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When You Love Someone Inglaterra, 1788 Impossvel resistir... Alguns homens no se interessam pelos deveres e responsabilidades matrimoniais.

O que tm a oferecer o paraso sensual que toda mulher deseja sentir. E Julius DAbernon, assim. Dizem que pode seduzir uma mulher apenas com um sorriso. No entanto, conquistar a bela Elspeth est sendo um verdadeiro desafio para ele. A recatada Elspeth, dona de uma personalidade cndida e vibrante. Pena que esteja presa a um casamento por convenincia com um homem tirnico. Por essa mulher, Julius est disposto at mesmo a abandonar sua vida de conquistas e provar que em seus braos, Elspeth vir a conhecer uma felicidade que ela julga no existir. Poder uma paixo proibida se transformar em um amor verdadeiro?
Digitalizao: Vicky Reviso: Cristiane C.

Formatao: Raquel

Susan Jhonson

Newmarket, Maio de 1788 Elspeth no desejava ter ido ao baile da hpica, o que no era de admirar, j que nunca se sentia disposta a comparecer a entretenimentos e festividades com o marido. Mas ali estava. Porque seus pais estavam mortos, o irmo precisava dela, e Elspeth faria tudo o que estivesse a seu alcance para assegurar o futuro de Will. Dispersando a melancolia familiar que a invadia sempre que se permitia recordar as razes pelas quais se casara, lembrou que havia muitas pessoas no mundo em circunstncias bem piores. Pegue outro conhaque para mim, e seja rpida grunhiu o conde Grafton. De repente, o burburinho do mundo ao redor interrompeu-lhe os pensamentos. Ouviu a msica outra vez, percebeu os casais danando e olhou para baixo para contemplar o semblante feio e enrugado do marido, sentado em sua cadeira de rodas. Engolindo uma resposta afiada, assentiu com a cabea e tratou de atend-lo. Quem ela? perguntou Julius D'Abernon, marqus de Darley, seguindo Elspeth com o olhar, enquanto ela atravessava o salo, do lado oposto ao que ele e os amigos se encontravam. Que bela mulher! a mais recente esposa de Grafton respondeu o visconde de Stanhope. Outra? Quantas vezes aquele velho diablico j se casou? Trs. Julius ergueu as sobrancelhas. Essa a que... O colocou naquela cadeira de rodas? Sim, a prpria. Uns seis meses atrs foi o mais suculento dos escndalos. Sim... agora me recordo. O infeliz teve uma apoplexia na noite de npcias. E lady Elspeth ainda virgem. Pelo menos, o que dizem boca-mida. O que justifica o fato de o conde vigi-la como um falco, no permitindo que saia sem a companhia de uma criada.
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Grafton muito velho para uma jovem delicada e graciosa como aquela murmurou Julius, continuando a seguir Elspeth com o olhar. Onde ele a conheceu? filha de um vigrio. No faz seu estilo, Julius. Uma famlia decente, porm sem posses. Tempos atrs ela disputou uma pequena herana que seria sua por direito, mas perdeu-a para um primo. Grafton a conheceu em uma caada, perto de sua casa de campo, e o resto histria. Dizem que ela uma excelente amazona. O pai era muito exigente. rf. O nico parente que lhe restou um irmo, que est na ndia com as tropas do 73 regimento. Ento, a pobrezinha deve estar precisando de companhia concluiu Julius com um meio sorriso nos lbios. Sinto lhe dizer que voc no o primeiro a ter esse pensamento observou Charles Lambton. Todos os homens que pem os olhos nela pensam a mesma coisa. Mas, mesmo se fosse possvel, voc iria querer levar a filha de um vigrio para a cama? Que diferena faria para mim quem o pai dela ? Quero dizer que ela pode ser muito... puritana. Julius deu um sorriso torto. Duvido. Eu diria que essa jovem lady deve estar ansiosa pelos braos de um homem vigoroso. Charles encolheu os ombros. Dizem que ela tem recusado todas as propostas com frieza e altivez. Julius olhou para o amigo, surpreso. Ela tem sido assediada? Claro. Se voc no fosse avesso como aos eventos sociais, teria tido o privilgio de assistir triunfante entrada dela na festa de lady Chenwith, para no mencionar a participao como Efignia no baile de mscaras de lady Portland. A fantasia era bastante reveladora... Mesmo com o marido preso cadeira de rodas, lady Elspeth no saiu do lado dele nem por um segundo, e recusou todos os convites para danar. Hum... No desperdice seu tempo. A beldade no est disponvel. A menos que queira pagar a Grafton para assistir zombou Charles. O marqus sorriu. No seria uma m idia, j que o velho infeliz um avarento. Por outro lado, com um pouco de educao e tato
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provvel que eu conquiste a boa-vontade da criada. Acho que terei de aceitar algum dos convites para ficar em Newmarket esta semana. No me diga que est disposto a bancar o cavalheiro por ela. Pensei que s se interessasse por cavalos e orgias. Lady Elspeth no faz seu tipo habitual. Ela me intriga. Como todas as outras concluiu o visconde. Tem de admitir que ela possui um apelo impossvel de ignorar. No vejo seios to maravilhosos quanto queles desde a minha ama-de-leite brincou Julius. Acha que pode estar grvida de algum cavalario? No. A menos que o rapaz fosse algum amigo especial de Grafton. Ele mantm a esposa sob constante vigilncia. Pois saiba que vou dar um jeito de ser apresentado lady Elspeth Grafton. E, a propsito, quero lhe agradecer. Se no fosse pela sua insistncia, eu no teria vindo a esta festa maante. Elspeth Grafton se encontrava no salo de jogos, esperando um lacaio encher um clice de conhaque, quando Julius entrou. Contudo, ela no estava sozinha. A seu redor havia uma legio de admiradores, que ao v-lo se aproximar, apartou-se como o mar Vermelho, em deferncia habilidade do marqus de duelar, ao seu gnio explosivo, ao seu ttulo e, por ltimo, a sua grande fortuna, que superava todas as outras qualidades na hierarquia de valores da aristocracia. Ao alcanar Elspeth, Julius curvou-se e sorriu. O sorriso do marqus de Darley era lendrio, extremamente charmoso e sedutor. Darley, ao seu dispor, milady. Ouvi dizer que uma excelente amazona. Se puder lhe oferecer um de meus cavalos enquanto estiver em Newmarket, consideraria uma honra inigualvel. muito amvel de sua parte murmurou ela, sem devolver o sorriso. Mas meu marido trouxe meus cavalos do Sul. Agora, se me do licena, cavalheiros. Pegando o copo oferecido pelo criado, Elspeth deu um passo frente. Todos os outros homens se afastaram, com exceo de Julius. Posso acompanh-la? perguntou, oferecendo-lhe o brao. Prefiro que no o faa. Sou inofensivo murmurou ele com um sorriso lnguido, deixando o brao cair ao longo do corpo. Permita-me discordar, milorde. Sua reputao o precede.
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Est assustada? A voz dele era quase um sussurro aos ouvidos de Elspeth. No ela respondeu tambm em meia-voz, no desejando chamar ateno para si, particularmente por estar em companhia de um homem que era um cone da libertinagem. Ser apenas um passeio curto em meio a um grande nmero de pessoas. Que mal poderia haver? A voz do marqus era suave, o olhar benevolente e a beleza excedia qualquer comentrio que ela ouvira em sua distante parquia rural. Mas como qualquer jovem vida por saber das fofocas, tambm ouvira dizer que as faanhas escandalosas de lorde Darley inflamavam as pginas dos tablides durante anos. De fato, no poderia haver mal nenhum concordou ela de repente. Julius no se surpreendeu. Sabia desde o incio que lady Grafton aceitaria o desafio. Algo naquele queixo determinado o levou a suspeitar que se tratava de uma mulher corajosa. Erguendo o copo de conhaque das mos dela, ele dobrou o brao graciosamente. Colocando a palma sobre a manga de l marrom do casaco de montaria do marqus, Elspeth experimentou um sbito disparo no corao. Impossvel, pensou. No era mulher de sentir emoes desse tipo. Mas ento, aconteceu novamente ao se deparar com o sorriso dele. E dessa vez a estranha sensao nada tinha a ver com o seu corao. Insisto que considere a oferta e aceite o meu cavalo, Skylark, se gosta de montar. Ele incrvel! Como voc, pensou ele, tentando ignorar a violenta reao de seu corpo ao toque daquela mo feminina. Meu marido no permitiria. Eu poderia falar com o conde. Certamente ele no desaprova que a senhora monte enquanto estiver em Newmarket? Em outros cavalos que no sejam os meus, receio que sim. Mas agradeo a oferta. Ao alcanarem a entrada do salo de baile, Elspeth estacou. Agora, por favor, continuarei sozinha daqui. Milady, por certo, no uma prisioneira? Julius desejou falar num tom suave, mas suas palavras saram mais speras do que pretendia. Para ser sincera, sou respondeu concisa. O copo, por favor. Sente-se bem, milady? Uma preocupao sincera sustentou a pergunta do marqus. Sim. Estou muito bem. Mas, mesmo que no estivesse no seria da sua conta. Fui clara? Sem dvida. Posso visit-la... e a seu marido, claro acrescentou Julius. No. Adeus, milorde. Apertando o copo entre as mos para conter um tremor inoportuno, Elspeth se virou e partiu.
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Aposto que no teve xito em sua perseguio provocou Charles quando Julius voltou para perto dele. O marqus fez uma carranca. Parece que ela uma verdadeira prisioneira. Eu no disse? Procure outra presa. Ou ento simplesmente fique quieto que logo haver uma legio de mulheres a seus ps. Julius olhou ao redor e observou um grupo de jovens gr-finas e bem vestidas, que caminhavam pelo salo com as faces coradas. Estou de partida murmurou ele. Apresente minhas escusas. Acho Napier particularmente enfadonho. Para no mencionar a inconveniente Georgiana Hothfield e... oh, no! Amanda... Sem olhar para trs, Julius afastou-se apressado. Aquela mulher era a ltima pessoa que queria ver a sua frente. S porque compartilharam algumas noites de sexo ocasional, no significava que desejava falar com ela. Deixaria que outro coro a entretivesse naquela noite. Tinha outras coisas em mente, tais como belos cachos dourados, um corpo deslumbrante e um par de olhos azuis cortantes que pretendia descongelar. Julius saiu pelas portas que abriam para o jardim e partiu. Pouco tempo depois alcanou seu haras nas cercanias da cidade. Entrou em casa, dispensou os criados e se dirigiu ao escritrio, onde se serviu de uma dose de conhaque, que ingeriu de um s gole. Tornou a encher o copo e sentou-se em frente lareira, onde finalmente relaxou. Envolver-se nos eventos da sociedade era algo que estava alm dele. Tudo era entediante e previsvel. Sempre as mesmas pessoas, noite aps noite, semana aps semana. E em Newmarket onde os modos eram informais e a quantidade habitual de pessoas reduzida, era mais difcil evitar ser abordado pelas ex-amantes. Por outro lado, decidiu, havia mulheres encantadoras como a recm-descoberta Elspeth Grafton. Relembrar a beleza luxuriante da jovem senhora o fez curvar os lbios num sorriso que logo foi substitudo por uma careta lnguida. As coisas no deviam ser assim... As mulheres que no queria se atiravam a seus ps, enquanto a mulher que o atraa no estava disponvel. Ou assim parecia, pensou contrariado. Nascido em uma famlia nobre, repleta de privilgios e agraciado com uma excelente aparncia, Julius D'Abernon, marqus de Darley e herdeiro do duque de Westerlands, encarava seu lugar no mundo com uma perdovel falta de
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humildade. Ao terminar o terceiro copo de conhaque, havia descartado qualquer obstculo que pudesse existir em um relacionamento amoroso com lady Grafton. Em vez disso, se viu cogitando num modo de persuadi-la a abandonar suas restries conjugais. Por certo, se o velho conde fosse de fato impotente, a jovem senhora poderia ver com bons olhos uma oportunidade discreta de exercitar a libido. Afinal, era uma mulher saudvel, viosa e linda, totalmente privada dos prazeres corporais. Introduzi-la no mundo da paixo seria gratificante. Elspeth Grafton lhe provocava um desejo raro e inexplicvel. Embora fosse estonteantemente bela, isso no justificava aquela atrao sem precedentes. Durante anos Julius se divertira com as maiores beldades do pas. Tampouco se tratava do desafio de enganar um marido atento. As damas de sua classe em geral se casavam por dinheiro e posio, no por amor. Uma vez que o herdeiro fosse concebido, costumavam se divertir com frequncia fora do leito conjugal. Por que, ento, se sentia to atrado? Por que estava to encantado com aquela pequena loira? Seria o fato de ela ser a filha de um vigrio que o excitava? Ela conseguia expressar seus desejos, mesmo sem declar-los em voz alta? Julius sacudiu a cabea, atribuindo aqueles pensamentos descabidos s trs doses de conhaque, somadas considervel quantidade de bebida que j havia consumido naquela noite. Mesmo assim, era quase impossvel dispersar da mente as imagens de Elspeth e a suave fragrncia de violetas que parecia impregnada no ar que ele respirava. Ela tinha frescor e pureza, era intocada, um verdadeiro colrio para os olhos... E se o prprio marido a exibia daquela maneira, que culpa tinha ele de se sentir enfeitiado? A resposta era previsvel. O mundo lhe pertencia desde que se entendia por gente. Ele a procuraria no dia seguinte para ver o que aconteceria, decidiu. Perdido em devaneios, Julius no se deu conta de que a porta do escritrio fora aberta at Amanda aparecer de repente em seu campo de viso. Saia daqui ordenou ela ao criado parado na soleira com ar contrafeito. Julius acenou com a cabea para o rapaz. Obrigado, Ned. Aprecio seu esforo. Eu o chamarei se precisar de algo. Quando o criado se retirou, fechando a porta, Amanda chutou os sapatos para fora dos ps, pondo-se vontade, com a ausncia de cerimnia decorrente de uma amizade que durava j alguns anos, e largou-se na poltrona mais prxima da lareira, de frente para Julius.
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Voc fugiu de mim esta noite acusou sorridente. Eu tinha um compromisso. Ele retribuiu o sorriso. Foi ento que lhe ocorreu que Amanda poderia ser til aos seus propsitos. Se ela o acompanhasse na visita lady Elspeth Grafton na manh seguinte, poderia servir-lhe como uma espcie de escudo, pois certamente o velho Grafton no faria objeo ao fato de lady Bloodworth visitar sua esposa. Mas agora estou livre acrescentou. Gostaria de beber alguma coisa? Sim. Voc! respondeu Amanda, sem vacilar. Aqui ou no topo da escada? Eu devia estar muito brava por voc ter fugido daquele jeito disse ela, fazendo beicinho. Em outras circunstncias, aquela intromisso teria irritado Julius. Porm, tendo em vista o xito de seu plano, ele respondeu com inesperado bom humor: Ento, deixe-me reparar o erro. Deu uma palmadinha na perna. Venha, sente-se aqui, no meu colo. Ao mesmo tempo em que uma satisfeita Amanda se erguia da cadeira, Elspeth estava a ponto de perder a pacincia. J havia buscado um nmero considervel de conhaques para o marido, o que em nada contribura para melhorar o humor azedo do velho rabugento. J recusara vrios convites para danar, quando na verdade adoraria deslizar pelo salo ao som dos acordes musicais. Tinha a sensao de que se o marido lhe dirigisse a palavra mais uma vez, seria capaz de estrangul-lo diante de todos os convidados. Logo aps o casamento, Grafton havia comprado uma promoo de tenente para Will no 73 regimento, como fora combinado, e lhe dispensava quatrocentas libras por ano. Em troca das boas graas de Elspeth, claro. O que significava que ela devia suportar o fardo daquela unio, pelo menos at no ser mais necessrio. Ainda tinha sonhos para o futuro, depois que Grafton sucumbisse aos efeitos da idade avanada. Ele no duraria para sempre. E, por sorte, o destino interferira na noite de npcias, muito embora o perodo que antecedera o colapso do marido tivesse sido aterrorizante. O conde entrara no quarto em alto estado de embriaguez, insultando-a e ameaando chicote-la. Com o rosto vermelho, babando e arrancando as roupas, avanara na direo da cama, berrando que era dono do corpo e da alma dela. Ao se encolher contra a cabeceira, Elspeth puxara a colcha at o pescoo, sem saber se deveria sair correndo ou tentar se defender. De repente, o conde ficara sem ar e cara em cima da cama, o rosto azulado na tentativa de respirar. O ataque fora uma bno pela qual Elspeth agradecia em silncio todos os dias. O conde sobrevivera apoplexia, e seus
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insultos e grosserias haviam se tornado uma constante. Mas desde que se recuperara o velho Grafton se encontrava limitado, preso a uma cadeira de rodas, e no fizera outra tentativa de entrar nos aposentos da esposa. Grata, Elspeth se resignara ao purgatrio que era a sua vida de casada. Havia momentos, contudo, em que at seus sonhos com um futuro feliz pareciam ilusrios e fugazes. Tanto quanto fora o marqus de Darley quando a horda de damas o cercara, refletiu ela com um sorriso. Julius D'Abernon era um homem incrivelmente belo. Alto e esbelto, de ombros largos e sedutores olhos escuros. Dizia-se que bastava um olhar para que as mulheres cassem aos ps dele. Agora Elspeth entendia por qu. Ela deixou escapar um suspiro. Em outras circunstncias, poderia ter respondido aos avanos do marqus, abandonando-se paixo. Poderia ter se permitido experimentar as sensaes arrebatadoras que um homem como ele provocaria. Fazia muito tempo que vinha se reprimindo e, aos vinte e seis anos de idade, sentia-se inspida e desprovida de poder de seduo. Jamais sentira um anseio to ardente e sbito quanto ao que sentira ao lado de Julius. Como seria toc-lo, beij-lo? Elspeth! Est dormindo de olhos abertos?! A voz rspida e alta do marido a tirou do devaneio com tremor. Ele a segurou pelo pulso com pouca delicadeza. Estou acordada murmurou ela, tentando disfarar a repugnncia que lhe causava o toque do velho conde. V buscar meu capote! Estamos de partida. Ela se levantou em silncio, sabendo que era mais prudente no responder s grosserias do marido. Mais tarde, antes de se deitar, Elspeth fez as anotaes habituais em seu dirio secreto. Com uma caligrafia feminina e perfeita, escreveu um nmero "6" pequeno e, ao lado, um "4", um pouco menor. Seis meses e quatro dias. Havia um certo consolo naquela contagem e na certeza de que, algum dia, ela terminaria. Amanda ergueu-se e deslizou a lngua lentamente pelo pescoo do marqus. Voc est acordado? Ele abriu um olho. Agora estou. Mais uma vez, antes de eu partir? sussurrou ela, beijando o queixo dele de leve.
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Tentando afugentar o sono, Julius considerou suas opes. Que horas so? Oito. Tia Lou no acorda antes das dez. Temos tempo. Amanda estava passando a semana no haras da famlia, tendo por nica companhia uma tia idosa. Depois que eu tomar o desjejum com titia, trocarei de roupa e poderemos cavalgar at a casa dos Grafton. A menos que tenha mudado de idia acrescentou Amanda num tom inocente, ciente do motivo que o levava at l e determinada a se beneficiar ao mximo do acordo em acompanh-lo. No, no mudei de idia. E sim, temos bastante tempo. Amanda torceu os lbios. Voc lindo demais, querido murmurou ela. s vezes me ressinto por voc ter tudo na vida, sabia? Dinheiro, beleza, sucesso... Por acaso se lembra de agradecer de vez em quando aos druidas ou divindades mitolgicas por ter sido to bem agraciado? As sobrancelhas de Julius se ergueram. Desde quando virou filsofa? Desde que me encontro na quase-penria respondeu Amanda com uma careta. Ah. O que significa esse "ah"? Sou bastante sincera em meus elogios. Claro que , corao. De quanto dinheiro precisa? Qualquer coisa ajuda. Vou pedir a Malcolm para levantar uma quantia no banco e levar para voc. Voc uma doura! Ele riu. No, no sou. Mas tenho mais dinheiro do que preciso. E ento, vamos ao que interessa? Julius permaneceu deitado por um longo tempo depois que Amanda saiu, sonolento aps uma noite de pouco sono e muito sexo. Permitindo-se mais alguns momentos de descanso antes de comear o dia, contemplou a idia de rever Elspeth Grafton com uma agradvel sensao de expectativa. No que a compulso de abord-la fosse incontrolvel; para um homem com a natureza de Julius, qualquer mulher era irresistvel. Mas se a doce e pura esposa de Grafton estava procura de algo para fazer durante a estada em Newmarket, ele
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estava mais que disposto a cooperar. Espreguiando-se, Julius correu os dedos pelos cabelos, puxando-os para trs, bocejou e empurrou as cobertas para o lado. Sentou-se na beira da cama, tentou afastar a letargia. Amanda tinha a capacidade de exaurir um homem. No que ele se queixasse, pois a compensao valia pena. Mas naquele momento, ele precisava desesperadamente de um bom banho e de uma boa xcara de caf. Erguendo-se de um pulo, Julius chamou o criado. Julius e Amanda decidiram prolongar o trajeto at a residncia dos Grafton, cavalgando num meio galope pela estrada que margeava as campinas. Com o cu claro e sem nuvens, e uma suave brisa de primavera, o dia estava perfeito para um passeio ao ar livre. Os cavalos tambm pareciam ansiosos para se exercitar, saltando alegremente sobre as cercas e formaes rochosas no solo, sem dificuldade. Quando entraram de volta na rea residencial da cidade, Amanda esporeou sua montaria e gritou: Vamos apostar corrida at o porto! O cavalo de Julius estava habituado a obedecer a comandos de voz baixos, sem necessidade de berros, chicotes ou esporas. Assim que ouviu a ordem murmurada de seu dono, o formoso animal baio resfolegou e saltou adiante, iniciando um galope veloz, reduzindo o passo somente quando Julius puxou gentilmente a rdea e murmurou uma ordem carinhosa, quando a distncia entre ele e Amanda se tornou grande demais. Com os cachos negros esvoaando ao vento, os olhos brilhantes e um largo sorriso no rosto, Amanda avanou a galope na direo dele. No pensei que fosse me deixar ganhar. No o que fao sempre? , mas pensei que desta vez voc no fosse deixar. Eu estava curioso para saber o que sua gua cinzenta era capaz de fazer. Os agenciadores de apostas teriam pagado por sua vitria. Por falar em agenciadores de apostas Amanda lhe lanou um olhar , voc acha que tem alguma chance com a jovem dama? Julius encolheu os ombros.
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Se eu no conseguir nada, pelo menos ter valido a pena o passeio. Ento, seu corao no est envolvido? O seu est com Francis? O noivo de Amanda era funcionrio do Ministrio da Fazenda. Algum dia ele ser o primeiro-ministro. E voc ser a esposa do primeiro-ministro. o que minha me diz, tambm. Ela ficar contente, ento? Durante anos, Julius ouvira as reclamaes de Amanda sobre a me. Meu pai, mais ainda. S os homens ricos como voc no precisam encarar o matrimnio como um investimento no mercado financeiro. Tenho certeza de que lady Grafton entende muito bem sobre negociar beleza por dinheiro. uma pena que a pobrezinha no tenha encontrado algum melhor que Grafton. Amanda sorriu. Considere que estar lhe fazendo um favor. Se ela concordar. Bancando o humilde, meu bem? Vamos ver murmurou Julius. Tudo depende de... Do grau de encarceramento que Grafton impe a ela, penso eu. De outra forma, ela no rejeitaria voc, tenho certeza. Amanda no tinha nenhuma ambio de exclusividade com relao a Julius. Seus interesses sexuais eram variados. Pode ser. No tive a impresso de lady Grafton ser desse tipo de mulher. Oh, que encanto! Amanda curvou os lbios num sorriso cnico. J faz bastante tempo, no , Julius, que voc no lida com mercadoria virginal. Mas diga-me, acha que Grafton nos convidar a entrar? Boa pergunta. Julius no tinha certeza. Devo fazer um pouco de charme para o rabugento? sugeriu Amanda. Eu lhe agradeceria, claro. o mnimo que posso fazer para recompens-lo pela noite de ontem, querido. Sem dvida, voc o melhor amante da Inglaterra.

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Minutos depois, Julius e Amanda desmontaram em frente casa do velho conde e foram recebidos por um jovem criado. Marqus de Darley e lady Bloodworth disse Julius. Viemos visitar lorde e lady Grafton. Vou verificar se eles... No h necessidade. Somos velhos amigos atalhou Julius, gesticulando para o homem seguir adiante. Sem alternativa, o criado os conduziu at a sala de estar e anunciou os nomes dos visitantes. Elspeth ergueu os olhos da carta que estava escrevendo e os encarou atordoada. Pensei em aproveitar a oportunidade para visit-la, lady Grafton apressou-se Amanda a dizer. Avanando pela sala com um sorriso nos lbios, acrescentou: Minha famlia tem um haras em Newmarket. Ela olhou para Julius que a seguia de perto. Acredito que j conhea o marqus de Darley. Espero que no estejamos nos intrometendo. No... que... meu marido est nos estbulos. Vou mandar cham-lo. Virando-se para a criada, Elspeth ordenou: Sophie, v chamar lorde Grafton. No h necessidade de incomod-lo Amanda interps suavemente. No vamos demorar. Estvamos cavalgando aqui perto e resolvemos fazer uma visita rpida. Tenho certeza de que meu marido gostar de v-los. Elspeth sinalizou criada para ir chamar o conde. No queria que ele descobrisse mais tarde que recebera convidados sem a permisso dele. Gostariam de tomar um ch? ofereceu, embora desejasse do fundo do corao que as visitas recusassem. Oh, adoraramos! respondeu Amanda com um sorriso. Sophie, traga um bule de ch ordenou Elspeth, tentando no encarar o marqus. Podia sentir as faces corando de embarao. Ou de excitao. Ou de fosse l o que fosse. Mas que vista encantadora! exclamou Amanda, caminhando at as amplas janelas que se abriam para uma buclica paisagem de campos verdejantes. Voc tem um cavalo favorito que gosta de montar?
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Elspeth se viu procura de palavras. Atento ao demorado silncio da jovem, Julius interps num tom suave: Tentei convencer lady Grafton a cavalgar Skylark. Amanda girou nos calcanhares. Skylark? Oh, voc vai ador-lo! Ele forte e veloz, e ao mesmo tempo manso como um cordeiro. Diga-lhe, Julius, como ele me aguentou cavalgando em cima dele por mais de quinze quilmetros seguidos, a todo galope. Ele muito resistente e vigoroso concordou Julius. Caracterstico de sua raa. Gostaria do experiment-lo, milady? Elspeth tentou no interpretar maldosamente os comentrios entusiasmados de Amanda e as palavras inocentes do marqus. Engoliu em seco e respirou fundo, dizendo a si mesma que o casal de visitantes estava falando sobre cavalos, e admoestando-se por reagir como uma adolescente tola. Se fosse possvel, tenho certeza de que adoraria montar Skylark, milorde. Mas levamos uma vida muito parada desde a doena de meu marido. De qualquer forma eu lhe agradeo muito pela oferta. No querem se sentar? ela convidou educadamente, quando na verdade gostaria de empurr-los porta afora e ver-se livres deles para evitar complicaes. Oh, veja! exclamou Amanda, olhando atravs da janela. a cesta de violetas mais linda que j vi! Eu adoro violetas! Arquitetando para propiciar a Julius alguns momentos a ss com a anfitri, Amanda abriu a porta da varanda e saiu para inspecionar as flores no canteiro sobre o balastre. Por que veio at aqui? disparou Elspeth assim que Amanda virou as costas. Oh, sinto muito... Por favor, me perdoe gaguejou, ruborizando intensamente. Eu no devia ter dito... quero dizer... no sei o que... Eu estava ansioso para v-la. A sinceridade contida naquelas palavras surpreendeu o prprio Julius. No era do seu feitio fazer aquele tipo de galanteio, muito menos com tal espontaneidade. Perturbou-o a conscincia de que, se Grafton no estivesse a ponto de aparecer a qualquer momento, ele teria tomado Elspeth nos braos e beijado aqueles lbios trmulos. No devia ter vindo. Ele pode... quero dizer... voc no entende a minha... situao. Elspeth parecia atemorizada. Meu marido um homem muito difcil. Sinto muito. Ela estava visivelmente alarmada, e Julius sentiu uma ponta de remorso. Outro sentimento incomum para ele. Era
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evidente que aquela pobre menina no estava preparada para se envolver em um caso amoroso. Fora tolice ter ido at ali. Vou buscar Amanda e partiremos imediatamente informou ele, dirigindo-se porta da varanda. No... A voz de Elspeth no passava de um sussurro, e o corao de Julius acelerou. Apesar da recm-adquirida conscincia, ele retrocedeu. Que Deus tenha misericrdia de mim murmurou ela pela minha fraqueza. Eu no deveria estar aqui falando com voc, nem mesmo pensar o que estou pensando, e... Seu marido estar logo aqui? interrompeu Julius. Elspeth acenou afirmativamente com a cabea. Ento, conversaremos depois disse ele, impondo voz uma calma que estava longe de sentir. Ansiava por tomar Elspeth nos braos, lev-la para a cama e fazer amor com ela at ambos ficarem exauridos. Por favor, sente-se. Oferecendo-lhe uma cadeira, Julius se aproximou da janela, bateu na vidraa e acenou para Amanda entrar. Ao voltar para perto de Elspeth, sorriu e procurou acalm-la. No fique nervosa. Relaxe. Ele se sentou na cadeira de frente para ela e cruzou as pernas. Estamos aqui apenas para uma visita cordial. Julius falava com calma e naturalidade, e Elspeth sentiu a ansiedade diminuir. Suponho que faa isso o tempo todo murmurou ela. Correm rumores sobre... Nunca fao isso interrompeu Julius, e acrescentou com uma brusquido quase imprpria. Voc me afeta de um modo incomum. No acredito em suas declaraes, mas de qualquer maneira agradeo o galanteio. Elspeth tivera tempo para se recompor e lembrar que teria muito a perder caso se envolvesse com o notoriamente devasso marqus. E, por favor, desculpe-me por meu desabafo. No entendo o que aconteceu comigo. Ah, aqui est Sophie. A criada entrou na sala, seguida por um copeiro que trazia uma bandeja de ch, no mesmo instante em que Amanda voltava da varanda. Curiosa, trocou um olhar com Julius, porm, pela expresso dele, era impossvel adivinhar se a conquista fora bem-sucedida ou no. Sentou-se ao lado dele e ofereceu um sorriso desarmado anfitri. Voc cultiva violetas? indagou. Sim, Sophie e eu as plantamos. Imaginamos que dariam um toque de cor varanda. Voc gosta de jardinagem? Sempre que posso, procuro me dedicar ao cultivo de flores mentiu Amanda, que raramente pisava em um jardim, a
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menos que estivesse procura de privacidade para se encontrar com algum amante. Contanto que meu calendrio social permita, claro. Tempo o que no me falta, j que poucas vezes samos de casa explicou Elspeth. Meu marido est sempre ocupado, tomando conta dos estbulos. E da esposa, pensou Julius. At mesmo usando um vestido simples de musselina, Elspeth iluminava a sala com sua beleza. Julius tambm obcecado por seus estbulos, no , querido? observou Amanda, ao mesmo tempo em que admirava o jovem criado que lhes servia o ch. E gasta uma fortuna com seus cavalos. Entretanto, voc altamente competitivo, no , meu bem? Elspeth surpreendeu-se enciumada da intimidade entre Amanda e o marqus. Criar cavalos de corrida est em meu sangue respondeu Julius. Meu pai e meu av comearam a compr-los no exterior h quarenta anos. Julius viaja at a frica, sabia? Amanda sorriu para Elspeth como se fossem confidentes. tudo muito misterioso e perigoso, mas ele adora. Esteve no Marrocos, no ano passado, no foi, querido? Duas vezes. Os melhores Barbs vm do bled el-siba, as terras fora do domnio do sulto. Soube que seu pai criava cavalos tambm comentou Julius. Acredito que tenha alguns favoritos. Os estbulos de meu pai foram vendidos depois que ele morreu informou Elspeth, despejando o ch nas xcaras. Sinto muito. Inferno! ecoou uma voz estridente vinda do corredor. Por que as pessoas pensam que podem vir casa dos outros sem serem convidadas? Segundos depois lorde Grafton apareceu no umbral da porta, em sua cadeira de rodas, guiada por um criado musculoso que olhou para Elspeth com um pedido silencioso de desculpas. Quem so vocs? exigiu o conde, lanando um olhar de esguelha para Julius e Amanda como se nunca os tivesse visto antes. Lady Bloodworth e lorde Darley, a seu dispor. Erguendo-se da cadeira, Amanda se aproximou do conde. Julius e eu estvamos cavalgando aqui perto e resolvemos visitar sua propriedade. Peo desculpas se o incomodamos murmurou, oferecendo-lhe o mais sedutor dos sorrisos. Considerando que o senhor tem um dos melhores estbulos da Inglaterra,
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no resistimos vontade de conhec-lo. Hum. No posso discordar da senhorita resmungou Grafton, lisonjeado com o elogio da bela dama. Qual seu nome de batismo? Amanda, milorde. Estou em Newmarket para o Encontro da Primavera. Voc a neta do duque de Montville? Sim, senhor. Quem seu pai? O baro Harold Oakes. O filho mais novo do duque, no ? Isso mau... Entrementes, assim que o mundo gira. Ele tem um recurso em voc, minha cara. Suspeito que a tenha colocado no mercado do matrimnio. Eu estou noiva, milorde. E quem o afortunado? O baro Rhodes. O homem de Pitt. Sim, senhor. Pelo menos no um malfadado partidrio da revoluo. Tenho certeza que no. Poderia pedir-lhe que me mostre seus estbulos, milorde? Meu pai sempre fala de seus purossangues. verdade? Bem, apesar de ser um pobre velho que enterrou duas esposas, no perdi a viso nem o gosto por uma bela mulher. Venha, minha querida, vou lhe mostrar os estbulos. Mais interessado em ficar a ss com Amanda do que preocupado em deixar a esposa em companhia de outro homem, o conde sinalizou ao criado para que conduzisse a cadeira de rodas, sem sequer relancear um olhar a Elspeth e Julius. Pondo a xcara de lado, Julius falou em voz baixa, de modo que a aia sentada em um dos cantos da sala no os ouvisse. Posso cham-la de voc? Elspeth fez um gesto rpido com a mo e virou-se para a criada. Sophie, traga-nos um pouco mais de ch.
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A mulher pousou o bordado e fitou a patroa. Ele pode no se demorar observou ela, com uma carranca. No se arrisque. Talvez possa me avisar quando ele estiver voltando. Inclinando-se para frente, Elspeth colocou a xcara de ch sobre a mesa. No precisa me pedir isso. claro que ficarei atenta murmurou a criada, pondo de lado o bordado e levantando-se. Sophie, por favor, tenha um pouco de considerao por... Por ele? A criada virou-se para Julius, com o chapu do uniforme tremulando por causa do vigor de sua afirmao. Ningum sabe o que esta pobre criatura tem passado nas mos desse homem. Pegando o bule sobre a mesa, ela acrescentou: Seu marido filho do capeta, e isso a mais pura verdade. Um silncio pesado se instalou na sala depois que Sophie se retirou. Aps alguns instantes, Julius sorriu para sua anfitri. Uma velha servial da famlia, presumo. Peo desculpas pela franqueza de Sophie. Ela foi minha bab e ainda se considera responsvel por mim explicou Elspeth. Receio que, s vezes, v longe demais com seu excesso de zelo. Ela tem razo de se preocupar. O mau gnio de Grafton famoso. Por favor, no gostaria que pensasse que estou sofrendo. Muitas mulheres passam por situaes semelhantes no casamento. Elspeth esboou um sorriso. E sempre posso contar com Sophie, que uma forte aliada. Gostaria de mais um? As sobrancelhas delicadas se ergueram. Um homem com a sua reputao se interessa por minha amizade? Permita-me ser ctica. No acredito. Voc no me conhece. Nem mesmo Julius se reconhecia. Seu instinto predatrio parecia curiosamente moderado. E ento, podemos nos tratar pelo primeiro nome? Prefiro no pensar em voc como lady Grafton. Tambm tento no pensar em mim dessa forma respondeu ela num tom sincero. Preferiria continuar sendo Elspeth Wolsey... Em vez de encontrar-se prisioneira de um casamento infeliz? Sim respondeu ela, to objetiva quanto Julius. No havia o que negar. Poderia ter feito...
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Melhor escolha? Era isso que ia dizer? Bem... uma escolha mais sbia, digamos. Oh, sim, de fato. Com certeza um homem como o senhor. No olhe para mim dessa maneira. Suas conquistas e aventuras amorosas esto em todas as colunas de fofocas. E para seu governo... disse Elspeth, com uma sbita rispidez na voz. ... as escolhas so limitadas na zona rural de Yorkshire. A penso de meu pai no supria as necessidades da famlia, e depois que ele morreu, eu tive que pensar no futuro de meu irmo mais novo. Julius teve vontade de perguntar de quanto ela precisava para garantir o futuro do irmo, porque a fortuna dele era imensa. Mas Elspeth era uma mulher muito delicada e poderia melindrar-se. Sinto muito. No pretendi ofend-la. As pessoas julgam umas s outras, sem lembrar que nem sempre temos todas as opes do mundo e nenhuma restrio. E, para ser franca, por que no poderia ter sido voc? Afinal, sua fortuna lendria. Ao se dar conta das implicaes de suas palavras, Elspeth ergueu as mos depressa. Eu no quis insinuar que... No estou sugerindo que... Eis uma possibilidade... interps Julius suavemente, tirando proveito da abertura que ela lhe dera ... para que possa tent-la com algum tipo de ajuda a respeito... digamos... de suas opes. Ningum precisa saber. Adoraria encontr-la a ss em meu haras, que no fica muito longe daqui. Graciosamente acomodado na cadeira, o marqus fazia um notvel contraste com o ogro asqueroso com quem ela se casara. Era bonito como um deus grego. O casaco verde-escuro, o colete cor de caf-com-leite e a cala de linho bege acentuavam as formas musculosas, revelando um corpo forte e bem-proporcionado. Eu no teria muito a perder. E ficaria feliz em deix-lo tentar-me disse Elspeth, suscetvel ao fascnio do marqus como qualquer outra mulher. Mas no tenho opo, milorde. Nenhuma. Julius, por favor corrigiu ele. Sim, desculpe-me... Julius. E uma pena que eu no a tenha conhecido antes observou ele num tom galanteador. O que teria feito, exatamente? Teria se casado comigo? O tom de voz era claro e irnico. No houve resposta. Julius abominava a simples meno palavra "casamento". No precisa demonstrar tanta satisfao quando me sinto to desolado. Com todas aquelas mulheres que o procuraram ontem noite, estou certa que no ter qualquer dificuldade em
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aliviar sua desolao. O tom jocoso na voz de Elspeth escondia a inveja que sentia daquelas jovens. Fico feliz por achar isso to divertido. A pequena atrevida sabia flertar. Deveria ficar esperanoso? No precisa de mais uma. J possui um harm. Relutante em falar sobre esse assunto, Julius desconversou: Se mudar de idia, me avise. No posso retrucou Elspeth com um suspiro. Ele costuma vigi-la? Sim. Como bem sabe, segundo os costumes e a lei, um marido tem total controle sobre a esposa, particularmente quando a mulher no tem um tosto. Julius no pde argumentar. Ano aps ano, jovens eram trazidas a Londres com o propsito exclusivo de conseguir um bom partido. O sentimento quase nunca era levado em considerao. Embora ele ainda no estivesse certo se Elspeth mencionara espontaneamente a falta de dinheiro ou se havia alguma inteno por trs. Eu ficaria feliz se pudesse ajud-la de alguma forma ofereceu Julius, com cortesia. Os olhos de Elspeth se alargaram. Cus! De maneira alguma. Seria um prazer. Eu no estava barganhando. Julius percebeu que o olhar dela se tornara frio. Aparentemente, Elspeth Grafton no estava interessada em dinheiro, o que era uma raridade. Mais uma vez, no foi minha inteno ofend-la. que... As mulheres normalmente ficam de olho no seu dinheiro? Sim admitiu Julius. s vezes. Mas no o seu caso. Por favor, imploro que me perdoe. Sou eu que lhe peo desculpas volveu ela. No tenho o direito de me sentir ofendida. Quando se trata de escolher entre princpios e dinheiro, minha conduta no das mais virtuosas. Voc teve seus motivos. Assim como as mulheres que o perseguem.
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Duvido que alguma delas seja capaz de tal ato de abnegao. No sou nenhuma santa, Julius. Foi por pura necessidade. Poderamos pelo menos nos tornar bons amigos... cavalgar juntos algumas vezes? Aquela mulher o intrigava, mais do que qualquer outra coisa, pela integridade de carter. No que fosse imune aos seus atributos fsicos, mas ela lhe atiava a curiosidade. Elspeth no tinha o comportamento recatado que seria esperado de uma moa virgem, filha de um vigrio. Modstia parte, possuo os melhores cavalos puros-sangues da Inglaterra. Elspeth o contemplou sob os clios longos e espessos. No est sugerindo que sejamos apenas bons amigos. E mesmo que estivesse, eu no poderia, por causa de Grafton e... tambm porque no confiaria em mim mesma sozinha com voc. Um sorriso perverso curvou os lbios msculos. Estou ficando encorajado. No fique. Grafton muito saudvel. Ao perceber o olhar assustado de Julius, Elspeth apressou-se a acrescentar: O que estou querendo dizer que no posso considerar um possvel envolvimento com outro homem, enquanto estiver casada. Ela era uma santa, pensou Julius, contrafeito. O que significava que era pouco provvel que conseguisse seu intuito, a satisfao imediata que almejava. Pelo menos, no antes que Grafton morresse. Lamento estar diante de uma mulher de princpios. Um breve sorriso curvou os lbios dele. Mas devo respeitar sua deciso. Pondo-se em p, Julius curvou-se numa reverncia respeitosa. Muito obrigado pelo ch. Elspeth sorriu. No gostaria de ficar um pouco mais para conversar e comer alguns petit-fours No quando ambos estamos completamente vestidos murmurou ele, com um brilho divertido nos olhos. Uma mecha dos cabelos escuros de Julius soltou-se da tira de seda preta que os mantinha presos atrs da nuca, e Elspeth sentiu-se tentada a afag-la com as pontas dos dedos. Bem, pelo menos no h dvida quanto s suas intenes.
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No concordou ele. Embora eu lamente por ter sido repelido. No tenho escolha. Sinto muito. No sente tanto quanto eu. Com uma piscadela cnica, ele se virou em direo porta. Beije-me antes de partir. Por um momento, Julius pensou ter imaginado aquele sussurro que escapou dos lbios dela. Ento, com o corao acelerado, obrigou-se a girar nos calcanhares para encar-la. Tenho minhas aflies, milorde disse Elspeth num tom suave e com um desejo ardente no olhar. Julius inspirou com fora, tentando se controlar. Se Elspeth quisesse um remdio para suas aflies, ele tinha a soluo. Embora no tivesse certeza de que seus paliativos bastariam. Exalando o ar devagar, disse com voz cautelosa: No sei se conseguirei parar com apenas um beijo. Permita-me recusar. Ela ficou confusa. E se eu no permitir? perguntou, erguendo-se da cadeira. E se eu beijar voc? Agiria por sua prpria conta e risco. Apenas alguns centmetros os separavam. Ela estava corada, com a respirao irregular como se tivesse corrido uma longa distncia. Essa no uma boa idia. Julius olhou atravs da janela. Relacionamentos perigosos no eram novidade em sua vida. Poderemos ser flagrados a qualquer momento. Sophie est atenta, e saiba que aos vinte e seis anos nunca fui beijada confessou Elspeth, ofegante. Julius no tinha certeza se ouvira direito. Ela dissera que aos vinte e seis anos nunca fora beijada?! As possibilidades luxuriosas que se descortinavam frente o excitaram. A metade inferior de seu corpo parecia estar em brasa. Teria tempo de tom-la nos braos e possu-la, antes que a aia ou Grafton aparecessem?, Julius perguntou-se. Embora, se era verdade que Elspeth nunca fora beijada, talvez sua primeira experincia devesse durar mais do que os poucos minutos de que dispunham. Nunca? perguntou ele, aturdido de desejo. Nunca murmurou ela, encurtando a pequena distncia que ainda os separava e dizendo a si mesma que poderia no ter outra oportunidade de experimentar o glorioso prazer de beijar um homem to maravilhoso como Julius D'Abernon. Segurando-a pelos braos quando ela o alcanou, Julius a manteve imvel, incerto da prpria capacidade de lidar com
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tamanha ingenuidade. Por favor... implorou ela. Beije-me... Os olhos de Elspeth brilharam com a claridade imaculada de um cu de vero. A voz trmula continha uma ansiedade que o amedrontou. Est pedindo ao homem errado. Inocncia era algo que ele desconhecia. No sei se conseguirei me controlar. Ela sorriu. No dispomos de tempo para outras coisas. Por favor, Julius, estou lhe pedindo demais? Mais uma vez Elspeth o surpreendia. Em vez de uma jovem insegura, mostrava-se uma mulher decidida. Inebriado pelo aroma adocicado e suave do perfume feminino e excitado com a proximidade do corpo sensual e tentador, teria de ser outro homem para resistir queles encantos. E se eu quiser mais do que um simples beijo? Se disser que no atenderei a seu pedido, a menos que me d algo em troca? Diga-me o que quer retrucou Elspeth, ofegante. Com a ponta do dedo, Julius traou uma linha ao longo da face delicada. V ao meu haras amanh. Pedirei a Amanda que leve Grafton s corridas. E por ora? Uma urgncia estranha e inextinguvel pulsava dentro de Elspeth. Sorrindo, Julius entrelaou os dedos nos dela e os levou aos lbios. Por ora, ter o beijo que pediu murmurou ele. E amanh ter tudo o que quiser. Julius estava lhe oferecendo o paraso. Mas ela teria coragem?, perguntou-se Elspeth. Se recusasse, poderia no ter outra oportunidade e tampouco voltar a sentir o que estava sentindo. Se eu for sussurrou, permitindo que o desejo voraz que a consumia decidisse por ela , o que acontecer? Vou lhe mostrar meus estbulos e meus cavalos respondeu Julius num tom suave. E se algum nos vir... Ningum nos ver. Cuidarei para que isso no acontea. E o meu condutor?
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Mandarei uma carruagem busc-la, onde quer que deseje ser encontrada. Quanto tempo ficaremos... Ela corou ao perceber o teor da pergunta. O tempo que voc quiser respondeu Julius num tom cordial, como se estivessem discutindo astronomia por diletantismo. Amanda me deve alguns favores. mesmo? Confuso, Julius ponderou o grau de honestidade exigido para to spera pergunta. Poderemos ficar juntos por quanto tempo eu quiser? indagou ela com doura. Claro! concordou ele, aliviado por Elspeth no insistir em falar de Amanda. Est com frio? Puxando-a para si, Julius apertou-a de leve entre os braos. No... Ento, por que est tremendo? perguntou ele, fechando os olhos e sorrindo de leve. Estou... um pouco ansiosa, s isso. Acho que um beijo me acalmaria. Acha? provocou Julius, olhando em volta para se certificar de que no havia ningum por perto. Acho. Apenas um beijo, at amanh. Estamos combinados? Aceitarei qualquer coisa, Julius, contanto que me beije logo. Erguendo os braos, Elspeth deslizou os dedos por entre os cabelos dele e o puxou at que suas bocas se tocassem. Ao roar os lbios nos dela, Julius comeou a contar at cem em ordem decrescente, pois aquele beijo seria uma verdadeira tortura. Seu corpo estava tomado pelas sensaes que aquela mulher lhe provocava, e precisaria esperar vinte e quatro horas para satisfazer-se. Com a presso macia da boca mscula impregnando-lhe os sentidos, Elspeth sentiu uma onda de calor espalhar-se por seu corpo, aquecendo-a por inteiro. Como era maravilhoso viver aquela sua primeira experincia de prazer nos braos de Julius! Com um suspiro, permitiu-se desfrutar das inebriantes sensaes. Depois de seis meses convivendo com um marido muito mais velho, feioso e rude, era mais que natural que ela se sentisse desejosa de um homem jovem, bonito e viril. Ou talvez estivesse simplesmente reagindo a Julius como todas as outras mulheres que ele beijava. Julius perdeu-se na contagem regressiva a partir do nmero sessenta e quatro. Comeou a suar ao sentir a presso dos
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seios de Elspeth comprimindo-lhe o trax, as formas arredondadas e fartas sob a musselina do vestido. Passando os braos em torno do corpo feminino, apertou-a com fora de encontro ao membro rgido, forando-a a abrir os lbios para que pudesse lhe explorar a doura da boca. Ento, num gesto intuitivo, deslizou os braos por baixo das pernas de Elspeth, ergueu-a do cho e caminhou, determinado, em direo ao sof de veludo verde. O modo sfrego como ela arquejava, apertava-lhe o pescoo e devorava-lhe a boca s acrescentava fora ao seu desejo impetuoso. Julius estava perdendo o controle. No fosse por uma sbita e perturbadora batida na porta interromp-los, ele teria dado vazo aos seus instintos mais primitivos. Elspeth gritou, mas Julius abafou o som com os lbios, para em seguida levantar a cabea e tapar-lhe a boca gentilmente com os dedos. Shh... sussurrou ele. Com um autocontrole notvel, fez com que Elspeth se sentasse de maneira composta no sof e apressou-se a sentar-se na cadeira em frente, cruzando as pernas para esconder evidncias indesejveis. Diga a sua criada para entrar instruiu em seguida, num tom de voz to baixo que Elspeth no teria entendido se no lhe tivesse lido os lbios. Ela respirou fundo, tentando acalmar o tremor das mos, e meneou a cabea. No consigo murmurou, num fio de voz. Julius endireitou as costas, inclinou a cabea para trs e olhou para a porta. Entre! disse ele, a voz grave ressoando no amplo recinto. Sophie abriu a porta e enfiou a cabea pelo vo, olhando fixamente para Julius. Eles esto quase chegando varanda avisou a mulher, escancarando a porta e entrando com um fumegante bule de ch nas mos. Pousando o utenslio sobre a bandeja, pegou um pires de borda prateada e colocou-o na mesa baixa em frente ao sof. Ajeite os cabelos, querida. E tome uma xcara de ch aconselhou. Isso acalmar seus nervos. Voltando sua cadeira no canto da sala, Sophie apanhou o bordado e representou seu papel, como uma atriz em um palco.
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Quando Grafton e Amanda retornaram, Julius e Elspeth estavam bebendo ch quente, o que sem dvida explicava o rubor intenso que tingia as faces de Elspeth.

Aposto que foi bem-sucedidodisse Amanda, com um sorriso conspirador, enquanto cavalgavam de volta. A princpio, no. Mas ela no resistiu ao seu charme. No estou bem certo. Julius encolheu os ombros. Ela devia estar preparada para algum tipo de aventura. Tem vinte e seis anos e nunca foi beijada. Meu Deus! Ento verdadeira a histria sobre Grafton e a malograda noite de npcias. Parece que sim concordou ele. Tamanha inexperincia, Julius... poder ser desastrosa na cama. Amanda arqueou uma sobrancelha. Se que terei oportunidade de lev-la para a cama retrucou ele com um sorriso lnguido. Est mesmo interessado nessa mulher, no ? Digamos que ela me intriga. E por ela ser virgem, uma novidade para voc. Julius ficou pensativo por alguns instantes. Teria se sentido atrado por Elspeth independentemente de ela ser virgem ou no, pois era uma mulher lindssima. Mas no podia negar que a inocncia dela o instigava. Por outro lado, no se arriscaria a tal ponto apenas por causa desse detalhe. Acho que a coragem dela em ter se casado com Grafton me intriga. Ora, Julius, faa-me o favor... protestou Amanda, bem-humorada. Desde quando voc tem pensamentos to elevados? Ele contemplou as campinas ondulantes, como se buscasse na paisagem buclica uma resposta para aquele seu desejo incomum.
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A questo a seguinte: no sei por que me sinto to atrado por Elspeth confessou. Se voc me fizer a enorme gentileza de enviar uma mensagem a Grafton, pedindo que ele a acompanhe s corridas, eu lhe ficarei eternamente grato. Ele piscou. Imponha o seu preo, claro. Amanda fez uma careta. A simples idia de passar algum tempo em companhia de Grafton a repugnava. Por outro lado, a oferta de Julius era impossvel de recusar. Devo levar o monstrengo s corridas da manh ou da tarde? Voc e a esposa virgem dele j traaram um plano? No tivemos tempo... Julius franziu as sobrancelhas, divertido ...ocupados que estvamos com outras... atividades. Bem que eu notei que ela parecia agitada quando entramos. Elspeth no tem nenhuma experincia com flertes. Elspeth? E proferido nessa voz to adocicada? provocou Amanda. De fato, Julius, qualquer um pensaria que a criatura tocou seu corao depravado. Eu diria que ela me tocou em uma rea ligeiramente abaixo do corao respondeu Julius com um brilho divertido no olhar. E se no tivssemos sido interrompidos... Ento, parece que eu salvei voc na hora certa. Grafton teria lhe dado um tiro nessa mesma... parte da sua anatomia. Julius riu, e Amanda incitou sua montaria. Segundos depois, ambos galopavam, na silenciosa cumplicidade de uma amizade sincera, de volta a Newmarket. Elspeth fitava o teto do quarto, depois de se revirar na cama a maior parte da noite, tentando se convencer de que no podia se envolver em algo to perigoso. Lembrava repetidamente a si mesma que no era apenas seu futuro que estava em jogo, mas o de Will tambm. Por mais que desejasse se entregar ao belo e charmoso marqus, insistir naquela insensatez seria desastroso. Felizmente haviam sido interrompidos antes de terem levado aquela loucura adiante. Agora, luz do dia, sentia-se aliviada por no ter efetivamente combinado um encontro com Julius. No era de seu feitio enredar-se em intrigas amorosas. Sentia-se muito mais confortvel levando uma vida tranquila, sensata. Embora tivesse de suportar o mau gnio do marido, podia contar com a vantagem de ter o refgio de seus prprios aposentos e com o fato de ele passar boa parte do tempo em companhia dos amigos, deixando-a em paz nesses momentos.
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Quando Sophie entrou no quarto, trazendo uma xcara de chocolate quente, e abriu as janelas para que o sol da manh banhasse o quarto, Elspeth estava convencida de que tomara a deciso correta. Que dia lindo! Nem tanto murmurou Sophie, mal-humorada. A esta hora da manh, milorde j conseguiu pr a casa inteira em polvorosa. Tive, eu mesma, de preparar seu chocolate, porque ele no pra de chamar todos os criados ao mesmo tempo, esbravejando que faam isto e aquilo, sem dar tempo aos pobres coitados de sequer entender o que ele quer. Est l, todo arrumado, reclamando que o condutor da carruagem mais lerdo que uma tartaruga, e que "ai do infeliz se ele chegar atrasado s corridas por culpa de toda essa demora..." Imediatamente, a imagem de Julius surgiu na mente de Elspeth, e seu corao disparou ao lembrar-se de que aquilo fazia parte do plano de Julius, para que tivessem oportunidade de se encontrar. De um minuto para outro, toda a prudncia e a disposio para manter-se numa vida regrada e tranquila desapareceram como um frgil vapor sob a fora de um vendaval. Ela olhou para o relgio sobre o mantel da lareira, enquanto mil possibilidades indescritveis a assaltavam, provocando uma agradvel sensao de euforia. cedo, ainda disse Sophie, decifrando a expresso da patroa, a quem conhecia desde criana. Beba o chocolate enquanto preparo seu banho. Julius cumprira o que prometera, pensou Elspeth, fascinada e amedrontada ao mesmo tempo. Tem certeza de que Grafton est se preparando para ir s corridas? perguntou ela, sentindo a necessidade de uma confirmao. Ele recebeu um bilhete ontem, todo perfumado, segundo o mordomo, e desde ento no fala em outra coisa. Vai s corridas, no h dvida. Algum deixou alguma mensagem para mim? No murmurou Sophie. E se quer o meu conselho, que eu duvido que siga, mantenha-se afastada daquele marqus. Ele um belo homem, mas depravado. Eu sei murmurou Elspeth, relutante em desperdiar um dia inteiro de liberdade. No parece. Com a face corada desse jeito... Sei muito bem o que est se passando nessa cabecinha. Elspeth tentou afastar os pensamentos. Para sua informao, no preguei o olho esta noite, pensando no que deveria ou no fazer. Por fim, decidi ser sensata.
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Seus pais ficariam orgulhosos de voc. No tenho tanta certeza. Meus pais se casaram por amor. O marqus no est pensando em casamento, querida replicou a criada bruscamente. E amor no paga as contas, como sua me logo descobriu, que Deus a tenha. Pois ... E aqui estamos ns, ainda pagando contas. Voc no merecia esse fardo, mas seu pai sempre manteve a cabea enterrada nos livros. Voc fez o que devia fazer e Deus a recompensar por isso um dia. Talvez hoje retrucou Elspeth corajosamente, sentando-se na cama. Acho que vou dar um passeio depois que Grafton sair. No se iluda, menina. Homens como Julius significam problemas. E j tem problemas demais com o marido que arranjou. Mas Julius to bonito... murmurou Elspeth com um suspiro. E to charmoso! E, pelo que ouvi dizer, espalha esse charme de cama em cama. O cozinheiro conhece o criado dele, que confidenciou que o patro nunca dorme sozinho. Portanto, no se deixe enfeitiar por esse homem. Ele partir seu corao. Voc tem razo. A voz de Elspeth soou com pouca convico. Um dia as coisas vo melhorar, querida. O velho bastardo no viver para sempre. E todos os anjos do Cu sabem o que voc fez pelo seu irmo. Ter sua chance de ser feliz. Espere e ver. Elspeth s esperava no ser velha demais quando isso acontecesse. Aprecio seu conselho e sua amizade, Sophie. E no se preocupe comigo. Estou resolvida a solucionar tudo de um modo responsvel. Voc um anjo. Sempre age com responsabilidade. Enquanto Sophie se ocupava em encher de gua quente a tina de cobre no quarto de vestir, Elspeth tomou o chocolate, sonhando com um futuro feliz. Por ora, no lhe restava alternativa a no ser resignar-se com seu destino. Se no pudesse encontrar o garboso marqus naquela manh, pelo menos teria um dia alegre, sozinha, sem a presena desagradvel do marido. Se fosse corajosa, cavalgaria at o haras de Julius, bateria na porta e se convidaria para entrar. Se fosse uma mulher destemida, tiraria proveito da ausncia do marido, jogaria a precauo ao vento, ignoraria as advertncias de Sophie e
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agarraria com unhas e dentes o prazer que aquele homem estava lhe oferecendo. O som da porta do quarto se abrindo e fechando interrompeu o devaneio de Elspeth. Ela ergueu os olhos, esperando ver a criada com a bandeja do desjejum. Dormiu bem? Atnita, Elspeth se empertigou, com os olhos arregalados, em dvida se estaria tendo uma alucinao. Julius encostou-se no batente da porta, inacreditavelmente belo. E, se era verdade que os sonhos podiam se transformar em realidade, aquilo era de fato um bom exemplo disso. Em vez de amedrontada, Elspeth sentia como se tivesse ganhado um presente. No dormi quase nada respondeu, pensando que talvez devesse se beliscar para se certificar de que tudo aquilo no passava de fruto da sua imaginao. E voc? Fiquei acordado a noite inteira. Como conseguiu... quero dizer... Seu marido est de sada para a hpica. Subi pela escada dos fundos contou Julius, como se lhe adivinhasse o pensamento. No devia ter vindo at aqui... No pude esperar. Eu deveria lhe pedir para partir. O que no adiantaria. Nesse caso, no pedirei. Julius gesticulou na direo do quarto ao lado, de onde se podia ouvir o barulho de gua vertendo. Para que tomar banho esta hora e perder um tempo precioso? Pea a Sophie para providenciar uma sacola com algumas roupas e vamos embora. Sophie no aprova que eu me encontre com voc. Ela acha que voc vai partir meu corao. Ela est enganada. mais provvel que voc parta o meu. Elspeth sempre se surpreendia com as respostas de Julius. A camisola de algodo, apesar das mangas longas e de estar abotoada at o pescoo, revelava a sombra escura dos
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mamilos rijos que se projetavam de encontro ao tecido fino. Alheia a esse fato, bem como ao de que Julius estava mais do que atento a ele, Elspeth tentava decidir o que fazer. O som de rodas sobre os cascalhos e o estalido seco de um chicote, penetraram pela janela aberta, fazendo Julius afastarse da porta e espiar para fora. o cocheiro de Grafton partindo disse ele. Elspeth desejou saber como Julius podia falar to calmamente sobre o conde e ela no sentir nenhuma vergonha. Talvez sua maneira prosaica diminusse algum tipo de culpa. Talvez ela estivesse esperando h tanto tempo por libertao que o visse como uma forma de salvao em vez de desgraa. Ou talvez a beleza daquele homem por si s a exonerasse de qualquer culpa. Ele ficar at a ltima corrida? perguntou ela, como se Julius tivesse a resposta para todas as coisas. Posso lhe garantir que Amanda vai segur-lo l at a ltima corrida. Como pode ter tanta certeza? Um de meus criados foi com ela. Seremos avisados se eles tiverem de partir antes. Voc pensou em tudo, no ? Julius sorriu. Passei a noite toda acordado, lembra? Minha noite de insnia no foi to produtiva. Rolei de um lado para outro, preocupada e confusa, sem chegar a concluso alguma. No h necessidade de se preocupar. Iremos at meu haras para ver meus cavalos. Poderemos cavalgar se desejar. Tudo ser perfeitamente incuo. Julius falava como se fossem dois velhos amigos que costumavam cavalgar juntos diariamente, e no dois desconhecidos. Incuo? sussurrou ela. Isso mesmo. Tomaremos ch no jardim, se preferir. Faremos tudo o que voc quiser. Julius parou junto ao p da cama. O delicioso perfume da gua-de-colnia masculina flutuava pelo ar, os cabelos escuros rebrilhavam luz do sol da manh e o sorriso naqueles lbios sensuais era tudo o que Elspeth desejava. Afastando as cobertas para o lado, Elspeth se levantou. Espere-me aqui.
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Minutos depois, ela saiu do quarto de vestir trajando um moderno traje de equitao. Em vez de usar chapu, prendera os cabelos em um coque simples que continha os incontrolveis cachos que habitualmente lhe moldavam a face. Suponho que tenha ouvido minha discusso com Sophie disse Elspeth. Peo que me perdoe. Ela se preocupa comigo. No ouvi nada mentiu Julius. Coloquei uma muda de roupa aqui dentro explicou ela, entregando-lhe uma pequena sacola. Descerei primeiro para que os criados no nos vejam juntos. Talvez o entrevero com a criada tivesse sido benfico, pensou Julius, notando a mudana na fisionomia de Elspeth. Ela no parecia to decidida a acompanh-lo quando entrara no quarto de vestir. Como quiser murmurou ele, gesticulando para a porta. Saram por uma porta lateral da casa e atravessaram o pequeno pomar at a carruagem que os aguardava sombra de uma rvore, na esquina com uma viela estreita. Aps acomod-la no interior do veculo, Julius acenou com a cabea ao condutor, saltou para dentro e fechou a porta. Nunca fiz isso antes murmurou Elspeth. Julius virou-se para se certificar de que a porta estava trancada e sorriu. Nem eu. De certa forma, era verdade, pensou ele. No tinha nenhuma experincia com virgens. Estamos ambos pisando em territrio desconhecido. Mas voc quem est no comando. Voc dita as ordens. Elspeth sorriu. Voc faz as coisas parecerem to simples... E por que no? Desejo agrad-la. J conseguiu. timo. Julius apoiou os ps no banco oposto e espreguiou-se. Diga-me o que deseja fazer. Desfrutar minha liberdade. E o que isso significa? Para ser franca, no sei. Sou completamente inexperiente. Gostaria de ver meus estbulos? Meus cavalos so maravilhosos!
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Talvez mais tarde. Muito bem. Deixaremos para mais tarde concordou ele, tentando suprimir os desejos obscenos que lhe vinham mente. Fale-me sobre voc. Eu o conheo to pouco. No passado Julius teria dado alguma resposta galanteadora e mudado de assunto, mas para sua surpresa viu-se fazendo um resumo detalhado de sua vida. Agora me fale sobre voc pediu. E seu irmo? acrescentou num tom educado. Tem tido notcias dele? O haras de Julius era circundado por um jardim florido na parte meridional da cidade. A casa-sede original j passara por vrias ampliaes. A ltima reforma inclura iluminao, espaos arejados e novos lavabos, alm de quadras de tnis cobertas e melhorias nos estbulos. Elspeth observou a construo imponente enquanto a carruagem deslizava pela alameda de entrada. Instantes depois de o veculo parar nos fundos da casa, Julius abriu o porto. Achei que sua chegada seria mais discreta disse ele. Os portes principais na frente da casa ficam muito expostos. Agradeo sua considerao. O rosto de Elspeth ficou vermelho. Especialmente porque no sei ao certo o que dizer ou fazer. Diga o que quiser. Julius exibiu um sorriso cativante. E voc quem decide o que quer fazer acrescentou. Por exemplo, os estbulos ficam logo ali adiante, caso queira conhec-los. Eu... acho... que no. A voz dela soou vacilante. A julgar pelo seu traje, achei que pretendesse cavalgar. Por falta de uma desculpa melhor, eu disse a Sophie que iria dar uma volta na hpica. Ela inspirou profundamente e apertou as mos com fora. Foi uma boa idia retrucou Julius, notando-lhe o nervosismo. Por que no me deixa mostrar-lhe a plantao de rosas no caminho para casa? O tom de voz dele era calmo, e a sugesto deliberadamente prosaica. Ainda assim, ele a estava convidando a entrar, e ento no haveria volta. Isto tudo muito novo para mim murmurou Elspeth, sem ousar encar-lo.
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A situao tambm era inusitada para Julius. Afinal, ele jamais precisara persuadir uma mulher com lisonjas e agrados. Ao contrrio, elas voavam em seu pescoo como abelhas em volta do mel. Posso lev-la de volta para casa hora que quiser informou ele, corts. No pretendo for-la a fazer nada que no queira. Julius estava sendo sincero. Talvez Amanda estivesse certa. Talvez a virgindade de Elspeth resultasse numa experincia desastrosa na cama. Aquelas palavras, no entanto, atingiram Elspeth com o efeito de uma bomba, pois ela sabia exatamente o que gostaria de fazer... com Julius. Ou pelo menos o que sua inexperincia lhe permitia imaginar. A deciso sua repetiu ele. Julius estava encostado no batente da porta, com um sorriso maroto no rosto. A camisa, parcialmente aberta, deixava entrever a pele bronzeada e os plos escuros que lhe cobriam o peito. Um desejo premente de saber o que aquele homem estava pensando levou Elspeth a perguntar: Quer que eu fique? Elspeth podia ser filha de um vigrio e tinha plena conscincia de que no era uma mulher sofisticada. Porm, estava longe de ser fraca ou covarde. Muito. Ele deu um passo frente. Perdoe-me se no deixei isso claro. Voc parece indiferente. No queria assust-la. Sabe o quanto posso perder a cabea quando estou a seu lado. No mais do que eu em sua presena. Ento estamos ambos tentando disfarar nossos verdadeiros sentimentos concluiu ele. Elspeth sorriu. Suponho que sim. Se me acompanhar agora, prometo fazer o que voc quiser, nos termos que determinar. Ela soltou o ar que estava retido nos pulmes. Eu seria uma tola se recusasse tal oferta, no verdade? Vamos dizer apenas que tenho um pressentimento de que serei capaz de faz-la feliz.
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Julius conseguia esse feito apenas sorrindo daquele jeito jovial. Ento acho que devo arriscar minhas chances. No existem riscos. Voc estabelece as regras. Posso compreender agora sua fama universal de mulherengo provocou. Que mulher poderia recusar tamanho altrusmo? Julius reconheceu um "sim" camuflado sob a provocao. Ento estendeu a mo para ajud-la a descer da carruagem. Acho que est precisando de uma xcara de ch sugeriu ele, enquanto a conduzia para dentro da propriedade a passos lentos. No havia pressa. Obrigada. Eu gostaria muito murmurou ela. Julius estava sendo gentil em dar-lhe tempo para pensar. Ele a conduziu por um estreito caminho que levava a um jardim de roseiras de todas as cores e tamanhos. A suave fragrncia que inundava o ar e o colorido das flores proporcionavam um paraso aos sentidos. No sou um bom guia, pois no consigo distinguir uma rosa de outra. Se preferir, podemos achar o jardineiro... No h necessidade apressou-se Elspeth a dizer. Quero dizer... prefiro no... Encontrar ningum. Eu entendo. Vamos caminhar at as quadras de tnis. Julius conduziu Elspeth at um recinto grande o suficiente para abrigar um regimento. Abriu uma porta de vidro e fez sinal para que ela entrasse. Voc deve ser um timo jogador de tnis comentou ela, admirada com a extravagncia do local. Fao o que posso. E voc? Sabe jogar? Elspeth meneou a cabea em sinal de negao. O vicariato inteiro caberia dentro daquela quadra. Sem mencionar que, at onde sabia, no havia quadras de tnis cobertas em Yorkshire. Julius sorriu. Posso ensin-la, se quiser. Pensarei a respeito. Atravessando a quadra, Julius abriu uma porta dupla que dava para um corredor iluminado por uma clarabia. Nas paredes havia inmeras fotos de cavalos. A direita havia uma srie de sales e esquerda ficava seu apartamento, explicou ele, enquanto a guiava at a biblioteca.
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Um grande nmero de selas, arreios e chicotes encontrava-se sobre cadeiras e mesas. Um par de botas usadas jazia sobre o carpete, e uma jaqueta de couro estava pendurada sobre o espaldar de uma poltrona. A paixo de Julius por corridas de cavalos era evidente. Perdoe pela baguna. Passo a maior parte do tempo aqui e... Isto me faz lembrar o escritrio de meu pai. No no tamanho, claro. Quantas horas passara naquele aposento acolhedor, refletiu Elspeth, saudosa. Quantas tardes sua famlia despendia lendo com ateno os programas de corridas e venda de cavalos, tentando decidir que novo garanho teriam possibilidade de adquirir ou em que corridas poderiam competir. Tomada de um profundo sentimento de perda, forou-se a voltar o olhar para uma fileira de lindas roseiras que se descortinava atravs da janela. Seu jardim esplndido murmurou, caminhando em direo janela para melhor admirar a vista. Ou para esconder as lgrimas que lhe marejavam os olhos? Que rosas espetaculares! A prgula leva at os estbulos informou Julius, seguindo-a. conveniente. Como tudo em sua vida, pensou Elspeth, tentando no fazer comparaes entre o estilo de vida do marqus e a dela. Seu pai no seguira a carreira religiosa por vocao. Filho caula de uma famlia numerosa e sem recursos, suas nicas outras opes eram o Exrcito ou a Marinha. E agora, devido ao capricho do destino, Elspeth tivera que cavar sua prpria sorte no mundo. Talvez devesse considerar uma ligao com um aristocrata como Julius, como uma forma de compensao para as privaes que passara na vida. Segundo os rumores, apesar de seu comportamento mundano, o marqus era um homem generoso. Bastou-lhe, porm, um segundo, para concluir que jamais se prestaria ao papel de cortes. E no seria outra coisa alm disso o que ela se tornaria se continuasse naquela casa. E ento, sob a agradvel fantasia, Elspeth vislumbrou a cruel realidade. Acho que cometi um lamentvel engano desabafou, virando-se. Eu no deveria ter vindo aqui. Julius encarou-a com expresso preocupada. Voc est chorando? Claro que no negou ela, desviando o olhar. Deve ter sido o vento. Foi alguma coisa que eu disse? insistiu ele, ignorando a desculpa.
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Elspeth meneou a cabea. Eu apenas no deveria ter vindo. Peo desculpas por lhe causar transtorno, mas... Ela tentou reunir todas as foras que lhe restavam e passar por ele, mas as lgrimas teimosas escorreram-lhe pela face. Sem motivo algum. Ou talvez por milhes de motivos. Por favor suplicou, desvencilhando-se da mo que tentava det-la, ao mesmo tempo em que fazia um esforo supremo para parar de chorar. Preciso mesmo ir. Deixe-me ajud-la de alguma forma. Julius apressou o passo para alcan-la no momento em que ela disparava pela porta. No tem nada a ver com voc. Tem a ver com o conde Grafton? Elspeth lanou-lhe um olhar fulminante. A raiva, por instantes, superou o pranto. Claro que sim. Com ele e com todas as razes pelas quais o conde faz parte de minha vida. Mas, na verdade, isso no da sua conta. Julius passou-lhe frente, impedindo sua passagem. J lhe ofereci dinheiro antes e no quero que se ofenda com isso. Mesmo se aceitasse, no ficaria obrigada a nada. Minha oferta como amigo. Os olhos de Elspeth faiscavam. Ns no somos amigos! bradou ela. Mas poderamos vir a ser. Duvido muito que tenhamos a mesma opinio sobre o significado da palavra "amizade". Fique pelo menos para o ch. Prometo manter distncia.

Aquilo era mais do que Elspeth podia suportar. Tanta gentileza e amabilidade, a oferta extravagante de suporte
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financeiro, aquele doce sorriso e a promessa de se comportar como um cavalheiro. Tentou recusar o mais polidamente possvel, porm as palavras no lhe saam da garganta. Conseguiu apenas balbuciar umas frases ininteligveis misturadas com as lgrimas. Limpando a face molhada com as costas da mo, tentou sorrir. Peo desculpas por... A voz dela foi embargada por um soluo. Julius tomou-a em seus braos e carregou-a at uma cadeira. Sentou-se com ela no colo, embalando-a como a uma criana. Shh, no chore murmurou, imaginando que ela o fazia lembrar a filha caula de Betsy. Annie era tambm loira e de olhos azuis, e, apesar de ter vinte e seis anos, naquele momento, a dama em seus braos soluava com o mesmo fervor da menina de quatro. Desejou ser capaz de aliviar tanta tristeza com a mesma facilidade com que fazia com a sobrinha, com um brinquedo novo ou um doce colorido. Grafton, no entanto, era um obstculo quase invencvel. E Elspeth no parecia disposta a aceitar sua oferta de dinheiro. Vai ficar tudo bem continuou a consol-la, enquanto lhe enxugava a face com um leno. Brinquedos no funcionariam naquela situao. Doces tambm no. Perdoe-me por estragar seu dia. Voc no estragou nada. muito gentil, Julius... Um sorriso irnico formou-se no canto dos lbios dele. a que eu digo que poderia ser muito, muito mais gentil. Elspeth no pde deixar de rir. E a que eu digo que uma pena, mas no posso aceitar to generosa oferta. Julius fez um gesto apontando em volta do silencioso aposento. Quem ficaria sabendo? Algum poderia entrar lembrou Elspeth, lanando um olhar preocupado em direo porta. Se Julius pudesse ler sua mente e interpretar bem os sentimentos de uma mulher, saberia que ela no estava exatamente dizendo "no". A criadagem tem ordem para manter-se afastada. Elspeth arqueou uma sobrancelha.
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No sei se devo ficar agradecida ou ofendida por tamanha considerao. Nem uma coisa, nem outra. O fato que estamos sozinhos. E assim permaneceremos at que eu d uma contra-ordem. Ele fez uma pausa e continuou num tom suave: V? No tem mais nenhuma desculpa. Para qu? indagou ela com um meio sorriso. Para me dar um beijo. Julius aproximou os lbios dos dela. Acho que no deveria... Ningum saber... nunca... uma promessa solene. Nunca? Jamais. Aquela palavra, proferida em tom rouco e sensual, teve a conotao da eternidade. Elspeth deu um longo suspiro. S um. Julius ficou satisfeito ao perceber que ela parecia menos tmida e que as lgrimas finalmente haviam cessado. Recostando-se para trs, fechou os olhos e apoiou as mos nos braos da cadeira. Agora voc est me provocando resmungou Elspeth. Julius ergueu as plpebras e contemplou as faces rosadas e os olhos azuis brilhantes, a poucos centmetros de distncia. Se no temesse assust-la, tocaria aqueles seios maravilhosos de todas as formas possveis. Estou me preparando para o beijo disse, oferecendo-lhe um sorriso charmoso. Como se j no tivesse beijado centenas de mulheres! retrucou ela, com um leve sarcasmo. Agora diferente. Por todos os santos, era a mais pura verdade. Ele se sentia como se estivesse prestes a beijar uma mulher pela primeira vez. Diferente, como? perguntou ela, intrigada. Voc diferente. Como? No sei. excitante. Julius deu de ombros. No me pergunte. Nem eu mesmo entendo. Se no estivesse to distrado com a perspectiva do beijo, teria ficado alarmado com a intensidade de seu envolvimento.
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Eu entendo. Voc tambm me excita. Por um instante, Julius sentiu-se frustrado. Elspeth queria dilogo e beijos, enquanto ele ansiava por mergulhar naquele corpo macio e possu-la com voracidade. Beije-me, voc murmurou ele. E vamos lidar com o excitamento juntos. Enquanto Elspeth se inclinava para obedecer, ele apertava com fora os braos da cadeira. Sentiu os lbios macios roarem os seus e prendeu o flego. Aps um longo momento, forou o ar a sair dos pulmes. Afinal, era apenas um beijo! No incio, o toque dos lbios de Elspeth parecia o roar das asas de uma borboleta. Logo em seguida, porm, o beijo se aprofundou. A boca de Julius abriu-se ante tamanha urgncia. Apesar de relutar e tentar negar seus sentimentos, ela tambm o desejava... As lnguas vivas se encontraram numa dana extica e sensual. E por instinto ou por puro desejo, com um gemido, ela mordeu-lhe de leve o lbio inferior. Foi um beijo demorado, ora lnguido, ora sfrego e impaciente. Mas aquilo no era de admirar. Afinal a dama se reprimira durante tanto tempo! Lanando mo de toda a sua fora de vontade, Julius conseguiu se conter e no rasgar as roupas que criavam uma barreira intransponvel entre eles. Com um esforo sobre-humano, ele se obrigou a dominar a excitao. No queria pressionar Elspeth. Ela o envolveu pelo pescoo, enquanto o beijava, e conscientemente ou no, seus quadris comearam a se movimentar. As mos fortes deslizaram pelas costas femininas, indo parar nas ndegas firmes, ajustando o corpo dela ao seu. Elspeth gemeu baixinho, e Julius, estimulado, ergueu-se com ela nos braos, carregando-a at o sof. Deitou-a gentilmente e ajoelhou-se no cho para fit-la. Agora, minha doce dama, por onde devemos comear? Por onde voc quiser. As palavras foram pronunciadas com voz rouca e sensual, e a perspectiva de explorar toda aquela inocncia era tentadora demais. Tentando manter o controle, Julius comeou a abrir, um por um, os botes da blusa de Elspeth. No acredito que isto esteja acontecendo murmurou ela, extasiada. Posso tirar sua camisa? Pode tirar o que voc quiser... O rosto de Elspeth ficou vermelho.
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Eu... nunca tirei a roupa de um homem confidenciou ela, enquanto Julius a ajudava a puxar a camisa pela cabea. Ele terminou de desabotoar a blusa de Elspeth e baixou-a at a cintura. Num gesto instintivo, ela cruzou os braos sobre os seios, admirando o peito msculo recoberto de plos escuros. Julius sorriu. Bem, eu diria que, de forma geral, as diferenas entre um homem e outro no so to significativas... Eu no saberia dizer, porque nunca vi um. Julius no tinha certeza se ouvira direito. Voc quer dizer que nunca viu algum para comparar? No. Estou dizendo que nunca vi um homem nu. Nunca? Ele arqueou as sobrancelhas. Nunca. Grafton adoeceu na nossa noite de npcias, e o casamento nunca foi consumado. Portanto, sou uma mulher casada completamente inexperiente. O rubor nas faces de Elspeth se acentuou. Voc ter de me ensinar tudo. Julius respirou fundo e sorriu. Farei isso com todo o prazer! Por que no comeamos j? O mestre quem manda! respondeu ela, rindo para disfarar o nervosismo. Tivemos uma boa introduo, com o beijo, no acha? perguntou Julius, comeando a desafivelar o cinto. Eu diria que sim concordou Elspeth, sentindo o corao disparar, incapaz de desviar os olhos das mos dele. Ao perceber que ela tremia, Julius parou e sentou-se no sof, inclinando-se sobre ela. No vou machucar voc. Eu prometo. Elspeth o encarou com os olhos muito abertos, e naquele instante ele soube que aquele relacionamento no seria como os outros que tivera. Elspeth no era apenas uma mulher a mais a seduzir. Ele desejava ardentemente tornar aquela primeira experincia inesquecvel para ela. Procurando no se afobar, ele tirou as botas e em seguida a cala, pondo-se nu diante de Elspeth. O fascnio que ele via brilhar nos olhos dela parecia duplicar-se dentro dele prprio, como se o xtase de um alimentasse o do outro, numa qumica perfeita, uma troca de emoes crescentes e indescritveis, o preldio ideal para uma unio de corpos e almas. Sem dvida nenhuma, aquela no era a primeira vez s de Elspeth... Era a primeira vez dele tambm, a primeira vez que faria amor com uma mulher que lhe despertava aquelas sensaes inebriantes, e esse fato o enchia de contentamento. As
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implicaes, ele deixaria de lado por ora. No queria pensar em nada, queria somente sentir, enquanto estivesse com Elspeth nos braos. A inteno de Julius de agir com vagar foi por gua abaixo sob a fora do desejo premente que avassalava a ambos. Repentinamente, toda a timidez e receio de Elspeth desapareceram, dando lugar a uma urgncia incontrolvel de se entregar. A necessidade de ser saciada sobrepujava o medo do desconhecido e da possvel dor fsica causada pela deflorao. Julius deitou-se sobre ela e acariciou levemente os seios fartos e trgidos, antes de deslizar os dedos sobre o ventre at a regio entre as coxas. Ao senti-la quente e molhada, posicionou-se para penetr-la, temendo que ambos alcanassem o clmax precocemente, tamanha a excitao que os dominava. Num gesto instintivo, Elspeth envolveu o corpo dele com as pernas e arqueou os quadris para receb-lo. Surpreso com tamanho ardor, Julius seguiu adiante, forando com cautela a passagem atravs da fina barreira da virgindade daquela mulher incrvel. Ao erguer o rosto para fit-la, viu que os olhos dela estavam cheios de lgrimas. Perdo, querida... Estou tentando ir devagar... Ela balanou a cabea. Eu estou bem, eu estou bem garantiu ela, arfante, abraando-o com fora. No se preocupe comigo... Apenas me ame... No me provoque, milady... murmurou Julius, sorrindo. Afinal faz dois dias que espero por este momento. E eu esperei vinte e seis anos... Incapaz de se conter por mais um segundo sequer, Julius imps um ritmo mais acelerado, que Elspeth acompanhou, suplantando a dor, para, juntos, alcanarem o auge. Alguns minutos mais tarde, depois que conseguiu recuperar o flego, Elspeth perguntou baixinho: sempre assim, todas as vezes? Assim como? Assim... to maravilhoso? Cada vez mais, querida. Cada vez mais respondeu Julius, com um sorriso encantador. Ele se levantou, ergueu-a nos braos e atravessou a casa at o quarto, sem se importar com sua nudez. Deitou Elspeth na cama e contemplou por um momento o corpo estonteante e voluptuoso, antes de voltar a se deitar
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sobre ela e possu-la novamente, desta vez mais devagar, explorando cada centmetro da pele acetinada, e fazendo-a toc-lo e explor-lo tambm. Julius e Elspeth perderam a noo do tempo, envoltos que estavam num casulo que os isolava do resto do mundo e os mantinha suspensos no espao, onde nada mais existia ao redor, somente eles dois, a paixo e o prazer. Horas depois, com Elspeth sonolenta e aninhada em seus braos, Julius forou-se a se afastar e sair da cama, para preparar um banho quente para ambos. Para o bem dela, e o seu prprio, era melhor que ela estivesse em casa quando o marido voltasse das corridas. Permita-me banh-la, para depois tomarmos aquele ch que lhe prometi falou ele baixinho, depois de abastecer a tina com gua quente, no quarto de vestir. Elspeth abriu os olhos preguiosamente e sentou-se na cama, permitindo que Julius a pegasse no colo e a colocasse dentro da gua tpida e perfumada. Ela suspirou e fechou os olhos quando ele comeou a ensabo-la, desfrutando dos ltimos momentos gloriosos em companhia daquele homem, com a sensao de que tudo no passara de um sonho. Quando o banho terminou, Elspeth chegara mais uma vez ao pice do prazer, pelas mos hbeis de Julius. Teve de lutar para se livrar do torpor que tornava seu corpo pesado, saindo com dificuldade da banheira, deixando que Julius a secasse com a toalha e a ajudasse a se vestir. Sentada na beirada da cama, ela o observou em silncio enquanto ele tambm se recompunha. De repente, a idia de voltar para casa e para perto do marido se assomava como um pesadelo, depois de ter vivido um dia no paraso, e Elspeth se perguntou como seria capaz de suportar, dizendo para si mesma que o vazio que j tomava conta de seu ser se devia a um anseio fsico longamente acalentado e que no poderia ser saciado em algumas horas, tentando se convencer de que era apenas isso, nada mais. Num silncio constrangido, ela seguiu Julius at um jardim de inverno onde algum criado eficiente e perspicaz acabara de deixar um servio de ch, com um bule fumegante e pratinhos de sanduches e bolinhos aucarados. Julius serviu-lhe uma xcara de ch, que ela bebeu em silncio, recusando-se a comer os acepipes que ele lhe ofereceu. Naquele momento, nada slido desceria por sua garganta, tamanha a opresso que sentia por dentro, ameaando sufoc-la. Obrigada, estou sem apetite murmurou ela, sentindo a timidez retornar ao ter de voltar a se socializar com aquele homem. Eu lamento no ter escolha seno lev-la de volta para sua casa disse ele , quando o que eu gostaria era que pudesse ficar aqui comigo. Podemos nos ver amanh, outra vez?
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No creio disse Elspeth, colocando a xcara vazia sobre o pires. No aconselhvel. Darei um jeito para algum levar Grafton novamente s corridas. Ele nunca se ausenta de casa por dois dias seguidos. Confie em mim insistiu Julius, estendendo a mo para ajud-la a levantar-se ao ouvir o som da carruagem parando do lado de fora, pronta para lev-los de volta. Elspeth se ps de p e disse, sem encar-lo: No, por favor, eu lhe peo! Considere minha posio. Tenho de pensar no futuro de meu irmo. Eu no colocaria voc ou seu irmo em risco. E Grafton com toda a certeza cair nas graas de Amanda, como qualquer outro homem faria. E como tem tanta certeza de que ela estar disposta a isso, por mais um dia outra vez? Amanda e eu somos velhos amigos. Julius tentou falar com indiferena. E por certo ela lhe deve muitos favores. Deve ter sido muito generoso com ela em alguma poca. Elspeth no pde conter o cime que sentia. Agora que sei o quanto pode ser generoso com uma mulher, isso no me surpreende. No o que est pensando. Amanda e eu crescemos juntos disse ele. No era de todo mentira. Eles haviam de fato crescido juntos, mas haviam dormido juntos tambm, inmeras vezes. Ela est noiva de Francis Rhodes, que trabalha no ministrio de Pitt. Conheo pessoas influentes que podero ajudlo a obter um cargo mais elevado. Como v, uma troca de favores. Grafton no ficar em casa amanh. Portanto, prepare-se para me encontrar. O nimo de Elspeth se elevou diante daquela demonstrao de entusiasmo, mas por alguma razo ela preferiu esconder de Julius o alvoroo que sentia. Isso uma ordem? indagou, brincalhona. Permita-me reformular as palavras. Ficaria honrado se milady viesse minha casa amanh. A hora que desejar. Porm, eu a aguardarei ansioso desde os primeiros raios da aurora. Eu adoraria. Apenas estou sendo cautelosa por razes bvias. Eu entendo. Serei discreto. Amanda ser discreta. Julius sorriu. Mas Grafton sair pela manh e estarei esperando por voc. Mais uma vez Julius estava lhe oferecendo o paraso, e depois de ter passado tanto tempo no purgatrio, ela no podia
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resistir. Correndo riscos ou no. Vou tentar concordou num tom suave. De fato... no sei se serei capaz. Em todo caso, estarei em casa. Venha se puder. Pouco depois, Julius observava Elspeth caminhar pelo pomar, de volta para casa, sentindo um estranho senso de responsabilidade, como se a inocncia dela lhe tivesse exigido algo alm da habitual e passageira considerao. E no era apenas impresso, era real. Elspeth no era do tipo de mulher leviana com quem ele costumava se divertir, e isso o fizera experimentar emoes nunca antes sentidas. O porto que separava o pomar da rea dos fundos da cozinha se fechou, e Elspeth desapareceu de seu raio de viso. De repente Julius se sentiu desolado. Tentando dissipar aquele sentimento incomum e indesejvel, ele bateu na carruagem, sinalizando ao condutor para partir. Quando Elspeth entrou em seu quarto, encontrou Sophie com os braos cruzados e um semblante severo. Grafton j voltou? perguntou Elspeth. Tenho que mudar de roupa. Ele ainda no voltou respondeu Sophie, mal-humorada. Pelo menos voc teve o bom-senso de voltar antes dele, no? Antes que comece a me repreender, deixe-me dizer que nunca me senti to feliz retrucou Elspeth. Pois sim! Como se essa felicidade fosse durar muito tempo resmungou a criada, com ar de desdm. No me importa se vai durar ou no. Julius o homem mais encantador que j conheci! Voc e todas as mulheres do mundo acham isso. A questo se voc vai conseguir manter a cabea no lugar de permitir que ele arrune a sua vida. S espero que no se apaixone por esse depravado. No se preocupe. Sei que tipo de homem ele . Mas deixe-me sonhar um pouco, Sophie, mesmo que no dure, porque estou realmente muito, muito feliz. Voc no est falando a srio! exclamou Amanda, fitando Julius com os olhos arregalados. brincadeira, no Julius? Diga que est brincando... Qual o problema? No acho que seja um encargo to rduo para se tornar quase to rica quanto uma herdeira retrucou Julius, com um sorriso matreiro nos lbios. Desgastada por ter aturado o mau humor de Grafton a tarde inteira, Amanda fora procura de Julius assim que o
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cocheiro do conde a deixara em casa. Estavam no terceiro copo de conhaque, o sol j se punha no horizonte, e Julius entregara a ela um polpudo cheque em troca de manter Grafton ocupado durante toda a semana do Encontro de Primavera. A doce dama deve ser mesmo espetacular... Julius encolheu os ombros. Apenas interessante. Interessante a ponto de voc dispor de uma fortuna para ela trair o marido. No que o velhote no merea. Aquilo a coisa mais insuportvel que existe no mundo! Por isso mesmo voc merece uma recompensa. Mereo uma recompensa e toda a sua ateno hoje noite. Diga seu preo. Quanto ao restante, no posso. Amanda sorriu. Hum, pelo visto a coisa pegou fogo... Para voc estar sem foras... bom tomar cuidado, afinal voc j no um rapazinho provocou ela, divertida. Julius sabia que seria o alvo principal das fofocas por dias a fio se contasse a verdade a Amanda, ou seja, que no estava interessado em sexo casual naquela noite. Agora, diga quanto quer e acrescente o custo de um guarda-roupa novo. Precisarei dos seus prstimos durante cinco dias. No posso acreditar que estamos tendo esta conversa. Voc nunca se sentiu to atrado assim por mim. A virgem virou sua cabea, Julius! Diga-me, o que ela tem? Estou curiosa. Ele suspirou. No sei por que me sinto atrado por ela. Se soubesse, lhe diria. Felizmente, no preciso de uma razo para fazer o que estou fazendo. No mais do que voc precisa de uma razo para desprezar um dinheiro que voc no tem. Est certo. Somos dois egostas impulsivos. Julius ignorou a concluso de Amanda. Diga ao meu mordomo para onde deve enviar a remessa bancria. E muito obrigado. Eu mencionei que Grafton vai ao sarau do Jquei Clube esta noite? Com a esposa? Endireitando o corpo, Julius a encarou com firmeza. Ele no disse.
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No perguntou se voc ia? Eu disse que talvez fosse, embora no tenha nenhuma inteno de fazer isso, sabendo que o traste vai estar l. Amanda fez um muxoxo. Chega. Encha meu copo e discutiremos nossos planos para amanh. Elspeth virou-se da janela, com a cara amarrada. Ajude-me a pensar em uma desculpa para no jantar. No estou disposta a aguentar outra noite de grosserias ao lado de Grafton. Sophie meneou a cabea e tirou um vestido do armrio. Ele no aceita desculpas, voc sabe disso. Tente pensar em qualquer outra coisa durante o jantar. Agora, venha se vestir. Elspeth suspirou. Estou casada h seis meses e parece que so seiscentos. Do jeito que o conde bebe, no viver muito tempo, filha. No sei se devo rezar para voc estar certa ou me condenar por ser to insensvel. Voc mais complacente do que ele merece e isso um teto. E se lhe servir de consolo, todos os criados concordam. A ltima esposa dele se trancou no quarto por mais de um ms e tomou ludano at morrer. Pelo menos voc est conseguindo manter suas faculdades mentais intactas. Tente ver pelo lado positivo, querida. Talvez hoje noite seja diferente e ele beba tanto que durma antes mesmo de terminar o pudim. Passava das dez da noite quando Julius e Charles entraram no saguo do Jquei Clube. Parados na entrada, inspecionaram as pessoas que se aglomeravam no interior. No a estou vendo disse Charles, esquadrinhando a multido. No acredito que esteja sbrio o bastante para ver algum. Desde quando se tornou abstmio? Sempre bebemos durante a semana das corridas. Oh, esqueci disse o visconde, fitando Julius de soslaio. Passou o dia inteiro ocupado com outras... atividades, por isso no teve tempo de beber. Fale baixo murmurou Julius. Meus lbios ficaro lacrados. Charles fez um movimento largo, cruzando os dedos sobre a boca.
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Deveria t-lo deixado sentado no salo de jogos. No poder assedi-la aqui, rapaz, mesmo que a encontre. Tem muita gente por perto. Obrigado pelo aviso retrucou Julius, num tom frio. Veja, l est Newcastle disse, acenando com a cabea para o salo de jogos. Ele joga bem e aposta alto. Venha. Guiando o amigo pela multido, Julius o deixou sentado mesa de Newcastle, trocou algumas saudaes com os presentes e, dando uma desculpa sobre ir ver uns amigos da irm, retirou-se apressado. Amigos da irm? Desde quando? perguntou Newcastle, com as sobrancelhas curvadas. Desde que ele conheceu uma doce senhor... ita cujo nome no posso dizer respondeu Charles. Envolvendo-se com Julius, ela no ficar no anonimato por muito tempo. O piv daquela conversa entre os homens encontrava-se parada ao lado da cadeira de rodas do marido, meio escondida dos olhares da multido. Sentia uma forte dor de cabea por obrigar-se a se calar quando gostaria de dizer poucas e boas a Grafton. Seu sorriso era to rgido que sentia como se a face fosse rachar, enquanto escutava uma vez mais o conde se lamentar por no ter avistado lady Bloodworth, quando estava certo de que ela estaria ali naquela noite. V procur-la, droga! vociferou o conde empurrando Elspeth para a frente. E rpido! Ela assentiu, tremendo de raiva e frustrao. Forada a servir de instrumento para os desgnios escusos do marido, controlou a custo a indignao. Quanto ainda teria de suportar para garantir o futuro de Will? Quando terminaria toda aquela humilhao? Com a cabea latejando e os olhos cheios de lgrimas, Elspeth caminhou em meio s pessoas, sem prestar ateno ao redor, s querendo achar algum canto tranquilo onde pudesse se esconder. Por aqui disse uma voz grave e familiar. De repente, um brao deslizou ao redor dos ombros dela, protegendo-a da multido. Quando ergueu o rosto, Elspeth se deparou com o belo sorriso de Julius. Eu a estava procurando murmurou ele, guiando-a para o corredor adjacente. Estava escondida? Ela fez uma careta. Quem dera! Deixe-me dar um jeito nessa situao disse Julius com uma piscadela. O mximo que voc pode fazer conseguir um canto onde eu possa ficar por cinco minutos. No posso demorar mais
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que isso. Est indo buscar bebida para o conde? perguntou ele, conduzindo-a ao longo do corredor. No, estou indo procurar lady Bloodworth. Grafton pensa que ela est esperando para v-lo aqui, hoje noite. Amanda no vir, mas ele no precisa saber disso por enquanto. Vamos tirar proveito de seus cinco minutos disponveis. Julius abriu uma porta e acenou para que ela entrasse. Voc sabe onde ns estamos? perguntou Elspeth, olhando ao redor. Longe dos olhares curiosos. Julius sorriu. E com tempo limitado. Com meu marido no salo ao lado, no temos tempo nenhum. Temos tempo pelo menos para um beijo. No me tente... S estou sendo justo retrucou ele. Voc tambm me tenta demais. O decote do vestido de Elspeth, acentuado conforme os ditames da moda, revelava parte dos seios redondos, que pareciam querer saltar para ele, convidativos. Julius traou o contorno deles com a ponta do dedo. Ningum saberia se eu os beijasse. No desarrumaria seus cabelos, nem deixaria evidncias. No comece, Julius. Mas a imagem que ele invocara fez o pulso dela acelerar. No v que isso impossvel? acrescentou, espalmando as mos de encontro ao peito largo Mas ningum ficar sabendo... Julius, por favor... agora no. No se mostrando disposto a concordar, ele deslizou as mangas do vestido azul pelos braos de Elspeth, desnudando-lhe o colo. Pare, por favor... O toque dos lbios famintos na pele macia de Elspeth o fez estremecer. Suas mos comearam a se mover lentamente, equilibrando nas palmas o peso dos seios opulentos. Ento, com um movimento gil, ergueu-os e esfregou os mamilos rosados com suave presso, deliciando-se ao v-los enrijecer. Eles querem ser beijados sussurrou.
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Fechando os olhos, Elspeth balanou a cabea, como uma criana, ignorando seus desejos tumultuosos. Olhe para eles. Esto duros e eretos insistiu Julius. Mais uma vez Elspeth balanou a cabea, ainda com os olhos fechados, mas sua respirao ofegante denunciava o que sentia. Se no houvesse impedimentos, Julius cederia tentao, mas a possibilidade de algum entrar ali era grande, e ele tinha planos para alm daqueles momentos passageiros, no dia seguinte, em seu haras. Curvando a cabea, explorou um dos seios, tocando-o gentilmente. Como previa, Elspeth no resistiu, e ele sugou-lhe o mamilo com infinita suavidade em respeito aos seus temores atuais. Porm, passados alguns instantes, ela o puxou para si, fazendo-o perceber que j no era necessria tanta suavidade. Ento, com a boca, dentes e lngua, sugou-a com nsia e volpia, e quando estava a ponto de se dedicar ao outro seio com o mesmo mpeto, sentiu o leve arquejar de Elspeth se transformar num gemido rouco, e o corpo feminino sacudiu em ondas de xtase, em seus braos. Como pudera permitir que aquilo acontecesse, com o risco de ser descoberta em situao to comprometedora?, perguntou-se ela, com os joelhos bambos. Tomando-a nos braos, Julius levou-a at uma cadeira prxima. Algum poderia ter entrado sussurrou ela. A porta est fechada mentiu Julius. Ningum pode entrar aqui. Ele sentou-se e a embalou no colo. Sentindo-se mais confortvel com aquelas palavras, Elspeth se apoiou no peito musculoso, emitindo um suspiro de prazer. Vai me fazer esquecer do mundo real murmurou ela. Irei busc-la amanh cedo. Julius sorriu. Teremos o dia inteiro para satisfazer suas inclinaes amorosas. A que horas ele partir? s nove. Ento, no gostaria de deix-lo furioso. E melhor eu me apressar. Eu a estarei esperando amanh disse Julius simplesmente, ajudando-a a ajeitar o vestido. Eu apreciaria se voc ficasse aqui at eu estar bem longe. No posso me dar ao luxo de ser apanhada em uma situao comprometedora. Partirei pela porta dos fundos e irei para casa. S vim at aqui para v-la. Tanta lisonja poderia virar a cabea de uma mulher, pensou Elspeth.
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Esqueci de lhe dizer obrigada. Recordarei deste sarau com grande afeto disse, dirigindo-se porta. Poder me agradecer amanh, quando tiver mais motivos para tal retrucou Julius, fitando-a com um sorriso jocoso. Fechando a porta, Elspeth se afastou depressa, sabendo que se o marqus se aproximasse, por certo se atiraria nos braos dele e esqueceria do mundo ao redor.

Na manh seguinte, Elspeth ficou na cama at ouvir a carruagem de Grafton partir. Tentava se convencer de que, se permanecesse na cama, poderia resistir tentao perigosa de Julius. Quando Sophie entrou no quarto, ela fingiu que dormia, esperando de alguma maneira ganhar um pouco de fora interior. Por fim, abriu os olhos e olhou para o relgio. Passavam cinco minutos das nove. Resistira cinco minutos inteiros. Voc est acordada disse Sophie, postando-se ao p da cama com a bandeja do desjejum. Vai sair ou no? Eu estava tentando ficar. Elspeth afastou as cobertas para o lado. Eu juro que tentei. A noite inteira, at este instante, fiquei dizendo para mim mesma que no iria. Mas agora resolvi que vou. Ora, como se eu no soubesse! Bem, ele j est l fora. Portanto, melhor ficar mais apresentvel. Ele est aqui?! Nos fundos do pomar, desde que o dia clareou resmungou a criada, embora a agradasse o fato de saber que o marqus estava to entusiasmado pela sua menina quanto ela estava por ele. Venha, seu banho j est pronto. Eu separei um lindo vestido de musselina amarela, j que o dia est quente e ensolarado. V, divirta-se e no se preocupe com nada. Obrigada, Sophie retrucou Elspeth, dissipando todas as suas incertezas. O apoio da velha aia era uma garantia para o seu dia de divertimento. Elspeth viu Julius parado perto de uma pequena carruagem preta, quando passou pelo porto do jardim. Mesmo de longe, a tranquilidade dele era visvel. Era um homem independente, seguro, confiante de seu lugar no mundo. Julius a avistou e acenou com a mo. O corao dela disparou e lgrimas de felicidade marejaram-lhe os olhos. Sem se preocupar em serem vistos, ambos correram um para os braos do outro. Quando se encontraram, Julius tomou Elspeth nos braos e a girou no ar. Ento colocou-a de volta no cho e a beijou, confessando-lhe o quanto sentira sua falta.
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Tudo parecia to perfeito que Elspeth comeou a chorar. Eu sinto muito, sinto muito sussurrou ele, beijando-a mais uma vez. No quero que fique triste. No... eu nunca ficaria triste ao seu lado... nunca. Ela tentou sorrir. Diga-me o que quer fazer. Leve-me com voc. Julius quase perguntou para onde. O contato daquele corpo perfeito em seus braos o deixou tentado a lev-la para longe de seu mundo restrito. Eu lhe trouxe uma coisa. Elspeth sabia que no deveria aceitar. Por uma frao de segundo, quase disse isso em voz alta, mas ao se aproximarem da carruagem, viu uma caixinha de veludo preta no assento de couro e soltou uma exclamao de entusiasmo. Julius riu. Voc ainda nem sabe o que ... No faz mal, estou contente, s isso. Ele entregou-lhe a caixa. Abra. Em uma almofadinha de cetim branco repousava o mais deslumbrante bracelete de diamantes e safiras que Elspeth j vira. No que ela tivesse visto muitos, na verdade, de perto nunca vira nenhum. O conde no era do tipo de homem que gastava dinheiro para presentear a esposa, e seu pai nunca tivera condio de lhe comprar uma jia. lindo! suspirou ela, quando Julius se acomodou no assento e recolheu as rdeas. Mas sabia que no podia aceitar um presente to valioso. Era algo que ia contra todos os princpios que ela aprendera. realmente lindo, mas eu no posso aceitar. Tolice. apenas uma lembrana, para que voc pense em mim toda vez que o usar. Como se ela no pensasse nele, com ou sem bracelete!, pensou Elspeth. Segurando as rdeas com a mo esquerda, Julius deslizou o outro brao ao redor dela e a puxou para si. Em seguida, imprimiu velocidade nos baios e manobrou uma curva com sutileza. Esta parelha adora correr disse ele, inclinando-se para beijar Elspeth no rosto. No so uma beleza? Voc sempre conduz dessa maneira? perguntou ela, libertando o cabo na grade do assento.
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Adoro velocidade. por isso que amo as corridas. E animais puros-sangues. Minhas opes so mais limitadas que as suas. Julius estreitou os olhos. No tm que ser. Permita-me ajud-la. Ter outras opes em sua vida e poderia continuar ajudando seu irmo. Tudo que importa dinheiro. No ? No seja to sensvel, meu bem. Ningum precisa de uma fortuna, mas certas coisas ajudam. E voc o banqueiro de todas as senhoras em apuros? No normalmente respondeu Julius, refletindo que a maioria das senhoras que passavam em sua vida eram casadas com homens ricos e no precisavam do seu dinheiro. Ento sou a nica senhora pobre com quem se envolveu? No gosto de v-la com Grafton. Voc devia ter uma vida melhor. Ser que podemos mudar de assunto? perguntou ela, com frieza. Sim, claro. Obrigada. s ordens. Assim que a carruagem alcanou o caminho atrs da casa de Julius, ambos avistaram um coche parado adiante, e quatro pessoas desembarcando, enquanto vrios criados se ocupavam em descarregar a bagagem e lev-la para dentro. Ao reconhecer o braso na porta do veculo, Julius gemeu baixinho. No contava com a visita de sua irm e dos dois sobrinhos. Estava a ponto de voltar e responder pergunta de Elspeth sobre o dono do coche, quando uma voz feminina o chamou. Julius, querido! Aqui, Julius! Parando a carruagem, ele vislumbrou, em silncio, vrias possibilidades que poderiam facilitar o momento, mas nenhuma lhe pareceu adequada. Gostaria de conhecer minha irm? perguntou, optando pela objetividade. Oh, no! No posso! No me olhe dessa maneira... isso impossvel! Betsy uma pessoa muito compreensiva. No se importar.
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Mas eu me importo! Oh, no, seria muito embaraoso, para no dizer escandaloso! Ela no se preocupa com escndalos. Nem voc tampouco deveria se preocupar. Estes encontros podem ser rotina para voc, mas no para mim! No posso me dar ao luxo de ser apresentada a algum que no conheo sob circunstncias to irregulares. Em geral, as visitas de Betsy no interferiam na vida de Julius e em seus encontros, que se davam fora de casa. Com exceo de Amanda, que em nome da amizade existente h muito entre eles, o visitava sem ser convidada, Julius tinha certeza de que suas amantes entendiam que sua privacidade era inviolvel. Tio Julius! gritou uma vozinha de menina. Voc voltou! Veja, Harry, eu disse que ele estaria aqui! Ao ouvir os gritos das crianas, Julius avistou o casal de sobrinhos. Tenho de ir falar com Annie e Harry avisou ele. Serei breve. E ento partiremos. Julius assentiu com a cabea. Estarei de volta em um minuto. E eles? Elspeth apontou para o par de cavalos. So treinados para esperar. Voc est segura. Julius saltou do veculo, deu uma laada nas rdeas ao redor do chicote e se afastou. fcil falar, pensou Elspeth nervosa, observando os poderosos baios, a distncia at o cho e imaginando um modo de se salvar, caso os animais resolvessem disparar. Mas um momento depois, suas preocupaes sobre segurana enfraqueceram em conseqncia de um medo muito maior. A irm de Julius caminhava em direo carruagem. Ol. Betsy sorriu. Pensei que fosse lady Georgina Blake. Vi seus cabelos loiros. Sou Betsy, a irm de Julius. Est um dia adorvel para um passeio, no ? O sorriso dela era igual ao de Julius. Cordial e acolhedor. Sim, est um dia adorvel respondeu Elspeth, calando-se em seguida, sem saber como conversar com um membro da famlia do marqus. Ah, eles o acharam disse Betsy, virando-se para Julius, que se aproximava com as crianas. Esqueceu que estvamos vindo, no ? Ela olhou para Elspeth. Como sempre, eu poderia acrescentar: "No se preocupe, mano, podemos muito bem nos arranjar sem voc. No nos deixe interferir em seus planos". Era bvio que devia estar envolvido
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em algum relacionamento ilcito j que a moa no queria se identificar. Paramos por apenas alguns minutos. Por que no nos vemos no jantar? sugeriu Julius. Voc vai hpica? Prinny est dizendo a todos que vai ganhar. Talvez mais tarde respondeu Julius, inclinando-se para falar com as crianas. Peam a sua me que lhes mostre o armrio da biblioteca, o que tem portas de vidro. H algo l para vocs. Um presente! gritou Annie. Um brinquedo! atalhou Harry. Tero de ir at l e descobrir informou ele com um sorriso, enquanto os sobrinhos corriam em direo casa. melhor eu ir supervision-los, antes que destruam a biblioteca. Betsy sorriu. Tenham um excelente passeio. Eu a verei hoje noite disse Julius. Com um aceno, caminhou at a carruagem e saltou, acomodando-se no assento alto. Que vergonha! murmurou Elspeth. Quando vi Betsy caminhando na sua direo, voltei to depressa quanto pude. Voc deveria ter se apresentado. Minha irm muito compreensiva. Ou, para falar mais claro, compreende o seu modo de vida. Conheo uma pequena hospedaria afastada, onde podemos desfrutar um pouco de privacidade, j que Betsy alterou nossos planos. No sei... Algum poderia me ver. Fica a seu critrio. Mas uma aldeia muito pequena. Conheo todos e todos me conhecem. E costuma levar suas mulheres para l? Vou at l para pescar. Perdoe-me. Eu no deveria criticar seu estilo de vida desculpou-se Elspeth. No consigo imagin-lo pescando. Ento, vamos pescar... eu a ensinarei. Na realidade... disse ele com um brilho no olhar ...talvez possa induzi-la a considerar os mritos de fazermos amor na relva verde margem de um riacho de guas cristalinas. Ela sorriu. Voc faz tudo soar to idlico!
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Pouco tempo depois, aps trocar saudaes com os proprietrios da hospedaria, Julius falou: Diga-lhe, Meg, que eu nunca trouxe outra mulher aqui antes. Isso verdade confirmou a mulher. Ele se hospeda aqui h mais de uma dcada, e sempre vem sozinho. Elspeth ruborizou diante de seus anfitries. Eu a estou embaraando? sussurrou Julius em seu ouvido. Ela assentiu com a cabea, as faces queimando. Mas era impossvel ignorar o prazer que estava experimentando. Vamos descansar durante algum tempo e ento iremos pescar informou Julius, dirigindo-se aos donos da hospedaria. Hoje est um dia excelente para pescar, milorde disse Beekert. Iremos mais tarde. Prometi a milady uma lio de pescaria. No mesmo, querida? Sim respondeu Elspeth num fio de voz. Por aqui, meu bem. Com um aceno aos anfitries, ele tomou Elspeth pela mo e a conduziu pela escada estreita. O quarto ficava no topo dos degraus. A porta antiga parecia destinada a homens de estatura mais baixa. Depois de dez anos, aprendi a abaixar a cabea antes de entrar disse Julius, puxando-a para dentro e fechando a porta. Veja, o que acha dos jardins de Meg? perguntou, indicando a janela. A vista maravilhosa. Pode-se ver o pinculo da igreja em Halston a cinco milhas daqui. Deixando-se cair pesadamente sobre a cama rstica de quatro colunas, Julius exalou um suspiro. Acho que Betsy nos fez um grande favor. Quando Elspeth alcanou a janela, ofegou surpresa. Um vasto tapete colorido esparramava-se diante de seus olhos. Uma profuso de flores se alastrava por um campo aberto, como um capricho da natureza. absolutamente deslumbrante! Que vista encantadora! Agora entendo por que sempre se hospeda aqui. Gosto da paz e serenidade. Depois de passar muito tempo em Londres, almejo um lugar tranquilo para relaxar. E voc pesca? E durmo e como. O quarto pequeno, o local remoto e a privacidade absoluta eram como se tivessem permisso para desfrutar de todo o
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prazer proibido. Estamos sozinhos disse Elspeth, retirando a tira que lhe prendia os pesados cachos de cabelo. Completamente. Ningum nos perturbar murmurou ela, tirando os sapatos. Ningum. Com um gesto hbil, Julius se livrou do casaco e da camisa. O poderoso torso nu se exps diante dos olhos deslumbrados de Elspeth. Ela estava perdida. Bem mais tarde, quando seus coraes haviam parado de bater como tambores e j tinham recuperado a capacidade de raciocinar, Julius e Elspeth pegaram uma cesta de vime contendo um almoo simples de po e queijo que Meg providenciara e rumaram para o rio. L, deitaram-se na grama fresca da margem, beijando-se, trocando carcias e sussurrando bobagens no ouvido um do outro. No quero partir murmurou Elspeth. Acho que vou ficar aqui e nunca mais voltarei para casa. Eu a manteria segura. Poderia desaparecer que ningum a acharia. Ah... tentao! E voc viria fazer amor comigo e me deixar feliz? Todos os dias, todas as horas, todos os minutos. Para um homem que j experimentara todos os tipos de sensaes sexuais, seu nvel de envolvimento era surpreendente, para no dizer sem precedentes. Faa uma lista a cada dia e lhe trarei tudo que necessitar. Eu s preciso de voc... para sempre. Julius e Elspeth passaram o resto da semana de corridas na hospedaria Red Lion, embora de um modo diferente do que haviam fantasiado. No podiam esquecer as obrigaes conjugais de Elspeth, nem os permetros inflexveis dos horrios das corridas em Newmarket. Mas naquele recanto afastado, procuravam viver apenas um para o outro. Fizeram amor infinitas vezes. Cada toque, cada carcia, cada sensao trazia mais prazer natureza passageira do tempo que tinham juntos. A alegria era frgil e fugaz, doce como mel. Colhiam botes de rosas como os amantes faziam h milhares de anos, sem nunca falar sobre o amanh. Nos intervalos de seus jogos amorosos deixavam seu refgio e iam pescar ou passear no jardim perfumado. Comiam as
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iguarias de Meg e bebiam o jarrete de Beekert. Deitavam-se ao sol e conversavam futilidades, querendo saber detalhes insignificantes da vida um do outro. Julius jamais se expusera tanto para uma pessoa. Elspeth, por sua vez, continha h tanto tempo seus pensamentos e palavras que se sentia como uma prisioneira livre em uma terra encantada. Se eu estiver falando demais, pea-me para parar murmurou ela. Julius riu e a beijou. Conte-me como era sua me ou quais eram as suas matrias favoritas na escola ou quais os cavalos que voc prefere... Sob a paixo que os unia e os mantinha cativos um do outro, flua uma igual devoo pelas corridas e os cavalos purossangues. Podiam ficar horas falando sobre pedigrees, procriao, treinamento e venda. Era uma unio congnita e harmoniosa de mentes, pensamentos e propsitos. Elspeth desejou saber se a paixo mtua por cavalos contribua para aquela fantstica sintonia. Ela seria grata a Deus pelo resto da vida por ter lhe concedido aqueles poucos dias ao lado de Julius. Ele tinha obrigaes familiares em Londres na semana seguinte, e a abertura da temporada exigia sua presena na cidade. As obrigaes dela j estavam igualmente determinadas. Grafton voltaria a Yorkshire para a temporada de corridas local. Mas ser racional pouco contribua para contrariar a terrvel sensao de perda que a invadia enquanto se preparava para deixar a Red Lion pela ltima vez. E por mais que tentasse, no era capaz de aplacar a tristeza. No sou muito bom com despedidas. Mas quero que saiba que apreciei muito esta semana que passamos juntos. Voc e Grafton iro cidade para a abertura da temporada? indagou Julius. No respondeu Elspeth, respirando fundo, evidentemente atenta ao desconforto dele. Tambm apreciei muito esta semana. Agradeo pela sua companhia. Voc foi um excelente professor. De repente, Julius se sentiu ofendido com aquele comentrio. Elspeth arrumaria outra pessoa para ensin-la quando estivesse em sua casa em Yorkshire? Ou agora j sabia o suficiente para se tornar professora? Que ela possua um talento natural para os jogos amorosos, no havia dvida. O que no diferia de tantas outras mulheres que ele conhecia, e s porque uma bela representante do sexo feminino o divertira durante alguns dias no era motivo para mudar seu modo de vida. Ento falou num tom gentil: Eu no poderia ter tido aluna mais aplicada. Recordarei esta semana com grande afeto. Nada poderia ficar mais claro. Como Julius podia falar com tanta frieza? Entretanto, envolvimentos amorosos eram
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comuns na alta sociedade, e o sexo no passava de uma diverso passageira. E o marqus, mais que qualquer outro, era um exemplo dessas atividades libertinas. Ela fora apenas a diverso daquela semana. Mas era chegada a hora de partir. Apanhando a outra luva sobre a penteadeira, Elspeth dirigiu-se porta. Agradea a Meg e a Beekert por mim quando os vir. Claro disse Julius, abrindo a porta e se afastando para deix-la passar. Os criados tinham partido para a aldeia aps o almoo, poupando-a da necessidade de qualquer conversa embaraosa o despedidas. Julius pensara em tudo, notou Elspeth. Mas afinal ele tinha bastante prtica no assunto. O trajeto de volta foi tenso. Trocaram apenas algumas palavras sobre banalidades relativas ao tempo ou paisagem ao redor. Durante o curso da viagem, Julius julgou necessrio restringir o impulso de dizer: "V me visitar em Londres. Mandarei uma carruagem busc-la". Sua mandbula estava fixa em uma linha rgida quando parou o coche na rea dos fundos da propriedade dos Grafton. Elspeth saltou de imediato. No saberia lidar com suas emoes se Julius a tocasse para ajud-la a descer. Forando-se a agir com maturidade, sorriu e acenou com a mo. Tenha uma temporada agradvel em Londres. E mais uma vez, obrigada pelos dias maravilhosos. Julius assentiu com a cabea. No h de qu. Elspeth atravessou o pomar, entrou no jardim e depressa fechou o porto atrs de si. Longe da vista do marqus, desabou sobre o gramado e chorou copiosamente. Como sobreviveria agonia de seu casamento, depois de ter experimentado uma semana de felicidade ao lado de Julius? Como poderia sustentar a posio de esposa de lorde Grafton quando o homem constantemente a oprimia da maneira mais prfida? E se no fosse capaz? E se sucumbisse malevolncia dele, como as esposas anteriores, e tirasse a prpria vida? O adeus frio de Julius se tornou realidade. Agora sabia mais do que nunca que seu destino s dependia dela. Nenhum cavaleiro de armadura branca apareceria para socorr-la. Nenhum bom samaritano viria livr-la dos laos conjugais. Era responsvel por ela... Sophie... e Will. Aps seu retorno a Grafton Park, Elspeth passava vrias horas do dia cavalgando, evitando ao mximo a necessidade de
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interagir com o marido. Por sorte, o conde se encontrava ocupado demais com seus cavalarios e treinadores, preparando tudo para a temporada de corridas. Mas era obrigada a comparecer ao jantar todas as noites, uma provao que enfrentava com certo receio. Grafton quase sempre estava bbado e propenso a grosserias. Ela lembrou que era apenas mais uma entre a legio de mulheres que se encantavam com o magnetismo de Julius. No podia se permitir alimentar fantasias inteis. Continuaria ali, enquanto Julius estava de volta ao turbilho social de Londres. E quanto mais cedo o esquecesse, melhor. Sophie observava sua jovem patroa com crescente preocupao. Elspeth estava emagrecendo, embora as horas passadas sobre a sela do cavalo a cada dia justificassem aquela perda de peso. Mas alm disso, sua menina demonstrava falta de apetite, a despeito dos mais variados bolos, doces e petiscos que ela oferecia, na esperana de faz-la se alimentar. Na realidade, no momento em que acordava, afastava as cobertas para o lado, bebia uma xcara de chocolate, vestia o traje de equitao e saa para os estbulos como se o diabo em pessoa estivesse lambendo os saltos de suas botas. No curso daquela primavera inglesa, Elspeth jamais deixara de escrever em seu dirio, e a cavalgada matinal lhe dava a disposio necessria para enfrentar mais um longo dia e mais uma noite tediosa ao lado do marido. E sua vida teria continuado assim se, no tivesse recebido uma carta, em um certo dia de junho, que mudaria tudo.

Elspeth acabara de deixar os estbulos e estava tirando as luvas, enquanto subia os degraus que levavam a seus aposentos. No podia se atrasar para o jantar. Ao alcanar o topo da escada avistou Sophie, que a aguardava na porta do quarto, assustadoramente plida. Elspeth apressou o passo, alarmada. A criada no era dada a dramas. O que aconteceu? indagou, rezando para que no fosse nenhuma notcia ruim sobre o irmo. Chegou uma carta para voc. Sophie entregou-lhe uma folha de papel dobrada. Era bvio que havia lido o contedo. Conte-me tudo. A febre se instalou a bordo do navio de Will.
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Elspeth se amparou no batente da porta para no cair. Seu pior pesadelo estava se concretizando. Ele... parou, receosa de dizer as palavras. Ele foi levado para terra firme explicou Sophie. Junto com os outros que... ela hesitou. ...que no tm esperana de salvao concluiu Elspeth, com voz fraca. Quando essa carta foi escrita? H trs semanas. Temos de ir ao encontro dele decidiu de repente, endireitando-se e passando por Sophie. Comece a fazer as malas. Contarei a Grafton durante o jantar. Coloque apenas roupas simples, nada muito pesado. Elspeth parou de repente e girou nos calcanhares. Ele no viu a carta, viu? Sophie sacudiu a cabea. Foi Addie quem a recebeu. timo. A criadagem dos Grafton era constituda de membros de uma mesma famlia, gerao aps gerao, durante sculos, e apesar do mau gnio do atual conde, a maioria deles permanecia leal. Alguns simpatizavam com Elspeth, que era o caso de Addie. Diga a Charlie para preparar nossa carruagem. No me olhe desse jeito. Sei que no nossa, mas a mandaremos de volta assim que chegarmos a Londres. Charlie era confivel. Era um homem bondoso e um bom aliado. O conde no a deixar partir. Ele no pode me impedir. Mas farei a cortesia de lhe pedir permisso. Abrindo as portas do armrio, retirou o primeiro vestido que viu. Partiremos esta noite, quando Grafton estiver cochilando. Quando Elspeth entrou na sala de jantar, passava um pouco das sete da noite. O marido no seguia os hbitos da cidade e costumava jantar cedo. Quando ela se sentou na cabeceira oposta, o conde sinalizou aos criados para comearem a servir. No suporto atrasos rosnou ele, franzindo o cenho em uma carranca. Veja se no se atrasa amanh! Elspeth no estava atrasada, mas faria pouca diferena discutir. E j que planejava no estar ali no dia seguinte, no respondeu. Abaixando a cabea, olhou para o caldo de cevada que no podia faltar em todas as refeies. O conde fora
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orientado pelo mdico de que o alimento prolongava a vida. Elspeth experimentou uma ponta de alegria a despeito das notcias que acabara de receber. Aquela seria a ltima tigela de caldo de cevada que fingiria comer. E seria a ltima noite que teria de se sentar em frente ao marido desprezvel. Seria a ltima vez que contaria os minutos at poder escapar para seu quarto. Naquela noite tinha a inteno de encontrar o irmo, salv-lo e, com sorte, nunca mais retornar quele lugar infernal. Talvez a doena de Will fosse a oportunidade que estava esperando. Talvez pudessem encontrar uma cabana pequena em algum lugar. Ela poderia lecionar ou abrir uma escola na aldeia. Contentar-se-ia em levar uma vida modesta. E o irmo ainda era jovem. Se no desejasse ser professor, poderia arrumar outro meio de se sustentar. Com a coragem renovada pelas recm-adquiridas convices, Elspeth fitou o conde com uma calma deliberada. Hoje recebi uma carta do oficial comandante de Will. Ele adoeceu e foi levado costa em Tnger. Gostaria de ir at l e traz-lo para casa. Grafton derrubou a colher dentro da tigela e a encarou, incrdulo. Tnger? berrou ele, cuspindo sopa sobre a mesa. No seja ridcula! um lugar pestilento! No quero mais ouvir falar nisso. No posso simplesmente deixar meu irmo l. Ele precisa de cuidados. Precisa do ar puro do campo para recuperar a sade. Ela no se permitiria perder a pacincia, pensou. Apresentaria suas alegaes com lgica e educao. A esta altura seu irmo j est morto! Estaria desperdiando seu tempo e o meu dinheiro! Recuso-me a deix-la partir e ponto final! Elspeth ficou lvida e permaneceu em silncio absoluto. Will no estava morto, no estava! Como Grafton ousava dizer algo to horrvel? Se ela ainda tivesse alguma relutncia quanto a abandonar aquele homem odioso, aquela reao a teria dissipado por completo. Tremendo de indignao, respirou fundo e sinalizou ao criado para levar sua tigela de sopa. Nunca mais engoliria outra colherada daquele abominvel caldo de cevada. Assim que a refeio terminasse e Grafton embarcasse em sua madorna habitual, a primeira providncia a tomar seria obter dinheiro para a viagem. Elspeth ainda no se decidira se reembolsaria o conde mais tarde ou se consideraria aquilo como uma forma de pagamento pelos penosos seis meses que passara ao lado dele. Tudo que Elspeth sabia era que precisaria de uma soma considervel. Por sorte, sabia onde ele guardava o dinheiro.
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Enquanto Grafton comia avidamente e bebia sem parar, Elspeth traava seus planos, contando o nmero de paradas entre Yorkshire e Londres, calculando as horas que passariam na estrada. Deveriam parar algum tempo para dormir em uma hospedaria? Como havia a possibilidade de o conde mandar procur-las, talvez fosse melhor seguirem direto. De uma coisa estava certa. Uma vez que o marido adormecesse, no despertaria at a manh seguinte. Ela e Sophie estariam seguras por pelo menos doze horas. Quando o queixo de Grafton tombou e seu ronco assumiu a cadncia fixa do sono profundo, Elspeth levantou-se da mesa, deu boa-noite aos criados e seguiu para seus aposentos. Uma vez no corredor, olhou para a esquerda e para a direita. No vendo ningum, caminhou at o escritrio do marido. Muitas vezes tivera de ficar diante daquela mesa de carvalho volumosa, esperando que ele lhe desse dinheiro para comprar vestidos. Ao menos a experincia humilhante servira para que agora ela tivesse a noo exata de onde procurar. Movendo-se atrs da escrivaninha, abriu uma gaveta e ficou satisfeita ao avistar uma bolsa de couro. Chegando ao quarto de vestir, lanou a bolsa pesada sobre uma mesa. J temos o dinheiro disse sorrindo, quando Sophie ergueu os olhos da mala que estava arrumando. Nossa prxima parada ser em Londres. Contanto que o conde no nos encontre antes disso. Ele no despertar at amanh. Charlie j preparou a carruagem? Sim, desde s sete horas, depois que perguntou quem iria nos conduzir. Elspeth franziu a testa. Santo Deus! No pensei nisso... Sophie sorriu. Charlie tambm est pensando em partir. Eu lhe disse que talvez ele gostasse de conhecer o Marrocos. A expresso de Elspeth desanuviou. Ele aceitou ir conosco? Disse que no poderia nos deixar viajar para to longe sozinhas. Se Charlie as acompanhasse, o empreendimento tinha muito mais chances de sucesso. Elspeth exalou o ar devagar. At aquele momento, no tinha percebido o quanto estava preocupada. Os trs decidiram no parar em nenhuma hospedaria. Charlie sugeriu levarem rao para os cavalos quando discutiram a
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possibilidade de serem perseguidos, e optaram por descansar e alimentar os animais em algum lugar afastado da estrada. Dois dias depois, com o sol se pondo no horizonte, chegaram a Londres. Pressentindo que as docas no seriam um lugar seguro, procuraram uma hospedaria modesta perto de Tower Bridge. Pela manh, comprariam as passagens para Tnger. A carruagem de Grafton e os animais teriam de ser devolvidos, embora Elspeth e seus companheiros de viagem ainda debatessem sobre o melhor mtodo de realizar a tarefa. Charlie estava relutante com a idia de contratar um condutor desconhecido, que poderia fugir com os cavalos e a sege. Ao mesmo tempo em que Elspeth entendia a preocupao dele, era completamente contrria sugesto de pedir ajuda a Julius. No importa que ele seja a nica pessoa que conhecemos em Londres respondia sempre que o assunto era abordado. O marqus no gostaria dessa intromisso e no desejo aborrec-lo. S estaramos pedindo o nome de um estbulo e um cocheiro confivel argumentavam Charlie ou Sophie, com a objetividade de no estarem envolvidos. Ele no veria as coisas desse modo, Elspeth desejava dizer, consciente de que um homem como Julius olharia desconfiado para uma ex-amante que viesse bater a sua porta. Tenho certeza de que podemos encontrar algum de confiana numa cidade deste tamanho. Mas nem Sophie nem Charlie simpatizavam com a idia. Pense bem props a aia, enquanto depositavam as malas no segundo piso da pequena White Hart. No precisa se encontrar com Julius. Ficaremos aqui e enviaremos Charlie. Ele pode pedir o nome de um condutor. A possibilidade de Grafton responsabilizar a esposa pelo roubo de seus preciosos cavalos pesou na mente de Sophie. Por que no disse isso antes? explodiu Elspeth, sentindo um repentino alvio. Julius confundia-lhe tanto o crebro que no fora capaz de pensar em algo to simples. Obrigada. Que alvio! acrescentou, olhando para Charlie, que estava acendendo a lareira contra o frio da noite que se aproximava. No se importaria de fazer isso por ns, no Charlie? Embora deva ser discreto, e em hiptese alguma mencionar o meu nome. No preciso nem dizer que a senhora est na cidade, milady. Vou conseguir um condutor confivel. Pode deixar isso comigo. Elspeth sorriu. Maravilhoso! Perfeito! Tudo resolvido, ento.
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Mas se o marqus solucionasse o problema ainda esta noite, nos livraria da dificuldade de ter que encontrar um estbulo observou Charlie. No gosto muito da idia de pression-lo. Mas use seu bom-senso. No a envergonharei, milady. Estarei de volta com tudo resolvido e acertado. Eu lhe agradeo murmurou ela, tentando no chorar. Havia tantas coisas em risco, a sade de Will em jogo, e a viagem deles estava apenas comeando. Voc tem dinheiro? Sim, senhora. E alguma noo da direo que deve tomar para... Fique tranquila. Saberei como encontrar o marqus. As informaes do estalajadeiro foram exatas. Quase todos os nobres residiam nas proximidades de Whitehall e do Green Park, e logo Charlie estava parando a carruagem de Grafton diante da residncia temporria de Julius, na St. James Square. Aquela hora, as ruas ainda estavam apinhadas de gente, entre criados e aristocratas que desfrutavam o ar balsmico do vero. Entregando as rdeas a um moleque de rua, Charlie caminhou at a porta verde, ergueu a aldrava de metal e bateu. Enquanto esperava, inspecionou a fachada de trs andares da bela construo. As venezianas tinham sido recentemente pintadas, as vidraas reluziam de to limpas e os tijolos vermelhos ostentavam um matiz rosado luz dos ltimos raios de sol. Quando a porta se abriu, observou o semblante arrogante de um mordomo alto, que o contemplou com ar de desdm. As entregas so realizadas somente na porta dos fundos informou o homem, comeando a fechar a porta. Charlie esticou o brao e o impediu de completar o movimento. Vim at aqui para tratar de negcios com o marqus, portanto seja rpido ou seu amo o esfolar vivo. Milorde no est em casa disse o homem num tom rude. Agora, tire sua mo da porta. Arrancando depressa uma das moedas de Grafton do bolso, Charlie exibiu-a entre os dedos. O endereo da irm do marqus me ajudaria bastante. O rapaz tinha ouvido Elspeth contar a Sophie sobre seu encontro com Betsy. Milorde no est com ela informou o mordomo. Porm, tomando a moeda das mos de Charlie, prosseguiu: Lady Worth partiu para Westerlands House na Portman Square. Ficar com os pais enquanto lorde Worth estiver em Paris
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a negcios. Por outra moeda, Charlie suspeitou que o sujeito seria capaz de divulgar o local onde o marqus se encontrava. Contudo, lady Grafton no apreciaria aquela exposio desnecessria. S lhe restava, portanto, procurar a irm de Julius. Muito obrigado agradeceu, deixando o brao cair ao longo do corpo. A porta se fechou abruptamente e Charlie foi deixado do lado de fora, encarando sua imagem refletida na aldrava de metal reluzente. Enquanto Charlie se dirigia Portman Square, os ocupantes de Westerlands House tomavam ch na sala de estar. O duque e a duquesa se regalavam com a mais recente fofoca que a filha lhes contara sobre a derrota da duquesa de Devonshire na noite anterior. J que todos estavam reunidos, Betsy aproveitou para pr os pais a par de todos os escndalos. E quanto a seu irmo. Sabe por onde anda? No. Nem tem sido visto em lugar algum, exceto em Langford, desde que voltou de Newmarket. A duquesa fez uma careta. Deve estar em companhia de Amanda, sem dvida. Claro. Quando ele se cansa do mundo, volta para ela. bom que ele no considere a possibilidade de despos-la trovejou o duque da profundidade de sua cadeira, olhando por sobre o jornal para a esposa e a filha. No precisa recear, porque Julius no se casar to cedo disse Betsy. Tampouco se decidiria por Amanda. Pelo menos o rapaz ainda tem a cabea no lugar. Virando a pgina do jornal, o duque voltou leitura. A duquesa contemplou a filha, com uma sobrancelha arqueada. Espero que esteja certa, querida. Mas desejo do fundo do corao que Julius encontre outra pessoa para se divertir. Amanda obstinada demais para meu gosto. No precisa se preocupar, mame. Julius costuma se cansar de tudo muito rapidamente. Ele est envolvido com outra mulher no momento, e Amanda apenas serve de distrao. Srio? Julius? Os olhos da duquesa se alargaram. Meu Deus! Quem essa mulher? Uma completa desconhecida. Uma jovem senhora casada que ele conheceu em Newmarket. Mas pelos comentrios dele e tambm pelo seu comportamento atual, sou de opinio que Julius est seriamente interessado nela. Tem certeza? Julius interessado em uma mulher?
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Talvez "seriamente" seja uma palavra muito forte, mas h um certo interesse da parte dele. Lembre-se, querida murmurou o duque por trs do jornal. Eu tambm nunca tive nenhuma inteno de me casar, at conhec-la. Est vendo, mame? disse Betsy com um sorriso. Talvez haja esperana para Julius. uma pena que o meu menino no tenha encontrado uma noiva mais qualificada lamentou a duquesa com um suspiro. Suponho que o marido dela seja velho e doente? Betsy encolheu os ombros. Velho, certamente. Doente, sim e no. a esposa do velho conde de Grafton que est virando a cabea de Julius, mame. O pai derrubou o jornal sobre os joelhos. Aquele velho demonaco? Ele mesmo. O duque franziu o cenho. Quantas esposas teve o maldito rprobo? Esta a terceira mulher dele. Ela deve ser muito ordinria para se casar com Grafton, depois de ele ter enterrado duas esposas. Pelo contrrio, papai. a filha mais velha de um vigrio, que se viu sem um tosto aps a morte do pai e com um irmo mais jovem para sustentar. Suspeito que no tenha sido uma escolha muito fcil para a pobre infeliz. No estou gostando muito disso... Pobre ou no, aquele velho diabo no devia ser o nico homem disponvel que lhe apareceu. O que sabe sobre essa moa? Julius pode estar nas teias de uma mulher gananciosa. Papai, considere a reputao lendria de seu filho quando se trata de mulheres gananciosas. Est bem. Assunto encerrado. O duque voltou ao jornal. Conte-me como essa mulher incomum pediu a duquesa, inclinando-se para a frente para pousar a xcara na mesa de centro. Onde voc a conheceu? Como ela ? Deve ser muito bonita para atrair Julius. Se no fosse por um criado ter entrado naquele momento, a duquesa teria suas perguntas respondidas. O cocheiro de lady Grafton est na porta dos fundos e pede para v-la, lady Worth.
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Todos se entreolharam, como se o rei em pessoa tivesse sido anunciado. Diga-lhe que irei agora mesmo. Deve ser algo muito importante para faz-la envi-lo at aqui disse Betsy, erguendo-se depressa. Percebi que a moa era tmida por natureza. Tmida! Ambiciosa, isso sim bufou o duque. Oh, d algum crdito capacidade de julgamento de nosso filho, querido murmurou a duquesa. Ah! A capacidade de julgamento dele limita-se apenas aos cavalos de raa, meu bem. verdade. Tem razo. V. Apresse-se, Betsy. Estou curiosa sobre essa mulher que est enfeitiando nosso Julius. Deixando a sola dos sapatos esfriar na varanda de entrada dos fundos, Charlie no estava certo se receberia uma resposta ou no. Antes de lhe baterem a porta na cara pela segunda vez naquela noite, fora informado que lady Worth no costumava falar com cocheiros que no conhecia. Somente quando invocara o nome de lady Grafton a mensagem surtira o respeito necessrio para ser entregue. Talvez. Conforme os minutos passavam, ficava mais e mais inseguro. Estava comeando a pensar que no teria xito. Amaldioando em silncio a rudeza dos criados de Londres, decidiu que se ningum retomasse logo, voltaria porta da frente e tentaria chamar a ateno da irm do marqus. Ela era sua ltima esperana naquela cidade de estranhos. Para seu alvio, a porta se abriu de repente e uma mulher bem vestida se postou diante dele, sorrindo. Entre convidou ela num tom amvel. Sou lady Worth. Imploro que me perdoe, milady, mas estou bem aqui. Apenas vim pedir um pequeno favor para minha patroa. Estamos precisando do nome de um cocheiro confivel. Se a senhora pudesse perguntar a um de seus criados eu lhe agradeceria e partiria no minuto seguinte. Claro. Conseguirei a informao que precisa, mas entre enquanto mando chamar um cavalario. Parker, v chamar um dos rapazes ordenou, afastando-se para Charlie entrar. Para no parecer rude, ele no teve outra escolha. Entrou na casa e seguiu pelo corredor at a cozinha. Gostaria de tomar uma xcara de ch enquanto esperamos? Mas diga-me, por que lady Grafton est em Londres? Sem esperar por resposta, Betsy pediu jovem criada que trouxesse um bule de ch e ofereceu uma cadeira ao recmchegado. Precisa me dar o endereo de sua patroa para que eu possa ir visit-la.
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Recebi ordens para pedir apenas o nome de um libr, milady respondeu Charles, permanecendo de p. No fui autorizado a dizer mais nada. Tolice, eu no mordo. Sua patroa est na casa de amigos? Sente-se, por favor. No sei direito o nome do lugar onde ela est hospedada respondeu ele, sentando-se com certa relutncia. Se lady Grafton est na cidade, insisto que me fornea o endereo. Oferecendo seu mais encantador sorriso, Betsy sentou-se no lado oposto da mesa e empurrou um prato na direo de Charlie. Coma um pouco do bolo de Dundee. Agora vamos, tenho certeza de que sua patroa no se importaria se eu fosse visit-la. Mesmo se fosse possvel desafiar uma dama daquela classe, o sorriso atraente de lady Worth era impossvel de ignorar. Alm disso, parecia ser genuno o interesse em saber se lady Grafton estava na cidade. Dizendo a si mesmo que no tinha ordens especficas em relao irm do marqus, Charlie ponderou suas opes. Lady Grafton estava quase chorando quando ele partira, com o fardo de no saber as condies do irmo pesando terrivelmente sobre seus ombros, o medo de que ele pudesse estar morto ameaando sua paz de esprito. A visita de lady Worth poderia trazer novo nimo patroa ou pelo menos distrair-lhe os pensamentos. Estamos hospedados na White Hart, perto de Tower Bridge. Mas partiremos amanh bem cedo. Meu Deus! Ento tenho de ir l imediatamente! Partiremos assim que o cavalario chegar com a informao que necessita. Ou melhor ainda, deixe sua carruagem em nossos estbulos. Vamos no meu coche. Beba seu ch enquanto vou buscar minha capa. E no se preocupe, tudo vai dar certo terminou ela com um sorriso. No saia daqui. Voltarei dentro de alguns minutos. Desejando saber de repente se seria o causador de uma visita no desejada para Elspeth, Charlie retorceu os lbios e apertou a xcara de ch entre as mos. Ela um amor. No se aflija disse a jovem empregada Dolly, com um sorriso nos lbios. Espero que tenha razo. Mas o que estava feito, estava feito, pensou. Agora no podia mais voltar atrs. Pelo menos no precisavam se preocupar mais com os cavalos, e o cocheiro de lady Worth poderia recomendar um condutor de confiana. Que mal poderia haver em uma visita da irm do marqus, j que partiriam bem cedo na manh seguinte? Quando Betsy entrou esbaforida na sala de estar, a duquesa pousou a xcara de ch to depressa que derramou o lquido sobre a borda da mesinha.
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Estou saindo para visitar... lady Grafton disse apressada, depois de ter corrido da cozinha at ali. Ela enviou o cocheiro pedindo o nome de um libr de confiana para abrigar seus cavalos e a carruagem. Ofereci o nosso. No olhe para mim dessa maneira, papai. Ela uma boa moa, como ter oportunidade de ver hoje noite, porque pretendo convid-la para ficar conosco. Em todo caso, ela partir amanh bem cedo numa viagem martima. Por Deus, para onde? indagou a me, j fazendo planos para receber a convidada. No sei. Mas descobriremos. Vamos acomod-la na sute real murmurou a duquesa. Fica longe do barulho da rua. Na sute real! O duque pousou o jornal. Para uma embusteira que pode estar enganando o nosso filho! Ela no merece tamanho aparato. O quarto havia sido projetado ao redor de um esplndido retrato da rainha Elizabeth, e posteriormente enriquecido com as obras de Antnio Zucchi. Leve em conta que Julius est aparentemente enamorado, meu bem. Ela deve ser especial. A noo de "especial" dele pode ser diferente da sua. Por falar em Julius... disse Betsy, inclinando-se para dar um beijo na face da me ...envie-lhe uma mensagem, informando-o sobre a nossa convidada. Os olhos da duquesa brilharam. Ele vir? Lady Worth sorriu. Vamos ver, no ? Betsy virou-se para partir. Algo me diz que no murmurou o duque. A filha meneou a cabea. Eu no teria tanta certeza. No com Julius. Quando a porta finalmente se fechou, o duque olhou para a esposa. Ela no est interferindo demais? Julius s faz aquilo que quer. E quanto jovem senhora, ir embora amanh. Betsy interferindo ou no, faz pouca diferena. Acho que voc tem razo murmurou o duque. Mas ainda no concordo com a escolha da sute real. Charlie seguia a irm de Julius de perto, enquanto ela galgava os degraus da hospedaria que levavam ao segundo andar,
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onde o estalajadeiro os alojara. Preferia ter subido primeiro e advertido a patroa, mas no teve oportunidade. Alm do mais, sabia que devia respeito a uma condessa, no importava o quanto ela se mostrava amigvel. Lady Worth bateu e, sem esperar resposta, abriu a porta e entrou. Talvez ela e Julius tivessem muito em comum quando se tratava de correr atrs do que queriam. Ou talvez a posio social e o dinheiro lhes permitissem favorecer seus impulsos. Elspeth se ergueu ao avistar a irm do marqus. A cor desapareceu de seu rosto e a palavra "desastre" inundou-lhe o crebro. Surpresa! exclamou Betsy. Que bom que veio para Londres! Tem de ficar conosco, claro murmurou, avanando envolta em uma nuvem de perfume a fim de abra-la. Engolfada pelo abrao perfumado, Elspeth lanou um olhar de censura a Charlie, tentando inventar uma justificativa educada para recusar o convite da condessa. Mas entorpecida com o choque, seu crebro era incapaz de pensar em uma desculpa diplomtica. Considerando a falta de resposta de Elspeth como uma afirmativa, a irm de Julius proclamou ao terminar de abra-la: Ento, est resolvido. Poder terminar de tomar seu ch em nossa casa acrescentou, percebendo a presena de um bule, manteiga e po preto sobre a mesa. Em seguida, virando-se para Sophie, que observava o encontro um pouco apreensiva, ordenou com a autoridade que o prestgio e a fortuna lhe conferiam: Embale tudo, querida. Partiremos imediatamente. No posso, de fato no posso protestou Elspeth, quase em pnico. Betsy sorriu. Claro que pode. Aprecio sua generosidade, mas... ela hesitou por um momento, procura de palavras adequadas ...no podemos. Estamos viajando s escondidas. Lady Worth sorriu novamente. No direi a ningum que est na cidade. A idia de ser uma hspede da irm de Julius era simplesmente abominvel em suas implicaes. Desesperada, Elspeth divulgou a notcia sobre o irmo, com esperana de fazer sua recusa parecer mais justificvel. Como pode ver, tenho receio de no ser uma boa companhia. No consigo tirar Will da cabea. E com razo murmurou Betsy. Deve estar mesmo muito preocupada. Mas ficar sozinha em uma situao como
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essa s aumenta sua ansiedade. Ela bateu de leve no brao de Elspeth. Se est apreensiva sobre encontrar-se com Julius, no precisa ficar. Ele est viajando. No era exatamente uma mentira, j que o irmo at aquele momento se encontrava em Langford. Agora, venha. tolice permanecer neste espao diminuto quando temos uma casa enorme s para mim, meus pais e meus filhos. Elspeth quase desfaleceu. Como poderia conhecer os pais de Julius? O que diria? "Fiz amor com seu filho em Newmarket e depois cada um seguiu seu caminho"? Ou talvez: "Eu deixei meu marido, roubei o dinheiro dele e estou fugindo"? Para ser franca disse, tentando recusar o convite com uma explicao convincente que no ofendesse uma mulher to compreensiva quanto lady Worth , abandonei meu marido e prefiro o anonimato desta hospedaria. Voc deixou Grafton? Betsy aplaudiu. Bom para voc! O mundo tambm aplaudir sua deciso. No que eu no entenda seu desejo por discrio, mas ningum precisa ficar sabendo que est conosco. Bem, agora que est tudo resolvido, vamos nos apressar. Conversaremos na carruagem, enquanto sua criada embala suas coisas. No, por favor... no posso. Partiremos amanh to cedo que acordaramos sua casa inteira. A irm do marqus ignorou as objees com um aceno de mo. Mais um motivo pelo qual deve passar sua nica noite em Londres em um ambiente mais confortvel. Teremos um jantar em famlia hoje noite. totalmente informal. Julius apreciou sua companhia em Newmarket disse a condessa com uma piscadela. Acho que ele sente a sua falta. Elspeth desejou que aquele comentrio fosse verdade. Tambm apreciei muito a nossa amizade em Newmarket. Julius me disse que sua famlia criava cavalos. Assim que chegarmos vou lhe mostrar uma coleo de livros sobre as raas puros-sangues. Fique sabendo que qualquer aficionado por corridas de cavalos tem inveja da biblioteca do meu irmo. Todos os criadores de cavalos conheciam a vasta coleo de Julius. Mas poucos tinham posto os olhos nela e agora a condessa estava lhe oferecendo acesso ao tesouro. Alm disso, recusar-se a se mover do lugar no adiantaria nada. Elspeth percebeu que suas chances de permanecer na hospedaria eram nulas. Por fim, sentiu-se tocada pela acolhida calorosa de Betsy, num momento em que sua vida se encontrava em um completo e absoluto caos. E se Julius estivesse mesmo fora da cidade, alm do constrangimento de conhecer os pais dele, que mal haveria em passar uma noite em Westerlands House? Seria apenas uma noite. No dia seguinte estariam em alto mar, e todo aquele embarao no passaria de uma mera
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lembrana. Sua capacidade de racionalizar estava operando a pleno vapor. E talvez uma pequena ponta de esperana tambm. Ou talvez estivesse se sentindo triste e sozinha, e a oferta de Betsy tivesse acontecido em um momento oportuno. Passei minha vida inteira com cavalos disse Elspeth, j com sua deciso tomada. Adoraria ver a coleo de Julius. E beber um copo ou dois de champanhe? acrescentou lady Worth com um sorriso radiante nos lbios. Oh, adoraria tambm. Ento, vamos. Betsy agarrou-a pela mo. Espero que no se incomode com a presena de crianas mesa do jantar. Eles adoram se juntar a ns. Claro que no! Adoro crianas. Por que no vamos na frente e conversamos um pouco, enquanto sua criada embala as coisas? Quanto tempo havia se passado desde que tivera uma amiga para conversar?, pensou Elspeth, sentindo uma sbita onda de solido. Forando-se a sorrir, agarrou a doce e quente mo da amizade que lhe era oferecida.

Depois de se vestir, Betsy reuniu-se a Elspeth no quarto que lhe destinara. Acomodada em uma espreguiadeira, enquanto a hspede acabava de se arrumar, conversava como se fossem velhas conhecidas. Atualizou a nova amiga com as mais recentes fofocas da corte, descreveu as proezas dos filhos, discorreu sobre a profisso do marido e, por vezes, referiu-se ao irmo. Toda vez que o nome de Julius era mencionado, Elspeth corava, mas guardava na memria cada fragmento de informao para mais tarde relembr-lo. Sentia-se ridcula, mas no conseguia deixar de vibrar com cada detalhe revelado sobre o homem que ocupava seus pensamentos dia e noite. Apreciou o banho? indagou Betsy, gesticulando em direo grande cuba de mrmore. Esta banheira veio de um palcio romano, pelo menos foi o que me disseram. Algum ancestral apaixonou-se por ela e a trouxe para a Inglaterra. Foi muito relaxante. Elspeth arqueou as sobrancelhas, examinando a rara pea confeccionada em mrmore verde,
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com torneiras de ouro macio para gua quente e fria. Aquilo era um luxo jamais obtido em Yorkshire. Obrigada por enviar a criada para me explicar o funcionamento. Sei como gratificante um banho aps dias de viagem disse Betsy, adiantando-se para atar a fita azul do vestido de musselina que Elspeth trajava. Pronto, voc est linda. E um tanto nervosa, confesso. Betsy atrasara deliberadamente o encontro de Elspeth com seus pais. Queria que eles a vissem em todo o seu esplendor, e no empoeirada pela viagem. No h razo para se agastar, querida. Meus pais vo gostar muito de voc. De fato, Elspeth Grafton era uma jovem dama adorvel, com os cabelos loiros anelados e os olhos azuis amendoados como os de um anjo. No era o tipo de mulher com quem Julius habitualmente se encantava, mas sem dvida era linda. Quanto aos meus filhos, devo avis-la de que so mimados e costumam exigir ateno o tempo inteiro preveniu Betsy, bem-humorada. Eu os achei encantadores quando os vi com seu irmo. Eles amam o tio. Julius bastante extravagante com as crianas. Afinal, deve saber to bem quanto eu que impossvel refrear meu irmo. Betsy levou a mo boca. Oh, desculpe-me se a embaracei. Tenho por costume dizer tudo que me vem mente. Venha. O champanhe nos espera. Ao mesmo tempo em que as duas chegavam sala, o valete de Julius batia porta do quarto do marqus em Langford, Tames. Trago uma mensagem para o senhor, milorde! Esparramado em meio ao emaranhado de lenis da cama, que dividira com Amanda na ltima quinzena, Julius abriu os olhos e voltou-se para a mulher a seu lado, que acordara sobressaltada pela interrupo do criado. V embora! Trata-se de uma missiva da duquesa, milorde! Irritado, Julius soltou uma imprecao. No se sentia disposto para tratar de assuntos familiares. Leia-a para mim. Est selada, milorde! Aquilo era um sinal de que as palavras da me eram apenas para seus olhos. Quando lhe enviava convites para saraus ou
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qualquer acontecimento social, tinha por costume deix-los abertos para que o valete os lesse. O que significava que teria de se levantar. Deixando escapar um suspiro exasperado, deslizou para fora da cama e atravessou o quarto. No devia se tratar de nenhum problema srio, ou a me teria mandado seu prprio cavalario entregar a mensagem. Ele passou uma das mos pelos cabelos revoltos e escancarou a porta, sem se importar em cobrir a nudez. O criado, por sua vez tambm ignorando o fato de o patro se apresentar nu diante dele, entregou-lhe a carta. Obrigado, Ned. No precisa esperar pela resposta. Julius fechou a porta e foi para a sacada, onde ainda havia claridade suficiente. Quebrou o lacre e comeou a ler. Filho querido, Achei que gostaria de saber que temos lady Elspeth Grafton como nossa hspede esta noite. Ela se encontra em Londres sozinha e apenas para um pernoite. Pela manh, partir de navio para o Marrocos, para resgatar o irmo enfermo. Com amor, Sua me Julius ficou olhando para a carta, imvel, tentando assimilar aquela informao perturbadora. Era estranho imaginar Elspeth hospedada na casa de seus pais. Estaria ela grvida e fazendo alguma exigncia famlia? Ou haveria outra razo para que ela tivesse ido se hospedar em Westerlands House? Permaneceu por tanto tempo parado com a missiva nas mos que acabou por chamar a ateno de Amanda. Ms notcias? perguntou ela, erguendo-se na cama. No... apenas mais um jantar festivo de minha me. Julius deixou o papel sobre uma mesa prxima. Por algum motivo ela achou que eu iria me interessar. E est interessado? Ele limitou-se a franzir o cenho, desviando o olhar para a luz fosca do entardecer que refletia na janela. Adormeceu a ou alguma coisa no jardim est prendendo sua ateno? Julius virou a cabea num gesto lento. O que disse?
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Seja gentil murmurou Amanda, decidindo no provoc-lo. Aprazia-lhe passar o fim de semana em Tames e sirva-me de uma taa de vinho. Julius voltou-se para ela com o olhar perdido por alguns instantes e de repente sorriu. Neste instante. Gostaria de um pedao de bolo tambm? Adoraria. Ele encheu um clice de vinho do Porto e cortou um pedao de bolo. Para seu deleite, milady declarou, pousando a bandeja no criado-mudo. Voc pode me oferecer algo ainda mais delicioso provocou Amanda, cravando o olhar na regio do corpo dele que evidenciava uma virilidade colossal. Qual dos regalos prefere primeiro? perguntou Julius com um sorriso malicioso. Eu ou o bolo com vinho? Voc, sem dvida! exclamou ela sem vacilar, acariciando-o com a ponta dos dedos. Minutos mais tarde, Amanda ergueu o olhar, orgulhosa do prazer que proporcionara a Julius. Satisfeito, milorde? Ele abriu os olhos e sorriu divertido. Que papel est representando agora? O de minha criada ou de minha governanta? De sua criada, milorde respondeu ela, sedutora. Sua criada de quarto. Ento ter de fazer tudo o que eu mandar. Como quiser, milorde gracejou Amanda, ofegando em antecipao. Julius era um expert naquele tipo de fantasia. Horas mais tarde Julius depositou um beijo suave na face de Amanda e escorregou para fora da cama. Vou para Londres. Amanda notara o distanciamento dele enquanto se amavam. No que o desempenho de Julius tivesse sido medocre ou que ele no lhe tivesse proporcionado sensaes alucinantes. Mas o olhar distante e frio em alguns momentos no lhe passara despercebido. Desde que pudesse desfrutar das horas de prazer que aquele homem, melhor do que ningum, lhe proporcionava, por que tentar especular sobre as razes que estariam por trs daquele comportamento? Ainda assim, cedendo curiosidade, rolou
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na cama, detendo-o por um momento mais. Posso saber a razo de sua viagem? Agradar minha me, apenas. Que devoo filial! Estou impressionada disse ela, sarcstica. Minha irm e meus sobrinhos esto l, tambm. Como estiveram durante semanas, pensou Amanda. Entendo. Parte do xito no relacionamento deles se devia complacncia de Amanda. Sabia que Julius no tolerava nenhum tipo de presso. Voltar em breve? No sei murmurou ele, caminhando at o armrio e retirando de l uma camisa. Pode ficar aqui, se quiser. No h razo para eu ficar, se voc no estiver. Faa como achar melhor. Estivesse Elspeth grvida ou no, o impulso de rev-la se tornara incontrolvel. Se de fato ela planejava partir pela manh no lhe restava muito tempo. Qualquer que fosse o motivo que a levara a procurar seus pais, poderia ser resolvido. A razo pela qual desejava reencontr-la era essencialmente fsica. Julius vestiu a cala, abriu a porta e saiu para o corredor. Sele meu cavalo. Rpido! gritou do alto da escada. Antes que o valete irrompesse no quarto, ofegante e afogueado, Julius j se encontrava vestido e pronto para partir. Deveria ter me chamado, milorde disse o criado, lanando um olhar de reprovao ao colarinho aberto de maneira displicente. Eu separaria sua roupa de passeio. Meus pais no se importaro com minha roupa. O cavalo est pronto? Ele inclinou a cabea em assentimento quando o criado confirmou que sim e virou-se para Amanda. Ignorando o olhar especulativo que ela lhe lanava, exibiu um sorriso encantador. Obrigado pelo excelente fim de semana. Ned providenciar para que nada lhe falte. Em seguida, com uma profunda reverncia, Julius disparou porta afora. Langford ficava localizada no subrbio, e o caminho at Westerlands House era um passeio agradvel e propcio cavalgada. Em especial para um homem apressado. Obcecado por uma dama que o aguardava ao final da jornada. Julius atribua seu exagerado interesse em rever Elspeth ao tdio que enfrentara nos ltimos dias, apesar dos prstimos
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de Amanda. Sem mencionar o fato de intrig-lo aquela inesperada estada de Elspeth na casa de seus pais. Recusava-se a admitir que desejava v-la pelo simples fato de ela no ter abandonado seus pensamentos nem por um segundo desde que estiveram juntos em Newmarket. Aceitar a verdade implicaria em reconsiderar seu estilo de vida mundano, por isso concentrou-se na teoria de que era simplesmente desejo carnal que o motivava. Ansiava apenas por fazer amor com a sedutora esposa do conde, com quem passara horas agradveis em Newmarket. Uma justificativa perfeita. Depois do jantar, todos se reuniram na sala de estar de Westerlands House para o ch. Passado algum tempo, as amassecas levaram as crianas para seus quartos, e a conversa versou em torno dos vrios contatos do duque, que se prontificara a arranjar uma embarcao segura para que Elspeth pudesse partir na manh seguinte. Acho que o almirante Window poder nos ajudar opinou o pai de Julius. Ou talvez o comodoro Harthaway sugeriu a duquesa. Ele no est encarregado da frota do Mediterrneo? No se esqueam do melhor amigo de Harold, o Sr. Bedesford aparteou Betsy. encarregado das relaes diplomticas com os sultes. Sua experincia pode ser til de alguma forma. Amanh de manh encarregarei meu secretrio de procur-los. O duque sorriu orgulhoso, dirigindo-se a Elspeth. No permitiremos que viaje em um navio comercial qualquer por esses mares infestados de piratas. Precisamos de uma embarcao munida de artilharia pesada. Elspeth sentia-se como que abrigada em um paraso terrestre, onde seus interesses eram prioridade, em companhia agradvel e com um squito de anjos empenhados em realizar seus menores caprichos. No havia dvida sobre a origem do charme cativante de Julius. Os pais dele eram encantadores. A me era simptica, gentil, carismtica e conversava sobre todos os assuntos com leveza e sabedoria. O pai era tudo o que se podia esperar de um autntico duque. Encerrava os predicados que a famlia real no possua: inteligncia, perspiccia, nobreza de alma e bomsenso. E tinha um sorriso idntico ao do filho. Acho que uma boa taa de vinho Madeira ser de grande serventia anunciou a duquesa, pousando a chvena de ch. Betsy, chame o criado. A filha de pronto se apressou a tocar a campainha. O Machico, safra 1774 sugeriu o duque.
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Antes que Betsy desse dois passos, a imponente porta dupla de madeira se abriu para revelar Julius em seu traje de equitao e botas de espora, que entrou no recinto, seguido por uma lufada do perfumado ar da tarde de vero. Desculpem-me pelo atraso disse ele, dirigindo um sorriso encantador a Elspeth. um prazer rev-la, milady. O mesmo digo eu, milorde retrucou ela, surpreendendo-se com a firmeza da prpria voz ante a viso do objeto de seus sonhos. Posso ver que veio cavalgando interveio a me, observando os cabelos revoltos e as botas empoeiradas do filho. Ao menos jantou? No estou com fome. Julius tirou as luvas, tentando acalmar o desejo de tomar Elspeth nos braos, carreg-la escada acima e possu-la no primeiro quarto que encontrasse. Por certo essa no era uma opo razovel. Em vez disso, entregou as luvas e o chicote ao criado de libr parado a seu lado. Um conhaque, por favor pediu ao homem. Traga a garrafa. Acabamos de solicitar um Madeira informou o duque. Ento traga as duas garrafas ordenou Julius, dispensando o criado com um gesto. O Machico 1774 enfatizou o pai s costas do criado. Acenou para o filho para que se sentasse a seu lado. O que o trouxe cidade? indagou em tom suave, embora o olhar fixo de Julius na hspede postada frente deles respondesse por si s. A carta de mame disse Julius com a mesma amabilidade do pai, sentando-se na cadeira que este lhe oferecia e que lhe proporcionava uma excelente viso de Elspeth. Vou mandar preparar algo para voc comer declarou a duquesa. Julius sorriu. No necessrio. O apetite dele se restringia ao corpo tentador a sua frente. Elspeth parecia mais magra. Seria um sinal de que no estava grvida, ou estava tirando concluses prematuras? Enquanto isso, Elspeth refletia, entre lisonjeada e constrangida, que, afinal, os pais de Julius o haviam mandado chamar. Isso significaria que a consideravam uma mulher vulgar? Estaria o estilo de vida libertino do filho deles to enraizado e aceito pela famlia, a ponto de os pais o convocarem para que no perdesse a oportunidade de uma noite de prazer? Ou teria
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o convite sido mera cortesia? Betsy nos contou que esteve em Langford nas ltimas semanas manifestou-se a duquesa, tentando desviar a ateno do filho, ao perceber que o olhar fixo dele em Elspeth estava deixando a hspede sem-graa. A pobrezinha olhava para a xcara de ch em suas mos como se quisesse transmitir alguma mensagem fina pea de porcelana pela fora do pensamento. Como foi a pescaria? perguntou a duquesa. Julius balanou a cabea e sorriu. No tive tempo para pescar. Estive ocupado acompanhando os eventos no Parlamento. As cartas do noivo de Amanda, detalhando os recentes acontecimentos no governo, permitiam-lhe discorrer sobre o assunto com certa desenvoltura. Ao que parece, a doena biliar do rei est causando grande alvoroo na realeza. Os tories esto lutando para reter o poder e os wighs esperam ms notcias. Parece que o caos est instalado. Sua viagem para o Sul foi entediante, lady Grafton? perguntou em tom casual. Na verdade, no. O rosto de Elspeth adquirira uma colorao escarlate desde o instante em que Julius entrara na sala de estar. Ela se deteve a olhar os botes do colete dele. Viajamos a grande velocidade. Como est seu irmo? indagou ele, recordando-se da referncia que a me fizera na carta. Espero que em bom estado de sade. Ainda no sabemos. Elspeth est deveras preocupada, o que muito natural interveio Betsy, lanando um olhar de advertncia a Julius. As ltimas notcias no foram encorajadoras. Oh, sinto muito! Desculpe-me. O que lhe relataram sobre o estado de seu irmo? Enquanto Elspeth explicava o pouco que sabia, Julius observou o bracelete que ela torcia em torno do pulso num gesto nervoso. Era a jia com a qual a presenteara. No que aquilo devesse lhe importar. J dera muitas jias parecidas s mulheres com quem se deitara. No entanto, por mais estranho que pudesse parecer, sentia como se o bracelete que dera a Elspeth a marcasse como sua. Um sentimento impertinente para quem tinha como intuito final o prazer. O pensamento provocou uma reao imediata em seu corpo. Ele cruzou as pernas na tentativa de disfarar, apesar de a cala de chamois apertada no colaborar para seu intento.
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Talvez seja melhor tomar uma xcara de ch enquanto espero o conhaque decidiu, descruzando as pernas e inclinando-se para alcanar o bule. Esperava que a reunio familiar no se estendesse por muito tempo. Voc est com fome declarou a duquesa. E no tente argumentar, querido. Providenciarei algo para voc comer. Julius no tinha inteno de contestar. Ao contrrio, sentiu-se grato pela interveno da me, que desviava a ateno dos presentes de sua evidente excitao. Serviu-se de uma xcara de ch e voltou a sentar-se, desejando sobreviver quela noite sem embaraar a si mesmo. Muito bem anunciou a duquesa, retornando ao assento. Seu jantar ser servido dentro de alguns minutos. Estou certa de que se sustentou a vinho e sanduches em Langford. Quase isso concordou ele, sorridente. Estvamos discutindo a respeito de uma embarcao apropriada para a viagem de Elspeth ao Marrocos interveio Betsy. Tem conhecimento dos melhores barcos para essa rota? Malcolm conhece capites que navegam por essa parte do mundo. Costumam transportar todas as minhas encomendas de vinho espanhol. o secretrio de Julius. Um rapaz muito simptico e amvel a duquesa explicou a Elspeth. Mas acho que ele no est na cidade acrescentou, voltando-se para o filho. Est em Langford, mas posso enviar-lhe uma mensagem afirmou Julius, fitando o relgio de pndulo da sala de estar. No to tarde assim. Ento faa isso de imediato. A duquesa sorriu para Elspeth. No pode imaginar quo competente o secretrio de Julius. D-lhe uma tarefa e a ver concluda em fraes de segundo. Meu filho deposita irrestrita confiana nele, no , querido? Malcolm consegue reverter o mais completo caos em calmaria. Julius retribuiu o sorriso. A senhora fala como se minha vida fosse uma total desorganizao. Digamos que um tanto agitada. Agora seja um bom menino e mande cham-lo com urgncia. Betsy se ergueu de pronto. Permita-me faz-lo. Julius est bebendo seu ch. Ele lanou um olhar agradecido irm.
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Diga-lhe para trazer minhas cartas martimas. Algumas rotas so melhores que outras nesta poca do ano. Por que voc mesmo no leva Elspeth ao Marrocos? sugeriu a me. Por que no pensamos nisso antes? O Fair Undine seria perfeito! Meus compromissos no permitem tal extravagncia. No posso imaginar o que tem de to importante a fazer que no possa esperar algumas semanas. Gostaria de estar disponvel, mas infelizmente no ser possvel decretou Julius, voltando um sorriso gentil hspede. Por favor, milady, no devo me impor a lorde Julius interveio Elspeth. H muitas embarcaes que fazem a rota para o Sul. A duquesa lanou um olhar de censura ao filho. Mas, apesar da solidariedade que lhe inspirava a jovem lady Grafton, sabia que no devia pressionar Julius. No final, ele sempre fazia o que lhe aprazia. Estou certa de que o comodoro estar disponvel afirmou lady Westerlands, tocando a mo de Elspeth. Ele deve muitos favores a meu marido. Preferia no envolv-los em meus percalos murmurou Elspeth. Sou muito agradecida pelo que fizeram por mim. Com um sorriso sincero, acrescentou: Charlie bastante competente. Arranjar-nos- uma embarcao apropriada pela manh. Deixe de bobagens interferiu o duque. Tomarei conta de tudo. Onde est o Madeira, afinal? O tom veemente no deixava margem a discusses. Um silncio pesado se abateu entre os presentes. Apenas Julius parecia indiferente ao clima tenso que se instalara com sua recusa, servindo-se de outra xcara de ch. Dois serviais irromperam na sala ao chamado imperioso do duque. Um trazia uma bandeja de prata com o jantar de Julius, e o outro, as bebidas solicitadas. Betsy os seguia de perto. Enviara a mensagem a Malcolm, informando-o da urgncia de sua presena em Londres. Julius quase no tocou na comida. Estava mais interessado em esvaziar a garrafa de conhaque. Os demais saboreavam o vinho Madeira, apreciando o nctar inebriante, e o resto da noite transcorreu numa atmosfera afvel. Elspeth tentava controlar as emoes causadas pela presena de Julius, bem como a intensidade de seu olhar. Por vezes, as perguntas destinadas a ela tinham de ser repetidas para que as compreendesse. E quando as respondia, fazia-o com
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sentenas curtas e desarticuladas, enquanto, pelo canto do olho, Julius consultava o relgio mais amide. Quando o pndulo badalou onze horas, a duquesa se ergueu com graciosidade. Est ficando tarde, e Elspeth ter de viajar pela manh. Acho melhor nos recolhermos. Julius no conseguiu reprimir um profundo suspiro de alvio. A me lhe lanou um olhar de reprovao e estendeu a mo para Elspeth. Venha, querida. Betsy e eu a acompanharemos at seus aposentos. Assim que as trs mulheres saram da sala, o duque fitou o filho por sobre a borda da taa. Ao que parece, sua me assumiu o papel de dama de companhia. Eu percebi. Cumprimento-o por seu comedimento. Uma situao inusitada para voc, sem dvida. Sim replicou Julius, um tanto desconfortvel. Mame mandaria quebrar minhas articulaes se eu tivesse me portado de maneira inadequada. Essa mulher o encanta, suponho. Acho que sim. O que por certo lhe causa cautela. De certa forma. E o que pretende fazer em relao a isso? Julius ergueu o sobrolho. No ousarei diz-lo. No ofenda sua me. O que quer dizer? Exatamente o que voc ouviu. Ela simpatizou com a moa. Afinal, quem no se encantaria com tanta doura e beleza? Sem mencionar as tragdias que sucederam em sua curta vida. Julius fitou o pai nos olhos. Isso um aviso? Est bem crescido para que eu o ensine como se comportar, mas acho que deveria reconsiderar a possibilidade de
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acompanhar lady Grafton ao Marrocos. Ambos sabemos que no tem nenhum compromisso premente alm de suas tarefas usuais. apenas um gesto de cavalheirismo. No estou pedindo que se declare a ela. Fico grato resmungou Julius. Mesmo porque se trata de uma dama casada. Mas permita-me recusar por motivos pessoais. Alm disso, no momento no me sinto inclinado a passar dias a fio no mar. E o senhor a ouviu. Elspeth tem seus prprios planos. O duque examinou o lquido na taa por um longo tempo. Talvez tenha razo. Parece bastante determinada, apesar da aparncia frgil. Meneou a cabea, inconformado. abominvel imagin-la casada com o salafrrio do Grafton. A unio nunca foi consumada, se isso o faz sentir-se melhor. Esse no o primeiro casamento de convenincia de que ouo falar. Formosura em troca de dinheiro murmurou Julius. Um costume to velho quanto a humanidade. O duque sorveu o restante do vinho, depositou a taa na bandeja e se ergueu. Como est a sade de Grafton? H alguma possibilidade de Elspeth ficar viva em breve? Est muito interessado no futuro de algum que acaba de conhecer. O pai franziu o cenho. Talvez tenha mais bom-gosto do que eu supunha. Por Deus! No comece a fazer planos para mim. Eu no cometeria esse erro com algum que vem se regozijando com uma vida libertina por tantos anos. Folgo em saber que no se tornou puritano com o passar do tempo. Amar a maior das bnos, filho. O velho duque sorriu com ternura. Espero que algum dia seja to afortunado quanto eu fui em conhecer sua me. No to cedo, espero retrucou Julius. Ainda posso gozar dos prazeres da vida por uns cinco anos antes de atingir a idade em que o Cupido o flechou. Preste bem ateno no que vou lhe dizer. O amor no surge nossa convenincia. Durma bem. A julgar pelo apreo que mame devotou a Elspeth, por certo a acomodou na sute real?
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Sim. Mas foi o seu apreo pela moa que a levou a lhe designar o melhor aposento. Como ela poderia saber? Eu nem sequer estava presente. O duque sorriu. Sabe como so as mes. Elas sabem tudo.

A luz bruxuleante que emanava dos candeeiros que pediam das paredes iluminava os passos de Julius atravs da escada e do carpete aveludado do corredor que levava ao quarto da rainha. O cmodo dava vista para o jardim na parte posterior da casa. Parado em frente porta do aposento, apurou os ouvidos, esperando no escutar a voz da me. Mas o quarto se encontrava em perfeito silncio. De repente, o som da voz de Sophie ecoou no aposento, seguida dos tons suaves de Elspeth. De imediato imaginou se no fora um erro vir para Londres. Talvez o que pretendia no o beneficiasse em nenhum aspecto. Desde o idlio em Newmarket, experimentara dias de total descontentamento por razes que preferia ignorar. E agora que se encontrava a alguns metros do objeto de seu desejo, imaginava se uma noite de sexo com Elspeth seria um blsamo para seu desalento ou uma aflio adicional. Girando nos calcanhares, afastou-se do quarto e recostou-se janela em estilo paladiano ao final do corredor. Observando o halo de luz da lua, considerou retornar a Langford. As ltimas horas, fazendo o papel de cavalheiro comedido, haviam sido bastante frustrantes. Estivera absorto em uma vida de libertinagem por muito tempo para ficar sentado em uma sala de estar, tomando ch e conversando amenidades, quando seu desejo ardente carecia de ser aplacado. Danao! deixou escapar um suspiro exasperado. Talvez devesse esquecer aquele desejo e bater em retirada. Por outro lado, havia a possibilidade de Elspeth rejeit-lo. Tinha todo o direito de faz-lo. A sombra de um sorriso curvou os lbios sensuais. Afinal, persuadir as damas era uma de suas maiores habilidades. Do contrrio, no gozaria da fama de melhor amante da corte. O repertrio de frases de efeito que arregimentara ao longo dos anos lhe seria de grande utilidade. E Elspeth no permaneceria em Londres tempo suficiente para que suas doces palavras a
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devastassem. Portanto, se desejava uma noite de volpia com a bela lady Grafton teria de lanar mo de toda a sua astcia. Talvez fosse necessrio um pouco de sinceridade. O que o levou a refletir que poderia ser sincero alm de seu explcito desejo carnal. Enquanto Julius meditava sobre a nova noo de sinceridade, Sophie ajudava Elspeth a se preparar para dormir. Pode dizer "no" para ele. perfeitamente capaz de faz-lo. Elspeth deslizou a palma da mo pela coberta macia, cabisbaixa. Talvez Julius nem me procure. Oh, ele vir. Pode estar certa disso. Foi to bom rev-lo. A despeito de todos os obstculos que concorriam para impedir aquela relao ilcita, suspirou com olhar sonhador. Ele no parecia lindo e imponente? Lorde Julius pode ser lindo e grandioso como um prncipe, mas desprezvel em seus intuitos. Sei o quanto sentiu a falta dele, portanto no ouvir nenhuma reprimenda de minha parte. Elspeth sorriu com ternura. Se elas tivessem amenizado a dor no peito que senti nestas ltimas semanas as acolheria de bom grado. Eu sei murmurou a ama, segurando a mo de Elspeth. A escolha sua. No posso evitar que sofra. Nada me resta a no ser juntar-me a Charlie para uma chvena de ch na cozinha. Ele est me esperando para saber notcias de sua estadia em Westerlands House. Tenha bons sonhos, querida dizendo isso, despediu-se, depositando um beijo na face de lady Grafton. No conseguirei dormir sabendo que ele est a alguns metros de distncia sussurrou Elspeth, levando as mos face rubra. Julius est em algum lugar desta casa, isso no maravilhoso? Sophie piscou vrias vezes. E talvez a caminho deste quarto. Elspeth riu divertida. Ento v logo ordenou, sorrindo. No se demore disse, apontando para a porta. Sophie desceu e foi se juntar a Charlie que a aguardava com uma xcara de ch sentado mesa da cozinha. O cocheiro estava vido por novidades. No muito distante dos criados que discutiam os mritos e demritos da relao ilcita entre os dois nobres, os principais
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interessados ponderavam suas opes. Ningum havia entrado ou sado do quarto da rainha, refletiu Julius. O que significava que Elspeth podia ou no estar sozinha. At onde sabia, a criada no tinha por costume dormir com ela. Portanto, se Sophie estivesse l, por certo se encontraria no quarto de vestir, concluiu, observando o topirio dos teixos do jardim dos fundos pela dcima vez. Ao mesmo tempo, Elspeth estava inclinada a sair procura de Julius. O nico obstculo era a amplido de Westerlands House. A duquesa mencionara um total de trinta e poucos quartos. Ainda assim, poderia perguntar a algum servial onde ficava o aposento do filho do duque. O que no deixava de ser uma atitude ultrajante e embaraosa. Porm, medida que os minutos escoavam, no viu outra alternativa seno atirar a timidez pela janela e partir em busca do homem que povoava todos os seus sonhos. Afinal, de que lhe adiantaria o decoro e a sensatez se no retornasse daquela bendita viagem? A possibilidade de insucesso era bastante real. A jornada implicava em enormes riscos. Tanto o oceano quanto o clima poderiam ser traioeiros. Sem contar com o fato de a costa africana estar infestada de piratas. Marrocos era governado por um sulto em Constantinopla, mas o potentado local era um autocrata. A nica autoridade inglesa na regio limitava-se ao poder do consulado em Tnger. Quando comparadas com questes de vida ou morte, o embarao e o recato pareciam insignificantes. Afastando as cobertas, Elspeth ergueu-se num impulso e caminhou em direo ao quarto de vestir em busca de seu robe. Julius se cansara de admirar os topirios do jardim. Nada o impediria de ir ao encontro daquela mulher desejvel. Girando nos calcanhares, disparou em direo sute real. Para o inferno com os temores! No iria passar a noite debruado em uma janela, imaginando como seria maravilhoso fazer amor com Elspeth. Pensando assim, entrou no suntuoso aposento, fechando a porta atrs de si. Elspeth virou-se de imediato, os olhos arregalados de surpresa e o robe apertado contra os seios fartos. Est sozinha? perguntou Julius, ofegante. No que isso importe acrescentou, descartando a diplomacia. Ela lutou para respirar. A voz mscula e rouca evocava uma avalanche de lembranas ardentes. No fale comigo nesse tom. Livre do jugo de Grafton, desejava permanecer assim, no obstante o desejo premente que sentia por aquele homem. Julius quase sorriu ante a determinao da figura delicada. Mas estava ali por motivos que no mais podiam ser
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ignorados. Quando falou, procurou moderar o tom imperioso: Desculpe-me. Falei sem pensar. Permita-me corrigir o erro. Suspirou fundo, decidido a abord-la de outra forma. Senti deveras a sua falta. Tentei em vo esquec-la declarou, exibindo um sorriso extremamente sexy. Na verdade, sinto-me um tanto ensandecido de desejo. Um leve sorriso curvou os lbios carnudos de Elspeth, motivado pela declarao encantadora. Esteve em minha mente o tempo todo retrucou ela, mostrando-lhe o robe. Veja, estava me vestindo para ir ao seu encontro. Ento ficou satisfeita por eu ter vindo? indagou Julius, sorrindo confiante. Ser desejado por uma mulher era uma constante em sua vida. Contra a vontade de minha criada, devo confessar. Julius a fitou nos olhos. Acho que minha me preferiria resguardar sua virtude tambm. E ento? inquiriu Elspeth, descartando o robe. O que devemos fazer mediante essas duas foras em prol do decoro? O sorriso de Julius iluminou todo o aposento. Opto por fazermos o que bem nos aprouver. Ergueu o sobrolho. Quando vai partir? Com a mar da manh informou ela, volvendo o olhar ao relgio. O que nos d seis horas. O marqus no se moveu por alguns instantes. Aps vrias semanas de dissabor, a mulher que povoara sua mente durante todo aquele tempo se encontrava ao alcance de suas mos. Sabe h quanto tempo espero por este momento? Para mim, desde Newmarket replicou Elspeth, surpreendendo-se com a serenidade com que expunha seus mais ardentes desejos. Adorei o tempo que passamos juntos. Aqueles dias se tornaram meu paradigma de prazer. Foi a vez de Julius se surpreender com a prpria honestidade. Deve falar isso para todas as damas. Nunca afirmou ele, mais uma vez recorrendo sinceridade.
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Acho que melhor trancar a porta declarou Elspeth, aprovando o galanteio. Est com pressa? indagou Julius com um sorriso encorajador. Sabe quanto tempo faz que no o vejo? Cinco semanas, trs dias, seis horas e meia. Ento no me torture mais disparou ela. A precisa contagem do tempo fora mais sedutora do que um poema de amor. No que fosse ingnua o suficiente para esperar total sinceridade naquele momento. Ainda mais de um homem cujo nico interesse era o prazer carnal. Mas naquela noite, seus objetivos se conjuravam. No dia seguinte teria de enfrentar o desconhecido. E o dia depois daquele talvez nunca existisse. Elspeth o observou trancar a porta e caminhar em sua direo. A beleza imponente e a evidente virilidade lhe confirmavam a fama de sedutor. Sentiu um calafrio percorrer-lhe o corpo. Aquela noite ele era seu. Julius se movia com a graa de um felino. As esporas reunindo medida que caminhava. Os cabelos penteados para trs da gola alta do casaco de montaria que cobria os ombros largos. O tecido macio do colete bordado contrastava com os msculos rijos do abdome. E ento ele estacou prximo a ela, fazendo-a prender a respirao ante a viso da ereo colossal comprimida pelo tecido macio da cala de montaria. A face de Elspeth tornou-se rubra. O sangue pulsava apressado nos lbulos de suas orelhas. medida que aquele homem se aproximava, ela ofegava em antecipao. H quanto tempo esperava por aquilo? Quantas vezes sonhara rev-lo? Quero que saiba o quo feliz e agradecida estou por ter vindo ao meu encontro esta noite. Elspeth exibiu um sorriso luminoso. Mas acho que devo preveni-lo. Estendeu-lhe a mo trmula. Temo estar insacivel ou por demais exigente. Neste caso devo avis-la murmurou Julius, puxando-a para si e roando os lbios aos dela. Que aps to tenebrosa espera, no sei se serei capaz de me responsabilizar por meus atos. Belisque-me se quiser que eu pare. Temi nunca mais voltar a v-lo sussurrou ela. Tentei em vo esquec-la rebateu Julius, sorrindo. Sem sucesso como pode constatar. Fico feliz por isso. Os olhos azuis se encheram de lgrimas. No, querida. No chore murmurou ele. Estou aqui... eu vim a seu encontro... estamos juntos outra vez.
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Emocionado, Julius sorveu as lgrimas que escorriam incessantes pela face delicada. Diga o que quer e eu farei. Seu desejo uma ordem para mim. O que Elspeth desejava com toda a fora de seu ser nunca teria. Tentando foc-lo atravs das lgrimas, fitou-o nos olhos. No quero... pensar sobre... o futuro. Ento no pensemos em mais nada. Vou beij-la e... Depois far amor comigo. Limpando a face com a manga, fungou e tentou esboar um sorriso. Isso uma ordem. Mas Julius j havia lhe suspendido a camisola, grato por dispensar as preliminares. O desejo de Elspeth era compatvel com suas prprias inclinaes. De pronto ela ergueu os braos para lhe facilitar a tarefa. Aps as longas horas de espera no quarto, desejava ser possuda o mais rpido possvel. Sei que seria de bom-tom ser mais reservada e contida, mas... Por Deus, no! interrompeu-a Julius. Por que eu desejaria que o fosse? Porque as damas no devem ser atiradas replicou Elspeth. A voz abafada pelo tecido fino da camisola que passava por sua cabea. Ao contrrio. Fico satisfeito que seja assim e mais feliz ainda por t-la reencontrado declarou com mais veemncia do que pretendia. Ento no lhe devo escusas? Por ansiar para que eu a possua? inquiriu Julius, atirando a camisola ao cho. Claro que no garantiu, enlaando-a pela cintura delgada e pousando-a sobre a cama. A magreza do corpo feminino ainda mais evidente sem as vestes. Notei que perdeu peso. Esteve doente? Se saudade for doena, sim. Elspeth sorriu com ternura. Cavalguei por horas a fio todos os dias, tentando afastlo de minha mente. Optei por afogar-me na bebida retrucou Julius, retirando o relgio de bolso e colocando-o sobre o criado mudo. Obteve xito? Eu no. Apenas consegui enriquecer o mercado de bebidas alcolicas. O corao de Elspeth falhou um batimento. Sentiu-se infeliz sem mim?
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Muito. Mais uma vez Julius se surpreendeu com a prpria franqueza, embora a iminente partida de lady Grafton concorresse em muito para ela. Sua imagem povoava todos os meus pensamentos durante as ltimas interminveis semanas murmurou ela. Devo-lhe desculpas por minha indelicadeza. Sei que palavras de amor no so apropriadas em situaes como esta, mas no posso me conter. Porm, no quero que fique alarmado acrescentou, quando o percebeu fitando-a boquiaberto, declaro meus sentimentos sem nenhuma inteno. Partirei pela manh, como sabe, para uma viagem incerta. E dando de ombros. O que importa o que eu diga? As palavras refletiam o prprio pensamento de Julius. Ento lancemos mo da franqueza como regra esta noite disse ele em tom jocoso. Uma novidade em meu mundo. Foi o que imaginei retrucou Elspeth, satisfeita em v-lo desnudo. Ela se encontrava sentada na beirada da cama dourada, desenhada para compor a majestosa decorao. Observando-a balanar o p e sorrir divertida parecia uma criana travessa em contraste com a suntuosidade do aposento, concluiu Julius, extasiado. Ou talvez fosse um sopro de frescor em meio ao convencional interior do quarto. Como uma adorvel ninfa ou uma fada sada de algum conto. O quarto da rainha era destinado aos mais ilustres convidados. Mas Julius no se impressionava com o fato de lady Grafton estar acomodada nele. Aquela noite no lhe importava se a me lhe dispensara aquela honraria. Mesmo suspeitando das razes da duquesa. Ao contrrio, sentia-se estimulado pelas horas finitas que passariam juntos. Davam-lhe uma sensao de liberdade. Pensei que pudesse estar grvida e que tivesse vindo para a cidade para confrontar meus pais. Os olhos azuis se dilataram de indignao. Jamais faria uma coisa dessas. Mas de repente a expresso surpresa se tornou especulativa. E mesmo assim veio ao meu encontro? Como pode ver disparou Julius sem pensar. Nem mesmo ele sabia o que o levara casa dos pais mesmo na iminncia de ter de enfrentar suas obrigaes. O que faria se eu estivesse grvida?
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Julius deu de ombros. Nada, talvez. Elspeth lutou para no se deixar distrair com a incontestvel beleza fsica, e se concentrar na resposta grosseira do marqus, sem lograr xito. Aquele homem era extremamente sexy e dono de uma masculinidade estonteante. Msculos exaltados, fora primitiva e a face to bela quanto a de um deus grego. No haveria nada que pudesse fazer. Sim. Afinal, uma mulher casada redarguiu ele, com outra observao cruel. Aquilo tambm o incomodava, embora no pudesse ignorar a satisfao que sentia por saber que fora seu primeiro homem. Aquela era uma tpica resposta masculina, pensou Elspeth. verdade concordou ela, ciente das regras que ditavam o comportamento da sociedade londrina. Os homens eram isentos de responsabilidade, a no ser que fossem levados corte. E aquela no era uma prtica entre a aristocracia, onde os escndalos costumavam ser abafados. A voz feminina adotou uma inflexo acusatria. Poderia imputar-lhe a paternidade. E nesse caso, seria sua a responsabilidade monetria. O que a faz pensar que eu contestaria minha paternidade? Suponho que deveria me sentir lisonjeada por isso resmungou Elspeth. Mas dinheiro no problema para voc, no? Julius deixou escapar um longo suspiro. Desculpe-me. Agastei-a. E fitando-a com olhar sombrio. Quer que eu me retire? Por que eu no estou grvida? De que valeria? Mesmo assim peo-lhe desculpas insistiu o marqus, tentando se acostumar com a mudana que se operava dentro dele. s vezes o mundo pode ser cruel com as mulheres. Porque ele pertence aos homens disparou Elspeth, ainda magoada. Julius ergueu as mos num gesto de rendio, sem defesas frente assertiva. Deixou-me sem ao. No sei o que deseja que eu faa. Se tiver alguma sugesto... Depende. De qu? inquiriu ele com expresso preocupada. Se est com medo de fazer amor com uma mulher que pode ser to direta quanto costuma ser. E fitando-o com
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olhar especulativo. Aps passar semanas cavalgando em Yorkshire, no me sinto inclinada a nenhum outro sacrifcio. No vejo em qu as regras de boa conduta e convenes nos sero teis agora. Se dormimos juntos, no da conta de ningum. Ergueu o sobrolho, resoluta. E ento? No precisa pedir uma segunda vez afirmou Julius, puxando-a para si. Na verdade acrescentou com um sorriso maroto, no estou certo se teria sado mesmo que esse fosse seu desejo. Sua arrogncia o precede. Sabe disso, no? Mas em seu mago, Elspeth sabia que no teria sido capaz de dispenslo. Nada sei sobre isso. Mas o fato de saber-me desejado por voc, apraz-me sobremaneira. timo declarou ela, entreabrindo os lbios num convite sensual. A brevidade do tempo que partilhariam assombrava-lhe os pensamentos. Agora faa-me sentir prazer, pois corro o risco de viver muito tempo sem ele. Parece mais frgil do que me recordo observou Julius, segurando-a firme nos braos. Tomarei cuidado para no machuc-la. No se preocupe comigo. Tudo que tem a fazer saciar-me para que eu sobreviva s longas e solitrias semanas no mar. Como disse, seu desejo uma ordem, milady. Sem mais delongas, deitou-a sobre a ampla cama, cobrindo-a com o corpo msculo. Julius cumpriu o prometido. Possuiu-a com extrema delicadeza em contraste com o seu recente interldio em Langford. O sexo com Amanda era puramente carnal. Com Elspeth era diferente. Naquela noite exalava amor com beijos profundos e carcias suaves, sem no entanto alarmar-se. Contate-me quando retornar. Permita-me o prazer de conhecer seu irmo. Ousou dizer. Eu o farei saber quando chegar prometeu Elspeth, apesar de saber que no seria possvel. Se fosse afortunada o suficiente para voltar com Will, no deveria nunca mais encontrar Julius. Pois se o fizesse, estaria perdida para sempre. Ser uma concubina lhe cortaria o corao. Julius se comportava como um perfeito cavalheiro aquela noite. Atencioso, cuidadoso, terno e acima de tudo extremamente hbil em lhe proporcionar prazer. Utilizando todo o seu talento sexual em prol da total satisfao de Elspeth. Era perturbador perceber que mais de uma dcada de experincias lascivas nada significavam em comparao com a
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profunda afeio que o levou a considerar a recente preleo do pai sobre o amor. No que pretendesse jogar a vida devassa pela janela e adotar uma nova personalidade, mas tinha de admitir que era infinitamente mais gratificante fazer amor com uma mulher que lhe inspirava afeio. No obstante os sentimentos nobres, um devasso de longo tempo no poderia se converter em um paradigma de decoro no curso de uma noite. Pensando assim, esqueceu todas as poticas intenes num clmax lancinante. Horas mais tarde, quando ambos se encontravam entorpecidos de prazer, Elspeth se aconchegou ao corpo msculo e murmurou algo em seu sono. Julius despertou ao som da voz feminina, lutando contra a prpria sonolncia causada por uma quinzena de noites maldormidas e bebedeira em Langford. Ela descerrou as plpebras, acordando com o movimento que Julius fizera. Deseja mais prazer, milady? perguntou com a voz engrolada pela fadiga. Elspeth sorriu e meneou a cabea, fechando os olhos mais uma vez. O marqus forou-se por permanecer desperto por mais algum tempo. Solcito s necessidades da dama. Mas a respirao de Elspeth entrou em ritmo compassado pelo sono em poucos minutos. E s ento Julius permitiu-se adormecer. Ao amanhecer, Julius deslizou silenciosamente para fora da cama, tomando cuidado para no acordar Elspeth. Parado em frente a ela, observou por instantes a bela mulher que havia mudado seu conceito de emoo. O relgio sobre o mantel da lareira badalou as horas e o despertou do estado de torpor em que se encontrava. Afastando o sentimento de pesar, recolheu as roupas e saiu do quarto. Minutos mais tarde, acordou o secretrio. Estou acordado murmurou Malcolm com os olhos ainda fechados. Temos de determinar uma rota para Tnger no Fair Undine. Esteja na biblioteca dentro de cinco minutos. Os olhos do jovem se dilataram de surpresa. Vai para Tnger? Voc vai. Esta manh, com a primeira mar. Julius voltou-se quando alcanou a porta. Lady Grafton precisa de um acompanhante. Prefere caf ou ch? Antes que eles tivessem tempo de desdobrar os mapas nuticos, o duque veio juntar-se a eles na biblioteca. Trajado de maneira impecvel e barbeado, contrastava com os outros dois homens, ainda em trajes de dormir, amarfanhados e
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despenteados. Estava esperando que acordassem disse o pai de Julius, seguindo o criado de libr que acabara de entrar com a bandeja do desjejum. Ainda cedo observou Julius. E meu barco est sempre pronto para zarpar. Tempo no o problema. O pai o encarou. Vai navegar com lady Grafton no Fair Undine No. Malcolm ir. H alguma chance de mudar de idia? No. Nada mudou desde a ltima vez que conversamos. Entendo. Ela j sabe dos seus planos? Julius baixou o olhar. No discutimos sobre viagens martimas. O duque sabia que aquele era o modo de Julius dar o assunto por encerrado. Ao menos a moa seria beneficiada com o conforto do Fair Undine, dezenas de vezes superior a qualquer navio mercante. Na meia hora seguinte, enquanto Julius e Malcolm definiam a rota para Tnger, o duque os observava, acompanhando-os no desjejum. Auxiliou-os a fazer uma lista de artigos que seriam necessrios para tornar a viagem de Elspeth mais confortvel. Para entretenimento da dama, adicionou lista a coleo de livros sobre cavalos puros-sangues do filho. Elspeth folheara alguns na noite anterior, mas no havia tempo para l-los. Por fim, acrescentou uma quantidade suficiente de gelo para manter o champanhe gelado. Vamos sozinhos ou contrataremos um navegador? indagou o secretrio. Os mapas no so precisos nesta parte da costa. Contrate um navegador. Julius deixou escapar um longo suspiro e se espreguiou. Acho que isso tudo. Diga ao capito Tarleton que ele est autorizado a alterar a rota. Isto apenas uma sugesto. Sim, senhor. Precisarei da carta para o cnsul. Julius virou-se para o pai. Poderia escrev-la? Por certo seu nome ter maior influncia. Elspeth precisar de toda a ajuda que conseguirmos para encontrar o irmo, e os cnsules de lugares distantes como Tnger costumam ser dspotas.
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O duque sorriu. Nesse caso mencionarei minha amizade com o rei. Boa idia, embora a carta talvez nem venha a ser necessria. Muitos cnsules so benevolentes com qualquer compatriota. Considere a missiva como uma garantia. A misso de lady Grafton no das mais simples, e se o irmo j estiver morto... A pobrezinha ficar inconsolvel interveio a duquesa, que acabara de entrar na biblioteca, farfalhando a saia de cetim do vestido lils. Embora seja difcil o rapaz sobreviver num clima insalubre como aquele. Ele um jovem saudvel argumentou Julius, enrolando os mapas. Por certo sobreviver s ms condies do clima. S podemos rezar para que isso acontea concluiu a duquesa, suspirando. E uma temeridade Elspeth ter de viajar para to longe. E indicando os mapas com um gesto de cabea, acrescentou: Vejo que andou definindo a rota. Julius atou as folhas com uma tira de couro. Sim. Estamos apenas aguardando a mar. Voc vai, filho? A expresso da duquesa se iluminou. No, me respondeu Julius, entregando os mapas ao secretrio. Malcolm escoltar Elspeth at Tnger. desnecessrio dizer que ela estar em boas mos. A duquesa fez um muxoxo. Voc me desaponta. No posso fazer nada quanto a isso. Ela deixou escapar outro suspiro. Fazia muito tempo que desistira de tentar coagir o filho a fazer qualquer coisa. Devo acordar Elspeth ou ela j est de p? Est dormindo, mas eu mesmo vou acord-la disse Julius. A duquesa no contestou a resposta brusca, secretamente esperando que o filho mudasse de idia ao ver Elspeth mais uma vez. H tempo para ela tomar o desjejum antes de partir, ou a mar no permitir? Mande servir a refeio no quarto. Assim Elspeth poder descansar um pouco mais. Encontraremos vocs na sala de
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estar daqui uma hora. Avise o capito acrescentou Julius com um gesto de cabea para Malcolm. Ele ter tempo de acrescentar os suprimentos que achar necessrios. Elspeth despertou com a volta de Julius ao quarto, e um sorriso luminoso curvou-lhe os lbios. Acordou cedo... Malcolm e eu traamos a rota para Tnger informou ele, aproximando-se da cama. Uma onda de excitamento agitou os sentidos dela. Ousaria esperar que Julius a acompanhasse na viagem? Meu secretrio a escoltar ao Marrocos no Fair Undine. Ele deveras competente. No poderia estar em melhor companhia. Exceto a sua, pensou Elspeth, descartando a breve fantasia. Deveria saber que Julius jamais a acompanharia. Obrigada por sua generosidade conseguiu dizer. Serei grata pelo resto da vida. E eu mais ainda retrucou Julius, estacando ao p da cama. Por todo o prazer que me proporcionou. Elspeth no conseguiu dizer nada em resposta, trmula pelas emoes que se agitavam em seu ntimo. Mas a magnitude da cortesia de ceder o barco para sua viagem no podia ser ignorada. Que gentil em oferecer sua embarcao. A voz saiu quase como um sussurro. Se algum dia eu puder retribuir, o farei sem titubear. No ser necessrio. um prazer ajud-la. Tomado de uma estranha inquietao, Julius olhou para o relgio. Elspeth percebeu o movimento. chegada a hora? Em breve. Tomei a liberdade de pedir que lhe preparassem um banho disse ele, com um sorriso tenso. gua potvel uma raridade no mar. Elspeth sentou-se, ciente de que tinha de se comportar com dignidade. Julius nunca encararia o prazer de uma noite de amor como nada alm de puro xtase carnal. Tampouco apreciaria sentimentalismos. Sophie deve estar me esperando disse, afastando as cobertas e caminhando at o quarto de vestir para pegar o robe. Sim, est. Julius no podia se furtar de olhar, admirando as curvas sinuosas do corpo delgado. Mas logo em seguida desviou os olhos da nudez que lhe provocava uma avalanche de sensaes. O desjejum ser servido quando estiver pronta. Voc pensou em tudo disse ela, num tom de voz ardiloso.
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Julius arqueou as sobrancelhas. Esforcei-me para no esquecer nada retrucou. No estava disposto a dar margem a qualquer querela. A noite anterior fora memorvel. No permitiria que as poucas horas que lhes restavam se tornassem uma lembrana amarga. Vou me vestir enquanto se banha e em seguida trarei os mapas para lhe mostrar a rota, enquanto tomamos o desjejum. Elspeth forou-se a observar as normas do comportamento cordial. Sentia-se de fato em dbito com o anfitrio, e no deveria sentir-se magoada com o homem que lhe proporcionara as horas mais felizes de sua vida apenas porque ele no a acompanharia ao Marrocos. Desculpe-me disse, enquanto vestia o robe. No quero parecer ingrata. No h o que desculpar. Voc perfeita galanteou Julius, aliviado com o fato de Elspeth cobrir-se antes que ele perdesse o controle que vinha lutando para manter desde que voltara ao quarto. J que nosso tempo restrito... sugiro que v se banhar de imediato. Refletindo na incrvel habilidade de Julius em esquivar-se de momentos emotivos, Elspeth sorriu com afabilidade, enquanto amarrava o cinto do robe cintura. No demorarei mais do que vinte minutos e ento poderemos ver os mapas martimos. Ento, daqui a vinte minutos concordou Julius, adiando sua partida. Quando Elspeth alcanou a porta do toalete, olhou para trs. Julius permanecia parado onde ela o havia deixado. O semblante dele estava carregado, os dedos apertados em torno do espaldar da cama, e a tenso era visvel na forma como flexionava os ombros. Quando seus olhares se encontraram, ele sorriu e soprou-lhe um beijo. Chorar no a levaria a nada. Tampouco pretendia dar o brao a torcer a Sophie. Teria de lidar com sua perda como uma mulher adulta. Porm, no instante em que ps os ps no toalete, Elspeth irrompeu num choro convulsivo e atirou-se nos braos da criada.

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Julius estava sentado mesa junto da janela, tomando caf, quando Elspeth retornou ao quarto. Pousando a xcara, ele se levantou e sorriu. Parece revigorada. Essa cor lhe cai muito bem. Ela estava trajando um vestido simples de cor castanha com colarinho e punhos bege. O tom escuro contrastava com a pele alva e o dourado dos cabelos. Obrigada. De fato me sinto bem melhor. E mais uma vez lhe agradeo pela gentileza. O prazer todo meu declarou Julius, oferecendo-lhe uma cadeira. Agia como se fossem velhos conhecidos e tivessem por costume tomarem juntos o desjejum. Espero que esteja com apetite. Minha me ordenou comida para um regimento. Estou faminta replicou ela, observando as vrias bandejas de prata postas mesa. Caf ou ch? Sentando-se em frente a ela, Julius indicou os bules. Se bem me lembro, ch? Sim, por favor. Com leite e dois torres de acar. Estou certo? Perfeito. Haviam tomado ch juntos durante a semana que passaram em Newmarket. Mas no sei o que prefere comer. Por favor, sirva-se. Julius tambm havia se banhado. Os cabelos negros ainda estavam molhados, ao contrrio dos dela, que Sophie insistira para que no molhasse por no haver tempo de sec-los. Ele trajava um elegante palet sobre uma camisa de linho e um cachecol em volta do pescoo. A cala de talhe perfeito compunha o garbo masculino. Lutando contra o mpeto de atirar-se nos braos dele e, num rompante romntico, declarar seu amor, Elspeth cravou as mos no prprio colo e suspirou resignada. Se seguisse seus instintos por certo iria embara-lo. Os olhos negros encontraram os seus, reagindo ao repentino silncio. Gostaria que eu a servisse? Sim, obrigada. Julius ergueu os olhos para encar-la, enquanto a servia de uma fatia de bacon. Est se sentindo bem? Elspeth forou-se a sorrir.
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Apenas cansada. Dormirei quando estiver a bordo. No deveria t-la mantido acordada a noite toda. Desculpe-me. Fui eu que no o deixei dormir. No h do que se desculpar. De qualquer forma, voc me fez muito feliz. Elspeth no optaria por tal eufemismo. Teria usado milhares de superlativos para definir seus sentimentos. Mas aquelas eram as regras dos bons costumes. E a pessoa sentada diante dela era lorde Julius D'Abernon, o marqus de Darley, o homem que usava as mulheres com a nica finalidade divertir. Deveria ser to criteriosa quanto seu anfitrio. Tornou minha estada em Londres muito gratificante. Sempre recordarei da noite passada com muito carinho. Por que a placidez de Elspeth o desagradara?, pensou Julius. Qual a razo de no se sentir satisfeito pelo fato de ela estar lidando com a despedida de maneira sensata? No era ele que tinha verdadeira averso a damas que faziam cenas melodramticas naquele tipo de situao? No detestava mulheres carentes de afeto? O comportamento de Elspeth era exemplar, e ainda assim... Julius preferia que ela se sentisse da mesma forma que ele, naquele momento. Seria reconfortante perceber que ela se sentia to infeliz quanto ele, decidiu. Maldio! Precisava de um drinque. Afastando-se da mesa com um gesto brusco, Julius olhou ao redor. Os criados esqueceram meu conhaque. Disparando em direo porta, escancarou-a e ordenou a um servial que limpava o corredor que lhe trouxesse a bebida. A simples idia de um drinque o acalmou, ou ao menos desviou o foco de seus pensamentos conturbados o suficiente para alterar seu humor. Recobrando um pouco da familiar disposio de nimo, sentiu-se, outra vez, apto a retomar a conversao sobre frivolidades. Quando o conhaque foi trazido, o equilbrio emocional de Julius estava restabelecido. Conseguira recuperar o tom de neutralidade. Conversaram sobre vrios assuntos enquanto faziam o desjejum. Julius desenrolou os mapas e mostrou a Elspeth a rota que havia traado com a ponta de uma faca, certificando-a de que Malcolm sempre estaria a postos para satisfazer qualquer necessidade durante a viagem. Pea-lhe tudo que desejar. Meu secretrio um homem competente. Ele trabalha com voc h muito tempo?
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Julius pensou por alguns instantes. Quase dez anos. Malcolm me foi recomendado de Edimburgo, com as melhores referncias, e ultrapassou todas as minhas expectativas. Era impressionante como a bebida alcolica tinha o poder de acalm-lo. Ousava at encar-la, enquanto lhe apreciava a beleza inigualvel e o charme arrasador sem sentir-se tentado a mant-la junto a si em Londres. Julius prendeu a respirao ante tal pensamento. Pelos Cus! Nunca havia considerado a possibilidade de reter algum em Londres ou em qualquer outro lugar do mundo. Qualquer pensamento romntico sobre a noite anterior deveria desaparecer como poeira ao vento com a primeira luz da manh. Sempre fugira de relacionamentos permanentes, como de uma praga. Compromissos eram antemas, na viso de Julius. Inferno... Precisava de mais um drinque. E por certo de uma rpida despedida. Pensando assim, tornou a consultar o relgio. hora de partir? perguntou Elspeth, inquieta por ter de aparentar uma calma que no sentia. O homem que mais desejava no a queria. Ficara clara a rejeio dele quando a duquesa insistira por duas vezes que ele a acompanhasse na viagem ao Marrocos e Julius negara com veemncia. Acho que sim murmurou ele, lacnico, pousando o copo na mesa. Elspeth se ps de p bruscamente, como uma marionete alavancada por cordas. Agradeo-lhe mais uma vez por tudo o que est fazendo por mim. Foi muito gentil. Imitando-a, Julius levantou-se tambm e respondeu no mesmo tom cordial: Se necessitar de algo em seu retorno, no hesite em me procurar. Meus melhores votos de pronto restabelecimento para seu irmo. Obrigada. O que mais poderia dizer? Tensa, Elspeth olhou na direo do quarto de vestir. Acho que devo chamar Sophie. Suponho que sua criada esteja no andar trreo. Venha, vamos procur-la. Julius lhe ofereceu o brao como um cavalheiro faria em um baile, e Elspeth o aceitou como uma dama que no tinha nada melhor a fazer do que passear de maneira casual com um amigo. Dedicados s convenes e circunstncias, mantiveram-se em seus papis enquanto desciam a escada. Os familiares de Julius conversavam distrados enquanto os aguardavam no hall. Sophie, Charlie e Malcolm
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encontravam-se parados porta da sala de estar. As despedidas foram breves. O marqus encarregou-se disso, guiando Elspeth de um membro da famlia a outro como se estivessem fluindo por uma fila de convidados. Na iminncia de um colapso, Elspeth sentiu-se grata pela ligeireza. Recorrendo a toda a sua fora de vontade para manter a compostura e ciente de que em breve partiria, agradeceu a todos com sinceridade e considerao. Os pais e a irm de Julius desfaziam-se em gentilezas, oferecendo hospitalidade para quando Elspeth retornasse e proferindo todas as frases apropriadas a uma despedida. Polido e corts at o fim, Julius acompanhou-a at a imponente carruagem preta do duque, onde quatro serviais a aguardavam. Aps acomod-la no veculo, segurou-lhe a mo demoradamente e, em seguida, sorriu, afastando-se para que os criados e Malcolm pudessem entrar. Depois que todos se acomodaram nos assentos, um lacaio fechou a porta e a carruagem se ps em movimento. Inclinando-se para frente, Elspeth espiou pela janela e acenou para a famlia reunida na varanda. Em seguida recostou-se no banco, esforando-se por manter a expresso serena, em contraste com a desolao que a devastava por dentro. Para no chorar na presena do secretrio de Julius, concentrou o pensamento na viagem. Acho que teremos um vento favorvel observou Malcolm, indicando a bandeira tremulante que indicava que o duque se encontrava em sua residncia. Sim. Estou ansiosa para embarcar afirmou Elspeth, como se estivesse prestes a empreender um prazeroso cruzeiro. Malcolm sentia-se penalizado pela condio daquela mulher. Por certo, era mais uma amante descartada por Julius. Por outro lado, a despeito de no t-la acompanhado na viagem, o marqus devia t-la em alta conta, a julgar por suas aes. No s abandonara Amanda Bloodworth em Langford como se precipitara para Londres, quando nada parecia capaz de arranc-lo do confinamento de seus aposentos na ltima quinzena. Sem contar com o oferecimento de seu barco. Julius nunca permitira que as damas subissem a bordo do Fair Undine. Costumava dizer que as mulheres traziam maus pressgios no mar. Alegando ter de tratar de alguns assuntos pendentes, Julius partiu de imediato da casa dos pais, onde teria de suportar as expresses consternadas, e se encaminhou para o santurio de Brooks. Os jogadores e beberres mais resistentes ainda estariam no seleto salo de jogos, um remanescente da folia da noite anterior, e os freqentadores que teriam dormido em
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suas prprias camas estariam chegando para ler os jornais da manh. Mas acima de tudo, no estaria sozinho com seus pensamentos. Tudo que precisava era de um pouco de distrao, uma boa dose de conhaque e a presena dos velhos companheiros para lembr-lo de que o curso de sua vida no havia mudado. E assim foi. No momento em que entrou na sala de jogos, foi calorosamente recebido, e Charlie Lambton o aguardava com um drinque na mo. Como era reconfortante saber que nada mudara! Presumo que sua noite foi calma declarou o amigo quando ele se aproximou, apontando para o impecvel traje do marqus, que contrastava com suas roupas amarfanhadas. Julius arqueou uma sobrancelha. Enquanto voc parece ter dormido encostado neste balco. Pode crer que sim. Comecei a noite no leito da condessa Aubrey e terminei aqui informou o homem, com um sorriso maroto. Por certo o marido se encontra em mais uma de suas caadas. Deixando-se afundar na cadeira ao lado do amigo, Julius sinalizou para o garom e pediu uma garrafa de conhaque. Exatamente. comentrio geral na corte que esteve bancando o eremita em Langford e levou Amanda como divertimento. Tem sorte de Francis Rhodes estar to ocupado em paparicar Pitt disse o amigo, mudando de assunto. Lidar com Francis no requer sorte. Ele rasteja atrs de qualquer um que tenha poder e riqueza, e eu tenho as duas coisas. Julius deu de ombros. Alm disso, Amanda livre para tomar suas prprias decises. E uma mulher viva, no uma donzela virgem. Diga-me, meu amigo comeou Chariie com a voz engrolada pela bebida. Que divina dama o atraiu para a cidade quando se recusava a arredar p de Langford? Ele sabia que, em se tratando de Julius D'Abernon, o motivo de to repentina apario s poderia ser uma mulher. Lady Grafton. Tomado de assalto, o visconde se empertigou na cadeira. Aqui? Em Londres? Com ou sem o marido? Sem. Mas no se encontra mais na cidade. Partiu para uma viagem martima esta manh. O tom de voz de Julius era
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deliberadamente indiferente. Para onde? Tnger. O irmo foi transferido para l com outros soldados do regimento que contraram febre a caminho da ndia. Charlie sorriu malicioso. Vejo que lady Grafton tambm precisava ser consolada. Julius demorou algum tempo para responder. O conceito do amigo sobre consolo diferia em tudo do que acontecera na sute real na noite anterior. D o nome que quiser limitou-se a dizer, reprimindo a emoo que a lembrana lhe causava. Digamos que valeu a viagem de volta cidade. Quando ela retornar? S Deus sabe murmurou Julius, dando de ombros. E essa senhora deixou seu corao partido porque viajou? O copo de conhaque parou a cinco centmetros dos lbios de Julius. Como? Charlie no se intimidou com a expresso indignada do amigo. Parece-me um tanto reticente esta manh. Onde est sua jovialidade e o comportamento dissoluto de sempre? Julius sorveu um grande gole da bebida e pousou o copo no brao da cadeira com mais fora do que pretendia. Estou cansado, s. Lady Grafton me manteve acordado a noite inteira, e esta manh tive de socializar com meus pais. Seus pais? repetiu Charlie, abismado. Est querendo me dizer que se deitou com a dama na casa deles? Era onde ela estava hospedada. Charlie ergueu o sobrolho. E por que cargas d'gua lady Grafton estava l? uma longa histria. Segure seu queixo. No nada de extraordinrio. Betsy descobriu que ela estava na cidade, convidou-a para se hospedar na casa de meus pais e agora esto todos enamorados da doce dama. Por conseguinte, esto me vendo como um canalha por no t-la escoltado at o Marrocos. Para o inferno! Por que faria isso?
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Foi o que eu disse a eles, com um pouco mais de modos, claro. Pode me imaginar semanas no mar em companhia de uma mulher? Julius suspirou exasperado. Seria o inferno em vida. Senhor Amado! Em que confuso voc foi se meter... concluiu o amigo, inclinando-se para encher o copo de Julius. Ele sorveu o contedo de um s gole. O lcool servia como um remdio para sua contrariedade. Em seguida, esparramando-se na cadeira de couro, vagueou o olhar pelo salo, sentindo-se vontade. Isolado das preocupaes sociais, rodeado de amigos, aquele pequeno e confortvel clube era o baluarte das prerrogativas masculinas e, em seu caso, uma defesa pessoal contra a violao da vida devassa a que estava acostumado. Esticou o brao para pegar a garrafa de conhaque. Precisava de mais uma dose da bebida para apagar a imagem de Elspeth que lhe inundava a mente toda vez que o nome dela era mencionado. No queria pensar naquela mulher. Desejava afastar as lembranas sensuais da noite anterior. Ansiava pelo total esquecimento. Quanto antes, melhor. Na meia hora seguinte, bebendo e conversando, Julius quase se convenceu de que se sentia feliz por retornar a sua rotina normal. Charlie era uma fonte inesgotvel de informaes sobre os excessos da corte. Alm disso, alguns amigos vieram prosear com eles. Ambos foram convidados para um baile de mscaras que teria lugar naquela noite, no qual os amigos garantiram que haveria um grupo de belas e elegantes damas. Antes do sarau, aventaram a possibilidade de assistir a uma luta de pugilistas que se daria naquela tarde. O baile de mscaras, a luta, o convvio com os amigos. O que poderia ser mais agradvel? Deveria estar feliz, pensou Julius. Satisfeito por voltar normalidade. Mas no estava. Sentia-se assombrado pelas lembranas de um par de olhos azuis e uma cascata de cabelos dourados. Sem falar no sorriso encantador que lhe causava imenso jbilo. Qualquer sentimento de felicidade ou satisfao ao qual aspirasse estava intrinsecamente ligado doce beldade de Yorkshire, que, como ele, amava cavalos e corridas. Sem ela, suspirou desanimado dentro do copo de conhaque, sentia-se desolado. Vamos ver a luta dos pugilistas sugeriu Charlie, arrancando Julius do devaneio. Vai ser divertido. Encontro voc l retrucou ele, sem nimo para se levantar. Erguendo-se, o visconde cambaleou por instantes e, equilibrando-se em seguida, lanou um olhar indagador a Julius. Tem certeza? Claro.
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No parece muito seguro. Por tudo que sagrado, Charlie! No est em condies de fazer julgamentos no momento, mas se estivesse veria que estou seguro resmungou ele, exasperado. Quero apenas beber mais um pouco e depois irei ao seu encontro. No se esquea de que vou apresent-lo bela Kelly esta noite. Ela nova no palco de Drury. Julius lanou ao amigo um sorriso cnico. Ento temos uma novata no palco? E muito interessante acrescentou Charles com um sorriso malicioso. Gostar dela. Encontro-o dentro de uma hora. No ginsio de Broughton? Sim. Porm, aps a partida do amigo, Julius tomou dois rpidos drinques, como se a repentina solido tivesse lhe suscitado um cataclisma de impacincia. Em seguida, incapaz de conter a inquietao, sorveu um terceiro. Quando ia se servir do quarto, estacou e recolocou a garrafa sobre a mesa. Pediu ao garom que lhe trouxesse uma pena e uma folha de papel. Quando o rapaz voltou com os itens, Julius rabiscou algumas linhas, dobrou o papel, endereou-o aos pais, entregou-o ao garom e precipitou-se para fora do salo de jogos. Descendo a escada apressado, disparou pela porta aberta e, dirigindo-se ao porteiro, ordenou de modo brusco: Traga-me um cavalo selado. Algum bastante rpido. Tenho pressa. A tripulao do Fair Undine trabalhava, frentica, para desenrolar as velas. O capito e seu primeiro comandante supervisionavam a febril atividade do tombadilho superior, quando Julius subiu a bordo um minuto antes de a prancha ser iada. Charlie foi o primeiro a avist-lo de seu poleiro a estibordo. Parece que temos outro passageiro a bordo murmurou, tocando o ombro de Sophie que se encontrava a seu lado. Santssimo! foi a vez de a criada murmurar, entendendo de imediato o significado do comportamento do marqus. Ele sabia melhor do que ningum os riscos daquela viagem. Nossa lady ir sorrir em breve. Ao que parece o lorde est disposto a seguir conosco. A brisa comeava a inflar as velas e o barco deslizava vagaroso pelo rio.
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Eles observaram Julius trocar algumas palavras com o capito. Parecia lhe transmitir algumas ordens. Em seguida virouse, dirigindo-se de imediato a seu camarote. Julius no bateu porta, to impaciente que estava depois de horas de bebedeira. Porm, por um momento estacou surpreso ante a cabine vazia. Elspeth! A voz ressoou no exguo camarote. Uma nota de apreenso realando a nica palavra. Segundo o capito lhe informara ela devia se encontrar ali. Intrigado, deslizou o olhar pelo aposento, procurando-a. Um p j se encontrava no vestbulo quando ouviu a voz familiar engrolada pelo sono. Vejo que mudou de idia. Julius virou-se num impulso. A apreenso sendo substituda pela alegria em rev-la. Elspeth se encontrava parada porta do quarto de vestir, parecendo um tanto entorpecida. Acabei adormecendo. Ainda letrgica, a felicidade em v-lo permaneceu velada. Entrando mais uma vez no camarote, o marqus fechou a porta e sorriu. Pensei que talvez quisesse companhia at Tnger. O navio estava se movendo!, pensou Elspeth invadida pela onda de jbilo que as palavras de Julius lhe causaram. Sim, de fato apreciaria retrucou, contida, tentando parecer casual. Sem depreciar a assistncia de Malcolm, claro acrescentou, temendo parecer ingrata. Seu secretrio se revelou bastante agradvel e solcito. Agradvel? repetiu Julius. Percebendo que soara como um pretendente ciumento, tratou de se emendar: Desculpe-me. Falei sem pensar. Tomei alguns drinques esta manh. Espero que no deseje retornar a terra firme quando estiver sbrio. Voltar Londres me atrasaria desnecessariamente e colocaria meu irmo em perigo. No precisa se preocupar afirmou ele em tom suave. No atrasarei sua viagem. Na verdade estou precisando de uma mudana de ares, e Tnger uma boa opo. Algum o est perseguindo? Julius sorriu divertido. No se preocupe. Meus credores esto todos pagos. Acho que estou seguro por enquanto. Como se um homem na posio de Julius tivesse credores!, pensou Elspeth. Uma ltima advertncia, se me permite insistiu ela, temendo que Julius comprometesse sua viagem quando o
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efeito da bebida passasse. No gostaria que amanh ao acordar mudasse de idia sobre... No me confunda com seu marido disparou Julius. Sei o que estou fazendo. Desculpe-me. No tive inteno de ofend-lo. No poderia nem que tentasse replicou ele em tom brando. No h nada ofensivo em voc acrescentou, dirigindo-se a uma cadeira e deixando-se afundar nela. a mais doce criatura que Deus j ps na Terra. Agora vejo que est de fato embriagado gracejou Elspeth. S assim seria capaz de to ardiloso galanteio. Um homem to requintado como Julius, bem vestido, bem-educado, capaz das mais rebuscadas lisonjas, por certo executava o jogo da seduo com extraordinria mestria. No se trata de um galanteio, tampouco ardiloso. Estou feliz de t-la s para mim por vrios dias. E ficaria ainda mais satisfeito se desencostasse dessa porta e se aproximasse. Elspeth sentiu um calafrio percorrer-lhe a espinha de imediato. O tom sensual da voz mscula a fazia recordar de outros dias e noites quando o ouvira sussurrar palavras ousadas a seus ouvidos. E agora encontrava-se prisioneira daquele homem ousado e sexy pelos prximos dias. Percebendo a agitao que lhe ia no mago e a vermelhido que lhe assomava face, o desejo de possua-la se intensificou. Comprei algo para voc. Venha ver. Enfiou a mo em um dos bolsos do sobretudo e de l retirou algo que escondeu com a palma virada para baixo e os dedos fechados. Elspeth franziu o cenho, sentindo-se desconfortvel com a costumeira benevolncia de Julius para com suas amantes. No preciso que me d nada. Pode ser. Mas eu preciso de seus favores e esta a maneira que encontrei para agradecer afirmou o marqus com um sorriso sincero. Como se faz com uma cortes. No. Como se faz com uma mulher que est prestes a me levar a terras estrangeiras, as quais eu no tinha nenhuma inteno de conhecer rebateu em tom calmo, deixando as mos carem sobre o colo. bem diferente, devo acrescentar. Peo-lhe que me desculpe uma vez mais. A revelao de Julius era ao mesmo tempo surpreendente e prazerosa ao extremo. No devia deixar que meu temperamento me arrebate acrescentou, conciliatria. Ainda mais quando evidente que no est sbrio.
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No estou bbado resmungou ele. necessrio mais do que uma garrafa de conhaque para isso. Concorda que est um tanto alterado? Julius deu de ombros. A sombra de um sorriso curvando os lbios sensuais. Muito bem, admito. O sorriso se alargou. Agora seja gentil e aceite esta prenda. Ergueu as mos outra vez. Considere isto como um pedido de desculpas. Deveria ter aceitado acompanh-la desde o incio. Apesar de seu preconceito contra mulheres a bordo? Ouvi seu capito comentar algo nesse sentido com Malcolm. O marqus emitiu um som gutural em vez de resposta. Em seguida, encarou-a nos olhos. Vai aceitar isto ou terei de d-lo a Sophie? Acho que ficaria bem melhor em voc. No deveria. Se eu fosse mais sensata e menos curiosa, diria para que o desse a Sophie. Ela merece mais do que eu. Julius baixou o olhar. Duvido. um pagamento por servios j prestados ou futuros? Nenhum dos dois. uma prova de meu afeto, se deseja saber revidou, franzindo a testa. Permita-me desconfiar de presentes vindos de homens como voc. Homens como eu? repetiu Julius. O humor modificando com a velocidade da luz. No seja obtuso. o prottipo do sedutor. Suponho que regalos sejam parte integrante de suas tticas amorosas. O que adiantaria lhe dizer a verdade? Que as mulheres que costumavam se jogar a seus ps para que lhes dispensasse uma noite de satisfao sexual? O que deseja? Uma carta de um sacerdote atestando minha sinceridade? inquiriu sardnico. No necessrio. Mesmo porque poderia engan-lo tambm. Ao diabo com isso! gritou Julius, atirando um punhado de jias na direo da cama. No costumo implorar. Erguendo-se, caminhou at ao armrio onde ficavam as bebidas alcolicas e pegou uma garrafa de conhaque. Em seguida retirou a rolha e serviu-se de uma dose. Os olhos de Elspeth se dilataram ante o rastro de diamantes e ouro espalhado pela cadeira e cama. Brincos, pulseiras, braceletes, broches e cordes. Um anel com um imenso rubi se destacava entre elas. Nunca poderia aceitar algo to caro. Porque ela no podia ser como as outras mulheres?, refletiu o marqus indignado, enquanto sorvia outro trago da bebida.
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Fora um equvoco deixar Londres! Danao! Soltando um longo suspiro, serviu-se de outra dose. Talvez Elspeth tivesse assistido a muitas carraspanas do marido ou Sophie tivesse razo quando lhe dizia que ela devia ser mais complacente. Bebida no lenitivo para os problemas disparou, desafiadora. Jesus, Elspeth! Este o meu barco. Est aqui por minha condescendncia e acabei de a presentear com uma dzia de jias raras. Deixou escapar um suspiro exasperado. Eu poderia no ter vindo, mas aqui estou. E prometo-lhe que no voltarei atrs. Portanto, que diabos quer que eu faa para lhe agradar? Que tal lidar com a situao como um adulto? retrucou, arrependendo-se do tom agressivo de suas palavras. As juntas dos dedos de Julius tornaram-se brancas pela fora com que apertava o copo. Pousou-o de imediato antes que o quebrasse. Acho melhor discutirmos isso mais tarde disse, precipitando-se em direo porta. No o culparia se desistisse de seguir viagem sussurrou ela, invadida pelo remorso. Poderia creditar sua rudeza aos anos em companhia de Grafton? Mas Elspeth sabia que aquela irracional hostilidade no se devia apenas crueldade do marido e sim ao fato de desejar Julius mais que tudo na vida. Com tanta intensidade que no a permitia aceit-lo em seus termos. Por mais idiota que pudesse parecer, desejava que ele a amasse com igual profundidade. O que mais a aborrecia era perceber que se tornara exatamente aquilo que temia. Apenas mais um nome somado longa lista de conquistas do sedutor marqus de Darley. De repente, vencida pela exausto e pelo turbilho emocional que a agitava atirou-se ao cho, caindo em choro convulsivo. Julius estacou com a mo na maaneta. Por um longo instante no se moveu, temendo envolver-se ainda mais. Aquela mulher j causara tumulto demais em sua vida e o fizera fazer concesses suficientes. Como aquela viagem a Tnger. Considerou deix-la sozinha com seu pranto, mas em vez disso, caminhou a passos lentos at onde Elspeth se encontrava e inclinando-se, ergueu-a nos braos. Naquele instante percebeu que sua vida havia mudado de maneira irreversvel. Enquanto permanecia parado no meio do aposento, sustentando-a nos braos, compreendeu que havia tomado para si a responsabilidade da qual sempre se esquivara.
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Um fardo no to desagradvel, decidiu, fitando a face delicada que o atrara para to longe de Londres. Se quiser, posso dar as jias a Sophie murmurou Julius, provocando-a numa tentativa de abrandar-lhe a angstia. No quero que se sinta infeliz. Elspeth descerrou as plpebras ante o tom suave da voz masculina e, atravs das lgrimas, ofereceu-lhe um sorriso encantador. Eu no o... mereo murmurou. Merecemos um ao outro replicou ele, aludindo forte conexo que existia entre ambos. Rumores do conta de que posso ser intratvel. Nunca discordou Elspeth. Aquele homem fora um genuno protetor para ela. Desculpar-me-ei por minha petulncia... a cada dia at que cheguemos a Tnger sussurrou ela, entre um soluo e outro. Prometo-lhe. Julius no fazia questo de escusas. Tinha outros planos para ela. Mas era sensvel o suficiente para no exteriorizar seu pensamento. Est sob forte tenso disse por fim, carregando-a de volta cadeira onde se acomodou com ela em seu colo. Descanse agora. Conversaremos mais tarde. Farei tudo que quiser sussurrou Elspeth. Em minutos o som da respirao compassada pelo sono o fez perceber que ela cara em sono profundo. Julius sentia-se estranhamente feliz. E determinado a suavizar as intempries da vida de Elspeth. A delicada criatura lutara sozinha contra os prprios infortnios. Mas agora poderia contar com ele para lhe dar conforto e assistncia. Encontrariam seu irmo e o trariam de volta. Se tivessem tempo, buscaria os cavalos que Bachir havia comprado para ele desde sua ltima viagem. Elspeth e Will poderiam ficar com alguns puros-sangues para montar sua prpria criao. Isso proporcionaria o sustento do irmo e agradaria Elspeth. E o mais importante. A partir do momento que estivessem estabelecidos em sua propriedade, ela no teria de voltar para Grafton. Enquanto ela dormia, a mente de Julius trabalhava incessante, traando planos. Ordenaria que Malcolm fizesse uma lista das necessidades mais prementes para o incio da nova vida de Elspeth. Havia uma pequena propriedade rural venda prximo ao seu haras em Gloucestershire. A casa principal e os estbulos precisavam de alguns reparos, mas o secretrio era
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deveras competente no trato com construtores. Precisariam de um treinador, por certo. Talvez um de seus prprios assistentes. Quando Elspeth por fim despertou, Julius lhe voltou um sorriso vitorioso. Tenho um plano. Quando ele terminou a explicao, o corao de Elspeth batia descompassado com uma mistura de esperana, medo e desnimo. E ento? questionou Julius. No sei o que dizer. No queria iniciar uma nova discusso, mas como poderia aceitar to ousada oferta sem se comprometer aos olhos da sociedade? Encontrava-se em uma situao comprometedora, mas em nome de seu irmo. Se concordasse com os planos de Julius, seria considerada como sua amante e as portas do mundo em que vivia se fechariam para ela. No gostou da idia? Elspeth suspirou desanimada. Sim, mas... sabe que sou uma mulher casada. E mediante o olhar indagador do marqus. Tudo o que fizer por mim ser considerado como concubinato. Quero que saiba que sou imensamente grata por tudo que est fazendo por mim, mas se aceitar sua proposta serei considerada uma pria. Est enganada. Sabe quantas mulheres de boa famlia vivem separadas de seus maridos? No h nenhuma em Yorkshire. No me diga que voltar para Grafton? murmurou Julius. No, mas reconstruirei minha vida sozinha para onde quer que eu v. E uma questo de respeito prprio. Will e eu nos contentamos com uma vida modesta. E como sobrevivero? Podemos fundar uma escola em algum vilarejo. Se Will no concordar poder arranjar outra ocupao que lhe agrade. Deixe-me sustent-la. Financiarei sua escola. Ningum precisar saber. E voc se manter a distncia? Claro que no. Por que deveria? Porque ningum inscreveria os filhos na escola de uma concubina. Sabe como um escndalo pode afetar uma mulher.
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No se o seu protetor for um homem poderoso. Por favor, conceda-me o direito minha reputao. No se importou com ela em Newmarket. Mas deveria t-lo feito. Julius decidiu no mais argumentar. Porque arruinar o que prometia ser um viagem assaz prazerosa? Dispunha de tempo suficiente para voltar ao assunto quando retornassem a Londres. Acho que tem razo. A sociedade pode ser cruel com uma mulher. Pode ter certeza que sim. Elspeth deveria sentir-se aliviada por ele haver por fim concordado, mas no podia ignorar a frustrao por t-lo convencido de seu argumento. Pelo menos pela prxima quinzena estaremos livres das restries sociais. Serei eternamente grata por sua ajuda. Se algum dia puder lhe retribuir o farei sem hesitar. Sua companhia a melhor recompensa retrucou o marqus com ternura. Sabia que Elspeth sentia-se vulnervel. Dispunha de tempo suficiente para a seduo quando ela recobrasse o nimo. Sendo assim, Julius ordenou para que o capito aumentasse a velocidade. Para tanto, ofereceu o triplo do pagamento combinado para toda a tripulao do barco. To logo chegassem a Tnger e se Deus ajudasse, encontrassem Will vivo, poderiam retornar a Londres, onde pretendia colocar Elspeth sob sua proteo de um jeito ou de outro. Pouco depois, foi juntar-se ao secretrio. Sem justificar sua apario repentina, limitou-se a agradecer-lhe por ter acompanhado Elspeth e ordenou a Sophie que levasse ch para a patroa. Em seguida, pediu a Malcolm que se incumbisse da superviso dos criados e do bom andamento da viagem, deixando claro que permaneceria incomunicvel pelo resto da jornada. Minutos mais tarde, se encaminhava a passos largos de volta ao seu camarote. Sentia-se estranhamente revigorado. No se lembrava de ter aquela sensao desde... Newmarket.

Os dias que se seguiram no poderiam ser mais idlicos mesmo se o prprio den tivesse sido transportado para o Fair
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Undine. Julius se encarregava de realizar todo e qualquer desejo de Elspeth com charme e gentileza. Sem mencionar a sensibilidade de ter evitado qualquer contato carnal naquele primeiro dia quando ela se mostrara to cheia de culpas e temores. Mas o celibato no durara muito tempo. No dia seguinte, depois de consumirem duas garrafas do melhor champanhe que o pai havia enviado e conversarem sobre amenidades durante mais de duas horas, Elspeth o fitou com olhar malicioso. Por quanto tempo pretende ficar sentado to longe de mim? Aquilo era tudo o que Julius desejava ouvir. Enquanto o Fair Undine deslizava veloz sob o vento, ele a brindou com dias e noites de paixo e ternura. Era como se Elspeth tivesse sido arremessada ao paraso sem retorno. Todas as preocupaes sobre Tnger e posteriormente Londres desapareceram por completo de sua mente. Aquele homem ocupava todos os espaos de seu corpo e pensamento. At o nono dia da jornada, quando a voz de um dos tripulantes do navio soou a estibordo: O porto de Tnger a quatro ou cinco lguas! No momento em que o barco abria caminho atravs da grande baa, Julius e Elspeth se encontravam devidamente trajados e parados prximo amurada do barco. bem maior do que imaginei declarou Elspeth, observando a ampla cidade que se descortinava como um anfiteatro ante seus olhos. Como encontraremos Will? Nos dirigiremos ao cnsul antes de mais nada. Ele deve saber para onde enviam os homens doentes. E se ele no souber? Querida, no se preocupe. Ns o encontraremos. Se no estivessem sob a mira de olhares curiosos, Julius a tomaria nos braos para lhe dissipar todos os temores. Tem certeza? Sim afirmou ele, ignorando os que estavam em volta e pondo a mo sobre a dela, que se encontrava pousada na amurada. Seu irmo jovem e forte. Sobreviver doena. A apreenso de Elspeth era justificada. Naquele dia saberia se o irmo estava vivo ou morto. Encare os fatos pelo lado positivo. Quando o encontrarmos, estaremos de volta Inglaterra dentro de no mximo dez dias.
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to bom para mim sussurrou Elspeth com um fio de voz. O lbio inferior tremia, enquanto ela tentava conter o pranto. No queria constranger Julius na frente de sua tripulao. Ao contrrio. Voc dezenas de vezes melhor para mim. Se no tivssemos tantas testemunhas, eu a beijaria para lhe provar que estou certo. No faa isso! apressou-se ela a dizer, esquecendo por segundos as atribulaes. Sinto-me bastante tentado. A boca sensual estava prxima sua orelha. O cheiro da colnia masculina a inebriava. Se pudesse escolher um momento para fazer o tempo parar, aquele seria oportuno. Veja disse Julius, arrancando-a do xtase momentneo. Esto baixando as velas. Desembarcaremos dentro de alguns minutos. O cnsul Handley se revelou um homem erudito, mais interessado na histria da Grcia do que em suas funes no consulado de Tnger, o que se evidenciava por sua palidez, que contrastava com o clima ensolarado. Porm, uma vez obrigado a desviar a ateno de seus livros para ler a carta de apresentao do duque de Westerlands, a apatia inicial foi substituda por uma inegvel solicitude em recolher as informaes necessrias da equipe que o assistia. Os empregados, acostumados ao desinteresse do patro, pareciam acomodados a uma rotina de pasmaceira, e Handley precisou ameaar Ismail, o secretrio interino, para que ele se juntasse aos demais em busca do paradeiro do irmo de Elspeth. Felizmente, o rompante do cnsul pareceu surtir efeito. Poucas horas depois Ismail retornou com a informao de que um navio ingls aportara algumas semanas antes, desembarcando soldados enfermos. Dois deles ainda estariam vivos, os demais haviam falecido. Desejam visitar o tmulo dos soldados? A cor se esvaiu do rosto de Elspeth no mesmo instante. Apressando-se em arrancar-lhe a xcara das mos, Julius sussurrou-lhe ao ouvido: Ele pode estar enganado. E erguendo o olhar, dirigiu-se ao secretrio. Onde se encontram os dois sobreviventes? Em uma taverna localizada no cais. Leve-nos at l ordenou Julius, depositando uma moeda de ouro na mo do empregado.
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No fazia questo da companhia do cnsul. Seria intil levar consigo algum que no sabia falar o idioma local e que no conhecia sequer as redondezas. Sendo assim, solicitou apenas a companhia do secretrio para gui-los at o lugar onde estavam os sobreviventes. Tomando Elspeth pela mo, guiou-a at a sada do consulado. Ao alcanarem a carruagem de aluguel, acomodou-a dentro do veculo e sentou-se a seu lado, puxando-a para si. A face delicada estava plida como a de um fantasma. Durante o trajeto, ele tentou distra-la com comentrios casuais e carcias ternas. Elspeth lutava com todas as foras para se conter, tentando no pensar no que poderia esper-los na taverna porturia. Fixou o olhar na paisagem e se concentrava na voz clida e suave de Julius. A taverna era uma construo de pedra dilapidada e antiga, sem portas e com as janelas despedaadas. O exterior coberto de limo e o piso de terra ressecada pelo sol estava repleto de palha. O interior era escuro e ftido. Ismail desceu da carruagem ao mesmo tempo que Julius. Espere aqui aconselhou ele, apertando a mo de Elspeth. Quero ir com voc. No seguro. Ela o fitou resoluta. No me importo. No sabemos quem est l dentro argumentou Julius, querendo poup-la dos possveis horrores que poderiam encontrar. Deixe-me fazer o reconhecimento do local primeiro. Se Will estiver l, eu o trarei para fora. Por favor, Julius, no me faa discutir com voc. As palavras no soaram como splica. Elspeth parecia obstinada. Percebendo que ela no iria ceder, Julius suspirou. Pelo menos, mantenha-se na retaguarda. Ismail e eu vamos na frente. Ela assentiu resignada. Os lbios macios tremiam, apesar da aparente determinao. Por precauo, Julius dirigiu-se carruagem e retirou do coldre que deixara no banco uma das pistolas. Sabe atirar? Tive de faz-lo alguns anos atrs. No era uma resposta reconfortante, mas ela no tinha escolha. A arma pode ser pesada para voc disse ele, pousando o cabo na palma da mo delicada. Use as duas mos, se precisar. Est carregada com duas balas. Mire na cabea e aperte o gatilho.
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Entendi. Julius pegou a segunda arma e guardou-a no bolso do sobretudo. Teremos boas notcias. Dizendo isso, ajudou Elspeth a descer da carruagem e dirigiu-se ao secretrio do cnsul: Voc nos liderar. Estamos aqui em busca dos marinheiros ingleses. Explique o que viemos fazer no idioma que for preciso. Minutos depois os trs entraram na taverna, com Ismail frente. A apreenso de Julius crescia medida que observava os vultos prostrados no cho. Mesmo que um dos dois fosse o irmo de Elspeth, havia pouca chance de ele sobreviver. De pronto ordenou que Ismail providenciasse uma carroa para o transporte dos enfermos. Em seguida, ps-se a vasculhar os bolsos dos homens em busca de algo que os identificasse, mas no teve xito. Elspeth, que at ento se limitara a observ-lo, deu um passo frente. Por favor, empreste-me seu leno. Algo na linha das sobrancelhas de um dos soldados lhe pareceu familiar. Removeu com cuidado a sujeira da face desfigurada. Onde seu irmo comprou o uniforme? indagou Julius. Em York. Uma costureira o confeccionou sob medida. O que descartava a possibilidade de haver uma etiqueta que identificasse a roupa, pensou Julius, virando a lapela. Bond Street murmurou, deslizando os dedos pelo bordado. As mos de Elspeth tremiam enquanto tentava limpar o rosto ferido procura de um indcio de que aquela pobre criatura fosse seu irmo. De repente, o corpo inerte se mexeu. Tomada de surpresa, Elspeth se desequilibrou. No fosse a mo firme de Julius, teria tombado para trs. Obrigada. No esperava que ele se mexesse. Ambos fitaram o rosto contorcido pela dor. O homem se esforava para abrir os olhos, e Julius se inclinou para frente. Estamos aqui para ajud-lo. Est seguro agora interveio Elspeth. Ns o levaremos para casa. Num esforo sobre-humano, a figura inerte descerrou as plpebras para revelar os intensos olhos azuis. Minha irm... murmurou num fio de voz antes de voltar inconscincia. Julius sorriu aliviado, abraando Elspeth e levando-a para fora da taverna at a carruagem. Em seguida, ergueu-a nos
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braos e a acomodou no veculo. Depois de alguns minutos, Ismail retornou com a carroa, onde depositaram os enfermos em catres improvisados. Logo em seguida a caravana partiu rumo s docas. Encontr-los com vida naquele lugar insalubre e selvagem, onde as chances de sobrevivncia eram quase nulas, parecia uma interveno Divina, pensou Julius. At um homem de pouca f como ele ficava tentado a elevar uma prece aos Cus. Ser que Will vai sobreviver? murmurou Elspeth, olhando para o coche que seguia frente do deles. Tenho certeza que sim afirmou Julius com ternura. Pelo menos faria tudo o que estivesse a seu alcance para garantir isso. Acho que Gibraltar ser mais conveniente para sua convalescena. A base militar de l providenciar atendimento mdico. Uma vez que Will esteja recuperado, retornaremos a Londres. Elspeth o fitou com olhar intenso. Nem que eu vivesse uma eternidade, conseguiria lhe agradecer por tudo o que est fazendo por meu irmo e por mim. O prazer meu, querida. Julius no imaginava o quanto ela desejava ser sua querida. Mas havia uma grande distncia entre o sonho e a realidade, refletiu Elspeth, resignada. Enquanto o Fair Undine deslizava por guas marinhas rumo a Gibraltar, Grafton estava sentado no gabinete do presidente do Supremo Tribunal, em Lyncoln Fields. Estava acompanhado de seu advogado, embora mantivesse relaes cordiais com Kenyon e houvesse acertado por correspondncia que seu pedido de divrcio seria expedido com a mxima urgncia. A vadia no deve ficar com um tosto meu. Quero que seja redigido um documento declarando como ilegtimos quaisquer filhos que ela possa vir a ter. No quero os bastardos de Darley herdando minhas terras ou meu ttulo! Faremos como quiser garantiu Kenyon. O presidente do Supremo Tribunal era chauvinista por natureza e achava que mulheres adlteras manchavam a moral e os bons costumes da sociedade. Ordenarei que ela se apresente em juzo para ser interrogada. E seu infame amante tambm! Quero que Darley seja humilhado em pblico. A expresso de Kenyon se fechou. No posso lhe garantir a presena do marqus. O duque de Westerlands amigo do rei.
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Exijo um processo criminal por m conduta aplicado ao marqus de Darley! vociferou Grafton. Ele deve pagar por prevaricar com minha esposa! Quero trinta mil libras e um pedido formal de desculpas! Tem certeza de que isso que deseja? O presidente do Supremo Tribunal parecia preocupado. Claro! Insisto que assim seja. Aquele idiota me far mais rico ainda. O depravado aprender que se meteu com o homem errado. O advogado se mantinha a certa distncia, limitando-se a ouvir as interminveis lamrias do conde. Por certo a mulher tivera boas razes para abandon-lo. Ele mesmo ansiava por faz-lo. Mas tinha uma numerosa famlia para sustentar e, portanto, no lhe restava escolha a no ser suportar o velho irascvel. Felizmente Kenyon se encarregaria de todo o processo. A ele caberia apenas preencher as peties. Grafton se ergueu. Mande-me notcias sobre o processo. Coloquei homens a postos no cais do porto para saber quando a ordinria voltar. Assim o farei. Tem idia de quando lady Grafton voltar? Quem pode saber? Fugiu para Tnger no barco de Darley procura do irmo, que por certo j est sete palmos abaixo da terra. Kenyon recostou-se na cadeira. Julius a acompanhou? Claro. Tem certeza? O desgraado a levou. Minhas fontes so fidedignas. A informao tomou o presidente do Supremo Tribunal de assalto. Lorde Darley era conhecido pela brevidade de seus relacionamentos, e uma viagem atravs do oceano constitua um considervel precedente. Escrpulos morais parte, teria de ser cauteloso naquele caso. O duque de Westerlands era um oponente de peso. Durante a guerra entre a Inglaterra e as colnias americanas, Gibraltar fora sitiada por Frana e Espanha durante o perodo de 1779 1783. Findo o conflito, a reconstruo teve incio. medida que o Fair Undine se aproximava de Gibraltar, a nova face da cidade recm-construda se descortinava aos olhos da tripulao.
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Will e seu compatriota, o tenente Henry Blythe, haviam sido carregados em padiolas at o convs, e aps tomarem banho e serem alimentados com um substancial caldo preparado por Sophie, recuperaram foras suficientes para testemunharem a aproximao. Elspeth se encontrava ao lado do irmo, segurando-lhe a mo, enquanto Julius se recostava amurada a bombordo. At a total recuperao de Will, pretendia limitar-se ao papel de amigo e anfitrio de Elspeth, como vinha fazendo desde que subiram a bordo. Sou-lhe grata por seu cavalheirismo em respeitar o momento de apreenso que estou vivendo. No poderia ser diferente, querida redarguiu Julius com um sorriso terno. Pretendo alugar uma casa de campo para nossa estada. Teremos nossas prprias sutes para mantermos as aparncias, mas espero encontr-la em determinadas ocasies. noite, suponho. Os lbios msculos curvaram-se num sorriso malicioso. Acharia deveras interessante. Garanto-lhe que eu tambm retrucou Elspeth no mesmo tom. Quando o Fair Undine aportou, Julius e Malcolm se ausentaram para tomar as providncias de hospedagem e buscar os cavalos puros-sangues que o agente de Julius havia comprado. O secretrio no pde evitar a surpresa quando Julius solicitou que procurasse uma casa de campo para alugar por tempo indeterminado. Para um homem conhecido pela curta durao de seus relacionamentos, aquela no deixava de ser uma atitude incomum. Aps despachar Malcolm, Julius foi ao encontro do comandante, general Eliot, velho amigo de seu pai, que o recebeu com grande alegria. O militar lhe serviu o melhor conhaque de sua adega e o orientou a procurar um homem chamado Barlow, o mais conceituado corretor de imveis da regio, que por certo teria uma residncia com todas as caractersticas exigidas por Julius. Horas mais tarde, Julius e o secretrio se encontraram e se encaminharam ao escritrio do corretor, que aps ouvir a descrio do imvel pretendido, exibiu um sorriso otimista. Tenho uma residncia prxima a Europa Point, ideal para a convalescena de seu amigo e para o pasto dos cavalos puros-sangues. uma construo espanhola do sculo passado, bastante conservada. Possui uma linda vista para o
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continente africano, e os doentes podero usufruir da brisa marinha. H alguma estrada prxima? Sim. estreita, mas transitvel. Acho que ficarei com ela. Garanto-lhe que no ir se arrepender. Julius saiu do escritrio com o nimo renovado. Tudo estava saindo melhor do que o esperado. O irmo de Elspeth fora resgatado com vida, os cavalos marroquinos eram de tima qualidade e Gibraltar era um lugar agradvel para desfrutar a companhia da desejada dama. Como Julius previra, a quinzena que se seguiu foi de total encantamento. Ele se comportou como um cavalheiro durante todos os dias, esmerando-se em cuidados com Elspeth e os enfermos. Os encontros amorosos ficaram limitados a fortuitas escapadelas noite. Os dois soldados se recuperavam a olhos vistos, e os novos cavalos haviam se tornado mais fortes em virtude do ar fresco e o excelente pasto. Essa paz teria continuado, no fosse a missiva remetida pelo general Eliot a Julius, convidando-o a comparecer em seu escritrio com a mxima urgncia. Apesar da insistncia de Elspeth em acompanh-lo, Julius preferiu ir sozinho. Algo na carta do militar o intrigava. O general o recebeu em seu escritrio e trancou a porta para garantir total privacidade. Em seguida serviu-o de conhaque e, com extremo melindre, estendeu-lhe um exemplar do Times. Chegou esta manh e achei que seria interessante ler o artigo da pgina seis, na coluna "Sociedade". Uma aviltante fofoca, naturalmente acrescentou Eliot com expresso consternada. Julius folheou o peridico at encontrar o artigo citado.
FONTES FIDEDIGNAS INFORMAM O IMINENTE PROCESSO DE DIVRCIO CONTRA LADY ELSPETH GRAFTON, IMPETRADO PELO CONDE DE GRAFTON. H INDCIOS DE QUE UMA AO CONTRA O MARQUS DE DARLEY TAMBM SER INSTITUDA. O PRESIDENTE DO SUPREMO TRIBUNAL SE RECUSOU A COMENTAR O CASO. O CONDE, PORM, NO SE REVELOU TO DISCRETO. RUMORES DO CONTA DE QUE LADY GRAFTON E LORDE DARLEY SE ENCONTRAM NO EXTERIOR.

Julius pousou o jornal sobre a mesa e inclinou-se para verificar a data. O artigo datava de doze dias atrs. Pegou o copo e bebeu todo o contedo de uma vez.
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Fico-lhe grato por me pr a par de notcia to sensacionalista. Quando segue o prximo correio para a Inglaterra? Esta noite. O Enterprise est previsto para zarpar com a ltima mar. Se fizesse o obsquio de me arrumar pena e papel, eu escreveria uma mensagem a meu pai. Ele poder cuidar disso para mim. Pois no disse Eliot, solcito. A carta foi breve e objetiva. Por certo o duque saberia como agir. Elspeth teria de ser protegida a qualquer custo. Depois de selar a missiva, entregou-a ao comandante. Sinto-me profundamente agradecido por me informar sobre o artigo. Eu o manterei a par de qualquer deciso que tomarmos. Foi um prazer receber grupo to seleto em Gibraltar. Permanea pelo tempo que lhe aprouver. Os imbrglios de Londres nada tm a ver conosco. Durante a viagem de volta casa de campo, Julius estudava suas opes, relutante em deixar aquele doce paraso. No se lembrava de ter sido to feliz em sua vida. Poderiam no tomar nenhuma atitude, ou retornar a Londres para que Elspeth enfrentasse o processo de divrcio. A ao contra ele no o assustava. Estava acostumado a escndalos envolvendo seu nome e sentia-se bastante inclinado a ressarcir Grafton por ter lhe tomado a esposa. Mas aquela no era uma deciso que pudesse tomar. Tratava-se da vida de Elspeth, e apenas ela teria a prerrogativa de decidir. Assim que Julius entrou em casa, Elspeth se atirou em seus braos, exibindo um sorriso radiante. Apesar de no ter se demorado, senti muito sua falta! No consigo ficar longe de voc por muito tempo murmurou ele. Acho que me enfeitiou. Elspeth riu e beijou-o na ponta do nariz. Agora diga-me. O que o general queria? A expresso de Julius se fechou de imediato. Colocar-me a par de algumas notcias redarguiu evasivo. Venha, vamos l para fora para que eu possa lhe contar. Enquanto o seguia, Elspeth franziu o cenho, procurando estudar-lhe a expresso. Quando Julius terminou seu relato, a face de Elspeth se encontrava afogueada. Eu sabia que ele iria retaliar. No se preocupe com isso, querida Julius tranquilizou-a. Veja pelo lado bom. O divrcio restituir sua
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liberdade. A oportunidade de t-la s para si lhe era bastante atraente. Encontraremos um bom advogado e se desejar ficar aqui, incumbirei meu pai do processo. Garanto-lhe que esta situao perfeitamente controlvel. Deixe-me cuidar dela. Um tnue sorriso curvou os lbios de Elspeth. Como de todo o resto. Certa feita, voc afirmou que o mundo dos homens. Pois permita que um tome conta desse processo. Ela deixou escapar um longo suspiro. Isso o implicar ainda mais. Julius sorriu. Duvido que minha reputao possa ser ainda mais prejudicada. Pode ser chamado em juzo. Deixe-os chamar. Elspeth suspirou outra vez, sentido-se derrotada. Por amor, medo ou por sua situao financeira. Teremos de contar tudo a Will. Sobre ns... sobre o divrcio e a ao criminal. Claro. No se preocupe. Seu irmo ama voc. Ele compreender seus motivos. Temos de voltar? indagou ela, hesitante. A escolha sua. No se importa em ficar aqui? No. Se enfadar algum dia. Julius deu de ombros. Talvez. Se, e quando esse dia chegar, pensarei no que fazer. Por ora, estou a seu inteiro dispor. Grata por tudo o que Julius estava fazendo por ela, Elspeth tentou afastar qualquer expectativa. Ele no estava interessado em estabilidade. O fato de se encontrarem na cama no a fazia diferente de qualquer outra mulher com quem ele tivesse feito amor. Por que no decidimos o que fazer depois de conversarmos com Will? timo. Voc ver. No fim, tudo vai acabar bem.
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Pouco depois do jantar, aps saborearem o vinho do Porto, Malcolm e Henry, o amigo enfermo de Will, se retiraram, deixando o trio a ss. Parece-me um tanto inquieta, minha irm manifestou-se Will. H algo que queira me dizer? Elspeth e Julius se entreolharam. Ele teria abordado o assunto de imediato, no fosse o receio de interferir na relao entre irm e irmo. Conte a ele murmurou Elspeth. Julius suspirou fundo e encarou o soldado. Sabe que tenho sua irm em alta estima. Will lanou um sorriso terno irm. No h necessidade de tanto melindre. Sei de tudo o que tem feito por ns, e se isso os deixa mais aliviados, devo lhes confessar que j percebi o relacionamento entre vocs dois. Todo aquele movimento durante a noite no podia passar despercebido. Will voltou-se para Elspeth. O que decidir fazer est bem para mim. Se a visse feliz danando com o demnio em pessoa, eu a apoiaria. Mas este no o caso. Lorde Julius um homem de carter. Devo minha vida aos dois e os abeno. Graas a Deus! exclamou Elspeth. Temia que no aprovasse essa... bem... irregularidade. Sem nenhuma ofensa ao marqus... Qualquer homem melhor que Grafton. Julius limitou-se a sorrir. Mas as revelaes no param por a. E ante o olhar indagador de Will, Julius relatou toda a situao envolvendo o processo criminal. A culpa minha afirmou Will, para surpresa de ambos, ao final do relato. No deveria ter sido to egosta. Elspeth sempre tomou conta de todos depois que nossa me morreu. No deveria ter permitido que ela continuasse a faz-lo depois que me tornei adulto. Devo-lhe muito, minha irm, e dou-lhe minha palavra de honra de que daqui em diante serei eu a tomar conta de voc.
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Julius no se sentia inclinado a permitir que Will assumisse tal encargo. Depois que aquele turbilho passasse, teriam tempo suficiente para decidir quem arcaria com as responsabilidades. Tomei todas as providncias quanto ao processo informou Julius. Elspeth no est certa ainda se quer retornar a Londres. O desapontamento de Will era evidente, mas ele se manteve firme lealdade para com a irm. Ficarei com voc. Elspeth sorriu pela primeira vez naquela noite. Sei que seu desejo voltar Inglaterra comeou ela, recordando-se de Clarissa Burford, a prometida de Will. No pretendo prend-lo aqui. Por que no esperamos at que as coisas se acalmem para decidir o que faremos? sugeriu ele. No h nada que exija a presena imediata de vocs, h? Claro que no interveio Julius. Acato sua sugesto. No h necessidade de tomarmos decises precipitadas. Obrigada agradeceu Elspeth. A aceitao de Will, bem como a deciso de protelar a volta, aliviavam sua inquietao pela dificuldade de decidir. E assim se passou uma semana, enquanto o grupo aproveitava ao mximo a agradvel estada em Gibraltar. Velejavam no barco de Julius ao longo da costa, explorando os locais paradisacos. Ancoravam em praias desertas, onde nadavam, e noite voltavam cansados e felizes. Certa manh, Elspeth acordou sentindo uma forte nusea. Deve ter sido alguma coisa que comi e me fez mal disse ela, antes de pular da cama e correr para o lavatrio, com a mo na boca. Mas foi o tom esverdeado da pele dela que preocupou Julius. Vou chamar o mdico. Antes, voc pode providenciar uma xcara de ch, por favor? ela pediu com voz fraca. Vou pedir j. Quer torradas para acompanhar? Sim, obrigada. J me sinto melhor. Acho que vou querer uma daquelas peras que colhemos ontem tambm. Uma sensao de alvio o invadiu. No podia mais negar seus sentimentos. A inesperada indisposio de Elspeth o deixara apreensivo, receoso de que pudesse ser um sintoma de algo grave.
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Ficaremos em casa hoje declarou ele. melhor fazer repouso, e tomar cuidado com o que come. Quando o mdico chegou, um criado o acompanhou at o quarto, e ele encontrou o jovem casal sentado na beirada da cama. Se milorde assim o permitir, procederei a um breve exame. Julius lanou um olhar a Elspeth e inclinou a cabea em assentimento, retirando-se em seguida para o aposento contguo. Como o mdico previra, no foi difcil chegar a um diagnstico. Depois de lavar as mos, ele chamou Julius e se dirigiu ao casal com um sorriso radiante, Devo parabeniz-los, milady, milorde. Milady est grvida. Elspeth sentiu o desjejum subir de volta garganta. Julius sorriu satisfeito. Assim como toda a sociedade, o duque estava ciente do processo de divrcio impetrado por Grafton antes de a carta do filho lhe chegar s mos. Depois de mostr-la esposa, que vibrou com o fato de Julius estar apaixonado, mandou chamar seu procurador de imediato. Crighton explicou-lhe todo o trmite que seguiria ao e por fim declarou que Elspeth e o marqus seriam chamados ao Parlamento para depor. No! vociferou o duque. Isso no aceitvel. Nenhum dos dois comparecer a lugar algum acrescentou, batendo com as mos na mesa. Oua com ateno o que quero que faa. Rena a mais competente equipe de advogados que conseguir para lidar com este caso. Quero um minucioso relato dos planos de Grafton relacionados ao processo at o final desta semana. Enquanto isso, farei uma visita ao rei e solicitarei sua interveno no trmite da ao pelo Parlamento. De preferncia, uma rpida votao, mas sei que no vou conseguir sem aplicar uma certa presso sobre meus opositores. O conde no meu nico adversrio. Fui claro? Sim, milorde. Providenciarei tudo o que est me pedindo. O mais rpido possvel! Julius se despediu do mdico e voltou ao quarto de vestir, onde Elspeth havia se refugiado, tentando conter o sorriso que insistia em lhe curvar os lbios desde que recebera a notcia da gravidez. No se atreva a dizer uma palavra! exclamou ela, olhando para Julius por sobre a borda da toalha molhada que
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comprimia contra o rosto. E no me olhe desse jeito! Sei que deveria dizer que sinto muito, mas no seria verdade. Estou feliz com a notcia. fcil para voc disparou ela. No ter de conviver com um escndalo para o resto da vida. Respirou fundo, recobrando o flego e conseguindo abrandar o tom de voz. Sei que no o nico culpado. Para uma gravidez so necessrios dois participantes. Mas neste momento no me importo com coerncia. Quero culp-lo! Expressar meu ultraje aos cus. E acima de tudo, gostaria que tudo voltasse a ser como antes. Deixando-se afundar numa cadeira prxima, ela o fitou fixamente. um tanto tarde para isso, no? No sei. Nunca passei por uma situao como esta. Est brincando! Um homem como voc? verdade. Nunca tive filhos ilegtimos. Est tentando me dizer que mudou seus hbitos por minha causa? o que parece. Oua, sei o que est sentindo... No! No sabe. No tem idia do que estou sentindo. Ao menos me permita remediar a situao. Isso eu posso fazer. Caso no tenha percebido, tarde para remediar qualquer coisa. Podemos nos casar. Foi isso que eu quis dizer. Elspeth lhe lanou um olhar custico. No fosse o fato de eu j ser casada, sua proposta seria lisonjeira. Julius contraiu a mandbula, tentando permanecer calmo. Podemos nos casar depois de seu divrcio. Que talvez nunca ocorra. No nasci ontem. No h necessidade de fingir para mim. Estou falando srio. Os piores jogadores no apostariam um centavo em seu casamento. Eu te amo declarou Julius, dando vazo ao que quinze dias atrs lhe pareceria uma loucura. Voc no sabe o que significa o amor. Elspeth no se iludiria com declaraes impetuosas de um homem volvel como Julius.
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Mas sei o que no significa retrucou ele, surpreso com a prpria serenidade. Pense sobre minha proposta, e se estiver inclinada a me favorecer com sua afeio podemos construir um lar para essa criana. Se concordar em casar comigo, ser um motivo adicional para que o divrcio seja expedido. Elspeth gemeu ao ser lembrada do imbrglio jurdico. Pode ter certeza de que Grafton tripudiar sobre esta gravidez. Elspeth parecia to frgil naquela cadeira que Julius cedeu ao impulso que o sufocava desde que entrara naquele quarto. Caminhou apressado at ela, ergueu-a e a puxou para si. No uma catstrofe. maravilhoso o fato de voc estar esperando um filho meu. Quero essa criana e acima de tudo... quero fazer voc feliz. Nunca deixarei que ningum lhe cause mal. Dou-lhe a minha palavra. Aps seu divrcio, podemos nos casar na capela de Windsor, se assim desejar. Deus, no! Nada to espalhafatoso. Isso um "sim"? Com todos esses problemas nos assombrando, mesmo que fosse um "sim" teria de ser seguido de um "talvez". Agradou a Julius a forma como ela dissera "nos assombrando". Algum tempo atrs no seria capaz de imaginar que um detalhe to pequeno o fizesse sentir triunfante. Venha disse, puxando-a pela mo. Vamos dar a notcia a seu irmo. Acha que devemos? inquiriu Elspeth, indecisa. Julius sorriu. Querida, mais cedo ou mais tarde todos se perguntaro por que sua barriga est crescendo. Alm do mais quero anunciar para o mundo que vou ser pai. Parece muito feliz com toda esta situao. Deve ser o amor disse Julius, sem conter o entusiasmo. Podia estar sendo arrogante ou talvez fosse o resultado de anos e anos como objeto de adulao feminina, mas no tinha dvidas do sentimento de Elspeth por ele. Os dias que se seguiram foram plenos de atividade, tanto em Londres quanto em Gibraltar. O duque de Westerlands conversou com o rei que, por sua vez, pressionou o Parlamento. Crighton acionou os colegas advogados e detetives para detalhar as aes de Grafton no processo. Os criados na casa de campo de Julius se encontravam ocupados fazendo as malas
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para o iminente retorno Inglaterra, enquanto o capito do Fair Undine se encarregava dos suprimentos do barco. Tinha ordens para aportar em Dover em vez de Londres, Julius tomara aquela deciso com o intuito de proteger Elspeth do jugo de Grafton. Segundo a lei, o conde poderia carregar a esposa, torn-la cativa e aplicar-lhe o castigo que melhor lhe aprouvesse. Quando Elspeth questionou o motivo de aportarem em Dover, Julius culpou a mar pela mudana de planos. Por que no vai descansar? Parece exausta disse ele quando se encontravam na ltima parada antes de chegar Inglaterra. Ele tinha razo. Nos ltimos dias sentia-se muito cansada. Incapaz de questionar, Elspeth obedeceu de pronto. Estava se acostumando proteo constante do marqus. Quando ela adormeceu, Julius postergou deliberadamente a partida, desejando aportar na cidade sob o abrigo da escurido. Por fim, Elspeth acordou e eles seguiram em duas carruagens, que pararam em frente manso Westerlands s dez horas da noite. Por mais que tivessem antecipado a alegria da famlia ao rev-los, a calorosa acolhida superou as expectativas. Aps anunciarem a gravidez de Elspeth, a euforia foi ainda maior. Depois de muitos abraos e congratulaes, a duquesa e Betsy se encarregaram de acompanhar a gestante at seus aposentos, alegando que ela no deveria estar acordada at to tarde. Os homens se retiraram para o escritrio do duque, onde beberam conhaque e conversaram por algum tempo. Pouco depois, Will, Henry e Malcolm se recolheram, deixando pai e filho na companhia um do outro. Folgo em v-lo to feliz afirmou o duque, referindo-se ao sorriso constante estampado nos lbios de Julius. Nunca pensei que pudesse me sentir assim. Ao seu filho que vai nascer Brindou o pai, erguendo a taa. Obrigado. Mas agora conte-me em que p est o processo de divrcio de Grafton? Pitt est zelando pelo Parlamento sorriu o duque. Falei com o rei. A ao no demorar a tramitar por l. Tem idia de quando chegaro a um acordo? Talvez dentro de um ms. Julius franziu o cenho. O tempo se tornou um problema. Compreendo. Exercerei presso no secretrio de Pitt amanh. Por falar nisso, sua me est planejando um ch de
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boas-vindas para voc e Elspeth, com a presena do rei e da rainha. O marqus sorriu divertido. Aquilo era bem tpico da duquesa. Elspeth se sentir intimidada. Ela no v o mundo como ns. Talvez fosse melhor adiar o evento. Tem enjos constantes e seria uma temeridade que se sentisse mal na presena da realeza. Verei o que posso fazer. Mas devo alert-lo de que sua me est empenhada em exibir Elspeth como parte da famlia. Talvez dentro de algumas semanas. Discutiremos isso amanh. Agora se apresse. A me de seu filho o aguarda. Elspeth estava sentada na beirada da cama quando Julius entrou no quarto. Fora incapaz de conciliar o sono sem a presena do corpo msculo e clido a seu lado. Para uma mulher que sempre tomara conta da prpria vida, estava se tornando bastante dependente, pensou, preocupada. Parece feliz por estar em casa. Sim. E voc? Nervosa, mas satisfeita por estar de volta Inglaterra. Fique tranquila, querida. Agora pode contar com todo o cl Westerlands para proteg-la garantiu Julius, tirando as botas. Minha me est planejando um ch para recepcion-la, com a presena do rei e da rainha. Os olhos azuis se dilataram de pavor. Deus, no! No se preocupe. Disse a meu pai para convenc-la a adiar o ch por algumas semanas. Voc to bom para mim! Posso ser ainda melhor replicou Julius, desabotoando a camisa. Temia que estivesse cansado retrucou Elspeth, lanando-lhe um olhar lascivo. Ela se mostrava mais sensual desde que engravidara. A condio parecia ter aumentado a libido, e a viagem de volta Inglaterra fora uma quinzena de luxria e paixo. Sem mais delongas, Julius deitou-se ao lado dela para mais uma noite de amor. Era impossvel conter o falatrio, ainda mais quando o assunto era to empolgante. O mais cobiado solteiro da
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aristocracia inglesa finalmente se rendera ao amor. Os rumores se espalharam pela criadagem e se alastraram de casa em casa com a velocidade de fogo em palha. No dia seguinte, a gravidez de Elspeth era o assunto principal nas reunies e chs das cinco de toda a sociedade londrina. Por isso, o presidente do Supremo Tribunal no se surpreendeu com a entrada intempestiva de lorde Grafton em seu escritrio naquela tarde. A face escarlate do conde parecia que iria explodir a qualquer momento. A vadia est grvida! vociferou o velhote, encolerizado, adiantando-se a Tom Scott que o seguia. Quero o processo de divrcio arquivado! No darei a Julius a satisfao de ter seu filho reconhecido! Aquela rameira e sua cria podem queimar no fogo do inferno, mas ela continuar sendo minha esposa! Eu o aconselho a no confrontar o rei Kenyon ponderou. A interveno de Pitt junto ao Parlamento refletia o claro apoio do rei ao duque de Westerlands. Que se dane o maldito rei! disparou o conde, fora de si. No me importa se o rei dos faras em pessoa estiver dando apoio maldita vagabunda! Acalme-se, lorde Grafton. Temos de encarar os fatos. A despeito de nossas convices, no podemos nos contrapor ao rei. Sua Majestade a autoridade mxima na Inglaterra. Pois Sua Majestade pode ir para o inferno! Os condes de Grafton residem nesta terra h cinco sculos! Muito mais tempo do que aqueles alemes de Hannover. Se pensa que vou me intimidar por causa de um rei que mal sabe falar ingls, est muito enganado! Grafton ofegou, levando as mos ao peito. Eu vou... rejeitar aquele... pequeno bastardo! Os olhos do conde se dilataram enquanto ele lutava por ar. Um som gutural lhe saiu da garganta, enquanto tentava afrouxar o colarinho. Deixe que eu cuido disso adiantou-se Kenyon, gesticulando para que o advogado de Grafton se retirasse. Em seguida, trancou a porta e se recostou madeira macia, observando o conde perecer. Naquela manh, quando ouvira a notcia de que o duque de Westerlands visitara Pitt, Kenyon reconsiderou seu apoio a Grafton no processo de divrcio. No lhe parecia prudente opor-se vontade do rei. Um confronto no valia o futuro de sua carreira. Esperou at se certificar de que o conde estava morto, destrancou a porta e, adotando uma expresso transtornada, chamou seu secretrio. Lorde Grafton teve uma apoplexia! O pobre homem nunca mais foi o mesmo desde o ltimo ataque. Notifique o
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procurador dele para que o corpo seja removido e informe o primeiro-ministro Pitt que, em vista do acontecimento, estamos retirando a ao de divrcio da pauta do Parlamento. O duque recebeu a notcia do passamento de lorde Grafton poucos minutos depois. O presidente do Supremo Tribunal, Kenyon, resumiu os fatos em uma missiva entregue por seu criado pessoal, encerrando a mensagem com frases aduladoras de estima. Depois de ler a carta, o duque mandou chamar Crighton no mesmo instante. Queria se certificar das ramificaes legais ligadas ao processo, antes de alimentar falsas esperanas na famlia. O procurador esclareceu que com a morte de Grafton no haveria obstculos ao casamento de Elspeth, e que ela, na condio de viva legtima, seria a nica herdeira do falecido. Ningum aqui precisa do dinheiro do conde, mas esta uma deciso que minha nora ter de tomar declarou o duque. Depois que Crighton se retirou para tomar as providncias relacionadas ao enlace de Julius e Elspeth, ele saiu do escritrio, postou-se no centro do amplo hall de entrada e, elevando a voz, convocou todos a comparecerem a sua presena. Em instantes, movidos uns pela expectativa, outros pelo medo, moradores, hspedes e criados acorreram ao hall de entrada. Orgulho-me de ser o portador de timas notcias! anunciou o duque. Todo e qualquer obstculo ao casamento de Julius e Elspeth foi anulado com a morte sbita de lorde Grafton. Acabei de receber a notcia de seu falecimento, e Crighton me garantiu que nenhuma juridicidade se interpe ao enlace de ambos. Claro que a perda de uma vida sempre lamentvel, mas neste caso, menos do que em qualquer outra. E enchendo o peito de ar, acrescentou: Dito isso, sugiro que decidamos a data do casamento. Esta noite disparou Julius, eufrico. Esta noite!? repetiu Elspeth, tomada de assalto com a urgncia do marqus. Ele ergueu o sobrolho, com expresso divertida. Espero que no esteja pensando em desistir, querida. Uma recepo ntima no Rembrandt Room ser um encanto! opinou a duquesa, exultante, dirigindo-se em seguida a Elspeth: Oh, diga que sim!
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Elspeth voltou o olhar ao irmo, que lhe devolveu um sorriso encorajador. Por que esperar? Est em suas mos, querida Julius murmurou-lhe ao ouvido, depositando um beijo suave no rosto dela. Voc decide. Os olhos de Julius brilhavam de paixo. O amor de Elspeth por ele era infinito. Alm disso, o filho que estava esperando merecia uma me menos indecisa. O Rembrandt Room me parece timo. Maravilhoso! exclamou a duquesa. Agora, se nos do licena disse ela, gesticulando para a filha e o marido. Temos muitas providncias a tomar. Quando o pequeno comit se retirou, Julius dirigiu um sorriso luminoso a Elspeth. No posso descrever quo feliz me sinto por voc ter aceitado meu pedido de casamento. Como poderia recusar, quando estou profundamente apaixonada por voc? E eu por voc. Um fenmeno que nunca pensei que fosse ocorrer comigo, devo admitir. Isso me faz imaginar se no existem de fato fadas e elfos. Como estou vivendo um conto de fadas, sinto-me inclinada a acreditar em qualquer coisa. Ento acredite nisto disse Julius, antes de tomar-lhe os lbios num beijo profundo e apaixonado. Julius e Elspeth casaram-se naquela mesma noite, sob licena especial com apenas a famlia por testemunha. A notcia inusitada causou mais sensacionalismo do que as peripcias da famlia real. Todos os jornais estamparam em suas primeiras pginas referncias provocativas ao acontecimento. No dia seguinte, todos que gozavam de um mnimo de intimidade com o cl Westerlands tentaram contat-los em vo. A famlia se retirara para o campo por um perodo indefinido de tempo. Nos meses que se seguiram o jovem casal manteve-se recluso em uma das propriedades rurais de Julius em Oak Hill, Lincolnshire, onde a marquesa deu luz um robusto e lindo menino no ms de fevereiro. E ali continuaram por todo o vero, onde a criana prosperou bem com o amor de ambos. Quando o Parlamento reabriu no outono, eles retornaram, e o to adiado ch da duquesa, incluindo a famlia real, finalmente aconteceu. A marquesa de Darley estava mais bonita do que nunca, todos concordavam. Rumores davam conta de que estaria esperando o segundo filho, mas o casal no comentava nada sobre o fato. Apenas o incondicional amor do marqus pela
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esposa permanecia incontestvel. Ele no arredou p do lado de Elspeth durante todo o ch. Os olhares apaixonados que ambos trocavam eram prova mais que suficiente de que a relao entre os dois se fortalecia a cada dia. Tempos depois, a famlia cresceu, totalizando dois filhos e duas filhas. O haras se tornou o mais prspero da Inglaterra, e todos os torneios eram vencidos pelos puros-sangues de Julius. Os nobres de Darley levavam uma vida calma e prazerosa, e nada poderia macular aquela felicidade.

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