucata de hrtie cu numrul de telefon i cu adresa la care s-a dus Henri. Uite, aici a plecat azi. Ai idee unde e? El se uit la hrtie, apoi la mine. Vrei s mergi acolo? Nu tiu ce altceva s fac. De ce nu suni la poliie, s le zici ce s-antmplat?

M aez pe canapea, gndindu-m la cel mai potrivit rspuns. A vrea s-i pot spune adevrul, s-i pot spune c, dac se amestec poliia, cel mai favorabil scenariu presupune plecarea mea i a lui Henri. Iar n cel mai ru caz, Henri ar fi interogat, poate i s-ar lua amprentele, ar fi mpins n braele birocraiei care se mic precum melcul, ceea ce le-ar oferi mogadorienilor o ans s treac la aciune. i, dac ne gsesc, moartea e iminent. La ce poliie s sun? La asta, din Paradise? Ce crezi c-ar face dac le-a spune adevrul? Ar fi nevoie de zile-ntregi ca s m ia-n serios, i n-am zile-ntregi la dispoziie. Sam ridic din umeri. S-ar putea s te ia n serios. n plus, dac ntrzie pur i simplu, sau dac i s-a stricat telefonul? Acum ar putea fi n drum spre cas. Poate, dar nu cred. Ceva nu pare n ordine i trebuie s-ajung acolo ct mai curnd cu putin. Ar fi trebuit s se-ntoarc aici de cteva ore bune. Poate-a avut un accident. Clatin din cap. Poate ai dreptate, dar nu cred. i, dac a pit

ceva, atunci pierdem timp preios. Sam se uit la foaia de hrtie. i muc buza i rmne tcut vreo cincisprezece secunde. Ei, tiu, vag, cum se ajunge la Atena. Dar, odat ce ne vedem acolo, nu tim cum gsim adresa. Pot scoate de pe internet traseul, de la o u la alta. Nu de asta-mi fac griji. Transportul m ngrijoreaz. Am o sut douzeci de dolari n camera mea. Pot plti pe cineva s ne duc, dar n-am idee pe cine-a putea ruga. i nu s-ar putea spune c n Paradise, Ohio, sunt o grmad de taxiuri. Putem lua camioneta noastr. Ce camionet? Camioneta tatei. nc-o mai avem. St n garaj. Dup dispariia lui, nu s-a mai atins nimeni de ea. M uit la el. Vorbeti serios? D din cap. Ct timp a trecut? Mai funcioneaz nc? Opt ani. De ce s nu funcioneze? Era aproape nou cnd a cumprat-o. Stai, las-m s-neleg. Propui s conducem, noi doi, singuri, dou ore, pn la Atena?

Faa lui Sam se schimonosete ntr-un zmbet strmb. Exact asta propun. Rmn pe canapea i m aplec n fa. Nu m pot abine s nu zmbesc i eu. tii c-o s intrm n rahat pn la gt dac suntem prini, nu? Niciunul dintre noi n-are permis. D iari din cap. Mama o s m omoare, i-o s te omoare probabil i pe tine. i mai e vorba i de nclcarea legii. Dar, da, dac tu crezi c tatl tu are necazuri, ce alt opiune avem? Dac rolurile ar fi fost inversate, dac tatl meu ar fi fost n pericol, a fi plecat acolo ct ai clipi. M uit la el. Pe fa nu i se desluete nici urm de ezitare cnd propune s conducem ilegal o main ctre un ora aflat la o distan de dou ore, ca s nu mai spun c niciunul dintre noi nu tie s ofeze i c n-avem idee ce-o s ne atepte odat ce ajungem la destinaie. i, cu toate astea, Sam e gata de plecare. Ba chiar a fost ideea lui. Foarte bine, atunci, spun eu, s mergem la Atena.

mi arunc telefonul n geant, m asigur c toate fermoarele sunt trase i c totul e n ordine. Pe urm dau o rait prin cas i privesc toate lucrurile ndelung, ca i cum mi-a imagina c le vd pentru ultima dat. E stupid s gndeti aa, tiu c sunt pur i simplu sentimental, dar m simt nervos i asta degaj un soi de senzaie de calm. Dup cinci minute sunt gata. Haide, i spun lui Sam. Vrei s stai pe portbagajul bicicletei? Mergi tu cu bicicleta; eu o s-alerg pe lng tine. i astmul tu? Cred c-o s fiu OK. Plecm. El se urc pe biciclet. ncearc s pedaleze ct mai repede, dar nu e ntr-o form prea bun. Eu alerg la vreo doi metri n urm i m prefac c gfi. Bernie ne urmeaz. Cnd ajungem la el acas, Sam picur de sudoare. D fuga n camera lui, de unde se ntoarce cu un rucsac. l pune pe masa din buctrie i se duce s-i schimbe hainele. Arunc o privire nuntru. Vd un crucifix, civa cei de usturoi, un ru de lemn, un ciocan, o bil de Silly Putty i un briceag. i dai seama c tipii tia nu sunt vampiri, da? l

ntreb, cnd se ntoarce. Mda, dar nu se tie niciodat. Probabil c sunt nebuni, cum spuneai. i chiar dac-am merge la vntoare de vampiri, pentru ce naiba e bila de Silly Putty? Ridic din umeri. Vreau pur i simplu s fiu pregtit. Umplu un castron cu ap pentru Bernie Kosar i el o bea imediat, pe nersuflate. mi schimb hainele n baie i scot din geant harta traseului, de la o cas la alta. Ies, strbat locuina i intru n garaj, unde e ntuneric i miroase a benzin i a iarb de mult uscat. Sam aprinde lumina. De suportul de lemn din perete atrn o serie de unelte, toate ruginite de cnd nu s-a mai atins nimeni de ele. Camioneta st n mijlocul ncperii, acoperit cu o prelat mare, albastr, peste care s-a aternut un strat gros de praf. De cnd n-a mai fost ridicat prelata asta? De cnd a disprut tata. O apuc de un col, Sam o ia de un altul, o dm deoparte mpreun i o lsm ntr-un ungher. El se holbeaz la camionet fcnd ochii mari, cu un zmbet pe fa.

E mic, de un albastru-nchis, i nuntru nu e loc dect pentru dou persoane, sau poate i pentru o a treia, dac nu-i pas c, stnd la mijloc, n-o s se simt prea confortabil n timpul cltoriei. Pentru Bernie Kosar o s fie perfect. Niciun fir din praful adunat n ultimii opt ani nu s-a depus pe main, aa c scnteiaz de parc ar fi fost ceruit de curnd. mi arunc geanta pe platforma din spate. Camioneta tatei, spune Sam, cu mndrie. Dup toi aceti ani. Arat exact la fel. Caleaca noastr de aur, zic eu. Ai cheile? Se duce spre perete i ia un set de chei dintr-un crlig. Eu descui ua garajului i o deschid. Vrei s jucm paper-rock-scissors * ca s vedem cine conduce? Nu, zice el, dup care descuie portiera oferului i trece la volan. Motorul se tureaz, apoi pornete. El las geamul n jos. Cred c tata ar fi mndru dac m-ar vedea conducnd-o. Zmbesc. i eu cred. Scoate-o afar i-nchid eu ua.

El respir adnc, cupleaz motorul i iese din garaj ncet, cu sfial, centimetru cu centimetru. Apas pe frn prea repede i prea tare i camioneta se oprete brusc, zvcnind. nc n-ai ieit cu totul, i spun. Sam ridic uor piciorul de pe frn i parcurge restul distanei cu ncetineal. nchid ua garajului n spatele lui. Bernie Kosar face un salt din proprie iniiativ i se strecoar lng el. Sam i ine minile pe volan n poziia dou fr zece, cu ncheieturile degetelor albite. Eti nervos? l ntreb. ngrozit. O s te descurci. Am vzut amndoi de-o mie de ori ce trebuie fcut. D din cap. OK. n ce parte o iau cnd ies de pe alee? Facem ntr-adevr asta? Da, confirm el. Atunci o lum la dreapta i ne-ndreptm n direcia opus oraului. Ne punem amndoi centurile de siguran. Deschid geamul att ct e nevoie ca s-i scoat

Bernie Kosar capul n afar, ceea ce i face, imediat, stnd cu labele din spate pe genunchii mei. Sunt speriat de moarte, zice Sam. i eu. El inspir adnc, reine aerul n plmni, apoi expir lent. i acum plecm la drum, spune, lundu-i piciorul de pe frn cnd rostete ultimul cuvnt. Camioneta o pornete pe alee hurducndu-se. El calc frna i ne oprim derapnd. Pe urm o pune iar n micare i strbate aleea mergnd de data asta mai ncet, pn ce se oprete n captul ei, se uit n ambele pri i iese pe drum. i ctigm din nou vitez, dup ce ncepem prin a accelera foarte puin. Sam e ncordat, st aplecat peste volan, ns dup un kilometru i jumtate pe fa prinde s i se contureze un zmbet i se las pe sptarul banchetei. Nu e chiar aa de greu. Eti un ofer nnscut. Menine camioneta aproape de linia din partea dreapt a drumului. Se crispeaz ori de cte ori apare cte o main din direcia opus, dar dup o vreme se

relaxeaz i d din ce n ce mai puin atenie altor vehicule. Intr pe o alt osea, apoi pe alta i, peste douzeci i cinci de minute, ptrundem pe autostrad. Nu-mi vine s cred c fac asta, spune el ntr-un trziu. E cea mai trsnit chestie din viaa mea. i dintr-a mea. i ce se-ntmpl dup ce-ajungem, ai vreun plan? Absolut niciunul. Sper c-o s reuim s gsim locul, i pe urm mai vedem. N-am idee dac e o locuin, o cldire cu birouri sau altceva. Nici mcar nu tiu dac el e acolo. Sam d din cap. Crezi c e teafr? N-am idee. Trag adnc aer n piept. Mai avem o or i jumtate de drum. Pe urm o s-ajungem la Atena. i pe urm o s-l gsim pe Henri.

20
Mergem ctre sud pn ce ne apare n faa ochilor Atena, cuibrit la poalele munilor Apalai: un orel rsrit printre copaci. n lumina slab, desluesc curba lene a unui ru ce pare s cuprind aezarea ca un cu, servindu-i drept grani la est, sud i vest, n timp ce la nord se afl dealurile i copacii. Vremea e relativ clduroas pentru noiembrie. Trecem pe lng terenul de fotbal al facultii. Dincolo de el, la mic distan, e domul alb al unei arene. Iei pe aici, spun eu. Sam scoate camioneta de pe autostrad i intr direct pe Richland Avenue. Suntem amndoi entuziasmai fiindc am ajuns teferi i fr s fim prini. Vaszic aa arat un ora cu universitate, ei? Cred c da, zice Sam. Cldirile i cminele se ntind pe ambele pri ale strzii. Iarba e verde, tuns cu meticulozitate, dei suntem n ultima lun de toamn. Urcm un deal abrupt. n vrf e Court Street. Trebuie s virm la

dreapta. Ct mai avem? ntreab Sam. Ceva mai puin de un kilometru i jumtate. Vrei s trecem mai nti cu maina pe lng cldire? Nu, cred c-ar trebui s-o parcm cu prima ocazie i s mergem pe jos. Ne continum drumul pe Court Street, care e artera principal din centrul oraului. Fiind srbtoare, totul e nchis librriile, cafenelele, barurile. Pe urm o vd, ieind n eviden ca un giuvaier. Oprete! strig. Sam trntete piciorul pe frn. Ce e?! n spatele nostru claxoneaz o main. Nimic, nimic. Mergi mai departe. S parcm. Parcurgem un alt cvartal nainte de a gsi o parcare. Presupun c adresa cutat e cam la cinci minute de mers pe jos. Ce-a fost asta? M-ai speriat de era s fac pe mine. Camioneta lui Henri e acolo, rspund eu. Sam d din cap.

De ce-i spui uneori Henri? Nu tiu, o fac pur i simplu. E un soi de glum ntre noi, l lmuresc eu, apoi m uit la Bernie Kosar. Crezi c-ar trebui s-l lum cu noi? El ridic din umeri. Ne-ar putea sta n drum. i dau celului cteva bunti i l las n main, cu geamul ntredeschis. Nu e ncntat i ncepe s chellie i s zgrepene pe sticl, dar cred c n-o s lipsim mult. O pornim pe Court Street, ntorcndu-ne n susul strzii, eu cu geanta atrnat de umr, iar Sam ducnd-o pe a lui n mn. i-a scos bila de Silly Putty i o strnge n pumn, aa cum fac oamenii stresai cu mingiuele astea spongioase. Ajungem la camioneta lui Henri. Portierele sunt ncuiate. Pe banchete sau pe bord nu se zrete nimic important. Ei, asta nseamn dou lucruri, conchid eu. Henri e nc aici i, indiferent cine l-a fcut prizonier, nu i-a descoperit nc maina, adic el n-a vorbit. Dar nici nu m tem c-ar face-o vreodat. Ce-ar fi spus dac vorbea? Pentru o clip, am uitat c Sam nu tie nimic despre adevratele motive care l-au adus aici pe

Henri. Am mai fcut o greeal, spunndu-i pe nume. Trebuie s fiu atent, s nu mai dezvlui i altceva. Habar n-am, rspund. Adic, cine tie ce soi de ntrebri pot pune ciudaii tia? OK, i acum? Scot harta pe care e indicat adresa lsat de Henri n dimineaa asta. Mergem acolo pe jos, spun. Ne ntoarcem pe drumul pe care-am venit. Cldirile nalte se termin i ncep casele. Nengrijite i murdare. Gsim imediat adresa i ne oprim. M uit la bucica de hrtie, apoi la cas. Respir adnc. Iat-ne i aici, spun. Rmnem locului, uitndu-ne n sus, la casa cu un etaj, cu pereii laterali dai cu vopsea cenuie. Aleea din fa duce ctre o verand nevopsit, cu o u batant rupt atrnnd, strmb, ntr-o parte. Iarba e nalt, lsat n voia ei. Locuina pare prsit, dar pe aleea din spate e o main. Nu tiu ce s fac. mi scot telefonul. E 11.12. l sun pe Henri, dei tiu c n-o smi rspund. E o ncercare de a-mi demonstra inteligena, de a-mi face un plan. Nu m-am dus cu

gndul att de departe i acum, cnd m aflu cu adevrat aici, nu-mi trece nimic prin minte. La apelul meu rspunde direct mesageria vocal. M duc s bat la u, zice Sam. i ce-o s spui? Nu tiu, orice o s-mi treac prin cap. Dar n-are ocazia s-o fac, fiindc pe ua din fa iese chiar atunci un brbat. E uria, are cel puin doi metri i peste o sut de kilograme. Are cioc i capul ras. Poart cizme de lucru, blugi i un pulover negru, cu mnecile suflecate deasupra coatelor. Pe antebraul drept e un tatuaj, dar sunt prea departe ca s pot vedea ce reprezint. Scuip n curte, ncuie ua, coboar de pe verand i se ndreapt spre noi. nepenesc cnd se apropie. Imaginea tatuat e a unui extraterestru care ine ntr-o mn un buchet de lalele, ca i cum ar vrea s i le ofere unei entiti nevzute. Brbatul trece pe lng noi fr s ne adreseze vreun cuvnt. ntoarcem amndoi capul dup el. I-ai vzut tatuajul? ntreb. Da. i gata, nu se mai poate spune c numai oarecii de bibliotec sfrijii sunt fascinai de extrateretri, clieul nu mai e valabil. Tipul sta e imens

i arat amenintor. Ia telefonul meu, Sam. Cum? De ce? se mir el. Trebuie s-l urmreti. Ia telefonul meu. Eu o s intru n cas. E clar c acolo nu mai e nimeni, altfel n-ar fi ncuiat ua. Henri ar putea fi nuntru. Te sun imediat ce pot. Cum o s m suni? Nu tiu. O s gsesc o cale. Poftim. El ia telefonul fr tragere de inim. i dac Henri nu e nuntru? De-aia vreau s-l urmreti pe tip. Poate se duce la Henri acum. i dac se-ntoarce? O s ne dm seama. Dar acum trebuie s pleci. i promit c te sun cu prima ocazie. Sam se rsucete i se uit n urma brbatului. Sa ndeprtat deja cu cincizeci de metri. Pe urm se uit din nou la mine. OK. O s-o fac. Dar fii prudent, acolo, n cas. Fii i tu prudent. Ai grij s nu-l scapi din ochi. i ferete-te, s nu te vad. N-are nicio ans.

mi ntoarce spatele i se grbete s plece pe urmele tipului. i privesc ndeprtndu-se i m ndrept spre cas imediat ce-i pierd din vedere. Ferestrele sunt ntunecate, sticla e acoperit cu un strat alb de protecie. Nu vd nimic nuntru. Ocolesc casa. Dau de un mic patio betonat, care duce la ua din spate, ncuiat i ea. Merg mai departe, ncheind ocolul. Numai buruieni i tufe crescute n voie, rmase din vara trecut. ncerc o fereastr. E ncuiat. Toate sunt ncuiate. Ar trebui s sparg una? M uit printre mrcini, dup pietre, i, n clipa n care descopr una i o ridic de la pmnt cu puterea minii, mi vine o alt idee, una att de nebuneasc nct s-ar putea s funcioneze. Las piatra s cad i m apropii de ua din spate. Are o ncuietoare simpl, fr yal. Respir adnc, nchid ochii, concentrndu-m, i strng n palm mnerul uii. O zgli. Gndurile mi se deplaseaz de la cap ctre inim, apoi ctre stomac; acolo se centralizeaz totul. Strng cu mai mult putere i mi in respiraia, anticipnd, n timp ce m strduiesc s-mi imaginez mecanismul interior. Pe urm aud un clic, l simt n palma de pe mner. Pe fa mi se aterne ncet

un zmbet. Rsucesc mnerul i ua se deschide. Numi vine s cred c pot descuia ui imaginndu-mi ce e n interiorul lor. Buctria e surprinztor de curat, toate suprafeele sunt splate, nici urm de vase murdare n chiuvet. Pe mas st o pine nenceput. Trec printrun coridor ngust i intru ntr-o camer de zi cu pereii plini de postere i bannere cu sportivi i cu un televizor cu ecran mare ntr-un col. n stnga e deschis ua care d ntr-un dormitor. mi strecor capul nuntru. Totul e n dezordine, cuverturi aruncate ntr-o parte a patului, un talme-balme pe comod. Duhoare scrboas de lenjerie murdar, plin de sudoare, care n-a apucat s se usuce niciodat. n partea din fa a casei, lng u, un ir de trepte se ndreapt spre etaj. ncep s le urc. A treia mi geme sub picior. Alo? strig de sus o voce. ncremenesc, inndu-mi rsuflarea. Frank, tu eti? Pstrez tcerea. Aud pe cineva ridicndu-se de pe un scaun, aud scritul pailor pe o podea din lemn de esen tare. n capul scrilor apare un brbat. Pr

negru, nepieptnat, favorii, faa nebrbierit. Nu e la fel de voinic ca tipul care-a plecat mai devreme, dar nici tocmai pipernicit nu e. Cine naiba eti? ntreab. mi caut un prieten, spun eu. i schimonosete faa, ncruntndu-se, dispare i se ntoarce peste cinci secunde, cu o bt de baseball n mn. Pune alt ntrebare: Cum ai intrat aici? n locul tu, a lsa bta aia jos. Cum ai intrat aici? Sunt mai rapid dect tine i mult mai puternic. Eti pe dracu. mi caut un prieten. A venit aici n dimineaa asta. Vreau s tiu unde e. Eti unul dintre ei, nu-i aa? Nu tiu despre ce vorbeti. Eti unul dintre ei! ip brbatul. ine bta ca un juctor, strngndu-i partea mai subire de la baz cu degetele cu ncheieturi albite ale ambelor mini, gata s loveasc. Are ochii plini de o spaim neprefcut. Muchii maxilarului sunt puternic ncordai.

Eti unul dintre ei! De ce nu ne lsai deja pur i simplu n pace?! Nu sunt unul dintre ei. Am venit dup prietenul meu. Spune-mi unde e. Prietenul tu e unul dintre ei! Nu, nu este. Adic tii despre cine vorbesc? Da. Coboar cu o treapt mai jos. Te-am avertizat, i zic. Las bta i spune-mi unde e. Minile mi tremur din cauza nesiguranei situaiei, din cauz c el are bta, pe cnd eu n-am nimic, n afara abilitilor mele. Sunt demoralizat de spaima din ochii lui. Coboar nc o treapt. Nu ne mai despart dect ase. i zbor capul de pe umeri. Asta o s le trimit prietenilor ti un mesaj. Nu sunt prietenii mei. i te asigur c-o s le faci o favoare dac m rneti. Ia s vedem, zice el. Se repede n josul scrilor. N-am de ales, trebuie s reacionez. El rotete bta. M ghemuiesc i

lovitura nimerete n perete, cu un zgomot surd, crpnd lambriul de lemn, n care las o gaur larg. Urc lng tip, l salt n aer, strngndu-l cu o mn de gt i cu cealalt proptit n subsuoar, i l duc la etaj. Se zbate, mi trage uturi n gambe i n old. Bta i scap din mn. Ricoeaz pe trepte, sunnd a gol, i aud n spatele meu zgomotul unei ferestre sparte. Etajul e de fapt o singur ncpere mansardat. E ntuneric. Pe perei sunt exemplare din Ei umbl printre noi, iar spaiul rmas e acoperit cu siluete de extrateretri, dar, spre deosebire de ale lui Sam, posterele sunt fotografii autentice, fcute de-a lungul anilor, mrite i cu granulaie vizibil, aa c e greu si dai seama ce reprezint, dar e vorba, n majoritatea lor, de imagini albe pe fundalul unui decor ntunecat. ntr-un col st un manechin de cauciuc, un extraterestru cu treangul n jurul gtului. Cineva i-a pus pe cap un sombrero mexican. De tavan sunt lipite stele fosforescente. Par nelalocul lor, fiind mai degrab potrivite pentru camera unei fetie de zece ani. l arunc pe tip pe podea. Se trte n grab, ndeprtndu-se de mine, i se ridic. n clipa aceea mi adun toat fora n stomac, o ndrept ctre el fandnd

cu putere, i zboar cu spatele nainte, izbindu-se de perete. Unde e? ntreb. N-o s-i spun niciodat. E unul dintre voi. Eu nu sunt cine crezi c sunt. N-o s reuii niciodat! Lsai Pmntul n pace! mi ridic braul i l sufoc. i simt tendoanele ncordndu-se sub mna mea, dei nu-l ating. Nu poate respira i se nroete la fa. i dau drumul. Te-ntreb din nou. Nu. l sufoc iari i de data asta strng mai tare cnd i vd faa mpurpurndu-se. Cnd l eliberez ncepe s plng, i-mi pare ru pentru el, pentru ceea ce i-am fcut. Dar tie unde e Henri, l-a maltratat cumva, i compasiunea mea dispare aproape imediat ce-a aprut. Dup ce-i recapt rsuflarea, vorbete printre suspine: E jos. Unde? Nu l-am vzut. La subsol. Ua e n spatele bannerului cu Steelers din camera de zi.

Formez numrul meu la telefonul pus pe masa din mijlocul ncperii. Sam nu rspunde. Pe urm smulg aparatul din perete i l rup n dou. D-mi celularul tu. N-am celular. M apropii de manechin i-i scot treangul din jurul gtului. Ei, haide, omule, implor el. ine-i gura. Mi-ai rpit prietenul. l reii mpotriva voinei lui. Ai noroc c nu fac nimic mai mult dect s te leg. i trag braele la spate i nfor frnghia strns n jurul lor, apoi l leg de unul dintre scaune. Nu cred c o s-i poat susine greutatea prea mult vreme. Pe urm i astup gura cu band adeziv, ca s nu ipe, cobor n goan scrile i rup bannerul cu Steelers de pe perete, dnd la iveal o u neagr, care e ncuiat. O descui, aa cum am fcut cu cealalt. Un ir de trepte de lemn se pierd ntr-o bezn deplin. n nri mi ptrunde miros de mucegai. Aps pe ntreruptor, aprinznd lumina, i ncep s cobor, ncet, ngrozit de gndul la ceea ce a putea s descopr. Grinzile sunt pline de pnze de pianjen. Ajung jos i

simt imediat o prezen: nu sunt singur n subsol, mai e cineva. M ncordez, respir adnc i m rsucesc. Acolo, n colul pivniei, st Henri. Henri! Strnge din ochi n lumin, obinuindu-se cu ea. Are o bucat de band adeziv peste gur. Minile i sunt imobilizate la spate, iar gleznele sunt legate de picioarele scaunului pe care st. E ciufulit i pe obrazul drept i se ntinde o dr de snge uscat, care pare aproape negru. Vederea ei m umple de furie. M reped i i smulg bucata de band de pe gur. El rsufl adnc. Slav Domnului, spune. Are vocea lipsit de vlag. Ai avut dreptate, John. A fost o prostie s vin aici. mi pare ru. Ar fi trebuit s te-ascult. Sst, zic eu. M aplec i ncep s-i dezleg gleznele. Miroase a urin. Am czut ntr-o ambuscad. Ci erau? ntreb. Trei. L-am legat pe unul la etaj, i spun.

i eliberez gleznele. i ntinde picioarele i ofteaz uurat. Am stat toat ziua pe blestematul sta de scaun. ncep s-i dezleg minile. Cum naiba ai ajuns aici? m ntreab. Am venit mpreun cu Sam. El a condus. Glumeti? N-am gsit nicio alt soluie. Cu ce main ai venit? Cu camioneta veche a tatlui lui. Amuete pentru un minut, cntrind implicaiile spuselor mele. El nu tie nimic, i povestesc. I-am zis c extrateretrii sunt un hobby al tu, att i nimic mai mult. Henry d din cap. Ei, m bucur c-ai reuit. Unde e Sam acum? l urmrete pe unul dintre ei. Nu tiu unde s-au dus. Deasupra noastr se aude scritul unei scnduri din podea. M ridic, i minile lui Henri rmn pe jumtate nedezlegate.

Ai auzit? optesc. Ne uitm amndoi ctre u, inndu-ne rsuflarea. Un picior pete pe treapta de sus, apoi pe urmtoarea, i brbatul voinic pe lng care am trecut mai devreme, cel pe care l urmrea Sam, ne apare dintr-odat n faa ochilor. Petrecerea s-a terminat, biei, spune el. ine n mn un pistol ndreptat spre faa mea. Acum pleac de-acolo. mi ridic minile n fa i m retrag cu un pas. M gndesc s-mi folosesc puterile i s-i iau arma, dar dac asta o s-o declaneze cumva, accidental? nc n-am ncredere deplin n abilitile mele. E prea riscant. Ne-au spus c s-ar putea s venii. C o sartai ca i cum ai fi oameni. C voi suntei adevraii dumani, zice brbatul. Despre ce vorbeti? l ntreb. Au fost indui n eroare, mi explic Henri. Cred c noi suntem dumanul. Gura! ip brbatul. Face trei pai ctre mine. Apoi schimb poziia armei, ndreptnd-o drept spre Henri.

O singur micare greit i el ncaseaz glonul. Ai priceput? Da, rspund. Acum prinde asta, zice el. Ia o rol de band adeziv de pe raftul de alturi i mi-o arunc. O opresc cnd e nc n aer, lsnd-o suspendat la vreo doi metri i jumtate deasupra podelei i la jumtatea distanei dintre noi. ncep s-o nvrtesc foarte repede. Tipul se holbeaz la ea, nucit. Ce naiba? n vreme ce atenia i e distras, mi reped braul ctre el, ca i cum a azvrli ceva. Rola zboar napoi i l pocnete n nas. Sngele nete, iar el i duce mna ntr-acolo i scap pistolul, care lovete duumeaua i se descarc. ntind mna spre glon i l opresc, i n spatele meu l aud pe Henri rznd. Mic proiectilul, lsndu-l suspendat n dreptul feei brbatului. Hei, grsane! spun. Deschide ochii i vede glonul n aer, chiar n faa lui. O s fie nevoie s-aduci mai multe. Las glonul s-i cad la picioare. Se ntoarce s

fug, dar l aduc napoi, purtndu-l de-a latul ncperii i l izbesc de un stlp gros de susinere. i pierde cunotina i cade grmad la podea. nfac rola de band adeziv i l leg de stlp. Dup ce m conving c e imobilizat, m ntorc lng Henri, ca s-l eliberez pe de-a-ntregul. John, cred c asta-i cea mai frumoas surpriz pe care-am avut-o n toat viaa mea, optete el, cu o asemenea uurare n voce nct m gndesc c urmeaz s izbucneasc n lacrimi. Zmbesc cu mndrie. Mulumesc. i-a fcut apariia azi, la cin. mi pare ru c-am lipsit. Le-am spus c ai fost reinut. El zmbete. Slav Domnului c-a aprut Motenirea, exclam apoi, i mi dau seama c stresul creat de Motenirile mele n formare sau teama c nu se vor materializa l-a costat pe Henri mult mai mult dect mi-am imaginat. De fapt, ce i s-a ntmplat? l ntreb. Am btut la u. Erau acas toi trei. Cnd am intrat, unul dintre ei m-a pocnit cu o bt peste ceaf.

i cnd mi-am revenit eram pe scaunul sta. Clatin din cap i rostete, n loric, un lung ir de cuvinte despre care tiu c sunt njurturi. i dezleg n sfrit minile i el se ridic i-i ntinde picioarele. Trebuie s plecm de-aici, spune. S-l gsim mai nti pe Sam. i atunci l aud. John. Eti acolo, jos?

21
Totul se desfoar cu ncetinitorul. Vd o a doua persoan n capul scrilor. Sam scncete, surprins, i m ntorc ctre el, linitea umplndu-mi urechile cu un bzit discordant, care vine treptat. Brbatul din spatele lui l mbrncete cu brutalitate, picioarele i se desprind de treapt i tiu c o s cad la baza scrii, unde l ateapt podeaua de beton. l privesc zburnd prin aer, agitndu-i braele cu o privire ngrozit pe chipul chinuit. Fr s-mi treac prin minte nici mcar un singur gnd, instinctul preia controlul, ridic minile n ultima secund i l opresc, cu capul la numai cinci centimetri de podea. l las ncet jos. Rahat, spune Henri. Sam se salt n ezut i se trte de-andratelea, ca un crab, pn ce ajunge s se rezeme cu spatele de zidul din blocuri de zgur. Face ochii mari, uitndu-se la trepte, i buzele i se mic, dar nu se aude niciun sunet. Cel care l-a mpins st n capul scrilor, ncercnd, ca i el, s neleag ce s-a ntmplat. Probabil e al treilea tip. Sam, am ncercat s, spun eu.

Brbatul de pe scar se ntoarce i vrea s-o rup la fug, dar l silesc s coboare cu dou trepte. Sam l privete, vede c pare reinut de o for invizibil, apoi se uit la braul meu ntins ctre el. E ocat i a rmas fr grai. nfac banda adeziv, l ridic pe brbat n aer i l duc la etaj, inndu-l tot timpul suspendat deasupra podelei. Zbiar obsceniti n timp ce l leg cu banda adeziv de un scaun, dar nu aud niciuna dintre ele, fiindc mintea mea e ntr-o goan nebun, ncercnd s gseasc o explicaie a celor ntmplate, o explicaie plauzibil pentru Sam. Gura, spun. El revars un alt uvoi de cuvinte obscene. Decid c-am auzit destule, l amuesc astupndu-i gura cu band adeziv i m ntorc la subsol. Henri st n picioare, alturi de Sam, care st n acelai loc i are aceeai privire lipsit de expresie. Nu pricep, zice el. Ce s-a-ntmplat? M uit la Henri i el se uit la mine. Ridic din umeri. Spunei-mi ce s-a-ntmplat, repet Sam, i n vocea lui rugtoare se simte disperarea cu care-i

dorete s afle adevrul, s se conving c nu e nebun, c nu i-a imaginat ceea ce a vzut cu cteva clipe nainte. Henri ofteaz i clatin din cap. Ce rost are? spune apoi. Despre ce vorbeti? l ntreb. M ignor i se ntoarce spre Sam. i uguiaz buzele, se uit mai nti la brbatul prbuit n scaun, asigurndu-se c nc mai e leinat, apoi la el. Nu suntem cine crezi c suntem, i se adreseaz, i se oprete. Sam tace, privindu-l cu ochi mari. Nu-i pot descifra expresia feei i n-am idee ce vrea Henri s-i zic o s inventeze din nou o poveste alambicat, sau, numai de aceast dat, o s spun adevrul i sper sincer c o s aleag a doua variant. Se uit la mine i eu ncuviinez cu o micare a capului. Am venit pe Pmnt acum zece ani, de pe o planet numit Lorien. Am venit pentru c planeta noastr a fost distrus de locuitorii alteia, numit Mogadore. Au distrus-o fiindc i interesau resursele ei, fiindc i-au transformat propria planet ntr-o groap de gunoi putred. Am venit aici ca s ne-

ascundem pn cnd ne vom putea ntoarce pe Lorien, ceea ce vom face ntr-o bun zi. Dar mogadorienii neau urmrit. Ne vneaz. Iar eu cred c au venit pe Pmnt fiindc au de gnd s-l ia n stpnire. De aceea sunt azi n locul sta, ca s aflu mai multe. Sam tace. Dac i-a fi spus eu aceleai lucruri, sunt sigur c nu m-ar fi crezut, c poate s-ar fi nfuriat, dar i le-a zis Henri, i Henri e de o onestitate pe care iam simit-o ntotdeauna i pe care sunt sigur c i-o simte i el. Se uit la mine. Am avut dreptate: eti extraterestru. N-ai glumit cnd ai recunoscut, mi spune. Da, ai avut dreptate. El se uit din nou la Henri. i povetile pe care mi le-ai nirat de Halloween? Nu. Alea chiar erau poveti, rspunde Henri. Poveti ridicole, care m-au fcut s zmbesc cnd am dat ntmpltor de ele pe internet, att i nimic mai mult. Dar ceea ce i-am povestit acum e adevrul adevrat. Pi, zice Sam, cu vocea stingndu-i-se, ncercnd s priceap sensul cuvintelor. Ce s-a-

ntmplat adineauri? Henri arat spre mine cu o nclinare a capului. John trece printr-un proces de apariie a unor anumite puteri. Una dintre ele e telekinezia. Te-a salvat cnd ai fost mpins. Sam continu s zmbeasc alturi de mine, i cu ochii la mine. Cnd m uit la el, d din cap. Am tiut c eti diferit, mi spune. Nu mai e nevoie s te avertizez, i se adreseaz Henri, c va trebui s ii toate astea sub tcere. Pe urm se uit la mine. Avem nevoie de informaii i trebuie s plecm de-aici. Probabil c ei sunt peaproape. Tipii de la etaj s-ar putea s fie contieni. S mergem s vorbim cu ei. Henri se duce s ia arma de pe podea i i scoate ncrctorul. E plin. ndeprteaz toate gloanele i le pune pe un raft de alturi, apoi fixeaz ncrctorul la loc i i ndeas arma sub cureaua blugilor. Eu l ajut pe Sam s se ridice i mergem cu toii sus, la etaj. Brbatul pe care l-am adus prin telekinezie continu s se zbat. Cellalt st linitit. Henri se apropie de el. Ai fost avertizai, i spune.

Brbatul ncuviineaz dnd din cap. Acum o s vorbeti, continu Henri, ndeprtndu-i banda adeziv de pe gur. i dac n-o s-o faci Armeaz pistolul i l ndreapt spre pieptul lui. Cine v-a vizitat? Au fost trei. Ei, i noi suntem trei. Cui i pas? Continu. M-au ameninat c m omoar dac suflu ceva cnd v vei face apariia, zice brbatul. Nu v mai spun nimic. Henri i aps eava pistolului pe frunte. Dintr-un anumit motiv, asta m deranjeaz. ntind mna i ndrept arma n jos, cu eava spre podea. Henri mi arunc o privire plin de curiozitate. Exist i alte metode, zic eu. El ridic din umeri i retrage pistolul. Ringul i aparine, mi spune. Stau la un metru i jumtate n faa brbatului. E masiv, dar, dup ce l-am prins pe Sam cnd cdea prin aer, tiu c pot s-l ridic. mi ntind braele i m concentrez, ncordndu-mi tot trupul. n primele clipe nu se ntmpl nimic, apoi ncepe s se nale ncet deasupra podelei. Se zbate, dar banda adeziv l ine

legat de scaun i nu poate face nimic. M concentrez din toat fiina mea, ns vederea periferic m ajut totui s remarc c Henri zmbete cu mndrie, aa cum zmbete i Sam. Ieri nu eram n stare s ridic nici mcar o minge de tenis, iar azi ridic un scaun, cu tot cu brbatul de o sut de kilograme care st pe el. Ce repede s-a dezvoltat Motenirea. Odat ce l-am sltat pn la nivelul feei, nclin scaunul, i tipul ajunge s-atrne cu capul n jos. Ei, ce faci! url el. Vorbete. Nu! Au spus c m ucid. Las scaunul s cad. El ip, dar l prind nainte de a atinge podeaua. l ridic din nou. Erau trei! strig, vorbind repede. Au aprut chiar n ziua n care am expediat revistele. Au venit n noaptea aia. Cum artau? ntreab Henri. Ca nite fantome. Erau palizi, aproape ca albinoii. Purtau ochelari de soare, dar fiindc noi n-am vrut s vorbim, unul i i-a scos. Avea ochi negri i dini ascuii, ns nu preau naturali, ca ai unui animal. Artau ca i cum ar fi fost spari i pilii. Purtau cu toii

haine lungi i plrii, parc-ar fi fost scoi dintr-un film vechi cu spioni. Ce dracu s v spun mai mult deatt? De ce-au venit? Voiau s tie care e sursa articolului nostru. Leam povestit. Ne-a sunat un brbat, ne-a spus c are o tire n exclusivitate pentru noi i a nceput s se dezlnuie, vorbindu-ne despre un grup de extrateretri care intenioneaz s ne distrug civilizaia. Dar a sunat n ziua n care tipream revista, aa c, n loc s scriem toat istoria, am pus o noti care anuna c vom dezvlui mai multe n numrul din luna urmtoare. Tipul vorbea att de repede, nct abia reueam s pricepem ce spune. Intenionam s-l sunm n noaptea urmtoare, numai c asta nu s-a mai ntmplat, fiindcau aprut n schimb mogadorienii. De unde tii c erau mogadorieni? Pi, altfel cine naiba ar fi putut fi? Am scris un articol despre specia extraterestr a mogadorienilor i ce s vezi? n aceeai zi, la ua noastr i face apariia un grup de extrateretri care vor s afle de unde-am primit informaiile. Nu e prea greu s-i dai seama.

Brbatul e voinic i mie mi-e greu s-l susin. Fruntea mi s-a umplut de broboane de sudoare i fac eforturi ca s respir. l rsucesc n poziia normal i ncep s-l cobor ncet. Cnd e la treizeci de centimetri de podea l las s cad i aterizeaz cu un bufnet. M aplec, cu palmele sprijinite pe genunchi, ca s-mi recapt rsuflarea. Ce naiba, omule? Rspund la ntrebrile voastre, zice el. mi pare ru, spun. Eti prea greu. A fost singura dat cnd au venit? ntreab Henri. Tipul clatin din cap. S-au ntors. De ce? Ca s se-asigure c nu mai tiprim altceva. Nu cred c-au avut ncredere n noi, dar brbatul care ne sunase n-a mai rspuns niciodat la telefon, aa c nam mai avut ce publica. Ce i s-a ntmplat? Tu ce crezi? ntreab tipul. Henri d din cap. Deci tiau unde locuia?

tiau numrul de telefon la care-ar fi trebuit s-l sunm noi. Sunt sigur c-au reuit s afle. V-au ameninat? La naiba, da. Ne-au fcut praf biroul. i mi-au tulburat mintea. De-atunci nu m mai recunosc. Ce-au fcut cu mintea ta? El nchide ochii i respir din nou adnc. Nici mcar nu preau reali. Adic, apar trei brbai i se proptesc n faa noastr, vorbind cu glasuri groase, tioase, toi mbrcai n trenciuri, cu plrii i cu ochelari de soare, dei era noapte. Artau ca i cum s-ar fi costumat pentru o petrecere de Halloween, sau cam aa ceva. Erau caraghioi i deplasai, aa c la nceput le-am rs n nas, povestete el, i vocea i se stinge. Dar, n clipa n care am izbucnit n rs, am tiut c fceam o greeal. Ceilali doi mogadorieni au pornit-o nspre mine, cu ochelarii scoi. Am ncercat s-mi feresc privirea, dar n-am putut. A trebuit s m uit n ochii ia, ca i cum m-ar fi atras ceva ntr-acolo. Era ca i cum a fi vzut moartea. Propria mea moarte, i morile tuturor oamenilor pe care-i cunosc i-i iubesc. Deja nu mai era nimic de rs. Nu numai c am fost

martor la toate morile, dar le-am i simit. Nesigurana. Durerea. Groaza cumplit, deplin. Nu mai eram n camera aia. i pe urm au aprut lucrurile de care m-am temut ntotdeauna, cnd eram copil. Animale mpiate care prind via, cu boturile pline de coli ascuii, cu lame de brici n loc de gheare. Chestiile de care se tem de obicei toi copiii. Vrcolaci. Clovni demonici. Pianjeni uriai. Am vzut toate astea prin ochii unui copil i pur i simplu m-au ngrozit. i, de fiecare dat cnd m muca una dintre creaturile alea, i simeam dinii sfiindu-mi carnea, mi simeam sngele scurgndu-se din rni. Urlam fr s m pot opri. N-ai ncercat s te-mpotriveti? i nsoeau dou animale mici, ca nite nevstuici, grase, cu picioare scurte. Nu mai mari dect un cine. Le curgeau balele. Unul dintre brbai le inea ntr-o les, dar mi ddeam seama c-aveau chef s ne mnnce. Au spus c-or s le dea drumul dac opunem rezisten. Crede-m, omule, creaturile alea nu erau de pe Pmnt. Dac-ar fi fost cini, n-ar fi fost mare brnz, ne-am fi luptat cu ei. Dar cred c dihniile lor ne-ar fi devorat cu totul, ct suntem de

mari. i se smuceau n les, mrind, ncercnd s ajung la noi. Aa c ai vorbit? Da. Cnd s-au ntors? n noaptea dinainte de a scoate ultimul numr al revistei, cu puin mai mult de o sptmn n urm. Henri mi arunc o privire ngrijorat. Cu numai o sptmn n urm, mogadorienii s-au aflat la mai puin de o sut cincizeci de kilometri de locuina noastr. E posibil s mai fie nc pe aici, pe undeva, poate innd sub observaie redacia revistei. Poate de asta le-a simit Henri prezena n ultima vreme. Sam st lng mine, strduindu-se s priceap totul. De ce nu v-au ucis pur i simplu, cum au fcut cu informatorul vostru? De unde naiba s tiu? Poate fiindc publicm o revist decent. De unde aflase tipul care v-a sunat povestea despre mogadorieni? A spus c-l prinsese pe unul dintre ei i-l torturase. Unde?

Nu tiu. Dup prefix, numrul lui era dintr-o zon de lng Columbus. Adic la nord fa de noi. La vreo sut sau o sut treizeci de kilometri spre nord. Tu ai vorbit cu el? Da. i m-am ntrebat dac era sau nu nebun, dar mai auzisem zvonuri despre povestea asta. A spus c vor s distrug civilizaia, aa cum o tim noi, i uneori vorbea att de repede, nct mi era greu s pricep ceva. Dar repeta ntruna c au venit aici ca s vneze ceva sau pe cineva. i pe urm a-nceput s turuie numere. Fac ochii mari. Ce numere? Ce nsemnau? N-am idee. Cum spuneam, vorbeau att de repede nct nu puteam face nimic mai mult dect s notm totul. Ai luat notie n timp ce vorbea? se mir Henri. Bineneles. Suntem ziariti, rspunde brbatul, surprins de ntrebare. Crezi c inventm articolele pe care le scriem? Da, aa credeam, spune Henri. Mai avei notiele? ntreb eu. Se uit la mine i d din cap.

Nu-s bune de nimic, credei-m. Am scris numai nite mzgleli despre planul lor de anihilare a speciei umane. Trebuie s le vd, spun, aproape urlnd. Unde, unde sunt? El arat spre biroul lipit de un perete. Pe birou. Pe bileele adezive. M ndrept spre biroul acoperit cu hrtii i ncep s caut printre bileelele adezive. Gsesc cteva notie cu referiri vagi la sperana mogadorienilor c vor cuceri Pmntul. Nimic concret, niciun plan, niciun detaliu, doar cteva cuvinte greu de descifrat: Suprapopulare Resursele Pmntului? Rzboi biologic? Planeta Mogadore Ajung la bileelul pe care-l caut. l citesc cu atenie, de trei sau patru ori. PLANETA LORIEN? LORICII? 1-3 MORT 4? 7 URMRIT N SPANIA

9 PE FUG N AS (DESPRE CE VORBETE? CE LEGTUR AU NUMERELE ASTEA CU INVADAREA PMNTULUI?) De ce e un semn de ntrebare dup numrul 4? m mir eu. Fiindc-a spus ceva despre el, dar vorbea att de repede nct n-am neles nimic. i bai joc de mine? El clatin din cap. Oftez. sta e norocul meu , meditez. Singurul lucru spus despre mine e singurul care n-a fost notat. Ce-nseamn AS? ntreb. America de Sud. A spus n ce zon a Americii de Sud? Nu. Dau din cap i m holbez la bucica de hrtie. mi doresc s fi auzit conversaia, s fi putut pune propriile mele ntrebri. Mogadorienii tiu ntr-adevr unde e apte? l sau o urmresc ntr-adevr? Dac e aa, vraja loric e nc puternic. mpturesc bileelele

adezive i mi le strecor n buzunarul din spate. tii ce nseamn numerele? ntreab tipul. Clatin din cap. N-am nici cea mai vag idee. Nu te cred, zice el. Gura, se rstete Sam, i l pocnete n stomac cu captul gros al btei. mi mai poi spune i altceva? ntreb eu. El cade o clip de gnduri. Cred c i supr lumina. Par s aib dureri cnd i scot ochelarii de soare. Auzim un zgomot la parter. Ca i cum cineva ar ncerca s deschid ua, ct mai silenios cu putin. Ne uitm unul la altul. Eu arunc o privire ctre brbatul de pe scaun. Cine e? optesc. Sunt ei. Cum? Au zis c vor sta la pnd. C tiau c s-ar putea s vin cineva. Auzim pai uori la parter. Henri i Sam se uit unul la altul, ngrozii. De ce nu ne-ai spus?

Au zis c m omoar. Pe mine i pe ai mei. Alerg la fereastr, m uit n spatele casei. Suntem la primul etaj. De sol ne despart ase metri. Curtea e mprejmuit cu un gard. ipci de lemn, nalte de doi metri i jumtate. M ntorc n grab lng scri i arunc o privire jos. Vd trei siluete enorme, n trenciuri lungi, negre, cu plrii negre i cu ochelari de soare. Au sbii lungi, din metal strlucitor. E imposibil s fugim cobornd scrile. Motenirile mele devin tot mai puternice, dar n-au ajuns suficient de puternice ca s pot nfrunta trei mogadorieni. Nu putem fugi dect pe una dintre ferestre sau de pe micul balcon din partea din fa a ncperii. Ferestrele sunt mai mici, dar curtea din spate ne-ar permite s plecm fr s fim observai. Dac fugim prin fa, e foarte posibil s fim vzui. Aud zgomote venind de la subsol, i aud pe mogadorieni vorbind ntre ei, ntr-o limb urt, gutural. Doi se ndreapt spre pivni, n vreme ce al treilea o ia n direcia scrii care urc spre noi. Dispun de un timp de aciune de o secund sau dou. Ferestrele se vor sparge dac ieim prin ele. Singura noastr ans e ua care d n balconul de la primul etaj. O deschid apelnd la telekinezie. Afar e

ntuneric. Aud pai pe trepte. i trag pe Sam i pe Henri spre mine i mi-i arunc pe cte un umr, ca pe doi saci cu cartofi. Ce faci? optete Henri. N-am idee, spun eu. Dar sper s mearg. M reped spre u exact n clipa n care zresc vrful plriei primului mogadorian i, chiar nainte de a ajunge la marginea balconului, sar. Zburm pe sub cerul nopii. Plutim vreme de dou sau trei secunde. Vd mainile trecnd pe strada de sub noi. Vd oamenii de pe trotuar. Nu tiu nici unde o s aterizm, nici dac trupul meu o s suporte toat greutatea pe care o port. Ne lovim de acoperiul casei de vizavi i m prbuesc, cu Sam i Henri deasupra mea. Impactul mi golete plmnii de aer i am senzaia c mi-am rupt picioarele. Sam d s se ridice, dar Henri l trage n jos. M trte n captul opus al acoperiului i m ntreab dac pot folosi telekinezia ca s-i cobor pe el i pe Sam pe pmnt. Pot i o fac. Apoi mi spune c eu trebuie s sar. M ridic, simindu-m nesigur pe picioarele care nc m dor i, chiar nainte de a sri, m rsucesc i i vd pe cei trei mogadorieni pe balconul de vizavi, prnd derutai. Sbiile le

strlucesc. Plecm nainte de a ne zri, fr s mai pierdem nicio secund. Ajungem la camioneta lui Sam. El i Henri trebuie s m-ajute s merg. Bernie e acolo, ateptndu-ne. Ne hotrm s abandonm camioneta lui Henri, fiindc ei tiu probabil cum arat i i-ar lua urma. Ieim din Atena i Henri, care e la volan, intr pe drumul de ntoarcere ctre Paradise, aa cum e i cazul dup noaptea pe care-am avut-o. Henri o ia de la nceput, povestindu-i lui Sam totul. Nu se oprete pn cnd nu parcm maina pe aleea din faa casei noastre. E nc ntuneric. Sam m studiaz din priviri. De necrezut, spune, i mi zmbete. E cea mai tare poveste pe care-am auzit-o vreodat. M uit la el i ceea ce vd e confirmarea pe care a cutat-o toat viaa, afirmaia c timpul pe care i l-a petrecut cu nasul n publicaiile de duzin despre conspiraii, cutnd indicii care s lmureasc dispariia tatlui lui, n-a fost zadarnic. Eti ntr-adevr rezistent la foc? m ntreab. Da, i rspund.

Doamne, e impresionant. Mulumesc, Sam. Poi s zbori? La nceput cred c glumete, apoi mi dau seama c nu e aa. Nu, nu pot. Sunt rezistent la foc i mi pot transforma minile n surse de lumin. Mai e i telekinezia, pe care-am nvat s-o folosesc abia ieri. E de ateptat s-mi mai apar i alte Moteniri, n curnd. Sau cel puin aa credem. Dar n-am idee care vor fi, nu nainte de a se manifesta efectiv. Sper c-o s-nvei s te faci invizibil, spune Sam. Bunicul meu putea. i tot ce atingea se fcea nevzut. Serios? Da. ncepe s rd. nc nu-mi vine s cred c voi doi ai condus singuri pe tot drumul pn la Atena, spune Henri. Suntei ntr-adevr cineva, biei. Cnd ne-am oprit s lum benzin am vzut c numerele de nmatriculare au expirat de patru ani. Chiar nu-mi dau seama cum ai reuit s-ajungei fr s fii oprii.

Ei, de-acum nainte putei conta pe mine, promite Sam. Fac orice e necesar ca s v-ajut s-i oprii. Mai ales fiindc pun pariu c ei sunt ia care lau rpit pe tata. Mulumesc, Sam, zice Henri. Cel mai important lucru pe care-l poi face e s nu ne divulgi secretul. Odat ce-l afl i alii, ne poate aduce moartea. Nu-i face griji, n-o s spun nimnui, niciodat. Nu vreau s-i foloseasc John puterile mpotriva mea. Rdem, i mulumim din nou lui Sam, i el pleac, la volanul mainii. Henri i cu mine intrm n cas. Dei am dormit n spatele camionetei, sunt nc extenuat. M ntind pe canapea. Henri se aaz pe un scaun, vizavi de mine. Sam n-o s sufle nicio vorb, spun eu. El nu rspunde, se mulumete s priveasc fix duumeaua. Ei nu tiu c ne aflm aici, adaug. Henri i ridic privirea spre mine. Nu tiu, repet eu. Dac ar fi tiut, ar fi fost deja pe urmele noastre. El pstreaz tcerea. Nu pot s-o suport. Nu plec din Ohio din cauza unei simple

presupuneri. Henri se ridic n picioare. M bucur c i-ai fcut un prieten. i cred c Sarah e extraordinar. Dar nu putem rmne. M duc s fac bagajele, spune el. Nu. Dup ce terminm de-mpachetat, m duc n ora, s cumpr o camionet nou. Trebuie s plecm de-aici. Poate c nu ne-au urmrit, dar tiu ct de puin a lipsit ca s ne prind i c e posibil s fie nc n apropiere. Cred c tipul care-a sunat la revist l-a capturat ntr-adevr pe unul dintre ei. El a povestit asta, c a luat un prizonier, l-a torturat pn cnd a vorbit i apoi l-a ucis. Nu tiu ce soi de aparatur de urmrire au, dar nu cred c vor avea nevoie de prea mult timp ca s ne gseasc. i cnd vor ajunge la noi, vom muri. Motenirile tale ncep s apar, puterea ta e n cretere, dar nu eti nici pe departe pregtit s-i nfruni. Iese din camer. Eu m salt n capul oaselor. Nu vreau s plec. Mi se ntmpl pentru prima oar n viaa mea s am un prieten adevrat. Un prieten care tie ce sunt i nu e speriat, nu m crede un monstru.

Un prieten dispus s lupte alturi de mine, s rite mpreun cu mine. i am o iubit. Cineva care vrea s fie cu mine, chiar dac nu tie cine sunt. Cineva care m face fericit, cineva gata s lupte pentru mine, s se pun n pericol ca s m apere. nc nu mi-au aprut toate Motenirile, dar s-au manifestat deja destule. Am pus la pmnt trei aduli. N-au avut nicio ans. A fost ca i cum m-a fi luptat cu nite copii. Le-a fi putut face orice a fi dorit. Iar acum tim c i oamenii se pot lupta cu mogadorienii, i pot lua prizonieri, i pot rni i i pot ucide. i dac ei o pot face, atunci pot fr nicio ndoial i eu. Nu vreau s plec. Am un prieten i am o iubit. N-o s plec. Henri se ntoarce din camera lui. Aduce Cufrul Loric, cel mai preios dintre bunurile noastre. Henri, i spun. Da? Nu plecm. Ba da. Tu poi pleca dac vrei, dar eu o s m mut la Sam. Nu plec. Nu iei tu hotrrea asta. N-o iau eu? Credeam c eu sunt cel vnat. C

eu sunt cel care se afl n pericol. Tu ai putea s pleci chiar acum, i mogadorienii nu te-ar cuta niciodat. Ai putea avea o via frumoas, lung, normal. Ai putea face tot ce vrei. Eu nu pot. Pe mine m vor urmri ntotdeauna. Se vor strdui ntotdeauna s m gseasc i s m ucid. Am cincisprezece ani. Nu mai sunt copil. Eu trebuie s iau hotrrea. Se holbeaz la mine pre de un minut. Discursul a fost frumos, dar nu schimb nimic. mpacheteaz-i lucrurile. Plecm. mi nal mna, mi-o ndrept spre el i l salt de pe podea. E att de ocat nct nu scoate nicio vorb. M ridic i l mut n colul camerei, aproape de tavan. Rmnem, i spun. Las-m jos, John. Te las cnd eti de acord s rmnem. E prea periculos. Asta n-o tim. Mogadorienii nu sunt n Paradise. S-ar putea s nu aib idee unde ne aflm. Las-m jos. Numai dup ce eti de acord s rmnem. LAS-M JOS. Nu-i rspund. M mulumesc s-l in acolo. Se

zbate, ncearc s se mping n perei i n tavan, dar nu se poate clinti. Fora mea l ine n acelai loc. Asta m face s m simt puternic. Mai puternic dect m-am mai simit vreodat, n toat viaa mea. Nu plec. Nu fug. mi place viaa din Paradise. mi place s am un prieten adevrat i iubita mea mi e drag. Sunt gata s m lupt pentru ceea ce iubesc, fie cu mogadorienii, fie cu Henri. tii c n-o s-ajungi jos pn nu te-aduc eu. Te pori ca un copil. M port ca un om care-ncepe s-i dea seama cine e i ce poate face. i chiar ai de gnd s m ii aici, sus? Pn cnd adorm sau pn cnd obosesc, dar te ridic din nou, imediat ce m refac. Bine. Rmnem. Cu nite condiii. Care? Las-m jos i stm de vorb. l cobor, l pun pe duumea. M mbrieaz. Sunt surprins; m ateptam s fie nervos. mi d drumul i ne aezm pe canapea. Sunt mndru c ai ajuns att de departe. Mi-am petrecut muli ani ateptnd s se ntmple toate astea,

s-i apar Motenirile, m-am pregtit pentru ele. tii c scopul ntregii mele viei e s te protejez, s te fac mai puternic. Dac i s-ar ntmpla ceva, nu mi-a ierta-o niciodat. Dac ai muri n vreme ce eti n grija mea, nu tiu cum a mai putea tri. Cu timpul, mogadorienii ne vor da de urm. Vreau s fii pregtit cnd vor veni. Chiar dac tu te crezi pregtit acum, eu nu sunt de aceeai prere. Mai ai de parcurs un drum lung. Deocamdat putem rmne aici, dac accepi ca antrenamentele s fie pe primul loc. Mai presus de Sarah, mai presus de Sam, mai presus de orice. i, la primul semn c ei sunt n apropiere, sau c ne-au dat de urm, plecm, fr ntrebri, fr mpotrivire, fr s m ridici pn-n tavan i s m ii acolo. S-a fcut, ncuviinez, i zmbesc.

22
Iarna vine n Paradise, Ohio, devreme i n plin for. Mai nti vntul, apoi frigul, apoi zpada. La nceput ninsori blnde, apoi sufl viscolul, ngropnd pmntul, aa c hritul plugurilor pentru zpad se aude fr ntrerupere, la fel ca vijelia, i n urma lor totul e acoperit de un strat de sare. Cursurile colare se suspend pentru dou zile. Nmeii de pe marginea drumurilor i schimb treptat culoarea alb ntr-un negru prfos i se topesc n cele din urm, transformndu-se n bltoace imuabile de noroi, care refuz s se usuce. Henri i cu mine ne petrecem timpul dedicat antrenamentelor att n cas, ct i afar. Acum pot jongla cu cele trei mingi fr s le ating, ceea ce nseamn i c pot ridica mai multe lucruri n acelai timp. A venit rndul obiectelor mai grele i mai voluminoase: masa din buctrie, curtorul de zpad cumprat de Henri acum o sptmn, noua noastr camionet, care arat aproape exact aa cum arta cea veche, exact aa cum arat alte milioane de camionete din America. Dac pot ridica un obiect cu fora trupului, atunci l pot

ridica i cu fora minii. Henri crede c puterea minii mele o va depi n curnd pe a corpului. n curtea din spate, copacii ne nconjoar ca nite santinele, cu crengile lor ngheate prnd figurine din tuburi de sticl, acoperite cu un strat de pudr alb, fin, gros de vreo doi centimetri i jumtate. Zpada ne ajunge pn la genunchi peste tot, cu excepia micii poteci fcute de Henri. Bernie Kosar ne privete de pe veranda din spate. Nici mcar el nu vrea s aib nimic de-a face cu zpada. Eti sigur n privina asta? ntreb eu. Trebuie s-nvei s supori, spune Henri. Sam st n picioare, privind peste umrul lui, cu o curiozitate morbid. Asist la antrenamentul meu pentru prima oar. Ct timp o s ard chestia asta? ntreb din nou. Nu tiu. Port un costum extrem de inflamabil, fcut din fibre naturale mbibate n uleiuri, dintre care unele ard ncet, iar altele mai repede. Vreau s se-aprind, pur i simplu ca s scap de mirosurile care fac s-mi lcrimeze ochii. Inspir adnc. Eti pregtit? m ntreab Henri.

Att de pregtit ct pot s fiu vreodat. S nu respiri. Nu eti imun nici la fum, nici la vapori, or s-i ia foc organele interne. Toat povestea asta mi se pare o prostie, spun. Face parte din antrenamentul tu. Elegan sub tensiune. Trebuie s-nvei s faci diverse lucruri n timp ce eti n flcri. De ce? Fiindc, atunci cnd va veni momentul luptei, superioritatea numeric a adversarilor va fi zdrobitoare. n rzboi, focul o s fie unul dintre aliaii ti importani. Trebuie s-nvei s lupi n timp ce arzi. Uf. Dac ai probleme, sari n zpad i rostogolete-te. M uit la Sam, pe faa cruia s-a lit un zmbet. ine n mn un extinctor rou, pentru orice eventualitate. tiu, spun eu. Amuim cu toii n timp ce Henri pregtete chibriturile. n costumul sta semeni cu Omul Zpezilor, zice Sam.

nghite-i limba, Sam! i spun. i dm drumul, anun Henri. Respir adnc, chiar nainte de a atinge chibritul de costumul meu. Focul mi se ntinde pe tot trupul. Mi se pare nefiresc s in ochii deschii, dar o fac. M uit n sus. Flcrile se nal la doi metri i jumtate deasupra mea. ntreaga lume e nvluit n nuane de portocaliu, rou i galben, care-mi danseaz n faa ochilor. Simt cldura, dar cu blndee, aa cum simi razele soarelui ntr-o zi de var. Nimic mai mult dect att. Pleac! strig Henri. mi ntind braele n lateral, am ochii larg deschii i mi in rsuflarea. E ca i cum a pluti. Intru n zpada adnc, o aud sfrind cnd mi se topete sub tlpi i paii mei sunt nsoii de o dr firav de aburi. mi duc mna dreapt n fa i ridic un bloc de zgur, care pare mai greu dect de obicei. Din cauz c nu respir? Sau fiindc m streseaz focul? Nu pierde timpul! ip Henri. Arunc blocul, cu toat puterea de care sunt n stare, ntr-un copac uscat, la cincizeci de metri distan. Fora impactului desprinde un milion de achii minuscule, lsnd o gaur n lemn. Pe urm ridic trei

mingi de tenis mbibate n benzin. Jonglez cu ele pe rnd n vzduh. Le apropii de mine. Mingile iau foc i eu continui s jonglez cu ele timp n care ridic o coad lung de mtur. nchid ochii. Corpul meu e cald. M ntreb dac transpir. Dac da, atunci probabil c transpiraia mi se evapor imediat ce atinge suprafaa pielii. Scrnesc din dini, deschid ochii, mi avnt trupul nainte, ndreptndu-mi toate puterile ctre miezul cozii de mtur. Explodeaz, fcndu-se ndri. Nu las niciuna dintre frme s ajung la pmnt; le in suspendate, dndu-le nfiarea unui nor de praf ce planeaz n aer. Le trag ctre mine i le las s ard. Lemnul pocnete, n mijlocul licririi i al vjitului flcrilor. Le silesc s se adune, ntr-o suli compact de foc, ce pare s fi nit direct din adncurile iadului. Perfect! strig Henri. A trecut un minut. Plmnii ncep s-mi ard din cauza focului, din cauz c-mi in rsuflarea. mi pun toate puterile n sgeat i o azvrl cu atta for nct strbate aerul ca un glon i lovete copacul, mprocnd n jur sute de flcri minuscule, ce se sting aproape imediat. Am sperat c lemnul putred o s ia

foc, ceea ce nu s-a ntmplat. i am lsat mingile de tenis s cad. Sfrie n zpad, la un metru i jumtate de mine. Nu te mai gndi la mingi, ip Henri. Copacul. Ocup-te de copac. Lemnul putred arat macabru, cu crengile artritice profilate pe fundalul lumii albe de dincolo de el. nchid ochii. Nu-mi mai pot ine prea mult rsuflarea. ncep s apar frustrarea i furia, alimentate de foc, de costumul incomod i de misiunile rmase nendeplinite. M concentrez asupra unei crengi groase, ieit cu mult n afara trunchiului, i ncerc s-o rup, dar asta nu se ntmpl. Strng din dini i m ncrunt i, n cele din urm, n vzduh rsun un pocnet sonor, ca o mpuctur, i creanga zboar spre mine. O prind n mini i mi-o ridic exact deasupra capului. Are probabil vreo ase metri. S ard, mi spun. ntr-un trziu ia foc, o nal la doisprezece sau chiar cincisprezece metri deasupra mea i, fr s-o ating, o ndrept direct ctre pmnt, ca i cum mi-a nsemna inutul revendicat, aidoma unui spadasin din lumea veche, cocoat n vrf de deal dup ce a ctigat rzboiul. Bul se clatin n toate prile, fumegnd, cu flcrile dansnd de-a

lungul prii sale de sus. Deschid gura i inspir din instinct, i flcrile dau buzna nuntru; senzaia de arsur mi se rspndete instantaneu prin trup. Sunt att de ocat i durerea e att de puternic, nct nu tiu ce am de fcut. Zpada! Zpada! strig Henri. M arunc cu capul nainte i-ncep s m rostogolesc. Focul se stinge aproape imediat, dar eu continui s m dau de-a dura i singurul sunet pe care-l aud e sfritul zpezii la contactul cu costumul meu zdrenuit, n vreme ce din mine se nal fuioare de abur i de fum. i pe urm Sam reuete n sfrit s scoat sigurana extinctorului i mproac o pudr dens, care mi ngreuneaz i mai mult respiraia. ip la el: Nu! Se oprete. Eu rmn ntins, ncercnd s-mi recapt rsuflarea, dar fiecare inspiraie mi strnete n plmni o durere care reverbereaz n tot trupul. La naiba, John. Nu trebuia s respiri, spune Henri, stnd deasupra mea. Nu m-am putut abine. Eti OK? ntreab Sam.

mi ard plmnii. Totul e n cea, dar lumea ncepe s-i recapete treptat claritatea. Zac privind cerul jos, cenuiu, i fulgii de zpad ce se cern posomori asupra noastr. Cum m-am descurcat? N-a fost ru, pentru o prim ncercare. O s-o repetm, nu-i aa? n timp, da. A fost extraordinar de tare, spune Sam. Oftez i respir adnc, chinuit. A fost groaznic. A fost bine, pentru cineva care o face prima oar, spune Henri. Nu te poi atepta s-i reueasc totul uor. Dau din cap, ntins pe pmnt. Rmn aa un minut ntreg, sau chiar dou, apoi Henri ntinde mna i m ajut s m ridic, punnd capt antrenamentului din ziua aceea. Dou zile mai trziu, m trezesc n toiul nopii, cnd ceasul arat 2.57. l aud pe Henri lucrnd la masa din buctrie. M dau ncet jos din pat i ies din camer. E aplecat asupra unui document, purtnd

ochelari bifocali i innd cu o penset un soi de timbru. Se uit la mine. Ce faci? l ntreb. i fac acte. De ce? M-am gndit cum ai venit tu i Sam s m salvai, cu camioneta. Cred c e o prostie s folosim mereu vrsta ta real, cnd o putem schimba cu uurin, dup cum e cazul. Iau n mn certificatul de natere pe care l-a terminat deja. Numele e James Hughes. Data naterii m face cu un an mai mare. A avea aisprezece ani i dreptul de a conduce o main. M aplec i m uit la certificatul pe care-l face acum. Numele e Jobie Frey, n vrst de optsprezece ani, major conform legii. De ce nu ne-am gndit niciodat la asta pn acum? ntreb. N-am avut niciodat motive. Pe mas sunt mprtiate hrtii de forme, dimensiuni i consistene diferite, iar ntr-o parte e o imprimant mare. Sticle cu cerneal, tampile de cauciuc, tampile notariale, obiecte plate de metal, diverse instrumente care par scoase din cabinetul unui

dentist. Procedeul de creare a documentelor mi-a fost ntotdeauna strin. O s schimbm vrsta mea acum? Henri clatin din cap. E prea trziu ca s i-o mai schimbm aici, n Paradise. Astea sunt mai ales pentru viitor. Cine tie ce s-ar putea ntmpla ca s ai motive s le foloseti. Gndul la viitoarele mutri mi repugn. A prefera mai degrab s rmn o venicie la vrsta de cincisprezece ani i s nu pot conduce, dect s ne mutm n alt parte. Sarah se ntoarce din Colorado cu o sptmn nainte de Crciun. N-am mai vzut-o de opt zile. Am impresia c-a trecut o lun. Microbuzul le las pe toate fetele n faa colii i o prieten o aduce cu maina direct la mine, fr s treac mai nti pe acas. Cnd aud zgomot de cauciucuri pe alee, i ies n ntmpinare cu o mbriare i cu un srut, o salt de la pmnt i o nvrtesc n aer. A petrecut zece ore n avion i n main, poart pantaloni de trening, nu e machiat i are prul strns n coad de cal. Dar e totui cea mai frumoas fat pe care-am vzut-o n toat viaa mea i

nu vreau s-o las din brae. Ne privim lung n ochi sub lumina lunii i niciunul dintre noi nu e n stare s fac nimic mai mult dect s zmbeasc. i-a fost dor de mine? m ntreab. n fiecare clip din fiecare zi. M srut pe vrful nasului. i mie mi-a fost dor de tine. Prin urmare, animalele au din nou un adpost? m interesez eu. Oh, John, a fost uimitor! A vrea s fi fost i tu acolo. Erau n permanen cte treizeci de oameni care ddeau o mn de ajutor. Cldirea a fost gata att de repede, i e mult mai frumoas dect cea dinainte. Noi am construit un copac pentru pisici ntr-un col i jur c, att ct am stat acolo, au fost tot timpul pisici care s se joace n el. Zmbesc. Se pare c-a fost excelent. A vrea s fi fost i eu cu tine. i iau valiza i intrm n cas mpreun. Unde e Henri? ntreab ea. La cumprturi, dup alimente. A plecat acum vreo zece minute.

Sarah traverseaz camera de zi i i las paltonul pe sptarul unui scaun, n drum spre dormitorul meu. Se aaz pe marginea patului i-i scoate pantofii. Ce-ar trebui s facem? spune apoi. Stau n picioare, cu ochii la ea. Poart o bluz de trening roie, cu glug, cu fermoar n fa. Fermoarul nu e nchis dect pe jumtate. mi zmbete i se uit n sus, la mine, fr s-i salte capul. Vino aici, spune, ntinzndu-mi mna. M apropii i mi ia mna ntr-ale ei. i ridic ochii spre mine i strnge din pleoape din cauza luminii care ne strlucete deasupra capetelor. Pocnesc din degete cu mna liber i becul se stinge. Cum ai fcut asta? Magie, i rspund. M aez lng ea. i d dup ureche cteva uvie rebele de pr, apoi se apleac i m srut pe obraz. Pe urm mi ia brbia n cuul palmei, mi trage capul spre ea i m srut din nou, uor, cu delicatee. mi simt trupul rspunznd, cuprins de furnicturi. Ea se retrage, cu mna nc pe obrazul meu. mi urmrete linia unei sprncene cu degetul mare. Mi-a fost ntr-adevr dor de tine.

i mie. ntre noi se scurge o secund de tcere. Sarah i muc buza de jos. Abia ateptam s-ajung aici, mi spune. Ct am stat n Colorado, nu m-am putut gndi dect la tine. Chiar i atunci cnd m jucam cu animalele mi doream s fii acolo, cu mine, s te joci i tu cu ele. Iar n dimineaa asta, cnd am plecat n sfrit, toat cltoria a fost un iad, dei m gndeam c fiecare kilometru parcurs m aducea cu un kilometru mai aproape de tine. Zmbete, mai ales cu ochii, cu buzele ca o semilun subire, cu colurile n sus, ascunzndu-i dinii. M srut din nou, un srut care ncepe uor, lncezind, i trece apoi mai departe. Stm amndoi pe marginea patului, cu mna ei pe obrazul meu i cu a mea pe spatele ei. i simt conturile crnii tari sub vrfurile degetelor, i simt gustul de fructe de pdure al luciului ei de buze. O trag spre mine. Am impresia c nu suntem destul de aproape, dei avem trupurile strns lipite. Mna mea plimbndu-i-se pe spate, senzaia de porelan neted pe care mi-o d pielea ei. Minile ei prin prul meu, respiraiile noastre

ntretiate. Cdem n pat, pe o parte. Ne inem ochii nchii. i tot deschid pe ai mei, ca s-o vd. n camer e ntuneric, doar razele lunii ptrund prin fereastr. Sarah m surprinde privind-o, i nu ne mai srutm. i sprijin fruntea de a mea i ochii ei m fixeaz ndelung. mi pune mna pe ceaf, m trage spre ea i, dintr-odat, ne srutm din nou. mpletindu-ne. Strivindu-ne. Fiecare cu braele strnse n jurul celuilalt. Din mintea mea dispar toate suprrile care m bntuie de obicei, toate gndurile la alte planete, uit c sunt urmrit i vnat de mogadorieni. Eu i Sarah, n pat, srutndu-ne, prbuindu-ne unul ntr-altul. E singurul lucru din lume care mai are importan. i pe urm se deschide ua camerei de zi. Srim n sus amndoi. S-a-ntors Henri, spun. Ne ridicm i ne grbim s ne netezim hainele, zmbind, avem un secret al nostru, care ne face s chicotim cnd ieim din dormitor, inndu-ne de mn. Henri pune o pung cu alimente pe masa din buctrie. Bun, Henri, spune Sarah. El i zmbete. Ea mi las mna, se duce s-l

mbrieze i ncep s vorbeasc despre cltoria ei n Colorado. Eu ies dup restul proviziilor. Respir aerul rece, mi scutur membrele, ncercnd s le eliberez de tensiunea celor ntmplate, s scap de dezamgirea care m-a cuprins odat cu ntoarcerea lui Henri tocmai ntr-un asemenea moment. nc mai suflu greu cnd nfac restul alimentelor, aducndu-le n cas. Sarah i povestete lui Henri despre pisicile din adpost. i n-ai adus una aici, pentru noi? Ei, Henri, tii c a fi fost ncntat s-aduc una, dac mi-ai fi spus, zice ea, cu braele ncruciate la piept i cu capul lsat pe-o parte. El i zmbete iari. tiu. Pe urm pune cumprturile la locurile lor, iar eu i Sarah ieim n aerul rece, s facem o plimbare nainte de sosirea mamei ei, care o s-o duc acas. Bernie Kosar ne nsoete. Preia conducerea i alearg n faa noastr. Noi doi ne inem de mn, mergnd prin curte, la o temperatur nu cu mult peste zero grade. Zpada se topete, pmntul e umed, noroios. Bernie Kosar dispare o vreme n pdure i se ntoarce alergnd. Jumtatea lui dinspre coad e murdar.

La ce or vine mama ta? ntreb. Ea se uit la ceas. Peste douzeci de minute. Dau din cap. Sunt att de fericit c te-ai ntors. i eu. Ne ndreptm spre pdure, dar e prea ntuneric ca s ptrundem nuntru. Ne plimbm n schimb n jurul curii, mn n mn, oprindu-ne din cnd n cnd s ne srutm, cu luna i stelele drept martori. Niciunul dintre noi nu vorbete despre cele abia petrecute, dar e limpede c ne gndim amndoi la asta. Cnd terminm primul tur, mama ei oprete maina pe alee. A venit cu zece minute mai devreme. Sarah alearg s-o mbrieze. Eu intru n cas, s-i aduc valiza. Dup ce ne spunem la revedere, ies n drum i urmresc cu privirea luminile de poziie din spatele mainii lor, pierzndu-se n deprtare. Mai rmn o vreme afar, apoi revin n cas, mpreun cu Bernie Kosar. Henri a pregtit deja pe jumtate cina. i fac cinelui o baie. Cnd termin, mncarea e gata. Ne aezm la mas i mncm, fr s schimbm vreo vorb. Nu pot s nu m gndesc la ea. M holbez

n farfurie, fr nicio expresie. Nu mi-e foame, dar mi impun s nghit. Reuesc s iau cteva mbucturi, apoi mping pur i simplu farfuria ntr-o parte i rmn nemicat, n tcere. Ei, ai de gnd s-mi povesteti? ntreab Henri. Ce s-i povestesc? Ce e n mintea ta. Ridic din umeri. Nu tiu. El d din cap i rencepe s mnnce. nchid ochii. Gulerul cmii mele mai pstreaz nc mirosul lui Sarah, nc mai simt atingerea minii ei pe obraz. Nu pot dect s m gndesc la ea, ntrebndu-m ce-o fi fcnd acum, sau s-mi spun ct de mult mi doresc s fie nc aici. Crezi c noi putem fi iubii? ntreb. Ce vrei s spui? Putem fi iubii de oameni? Crezi c ne pot iubi, c ne pot iubi cu adevrat? Cred c ne pot iubi aa cum se iubesc unii pe alii, mai ales dac nu tiu ce suntem, dar nu cred c e posibil s iubeti un om aa cum ai iubi un loric, spune el.

De ce? Fiindc, n adncul nostru, suntem diferii. i iubim n moduri diferite. Unul dintre darurile pe care ni le-a oferit planeta noastr e iubirea deplin. Fr gelozie, nesiguran i team. Fr meschinrie. Fr mnie. Poate c ai sentimente puternice pentru Sarah, dar nu sunt cele pe care le-ai avea pentru o loric. N-am prea multe lorice la dispoziie. Un motiv n plus ca s fii prudent cu Sarah. La un moment dat, dac supravieuim destul de mult, va fi necesar s ne regenerm specia i s ne repopulm planeta. Bineneles c suntem foarte departe de clipa n care vom ncepe s ne facem griji pentru asta, dar na conta pe Sarah, ca s-i fie partener. Ce se ntmpl dac-ncercm s facem copii cu oamenii? S-a ntmplat pn acum de multe ori. Rezultatul e de obicei un om excepional, plin de haruri. Unele dintre personalitile proeminente ale istoriei umane au fost de fapt produsul ncrucirii dintre un om i un loric, i aici i includ pe Buddha, Aristotel, Iulius Cezar, Alexandru cel Mare, Gingis Han, Leonardo da Vinci, Isaac Newton, Thomas Jefferson

i Albert Einstein. O mare parte dintre zeii Greciei antice, pe care majoritatea oamenilor i consider personaje legendare, au fost de fapt copii nscui dintrun om i un loric, mai ales fiindc atunci se ntmpla mult mai des s ne aflm pe planeta asta, dnd o mn de ajutor la dezvoltarea civilizaiei. Afrodita, Apollo, Hermes i Zeus au existat i au avut un printe loric. nseamn c e posibil. A fost posibil. n situaia noastr e o nechibzuin i nu e eficient. De fapt, dei nu tiu numrul ei i n-am idee unde se afl, aici, pe Pmnt, a venit odat cu noi i fata celor mai buni prieteni ai prinilor ti. Obinuiau s glumeasc, spunnd c voi doi ai fost hrzii unul altuia. S-ar putea s fi avut dreptate. Atunci ce s fac? Bucur-te de timpul petrecut mpreun cu Sarah, dar nu te ataa prea mult de ea i n-o lsa s se ataeze prea mult de tine. Vorbeti serios? Ai ncredere n mine, John. Dac n-ai crezut niciodat niciun cuvnt din tot ce i-am spus, crede-le pe cele de acum.

Cred tot ce-mi spui, chiar dac nu vreau s cred. Henri mi face cu ochiul. Bun. Pe urm m duc n camera mea i o sun pe Sarah. M gndesc mai nti la tot ce mi-a explicat Henri, dar nu m pot abine. M-am ataat de ea. Cred c m-am ndrgostit. Stm de vorb dou ore. Cnd terminm convorbirea, e miezul nopii. Apoi rmn ntins n pat, zmbind n ntuneric.

23
S-a lsat ntunericul. Noaptea clduroas aduce cu sine o adiere blnd i scprrile luminoase presrate pe cer coloreaz norii n nuane strlucitoare de albastru, rou i verde. La nceput sunt artificii. Artificii care se preschimb treptat n altceva, mai sonor, mai amenintor, iar ooh-urile i aah-urile devin ipete i urlete. Izbucnete haosul. Oameni fugind, copii plngnd. Eu stnd n mijlocul tuturor, privind fr s am posibilitatea de a-i ajuta. Soldaii i fiarele intr n scen din toate prile, aa cum am vzut i pn acum, zgomotul nentreruptei ploi de bombe e att de puternic nct rnete timpanele, reverbernd n stomac. E att de asurzitor, nct m dor dinii. Urmeaz contraatacul loricilor, concertat, curajos, nct sunt mndru c m aflu printre ei, c sunt unul dintre ei. i apoi plec, sunt purtat prin aer cu o vitez la care lumea de sub mine devine neclar, nu-mi pot focaliza privirea asupra niciunui obiect. Cnd m opresc, m aflu pe pista unui aerodrom. La patru metri i jumtate distan e o nav argintie, cu vreo patruzeci

de oameni pe rampa care duce la intrare. Dou persoane, o fat foarte tnr i o femeie de vrsta lui Henri, au intrat deja, stau n cadrul uii cu ochii la cer. i pe urm m vd pe mine nsumi, de patru ani, plngnd, cu umerii czui. O versiune mult mai tnr a lui Henri e chiar n spatele meu. i el privete cerul. n faa mea, sprijinindu-se pe un genunchi, e bunica, strngndu-m de umeri. Bunicul st n picioare, n spatele ei, cu trsturile nsprite, tulburat, cu lentilele ochelarilor adunnd lumina de pe cer. S te-ntorci la noi, auzi? S te-ntorci la noi, spune bunica, nainte de a termina de vorbit. A vrea s fi putut auzi cuvintele pe care le-a rostit nainte. Pn acum nu mi-am reamintit nimic din tot ce s-a zis n noaptea aceea. Dar acum am ceva. Alter egoul meu de patru ani nu rspunde. E prea speriat. Nu nelege ce se ntmpl, ce nseamn graba i spaima din ochii tuturor celor din jur. Bunica m trage spre ea, apoi mi d drumul. Se ridic i se ntoarce cu spatele, ca s n-o vd plngnd. Alter egoul meu de patru ani tie c plnge, dar nu tie de ce. Urmeaz bunicul, care e transpirat, plin de

murdrie i de snge. E limpede c a luat parte la btlie, i faa lui e crispat, ca i cum s-ar ncorda, gata s lupte iari, gata s plece, s fac tot ce-i st n puteri pentru supravieuire. Pentru supravieuirea lui i a planetei. Se las ntr-un genunchi, aa cum a fcut mai nainte bunica. M uit pentru prima dat n jur. Mormane contorsionate de metal, buci mari de beton, guri imense n pmnt, acolo unde au czut bombele. Focuri rzlee, sticl spart, rn, copaci despicai. i, n mijlocul tuturor acestora, o singur nav, intact, nava pe care ne mbarcm. Trebuie s plecm! strig cineva. Un brbat, cu prul i ochii negri. Nu tiu cine e. Henri se uit la el i d din cap. Copiii urc rampa. Bunicul m fixeaz cu o privire sever. Deschide gura s spun ceva. Dar, nainte de a rosti vreun cuvnt, sunt smuls din nou, purtat n goan prin aer, cu lumea de sub mine pierzndu-i din nou contururile. ncerc so desluesc, dar m deplasez prea repede. Singurele lucruri distincte sunt bombele, cznd ntruna, ca tot attea focuri ample, de toate culorile, mturnd cerul nopii, i nesfritele explozii ce le urmeaz. i m opresc iari.

Sunt ntr-o cldire imens, fr perei despritori, pe care n-am mai vzut-o niciodat. E linite. Plafonul e boltit. Podeaua e dintr-o singur lespede de beton, de dimensiunile unui teren de fotbal. Nu exist ferestre, dar zgomotul bombelor ptrunde totui nuntru, reverbernd de zidurile din jur. Exact n mijlocul cldirii, nalt i semea, ajungnd pn n vrful bolii, e o rachet alb. n colul cel mai ndeprtat se trntete apoi o u. Capul mi zvcnete brusc ntr-acolo. Intr doi brbai, nnebunii, vorbind repede i tare. n spatele lor d dintr-odat buzna o turm de animale. Sunt vreo cincisprezece i i schimb tot timpul nfiarea. Unele zboar, altele alearg, pe dou picioare, apoi pe patru. Un al treilea brbat ncheie cortegiul i ua se nchide n urma lui. Primul brbat ajunge la nava spaial, deschide un fel de tambuchi de la baza ei i ncepe s mne animalele nuntru. Hai! Hai! Sus i nuntru, sus i nuntru! strig el. Animalele ptrund n rachet, schimbndu-i toate forma ca s-o poat face. Ultimul odat intrat, unul dintre brbai se trage n interior. Ceilali ncep s

arunce n sus, ctre el, saci i lzi. Au nevoie de zece minute ca s le-ncarce la bord. Pe urm se mprtie toi trei n jurul rachetei, pregtind-o. Transpir, agitndu-se cu frenezie, pn cnd pun totul la punct. Chiar nainte de urcarea celor trei n rachet, apare n fug cineva cu un soi de legturic semnnd cu un copil n scutece, pe care n-o pot vedea destul de bine ca s-mi dau seama ce e de fapt. Indiferent ce-ar fi, cei trei o iau i urc. Ua se trntete n urma lor i e nchis ermetic. Se scurg cteva minute. Afar, bombele cad probabil acum chiar lng perei. Apoi ceva explodeaz din senin n interiorul cldirii i vd un foc izbucnind din baza rachetei, un foc care se nteete cu repeziciune, mistuind tot ce se afl n jur. M mistuie pn i pe mine. Deschid brusc ochii. Sunt din nou acas, n Ohio, ntins n pat. n camer e ntuneric, dar simt c nu sunt singur. O siluet se mic, o umbr cade peste pat. M ncordez n direcia ei, gata s-mi aprind luminile din palme, gata s-o izbesc de perete. Vorbeai, spune Henri. Chiar adineauri, n somn. mi aprind luminile. El st lng pat, n pantaloni de pijama i ntr-un tricou. Are prul ciufulit, iar ochii i

sunt roii de somn. Ce spuneam? Sus i nuntru, sus i nuntru, asta ziceai. Ce s-a-ntmplat? Am fost pe Lorien. n vis? Nu cred. Am fost acolo, exact ca mai nainte. Ce-ai vzut? M salt cu o micare grbit, sprijinindu-m cu spatele de perete. Animalele, spun. Ce animale? Din nava spaial pe care am zrit-o lansnduse. Cea veche, din muzeu. Racheta care-a plecat n urma noastr. Am vzut cum erau urcate animalele nuntru. Nu prea multe. Vreo cincisprezece. Le-au nsoit i trei lorici. Nu cred c erau garzi. i mai era ceva. O legturic. Semna cu un bebelu, dar nu sunt sigur. De ce nu crezi c erau garzi? Au ncrcat provizii n rachet, vreo cincizeci de lzi i saci marinreti. N-au folosit telekinezia. Henri d din cap.

Dac lucrau la muzeu, trebuie s fi fost cpani. mbarcau animale, spun eu. Animale care-i puteau schimba forma. Chimre, zice Henri. Poftim? Chimre. Animale de pe Lorien care i puteau schimba forma. Se numeau chimre. Asta era Hadley? ntreb, aducndu-mi aminte de viziunea pe care am avut-o cu cteva sptmni n urm, viziunea jocului din curtea bunicilor, cu brbatul n costum argintiu cu albastru, care m-a ridicat n aer. Henri zmbete. l ii minte pe Hadley? L-am vzut, dau eu din cap, aa cum am vzut toate celelalte. Ai avut viziuni chiar i atunci cnd n-am fcut antrenamente? Uneori. Ct de des? Henri, cui i pas de viziuni? De ce-au urcat animalele n rachet? De ce era un bebelu cu ei, i oare era ntr-adevr un bebelu? Unde-au plecat? Ce scop ar fi putut avea, ce urmreau?

Henri se gndete o clip. i trece greutatea corpului pe piciorul drept. Urmreau, probabil, ceea ce urmrim i noi. Gndete-te, John. Cum altcumva ar putea animalele s repopuleze Lorienul? Probabil c i ei s-au dus ntrun soi de sanctuar. Totul a fost nimicit. Nu numai oamenii, ci i animalele, i viaa vegetal. Poate legturica era, pur i simplu, un alt animal. Unul fragil, poate un pui. Pi, unde s-ar fi putut duce? Ce alt sanctuar mai exist, n afar de Pmnt? Cred c s-au dus pe una dintre staiile spaiale. O nav cu combustibil loric ar fi putut ajunge pn acolo. Poate s-au gndit c invazia n-o s dureze mult, au crezut c puteau atepta s se termine. Vreau s spun c puteau supravieui pe staia spaial atta vreme ct le ajungeau proviziile. Exist staii spaiale n apropiere de Lorien? Da, dou. Adic au fost dou. Despre cea mai mare tiu sigur c a fost distrus concomitent cu invazia. Am pierdut legtura cu ea cu mai puin de dou minute nainte de a cdea prima bomb. De ce nu mi-ai spus asta mai demult, de cnd

i-am povestit prima oar despre rachet? Am presupus c era goal, c a fost lansat ca diversiune. i presupun c, dac una dintre staiile spaiale a fost distrus, cea de-a doua a avut aceeai soart. Din nefericire, cltoria lor a fost probabil zadarnic, indiferent ce ar fi urmrit. Dar dac s-au ntors dup ce li s-au terminat proviziile? Crezi c ar fi putut supravieui pe Lorien? ntreb, cu disperare. tiu deja rspunsul, tiu ce-o s spun Henri, dar ntreb oricum, ca s m ag de un soi de speran, sperana c nu suntem singuri. C poate undeva, departe, mai sunt i alii ca noi, ateptnd, monitoriznd planeta, pentru a reveni i ei ntr-o bun zi, ca s nu fim singuri cnd ne vom ntoarce. Nu. Acum acolo nu exist ap. Ai vzut cu ochii ti. Nu mai exist dect o pustietate arid. i fr ap nu poate supravieui nimic. Oftez i m ntind din nou. mi las capul s cad pe pern. Ce rost ar avea s discutm n contradictoriu? Henri are dreptate, o tiu. Am vzut eu nsumi. Dac globurile din Cufr sunt demne de crezare, atunci planeta nu mai e dect un deert, o

lume steril. Planeta e nc vie, dar la suprafa n-a mai rmas nimic. Niciun strop de ap. Nicio plant. Nicio form de via. Nimic altceva dect rn i pietre i vestigiile civilizaiei care a existat cndva. Ai mai vzut i altceva? m ntreab Henri. Pe noi, n ziua plecrii. Noi toi, lng nav, chiar nainte de lansare. A fost o zi trist. Dau din cap. Henri i ncrucieaz braele i se ntoarce spre fereastr, uitndu-se n gol, dus pe gnduri. Respir adnc. Unde era familia ta n tot acel timp? l ntreb. Luminile mele s-au stins de dou sau trei minute, dar vd albul ochilor lui Henri cnd mi ntoarce cu insisten privirea. Nu mpreun cu mine, nu n ziua aia, rspunde el. Pstrm amndoi tcerea o vreme, apoi el i schimb greutatea de pe un picior pe altul. Ei, ar fi mai bine s m duc n pat, spune, punnd capt discuiei. ncearc s dormi. Dup ce pleac rmn ntins, gndindu-m la animale, la rachet, la familia lui, fiind acum sigur c n-

a avut niciodat ocazia s-i ia rmas-bun. tiu c n-o s reuesc s-adorm. Nu pot s dorm cnd mi apar imaginile. Cnd simt tristeea lui Henri. Gndul sta i rmne probabil ntotdeauna n minte, aa cum i s-ar ntmpla oricui dac ar fi nevoit s plece n aceleai circumstane, prsind singura cas pe care a avut-o vreodat i tiind n fiecare clip c n-o s-i mai revad niciodat pe oamenii pe care-i iubete. mi iau celularul i scriu un mesaj pentru Sarah. i scriu ntotdeauna mesaje cnd nu pot s dorm, iar ea mi scrie mie cnd lucrurile stau invers. Pe urm vorbim att ct e nevoie ca s ne cuprind oboseala. M sun la douzeci de secunde dup ce i-am trimis mesajul. Hei, sal, rspund eu. Nu poi s dormi? Nu. Ce s-a-ntmplat? m ntreab. O aud cscnd. mi e doar dor de tine, atta tot. Stau ntins n pat i m holbez deja de vreun ceas la tavan. Prostuule. M-ai vzut acum ase ore. A vrea s mai fii nc aici, i spun.

Ea suspin. i pot auzi zmbetul n ntuneric. M ntorc pe-o parte i in telefonul ntre ureche i pern. Ei, i eu a vrea s mai fiu nc acolo. Convorbirea dureaz douzeci de minute. n ultima jumtate stm pur i simplu ntini, ascultnd fiecare respiraia celuilalt. M simt mai bine dup ce am vorbit cu Sarah, dar mi se pare nc i mai greu s adorm.

24
De cnd am venit n Ohio se ntmpl pentru prima oar ca lucrurile s se liniteasc o vreme. coala se termin fr niciun fel de agitaie i vacana de iarn e de unsprezece zile. Sam i mama lui i le petrec, n cea mai mare parte, la mtua lui din Illinois. Sarah st acas. Srbtorim Crciunul mpreun. Ne srutm cnd coboar bila, la miezul nopii de Revelion. n ciuda zpezii i a frigului, sau poate ca represalii mpotriva lor, facem plimbri lungi prin pdurea din spatele casei mele, inndu-ne de mn, srutndu-ne, respirnd aerul rece sub cerul jos i cenuiu al iernii. Petrecem din ce n ce mai mult timp mpreun. Nu trece nicio zi de vacan fr s ne ntlnim cel puin o dat. Mergem mn n mn sub umbrela alb format de zpada troienit pe crengile de deasupra capetelor noastre. Sarah i-a luat aparatul de fotografiat i se oprete din cnd n cnd s fac poze. Cea mai mare parte a zpezii de pe sol se ntinde neatins de o parte i de alta a potecii pe care am fcut-o n timpul plimbrii. Acum ne ntoarcem pe propriile urme. Bernie

Kosar deschide drumul npustindu-se n goan n rugi i nind din ei, fugrind iepuri prin tufele pitice i prin hiurile de mrcini. Sarah poart manoane de urechi de culoare neagr. Fiindc obrajii i vrful nasului i s-au nroit de frig, ochii ei par mai albatri. O privesc ndelung. Ce e? m ntreab, zmbind. Admiram privelitea. Se uit la mine i i d ochii peste cap. Copacii sunt dei aproape peste tot, cu excepia luminiurilor rzlee peste care dm n repetate rnduri. Nu tiu ct de departe se ntinde pdurea n oricare dintre direcii, dar n niciuna dintre plimbrile noastre n-am ajuns nc la margine. Pariez c aici e foarte frumos vara, spune Sarah. Probabil am putea face picnicuri n luminiuri. Simt o durere ncepnd s-mi apese pieptul. De var ne mai despart cinci luni i, dac eu i Henri o s fim tot aici n mai, asta va nsemna o edere de apte luni n Ohio. Aproape cel mai ndelungat timp pe care lam petrecut vreodat ntr-un singur loc. Mda, ncuviinez. Sarah se uit la mine.

Ce e? O privesc ntrebtor. Cum adic ce e? N-a sunat prea convingtor, spune ea. Un crd de ciori trece pe deasupra noastr, crind zgomotos. A vrea s fie var acum. i eu. Nu-mi vine s cred c mine trebuie s mergem din nou la coal. Pfui, nu-mi aduce aminte. Intrm ntr-un alt lumini, mai mare dect celelalte, un cerc aproape perfect, cu diametrul de treizeci de metri. Sarah d drumul minii mele, alearg n mijloc i se arunc n zpad rznd. Se rostogolete pe spate i ncepe s fac un nger de zpad. M las s cad lng ea i fac acelai lucru. Vrfurile degetelor abia ni se ating n timp ce facem aripile. Ne ridicm. E ca i cum am avea aripi, spune ea. E posibil? ntreb eu. Adic m ntreb cum am zbura dac am avea aripi. Bineneles c e posibil. ngerii pot orice. Pe urm se rsucete i i freac nasul de mine. i simt faa rece lipit de gtul meu i m retrag cu o

zvrcolire. Ahh! Ai obrajii ca de ghea! Vino s m-nclzeti, rde ea. O iau n brae i o srut sub cerul liber, n mijlocul copacilor. Nu se aud dect psrile i bufniturile ocazionale ale zpezii czute de pe crengile din apropiere. Dou fee reci, ndesndu-se strns una ntralta. Bernie Kosar i face apariia alergnd mrunel, cu rsuflarea tiat, cu limba atrnnd, dnd din coad. Latr i se aaz n zpad, cu capul lsat pe-o parte. Bernie Kosar! Ai terminat vntoarea de iepuri? l ntreab Sarah. Celul latr de dou ori, vine n fug i sare pe ea. Latr din nou, se ndeprteaz i se uit n sus, n expectativ. Sarah ia un b de jos, l scutur de zpad i l arunc ntre copaci. El alearg dup b i dispare din vedere. Iese dintre pomi dou secunde mai trziu, dar, n loc s se ntoarc n lumini pe unde l-a prsit, apare din partea opus. Ne rsucim amndoi, uitndu-ne la el. Cum a fcut asta? se mir Sarah. Nu tiu, i spun. E un cine ciudat. Ai auzit, Bernie Kosar? Tocmai a zis c eti

ciudat! Celul i arunc bul la picioare. O pornim spre cas, inndu-ne de mn, aproape n amurg. Bernie Kosar alearg pe lng noi cu pai mruni, cu capul rotindu-se de parc ne-ar arta drumul, aprndu-ne de orice ar putea sau nu s stea la pnd n ntunericul de dincolo de copaci. Pe masa din buctrie sunt stivuite cinci ziare i Henri e n faa computerului, cu lumina de sus aprins. Ai gsit ceva? ntreb, dar numai din obinuin. De luni de zile n-a mai aprut nicio poveste care s ne intereseze ntru ctva, i asta e bine, dar eu nu pot s m abin, sper s aflu ceva de fiecare dat cnd ntreb. De fapt, da, cred c da. Devin brusc atent, apoi ocolesc masa i m uit pe ecranul computerului peste umrul lui Henri. Ce? Asear a fost un cutremur n Argentina. ntr-un orel de pe coast, o fat de aisprezece ani a scos un brbat n vrst de sub un morman de drmturi. Numrul Nou?

Ei, nu m ndoiesc c e una dintre noi. Dac e sau nu Numrul Nou rmne de vzut. De ce? Nu e nimic extraordinar n a scoate pe cineva de sub drmturi. Uite, spune Henri, derulnd articolul ctre nceput. Acolo e fotografia unei lespezi mari de beton, groas de cel puin treizeci de centimetri, ptrat, cu latura de doi metri i jumtate. Pe asta a ridicat-o ca s-l salveze. Probabil cntrete cinci tone. i uit-te aici, adaug, derulnd din nou articolul ctre sfrit. Apoi evideniaz ultima fraz: Sofia Garca n-a putut fi gsit ca s i se cear o explicaie. Recitesc fraza de trei ori. N-a putut fi gsit, spun. Exact. N-a refuzat s dea explicaii, pur i simplu n-a putut fi gsit. De unde tiu cum o cheam? E o localitate mic, nici mcar ct o treime din Paradise. Acolo aproape toat lumea i poate ti numele. A plecat, nu-i aa?

Henri d din cap. Cred c da. Probabil chiar nainte de apariia articolului. sta e defectul oraelor mici; e imposibil s treci neobservat. E la fel de greu i pentru mogadorieni, zic eu oftnd. Cu siguran. Neplcut pentru ea, spun, i m ridic n picioare. Cine tie ce-o fi fost nevoit s lase n urm. Henri mi arunc o privire sceptic, deschide gura s spun ceva, dar se rzgndete i i ndreapt din nou atenia asupra computerului. M ntorc n dormitorul meu. mi pregtesc geanta, punnd un set de haine curate i crile de care am nevoie pe toat durata zilei. napoi la coal. Nu sunt nerbdtor s-o rencep, dei o s-mi fac plcere s-l revd pe Sam, cu care nu m-am mai ntlnit de aproape dou sptmni. OK, spun. Am plecat. O zi bun. Ai grij de tine. Ne vedem dup-amiaz. Bernie Kosar d buzna afar din cas naintea mea. n dimineaa asta e un ghem de energie. Cred c

ateapt cu nerbdare alergrile noastre din fiecare diminea i, fiindc le-am ntrerupt timp de o sptmn i jumtate, i dorete cu disperare s le rencepem. ine pasul cu mine aproape pe tot traseul. Odat ce ajungem, l laud i l scarpin n spatele urechilor. Perfect, biete, du-te acas, i spun. mi ntoarce spatele i pleac napoi tropotind mrunt. mi fac duul pe ndelete. Cnd termin, ncep deja s soseasc ali elevi. Ies pe culoar, m opresc n faa dulapului meu, apoi m duc la al lui Sam. l plesnesc peste spate. Tresare, apoi vede c sunt eu i i arat dinii ntr-un zmbet larg. Am crezut c-o s fiu nevoit s altoiesc pe cineva, spune. Nu-s dect eu, amice. Cum a fost n Illinois? Pfui, face el, dndu-i ochii peste cap. Mtumea m-a pus s beau ceai i s m uit la Casa din prerie n reluare, aproape n fiecare zi. Pare ngrozitor, spun i izbucnesc n rs. A fost, crede-m, zice el, i i strecoar mna n geant. Am gsit asta n cutia potal cnd m-am

ntors. mi ntinde ultimul numr din Ei umbl printre noi. ncep s-l rsfoiesc. Nu scrie nimic despre vizita noastr sau despre mogadorieni, m informeaz Sam. Bun, spun eu. Probabil c se tem de noi dup vizita ta. Da, sigur. M uit peste umrul lui i o vd pe Sarah apropiindu-se. Mark James o oprete n mijlocul coridorului i i d cteva foi portocalii. Apoi ea i continu drumul. Bun, frumoaso, i spun, cnd ajunge lng noi. Se ridic pe vrfuri i m srut. Are gust de balsam de buze cu fragi. Sal, Sam. Ce mai faci? Bine. Dar tu? Acum pare s se simt n largul lui n prezena ei. nainte de incidentul cu Henri, care s-a petrecut acum o lun i jumtate, se simea stnjenit ori de cte ori era ea de fa, nu putea s-o priveasc n ochi i nu tia ce s fac, niciodat, cu minile. Dar acum se uit la ea zmbind i i vorbete cu ncredere n sine.

Bine, spune Sarah. Trebuie s v dau fiecruia una din asta. Vorbete despre foile portocalii abia primite de la Mark. Sunt invitaii la petrecerea pe care o s-o dea smbt noapte, la el acas. Sunt invitat i eu? ntreab Sam. Sarah d din cap. Suntem invitai toi trei. Vrei s mergi? o ntreb. Poate-ar trebui s facem o-ncercare. Acum dau eu din cap Te intereseaz, Sam? Privirea lui alunec dincolo de Sarah i de mine. M ntorc s vd la ce se uit sau mai degrab la cine. Lng un dulap de pe latura opus st Emily, fata care ne-a nsoit n plimbarea n fn, i dup care Sam tnjete de atunci. Cnd trece pe lng noi, vede c el o privete i i rspunde cu un zmbet politicos. Emily? l ntreb pe Sam. Ce-i cu Emily? face el, uitndu-se din nou la mine. Arunc o privire ctre Sarah. Cred c lui Sam i place Emily Knapp.

Nu-mi place, zice el. A putea-o invita s vin la petrecere mpreun cu noi, spune Sarah. Crezi c ar veni? ntreab Sam. Ea se uit la mine. Ei, poate n-ar trebui, dac lui Sam nu-i place. OK, perfect, zmbete el. Eu nu tiu, pur i simplu. S-a tot ntrebat de ce nu i-ai dat niciun telefon dup plimbarea n fn. Cred c-i placi. E adevrat, ntresc eu. Am auzit-o spunnd asta. i de ce nu mi-ai povestit? face Sam. Nu m-ai ntrebat niciodat. El se uit pe flutura. E smbta asta? Da. Se uit din nou la mine. A zice s mergem. Ridic din umeri. De acord. Henri m ateapt la sfritul orelor. Bernie

Kosar e pe locul pasagerului, ca de obicei, i imediat ce m vede ncepe s dea din coad cu o sut cincizeci de kilometri pe or. Sar n camionet. Henri cupleaz ambreiajul i demareaz. A aprut o continuare a articolului despre fata din Argentina, mi povestete. i? Nu e dect o noti care anun c a disprut. Primarul oraului ofer o recompens modest pentru orice informaie despre locul n care se afl. Din cte se pare, cred c a fost rpit. Te temi c mogadorienii au ajuns primii la ea? Dac e Numrul Nou, aa cum indica bileelul pe care l-am gsit, i dac i luaser urma, e bine c a disprut. Iar dac e captiv, nu pot s-o ucid, nu-i pot face nici cel mai mic ru. Toat povestea ne d sperane. Pe lng tirea n sine, partea bun e c toi mogadorienii de pe Pmnt s-au ndreptat probabil acum spre Argentina. Apropo, Sam a primit astzi ultimul numr din Ei umbl printre noi. Era ceva n el? Nu.

Nici nu m ateptam s fie. Se pare c trucul tu cu levitaia i-a fcut efectul. Dup ce ajungem acas, mi schimb hainele i m ntlnesc cu Henri n curtea din spate, pentru antrenament. mi e tot mai uor s lucrez n timp ce sunt n flcri. Nu mai sunt att de agitat cum am fost n prima zi. mi pot ine respiraia mai mult vreme, aproape patru minute. Am mai mult control asupra obiectelor nlate i pot ridica mai multe n acelai timp. Expresia ngrijorat pe care am vzut-o pe chipul lui Henri n acea prim zi a disprut ncetul cu ncetul. I se ntmpl mult mai des s dea aprobator din cap. Zmbete mult mai des. n zilele n care totul merge ntr-adevr bine i apare n ochi o privire de nebun, i azvrle braele n aer i strig Da! din toate puterile. Aa ncep s am ncredere n Motenirile mele. Celelalte trebuie s apar, dar nu cred c-o s mai dureze mult. O s se manifeste i cea mai important, indiferent care va fi. Ateptarea m ine treaz n majoritatea nopilor. Vreau s lupt. Tnjesc s vd un mogadorian fcndu-i apariia n curtea noastr din spate, ca s m pot rzbuna n sfrit. Am o zi uoar. Fr foc. n cea mai mare parte

a timpului ridic diverse lucruri i le manevrez ct sunt suspendate n aer. n ultimele douzeci de minute Henri arunc n mine cu tot felul de obiecte uneori le las pur i simplu s cad la pmnt, iar alteori le deviez, fcndu-le s semene cu bumerangurile, aa c se rsucesc n aer i se ndreapt spre el cuprinse de flcri. La un moment dat, un ciocan pentru carne se ntoarce cu atta repeziciune, nct Henri se arunc n zpad, cu faa n jos, ca s nu fie lovit. Rd. El nu rde. Bernie Kosar ne privete tot timpul stnd culcat pe pmnt, prnd s ne ncurajeze. Apoi alerg la du, mi fac temele i m aez la masa din sufragerie pentru cin. n smbta asta se d o petrecere i am de gnd s merg. Henri i ridic privirea spre mine, oprindu-se din mestecat. Cine o d? Mark James. Pare surprins. Toat povestea aia s-a terminat, spun, nainte de a apuca s obiecteze. Ei, presupun c tu o tii cel mai bine. Numai s

nu uii ce e n joc.

25
i apoi vremea se nclzete. Vntul tios, dureros de rece, i cderile nentrerupte de zpad sunt urmate de cer senin i de temperaturi de zece grade. Zpada se topete. La nceput rmn bltoace pe aleea din faa casei i n curte i cauciucurile mproac zgomotos apa pe drumul ud, dar dup o zi apa e absorbit i se evapor, i mainile merg din nou ca de obicei. O pauz n aciune, o scurt amnare nainte ca btrna iarn s preia din nou hurile. Stau pe verand, ateptnd-o pe Sarah, cu ochii la cerul nopii, plin de stele scnteietoare, i la luna plin. Un nor subire, ca un cuit, o taie n dou, apoi dispare cu repeziciune. Aud pietriul scrnind sub cauciucuri; pe urm se vd farurile i maina se oprete pe alee. Sarah coboar de pe locul oferului. Poart pantaloni de un gri-nchis i un pulover bleumarin cu fermoar pe sub o hain bej. Bluza albastr care se zrete prin deschiderea fermoarului i accentueaz culoarea ochilor. Prul blond i cade pe umeri. Zmbete cu sfial i se uit la mine, fluturndu-i genele n timp ce se apropie. Am fluturi n stomac. Suntem de aproape

trei luni mpreun i nc mai devin agitat ori de cte ori o vd. i mi-e greu s cred c timpul m va scpa vreodat de nervozitatea asta. Eti superb, i spun. Ei, mulumesc, rspunde ea, i schieaz o plecciune. Nici tu n-ari ru. O srut pe obraz. Pe urm Henri iese din cas i i face cu mna mamei lui Sarah, care st pe locul pasagerului. M suni cnd eti gata de plecare i vrei s vin s te iau, da? zice Henri. Da, i rspund. Ne ndreptm spre main i Sarah urc la volan. Eu m aez n spate. Ea are deja de cteva luni permis de elev, ceea ce nseamn c poate s conduc atta vreme ct pe locul pasagerului, alturi de ea, st un ofer autorizat. O s dea adevratul examen de conducere luni, peste dou zile. i face griji din cauza asta nc din vacana de iarn, cnd a fost stabilit data. Iese de pe alee cu spatele i demareaz, lsnd n final aprtoarea de soare n jos i zmbindu-mi n oglind. i ntorc zmbetul. Mama ei se rsucete spre mine.

Ei, John, cum i-a mers astzi? Vorbim despre lucruri mrunte. Ea mi povestete despre drumul pn la mall, pe care l-au fcut amndou ceva mai devreme, i mi spune cum a condus Sarah. Eu i povestesc cum m-am jucat cu Bernie Kosar n curte, cum ne-am dus dup aceea s alergm. Nu pomenesc despre edina de antrenament din curtea din spate, care a durat trei ore, dup alergare. Nu-i povestesc cum am despicat trunchiul copacului uscat exact prin mijloc, cu ajutorul telekineziei, nici cum a aruncat Henri cu cuite n mine i cum le-am deviat traiectoria ctre sacul cu nisip plasat la o distan de cincisprezece metri. Nu-i povestesc cum am fost n flcri, nu suflu nicio vorb despre obiectele pe care le-am ridicat, zdrobit sau spintecat. Un alt secret. O alt jumtate de adevr care pare o minciun. Mi-ar plcea s-i spun lui Sarah. Am cumva senzaia c o trdez ascunzndu-m, iar n ultimele cteva sptmni povara asta a nceput s m apese cu adevrat. Dar tiu i c n-am de ales. Oricum, nu n momentul de fa. Asta e? ntreab Sarah. Da, i rspund.

Trage maina n faa casei lui Sam. El apare n captul aleii, mbrcat n blugi i ntr-un pulover de ln. i ridic ochii spre noi cu privirea goal a unei cprioare nlemnite n lumina farurilor. Are prul dat cu gel. Nu l-am mai vzut niciodat folosind gel. Se apropie de partea lateral a mainii, deschide portiera i se strecoar alturi de mine. Sal, Sam, spune Sarah, apoi i-l prezint mamei ei. Pe urm iese de pe alee n mararier, revenind pe osea. Sam se ine cu ambele mini de scaun, cuprins de nervozitate. Sarah vireaz, intrnd pe un drum pe care nu l-am mai vzut i face un al doilea viraj, spre dreapta, ptrunznd pe o alee erpuitoare. Pe margine sunt parcate vreo treizeci de maini. n capt, nconjurat de copaci, e o cas mare, cu etaj. Muzica se aude cu mult nainte de a ajunge n faa ei. Doamne, frumoas cas, zice Sam. S v purtai frumos, ne spune mama lui Sarah. i s-avei grij de voi. Sunai dac avei nevoie de ceva sau dac nu-l gseti pe tatl tu, adaug, uitndu-se la mine. Da, doamn Hart, rspund.

Coborm din main i ne ndreptm spre ua din fa. Doi cini, un retriever auriu i un buldog, vin n fug din lateralul cldirii. Dau din cozi i mi adulmec pantalonii tresltnd, probabil fiindc simt mirosul lui Bernie Kosar. Buldogul ine n gur un b. I-l smulg i-l arunc n lungul curii, i amndoi cinii se reped dup el. Dozer i Abby, spune Sarah. S neleg c Dozer e buldogul? o ntreb. D din cap i mi zmbete, ca i cum i-ar cere scuze. Ceea ce mi reamintete ct de bine trebuie s cunoasc ea casa. M ntreb dac i se pare ciudat s se-ntoarc aici mpreun cu mine. A fost o idee tmpit, spune Sam. Se uit la mine. Abia acum mi dau seama. De ce crezi asta? Fiindc n-au trecut dect trei luni de cnd tipul care st n casa asta ne-a umplut amndurora dulapurile cu blegar de vac i mi-a aruncat cu o chiftea n cap n pauza de prnz. i acum suntem aici. Pun pariu c Emily a sosit deja, i spun, nghiontindu-l cu cotul. Ua d n holul casei. Cinii nvlesc nuntru,

trecnd pe lng noi, i dispar n buctrie, care e chiar n faa noastr. Observ c bul e acum n botul lui Abby. Suntem ntmpinai de muzica zgomotoas i trebuie s ipm ca s ne facem auzii. Lumea danseaz n camera de zi. Cei mai muli au n mini cutii de bere, doar civa beau ap plat sau mineral. S-ar prea c prinii lui Mark lipsesc din ora. Toi bieii din echipa de fotbal sunt n buctrie i jumtate dintre ei i poart jachetele cu monogram. Mark vine spre noi i o mbrieaz pe Sarah. Pe urm mi strnge mna. mi susine o clip privirea, apoi se uit n alt parte. Nu d mna cu Sam. Nici mcar nu se uit la el. Probabil c Sam are dreptate. Poate am fcut o greeal. M bucur c ai venit. Intrai. Berea e n buctrie. Emily se afl n colul opus, vorbind cu ali invitai. Sam se uit n direcia ei, apoi ntreab unde e baia. Mark i arat cu degetul ncotro s-o ia. M-ntorc imediat, mi spune Sam. Cei mai muli dintre biei stau n picioare, n jurul mesei din mijlocul buctriei. Se uit la mine cnd intru mpreun cu Sarah. Le ntorc pe rnd privirile, apoi iau

o sticl cu ap din gleata cu ghea. Mark i ntinde lui Sarah o bere i i-o deschide. Vznd cum o privete, mi dau nc o dat seama ct de puin ncredere am n el. i realizez ct de bizar e ntreaga situaie. Eu, acum n casa lui, alturi de Sarah, fosta lui prieten. M bucur c am venit mpreun cu Sam. M aplec i m joc cu cinii pn cnd se-ntoarce el de la baie. Sarah a ajuns ntre timp n colul camerei de zi i vorbete cu Emily. Lng mine, Sam se crispeaz cnd nelege c n-avem nimic altceva de fcut dect s mergem la ele i s-o salutm pe cea din urm. Respir adnc. n buctrie, doi tipi au dat foc colului unui ziar, pentru simplul motiv c vor s vad cum arde. Ai grij s-i faci complimente lui Emily, l sftuiesc pe Sam, n timp ce ne apropiem de fete. El d din cap. Iat-v, biei, spune Sarah. Credeam c m-ai lsat de una singur. Nici prin gnd nu ne-a trecut, ripostez eu. Bun, Emily. Ce mai faci? Sunt bine, zice ea, apoi i se adreseaz lui Sam. mi place prul tu.

Sam se uit pur i simplu la ea. l nghiontesc. El zmbete. Mulumesc, rspunde. Ari minunat. Sarah m privete cu subneles. Ridic din umeri i o srut pe obraz. Muzica e acum i mai strident. Sam st de vorb cu Emily, oarecum agitat, dar ea rde i, dup o vreme, ncepe s fie ceva mai calm. Deci eti OK? m ntreab Sarah. Bineneles. Sunt mpreun cu cea mai frumoas fat de la petrecere. Cum mi-ar putea fi mai bine de att? Oh, taci, spune ea, i-mi d un ghiont n stomac. Dansm toi patru timp de vreo or. Fotbalitii continu s bea. Cineva scoate o sticl de votc i, nu dup mult vreme, unul dintre ei nu tiu care vars n baie, iar mirosul de vom umple aerul n tot parterul. Altul lein pe canapeaua din camera de zi i civa l mzglesc pe fa cu un marker. O mulime de lume se strecoar pe ua ctre subsol, intrnd i ieind. Nam idee ce e acolo, jos. n ultimele zece minute n-am mai vzut-o pe Sarah. M despart de Sam, traversez camera de zi i buctria i urc la etaj. Covor alb, gros, pereii plini cu fotografii i portrete de familie. Cteva

dintre uile dormitoarelor sunt deschise. N-o vd pe Sarah. M ntorc la parter. Sam st de unul singur ntrun col, mbufnat. M ndrept spre el. Ce-i cu mutra asta lung? l ntreb. Clatin din cap. Nu m face s te salt n aer i s te-ntorc cu capul n jos, ca pe tipul din Atena. Zmbesc. El rmne serios. Tocmai a nceput s m stnjeneasc Alex Davis. Se refer la un alt tip din gaca lui Mark James, un prinztor din echip. E un biat nalt slab, din penultimul an. Nu ne-am vorbit niciodat i tiu foarte puine lucruri despre el. Cum adic te stnjenete? Am stat doar de vorb. M-a vzut discutnd cu Emily. Cred c ei doi au fost mpreun ast-var. i ce dac? De ce te deranjeaz? Ridic din umeri. E dezgusttor i m enerveaz, OK? Sam, tii ct timp a fost Sarah prieten cu Mark? Mult.

Doi ani, spun eu. i nu-i pas? ntreab el. Ctui de puin. Cine se sinchisete de trecut? n plus, uit-te la Alex, l ndemn, i art cu un semn al capului spre buctrie. Fotbalistul e proptit de mas, aruncnd priviri nelinitite, cu un strat subire de sudoare lucindu-i pe frunte. Chiar crezi c ea i simte lipsa stuia? Sam se uit la el i ridic din nou din umeri. Eti un tip de treab, Sam Goode. Nu te subestima. Nu m subestimez. Atunci nu-i face griji din cauza trecutului lui Emily. Nu trebuie s fim caracterizai de lucrurile pe care le-am fcut sau nu le-am fcut pn acum. Unii se las dominai de regrete. Poate exist o prere de ru, sau poate nu. E pur i simplu ceva care s-a ntmplat. Treci peste asta. Sam ofteaz. Gndul continu s nu-i dea pace. Mergi nainte. Ei i placi. N-ai de ce s te temi, i spun. Ba da, totui.

Cel mai bun mod de a scpa de temeri e s lenfruni. Du-te pur i simplu la ea i srut-o. Fac pariu c-o s rspund la srutul tu. Sam se uit la mine i d din cap, apoi coboar la subsol, unde-i omoar timpul Emily. Cei doi cini intr n camera de zi hrjonindu-se. Limbile le atrn. Dau din cozi. Dozer se las cu pieptul pe duumea i ateapt pn cnd ajunge Abby suficient de aproape, apoi se repede la ea, fcnd-o s sar ntr-o parte. i urmresc cu privirea pn cnd dispar n susul scrilor, trgnd fiecare de cte un capt al aceleiai jucrii de cauciuc. E dousprezece fr un sfert. Un cuplu se giugiulete pe canapeaua din partea opus a ncperii. Fotbalitii continu s bea n buctrie. ncepe s-mi fie somn. nc nu reuesc s dau de Sarah. Unul dintre juctorii de fotbal apare chiar atunci n grab din subsol, cu o privire nnebunit. Se repede la chiuveta din buctrie, deschide robinetul la maximum i smucete de uile dulapului. E un incendiu la subsol! i spune tipului de alturi. ncep s umple oale i cratie cu ap i se reped unul dup altul n josul scrilor.

Emily i Sam urc scara. El pare ocat. Ce s-a-ntmplat? ntreb. Casa a luat foc! Ct de ru? Exist vreun incendiu bun? i cred c noi l-am provocat. Am, , lovit cu piciorul o lumnare i a czut peste o draperie. Amndoi au hainele n dezordine i e clar c au fcut sex. mi propun s nu uit s-l felicit pe Sam mai trziu. Ai vzut-o pe Sarah? o ntreb pe Emily. Ea scutur din cap. Mai muli tipi urc n grab treptele, cu Mark James printre ei. Are ochii plini de spaim. Simt pentru prima oar miros de fum. M uit la Sam. Du-te afar, i spun. D din cap, o ia pe Emily de mn i ies amndoi. Unii dintre ceilali i urmeaz, dar alii rmn pe loc, privind cu o curiozitate de beivi. Civa stau neclintii, btndu-i prostete pe spate pe fotbaliti care aleargn sus i-n jos pe scri, ovaionndu-i ca i cum totul ar fi o glum. M duc n buctrie i nfac cel mai mare vas

disponibil, o oal din metal de dimensiuni medii. O umplu cu ap i cobor la subsol. A plecat toat lumea, n afar de noi, cei care ne luptm cu vlvtile, mult mai ntinse dect mi-am nchipuit. O jumtate din subsol e mistuit de flcri. E inutil s le nfrunt cu puina ap pe care am adus-o. Nici nu ncerc: las n schimb oala s cad i m reped napoi, sus. Mark coboar n grab. l opresc la jumtatea scrilor. Are ochii tulburi de butur, dar mi dau seama c e ngrozit, e disperat. Las-o balt, i spun. Focul e prea puternic. Trebuie s-i scoatem pe toi afar. Se uit n josul scrilor, la flcri. tie c am spus un adevr. Faada de tip dur i-a disprut. Nu se mai preface. ip la el: Mark! D din cap, las oala s-i scape din mini i ne ntoarcem sus mpreun. Toat lumea afar! Imediat! strig, cnd ajungem n capul scrilor. Civa beivi nu se clintesc. Unii rd. Unde-i marshmallow-ul? ntreab cineva. Mark i trage o palm.

Ieii! zbiar el. Smulg telefonul fr fir de pe perete i i-l ndes n mn. Sun la 911! strig, acoperind vocile zgomotoase i urletul muzicii care continu s vin de undeva, prnd coloana sonor a unui iad dezlnuit. Podeaua ncepe s se nclzeasc. Fumul prinde s tlzuiasc n sus, ctre noi. Abia atunci toat lumea ia focul n serios. i mping ctre u. M avnt pe lng Mark, care formeaz numrul, i strbat n fug casa. Urc treptele cte trei i deschid uile cu lovituri de picior. Un cuplu face sex ntr-un pat. Urlu la amndoi s ias din camer. Sarah nu e de gsit nicieri. Sprintez napoi, n josul scrilor, i ies n ntunericul rcoros al nopii. Oamenii stau locului, privind. mi dau seama c unii sunt excitai de perspectiva de a vedea casa arznd. Unii rd. Simt cum intru n panic. Unde e Sarah? Sam st n spatele mulimii, care se ridic la vreo sut de persoane. Alerg spre el. Ai vzut-o pe Sarah? l ntreb. Nu, rspunde el. M uit din nou ctre cas. Lumea continu s-o

prseasc. Ferestrele subsolului strlucesc, roii, flcrile ling sticla. Una e deschis. Fumul negru se revars afar i plutete sus, n vzduh. mi fac loc prin mulime. n clipa aceea, o explozie zguduie casa. Toate ferestrele de la subsol se sparg. Civa tipi ovaioneaz. Flcrile au ajuns la parter i se extind cu repeziciune. Mark James st n faa mulimii, incapabil s-i ia privirea de la cldire. Strlucirea portocalie i lumineaz faa. Are lacrimi n ochi, o privire disperat, aceeai privire pe care am vzut-o n ochii loricilor n ziua invaziei. Trebuie s fie bizar s vezi cum e distrus tot ce-ai avut vreodat. Focul se rspndete cu dumnie, cu nepsare. i Mark nu poate face nimic altceva dect s priveasc. Flcrile ncep s se ridice n susul ferestrelor de la parter. Le putem simi dogorindu-ne feele. Unde e Sarah? l ntreb. Nu m aude. l scutur de umr. Se ntoarce i m privete cu faa golit de expresie, ceea ce nseamn c nc nu-i vine s cread ce vede cu ochii lui. Unde e Sarah? l ntreb din nou. Nu tiu. Fac slalom prin mulime cutnd-o, nnebunit.

Toat lumea privete focul. Vinilul de pe pereii laterali a nceput s fac bici i s se topeasc. Perdelele au ars. Ua din fa e deschis, cu fumul revrsndu-se prin partea ei de sus, ca o cascad rsturnat. Putem ptrunde cu privirea pn n buctrie, unde e un adevrat infern. n stnga casei, focul a ajuns la etaj. i atunci se aude. Un ipt prelung, nfiortor. i cini ltrnd. Mi se strnge inima. Toat lumea se ncordeaz, ascultnd, spernd din rsputeri c n-a auzit ceea ce am auzit cu toii. i apoi se repet. De neconfundat. Se revars ca un torent i nu se mai oprete. Din mulime rzbat icnete. Oh, nu, spune Emily. Oh, Doamne, nu, te rog, nu.

26
Nimeni nu vorbete, toi ochii sunt larg deschii, privind n sus, ocai. Sarah i cinii trebuie s fie undeva, n spate. nchid ochii i mi las capul n jos. Singurul miros pe care-l simt e de fum. Numai s nu uii ce e n joc. Henri m-a avertizat. tiu al naibii de bine ce e n joc, dar aud totui ecoul vocii lui. Viaa mea, i acum viaa lui Sarah. Se aude un alt ipt. ngrozit. Agonizant. l simt pe Sam privindu-m. A vzut cu ochii lui ct de rezistent sunt la foc. Dar tie i c sunt vnat. Arunc o privire n jur. Mark st n genunchi, legnndu-se nainte i napoi. Vrea s se termine totul. Vrea s nu mai latre cinii. Dar nu nceteaz, i fiecare ltrat l njunghie n mruntaie ca un cuit. Sam, spun eu, astfel nct s nu m aud i alii, m duc nuntru. El nchide ochii, respir adnc i se holbeaz la mine. Du-te s-o scoi de-acolo, spune. i ntind telefonul meu i-l rog s-l sune pe Henri dac dau gre, dintr-un motiv sau altul. ncuviineaz

cu un gest al capului. M strduiesc s ajung n spatele mulimii, mi croiesc drum intrnd i ieind din masa de trupuri. Nimeni nu-mi d nicio atenie. Cnd trec n sfrit de toi, m reped nebunete spre marginea curii i apoi sprintez ctre spatele casei, ca s pot intra fr s fiu vzut. Buctria e n ntregime n flcri. O privesc timp de o clip. O aud pe Sarah i aud cinii. Sunetul vine acum mai de aproape. Respir adnc i, odat cu rsuflarea aceea, vin i altele. Furie. Hotrre. Speran i team. Le las s m ptrund, le simt pe toate. Apoi pornesc dintr-un salt, traversez curtea i dau buzna n cas. Infernul m nghite ct ai clipi, nu mai aud nimic altceva dect trosnetul i vuietul focului. Hainele mi se aprind. Vlvtaia e fr sfrit. M duc n partea din fa a casei i vd c jumtate din trepte au ars. Cele rmase sunt n flcri, par sfrmicioase, ns n-am timp s le testez. M reped n susul lor, dar se prbuesc sub greutatea mea cnd ajung la jumtate. Cad odat cu ele i focul se nal de parc l-ar fi aat cineva. Ceva m njunghie n spate. Scrnesc din dini, nc inndu-mi rsuflarea. M ridic din moloz i o aud pe Sarah ipnd. ip, i e nspimntat, i o s moar, o s aib parte de un

sfrit oribil, groaznic, dac nu ajung la ea. Timpul e scurt. Trebuie s sar la etaj. M avnt, m prind de marginea podelei i m trag n sus. Focul s-a ntins ctre cealalt parte a casei. Ea i cinii sunt undeva, n dreapta. Fac un salt n lungul coridorului, verific camerele. Fotografiile de pe perei au ars n ramele lor, nu mai sunt dect siluete nnegrite, topite pe perete. Pe urm talpa mi trece prin podea, mi trag surprins rsuflarea i inspir. Inspir fum i flcri. ncep s tuesc. mi acopr gura cu braul, dar nu m ajut prea mult. Fumul i focul mi ard plmnii. Cad ntr-un genunchi, tuind i icnind. Pe urm sunt invadat de furie, m ridic i merg mai departe, grbovit, scrnind din dini, hotrt. i apoi i gsesc, n ultima camer din stnga. Sarah ip: AJUTOR! Cinii chellie i url. Ua e nchis i o deschid cu o lovitur de picior, o fac s zboare din balamale. Sunt toi trei, strni unul ntr-altul, n cel mai ndeprtat col cu putin. Sarah m vede, mi strig numele i d s se ridice n picioare. i fac semn s rmn unde e i, cnd intru n camer, o grind uria de susinere

cade ntre noi, cuprins de flcri. Ridic mna i o salt n sus, sfrmnd ce-a mai rmas din acoperi. Sarah pare s nu-i cread ochilor. Fac un salt spre ea, un singur salt de ase metri, trecnd direct prin flcri fr s fiu afectat ctui de puin. Cinii sunt la picioarele ei. i mping buldogul n brae i iau eu retrieverul. Cu cellalt bra o ajut s se ridice. Ai venit, spune ea. Nimeni i nimic n-o s-i fac vreodat un ru, atta vreme ct sunt eu n via, i rspund. O alt grind imens se prbuete, distrugnd o parte din podea i ateriznd n buctria de sub noi. Trebuie s ieim prin spatele casei, ca s nu m vad nimeni, s nu vad ceea ce cred c voi fi nevoit s fac. O lipesc pe Sarah strns de mine i strng cinele la piept. Facem doi pai, apoi srim peste sprtura rmas n urma grinzii prbuite. Cnd ieim pe coridor, o explozie puternic de sub noi l distruge aproape n ntregime. Culoarul a disprut; n-au mai rmas dect un perete i o fereastr, mistuite cu repeziciune de flcri. Singura noastr ans e s ieim prin fereastr. Sarah ip iari, ncletndu-se de braul meu, iar ghearele cinelui mi se nfig n piept. mi

ridic mna ctre geam, l fixez cu privirea, m concentrez i sare din ram, oferindu-ne deschiderea de care avem nevoie. M uit la Sarah i o lipesc de mine, ntr-o poziie sigur. ine-te bine, i spun. Fac trei pai i sar. Flcrile ne nghit cu totul, dar zburm prin aer ca un glon, drept ctre golul ferestrei. M tem c nu vom reui. Abia izbutim s trecem i simt marginile sparte ale ramei zgriindu-mi braele i partea cea mai proeminent a gambelor. i in pe Sarah i pe cine ct de bine pot i-mi rsucesc corpul, astfel nct s aterizez pe spate, cu toi ceilali deasupra mea. Lovim pmntul cu o bufnitur. Dozer se ndeprteaz de-a rostogolul. Abby latr scurt. Aud cum i se taie respiraia lui Sarah. Suntem la vreo trei metri n spatele casei. Simt o tietur n cretet, de la geamul spart al ferestrei. Dozer se ridic primul. Pare teafr. Abby e ceva mai nceat. chiopteaz, are ceva la o lab din fa, dar cred c nu e nimic grav. Stau ntins pe spate i o strng la piept pe Sarah. Ea ncepe s plng. i simt mirosul prului prlit. Sngele mi picur n josul tmplei i mi se strnge n ureche. Rmn aezat pe iarb i mi trag rsuflarea.

Sarah e n braele mele. Tlpile pantofilor mi s-au topit. Cmaa mi-a ars cu totul, ceea ce s-a ntmplat, n mare parte, i cu blugii. Pe toat lungimea braelor am tieturi superficiale. Dar n-am nicio arsur. Dozer se apropie i mi linge mna. l mngi. Eti biat bun, i spun, printre suspinele lui Sarah. Du-te. Ia-o pe sora ta i mergei n faa casei. n deprtare se aud sirenele unor maini care vor fi aici ntr-un minut sau dou. Pdurea se afl cam la o sut de metri distan de spatele cldirii. Cei doi cini s-au aezat, uitndu-se la mine. Cnd fac semn din cap ctre curtea din fa se ridic amndoi, ca i cum m-ar fi neles, i se ndreapt ntr-acolo. Sarah e nc n braele mele. O rsucesc, cuibrind-o n ele, m ridic i m ndrept spre pdure, purtnd-o astfel n timp ce plnge pe umrul meu. Cnd ajungem printre copaci, aud mulimea izbucnind n urale. Probabil c Dozer i Abby au fost vzui. Pdurea e deas. Luna plin continu s strluceasc, dar ne d prea puin lumin. mi aprind palmele, ca s putem vedea. ncep s tremur. Sunt cuprins de panic. Ce-o s-i spun lui Henri? Port ceea ce pare a fi o pereche prlit de blugi tiai. Capul mi

sngereaz. Ca i spatele, ca i numeroasele tieturi de pe brae i de pe picioare. La fiecare respiraie am senzaia c-mi iau foc plmnii. i Sarah e n braele mele. Probabil c acum tie ce pot face, de ce sunt n stare, mcar n parte. Va trebui s-i explic totul. Va trebui s-i spun lui Henri c ea tie. mpotriva mea sau adunat deja prea multe. El o s spun c, la un moment dat, cineva o s scape ceva. O s insiste s plecm. N-am cum s scap de asta. O las pe Sarah jos. Nu mai plnge. Se uit la mine, derutat, speriat, uluit. tiu c trebuie s fac rost de nite haine i s m-ntorc la petrecere, ca s nu se ite suspiciuni. Trebuie s-o duc pe Sarah napoi, ca s nu se cread c e moart. Poi s mergi? o ntreb. Cred c da. ine-te dup mine. ncotro? Trebuie s fac rost de nite haine. S sperm c vreun fotbalist are ceva de rezerv, ca schimburi dup antrenament. O pornim prin pdure. Vreau s fac un ocol i s caut n maini ceva cu care s m-mbrac.

Ce s-a ntmplat adineauri, John? Ce s-antmplat? Ai fost prins ntr-un incendiu, i eu te-am scos de-acolo. Ce-ai fcut tu nu e posibil. Pentru mine este. Ce vrea s-nsemne asta? M uit la ea. Speram c n-o s fiu niciodat nevoit s-i spun ceea ce o s-i spun acum. Dei tiu c ideea nu era probabil realist, speram s rmn ascuns n Paradise. Henri mi-a spus ntotdeauna s nu m apropii prea mult de nimeni. Fiindc, dac o faci, la un moment dat observ c eti diferit, i e nevoie de o explicaie. Ceea ce nseamn c trebuie s pleci. Inima mi bate cu putere, minile mi tremur, dar nu de frig. Dac exist vreo speran de a rmne, de a scpa cu bine dup ceea ce am fcut n noaptea asta, atunci trebuie s-i povestesc. Nu sunt cine crezi c sunt, i spun. Cine eti? Sunt Numrul Patru. i asta ce-nseamn? Sarah, tiu c o s sune stupid, c o s par o

nebunie, dar o s-i spun adevrul. Trebuie s m crezi. mi atinge obrazul cu palma. Dac tu spui c e adevrat, atunci o s te cred. Este. Atunci spune-mi. Sunt extraterestru. Sunt al patrulea dintr-un grup de nou copii trimii pe Pmnt dup ce planeta noastr a fost distrus. Am puteri, puteri pe care nu le are niciun om, puteri care-mi permit s fac lucruri ca acelea pe care le-am fcut n cas. Iar aici, pe Pmnt, mai sunt i ali extrateretri, care m vneaz, extrateretrii care ne-au atacat planeta i care m vor ucide dac m gsesc. M atept s-mi trag o palm, sau s-mi rd-n nas, sau s ipe, sau s-mi ntoarc spatele i s-o rup la fug. Ea se oprete i se uit la mine. Drept n ochii mei. mi spui adevrul. Da, aa e. O privesc n ochi, dorindu-mi s m cread. Pre de o clip nesfrit, m nvluie ntr-o privire cercettoare, apoi d din cap.

i mulumesc c mi-ai salvat viaa. Nu-mi pas ce eti sau de unde eti. Pentru mine rmi John, biatul pe care-l iubesc. Cum? Te iubesc, John, i mi-ai salvat viaa, i asta e tot ce conteaz. i eu te iubesc. i te voi iubi ntotdeauna. O cuprind n brae i o srut. Ea se desprinde cam dup un minut. Hai s cutm nite haine i s ne-ntoarcem, s tie lumea c suntem OK. Sarah gsete haine de schimb n a patra main n care cutm. Seamn destul de bine cu ceea ce purtam eu blugi i o cma cu nasturi aa c nimeni n-o s observe diferena. Cnd ajungem n preajma casei, stm att de departe ct e cu putin ca s vedem ce se petrece. Cldirea s-a surpat n ea nsi i nu mai e dect un morman contorsionat de crbuni nnegrii, murai de ap. uviele de fum se nal sporadic, artnd fantomatic pe cerul nopii. Vd trei maini de pompieri. Numr ase maini de poliie. Nou seturi de lumini plpitoare, dar niciun sunet care

s le nsoeasc. Foarte puini oameni, aproape niciunul. Ceilali au fost mpini la distan, casa e nconjurat cu band galben. Poliitii i interogheaz pe civa. Cinci pompieri stau n mijlocul tuturor, cutnd prin moloz. Uite-l aici! aud pe cineva strignd din spatele meu. Toate perechile de ochi din mulime se ntorc n direcia mea. i am nevoie de cinci secunde ca s pricep c eu sunt persoana despre care e vorba. Patru poliiti vin ctre noi. n spatele lor e un brbat cu un blocnotes i cu un reportofon. n timp ce cutam haine, Sarah i cu mine am czut de acord asupra unei poveti: eu am ocolit casa i am ajuns n spate, de unde privea ea focul. Srise pe fereastra de la etaj mpreun cu cinii, care fugiser. Am privit incendiul rmnnd departe de mulime, dar n final am plecat s ne alturm celorlali. I-am explicat c nu-i putem povesti nimnui ce s-a ntmplat, nici mcar lui Sam sau lui Henri, c, dac afl cineva adevrul, va trebui s plec imediat. Am stabilit c eu o s rspund la ntrebri i ea o s m susin, indiferent ce-a spune. Eti John Smith? m ntreab unul dintre

poliiti. E de nlime medie i are umerii grbovii. Nu e supraponderal, dar e departe de a fi n form, cu pntecul ceva cam mare i dnd, n ansamblu, impresia de moliciune. Da, de ce? Doi oameni spun c te-au vzut intrnd n fug n cas i apoi ieind n zbor prin spate, ca Superman, cu cinii i cu fata n brae. Serios? ntreb, nencreztor. Sarah st alturi de mine. Asta au povestit ei. Simulez un hohot de rs. Casa ardea. Art ca i cum a fi fost ntr-o cas n flcri? Poliistul ncrunt din sprncene i-i sprijin palmele pe olduri. Adic vrei s spui c n-ai fost nuntru? M-am dus n spatele casei ca s-ncerc s dau de Sarah, zic eu. Reuise s ias, mpreun cu cinii. Am stat acolo s privim focul, apoi ne-am ntors aici. El se uit la Sarah. E adevrat?

Da. Ei, i atunci cine-a dat buzna n cas? se amestec reporterul din spatele lui. Vorbete pentru prima oar. M privete cu ochi ageri, critici. Deja mi pot da seama c nu-mi crede povestea. De unde s tiu eu? ntreb. El d din cap i scrie ceva n blocnotes. Nu reuesc s citesc ce noteaz. Prin urmare, vrei s spui c amndoi martorii sunt mincinoi? Baines, zice ofierul, cu o micare dojenitoare a capului. N-am intrat n cas i n-am salvat pe nimeni, nici pe ea, nici cinii, repet. Erau afar. Cine a spus c ai salvat-o sau c ai salvat cinii? ntreab Baines. Ridic din umeri. Am crezut c asta sugerai. Eu n-am sugerat nimic. Sam se apropie cu telefonul meu. M strduiesc s-l fixez cu privirea, dndu-i de neles c nu i-a ales bine momentul, dar nu pricepe i mi ntinde celularul.

Mulumesc, i spun. M bucur c eti teafr. Poliitii i arunc priviri aspre i el se ndeprteaz pe nesimite. Baines se uit cu ochi ngustai. Mestec gum, ncercnd s coreleze informaiile. D din cap pentru sine nsui. Vaszic i-ai lsat prietenului tu telefonul nainte de a pleca la plimbare? m ntreab. I l-am dat n timpul petrecerii. M incomoda n buzunar. Sunt convins, comenteaz reporterul. i unde te-ai dus? Gata, Baines, ajunge cu ntrebrile, spune poliistul. Pot s plec? l ntreb. D aprobator din cap. M ndeprtez cu telefonul n mn, formnd numrul lui Henri, i cu Sarah alturi. Alo? rspunde Henri. Sunt gata de plecare, spun. Aici a fost un incendiu groaznic. Ce? Poi veni s ne iei?

Da. Vin imediat. i cum explici tietura din cretetul tu? m ntreab Baines, din spate. M-a urmrit, mi-a ascultat convorbirea cu Henri. M-am tiat ntr-o creang, n pdure. Ce convenabil, zice el, i scrie din nou ceva n blocnotes. tii c-mi pot da seama cnd sunt minit, nu? l ignor i mi vd de drum, cu Sarah de mn. Ne ndreptm spre Sam. O s aflu adevrul, domnule Smith. l aflu ntotdeauna, strig Baines n spatele meu. Henri a pornit-o ncoace, le spun lui Sam i lui Sarah. Ce naiba a fost toat povestea asta? ntreab Sam. Cine tie? Cineva a avut impresia c m-a vzut intrnd n fug n cas, probabil dup ce-a but prea mult, rspund, mai mult pentru Baines dect pentru Sam. Ateptm n captul aleii pn cnd apare Henri. Oprete, coboar din camionet i privete casa, care arde mocnit n deprtare.

Ah, la naiba. Spune-mi c n-ai fost amestecat n asta. N-am fost, rspund eu. Urcm n camionet. El demareaz cu ochii la mormanul fumegnd. Mirosii a fum, zice apoi. Niciunul dintre noi nu rspunde, parcurgem drumul n tcere. Sarah st la mine n brae. l lsm mai nti pe Sam, apoi Henri iese de pe alee i ndreapt camioneta spre casa lui Sarah. Nu vreau s m despart de tine n noaptea asta, mi spune ea. Nici eu nu vreau s m despart de tine. Cnd ajungem, cobor mpreun cu ea i o conduc pn la u. Nu m las s plec pn cnd n-o strng n brae, n loc de noapte bun. M suni cnd ajungi acas? Bineneles. Te iubesc. i eu te iubesc. Ea intr. Eu m ntorc la camionet, unde m ateapt Henri. Trebuie s gsesc un mod de a-l mpiedica s afle adevrul despre cele petrecute n

seara asta, de a-l mpiedica s decid c trebuie s plecm din Paradise. El demareaz, pornind spre cas. Ce s-a-ntmplat cu haina ta? m ntreab. Era n dulapul lui Mark. i ce s-a-ntmplat cu cretetul tu? M-am lovit cnd am ncercat s ies, imediat cea izbucnit incendiul. M studiaz nencreztor. Tu eti cel care miroase a fum. Ridic din umeri. Era o grmad de fum acolo. Ce-a declanat incendiul? Beia, aa cred. D din cap i vireaz, intrnd pe aleea noastr. Ei, spune el. O s fie interesant de vzut ce-o sapar n ziarele de luni. Se rsucete i se uit la mine, studiindu-mi reacia. Pstrez tcerea. Da, m gndesc, o s fie interesant, cu siguran.

27
Nu pot s dorm, stau ntins n pat, holbndu-m la tavan pe ntuneric. O sun pe Sarah i vorbim pn la ora trei; nchid i rmn cu ochii larg deschii. La patru m dau jos din pat i ies din camer. Henri st la masa din buctrie, bnd cafea. i ridic privirea spre mine, are pungi sub ochi, prul e ciufulit. Ce faci? l ntreb. Nici eu n-am putut s dorm, rspunde. Studiam tirile. Ai gsit ceva? Da, dar nc nu sunt sigur ce semnificaie are pentru noi. Tipii care scriau i publicau Ei umbl printre noi, tipii la care ne-am dus, au fost torturai i ucii. M aez n faa lui. Ce? Poliia i-a gsit cnd au sunat vecinii, dup ceau auzit ipete venind din casa lor. Nu tiau unde locuim. Nu, nu tiau. Din fericire. Dar asta-nseamn c mogadorienii prind din ce n ce mai mult curaj. i c

sunt aproape. Dac vedem sau auzim orice altceva ieit din comun, trebuie s plecm imediat, fr ntrebri, fr nicio discuie. OK. Ce-i face capul? M doare, spun eu. A fost nevoie de apte mpunsturi ca s senchid tietura. Mi-a cusut-o chiar Henri. Port o bluz larg de trening. Sunt sigur c i una dintre tieturile de pe spatele meu ar trebui cusut, dar pentru asta ar trebui s-mi scot cmaa, i cum i-a putea explica lui Henri ce e cu celelalte tieturi i zgrieturi? O s-i dea cu siguran seama ce s-a-ntmplat. nc-mi mai simt plmnii arznd. Dac s-a schimbat ceva, atunci durerea s-a nteit. Deci focul a izbucnit la subsol? Da. i tu erai n camera de zi? Da. De unde tii c-a pornit de la subsol? Fiindc toat lumea ieea de-acolo alergnd. i cnd te-ai dus afar tiai c ieise toat lumea din cas?

Da. De unde tiai? mi dau seama c-ncearc s m fac s m contrazic, c e sceptic n privina povetii mele. Cu siguran nu crede c am stat pur i simplu n faa casei, privind ca toi ceilali. Nu m-am dus nuntru, i spun. M doare s-o fac, dar l privesc n ochi i mint. Te cred, zice el. M trezesc pe la amiaz. Psrile ciripesc dincolo de geamuri, lumina soarelui se revars nuntru. Rsuflu uurat. Dac am fost lsat s dorm att de mult, nseamn c n-a aprut nicio tire care s m incrimineze. Altminteri a fi fost tras jos din pat i mi sar fi spus s mpachetez. M rostogolesc pe spate i atunci m njunghie durerea. E ca i cum cineva mi-ar apsa pieptul n jos, strivindu-m. Nu pot s respir pn la capt. Cnd ncerc, simt o durere ascuit. Ceea ce m sperie. Bernie Kosar sforie, ncovrigat lng mine. l trezesc lundu-l la trnt. Mai nti mrie, apoi riposteaz. Aa ncepe ziua noastr. Trezesc cinele

care sforie lng mine. D din coad i m linge, i m simt imediat mai bine. Durerea din piept nu conteaz. Nu conteaz ce mi-ar putea aduce ziua. Camioneta lui Henri lipsete. Pe mas e un bilet: Dau o fug pn la magazin. M ntorc la unu. Ies din cas. M doare capul i am braele roii, ptate, cu tieturile uor n relief, ca i cum m-ar fi zgriat o pisic. Nu-mi pas nici de ele, nici de durerea de cap, nici de arsura din piept. Tot ce conteaz e c m aflu nc aici, n Ohio, c mine o s m-ntorc la aceeai coal la care merg deja de trei luni i c desear o s-o vd pe Sarah. Henri se ntoarce la unu. Are privirea oarecum buimac, ceea ce-mi d de neles c nc n-a dormit. Dup ce descarc alimentele, se duce n dormitorul lui i nchide ua. Bernie Kosar i cu mine mergem la plimbare n pdure. ncerc s alerg, i reuesc pentru scurt vreme, dar, dup vreun kilometru i jumtate, durerea e prea puternic i trebuie s m opresc. Ne plimbm pe o distan care trebuie s fie de vreo opt kilometri. Pdurea se sfrete lng un alt drum de ar, asemntor cu al nostru. Fac stnga-mprejur i

m ntorc acas. Cnd ajung, Henri e tot n camera lui, cu ua nchis. M aez pe verand. M crispez ori de cte ori trece o main. M tot gndesc c una o s opreasc, dar asta nu se-ntmpl. ncrederea pe care am simit-o la trezire se face ndri pe msur ce se apropie sfritul zilei. Paradise Gazette nu are ediie de duminic. Mine o s-apar un articol? Cred c m atept s primesc un telefon, sau s-l vd pe reporterul la bgcios fcndu-i apariia la ua noastr, sau s soseasc un poliist care s-mi pun mai multe ntrebri. Nu tiu de ce-mi fac attea griji din cauza unui ziarist fr importan, dar a fost insistent prea insistent. i tiu c nu mi-a crezut povestea. Dar nu vine nimeni. Nu telefoneaz nimeni. M ateptam s se ntmple ceva i, cnd acest ceva nu se ntmpl, m cuprinde pe nesimite teama c o s fiu dat n vileag. O s aflu adevrul, domnule Smith. l aflu ntotdeauna, a spus Baines. M gndesc s dau o fug n ora, s-ncerc s-l gsesc, s-ncerc s-l conving c nimic nu e adevrat, dar tiu c n-a reui dect s-i ntresc suspiciunile. Nu pot dect s-mi in rsuflarea i s sper c va fi bine.

N-am fost n casa aia. N-am nimic de ascuns. Seara, Sarah trece pe la mine. Mergem n camera mea i o in n brae, stnd pe spate n pat. i pune capul pe pieptul meu i un picior peste mine. M ntreab cine sunt, ntreab despre trecutul meu, despre Lorien, despre mogadorieni. Sunt nc uimit de repeziciunea i de uurina cu care m-a crezut, de modul n care a acceptat totul. i dau numai rspunsuri sincere, ceea ce m face s m simt bine, dup toate minciunile pe care le-am spus n ultimele cteva zile. Dar, cnd vorbim despre mogadorieni, ncep s m simt nspimntat. M tem c ne vor gsi. C am fcut ceva care ne-a expus. A face-o din nou, fiindc altminteri Sarah ar fi moart, dar mi-e fric. M tem i de cum ar putea reaciona Henri dac ar afla. Dei nu e tatl meu biologic, mi e tat n toate privinele. l iubesc, i el m iubete, i nu vreau s-l dezamgesc. i, n timp ce stm ntini astfel, spaima mea ncepe s capete dimensiuni noi. Nu pot suporta s nu tiu ce-o s aduc ziua urmtoare incertitudinea m sfie. n camer e ntuneric. Pe pervazul ferestrei, la vreo doi

metri distan, arde plpind o lumnare. Respir adnc, adic att de adnc ct sunt n stare. Eti OK? m ntreab Sarah. O cuprind cu braele. Mi-e dor de tine, i spun. i-e dor de mine? Dar sunt chiar aici. E cel mai cumplit mod n care-i poate fi dor de cineva. Cnd e chiar lng tine i ie i-e totui dor. Vorbeti aiurea. ntinde mna, mi apropie faa de a ei i m srut, cu buzele ei catifelate peste ale mele. Nu vreau s se opreasc. Vreau s m srute la nesfrit. Atta vreme ct o face, totul e perfect. Totul e aa cum trebuie s fie. Dac a putea, a rmne n camera asta o venicie. Lumea poate merge nainte fr mine, fr noi. Atta vreme ct putem sta aici, mpreun, unul n braele celuilalt. Mine, spun. Se uit la mine. Mine, ce? Clatin din cap. De fapt, nu tiu. Cred c sunt pur i simplu speriat.

M privete derutat. Speriat de ce? Nu tiu, rspund. Doar speriat. Cnd m ntorc, mpreun cu Henri, dup ce am lsat-o pe ea acas, intru din nou n dormitorul meu i m ntind n locul n care a stat ea. nc mai pot simi mirosul ei n patul meu. N-o s dorm n noaptea asta. Nici mcar n-o s-ncerc. Msor camera cu pasul. Dup ce se duce Henri la culcare, ies, m aez la masa din buctrie i scriu la lumina lumnrii. Scriu despre Lorien, despre Florida, despre lucrurile pe care le-am vzut cnd am nceput antrenamentul rzboiul, animalele, imaginile din copilrie. Sper c-o s simt un soi de eliberare psihic, dar nu apare. Nu reuesc dect s m-ntristez mai mult. Cnd ncepe s m doar mna, ies din cas i stau pe verand. Aerul rece mi domolete durerea pe care-o simt cnd respir. Luna e aproape plin, cu o parte ascuns att de subtil, ca ntotdeauna. Pn la rsritul soarelui mai sunt dou ore, i odat cu rsritul vine o nou zi, vin tirile din weekend. Ziarul ne este aruncat pe prag la ora ase sau uneori la ase

treizeci. O s fiu deja la coal cnd sosete i, dac apar la tiri, refuz s plec fr s-o mai vd o dat pe Sarah, fr s-mi iau rmas-bun de la Sam. Intru n cas, mi schimb hainele, mi pregtesc geanta. Ies din nou, pe vrfuri, i nchid fr zgomot ua n urma mea. Fac trei pai pe verand i aud un zgrepnat. M ntorc, deschid ua, i Bernie Kosar iese alergnd mrunt. OK, mi spun, s mergem mpreun. Mergem ncet, oprindu-ne des ca s-ascultm linitea. Noaptea e ntunecoas, dar, dup o vreme, chiar cnd intru pe terenul colii, pe cer apare o strlucire palid, la est. n parcare nu e nicio main i toate luminile din interior sunt stinse. Chiar n faa cldirii, n faa piratului de pe perete, e o piatr imens, pictat de generaiile anterioare de absolveni. M aez pe ea. Bernie Kosar se ntinde n iarb, la vreo doi metri distan. Stau acolo un sfert de or nainte de a sosi primul vehicul, o furgonet, i presupun c e Hobbs, omul de serviciu, care vine mai devreme s fac ordine n coal, dar m nel. Furgoneta se oprete n dreptul uilor din fa i oferul coboar, lsnd motorul n ralanti. Aduce un teanc de ziare

legate cu srm. Ne salutm dnd din cap, el las teancul lng u i pleac. Eu stau pe piatr. M uit dispreuitor la ziare. Le blestem n gnd, le amenin ca s n-aduc vestea rea, vestea care m ngrozete. N-am fost n casa aia smbt, rostesc cu glas tare, i m simt imediat ca un prost. Pe urm m uit n alt parte, oftez i sar de pe piatr. Ei, i spun lui Bernie Kosar. Fie ce-o fi, bun sau ru. El deschide scurt ochii, apoi i nchide, relundu-i somnul pe pmntul rece. Rup legtura i iau ziarul de deasupra. Articolul e pe prima pagin. n partea de sus se vede o fotografie a drmturilor arse, fcut n zorii zilei urmtoare. Are ceva sumbru, ru prevestitor. Cenu nnegrit n prim-plan, apoi copaci golai i iarba plin de chiciur. Citesc titlul: CASA FAMILIEI J AMES ARS DIN TEMELII mi in rsuflarea, cu o senzaie groaznic n mruntaie, simindu-m pe punctul s aflu vestea cumplit. Parcurg rapid articolul. Nu-l citesc, mi caut

doar numele. Ajung la sfrit. Clipesc i scutur din cap, s-mi limpezesc gndurile. Pe buze mi se contureaz cu pruden un zmbet. Verific din nou textul. Nici gnd, spun. Bernie Kosar, numele meu nu e aici. Cinele nu-mi d nicio atenie. Traversez n fug ntinderea ierbii i sar napoi, pe piatr. Numele meu nu e aici! strig din nou, de data asta din toate puterile. M aez din nou i citesc articolul. Titlul l parafrazeaz pe cel al filmului Ars din temelii, realizat de Cheech i Ching, care e, dup toate aparenele, o poveste despre droguri. Poliia crede c incendiul a fost declanat de o igar cu marijuana, fumat la subsol. N-am idee cum s-a descoperit asta, mai ales c e att de departe de adevr. Articolul n sine e dur, rutcios, aproape un atac la adresa proprietarilor casei. Nu-mi place reporterul. E evident c are ceva mpotriva familiei James. Cine tie de ce? Stau pe piatr i citesc textul de trei ori nainte de a sosi prima persoan i de a descuia uile. Nu pot s nu zmbesc ntruna. Rmn n Ohio, n Paradise. Numele oraului nu mi se mai pare acum att de

prostesc. Dincolo de entuziasm, am senzaia c trec ceva cu vederea, c am neglijat o component esenial. Dar sunt att de fericit nct nu-mi pas. Ce ru mi s-ar putea ntmpla acum? Numele meu nu apare n articol. N-am dat buzna n casa aia. Dovada e aici, n minile mele. Nimeni nu poate spune altceva. De ce eti att de ncntat? m ntreab Sam la ora de astronomie. nc mai zmbesc tot timpul. Ai citit ziarul n dimineaa asta? El d din cap. Sam, nu eram n ziar! Nu trebuie s plec. De ce s te fi pus pe tine n ziar? se mir el. Sunt uluit. Deschid gura s-i aduc argumente, dar Sarah intr chiar atunci n clas. Se apropie agale pe culoarul dintre bnci. Bun, frumoaso, i spun. Ea se apleac i m srut pe obraz, un gest pe care nu sunt niciodat sigur c-o s-l fac. Cineva e fericit astzi, remarc ea. Sunt fericit s te vd, spun eu. Eti nervoas din cauza examenului pentru permisul de conducere?

Poate un pic. De-abia atept s se termine. Se aaz lng mine. Ziua asta e a mea, m gndesc. Aici vreau s fiu i aici sunt. Cu Sarah ntr-o parte, cu Sam n cealalt. Intru la ore, aa cum fac n toate celelalte zile. Stau mpreun cu Sam la masa de prnz. Nu discutm despre incendiu. Probabil c suntem singurii doi oameni din coal care nu vorbesc despre asta. Aceeai poveste, repetat iari i iari. Nu-mi aud numele rostit nici mcar o singur dat. Aa cum m-am ateptat, Mark n-a venit astzi. Se rspndete zvonul c el i mai muli alii vor fi exmatriculai temporar din cauza teoriei lansate n ziar. Nu tiu dac e adevrat sau nu. Nu tiu dac mi pas. n momentul n care eu i Sarah intrm n buctrie, la ora a opta, cea de gospodrie, convingerea c sunt n siguran a devenit foarte solid. E att de puternic, nct sunt sigur c e ceva n neregul, c am trecut ceva cu vederea. ndoiala mi sa strecurat n suflet pe toat durata zilei, dar m-am tot grbit s-o alung. Facem budinc de tapioca. E o zi uoar. Ua buctriei se deschide la jumtatea orei. E elevul de

serviciu de pe coridor. l privesc i tiu imediat care e semnificaia apariiei lui. E mesagerul cu veti rele. Mesagerul morii. Vine direct la mine i-mi ntinde un bileel. Domnul Harris vrea s-i vorbeasc, mi spune. Acum? D din cap. M uit la Sarah i ridic din umeri. Nu vreau s-mi vad spaima. i zmbesc i m ndrept spre u. nainte de a iei, m ntorc i o privesc din nou. Amestec ingredientele aplecat deasupra mesei, purtnd acelai or verde pe care i l-am legat n prima mea zi, ziua n care am fcut cltite i le-am mncat din aceeai farfurie. Are prul prins ntr-o coad de cal i cteva uvie i se leagn n faa ochilor. i le d dup ureche i n momentul acela m vede stnd n u i privind-o. Continui s-o fixez, ncercnd s-mi ntipresc n minte fiecare amnunt al acestei clipe, felul n care strnge n mn lingura de lemn, aspectul de filde al pielii n lumina ferestrei din spatele ei, blndeea ochilor. Nasturele de la gt al bluzei e desfcut. M ntreb dac ea tie. Pe urm elevul de serviciu spune ceva n spatele meu. i fac cu mna lui Sarah, nchid ua i o pornesc de-a lungul coridorului.

Nu m grbesc, ncerc s m conving c nu e dect o formalitate, vreun document pe care-am uitat s-l semnez, vreo ntrebare despre foaia matricol. Dar tiu c nu e vorba despre aa ceva. Cnd intru, domnul Harris e aezat la biroul lui. mi adreseaz un zmbet care m sperie, acelai zmbet plin de mndrie pe care-l avea n ziua n care la luat pe Mark din clas pentru interviu. Stai jos, mi spune. M aez. Aadar e adevrat? m ntreab. Arunc o privire pe ecranul computerului, apoi se uit din nou la mine. E adevrat? Pe biroul lui e un plic cu numele meu scris de mn, cu cerneal neagr. M vede privindu-l. Oh, da, sta i-a fost trimis prin fax, acum vreo jumtate de or. Ia plicul i mi-l arunc. l prind. Ce este? ntreb. N-am idee. Secretara mea l-a pus n plic i l-a sigilat imediat ce a sosit. Mai multe lucruri se petrec n acelai timp.

Deschid plicul i i scot coninutul. Dou foi de hrtie. Cea de deasupra e o pagin de titlu, cu numele meu i cu meniunea CONFIDENIAL scrise cu litere mari, negre. M grbesc s-o pun n spatele celei de a doua. O singur propoziie, scris numai cu majuscule. Niciun nume. Doar trei cuvinte negre pe fundal alb. Prin urmare e adevrat, domnule Smith? Te-ai npustit n casa care ardea ca s-o salvezi pe Sarah Hart i ca s salvezi cinii? ntreab domnul Harris. Sngele mi nvlete n obraji. mi ridic privirea. El rsucete monitorul computerului spre mine, ca s pot citi pe ecran. E blogul afiliat la Paradise Gazette. Nu e necesar s m uit la numele autorului ca s tiu cine a scris articolul. Titlul e mai mult dect suficient. INCENDIUL DIN CASA FAMILIEI JAMES: POVESTEA NEDEZVLUIT Respiraia mi se oprete n gt. Inima mi bate nebunete. Lumea ncremenete sau cel puin aa mi se pare. M simt mort pe dinuntru. mi cobor iari privirea spre foaia de hrtie din mna mea. Hrtie alb, neted ntre vrfurile degetelor. Pe ea scrie:

ETI NUMRUL 4? Ambele foi de hrtie mi scap din mn, se desprind una de alta i plutesc ctre podea, unde rmn nemicate. Nu neleg, mi spun. Cine-ar putea s le fi trimis? Aa e? ntreab domnul Harris. mi cade falca, gura mi se deschide. Domnul Harris zmbete, mndru, ncntat. Dar nu m uit la el. Privesc ceea ce este n spatele lui, m uit pe fereastra biroului. O pat roie, difuz, aprnd de dup col, micndu-se mai repede dect e normal, dect e sigur. Scrnetul cauciucurilor cnd intr cu vitez n parcare. Camioneta azvrlind pietriul cnd face un al doilea viraj. Henri aplecat peste volan ca un maniac scos din mini. Calc frna cu atta putere nct i zvcnete ntregul trup i maina se oprete cu un scrnet. nchid ochii. mi iau capul n mini. Prin fereastr aud portiera camionetei deschizndu-se. O aud foarte aproape. Henri o s fie n biroul sta peste un minut.

28
Eti OK, domnule Smith? m ntreab directorul. mi nal ochii spre el. ncearc s-mi adreseze cea mai reuit dintre privirile lui ngrijorate, o privire care nu dureaz dect o secund nainte de a-i aprea pe fa zmbetul care-i dezvluie dinii. Nu, domnule Harris, rspund. Nu sunt OK. Ridic foaia de hrtie de pe podea. O citesc nc o dat. De unde-a venit? Acum vor pur i simplu s ne hruiasc? Nu exist niciun numr de telefon, nicio adres, niciun nume. Nimic mai mult dect trei cuvinte i un semn de ntrebare. mi ridic privirea i m uit pe fereastr. Camioneta lui Henri e parcat, din eava de eapament iese fum. El se mic repede, ct de repede poate. M uit din nou pe ecranul computerului. Articolul a fost postat la 11.50 a.m., aproape cu dou ore n urm. Sunt uimit c lui Henri i-a trebuit att de mult timp ca s-i fac apariia. Am senzaia c ameesc. M simt legnndu-m. Ai nevoie de asisten medical? m ntreab domnul Harris.

Asisten medical, m gndesc. Nu, n-am nevoie de asisten medical. Cabinetul medical e alturi de buctria unde se ine cursul de gospodrie. Am nevoie s m ntorc acolo, domnule Harris, cu cincisprezece minute n urm, nainte de sosirea elevului de serviciu. Probabil c Sarah a pus de-acum budinca pe maina de gtit. M-ntreb dac a nceput s fiarb. Oare ea se uit spre u, ateptnd s mntorc? Ecoul slab al uilor colii, care se nchid trntinduse, ajunge n biroul directorului. nc cincisprezece secunde i Henri o s fie aici. Apoi o s mergem n camioneta lui. Apoi acas. i apoi unde? n Maine? n Missouri? n Canada? O alt coal, un nou nceput, un alt nume nou. N-am dormit de aproape treizeci de ore i abia acum simt cu adevrat oboseala. ns odat cu ea apare i altceva i, n acea fraciune de secund dintre instinct i aciune, certitudinea c o s plec pentru totdeauna fr a avea ocazia s-mi iau rmas-bun e dintr-odat mai mult dect pot suporta. Mi se ngusteaz ochii, chipul mi se schimonosete de durere i fr s m gndesc, fr s tiu cu adevrat ce

fac sar peste biroul domnului Harris i m arunc n geamul ferestrei, care se sparge n urma mea ntr-un milion de cioburi. Aud un ipt ocat. Aterizez n picioare, pe iarb. M ntorc spre dreapta i strbat curtea colii n fug, trecnd pe lng clase att de repede nct imaginea lor e neclar, traversez parcarea i intru n pdurea de dincolo de terenul de baseball. Geamul spart mi-a fcut tieturi pe frunte i pe cotul stng. Plmnii mi ard. La naiba cu durerea. Alerg mai departe, cu foaia de hrtie nc n mna dreapt. Mi-o ndes n buzunar. De ce mi-ar fi trimis mogadorienii un fax? De ce nu i-au fcut pur i simplu apariia? sta e principalul lor avantaj, sosirea pe neateptate, fr niciun avertisment. Avantajul surprizei. n mijlocul pdurii o iau brusc la stnga, aici ieind, aici intrnd printre copaci, pn cnd se termin i ncepe cmpul. Vacile rumeg privindu-m cu ochi goi cnd trec n goan pe lng ele, alergnd n linie dreapt. Ajung acas naintea lui Henri. Bernie Kosar nu se vede nicieri. Dau buzna pe u i m opresc brusc. Aerul mi rmne n gt. La masa din buctrie, n faa laptopului lui Henri, st cineva. M gndesc

imediat c e unul dintre ei. Au sosit aici naintea mea, au reuit s m gseasc singur, fr Henri. Intrusul se rsucete spre mine i mi strng pumnii, gata de lupt. Dar e Mark James. Ce caui aici? l ntreb. ncerc s pricep ce se petrece, spune el, cu o privire evident speriat. Cine naiba eti? Despre ce vorbeti? Uite, spune el, artnd ctre ecran. M apropii, dar nu m uit la ecran, privirea mi se focalizeaz n schimb pe foaia de hrtie de lng computer. E copia exact a celei din buzunarul meu, cu excepia hrtiei, care e mai groas dect cea de fax. i pe urm mai observ ceva. n partea de jos a exemplarului lui Henri e un numr de telefon, scris de mn, cu caractere foarte mrunte. Bineneles c nu se ateapt s le telefonm. Da, sunt eu, Numrul Patru. Sunt aici, v atept. Ne ascundem de zece ani, dar venii, v rog, ucidei-ne acum; n-o s ne mpotrivim. N-are absolut niciun sens. Asta e a ta? l ntreb. Nu, spune el. Dar a sosit prin pot, chiar n momentul n care am ajuns eu aici. Tatl tu a citit-o n

timp ce-i artam filmuleul, apoi a ieit n fug din cas. Ce filmule? Uit-te, spune el. M uit la computer i vd c a intrat pe YouTube. El apas butonul Play. Filmuleul are granulaie mare, e de proast calitate, ca i cum ar fi fost fcut cu un telefon mobil. Dar recunosc imediat casa, cu faada n flcri. Camera tremur, dar se aude ltratul cinilor, se aud icnetele din mulime. i pe urm cineva ncepe s se ndeprteze de grup, se ndreapt spre partea lateral a casei i ajunge n cele din urm n spate. Camera se deplaseaz, artnd n prim-plan fereastra dinspre care se aud ltrturile. Cinii tac, i eu nchid ochii, fiindc tiu ce va urma. Se scurg vreo douzeci de secunde i, n momentul n care zbor prin fereastr, innd-o pe Sarah cu un bra i cinele cu cellalt, Mark apas butonul pauz al filmuleului. Imaginea e n prim-plan i feele noastre sunt de neconfundat. Cine eti? Ignor ntrebarea lui Mark, punnd n schimb o alta: Cine-a filmat asta? N-am idee, rspunde el.

n faa casei, pietriul trosnete sub cauciucurile camionetei oprite de Henri. mi ndrept spatele i primul instinct mi spune s fug, s ies din cas i s m-ntorc la coal, unde tiu c o s rmn Sarah dup ore, developnd fotografii, pn la examenul pentru permisul de conducere, de la patru i jumtate. n filmuleul la, faa ei se vede la fel de clar ca a mea, i asta ne pune pe amndoi ntr-un pericol la fel de mare. Dar ceva m mpiedic s fug, aa c trec n schimb de partea cealalt a mesei i atept. Portiera camionetei se trntete. Cinci secunde mai trziu, Henri intr n cas, cu Bernie Kosar alergnd n faa lui. M-ai minit, spune, din cadrul uii, cu trsturile asprite, cu muchii maxilarelor ncordai. Mint pe toat lumea, i rspund. Am nvat de la tine. Nu ne minim ntre noi! ip el. Ne intuim din priviri. Ce se-ntmpl? ntreab Mark. Nu plec fr s-o gsesc pe Sarah, spun eu. E n pericol, Henri! El se uit la mine cltinnd din cap.

Nu e momentul potrivit pentru sentimentalisme, John. Ai vzut asta? Traverseaz ncperea, ridic foaia de hrtie i o flutur n direcia mea. De unde naiba crezi c-a venit? Ce dracu se petrece? ntreab iari Mark, aproape urlnd. l ignor, ignor i hrtia i rmn cu ochii n ochii lui Henri. Da, am vzut-o, i de-aia trebuie s m-ntorc la coal. O vor vedea pe Sarah i vor veni dup ea. Henri se ndreapt spre mine. Dup ce face al doilea pas, ridic mna i l opresc acolo unde e, la vreo trei metri. ncearc s-i continue mersul, dar l mpiedic. Trebuie s plecm de aici, John, mi spune, pe un ton plin de suferin, aproape implorator. n vreme ce l in la distan, ncep s m ndrept spre camera mea, naintnd cu spatele. El nu mai ncearc s se mite. Nu spune nimic, st acolo, urmrindu-m cu durere n privire, ceea ce m face s m simt mai ru dect m-am simit vreodat, n toat viaa mea. Trebuie s m uit n alt parte. Cnd ajung

n pragul uii mele, ochii ni se rentlnesc. Are umerii czui i braele i atrn pe lng trup, ca i cum n-ar ti ce-ar putea face cu sine nsui. Se mulumete s se holbeze la mine, prnd gata s plng. mi pare ru, spun, oferindu-mi un avans suficient ca s pot pleca, apoi m ntorc cu spatele, traversez n fug dormitorul, nfac din comoda mea un cuit pe care-l foloseam n Florida ca s cur petii de solzi, sar pe fereastr i m reped n pdure. M urmrete ltratul lui Bernie Kosar i nimic altceva. Alerg un kilometru i jumtate i m opresc n luminiul unde-am desenat ngeri n zpad mpreun cu Sarah. n luminiul nostru, cum l-a numit ea. Luminiul n care ar fi trebuit s facem picnicuri la var. La gndul c la var nu voi mai fi aici simt o durere n piept, o durere att de puternic nct m ndoi de mijloc i scrnesc din dini. Mcar dac-a putea s-o sun, s-o avertizez s plece de la coal. Telefonul meu e n dulapul de pe culoar, alturi de tot ce am luat cu mine n dimineaa asta. O s-o feresc de pericol, apoi o s m-ntorc la Henri i-o s plecm. M rsucesc i alerg ctre coal, alerg att de repede ct mi-o permit plmnii. Ajung chiar n

momentul n care ncep s plece autobuzele din parcare. Le privesc de la marginea pdurii. Hobbs e afar, lng fereastra din fa, msoar o coal mare de placaj cu care vrea s acopere geamul spart de mine. mi ncetinesc respiraia, fac tot ce pot ca s-mi limpezesc mintea. Privesc mainile plecnd una cte una, pn ce mai rmn doar cteva. Hobbs astup gaura i dispare n cldire. M ntreb dac a fost avertizat n privina mea, dac a fost instruit s cheme poliia imediat ce m vede. M uit la ceas. Dei e numai trei i jumtate, ntunericul pare s se lase mai devreme dect de obicei, un ntuneric mai dens, greu, copleitor. n parcare s-au aprins luminile, dar par palide, srccioase. Ies din pdure, traversez terenul de baseball i intru n parcare. N-au mai rmas dect vreo zece maini rzleite. Ua colii e deja ncuiat. Strng mnerul n palm, nchid ochii, m concentrez i aud pocnetul ncuietorii. Intru i nu vd pe nimeni. Numai jumtate dintre becurile de pe hol sunt aprinse. Aerul e neclintit. De undeva se aude zgomotul unei maini de lustruit parchetul. Intru pe culoar i ua camerei obscure a atelierului fotografic mi apare n cmpul

vizual. Sarah. Avea de gnd s developeze nite fotografii, azi, nainte de examenul ei pentru permis. Trec pe lng dulapul meu i l deschid. Telefonul nu e acolo. Dulapul e cu desvrire gol. Celularul e la cineva, sper c la Henri. Pn cnd ajung n faa camerei obscure, nu vd nici mcar o singur persoan. Unde sunt sportivii, elevii din orchestr, profesorii care rmn adesea pn trziu s corecteze teste sau ce altceva or mai fi fcnd? Am o presimire urt, m tem c lui Sarah i s-a ntmplat deja ceva ngrozitor. mi lipesc urechea de ua camerei obscure, dar nu aud nimic n afar de zumzetul mainii de lustruit venind din josul coridorului. Respir adnc i ncerc ua. E ncuiat. mi aps din nou urechea n tblie i bat uurel. Niciun rspuns, dar aud un fonet slab n partea opus. Trag aerul adnc n piept, m ncordez gndindu-m ce s-ar putea afla n interiorul uii i o deschid. n camer e ntuneric bezn. mi aprind luminile i mi mic palmele dintr-o parte ntr-alta. Nu zresc nimic i m gndesc c n ncpere nu e nimeni, dar desluesc o uoar micare ntr-un col. M ghemuiesc s arunc o privire, i acolo, sub mas, e Sarah,

strduindu-se s rmn ascuns. mi micorez luminile, ca s vad c sunt eu. Ea i ridic ochii din ntuneric i zmbete, apoi respir uurat. Au ajuns aici, nu-i aa? Dac n-au ajuns nc, vor sosi n curnd. O ajut s se salte de pe podea i ea m cuprinde cu braele i m strnge att de tare nct m gndesc c n-are de gnd s-mi mai dea drumul vreodat. Dup ora a opta, am venit drept aici i, imediat ce s-au terminat cursurile, de pe coridor au nceput s se aud zgomote ciudate. i s-a ntunecat de-a binelea, aa c m-am ncuiat i am stat sub mas, prea speriat ca s m mic. Am tiut c s-a-ntmplat ceva, mai ales dup ce-am auzit c ai srit pe fereastr i nu miai rspuns la telefon. A fost inteligent din partea ta, dar acum trebuie s plecm de-aici, i nc repede. Prsim ncperea inndu-ne de mn. Luminile de pe coridor plpie i se sting, i toat coala e nvluit n ntuneric, cu toate c pn la apusul soarelui mai e o or sau chiar dou. Dup vreo zece secunde se reaprind. Ce se-ntmpl? optete Sarah.

Nu tiu. naintm pe coridor ct mai silenios cu putin i orice zgomot pe care-l facem pare estompat, nbuit. Cea mai apropiat ieire e prin spate, pe ua care d n parcarea profesorilor, i, cnd ne ndreptm ntr-acolo, maina de lustruit se aude din ce n ce mai tare. Presupun c-o s dm peste Hobbs. Care tie, mai mult ca sigur, c eu sunt cel care a spart geamul. Oare-o s m in la distan cu coada mturii i-o s cheme poliia? Presupun c, n momentul sta, n-are nicio importan. Cnd ajungem n holul din spate, luminile se sting din nou. Ne oprim i ateptm s se reaprind, dar nu o fac. Maina de lustruit continu s funcioneze, bzind uniform. Nu o vd, dar e la numai vreo ase metri distan, n ntunericul de neptruns. Mi se pare ciudat c nu s-a oprit, c Hobbs continu s lustruiasc parchetul pe ntuneric. mi aprind luminile, iar Sarah mi las mna i st n spatele meu, inndu-m de olduri. Descopr mai nti priza din perete, apoi cablul, apoi maina nsi. St ntr-un singur loc, se lovete de perete, mergnd de una singur, fr s-o manevreze nimeni. M cuprinde panica, urmat ndeaproape de

spaim. Sarah i cu mine trebuie s ieim din coal. Smulg cablul din priz i zgomotul mainii nceteaz, nlocuit de murmurul catifelat al tcerii. mi sting luminile. Undeva, departe, pe coridor, se deschide o u, scrind ncet. M ghemuiesc, cu spatele lipit de zid, cu Sarah strngndu-m cu putere de bra. Suntem amndoi prea speriai ca s scoatem vreun cuvnt. Smulgerea cablului din priz, ca s opresc maina de lustruit, a fost un gest instinctiv, i acum m simt mboldit s-o pornesc din nou, dar tiu c asta o s ne dea de gol dac ei sunt aici. nchid ochii i mi ncordez auzul. Scritul uii nceteaz. O adiere uoar pare s nceap din senin. Sigur nu e nicio fereastr deschis. M gndesc c vntul intr, poate, pe cea pe care-am spart-o. Pe urm ua se trntete i geamul se face ndri, mprtiindu-se pe podea. Sarah ip. Ceva ne atinge n treact, dar nu vd ce este i nici nu m sinchisesc s aflu. O smucesc pe Sarah de mn i o lum la fug pe coridor. Deschid ua cu umrul i dm buzna n parcare. Sarah scoate un icnet i ncremenim amndoi. Mi se taie rsuflarea i simt fiori reci pe ira spinrii. Luminile sunt nc aprinse, dar sunt foarte palide, par fantomatice n

ntuneric. l vedem amndoi sub cel mai apropiat felinar, cu trenciul unduind n vnt, cu plria ndesat pe cap, astfel nct nu i se zresc ochii. i salt capul i mi adreseaz un rnjet. Degetele lui Sarah mi strng mai tare mna. Ne retragem amndoi cu un pas i ne mpiedicm n graba noastr de a ne ndeprta. Parcurgem restul distanei cu mers de crab, pn ce ajungem la u. Haide! ip, ridicndu-m n picioare. Se ridic i Sarah. ncerc mnerul, dar ua s-a ncuiat automat n urma noastr. Rahat! strig. Vd un altul cu coada ochiului, stnd la nceput nemicat. l privesc fcnd un prim pas ctre noi. n spatele lui mai e unul. Mogadorienii. Dup toi aceti ani, sunt n cele din urm aici. ncerc s m concentrez, dar minile mi tremur prea tare ca s pot deschide ua. i simt apropiindu-se, ncolindu-ne. Sarah se nghesuie n mine i o simt tremurnd. Nu m pot concentra s descui ua. Ce s-a ales de elegana sub tensiune, de toate zilele de antrenament din curtea din spate? Nu vreau s mor, m gndesc. Nu vreau s mor.

John, spune Sarah, i n vocea ei e o asemenea spaim nct fac ochii mari i mi regsesc fermitatea. Aud cnitul ncuietorii. Ua se deschide. Ne repezim nuntru i o trntim n urma noastr. De partea cealalt rsun o bufnitur nfundat, ca i cum unul dintre ei ar fi lovit-o cu piciorul. Alergm pe coridor. Se aud zgomote. Nu tiu dac n cldirea colii e vreun mogadorian. O alt fereastr lateral se sparge i Sarah ip, surprins. Nu trebuie s facem zgomot, i spun. ncercm s deschidem uile slilor de clas, dar sunt ncuiate toate. Nu cred c am destul timp ca s descui vreuna. Undeva se trntete o u i nu-mi pot da seama dac e n faa sau n spatele nostru. Zgomotele ne urmresc ndeaproape, se strng n jurul nostru, ne umplu urechile. Sarah m ia de mn i fugim mai repede, i mintea mi alearg naintea mea, reamintindu-mi planul cldirii, i astfel mi pot ine luminile stinse, ca s nu fim vzui. n cele din urm o u se deschide i dm buzna nuntru. E sala de clas pentru istorie, plasat n partea stng a colii, cu vedere spre un deal scund, i pentru c diferena de nivel este de ase metri, ferestrele au zbrele.

ntunericul apas n geamuri, nuntru nu ptrunde niciun strop de lumin. nchid ua fr zgomot i sper c nu ne-au vzut. Mtur ncperea cu luminile din palme i m grbesc s le sting. Suntem singuri i ne ascundem sub catedr. ncerc s-mi trag rsuflarea. Transpiraia mi curge pe fa i mi ptrunde n ochi, care ncep s m usture. Ci sunt? Am vzut cel puin trei. Sigur mai sunt i alii. Oare i-au adus i animalele, micile nevstuici de care se temeau att de mult jurnalitii din Atena? A vrea s fie Henri aici, sau cel puin Bernie Kosar. Ua se deschide ncet. mi in respiraia, ascultnd. Sarah se sprijin de mine i ne lum n brae. Ua se nchide fr zgomot, cu un singur clic cnd i regsete locul. Nu se aud pai. Cineva a deschis pur i simplu ua i a bgat capul, s vad dac suntem nuntru? Au plecat fr s intre? Mi-au dat de urm dup att de mult timp; sigur nu sunt att de delstori. Ce facem? optete Sarah, dup treizeci de secunde. Nu tiu, rspund eu, tot n oapt. ncperea e nvluit n tcere. Indiferent cine o fi

deschis ua trebuie s fi plecat sau ateapt pe coridor. tiu totui c vor sosi tot mai muli, cu ct ateptm mai mult. Trebuie s ieim de-aici. Va trebui s riscm. Respir adnc. Trebuie s plecm, spun. Aici nu suntem n siguran. Dar ei sunt afar. tiu c sunt i nici n-au de gnd s plece. Henri e acas i e n pericol, la fel de mult ca noi. Dar cum o s ieim? N-am idee, nu tiu ce s-i rspund. Singura cale de ieire e cea pe care am intrat. Ea continu s m strng n brae. Suntem inte sigure, Sarah. Ne vor gsi i, n clipa aceea, vor fi aici cu toii. n felul sta mcar o si lum prin surprindere. Dac reuim s ieim din coal, cred c pot porni o main. Dac nu pot, va trebui s ne croim drum. Ea ncuviineaz dnd din cap. Respir adnc i ies de sub catedr. i ntind mna lui Sarah i ea se ridic, vine lng mine. Facem mpreun un pas, ct mai puin zgomotos cu putin. Apoi nc unul. Avem nevoie de un minut ntreg ca s

traversm ncperea i nimic nu ne iese nainte n ntuneric. Minile mele strlucesc uor, aproape fr s emit lumin, numai att ct e necesar ca s nu dm peste vreo banc. Fixez ua cu privirea. O s-o deschid, o s-o pun pe Sarah s-mi sar n spate i o salerg ct de repede pot, pe coridor, afar din coal i n parcare, sau, dac asta nu reuete, n pdure. Cunosc pdurea i tiu drumul ctre cas. Ei sunt mai muli, dar noi o s-avem avantajul celui care joac pe teren propriu. Ne apropiem de ieire i mi simt inima btnd att de tare nct m tem c mogadorienii o pot auzi. Sarah se ncordeaz, strngndu-mi mna din toate puterile. Cnd ajung cu degetele la doi centimetri de u, att de aproape de mner nct i simt rceala, suntem amndoi nfcai din spate i trntii la podea. ncerc s ip, dar o mn mi acoper gura. Spaima mi alearg prin vene. O simt pe Sarah zbtndu-se i eu fac acelai lucru, dar strnsoarea e prea puternic. N-am anticipat niciodat asta, n-am bnuit c mogadorienii sunt mai puternici dect mine. I-am subestimat ntr-o extrem de mare msur. Acum nu mai exist speran. Am dat gre. I-am dezamgit

pe Sarah i pe Henri, i mi pare ru, Henri, sper c tu o s te lupi cu mai mult curaj dect mine. Sarah respir greu, iar eu ncerc din toate puterile s m eliberez, dar nu pot. Sst, nu v mai zbatei, mi optete n ureche o voce. Vocea unei fete. Ei sunt afar, ateapt. Nu facei zgomot, niciunul dintre voi. E o fat i are la fel de mult putere ca mine, dac nu chiar mai mult. Nu neleg. Strnsoarea slbete i m-ntorc s-o privesc. Ne studiem unul pe altul. Deasupra strlucirii minilor mele vd un chip cu puin mai vrstnic dect al meu. Ochi cprui, pomei nali, pr lung i negru, strns n coad de cal, o gur larg i un nas puternic, piele mslinie. Cine eti? o ntreb. Ea se uit la u, pstrnd nc tcerea. O aliat, m gndesc. n afar de mogadorieni, mai tie cineva de existena noastr. Cineva a venit s ne ajute. Sunt Numrul ase, rspunde ea. Am ncercat s-ajung aici naintea lor.

29
De unde-ai tiut c sunt eu? ntreb. Ea arunc o privire spre u. Am ncercat s te gsesc nc de cnd a fost ucis Trei. Dar o s-i explic totul mai trziu. Acum trebuie s ieim de-aici. Cum ai intrat fr s te vad? M pot face invizibil. Zmbesc. Aceeai motenire pe care o avea bunicul. Invizibilitatea. Abilitatea de a face invizibile i lucrurile pe care le atinge, aidoma casei din cea de-a doua zi de lucru a lui Henri. Ct de departe locuieti? m ntreab ea. La vreo cinci kilometri de aici. O simt dnd din cap n ntuneric. Apoi mi pune alt ntrebare: Ai un cpan? Da, bineneles. Tu n-ai? i schimb greutatea de pe un picior pe altul i face o pauz nainte de a vorbi, ca i cum ar absorbi putere dintr-o entitate nevzut. Am avut, rspunde. A murit acum trei ani. De-

atunci sunt pe cont propriu. mi pare ru. sta e un rzboi, oamenii mor. Acum trebuie s plecm de-aici, altfel o s murim i noi. Dac i-au fcut apariia n zon, tiu deja unde locuieti, ceea ce nseamn c au ajuns deja acolo, aa c, odat ce ieim, e inutil s mai ncercm s pstrm secretul. tia nu sunt dect nite cercetai. Soldaii sunt pe drum. Au sbii. Animalele nu apar cu mult n urma lor. Timpul e scurt. n cel mai bun caz, avem la dispoziie o zi. n cazul cel mai nefavorabil, sunt deja aici. Primul meu gnd: Mogadorienii tiu deja unde locuiesc. Intru n panic. Henri e acas, cu Bernie Kosar, iar soldaii i animalele lor monstruoase ar putea s fi ajuns acolo. Al doilea gnd: Cpanul ei, mort cu trei ani n urm. ase a fost singur n tot timpul sta, singur pe o planet strin, de cnd avea, ct, treisprezece ani? Paisprezece? El e acas, spun. Cine? Henri, cpanul meu. Sunt sigur c e n regul. Nu se vor atinge de el att timp ct eti liber. Pe tine te vor, i se vor folosi

de el ca s te atrag acolo, spune ase, apoi i ridic privirea spre fereastra cu zbrele. Ne rsucim i ne uitm n aceeai direcie. O pereche de faruri, att de palide nct n lumina lor nu se zrete nimic altceva, se deplaseaz n vitez pe oseaua care ocolete coala, pentru a ncetini apoi, ieind de pe drum, virnd ctre intrare i disprnd imediat. ase se ntoarce spre noi. Toate uile sunt blocate. Cum altcumva am putea iei? Cad pe gnduri, spunndu-mi c una din ferestrele nezbrelite din alt clas ne-ar putea oferi cele mai mari anse. Putem s-o lum prin sala de gimnastic, spune Sarah. Sub scen e un tunel care iese n spatele colii, are o u ca de pivni. Adevrat? ntreb. Ea d din cap, iar n mine se trezete un sentiment de mndrie. Luai-m fiecare de cte o mn, spune ase. Eu o prind de dreapta, Sarah de stnga. Facei ct mai puin zgomot cu putin. Ct timp

m inei de mini, o s fii amndoi invizibili. Nu vor putea s ne vad, dar ne vor auzi. Cnd ajungem afar, fugim ct ne in puterile. N-o s reuim niciodat s scpm de ei, nu i acum, dup ce ne-au gsit. Singura noastr ans e s-i ucidem pn la unul, nainte de sosirea celorlali. OK, spun. tii ce-nseamn asta? Clatin din cap. Nu sunt sigur c-i neleg ntrebarea. Acum nu e vorba s fugim de ei, mi explic. nseamn c va trebui s lupi. Vreau s-i rspund, dar paii trii pe care i-am auzit ceva mai devreme se opresc dincolo de u. Tcere. Pe urm mnerul e zglit. Numrul ase respir adnc i-mi d drumul la mn. Nu v mai gndii s ieim pe furi. Rzboiul ncepe acum. Se npustete, azvrlindu-i braele n fa, i ua se desprinde din canaturi i se face ndri, care se mprtie pe coridor. Achii de lemn. Cioburi de sticl. Aprinde-i luminile! strig ea. Le aprind brusc. n mijlocul a ceea ce a mai

rmas din u st un mogadorian. Zmbete, cu sngele prelingndu-i-se din colul gurii, unde l-au lovit fragmentele de lemn. Ochi negri, piele palid, de parc n-ar fi atins-o niciodat o raz de soare. O creatur a cavernelor, ridicat din mormnt. Azvrle ceva pe care nu-l vd i o aud pe ase gemnd lng mine. M uit n ochii creaturii i simt o durere sfietoare, care m intuiete locului, fcndu-m incapabil s m mic. Se las ntunericul. Tristee. Trupul mi se crispeaz. Prin minte ncep s-mi alerge imagini ceoase din ziua invaziei: moartea femeilor i a copiilor, bunicii mei; lacrimi, ipete, snge, mormane de cadavre n flcri. ase rupe vraja ridicndu-l pe mogadorian n aer i aruncndu-l n perete. Cnd ncearc s stea n picioare l ridic din nou, azvrlindu-l de data asta din toate puterile ntr-un perete i apoi n altul. Cercetaul se prbuete contorsionat i zdrobit, pieptul i tresalt o singur dat, apoi rmne nemicat. Se scurge o secund sau dou. ntregul lui trup se transform ntr-o grmjoar de cenu, acompaniat de un zgomot ce pare al unui sac de nisip czut la pmnt. Ce naiba? m mir, ntrebndu-m cum e posibil ca un corp s se dezintegreze astfel, n totalitate.

Nu te uita n ochii lor! ip ea, ignorndu-mi nedumerirea. M gndesc la tipul care scria Ei umbl printre noi. Acum neleg prin ce-a trecut cnd i-a privit n ochi. M ntreb dac i-a ntmpinat cu bucurie moartea atunci cnd a venit n cele din urm, dac a primit-o cu braele deschise, pur i simplu ca s scape de imaginile care i se derulau fr oprire n minte. Nu pot dect s-mi imaginez ct de intense ar fi devenit dac nu rupea ase vraja. Ceilali doi cercetai se apropie cu repeziciune dinspre captul holului. i nconjoar un val de ntuneric, care mistuie parc tot ce se afl n jurul lor, preschimbndu-l n bezn. ase st n faa mea, dreapt, hotrt, cu capul sus. E cu cinci centimetri mai scund dect mine, dar postura ei o face s par cu cinci centimetri mai nalt. Sarah e n spatele meu. Mogadorienii se opresc la intersecia coridoarelor, cu dinii dezgolii ntr-un rnjet dispreuitor. Trupul meu e ncordat, muchii mi ard de extenuare. Cei doi respir adnc, hrit, i asta am auzit dincolo de u, rsuflarea lor, nu paii. Ne urmresc cu privirea. Apoi culoarul se umple de un cu totul alt sunet i ambii

mogadorieni i ndreapt atenia ntr-acolo. O u zguduit ca i cum cineva ar ncerca s-o foreze. Se aude din senin detuntura unei arme, urmat de zgomotul uii deschise cu piciorul. Cercetaii par surprini i, cnd se ntorc, gata s-o ia la fug, pe coridor rsun alte dou bubuituri i sunt amndoi trntii pe spate. Auzim cum se apropie paii a dou perechi de pantofi i pcnitul ghearelor unui cine. ase se ncordeaz alturi de mine, pregtindu-se pentru orice ar veni spre noi. Henri! Farurile pe care le-am vzut ptrunznd n curtea colii au fost ale camionetei lui. Are o arm de vntoare cu dou evi, pe care n-am mai vzut-o pn acum. Bernie Kosar e lng el i vine n goan la mine. M ghemuiesc i l salt de pe podea. M linge pe fa cu frenezie i sunt att de entuziasmat de apariia lui nct aproape c uit s-i spun lui ase cine e brbatul cu puca. Henri. Cpanul meu. El se apropie pas cu pas, vigilent, uitndu-se la uile claselor pe lng care trece, iar n spatele lui, purtnd Cufrul Loric n brae, vine Mark. N-am idee de ce l-a adus Henri. Privirea cpanului e nnebunit, e privirea unui om extenuat, nspimntat i ngrijorat.

innd cont de modul n care am plecat de-acas, m atept la ce e mai ru, la un soi de mustrare, poate la o palm peste obraz, dar el i mut n schimb arma n mna stng i m mbrieaz cu toat puterea. l strng la rndul meu n brae. mi pare ru, Henri. Nu tiam c-o s se-ntmple aa. tiu. Sunt pur i simplu fericit c eti OK. Haidei, adaug el, trebuie s ieim de-aici. Afurisita asta de coal e-nconjurat. Sarah ne conduce n cea mai sigur ncpere la care se poate gndi, buctria n care se ine cursul de gospodrie. ncuiem ua n urma noastr. ase mut n faa ei trei frigidere, ca s nu poat ptrunde nimic nuntru, iar Henri se grbete s trag toate storurile. Sarah se duce drept n compartimentul pe care-l folosim de obicei, deschide sertarul i scoate cel mai mare cuit de mcelrie pe care-l gsete. Mark o urmrete cu privirea i, urmndu-i exemplul, las Cufrul pe podea i nfac i el un cuit. Scotocete prin alte sertare i ia un ciocan de frgezit carnea, pe care i-l ndeas sub curea. Suntei OK? ntreab Henri.

Da, rspund eu. Da, m simt excelent, spune ase, dac fac abstracie de pumnalul din bra. mi aprind luminile, dndu-le o strlucire palid, i i privesc braul. N-a glumit. Dintre biceps i umr i iese un mic pumnal. De asta am auzit-o icnind nainte de a-l ucide pe cerceta. Mogadorianul a aruncat n ea cu un cuit. Henri ntinde mna i i-l scoate. Ea geme. Din fericire nu e dect un pumnal, subliniaz, uitndu-se la mine. Soldaii vor avea sbii a cror strlucire are alte puteri. Vreau s-ntreb despre ce puteri e vorba, dar Henri m ntrerupe. ine asta, spune, ntinzndu-i lui Mark puca. El o ia n mna liber fr s protesteze, holbndu-se cu veneraie la tot ce se petrece n jur. M ntreb ct de multe i-a povestit Henri. M ntreb, n primul rnd, de ce l-a adus cu el. M uit din nou la ase. Henri i apas braul cu o crp i ea i-o ine pe ran. El se ndreapt spre Cufr, l ridic i l pune pe cea mai apropiat mas. Vino aici, John, mi spune. l ajut s descuie lactul fr s cer explicaii.

Salt capacul cu o micare brusc, i duce mna nuntru i scoate o piatr plat, tot att de neagr ca aura din jurul mogadorienilor. ase pare s tie la ce folosete piatra. i scoate cmaa. Pe dedesubt poart un costum din cauciuc, negru cu gri, foarte asemntor cu cel argintiu cu albastru n care apare tata n viziunile mele din trecut. Respir adnc i ntinde braul spre Henri. El apas piatra pe ran i ase, cu dinii ncletai, geme i trsturile i se schimonosesc de durere. Pe frunte i apar broboane de sudoare, faa i se nroete de ncordare, tendoanele gtului se ngroa. Henri ine piatra nemicat timp de aproape un minut. Apoi o ndeprteaz i ase se ndoaie de mijloc, respirnd adnc ca s se liniteasc. i privesc braul. n afar de o pictur de snge care mai strlucete nc, tietura e complet vindecat, nu exist nicio cicatrice, nimic n afar de o mic tietur a costumului. Ce-i asta? m mir eu, artnd cu capul ctre piatr. E o piatr vindectoare, rspunde Henri. Aa ceva exist cu adevrat? Pe Lorien exist, dar durerea pe care o simi n

timpul vindecrii e de dou ori mai puternic dect cea iniial, provocat de indiferent ce s-ar fi ntmplat, iar piatra ajut numai atunci cnd rana a fost fcut cu intenia de a provoca suferin sau de a ucide. i trebuie s-o foloseti imediat. Cu intenie? ntreb. Adic piatra n-o s aib efect dac m-mpiedic din ntmplare i m aleg cu o tietur la cap? Nu, spune Henri. Asta e esena Motenirilor. Aprare i puritate. I-ar vindeca pe Mark i pe Sarah? N-am idee, rspunde Henri. i sper c nu vom fi nevoii s aflm. ase i trage rsuflarea. i ndreapt spatele, pipindu-i braul. Roeaa feei ncepe s-i dispar. n spatele ei, Bernie Kosar alearg ncoace i ncolo, de la ua blocat la ferestre, care sunt prea sus ca s se poat uita afar, dar se salt pe labele din spate i se strduiete oricum, mrind la ceea ce simte c e dincolo de ele. Poate nu e nimic, m gndesc. Are obiceiul s mute uneori aerul. Mi-ai luat tu telefonul azi, cnd ai venit la coal? l ntreb pe Henri.

Nu, zice el. N-am luat nimic. Nu mai era n dulap cnd m-am ntors. Ei, oricum aici n-ar funciona. Le-au fcut ceva casei noastre i colii. Curentul electric s-a ntrerupt i prin indiferent ce soi de scut or fi folosit nu ptrunde niciun semnal. Toate ceasurile s-au oprit. Pn i aerul pare sttut. N-avem prea mult timp, intervine ase. Henri d din cap. Pe fa i apare un zmbet uor n timp ce o privete, o privire plin de mndrie, poate chiar de uurare. Te in minte, spune el. i eu mi aduc aminte de tine. Henri ntinde mna i ase i-o strnge. E rahat de bine s te revd. Al naibii de bine, l corectez eu, dar el m ignor. V caut de ceva vreme, spune ase. Unde e Katarina? ntreab Henri. N-a reuit s supravieuiasc. A murit acum trei ani. De atunci i caut pe ceilali, inclusiv pe voi. mi pare ru, zice Henri. Ea d din cap. Se uit n partea opus a ncperii,

la Bernie Kosar, care-a nceput s mrie cu ferocitate. Pare s fi crescut destul de mare ca s priveasc prin partea de jos a ferestrei. Henri i ia puca de pe podea i se apropie de geam, oprindu-se la o distan de un metru i jumtate. John, stinge-i luminile, mi spune. M supun. Acum, la semnalul meu, ridicai storurile. Trec n partea lateral a ferestrei i-mi nfor nurul de dou ori n jurul minii. Dau din cap ctre Henri i, peste umrul lui, vd c Sarah i-a dus deja palmele la urechi, anticipnd detuntura. El nclin arma i intete. E timpul s ne lum revana, zice el, i adaug: Acum! Trag de cordon i storul zboar n sus. Henri trage. Detuntura e asurzitoare, mi reverbereaz n urechi vreme de cteva secunde. El nclin din nou arma, pstreaz linia de ochire. M rsucesc i arunc o privire afar. Doi cercetai zac nemicai pe iarb. Unul se transform n cenu cu aceeai bufnitur seac pe care-am auzit-o pe coridor. Cu cellalt sentmpl acelai lucru dup ce Henri l mpuc nc o

dat. n jurul lor par s miune umbre. Adu un frigider, ase, spune Henri. Mark i Sarah privesc uimii frigiderul care plutete ctre noi prin aer i e plasat n faa ferestrei, mpiedicndu-i pe mogadorieni s intre sau s vad ce se petrece n ncpere. E mai mult dect nimic, zice Henri. Se ntoarce spre ase. Ct timp mai avem? Puin, rspunde ea. Au un avanpost la trei ore de aici, ntr-un munte scobit n interior din vestul Virginiei. Henri i deschide arma, mpinge n interior dou cartue noi i o nchide cu un pocnet. Cte gloane are? ntreb eu. Zece, rspunde el. Sarah i Mark i vorbesc n oapt. M ndrept spre ei. Suntei OK? Sarah d din cap, iar Mark ridic din umeri, niciunul netiind ce s spun, din cauza groazei. O srut pe Sarah pe obraz i o iau de mn. Nu v facei griji, spun. O s scpm din asta. M ntorc spre ase i spre Henri.

De ce stau acolo, afar, ateptnd? ntreb. De ce nu sparg un geam ca s dea buzna nuntru? tiu c sunt mult mai muli dect noi. Nu vor dect s ne in aici, rspunde ase. Ne-au adus exact unde vor, suntem toi laolalt, nchii ntr-un singur loc. Acum ateapt s apar ceilali, soldaii narmai, antrenai s ucid. Sunt disperai, fiindc tiu c Motenirile noastre ncep s se manifeste. Nu-i pot permite s dea gre, s rite s devenim mai puternici. tiu c unii dintre noi pot acum s riposteze. Atunci trebuie s ieim de aici, insist Sarah, cu vocea slab, tremurtoare. ase o privete, dnd ncurajator din cap. i apoi mi amintesc ceva de care, n toat agitaia, uitasem. Stai o clip, fiindc eti aici, fiindc suntem mpreun, se rupe vraja. Toi ceilali sunt acum o prad uoar. Ne pot ucide dup bunul lor plac. Vznd privirea ngrozit a lui Henri, mi dau seama c asta i-a ieit i lui din minte. ase d din cap. Trebuia s risc, spune ea. Nu putem s tot fugim ntruna, i m-am sturat de ateptare. Devenim

cu toii mai puternici, suntem cu toii pregtii s ripostm. S nu uitm ce ne-au fcut n ziua aceea, iar eu n-am s uit ce i-au fcut Katarinei. Toi cunoscuii notri sunt mori, familiile noastre, prietenii notri. Cred c intenioneaz s-i fac Pmntului exact ceea ce iau fcut Lorienului, i acum sunt aproape gata s treac la fapte. S stm cu braele ncruciate, fr s acionm, nseamn s permitem aceleai distrugeri, aceleai omoruri, aceeai anihilare. De ce s stm deoparte, ateptnd s se ntmple toate acestea? Dac moare planeta asta, murim odat cu ea. Bernie Kosar continu s latre la fereastr. Aproape c-mi doresc s-i dau drumul afar, s vd ce-o s fac. Are botul plin de bale, cu colii dezgolii, i blana de pe spate ridicat. Cinele e preg tit, m gndesc. ntrebarea e dac i noi suntem. Ei, acum eti aici, spune Henri. S sperm c toi ceilali sunt n siguran, c se pot apra. Dac nu pot, voi doi o s-o aflai imediat. Ct despre noi, rzboiul ne bate la u. Nu l-am chemat, dar e aici i n-avem de ales, trebuie s-i ieim n ntmpinare cu capul sus i cu toat fora. i nal fruntea i ne privete, cu albul ochilor scnteind n ntunericul din ncpere. Sunt de

acord cu tine, ase, adaug. A sosit timpul.

30
Vntul d buzna n sala destinat cursului de gospodrie prin fereastra spart, frigiderul din faa ei reuind ntr-o prea mic msur s opreasc aerul rece. Fiindc lipsete curentul electric, n coal e deja frig. ase poart acum numai costumul de cauciuc, n ntregime negru, cu excepia benzii gri ce i strbate n diagonal partea din fa. St n mijlocul grupului nostru cu att calm i ncredere n sine, nct mi doresc s fi avut i eu un costum loric. Deschide gura, gata s vorbeasc, dar e ntrerupt de o detuntur puternic din exterior. Alergm cu toii la ferestre, dar nu reuim s vedem ce se petrece. Urmeaz mai multe lovituri sonore, sunete care sugereaz smulgerea, scrnete, ca i cum ceva ar fi distrus. Ce se-ntmpl? ntreb. Luminile tale, spune Henri, acoperind zgomotul distrugerii. Le aprind i mtur cu ele curtea. Nu rzbat la o distan mai mare de trei metri nainte de a fi nghiite de bezn. Henri se retrage cu un pas i i nclin capul, ascultnd zgomotele extrem de concentrat, apoi

schieaz un gest de acceptare resemnat. Distrug toate mainile de afar, inclusiv camioneta mea, ne spune. Dac supravieuim i scpm din coala asta, va trebui s plecm pe jos. Pe feele lui Mark i Sarah apar expresii ngrozite. Nu mai putem pierde timpul, zice ase. Indiferent dac avem sau nu o strategie, trebuie s plecm nainte de sosirea animalelor i a soldailor. Ea a spus c putem iei prin sala de gimnastic, adaug, dnd din cap ctre Sarah. E ultima noastr speran. O cheam Sarah, spun eu. Sunt aezat pe un scaun din apropiere, demoralizat de insistena din glasul lui ase. Ea pare s fie cea mai echilibrat, cea care a rmas calm sub povara tuturor spaimelor de pn acum. Bernie Kosar s-a ntors la u, zgrie frigiderele care o blocheaz, mrie i chellie, nerbdtor. Luminile mele fiind aprinse, ase l poate vedea bine pentru prima oar. Se holbeaz la el, apoi i ngusteaz ochii i i ntinde uor gtul nainte. Se apropie de cel i se las n jos, mngindu-l. M ntorc i o privesc. Zmbetul ei mi se pare bizar. Ce e? ntreb.

Ea i nal privirea spre mine. Nu tii? Ce s tiu? Zmbetul i se lrgete. Se uit din nou la Bernie Kosar, care fuge de lng ea i se repede la fereastr, zgrepnnd-o, mrind i uneori ltrnd frustrat. coala e nconjurat, suntem ameninai de o moarte aproape sigur, iar ase zmbete. Asta m irit. Cinele tu, spune ea. Chiar nu tii? Nu, zice Henri. M ntorc spre el. Clatin din cap ctre ase. Ce naiba? ntreb. Ce e? ase se uit la mine, apoi la Henri. D s rd i deschide gura s vorbeasc. Dar ceva i atrage privirea chiar nainte de a scoate primul cuvnt i alearg napoi, la geam. O urmm i, la fel ca mai nainte, fasciculul extrem de slab al unor faruri mtur curba drumului i ptrunde n parcarea colii. O alt main, poate a unui antrenor sau a unui profesor. nchid ochii i respir adnc. E posibil s nu-nsemne nimic, spun. Stinge-i luminile, mi se adreseaz Henri. Le sting i mi ncletez pumnii. Maina de afar

are ceva care m umple de furie. La naiba cu epuizarea, cu tremuratul care a aprut nc de cnd am srit pe fereastra directorului. Nu mai suport s fiu nchis n ncperea asta, tiind c mogadorienii sunt acolo, afar, ateptnd i punndu-ne la cale osnda. Maina care a venit ar putea fi a primilor soldai ajuni la faa locului. Dar, exact cnd mi trece asta prin minte, luminile se retrag n grab din parcare i pleac n mare vitez, fac cale-ntoars pe acelai traseu. Trebuie s ieim din coala asta blestemat, zice Henri. Cpanul e aezat pe un scaun, la trei metri de u, cu arma ndreptat ctre ea. Respir lent, dei e ncordat, i i vd muchii crispai ai maxilarelor. Nimeni nu scoate niciun cuvnt. ase s-a fcut invizibil i s-a strecurat afar, n explorare. Noi ateptm, pur i simplu, i auzim n sfrit ceea ce ateptam. Trei bti uoare n u, semnalul lui ase, ca s tim c e ea, nu unul dintre cercetai, ncercnd s ptrund nuntru. Henri las arma n jos, iar ea intr i aduce napoi un frigider, baricadnd ua n urma ei. A lipsit zece minute.

Ai avut dreptate, i spune lui Henri. Au distrus toate mainile din parcare i au mutat cumva resturile, au blocat cu ele toate uile. i Sarah are dreptate: au trecut cu vederea trapa de pe scen. Am numrat apte cercetai afar i cinci nuntru, patrulnd pe holuri. Era unul i n faa uii noastre, dar a fost ndeprtat. Par s devin nervoi. Cred c soldaii ar fi trebuit probabil s-ajung deja aici, ceea ce nseamn c nu pot fi prea departe. Henri se ridic n picioare, nha Cufrul i-mi face semn din cap. l ajut s-l deschid. Bag mna nuntru i scoate cteva pietre mici, rotunde, pe care i le pune n buzunar. N-am idee ce-ar putea fi. Pe urm las capacul, ncuie Cufrul, l mpinge ntr-unul dintre cuptoare i nchide ua. Eu mut un frigider n faa cuptorului, s nu poat fi deschis. Adevrul e c nu exist nicio alt soluie. Cufrul e greu, ar fi imposibil s luptm crndu-l i trebuie s avem toate minile libere ca s scpm din beleaua asta. Nu-mi place s-l las n urm, spune Henri, scuturnd din cap. ase ncuviineaz cu un gest, stnjenit. Ideea de a-i lsa pe mogadorieni s pun mna pe Cufr are

ceva care-i ngrozete pe amndoi. O s fie n siguran acolo, spun eu. Henri ridic arma, o armeaz, apoi se uit la Sarah i la Mark. Asta nu e lupta voastr, le spune. Nu tiu la ce trebuie s ne ateptm acolo, afar, dar, dac lucrurile merg ru, ntoarcei-v aici, n coal, i ascundei-v. N-au venit dup voi i nu cred c v vor cuta, odat ce ne vor avea pe noi. Sarah i Mark par deopotriv de copleii de spaim i fiecare i strnge cuitul n mna dreapt, cu ncheieturile degetelor albite. Mark a cutat prin sertare i i-a cptuit cureaua cu toate obiectele care i-ar putea fi de ajutor mai multe cuite, ciocanul de frgezit carnea, o rztoare pentru brnz, o foarfec. Ieim de aici, o lum la stnga i, odat ce ajungem la captul coridorului, sala de gimnastic e la vreo ase metri distan, dincolo de uile duble de pe dreapta, i explic lui Henri. Chepengul se afl chiar n mijlocul scenei, adaug ase. E acoperit cu un covora albastru. n sala de gimnastic nu era niciun cerceta, dar asta nunseamn c acum nu s-ar putea afla prin apropiere.

Aadar ieim pur i simplu de aici i-ncercm s alergm mai repede dect ei? ntreab Sarah. n voce i se simte panica. Respir greu. E singura noastr ans, spune Henri. O iau pe Sarah de mn. E cuprins de un tremur violent. O s fie OK, o linitesc. De unde tii? spune ea, pe un ton mai degrab insistent dect ntrebtor. Nu tiu, rspund. ase mut frigiderul din faa uii. Bernie Kosar ncepe imediat s zgrepene i s mrie, ncercnd s ias. Nu v pot face pe toi invizibili, spune ase. Dac dispar, o s fiu totui lng voi. Apoi apuc mnerul uii, n timp ce, alturi de mine, Sarah respir adnc, tremurtor, strngndu-m de mn cu toate puterile. i vd cuitul vibrnd n mna dreapt. Stai ct mai aproape de mine, o sftuiesc. Nu plec de lng tine. Ua se deschide i ase se avnt pe coridor dintr-un singur salt. Henri iese imediat dup ea. Urmez

eu, iar Bernie Kosar o ia la fug naintea tuturor, un ghem de furie care se ndeprteaz n vitez. Henri ndreapt arma ntr-o parte, apoi ntr-alta. Culoarul e gol. Bernie Kosar a ajuns deja la intersecie. Dispare. ase i urmeaz exemplul i se face nevzut, iar noi, ceilali, alergm ctre sala de gimnastic. Henri e n frunte. i pun pe Mark i Sarah s o ia naintea mea. Niciunul dintre noi nu vede absolut nimic, nu putem dect s-auzim paii celorlali. mi aprind luminile, pentru orientare, i asta e prima mea greeal. Ua unei clase din dreapta se deschide brusc. Totul se petrece ntr-o fraciune de secund i, nainte de a avea timp s reacionez, sunt lovit n umr cu ceva greu. Luminile mi se sting. Cad exact peste sticla unei vitrine. M tai n cretetul capului i sngele ncepe aproape imediat s mi se preling pe partea lateral a feei. Sarah ip. Indiferent ce m-a lovit m pocnete din nou, o lovitur seac, n coaste, care m las fr aer. Aprinde-i luminile! ip Henri. O fac. Un cerceta st deasupra mea, innd n mn o bucat de lemn de aproape doi metri, pe care trebuie s-o fi gsit n clasa de art industrial. O ridic

n aer, vrnd s m loveasc nc o dat, dar Henri, aflat la ase metri distan, reuete s-l mpute nainte. Capul cercetaului dispare, fcut mici frme. Restul trupului i se transform n cenu nainte de a atinge podeaua. Henri las arma n jos. Rahat, spune, vznd sngele. Face un pas spre mine i n secunda urmtoare ntrezresc cu coada ochiului un alt mogadorian, n cadrul aceleiai ui, cu un baros ridicat deasupra capului. arjeaz spre mine i m folosesc de telekinezie, aruncnd cel mai apropiat obiect, fr s tiu mcar ce e. Are o strlucire aurie i accelereaz, strbtnd aerul cu violen. l lovete pe cerceta att de tare nct i crap easta i l trntete pe duumea, unde rmne nemicat. Henri, Mark i Sarah se apropie n fug. Cercetaul e nc n via i Henri ia cuitul lui Sarah, pe care i-l nfige n piept, transformndu-l ntr-un morman de cenu. i napoiaz apoi cuitul. Sarah l ine la distan, n faa ei, ntre degetul mare i arttor, de parc ar fi o pies murdar de lenjerie intim. Mark se apleac i ia obiectul pe care l-am aruncat, acum spart n trei.

E trofeul meu din liga liceelor, spune, i nu-i poate reine un chicotit, ca pentru sine nsui. L-am primit luna trecut. M ridic n picioare. Vitrina pe care-am spart-o era cea cu trofee. Eti OK? ntreab Henri, cu ochii la tietura mea. Da. M simt foarte bine. S mergem. Alergm pe coridor i intrm n sala de gimnastic, o traversm n goan i srim pe scen. mi aprind luminile i vd covoraul albastru dndu-se deoparte, parc din proprie voin. Pe urm chepengul se deschide brusc. Abia dup aceea renun ase la invizibilitate. Ce s-a ntmplat afar? ntreab ea. Am dat peste un mic necaz, rspunde Henri, cobornd primul scara, ca s se-asigure c drumul e liber. Mark i Sarah l urmeaz. Unde e cinele? ntreb. ase clatin din cap. Du-te, i spun eu. Coboar naintea mea, lsndu-m singur pe

scen. Fluier ct pot de tare, tiind foarte bine c astfel mi trdez poziia. Atept. Haide, John, strig de jos Henri. M las ncet n trap, cu picioarele pe scar, dar de la mijloc n sus sunt nc deasupra scenei, uitndum n jur. Haide! spun n sine mea. Unde eti? i, n acea fraciune de secund, cnd nu mai pot dect s renun, chiar nainte de a cobor, Bernie Kosar se materializeaz n captul opus al slii de gimnastic i vine spre mine alergnd, cu urechile pleotite, lipite de cap. Zmbesc. Haide! strig de data asta Henri. Ateapt! ip eu, drept rspuns. Bernie Kosar sare pe scen i apoi n braele mele. Ia-l, strig, i-i ntind cinele lui ase. M las n jos, nchid chepengul i l ncui, apoi mi aprind luminile, aducndu-le la strlucirea maxim. Pereii i podeaua sunt din beton, umezi i urt mirositori, mucegii. Trebuie s mergem ct mai aplecai ca s nu ne lovim cu capetele de plafon. ase deschide drumul. Tunelul are vreo treizeci de metri

lungime i n-am idee la ce o fi putut servi la un moment dat. Ajungem la capt: cteva trepte urc spre dou ui metalice, de pivni. ase ateapt s ne strngem cu toii laolalt. Unde-o s ieim? ntreb. n spatele parcrii, spune Sarah. Nu prea departe de terenul de fotbal. ase i lipete urechea de crptura minuscul dintre uile nchise, ascultnd. Nu se aude dect vntul. Toate chipurile iroiesc de sudoare, sunt pline de praf i nspimntate. ase se uit la Henri i d din cap. Eu mi sting luminile. Bun, spune ea, i devine invizibil. Deschide ncet ua, exact att ct e nevoie ca s scoat capul i s arunce o privire. Noi, ceilali, o urmrim inndu-ne rsuflarea, ateptnd, ascultnd, toi cu nervii ntini la maximum. Ea se ntoarce ntr-o parte, apoi ntr-alta. Mulumit c am reuit s trecem neobservai, deschide uile pn la capt i ieim pe rnd. Totul e numai ntuneric i tcere, vntul nici mcar nu adie, n pdurea din dreapta noastr copacii sunt nemicai. M uit n jur i zresc siluetele

contorsionate ale mainilor distruse stivuite n faa uilor colii. Nu sunt stele, nu e lun. Nu se vede cerul, de parc ne-am afla sub o bul de ntuneric, ntr-un soi de dom unde n-au mai rmas dect umbre. Bernie Kosar ncepe s mrie, la nceput ncet, motiv pentru care m gndesc mai nti c e vorba numai de nelinite; dar mritul sun din ce n ce mai feroce, mai amenintor, i tiu c simte ceva. Toate capetele se ntorc, toi vrem s vedem la ce mrie, dar nu se simte nicio micare. Fac un pas nainte, plasnd-o astfel pe Sarah n spatele meu. M gndesc s-mi aprind luminile, dar tiu c ne vor trda ntr-o mai mare msur dect mritul cinelui. Bernie Kosar o rupe la fug pe neateptate. Alearg vreo treizeci de metri nainte de a face un salt prin aer, nfigndu-i colii ntr-unul dintre cercetaii nevzui, care se materializeaz ca prin farmec, ca i cum o vraj a invizibilitii s-ar fi rupt dintr-odat. ntr-o fraciune de secund, i putem vedea pe toi, nu mai puini de douzeci, nconjurndu-ne, ncepnd s-i strng cercul n jurul nostru. A fost o curs! strig Henri, trgnd de dou ori, i doi cercetai cad imediat.

ntoarcei-v n tunel, ip la Mark i la Sarah. Unul dintre cercetai se ndreapt spre mine. l ridic n aer i-l azvrl cu toat puterea ntr-un stejar aflat la douzeci de metri distan. Lovete pmntul cu o bufnitur, se ridic repede i arunc un pumnal n direcia mea. l deviez, l ridic din nou pe cerceta i l arunc mai tare. Plesnete, transformndu-se n cenu la baza copacului. Arma lui Henri se descarc de mai multe ori i mpucturile reverbereaz. Din spate m nfac dou mini. Aproape c le resping cnd mi dau seama c e Sarah. ase nu se vede nicieri. Bernie Kosar a trntit la pmnt un mogadorian n gtul cruia i afund acum colii, cu vlvtile iadului arzndu-i n ochi. Intr n coal! ip eu la Sarah. Ea nu-mi d drumul. O bubuitur sparge tcerea i ncepe clocotul unei furtuni, cu nori negri adunnduni-se deasupra capetelor, cu fulgere despicnd cerul nopii, cu tunete rsuntoare, fiecare dintre ele fcndo pe Sarah s tresar. ase a reaprut, st la vreo nou metri de noi, cu ochii la cer, cu trsturile schimonosite de ncordare, cu braele ridicate. Ea e cea care creeaz furtuna, controlnd vremea.

Trsnetele ncep s cad, lovindu-i pe cercetai i ucigndu-i, genernd explozii minuscule ce nal nori de cenu, spre a-i lsa apoi s pluteasc apatici de-a lungul curii. Henri st deoparte, ncrcndu-i arma. Cercetaul sufocat de Bernie Kosar moare n cele din urm, rbufnind ntr-un morman de cenu i acoperind faa cinelui. Animalul strnut o dat, i scutur cenua din blan i alearg dup cel mai apropiat cerceta pn ce dispar amndoi n pdurea deas de care ne despart cincizeci de metri. M cuprinde teama insuportabil c l-am vzut pentru ultima oar. Trebuie s intri n coal, i spun lui Sarah. Trebuie s pleci acum i s te-ascunzi. Mark! strig apoi. mi ridic privirea i nu-l vd. M rsucesc brusc. l zresc cu coada ochiului sprintnd ctre Henri, care i mai ncarc nc puca. La nceput nu neleg de ce, apoi vd ce se-ntmpl: un mogadorian s-a apropiat de cpan pe furi, fr ca el s-i dea seama. Henri! zbier eu, vrnd s-i atrag atenia. mi ridic mna, intenionnd s-l opresc pe cercetaul cu cuitul ridicat n aer, dar Mark mi-o ia nainte i sare asupra lui. ncepe o lupt corp la corp.

Henri i nchide carabina cu un pocnet, iar Mark azvrle cuitul din mna cercetaului cu o lovitur de picior. Henri trage i mogadorianul explodeaz. Henri i spune ceva lui Mark. Eu l strig pe Mark din nou i el vine n fug, gfind. Trebuie s-o duci pe Sarah n coal. V pot ajuta aici, spune el. Nu e lupta ta. Trebuie s te-ascunzi! Intr n coal i ascunde-te mpreun cu Sarah! OK, ncuviineaz el. Trebuie s rmnei ascuni, indiferent ce s-ar ntmpla! urlu eu, acoperind furtuna. N-au venit dup voi. Pe mine m vor. Promite-mi, Mark! Promite-mi co s rmi ascuns, mpreun cu Sarah! El d n grab din cap. i promit! Sarah plnge i n-am timp s-o linitesc. O alt lovitur de trsnet, o alt mpuctur. Ea m srut o singur dat pe buze, apsndu-i minile pe faa mea att de tare nct tiu c i-ar dori s rmn aa o venicie. Mark o desprinde de mine, ncepe s-o ndeprteze. Te iubesc, spune Sarah i privirea i zbovete

asupra mea aa cum s-a oprit a mea asupra ei mai devreme, cnd am plecat de la ora de gospodrie, gndindu-se c s-ar putea s m vad pentru ultima oar i dorindu-i s-i ntipreasc imaginea mea n memorie, ca s-i ajung pentru o via. i eu te iubesc, rspund, chiar nainte ca ei doi s ajung la treptele tunelului, mimez cuvintele, i, imediat ce mi se desprind de pe buze, Henri scoate un strigt de durere. Unul dintre cercetai i-a nfipt un cuit n stomac. Sunt cuprins de groaz. Cercetaul smulge cuitul, cu lama strlucind de snge. Mna i coboar, pregtinduse s njunghie din nou. ntind braul ctre el i i smulg arma n ultima clip, aa c Henri nu e lovit dect de un pumn. Geme, se adun, proptete eava armei n brbia mogadorianului i trage. Cercetaul cade la pmnt, descpnat. ncepe ploaia, o ploaie rece, deas. M ud pn la os ct ai clipi. Din pntecul lui Henri curge snge. intete n ntuneric, dar toi cercetaii au disprut n bezn, departe de noi, aa c nu-i poate ochi. Nu-i mai intereseaz atacul, tiind c doi dintre noi s-au retras, iar al treilea e rnit. ase st tot cu minile ctre cer.

Furtuna a devenit mai puternic; vntul a-nceput s urle. Se pare c i e greu s-o in sub control. O furtun de iarn, cu tunete, n ianuarie. Tunetele, fulgerele, ploaia toate par s-nceteze la fel de repede cum au nceput. Vntul se oprete i din deprtare se aude, tot mai puternic, un vuiet gros. ase i coboar braele, toi trei ne ncordm auzul. Pn i mogadorienii se-ntorc n direcia sunetului. Vuietul se nteete, venind fr dubiu ctre noi, e un soi de geamt profund, mecanic. Cercetaii ies din ntuneric i ncep s rd. Dei am ucis cel puin zece, sunt mult mai muli dect nainte. n deprtare se zrete un nor de aburi, nlndu-se deasupra copacilor, de parc pe oseaua curbat ar trece o locomotiv. Cercetaii dau din cap unul ctre altul, afindu-i zmbetele crude, i refac cercul din jurul nostru, dup toate aparenele ncercnd s ne mping napoi, n cldirea colii. i e evident c n-avem de-ales. ase vine lng noi. Ce e asta? ntreb eu. Henri chiopteaz, cu arma atrnndu-i pe lng trup, n mna lipsit de vlag. Respir greu, cu o tietur n obraz, sub ochiul drept, i cu o pat rotund, bltind de snge, pe puloverul gri, n dreptul rnii de

cuit. Sunt ceilali, nu-i aa? o-ntreab pe ase. Ea l privete, copleit, cu prul ud atrnndu-i pe obraji. Animalele, spune. i soldaii. Sunt aici. Henri nclin arma i respir adnc. i ncepe adevratul rzboi, zice el. Nu tiu ce credei voi doi, dar, dac aa a fost s fie, atunci s fie aa. n ceea ce m privete..., adaug, i vocea i se stinge. Ei, s fiu al naibii dac-o s m las ucis fr lupt. ase d din cap. Ai notri s-au mpotrivit pn-n ultima clip. Asta o s fac i eu, zice ea. Aburul continu s se nale, la vreun kilometru deprtare de noi. ncrctur vie, m gndesc. Aa le transport, n semitrailere supradimensionate. ase i cu mine coborm treptele n urma lui Henri. l strig pe Bernie Kosar, dar nu se vede nicieri. Nu-l putem atepta iari, spune Henri. N-avem timp. M uit n jur pentru ultima oar, apoi trntesc uile pivniei. Facem cale-ntoars prin tunel n grab, urcm

pe scen, traversm sala de gimnastic. Nu vedem nici mcar un singur cerceta, dar nici pe Marc i pe Sarah, aa c m simt uurat. Sper c s-au pitit bine i sper c Mark se va ine de cuvnt, c vor rmne n ascunztoare. Cnd reuim s ajungem napoi, n sala pentru cursul de gospodrie, dau frigiderul deoparte i nfac Cufrul. l deschid mpreun cu Henri. ase ia piatra vindectoare i o apas pe pntecul lui. El tace, ine ochii nchii, i ine rsuflarea. Are faa roie de ncordare, dar nu-i scap niciun sunet. Un minut se scurge astfel, apoi ase ndeprteaz piatra. Tietura s-a vindecat. Henri expir, cu fruntea brobonit de sudoare. Pe urm e rndul meu. Ea mi aps piatra pe rana din cretet i sunt sfiat de o durere mai intens dect orice am mai simit vreodat. Mormi i gem, toi muchii mi se ncordeaz, nu pot s respir nainte de a se termina i, cnd asta se ntmpl n sfrit, m aplec i-mi trag rsuflarea un minut ntreg. Geamtul mecanic de afar a ncetat. Semitrailerul e n afara cmpului nostru vizual. n timp ce Henri nchide Cufrul i l pune tot n cuptor, m uit pe fereastr, spernd s-l zresc pe Bernie Kosar. Nul vd. O alt pereche de faruri trece pe lng coal.

Nici de data asta nu pot spune dac e un automobil sau un camion, i ncetinete n dreptul intrrii, dup care se grbete s accelereze, fr s ptrund nuntru. Henri i trage cmaa n jos i ia arma. Cnd ne ndreptm spre u, un sunet ne face s ncremenim. De afar se aude un rget, puternic, animalic, un singur rget, altfel dect orice am mai auzit pn acum, urmat de pocnetul metalic al unei ui descuiate, doborte, deschise. O bubuitur puternic ne atrage tuturor atenia. Respir din nou adnc. Henri clatin din cap i ofteaz, cu un gest aproape lipsit de speran, gestul pe care-l faci cnd lupta e pierdut. Exist ntotdeauna speran, Henri, i spun. El se ntoarce i m privete. nc mai sunt de ateptat noi evoluii ale evenimentelor. nc nu avem toate informaiile. E prea devreme ca s renuni la speran. El d din cap, cu cea mai firav umbr de zmbet. Se uit la ase. Ea reprezint o nou evoluie a evenimentelor, pe care nu cred c i-ar fi putut-o imagina vreunul dintre noi. i cine poate spune c nu mai urmeaz i altele? Aa c Henri continu de unde am rmas eu, citnd cu exactitate cuvintele rostite de

el nsui cnd eu eram cel descurajat, n ziua n care lam ntrebat cum ar fi cu puin s sperm c vom ctiga lupta, fiind singuri, copleii numeric i departe de cas lupta mpotriva mogadorienilor, pentru care rzboiul i moartea sunt o plcere. Sperana moare ultima, spune el. Dac o pierzi, pierzi totul. Iar cnd ai impresia c totul e pierdut, c totul e cumplit i sumbru, sperana continu s existe, ntotdeauna. Exact, aprob eu.

31
Un alt rget sfie aerul nopii, rzbtnd prin pereii colii, un rget care-mi nghea sngele n vene. Pmntul bubuie sub paii monstrului, acum probabil liber. Clatin din cap. n timpul viziunilor din rzboiul de pe Lorien mi-am dat singur seama ct de mare este. Pentru binele prietenilor votri i al nostru, spune ase, ar fi cazul s ieim naibii din coal ct mai e timp. Vor distruge toat cldirea ncercnd s dea de noi. Dm din cap unul ctre altul. Singura noastr speran e s-ajungem n pdure, zice Henri. Indiferent ce-ar fi creatura asta, am putea scpa dac am reui s rmnem invizibili. ase ncuviineaz. Nu trebuie dect s m inei strns de mn. i urmm imediat sfatul, neavnd nevoie de vreo alt motivaie. S facem ct mai puin zgomot cu putin, spune Henri. Pe culoar e ntuneric i linite. naintm cu o

grab silenioas, micndu-ne ct de repede putem i evitnd pe ct posibil zgomotele. Un alt rget, dup care ncepe un al doilea. ncremenim. Nu e un singur monstru, sunt doi. Ne punem n micare i intrm n sala de gimnastic. Nici urm de cercetai. Cnd ajungem n centru, Henri se oprete. Ne uitm spre el, dar nu-l putem vedea. De ce ne-am oprit? optesc. Sst, rspunde el. Ascult. mi ncordez auzul, dar n-aud nimic n afara vjitului necontenit al propriului meu snge, care mi umple urechile. Montrii stau locului, zice Henri. i ce dac? Sst, repet el. Acolo mai e ceva. i atunci auzim i noi, scheunturi uoare, piigiate, prnd ale unor animale mici. Sunt nbuite, dar e evident c devin tot mai sonore. Ce naiba? ntreb. Ceva ncepe s bat n chepengul de pe scen, chepengul prin care sperm c vom scpa. Aprinde-i luminile, mi spune el. Dau drumul minii lui ase, le aprind i le ndrept

spre scen. Henri se uit n jos, spre captul evii armei. Trapa tresalt, ca i cum ceva ar ncerca s intre, dar n-are destul putere. Nevstuicile, m gndesc, creaturile mrunte, vnjoase, care i-au ngrozit pe tipii din Atena. Una dintre ele izbete chepengul cu atta for nct l desprinde i-l face s cad zngnind pe podea. Gata, nu m mai gndesc c n-au putere. Dou dau buzna i, cnd ne zresc, se reped spre noi att de iute nct abia le pot deslui contururile. Henri le privete cu arma pregtit i cu un zmbet amuzat. Traiectoriile li se despart i amndou sar de la ase metri, una ctre el, alta ctre mine. Henri trage o singur dat i nevstuica explodeaz, acoperindu-l cu sngele i cu mruntaiele ei, i, tocmai cnd sunt pe punctul s-o spintec pe a doua prin telekinezie, e smuls din aer de mna nevzut a lui ase, care-o trntete de podea ca pe o minge de fotbal, omornd-o pe loc. Henri nclin eava armei. Ei, n-a fost chiar aa de ru, spune el, dar, nainte de a apuca s-i rspund, ntregul perete din lungul scenei e sfrmat de laba unui monstru. Creatura se retrage i mai lovete nc o dat,

fcnd buci scena i lsnd la vedere cerul nopii. Impactul ne azvrle pe mine i pe Henri napoi. Fugii! strig el, i se grbete s trag, descrcndu-i arma n monstru. Gloanele n-au niciun efect. Animalul se apleac n fa i rage att de tare nct mi simt hainele fluturnd. O mn se ntinde i m nfac, fcndum invizibil. Fiara atac, ndreptndu-se direct spre Henri, i sunt intuit de groaz cnd m gndesc ce-ar putea face. Nu! ip eu. La Henri, du-te la Henri! M rsucesc n strnsoarea lui ase, reuind n final s-o prind i s-o mping de lng mine. Devin vizibil; ea rmne ascuns. Fiara se npustete la Henri, care st neclintit i o privete apropiindu-se. Fr gloane. Fr s aib nicio opiune. Du-te la el! urlu din nou. Du-te la el, ase! Fugi n pdure! mi strig ea, drept rspuns. Nu pot dect s m uit. Monstrul trebuie s aib nou metri nlime, sau poate chiar doisprezece, dominndu-l pe Henri. Rage, cu o furie slbatic n privire. Labele musculoase, bombate, se avnt n aer, att de sus nct trec direct prin grinzi i prin acoperiul

slii de gimnastic. i apoi se las la pmnt, accelernd pn la o asemenea vitez nct se transform ntr-o pat, aidoma paletelor unui ventilator n micare. Scot un ipt de groaz, tiind c Henri o s fie strivit. Nu-mi pot lua ochii de la el, pare minuscul, aa, cu arma atrnndu-i pe lng trup. Cnd de laba fiarei nu-l mai desparte dect o fraciune de secund, dispare. Laba distruge podeaua slii de gimnastic, trecnd prin ea i fcnd-o ndri, iar impactul m azvrle pe bncile de pe margine, la ase metri distan. Monstrul se ntoarce spre mine, mpiedicndum s vd locul n de a stat cpanul. Henri! strig. Monstrul rage, acoperind orice rspuns pe care la fi putut primi. Face un pas ctre mine. n pdure, a spus ase. Du-te n pdure. M ridic n picioare i alerg ct pot de repede ctre peretele din spate al slii, cel prin care tocmai a trecut monstrul. M ntorc s vd dac e pe urmele mele. Nu e. Poate ase a fcut ceva ca s-i distrag atenia. Tot ce tiu e c acum sunt pe cont propriu, singur. Sar peste mormanul de moloz i sprintez, ndeprtndu-m de coal, alergnd ctre pdure ct

de repede pot. Umbrele miun n jurul meu, urmrindu-m ca nite spectre dumnoase. tiu c pot alerga mai repede dect ele. Monstrul rage i aud un alt zid drmndu-se. Ajung la lizier i furnicarul de umbre pare s fi disprut. M opresc i ascult. Copacii se leagn n btaia unei adieri uoare. Aici e vnt! Am scpat din indiferent ce soi de dom au creat mogadorienii! Ceva cald mi se adun sub betelia pantalonilor. Tietura de pe spinare cu care m-am ales acas la Mark James mi s-a redeschis. Din locul de unde o privesc, silueta colii e estompat. Sala de gimnastic a disprut n ntregime, e un morman de crmizi. Umbra monstrului cade, neclintit, peste ruinele bufetului. De ce n-a fugit dup mine? i unde e a doua fiar pe care am auzit-o? Labele animalului cad iari, drmnd o alt ncpere. Mark i Sarah sunt acolo, undeva. Eu le-am spus s se-ntoarc i-mi dau seama ce prostie am fcut. Nu mi-am nchipuit c, tiind c nu sunt acolo, monstrul o s distrug totui coala. Trebuie s-l ndeprtez cumva. Respir adnc, adunndu-mi toat puterea, i, imediat ce fac primul pas, ceva greu m izbete n ceaf. Cad cu faa n jos, n noroi. mi duc mna la

locul lovit i mi se umple de snge, iar picturile mi se scurg de pe degete. M rsucesc i la nceput nu vd nimic, apoi l zresc ieind din ntuneric i zmbind. Un soldat. Aa arat. Mai nalt dect cercetaii doi metri i douzeci, poate chiar doi patruzeci i cinci cu muchii reliefndu-se sub o mantie neagr, zdrenuit. Vene lungi, proeminente, pe fiecare bra. Cizme negre. Niciun acopermnt pentru cap, prul czndu-i pe umeri. Aceeai piele palid, ca de cear, ca a cercetailor. Un zmbet sugernd ncredere de sine, finalitate. ntr-o mn are o sabie. Lung i licrind, dintr-un soi de metal pe care nu l-am mai vzut niciodat, nici pe Pmnt, nici n amintirile despre Lorien, o sabie ce pare s pulseze, de parc ar fi cumva vie. ncep s m ndeprtez tr, cu sngele picurndu-mi n josul gtului. Fiara din coal scoate un alt urlet, i ntind mna ctre crengile joase ale unui copac din apropiere, apoi m trag n sus. De soldat m despart trei metri. mi strng pumnii. i ndreapt sabia cu nonalan ctre mine i din vrful ei iese ceva, ceva care seamn cu un mic pumnal. l privesc rsucindu-se n aer, trasnd o dr firav, ca urma

lsat de un avion. Lumina arunc o vraj, nu-mi pot lua ochii de la ea. O strfulgerare strlucitoare devoreaz totul, lumea plete, pierzndu-se ntr-un vid lipsit de sunete. Niciun zid. Niciun zgomot. Nici podea, nici plafon. Formele obiectelor i recapt foarte ncet conturul, copacii sunt neclintii ca nite efigii antice, vorbind despre o lume care a existat cndva, ntr-un trm alternativ, locuit numai de umbre. ntind braul, dnd s pipi cel mai apropiat trunchi, singura frm de gri dintr-o lume de altminteri alb. Mna mi trece prin el i, pentru o clip, copacul licrete de parc ar fi lichid. Inspir adnc. Cnd expir, durerea mi revine n tietura din ceaf i n cele de pe brae i de pe trup, urmrile incendiului. De undeva se aude picurnd ap. Soldatul capt ncet form, la ase sau poate nou metri de mine. Pare uria. Ne ntiprim fiecare n minte imaginea celuilalt. Sabia lui e mai strlucitoare n aceast nou lume. I se ngusteaz ochii i eu mi strng din nou pumnii. Am ridicat obiecte mai grele dect el; am despicat copaci, am provocat distrugeri. Puterea mea e, cu siguran, pe msura puterii lui. mi mping n miezul fiinei toate senzaiile,

tot ceea ce sunt i tot ceea ce voi fi, pn cnd am impresia c explodez. Iahhhh! urlu, i mi azvrl braele nainte. Fora brut mi prsete corpul, npustindu-se cu furie ctre soldat. El i trece n aceeai clip sabia prin faa trupului, ca i cum ar strivi o musc. Fora e deviat ctre copaci, care danseaz pentru o scurt clip, ca spicele dintr-un lan de gru unduind sub o adiere uoar, apoi rmn neclintii. Mogadorianul mi rde n nas, un rs gros, gutural, batjocoritor. Ochii lui roii ncep s strluceasc, nvolburndu-se de parc ar fi plini cu lav. i ridic mna liber i m ncordez, pregtindu-m s-nfrunt necunoscutul. i, fr s tiu cum s-a ntmplat, gtul meu e n strnsoarea lui, cu spaiul care ne desprea disprnd ct ai clipi. M salt cu o singur mn, respirnd cu gura deschis, ca s-i simt duhoarea rsuflrii, mirosul de putreziciune. M zvrcolesc, ncerc s-i desfac degetele din jurul gtului meu, dar sunt ca de fier. Pe urm m arunc. Cad pe spate, la doisprezece metri distan. M ridic i se repede asupra mea, legnndu-i sabia ctre capul meu, pe care-l las n jos i ripostez mpingndu-

mi adversarul cu toat puterea. D napoi mpleticinduse, dar rmne n picioare. ncerc s-l ridic prin telekinezie, dar nu se-ntmpl nimic. n lumea asta alternativ, puterile mele sunt micorate, aproape inutile. Aici avantajele sunt de partea mogadorianului. Ineficiena eforturilor mele l face s zmbeasc i i ridic sabia cu ambele mini. Arma prinde via, argintiul ei strlucitor se preschimb ntr-un albastru glacial. Pe lam se plimb flcri albstrui. O sabie a crei strlucire aduce putere, exact aa cum a spus ase. O repede spre mine i un alt pumnal i se desprinde din vrf, zburnd n direcia mea. Asta o pot face, mi spun. Toate orele petrecute n curtea din spatele casei, unde Henri m-a pregtit exact pentru aa ceva. i ntotdeauna cuite, mai mult sau mai puin asemntoare cu un pumnal. Henri tia c le folosesc mogadorienii? Cu siguran, dei n viziunile mele despre invazie n-au aprut niciodat. Dar nici asemenea creaturi n-au aprut. Pe Lorien erau altfel, nu artau att de sinistru. n ziua invaziei preau bolnavi i nfometai. Oare Pmntul poart vina convalescenei lor, resursele acestei planete i-au ajutat s devin mai puternici, mai sntoi?

Pumnalul url literalmente, npustindu-se cu violen ctre mine. Crete i e nvluit de flcri. Exact cnd sunt pe punctul s-l deviez, explodeaz ntr-o minge de foc i vlvtile sar la mine. Sunt prins n ele, nghiit de flcrile ce alctuiesc o sfer perfect. Oricine altcineva ar arde, dar nu i eu, i asta mi readuce cumva puterile. Pot s respir. Fr s-o tie, soldatul mi-a dat mai mult for. Acum e rndul meu s zmbesc, vznd zdrnicia eforturilor sale. Asta e tot ce poi? i strig. Furia i schimonosete faa. i ntinde sfidtor un bra peste umr i i-l readuce napoi cu o arm ca un tun, care ncepe s se adapteze la corpul lui, cuprinzndu-i antebraul. Tunul i braul s-au contopit. mi scot cuitul din buzunarul din spate, cuitul pe care l-am luat de acas nainte de a m rentoarce la coal. Mic, ineficient, dar mai bun dect nimic. l deschid, scondu-i lama, i arjez. Globul de foc atac odat cu mine. Soldatul i ndreapt umerii i coboar sabia cu putere. O deviez cu briceagul, a crui lam se rupe n dou sub greutatea ei. Ridic bucata rmas i lovesc cu toat fora de care sunt n stare. Pumnul meu izbete n pntecul mogadorianului. Se ndoaie de

mijloc, dar i revine imediat i i avnt din nou sabia. M ghemuiesc, evitnd lama n ultima clip. mi prlete prul din cretet. Imediat n urma ei vine tunul. N-am timp s reacionez. M nimerete n umr, i cad pe spate cu un mormit. Soldatul se retrage i i nal tunul n aer. La nceput sunt derutat. Siluetele cenuii ale copacilor sunt smulse i absorbite de arm. Atunci neleg. Arma. Trebuie s fie rencrcat nainte de o nou tragere, trebuie s fure esena planetei ca s poat fi utilizat. Cenuiul copacilor nu e o umbr; e viaa lor, la cel mai elementar nivel. i acum e jefuit, e consumat de mogadorieni. O ras extraterestr care, n cutarea progresului, a sectuit resursele planetei sale i care acum face aici acelai lucru. De aceea au atacat Lorienul. i din acelai motiv vor ataca Pmntul. Copacii se prbuesc pe rnd, frminduse, prefcndu-se n mormane de cenu. Arma devine tot mai strlucitoare, att de strlucitoare nct mi ndurereaz ochii. N-am timp de pierdut. Atac. Mogadorianul ine tunul nlat spre cer i mnuiete sabia. M ghemuiesc i m reped n el. Se crispeaz i se zvrcolete de durere. Focul din jurul meu l arde. Dar m-am lsat descoperit. Sabia lui

coboar fr vlag, cu prea puin for ca s m taie, dar nu pot face nimic ca s-i mpiedic cderea. M izbete i sunt aruncat pe spate, la cincisprezece metri distan, ca lovit de trsnet. Zac la pmnt, cu trupul zguduit de tremurul care urmeaz ocului electric. mi salt capul. Suntem nconjurai de treizeci de grmezi de cenu, rmase n locul copacilor nruii. De cte alte ori o s-i permit asta s mai trag? Se strnete o adiere i cenua ncepe s se mprtie n spaiul gol dintre noi. Reapare luna. Lumea n care m-a adus mogadorianul ncepe s se surpe. El o tie. Arma e pregtit. M strduiesc s m ridic de la pmnt. La ceva mai mult de o jumtate de metru de mine, nc strlucind, e unul dintre pumnalele pe care le-a aruncat. l iau. i las tunul n jos i intete. Albul care ne nconjoar ncepe s pleasc, se rentorc culorile. Pe urm trage tunul, o strfulgerare de lumin strlucitoare care conine siluetele fantomatice ale tuturor celor pe care i-am cunoscut vreodat Henri, Sam, Bernie Kosar, Sarah cu toii mori n acest univers alternativ, iar lumina e att de strlucitoare nct nu pot vedea dect spectrele lor, ncercnd s m

ia cu ele, npustindu-se asupra mea ntr-un glob de energie ce se mrete din ce n ce mai mult pe msur ce se apropie. ncerc s-l deviez, dar e prea puternic. Lumina alb reuete s-ajung pn la nveliul meu de foc i atunci cnd l atinge declaneaz o explozie care m trntete pe spate. Aterizez cu o bufnitur surd. mi fac inventarul. Sunt nevtmat. Globul de foc s-a stins. Dar a absorbit cumva lovitura, m-a salvat de la ceva care ar fi fost cu siguran moartea. Nu m ndoiesc c aa funcioneaz tunul, cere moartea unei fiine pentru moartea alteia. Puterea controlului asupra creierului, o manipulare bazat de spaime, posibil ca urmare a distrugerii elementelor vitale ale lumii. Cercetaii au nvat s-o fac ntr-o manier firav, folosindu-i mintea. Soldaii se bazeaz pe arme cu un efect mult mai puternic. M ridic, avnd nc n mn cuitul strlucitor. Soldatul scoate un fel de levier din partea lateral a tunului, prnd c vrea s-l rencarce. Sprintez spre el. Cnd sunt suficient de aproape, i intesc inima i arunc cuitul cu toat puterea. El trage a doua oar. O torpil portocalie npustindu-se, certitudinea unei mori albe, venind spre mine. Trece prin aer pe lng cuit, fr s

se-ating. Tocmai cnd m-atept s m nimereasc a doua lovitur, aducndu-mi moartea pe care o poart, se ntmpl altceva. Cuitul meu lovete primul. Lumea dispare. Umbrele plesc, frigul i ntunericul se rentorc, ca i cum n-ar fi disprut niciodat. Tranziia se deruleaz cu repeziciune. Fac un pas n spate i cad. Ochii mi se obinuiesc cu lumina slab. Mi-i ndrept spre silueta ntunecat a soldatului, conturat amenintor deasupra mea. Lovitura de tun n-a ajuns aici, cu noi. Dar pumnalul strlucitor ne-a nsoit i lama se mplnt adnc n inima mogadorianului, cu mnerul plpind portocaliu n lumina lunii. Soldatul se clatin, apoi trupul lui absoarbe cuitul, care dispare. El scoate un mormit. Din rana deschis nesc jeturi de snge negru. Ochii i pierd expresia, i se dau peste cap. Cade la pmnt, zace nemicat, apoi explodeaz ntr-un nor de cenu caremi acoper pantofii. Un soldat. Primul pe care l-am ucis. Sper s nu fie i ultimul. Trmul alternativ a avut ceva care m-a vlguit. Vreau s-mi sprijin palma de un copac din apropiere, ncercnd s m calmez i s-mi recapt rsuflarea,

dar copacul nu mai e acolo. M uit n jur. Toi arborii din preajm s-au nruit, au devenit mormane de cenu, exact aa cum s-a ntmplat n lumea alternativ, exact aa cum se ntmpl cu mogadorienii mori. Aud rgetul monstrului i ridic ochii, s vd ce-a mai rmas n picioare din cldirea colii. ns zresc altceva, la patru metri i jumtate deprtare, stnd drept, cu o sabie ntr-o mn i cu arma asemntoare tunului n alta. Tunul e ndreptat exact spre inima mea, un tun care a fost deja ncrcat, strlucind de for. Un alt soldat. Nu cred c am putere s m bat cu el, aa cum m-am luptat cu cellalt. Nu exist nimic pe care s-l pot arunca i distana care ne desparte e prea mare ca s-l pot ataca nainte ca el s trag. Pe urm braul i zvcnete i focul de arm rsun n aer. Trupul mi tresare instinctiv, ateptndu-se ca lovitura s-l rup n dou. Dar sunt viu i nevtmat. mi ridic nedumerit privirea i acolo, n fruntea soldatului, e o gaur ct o moned de douzeci i cinci de ceni, prin care nete sngele lui oribil. Apoi mogadorianul se prbuete i se dezintegreaz.

Asta e pentru tata, aud n spatele meu. M ntorc. E Sam, cu un pistol argintiu n mna dreapt. i zmbesc. El las arma n jos. Au trecut chiar prin centrul oraului, mi spune. Am tiut c sunt ei imediat ce-am vzut semitrailerul. ncerc s-mi trag rsuflarea, holbndu-m la el cu veneraie. Cu numai cteva clipe n urm, cnd a tras n primul soldat, era un cadavru descompus, ivit din iad ca s m ia cu el. i acum tocmai mi-a salvat viaa. Eti OK? m ntreab. Dau din cap. De unde-ai aprut? I-am urmrit n camioneta tatei, dup ce-au trecut de casa mea. Am oprit aici acum cincisprezece minute i am vzut ct de muli se adunaser deja. Aa c am plecat i am parcat pe cmp, la un kilometru i jumtate distan, i m-am ntors pe jos, prin pdure. A doua pereche de faruri pe care-am vzut-o pe fereastra colii era a camionetei lui Sam. M pregtesc s-i rspund, dar un tunet cutremur cerul. O alt furtun e gata s-nceap, i m simt cuprins de uurare fiindc ase triete nc. Un fulger despic bolta i norii ncep s se-adune din toate direciile,

contopindu-se ntr-unul singur, imens. ntunericul se accentueaz, urmat de o ploaie att de deas nct trebuie s-mi mijesc ochii ca s-l vd pe Sam, aflat la un metru i jumtate de mine. coala nu se mai zrete. ns urmeaz un trsnet puternic i, ntr-o fraciune de secund, observ c fiara a fost lovit. Se aude un rget de agonie. Trebuie s-ajung la coal, strig. Mark i Sarah sunt undeva, nuntru. Dac te duci tu, merg i eu, mi rspunde Sam, ipnd ca s acopere tunetele. Nu facem mai mult de cinci pai nainte de a ncepe s urle vntul, mpingndu-ne napoi, i ploaia torenial ne biciuiete feele. Suntem uzi leoarc i tremurm, nfrigurai. Dar, dac tremur, tiu c sunt viu. Sam cade n genunchi, apoi se ntinde pe burt, ca s nu fie trntit pe spate. Fac acelai lucru. Privesc cu ochi mijii norii grei, negri, amenintori nvrtejindu-se n cercuri strnse, concentrice, iar n centru, acolo unde ncerc cu toat fora s ptrund, ncepe s se contureze un chip. E o fa btrn, purtnd urmele timpului, cu barb, cu o expresie calm, de parc ar dormi. O fa

ce pare mai btrn dect Pmntul nsui. Norii ncep s coboare, ngustnd ncet spaiul i nghiind totul, totul se ntunec, bezna e att de deas, de impenetrabil, nct e greu s-i imaginezi c undeva, oriunde, mai exist nc vreun soare. Un alt rget, de furie i de moarte. ncerc s m ridic, dar sunt imediat trntit napoi, vntul e prea puternic. Chipul. Prinde via. Se trezete. Ochii se deschid, faa se nal, strmbndu-se. Oare l-a creat ase? Se transform ntr-o imagine a furiei nsei, privirea cere rzbunare. Se las n jos cu repeziciune. Totul pare suspendat, n echilibru. i apoi gura se deschide, flmnd, buzele se ncreesc, dezvluind dinii, i ochii se ngusteaz, ntr-o expresie ce nu poate fi descris dect drept rutate pur. Furie deplin, cumplit. Iar cnd chipul atinge solul, pmntul e zguduit de o explozie sonic, o explozie ce se ntinde deasupra colii, scldnd totul n lumini roii, portocalii i galbene. Sunt aruncat pe spate. Copacii crap n dou. Pmntul huruie. Aterizez cu o bufnitur, peste mine cad crengi i noroi. Urechile mi iuie cum nu mi-au mai iuit niciodat. Bubuitura a fost att de puternic nct trebuie s se fi auzit pe o raz de o sut de kilometri.

Pe urm ploaia nceteaz i totul e cuprins de tcere. Zac n noroi, ascultndu-mi btile inimii. Norii se risipesc, lsnd la vedere luna, suspendat de bolt. Nu se simte nicio boare de vnt. M uit n jur i nu-l vd pe Sam. l strig, dar nu rspunde. Tnjesc dup un sunet, orice sunet, un alt rget, puca lui Henri, dar nu se aude nimic. M salt de pe solul pdurii, m cur de noroi i de crengue ct de bine pot. Ies dintre copaci pentru a doua oar. Stelele au reaprut, un milion de stele, clipind sus, pe cerul nopii. S-a terminat? Am ctigat? Sau nu e dect un moment de acalmie? coala, m gndesc. Trebuie s ajung la coal. Fac un pas nainte, i atunci l aud. Un alt rget, venind din pdurea din spatele meu. Zgomotele se rentorc. Mai multe mpucturi succesive rsun n noapte, reverbernd, aa c nu-mi dau seama din ce direcie au venit. Sper din toat fiina mea c au fost trase cu puca lui Henri, c e nc viu, c lupt nc. Pmntul ncepe s se cutremure. Fiara alearg, vine dup mine, e clar, nu exist niciun dubiu, n spatele meu copacii sunt frni i smuli din rdcini. Nu par s-

o ncetineasc nicidecum. Oare e mai mare dect cealalt? Nu vreau s aflu. O rup la fug n direcia colii, apoi mi dau seama c e cel mai nepotrivit loc n care m-a putea duce. Sarah i Mark sunt nc acolo, nc se mai ascund. Sau cel puin aa sper. Totul i recapt nfiarea dinaintea furtunii, umbrele m urmresc, amenintoare. Cercetai. Soldai. O iau la dreapta i alerg pe aleea mrginit de copaci care duce spre terenul de fotbal, cu fiara la mic distan n urma mea. Chiar pot spera c sunt n stare s fug mai repede dect ea? Dac ajung n pdurea de dincolo de teren, poate reuesc. Cunosc pdurea aia, pdurea care se ntinde spre casa noastr. Acolo dein avantajul terenului propriu. M uit n jur i desluesc siluetele mogadorienilor n curtea colii. Sunt prea muli. Suntem depii numeric ntr-o mult prea mare msur. Chiar am crezut vreodat cu adevrat c i putem nvinge? Un pumnal zboar pe lng mine, o strfulgerare roie, ratndu-mi faa cu numai civa centimetri. Se nfige n trunchiul unui copac de alturi, care izbucnete n flcri. Un alt rget. Fiara ine pasul. Cine-o s reziste mai mult? Intru pe stadion, sprintez traversnd

linia de cincizeci de metri i strbat partea destinat echipei oaspete. Un alt pumnal uier pe lng mine, de data asta unul albastru. Pdurea e aproape i, cnd ncep n sfrit s alerg printre copaci, pe fa mi apare un zmbet. Am ndeprtat monstrul de ceilali. Dac sunt cu toii n siguran, atunci mi-am ndeplinit misiunea. Exact n clipa n care n mine nflorete un sentiment de triumf, m lovete al treilea pumnal. ip i cad cu faa n jos. Simt lama ntre omoplai. Durerea a att de ascuit nct m paralizeaz. ncerc s-l prind cu mna i s-l scot, dar e mult prea sus. Am senzaia c se mic, nfigndu-se tot mai adnc, iar durerea se rspndete de parc a fi fost otrvit. Czut pe burt, n agonie, nu reuesc s-l smulg folosind telekinezia, puterile mele par s m fi prsit. ncep s naintez trndu-m. Unul dintre soldai sau poate e un cerceta, nu reuesc s-mi dau seama mi pune un picior pe spate, se apleac i trage pumnalul. Scot un mormit. Lama nu mai e, dar durerea a rmas. Mogadorianul i ridic piciorul, dar continui s-i simt prezena, aa c m strduiesc s m rsucesc cu faa n sus, s-l pot vedea. E un alt soldat, plin de sine i zmbind cu ur.

Aceeai privire pe care-am vzut-o n ochii celui dinainte, acelai tip de sabie. Pumnalul scos din spatele meu se rsucete n strnsoarea lui. i asta simt, lama rsucindu-se, prnd nc mplntat n carnea mea. mi ridic mna ctre el, ncercnd s-l deplasez, dar tiu c e zadarnic. Nu m pot concentra, totul e neclar. Soldatul i nal sabia. Lama miroase a moarte, cu stelele strlucind pe cerul nopii, dincolo de ea. S-a zis cu mine, mi spun. Nu pot face nimic. M uit n ochii mogadorianului. Zece ani de fug, i iat cu ct uurin se sfrete totul, pe tcute. Dar n spatele lui pndete altceva. Ceva mult mai amenintor dect un milion de soldai, cu un milion de sbii. Coli pe att de lungi pe ct de nalt e soldatul, coli strlucind, albi, ntrun bot prea mic ca s-i cuprind. Fiara cu ochi demonici, conturndu-se amenintoare deasupra noastr. Aerul inspirat brusc mi se oprete n gt, privesc cu ochi mrii de spaim. O s ne ucid pe amndoi, m gndesc. Soldatul habar n-are. Se ncordeaz, se strmb la mine i i coboar sabia, pregtindu-se s m spintece-n dou. Dar se mic prea ncet i fiara atac prima, flcile i se strng ca o capcan pentru

uri. Nu se opresc pn ce nu li se unesc dinii, trupul mogadorianului fiind tiat perfect n dou chiar de sub olduri, nemailsnd n urm dect dou cioturi nc n poziie vertical. Fiara mestec de dou ori i nghite. Picioarele soldatului cad cu un zgomot sec, unul n dreapta, cellalt n stnga, i se dezintegreaz imediat. Am nevoie de ultimul strop de putere care mi-a mai rmas ca s-ntind mna i s-nfac pumnalul czut la picioarele mele. Mi-l ndes n cureaua blugilor i ncep s m ndeprtez trndu-m. Simt monstrul asupra mea, amenintor, i simt rsuflarea n ceaf. Miroase a moarte i a carne putred. Intru ntr-un mic lumini, ateptndu-m ca furia fiarei s se dezlnuie n orice clip, m atept s m sfie-n buci cu colii i cu ghearele. M mping nainte pn cnd nu mai am unde s m duc, rmnnd cu spatele proptit de un stejar. Monstrul st n mijlocul luminiului, la vreo nou metri de mine. l privesc din cap pn-n picioare pentru prima oar. O creatur amenintoare, neclar n ntunericul i n frigul nopii. E mai nalt i mai mare dect cea din coal, are doisprezece metri cnd st ridicat pe labele din spate. Piele groas, cenuie, bine

ntins peste muchii bombai. Fr gt, cu capul n unghi, astfel nct falca de jos e mai proeminent dect cea de sus. Un set de coli ndreptat spre cer, un altul ctre pmnt, picurnd de snge i de saliv. Membre lungi i groase, atrnnd pn la vreo jumtate de metru deasupra solului chiar i atunci cnd st dreapt, dnd impresia c e uor aplecat nainte. Ochi galbeni. Discuri rotunde n prile laterale ale capului, zvcnindu-i n ritmul pulsului, ca unic dovad c are un soi de inim. Se apleac i i sprijin laba din stnga pe pmnt. E ca o mn, se termin cu degete scurte, noduroase, cu gheare de pasre de prad, fcute s sfie orice. Fornie ctre mine, apoi rage. Un rget care sparge timpanele i care m-ar fi aruncat pe spate dac n-a fi fost deja sprijinit de copac. Gura i se deschide, scond la lumin ali dini, n jur de cincizeci, unul mai ascuit dect altul. Laba liber mpinge totul la o parte, despicnd n dou fiecare copac pe care-l atinge, zece sau cincisprezece cu totul. Nu mai fug. Nu mai lupt. Din rana de cuit mi curge snge, prelingndu-mi-se n josul spatelui, minile i picioarele mi tremur deopotriv. Pumnalul e tot n

cureaua pantalonilor, dar ce rost are s-l scot? Ce ncredere poi s ai ntr-o lam de zece centimetri, cnd trebuie s-nfrunte un monstru de doisprezece metri? Ar fi totuna cu o achie. N-ar reui dect s l nfurie mai tare. Singura mea speran e s sngerez pn la moarte nainte de a fi ucis i mncat. nchid ochii i mi accept sfritul. mi in luminile stinse. Nu vreau s vd ce-o s se-ntmple. Aud o micare n spatele meu. mi ridic pleoapele. La nceput m gndesc c e unul dintre mogadorieni, venit s se uite mai de aproape, dar mi dau seama imediat c mnel. Mersul sltre are ceva familiar, recunosc sunetul respiraiei. i apoi intr n lumini. Bernie Kosar. Zmbesc, dar zmbetul mi se terge repede. Dac n-am scpare, e lipsit de sens s moar i el. Nu, Bernie Kosar. N-ai ce c uta aici. Trebuie s pleci i trebuie s-alergi ca vntul, s fugi ct de departe poi. nchipuie-i c tocmai am terminat alergarea noastr de diminea pn la coal i trebuie s te-ntorci acas. Cinele se uit la mine i continu s nainteze. Sunt aici, pare s spun. Sunt aici i rmn cu tine.

Nu, spun, cu glas tare. El se oprete att ct e nevoie ca s-mi ling ncurajator mna. Se uit n sus, la mine, cu ochii lui mari, cprui. Pleac de-aici, John, aud n mintea mea. Trte-te, dac altfel nu poi, dar pleac. Pierderea de snge mi provoac halucinaii. Bernie pare s comunice cu mine. Oare e ntr-adevr aici sau mi imaginez i asta? Cinele se aaz n faa mea, ca i cum ar vrea s m apere. ncepe s mrie, mai nti ncet, apoi la fel de feroce ca rgetul fiarei. Ochii ei l intuiesc. Se uit n jos, la el. ncearc s-l nfricoeze din priviri. Blana lui Bernie Kosar s-a zbrlit pe spinare, urechile cafenii i sunt lipite de cap. Loialitatea i curajul lui sunt gata s m fac s plng. E de o sut de ori mai mic dect fiara i cu toate astea st neclintit, artndu-se gata de lupt. i totul se poate ncheia cu o singur lovitur grbit a monstrului. ntind mna spre cel. A vrea s pot s m ridic, s-l nfac i s plec. Mrie cu atta ferocitate nct i se cutremur tot corpul, e strbtut de frisoane. i apoi se ntmpl ceva. Bernie Kosar ncepe s creasc.

32
Dup tot acest timp, de-abia acum neleg. Dimineaa, cnd alerg prea repede i nu poate ine pasul. Dispare n pdure i apare peste cteva secunde n faa mea. ase a ncercat s-mi spun. I-a fost deajuns s-l priveasc o singur dat i i-a dat seama imediat. n timpul alergrilor, Bernie Kosar se ducea n pdure ca s se preschimbe, s se transforme n pasre. i cum ieea n fiecare diminea din cas, mergnd cu nasul n pmnt, patrulnd prin curte. Ne proteja, pe mine i pe Henri. Cuta urmele mogadorienilor. oprla gecko din Florida. Cea care m privea de pe zid, cnd luam micul dejun. De ct vreme e mpreun cu noi? Chimrele, cele pe care leam vzut urcate n rachet au reuit pn la urm s ajung pe Pmnt? Bernie Kosar continu s creasc. mi spune s fug. Pot s comunic cu el. Nu, asta nu e tot. Pot s comunic cu toate animalele. E o alt Motenire. A nceput cu cerbul din Florida, n ziua plecrii. Fiorul care mi-a strbtut ira spinrii cnd mi-a transmis ceva, un sentiment. L-am pus pe seama tristeii din

momentul plecrii, dar m-am nelat. Cinii lui Mark James. Vacile pe lng care treceam n timpul alergrilor de diminea. Acelai lucru. M simt ca un idiot fiindc descopr asta abia acum. Ceva care ieea att de ostentativ n eviden, chiar sub nasul meu. Un alt aforism al lui Henri: Tocmai lucrurile cele mai evidente sunt acelea pe care e cel mai probabil s le trecem cu vederea. Dar Henri tia. De aceea n-a lsat-o pe ase s-mi explice. Bernie Kosar a crescut: i-a czut prul, care a fost nlocuit de solzi alungii. Seamn cu un dragon, dar nu are aripi. Muchii i ngroa trupul. Coli i gheare zimate, coarne curbate, ca de cerb. E mai gros dect fiara, dar mult mai scurt. ns arat la fel de amenintor. Doi gigani n capetele opuse ale luminiului, rgnd unul la altul. Fugi, mi spune. ncerc s-i explic c nu pot. Nu tiu dac m-nelege. Poi, insist el. Trebuie. Fiara se avnt. E micarea unui ciocan care cade din nori, cu putere. Bernie Kosar o oprete cu coarnele i atac imediat, nainte ca monstrul s se poat arunca din nou. Impactul e teribil, chiar n mijlocul luminiului. Bernie Kosar se salt brusc i-i

nfige colii n coastele fiarei. Ea riposteaz izbindu-l. Amndoi sunt att de rapizi nct sfideaz logica. Amndoi au deja rni sngernde n prile laterale ale trupurilor. i privesc cu spatele sprijinit de copac. ncerc s ajut. Dar tentativele mele de telekinezie continu s nu se materializeze. Sngele mi se prelinge n continuare pe spate. mi simt membrele grele, de parc prin vene mi-ar curge plumb. Am senzaia c lein. Fiara e nc ridicat n dou picioare, n timp ce Bernie Kosar trebuie s lupte stnd pe patru. Ea atac. El i las capul n jos i se lovesc unul de altul, prbuindu-se printre copacii din dreapta mea. Fiara sfrete cumva prin a ajunge deasupra. i mplnt adnc colii n gtlejul lui. Se rsucete, ncercnd s i-l sfie. Bernie Kosar se contorsioneaz sub muctura ei, dar nu reuete s se elibereze. i sfie pielea cu labele, dar ea nu-i d drumul. Pe urm din spatele meu se ntinde o mn, m prinde de bra. ncerc s-o resping, dar nu sunt n stare nici mcar de-att. Bernie Kosar are ochii strns nchii. Se ncordeaz sub muctura fiarei, cu gtul contractat, nereuind s respire.

Nu! ip eu. Vino! strig vocea din spatele meu. Trebuie s plecm de-aici. Cinele, spun, fr s-mi dau seama a cui e vocea. Cinele! Bernie Kosar e mucat i sufocat, e pe moarte, iar eu nu pot face absolut nimic. Nu vreau s m ndeprtez. Mi-a sacrifica viaa pentru el. ip. Bernie Kosar i rsucete capul i se uit la mine, cu faa ncreit de durere, de chinul agoniei, de moartea pe care i-o simte probabil aproape. Trebuie s plecm! strig vocea din spatele meu, i mna m salt de la pmnt. Ochii lui Bernie Kosar m fixeaz. Pleac, mi spune. Pleac de aici, acum, ct mai poi. N-a mai rmas prea mult timp. Reuesc cumva s m ridic n picioare. Sunt ameit, n jurul meu lumea e aruncat n cea. Numai ochii lui Bernie Kosar se vd limpede. Ochi care strig Ajutor!, chiar dac gndurile lui spun altceva. Trebuie s plecm! url din nou vocea. Nu m ntorc n direcia ei, dar tiu a cui e. A lui Mark James, care nu mai e ascuns n coal, care-

ncearc s m salveze din ncletarea asta. Dac el se afl aici, nseamn c Sarah e OK, i mi permit s m simt uurat pentru o clip, ns senzaia dispare la fel de repede cum a aprut. E momentul n care nu conteaz dect un singur lucru. Bernie Kosar, ntins pe o parte, privindu-m cu ochi sticloi. El m-a salvat. E rndul meu s-l salvez. Mark i ntinde mna de-a curmeziul pieptului meu i ncepe s m trag napoi, afar din lumini, departe de lupt. M rsucesc, eliberndu-m. Ochii lui Bernie Kosar ncep s se nchid ncet. Se pierde, m gndesc. N-o s te privesc murind, i spun. Vreau s vd multe lucruri de pe lumea asta, dar s fiu blestemat dac-o s te privesc pe tine murind. Nu primesc niciun rspuns. Muctura fiarei devine mai apsat. Simte c moartea e aproape. Fac un pas nesigur i-mi scot pumnalul de sub cureaua pantalonilor. l strng cu putere ntre degete i capt via, ncepe s strluceasc. N-o s fiu niciodat n stare s nimeresc fiara aruncndu-l, iar toate Motenirile mele au disprut. E uor s iau o hotrre. Singura ans e atacul direct. Respir adnc, tremurtor. M nclin spre spate,

m ncordez n ciuda suferinei trupului epuizat de oboseal, n mine nu exist nici mcar un centimetru netorturat de vreo durere. Nu! strig Mark n spatele meu. Fac un salt nainte i sprintez spre fiar. Are pleoapele lsate i-i strnge cu putere flcile n jurul gtului lui Bernie Kosar, aa c lumina lunii strlucete n blile de snge dimprejur. Ne despart nou metri. Apoi ase. Monstrul deschide brusc ochii exact n clipa n care sar. Ochi galbeni care se rotesc cu furie spre mine imediat ce m zresc plutind prin aer ctre ei, cu pumnalul n ambele mini ridicate cu mult deasupra capului, ca ntr-un vis eroic din care nu vreau s m mai trezesc niciodat. Fiara d drumul gtului lui Bernie Kosar i face o micare, pregtindu-se s mute, dar tie cu siguran c m-a simit prea trziu. Lama pumnalului strlucete, anticipnd, i i-o aps n adncul ochiului. Rbufnete imediat un lichid vscos. Monstrul scoate un urlet care nghea sngele n vene, att de puternic nct i-e greu s-i imaginezi c nu trezete morii. Cad lat, pe spate. mi salt capul i privesc fiara cltinndu-se deasupra mea. ncearc zadarnic s-i

smulg pumnalul din ochi, e prea mic i labele ei sunt prea mari. Armele mogadoriene funcioneaz ntr-un mod pe care nu cred c-o s-l neleg vreodat, din cauza porilor mistice dintre trmuri. Pumnalul nu e o excepie, ntunericul nopii d nval n ochiul animalului ca un nor plnie, un soi de vortex, o tornad a morii. Fiara amuete n sfrit cnd imensul nor negru i ptrunde n ntregime n east, iar pumnalul e absorbit odat cu el. Membrele i cad moi pe lng trup. Labele ncep s-i tremure. Un tremur violent, care i reverbereaz n trupul masiv. Cnd nceteaz convulsiile, tresalt i cade la pmnt, cu spatele sprijinit de copaci. E aezat, dar continu totui s m domine, fiind cu vreo opt metri mai nalt dect mine. n jur e linite, totul pare suspendat, n ateptarea celor ce vor urma. Se aude un singur foc de arm, foarte aproape, aa c urechile mi iuie apoi timp de cteva secunde. Fiara respir adnc i i ine rsuflarea, de parc ar medita, apoi capul i explodeaz brusc, acoperind totul cu o ploaie de frme de creier, de carne i de os, care se transform cu repeziciune n cenu i n praf.

n pdure se las tcerea. ntorc capul i m uit la Bernie Kosar, l vd zcnd n continuare nemicat pe o parte, cu ochii nchii. Nu-mi dau seama dac mai triete sau nu. n vreme ce l privesc, ncepe s-i schimbe din nou forma, micorndu-se pn la dimensiunile lui obinuite, dar rmne tot fr via. Aud n preajm zgomot de frunze strivite i pocnet de crengi rupte. Am nevoie de toat puterea care mi-a mai rmas ca s-mi salt capul cu doi centimetri de la pmnt. Deschid ochii i m uit n sus, n ceaa nopii, ateptndu-m s-l vd pe Mark James. Dar nu e el cel care st deasupra mea. Respiraia mi se oprete n gtlej. O siluet amenintoare, neclar n lumina lunii ce pare s planeze exact deasupra ei. Pe urm face un pas nainte, astupnd astrul, i m holbez cu ochi mrii de presimiri sumbre i de groaz.

33
Imaginea ceoas capt contur i, strecurnduse printre extenuare, durere i spaim, pe fa mi se aterne un zmbet, nsoit de un sentiment de uurare. Henri. i arunc arma n tufiuri i se las ntr-un genunchi, alturi de mine. Are faa plin de snge, cmaa i blugii zdrenuii, tieturi de-a lungul ambelor brae i pe gt i, dincolo de toate astea, i vd ochii ngrozii de starea n care m gsete. S-a terminat? ntreb. Sst, face el. Spune-mi, ai fost njunghiat de vreun pumnal de-al lor? Da, n spate. El nchide ochii i clatin din cap. i duce mna la buzunar i scoate una dintre micile pietre rotunde pe care l-am vzut lundu-le din Cufrul Loric nainte de a pleca din buctrie. Minile i tremur. Deschide gura, spune. mi strecoar piatra printre buze. ine-o sub limb. N-o nghii. M salt, lundu-m de subsuori. M ridic n picioare i el continu s m susin cu un bra n timp ce mi recapt echilibrul. M rsucete i se uit la

tietura din spatele meu. mi simt faa cald. Un soi de regenerare pare s-mi nfloreasc n tot trupul, datorit pietrei. Membrele continu s m doar de oboseal, dar mi-am recptat puterea ntr-o destul de mare msur ca s m pun n micare. Ce e asta? Sare loric. ncetinete i blocheaz efectele pumnalelor, mi explic el. O s simi o explozie de energie, dar n-o s dureze mult, i trebuie s nentoarcem n coal ct de repede putem. Simt piatra rece n gur, dar n-are gust de sare adevrul e c n-are niciun gust. M uit n jos i-mi fac inventarul, apoi mi scutur minile de cenua rmas de la fiara dobort. E toat lumea OK? ntreb. ase a fost grav rnit, spune el. Sam o duce chiar acum la camionet; pe urm-o s vin la coal s ne ia. De-aia trebuie s ne-ntoarcem acolo. Ai vzut-o pe Sarah? Nu. Mark James a fost adineauri aici, spun, uitndum la Henri. Cnd ai venit, am crezut c e el. Nu l-am vzut.

M uit pe lng cpan, ctre cine. Bernie Kosar, spun. nc se mai micoreaz, solzii i dispar prul cafeniu i negru le ia locul , se rentoarce la forma n care l-am tiut n ultima vreme: urechi atrnnd, picioare scurte, trup lunguie. Un copoi cu nasul cald i umed, ntotdeauna gata s-alerge. Tocmai mi-a salvat viaa. Tu tiai, nu-i aa? Bineneles c tiam. De ce nu mi-ai spus? Pentru c el veghea asupra ta cnd nu puteam eu. Dar cum a ajuns aici? A fost pe nav, cu noi. i apoi mi amintesc de ceea ce credeam c e un animal mpiat, care obinuia s se joace cu mine. M jucam chiar cu Bernie Kosar, dei pe atunci se numea Hadley. Ne apropiem mpreun de cine. M ghemuiesc i-mi plimb mna pe lateralul trupului lui. Trebuie s ne grbim, spune iari Henri. Bernie Kosar nu mic. Pdurea e vie, miun de umbre care nu pot nsemna dect un singur lucru, dar

nu-mi pas. mi apropii capul de coastele cinelui. i aud inima btnd, dei mai slab de att nu cred c se poate. I-a mai rmas un licr de via. E plin de tieturi adnci i de rni, sngele pare s i se scurg de pretutindeni. Piciorul drept din fa e rupt, ndoit ntr-un unghi nefiresc. Dar triete nc. l salt cu toat delicateea de care sunt n stare, l iau n brae ca pe un copil. Henri m ajut s m ridic, apoi i duce mna la buzunar, scoate un alt cristal de sare i i-l arunc n gur. Ceea ce m face s m ntreb dac nu s-a gndit cumva la el nsui cnd a spus c n-avem prea mult timp. Amndoi ne cltinm pe picioare. i apoi altceva mi atrage privirea ctre coapsa lui. O ran, strlucind ntr-un albastru ntunecat sub sngele adunat n jur. i el a fost njunghiat de pumnalul unui mogadorian. M ntreb dac acum se poate ine pe picioare numai datorit srii lorice, la fel ca mine. Dar puca ta? l ntreb. Nu mai am muniie. Ieim din lumini fr s ne grbim. Bernie Kosar st nemicat n braele mele, dar simt c nu l-a prsit viaa. Nu nc. Ieim din pdure, lsnd n urm crengile proeminente, tufiurile i mirosul de umezeal

i de frunze putrede. Crezi c poi s-alergi? m-ntreab Henri. Nu. Dar o s-alerg oricum. Drept n faa noastr se aud zgomotele unei agitaii intense, mai multe mormituri urmate de zngnit de lanuri. Apoi auzim un rget, la fel de sinistru precum celelalte, dar destul de puternic ca s tim c nu nseamn dect un singur lucru: un alt monstru. Nu se poate, spune Henri. n pdurea din spatele nostru trosnesc crengi. Ne rsucim amndoi, dar copacii sunt prea dei ca s vedem ceva. mi aprind brusc lumina din palma stng i mtur cu ea liziera. La intrarea n pdure sunt apte sau opt soldai i, imediat ce cade lumina asupra lor, i scot cu toii sbiile care prind via, ncepnd concomitent s strluceasc n diverse culori. Nu! strig Henri. Nu-i folosi Motenirile: o s te lase fr vlag. Dar e prea trziu. mi sting lumina. Ameeala i slbiciunea m cuprind din nou, apoi reapare durerea. mi in respiraia i atept atacul soldailor. Dar nu ne atac. Nu se mai aude niciun sunet, nimic cu excepia

zgomotelor luptei care se desfoar evident n faa noastr. Urmeaz un vacarm de strigte, venind din spate. M ntorc s privesc. La doisprezece metri de noi, sbiile strlucitoare ncep s-nainteze, semee. Se aude rsul plin de ncredere al unuia dintre soldai. Sunt nou, narmai pn n dini, mpotriva noastr, toi trei slbii i zdrobii, fr vreo alt arm n afar de propriul curaj. Fiara ntr-o parte, soldaii n cealalt. Cu asta trebuie s ne luptm acum. Henri nu pare tulburat. Scoate alte dou pietricele din buzunar i mi ntinde una. Ultimele dou, spune, cu voce tremurtoare, ca i cum ar avea nevoie de un efort imens numai ca s vorbeasc. mi arunc pietricica n gur i mi-o adncesc sub limb, dei acolo a mai rmas o frm din prima. M simt strbtut de o for rennoit. Ce prere ai? m ntreab Henri. Suntem nconjurai. El, eu i Bernie Kosar suntem singurii rmai. ase e rnit, dus de aici de Sam. Mark a fost prin preajm, dar acum e de negsit. Mai rmne Sarah, i m rog s fie ghemuit undeva, la loc sigur, n coala aflat la o sut cincizeci de metri n faa

noastr. Respir adnc i accept inevitabilul. Nu cred c are importan, Henri, spun, cu ochii la el. Dar coala e n faa noastr i de acolo o s vin n curnd Sam. Reacia lui m ia prin surprindere: zmbete. ntinde mna i m strnge de umr. Are ochii obosii i nroii, dar vd n ei uurare i o anumit senintate, ca i cum ar tii c urmeaz s se sfreasc totul. Am fcut tot ce ne-a stat n puteri. i ce s-a fcut e bun fcut. Sunt al naibii de mndru de tine, mi mrturisete. Astzi ai fost uimitor. Am tiut dintotdeauna c aa va fi. n mintea mea n-a existat niciodat vreo ndoial. mi aplec fruntea. Nu vreau s m vad plngnd. Strng n brae cinele. Pentru prima oar de cnd l-am luat, d un uor semn de via, ridicndu-i botul exact att ct e nevoie ca s m ling pe obraz. mi transmite un singur cuvnt, numai unul, ca i cum n-ar avea putere pentru mai multe. Curaj, mi spune. mi salt capul. Henri face un pas nainte i m mbrieaz. nchid ochii i mi ngrop faa n gtul lui. nc mai tremur, cu trupul slbit i fragil n strnsoarea mea. Sunt sigur c nici eu nu par mai

puternic. Aadar asta e, m gndesc. Vom traversa terenul de fotbal cu fruntea sus, ctre indiferent ce near atepta n partea opus. Vom da cel puin dovad de demnitate. Te-ai descurcat al naibii de bine, spune el. Deschid ochii. Vd, peste umrul lui, c soldaii sunt aproape, acum la numai ase metri de noi. S-au oprit. Unul ine n mn un pumnal care pulseaz, argintiu i cenuiu. l arunc n aer, l prinde i l azvrle ctre spatele lui Henri. Ridic mna, l deviez i-i rateaz inta cu treizeci de centimetri. Puterea m prsete aproape imediat, cu toate c pietricica nu s-a dizolvat dect pe jumtate. Henri mi ia braul liber i mi-l pune n jurul umerilor lui, apoi mi cuprinde mijlocul cu braul lui drept. naintm cltinndu-ne. Fiara iese la vedere, conturndu-ni-se amenintoare chiar n fa, n mijlocul terenului de fotbal. Mogadorienii merg n urma noastr. Poate sunt curioi s vad monstrul n aciune, s vad cum ucide. Fiecare pas mi cere un efort mai mare dect cel dinaintea lui. Inima mi bate cu un zgomot surd. Moartea e aproape, i asta m ngrozete. Dar Henri e aici. i Bernie Kosar. M

bucur c nu trebuie s-o nfrunt singur. De cealalt parte a fiarei stau mai muli soldai. Chiar dac am reui s trecem de ea, ar trebui s ne continum drumul chiar n direcia lor, care ne ntmpin cu sbiile scoase. N-avem de ales. Ajungem pe terenul de fotbal i m atept ca monstrul s se npusteasc spre noi n orice clip. Dar nu se-ntmpl nimic. Ne oprim cnd ajungem la mai puin de cinci metri. Ne sprijinim unul de cellalt, susinndu-ne reciproc. Fiara nu e dect pe jumtate ct cealalt, dar e totui destul de mare ca s ne ucid pe toi fr prea mare efort. Piele palid, aproape translucid, ntins peste coaste proeminente i ncheieturi noduroase. Mai multe cicatrice rozalii pe membre i n lateralul corpului. Ochi albi, orbi. i mut greutatea de pe o lab pe alta i i leagn capul la mic distan deasupra ierbii, vrnd s miroas ceea ce ochii nu pot s vad. Ne simte n faa ei. Scoate un mormit gros. Nu desluesc nimic din furia i rutatea pe care o radiau ceilali doi montri, nici urm de sete de snge i de moarte. Aici e vorba de team, de tristee. mi deschid mintea n faa fiarei. Vd imagini ale torturii i

nfometrii. O vd nchis, pe tot timpul vieii ei, aici, pe Pmnt, ntr-o peter umed, unde ajunge prea puin lumin. Tremur noaptea ca s-i pstreze cldura trupului, st ntotdeauna n frig i umezeal. Vd cum ntrt mogadorienii montrii unul mpotriva altuia, cum i silesc s se lupte, ca s-i antreneze, ca s devin tot mai rezisteni, s se nriasc. Henri se desprinde de mine. Eu nu-l mai pot ine pe Bernie Kosar. l aez cu delicatee pe iarba de la picioarele mele. n ultimele cteva minute nu l-am mai simit micndu-se i n-a putea spune dac mai e sau nu n via. Fac un pas nainte i cad n genunchi. Soldaii ip n jurul nostru. Nu le neleg limba, dar mi dau seama dup tonul vocilor c sunt nerbdtori. Unul i leagn sabia i un pumnal m rateaz, o strfulgerare de alb care mi face cmaa s fluture, sfiindu-i partea din fa. Rmn n genunchi i m uit n sus, la fiara care m domin, amenintoare. O arm trage, dar proiectilul ne trece pe deasupra capetelor. Un foc de avertizare, menit s pun monstrul n aciune. Fiara se nfioar. Un al doilea pumnal sgeteaz aerul i o lovete sub umrul stng. i nal capul i url de durere.

mi pare ru, m strduiesc s-i spun. mi pare ru pentru viaa pe care te-au silit s-o duci. Te-au nedreptit. Nicio fptur nu merit un asemenea tratament. Te-au silit s treci prin iad, te-au smuls de pe planeta ta, ca s lupi ntr-un rzboi care nu e al tu. Te-au b tut, te-au torturat i te-au nfometat. Vina pentru toat durerea i pentru tot chinul pe care le-ai trit le aparine. Noi doi, tu i cu mine, suntem legai. Amndoi am fost nedreptii de montrii tia. M strduiesc din toate puterile s-i transmit imaginile din mintea mea, tot ce am vzut i tot ce-am simit. Fiara nu-i ferete privirea. Pe un anumit nivel, gndurile mele ajung la ea. i art Lorienul, oceanul ntins i pdurile dese, i dealurile nverzite, miunnd de via i mustind de vitalitate. Animale bnd din ape reci, albastre. Un popor mndru, mulumit s-i triasc viaa n armonie. i art iadul care a urmat, mcelrirea brbailor, femeilor i copiilor. Mogadorienii. Ucigai cu snge rece. Criminali draconici, distrugnd tot ce le st n cale, din cauza propriei lor nepsri i a credinelor lor patetice. Distrugndu-i propria planet. Pn unde poate merge

asta? I-o art pe Sarah, i art toate sentimentele pe care le am pentru ea. Fericire i extaz, asta simt alturi de Sarah. i asta e durerea pe care o simt fiindc trebuie s-o prsesc, numai i numai din cauza lor. Ajut-m, spun. Ajut-m s pun capt morii i mcelului. S luptm mpreun . Mi-a mai rmas att de puin putere, dar, dac eti alturi de mine, voi fi alturi de tine. Fiara i nal fruntea ctre cer i rage. Prelung i adnc. Mogadorienii vd ce se petrece i le e suficient. Armele lor ncep s trag. mi ridic privirea i observ c unul dintre tunuri e ndreptat exact spre mine. Trage, i moartea alb se npustete, dar monstrul i las capul n jos la timp i primete lovitura n locul meu. Faa i se schimonosete de durere, strnge puternic din ochi, dar i redeschide aproape imediat. De data asta i desluesc furia. Cad n iarb, cu faa n jos. Ceva m zgrie n treact, dar nu vd ce e. n spatele meu, Henri url de durere i e aruncat prin aer la vreo zece metri distan, i trupul i zace n noroi, cu faa n sus, fumegnd. Nam idee ce l-a lovit. Ceva imens i letal. Sunt cuprins de panic. Nu, Henri, m gndesc. Te rog, nu,

Henri. Fiara izbete cu putere, mturnd totul cu laba, ucignd civa soldai i amuind mai multe arme. Un alt rget. mi ridic privirea i vd c are ochii roii, arznd de furie. Rzbunare. Rzvrtire. Se uit o singur dat n direcia mea i se repede n urmrirea temnicerilor ei. Armele trag, dar cele mai multe sunt reduse imediat la tcere. Ucide-i pe toi, m gndesc. Lupt cu noblee i onoare, i fie s-i omori pn la unul. mi salt capul. Bernie Kosar zace nemicat. La zece metri de mine, Henri e la fel de neclintit. mi nfig mna n iarb i m trag nainte, de-a lungul terenului de fotbal, centimetru cu centimetru, m trsc ctre Henri. Cnd ajung, ochii lui sunt ntredeschii; fiecare respiraie e o lupt. Din gur i din nas i se prelinge snge. l iau n brae, mi-l trag n poal. Trupul lui e moale, slbit, i simt c moare. Deschide ochii cu o fluturare de pleoape. Se uit la mine, ridic mna i mio apas pe obraz. n clipa aceea ncep s plng. Sunt aici, spun. El ncearc s zmbeasc. mi pare att de ru, Henri. mi pare att de

ru. Ar fi trebuit s plecm cnd ai vrut tu. Sst, zice el. Nu e vina ta. mi pare att de ru, repet, printre suspine. Te-ai descurcat excelent, optete el. Te-ai descurcat att de bine. Am tiut ntotdeauna c aa va fi. Trebuie s te ducem n coal, spun. Sam ar putea fi acolo. Ascult-m, John. Tot, zice el. Tot ce trebuie s tii e n Cufr. Scrisoarea. Nu s-a terminat. nc mai avem anse. l simt ncepnd s se piard. l zgli. Redeschide ochii fr tragere de inim. Din gur i se scurge un firicel de snge. Venirea noastr aici, n Paradise, n-a fost ntmpltoare. Nu neleg ce vrea s spun. Citete scrisoarea. Henri. mi las mna n jos i i terg sngele de pe brbie. M privete n ochi. Tu eti Motenirea Lorienului, John. Tu i ceilali. Singura speran a planetei. Secretele, spune, i

un acces de tuse i nbu cuvintele. Mai mult snge. Ochi i se nchid iari. Cufrul, John. l trag mai aproape de mine, strngndu-l n brae. Trupul lui ncepe s-i piard vlaga. Respiraia i e att de superficial nct aproape nu se mai simte. O s ne-ntoarcem mpreun, Henri. Tu i cu mine, i promit, spun eu, i nchid ochii. Fii puternic, zice el, copleit de accese uoare de tuse, dei ncearc s vorbeasc printre ele. Rzboiul sta... Putem nvinge... Gsete-i pe ceilali... ase... Puterea... adaug, i vocea i se stinge. ncerc s m ridic cu el n brae, dar nu mai am niciun pic de for, abia mai reuesc s respir. n deprtare se aude rgetul fiarei. Tunurile continu s trag, zgomotul i lumina proiectilelor trec peste tribunele stadionului, dar scad cu fiecare minut ce trece, pn cnd nu mai rmne dect unul. l las pe Henri n jos, inndu-l n brae. i pun mna pe obraz i el deschide ochii, uitndu-se la mine, i tiu c e pentru ultima oar. Inspir uor, expir i nchide ochii. N-a fi vrut s pierd nicio secund din tot ce-a fost, putiule. Nici pentru tot Lorienul. Nici pentru

aceast ntreag lume blestemat, mi spune i, cnd i se desprinde de pe buze ultimul cuvnt, tiu c s-a dus. l strng n brae, l zgli, plng, cuprins de disperare i de dezndejde. Mna lui cade fr via n iarb. i sprijin capul n cuul palmei i l strng la piept, l legn i plng cum n-am mai plns niciodat. Pandantivul de la gtul meu capt o strlucire albstruie, se ngreuneaz pentru o fraciune de secund, apoi plete, revenind la normal. Stau n iarb, cu Henri n brae, n timp ce amuete i ultimul tun. Durerea mi prsete trupul i, odat cu frigul nopii, simt c propriul meu sine ncepe s pleasc. Luna i stelele mi strlucesc deasupra capului. Aud un rs hrit, adus de vnt. Urechile mi intr n rezonan cu el. ntorc capul. Dincolo de ameeal i de ceaa dinaintea ochilor, vd un cerceta, la mai puin de cinci metri de mine. Trenci lung, plrie tras pe ochi. i las trenciul s alunece i i scoate plria, artndu-i easta palid, fr pr. i duce mna la partea din spate a curelei i scoate un cuit de vntoare, cu lama de treizeci de centimetri. nchid ochii. Nu-mi mai pas. Rsuflarea hrit a cercetaului se apropie de mine, e la trei metri, apoi la

unul i jumtate. i pe urm paii se opresc. Mogadorianul mormie de durere i ncepe s bolboroseasc. Deschid ochii, i el e att de aproape nct i simt mirosul. Cuitul de vntoare i scap din mn i n pieptul lui, acolo unde presupun c i e inima, e vrful unui cuit de buctrie. Cuitul e smuls. Cercetaul cade n genunchi, se prbuete pe o parte i explodeaz ntr-o tromb de cenu. n spatele lui, innd cuitul cu ambele mini tremurtoare, cu lacrimi n ochi, st Sarah. Las cuitul s cad i alearg spre mine, i nfoar braele n jurul meu, n vreme ce ale mele sunt n jurul lui Henri. l strng pe Henri n brae cnd mi cade capul i lumea plete, pierzndu-se n neant. Urmrile rzboiului, coala distrus, copacii nruii i mormanele de cenu n iarba de pe terenul de fotbal, i eu nc strngndu-l n brae pe Henri. Iar Sarah m strnge n brae pe mine.

34
Imaginile plpie, aducndu-i fiecare propria tristee i propriul zmbet. Uneori pe amndou. n cel mai ru caz, o ntunecime oarb, impenetrabil, iar n cel mai bun, o fericire att de strlucitoare nct i ndurereaz ochii, venind i plecnd, aduse de un proiector nevzut acionat fr ncetare de o mn invizibil. Una, apoi alta. Pcnitul gunos al ntreruptorului. i acum oprete. Stop-cadru. Extragel, reine-l i las-te osndit de ceea ce vezi. Preul unei rememorri e amintirea tristeii pe care i-o aduce, asta o spunea Henri ntotdeauna. O zi cald de var, n iarba rcoroas, cu soarele sus, pe cerul fr nori. Vntul suflnd dinspre ap, aducnd prospeimea mrii. Un brbat se apropie de cas, cu o serviet n mn. Un brbat mai tnr, cu prul castaniu tuns scurt, proaspt brbierit, mbrcat neglijent. O oarecare nervozitate, trdat de modul n care-i mut servieta dintr-o mn n cealalt i de stratul subire de transpiraie care-i strlucete pe frunte. Bate la u. Bunicul se duce ntr-acolo, i-o deschide, o nchide n urma lui. Eu rencep s zburd

prin curte. Hadley i schimb forma, zburnd, ferinduse, apoi atacnd. Ne lum la trnt i rd pn cnd rsul devine dureros. Ziua trece aa cum trece timpul numai atunci cnd te abandonezi cu nesbuin n voia invincibilitii copilriei, a inocenei ei. Se scurg cincisprezece minute. Poate mai puine. La vrsta aceea, o zi poate dura la nesfrit. Ua se deschide i se nchide. mi ridic privirea. Bunicul st alturi de brbatul pe care l-am vzut apropiindu-se, i amndoi se uit n jos, la mine. E aici cineva pe care mi-ar plcea s-l cunoti, spune el. M ridic din iarb i-mi lovesc palmele una de alta, scuturnd rna. El e Brandon, zice bunicul. E cpanul tu. tii ce nseamn asta? Clatin din cap. Brandon. sta era numele lui. Dup toi aceti ani, abia acum mi-a revenit n minte. nseamn c, de acum nainte, o s petreac o grmad de timp mpreun cu tine. nseamn c voi doi suntei conectai. Legai unul de altul. nelegi? Dau din cap, m apropii de brbat i i ntind mna, aa cum am vzut de multe ori c fac adulii. El

zmbete i se las ntr-un genunchi. Ia mna mea mic n mna lui dreapt i-i strnge degetele n jurul ei. ncntat de cunotin, domnule, spun eu. Ochii lui strlucitori, blnzi i plini de via, privesc ntr-ai mei, ca i cum mi-ar face o promisiune, ca i cum ar stabili o legtur, dar sunt mult prea mic ca s cunosc adevrata semnificaie a acestor dou cuvinte. El d din cap i-i pune mna stng peste dreapta, cu mnua mea pierdut cumva ntre ele. Apoi, ctre mine, nc zmbind: Dragul meu copil, mi spune. Plcerea e de partea mea. M trezesc cu o tresrire. Sunt ntins pe spate, cu inima btndu-mi nebunete i respirnd cu greutate, de parc a fi alergat. Ochii mi rmn nchii, dar mi dau seama c soarele abia a rsrit dup umbrele lungi i dup prospeimea aerului din ncpere. Durerea se rentoarce, am membrele nc grele. i odat cu durerea aceea revine i o alta, mult mai intens dect orice suferin fizic de care a putea fi torturat vreodat: amintirea orelor de mai nainte.

Inspir adnc i expir. O singur lacrim mi se rostogolete pe obraz. mi in pleoapele strnse. O speran iraional mi spune c, dac eu nu gsesc ziua, atunci nici ziua nu m gsete pe mine, c ntmplrile din timpul nopii vor fi anulate. Trupul mi se cutremur, un strigt mut se transform ntr-unul puternic. Clatin din cap i l accept. tiu c Henri e mort i c toat sperana din lume nu poate schimba asta. Simt o micare alturi de mine. M crispez, ncerc s rmn nemicat ca s nu fiu descoperit. O mn se ntinde i-mi atinge obrazul. O atingere delicat, plin de dragoste. Ochii mi se deschid, se obinuiesc cu lumina care le urmeaz zorilor, pn cnd se pot focaliza asupra tavanului unei ncperi strine. N-am idee unde m aflu, nici cum am ajuns aici. Sarah st lng mine. i pune mna pe obrazul meu i mi urmrete linia sprncenei cu degetul mare. Se apleac i m srut, un srut catifelat, prelung, pe care mi doresc s-l pot mbutelia, pstrndu-l pentru venicie. Se retrage i eu respir adnc, nchid ochii i o srut pe frunte. Unde suntem? o ntreb.

ntr-un hotel, la cincizeci de kilometri de Paradise. Cum am ajuns eu aici? Ne-a adus Sam, cu maina, rspunde ea. Voiam s-ntreb cum am plecat de la coal. Ce s-a-ntmplat? mi amintesc c erai cu mine azi-noapte, dar nu mai in minte absolut nimic din tot ce-a fost pe urm, spun eu. Pare aproape ca un vis. Am ateptat pe terenul de fotbal, mpreun cu tine, pn cnd a venit Mark i te-a dus n camioneta lui Sam. N-am mai suportat s rmn deoparte. Era ucigtor s stau ascuns n coal, fr s tiu ce se petrece afar. i aveam senzaia c a fi putut fi cumva de ajutor. Ai fost, fr nicio ndoial, zic eu. Mi-ai salvat viaa. Am ucis un extraterestru, spune ea, ca i cum nc nu s-ar fi putut obinui cu asta. M cuprinde cu braele, cu mna odihnindu-i-se pe ceafa mea. ncerc s m ridic n capul oaselor. Reuesc s-o fac pe jumtate de unul singur, apoi m ajut Sarah, mpingndu-m din spate, dar avnd grij

s nu ating rana de cuit. mi rotesc picioarele peste marginea patului, ntind mna n jos i-mi pipi cicatricele din jurul gleznei, numrndu-le cu vrfurile degetelor. Au rmas tot trei, i aa tiu c ase a supravieuit. Mi-am acceptat deja soarta de pribeag singuratic pentru tot restul vieii, fr niciun loc n care s m duc. Dar n-o s fiu singur. ase e nc aici, nc mpreun cu mine, legtura mea cu o lume din trecut. ase e OK? Da, spune Sarah. A fost njunghiat i mpucat, dar acum pare s fie OK. Nu cred c-ar fi supravieuit dac n-ar fi dus-o Sam n camionet. Unde e? n camera de alturi, cu Sam i cu Mark. M ridic n picioare. Muchii i ncheieturile m njunghie, parc protestnd, totul e nepenit i dureros. Port un tricou curat i o pereche de pantaloni scuri. Pielea mea e curat i miroase a spun. Rnile mi-au fost curate i bandajate, iar cteva au fost cusute. Tu ai fcut toate astea? ntreb. n cea mai mare parte. Custurile au fost dificile. N-am avut-o drept model dect pe a rnii din cretetul tu, fcut de Henri. Sam m-a ajutat n

privina asta. M uit la Sarah, aa cum st pe pat, cu picioarele sub ea. Altceva mi atrage atenia, un mic morman care s-a micat sub ptur, la cellalt capt. M ncordez i m duc imediat cu gndul la nevstuicile care alergau n vitez prin sala de gimnastic. Sarah vede la ce m uit i zmbete. Se ndreapt ntr-acolo mergnd n patru labe. Aici e cineva care vrea s te salute, mi spune, apoi salt colul pturii i o trage cu delicatee, artndu-mi-l pe Bernie Kosar, care doarme dus. De-a lungul unui picior din fa i se ntinde o atel metalic, iar trupul lui e plin de rni i de tieturi care au fost curate, ca i ale mele, i ncep deja s se vindece. Ochii i se deschid ncet, obinuindu-se cu lumina, ochi tivii cu rou, plini de extenuare. i ine capul pe pat, dar coada lui se mic uor, lovind n saltea. Bernie, spun, i m las n genunchi n faa lui. i pun uor mna pe cap. Nu m pot mpiedica s zmbesc i n ochi mi apar lacrimi de bucurie. Trupul lui mrunt e ncovrigat, cu capul odihnindu-i-se pe labele din fa, cu ochii sorbind imaginea mea, purtnd

urmele luptei, rnit, dar nc aici, ca s-i spun povestea. Bernie Kosar, ai supravieuit. i datorez viaa, spun, i l srut pe cap. Sarah l mngie pe spate. Eu l-am adus n camionet, n timp ce Mark te aducea pe tine. Mark. mi pare ru c m-am ndoit cndva de el, spun. Ea salt una dintre urechile lui Bernie Kosar. Celul se ntoarce, i adulmec mna i apoi o linge. Aadar e adevrat ce-am auzit, c Bernie Kosar a crescut nalt de nou metri i a ucis o fiar aproape de dou ori ct el? Zmbesc. Era de trei ori ct el. Bernie Kosar se uit la mine. Mincinosule, mi spune. mi cobor privirea spre el i-i fac cu ochiul. M ridic i m uit din nou la Sarah. Toate astea, i spun. Toate astea s-au petrecut att de repede. Cum faci fa? Ea d din cap. La ce s fac fa? Faptului c m-am ndrgostit

de un extraterestru, lucru pe care l-am aflat abia acum trei zile, i c pe urm s-a-ntmplat pur i simplu s nimeresc valvrtej drept n mijlocul unui rzboi? Da, fac fa foarte bine. i zmbesc. Eti un nger. Nu, m contrazice ea. Doar o fat ndrgostit nebunete. Se ridic din pat i-i nfoar braele n jurul meu, i stm n mijlocul camerei, strngndu-ne la piept unul pe altul. Trebuie ntr-adevr s pleci, nu-i aa? Dau din cap. Ea inspir adnc i expir cu un tremur, impunndu-i s nu plng. n ultimele douzeci i patru de ore am avut parte de mai multe lacrimi dect am vzut n toat viaa mea. Nu tiu unde trebuie s pleci i ce trebuie s faci, dar o s te-atept, John. Fiecare frm din inima mea i aparine, indiferent dac o vrei sau nu. O trag mai aproape. Iar inima mea i aparine, i spun.

Traversez ncperea. Pe masa de scris sunt Cufrul Loric, trei valize pline, computerul lui Henri i toi banii scoi de el din banc ultima dat. Probabil c Sarah a recuperat Cufrul din sala pentru cursul de gospodrie. mi aez mna pe el. Toate secretele, a spus Henri. Toate sunt aici, nuntru. Cu timpul, l voi deschide i le voi afla, dar acum nu e, cu siguran, momentul potrivit. i ce-a vrut s spun despre Paradise, despre faptul c venirea noastr aici n-a fost ntmpltoare? Tu mi-ai fcut bagajele? o ntreb pe Sarah, care st n spatele meu. Da, i a fost probabil cel mai greu lucru pe care l-am fcut vreodat. mi ridic geanta de pe mas. Sub ea e un plic din hrtie manila, pe care e scris numele meu. Ce e asta? ntreb. Nu tiu. L-am gsit n dormitorul lui Henri. Dup ce-am plecat de la coal ne-am dus acolo i neam strduit s lum tot ce-am putut, apoi am venit aici. Deschid plicul i-i scot coninutul. Sunt toate documentele create de Henri pentru mine: certificate de natere, carduri de asigurri sociale, paapoarte i

tot aa. Le numr. aptesprezece identiti, aptesprezece vrste. Pe prima foaie e un bileel adeziv, cu scrisul lui Henri: Pentru orice eventualitate. n spatele ultimei foi e un alt plic, pe care cpanul a scris numele meu. O scrisoare, probabil cea despre care vorbea chiar nainte de moarte. Nu m simt n stare s-o citesc acum. M uit pe fereastra camerei de hotel. O ninsoare uoar se cerne din norii joi, cenuii. Pmntul e prea cald ca s se lipeasc. Maina lui Sarah i camioneta albastr a tatlui lui Sam stau una lng alta n parcare. n timp ce privesc n jos, spre ele, se aude o btaie n u. Sarah deschide i n ncpere intr Sam i Mark, iar ase chiopteaz n urma lor. Sam m mbrieaz, mi spune c-i pare ru. Mulumesc, i rspund. Cum te simi? m ntreab ase. Nu mai poart costumul, acum e mbrcat cu blugii n care-am vzut-o prima oar i cu o bluz de trening a lui Henri. Ridic din umeri. Sunt OK. Am dureri i sunt eapn. i-mi simt corpul greu.

Senzaia de greutate e de la pumnal. ns pn la urm o s dispar. Ct de grave sunt rnile tale de cuit? o ntreb. i salt bluza i mi arat rana din coast, apoi o alta, din spate. A fost njunghiat n total de trei ori noaptea trecut, asta ca s nu mai vorbim de diversele tieturi de pe trupul ei sau de mpuctura care i-a lsat o ran adnc n coapsa dreapt, acum strns nfurat n tifon i leucoplast, sta fiind motivul pentru care chiopteaz. mi spune c-n momentul n care am reuit s plecm era prea trziu ca s mai fie vindecat cu piatra. Sunt uimit c mai e nc n via. Sam i Mark sunt mbrcai cu aceleai haine din ziua precedent, amndoi murdari, plini de noroi i de pmnt, n care se vd urme de snge. Amndoi au ochii grei de nesomn, ca i cum nc n-ar fi apucat s doarm. Mark st n spatele lui Sam, mutndu-i stnjenit greutatea de pe un picior pe altul. Sam, am tiut dintotdeauna c eti specialist n depanri. El rde, nesigur. Eti OK? Da, sunt bine, i spun. Dar tu?

Sunt OK. M uit peste umrul lui, la Mark. Sarah mi-a povestit c m-ai scos azi-noapte de pe terenul de fotbal. El d din umeri. Am fost ncntat s dau o mn de ajutor. Mi-ai salvat viaa, Mark. M privete n ochi. Cred c azi-noapte am salvat cu toii la un moment dat pe cineva. La naiba, ase m-a salvat de trei ori. Iar tu mi-ai salvat cei doi cini smbt. S zicem c suntem chit. Reuesc cumva s zmbesc. De acord, spun. Sunt pur i simplu ncntat s descopr c nu eti un bdran, cum am crezut. El schieaz un zmbet. S zicem doar c m-a fi purtat mai frumos cu tine n acea prim zi, dac-a fi tiut c eti un extraterestru care m poate bate mr oricnd are chef. ase traverseaz camera i se uit la bagajele mele de pe mas. Chiar trebuie s plecm, spune ea, apoi m privete cu o ngrijorare subneleas, cu chipul

mblnzindu-i-se. De fapt n-a mai rmas de fcut dect un singur lucru. Nu tiam sigur cum ai vrea s procedm. Dau din cap. Nu e nevoie s pun ntrebri ca s tiu despre ce vorbete. M uit la Sarah. O s sentmple mult mai curnd dect am crezut. Mi se ntoarce stomacul pe dos. Am senzaia c-o s vomit. Ea ntinde braul i m ia de mn. Unde e? Zpada topit a umezit pmntul. in mna lui Sarah ntr-a mea, n tcere, n timp ce mergem tcui prin pdure, la un kilometru i jumtate de hotel. Sam i Mark deschid drumul, cluzindu-se dup urmele pline de noroi pe care le-au lsat cu cteva ore n urm. Chiar n faa noastr vd un mic lumini, n centrul cruia e trupul lui Henri, ntins pe o plac de lemn. E nfurat n ptura gri de pe patul lui. M apropii de el. Sarah m urmeaz i-mi pune mna pe umr. Ceilali stau n spatele meu. Trag ptura n jos, s-l vd. Are ochii nchii, faa ca de cenu i buzele nvineite de frig. l srut pe frunte. Ce vrei s facem, John? m ntreab ase. l

putem ngropa, dac preferi. Dar putem i s-l incinerm. Cum l putem incinera? Pot da natere unui foc. Credeam c poi doar s controlezi vremea. Nu vremea. Elementele. M uit n sus, la chipul ei blnd, pe care se citete nu numai ngrijorarea, ci i stresul timpului care ne preseaz, fiindc trebuie s plecm nainte de a sosi ntririle. Nu rspund. mi feresc privirea i l strng pe Henri la piept pentru ultima oar, cu faa lipit de a lui, i m las cuprins de amrciune. mi pare ru, Henri, i optesc la ureche. nchid ochii. Te iubesc. Nici eu n-a fi vrut s pierd nici mcar o secund din timpul nostru mpreun. Pentru nimic n lume. Am s te duc totui napoi. Cumva, am s te duc napoi, pe Lorien. Am glumit ntotdeauna n privina asta, dar ai fost tatl meu, cel mai bun tat pe care mi l-a fi putut dori. N-o s te uit niciodat, nici mcar pentru un singur minut, att timp ct voi tri. Te iubesc, Henri. Te-am iubit ntotdeauna. M desprind de el, i trag ptura din nou peste fa i l ntind uor pe placa de lemn. M ridic i o

mbriez pe Sarah. Ea m ine n brae pn cnd m opresc din plns. mi terg lacrimile cu dosul palmei i dau din cap ctre ase. Sam m ajut s ndeprtez crenguele i frunzele, apoi ntindem trupul lui Henri pe pmnt, astfel nct nimic s nu impurifice cenua. Sam aprinde o margine a pturii i ase face focul s se dezlnuie. l privim arznd i niciunul dintre noi nu rmne cu ochii uscai. Plnge pn i Mark. Nimeni nu spune niciun cuvnt. Cnd se sting flcrile, adun cenua ntr-o cutie de cafea din tabl, adus de la hotel de Mark, care s-a dovedit destul de perspicace pentru asta. O s gsesc ceva mai bun la primul nostru popas. Cnd ne ntoarcem, pun cutia pe bordul camionetei tatlui lui Sam. M simt alinat de gndul c Henri va cltori totui mpreun cu noi, c va cerceta drumul cu privirea cnd vom pleca spre un alt ora, aa cum am fcut-o amndoi de attea ori. Ne ncrcm lucrurile n spatele camionetei. Sam pune i dou valize de-ale lui alturi de lucrurile lui ase i de ale mele. La nceput sunt derutat, ns apoi neleg c el i ase au fcut un soi de nelegere i c Sam va merge cu noi. Ceea ce m ncnt. Eu i

Sarah ne ntoarcem n camera de hotel. n clipa n care se nchide ua, mi ia mna i m ntoarce spre ea. Mi se frnge inima, mi spune. Vreau s fiu tare acum, pentru tine, dar gndul c pleci ucide totul n mine. O srut pe cretet. Inima mea e deja frnt, i rspund. O s-i scriu imediat ce m instalez undeva. i-o s fac tot ce pot ca s te sun, cnd o s tiu c nu e niciun pericol. ase i strecoar capul pe u. Chiar trebuie s plecm, spune. Schiez un gest de ncuviinare. Ea nchide ua. Sarah i nal faa spre mine i ne srutm acolo, stnd n picioare n camera de hotel. Gndul c mogadorienii s-ar putea ntoarce nainte de plecarea noastr i c asta ar pune-o pe ea din nou n pericol e singura surs de putere pe care-o pot gsi. Altminteri m-a prbui. Altminteri a rmne aici pentru totdeauna. Bernie Kosar e nc ntins la picioarele patului. D din coad cnd l iau cu grij n brae i l duc afar, la camionet. ase pornete motorul i l las s mearg n ralanti. M ntorc i ridic privirile spre hotel,

ntristndu-m fiindc n locul lui nu e casa, pe care tiu c n-o s-o mai revd niciodat. indrila care se jupoaie, ferestrele sparte, iglele nnegrite, strmbate din cauza expunerii excesive la soare i la ploaie. Seamn a Paradis, cum i-am spus cndva lui Henri. Dar n-o s mai fie sta adevrul. Va fi Paradisul pierdut. M rsucesc i dau din cap ctre ase. Ea se urc n camionet, nchide portiera i ateapt. Sam i Mark i strng minile, dar nu aud ce-i spun. Sam intr n camionet i ateapt alturi de ase. i strng mna lui Mark. i datorez prea mult ca s m pot revana vreodat, i spun. Nu-mi datorezi nimic, zice el. Nu-i adevrat, insist eu. ntr-o bun zi. mi feresc privirea. M simt gata s m prbuesc sub tristeea despririi. Hotrrea mea atrn de o funie zdrenuit, gata s se rup. Dau din cap. O s ne revedem ntr-o bun zi. S-avei grij de voi, oriunde v-ai duce. O iau pe Sarah n brae i o strng cu putere, dorindu-mi s nu-i mai dau drumul niciodat.

O s m-ntorc la tine, o asigur. i promit, o s m-ntorc la tine, chiar dac-o s fie ultimul lucru pe care o s-l fac. Ea are faa ngropat n gtul meu. D din cap. O s numr minutele pn atunci, spune. Un ultim srut. O las jos i deschid portiera camionetei. Ochii nu mi se desprind de ai ei nicio clip. i acoper gura i nasul cu minile apsate laolalt, i niciunul dintre noi nu e n stare s-i ntoarc privirea. nchid portiera. ase cupleaz maneta de viteze n mararier i iese din parcare, se oprete, intr n viteza nti. Mark i Sarah vin pn la marginea parcrii i ne urmresc cu privirea, cu lacrimile iroind pe obrajii ei. M rsucesc n scaun i m uit prin geamul din spate. Ridic mna i mi-o flutur, i Mark mi rspunde cu acelai gest, dar Sarah se mulumete s m priveasc. Rmn cu ochii la ea att ct se poate, o vd micorndu-se, devenind o pat neclar, pierzndu-se n deprtare. Camioneta ncetinete i vireaz, i cei doi dispar din vedere. M rsucesc la loc i privesc cmpul derulndu-se pe lng noi. nchid ochii, mi imaginez chipul lui Sarah i zmbesc. Vom fi totu i mpreun, i spun. Iar pn n ziua aceea te voi

purta n inim i n toate gndurile mele. Bernie Kosar i salt capul i i-l sprijin pe genunchii mei, iar eu i pun mna pe spate. Camioneta nainteaz hurducndu-se, mergnd ctre sud. Noi patru, mpreun, ndreptndu-ne spre urmtorul ora. Indiferent care ar putea fi.

Hungry Bear - Ursul Flmnd (n. tr.). Ah bon! V ous parlez franais?... - Ah, ce bine!

tii

franuzete? E extraordinar! E mult de cnd nu mai am cu cine s stau de vorb n limba francez. (n. tr.). Shepherd Falls- Cascada Ciobanului (n. tr.). dublu nelson - Mod de imobilizare a adversarului n luptele greco-romane, cu braele pe sub partea de sus a braelor acestuia i minile ncletate pe ceafa lui (n. tr.). Silly Putty - Marc de polimer siliconic (n. tr.). Steelers - Echip profesionist de fotbal american din Pittsburgh (n. tr.). Bila - Bila cobort de Revelion la New York, n T imes Square (n. tr.).