Sunteți pe pagina 1din 239

JULES VERNE UIMITOARELE AVENTURI ALE UNUI CHINEZ

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Trebuie, totu i, s c dem de acord c via a are i lucruri bune! strig unul dintre meseni, sprijininduse pe bra ul scaunului s u cu sp tar de marmur , n timp ce mesteca o r d cin de nuf r cu zah r. Dar i destule rele! r spunse, ntre dou accese de tuse, un altul, care fusese ct pe ce s se nece cu spinul unei delicate not toare de rechin. S fim filozofi! zise atunci un personaj mai n vrst , al c rui nas sus inea o enorm pereche de ochelari cu lentile mari, prinse n rame de lemn. Azi po i s te sufoci i mine totul a trecut, precum aceste delicioase nghi ituri de nectar. Asta e via a, n cele din urm . Acestea fiind spuse, acest epicurian, aflat ntr-o dispozi ie binevoitoare, d du pe gt un pahar cu un excelent vin c ldu , ai c rui aburi se ridicau ncet dintr-un ceainic de metal. n ceea ce m prive te, vorbi al patrulea mesean, via a mi se pare foarte acceptabil , cnd nu faci nimic i ai posibilitatea s tr ie ti astfel! Gre e ti! r spunse al cincilea. Fericirea st n studiu i n munc . S acumulezi ct mai multe cuno tin e nseamn s cau i fericirea! i la sfr it s afli c , de fapt, nu tii nimic! Dar nu-i acesta nceputul n elepciunii? i care e sfr itul ei?

~1~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

n elepciunea nu are sfr it! r spunse, ca un filozof, b rbatul cu ochelari. S ai bun sim este mul umirea suprem n via ! Atunci primul dintre meseni i se adres gazdei ce st tea n capul mesei, adic n cel mai r u loc, dup cum cereau legile polite ei. Indiferent i neatent, acesta asculta i nu spunea nimic despre aceast dizerta ie inter pocula. Ia s vedem! Ce zice gazda noastr despre aceste divaga ii la un pahar de vin? I se pare c via a e bun sau rea? E pentru sau mpotriv ? Gazda ron ia, nep s toare, c iva smburi de pepene verde. Se mul umi, ca r spuns, s dea dispre uitor din buze, ca unul pe care nu-1 interesa nimic. Pfu! F cu el. Cam a a fac, de obicei, nep s torii. Acest cuvnt spune totul i nimic. Exist n toate limbile de pe glob i ar trebui s figureze n orice dic ionar. Este o strmb tur " articulat . Cei cinci invita i pe care i osp ta acest nep s tor t b rr atunci cu argumente asupra lui, fiecare motivndu- i opinia. Voiau s -i afle p rerea. La nceput evit s le r spund , ns sfr i afirmnd c via a nu e nici bun , nici rea. Dup p rerea lui este o inven ie" lipsit de importan , deci pu in atr g toare Asculta i-1 pe prietenul nostru! Poate vorbi a a, fiindc pn acum nici o petal de trandafir nu i-a tulburat lini tea!

~2~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Mai ales c e tn r. Tn r i s n tos! S n tos i bogat! Foarte bogat! Uimitor de bogat! Prea bogat poate! Aceste afirma ii se ncruci ar ca petardele unui foc de artificii, f r s aduc nici m car un zmbet pe chipul plictisit al gazdei. El se mul umi doar s ridice din umeri, ca un om care n-a vrut niciodat s r sfoiasc , m car pentru un ceas, cartea propriei sale vie i, din care n-a t iat nici primele pagini. Totu i, acest nep s tor avea cel pu in treizeci i unu de ani, era s n tos tun, foarte bogat, nu lipsit de cultur , cu o inteligen peste medie, avnd deci tot ceea ce lipse te multora pentru a fi ferici i. El de ce nu era? De ce? Vocea grav a filozofului se auzi atunci, vorbind ca un corifeu dintr-un cor antic: Prietene, zise el, nu e ti fericit pentru c , pn acum, fericirea ta a fost permanent . Fericirea e ca s n tatea. N-o apreciezi, dac nu- i lipse te, cel pu in o vreme. Iar tu nu te-ai mboln vit niciodat . Adic , n-ai fost nefericit niciodat . Asta i lipse te n via . Cine poate aprecia fericirea, dac nu am rtul care nu s-a bucurat de ea niciodat , m car o clip ! Dup aceast observa ie plin de n elepciune, filozoful ridic paharul plin cu o ampanie de cea mai bun calitate;

~3~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Urez gazdei noastre pu in umbr n locul soarelui i cteva dureri n via , spuse el. Apoi goli paharul dintr-o nghi itur . Cel vizat f cu un semn de acceptare, apoi rec zu n apatia sa obi nuit . Oare unde avea loc aceast discu ie? Intr-o sufragerie european , la Paris, la Viena, la Londra, la Petersburg? Cei ase vorbeau n salonul unui restaurant din Lumea Veche sau din cea Nou ? Cine erau cei care discutau aceste chestiuni, n timpul unui osp , f r s fi b ut prea mult? n orice caz, nu erau francezi, pentru c nu vorbeau despre politic . Cei ase meseni se aflau ntr-un salon de m rime medie, decorat fastuos. Printre perdelele geamurilor albastre sau portocalii se strecurau, la ora aceea, ultimele raze de soare. In exteriorul ferestrelor, briza serii balansa ghirlande de flori naturale sau artificiale i cteva l mpi multicolore i amestecau lucirile palide cu luminile muribunde ale zilei. Deasupra ferestrelor se vedeau decupate arabescuri, mbog ite cu diferite sculpturi, reprezentnd frumuse i cere ti i p mntene, animale sau plante dintr-o faun i o flor fantastice. Pe pere ii salonului, inute de sfori de m tase, scnteiau ni te oglinzi mari, cu t ietur dubl . Pe plafon, o punka i agita aripile de percal pictate, f cnd suportabil temperatura ambiant .

~4~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Masa, foarte mare, de form dreptunghiular , era l cuit i neagr . Nefiind acoperit cu fa de mas , suprafa a ei reflecta numeroasele piese de argint rie i de por elan, de parc ar fi fost din cristalul cel mai curat. Nu existau ervete, ci doar simple p trate de hrtie, din care fiecare invitat avea n apropiere o cantitate suficient . n jurul mesei se g seau scaune cu sp tare din marmur , preferabile celor capitonate, ale mobilierului modern. Ct despre servire, aceasta era asigurat de tinere foarte amabile, n al c ror p r negru se amestecau crinii cu crizantemele i care purtau br ri din aur sau jad, r sucite cochet pe bra e. Zmbitoare i mbujorate, serveau cu o mn , n timp ce cu cealalt agitau cu gra ie un evantai ce nviora curen ii de aer deplasa i de punka de pe plafon. Osp ul era irepro abil. Ce putea fi mai fin dect aceste bucate gustoase i, n acela i timp, deosebite. Buc tarul, tiind c avea de-a face cu cunosc tori, se ntrecuse pe sine n prepararea celor o sut cincizeci de feluri de mncare ale osp ului. La nceput, ca antreuri, figurau pr jituri, caviar, l custe pr jite, fructe uscate i stridii de Ning-Po. Apoi se succedar , la intervale scurte, ochiuri din ou de ra , de porumbel i de nag , cuiburi de rndunele cu ou fierte, toc ni ging-seng", branhii de sturion tocate, tendoane de balen n sos dulce, mormoloci de ap dulce, crabi n sos, pipote

~5~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

de vr bii, ochi de miel cu usturoi, col una i cu sirop din smburi de caise, plachie de castrave i de mare, muguri de bambus, salate ndulcite din r d cini tinere etc. Ananas de Singapore, praline cu arahide, migdale s rate, manghiere savuroase, fructe de long-yen" cu miez alb, litci" cu pulp pal , castane de ap , portocale confiate ncheiau acest osp ce dura de trei ore i care fusese stropit din bel ug cu bere, ampanie, vin de Chao-Cin; osp al c rui meniu deosebit a fost des vr it la desert de nelipsitul orez, mpins printre buzele mesenilor cu ajutorul be i oarelor. Veni momentul n care tinerele servitoare aduser nu acele castrona e care, dup moda european , con in un lichid parfumat, ci prosoape mbibate cu ap cald , cu care fiecare i terse fa a cu cea mai mare satisfac ie. Aceasta nu reprezenta, totu i, dect o pauz a osp ului, un ceas de far niente, ale c rui clipe aveau s fie umplute de muzic . Astfel, o trup de cnt re e i de instrumenti ti intr n salon. Cnt re ele erau tinere, frumoase, mbr cate modest i decent. Dar ce muzic i ce abordare! Miorl ituri i cotcod celi, lipsite de m sur i de tonalitate, se n l au n note ascu ite pn la limita percep iei auditive. Iar instrumentele viori ale c ror corzi se nclceau cu firele arcu ului, chitare acoperite cu piei de arpe, clarinete stridente, armonici

~6~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

asem n toare unor mici piane portabile erau pe m sura melodiilor i a cnt re elor, pe care le acompaniau cu mare zgomot. eful zgomotoasei orchestre prezentase, la intrare, repertoriul. La un gest al amfitrionului, ce i d dea mn liber , muzican ii lui interpretar Buchetul celor zece nori, pies foarte la mod pe atunci, dup care se nnebunea lumea bun . Apoi trupa respectiv , pl tit dinainte, se retrase, n uralele asisten ei, a a cum urma s fac i n saloanele al turate. Cei ase meseni i p r sir locurile, numai pentru a trece de la o mas la alta, ceea ce f cur cu mare ceremonial i adresnclu- i complimente de tot felul. La a doua mas , fiecare g si cte o ce cu cu capac mpodobit cu portretul lui Bodhidharama, vestitul c lug r budist, nf i at stnd n picioare pe pluta lui legendar . De asemenea, fiecare primi cteva frunze de ceai, din care prepar o infuzie, punndu-le, f r zah r, n apa clocotit clin cea c i sorbind-o aproape imediat. Ce mai ceai! Nu se temea nimeni c firma furnizoare, Gibb-Gibb&Co., l-ar fi falsificat amestecndu-1 cu frunze str ine, nici c suportase deja o prim infuzie i c nu mai era bun dect s cure e covoarele, nici c un preparator nepriceput lar fi vopsit n galben cu curcumina** ori n verde cu albastru de Prusia!

~7~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Era ceai imperial absolut pur! Aceste frunze la fel de pre ioase ca floarea ns i erau frunze din prima recolt a lunii martie, care se ob ine destul de rar, c ci altfel arborele se usuc . n sfr it, numai copiii, cu minile atent nm nu ate, aveau dreptul s le culeag . Un european n-ar fi avut destule interjec ii laudative pentru a celebra aceast b utur , pe care cei ase chinezi o sorbeau cu mici nghi ituri, f r a se manifesta n alt mod, ca ni te cunosc tori obi nui i cu a a ceva. Trebuie spus c ace tia apreciau la fel de mult fine ea excelentei b uturi. Erau oameni din lumea bun , mbr ca i pompos n han-chol", o c ma sub ire, macual", o hain scurt , haol", o rob lung , cu nasturii pe o parte, purtnd papuci galbeni i osete pepit, pantaloni din m tase strn i la mijloc de o e arf cu ciucuri, iar pe piept un pieptar din m tase fin brodat i un evantai la centur ; aceste personaje amabile se n scuser chiar n ara n care arborele de ceai d , o dat pe an, recolta sa de frunze parfumate. Osp ul, n timpul c ruia se serviser cuiburi de rndunele, tendoane de balen , not toare de rechin, sturioni, fusese savurat a a cum merita pentru m iestria cu care fusese preg tit; dar meniul, care ar fi uimit un str in, nu avea de ce s -i surprind . ns , ceea ce le comunic amfitrionul, n momentul n care se preg teau s se ridice de la

~8~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

mas , fu o surpriz pentru to i. Aflar astfel de ce i invitase la osp n ziua respectiv . Ce tile erau nc pline. n clipa n care i goli cea ca pentru ultima dat , nep s torul, cu coatele pe mas , cu privirea pierdut , se exprim astfel: Prieteni, asculta i-m i nu rde i! Zarurile sunt aruncate. Voi introduce n existen a mea un element nou, care poate va alunga monotonia! Va fi bine, va fi r u? Numai viitorul mi va r spunde la ntrebare. Cina aceasta, la care v-am invitat, este cea de adio de la burl cie. Peste cincisprezece zile m voi nsura i... Vei fi cel mai fericit dintre oameni! strig optimistul. Iat ! Toate semnele prevestitoare de bine sunt de partea ta. De fapt, l mpile plpiau, aruncnd lumini pale, co ofenele criau pe arabescurile ferestrelor, frunzele de ceai pluteau n ce ti; toate acestea erau semne fericite, ce nu te puteau n ela! To i l felicitar pe cel care-i g zduise, iar el le primi complimentele cu r ceal . Dar, cum nu le spusese numele persoanei destinat rolului de element nou", pe care o alesese, nici unul nu avu indiscre ia s -1 ntrebe. Totu i, filozoful nu- i amestecase glasul n concertul general al felicit rilor. Cu bra ele ncruci ate, cu ochii ntredeschi i, zmbind ironic, nu p rea s fie de acord nici cu cei care felicitau, nici cu cel felicitat.

~9~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Acesta din urm se ridic atunci, puse mna pe um rul filozofului i, cu o voce ce p rea mai pu in calm dect de obicei, ntreb : Sunt prea b trn s m nsor? Nu. Prea tn r? Nici. Crezi c gre esc? Poate. Cea pe care am ales-o, i pe care o cuno ti, are tot ce-i trebuie ca s m fac fericit. tiu. Atunci? Tu e ti cel care nu are ce-i trebuie ca s fie fericit. E r u s te plictise ti de unul singur. n doi, e cumplit! Deci nu voi cunoa te niciodat fericirea? Nu, atta timp ct n-ai cunoscut nefericirea. Dar nefericirea nu m poate atinge. Cu att mai r u, c ci nu te vei vindeca niciodat . Vai, filozofii tia! strig cel mai tn r dintre invita i. Nu trebuie s -i ascul i. Sunt ni te ma ini de f cut teorii. Inventeaz orice. Vorbe goale, bune de nimic! Insoar -te, prietene! i eu a face la fel, dac n-a fi jurat s nu fac niciodat nimic! nsoar -te i, cum zic poe ii: uni i s fie pe vecie cei doi fenic i! Prieteni, beau pentru fericirea gazdei noastre! Iar eu, r spunse filozoful, beau pentru o viitoare interven ie a unei zeit i protectoare care, pentru a-1 face fericit, l va trece prin proba nefericirii.

~ 10 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Dup acest toast ciudat, mesenii se ridicar i i apropiar pumnii, cum fac boxerii naintea luptei; apoi se nclinar de cteva ori, aplecndu- i capetele, lundu- i r mas bun unul de la altul. Dup descrierea salonului n care avusese loc osp ul, a meniului exotic, a mbr c min ii mesenilor, dup felul lor de exprimare, i poate dup ciud enia teoriilor lor, cititorul a ghicit c era vorba de chinezi, dar nu de unii tradi ionali, care s par decupa i de pe un paravan sau de pe un ciob de vas din por elan, ci de cei moderni, europeniza i" deja prin studii, c l torii i leg turi frecvente cu civiliza iile occidentale. De fapt, n salonul unui vapor de pe rul Perlelor de la Canton, i invitase bogatul Kin-Fo, nso it de Wang, filozoful, pe patru dintre cei mai buni prieteni ai s i din tinere e, adic pe Pao-Shen, un mandarin* de clasa a patra, cu nasture albastru, pe Yin-Pang, un bogat negustor de m t suri de pe strada Farmaci tilor, pe Tim, petrec re ul i pe Hual, literatul i totul se ntmpla n a dou zeci i aptea zi a celei de-a patra luni a anului, n timpul primei veghi din cele cinci, n care se mparte, att de poetic, noaptea la chinezi.

~ 11 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

II

Dac Kin-Fo d duse aceast mas de adio pentru prietenii s i din Canton, capitala provinciei Kuang-Tong, aceasta se datora faptului c acolo i petrecuse o parte din adolescen . Din mul ii prieteni pe care i avusese tn rul cel bogat, singurii care i mai r m seser n prezent erau cei patru. Pe ceilal i, risipi i de via , ncercase zadarnic s i g seasc . Kin-Fo locuia pe vremea aceea la Shang-Hai. Pentru a sc pa de plictiseal , venise, pentru cteva zile, la Canton. Dar, chiar n aceea i sear , trebuia s ia un vapor cu aburi ce f cea escal n punctele principale de pe coast i s se ntoarc la conacul s u. Wang l nso ea pe Kin-Fo pentru c filozoful nui lasa niciodat singur elevul, c ruia nu-i prea lipseau ns lec iile maestrului. La drept vorbind nu inea seama deloc de ele. Destule maxime i cuget ri se pierduser n zadar. Dar, ma ina de teorii, cum l numise petrec re ul Tim, nu obosea niciodat i mereu spunea altele noi. Kin-Fo era tipul acelor chinezi nordici, ai c ror urma i tind s se schimbe i care nu s-au al turat niciodat t tarilor. Nu i-ai fi g sit perechea n sud, unde oamenii nst ri i i cei s raci s-au amestecat mai mult cu neamul manciurie-nilor.

~ 12 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

nalt, bine cl dit, cu tenul mai degrab alb dect galben, cu sprncenele drepte, ochii aproape orizontali, doar u or ridica i spre tmple, nasul drept, fa a neaplatizat , ar fi fost remarcat chiar i printre cele mai reu ite specimene din rndul popula iilor occidentale. De fapt, dac Kin-Fo p rea chinez, asta se datora craniului s u ras cu grij , frun ii i gtului lipsite de p r, minunatei sale cozi ce pornea de la occipital i se desf ura pe spinarea lui ca un arpe de jais. Grijuliu fa de persoana sa, purta o musta sub ire, ce forma un semicerc deasupra buzei sale superioare, precum i un smoc mic de p r sub buza de jos. Unghiile i erau lungi de cel pu in un centimetru, dovad c apar inea acelei categorii de oameni noroco i ce pot tr i f r s munceasc . Atitudinea nep s -toare i semea se ad ugau la aspectul s u comme il faut". De altfel, Kin-Fo se n scuse la Peking, avantaj de care chinezii sunt tare mndri. Cui l ntreba, i putea r spunde ncntat: Sunt de sus! De fapt, tat l s u, Ciung-Heu, locuia la Peking cnd se n scuse el i abia dup ase ani se stabilise definitiv la Shang-Hai. Acest onorabil chinez, provenit dintr-o familie bun din nordul imperiului, avea, ca majoritatea compatrio ilor s i, remarcabile aptitudini pentru comer . n primii ani ai carierei sale, tot ceea ce se

~ 13 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

producea pe acest teritoriu bogat i att de dens populat hrtie de Swatow, m t suri de Su-Ciu, zah r candel din Formosa, ceaiuri de Hankow i FuCiu, fier de Ho-Nan, piper ro u ori galben din provincia Yunan nsemnau pentru el materiale de nego sau de trafic. Principala lui cas de comer se g sea la ShangHai, dar avea pr v lii i la Nan-King, Tien-Tsin, Macao, Hong-Kong. La curent cu progresul european, i transporta m rfurile cu vapoarele cu aburi engleze ti, afla prin telegrame cursul pie ii m t surilor de la Lyon i al opiului de la Calcutta. Nu respingea nici un factor al progresului, fie aburi sau electricitate, a a cum f ceau majoritatea chinezilor, sub influen a guvernului i a mandarinilor, al c ror prestigiu era diminuat, treptat, de progresul tehnic. Pe scurt, Ciung-Heu ac ionase cu atta ndemnare, att n comer ul din interiorul imperiului, ct i n tranzac iile sale cu firmele portugheze, franceze, engleze sau americane de la Shang-Hai, Macao i Hong-Kong nct, atunci cnd venise pe lume Kin-Fo, averea lui dep ea deja patru sute de mii de dolari. Ori, n anii urm tori, economiile sale s-au dublat, datorit apari iei unui trafic nou, ce poate fi numit comer ul cu culi* pentru Lumea Nou ". Se tie, de fapt, c popula ia Chinei este mult prea numeroas n raport cu acest teritoriu vast, poetic

~ 14 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

denumit n diverse moduri: Imperiul Celest, Imperiul de Mijloc, ara Florilor. Popula ia Chinei este evaluat la cel pu in trei sute aizeci de milioane de locuitori, aproape o treime din ntreaga popula ie a lumii. i, orict de pu in ar mnca bietul chinez, totu i m nnc , iar ara, chiar cu numeroasele ei orezarii, cu imensele ei culturi de mei i de gru, nu poate s -i hr neasc pe to i. Rezult deci c exist un anumit surplus care nu cere dect s scape prin g urile" pe care tunurile engleze i franceze le-au f cut n zidurile materiale i morale ale Imperiului Celest. Acest surplus de popula ie se scurgea c tre America de Nord, n principal spre statul California. Dar fenomenul era att de intens nct Congresul a fost nevoit s ia m suri restrictive mpotriva acestei invazii, destul de nepoliticos denumit ciuma galben ". Dup cum s-a observat, cincizeci de milioane de emigran i chinezi n Statele Unite n-ar fi sc zut prea mult popula ia Chinei, dar rasa anglo-saxon ar fi fost absorbit de c tre cea mongol ... Oricum ar fi fost, exodul se f cea pe scar mare. Ace ti culi, ce tr iau cu un pumn de orez, o cea c de ceai i o pip cu tutun, ap i pentru orice meserie, s-au impus repede n jurul Lacului S rat, n Virginia, Oregon i, n special, n statul California, unde au determinat o sc dere considerabil a pre ului minii de lucru.

~ 15 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Se nfiin aser deci companii ce se ocupau cu transportul acestor emigran i ieftini. Existau cinci astfel de companii ce racolau oameni din cinci provincii ale Imperiului Celest, iar a asea se g sea la San Francisco. Primele trimiteau, ultima primea marfa. O agen ie anex , Ting-Tong, o reexpedia. Aici este necesar o explica ie. Chinezii voiau s se expatrieze i s i ncerce norocul la melicani", cum i numesc pe cei din Statele Unite, dar cu o condi ie, i anume s le fie aduse napoi cadavrele i ngropate n p mntul natal. Aceasta este una dintre condi iile principale ale contractului, o clauz sine qua non, care oblig companiile fa de emigrant i pe care nimic nu o poate eluda. De asemenea, Ting-Tong, altfel zis Agen ia mor ilor, dispunea de fonduri speciale i se ocupa cu nchirierea navelor cu cadavre", ce plecau nc rcate de la San Francisco spre Shang-Hai, Hong Kong sau Tien-Tsin. Un nou comer , o nou surs de c tiguri! Abilul i ntreprinz torul Ciung-Heu sim i asta. n clipa mor ii sale, n 1866, era director al companiei Kuoang-Tan, din provincia cu acela i nume, i director adjunct al Caseriei Fondurilor pentru Mor i, de la San Francisco. n acea zi, Kin-Fo, nemaiavnd nici tat , nici mam , mo tenea o avere evaluat la patru milioane de franci, plasat n ac iuni ale B ncii Centrale Califor-niene, pe care le p str .

~ 16 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Cnd i pierdu tat l, tn rul mo tenitor, n vrst de 19 ani, ar fi r mas singur, dac nu ar fi fost Wang, de care nu se desp r ea niciodat i care i inea loc de mentor i de prieten. Dar cine era acest Wang? De aptesprezece ani tr ia n conacul din Shang-Hai. Tr ise al turi de tat l lui Kin-Fo, apoi al turi de acesta. Dar de unde venea el? Care i era trecutul? Attea ntreb ri destul de simple, la care doar Ciung-Heu i Kin-Fo ar fi putut r spunde. i, dac ei ar fi considerat convenabil s r spund , ceea ce nu era probabil, iat ce am fi aflat: To i tiu c imperiul chinez este statul n care insurec iile pot dura ani n ir, ridicnd la arme sute de mii de oameni. Ori, n secolul al XVII-lea, celebra dinastie Ming, de origine chinez , domnea de trei sute de ani cnd, n 1644, eful dinastiei, prea slab fa de rebelii ce amenin au capitala, a cerut ajutor unui han t tar. Hanul nu s-a l sat rugat, ci a pornit imediat la lupt , i-a gonit pe r scula i i a profitat de situa ie ca s -1 r stoarne pe cel care-1 chemase n ajutor i s -1 proclame mp rat pe fiul s u, Ciun-Ce. De atunci, autoritatea t tar a nlocuit-o pe cea chinezeasc , iar tronul a fost ocupat de mp ra i manciurieni. ncet, ncet, mai ales n clasele inferioare ale societ ii, cele dou popoare s-au unit. Dar, printre

~ 17 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

familiile bogate din nord, separa ia dintre chinezi i t tari s-a men inut foarte strict. Astfel, chinezul pur se distingea foarte bine, mai ales n mijlocul provinciilor septentrionale ale imperiului. Acolo tr iau nemp ca ii", cei r ma i credincio i dinastiei dec zute. Tat l lui Kin-Fo f cea parte dintre ace tia i nu dezmin ise tradi iile familiei sale, care refuzase pactizarea cu t tarii; o r scoal mpotriva domina iei str ine, chiar dup trei sute de ani de st pnire, l-ar fi g sit gata de ac iune. E inutil de ad ugat c fiul s u, Kin-Fo, avea absolut acelea i idei politice. Ori, n 1860, domnea nc mp ratul ShienFong, care declarase r zboi Angliei i Fran ei, conflict ce s-a terminat cu tratatul de la Peking, din 25 octombrie al aceluia i an. Dar, naintea acelei perioade, o r scoal formidabil amenin ase deja dinastia conduc toare. Acei Ciang-Mao sau Tai-Ping, numi i rebelii cu p r lung", cuceriser Nan-King n 1853 i Shang-Hai n 1855. Dup moartea lui Shien-Fong, tn rul s u fiu sa chinuit s -i alunge pe ace ti Tai-Ping. F r viceregele Li, f r prin ul Kong i, mai ales, f r colonelul englez Gordon, poate c n-ar fi reu it s - i salveze tronul. Ace ti Tai-Ping, du mani declara i ai t tarilor, rebeli foarte bine organiza i, voiau s nlocuiasc dinastia Tsing cu Wang.

~ 18 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Formau patru grupuri distincte. Primul, cu stindard negru, ns rcinat s ucid . Al doilea, cu stindard ro u, ns rcinat s incendieze. Al treilea, cu stindard galben, se ocupa cu jafurile. Al patrulea, cu stindard alb, le aproviziona pe celelalte trei. n Kiang-Su au avut loc importante opera iuni militare. Su-Ceu i Kia-Hing, aflate la cinci leghe de Shang-Hai, au c zut n minile r scula ilor i au fost reluate, cu greu, de trupele imperiale. Shang-Hai, foarte amenin at, fu chiar atacat, pe 18 august 1860, pe rnd generalii Grant i Montauban, comandnd armata franco-englez , tr geau cu tunurile n forturile din Pei-Ho. Ori, n acea epoc , Ciung-Heu, tat l lui Kin-Fo, st tea nu departe de Shang-Hai, pe lng podul pe care inginerii chinezi l construiser peste rul SuCeu. R scoala rebelilor tai-ping nu era v zut de el ca un r u, pentru c avea drept scop ndep rtarea dinastiei t tare. Iat deci n ce condi ii, n seara de 18 august, dup ce rebelii fuseser goni i din Shang-Hai, u a casei lui Ciung-Heu se deschise brusc. Un fugar, ce putea fi descoperit de urm ritorii s i, c zu la picioarele lui Ciung-Heu. Nefericitul nu mai avea arme cu care s se apere. Dac acel c ruia i cerea ad post l d dea pe minile solda ilor, era pierdut! Tat l lui Kin-Fo nu era omul care s tr deze un tai-ping ce se refugiase n casa lui. nchise u a, apoi zise:

~ 19 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Nu vreau s tiu i nu voi afla niciodat cine e ti, ce ai f cut, de unde vii! mi e ti oaspete i, prin urmare, vei fi n siguran la mine acas . Fugarul vru s vorbeasc , s - i exprime recuno tin a.... Dar de abia se inea pe picioare. Cum te cheam ? l ntreb Ciung-Heu. Wang. Chiar Wang a fost cel salvat prin generozitatea lui Ciung-Heu, generozitate ce-1 putea costa via a, dac ar fi fost b nuit c ad postea un rebel. Dar Ciung-Heu f cea parte dintre oamenii de mod veche, pentru care ospitalitatea era sacr . (Dup c iva ani, r scoala rebelilor fusese reprimat definitiv. n 1864, mp ratul tai-ping, asediat la NanKing, se otr vise ca s nu cad viu n minile imperiali tilor.) Din acea zi, Wang r mase n casa binef c torului s u. Niciodat nu i s-a cerut s - i dezv luie trecutul. Nimeni nu i-a pus ntreb ri pe aceast tem . Poate c se temeau s nu afle prea multe! Se spunea c atrocit ile comise de r scula i au fost oribile. Sub ce stindard servise Wang: galben, ro u, negru sau alb? Mai bine era s nu se tie i s se p streze iluzia c n-ar fi apar inut dect coloanei de aprovizionare. De altfel, ncntat de soarta sa, Wang r mase oaspetele acestei case primitoare.

~ 20 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Dup moartea lui Ciung-Heu, fiul s u nu putu s se mai despart de el, ntr-att de obi nuit era cu tov r ia acestui personaj amabil. Dar, n realitate, n perioada n care ncepe aceast poveste, cine ar fi recunoscut un tai-ping, adic un m celar, un tlhar sau un incendiator la alegere n acest filozof de cincizeci i cinci de ani, acest moralist cu ochelari, acest chinez cu ochii ridica i c tre tmple i musta tradi ional ? Cu roba sa lung i de culoare tears , centura ridicat spre piept din cauza unui nceput de burt , avnd capul acoperit conform cerin elor imperiale, adic purtnd o p l rie din blan cu borurile ridicate de-a lungul unei calote din care ie eau smocuri de firi oare ro ii, cine n-ar fi zis c este un adev rat profesor de filozofie, unul dintre savan ii ce folosesc curent cele optzeci de mii de caractere ale scrierii chineze ti, un literat cu un dialect superior, un prim laureat al examenului de doctorat, avnd dreptul de a trece pe sub poarta mare a Pekingului, rezervat doar Fiului Cerului? Poate c , uitndu- i trecutul plin de orori, rebelul devenise bun n contact cu cinstea lui CiungHeu i pornise pe calea filozofiei speculative! Iat de ce n aceast sear , Kin-Fo i Wang, nedesp r i i, erau mpreun la Canton, iar apoi, dup osp ul de r mas bun, cei doi mergeau pe chei c utnd vaporul ce trebuia s -i duc repede la Shang-Hai.

~ 21 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Kin-Fo mergea t cut, chiar pu in ngrijorat. Wang, uitndu-se n dreapta, n stnga, filozofnd cu luna, cu stelele, trecea zmbitor pe sub Poarta Eterna Puritate, ce nu i se p rea prea nalt pentru el, pe sub Poarta Eternei Bucurii, ce i se p rea deschis spre propria sa existen i v zu disp rnd n bezn turnurile pagodei Cinci Sute de Zeit i". Vaporul Perma se g sea acolo, gata de plecare. Kin-Fo i Wang se instalar n cele dou cabine rezervate pentru ei. Curentul rapid al fluviului Perlelor imprim vasului o vitez ridicat . Steamerul trecu ca o s geat printre ruinele l sate, ici i colo, de tunurile fran uze ti, prin fa a pagodei cu nou etaje de la Haf-Way, naintea limbii de p mnt Jardyne, de lng Whampoa, unde se ud cele mai mari cl diri, printre insuli e i estacadele de bambus de pe cele dou maluri. Cei o sut cincizeci de kilometri, adic aproximativ dou sute aizeci de li, ce separ Cantonul de gura fluviului, fur parcur i n timpul nop ii. n zori, Perma trecea de Gura Tigrului, apoi de cele dou bare ale estuarului. Culmea Victoria de pe insula Hong-Kong, nalt de o mie opt sute dou zeci i cinci de picioare, ap ru o clip prin aburii dimine ii. Dup cea mai fericit traversare, Kin-Fo i filozoful, ajun i pe apele g lbui ale fluviului Albastru, debarcau la Shang-Hai, pe litoralul provinciei Kiang-Nan.

~ 22 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

III

Un proverb chinezesc spune: Cnd s biile vor rugini i hrle ele vor luci, Cnd nchisorile vor fi goale i hambarele pline, Cnd treptele templelor vor S. tocite de pa ii credincio ilor i cur ile tribunalelor acoperite de iarb , Cnd medicii vor merge pe jos i brutarii c lare Imperiul va fi condus bine. Proverbul e bun. S-ar putea aplica tuturor statelor din Vechea i Noua Lume. Dar, dac exist un stat n care acest deziderat este nc departe de a se realiza, acesta este chiar Imperiul Celest. Aici, s biile lucesc i hrle ele ruginesc, nchisorile sunt pline i hambarele goale. Brutarii omeaz mai mult dect medicii i, dac pagodele atrag credincio ii, tribunalele, n compensa ie, nu duc lips de clientel . De altfel, o ar cu o suprafa de o sut optzeci de mii de mile p trate, care, de la nord la sud m soar mai mult de opt sute de leghe i de la est la vest peste nou sule, ce num r optsprezece mari provincii, f r a mai vorbi de statele tributare: Mongolia, Manciuria, Tibetul, Tonkingul, Coreea, Insulele Liu-Ciu etc, nu poate fi dect imperfect administrat . Dac chinezii se cam ndoiesc de lucrul acesta, str inii i dau seama foarte clar. Singur, doar mp ratul, nchis n palatul s u, ale c ror por i le trece destul de rar, la ad postul

~ 23 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

zidurilor unui triplu ora , acest Fiu al Cerului, tat i mam pentru supu ii s i, f cnd i desf cnd legile dup pofta lui, avnd drept de via i de moarte asupra tuturor i c ruia i apar in, prin na tere, veniturile imperiului, acest suveran naintea c ruia frun ile se tr sc prin praf, g se te c totul merge foarte bine n cea mai bun dintre lumi. Nu trebuie s ncerci s -i ar i c se n al . Un Fiu al Cerului nu se n al niciodat . Avusese Kin-Fo vreun motiv s cread c era mai bine ca ara s fie guvernat n manier european dect chinezeasc ? A a am fi tenta i s credem. De altfel, el nu locuia n Shang-Hai, ci n afara acestuia, pe o por iune concesionat englezilor ce avea un fel de autonomie foarte apreciat . Shang-Hai, ora ul propriu-zis, este situat pe malul stng al micului ru Huang-Pu care, uninduse ntr-un unghi drept cu Wusung, se amestec apoi cu Yang-Tse-Kiang sau fluviul Albastru, dup care se pierde n Marea Galben . Are form oval , alungit de la nord la sud, este nconjurat de ziduri nalte, cu cinci por i ce se deschid n cartierele periferice. O re ea nclcit de str du e pavate pe care le cur m turile mecanice, pr v lii ntunecate, f r vitrine sau tejghele, unde lucreaz vnz tori dezbr ca i pn la bru, nici o tr sur , nici o lectic , c iva c l re i, cteva temple indigene i capele str ine, ca locuri de plimbare o gr din cu .arbu ti de ceai i un cmp destul de ml tinos, pe locul unor foste orezarii, emannd miros de balt ; pe

~ 24 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

aceste str du e, n aceste case mici, o popula ie de dou sute de mii de locuitori acesta este ora ul n care nu mul i doresc s stea, dar care are o importan comercial destul de mare. De fapt, aici, dup tratatul de la Nan-King, str inii au avut pentru prima oar dreptul de a fonda agen ii comerciale. Acest fapt a nsemnat o poart larg deschis n China pentru comer ul european. n afar de Shang-Hai i de suburbiile sale, guvernul a.concesionat, n schimbul unei rente anuale, trei buc i din teritoriu francezilor, englezilor i americanilor; ace tia sunt n jur de dou mii. Despre concesiunea francez nu sunt multe de spus. Este cea mai pu in important . Se afl n partea de nord a ora ului i se ntinde pn la rul Yang-KingPang, care o separ de teritoriul englez. Aici se ridic bisericile lazari tilor i ale iezui ilor, care de in, la patru mile de Shang-Hai, colegiul Tsikave, unde nva chinezi. Dar aceast micu colonie francez nu- i egaleaz nici pe departe vecinele. Din zece firme comerciale, fondate n 1861, n-au mai r mas dect trei, iar Oficiul de scont a preferat s se stabileasc pe concesiunea englez . Teritoriul american ocup partea dinspre Wusung. Se desparte de cel englez prin prul SuCeu, peste care se afl un pod din lemn. Aici se v d hotelul Astor, biserica misionarilor i sunt instalate docuri pentru repararea navelor europene.

~ 25 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Dintre cele trei concesiuni, cea mai nfloritoare este, de departe, cea englez . Locuin e somptuoase pe chei, case cu verande i gr dini, palatul prin ilor comer ului, Oriental Bank, hong"-ul celebrei firme Dent, birourile Jardyne, Russel i ale altor mari negustori, clubul englezesc, teatrul, terenul pentru jocul cu mingea, parcul, hipodromul, biblioteca, iat ce cuprindea bogata comunitate anglo-saxon , care i merit denumirea de colonie model". Iat de ce, pe acel teritoriu privilegiat, sub patronajul unei administra ii liberale, nu te mirai s g se ti, cum zicea domnul Leon Rousset, un ora chinezesc cu totul deosebit, care nu are analog nic ieri n alt parte". Astfel c , pe acest col i or de p mnt, un str in venit pe calea pitorescului fluviu Albastru vedea patru steaguri fluturnd n vnt: cele trei culori fran uze ti, yahtul Regatului Unit, stelele americane i crucea Sfntului Andrei, galben pe fond verde, a Imperiului Florilor. mprejurimile Shang-Haiului, inut de es, f r un arbore, t iat de drumuri pietruite i nguste, i de poteci ce se intersecteaz n unghi drept, cu rezervoare de ap i stropitori pentru imensele orezarii, avnd canale pe care plutesc jonci ce par a e ua n mijlocul cmpului, reprezint un tablou imens, foarte verde, c ruia i lipse te rama. La sosirea ei, nava Perma acostase la cheiul portului indigen, n fa a mahalalei estice a Shang-

~ 26 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Haiului. Acolo au debarcat Kin-Fo i Wang n acea dup -amiaz . Vnzoleala oamenilor agita i era intens pe mal i de nedescris pe ru. Sute de jonci, vase cu flori, sampane un fel de gondole conduse cu godia, alte ambarca iuni de diverse m rimi, formau parc un ora plutitor, unde tr ia o popula ie maritim ce nu poate fi evaluat sub patruzeci de mii de suflete, popula ie ce tr ie te destul de prost, iar cei mai nst ri i nu se ridic pn la nivelul scribilor sau al mandarinilor. Cei doi prieteni se plimbar pe chei, n mijlocul mul imii pestri e, format din negustori de toate felurile, vnz tori de arahide, portocale, nuci de cocos sau grepfrut, marinari de diverse na ionalit i, sacagii, ghicitori, preo i budi ti, lamai ti, preo i catolici mbr ca i chineze te, cu coad i evantai, solda i indigeni, ti-paos", jandarmi i un fel de comis-voiajori, ce lucreaz pentru negustorii europeni. Kin-Fo, cu evantaiul n mn , plimbndu- i privirea indiferent peste mul ime, nu p rea deloc interesat de ceea ce se ntmpla n jurul lui. Nici sunetul metalic al pia trilor mexicani, nici cel al talerilor de argint sau cel al monedelor de aram , pe care vnz torii i cump r torii le schimbau cu zgomot, nu-i atr geau aten ia. El putea s cumpere, cu banii jos, ntreaga mahala. Wang ns i deschise uria a umbrel , decorat cu mon tri negri, fiind permanent preocupat, cum

~ 27 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

trebuie s fie un chinez de neam bun, c utnd pretutindeni ceva de observat. Trecnd prin fa a por ii de r s rit, privirea i c zu, din ntmplare, pe o duzin de cu ti din bambus unde se strmbau capetele unor criminali executa i n ajun. Poate, zise el, exist ceva mai bun de f cut pe lume dect s tai capete. i anume, s le faci mai n elepte. F r ndoial , Kin-Fo nu auzi reflec ia lui Wang, care l-ar fi mirat, tiind c venea din partea unui fost tai-ping. Cei doi urmau cheiul ce nconjura zidurile ora ului chinezesc. La marginea mahalalei, n clipa n care tocmai intrau pe teritoriul concesiunii franceze, un indigen, mbr cat ntr-o rob lung , albastr , atr gea mul imea lovind cu un be i or un corn de bivol ce scotea un sunet strident. Un sien-ceng", zise filozoful. Ce conteaz ? r spunse Kin-Fo. Prietene, zise Wang, cere-i s - i ghiceasc norocul. Ai un motiv, din moment ce te nsori. Kin-Fo vru s plece mai departe, dar Wang l opri. Sien-ceng-ul este un fel de prezic tor popular care, pentru c iva b nu i, ghice te viitorul. Nu are alte unelte profesionale dect o colivie n care ine o p s ric , colivie pe care o aga de un nasture al robei sale, i un joc de aizeci i patru de c r i, reprezentnd chipuri de zei, oameni sau animale.

~ 28 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Chinezii de orice condi ie social , n general supersti io i, nu pun prea mare pre pe profe iile unui sien-ceng care, de altfel, nici el nu se ia n serios. La un semn al lui Wang, ghicitorul ntinse pe p mnt un covora de stamb , puse pe acesta colivia, i scoase c r ile, le b tu i le etala pe covora , astfel ca figurile s nu se vad . Apoi deschise u i a coliviei. P s ric ie i, alese o carte i intr napoi, dup ce primi un bob de orez ca recompens . Prezic torul ntoarse cartea. Aceasta avea un chip de b rbat i un text, scris n kunanruna, limba mandarin din nord, limba oficial , cea a oamenilor instrui i. Apoi, adresndu-i-se lui Kin-Fo, prezic torul i spuse ceea ce oricare dintre confra ii s i, din orice ar din lume, ar fi prevestit f r s se compromit c , dup ce va dep i o ncercare viitoare, se va bucura de zece mii de ani de fericire. Una, doar una! zise Kin-Fo, apoi voi fi lini tit tot restul vie ii. Dup care arunc pe jos un taler de argint, asupra c ruia profetul se repezi precum un cine nfometat la un os cu m duv . Nu era obi nuit cu un asemenea chilipir. Apoi Wang i elevul s u se ndreptar c tre colonia francez , cel dinti gndindu-se la aceast predic ie ce se potrivea bine cu propriile sale teorii

~ 29 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

asupra fericirii, al doilea tiind bine c nimic nu-1 putea atinge. Trecur astfel prin fa a Consulatului Fran ei, urcar puntea aruncat peste Yang-King-Pang, traversar rul, pornir oblic peste teritoriul englez, ca s ajung pe cheiul portului european. Era tocmai ora prnzului. Lumea afacerilor, foarte activ n cursul dimine ii, se lini ti brusc, ca vr jit . Ziua comercial se ncheia astfel, iar lini tea i succeda agita iei, chiar i n ora ul englez, devenit chinezesc din acest punct de vedere. n acest moment, cteva nave str ine sosir n port, cele mai multe sub pavilionul Marii Britanii. Nou din zece, trebuie spus, sunt nc rcate cu opiu. Aceast substan degradant , otrava pe care Anglia o distribuie Chinei, produce o cifr de afaceri ce dep e te dou sute aizeci de milioane de franci i aduce trei sute la sut beneficiu. n zadar a ncercat guvernul chinez s opreasc importul de opiu n Imperiul Celest. R zboiul din 1841 i tratatul de la Nan-King au dat intrare liber acestei m rfi engleze ti i c tig de cauz prin ilor negustori. Trebuie ad ugat c , dac guvernul de la Peking a ajuns pn la condamnarea la moarte a oric rui chinez ce vinde opiu, corup ia la nivel nalt e la ea acas . Se crede chiar c mandarinul guvernator al Shang-Haiului ncaseaz anual un milion, numai ca s nchid ochii asupra uneltirilor personalului administrativ.

~ 30 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Evident, nici Kin-Fo, nici Wang nu se dedau la acest prost obicei de a fuma opiu, care duce rapid la moarte, prin sl birea excesiv a organismului. Niciodat nu p trunsese nici m car o uncie din aceast substan n locuin a bogat la care ajunser cei doi prieteni, la o or dup debarcarea pe cheiul Shang-Haiului. Wang, din nou surprinz tor pentru un fost tai-ping, spuse: Exist lucruri mai bune de f cut dect s impor i depravarea unui ntreg popor. Comer ul e bun, dar filozofia e mult mai bun . nainte de orice, s fim filozofi! IV

Yamenul este un ansamblu de construc ii diverse, aranjate n linie, iar o a doua linie de chio curi i pavilioane o taie pe prima perpendicular. De obicei, yamenul este locuin a mandarinilor de rang nalt i apar ine mp ratului. Dar nu le este interzis chinezilor boga i s aib unul n proprietate personal . Intr-o asemenea locuin somptuoas locuia Kin-Fo. Wang i elevul s u se oprir la poarta principal , deschis spre vasta incint ce nconjoar diversele construc ii ale yamenului, gr dinile i cur ile sale.

~ 31 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Dac , n locul casei unui simplu particular, ar fi fost cea a unui magistrat mandarin, o tob mare ar fi ocupat primul loc sub strea in decupat i pictat a por ii. Acolo, noapte i zi, ar fi venit s bat n tob cei administra i, cernd s li se fac dreptate. Dar, n locul acelei mari tobe a plngerilor, vase impun toare de por elan ocupau intrarea n yamen con innd ceai rece, rennoit continuu prin grija intendentului. Vasele se aflau la dispozi ia trec torilor, generozitate ce-i f cea cinste lui Kin-Fo. A a c el era bine v zut, cum se spune, de vecinii s i de la r s rit i de cei de la apus. La venirea st pnului, servitorii alergar repede la poart , s -1 primeasc . Cameri ti, vale i, portari, purt tori de scaune, rnda i, paznici, vizitii, servitori, buc tari, to i cei care muncesc ntr-o gospod rie chinezeasc , se n iruir , la ordinul intendentului. O duzin de culi, angaja i lunar doar pentru muncile grele, st teau ceva mai n spate. Intendentul i ur bun venit st pnului casei. Acesta f cu un semn din mn i trecu repede. Sun? ntreb el. Sun! zise Wang zmbind. Dac Sun ar fi fost aici, n-ar mai fi fost el! Unde este Sun? repet Kin-Fo. Intendentul trebui s m rturiseasc faptul c nici el, nici altcineva nu tia ce se ntmplase cu Sun.

~ 32 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Sun era primul camerist, deci foarte apropiat lui Kin-Fo, de care acesta nu se putea lipsi n nici un fel. Era deci Sun un servitor model? Nu. Era imposibil s - i fac cineva datoria mai prost dect el. Distrat, incoerent, nendemnatic la treab i la vorb , tare lacom, cam la , un adev rat chinez, dar fidel totu i, i singurul ce avea darul s -1 scoat pe Kin-Fo din apatie. Kin-Fo g sea de dou zeci de ori pe zi motive s se supere pe Sun i, dac nu-1 certa dect de zece ori, era de-ajuns pentru a ie i din nep sarea sa obi nuit . Era ns un servitor curat, f r ndoial . De altfel, Sun venea singur s fie pedepsit, cnd merita, a a cum fac majoritatea servitorilor chinezi. St pnul s u nu-1 ierta ns . Loviturile de nuia plouau pe umerii s i, dar pe Sun nu-1 deranjau prea tare. El era mult mai sensibil la scurtarea repetat a cozii mpletite pe care o purta pe spate, pedeaps pe care Kin-Fo i-o aplica de cte ori gre ea grav. Toat lumea tie, de altfel, ct de mult in chinezii la acest apendice bizar. Pierderea cozii este cea dinti pedeaps aplicat criminalilor! Reprezint o dezonoare pe via ! De aceea, nefericitul valet nu se temea de nimic mai mult dect s fie condamnat la pierderea unei buc i clin coad . Cu patru ani n urm , cnd Sun intrase n serviciul lui Kin-Fo, coada lui, una dintre cele mai frumoase din Imperiul Celest, m sura un metru i dou zeci i cinci de

~ 33 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

centimetri. Acum, nu mai avea dect cincizeci i apte de centimetri. Continund astfel, Sun avea s fie chel peste doi ani! ntre timp, Wang i Kin-Fo, urma i cu respect de servitori, traversar gr dina, ai c rei arbori erau pu i, majoritatea, n vase de lut i tun i cu mult art , nf i nd animale fantastice. Dup aceea, ocolir bazinul, populat cu gura-mi i pe ti ro ii. Apele acestuia, foarte limpezi, disp reau sub florile mari de nelumbo, cel mai frumos nuf r originar din Imperiul Celest. Salutar un patruped hieroglific, pictat n culori violente pe un perete, ca fresc simbolic , i ajunser , n cele din urm , la u a principalei cl diri a yamenului. Casa era compus dintr-un parter i un etaj, i era ridicat pe o teras la care aveai acces prin ase trepte de marmur . mpletituri din bambus erau ntinse drept copertine n fa a u ilor i a ferestrelor, ca s fac suportabil temperatura excesiv , favoriznd aerisirea interioar . Acoperi ul plat contrasta cu acoperi urile fanteziste ale pavilioanelor risipite ici i colo prin incinta yamenului i ale c ror creneluri, igle multicolore i c r mizi, decupate n arabescuri fine, desf tau privirea. n untru, cu excep ia camerelor special rezervate lui Wang i Kin-Fo, nu se mai aflau dect s li nconjurate de cabinete cu pere i transparen i, pe care erau pictate ghirlande de flori sau erau

~ 34 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

inscrip ionate sentin e morale cu care chinezii nu sunt deloc zgrci i. Pretutindeni vedeai scaune ciudat r sucite, din lut sau por elan, din lemn sau marmur , f r a uita cele cteva duzini de perne foarte moi i mbietoare; pretutindeni, l mpi sau felinare cu forme variate, cu abajururi din sticl nuan at n culori tandre, mai mpodobite cu ciucuri, franjuri i alte podoabe dect o catrc spaniol ; de asemenea, mici mese de ceai, denumite cea-ki, nelipsite mobilierului chinezesc. Ct despre cizelurile de filde , bronzurile ncrustate cu email negru, vasele n care ardeau mirodenii, obiectele l cuite ornamentate cu filigrane de aur n relief, piesele din jad alb ca laptele sau verde smarald, vasele rotunde sau n form de prism ale dinastiilor Ming i Tsing, por elanurile nc i mai rare ale dinastiei Yen, emailurile cloazonate, ro ii sau galben translucid, al c ror secret nu se mai cunoa te azi, ar fi trebuit nu s pierzi, ci s petreci ore n ir doar ca s le numeri. Aceast luxoas locuin oferea ntreaga fantezie chinezeasc , mbinat cu confortul european. De fapt, Kin-Fo, cum s-a mai spus deja' i cum gusturile sale o demonstreaz , era un adept al progresului. Nu era refractar la importul nici unei inven ii moderne a occidentalilor. El apar inea acelei categorii de Fii ai Cerului, nc prea rari, pe care i seduc tiin ele fizice i chimice. Nu f cea deci parte dintre barbarii care au t iat primele fire electrice pe care firma Reynolds a vrut s le pun pn la

~ 35 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Wusung cu scopul de a afla mai rapid c sose te coresponden a englez i american , nici dintre acei mandarini napoia i care, pentru a nu permite cablarea submarin a Shang-Haiului de Hong-Kong, i-au obligat pe electricieni s fixeze cablul de un vas ce plutea pe ru, n loc s -1 prind de un punct oarecare de pe uscat. Nu! Kin-Fo li se al tura compatrio ilor s i ce aprobau guvernul pentru c fondase arsenalele i antierele de la Fu-Ceao sub conducerea inginerilor francezi. Avea i ac iuni la compania ce de inea vapoare chineze ti ce navigau ntre Tien-Tsing i Shang-Hai n interes pur na ional i era interesat, de asemenea, de navele de mare vitez ce ajung de la Singapore mai repede cu trei sau patru zile dect po ta englez . Am ar tat deja c progresul fusese introdus chiar i n interiorul locuin ei sale. Astfel, aparatele telefonice realizau leg tura ntre diversele cl diri ale yamenu-lui s u. Soneriile electrice f ceau leg tura ntre camerele casei sale. In timpul sezonului rece, f cea focul i se nc lzea f r ru ine, mai ndr zne dect compatrio ii s i ce nghe au n fa a vetrei goale, mbr cndu-se cu patru rnduri de haine! Locuin a sa era luminat cu gaz, ca a inspectorului general al v milor din Peking, ca a bog ta ului Yang, un mare proprietar din Imperiul de Mijloc! In sfr it, dispre uind folosirea scrisului n coresponden a lui intim , metod ce-i p rea nvechit , progresistul Kin-Fo, cum se va vedea

~ 36 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

curnd, adoptase fonograful, perfec ionat de Edison la un nivel deosebit. Astfel, elevul filozofului Wang avea, att n partea material a vie ii, ct i n cea moral , tot ce i trebuia pentru a fi fericit. Dar nu era! II avea pe Sun care i alunga uneori apatia cotidian , dar nici m car Sun nu-i putea aduce fericirea! E drept c , cel pu in pentru moment, Sun, care nu era niciodat acolo unde ar fi trebuit s fie, nu se ar ta deloc. Probabil c avea s - i repro eze vreo gre eal grav , vreo nendemnare grosolan comis n absen a st pnului s u i, clac nu se temea pentru umerii s i, obi nui i cu nuiaua, sigur tremura pentru coada sa. Sun! strigase Kin-Fo intrnd n vestibulul n care d deau toate s lile din stnga i clin dreapta, iar vocea lui indica o ner bdare prost mascat . Sun! repetase Wang, ale c rui sfaturi bune i mustr ri nu avuseser nici un efect asupra incorigibilului valet. S -1 g si i pe Sun i s mi-1 aduce i! spuse KinFo, adresndu-i-se intendentului, care i trimise pe to i n c utarea celui ce era de neg sit. Wang i Kin-Fo r maser singuri. n elepciunea, zise atunci filozoful, i porunce te c l torului ce se ntoarce acas s se odihneasc o vreme. Atunci, s fim n elep i! r spunse simplu elevul lui Wang.

~ 37 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

i, dup ce i-a strns mna filozofului, se ndreapt c tre apartamentul s u, n vreme ce Wang pornea spre camera sa. R mas singur, Kin-Fo se ntinse pe unul dintre acele divane moi, de fabrica ie european , pe care un tapi er chinez n-ar fi reu it niciodat s -1 capitoneze att de confortabil. Acolo, ncepu s se gndeasc . Oare la c s toria lui cu amabila i frumoasa femeie ce urma s -i devin tovar de via ? Da, i nu trebuie s ne mir m, c ci se afla n ajunul ntlnirii cu ea. De fapt, aceast ncnt toare persoan nu locuia la Shang-Hai. Ea st tea la Peking i Kin-Fo i zise c ar fi bine s o anun e de ntoarcerea sa la Shang-Hai i de viitoarea lui plecare spre capitala Imperiului Celest. Chiar dac sim ea o anumit dorin , o u oar ner bdare de a o revedea, acest lucru nu era deplasat. Desigur, nutrea o adev rat afec iune pentru ea! Wang i demonstrase aceasta dup regulile indiscutabile ale logicii, i acest element nou, introdus n existen a lui, ar putea aduce necunoscuta... fericire... care, poate... Kin-Fo visa deja cu ochii nchi i. A ipise i ar fi dormit, dac n-ar fi sim it o u oar atingere pe mna sa dreapt . Instinctiv, degetele lui se strnser i apucar un corp cilindric i u or noduros, de grosime rezonabil , pe care era obi nuit s -1 manevreze.

~ 38 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Kin-Fo nu se putea n ela. In mna dreapt avea nuiaua, care i fusese strecurat ntre degete, i, n acela i timp, auzi aceste cuvinte, pronun ate cu un ton resemnat: Cnd va vrea domnul! Kin-Fo se ridic i, printr-o mi care fireasc , ridic nuiaua pentru pedeaps . Sun se g sea naintea lui, aplecat, r bd tor, oferindu- i umerii. Sprijinin-du-se cu o mn pe covorul din camer , n cealalt avea o scrisoare. n sfr it, ai ap rut! zise Kin-Fo. Ai ai ia! r spunse Sun. Nu-1 a teptam pe st pnul meu dect mine. Cnd va vrea domnul! Kin-Fo arunc nuiaua. Sun, de i era galben de obicei, p li. Dac tu mi oferi spinarea f r alt explica ie, nseamn c meri i o pedeaps mai grea. Despre ce e vorba? Despre scrisoarea asta... Spune! strig Kin-Fo, apucnd scrisoarea pe care i-o ar ta Sun. Din neglijen , am uitat s v-o dau nainte de plecarea la Canton! Opt zile de ntrziere, tlharule! Am gre it, st pne! Vino aici! Sunt ca un biet crab f r picioare, ce nu poate s mearg ! Ai ai ia! Ultimul strig t era unul disperat. Kin-Fo l apuc pe Sun de coad i i retez cap tul cu foarfec .

~ 39 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Probabil c picioarele i crescur de ndat bietului crab, c ci plec n grab , nu f r a lua de pe covor bucata din pre iosul apendice. De la cincizeci i apte de centimetri, coada lui Sun ajunse la cincizeci i patru. Kin-Fo, lini tindu-se, se a ezase iar pe divan i examina f r s se gr beasc scrisoarea sosit n urm cu opt zile. Se sup rase pe Sun doar pentru neglijen a dovedit , nu pentru ntrziere. Cu ce l-ar fi putut interesa o scrisoare oarecare? N-ar fi fost binevenit dect dac i-ar fi provocat o emo ie. Lui, o emo ie? Se uita la ea nep s tor. Plicul, din pnz scrobit , ar ta adresa i diverse timbre de culoarea vinului i ciocolatei, avnd eviden iate, sub un chip de b rbat, numerele doi i ase sute. Asta nsemna c venea din Statele Unite ale Americii! Bine, zise Kin-Fo. O scrisoare de la corespondentul meu din San Francisco. i o arunc ntr-un col al divanului. De fapt, ce-i putea transmite corespondentul s u? C titlurile ce-i formau aproape ntreaga avere dormeau lini tite n caseriile B ncii Centrale Californiene? C ac iunile urcaser cincisprezece sau dou zeci de procente? C dividendele le dep eau pe cele de anul trecut, etc? Cteva mii de dolari n plus sau n minus nu-1 impresionau deloc!

~ 40 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Totu i, la cteva minute dup aceea, Kin-Fo lu iar scrisoarea i rupse plicul; dar, n loc s o citeasc , ochii s i c utar mai nti semn tura. E, ntr-adev r, o scrisoare de la corespondentul meu. Nu-mi poate vorbi dect despre afaceri. Pe mine afacerile! i, pentru a doua oar , Kin-Fo se preg tea s o arunce, cnd privirea lui fu atras de un cuvnt subliniat de mai multe ori pe pagina a doua. Era cuvntul datorie, cu care corespondentul din San Francisco voia, n mod evident, s -i atrag aten ia clientului s u din Shang-Hai. Kin-Fo se apuc atunci s citeasc de la nceput, i citi de la primul pn la ultimul rnd, nu f r o anumit curiozitate, surprinz toare din partea lui. Pentru o clip , se ncrunt ; dar un fel de zmbet dispre uitor i ap ru pe chip, cnd termin de citit. Atunci Kin-Fo se ridic , f cu vreo dou zeci de pa i prin camer , se apropie o clip de tubul acustic ce-1 punea n leg tur direct cu Wang. Duse chiar cornetul la gur i fu ct pe ce s sufle, dar se r zgndi, l s s -i cad din mn arpele de cauciuc i veni s se ntind pe divan. Pfu! f cu el. Kin-Fo era bine reprezentat de acest cuvnt. i ea? murmur el. Ea este mult mai interesat dect mine de aceast situa ie!

~ 41 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Se apropie apoi de o m su l cuit , pe care st tea o cutie prelung , cizelat cu art . Dar, cnd s o deschid , se opri. Ce-mi spunea n ultima scrisoare? murmur el. i, n loc s ridice capacul cutiei, ap s un arc fixat la una dintre extremit i. De ndat se auzi o voce catifelat : Dragul meu frate mai mare! Nu mai sunt pentru tine floarea de Mei-hua, floarea de cais, cea de piersic? Dragul meu cu inima de piatr pre ioas , de o mie de ori, de zece mii de ori: bun ziua! Era vocea unei tinere, iar fonograful i repeta cuvintele tandre. Biata mea surioar ! zise Kin-Fo. Apoi, deschiznd cutia, scoase din aparat hrtia special str b tut de mici canale, ce reproducea toate inflexiunile vocii ndep rtate i o nlocui cu alta. Fonograful era att de perfec ionat c era destul s vorbe ti tare pentru ca membrana s fie impresionat i rola, mi cndu-se ritmic datorit unui mecanism de ceas, s nregistreze cuvintele pe hrtia aparatului. Kin-Fo vorbi cam un minut. Dup vocea lui, la fel de lini tit , nu- i puteai da seama dac era bucuros sau trist. El nu spuse dect trei sau patru fraze. Dup aceea, opri mi carea fonografului, retrase hrtia special pe care acul, ac ionat de membran , trasase canale oblice, corespunz toare cuvintelor

~ 42 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

pronun ate. Apoi, punnd hrtia ntr-un plic pe care-1 lipi, scrise de la dreapta la stnga adresa urm toare: Doamnei Le-U Bulevardul Cea-Cua, Peking O sonerie electric l f cu de ndat pe cel ns rcinat cu coresponden a s alerge. I se d du ordin s o duc imediat la po t . Dup un ceas, Kin-Fo dormea lini tit, strngnd n bra e un ciu-fu-jen", un fel de pern mpletit din bambus, ce men ine n paturile chinezilor o temperatur medie, foarte apreciat la aceste latitudini calde. V

Tot n-ai nici o scrisoare pentru mine? Vai! Nu, doamn ! Ce lung mi se pare timpul, b trn mam ! A a vorbea ncnt toarea Le-U pentru a zecea oar n aceea i zi, n budoarul casei sale de pe bulevardul Cea-Cua, din Peking. B trna mam " care-i r spundea i c reia ea i d dea aceast denumire folosit n China pentru servitoarele n vrst , era bomb nitoarea i nepl cuta doamn Nan. Le-U se c s torise la optsprezece ani cu un nv at de prim grad, ce colabora la vestitul Se-Ku-

~ 43 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Tsuan-Ciu. Acest savant avea o vrst dubl fa de a ei i a murit la trei ani dup unirea lor nepotrivit . Tn ra v duv s-a trezit deci singur pe lume, la nici dou zeci i unu de ani. Kin-Fo o v zuse n timpul unei c l torii pe care o f cuse la Peking, n acea perioad . Wang, care o cuno tea, atrase aten ia nep s torului s u elev asupra acestei ncnt toare persoane. Kin-Fo se l s u or convins de ideea schimb rii condi iilor sale de via , spre a deveni so ul frumoasei v duve. Le-U nu s-a ar tat insensibil la propunerea primit . Iat cum c s toria, hot rt spre marea mul umire a filozofului, trebuia celebrat imediat ce Kin-Fo, dup ce d duse la Shang-Hai dispozi iile necesare, avea s se ntoarc la Peking. Nu se obi nuie te, n Imperiul Celest, ca v duvele s se rec s toreasc . Nu pentru c ele nu i-ar dori, tot att ca v duvele din rile occidentale, ci pentru c nu prea au cu cine. Dac Kin-Fo f cea excep ie de la regul , asta se datora faptului c era un original. Le-U, o dat rec s torit , nu ar mai fi avut dreptul s treac pe sub pae-lus", arcuri comemorative pe care mp ratul le ridic uneori n cinstea femeilor celebre prin fidelitatea lor fa de so ul defunct. De exemplu, v duva lui Sung, care nu a mai p r sit niciodat mormntul so ului ei, v duva Kung-Kiang, care i-a t iat o mn , v duva Yen-Ciang, care s-a desfigurat ca semn al durerii conjugale. Dar Le-U credea c avea alte lucruri mai bune de f cut la cei dou zeci de ani ai ei. Urma s

~ 44 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

reia acea via de supunere, singurul rol al femeii n familia chinezeasc , s renun e la a mai vorbi despre lucruri din afara casei, s se conformeze preceptelor din cartea Li-nun despre virtu ile casnice i a c r ii Nei-tso-pien despre obliga iile conjugale, s reg seasc acea considera ie de care se bucur so ia care, n clasele elevate, nu mai este sclav , a a cum se crede, n general. Astfel, Le-U, inteligent i instruit , n elegea ce loc urma s aib n via a bogatului plictisit i se sim ea atras de el prin dorin a de a-i demonstra c fericirea exista aici, pe p mnt, resemnndu-se pe de-a-ntregul cu soarta ce-i era h r zit . La moartea lui, savantul nu-i l sase prea mult avere tinerei v duve. Casa de pe bulevardul Cea-Cua era modest . Insuportabila Nan era singura servitoare, dar Le-U se obi nuise cu manierele ei regretabile, care nu sunt specifice servitoarelor din Imperiul Florilor. Tn ra st tea, de obicei, n budoarul ei. Mobila ar fi p rut destul de simpl , dac n-ar fi fost darurile scumpe sosite de la Shang-Hai de dou luni ncoace. Pe pere i atrnau cteva tablouri, ntre altele i o capodoper a b trnului pictor Huan-Tse-Nen, ce ar fi atras aten ia cunosc torilor, n mijlocul acelor acuarele chineze ti cu cai verzi, cini viole i i copaci alba tri, crea iile unor arti ti moderni. Pe o mas l cuit se desf ceau, precum ni te fluturi mari, cu aripile ntinse, evantaie aduse de la vestita coal din Swatow. Pe o plafonier de

~ 45 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

por elan atrnau aranjamente elegante din flori artificiale, admirabil fabricate cu miez de Arabia papyrifera din insula Formosa, rivaliznd cu nuferii albi, galbenele crizanteme sau crinii ro ii din Japonia care se rev rsau din jardieniere de lemn sculptat. Acest ansamblu era slab luminat c ci mpletituri de bambus puse la ferestre nu l sau s treac dect o lumin dulce, filtrnd razele de soare. Un paravan magnific, f cut din pene mari de uliu, ale c ror pete, artistic dispuse, compuneau un bujor mare, emblema frumuse ii n Imperiul Florilor, al turi de dou colivii n form de pagod , adev rate caleidoscoape cu cele mai str lucite p s ri din India, cteva tiemaols" col re ti, ale c ror pl ci de sticl vibrau la adierea vntului, mii de alte obiecte completau curioasa ornamenta ie a acestui budoar. Nici o scrisoare nc , Nan? Nu, doamn , nc nu! Le-U era o tn r fermec toare. Dr gu , chiar i pentru un european, cu tenul alb i nu galben, avea ochi blnzi, ce urcau foarte pu in spre tmple, p r negru, mpodobit cu cteva flori de piersic fixate pe ace de jad verde, din i mici i albi, sprncene abia conturate cu o tu fin de cerneal de China. Nu- i d dea cu crem cu miere sau cu fard alb de Spania pe obraji, cum fac, de obicei, frumuse ile din Imperiul Celest, nici nu- i rotunjea cu carmin buza inferioar , nici nu folosea alte farduri, pentru care curtea imperial cheltuie anual zece milioane

~ 46 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

de monede de aram . Tn ra v duv nu avea nevoie de aceste ingrediente artificiale. Ea ie ea pu in din casa ei de pe Cea-Cua i nici atunci nu folosea asemenea m ti, pe care chinezoaicele le utilizeaz deseori n ora . Ct despre toaleta lui Le-U, nimic mai simplu i mai elegant. O rochie lung cu patru cute, tivit cu un iret brodat, sub aceasta o jup plisat , apoi un pieptar ornamentat cu nururi n filigran de aur, pantaloni prin i pe talie cu o centur i nnoda i pe osetele de m tase nanchin, papuci frumo i, orna i cu perle. Nu-i mai trebuia nimic tinerei v duve pentru a fi fermec toare, dac mai ad ug m c minile ei erau fine i c i p stra unghiile, lungi i roz, n mici teci de argint, rafinat cizelate. Iar picioarele ei? Ei, bine, picioarele i erau micu e, nu datorit obiceiului barbar de a le deforma, obicei care, din fericire, tinde s dispar , ci pentru c natura i le f cuse astfel. Aceast mod " dureaz de apte sute de ani i se datoreaz , probabil, unei prin ese schilodite. Aplicarea ei cea mai simpl const n ndoirea degetelor spre talp , l snd c lciul intact, ceea ce face piciorul s par un fel de trunchi de con, ncurc mult mersul, predispune la anemie i nu are ca scop, a a cum s-a crezut, gelozia so ilor. A a este tradi ia, de la cucerirea t tar . Acum nu se mai num r nici trei chinezoaice din zece care s se supun , de la o vrst fraged , acestei suite de

~ 47 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

opera iuni dureroase, ce duc la deformarea piciorului. Nu se poate s nu fi venit o scrisoare azi! zise iar Le-U. Uit -te, b trn mam ! M-am tot uitat! r spunse, cu obr znicie, doamna Nan, care ie i din camer bodog nind. Le-U vru atunci s lucreze ceva, ca s se mai gndeasc i n alt parte. Astfel se gndi la Kin-Fo, pentru c i broda o pereche de pantofi din stof , a c ror realizare este exclusiv rezervat femeilor din gospod riile chineze ti, indiferent de rangul social. Dar, curnd, se opri. Se ridic , lu dintr-o bombonier cteva semin e de pepene verde, care trosnir n din ii ei micu i, deschise o carte, Nushun, un cod de instruc iuni din care orice so ie cinstit trebuie s citeasc . La fel cum prim vara este pentru munc anotimpul favorabil, la fel sunt zorii momentul cel mai propice al zilei. Trezi i-v diminea a, nu v l sa i cople ite de dulcea a somnului, ngriji i dudul i cnepa. Toarce i cu zel m tasea i bumbacul. Virtutea femeilor este activitatea i economia. Vecinii v vor l uda... Cartea se nchise curnd. Tandra Le-U nici m car nu se gndea la ceea ce citea. Unde e?" se ntreb ea. A trebuit s mearg la Canton: S-a ntors la ShangHai? Cnd va veni la Peking? Marea i-a fost favorabil ? Fie ca zei a Koanin s -1 ajute!" A a spunea nelini tita tn r . Ochii i c zur , neaten i, asupra unei fe e de mas , artistic realizat ,

~ 48 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

din mii de buc ele, un fel de mozaic de stof , dup moda portughez , unde era desenat ra a mandarin i familia ei, simbol al fidelit ii. Apoi se apropie de o jardinier i culese o floare, la ntmplare. Vai! zise ea. Nu e floarea de salcie verde, emblema prim verii, a tinere ii i a bucuriei! E crizantema galben , semnul toamnei i al triste ii! Vru s lupte mpotriva nelini tii ce pusese cu totul st pnire pe ea. L uta ei era acolo. Degetele ei f cur s r sune corzile. Buzele tinerei murmurar primele cuvinte din cntecul Mini unite, dar nu mai putu continua. Scrisorile lui nu ntrziau alt dat ", murmur ea. Le citeam cu sufletul la gur . Sau, n locul rndurilor scrise, puteam s -i ascult vocea. Acest aparat mi vorbea ca i cum el ar fi fost lng mine." i Le-U se uit la un fonograf din apropiere, a ezat pe un gheridon* l cuit, asem n tor celui de care Kin-Fo se servea la Shang-Hai. Cei doi puteau astfel s- i asculte vocile, n ciuda distan ei ce-i separa... Dar ast zi, ca de altfel de cteva zile, aparatul r mase mut i nu mai spunea nimic despre gndurile celui absent. n acel moment intr b trna mam . Iat - i scrisoarea! zise ea. i Nan ie i, dup ce i d du lui Le-U un plic cu timbru de Shang-Hai. Buzele tinerei schi ar un zmbet. Ochii ei str lucir mai intens. Rupse repede plicul, f r a

~ 49 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

mai pierde timpul s -1 contemple, cum avea obiceiul s fac ... Respectivul plic nu con inea o scrisoare, ci una dintre acele hrtii cu stria ii ce, potrivite n aparatul fonografic, reproduc toate inflexiunile vocii omene ti. Vai! A a mi place i mai mult! strig Le-U, vesel . Cel pu in, l voi auzi. Hrtia fu plasat pe rola fonografului, ce ncepu s se nvrteasc cu ajutorul mecanismului cu ceas. Apropiindu-se cu urechea de el, Le-U auzi un glas binecunoscut, ce-i spunea: Surioar , ruina mi-a spulberat bog iile precum vntul de la r s rit spulber frunzele galbene toamna! Nu vreau s te fac tovar a mizeriei mele! Uit -1 pe cel lovit de zece mii de nenorociri! Disperatul t u Kin-Fo!" Ce lovitur pentru tn ra femeie! O via mai amar dect amara gen ian o a tepta acum. Da! Vntul spulberase speran ele sale o dat cu averea celui iubit! Dragostea pe care Kin-Fo o nutrea pentru ea se risipise pentru totdeauna. Prietenul ei nu credea dect in fericirea oferit de bog ie. Vai! Biata Le-U! Acum p rea un zmeu al c rui fir s-a rupt i care se pr bu e te pe p mnt... Chemat , Nan intr , ridic din umeri i i conduse st pna n dormitor. Dai*, chiar dac avea un pat nc lzit artificial, ct de friguros i se p ru culcu ul bietei Le-U! Iar cele cinci perioade de veghe ale nop ii nedormite i s-au p rut ngrozitor de lungi...

~ 50 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

VI

A doua zi, Kin-Fo, al c rui dispre pentru lucrurile lume ti nu se dezmin ea nici m car o clip , plec singur de acas . F r grab , cobor pe malul drept al prului. Ajuns la podul de lemn, care face leg tura dintre concesiunea englez i cea american , travers rul i se ndrept c tre o cas ar toas , construit ntre biserica misionarilor i Consulatul Statelor Unite. Pe frontispiciul acestei case se g sea o plac mare din aram pe care se vedea aceast inscrip ie, cu litere tumulare: CENTENARUL Kin-Fo mpinse u a, ce avea o acoperitoare capitonat , i ajunse ntr-un birou mp r it n dou compartimente printr-o simpl balustrad situat la n l imea cotului. Cteva dosare, c r i cu fermoare de nichel, un seif, dou sau trei mese la care munceau angaja ii agen iei, un birou sofisticat, rezervat onorabilului William J. Bidulph, iat mobilierul camerei respective, ce p rea s fie dintr-o cas de pe Broadway i nu dintr-o locuin aflat pe malul Wusungului. William J. Bidulph era agentul principal, n China, al companiei de asigur ri mpotriva incendiilor i de via , al c rei sediu social se afla la Chicago. Centenarul un nume frumos, ce trebuia

~ 51 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

s atrag mul i clien i binecunoscut n Statele Unite, poseda sucursale i reprezentan e n toate col urile lumii. F cea afaceri bune i pe scar mare, mul umit statutului s u, foarte generos i foarte liberal, care permitea asigurarea mpotriva oric rui fel de risc. Iat c i cele tii ncepeau s urmeze acest curent modern ce umplea seifurile companiilor de asigur ri. Multe case din Imperiul Mijlociu erau asigurate mpotriva incendiului, iar de pe contractele de asigur ri de via , cu multiple combina ii, nu lipseau semn turile chinezilor. Sigla Centenarului se distingea deja pe frontonul por ilor din Shang-Hai i, ntre acestea, se aflau i pila trii yamenului lui Kin-Fo. Deci elevul lui Wang nu avea inten ia s se asigure mpotriva incendiului i nu de aceea l vizita pe William J. Bidulph. Domnul Bidulph? ntreb el, intrnd n birou. William J. Bidulph se afla acolo, n persoan ", ca un fotograf care face pozele de unul singur, fiind ntotdeauna la dispozi ia publicului. Era un b rbat de cincizeci de ani, mbr cat n costum negru, cu cravat alb , cu barb , f r must i, ca americanii. Cu cine am pl cerea de a discuta? ntreb el. M numesc Kin-Fo, sunt din Shang-Hai. Domnul Kin-Fo! Unul dintre clien ii no tri! Poli a cu num rul dou zeci i apte de mii dou sute... Chiar el.

~ 52 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Sunt foarte mul umit c apela i la serviciile noastre! A dori s vorbesc cu dumneavoastr ntre patru ochi. Conversa ia dintre cele dou personaje urma s se desf oare cu u urin , c ci William J. Bidulph vorbea chineza la fel de bine precum Kin-Fo st pnea engleza. Clientul cel bogat fu introdus, cu grija cuvenit st rii sale materiale, ntr-un cabinet tapisat, prev zut cu u i duble, unde s-ar fi putut complota i r sturnarea dinastiei Tsing, f r teama de a fi auzit nici de cele mai fine timpane din Imperiul Celest. Domnule, zise Kin-Fo, de ndat ce se a ez ntrun balansoar, n fa a emineului nc lzit cu gaz, a vrea s tratez cu compania dumneavoastr i s mi se asigure, n caz de deces, o sum de bani despre care vom vorbi n continuare. Foarte simplu, domnule, r spunse William J. Bidulph. Dou semn turi, a dumneavoastr i a mea, n partea de jos a unei poli e i asigurarea s-a f cut, dup cteva formalit i preliminare. Dar, domnule... pot s v ntreb... dori i s muri i la o vrst foarte naintat , lucru firesc, de altfel? De ce? ntreb Kin-Fo. De obicei, asigurarea de via indic la asigurat teama de o moarte prea apropiat ... Vai, domnule! r spunse William J. Bidulph cu mare seriozitate, teama aceasta nu se manifest niciodat la clien ii no tri. Nu arat asta chiar

~ 53 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

numele firmei? A te asigura la noi nseamn a i se garanta o via lung ! M ierta i, dar la noi sunt rari cei care nu tr iesc pn la o sut de ani... Foarte rari... Foarte, foarte rari... In interesul lor, trebuie s -i facem s tr iasc ! De aceea, afacerile ne merg foarte bine. De aceea, v previn, domnule, c asigurndu-v la Centenarul, sunte i aproape sigur c ve i ajunge la o sut de ani... Aha! f cu lini tit Kin-Fo, privindu-1 cu r ceal pe William J. Bidulph. Agentul principal, serios ca un preot, nu avea chef de glume. Oricum ar fi, relu Kin-Fo, vreau s m asigur pentru dou sute de mii de dolari. Noi spunem un capital de dou sute de mii de dolari, r spunse William J. Bidulph. i scrise pe un carne el suma respectiv , care, de i important , nu-1 f cuse nici m car s se ncrunte. ti i, ad ug el, c asigurarea i pierde efectul, i c primele pl tite, indiferent de num rul lor, r mn ale companiei, dac persoana asigurat i pierde via a din cauza beneficiarului contractului? Cunosc asta. i mpotriva c ror riscuri dori i s v asigura i, dragul meu domn? A tuturor. Riscurile ce pot ap rea n c l toriile pe mare i pe uscat, dar i n sejururile n afara grani elor Imperiului Celest. E bine. i mpotriva riscurilor de condamnare judiciar ?

~ 54 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Da. A riscurilor de duel? Da. A riscurilor de serviciu militar? Da. ti i c primele de pl tit vor fi foarte mari? Voi pl ti ct se va cere. Fie! Dar, ad ug Kin-Fo, mai exist un risc foarte important, de care nu vorbi i. Care? Cel de sinucidere. Credeam c statutul firmei autorizeaz i asigurarea mpotriva sinuciderii. Sigur c da, domnule, sigur c da, r spunse William J. Bidulph, frecn-du- i minile. A a ceva reprezint pentru noi o surs de mari c tiguri, n elege i, clien ii no tri sunt, de obicei, oameni ce in la vie ile lor, iar cei ce se asigur mpotriva sinuciderii, nu se omoar niciodat . Nu conteaz , r spunse Kin-Fo. Din motive personale, vreau s m asigur i mpotriva acestui risc. Cum dori i, dar prima va fi considerabil . V repet c voi pl ti ct va trebui. Am n eles. S rezum m: riscuri pe mare, de c l torie, de sinucidere, zise William J. Bidulph continund s - i noteze n carnet. n aceste condi ii, ce prim voi pl ti? ntreb KinFo.

~ 55 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Dragul meu domn, r spunse agentul principal, primele noastre sunt stabilite cu precizie matematic , ceea ce face cinste companiei. Nu mai sunt att de mici, ca alt dat , cnd se calculau dup tabelele lui Duvillars... A i auzit de Duvillars? Nu. Un remarcabil statistician, dar deja nvechit... Att de nvechit c nici nu mai tr ie te. In epoca n care stabilea faimoasele sale tabele, ce servesc nc la calcularea primelor n multe companii europene, foarte napoiate de altfel, media vie ii era inferioar celei din prezent, gra ie progresului ob inut n toate domeniile. Ne baz m deci pe o durat a vie ii n medie mai mare, n consecin favorabil asiguratului, care pl te te mai pu in i tr ie te mai mult... Ct va fi o prim ? relu Kin-Fo, dornic s opreasc vorb ria agentului, ce nu sc pa nici o ocazie s fac publicitate companiei de asigur ri. Domnule, r spunse William J. Bidulph, pot s v ntreb c i ani ave i? Treizeci i unu. Ei bine, la treizeci i unu de ani, dac nu era vorba dect de asigurarea mpotriva riscurilor obi nuite, a i fi pl tit 2,83 la sut . Dar, la Centenarul, doar 2,7 la sut , ceea ce anual, la un capital de dou sute de mii, nseamn cinci mii patru sute de dolari. i n condi iile solicitate de mine? ntreb Kin-Fo. Incluznd toate riscurile, cu sinucidere cu tot?

~ 56 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Mai ales sinuciderea. Domnule, r spunse cu amabilitate William J. Bidulph, dup ce consult un tabel imprimat pe ultima pagin a carnetului s u, nu putem s v lu m pentru asta mai pu in de dou zeci i cinci la sut . Adic ?...' Cincizeci de mii de dolari. i cum trebuie pl tit prima? Anual sau n rate lunare, dup cum dore te asiguratul. Ct ar nsemna pentru primele dou luni? Opt mii trei sute treizeci i doi de dolari care, dac ar fi v rsa i azi, 30 aprilie, dragul meu domn, v-ar acoperi poli a pn pe 30 iunie al acestui an. Domnule, spuse Kin-Fo, aceste condi ii mi convin. Iat prima pe cele dou luni. i puse pe mas un teanc gros de bancnote, pe care l scosese din buzunar. Bine, domnule, foarte bine! r spunse William J. Bidulph. Dar, nainte de a semna poli a, mai este o formalitate de ndeplinit. Care? Trebuie s v vad medicul companiei. Pentru ce? Ca s constate dac sunte i s n tos. Dac nu ave i nici o boal ascuns , de natur a v scurta via a, dac ne da i garan ii de existen ndelungat . La ce bun? Doar m-am asigurat mpotriva duelului i a sinuciderii, atrase aten ia Kin-Fo.

~ 57 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Dragul meu domn, r spunse zmbind William J. Bidulph, o maladie care v-ar ucide peste cteva luni ne-ar costa pur i simplu dou sute de mii de dolari. Presupun c i sinuciderea mea v-ar costa la fel. Drag domnule, r spunse mieros agentul principal, lund mna lui Kin-Fo i mngind-o u or, am avut deja onoarea s v spun c mul i dintre clien ii no tri se asigur mpotriva sinuciderii, dar nu se omoar niciodat . De altfel, nu ne este interzis s -i supraveghem. Dar, cu cea mai mare discre ie. A a? zise Kin-Fo. Adaug, ca o remarc personal , c , dintre to i clien ii Centenarului, tocmai ace tia i pl tesc cel mai mult timp prima datorat . ntre noi fie vorba, de ce ar vrea bogatul domn Kin-Fo s se sinucid ? i de ce s-ar asigura bogatul domn Kin-Fo? Vai! r spunse William J. Bidulph. Ca s aib certitudinea c va tr i pn la adnci b trne i, n calitatea lui de client al Centenarului. Nu mai avea rost s discute cu agentul principal al celebrei companii. Prea era sigur de ceea ce spunea! Acum, mai zise acesta, n folosul cui se va face aceast asigurare de dou sute de mii de dolari? Cine va fi beneficiarul acestui contract? Vor exista doi beneficiari, r spunse Kin-Fo. Cu p r i egale? Nu, cu p r i inegale. Unul va primi cincizeci de mii de dolari, cel lalt o sut cincizeci de mii.

~ 58 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Pentru cincizeci de mii de dolari trecem pe... Wang. Wang, filozoful? Chiar el. i pentru o sut cincizeci de mii? Pe doamna Le-U, din Peking. Din Peking, repet William J. Bidulph, terminnd de scris numele beneficiarilor. Ce vrst are doamna Le-U? ntreb el. Dou zeci i unu de ani, r spunse Kin-Fo. Vai! zise agentul, iat o tn r doamn ce va fi foarte b trn cnd va ncasa suma din poli a de asigurare! i de ce, v rog? Pentru c ve i tr i peste o sut de ani, dragul meu domn. Ct despre filozoful Wang... Cincizeci i cinci de ani. Ei bine, acest domn amabil nu va pune mna pe bani, asta e sigur! R mne de v zut, domnule. Domnule, r spunse William J. Bidulph, dac a fi avut cincizeci i cinci de ani i a fi fost mo tenitorul unei persoane de treizeci i unu, care trebuie s moar centenar, nici n-a fi contat pe mo tenirea mea. Servitorul dumneavoastr , domnule, zise Kin-Fo, ndreptndu-se c tre u a cabinetului. Iar eu al dumneavoastr , r spunse onorabilul William J. Bidulph, ce se nclin n fa a noului client al Centenarului.

~ 59 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

A doua zi, medicul companiei i f cea lui Kin-Fo vizita regulamentar . Trup de fier, mu chi de o el, pl mni s n to i" scria n raport. Nimic nu se opunea ca firma s lucreze cu un asigurat ntr-o situa ie att de bun . A a c poli a fu semnat , de Kin-Fo pe de o parte, n folosul tinerei v duve i a filozofului Wang, iar de cealalt de c tre William J. Bidulph, reprezentantul companiei. Nici Le-U, nici Wang, n afara unor circumstan e cu totul deosebite, nu trebuiau s afle ceea ce tocmai f cuse Kin-Fo pentru ei, nainte de ziua n care Centenarulle va v rsa acel capital, ultim generozitate a ex-milionarului. VII

Orice ar fi putut crede i zice onorabilul William J. Bidulph, seiful Centenarului era foarte serios amenin at. De fapt, planul lui Kin-Fo nu era dintre cele care nu se pun niciodat n aplicare. Complet ruinat, elevul lui Wang se hot rse s termine cu o existen ce, chiar pe timpul cnd era bogat, nu-i oferea dect triste e i plictiseal . Scrisoarea adus de Sun, dup opt zile de cnd sosise, venea de la San Francisco. Ea anun a c Banca Central Californian era n ncetare de pl i. Ori averea lui Kin-Fo se compunea aproape n totalitate, dup cum se tie, din ac iuni la aceast

~ 60 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

banc vestit , att de solid pn atunci. Dar nu avea de ce s se ndoiasc . Pe ct de neobi nuit p rea vestea aceasta, din nefericire era foarte adev rat . Suspendarea pl ilor de c tre Banca Central Californian fusese confirmat de curnd de c tre ziarele venite la Shang-Hai. Falimentul fusese pronun at i Kin-Fo era ruinat complet. De fapt, n afar de ac iunile la banca respectiv , ce-i mai r mnea? Nimic sau aproape nimic. Locuin a lui din Shang-Hai, a c rei vnzare, aproape imposibil , nu i-ar fi adus prea mul i bani. Cei opt mii de dolari v rsa i ca prim n seiful Centenarului, cteva ac iuni la compania de nave din Tien-Tsin care, vndute chiar n ziua aceea, nu-i aduceau mai mult dect acoperirea nevoilor zilnice, iat acum ntreaga lui avere. Un occidental, un francez, un englez ar fi interpretat, probabil, n mod filozofic situa ia respectiv i ar fi ncercat s - i refac averea prin munc . Un celest ns trebuie s cread i s ac ioneze altfel. Doar moartea voluntar , ca un chinez adev rat, l putea scoate din ncurc turi pe Kin-Fo, f r mustr ri de con tiin , ba chiar cu indiferen a tipic i caracteristic rasei galbene. Chinezul nu are dect un curaj pasiv, dar la cel mai nalt nivel. Indiferen a lui fa de moarte e ceva de-a dreptul extraordinar. Bolnav, o vede apropiindu-se de el f r s tresar . Condamnat, aflat deja n minile c l ului, nu arat nici o team . Execu iile publice att de frecvente, vederea

~ 61 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

oribilelor torturi pe care le implic pedepsele penale n Imperiul Celest, i familiarizeaz de la o vrst fraged pe fiii cerului cu ideea de a pleca f r regrete din lumea asta. De aceea, nu trebuie s ne mir m c , n toate familiile lor, gndul mor ii este n ordinea fireasc a lucrurilor i constituie deseori subiectul discu iilor. Moartea nu lipse te din nici una dintre faptele cele mai obi nuite din via . Cultulinainta ilor se reg se te chiar i la oamenii cei mai s raci. Nu exist nici o locuin bogat n care s nu le fie rezervat un fel de sanctuar, nici o colib s rac n care s nu se p streze un col i or pentru relicvele str mo ilor, a c ror s rb torire are loc n a doua lun a anului. Iat de ce se vnd, chiar n magazinul unde se g sesc p tu uri pentru copii i daruri de nunt , un sortiment variat de co ciuge, un articol foarte des ntlnit n comer ul chinezesc. De fapt, cump rarea unui co ciug este una dintre preocup rile constante ale cele tilor. Mobilierul ar f incomplet dac ar lipsi co ciugul din casa p rinteasc . Fiul are datoria de a i-1 oferi tat lui s u, din c tigul propriu. Aceasta este o dovad gr itoare de tandre e. Co ciugul se depune ntr-o camer special . Este mpodobit, ntre inut i adesea, dup ce a primit r m i ele p mnte ti, este p strat nc mul i ani, cu o grij pioas . n fine, respectul pentru mor i este baza religiei chinezilor i contribuie la strngerea rela iilor de familie.

~ 62 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

De aceea Kin-Fo, mai mult ca oricine, din cauza temperamentului s u, trebuia s se gndeasc senin la a- i pune cap t zilelor. Le asigurase soarta celor la care inea. Ce mai putea regreta acum? Nimic. Sinuciderea nu trebuia s -i provoace nici o remu care. Ceea ce este o crim n rile civilizate ale Occidentului nu este altceva dect un act legitim, ca s spunem a a, n mijlocul acestei civiliza ii bizare din Asia r s ritean . Hot rrea lui Kin-Fo era deci luat i nici o alt influen n-ar fi putut s -1 mpiedice s - i pun n aplicare planul, nici m car interven ia filozofului Wang. n plus, acesta nu tia nimic despre deciziile elevului s u. Sun nu tia nimic mai mult i nu observase dect un singur lucru, i anume c , de la ntoarcerea sa, Kin-Fo se ar ta mai ndur tor cu prostiile lui zilnice. Sun i spunea, n sinea lui, c n-ar fi putut g si un st pn mai bun i acum coada lui se leg na pe spate ntr-o siguran reconfortant . Un proverb chinezesc spune: Pentru a fi fericit pe p mnt, trebuie s tr ie ti la Canton i s mori la Liao-Ceu." Asta pentru c la Canton se g sesc toate opulen ele vie ii i la Liao-Ceu se fabric cele mai bune co ciuge. Kin-Fo nu putea uita s - i comande co ciugul la cea mai renumit firm , astfel ca ultimul s u pat de odihn s soseasc la timp. A fi culcat n condi ii

~ 63 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

bune pentru somnul din urm este preocuparea constant a oric rui celest ce tie s tr iasc . n acela i timp, Kin-Fo ceru s i se cumpere un coco alb, a c rui menire este, cum se tie, s se ncarneze n el spiritele ce zboar i prind, n trecere, unul dintre cele apte elemente din care se compune sufletul unui chinez. Iat deci c , dac elevul filozofului Wang se ar ta nep s tor fa de via , nu la fel se comporta fa de moarte. Dup ce a pus la punct toate aceste detalii, nu-i mai r m sese dect s ntocmeasc programul funeraliilor sale. Deci, chiar n aceea i zi, o foaie de hrtie, zis hrtie de orez, dar n confec ionarea c reia orezul nu are nici o leg tur , a primit ultimele dorin e ale lui Kin-Fo. Dup ce a l sat prin testament tinerei v duve casa lui din Shang-Hai i lui Wang un portret al mp ratului tai-ping, la care filozoful se uita mereu cu pl cere, totul f r a prejudicia capitalurile asigurate de Centenarul, Kin-Fo a trasat cu o mn ferm ordinea i mersul personajelor ce trebuiau s asiste la funeralii. Mai nti, n lipsa p rin ilor, care nu mai tr iau, o parte dintre prietenii pe care i mai avea trebuiau s figureze n fruntea cortegiului, mbr ca i n alb, culoare de doliu n Imperiul Celest. De-a lungul str zilor, pn la mormntul ridicat de mult vreme pe cmpul din apropierea Shang-Haiului, se desf urau dou rnduri de vale i funerari, purtnd

~ 64 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

diverse simboluri umbrele albastre, halebarde, paravane de m tase, anun uri cu detalii ale ceremoniei. Ace ti vale i erau mbr ca i cu tunic neagr , avnd centur alb i p l rie neagr . n spatele primului grup de prieteni urma s mearg o c l uz , mbr cat n ro u aprins din cap pn n picioare, ce b tea gongul i preceda portretul r posatului, culcat ntr-un fel de racl bogat decorat . Venea apoi al doilea grup de prieteni, cei care trebuiau s le ine la intervale egale de timp, c znd pe perne preg tite dinainte pentru aceast situa ie. La sfr it venea un grup de tineri, ad posti i sub un baldachin bleu-auriu, ce aruncau pe drum buc ele de hrtie alb , g urite, destinate s distrag spiritele rele ce ar fi fost tentate s se al ture convoiului. Apoi avea s se arate catafalcul, o litier enorm tapetat cu m tase violet brodat cu dragoni de aur, pe care cincizeci de vale i urmau s -1 poarte pe umeri, n mijlocul unui ir dublu de preo i budi ti. Ace tia, mbr ca i n robe cenu ii, galbene i ro ii, recitau ultimele rug ciuni, alternnd cu b t ile gongurilor, plnsul fluierelor i str lucita fanfar de trompete lungi de ase picioare. La sfr it veneau tr surile de doliu, drapate n alb, ce ncheiau acest somptuos convoi, al c rui cost trebuia s absoarb ultimele resurse ale opulentului defunct. n concluzie, programul nu oferea nimic extraordinar. Multe nmormnt ri de acest fel se

~ 65 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

vedeau pe str zile Cantonului, Shang-Haiului sau ale Pekingului i cele tii considerau c astfel i se aducea un omagiu firesc defunctului. Curnd, o lad , expediat de la Liao-Ceu, sosi pe adresa lui Kin-Fo, n locuin a sa din Shang-Hai. Con inea, ambalat cu grij , co ciugul comandat pentru respectiva mprejurare. Nici Wang, nici Sun, nici unul dintre servitorii de la yamen n-a p rut mirat de a a ceva. Repet m, nu exist nici un chinez care s nu- i procure n timpul vie ii patul pe care va dormi pentru eternitate. Co ciugul, o capodoper a fabricantului de la Liao-Ceu, fu plasat n camera str mo ilor. Acolo, periat, cer uit i lustruit, ar fi a teptat mult vreme, fire te, pn ce l-ar fi folosit elevul filozofului Wang. Dar nu a a st teau lucrurile. Zilele lui Kin-Fo erau num rate i clipa care avea s -1 duc ntre nainta ii familiei sale se apropia. De fapt, chiar n seara aceea hot rse Kin-Fo s p r seasc lumea. n timpul zilei venise o scrisoare de la nemp cata Le-U. Tn ra v duv punea la dispozi ia lui Kin-Fo pu inul pe care l avea. Bog ia nu nsemna nimic pentru ea! Va ti s se lipseasc de aceasta! Ea l iubea. Ce-i mai trebuia lui n plus? Nu puteau s fie ferici i cu o situa ie material mai modest ? Aceast scrisoare, m rturie a celei mai sincere afec iuni, nu putu modifica hot rrea lui Kin-Fo. Doar moartea mea o va mbog i", se gndi el.

~ 66 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

R mnnd s hot rasc unde i cum avea s se mplineasc actul suprem, Kin-Fo ar ta un fel de pl cere n a pune la punct detaliile respective. El spera totu i c n ultima clip , o emo ie, orict de trec toare ar fi fost, avea s fac s -i tresalte inima! n incinta yamenului se n l au patru chio curi frumoase, decorate cu imagina ie. Purtau denumiri semnificative: Pavilionul Fericirii, unde Kin-Fo nu intra niciodat , Pavilionul Bog iei, la care se uita cu un adnc dispre , Pavilionul Pl cerii, ale c rui u i se nchiseser de mult pentru el, Pavilionul Vie ii ndelungate, pe care se hot rse s -1 d rme! Pe acesta l alesese din instinct. Se decise s se nchid acolo n noaptea ce urma. Acolo aveau s -1 g seasc mine, fericit n moarte. Aceast hot rre luat , cum avea s moar ? S i despice burta ca un japonez, s se spnzure cu centura de m tase ca un mandarin sau s - i taie venele ntr-o baie parfumat ca un epicurian din Roma antic . Nu. Toate aceste procedee ar fi p rut brutale, resping toare, prietenilor i servitorilor s i. Un dram de opiu amestecat cu o otrav subtil ar fi fost deajuns s -1 treac dintr-o lume n cealalt , f r s i dea m car seama, poate prin unul din acele vise ce transform somnul obi nuit n cel etern. Soarele ncepea deja s coboare la orizont. KinFo nu mai avea de tr it dect cteva ore. Vru s revad , ntr-o ultim plimbare, cmpul din jurul Shang-Haiului i malurile rului Juang-Pu pe care

~ 67 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

i plimbase plictiseala de attea ori. Singur, f r s 1 fi v zut m car pe Wang n timpul zilei, p r si yamenul n care va mai intra doar o dat pentru a nu mai ie i niciodat . Teritoriul englezesc, podule ul aruncat peste ap , concesiunea francez fur traversate de el cu pa i lene i ce indicau c nici m car nu se gr bea s ajung n ora cea din urm . Pe cheiul unde se afl portul indigen, nconjur zidul Shang-Haiului pn la catedrala romano-catolic , a c rei cupol domin cartierul meridional. Apoi coti la dreapta i urc lini tit pe drumul ce ducea la pagoda clin Lung-Hao. Cmpia era ntins i lipsit de denivel ri, ajungnd pn la copacii nal i ce m rginesc valea Minului, imense terenuri ml tinoase pe care industria agricol le transformase n orezarii. Ici i colo, o nclcire de canale ce se umpleau n timpul refluxului, cteva sate s r c cioase cu colibe din trestie i lut g lbui, dou sau trei loturi cu gru, aflate pe parcele de p mnt n l ate, ca s fie ap rate de ape. De-a lungul c r rilor strmte, un mare num r de cini, capre albe, ra e i g te, fugeau ct de repede puteau cnd vreun trec tor le tulbura forfota. Cmpul acesta, cultivat din bel ug, al c rui aspect nu l-ar fi mirat pe un indigen, ar fi atras totu i aten ia i ar fi provocat, poate, repulsie unui str in. De fapt, peste tot, sicriele se vedeau cu sutele. n afar de movilele de p mnt ce acopereau mor ii, nu se mai vedeau dect gr mezi de l zi

~ 68 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

alungite, piramide de co ciuge, etajate ca brnele pe un antier de construc ii. Cmpia chinez din jurul unui ora important este un imens cimitir. Mor ii st pnesc teritoriul, ntocmai ca i cei vii. Se pretinde c este interzis s se ngroape sicriele, ct timp aceea i dinastie ocup tronul imperiului, dar o dinastie dureaz cteva secole! Fie c interdic ia e adev rat sau nu, sigur este c toate cadavrele, culcate n sicrie, unele vopsite n culori vii, altele terse i modeste, unele noi i ngrijite, altele afectate de vreme, a teptau mul i ani ziua ngrop rii. Kin-Fo nu se mai mira de aceast stare de lucruri. De fapt, nici nu-1 interesa ce se ntmpla n jurul s u. Doi str ini, mbr ca i ca europenii, care-1 urm riser nc ele la ie irea din yamen, nici m car nu fuseser observa i de el. Nu-i v zu, de i ei nu-i pierdeau nici un gest. St teau la o anumit distan , l urm reau pe Kin-Fo cnd acesta mergea, se opreau cnd el st tea. Uneori, schimbau ntre ei priviri, dou sau trei vorbe i, n mod cert, se aflau acolo ca s -1 spioneze. Nu prea nal i, sub treizeci de ani, rapizi n mi c ri, bine f cu i, ar fi putut fi asem na i cu doi cini de vn toare cu privirea ager i cu picioare iu i. Dup ce a umblat cam o leghe pe cmp, Kin-Fo s-a ntors pe unde venise ajungnd pe malurile rului Huang-Pu.

~ 69 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Cei doi urm ritori f cur la fel. ntorcndu-se, Kin-Fo se ntlni cu doi sau trei cer etori ce ar tau mizerabil i le d du ceva de poman . Ceva mai ncolo, cteva chinezoaice cre tine, dintre cele ce fuseser preg tite pentru aceast meserie de devotament de c tre surorile de caritate franceze, ap rur n calea lui. Ele veneau purtnd n spate co uri n care duceau spre cre bie i copii p r si i. Kin-Fo i goli buzunarele n minile surorilor de caritate. Cei doi str ini se mirar de un asemenea gest f cut de un chinez. Se l sa seara, iar Kin-Fo, ntorcndu-se la zidurile Shang-Haiului, mergea pe drumul de pe chei. Popula ia navigant nu dormea nc . Strig te i cntece se auzeau de peste tot. Kin-Fo ascult . Voia s afle care vor fi ultimele cuvinte ce-i erau date s le aud . O tn r tankader , conducndu- i barca pe apele ntunecate, cnta astfel: Barca mea, n culori vii, E-mbr cat n flori mii. l a tept, cu sufletul fermecat S revin , mine pe-nserat. Cerul s -1 apere! fie ca drumul lui lung S par ct mai scurt! Se va ntoarce mine! Iar eu unde voi fi mine?" se gndi Kin-Fo, cl tinnd din cap. Tn ra i relu cntecul:

~ 70 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

El a plecat departe, cred Pn -n Manciuria, la zidul chinezesc! Vai, adesea inima mea tresare Cnd vntul sufl nemilos de tare, Iar el s-a dus f r de team C furtuna st s -nceap ! Kin-Fo asculta n continuare i nu spunea nimic. Tankader termin astfel: Ce nevoie am de avere? Iubitul meu departe piere! Trecut-au luni n num r trei, Hai vino la preot, dac vrei S ne unim, s fim iubi i Ca doi fenic i* nedesp r i i. Revino! Te iubesc att... i m iube ti la fel de mult. Poate c are dreptate", murmur Kin-Fo, bog ia nu este totul pe lume. Dar nici via a nu nseamn mare lucru!" Dup o jum tate de or , Kin-Fo se ntorcea la locuin a lui. Cei doi str ini, care-1 urm riser pn acolo, au fost nevoi i s se opreasc . Lini tit, Kin-Fo se ndrept c tre Pavilionul Vie ii ndelungate, deschise u a acestuia, o nchise n urma sa i se trezi singur ntr-un mic salon abia luminat de o lamp . Pe o mas f cut din jad, se g sea o cutiu ce con inea cteva gr un e de opiu, amestecate cu o otrav mortal , un ultim refugiu" mereu la ndemna bogatului cel plictisit. Kin-Fo lu otrava, o introduse ntr-o pip de lut ro u de care se folosesc, de obicei, fum torii de opiu, apoi o aprinse.

~ 71 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Vai! N-am nici o emo ie! murmur el. Nici m car n clipa cnd voi adormi i nu m voi mai trezi! Ezit o clip . Nu! zise el, aruncnd pipa care se sparse pe parchet. Vreau s am m car o emo ie, chiar dac va fi emo ia a tept rii! Vreau! i o voi avea! i, ie ind din chio c, Kin-Fo, mai gr bit ca de obicei, se ndrept c tre camera lui Wang. VIII

Filozoful nu se culcase nc . ntins pe un divan, citea ultimul num r al Gazetei Pekingului. Cnd se ncrunta, nsemna, cu siguran , c citea vreun compliment adresat dinastiei Tsing. Kin-Fo deschise u a, intr n camer , se a ez pe un fotoliu i, f r vreo introducere, ncepu: Wang, vreau s - i cer ceva. Orice! r spunse filozoful, l snd deoparte ziarul. Vorbe te, vorbe te, fiul meu, nu te teme i orice ar fi, voi face pentru tine! Ceea ce- i cer, spuse Kin-Fo, este un serviciu pe care un prieten l poate face o singur dat . Dup asta, Wang, te voi scuti de alte nou sute nou zeci i nou i trebuie s tii c nici m car nu- i voi mul umi pentru ajutorul dat. Nici cel mai abil om n explicarea lucrurilor inexplicabile tot nu te-ar n elege. Despre ce e vorba?

~ 72 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Wang, i zise Kin-Fo, sunt ruinat! Aha! f cu filozoful, cu tonul unui om ce primea mai curnd o veste bun dect una rea. Scrisoarea pe care am g sit-o aici la ntoarcerea noastr de la Canton, relu Kin-Fo, m informa c Banca Central Californian este falimentar . n afar de acest yamen i de vreo mie de dolari, care mi permit s mai tr iesc nc o lun sau dou , nu mi-a mai r mas nimic. Deci, ntreb Wang, dup ce se uit atent la elevul s u, nu-mi mai vorbe te bogatul Kin-Fo? Nu, ci s racul Kin-Fo, pe care s r cia, de altfel, nici nu-1 sperie. Ai r spuns bine, fiul meu, spuse filozoful, ridicndu-se. Deci nu mi-am pierdut vremea degeaba nv ndu-te s fii n elept. Pn acum doar ai vegetat f r s sim i ceva, f r pasiune, f r lupt . Dar acum vei tr i! Viitorul s-a schimbat! Ce conteaz ! Confiicius a spus, iar dup el Talmudul evreilor, c nenorocirile sunt mai u or de ndurat cnd nu te temi de ele. Acum ne vom c tiga singuri orezul zilnic. Dup cum afl m din Nun-Sum: n via ai urcu uri i cobo-r uri. Roata norocului se nvrte te nencetat, iar vntul prim verii este schimb tor. Bogat sau s rac, s tii s - i faci datoria. Mergem? i Wang, ca un filozof practic, se preg tea s plece din acea locuin somptuoas . Kin-Fo l opri.

~ 73 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Am zis, repet el, c s r cia nu m sperie, dai* adaug c nici nu vreau s-o cunosc! Aha! f cu Wang. Deci tu vrei s ... Mor. S mori! repet lini tit filozoful. Dar cel hot rt s termine cu via a nu spune nim nui acest lucru. A fi sfr it deja cu ea, relu Kin-Fo, la fel de lini tit ca filozoful, dac n-a fi vrut ca moartea s mi aduc m car o prim i ultim emo ie. Ori, n momentul n care era s nghit pu in opiu din acelea despre care tii, inima mi b tea att de slab nct am aruncat otrava i am venit la tine. Deci vrei, prietene, s murim mpreun ? ntreb Wang zmbind. Nu, r spunse Kin-Fo, am nevoie de tine viu. De ce? Ca s m love ti cu mna ta! La aceast propunere nea teptat , Wang nici m car nu tres ri. Dar Kin-Fo, care l privea drept n ochi, v zu o str lucire ciudat n ei. Fostul tai-ping se trezea oare? Aceast cerere a elevului s u nu-1 f cea deloc s ezite? S fi trecut peste el optsprezece ani f r s -i sting instinctele sngeroase din tinere e? Nu se opunea deloc hot rrii luate de fiul celui care l ad postise odinioar . Accepta, f r ezitare, s -1 scape de aceast existen pe care n-o mai dorea. Ar fi f cut astfel Wang, filozoful.

~ 74 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Dar acea str lucire se stinse aproape imediat. Wang reveni la fizionomia lui obi nuit de om curajos, chiar ceva mai serios ca nainte. ntreb , lini tit: Asta mi ceri? Da, r spunse Kin-Fo. Acest serviciu te va achita de tot ceea ce i imaginezi c -i datorezi lui CeungHeu i fiului s u. Ce ar trebui s fac? De azi i pn pe 25 iunie, a dou zeci i cincea zi a celei de-a asea luni, m auzi bine, Wang, cnd se vor ncheia cei treizeci i unu de ani ai mei, trebuie s ncetez a mai exista! Trebuie s pier lovit de tine, fie din fa , fie din spate, ziua, noaptea, nu conteaz cum, nu conteaz unde, n picioare, culcat, treaz, adormit, njunghiat sau otr vit Trebuie ca n fiecare din cele optzeci de mii de minute din care se compune via a mea n timpul celor cincizeci i cinci de zile rmase, s m gndesc i, sper, s m tem, c via a mea se va ncheia brusc. Trebuie s am naintea mea cele optzeci de mii de emo ii astfel ca, atunci cnd se vor separa cele apte elemente din sufletul meu, s pot striga: n sfr it, am tr it! Contrar obiceiului s u, Kin-Fo vorbise cu o anumit nfl c rare. Observ m, de asemenea, c fixase termenul dispari iei sale cu cinci zile nainte de expirarea poli ei sale de asigurare. Ac iona ca un om prudent, c ci, dac n-ar fi v rsat o nou prim , ntrzierea ar fi dus la pierderea c tigurilor de c tre beneficiarii asiguratului.

~ 75 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Filozoful l ascultase cu gravitate, aruncnd, pe furi , cteva priviri rapide c tre portretul regelui taiping, ce-i mpodobea camera i pe care urma s -1 mo teneasc , lucru ne tiut nc de el. Deci nu te vei da napoi din fa a ndatoririi de a m lovi? ntreb Kin-Fo. Wang, cu un gest, ar t c nu era preg tit de a a ceva. Cuno tea ns pe al ii, din vremea cnd se luptau pentru mp ratul taiping. Dar ad ug , ca unul ce vrea s elimine toate obiec iile, nainte de a se apuca de o treab : Deci renun i la norocul pe care Adev ratul St pn i 1-a rezervat ca s ajungi la adnci b trne i? Renun ! F r p reri de r u? F r ! r spunse Kin-Fo. S tr iesc pn la b trne e! S ajung ca o bucat de lemn ce nu mai poate fi sculptat ! Nici cnd eram bogat nu-mi doream asta, dar acum, c sunt s rac? i tn ra v duv din Peking? ntreb Wang. Ui i proverbul: floarea cu Soarea, salcia cu salcia. Dou inimi ce se n eleg tr iesc o sut de ani de prim veri. n trei sute de ani de toamn , var i iarn ! r spunse Kin-Fo, ridicnd din umeri. Nu! Biata Le-U ar tr i n mizerie al turi de mine. Dimpotriv , moartea mea o va mbog i! Ai f cut a a ceva? Da. Chiar i tu, Wang, c tigi cincizeci de mii de dolari dac mor! Aha! zise simplu filozoful. Ai cte un r spuns la fiecare ntrebare.

~ 76 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

La toate. Ba chiar i o observa ie pe care tu nu mi-ai f cut-o. Care? Pericolul de a fi urm rit, dup moartea mea, pentru asasinat! Doar pro tii sau nendemnaticii se las prin i. De altfel, ce merit a avea n a- i face acest ultim serviciu, dac n-a risca nimic? Nu-i a a, Wang. Prefer s - i ofer siguran total din acest punct de vedere. Nimeni nu te va b nui. Spunnd asta, Kin-Fo se apropie de o mas , lu o foaie de hrtie i, cu un scris cite , concepu rndurile urm toare: M-am sinucis cu bun tiin , din dezgust si nep sare fa de via . Kin-Fo" i i d du hrtia lui Wang. Filozoful o citi n gnd, apoi cu glas tare. Dup aceea o mp turi cu grij i o puse ntr-un carne el pe care-1 avea mereu la el. O a doua str lucire i aprinse privirea. Nu-i o glum de-a ta? ntreb el, uitndu-se fix la elevul s u. Totul este foarte serios. Atunci i din partea mea e la fel. Pe cuvntul t u? Pe cuvnt. Atunci, voi tr i pn cel mai trziu pe 25 iunie?

~ 77 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Nu tiu dac vei tr i n sensul n care crezi tu, r spunse cu gravitate filozoful, dar, n mod sigur, atunci vei fi mort. Mul umesc i adio, Wang. Adio, Kin-Fo. Apoi Kin-Fo plec lini tit din camera filozofului. IX

Ei, bine, Craig-Fry? i ntreb a doua zi onorabilul William J. Bidulph pe cei doi agen i special ns rcina i cu supravegherea noului client al Centenarului. Ei bine, r spunse Craig, l-am urm rit ieri n timpul unei lungi plimb ri pe care a f cut-o pe esul din jurul Shang-Haiului. i nu p rea omul care s se gndeasc s se sinucid , ad ug Fry. La c derea nop ii l-am nso it pn la poarta casei sale. Din nefericire, nu i-am putut trece pragul. Iar azi diminea ? ntreb William J. Bidulph. Am aflat, r spunse Craig, c se sim ea... . ... tare ca podul clin Palikao, ad ug Fry. Agen ii Craig i Fry, americani pur snge, doi veri afla i n slujba Centenarului, formau o singur fiin , de i erau dou persoane diferite. Unul termi-

~ 78 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

na, ntotdeauna, frazele pe care le ncepea cel lalt, ntr-att de mult se identificau unul cu cel lalt. Acela i creier, acelea i gnduri, aceea i inim , acela i stomac, acela i fel de a ac iona n toate situa iile. Patru mini, patru bra e, patru picioare i dou trupuri unite. Intr-un cuvnt, parc erau doi fra i siamezi, desp r i i de un chirurg ndr zne . Deci, ntreb William J. Bidulph, nc n-a i putut intra n casa lui. Nu..., zise Craig. -... nc , spuse Fry. Vei fi greu, zise agentul principal. ns va trebui. Pentru Centenarul nu e doar vorba de a c tiga o prim enorm , ci mai ales de a nu pierde dou sute de mii de dolari! Urmeaz dou luni de supraveghere, ba poate chiar mai mult, dac noul client i rennoie te poli a. Exist un servitor..., zise Craig. ... ce ar putea fi al nostru..., spuse Fry. ... ca s tim tot ce se ntmpl acolo..., continu Craig. ... adic n casa din Shang-Hai, termin Fry. Poate, f cu William J. Bidulph. Atrage i-1 pe servitor de partea noastr . Cump ra i-1! Trebuie s fie sensibil la sunetul banilor. Iar monedele nu v vor lipsi. Chiar clac va trebui s epuiza i cele trei mii de formule de polite e pe care le cere eticheta chinezeasc , epuiza i-le. Nu ve i regreta efortul. A a vom..., ncepu Craig ... face, ncheie Fry.

~ 79 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Iat principalele motive pentru care Craig i Fry ncercar s intre n leg tur cu Sun. Sun nu era omul care s reziste la momeala monedelor, nici la cteva pahare cu b uturi americane. Craig-Fry aflar astfel, de la Sun, tot ce voiau s tie, adic : Kin-Fo i schimbase n vreun fel modul de via ? Nu, n afar de faptul c i pedepsea mai pu in servitorul fidel, foarfec oma, n avantajul cozii sale, iar nuiaua i gdila mai rar umerii. Avea la dispozi ie Kin-Fo vreo arm ? Nu, c ci nu f cea parte din respectabila categorie a celor amatori de obiecte uciga e. Ce mnca la mas ? Doar ni te feluri de mncare simple, ce nu aminteau deloc de fantezia culinar a cele tilor. La ce or se trezea? Pe la a cincea veghe, cnd zorii, la strig tul coco ilor, luminau orizontul. Se culca devreme? La a doua veghe, cum f cea ntotdeauna, de cnd l cunoscuse Sun. P rea trist, gnditor, plictisit, obosit de via ? Nu era deloc un om vesel. Totu i, de cteva zile, parc mai prinsese gustul lucrurilor de pe lumea asta. Da, Sun l g sea chiar mai pu in indiferent, ca un om ce a tepta... ce anume? Nu putea spune. n sfr it, st pnul lui avea vreo substan veninoas , de care s-ar fi putut folosi?

~ 80 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Nu mai avea c ci, chiar n acea diminea , fuseser aruncate n apele rului Huang-Pu o duzin de mici globule ce f ceau parte dintre substan ele d un toare. ntr-adev r, nimic din toate acestea nu era de natur a-1 alarma pe agentul principal al Centenarului. Nu! Niciodat bogatul Kin-Fo, a c rui situa ie nu o cuno tea nimeni, cu excep ia lui Wang, nu p ruse mai fericit c tr ia. Oricum ar fi fost, Craig i Fry trebuiau s continue s se intereseze de tot ce f cea clientul lor, s -1 urm reasc la plimbare, c ci era posibil s nu vrea s atenteze la propria sa persoan chiar n casa lui. A a f cur cei doi nedesp r i i. Iar Sun continu s vorbeasc , cu att mai mult cu ct c tiga din discu ia cu oameni att de binevoitori. Ar fi prea mult s spunem c eroul pove tii noastre inea mai mult la via a lui de cnd se hot rse s moar . Dar, a a cum socotise el, cel pu in n primele zile, emo iile nu lipsir . i pusese o sabie a lui Damocles deasupra capului i aceasta trebuia s cad , ntr-o zi. Azi, mine, diminea a, seara? Nu tia i de aceea b t ile inimii i se nte ir , lucru nou pentru el. De altfel, de la acel schimb de cuvinte ntre el i Wang, de abia se mai vedeau. Sau filozoful pleca de acas mai des ca nainte sau r mnea nchis n camera lui. Kin-Fo nu se ducea s -1 caute, nu trebuia s o fac , i nu tia nici m car cu ce se

~ 81 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

ocupa Wang n vremea asta. Poate c i preg tea o capcan ! Un fost tai-ping se pricepea s ucid un om n mai multe feluri... . De aici rezulta curiozitatea i, ca urmare, un nou element de interes. Totu i, maestrul i elevul se ntlneau, aproape zilnic, la aceea i mas . E de la sine n eles c nu pomeneau nimic despre viitoarea lor situa ie de asasin i victim . Vorbeau pu in, despre lucruri diverse. Wang, mai serios ca de obicei, rotindu- i ochii pe care ochelarii nu reu eau s -i ascund bine, p rea mereu preocupat. El, de obicei bine dispus i comunicativ, devenise trist i ngndurat. Mare mnc u alt dat , ca orice filozof dotat cu un stomac bun, nu mai era tentat de mnc rurile fine, iar vinul de Ceao-Cini l l sa vis tor. n orice caz, Kin-Fo ncerca s -1 fac s se simt n largul s u. Gusta primul toate felurile de mncare i sim ea c era obliga ia lui s o fac . De aici rezulta c el mnca mai mult ca de obicei, parc reg sise pl cerea gustului, nfuleca cu mult poft i digera remarcabil. n mod cert, otrava nu se dovedea arma aleas de fostul uciga al regelui rebelilor, dar victima lui nu trebuia s neglijeze nimic. n rest, orice facilitate i era oferit lui Wang ca s- i ndeplineasc misiunea. U a camerei lui KinFo r mnea mereu deschis . Filozoful putea intra acolo zi i noapte, ca s -1 loveasc cnd era treaz sau n somn. Kin-Fo nu a tepta dect un singur lucru, ca mna lui s fie rapid i s -1 nimereasc n inim .

~ 82 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Astfel Kin-Fo avusese parte de ceva emo ii i, chiar dup primele nop i, se obi nuise att de bine s a tepte lovitura fatal , c dormea dus i se trezea n fiecare diminea odihnit i bine dispus. Lucrurile nu puteau continua astfel. Atunci se gndi c lui Wang nu i-ar fi pl cut s 1 loveasc n casa aceea, unde fusese primit cu atta ospitalitate. Se hot r s -i vin n ajutor viitorului uciga . Iat -1 deci umblnd pe la ar , c utnd locuri izolate, ntrziind pn la cea de-a patra veghe prin cele mai r u famate cartiere din Shang-Hai, printre cu itari, unde crimele se nf ptuiau zilnic, ntr-o siguran perfect . R t cea pe str zi nguste i ntunecate, se izbea de be ivi de toate na ionalit ile, r mnnd singur la ore trzii n noapte, pn cnd vnz torul de pl cinte striga: Mantu! Mantu!" i suna din clopo el ca s -i previn pe fum torii ntrzia i. Nu se ntorcea acas dect la primele lic riri ale zilei, s n tos i ntreg, f r m car s -i fi z rit pe cei doi inseparabili Craig i Fry, care-1 urm reau cu nc p nare, gata oricnd s -i sar n ajutor. Dac lucrurile continuau astfel, Kin-Fo avea s se obi nuiasc cu aceast nou existen i, n curnd, plictiseala avea s -1 cuprind din nou. Cte ore trecuser deja, f r s se gndeasc c era condamnat la moarte! Totu i, ntr-o zi, pe 12 mai, avu, din ntmplare, o emo ie. Intrnd u or n camera filozofului, l v zu ncercnd cu vrful degetului t i ul ascu it al unui

~ 83 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

pumnal, pe care-1 nmuie apoi ntr-un flacon din sticl albastr , ce p rea suspect. Wang nu-1 auzise intrnd pe elevul s u. Apucnd pumnalul, l ridic de mai multe ori, asigurndu-se c -1 inea bine n mn . Chipul lui nu mai p rea demn de ncredere. n clipele acelea, ochii i erau nsngera i! nseamn c m va ucide azi", i zise Kin-Fo. Apoi se retrase discret, f r s fie v zut sau auzit. Kin-Fo nu ie i din camera lui ntreaga zi.... Nici filozoful nu se ivi. Kin-Fo se culc . Dar, a doua zi, se trezi ntreg, ca orice om s n tos. Attea emo ii degeaba! Situa ia devenea agasant ! Deja trecuser zece zile! E drept c Wang avea aproape dou luni la dispozi ie ca s - i ndeplineasc sarcina. Hot rt lucru, pierde vremea! I-am dat prea mult timp", i spuse Kin-Fo. i se gndi c fostul tai-ping se nmuiase pu in din pricina vie ii u oare din Shang-Hai. Totu i, din acea zi, Wang p ru mai ngrijorat, mai agitat. Ie ea i intra n yamen ca un om ce nu putea sta locului. Kin-Fo observ chiar c filozoful f cea vizite repetate n salonul nainta ilor, unde se g sea pre iosul sicriu venit de la Liao-Ceu. Afl de la Sun, cu interes, c Wang ceruse ca acesta s fie periat, frecat, ters de praf.

~ 84 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Ce bine va dormi acolo st pnul meu! ad ug chiar fidelul servitor. Parc - i face poft s -1 ncerci! Observa ie ce i aduse lui Sun un mic gest de prietenie. Trecur zilele de 13,14 i 15 mai. Nu se ntmpl nimic deosebit. Wang dorea deci s se scurg ntreaga perioad convenit , ca s - i ndeplineasc sarcina, precum un comerciant ce- i pl te te datoria la scaden , nu n avans? Dar astfel nu mai exista surpriza, deci nici emo iile! Totu i, un fapt foarte semnificativ i fu adus la cuno tin lui Kin-Fo n diminea a de 15 mai, n momentul de mao- e", adic pe la ase diminea a. Noaptea fusese rea, iar Kin-Fo, trezindu-se, se g sea nc sub influen a unui vis urt. Prin ul Ien, judec torul suveran al infernului chinezesc, i ceruse s apar naintea lui cnd cea de-a o mie dou suta lun avea s se ridice deasupra Celestului Imperiu. nc un secol de tr it, un secol ntreg! Kin-Fo era foarte prost dispus, fiindc i se p rea c exist o conspira ie mpotriva lui. n aceast stare l primi pe Sun, cnd acesta veni s -1 ajute s - i fac toaleta de diminea . Dute la dracu'! strig el. S i se dea zece mii de lovituri de picior, animalule! Dar, st pne... Dispari de aici! Ei bine, nu. Cel pu in nu nainte s afla i c ... Ce s aflu? C domnul Wang...

~ 85 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Wang? Ce-a f cut? ntreb imediat Kin-Fo, apucndu-1 pe Sun de coad . Ce-a f cut? St pne! r spunse Sun, care se zvrcolea ca un vierme, ne-a dat porunc s ducem sicriul domnului n Pavilionul Vie ii ndelungate i... A f cut el asta! strig Kin-Fo, bucuros. Pleac , Sun, pleac prietene! Ia i zece monede. Ai grij s se execute tot ce spune Wang! Sun plec , n ucit, repetnd pentru sine: St pnul meu a nnebunit dar, cel pu in, nebunia lui se dovede te generoas . De data asta, Kin-Fo nu se mai ndoia. Fostul taiping voia s -1 loveasc n Pavilionul Vie ii ndelungate, unde se hot rse chiar el s se sinucid . Parc i se d dea o ntlnire acolo. Catastrofa era iminent . Ce lung i se p ru ziua aceea lui Kin-Fo! In sfr it, prima veghe f cu soarele s dispar sub orizont, iar noaptea se l s treptat n jurul yamenului. Kin-Fo se duse i se instala n pavilionul din care nu mai spera s ias viu. Se ntinse pe un divan moale, ce p rea f cut pentru somnul cel lung, i a tept . Atunci, amintiri din existen a lui inutil i trecur prin minte, adic plictiseala, dezgustul, tot ceea ce bog ia lui nu putuse nvinge, ceea ce s r cia ar fi accentuat! O singur lic rire i lumina via a pe care n-o pre uise deloc n perioada ei de opulen , i anume dragostea lui pentru tn ra v duv . Sentimentul

~ 86 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

acela avea s -i nmoaie inima, pn n clipa n care avea s -i bat pentru ultima dat . Dar s o in n mizerie pe biata Le-U, al turi de el, asta niciodat ! A patra veghe, cea care precede ivirea zorilor i n cursul c reia via a de pretutindeni pare absent , i aduse lui Kin-Fo cele mai vii emo ii. Asculta cu nelini te. Privirile i scotoceau prin umbr . ncerca s surprind cele mai mici zgomote. Nu doar o dat crezu c aude u a scr ind, mpins de o mn prudent . F r ndoial c Wang spera s -1 g seasc dormind i s -1 loveasc prin somn. Atunci, n mintea lui avu loc o lupt . Se temea dar, n acela i timp, dorea s apar tai-pingul. Zorii luminar cerul n a cincea veghe. Ziua venea f r grab . Brusc, se deschise u a salonului. Kin-Fo se ridic . n secunda aceea, ultima, tr i mai mult dect n toat via a sa! Sun ap ru naintea lui, cu o scrisoare n mn . O urgen , spuse el cu simplitate. Kin-Fo avu un fel de presentiment. Apuc scrisoarea, ce purta un timbru din San Francisco, rupse plicul, o citi repede i, ie ind din Pavilionul Vie ii ndelungate, strig : Wang! Wang! Intr-o clip ajunse la camera filozofului i deschise brusc u a. Wang nu se mai afla acolo. Nu dormise n acea locuin . La strig tele lui Kin-Fo, oamenii scotocir yamenul. Era evident c Wang disp ruse f r urm

~ 87 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Da, domnule Bidulph. O r sturnare de situa ie la Burs , ap rut pe nea teptate! i zise Kin-Fo agentului de la compania de asigur ri. Onorabilul William J. Bidulph zmbi ca un cunosc tor. Toat lumea a fost p c lit , zise el. Chiar i corespondentul meu, r spunse Kin-Fo. Fals ncetare de pl i, domnule, fals faliment, veste fals ! Dup opt zile, se f ceau pl i la toate ghi eele. Treaba se ncheiase. Ac iunile, depreciate cu optzeci la sut , fuseser r scump rate la cel mai mic pre de Banca Central i, cnd directorul fu ntrebat ce se va ntmpla cu ele dup faliment: vor ajunge s creasc cu o sut aptezeci i cinci la sut !" a r spuns el, cu amabilitate. Iat ce mi-a scris corespondentul meu, iar scrisoarea a sosit chiar azidiminea , n momentul n care, crezndu-m ruinat complet... A i fi atentat la propria dumneavoastr via ? strig William J. Bidulph. Nu, r spunse Kin-Fo, dar probabil c a fi fost asasinat. Asasinat? Cu autoriza ia mea scris , asasinare convenit , jurat , ce v-ar fi costat...

~ 88 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Dou sute de mii de dolari, r spunse William J. Bidulph, pentru c orice caz de moarte era asigurat. Vai! Ct am fi regretat asta, drag domnule! Din pricina sumei? i a dobnzilor. William J. Bidulph i strnse mna clientului s u, prietene te, cum fac americanii. Totu i, nu n eleg nimic, zise el. Ve i pricepe imediat, r spunse Kin-Fo. i i dest inui ce fel de angajament i luase fa de el un om n care trebuia s aib ncredere deplin . Cit chiar termenii scrisorii pe care omul acela o avea n buzunar i care l despov ra de orice urm rire i i garanta nevinov ia. Dar, ceea ce era mai grav, promisiunea f cut avea s fie ndeplinit , cuvntul dat avea s fie inut, nimeni nu se ndoia de asta. Omul acela v este prieten? ntreb agentul principal. Da, r spunse Kin-Fo. i atunci, din prietenie? Din prietenie i cine tie? Poate c i dintr-o socoteal . Dac mor eu, el prime te o desp gubire de cincizeci de mii de dolari. Cincizeci de mii de dolari! strig William J. Bidulph. Deci e vorba de domnul Wang? Chiar el. Un filozof? Niciodat n-ar consim i a a ceva... Kin-Fo i-ar fi r spuns:

~ 89 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Acest filozof este un fost tai-ping. n timpul primei jum t i a vie ii sale a comis mai multe crime dect ar fi trebuit pentru a ruina Centenarul, dac cei lovi i de el i-ar fi fost clien i! Timp de optsprezece ani, a tiut s - i nfrneze instinctele s lbatice. Dar azi, cnd i s-a oferit ocazia, cnd m crede ruinat i hot rt s mor, cnd tie, pe de alt parte, c va c tiga din moartea mea o mic avere, nu va ezita defel..." Dar Kin-Fo nu spuse nimic din toate acestea, Lar fi compromis pe Wang, pe care William J. Bidulph n-ar fi ezitat s -1 denun e guvernatorului provinciei ca pe un fost tai-ping. Asta l-ar fi salvat pe Kin-Fo, f r ndoial , dar l-ar fi pierdut pe filozof! Ei bine, zise agentul companiei de asigur ri, e foarte simplu ce avem de f cut! Ce anume? S -1 prevenim pe domnul Wang c n elegerea nu mai e valabil i s -i lu m scrisoarea compromi toare care... E mai u or de spus dect de f cut, r spunse KinFo. Wang a disp rut de ieri i nimerii nu tie unde sa dus. Alia! f cu agentul principal, pe un ton ce i tr da surprinderea. Se uita atent la clientul s u. Iar acum, drag domnule, nu mai ave i chef s muri i? l ntreb el. Nu, pe onoarea mea! r spunse Kin-Fo. Cele ntmplate la Banca Central Californian aproape c mi-au dublat averea. n plus, m voi c s tori! Dar

~ 90 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

n-o voi face dect dup ce l voi reg si pe Wang sau dup ce termenul convenit va expira. i cnd expir ? Pe 25 iunie, acest an. Pn atunci, Centenarul risc foarte mult. Va trebui deci s ia m suri n consecin . i s -1 g seasc pe filozof, r spunse onorabilul William J. Bidulph. Agentul se plimb cteva clipe, cu minile la spate, apoi zise: Ei bine, l vom g si pe prietenul dumneavoastr , chiar dac va trebui s -1 c ut m n m runtaiele p mntului! Dar, pn atunci, domnule, v vom ap ra de orice tentativ de asasinat, cum v-am ap rat deja de orice tentativ de sinucidere! Ce vre i s spune i? ntreb Kin-Fo. C , de pe 30 aprilie, zi n care a i semnat poli a de asigurare, doi dintre agen ii mei v-au urm rit, v-au observat demersurile, v-au spionat ac iunile! Nici nu i-am remarcat... Pentru c sunt oameni discre i! V cer permisiunea de a vi-i prezenta, acum, c ci nu mai trebuie s se ascund de dumneavoastr . Cu pl cere, accept Kin-Fo. Craig-Fry trebuie s fie prin apropiere, pentru c i dumneavoastr sunte i aici! i William J. Bidulph strig : Craig? Fry? Cei doi se aflau, ntr-adev r, dincolo de u a cabinetului particular. i urm riser clientul pn

~ 91 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

la intrarea n biroul Centenarului i l a teptau la ie ire. Craig-Fry, zise atunci agentul principal, ct va dura poli a dumnealui de asigurare, nu-1 ve i mai ap ra pe pre iosul nostru client de el nsu i, ci de unul dintre proprii lui prieteni, filozoful Wang, care s-a angajat s -1 asasineze! i cei doi inseparabili fur informa i despre noua situa ie. O n eleser i o acceptar . Bogatul Kin-Fo le apar inea. Nu ar fi putut avea ap r tori mai devota i. Dar acum, de unde s nceap ? Aveau de ales ntre dou variante, le atrase aten ia agentul principal: sau supravegheau cu mare aten ie casa din Shang-Hai, astfel nct Wang s nu poat intra f r ca ei s afle sau s ac ioneze astfel nct s -1 g seasc pe Wang, apoi s -i ia scrisoarea, ce trebuia anulat . Prima variant nu merge, zise Kin-Fo. Wang tie cum s ajung pn la mine f r s fie v zut, pentru c locuin a mea este i a lui. Trebuie deci s -1 g sim, cu orice pre ! Ave i dreptate, domnule, r spunse William J. Bidulph. Cel mai sigur este s -1 g sim pe acest Wang i a a vom face! Mort sau..., spuse Craig. ...viu, complet Fry. Nu, viu! strig Kin-Fo. Nu vreau ca Wang s se afle n primejdie nici o clip din pricina mea! Craig i Fry, ad ug William J. Bidulph, ve i r spunde de clientul nostru timp de nc patruzeci

~ 92 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

i apte de zile. Pn pe 30 iunie, domnul valoreaz pentru noi dou sute de mii de dolari. Dup aceea, clientul i agentul principal al Centenarului se desp r ir . Zece minute mai trziu, Kin-Fo, escortat de cei doi paznici ai s i, ce nu trebuiau s -1 mai lase singur, intr n yamen. Cnd Sun i v zu pe Craig i pe Fry instala i oficial n cas , i cam p ru r u. Nu i se mai puneau ntreb ri, nu mai r spundea, nu mai primea bani! n plus, st pnul s u, prinznd poft de via , rencepuse s - i pedepseasc valetul nendemnatic i lene . Nefericitul Sun! Ce-ar fi zis dac ar fi tiut ce-i rezerva viitorul! Prima grij a lui Kin-Fo fu s fonografieze" la Peking, pe bulevardul Cea-Cua, schimbarea sor ii sale, prin care devenea mai bogat dect nainte. Tn ra femeie auzi glasul celui pe care-1 crezuse pierdut definitiv, adresndu-i vorbe mai tandre ca oricnd. Avea s o revad pe surioara lui. Cea de-a aptea lun a anului nu se va scurge f r ca el s nu fie aproape de ea pentru a nu o mai p r si niciodat . Dar, dup ce refuzase s o s r ceasc , acum nu voia s ri te s o lase v duv pentru a doua oar . Le-U nu pricepu ce nsemna acea a doua fraz . n elese doar un lucru, c logodnicul ei se ntorcea. n mai pu in de dou luni aveau s fie mpreun . i, n ziua aceea, nu exista femeie mai fericit ca tn ra v duv , n tot Imperiul Celest.

~ 93 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

De fapt, o schimbare radical se produsese n ideile lui Kin-Fo,.care avea acum patru milioane de dolari, mul umit opera iei fructuoase de la Banca Central Californian . Voia s tr iasc i nc bine. Dou zeci de zile de emo ii l schimbaser . Nici mandarinul Pao-Sen, nici negustorul Yin-Pang, nici Tim petrec re ul, nici Hual literatul n-ar fi recunoscut n el pe amfitrionul indiferent de la care i luaser r mas bun pe un vas de pe rul Perlelor. Wang nu i-ar fi crezut ochilor, dac ar fi fost acolo. Dar el disp ruse f r urm . Nu se mai ntorcea la casa din Shang-Hai, ceea ce provocase ngrijorare adnc lui Kin-Fo i team permanent celor doi paznici ai s i. Opt zile mai trziu, pe 24 mai, nici o veste de la filozof i, n consecin , nici o posibilitate de a porni n c utarea lui. n zadar Kin-Fo, Craig i Fry scotociser teritoriile concesionate, bazarele, cartierele suspecte, mprejurimile Shang-Haiului. n zadar cei mai abili agen i ai poli iei erau n alert . Filozoful era de neg sit. n acest timp, Craig i Fry, din ce n ce mai nelini ti i, i nmul eau precau iile. Nu- i p r seau clientul nici noaptea, nici ziua, mncau la masa lui, se culcau n camera lui. Vrur chiar s -1 fac s poarte o tunic de o el, care s -1 apere de loviturile de pumnal, i s nu m nnce dect ou fierte, pentru c nu puteau fi otr vite. Trebuie spus ns c Kin-Fo i trimitea la plimbare. De ce s nu-1 ncuie timp de dou luni n

~ 94 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

seiful Centenarului, sub pretext c valora dou sute de mii de dolari? Atunci, William J. Bidulph, practic ca ntotdeauna, i propuse clientului s u s-i restituie prima v rsat i s rup poli a de asigurare. mi pare r u, i r spunse tran ant Kin-Fo, dar afacerea s-a ncheiat i ve i suporta consecin ele. Fie, replic agentul principal. Ave i dreptate. Oricum, nimeni nu v poate p zi mai bine ca noi! Mai ales c ave i pentru ce! r spunse Kin-Fo. XI

Totu i, Wang nu era de g sit. Kin-Fo ncepea s se nfurie c nu putea face nimic, c nu putea m car s -1 caute pe filozof. i ce-ar fi putut s fac , dac Wang disp ruse f r urm ? Aceast ncurc tur nu-1 lini tea nici pe agentul principal al Centenarului. Dup ce crezuse, mai nti, c nu poate fi ceva serios, c Wang nu- i va pune n practic promisiunea i c nici chiar m excentrica Americ nu se petreceau asemenea tr sn i, i zise c nimic nu e imposibil n ciudata ar denumit Imperiul Celest. Curnd, i d du dreptate lui Kin-Fo. Dac nu reu eau s -1 g seasc pe filozof, acesta se va ine de cuvnt. "Dispari ia lui indica chiar c voia s ac ioneze n clipa n care elevul lui se a tepta mai

~ 95 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

pu in, ca un tr snet, i s -1 loveasc drept n inim cu mna rapid i sigur . Apoi, dup ce avea s pun scrisoarea pe trupul victimei, va veni lini tit la biroul Centenarului spre a- i ncasa partea din capitalul asigurat. Trebuia s -1 previn pe Wang. ns nu putea s o fac n mod direct. Astfel, onorabilul William J. Bidulph fu nevoit a utiliza mijloace indirecte, pe calea presei. n cteva zile, fur trimise anun uri gazetelor chineze ti, i cteva telegrame ziarelor str ine, din cele dou lumi. Cing-Pao, jurnalul oficial din Peking, gazetele n limba chinez din Shang-Hai i din Hong-Kong, cele mai importante ziare din Europa i din cele dou Americi, reproduser anun ul urm tor: Domnul Wang, din Shang-Hai, este rugat s considere ca nevalabil conven ia ncheiat ntre el i domnul Kin-Fo, pe data de 2 mai anul acesta, domnul Kin-Fo nemaiavnd dect o singur dorin , aceea de a muri centenar." Ciudatul anun fu urmat, la scurt vreme, de altul, mult mai pragmatic: Se ofer dou mii de dolari sau o mie trei sute de taeli celui care i va spune lui William J. Bidulph, agent principal al Centenarului, din Shang-Hai, care este re edin a actual a domnului Wang." Nu se gndea nimeni c filozoful ar fi cutreierat lumea n intervalul de cincizeci i cinci de zile, ce-i fusese dat ca s - i ndeplineasc promisiunea. Mai degrab s-ar fi ascuns n mprejurimile Shang-

~ 96 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Haiului, ca s profite de ocaziile ce ap reau. Dar onorabilul William J. Bidulph i zicea c nu era r u s ia toate m surile posibile. Trecur mai multe zile. Situa ia nu se schimba. ns acele anun uri, reluate de mai multe ori, sub o form familiar americanilor: WANG! WANG! WANG! pe de o parte i KIN-FO! KIN-FO! KIN-FO! de cealalt , atraser aten ia publicului i produser ilaritate general . Se rse, din acest motiv, pn i n provinciile cele mai ndep rtate ale Chinei. Unde e Wang? Cine 1-a v zut pe Wang? Unde locuie te Wang? Ce face Wang? Wang! Wang! Wang! strigau copiii chinezi pe str zi, ntreb rile acestea fur , curnd, pe toate buzele. Iar Kin-Fo, demnul celest a c rui cea mai vie dorin era s devin centenar", care pretindea c l concureaz n longevitate pe celebrul elefant aflat n Grajdurile din Peking, i care mplinea o sut de ani, ajunse s fie foarte cunoscut. Ei bine, a mai mb trnit Kin-Fo? Ce mai face? M nnc bine? l vom vedea purtnd roba galben a b trnilor? Cu aceste cuvinte zeflemitoare se ntmpinau mandarinii civili sau militari, negociatorii de la burs , negustorii pe la tejghelele lor, oamenii

~ 97 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

obi nui i pe str zi i n pie e, luntra ii prin ora ele lor plutitoare. Chinezii sunt foarte ironici, chiar caustici, i trebuie recunoscut c subiectul avea ceva comic. Astfel c ap reau tot felul de glume i chiar caricaturi ce acopereau zidurile. Kin-Fo, spre marea lui nepl cere, fu obligat s suporte inconvenientele acestei celebrit i neobi nuite. Se merse pn acolo nct ap ru un cntec despre el pe melodia Manciang-Hung, vntul ce sufl printre s lcii. Era un fel de balad numit Cele cinci veghi ale centenarului. Ce nume mbietor i ce vnzare f cea la pre ul de trei monede exemplarul. Dac Kin-Fo se nec jea de zarva f cut n jurul numelui s u, William J. Bidulph era foarte ncntat. Dar Wang r mnea tot ascuns. Ori, dac lucrurile mergeau att de departe, KinFo nu mai reu ea s le fac fa . Cum mai putea ie i din cas ? Un alai de chinezi, indiferent de vrst , de sex, l nso ea pe str zi, pe chei, chiar pe teritoriile concesionate, pn n cmpie, ba chiar i acolo. Cum s se mai ntoarc ? O mul ime de glume i de cea mai rea spe se aduna la u a yamenului s u. n fiecare zi, trebuia s apar n balconul camerei sale ca s le arate c oamenii s i nu-1 culcaser prematur n co ciugul din Pavilionul Vie ii ndelungate. Gazetele publicau, n zeflemea, un buletin despre starea s n t ii sale, cu comentariile ironice de rigoare, ca i cum ar fi f cut parte din

~ 98 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

dinastia domnitoare Tsing. n concluzie, se f cuse de rs peste tot. Veni astfel ziua de 21 mai, cnd sup ratul KinFo se duse la onorabilul William J. Bidulph s -1 n tiin eze c avea s plece de ndat . Se s turase de Shang-Hai i de locuitorii acestui ora ! Dar a a ve i risca mai mult, i atrase aten ia agentul principal. UIMITOARELE AVENTURI ALE UNUI CHINEZ Nu-mi pas ! r spunse Kin-Fo. Lua i m suri corespunz toare! Dar unde v duce i? Unde v d cu ochii! Unde v ve i opri? Nic ieri! Cnd v veti ntoarce? Niciodat ! Dac voi avea ve ti despre Wang? Pu in mi pas de Wang! Ce prostie am f cut c iam dat scrisoarea aceea absurd ! De fapt, Kin-Fo dorea foarte mult s -1 g seasc pe filozof. Via a lui se afla n minile altuia i aceast idee ncepea s -1 irite profund. Ajunsese o obsesie! Avea de a teptat nc o lun n asemenea condi ii i nu mai suporta. Mielul turbase! Foarte bine, pleca i, zise William J. Bidulph. Craig i Fry v vor nso i pretutindeni. Cum vre i, r spunse Kin-Fo, dar v avertizez c vor avea de alergat.

~ 99 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Vor alerga, dragul meu domn, i nu sunt ei oamenii care s - i cru e picioarele. Kin-Fo se ntoarse la yamen i, f r a mai pierde o clip , ncepu preg tirile de plecare. Sun, spre marele lui necaz, c ci nu-i pl ceau deplas rile, trebuia s - i urmeze st pnul. Dar nu se aventur s fac vreo observa ie c ci, cu siguran , l-ar fi costat o bucat din coada sa. Ct despre Craig-Fry, americani adev ra i, erau oricnd gata de plecare, chiar dac ar fi pornit spre cap tul lumii. Nu puser dect o singur ntrebare: Unde merge..., zise Craig. ...domnul? ad ug Fry. La Nan-King mai nti, apoi la naiba! Cte un zmbet se ivi, n aceea i clip , pe buzele celor doi. Amndoi erau ncnta i! La naiba! Nimic nu le pl cea mai mult.... Le trebuia doar un timp scurt, s - i ia r mas bun de la onorabilul William J. Bidulph i s mbrace costume chineze ti ce ar fi atras mai pu in aten ia asupra lor n c l toria prin Imperiul Celest. Dup un ceas, Craig i Fry, cu cte o traist n spate i pistoale la bru, reveneau la yamen. La c derea nop ii, Kin-Fo i tovar ii s i p r sir cu discre ie portul concesiunii americane i se mbarcar pe un vapor cu aburi pe ruta ShangHai Nan-King. C l toria aceasta nu era dect o plimbare. n mai pu in de dou sprezece ore, un vaporul cu aburi,

~ 100 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

profitnd de refluxul m rii, poate urca pe Fluviul Albastru pn la fosta capital a Chinei meridionale. n timpul acestei scurte travers ri, Craig-Fry se ngrijir de pre iosul lor Kin-Fo, dup ce, n prealabil, cercetar cu aten ie chipurile tuturor c l torilor. l cuno teau pe filozof. De fapt, care locuitor al celor trei concesiuni nu cuno tea acea figur blnd i simpatic ? Se asigurar astfel c nu-i urmase la bordul navei. Dup ce aceste m suri de precau ie fur luate, l veghear permanent i foarte atent pe pre iosul client al Centenarului! ncercau balustradele de care se sprijinea, testau cu piciorul pasarelele pe care avea s calce, l ndep rtau de cazane, c ci fochi tii li se p reau suspec i, nu-1 l sau s stea n vntul rece al serii, vegheau s nu r ceasc de la umezeala nop ii. Verificau ca hublourile cabinei sale s fie nchise ermetic, l certau pe Sun, valetul neglijent ce nu era niciodat acolo atunci cnd st pnul s u l chema, l nlocuiau, la nevoie, pentru a servi ceaiul i pr jiturile din timpul primei veghi, n sfr it, se culcau la u a lui Kin-Fo, mbr ca i complet i cu colacele de salvare pe olduri, gata s -i sar n ajutor dac steamerul s-ar fi scufundat n apele adnci ale fluviului, n urma unei explozii sau a unei coliziuni. Nu se produse ns nici un accident care s pun cu adev rat la ncercare devotamentul nelimitat al perechii Craig-Fry. Vasul cu aburi coborse rapid pe cursul rului Wusung, trecuse n

~ 101 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Yang-Tse-Kiang sau Fluviul Albastru, ajunsese la insula Tsong-Ming, l sase n urm farurile de la USeng i de la Langcean, traversase, o dat cu mareea, provincia Kiang-Su i, pe 22 diminea a, pasagerii debarcaser , s n to i i ntregi, pe cheiurile fostei cet i imperiale. Gra ie celor doi paznici, coada lui Sun r m sese neatins n timpul c l toriei. Lene ul nu avea deci de ce s se plng . Nu degeaba Kin-Fo, plecnd din Shang-Hai, se ndreptase c tre Nan-King. Spera c aici avea anse s -1 g seasc pe filozof. De fapt, Wang putea s fi fost atras de amintiri n acest ora nefericit, ce constituise principalul centru al rebeliunii Ceang-Mao. Nu fusese acesta ocupat i ap rat de acel modest nv tor, temutul Rong-Sieu-Tsien, ce devenise mp ratul tai-pingilor i inuse atta vreme n ah autoritatea manciurian ? Nu aici proclamase Era Nou a Marii P ci? Nu aici se otr vise pentru a nu fi prins viu de c tre du mani? Nu din fostul palat al mp ra ilor sc pase tn rul s u fiu, pe care manciurienii urmau s -1 prind spre a-i t ia capul? Nu n mijlocul ruinelor ora ului incendiat osemintele sale fuseser scoase din p mnt i date hran animalelor? Nu n aceast provincie o sut de mii de fo ti tovar i ai lui Wang fuseser masacra i n numai trei zile? Se putea deci ca filozoful, devenit nostalgic dup schimbarea produs n existen a lui, s se fi refugiat n aceste locuri, pline de amintiri personale. De aici

~ 102 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

se putea ntoarce la Shang-Hai doar n cteva ore, pentru a lovi... Iat de ce Kin-Fo se ndreptase mai nti c tre Nan-King i alesese s se opreasc aici, ca o prim etap a c l toriei sale. Dac -1 rentlnea pe Wang, lucrurile se limpezeau i se ncheia aceast situa ie absurd . Dac Wang nu ap rea, i va continua peregrin rile prin Imperiul Celest pn cnd, trecnd data fatal , nu mai avea de ce s se team de fostul s u maestru i prieten. Kin-Fo, nso it de Craig i Fry, urmat de Sun, se caz la un hotel situat ntr-unui dintre acele cartiere pe jum tate nepopulate, n jurul c rora se ntind, ca un pustiu, trei sferturi din fosta capital . C l toresc sub numele Ki-Nan, se mul umi s le spun Kin-Fo tovar ilor s i. Nu vreau s -mi pronun a i vreodat numele adev rat, sub nici un pretext! Ki..., f cu Craig. ... Nan, ncheie Fry. Ki-Nan, repet Sun. Se n elege c Kin-Fo, care fugea de inconvenientele celebrit ii din Shang-Hai, nu dorea s dea peste acestea la Nan-King. Meticulo ii agen i au adoptat o mul ime de m suri de prevedere justificate de valoarea pecuniar a clientului lor, dar care l-au plictisit pe acesta. De fapt, chiar dac ar fi c l torit printr-un inut periculos cu un milion la ei, nu s-ar fi ar tat mai pruden i. In fond, Centenarul

~ 103 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

nu le ncredin ase chiar un milion, pe care-1 p zeau? ntreaga zi se scurse vizitnd cartierele, locurile, str zile din Nan-King. De la poarta apusean la cea r s ritean , de la nord la sud, ora ul, lipsit de fosta str lucire, fu parcurs cu repeziciune. Kin-Fo mergea iute, vorbea pu in, privea mult. Nici un chip suspect nu se ar t , nici prin locurile frecventate de grosul popula iei, nici pe str zile pavate, pierdute printre d rm turi i invadate deja de plante s lbatice. Nu v zur vreun str in r t cind printre coloanele de marmur alb , pe jum tate distruse, pe lng pere ii calcina i, care marcau locul Palatului Imperial, teatru al acelei lupte supreme n care Wang rezistase, f r ndoial , pn n ultima clip . Nimeni nu ncerc s se fereasc de ochii vizitatorilor, nici n jurul yamenu-lui misionarilor catolici, pe care locuitorii ora ului vruseser s -i masacreze n 1870, nici n jurul fabricii de arme, reconstruit cu c r mizi indistructibile i cu vestitul turn din por elan pe care tai-pingii l d rmaser . Kin-Fo, ce p rea neobosit, mergea f r oprire. Tr gndu-i dup el pe cei doi agen i, ce nu sl beau ritmul, distan ndu-se de nefericitul Sun, pu in obi nuit cu un exerci iu de acest fel, ie i pe poarta r s ritean i se aventur pe cmpul pustiu. La mic distan de zidul ce nconjura ora ul se deschidea o alee nesfr it , m rginit cu uria e

~ 104 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

animale din granit. Kin-Fo porni mai gr bit ca oricnd. n cap tul aleii se afla un mic templu. n spate se ridica un tumul, nalt ca o colin . Sub acesta se odihnea Rong-U, preotul budist devenit mp rat, unul dintre marii patrio i care, cu cinci secole nainte, luptase mpotriva domina iei str ine. Nu cumva filozoful venise s - i remprosp teze glorioasele amintiri chiar la mormntul unde se odihnea ntemeietorul dinastiei Ming? Movila era pustie, templul abandonat. Nu existau al i paznici dect colo ii sculpta i n marmur , aceste animale fantastice, singurele ce populau aleea. Dar, pe u a templului, Kin-Fo v zu, nu f r emo ie, cteva semne gravate. Se apropie i citi trei litere: W.K.-F. Wang! Kin-Fo! F r ndoial c filozoful trecuse de curnd pe acolo! F r s zic nimic, Kin-Fo se uita, c uta.... Dar nu era nimeni. Seara, Kin-Fo, Craig, Fry i Sun, care abia se tara, se ntoarser la hotel i, n diminea a urm toare, plecau din NanKing.

~ 105 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

XII

Cine este acest c l tor ce str bate marile c i fluviale sau terestre, canalele i rurile Celestului Imperiu? Merge nencetat, f r s tie n ajun unde se va afla a doua zi. Trece prin ora e f r s le vad , st la hoteluri sau hanuri doar cteva ore, ca s doarm , nu se opre te prin localuri dect s m nnce gr bit. Arunc cu bani pentru a- i continua c l toria. Nu este un negustor ocupat cu afacerile sale. Nu este un mandarin ns rcinat de ministru cu o misiune important i urgent . Nu e nici un artist n c utarea frumuse ilor naturii. Nu este un literat, un nv at ce vrea s descopere documente antice ascunse prin m n stirile vechii Chine. Nu este un student ce se duce la pagoda examenelor pentru a- i cuceri titlurile universitare, nici un preot al lui Buddha plecat prin ar ca s inspecteze micile altare cmpene ti, ridicate ntre r d cinile arborilor sacri sau vreun pelerin ce trebuie s ndeplineasc un jur mnt pe vreunul dintre cei cinci mun i sfin i ai Imperiului Celest. Este falsul Ki-Nan, nso it de Fry-Craig, mereu bine dispu i, urmat de Sun, din ce n ce mai obosit. E Kin-Fo, ntr-o dispozi ie sufleteasc bizar ce-1 face s alerge nencetat i s -1 caute, n acela i timp, pe Wang cel de neg sit. Este clientul Centenarului, care nu vrea dect ca, prin acest du-

~ 106 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

te-vino nencetat, s - i uite situa ia i, poate, o garan ie mpotriva pericolelor invizibile care-1 amenin . Cel mai bun tr g tor poate s rateze o int mi c toare, iar Kin-Fo vrea s fie acea int ce nu st niciodat . De la Nan-King, c l torii se urcaser la bordul unui vas cu aburi american, rapid, vast hotel plutitor ce str bate Fluviul Albastru. Dup aizeci de ore debarcau la Ran-Keu, f r s fi admirat m car stnca bizar numit Micul Orfan, ce se nal n mijlocul curentului lui Yang-Tze-Kiang, i pe a c rei creast se afl un templu budist. La Ran-Keu, situat la confluen a dintre Fluviul Albastru i afluentul s u important Ran-Kiang, r t citorul Kin-Fo se oprise doar pentru o jum tate de zi. i aici se g seau ruine ce aminteau de taipingi. Dar nici n ora ul acesta comercial, de fapt o anex a prefecturii Ran-Yang-Fu, ridicat pe malul drept al afluentului, nici la U-Ceang-Fu, capitala provinciei Ru-Pe, construit pe malul drept al fluviului, Wang nu l sase vreo urm a trecerii sale. Kin-Fo nu mai reg si nic ieri cele trei litere gravate pe mormntul preotului ncoronat. Dac Fry i Craig speraser vreodat c , umblnd prin China, aveau s cunoasc obiceiurile i ora ele, se n elaser . Nu aveau timp nici s ia noti e, iar impresiile lor se reduceau doar la cteva denumiri de ora e i de trguri. Dar ei nu erau nici curio i, nici vorb re i. Nu vorbeau aproape niciodat ntre ei. De ce ar fi f cut-

~ 107 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

o? Ce gndea Craig, gndea i Fry. Ar fi fost doar un monolog. Deci, ca i clientul lor, nu observar dou caracteristici comune majorit ii ora elor chineze ti i anume c sunt aproape pustii n centru, dar foarte populate la periferii. Abia la Ran-Keu recunoscur cartierul european, cu str zi largi i drepte, case elegante, i cu locul de plimbare umbrit de arbori nal i ce cre teau pe malul Fluviului Albastru. Nu se uitau dect dup un singur om, dar acela r mnea invizibil. Vasul cu aburi, datorit ridic rii apelor rului Ran-Kiang, putea s urce pe acest afluent nc o sut treizeci de leghe, pn la Lao-Ro-Keu. Kin-Fo nu voia s abandoneze acest mijloc de locomo ie, care-i pl cea. Dimpotriv , dorea s ajung pn n punctul unde Ran-Kiang nceta s mai fie navigabil. De acolo mai departe r mnea de v zut. Craig . i Fry n-ar fi cerut dect ca respectiva c l torie s continue pe c i navigabile pn la cap t. Supravegherea era mai u oar la bord, iar primejdiile nu chiar iminente. Mai trziu, pe drumurile nesigure ale Chinei centrale, lucrurile aveau s se schimbe. Ct despre Sun, via a pe vas i se potrivea destul de bine. Nu mergea, nu f cea nimic, l l sa pe st pnul s u n minile lui Craig-Fry, nu se gndea dect s doarm ntr-un col , dup ce se hr nea con tiincios diminea a, la prnz i seara, iar bucatele erau bune!

~ 108 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

O modificare intervenit n alimenta ia de la bord cteva zile mai trziu, de i nesesizat de majoritatea c l torilor, indica modificarea latitudinii n situarea geografic a c l torilor. De fapt, n timpul mesei, grul se substitui pe nea teptate orezului, sub form de pine f r drojdie, destul de bun la gust, dac era mncat seara, imediat de fusese scoas din cuptor. Sun, ca un adev rat chinez din sud, regreta orezul de zi cu zi. El manevra cu ndemnare be i oarele iar boabele din cea c c deau n gura sa mare i nghi ea cantit i uria e! Orez i ceai, altceva nu-i trebuie unui Fiu al Cerului! Vasul, urcnd pe cursul rului Ran-Kiang, intrase n regiunea grului. Acolo, relieful zonei deveni mai accidentat. La orizont se desenar c iva mun i, ncorona i de fortifica ii ridicate sub fosta dinastie Ming. Malurile abrupte, artificiale, ce nchideau apele fluviului, f cur loc unora mai joase, l rgind albia n defavoarea adncimii apei. Ap ru apoi prefectura de la Guan-Lo-Fu. Kin-Fo nici m car nu debarc n cele cteva ore n care se adusese combustibil la bord, n fa a cl dirilor vamei. Ce s fac n ora ul acela unde nu prea avea ce vedea? Fiindc nu-i d dea de urm filozofului, nu avea dect o dorin : s p trund mai adnc n China central unde, dac nu-1 putea g si pe Wang, nici acesta nu-1 atingea. Dup Guan-Lo-Fu urmar dou ora e cl dite fa n fa , unul comercial, Fan-Ceng, pe malul

~ 109 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

stng, i prefectura Siang-Yang-Fu, pe malul drept. Primul, foarte populat i agitat din pricina afacerilor. Al doilea, reziden a autorit ilor, mai mult mort dect viu. Dup Fan-Ceng, Ran-Kiang cotea brusc, urcnd c tre nord i era navigabil nc pn la Lao-Ro-Keu. Acolo ns , din lipsa apei, vasul nu mai putea nainta. De atunci, lucrurile se schimbar . ncepnd cu acea ultim etap , condi iile de c l torie au fost modificate. Aveau s abandoneze cursurile de ap , aceste drumuri umbl toare", i s mearg pe jos sau s nlocuiasc alunecarea u oar a vaporului cu zdruncin turile, zgl iturile i hopurile oferite de deplorabilul vehicul folosit n Imperiul Celest. Bietul Sun! Urmau necazuri, oboseal , repro uri! De fapt, oricine l-ar fi urmat pe Kin-Fo n aceast peregrinare fantezist , dintr-o provincie n alta, n-ar fi dus-o u or! Azi cu c ru a, dar ce c ru ! O lad fixat grosolan, cu cuie mari din fier, pe osia cu dou ro i, tras de catri nc p na i, acoperit cu o pnz prin care treceau i razele soarelui, dar i stropii de ploaie. Mine a ezat ntr-un scaun pe spinarea catrilor, un fel de gheret suspendat ntre dou be e lungi de bambus, supus unor mi c ri att de violente la care n-ar fi rezistat nici o barc ! n asemenea cazuri, Craig i Fry ncadrau pe laterale, ca doi aghiotan i, pe doi m gari, mai zdruncina i dect n scaun. Ct despre Sun, n

~ 110 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

ocaziile n care mersul trebuia s fie ceva mai rapid, mergea pe jos, morm ind, njurnd, recon-fortnduse des cu cteva nghi ituri de rachiu. Prin urmare i el era zdruncinat ns nu din cauza neregularit ilor drumului. n consecin , mica trup n-ar fi fost mai zguduit nici dac ar fi str b tut o mare nvolburat . n sfr it, Kin-Fo i tovar ii s i intrar c l rind pe ni te cai am r i n Si-Gnan-Fu, fosta capital a Imperiului de Mijloc, unde locuiau cndva mp ra ii din dinastia Tang. Dar, pentru a ajunge n acea provincie ndep rtat , Cen-Si, pentru a traversa cmpiile interminabile, aride i pustii, ct oboseal aveau de nfruntat i cte primejdii! Soarele de mai, la o latitudine ca a Spaniei meridionale, arunca raze insuportabile, iar c l torii strneau praful fin al drumurilor ce nu fuseser niciodat pietruite. Din aceste vrtejuri ng lbenite, ce murd reau aerul ca un fum nes n tos, ie eai cenu iu, din cap pn -n picioare. Era inutul loessului, forma iune geologic unic , specific nordului Chinei, care nu mai este rn , dar nici roc sau, mai bine spus, o piatr ce n-a avut timp s se solidifice." Ct despre pericole, acestea erau reale, ntr-un inut n care poli ia se teme tare de loviturile de cu it ale ho ilor. Dac n ora e poli i tii las cmp liber r uf c torilor, dac n marile a ez ri locuitorii nu se

~ 111 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

aventureaz noaptea pe str zi, ce s mai spunem despre siguran a drumurilor de ar ? Deseori, cete suspecte se opreau la trecerea c l torilor cnd ace tia intrau n defileele nguste s pate n pere ii din loess. Doar prezen a perechii Craig-Fry, cu pistoale la bru, i-a inut departe pe tlharii la drumul mare. Totu i, agen ii Centenarului ar tar * n destule ocazii, c se tem serios, dac nu pentru ei, cel pu in pentru milionul viu pe care-1 nso eau. Dac Kin-Fo ar fi c zut sub pumnalul lui Wang sau al unui tlhar, rezultatul era acela i. Caseria companiei suporta totul. n acele mprejur ri, Kin-Fo, la fel de bine narmat, nu voia dect s se apere. inea mai mult ca oricnd la via a lui i, dup cum spuneau CraigFry, s-ar fi l sat ucis doar ca s tr iasc ." La Si-Gnan-Fu nu sperau s dea de urma filozofului. Niciodat un fost tai-ping nu s-ar fi refugiat acolo. Este un ora ale c rui ziduri puternice rebelii nu le-au trecut nici pe vremea r scoalei, i acolo se afl o puternic garnizoan man-ciurian . n afar de cazul n care ar fi avut un gust neobi nuit pentru curiozit ile arheologice, foarte numeroase n acel ora , sau ar fi fost dornic s descifreze misterele inscrip iilor vechi pe care muzeul, denumit p durea de t bli e", le ad poste te ca pe o comoar nepre uit , pentru ce ar fi venit Wang acolo?

~ 112 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Astfel c a doua zi de la sosire, Kin-Fo p r sea ora ul un important centru de afaceri ntre Asia central , Tibet, Mongolia i China pornind c tre nord. Urmar Kao-Lin-Sien, apoi Sing-Tong-Sien, drumul din valea Uei-Ro, cu ape ng lbenite din pricina loessului prin care i-a croit albie, i grupul ajunse la Rua-Ceu, locul unde izbucnise o puternic r scoal musulman n 1860. Mai departe, c l torir cu barca sau cu areta i poposir , foarte obosi i, la fort rea a Tong-Kuan, situat la confluen a dintre Uei-Ro i Ruang-Ro. Ruang-Ro este vestitul Fluviu Galben. Coboar drept din nord pentru a ajunge, traversnd provinciile r s ritene, s se verse n Marea Galben , care nu e mai galben dect este ro ie Marea Ro ie sau alb Marea Alb ori neagr Marea Neagr . Da! Fluviu vestit, de origine celest , f r ndoial , deoarece are culoarea mp ra ilor, Fii Cerului, dar i Spaima Chinei", din pricina rev rs rilor sale cumplite, ce au dus la imposibilitatea de a naviga pe canalul imperial. La Tong-Kuan, c l torii ar fi fost n siguran , chiar i noaptea. Nu e un ora comercial, ci unul militar, unde manciurienii locuiesc n case, nu n corturi r t citoare. Iar ace ti militari formeaz categoria de elit a armatei chineze! Poate Kin-Fo avea inten ia s se odihneasc aici cteva zile. Poate c avea inten ia s caute, ntr-un hotel convenabil, o camer bun , o mas bun , un

~ 113 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

pat bun, ceea ce nu le-ar fi displ cut perechii CraigFry i, cu att mai pu in lui Sun. Numai c acest nendemnatic, ce fu acum pedepsit cu t ierea unei buc i. de un deget din lungimea cozii sale, f cu impruden a s dea la vam , n loc de numele de mprumut al lui Kin-Fo, pe cel adev rat. Uit c i se spunea Ki-Nan celui pe care avea onoarea de a-1 servi. Asta strni furia st pnului s u i l determin s plece imediat din ora . Numele acela i f cuse efectul. Vestitul Kin-Fo ajunsese la Tong-Kuan! To i voiau s -1 vad pe acest om deosebit, a c rui singur dorin era s devin centenar." Enervat la culme, Kin-Fo, urmat de cei doi paznici ai s i i de valet, de abia avu timp s fug printre grupurile de curio i care-i ie iser n cale. Plec pe jos de data aceasta, pe jos! Urc pe malurile Fluviului Galben i merse astfel pn ce tovar ii s i, ca i el de altfel, c zur frn i de oboseal ntrun mic ora , unde necunoa terea numelui s u i-ar fi asigurat cteva ore de lini te. Sun, dezam git complet, nu mai ndr znea s spun nici un cuvnt. La rndul lui, cu acea mic i ridicol coad de obolan care-i mai r m sese, devenise subiectul celor mai dezagreabile glume! Copiii alergau dup el i-1 batjocoreau, cu mii de strig te obraznice. De aceea, de-abia a tepta s ajung . Dar unde? Doar st pnul s u i spusese lui William J. Bidulph c avea s umble mereu, ncotro vedea cu ochii.

~ 114 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

De aceast dat , la zece li de Tong-Huan, n or elul modest unde Kin-Fo i c utase refugiul nu aveau nici cai, nici m gari, nici arete, nici lectici. Nu exista alt perspectiv dect aceea de a r mne acolo sau de a merge mai departe pe jos. Acest.fapt nu-1 nveselea deloc pe elevul lui Wang, ce nu se ar t deloc filozof n situa ia de fa . El i nvinov i pe to i, ba chiar i pe el nsu i. Vai! Regreta vremea cnd tr ise la voia ntmpl rii. Dac pentru a cunoa te fericirea trebuia s treac prin necazuri, chinuri i nepl ceri, dup cum spusese Wang, atunci le tia deja! n plus, c l torind astfel, ntlnise oameni de treab ce tr iau ferici i, f r s fi avut un ban n buzunar. Observase diferite forme ale fericirii rezultate din munca f cut cu veselie. Aici vedea plugari apleca i peste brazdele lor, dincolo muncitori ce cntau mnuindu- i uneltele. Oare nu faptului c nu muncea i datora Kin-Fo absen a dorin elor i, n consecin , lipsa fericirii? Iat c lec ia se ncheiase! Cel pu in a a credea. Nu, prietene Kin-Fo, nc nu se ncheiase! ntre timp, c utnd prin tot or elul, b tnd pe la toate u ile, Craig i Fry descoperir un vehicul, ns unul singur! Nu putea transporta dect o persoan i, ce era mai grav, i lipsea mijlocul de trac iune. Era o roab roaba lui Pascal dar inventat probabil naintea lui de acei inventatori antici care au descoperit i praful de pu c , scrisul, busola i

~ 115 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

zmeul. Numai c , n Imperiul Celest, roata acestui vehicul, cu un diametru destul de mare, nu este a ezat n fa , ci la mijlocul lui i trece chiar prin lad . Astfel, lada este mp r it n dou de-a lungul axei sale. ntr-o parte poate sta c l torul, n cealalt bagajele sale. Motorul respectivului vehicul nu poate fi dect un om, care mpinge roaba nainte, nu o trage. Acesta st n spatele c l torului, f r s -i ascund priveli tea ca vizitiul unei tr suri engleze ti. Cnd vntul e bun, adic sufl din spate, omul profit de acea for natural , care nu l cost nimic. Pune un mic catarg n partea din spate a roabei, desf oar o pnz i, cnd briza este puternic , n loc s mping roaba, el este dus cu vitez , uneori chiar mai repede dect i dore te. Vehiculul fu cump rat cu toate accesoriile sale. Kin-Fo lu loc n el. Vntul era bun i n l ar pnza. S mergem, Sun! zise Kin-Fo. Sun nu f cu dect s se ntind n al doilea compartiment al roabei. Treci i mpinge! i strig Kin-Fo pe un ton ce nu admitea replic . Dar ... st pne ... eu r spunse Sun, ale c rui picioare se nmuiar dinainte, precum cele ale unui cal foarte obosit. Din cauza ta s-a ntmplat totul, a limbii i a prostiei tale! Hai, Sun! ziser Fry-Craig.

~ 116 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

mpinge! repet Kin-Fo, uitndu-se la ceea ce mai r m sese din coada bietului valet. mpinge, animalule, i vezi s nu m r storni, altfel... Ar t torul i degetul mijlociu ale minii drepte a lui Kin-Fo se mi car ca o foarfec , completnd att de bine gndul s u nct Sun trecu la locul lui, punndu- i cureaua peste umeri, iar n mini apucnd mnerele roabei. Fry-Craig se postar pe lateralele vehiculului i, cu ajutorul vntului, ceata porni n pas alerg tor. Nu are rost s descriem furia surd i neputincioas a lui Sun, devenit cal! Totu i, deseori Craig i Fry treceau n locul lui. Din fericire, vntul dinspre sud le venea constant n ajutor i le f cea treaba pe trei sferturi. Roaba se echilibra bine datorit ro ii centrale, iar sarcina celui care mpingea era asem n toare cu aceea a crmaciului unei nave: trebuia doar s o men in pe direc ia cea bun . Cu acest echipaj fu v zut Kin-Fo n provinciile septentrionale ale Chinei, mergnd atunci cnd sim ea nevoia s - i dezmor easc picioarele, fiind purtat n roab cnd se odihnea. Astfel, dup ce a evitat Huan-Fu i Ca-Fong, el urc pe malurile canalului imperial care, cu dou zeci de ani n urm , nainte ca Fluviul Galben s - i fi reluat albia veche, forma un drum navigabil ce lega Su-Ceu, inutul ceaiului, cu Pekingul, avnd o lungime de cteva sute de leghe.

~ 117 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Kin-Fo travers regiunea Tsinan, apoi Ho-Kien i p trunse n provincia Pe-Ce-Li, unde se afl Pekingul, de patru ori capitala Celestului Imperiu. Trecu prin Tien-Tsin, ce era ap rat de tran ee i de dou fort re e, un ora mare, cu patru sute de mii de locuitori, al c rui port ntins, format de jonc iunea lui Pei-Ho cu canalul imperial, constituie baza pentru importul textilelor de la Manchester, al es turilor din ln , al aramei, fierului, chibritelor nem e ti, lemnului de santal, ct i pentru exportul de fructe tropicale, frunze de nuf r, tutun mongol. Dar Kin-Fo nici m car nu se gndi s viziteze, n ciudatul Tien-Tsin, celebra pagod a supliciilor infernale. Nu parcurse, n cartierul r s ritean, amuzantele str zi ale Felinarelor i Hainelor vechi. Nu manc la restaurantul Armoniei i Prieteniei, inut de musulmanul Leu-Lao-Ki, ale c rui vinuri sunt renumite, orice ar putea crede Mahomed. Nu- i depuse, din motive ntemeiate, marea sa carte ro ie, la palatul lui Li-Ciong-Tang, vicerege al provinciei din 1870, membru al Consiliului privat, membru al Consiliului imperiului i care poart , o dat cu vesta lui galben , titlul de Fei-Te-Ceao-Pao. Nu! Kin-Fo, stnd mereu n roab , Sun mpingnd-o, travers cheiul pe care se depozitaser mun i de saci cu sare. Trecu de suburbii, de concesiunile englez i american , de cmpul pentru curse, de culturile de orz sau susan, de vii, de gr dini de zarzavat, bogate n legume i fructe; aici

~ 118 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

ntlnir iepuri, potr-nichi, prepeli e, ce erau vnate de oimi i de alte p s ri de prad . To i patru urmau drumul pietruit, lung de dou zeci i patru de leghe, ce ducea la Peking, printre arborii de diverse esen e i trestiile nalte de pe malul fluviului i ajunser astfel la Tong-Ceu, ntregi i s n to i, Kin-Fo valornd n continuare dou sute de mii de dolari, Craig-Fry solizi ca la nceputul c l toriei. Sun era chiop, cu picioarele umflate, nemaiavnd dect trei degete din coada de pe cre tet! Era 19 iunie. Termenul acordat lui Wang expira peste ase zile. Dar unde era Wang? XIII

Domnilor, le zise Kin-Fo celor doi paznici ai s i cnd roaba se opri la intrarea n mahalaua TongCeu, nu ne mai afl m dect la patruzeci de li de Peking, iar inten ia mea este de a m opri aici pn ce conven ia dintre mine i Wang va nceta de drept. In acest ora cu patru sute de mii de suflete mi va fi u or s r mn necunoscut, dac Sun nu uit c se afl n slujba lui Ki-Nan, negustor simplu din provincia Cen-Si. Sigur c Sun nu va mai uita! Din cauza aceasta a fost nevoit s fac timp de opt zile treaba unui cal i spera din suflet ca domnul Kin-Fo...

~ 119 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Ki..., ncepu Craig. ... Nan, ad ug Fry. ... s nu-1 mai pun la treburi neobi nuite pentru el. Acum, dat fiind starea de oboseal n care se g sea, nu cerea dect permisiunea domnului KinFo... Ki..., zise Craig. ... Nan! repet Fry. ... permisiunea de a dormi nentrerupt patruzeci i opt de ore. i opt zile, dac vrei, r spunse Kin-Fo. Sunt sigur c , dac dormi, nu p l vr ge ti! Kin-Fo i tovar ii s i se ocupar apoi de c utarea unui hotel convenabil, de care Tong-Ceu nu ducea lips . Acest ora vast, nu este, n realitate, dect un cartier m rgina al Pekingului. Drumul pavat, care l une te cu capitala, este m rginit pe ntreaga lui lungime de case, ferme, morminte, mici pagode, paji ti. Pe aceast rut circula ia tr surilor, a c l re ilor i a pietonilor este nentrerupt . Kin-Fo cuno tea ora ul i se duse la Tae-UangMiao, templul prin ilor suverani". Este doar o m n stire budist , transformat n hotel, unde str inii se pot caza destul de confortabil. Kin-Fo, Craig i Fry se instalar acolo de ndat , cei doi agen i ntr-o camer al turat celei a pre iosului lor client. Ct despre Sun, el disp ru ca s doarm ntr-un ungher, dup care nimeni nu-1 mai v zu.

~ 120 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Un ceas mai trziu, Kin-Fo i fidelii s i paznici i p r sir camerele, mn-car cu poft i se ntrebar ce aveau de f cut. Ar trebui, r spunser Craig-Fry, s citim Gazeta Oficial , ca s vedem dac scrie ceva ce ar putea s ne intereseze. Ave i dreptate, r spunse Kin-Fo. Poate vom afla ceva despre Wang. Cei trei ie ir din hotel. Pruden i, cei doi paznici l aveau ntre ei pe clientul lor, se uitau aten i la chipurile trec torilor i nu l sau pe nimeni s se apropie. Umblar astfel pe str zile nguste ale ora ului i ajunser pe chei. Acolo cump rar un exemplar al Gazetei Oficiale i l citir pe ner suflate. Nimic! Doar promisiunea celor dou mii de dolari sau a o mie trei sute de taeli celui care-i va spune lui William J. Bidulph actuala re edin a lui Wang, din Shang-Hai. Deci n-a reap rut! zise Kin-Fo. N-a citit anun ul dat pentru el, r spunse Craig. nseamn c p streaz termenii n elegerii, ad ug Fry. Dar unde o fi? strig Kin-Fo. Domnule, ziser Craig-Fry, v crede i mai amenin at n timpul ultimelor zile ale n elegerii? Sigur c da, r spunse Kin-Fo. Dac Wang nu cunoa te schimb rile intervenite n situa ia mea, ceea ce pare probabil, nu se va putea sustrage necesit ii de a- i ine promisiunea. Deci peste o zi,

~ 121 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

dou sau trei voi fi mai amenin at ca ast zi, iar peste ase, primejdia va cre te i mai mult. Dar dup trecerea termenului? Nu mai am de ce s m tem. Ei, bine, domnule, nu exist dect trei mijloace de a v feri de orice pericol n aceste ase zile. i care-i primul? ntreb Kin-Fo. Cel de a ne ntoarce la hotel, zise Craig, a v nchide n camera dumneavoastr i a a tepta s treac zilele. Iar al doilea? S fi i arestat ca r uf c tor, r spunse Fry, pentru a sta n siguran la nchisoarea din Tong-Ceu. i al treilea? De a trece drept mort, r spunser Craig-Fry, i de a nu nvia pn ce ve i fi n afara oric rui pericol. Nu-1 cunoa te i pe Wang! strig Kin-Fo. Wang ar g si o cale de a p trunde n camera mea, n celula mea, n mormntul meu! Dac n-a lovit pn acum nseamn c nu a vrut s o fac , a preferat s -mi lase pl cerea ori incertitudinea a tept rii. Cine tie din ce motiv? Oricum, prefer s a tept n libertate. S a tept m! zise Craig. Totu i... ...mi se pare c ..., ad ug Fry. Domnilor, spuse Kin-Fo scurt, voi face ce voi dori. Dup toate, dac sunt ucis nainte de 25 ale acestei luni, ce poate pierde firma dumneavoastr ? Dou sute de mii de dolari, r spunser Craig-Fry, pe care va trebui s i pl teasc celor numi i de dumneavoastr .

~ 122 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Iar eu ntreaga mea avere, f r a socoti i via a. Deci sunt mai interesat dect voi n afacerea asta. Adev rat. Corect. Continua i deci s m supraveghea i ct vre i, dar voi face ceea ce vreau! Nu mai avea nici un rost s -i r spunzi. Craig-Fry se m rginir deci la a- i urm ri mai ndeaproape clientul i a lua mai multe m suri de prevedere. Dar, nu ascundeau asta, gravitatea situa iei se accentua de la o zi la alta. Tong-Ceu este unul dintre cele mai vechi ora e din Imperiul Celest. A ezat pe un bra canalizat al lui Pei-Ho, la nceputul unui alt canal ce l une te cu Pekingul, n perimetrul acestuia se concentreaz o activitate foarte intens n domeniul afacerilor. Cartierele sale sunt foarte animate de mi carea continu a popula iei. Kin-Fo i cei doi tovar i ai s i fur surprin i de acea agita ie atunci cnd ajunser pe cheiul de care st teau prinse jonci comerciale i nave de mici dimensiuni, numite sampan. n concluzie, Craig i Fry, cnt rind bine totul, se credeau mai n siguran n mijlocul mul imii. Moartea clientului lor trebuia s se datoreze, aparent, unei sinucideri. Scrisoarea ce avea s se g seasc asupra lui ar fi demonstrat, f r ndoial , acest fapt. De aceea, Wang nu avea interes s -1 loveasc dect n anumite condi ii, ce nu erau

~ 123 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

ndeplinite n mijlocul str zilor aglomerate sau n pia a ora ului. n consecin , paznicii lui Kin-Fo nu se temeau de o lovitur apropiat . Ce trebuia s i preocupe era dac tai-pingul, cu o abilitate miraculoas , nu se afla pe urmele lor, de cnd plecaser din Shang-Hai. De aceea i foloseau ochii ca s vad bine chipurile trec torilor. Deodat se pronun un nume ce-i f cu s ciuleasc urechile. Kin-Fo! Kin-Fo! strigau c iva mici chinezi op ind i b tnd din palme n mijlocul mul imii. Fusese recunoscut Kin-Fo i numele lui producea efectul obi nuit? Eroul se opri, n ciuda dorin ei lui. Craig-Fry erau gata s -i fac , n orice caz, un scut viu din trupurile lor. Dar strig tele acelea nu i se adresau lui Kin-Fo. Nimeni nu p rea s tie c el era acolo. Nu mai f cu deci nici o mi care i, curios s afle pentru ce fusese pronun at numele lui, a tept . Un grup de b rba i, femei, copii se adunaser n jurul unui cnt re ambulant ce p rea foarte apreciat de publicul de pe strad . Oamenii strigau, aplaudau, d deau din mini. Cnd se v zu n prezen a unui auditoriu destul de numeros, cnt re ul scoase din hain un pachet de pancarde ilustrate n culori vii, apoi strig , cu un glas sonor: Cele cinci veghi ale centenarului!

~ 124 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Era faimoasa balad care cutreiera ntreg Celestul Imperiu! Craig-Fry vrur s -1 ndep rteze de acolo pe clientul lor. Dar, de data asta, Kin-Fo se nc p na s r mn . Nimeni nu-1 cuno tea. Nu auzise niciodat balada care-i relata faptele i gesturile. Voia s aud cntecul. Interpretul ncepu astfel: n prima veghe, luna str luce te deasupra acoperi ului uguiat al casei din Shang-Hai. Kin-Fo e tn r. Are dou zeci de ani. Seam n cu salcia c reia i apar primele frunze, mici i verzi. n cea de-a doua veghe, luna str luce te n partea r s ritean a bogatului yamen. Kin-Fo are patruzeci de ani. Are mare reu it n afaceri. Vecinii l laud mereu. Cnt re ul i schimba fizionomia i p rea a mb trni cu fiecare strof . Fu aplaudat furtunos. Continu : La a treia veghe luna str luce te pe cer. Kin-Fo are aizeci de ani. Dup frunzele verzi ale verii vin crizantemele galbene de toamn . La a patra veghe, luna st s apun . Kin-Fo are optzeci de ani. Trupul i este chircit ca al unui crevet n ap fiart . Apune o dat cu astrul nop ii! La a cincea veghe, coco ii salut zorii ce se ivesc. KinFo are o sut de ani. Moare, iar cea mai fierbinte dorin a lui s-a ndeplinit. Dar prin ul Ien nu vrea s 1 primeasc . Mndrului prin Ien nu-i plac oamenii att de b trni, care s flec reasc n curtea sa.

~ 125 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

B trnul Kin-Fo, f r a putea s se odihneasc niciodat , va r t ci nencetat! Mul imea aplauda, iar cnt re ul i vindea balada n sute de exemplare, cu trei monede bucata. De ce n-ar cump ra i Kin-Fo un exemplar? Scoase cteva monede din buzunar i i ntinse mna plin peste rndurile de oameni din fa a lui. Brusc, mna i se deschise i banii i sc par , c znd pe jos. n fa a lui se g sea un b rbat. Se privir unul pe cel lalt. Ah! strig Kin-Fo, care nu putu s re in aceste sunete. Craig-Fry l nconjurar , creznd c fusese recunoscut, amenin at, lovit, mort poate! Wang! strig el. Wang! repetar Craig-Fry. Era chiar Wang! Tocmai l z rise pe fostul s u elev. Dar, n loc s se repead la el, i mpinse pe cei din ultimele rnduri ale grupului i fugi ct putea de repede. Iar picioarele lui erau lungi! Kin-Fo nu ezit .Vru s ncheie o dat pentru totdeauna situa ia lui de nesuportat, de aceea porni n urm rirea lui Wang, escortat de Craig-Fry, care nu voiau nici s -1 dep easc , dar nici s r mn n urm . i ei l recunoscuser pe filozoful cel de neg sit. Au n eles, din surprinderea acestuia, c nu se a tepta s se ntlneasc cu fostul s u elev, dar nici Kin-Fo s dea peste maestrul s u.

~ 126 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Acum, de ce fugea Wang? Era de neexplicat, dar fugea ca i cum toat poli ia Imperiului Celest s-ar fi aflat pe urmele lui. Fu o urm rire nebuneasc . Nu sunt ruinat! Wang! Wang! Nu-s ruinat! continua s strige Kin-Fo. Bogat! Bogat! repetau Craig-Fry. Dar Wang r mnea la o distan prea mare ca s aud aceste cuvinte care l-ar fi oprit. Trecu astfel de chei, alerg de-a lungul canalului i ajunse la intrarea n mahalaua apusean . Cei trei urm ritori zburau dup el, dar nu mic orau defel distan a dintre ei. Dimpotriv , fugarul parc se ndep rta. Vreo ase chinezi i se al turar lui Kin-Fo, f r a mai socoti dou sau trei perechi de poli i ti, creznd c doar un r uf c tor putea fugi att de repede. Ce spectacol curios oferea acest grup ce gfia, striga, urla, i se m rea, pe m sur ce nainta. Lng cnt re , oamenii auziser cum Kin-Fo pronun ase numele lui Wang. Din fericire, filozoful nu ripostase cu cel al elevului s u, c ci tot ora ul ar fi urm rit un om att de vestit. Dar numele lui Wang fusese de ajuns. Wang era acel personaj enigmatic, a c rui descoperire aducea o recompens uria ! Asta se tia. Astfel c , dac Kin-Fo alerga dup cei opt sute de mii de dolari ai averii sale, Craig-Fry pentru cei dou sute de mii ai poli ei de asigurare, ceilal i fugeau pentru dou mii

~ 127 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

de dolari ai recompensei promise i pentru care merita s tragi din r sputeri. Wang! Wang! Sunt mai bogat ca oricnd! spunea ntruna Kin-Fo, ct i permitea rapiditatea cursei. Nu-i ruinat! Nu-i ruinat! repetau Fry-Craig. Opri i! Opri i! strigau ceilal i urm ritori, al c ror num r cre tea cu repeziciune. Wang nu auzea nimic. Cu coatele lipite de piept, nu voia s se oboseasc r spunznd, nici s piard din vitez ntorcnd capul. Ie ir din mahala. Wang porni pe drumul pavat aflat de-a lungul canalului. Pe acest drum, la ora aceea aproape pustiu, avea libertate n mi c ri. Vivacitatea fugii sale crescu. Fire te ns , eforturile urm ritorilor se dublar . Acea curs nebuneasc dur cam dou zeci de minute. Rezultatul nu putea fi prev zut de nimeni. Totu i, se p rea c fugarul obosise pu in. Distan a dintre el i urm ritori se mic ora. Wang, sim ind asta, coti i disp ru dup ni te tufe ce nconjurau o pagod , pe dreapta drumului. Zece mii de tali celui care-1 va opri! strig Kin-Fo. Da! Da! urlar cei din fa . To i pornir n dreapta, pe urmele filozofului, nconjurnd zidul pagodei. Wang reap ru. Urma o potec transversal , de-a lungul unui canal de iriga ii. Pentru a- i p c li urm ritorii, f cu iar o cotitur , care-1 readuse pe drumul pavat.

~ 128 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Dar acolo v zur to i c nu mai putea, c ci i ntoarcea capul din ce n ce mai des. Kin-Fo, Craig i Fry nu obosiser nc . Alergau, zburau i nici unul dintre cei care fugeau dup recompens nu reu ea s i dep easc . Deci deznod mntul se apropia. Era doar o problem de timp relativ scurt, adic de minute. To i, Wang, Kin-Fo, tovar ii s i ajunser n locul unde drumul trecea peste fluviul pe vestitul pod Palikao. Cu optsprezece ani mai devreme, pe 21 septembrie 1860, n-ar fi avut libertate de ac iune n acest loc clin provincia Pe-Ce-Li. Podul era ocupat, atunci, de alt gen de fugari. Armata generalului SanKo-Li-Tzin, unchiul mp ratului, respins de batalioanele franceze, se oprise pe podul Palikao, magnific oper de art , cu balustrade de marmur alb , m rginit de dou iruri de lei gigantici. Aici t tarii manciurieni, viteji de neegalat din pricina fanatismului lor, fur zdrobi i de ghiulele tunurilor europeene. Dar acum, podul ce purta nc urmele b t liei pe statuile sale tirbite era liber. Obosind, Wang porni peste pod. Kin-Fo i ceilal i, cu un mare efort, se apropiara de el. Se aflau la dou zeci de pa i, apoi la cincisprezece, la zece... Nu mai ncercau s -1 opreasc pe Wang cu cuvinte inutile, pe care nu voia sau nu putea s le aud . Trebuia ajuns din urm , prins, legat la nevoie... apoi veneau explica iile.

~ 129 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Wang pricepu c avea s fie prins i, cu o nc p nare inexplicabil , p rea c se teme s ajung fa n fa cu fostul s u elev, de aceea merse pn la a- i risca via a ca s scape. Astfel, cu un salt, Wang se arunc peste balustrad i c zu n apele fluviului Pei-Ho. Kin-Fo se opri o clip i strig : Wang! Wang! Apoi, lundu- i elan, la rndul s u : l voi prinde viu! strig el, aruncndu-se n fluviu. Craig? ntreb Fry. Fry! zise Craig. Dou sute de mii de dolari la ap ! i amndoi, s rind peste balustrad , se duser s -1 ajute pe clientul Centenarului. C iva voluntari i urmar . Parc o trup de clovni s rea de la trambulin . Dar zelul lor se dovedi inutil. Kin-Fo, Fry-Craig i ceilal i, atra i de recompens , scotocir mult apa rului Pei-Ho, f r a-1 g si pe Wang. Dus de curent, f r ndoial , bietul filozof disp ruse. Oare, aruncndu-se n fluviu, Wang vrusese s scape de urm ritorii s i ori s i pun cap t zilelor? Nimeni nu putea spune. Dup dou ore, Kin-Fo, Craig i Fry, dezam gi i, dar usca i, reconforta i, precum i Sun, trezit din cel mai adnc somn i bomb nind, pornir spre Peking.

~ 130 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

XIV

Pe-Ce-Li, cea mai nordic din cele optsprezece provincii ale Chinei, este mp r ita n nou departamente. Unul dintre acestea are ca re edin Ciun-Kin-Fo, adic ora ul primului ordin de ascultare a cerului". Este vorba de Peking. Cititorul s - i nchipuie o m ciuc cu o suprafa de ase mii de hectare, ntr-un perimetru de opt leghe, ale c rei p r i neregulate trebuie s umple exact un dreptunghi, acesta este misteriosul Kambalu, a a cum l descria Marco Polo pe la sfr itul secolului al XIIMea, aceasta este capitala Imperiului Celest. De fapt, Pekingul este alc tuit din dou ora e distincte, separate printr-un bulevard lat i un zid fortificat: primul, un dreptunghi, cel chinezesc, cel lalt, un p trat aproape perfect, ora ul t tar. Cel din urm cuprinde dou alte ora e: cel Galben, Hoang-Cing, i Ten-Kin-Cing, ora ul interzis, sau cel Ro u. Alt dat , ansamblul acestor a ez ri num ra mai mult de dou milioane de locuitori. Dar emigrarea, provocat de s r cia lucie, a redus num rul la aproximativ un milion. Sunt t tari i chinezi, la care trebuie ad uga i cam zece mii de musulmani, mul i mongoli i tibetani, ce compun popula ia flotant . ase leghe de incint fortificat , nalt i lat de patruzeci pn la cincizeci de pa i, cu c r mizi

~ 131 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

exterioare, ap rat din dou sute n dou sute de metri de turnuri de veghe, nconjoar ora ul t tar reprezentnd totodat i o magnific alee pavat pentru plimbare ce se sfr e te ntr-o platform p trat unde stau g rzile de corp. Dup cum se vede, mp ratul, Fiul Cerului, este bine p zit. n centrul cet ii t tare se afl ora ul Galben, cu o suprafa de ase sute aizeci de hectare, cu opt por i, nchiznd un munte de c rbune nalt de trei sute de picioare, punct culminant al capitalei, un canal superb, denumit Marea din Mijloc, traversat de un pod din marmur , dou m n stiri budiste, o pagod , Peri-Ta-Se, m n stire construit pe o peninsul , ce pare suspendat peste apele limpezi ale canalului, Pe-Tang, stabiliment al misionarilor catolici, pagoda imperial , avnd pe acoperi clopote sonore i igl albastr , marele templu dedicat nainta ilor dinastiei domnitoare, Templul Spiritelor, templul duhului vntului, cel al duhului fulgerului, Templul inventatorului m t sii, cel al st pnului cerului, cinci pavilioane ale Dragonului, M n stirea Ve nicii Odihne etc. Ei bine, n centrul acestui patrulater se ascunde Ora ul Interzis, pe o suprafa de optzeci de hectare, nconjurat de un an cu ap peste care trec apte poduri de marmur . E de la sine n eles c dinastia domnitoare fiind man-ciurian , primul din cele trei ora e este, n principal, locuit de o popula ie din

~ 132 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

aceea i ras . Ct despre chinezi, ei au fost ndep rta i, locuind n exterior, n ora ul anex. ntrnd n Ora ul Interzis, care este nconjurat de ziduri din c r mizi ro ii, ncoronate cu capiteluri din igle aurii, ajungi n dreptul por ii sudice, cea a Marii Purit i, care nu se deschide dect n fa a mp ratului i a so iilor sale. Acolo se ridic templul nainta ilor dinastiei t tare, avnd deasupra un acoperi dublu de igle multicolore. n continuare se v d templele Ce i Ti, consacrate spiritelor terestre i cere ti, Palatul Armoniei Suverane, rezervat ceremoniilor i banchetelor oficiale, Palatul Armoniei Obi nuite, unde sunt expuse tablourile str mo ilor Fiului Cerului, apoi Palatul Armoniei Protectoare a c rui sal principal e ocupat de tronul imperial, pavilionul Nei-Ko, unde se ine marele sfat al imperiului, prezidat de prin ul Kong, ministrul de externe, unchiul din partea tat lui al ultimului suveran chinez. Urmeaz Pavilionul Florilor Literare, unde mp ratul intr o dat pe an pentru a t lm ci c r ile sacre, Pavilionul Ciuan-Sin-Tien, n care se fac sacrificii n cinstea lui Confucius, biblioteca imperial , biroul istoriografilor, atelierele n care se confec ioneaz mbr c mintea cur ii imperiale, Palatul Purit ii Cere ti, locul unde se discut problemele de familie. n Palatul Elementelor Terestre Superioare st tn ra mp r teas . n cel al Medita iei se retrage

~ 133 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

suveranul, cnd nu se simte bine. Exist trei palate unde sunt educa i copiii mp ratului i un templu al mor ilor. Patru palate au fost rezervate v duvei i concubinelor lui Hien-Fong, decedat n 1861. Ciu-Sieu-Kong este re edin a so iilor mp ratului, iar Palatul Bun t ii Preferate este destinat recep iilor oficiale ale doamnelor de la curte. Palatul Lini tii Generale reprezint o coal pentru copiii ofi erilor de rang nalt. Palatele Purific rii i Tinere ii i al Purit ii Jadului sunt locuite de prin i de snge. Templul Zeului Protector al Ora ului se afl lng un alt templu cu arhitectur tibetan i lng magazinul coroanei. Intenden a cur ii, Lao-Kong-Ciu, locuin a eunucilor, dintre care nu mai pu in de cinci mii se afl n Ora ul Ro u i alte palate completeaz num rul celor patruzeci i opt de asemenea cl diri din incinta re edin ei imperiale, f r a socoti Ten-Kuang-Ko, Pavilionul Luminii Purpurii, situat pe malul lacului Cet ii Galbene unde, pe 19 iunie 1873 au fost primi i n prezen a mp ratului, cei cinci mini tri ai Statelor Unite, Rusiei, Olandei, Angliei i Prusiei. Ce forum antic a prezentat vreodat o asemenea aglomerare de edificii, att de variate ca form , att de bogate n obiecte pre ioase? Ce cetate, ce capital a statelor europene ar putea oferi o asemenea diversitate de cl diri? i, la aceast enumerare mai trebuie ad ugat Uan-Ceu-Cian, palatul de var , situat la dou leghe de Peking. Distrus n 1860, de abia pot fi reg site, n

~ 134 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

mijlocul ruinelor sale, gr dinile O Claritate Perfect i O Claritate Lini tit , Colina Sursei Jadului, Muntele Celor Zece Mii de Longevit i. n jurul ora ului Galben se ntinde ora ul t tar. Acolo se afl lega iile francez , englez i rus , spitalul misiunilor din Londra, misiunile catolice din r s rit i din nord, fostele grajduri pentru elefan i, n care nu mai tr ie te dect unul, chior i centenar. Aici se nal Clopotni a, cu acoperi ro u ncadrat de igle verzi, templul lui Confucius, pensionul c lug resc O Mie de Lama, templul Fa-Qua, vechiul Observator, cu marele lui turn p trat, yamenul iezui ilor i cel al nv a ilor, unde se dau examenele literare. Acolo se nal arcurile de triumf r s ritean i apusean, curg Marea Nordului i Marea Trestiilor, cu numero i nuferi alba tri, ce vin de la palatul de var ca s alimenteze canalul ora ului Galben. Acolo se v d palatele unde locuiesc prin ii de snge, mini trii de finan e, de r zboi, rituri, lucr ri publice, rela ii externe. n apropiere se g sesc Curtea de Conturi, Tribunalul astronomic, Academia de Medicin . Totul pare amestecat, n mijlocul str zilor nguste, pr fuite vara, pline de ap iarna, m rginite de case mizerabile i mici, ntre care se ridic re edin a vreunui mare demnitar, umbrit de copaci frumo i. Pe nenum ratele str du e ntlne ti cini vagabonzi, c mile mongole nc rcate cu c rbuni, lectici purtate de cte patru sau opt persoane, dup

~ 135 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

rangul func ionarului transportat, c ru e cu catri i mul i s raci, care, dup aprecierile domnului Choutz, formeaz tagma cer etorilor cu peste aptezeci de mii de coate-goale. Pe aceste str du e invadate de un noroi urt mirositor i negru, pline de b l i n care te nfunzi pn la jum tatea gambei nu rareori se ntmpl s se nece cte un cer etor orb", dup spusele domnului P Arne. Din multe puncte de vedere, ora ul chinezesc Peking, denumit Vai-Ceng, se aseam n cu cel t tar, dar se i deosebe te n anumite privin e. Dou temple vestite ocup partea meridional , Templul Cerului i cel al Agriculturii. La acestea trebuie ad ugate templele zei ei Koanin, al Duhului P mntului, al Purific rii, al Dragonului Negru, al Spiritelor Cerului i P mntului, iazurile cu Pe ti de Aur, m n stirea Fayuans, pie e, teatre. Acest dreptunghi este mp r it, de la nord la sud, de o arter important , numit Marele Bulevard, ce ine de la poarta Hung-Ting, n sud, pn la poarta Tien, n nord. Transversal, este deservit de alt arter , mai lung , ce o taie pe prima ntr-un unghi drept i merge de la poarta Cea-Cua, de la r s rit, pn la poarta Kuan-Tu, la vest Se nume te Bulevardul Cea-Cua i, la o sut de pa i de punctul de intersec ie al acestuia cu Marele Bulevard locuia viitoarea doamn Kin-Fo. V aminti i c , la cteva zile dup ce a primit scrisoarea de la Kin-Fo ce-i anun a ruina sa, tn ra v duv o primise pe a doua, ce o anula pe prima i i

~ 136 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

spunea c a aptea lun din an nu se va ncheia f r ca dragul ei frate mai mare" s nu se fi ntors lng ea. De la acea dat , 17 mai, Le-U num ra zilele i orele. Dar Kin-Fo nu-i mai d duse ve ti de atunci, din cursul c l toriei sale nebune ti, al c rui itinerar nu voia s -1 divulge, sub nici un pretext. Le-U scrisese la Shang-Hai. Scrisorile ei r m seser f r r spuns. Se n elege deci ct era de nelini tit , fiindc pn pe 19 iunie nu mai primise nici o scrisoare. De asemenea, n timpul acelor zile lungi de a teptare, tn ra nu plecase de acas . A tepta, nelini tit . Nepl cuta Nan nu-i ncnta prin nimic singur tatea. Aceast b trn mam " devenise mai moroc noas ca oricnd i merita dat afar pe u de o sut de ori pe lun . Dar cte ore interminabile i agitate mai erau nc pn ce Kin-Fo va sosi la Peking! Le-U le num ra, iar num r toarea se dovedea tare lung ! Dac religia lui Lao- e este cea mai veche din China, dac doctrina lui Confucius, promulgat cam n aceea i epoc (cu 500 de ani nainte de Iisus Cristos), este urmat de mp rat, nv a i i nal i mandarini, budismul sau religia lui Fo num r cel mai mare num r de credincio i, aproape trei sute de milioane, pe suprafa a globului. Budismul are dou secte distincte, una avnd bonzi, mbr ca i n cenu iu i cu bonete ro ii,

~ 137 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

cealalt , lama, mbr ca i n galben, cu tichii de aceea i culoare. Le-U era o budist din prima sect . Bonzii o vedeau venind deseori la templul de la Koan-Ti-Mao, consacrat zei ei Koanin. Acolo, ea se ruga pentru prietenul ei i ardea be i oare parfumate, cu fruntea lipit pe podeaua templului. n acea zi, ea se gndea s se duc s-o implore pe zei a Koanin i s -i adreseze cele mai ardente rugi. O presim ire i spunea c l amenin a ceva grav pe cel pe care-1 a tepta ea cu legitim ner bdare. Le-U o chem deci pe b trna mam i i d du ordin s caute o lectic la intersec ia cu Marele Bulevard. Nan ridic din umeri, conform detestabilului ei obicei i ie i s execute ordinul primit. n vremea asta, tn ra v duv , singur n dormitor, se uita cu triste e la fonograful mut, ce n-o mai f cea s aud vocea ndep rtat a celui absent. Vai! zise ea, trebuie s tie m car c n-am ncetat s m gndesc la el i vreau s i-o spun cu glasul meu! i Le-U, ap snd resortul ce punea n mi care rola fonografic , pronun cu voce tare cele mai dulci fraze pe care inima ei i le inspira. Intrnd brusc, Nan ntrerupse acel tandru monolog. Lectica a teapt , doamn , dar mai bine a i r mne acas . Le-U nu o b g n seam . Ie i de ndat , l sndo pe b trna mam " s murmure n voie, iar ea se

~ 138 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

instala n vehicul, dup care d du ordin s fie dus la Kuan-Ti-Miao. Drumul pn acolo era simplu. Nu trebuia dect s mergi pe bulevardul Cea-Cua, iar la intersec ie s urci pe Marele Bulevard pn la poarta Tien. Dar lectica nu nainta f r dificultate. De fapt, oamenii nc mai ncheiau afaceri la ora aceea i aglomera ia se dovedea considerabil n acest cartier, unul dintre cele mai populate ale capitalei. Pe osea, bar cile negustorilor d deau arterei aspectul unui trg cu mult mi care i zarv . Apoi, oratori care vorbeau ct puteau de tare, ghicitori, fotografi, caricaturi ti, destul de pu in respectuo i fa de autoritatea mandarin , ipau contribuind i ei la h rm laia general . Uneori trecea cte un cortegiu funerar cu mult pomp , ce strangula circula ia, alteori, cte o nunt , poate mai pu in vesel ca nmormntarea, dar la fel de stnjenitoare. Un grup de oameni se strnsese n fa a yamenului unui magistrat. Cineva b tuse n toba plngerilor, ca s i se fac dreptate. Pe piatra LeuPing st tea n genunchi un r uf c tor, ce fusese b tut cu bastoanele i era p zit de poli i tii ce purtau bonet manciurian cu ciucuri ro ii, suli scurt i dou s bii n aceea i teac . Mai ncolo, c iva chinezi recalcitran i, lega i la un loc cu propriile lor cozi, erau condu i la postul de poli ie. Ceva mai departe, un am rt, cu mna stng i piciorul drept prinse prin dou g uri ntr-o

~ 139 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

scndur , mergea chiop tnd, ca un animal ciudat. Un ho , b gat ntr-o cu c de lemn, cu capul ie indu-i prin plafon, fusese l sat la mila public . Al ii purtau jugul, ca boii. Neferici ii c utau, evident, locuri frecventate, n speran a de a strnge mai mul i bani, speculnd mila trec torilor, n detrimentul cer etorilor de tot felul, chiopilor, ciungilor, paraliticilor, orbilor, miilor de infirmi adev ra i sau pref cu i ce mi un prin ora ele Imperiului Florilor. Lectica nainta deci foarte ncet. Aglomera ia era cu att mai mare cu ct se apropiau de bulevard. Ajunse totu i i se opri n interiorul bastionului ce p ze te poarta, lng templul zei ei Koanin. Le-U cobor din lectic , intr n templu, ngenunche mai nti, apoi se prostern naintea statuii zei ei. Dup care se ndrept c tre un dispozitiv religios denumit moara de rug ciuni". Era un fel de vrtelni cu opt bra e ce aveau prinse la extremit i mici banderole cu propozi ii sacre. Un bonz a tepta, cu gravitate, lng aparat, s vin credincio ii i, mai ales, s pl teasc . Le-U i d du servitorului lui Buddha c iva taeli, destina i a subven iona cultul. Apoi, cu mna dreapt , apuc manivela vrtelni ei i i imprim o mi care u oar de rota ie, dup care i puse mna stng pe inim . F r ndoial , vrtelni a nu se nvrti destul de repede pentru ca ruga ei s fie eficace.

~ 140 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Mai cu putere! i zise bonzul, ncurajnd-o cu gestul. i tn ra l ascult . Asta dur cam un sfert de or , dup care bonzul afirm c dorin ele ei vor fi ndeplinite. Le-U se prostern iar naintea statuii zei ei Koanin, ie i din templu i se urc n lectic , pentru a se ntoarce acas . Dar, cnd s intre pe Marele Bulevard, purt torii lecticei fur nevoi i s se retrag repede. Solda ii ndep rtau popula ia cu brutalitate. Pr v liile se nchideau la ordin. Str zile laterale erau barate cu parapete albastre, fiind p zite de poli i ti. Un cortegiu numeros ocupa o parte a bulevardului i nainta cu zgomot. Era mp ratul Koang-Sin, al c rui nume nseamn Continuarea Gloriei, care se ntorcea n ora ul t tar i n fa a c ruia urma s se deschid poarta central . n spatele celor dou persoane ce mergeau n fruntea alaiului venea un pluton de cerceta i, urmat de un pluton de suli a i. Dup ei, un grup de ofi eri de rang nalt purtau o umbrel galben , ornamentat cu un dragon care este emblema mp ratului, a a cum fenixul este a mp r tesei. Lectica ap ru imediat, cu husa de m tase galben ridicat , sus inut de aisprezece purt tori cu robe ro ii, ornamentate cu trandafiri albi, i avnd veste de m tase. Prin ii de snge, demnitarii,

~ 141 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

pe cai cu harna amente din m tase galben , semn de mare noble e, escortau vehiculul imperial. n lectic , pe jum tate culcat, st tea Fiul Cerului, v rul mp ratului Tong-Ce i nepotul prin ului Kong. Dup lectic veneau rnda ii i purt torii de rezerv pentru vehicul. Tot cortegiul trecu pe sub poarta Tien, spre satisfac ia negustorilor, cer etorilor i a celorlal i care i-au putut relua activitatea. Lectica lui Le-U i relu deci drumul i o duse pn acas , de unde lipsise dou ore. Ah, dar ce surpriz preg tise zei a Koanin pentru tn ra femeie! n momentul n care lectica se opri, o c ru pr fuit , tras de doi catri, tocmai se oprise n fa a por ii. Kin-Fo, urmat de Craig-Fry i de Sun, cobora... Tu! Tu! strig Le-U, care nu- i putea crede ochilor. Draga mea sor mai mic ! r spunse Kin-Fo. Nu te po i ndoi de ntoarcerea mea. Le-U nu r spunse. l prinse de mn pe prietenul ei i l trase n budoar, n fa a micului aparat fonografic, discret confident al chinurilor ei. N-am ncetat nici o clip s te a tept, inim drag , mpodobit cu flori de m tase, zise ea. i ap s resortul, ce puse n mi care rola fonografului. Atunci Kin-Fo putu s -i aud vocea pl cut ce-i repeta ceea ce tandra Le-U spusese cu cteva ore nainte.

~ 142 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

ntoarce-te, micul meu frate iubit! ntoarce-te la mine! Inimile noastre s nu mai fie desp r ite precum steaua P storului i cea a Lirei. Nu m gndesc dect la ntoarcerea ta! Aparatul t cu o secund ... Apoi ncepu iar, cu o voce ip toare: Parc nu-i de-ajuns o st pn n cas , trebuie i un st pn! Fie ca prin ul Ien s -i aranjeze pe amndoi. Acest al doilea glas, u or de recunoscut, era al lui Nan. Nepl cuta b trn mam " continuase s vorbeasc dup plecarea lui Le-U, n timp ce aparatul mai func iona nc , nregistrndu-i astfel, f r ca ea s tie, cuvintele imprudente. Servitori i servitoare, feri i-v de aceste aparate! n aceea i zi Nan a fost concediat i dat afar pe u f r a mai a tepta sfr itul lunii. XV

Nimic nu se mai opunea acum c s toriei dintre bogatul Kin-Fo, din Shang-Hai i frumoasa Le-U, din Peking. Mai erau ase zile pn la expirarea termenului dat lui Wang pentru a se ine de promisiune. Dar bietul filozof pl tise cu via a fuga sa inexplicabil . De acum nu mai exista nici o amenin are. Deci c s toria putea avea loc. Fu

~ 143 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

hot rt i fixat pentru a dou zeci i cincea zi din iunie, pe care Kin-Fo o dorise ultima din via a lui. Tn ra femeie fu pus la curent cu ntreaga situa ie. Ea afl prin ce st ri diferite trecuse cel care, refuznd ini ial s o fac p rta la s r cia lui i apoi s o lase v duv , se ntorcea la ea, liber s o fac fericit . Dar, aflnd despre moartea filozofului, nu putu s nu verse cteva lacrimi, l cuno tea, inuse la el, fusese primul confident al sentimentului ei pentru Kin-Fo. Bietul Wang! zise ea. Va lipsi la nunta noastr ! Da, bietul Wang! spuse i Kin-Fo, care- i regreta prietenul, pe care-1 cuno tea de mul i ani. Totu i, m-ar fi lovit, a a cum a jurat c va face. Nu, nu! zise Le-U, scuturndu- i capul. Poate c de asta s-a necat n apele Pei-Ho-ului, ca s nu se in de cuvnt! Vai! Ipoteza aceea era foarte posibil . Wang se necase ca s scape de ndeplinirea obliga iilor sale. n privin a asta, Kin-Fo gndea ca ea. Existau deci dou suflete care vor p stra mereu imaginea filozofului. E de la sine n eles c dup nenorocirea de la podul Palikao gazetele chineze ti nu mai publicar anun urile ridicole ale onorabilului William J. Bidulph, astfel c sup r toarea celebritate a lui KinFo disp ru cu aceea i iu eal cu care ap ruse. i acum, ce se va ntmpla cu Craig i Fry? Trebuiau s apere interesele Centenarului pn pe

~ 144 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

30 iunie, adic nc zece zile, dar Kin-Fo nu mai avea nevoie de serviciile lor. Mai putea atenta Wang la via a lui? Nu, fiindc murise. Se putea sinucide clientul lor? Nu, c ci Kin-Fo voia acum s tr iasc din plin, ct mai mult posibil. Deci, Craig i Fry nu mai aveau de ce s -1 urm reasc nencetat. Dar, nainte de orice, cei doi originali erau oameni dintr-o bucat . Devotamentul lor se adresa clientului Centenarului, iar ei se dovedeau ni te agen i serio i. Kin-Fo le ceru deci s asiste la ceremoniile de nunt , ceea ce ei acceptar cu pl cere. De altfel, glumi Fry, adresndu-i-se lui Craig, c s toria e, uneori, sinucidere; i dai via a, p strndu- i-o, n acela i timp, r spunse Craig cu un zmbet amabil. Chiar de a doua zi, Nan fu nlocuit n casa de pe bulevardul Cea-Cua de un personal mai amabil. O m tu a lui Le-U, doamna Lutalu, veni s -i in loc de mam pn la celebrarea c s toriei. Doamna Lutalu, so ia unui mandarin de rangul al patrulea, clasa a doua, cu nasture albastru, fost lector imperial i membru al Academiei din Han-Lin, avea toate calit ile fizice i morale cerute pentru ndeplinirea acestor sarcini importante. Ct despre Kin-Fo, el se gndea s plece din Peking dup nunt , nefiind unul dintre cele ti c ruia s -i plac s stea n vecin tatea cur ii imperiale. Nu ar fi fost cu adev rat fericit dect dup

~ 145 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

ce i-ar fi v zut tn ra so ie instalat n bogatul yamen de la Shang-Hai. Kin-Fo alese un apartament la Tien-Fu-Tang, Templul Fericirii Celeste, hotel cu restaurant, foarte confortabil, aflat lng bulevardul Tien-Men, ntre ora ele t tar i chinez. Acolo fur g zdui i i CraigFry care, din obi nuin , nu st teau departe de clientul lor. Ct despre Sun, el i reluase serviciul, bomb nind mereu, dar ferindu-se de indiscretul fonograf. P ania lui Nan l f cuse mai prudent. Kin-Fo avu pl cerea s -i reg seasc la Peking pe doi dintre prietenii s i din Canton, negustorul YinPang i nv atul Hual. Pe de alt parte, cuno tea c iva func ionari i comercian i din capital i to i se angajar s asiste la c s toria celor doi. Era cu adev rat fericit acum acest indiferent de alt dat , impasibilul elev al lui Wang. Dou luni de griji, de nelini te, de necazuri, aceast perioad tumultoas i fusese de ajuns ca s n eleag ce nseamn fericirea. Da, filozoful cel n elept avusese dreptate! De ce nu era de fa , s constate personal valabilitatea doctrinei sale? Kin-Fo petrecea cu tn ra femeie aproape tot timpul dedicat preg tirilor pentru ceremonie. Le-U se bucura c prietenul ei i era aproape. Ce nevoie avea s umble prin cele mai bogate magazine ca s o cople easc cu daruri minunate? Ea nu se gndea dect la el i i repeta maximele celebre ale vestitului Pan-Hoei-Pan:

~ 146 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Dac o femeie are un b rbat dup cum vrea inima ei, atunci l p streaz ntreaga via . Femeia trebuie s aib un respect nelimitat pentru cel al c rui nume l poart i s se ngrijeasc ntotdeauna. n cas , femeia trebuie s fe ca o umbr i ca un ecou. So ul este cerul so iei sale. Preg tirile pentru nunta, pe care Kin-Fo o voia nemaipomenit , avansau. Cele treizeci de perechi de pantofi broda i, care compun trusoul unei chinezoaice, erau deja aranjate n casa de pe bulevardul Cea-Cua. Dulciuri produse de firma Sinuyan, dulce uri, fructe uscate, praline, acadelele, siropuri de portocale, ghimbir, grepfrut, precum i superbe stofe de m tase, bijuterii cu nestemate i din aur fin prelucrat, inele, br ri, mici teci pentru unghii, ace de p r, toate crea iile ncnt toare ale giuvaergiilor din Peking se ngr m deau n budoarul lui Le-U. n acest ciudat Imperiu de Mijloc, cnd o tn r se c s tore te, nu aduce nici o zestre. Este cump rat de p rin ii so ului sau chiar de viitorul b rbat. n lipsa fra ilor, ea nu poate mo teni dect o mic parte din averea tat lui ei i doar dac acesta face o declara ie special n acest sens. Condi iile c s toriei sunt puse la punct, n mod normal, de intermediari denumi i mei-jin, iar nunta se hot r te dup o clar n elegere prealabil . Tn ra logodnic e prezentat apoi p rin ilor b iatului. Acesta nu o vede. Nu o va vedea dect

~ 147 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

atunci cnd ea va veni, ntr-o lectic nchis , la casa conjugal . Atunci i se d so ului cheia lecticii. El deschide u a acesteia. Dac logodnica i place, i d mana. Dac nu, nchide brusc u a i n elegerea se stric . A a ceva nu se putea ntmpla la nunta lui KinFo. El o cuno tea pe tn r i n-o cump ra de la nimeni. Asta simplifica mult lucrurile. Veni ziua de 25 iunie. Totul era gata. De trei zile, dup obicei, casa tinerei Le-U r m sese luminat . Timp de trei nop i, doamna Lutalu, ce reprezenta familia miresei, nu dormise deloc, ca s - i arate astfel triste ea pentru c fata p r sea casa p rinteasc . Dac Kin-Fo ar mai fi avut p rin i, casa lor ar fi fost, de asemenea, luminat n semn de doliu, c ci c s toria fiului e privit precum moartea tat lui, iar fiul este, de atunci ncolo, succesorul acestuia", dup cum spune Hao-Kieu-Ciuen. Dac aceste obiceiuri nu se puteau aplica n cazul celor doi so i, erau ns altele, de care trebuia s se in cont. Astfel, nici una dintre formalit ile astrologice nu fusese neglijat . Horoscoapele, f cute dup toate regulile, ar tau o perfect compatibilitate a destinelor i a firilor. Perioada anului, evolu ia lunii se dovedeau favorabile. Nici o alt nunt nu se desf urase sub auspicii mai bune. Primirea so iei avea s se fac la ora opt seara la Hotelul Fericirea Celest , adic tn ra avea s fie

~ 148 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

condus cu mare pomp la casa so ului. In China, nu trebuie s te prezin i pentru cununie nici n fa a unui magistrat civil, nici naintea unui preot, lama, bonz ori altceva. La ora apte, Kin-Fo, nso it de Craig i Fry, care radiau asemeni martorilor unei nun i europene, i primea prietenii n pragul apartamentului s u. Cte polite uri! Importantele personaje fuseser invitate prin ni te hrtiu e ro ii, pe care scria, cu litere microscopice: Domnul Kin-Fo, din Shang-Hai, v salut cu umilin , domnule..... i v roag cu i mai mult umilin , s veniU la umila ceremonie etc... To i veniser ca s -i cinsteasc pe cei doi so i i s ia parte la minunatul osp rezervat b rba ilor, n timp ce femeile se reuneau la o mas preg tit special pentru ele. Veniser negustorul Yin-Pang i nv atul Hual, c iva mandarini care purtau la p l rie un ciucure ro u, mare ct un ou de porumbel, ce ar ta c f ceau parte din primele trei ordine. Al ii, de categorie inferioar , nu aveau dect nasturi opaci alba tri sau albi. Majoritatea erau func ionari civili de origine chinez , cum trebuiau s fie prietenii unui cet ean din Shang-Hai, ostil rasei t tare. To i purtau ve minte frumoase, robe str lucitoare, p l rii de s rb toare i formau un alai ncnt tor. Kin-Fo a a cum cerea eticheta i a tepta chiar la intrarea n hotel. De ndat ce soseau i

~ 149 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

conducea n salonul unde urma s fie recep ia, rugndu-i insistent s intre naintea lui pe fiecare u pe care le-o deschideau vale ii n haine de gal . Kin-Fo i apela cu nobilul lor nume", i ntreba despre s n tate i despre nobilele lor familii". Nici cel mai fin observator n-ar fi descoperit, n comportarea lui, vreo abatere de la legile polite ei chineze ti. Craig i Fry i admirau polite ea. Dar, cu toate acestea, nu-1 sc pau nici o clip clin priviri. Aceea i idee le venise amndorura, n acela i timp. Dac Wang nu murise, a a cum se credea, n apele fluviului? Dac se furi ase printre invita i? Cea de-a dou zeci i patra or a celei de-a dou zeci i cincea zile din iunie nu venise nc . Mna taipingului purta nc arm . Dac , n ultima clip ... Nu era verosimil, dar totu i, era posibil. Astfel, p strnd o anumit pruden , Craig i Fry se uitau aten i la toat lumea. Nu v zur ns nici un chip suspect. n acest timp, viitoarea so iei pleca din casa ei de pe bulevardul Cea-Cua, ntr-o lectic nchis . Dac Kin-Fo nu mbr case costumul de mandarin pe care orice mire are dreptul s -1 mbrace n semn de omagiu pentru institu ia c s toriei pe care vechii legiuitori o respectau foarte mult Le-U se conformase regulilor naltei societ i. Cu toaleta sa ro ie n ntregime, f cut dintr-o admirabil stof din m tase brodat , str lucea pur i simplu.

~ 150 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Chipul s u era ascuns sub un voal fin din perle, iar o bogat diadem din aur i str lucea pe frunte. Pietre pre ioase i flori artificiale me te ugite i mpodobeau cozile lungi i negre. Kin-Fo o va g si mai frumoas ca oricnd, atunci cnd va cobor din lectica deschis chiar de mna lui. Alaiul porni la drum. Coti la intersec ie pentru a ajunge pe Marele Bulevard i pentru a continua apoi pe bulevardul Tien-Men. F r ndoial , ar fi fost mai interesant dac ar fi fost vorba de o nmormntare, nu de o nunt , dar, oricum, trec torii se opreau s se uite la convoi. Prietenele, tovar ele lui Le-U veneau n urma lecticei, purtnd cu mare pomp piesele de trusou. Dou zeci de muzican i mergeau nainte f cnd zgomot mare cu instrumentele lor de alam , mai ales cu sonorul gong. n jurul lecticei se nvrteau o mul ime de purt tori de tor e i de felinare n mii de culori. Viitoarea so ie r mnea ascuns privirii mul imii. Conform tradi iei primul trebuia s o vad so ul ei. n aceste condi ii, n mijlocul unei mul imi g l gioase, cortegiul sosi, pe la opt, la Hotelul Fericirea Cereasc . Kin-Fo st tea la intrarea bogat decorat . A tepta sosirea lecticei pentru a-i deschide u a, dup care trebuia s o ajute pe viitoarea lui so ie s coboare i s o conduc n apartamentul rezervat, unde amndoi aveau s salute de patru ori cerul.

~ 151 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Apoi, amndoi vor merge la osp ul de nunt . Viitoarea so ie va face patru plec ciuni naintea b rbatului ei. El, la rndul lui, se va nclina de dou ori n fa a ei. Vor v rsa dou sau trei pic turi de vin sub form de liba iuni. Vor oferi cteva alimente spiritelor intermediare. Li se vor aduce dou cupe pline. Le vor goli pe jum tate, iar restul l vor pune ntr-una singur , pe care o vor bea unul dup cel lalt. Unirea devenea astfel sacr . Lectica sosise. Kin-Fo nainta. eful de ceremonie i nmna cheia. O lu , deschise u a, i ntinse mna frumoasei Le-U, care era foarte emo ionat . Viitoarea so ie cobor u or i trecu printre invita i, care se nclinar respectuos, cu mna la piept. n momentul n care tn ra femeie se preg tea s treac pragul hotelului, se d du un semnal. Uria e zmeie luminoase se ridicar n v zduh i se balansau n vnt cu imaginile lor multicolore de dragoni, fenic i ori alte simboluri ale c sniciei. Porumbei, dota i cu un mic aparat sonor, ata at de coad , zburar i umplur spa iul cu o armonie cereasc . Rachete cu mii de culori se ridicau uiernd, iar explozia lor aducea o ploaie de aur. Deodat , un zgomot ndep rtat se auzi dinspre bulevardul Tien-Men. Erau strig te amestecate cu sunetul clar al unei trompete. Apoi se f cu lini te i zgomotul rencepu dup cteva clipe.

~ 152 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Larma aceea se apropia i avea s ajung curnd n locul unde se oprise cortegiul. Kin-Fo asculta. Prietenii s i a teptar ca tn ra femeie s intre n hotel. Dar, aproape imediat, pe strad se produse o agita ie aparte. Trompeta se auzea din ce n ce mai tare, pe m sur ce se apropia. Ce se ntmpl ? ntreb Kin-Fo. Chipul lui Le-U se crispa. O tainic presim ire i gr bi b t ile inimii. Brusc, mul imea n v li pe strad . nconjura un crainic mbr cat n haine imperiale, escortat de mai mul i poli i ti. Acest crainic, n mijlocul lini tii generale, spuse doar cuvintele urm toare, c rora le r spunse un murmur surd : "Moartea mp r tesei v duve! Interdic ie! Interdic ie!" Kin-Fo n elesese. Lovitura aceea l atingea direct. Nu- i putu re ine un gest ele furie. Tocmai se decretase doliu imperial din cauza mor ii v duvei ultimului mp rat. ntr-un interval de timp fixat prin lege, i se interzicea oricui s se rad pe cap, s dea petreceri, s mearg la reprezenta ii de teatru, s se judece la tribunal, s participe la cununii. Le-U, dezolat , dar f r s - i piard curajul, ca s nu-1 mai supere n plus pe logodnicul ei, nu p ru nec jit . l lu de mn pe dragul ei Kin-Fo:

~ 153 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

S a tept m, i zise ea cu un glas ce ncerca s ascund emo ia puternic . i lectica plec mpreun cu tn ra c tre casa de pe bulevardul Cea-Cua, iar festivit ile au fost suspendate, mesele strnse, orchestrele concediate, iar prietenii nec jitului KinFo plecar , dup ce i-au exprimat p rerea de r u. Nimeni nu trebuia s ri te s ncalce decretul de doliu imperial! Hot rt lucru, ghinionul continua s -1 urm reasc pe Kin-Fo. nc o ocazie pentru a valorifica lec iile de filozofie predate de fostul lui maestru. Kin-Fo r mase cu Craig i Fry n apartamentul pustiu de la Hotelul Fericirea Celest , a c rei denumire p rea acum de un sarcasm amar. Termenul de interdic ie putea fi prelungit orict de c tre Fiul Cerului! Iar Kin-Fo socotise c se putea ntoarce imediat la Shang-Hai, ca s-o instaleze pe tn ra lui so ie n bogatul lui yamen i s nceap astfel o via nou , n condi ii noi... Dup un ceas, intr un servitor i i aduse o scrisoare, pe care tocmai o primise de la un mesager. De ndat ce Kin-Fo recunoscu scrisul de pe plic, abia i re inu un strig t. Scrisoarea era de la Wang i iat ce con inea: Prietene, n-am murit nc , dar cnd vei primi scrisoarea asta voi G mort. Mor Gindc nu am curajul de a-mi ine promisiunea. Fii ns lini tit, m-am gndit la toate.

~ 154 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Lao-Sen, un fost ef tai-ping, vechiul meu tovar , a primit scrisoarea ta. Va avea bra ul i inima mai ferme pentru a ndeplini oribila misiune pe care m-ai f cut s o accept. Lui i va reveni deci capitalul din asigurarea ta de via , c ci l-am delegat pe el i el va lua banii dup ce vei muri. Adio! Mor naintea ta! Pe curnd, prietene. Adio! Wang" XVI

Iat n ce situa ie se g sea acum Kin-Fo, mai grav de o mie de ori ca nainte. Astfel, Wang, n ciuda faptului c - i d duse cuvntul, a sim it c nu putea s - i loveasc fostul elev. Wang nu tia nimic de schimbarea survenit n starea averii lui Kin-Fo. Wang i ncredin ase ndeplinirea misiunii altcuiva i nc cui! Un tai-ping temut de to i, care ucidea f r scrupule, mai ales c nici nu avea s fie nvinov it pentru crima respectiv . Scrisoarea lui Kin-Fo i asigura imunitatea, iar procura lui Wang un capital de cincizeci de mii de dolari. Ah! ncep s m satur! strig Kin-Fo, ca prim reac ie a furiei lui. Craig i Fry luar imediat cuno tin de misiva lui Wang.

~ 155 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Scrisoarea dumneavoastr nu are ca ultim dat 25 iunie? ntrebar ei. Nu, r spunse. Wang trebuia s-o dateze cu ziua mor ii mele. Acum, Lao-Sen poate s ac ioneze cnd vrea, f r s fie limitat de timp. Nu, are interes s v ucid ct mai repede, ziser Fry-Craig. De ce? Pentru a lua banii de pe asigurare. Argumentul nu admitea replic . Fie, spuse Kin-Fo. Nu mai am de pierdut nici o clip dac vreau s -mi recuperez scrisoarea, chiar dac i voi pl ti cincizeci de mii de dolari acestui Lao-Sen. Adev rat, zise Craig. Corect, spuse Fry. Voi pleca imediat. Trebuie s aflu unde se afl acum acest ef tai-ping. N-o fi de neg sit, ca Wang! Vorbind astfel, Kin-Fo nu- i g sea locul. Se mi ca nencetat. Aceast serie de lovituri de m ciuc pe care le primise l adusese ntr-o stare de surescitare neobi nuit . Plec, le zise el. M duc s -1 caut pe Lao-Sen! Domnilor, dumneavoastr face i ce vre i! Domnule, r spunser Fry-Craig, interesele Centenarului sunt mai amenin ate acum ca oricnd. Av p r si n asemenea mprejur ri nseamn a nu ne face datoria. Vom merge cu dumneavoastr ! Nu mai aveau nici o or de pierdut! Dar, nainte de orice, trebuiau s afle cine era acest Lao-Sen i

~ 156 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

unde locuia. Cum era renumit, lucrul acesta nu era greu de f cut. De fapt, fostul tovar al lui Wang n mi carea insurec ional Ciang-Mao se retr sese n nordul Chinei, dincolo de Marele Zid, n apropierea golfului Leao-Tong, care nu e dect o anex a golfului Pe-CeLi. Dac guvernul imperial nu tratase nc cu el, cum f cuse cu al i efi rebeli pe care nu-i putuse neutraliza, l l sa cel pu in s opereze n voie pe acel teritoriu situat dincolo de frontierele chineze. Acolo, Lao-Sen, resemnat cu un rol mai modest, se ocupa de jafuri la drumul mare. Vai! Wang i alesese omul potrivit! Acesta nu avea scrupule i o lovitur de pumnal n plus sau n minus nu conta pentru con tiin a lui. Kin-Fo i cei doi agen i ob inur deci informa ii complete despre tai-ping i aflar c fusese v zut n ultima vreme pe lng Fu-Ning, un mic port la golful Leao-Tong. Se hot rr s mearg acolo nentrziat. Mai nti, i spuser lui Le-U ce se ntmplase. Temerile ei se dublar . Lacrimile i inundar frumo ii ochi. Voia s -1 conving pe Kin-Fo s nu plece! Nu se arunca drept n fa a primejdiei? Nu era mai bine s a tepte, s se ndep rteze, s p r seasc , la nevoie, Imperiul Celest, s se refugieze ntr-o parte a lumii unde s lbaticul LaoSen nu-1 putea atinge? Dar Kin-Fo o f cu s n eleag pe tn ra femeie c , a tr i sub amenin are, la mna unui asemenea tlhar, pentru care moartea lui nsemna o avere, era

~ 157 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

prea mult pentru el. Nu! Trebuia s termine o dat pentru totdeauna! Kin-Fo i nso itorii s i aveau s plece n aceea i zi, s ajung la tai-ping, s cumpere cu aur nefericita scrisoare i s se ntoarc la Peking chiar nainte de a se ridica decretul de interdic ie. Drag sor mai mic , zise Kin-Fo, acum regret mai pu in c nunta noastr a fost amnat . Dac ne-am fi c s torit, te-ai fi aflat ntr-o situa ie dificil ! Dac ne-am fi cununat, a fi avut dreptul i obliga ia s te urmez i te-a fi urmat! r spunse LeU. Nu! zise Kin-Fo. Mai bine s mor de o mie de ori dect s te expun vreunui pericol. R mas bun, Le-U! i, cu ochii umezi, Kin-Fo se smulse din bra ele tinerei, care nu voia s -1 lase s plece. Chiar n aceea i zi, Kin-Fo, Craig i Fry, urma i de Sun, c ruia ghinionul nu-i mai l sa o clip de odihn , plecar din Peking i pornir c tre TongCeu. Era un drum de o or . Iat ce hot rser : C l toria pe uscat, printr-o provincie nesigur , oferea serioase dificult i. Dac ar fi trebuit doar s ajung la Marele Zid, la nord de capital , orice pericole ar fi nfruntat pe parcursul celor o sut aizeci de li, trebuiau s le fac fa . Dar nu la nord, ci la est se g sea portul Fu-Ning. Ar fi fost mai sigur i mai repede s ajung acolo pe mare.

~ 158 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Dar vor g si ei o nav gata de plecare c tre FuNing? Asta nu puteau afla dect de la agen ii maritimi de la Tong-Ceu. De data aceasta ntmplarea fu de partea lui Kin-Fo, pe care ghinionul l urm rea pas cu pas. Un vas, cu destina ia Fu-Ning, a tepta la gura de v rsare a fluviului Pei-Ho. S iei unul dintre acele rapide steamere ce navigheaz pe fluviu, s cobori pn la estuarul acestuia, s te urci pe nava respectiv , iat ce r mnea de f cut. Craig i Fry nu cerur dect un ceas ca s - i ncheie preg tirile i, n acea or , cump rar toate aparatele de salvare cunoscute, de la colacul de salvare la costumul de scafandru. Kin-Fo valora nc dou sute de mii de dolari. Pleca pe mare i era asigurat mpotriva oric rui risc. Ori, se putea ntmpla oricnd o catastrof . Trebuiau s prevad totul. Deci, pe 26 iunie, la prnz, Kin-Fo, Craig, Fry i Sun se mbarcau pe vaporul Pei-tang i coborau pe cursul lui Pei-Ho. Sinuozit ile acestui fluviu sunt att de capricioase c parcursul este dublul liniei drepte spre Tong-Ceu. Este ns canalizat, deci navigabil, chiar pentru vase de mare tonaj. De asemenea, traficul fluvial este considerabil i mult mai important dect cel de pe drumul drept care merge aproape paralel cu cursul fluviului. Pei-tang cobora rapid printre balizele canalului, despicnd apa g lbuie a fluviului i deranjnd, cu

~ 159 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

valurile pe care le crea, numeroasele canale de iriga ie de pe cele dou maluri. naltul turn al unei pagode de dincolo de Tong-Ceu fu dep it n curnd i nu mai fu vizibil dup un viraj destul de brusc. Pei-Ho nu se l rgise nc . Curgea, aici printre dune de nisip, dincolo pe lng ferme, n mijlocul unui peisaj destul de mp durit, pres rat cu livezi i garduri vii. Se ivir mai multe localit i importante: Matao, He-Si-Vu, Nane-Tae, Yang-Tune. Curnd ap ru i Tien-Tin. Acolo pierdur vremea, c ci vasul trebuia s intre n portul r s ritean, ce une te cele dou maluri ale fluviului i unde se circul , nu f r efort, prin mijlocul sutelor de nave de care portul e plin. Asta se face cu mult zgomot i cu pre ul parmelor mai multor b rcLDe altfel, parmele au fost t iate f r a se gndi nimeni la pagubele produse. ns s-a produs o nv lm eal de vase aflate n deriv ce ar fi dat multe b t i de cap autorit ilor portului, dac ar fi existat a a ceva la Tien-Tin. n cursul acestei c l torii, dac am spune c Fry i Craig, mai severi ca oricnd, nu- i p r sir nici o clip clientul, am spune prea pu in. Nu mai era vorba de filozoful Wang, cu care s-ar fi ajuns rapid la o n elegere, dac acesta ar fi putut fi prevenit, ci de Lao-Sen, acest tai-ping pe care nu-1 cuno teau i, de aceea, era mai de temut. Fiindc se duceau la el, s-ar fi putut crede c sunt n siguran , dar cine putea ti dac el nu pornise deja c tre victima lui?

~ 160 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

i atunci, cum s evi i crima, cum s-o previi? Craig i Fry vedeau cte un asasin n fiecare pasager de pe Pei-tang. Nici nu mai mncau, vegheau tot timpul. Dac Kin-Fo, Craig i Fry se dovedeau foarte nelini ti i, Sun era ngrozit. Doar gndul de a naviga pe mare i f cea r u la stomac. P lea pe m sur ce Pei-tang se apropia de golful Pe-Ce-Li. Nasul i nghe ase, gura i n epenise, de i apele lini tite ale fluviului nu zguduiser nc deloc vasul. Ce va fi atunci cnd Sun va trebui s suporte valurile m rii, care leag n repede i tare nava? N-ai mai navigat? l ntreb Craig. Niciodat ! Nu te sim i bine? ntreb Fry. Nu. Ridic pu in capul, ad ug Craig. Capul? i nu deschide gura, ad ug Fry. Gura? Atunci Sun i f cu s n eleag pe cei doi agen i c nu prea voia s vorbeasc i arunc o privire melancolic spre fluviul ce se l ise deja, precum cei atin i de proba, destul de ridicol , a r ului de mare. Peisajul se schimbase n valea din jurul fluviului. Malul drept, mai abrupt, contrasta cu cel stng, cu prundi , nspumat de valuri. Mai ncolo se ntindeau vastele cmpuri cu porumb, gru, mei. Astfel c n ntreaga Chin , o mam care are de

~ 161 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

hr nit attea milioane de copii, nici o bucat de teren cultivabil nu este neglijat . Peste tot sunt canale de iriga ie sau dispozitive din bambus, felurite instala ii rudimentare ce r spndesc apa. Ici i colo, prin satele cu colibe din chirpici galben, se n l au plcuri de pomi, printre care i meri. Pe maluri veneau i plecau numero i pescari, c rora cormoranii le serveau drept cini de vn toare sau, mai bine zis, de pescuit. Zbur toarele respective plonjau la un semn al st pnului lor i aduceau pe tii pe care nu-i puteau nghi i, din pricina unui inel ce le strngea, pe jum tate, gtul. Erau apoi ra e, corbi, co ofene, ere i, pe care zgomotul vasul i f cea s zboare dintre trestiile nalte. Dac drumul pe uscat, de-a lungul fluviului era acum pustiu, agita ia de pe Pei-Ho nu se diminua. Cte nave nu urcau i nu coborau pe cursul s u! Jonci de r zboi cu bateria lor de tunuri, jonci de vam cu dou catarge, ornate la pupa i la prova cu capete i cozi de animale fantastice, jonci de comer , cu un tonaj destul de mare, nc rcate cu cele mai pre ioase produse ale Imperiului Celest, netem toare s nfrunte taifunul n m rile din jur. Jonci de c l tori, cu orarele fixate dup flux i reflux pentru oamenii care au timp de pierdut, jonci ale mandarinilor, adev rate yahturi cu care navighezi de pl cere, apoi acele sampane, de toate formele, cu pnze felurite, cele mai mici fiind conduse de femei cu copii n spate, meritndu- i cu

~ 162 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

adev rat denumirea, care n traducere ar nsemna trei scnduri", ca i pun i din lemn, adev rate sate plutitoare, cu cabane, pomi, legume, f cute din p durile Manciuriei, pe care p durarii le t iaser cu totul, iat ce se putea vedea acolo. n schimb, trgu oarele ncepuser s fie mai rare. Nu. erau mai mult de dou zeci, ntre Tien-Tin i Taku, la gura fluviului. Pe maluri se ridica fum gros din cteva cuptoare de c r mid , ce polua aerul i se amesteca cu cel al vasului. Se l sa seara, precedat de crepusculul de iunie, care se prelunge te la aceast latitudine. Curnd, o succesiune de dune albe, simetric dispuse, cu un profil uniform, se estompar n penumbr . Erau mun ii" de sare, aduna i din salinele nvecinate. Acolo se deschidea, ntre terenuri aride, estuarul lui Pei-Ho, un peisaj trist", cum spune domnul de Beauvoir, numai nisip, sare, praf i cenu ." A doua zi, pe 27 iunie, nainte de r s ritul soarelui, Pei-tang ajungea n portul Taku, aproape de gura de v rsare a fluviului. Aici, pe cele dou maluri, se ridic fort re ele din nord i din sud, ruinate acum, ce fuseser cucerite de armata anglo-francez , n 1860. Era locul unde se d duse gloriosul atac al generalului Collineau, pe 24 august, n acela i an. Aici canonierele for aser intrarea pe fluviu. Aici se ntinde o band sub ire de teritoriu, pu in populat, ce poart denumirea de concesiune francez . Aici se vede nc monumentul

~ 163 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

funerar sub care dorm ofi erii i solda ii pieri i n acele lupte de neuitat. Pei-tang nu putea trece mai departe. To i pasagerii debarcar deci laTaku. E un ora destul de important, a c rui dezvoltare va fi ns considerabil , dac mandarinii vor permite vreodat s se fac o linie ferat care s -1 lege de Tien-Tin. Nava ce pleca spre Fu-Ning trebuia s ridice pnzele chiar n aceea i zi. Kin-Fo i tovar ii s i nu puteau pierde nici m car o or . Acostar deci un sampan i, dup un sfert de ceas, se urcau la bordul vasului Sam-Yep. XVII Cu opt zile nainte, un vas american venise n portul Taku. nchiriat de a asea companie chinocalifornian , adusese nc rc tur pentru agen ia Fuk-Ting-Tong, ce are un sediu n cimitirul LaurelHill, din San Francisco. n acest cimitir, cele tii pieri i n America a teapt ziua repatrierii, fideli religiei lor, ce le porunce te s se odihneasc n p mntul natal. Nava, cu destina ia Canton, luase, sub autorizarea scris a agen iei, o nc rc tur de dou sute cincizeci de sicrie ce trebuiau debarcate la Taku pentru a fi reexpediate n provinciile nordice. Transbordarea nc rc turii se f cuse de pe vasul american pe cel chinez i, n aceea i diminea , pe

~ 164 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

27 iunie, acesta din urm pornea spre portul FuNang. Pe nava aceasta se instalaser Kin-Fo i tovar ii s i. Nu ar fi ales-o, f r ndoial ; dar, n lipsa altor vase care s plece c tre golful Leao-Tong, nu aveau alt variant . Nu era vorba, de altfel, dect de o traversare de dou sau trei zile, foarte u oar n acea perioad a anului. Sam-Yep era o jonc de mare, cu o capacitate de aproape trei sute de tone. Exist mii asemenea nave, cu un pescaj de numai ase picioare care le permite s str bat barele fluviilor din Celestul Imperiu. Prea late pentru lungimea lor, cu o travers ce sus ine puntea, navigheaz greu, dar pot vira pe loc, pivotnd ca un titirez, ceea ce reprezint un avantaj fa de alte nave cu un profil mai fin. Crma lor enorm este g urit , sistem des utilizat n China i al c rui efect este foarte contestat. Orice s-ar putea spune, aceste nave imense nfrunt f r probleme m rile din aceast regiune. Se tie chiar c o asemenea jonc , trimis de o firm comercial din Canton, cu c pitan american, a adus la San Francisco o nc rc tur de ceai i de por elan. S-a demonstrat deci c vase de acest fel rezist bine pe mare, iar cunosc torii sunt de acord c chinezii sunt marinari excelen i. Sam-Yep, de construc ie modern , aproape drept din fa pn n spate, amintea de forma de coc specific vaselor europene. Construit din bambu i uni i prin sfori, ca i cusu i, f r nici un cui, avnd

~ 165 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

cr p turile acoperite cu cl i i r in de Cambodgia, era att de etan c nu avea nici m car pomp pentru evacuarea apei din cal . Fiind foarte u or plutea pe ap ca o bucat de plut . Ancora, fabricat din lemn de esen tare, accesoriile din fibre de palmier, de o flexibilitate remarcabil , velele suple, u or manevrabile de pe punte, se nchideau sau se deschideau ca un evantai, dou catarge dispuse ca unul singur, vela de foc era ca a unui vas mic a a ar ta jonca respectiv , bine echipat pentru naviga ia de coast . Desigur, v znd vasul Sam-Yep nimeni n-ar fi ghicit c aceia care-1 foloseau l transformaser ntrun enorm cimitir. De fapt, n loc de l zi cu ceai, baloturi cu m t suri, cutii cu parfumuri chineze ti, era nc rc tura despre care tim. Dar jonca i p strase culorile vii. Catargele erau mpodobite cu flamuri multicolore. La prova se deschidea un mare ochi str lucitor, ce i d dea aspectul unui gigantic animal oceanic. n vrful catargelor, briza flutura steagurile chineze ti. Dou tunuri i lungeau peste bastingaj gurile lor lucitoare, ce reflectau razele soarelui precum o oglind . Folositoare arme pe acele m ri nc bntuite de pira i! ns , n ansamblu, vasul era vesel, pl cut privirii. Dup toate, nu o repatriere opera Sam-Yep, o repatriere a cadavrelor, adev rat, dar mor ii nu erau astfel satisf cu i?

~ 166 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Nici Kin-Fo, nici Sun nu ar tar repulsie navignd n asemenea condi ii. Erau prea chinezi pentru asta. Craig i Fry, asemeni compatrio ilor lor americani, c rora nu le place s c l toreasc cu o asemenea nc rc tur , ar fi preferat, f r ndoial , alt vas comercial, dar nu aveau de ales. Un c pitan i ase oameni compuneau echipajul joncii i erau de ajuns pentru manevrele foarte simple ale velelor. Se spune c busola a fost inventat n China. Se poate, dar cei care navigheaz de-a lungul coastelor n-au nevoie de a a ceva, ci merg la ntmplare. Ceea ce f cea i c pitanul Yin, comandantul lui Sam-Yep, care nu urm rea dect s nu piard din vedere litoralul golfului. Acest c pitan Yin, un omule cu chip zmbitor, vorb re i vioi, era dovada vie a problemei nerezolvate de perpetuum mobile. Nu putea sta locului. F cea o mul ime de gesturi. Bra ele sale, minile, ochii se mi cau mai mult dect limba, care nici ea nu se odihnea vreodat n spatele din ilor s i albi. Brusca oamenii, i mu truluia, i njura, dar se dovedea un marinar foarte bun, care- i manevra jonca de parc o juca pe degete. Pre ul mare pe care Kin-Fo l pl tise nu avea de ce s -i altereze firea jovial . Pasageri care s pl teasc cinci sute de taeli pentru o traversare de aizeci de ore erau rarit i, mai ales c nu se dovedeau mai exigen i cu confortul i hrana dect tovar ii lor de drum, nghesui i n cal !

~ 167 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Kin-Fo, Craig i Fry fuseser caza i, de bine, de r u, n ni te cabine din spate, iar Sun ntr-una din fa . Cei doi agen i, mereu n gard , f cuser o minu ioas examinare a echipajului i a c pitanului. Nu g sir nimic suspect n comportamentul acestor oameni de treab . A presupune c ar fi avut acela i gnd cu Lao-Sen nu era verosimil deoarece doar ntmplarea pusese nava aceea la dispozi ia clientului lor i hazardul nu avea cum s fie un complice de-al primejdiosului tai-ping. Traversarea, n afar de pericolele oferite de mare, trebuia s alunge, pentru cteva zile, ngrijorarea lor obi nuit . A a c l mai l sar i singur pe Kin-Fo. De altfel, acesta nici nu se sup r . Se izola n cabina sa i ncepu s filozofeze n voie. Bietul om, care nu tiuse s - i aprecieze fericirea, nici s n eleag valoarea existen ei sale lipsite de griji, n yamenul din Shang-Hai. S intre el n posesia scrisorii i va vedea dac a nv at ceva de pe urma lec iei primite, dac va deveni mai n elept. Dar i va fi restituit aceast scrisoare? F r ndoial , c ci pl tea pentru ea. Doar pentru Lao-Sen nu era dect o chestiune de bani! Totu i, trebuia s 1 surprind , nu s se lase surprins. Mare dificultate. Lao-Sen era probabil la curent cu tot ce f cea KinFo. Iar Kin-Fo nu tia nimic despre ce f cea Lao-Sen. Astfel c pericolul era destul de serios, n special dup ce clientul lui Craig i Fry debarca n provincia tai-pingului. Totul consta n asta: trebuia s -1

~ 168 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

previn . Evident, lui Lao-Sen i-ar fi pl cut mai mult s ia cincizeci de mii de dolari pentru Kin-Fo viu dect pentru el mort. Asta l scutea de o vizit la Shang-Hai, n biroul Centenarului, ce n-ar fi fost chiar lipsit de pericol pentru el, cu toat r bdarea pe care o manifestase guvernul n privin a lui. A a se gndea Kin-Fo, care se schimbase mult, iar tn ra i amabila v duv din Peking ocupa un loc important n proiectele lui de viitor. n vremea asta, la ce se gndea Sun? Sun nu gndea. St tea ntins i pl tea tribut zeit ilor r uf c toare ale golfului Pe-Ce-Li. Nu reu ea s - i adune gndurile dect pentru a-i njura pe filozoful Wang, pe st pnul lui i pe banditul LaoSen. Nu se mai gndea nici la ceai, nici la orez, se prostise de tot! Vai, vai, vai! Ce-1 mpinsese acolo? Gre ise de o mie de ori, de zece mii de ori cnd intrase n slujb la un om ce c l torea pe mare! Ar fi dat cu pl cere ceea ce-i mai r m sese din coad pentru a nu fi acolo! Ar fi vrut s se rad pe cap, s se fac bonz! Un cine galben! Un cine galben i devora ficatul i m runtaiele! n timpul sta, mpins de un vnticel sudic, nava Sam-Yep naviga la trei sau patru mile de rm. Trecu prin fa a Peh-Tangului, aflat la gura de v rsare a fluviului cu acela i nume, nu departe de locul unde armatele europene debarcaser , apoi prin fa a Shan-Tungului, pe dinaintea Tsiang-Hou-lui, la gurile Tau-lui, prin fa a Hai-Ve-Teu-lui.

~ 169 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Aceast parte a golfului ncepea s devin pustie. Traficul maritim, destul de nsemnat la estuarul Pei-Hou-lui, nu ajungea nici la cinci mile de acolo. Cteva jonci comerciale, f cnd nego de coast , o duzin de b rci pesc re ti, exploatnd apele pline de pe te din zon i n voadele de la rm, iar n larg orizontul imens i gol, iat aspectul acelei regiuni. Craig i Fry observar c toate vasele pesc re ti, chiar dac aveau o capacitate sub cinci sau ase tone, aveau la bord un tun sau dou . ntrebndu-1 pe c pitanul Yin care era motivul, acesta le r spunse frecn-du- i minile: Pira ii trebuie speria i! Pira i n aceast zon a golfului Pe-Ce-Li! strig Craig mirat. De ce nu? r spunse Yin. Aici, ca peste tot. Asemenea oameni nu lipsesc de pe m rile Chinei. i mndrul c pitan rse, ar tndu- i din ii str lucitori. Dar nu p re i a v teme de ei, observ Fry. N-am cele dou tunuri zdravene ce vorbesc r spicat cnd cineva se apropie prea mult? Sunt nc rcate? ntreb Craig. De obicei. i acum? -Nu. De ce? Fiindc nu am praf de pu c la bord, r spunse lini tit c pitanul Yin.

~ 170 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Atunci la ce-s bune tunurile? ntrebar Craig-Fry, nemul umi i de r spuns. La ce-s bune? strig c pitanul. Ca s -mi ap r nc rc tura, atunci cnd merit , cnd jonca mea st s se scufunde de ceai sau de opiu. Dar azi, cu marfa pe care o am... i cum tiu pira ii dac jonca dumneavoastr merit sau nu s fie atacat ? V cam teme i c pira ii ne vor vizita vasul? ntreb c pitanul, ridicnd din umeri. Desigur, r spunse Fry. De ce? Doar n-ave i marf de contraband la bord. E adev rat, zise Craig, dar avem motivele noastre ca s nu le dorim prezen a pe nav . Fi i lini ti i, le spuse c pitanul. Dac ne vom ntlni cu pira ii, nu ne vor urm ri jonca. De ce? Pentru c vor ti dinainte natura nc rc turii ei, de cum o vor vedea. i c pitanul Yin le ar t pavilionul alb ce flutura pe la jum tatea catargului navei. Steag alb n berna! Pavilion de doliu! Pira ii nu se vor deranja s prade o nc rc tur de sicrie. Dai- pot crede c naviga i sub pavilion de doliu din pruden i vor veni la bord s verifice, observ Craig. Dac vor veni, i vom primi, r spunse c pitanul Yin, i vor pleca a a cum au venit.

~ 171 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Craig-Fry nu mai insistar , dar nu mp rt eau deloc lini tea imperturbabil a c pitanului. Capturarea unei jonci de trei sute de tone, chiar f r marf , oferea destul c tig pira ilor de care vorbea Yin i ar fi meritat s dea lovitura. Oricum ar fi fost, acum trebuiau s se resemneze i s spere c traversarea se va ncheia cu bine. De altfel, c pitanul nu neglijase nimic pentru a avea ansa de partea lui. La plecare sacrificase un coco n cinstea zeilor m rii. Pe catargul din spate atrnau nc penele nefericitei galinacee. Cteva pic turi din sngele p s rii r spndite pe punte, un pahar de vin v rsat peste bord completaser sacrificiul. Dup un asemenea ritual, de ce s-ar mai fi temut cei de pe Sam-Yep, sub comanda c pitanului Yin? S-ar putea crede, totu i, c divinit ile capricioase ale m rii nu fuseser mul umite. Fie c pas rea fusese prea slab , fie c vinul nu fusese din cele mai bune vii din Chao-Chin, un vnt puternic ncepu s sufle asupra joncii. Nimic nu anun ase asta, c ci ziua fusese lini tit i senin , mngiat doar de o briz u oar . Nici cel mai perspicace dintre marinari nu sim ise c vremea le preg tea o surpriz de propor ii... Pe la opt seara, Sam-Yep ncerca s treac de capul f cut de litoral, urcnd c tre nord-est. Mai departe, avea s ias n larg, ceea ce-i favoriza drumul. C pitanul Yin socotea deci c , f r mari

~ 172 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

eforturi, n dou zeci i patru de ore s-ar fi aflat la Fu-Ning. Astfel, Kin-Fo vedea apropiindu-se ora ancor rii. Sun devenise tare ner bd tor. Iar Craig-Fry observau acest lucru: dac peste trei zile clientul lor avea s retrag din minile lui Lao-Sen scrisoarea ce-i compromitea existen a, ar fi fost chiar n clipa n care Centenarul nu i-ar mai fi f cut griji din pricina lui. Poli a lui l asigura doar pn pe 30 iunie, la miezul nop ii, pentru c nu f cuse dect primul v rs mnt, pentru dou luni, n minile onorabilului William J. Bidulph. i atunci: La..., spuse Fry. ... revedere! adaug Craig. Spre sear , n clipa n care jonca intra n golful Leao-Tong, vntul i schimb brusc direc ia suflnd din nord-est. Dup nc dou ore sufla dinspre nord-vest. Dac Yin ar fi avut un barometru la bord, ar fi constatat c mercurul din coloan pierduse cinci sau ase milimetri aproape instantaneu. Ori acea serioas rarefiere a aerului prevestea un taifun apropiat, a c rui mi care atingea deja p turile atmosferice. Pe de alt parte, dac Yin ar fi cunoscut observa iile englezului Paddington i ale americanului Maury, ar fi ncercat s - i schimbe direc ia i s crmeasc spre nord-est, n speran a de a ajunge ntr-o zon mai ferit , n afara centrului furtunii rotitoare.

~ 173 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Dar c pitanul Yin nu folosea niciodat un barometru i nu cuno tea legile cicloanelor. De altfel, nu sacrificase un coco i acel sacrificiu nu trebuia s -1 p zeac de orice primejdie? Totu i, era un bun marinar, acest chinez supersti ios, i dovedi chiar aceast situa ie. Din instinct, manevr ca un c pitan european. Taifunul acela nu era dect un mic ciclon, dotat, n consecin , cu o foarte mare vitez de rota ie i cu o mi care de transla ie ce dep ea o sut de kilometri la or . mpinse deci nava Sam-Yep spre est, mprejurare fericit pn la urm c ci altfel nava ar fi ajuns n dreptul unei coaste ce nu oferea nici un ad post i ar fi fost, desigur, pierdut n scurt timp. Pe la unsprezece seara, furtuna atinse punctul maxim de intensitate. C pitanul Yin, ajutat de echipajul s u, manevra vasul ca un adev rat lup de mare. Nu mai rdea, dar i p strase sngele rece. Mna lui, bine prins de crm , dirija nava sa u oar care se ridica pe valuri. Kin-Fo p r si partea din spate a vasului. Prins de bastingaj, se uita la cerul plin de norii de ira i de uragan, ce i tr geau peste ape trenele de vapori. Contempla marea, alb n acea noapte ntunecat i taifunul care aspira apele ca un gigant, ridicndu-le peste nivelul lor normal. Primejdia nu-1 mira, nici nu-1 speria. F cea parte din seria de emo ii pe care i-o oferea ghinionul, care se inea de el ca scaiul. O traversare de aizeci

~ 174 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

de ore, f r uragan, n plin var era bun pentru cei ferici i, iar el nu se mai g sea printre ei. Craig i Fry se ngrijorar mai tare, gndindu-se mereu la valoarea de pia a clientului lor. Sigur, via a lor f cea ct cea a lui Kin-Fo. Dac mureau cu el, nu-i mai interesau problemele Centenarului. Ace ti agen i con tiincio i nu se gndeau dect la ai face datoria. Dac piereau, asta era! mpreun cu Kin-Fo, fie! Dar dup 30 iunie, la miezul nop ii! Voiau s salveze un milion. Iat ce i doreau Craig-Fry. Ct despre Sun, nu se ndoia c jonca era pierdut . Pentru el totul fusese pierdut de cnd se aventuraser pe marea cea perfid , orict de frumoas ar fi fost vremea. Ah! Pasagerii din cal nu erau de plns! Vai, vai! Nu sim eau nici ruliul, nici tangajul navei. Vai, vai! Nefericitul Sun se ntreba dac , n locul lor, n-ar fi avut r u de mare... Timp de trei ore, jonca fu tare ncercat . O manevr gre it ar fi pierdut-o, c ci marea ar fi inundat puntea. Oricnd s-ar fi putut umple cu ap i scufunda. S men ii vasul pe o direc ie constant , n mijlocul valurilor r scolite de vrtejul ciclonului, nu putea fi vorba. S estimezi ruta parcurs , nu puteai pretinde. Totu i, o ntmplare fericit f cu ca Sam-Yep s ajung , f r avarii grave, n centrul giganticului disc atmosferic, ce acoperea o suprafa de o sut de kilometri p tra i. Acolo se afla un spa iu de cteva mile p trate unde marea era lini tit i vntul de

~ 175 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

abia se sim ea. P rea un lac n mijlocul oceanului dezl n uit. A fost salvarea joncii s fie mpins acolo de uragan. Pe la trei diminea a, furia ciclonului disp ru ca prin farmec i apele furioase tindeau s se lini teasc n jurul acelui lac central. Dar, cnd se f cu zi, n zadar c utar cei de pe Sam-Yep un petic de p mnt la orizont. Nu se vedea nici un rm. Apele golfului, ntinse pn la linia circular a cerului, nconjurau nava de pretutindeni. XVIII

Unde suntem, c pitane Yin? ntreb Kin-Fo dup ce trecu pericolul. Nu pot ti exact, r spunse c pitanul, al c rui chip redevenise vesel. n golfui Pe-Ce-Li? Poate. Sau n golful Leao-Tong? E posibil. Dar unde vom debarca? Unde ne va mpinge vntul. i cnd? Mi-e cu neputin s spun. Un adev rat chinez se orienteaz ntotdeauna, relu Kin-Fo, destul de indispus, citnd un dicton la mod n Imperiul Mijlociu.

~ 176 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Pe p mnt, sunt de acord, r spunse c pitanul Yin, dar nu pe mare. i gura i surse pn la urechi. Nu exist nici un motiv de rs, spuse Kin-Fo. Dar nici de plns, replic Yin. Adev rul era c situa ia nu avea nimic alarmant, dar i era imposibil c pitanului Yin s spun unde se g sea Sam-Yep. De unde s tie ce direc ie urmase nava cnd nu avea busol i vntul o dusese unde voise? Jonca, avnd velele strnse, aproape sc pat de sub controlul crmei, fusese juc ria uraganului. Nu f r motiv r spunsurile c pitanului fuseser nesigure. Totu i, le-ar fi putut da cu mai pu in veselie. ns , fie c fusese dus n golful Leao-Tong, fie aruncat napoi, n golful Pe-Ce-Li, Sam-Yep nu avea de ce s ezite s se ndrepte c tre nord-vest. Era obligatoriu s existe p mnt ntr-acolo. Era doar o problem de distan , atta tot. C pitanul Yin trebuia deci s ridice pnzele i s porneasc spre soare, care str lucea cu putere, dac aceast manevr s-ar fi putut realiza n momentul respectiv. Dar nu se putea face. De fapt, lini tea de dup furtun era total . Nici un curent prin p turile de aer, nici un suflu de vnt. O mare f r valuri, abia umflat de hul , o u oar leg nare ce nu poate imprima o mi care de transla ie. Jonca se leg na sub o for constant dar care nu o f cea s se deplaseze. Aburi calzi se

~ 177 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

ridicau de pe ape, iar cerul, att de tulburat pe timpul nop ii, p rea acum nepotrivit pentru o lupt a elementelor. Calmul acela absolut putea dura orict. Foarte bine! i zise Kin-Fo. Dup furtuna care nea tras n larg, lipsa vntului ne mpiedic s ne apropiem de p mnt! Apoi i se adres c pitanului: Ct poate dura calmul acesta? ntreb el. n acest sezon, domnule? Cine ar putea ti? veni r spunsul. Ore sau zile? Zile sau s pt mni! replic Yin cu un zmbet de total resemnare, care l nfurie pe c l torul s u. S pt mni! strig Kin-Fo. Crede i c voi a tepta aici s pt mni ntregi? Va trebui, altfel ar trebui ca jonca s fie remorcat . M-am s turat de jonca dumneavoastr i de to i cei de pe ea! De mine n primul rnd, c am avut prosteasca idee s m urc la bordul ei! Domnule, zise c pitanul Yin, mi permite i s v dau dou sfaturi bune? Spune i! Primul ar fi s v duce i lini tit s v culca i, cum voi face i eu, ceea ce este n elept, dup o noapte petrecut pe punte. i al doilea? ntreb Kin-Fo, pe care calmul c pitanului l exaspera la fel de mult ca i al m rii.

~ 178 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Al doilea? replic Yin. S -i imita i pe pasagerii mei din cal . Ei nu se plng niciodat i iau totul a a cum e. Dup acea observa ie filozofic , demn de nsu i Wang, c pitanul se duse n cabina lui, l snd doi sau trei oameni pe punte. Timp de un sfert de ceas, Kin-Fo se plimb ncoace i ncolo, cu bra ele ncruci ate, b tnd tactul din degete de ner bdare. Apoi, aruncnd o ultim privire spre imensitatea nemi cat n centrul c reia se afla jonca, ridic din umeri i se ntoarse n cabina lui, f r s vorbeasc m car cu Fry i Craig. Cei doi agen i erau totu i acolo, apleca i pe balustrad . Dup obiceiul lor, discutau f r s - i vorbeasc . Auziser ntreb rile lui Kin-Fo, r spunsurile c pitanului, dar nu luaser parte la conversa ie. Pentru ce s-ar fi amestecat i de ce s-ar fi plns de ntrzierea ce-1 sup ra a a de mult pe clientul lor? De fapt, timpul pierdut le aducea un c tig n securitatea lui Kin-Fo, ce nu risca nimic la bordul navei i pe care mna lui Lao-Sen nu-1 putea atinge acolo. Ce puteau s - i doreasc mai mult de att? n plus, se apropia termenul dup care situa ia lui Kin-Fo nu mai era responsabilitatea lor. nc patruzeci de ore i, chiar dac ntreaga armat a taipingilor tab ra pe fostul client al Centenarului, nu i-ar fi riscat nici m car un fir de p r ca s -1 apere. Foarte practici, ace ti americani! Devota i lui Kin-Fo doar ct valora dou sute de mii de dolari! Absolut

~ 179 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

indiferen i cu ceea ce p ea dup aceea, cnd nu mai f cea o para! Dup ce au judecat astfel, Craig i Fry mncar cu mult poft . Proviziile lor erau de calitate excelent . Mncar acela i lucru, n aceea i farfurie, aceea i cantitate de pine i tot attea buc i de carne rece. B ur acela i num r de pahare din minunatul vin chinezesc de Chao-Chin, ciocnind n s n tatea onorabilului William J. Bidulph. Fumar cte ase ig ri i demonstrar nc o dat c erau fra i siamezi, prin gusturi i obiceiuri, dac nu prin na tere. Bravi yanchei, ce se credeau la cap tul chinurilor lor! Ziua se scurse f r alte incidente, f r accidente. Atmosfera r mase la fel de calm , cerul p str acela i aspect. Nimic nu prevedea o schimbare a st rii vremii. Apele m rii se lini tiser precum cele ale unui lac. Pe la ora patru, Sun reap ru pe punte, cl tinndu-se, mpiedicndu-se, asemeni unui om beat, de i n acele zile b use mai pu in ca oricnd n via a lui. Dup ce a fost violet la nceput, apoi indigo, dup care albastr , apoi verde, fa a lui tindea s redevin galben . Pe uscat, cnd avea s fie portocalie, culoarea ei obi nuit , i cnd mnia o va nro i, ea va fi trecut prin toate culorile spectrului solar, n ordinea lor fireasc .

~ 180 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Sun se tr spre cei doi agen i, cu ochii pe jum tate nchi i, f r a ndr zni s se uite dincolo de bastingajele navei Sam-Yep. Am ajuns? ntreb el. Nu, r spunse Fry. Vom ajunge? Nu, r spunse Craig. Vai, vai, vai! f cu Sun. Disperat, neavnd puterea s mai vorbeasc , se duse s se ntind sub catargul cel mare, agitat de tres riri convulsive, ce-i mi cau coada scurtat precum cea a unui cine. ntre timp, dup ordinele c pitanului Yin, panourile de pe punte fuseser deschise, ca s se aeriseasc i cala. Bun prevedere, din partea unui om iscusit. Soarele va usca repede umiditatea pe care dou sau trei valuri, din timpul taifunului, o introduseser n interiorul joncii. Craig-Fry, plimbndu-se pe punte, se opriser de mai multe ori n fa a panoului mare. O anume curiozitate i mpinse curnd s viziteze acea cal funerar . Coborr deci scara ce ducea acolo. Soarele ce c dea perpendicular pe acel panou descria n cal un trapez mare de lumin . Dar partea din fa i cea din spate a calei r mneau ascunse n bezn . Totu i, ochii lui Craig i ai lui Fry se obi nuir curnd cu ntunericul i putur vedea cum era stivuit nc rc tura special de pe SamYep.

~ 181 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Cala nu era mp r it , ca la majoritatea joncilor de comer prin pere i transversali. Puteai vedea deci dintr-un cap t n cel lalt. Cala era n totalitate rezervat nc rc turii, oricare ar fi fost aceasta, c ci nc perile de pe punte erau suficiente pentru echipaj. Pe fiecare parte a calei, curat ca anticamera unui monument funerar, st teau etajate cte aptezeci i cinci de sicrie cu destina ia Fu-Ning. Bine legate, nu puteau nici s se deplaseze din cauza ruliului sau a tangajului, nici s compromit n vreun fel securitatea joncii. Un coridor, l sat liber ntre dou iruri de sicrie, permitea deplasarea de la o extremitate la alta a calei, fiind cnd puternic luminat n dreptul deschiderii celor dou panouri, cnd ascuns n bezn . Craig i Fry, t cu i ca i cum ar fi fost ntr-un mausoleu, pornir pe acest coridor. Se uitau n jur, nu f r o oarecare curiozitate. Acolo se g seau sicrie de toate formele, de toate dimensiunile, unele scumpe, altele s r c cioase. Dintre emigran ii tr i din pricina greut ilor vie ii dincolo de Pacific, pu ini f cuser avere la z c mintele aurifere din California, n minele din Nevada sau din Colorado. Majoritatea plecaser s raci i se ntorceau, clin p cate, la fel. Dar to i reveneau n ara natal , egali prin moarte. Vreo zece sicrie din lemn pre ios, ornamentate cu fantezie, specific chinezeasc , altele f cute doar

~ 182 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

din patru scnduri, ajustate grosolan i pictate n galben, a a ar ta nc rc tura navei. Scump sau s r c cios, fiecare sicriu purta cte un nume pe care Craig-Fry l puteau citi: Lien-Fu din Yun-Ping-Fu, Nan Lou din Fu-Ning, Sen-Kin din Lin-Kia, Luang din Ku-Li-Koa etc. Nu exista posibilitatea de a gre i. Fiecare le , etichetat cu grij , avea s fie expediat la adresa lui i s a tepte apoi, pe un cmp, ora ngrop rii lui definitive. Bine situat! zise Fry. Bine ntre inut! r spunse Craig. N-ar fi discutat altfel despre magazinul unui negustor sau despre docurile din San Francisco sau New York. Craig i Fry, ajun i la cap tul calei, n partea din fa , cea mai ntunecat , se opriser i se uitau la coridorul ce p rea o alee de cimitir. Dup ce terminar de cercetat, se preg teau s revin pe punte, cnd un zgomot slab le atrase aten ia. Vreun obolan! zise Craig. Vreun obolan! repet Fry. Rea nc rc tur pentru acei roz tori! S fi fost mei, orez sau porumb, ar fi fost cu totul altceva! Totu i, zgomotul se auzea n continuare. Se producea la nivelul n l imii unui om, la tribord, deci pe rndul de deasupra de co ciuge. Dac nu era un ron it, atunci nu putea fi dect un rcit produs de gheare sau de unghii.... Zgomotul nu nceta.

~ 183 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Cei doi agen i se apropiara de locul de unde venea i ascultar , inndu- i respira ia. n mod cert, provenea din interiorul unui sicriu. S fi pus n cutiile astea vreun chinez adormit? ntreb Craig. i care s-a trezit, dup o traversare de cinci s pt mni? r spunse Fry. Cei doi agen i puser minile pe sicriul suspect i constatar , f r a putea s se nsele, c o mi care se sim ea n interior. Dumnezeule! zise Craig. Dumnezeule! spuse Fry. Aceea i idee le venise la amndoi. Un pericol le amenin a clientul! De ndat ce- i ridicar minile de pe sicriu, capacul acestuia se ridic ncet. Craig i Fry, pe care nimic nu-i uimea, r maser nemi ca i. Fiindc nu vedeau nimic prin bezn , ascultar nelini ti i. Tu e ti, Cuo? ntreb un glas, cu mare pruden . Imediat se deschise un sicriu dinspre babord i o alt voce ntreb : Tu e ti, Fa-Kien? i urm toarele replici se schimbar rapid ntre ei: E pentru la noapte? Pentru la noapte. nainte de ivirea lunii? La a doua veghe. i tovar ii no tri? Sunt preveni i. Mi-au ajuns treizeci i ase de ore n sicriu! i mie!

~ 184 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Dac a a a vrut Lao-Sen! Gura! La numele vestitului tai-ping, Craig i Fry, orict se st pneau, tres rir . Brusc, capacele fur l sate jos. O t cere deplin se reinstala n cala vasului Sam-Yep. Craig i Fry, trndu-se n genunchi, ajunser n zona coridorului luminat prin panoul cel mare i urcar scara. O clip mai trziu se g seau n cabina lor din spatele navei, unde nu-i putea auzi nimeni. Mor i care vorbesc, zise Craig. Nu sunt mor i! r spunse Fry. Un nume le dezv luise totul, cel al lui Lao-Sen! Deci tovar ii temutului tai-ping se furi aser la bord. Oare cu complicitatea c pitanului Yin, a echipajului s u, a nc rc torilor din portul Taku, ce urcaser pe nav sicriele? Nu! Dup ce fuseser debarcate de pe vasul american ce le adusese de la San Francisco, co ciugele r m seser pe un doc dou zile i dou nop i. Zece, poate dou zeci de pira i, chiar mai mul i, afilia i bandei lui Lao-Sen, violnd sicriele, le goliser de cadavre, ca s le ia locul. Dar, ca s fac asta, la ordinul efului lor, au tiut c la bord se g sea Kin-Fo. De unde s fi aflat asta? Nu se putea afla, mai ales n momentul de fa . Era ns sigur c la bordul joncii se g seau chinezi din cea mai rea spe , nc de la plecarea din Taku, i c numele lui Lao-Sen fusese rostit de ei,

~ 185 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

iar via a lui Kin-Fo avea s fie n curnd amenin at din pricina asta. Chiar n aceea i noapte, cea dintre 28 i 29 iunie, Centenarul putea pierde dou sute de mii de dolari, iar peste numai patruzeci i opt de ore poli a expira i nu mai trebuia pl tit nimic beneficiarilor poli ei p gubosului client. Ar nsemna c nu-i cunoa team pe Craig i pe Fry dac ne-am imagina c se vor pierde cu firea n asemenea mprejur ri dificile. Decizia lor fu luat imediat: trebuie s -1 oblige pe Kin-Fo s p r seasc jonca nainte de a doua veghe din noaptea respectiv . Dar cum s o fac ? S plece cu singura barc de la bord? Imposibil. Era o pirog greoaie ce necesita toate eforturile echipajului ca s fie ridicat de pe punte i l sat pe ap . Ori c pitanul Yin i complicii lui nu i-ar fi ajutat la a a ceva. Trebuia deci s ac ioneze altfel, orict de primejdios ar fi fost. Se f cuse apte seara. C pitanul, nchis n cabina lui, nu se mai ivise. A tepta, desigur, ora convenit cu tovar ii lui Lao-Sen. N-avem nici o clip de pierdut! ziser Craig-Fry. Nu! Nici una! Cei doi agen i n-ar fi fost mai amenin a i nici dac s-ar fi aflat pe un vapor cuprins de fl c ri, n larg. Jonca p rea abandonat , n deriv . Un matelot dormea pe puntea din fa . Craig i Fry deschiser u a cabinei lor i se duser la Kin-Fo.

~ 186 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Acesta dormea. Ap sarea unei mini l trezi. Ce este? ntreb el. n cteva cuvinte, Kin-Fo fu pus la curent cu situa ia. Curajul i sngele rece nu-1 p r sir . S arunc m toate cadavrele false n mare! zise el. O idee ndr znea , din p cate inaplicabil , din pricina complicit ii c pitanului Yin cu pasagerii din cal . Atunci ce s facem? ntreb el. S ne mbr c m cu astea! r spunser Craig-Fry. Zicnd acestea, deschiser unul dintre coletele mbarcate la Tong-Ceu i i ar tar clientului lor un costum de scafandru inventat de c pitanul Boyton. Coletul con inea nc trei alte echipamente i diferite ustensile ce le completau i le f ceau sisteme de salvare de prim mn . Fie! zise Kin-Fo. Cuta i-1 i pe Sun! O clip mai trziu, Fry l aducea pe Sun, z p cit de tot. A fost nevoie s -1 mbrace. i l s s o fac f r s priceap ce se ntmpl , v itndu-se ntruna. La opt, Kin-Fo i tovar ii s i erau gata. Parc erau patru foci din m rile nghe ate, gata s sar n ap . Trebuie spus, totu i, c foca-Sun" nu amintea deloc de agilitatea acestor mamifere marine, att de flasc i moale era n costumul s u. . Noaptea ncepuse s se lase. Jonca plutea n mijlocul unei t ceri depline, pe suprafa a lini tit a apei.

~ 187 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Craig i Fry deschiser ferestrele de la cabina din spate. Sun, ridicat pe nea teptate, fu strecurat prin deschiz tura ferestrei i aruncat n mare. KinFo l urm aproape imediat. Craig i Fry, lund toate aparatele necesare, se precipitar dup ei. Nimeni nu putea b nui c pasagerii de pe SamYep tocmai p r siser nava!

XIX Aparatura c pitanului Boyton const ntr-un costum din cauciuc, adic un pantalon, o jachet i o glug . Materialul din care este confec ionat e impermeabil. Impermeabil la ap , nu la frigul rezultat dintr-o imersie prelungit . De aceea, mbr c mintea respectiv este f cut din dou straturi suprapuse, ntre care se insufl o anumit cantitate de aer. Aerul are ca scop s men in aparatura la suprafa i s o izoleze termic de ap , deci s mpiedice r cirea. mbr cat astfel, un om poate rezista orict n mediul lichid. E de la sine n eles c etan eitatea echipamentului e perfect . Pantalonul, n prelungirea c ruia exist ni te t lpi imense, se prinde de mijloc printr-o centur metalic destul de

~ 188 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

larg ca s lase o anumit libertate mi c rilor trupului. Jacheta, prins de aceast centur , se unea cu un colier solid, de care se lega gluga. Aceasta, nconjurnd capul, se aplica ermetic pe frunte, pe obraji, b rbie, cu o margine elastic . Din chip nu se vedeau dect nasul, ochii i gura. De jachet se prindeau mai multe furtune de cauciuc, ce foloseau la introducerea aerului i permiteau reglarea densit ii. Se putea deci, dup voie, s fii scufundat n ap pn la gt ori pn la jum tatea corpului, ba chiar i s plute ti n pozi ie orizontal . n concluzie, libertate total de ac iune i de mi care, securitate garantat i absolut . Aceasta este aparatura ce i-a adus succesul curajosului s u inventator i a c rei utilitate practic s-a demonstrat n numeroase accidente pe mare. Diverse accesorii o completau: un sac impermeabil, con innd ustensile, inut la old, un b solid, fixat de picior, o mic pnz , o mic vsl , ce servea ca ram sau crm , dup mprejur ri. Kin-Fo, Craig, Fry, Sun, astfel echipa i, pluteau acum peste valuri. Sun, mpins de unul dintre agen i, nu se opunea i, dup cteva lovituri de vsl , to i patru se ndep rtar de jonc . Noaptea, nc foarte ntunecat , favoriza aceast manevr . n cazul n care c pitanul Yin sau al i marinari de-ai s i ar fi urcat pe punte, n-ar fi z rit fugarii. Nimeni, de altfel, n-ar fi b nuit c p r siser nava n asemenea condi ii. Bandi ii din cal vor afla n ultimul moment.

~ 189 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

La a doua veghe, spusese falsul mort din ultimul sicriu, ceea ce nsemna pe la miezul nop ii. Kin-Fo i tovar ii lui aveau astfel la dispozi ie cteva ore ca s fug i, n acest timp, ei sperau s se ndep rteze la cel pu in o mil de Sam-Yep. O briz u oar ncepea s ncre easc oglinda apei. ns era att de slab c doar cu vsla se puteau ndep rta de nav . n cteva minute, Kin-Fo, Craig i Fry se obi nuiser att de bine cu echipamentul c l manevrau instinctiv, f r a ezita. Chiar i Sun, carei venise n fire, se sim ea mai n largul lui dect la bordul joncii. R ul lui de mare ncetase brusc. Asta din pricin c a fi supus la tangaj sau la ruliu pe o ambarca iune este diferit de a suporta leg narea hulei atunci cnd e ti pe jum tate scufundat n ap , iar el constata acest lucru cu satisfac ie. Dar, dac Sun nu mai era bolnav, se temea ngrozitor. Se gndea c rechinii poate c nu se culcaser nc i, din instinct, i strngea sub el picioarele, ca i cum s-ar fi ferit s fie apucat. Desigur c teama lui nu era nentemeiat , n mprejur rile de fa . Astfel se deplasar Kin-Fo i tovar ii s i, pe care ne ansa continua s -i arunce n situa ii anormale. Vslind, ei st teau aproape orizontal. Cnd r mneau pe loc, reveneau la pozi ia vertical . La un ceas dup ce plecaser de pe vas, SamYep r m sese la o jum tate de mil n urm . Se

~ 190 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

oprir atunci, se proptir pe vsle i se sf tuir , avnd grij s nu vorbeasc dect n oapt . Ce c pitan tic los! zise Craig, ca s nceap discu ia. Ce bandit Lao-Sen! ripost Fry. V mir ? zise Kin-Fo, ca un om pe care nimic nu1 mai surprindea. Da, r spunse Craig, c ci nu pot n elege cum au aflat mizerabilii ace tia c vom urca la bordul joncii. Adev rat, e de nen eles, ad ug Fry. Ce conteaz ? ntreb Kin-Fo. Ei au tiut, dar noi am sc pat. Am sc pat? zise Craig. Nu! Ct timp ne pot vedea de pe nav , nc n-am sc pat. i ce-i de f cut? ntreb Kin-Fo. S c p t m puteri, r spunse Fry i s ne ndep rt m suficient de mult ca s nu mai putem fi z ri i n zori. Fry, suflnd o anumit cantitate de aer n echipamentul lui, urc la suprafa pn la jum tatea corpului. i aduse apoi sacul pn la piept, l deschise i scoase din el o sticlu i un p h rel, pe care-1 umplu cu rachiu nt ritor i i-1 d du clientului lor. Kin-Fo nu se l s rugat, ci goli p h relul. FryCraig l imitar i nici Sun nu fu uitat. Cum e? ntreb Craig. Mai bine! r spunse Sun, dup ce b u. Dac am putea mnca o buc ic ...

~ 191 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Mine, n zori, vom gusta ceva i vom bea cteva ce ti de ceai... Rece! strig Sun, strmbndu-se. Cald! r spunse Craig. Ve i face focul? Voi face. De ce a tept m pn mine? ntreb Sun. Vre i ca focul nostru s -i arate c pitanului Yin i complicilor s i pozi ia noastr ? Nu, nu! Atunci, pe mine! ntr-adev r, ace ti oameni ndr zne i vorbeau de parc erau la ei acas . Doar valurile u oare le imprimau o mi care n sus i n jos, ce avea ceva tare comic. Urcau i coborau, pe rnd, precum clapele unui pian atinse de mna unui pianist. Briza ncepe s se intensifice, observ Kin-Fo. S ne apuc m de treab ! ziser Craig-Fry. i se preg tir s a eze b ul pentru a ridica pe el pnza mic , cnd Sun ip speriat. Taci, imbecilule! i zise st pnul lui. Vrei s ne descopere? Dar... parc am sim it..., continu Sun. Ce? Un animal enorm! Se apropia! Vreun rechin! Gre e ti, Sun! zise Craig, dup ce cercet cu aten ie suprafa a m rii. Dar... cred c am sim it..., relu Sun.

~ 192 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Taci, nemernicule! spuse Kin-Fo, punnd mna pe um rul servitorului s u. Chiar i cnd te va apuca de picior, i interzic s strigi, altfel... Altfel, ad ug Fry, o lovitur de cu it n echipamentul lui i l trimitem la fund, unde poate s zbiere ct vrea. Bietul Sun, din cte se vede, nu ajunsese la cap tul ncerc rilor sale. Ii era tare fric , dar nu ndr znea s mai scoat o vorb . Dac nc nu regreta jonca i r ul de mare, i nici pasagerii din cal , curnd avea s o fac . Dup cum observase Kin-Fo, briza se nte ea. Dar putea s fie una dintre acele brize u oare i trec toare care dispar la r s ritul soarelui. F r ndoial , trebuiau s profite de fenomen, ca s se ndep rteze ct mai mult de Sam-Yep. Cnd tovar ii lui Lao-Sen nu aveau s -1 mai g seasc pe Kin-Fo n cabin , fire te c aveau s porneasc n c utarea lui i, dac -i vedeau, piroga le-ar fi oferit un avantaj net pentru a-i prinde. Deci, cu orice pre , trebuiau s se ndep rteze pn n zori. Briza sufla dinspre r s rit. Oricare ar fi fost locul unde uraganul ar fi mpins jonca, ntr-un punct al golfului Leao-Tong, al golfului Pe-Ce-Li sau chiar al M rii Galbene, trebuia mers c tre apus pentru a ajunge pe litoral. Acolo puteau ntlni vreun vas comercial ce navigheaz pe la gurile de v rsare ale fluviului Pei-Ho. n zona respectiv , b rcile pescarilor umbl zi i noapte prin apropierea uscatului. ansele de a fi

~ 193 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

g si i cre teau astfel foarte mult. Dac , dimpotriv , vntul suflase dinspre apus i Sam-Yep fusese dus mai la sud de litoralul Coreei, Kin-Fo i nso itorii s i nu aveau nici o ans de sc pare. naintea lor s-ar fi ntins imensa mare i, dac ar fi ajuns vreodat pe coastele Japoniei, ar fi fost deja cadavre,.plutind n echipamentul lor nescufundabil de cauciuc. Dar, dup cum s-a spus, briza continua s sufle i trebuia folosit pentru a ie i, cu pruden , din cmpul vizual al celor de pe jonc . Era cam zece seara. Luna urma s apar deasupra orizontului pu in nainte de miezul nop ii. Nu aveau deci nici o clip de pierdut. ntinde i pnzele! ziser Craig-Fry. Ceea ce i f cur . Nimic mai u or dect s ndoi genunchiul, i n locul special conceput s fixezi apoi echipamentul pentru vel . Kin-Fo, Sun i cei doi agen i se ntinser mai nti pe spate. Apoi i ndoir genunchii i fixar b ul ce servea drept catarg. Cnd revenir la pozi ia orizontal , b ul f cea un unghi de nou zeci de grade cu linia trupului, ridicn-du-se vertical. Ridica i pnzele! ziser Craig-Fry. Fiecare ridic o pnz triunghiular . O prinser i de centura metalic . Apoi briza, suflnd n pnze, duse de acolo mica flot de scafandri. Ace ti oameni-barc " erau impropriu numi i scafandri, dar meritau s li se spun astfel mai mult dect lucr torilor submarini.

~ 194 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Dup zece minute, fiecare dintre ei manevra cu abilitate i siguran deplin . Navigau grupat, f r s se ndep rteze unul de cel lalt. S-ar fi zis c erau un stol de pesc ru i uria i, care, cu aripile deschise, alunecau cu u urin la suprafa a apei. Navigarea lor era, fire te, favorizat de starea m rii. Nici un val nu tulbura ondula ia lent a suprafe ei apei. Doar de dou sau trei ori, nendemnaticul Sun, uitnd recomand rile lui Craig i Fry, i ntoarse capul i nghi i cteva guri din lichidul s rat. Dar nu se alese dect cu o u oar senza ie de grea . ns altceva l nelini tea: s nu ntlneasc ni te rechini fioro i! Totu i, n elese de la ceilal i c risca mai pu in stnd orizontal dect vertical. De fapt, pozi ia gurii sale l oblig pe rechin s se ntoarc pentru a- i apuca prada i mi carea aceea nu este u oar cnd vrea s apuce un obiect ce plute te orizontal. In plus, s-a observat c dac aceste animale fioroase se arunc asupra trupurilor inerte, ele ezit n fa a celor care se mi c . Sun trebuia deci s se mi te nencetat, ceea ce i f cu. Scafandrii navigar astfel circa o or . Era exact ct le trebuia lui Kin-Fo i tovar ilor s i. Mai pu in timp, nu s-ar fi ndep rtat destul de repede de jonc . Mai mult, ar fi obosit datorit tensiunii exercitate de mica lor pnz . Craig-Fry comandar atunci s se opreasc , ceea ce i f cur . Cinci minute odihn , domnule, dac vre i, zise Craig, adresndu-i-se lui Kin-Fo.

~ 195 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Desigur. To i, n afar de Sun, ce vru s r mn ntins din pruden " i continu s se mi te, revenir la pozi ia vertical . Al doilea p h rel de rachiu? ntreb Fry. Cu pl cere, r spunse Kin-Fo. Cteva nghi ituri din lichidul nt ritor fur servite de ndat . Nici nu trebuia mai mult. Foamea nc nu-i chinuia. Mncaser cu un ceas nainte de a p r si jonca i rezistau pn n zori. Ct pentru nc lzire, nu era cazul. Saltelele de aer, dispuse ntre ap i trupurile lor, i fereau de frig. Temperatura obi nuit a trupurilor lor nu sc zuse nici m car cu un grad de cnd plecaser . Se mai vedea Sam-Yep? Craig i Fry se ntoarser . Fry i scoase din sac un binoclu pentru noapte i l plimb cu grij peste orizont, la r s rit. Nimic! Nici m car umbra, foarte slab , pe care o descrie o nav pe fondul ntunecat al cerului. De altfel, noaptea era tare ntunecoas , f r stele, nce o at . A trii nu formau dect un fel de nebuloas n v zduh. Dar, probabil luna, ce nu avea s ntrzie s - i arate jum tatea de disc, avea s risipeasc ce urile i s lumineze cerul. Jonca e departe! zise Fry. Tic lo ii dorm nc , r spunse Craig. N-au profitat de briz ! Plec m? ntreb Kin-Fo, care- i preg tise deja echipamentul, ntinzn-du- i pnza n vnt.

~ 196 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Tovar ii s i l imitar . Pornir la nceput n direc ia n care-i mpingea briza. Se deplasau spre vest. n consecin luna, ridicndu-se de la r s rit, nu le str lucea drept n ochi. Ea lumin , cu primele ei raze, orizontul opus lor. De fapt, chiar voiau s cerceteze cu aten ie zona aceea. Poate c , n locul unei linii circulare, trasat clar ntre cer i ap , s-ar fi prezentat un profil accidentat, tr dat de lucirile lunii. Scafandrii nu se n elau. Trebuia s fie litoralul Imperiului Celest. Oriunde ar fi tras la rm, erau salva i! Uscatul nu era prea stncos, iar valuri nu existau. Nu riscau nimic pentru a ajunge pe p mnt. Dup aceea, aveau s vad ce mai r mnea de f cut. Pe la doisprezece f r un sfert, ni te pete albicioase se z rir vag printre ce urile zenitului. Luna ncepea s se iveasc din ape. Nici Kin-Fo, nici altul dintre tovar ii s i nu se ntoarser . Briza, mai intens , i mpingea cu o oarecare vitez . Dar sim eau c spa iul din jurul lor se lumina, treptat. n acela i timp, constela iile se vedeau mai bine. Vntul ce se nte ea cur a ce urile. Discul lunii, trecut de la ro u ar miu la alb argintiu, lumin curnd tot cerul. Brusc, o njur tur s n toas , de-a americanilor, ie i din gura lui Craig. Jonca! zise el. Se oprir to i. Jos pnzele! strig Fry.

~ 197 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Imediat velele fur coborte, iar be ele scoase din dispozitiv. Kin-Fo i tovar ii s i, revenind la pozi ia vertical , se uitar n urma lor. Sam-Yep era acolo, la mai pu in de o mil , profilndu-se ntunecat peste orizontul luminat, cu toate pnzele ridicate. Era jonca ntr-adev r! i ridicase pnzele i acum profita de briz . C pitanul Yin, f r ndoial , i d duse seama de dispari ia lui Kin-Fo f r s n eleag cum reu ise s fug . Pornise s -1 caute, la ntmplare, n eles cu complicii s i din cal . i ntrun sfert de or , fugarii aveau s cad iar n minile lor! Dar fuseser ei v zu i n mijlocul razelor cu care luna sc lda suprafa a m rii? Poate c nu! Jos capul! zise Craig, care se ag a de aceast speran . Fu n eles. Furtunele eliberaser o cantitate de aer din costume i cei patru scafandri se scufundar astfel nct deasupra apei le r m seser numai capetele. Nu trebuia dect s a tepte astfel n lini te, f r s fac vreo mi care. Jonca se apropia cu rapiditate. Pnzele ei nalte desenau dou mari umbre peste ape. Dup cinci minute, Sam-Yep se afla la o jum tate de mil de ei. Deasupra bastingajelor, matelo ii umblau ncoace i ncolo. n spate, c pitanul era la crm . Manevra el pentru a-i ajunge pe fugari? Se men inea doar pe direc ia vntului? Nu se tia.

~ 198 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Deodat se auzir ni te strig te. O mul ime de oameni se ivir pe puntea vasului Sam-Yep. Larma se nte i. Evident, marinarii se luptau cu fal ii mor i, ie i i din cal . Dar de ce se b teau? To i tlharii aceia, marinari i pira i, nu se n eleseser ? Kin-Fo i tovar ii s i auzeau foarte clar: de o parte vocifer ri amenin toare, de cealalt strig te de durere i disperare, ce se stinser n mai pu in de cteva minute. Apoi clipocitul repetat al apei ar ta c , de-a lungul joncii, cadavre erau aruncate n mare. Nu! C pitanul Yin i marinarii s i nu erau complicii bandi ilor lui Lao-Sen! Dimpotriv , bie ii oameni fuseser lua i prin surprindere i masacra i. Tic lo ii ascun i la bord, f r ndoial cu ajutorul nc rc torilor din Taku, nu aveau alt scop dect acela de a pune mna pe jonc pentru tai-ping i probabil c nici nu tiau de prezen a pe nav a lui Kin-Fo. Dar, dac acesta era v zut, dac era prins, nici el i nici Craig, Fry sau Sun nu se puteau a tepta la mil din partea acelor nemernici. Jonca nainta n continuare. Ea ajunse n dreptul lor, dar, printr-un noroc nesperat, arunc asupra lor umbra pnzelor ei. O clip , fugarii se scufundar .

~ 199 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Cnd reap rur la suprafa a apei, jonca trecuse de ei, f r s -i vad i era dus acum de vntul nte it. Un cadavru plutea n spatele ei. Apele l aduser lng scafandri. Era le ul c pitanului, cu un pumnal nfipt ntre coaste. Pliurile largi ale robei sale nc l sus ineau la suprafa . Apoi se scufund i disp ru n adncul m rii... Astfel pieri veselul c pitan Yin, comandantul joncii Sam-Yep! Zece minute mai trziu, nava disp ruse spre apus, iar Kin-Fo, Fry-Craig i Sun r maser singuri la suprafa a apei.

XX

Dup trei ore, primii zori se z reau la orizont. Curnd se f cu zi i marea putu fi observat pe ntreaga ei ntindere. Jonca nu se mai vedea. Se ndep rtase mult de scafandri, care nu se puteau ntrece cu ea. Ei urmaser aceea i rut , spre vest, du i de aceea i briz , dar Sam-Yep trebuia s se afle cu cel pu in trei leghe naintea lor. Deci, nu aveau de ce s se team de cei de la bordul ei.

~ 200 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Totu i, fiindc sc paser de aceast primejdie, nu nsemna c situa ia era mai pu in grav . De fapt, marea se dovedea pustie. Nu se vedea nici o nav , nici o barc de pescari. Nu se z rea p mnt nici la nord, nici la r s rit. Nimic nu indica apropierea litoralului. Se g seau n apele golfului PeCe-Li sau n cele ale M rii Galbene? Nu puteau ti... Vntul nc mai sufla la suprafa a apei. Trebuiau s profite. Direc ia urmat de jonc ar ta c p mntul se g sea, mai aproape ori mai departe, spre apus i c , n orice caz, acolo trebuiau s -1 caute. Hot rr deci s nal e iar pnzele, dar dup ce rec p tau puteri. Stomacurile lor i cereau tributul dup acea c l torie de zece ore, n asemenea condi ii. S mnc m, zise Craig. ... pe s turate, ad ug Fry. Kin-Fo f cu semn c era de acord. Sun cl n ni din din i, gest ce nu te putea n ela. n clipa aceea, nfometatul nu se mai gndea la primejdia de a fi devorat pe loc, ci la cu totul altceva. Sacul impermeabil fu deci deschis. Fry scoase din el diferite alimente de calitate, pine, conserve, ustensile pentru mas , tot ceea ce putea s astmpere foamea sau setea cuiva. Din cele o sut de feluri de mncare ce figureaz pe lista de bucate obi nuit a unui dineu chinezesc lipseau vreo nou zeci i opt, dar r mnea destul ca s sature

~ 201 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

patru oameni, i cu siguran nu era cazul s fac mofturi. Mncar deci, cu mare poft . Sacul con inea provizii pentru dou zile. Ori, dac n dou zile nu aveau s se afle pe uscat, nu aveau s mai ajung niciodat . Dar noi sper m c totul va fi bine, zise Craig. De ce spera i asta? ntreb Kin-Fo, cam ironic. Pentru c ansa s-a ntors de partea noastr , r spunse Fry. Crede i? F r ndoial , r spunse Craig. Pericolul cel mare era pe jonc i am sc pat de el. Niciodat , domnule, de cnd avem onoarea s v protej m n-a i fost mai n siguran ca aici, ad ug Fry. To i tai-pingii din lume..., spuse Craig. ... nu v pot atinge aici..., gr i Fry. i pluti i tare frumos..., ad ug Craig. ... pentru cineva care valoreaz dou sute de mii de dolari, ncheie Fry. Kin-Fo zmbi. Dac plutesc, zise el, e meritul dumneavoastr , domnilor. F r ajutorul vostru, a fi acum al turi de bietul c pitan Yin. i noi, replicar Fry-Craig. Ca i mine, de altfel, zise Sun, care mesteca, nu f r oarecare dificultate, o bucat enorm de pine. Oricum, tiu ce v datorez, relu Kin-Fo. Nu ne datora i nimic, r spunse Fry, pentru c sunte i clientul Centenarului...

~ 202 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

... companie de asigur ri pe via ... ... capital garantat: dou zeci de milioane de dolari... i sper m... ... c nu v va datora nimic! De fapt, Kin-Fo era foarte mi cat de devotamentul celor doi agen i demonstrat fa de el, indiferent care era motivul. De aceea nu- i ascunse sentimentele privitoare la ei. Vom mai vorbi despre asta, le spuse el, dup ce Lao-Sen mi va da scrisoarea de care Wang s-a descotorosit n acest nepl cut mod. Craig i Fry se privir . Un zmbet li se schi pe buze. Aveau, evident, acela i gnd. Sun? zise Kin-Fo. Domnule? Ceaiul? Iat -1! r spunse Fry. i Fry avea motiv s r spund , c ci, dup Sun, a face ceai n asemenea condi ii ar fi fost imposibil. Dar s crezi c ace ti doi agen i ar fi avut probleme pentru att de pu in ar nsemna s nu-i cuno ti. Fry scoase deci din sac o mic ustensil , ce este complet indispensabil echipamentului Boyton. De fapt, poate servi drept felinar n timpul nop ii, de vatr cnd e frig, de plit dac trebuie ob inut o b utur cald . Nimic mai simplu. Un furtun lung de ase degete, prins de un recipient metalic, dotat cu un

~ 203 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

robinet superior i cu unul inferior, totul ncastrat ntr-o plac de plut , precum termometrele plutitoare folosite n b ile comune, iat dispozitivul de care vorbim. Fry l puse pe suprafa a apei. Cu o mn deschise robinetul superior, cu cealalt pe cel inferior, adaptat recipientului scufundat. Imediat o flac r vioaie se ivi la extremitate, degajnd o c ldur apreciabil . Iat plita, zise Fry. Sun nu- i credea ochilor. A i f cut foc cu ap ? strig el. Cu ap i cu fosfur de calciu, r spunse Craig. De fapt, aparatul fusese construit astfel nct s utilizeze o proprietate unic a fosfurii de calciu, acest compus al fosforului ce produce, n contact cu apa, hidrogen sulfurat. Iar acest gaz arde spontan n aer i nici vntul, nici ploaia, nici marea nu-1 pot stinge. De aceea e folosit pentru luminarea colacelor de salvare. Aruncnd colacul n ap , aceasta intr n contact cu fosfura de calciu rezultnd imediat o flac r nalt care permite fie omului c zut n mare s reg seasc colacul, fie marinarilor s -i g seasc pe naufragia i i s vin n ajutorul lor. n timp ce hidrogenul ardea n cap tul tubului, Craig inea deasupra lui un vas umplut cu ap dulce pe care o scosese dintr-un butoia aflat n sacul s u. Dup cteva minute, lichidul fu adus n stare de fierbere. Craig l v rs ntr-un ceainic, ce con inea o cantitate mic dintr-un excelent ceai. De aceast

~ 204 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

dat , Kin-Fo i Sun l b ur ca americanii, adic pe fug , dar nu se plnser . B utura cald ncheie n mod convenabil masa servit la suprafa a m rii, la nu se tie ce latitudine sau longitudine. Ca s afle la ce latitudine i longitudine se g seau, le-ar fi trebuit un sextant i un cronometru. Probabil c aceste instrumente vor completa ntr-o zi sacul echipamentului Boyton, iar naufragia ii nu vor mai risca s se r t ceasc pe ocean. Kin-Fo i tovar ii s i, odihni i, ref cu i, ntinser micile lor pnze i i relu-ar naviga ia c tre vest, dup acea ntrerupere pl cut prilejuit de micul dejun. Briza se men inu nc dou sprezece ore, iar scafandrii parcurser o distan important , mpin i din spate de vnt. Schimbau rareori direc ia, foarte pu in, vslind. n acea pozi ie orizontal , leg na i u or de ap i mpin i cu blnde e de vnt, ar fi putut adormi. ncercau ns s reziste n fa a somnului, ce ar fi fost foarte inoportun n aceste mprejur ri. Craig i Fry, ca s nu adoarm , i aprinseser cte o igar i fumau asemeni tinerilor americani elevi ai colilor de nata ie. n rest, de mai multe ori, scafandrii fur deranja i de zbenguiala unor animale marine, ce-i cauzar nefericitului Sun o spaim stra nic . Din fericire, nu erau dect marsuini inofensivi. Ace ti clovni ai m rii veneau s vad ce fiin e

~ 205 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

pluteau n mediul lor, mamifere ca i ei, dar nu marine. Curios spectacol! Marsuinii se apropiau n grupuri. Treceau ca ni te s ge i, nuan nd straturile de ap cu culorea lor de smarald. neau la cinciase picioare peste suprafa a m rii, f cnd un fel de salt periculos ce demonstra suple ea i vigoarea mu chilor lor. Ah! Dac scafandrii ar fi putut despica apele cu asemenea rapiditate, superioar oric rei nave, ar fi ajuns foarte iute la rm. Le trecu prin minte s se prind de cte un asemenea animal i de a se l sa purta i de el. Dar ce r suciri i ce plonjoane f ceau marsuinii! Mai bine l sau briza s -i duc cu o vitez care, de i era tare mic , se dovedea mult mai practic . Totu i, pe la prnz, vntul ncet s mai sufle. Briza se ncheie prin ni te rafale slabe i capricioase, care cnd umflau pnzele, cnd le l sau inerte. Scota nu mai asculta de mna ce o inea. Lucrurile se complic ..., zise Craig. ... grav! ncheie Fry. Se oprir o clip . Catargele fur date jos, pnzele strnse. Se a ezar vertical i cercetar orizontul. Marea r m sese pustie. Nu se vedea nici o pnz , nici un fum de vapor. Soarele arz tor absorbise ce urile, rarefiase curen ii atmosferici. Apa le-ar fi p rut c ldu chiar i unor oameni care nu erau dota i cu costume de cauciuc termoizolante.

~ 206 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Totu i, orict de siguri se ar taser Craig i Fry asupra sfr itului aventurii, erau acum nelini ti i. Distan a parcurs n decursul celor aisprezece ore nu putea fi estimat , i nimic nu indica apropierea litoralului, nici o nav comercial , nici o barc de pescuit, iat ce devenea din ce n ce mai inexplicabil. Din fericire, Kin-Fo, Craig i Fry nu erau oameni care s dispere nainte de ora fatal , dac aceast or ar fi venit vreodat pentru ei. Aveau nc provizii pentru o zi i nu se vedeau semne c vremea s-ar nr ut i. S vslim! zise Kin-Fo. Fu semnalul de plecare. Cnd pe spate, cnd pe burt , scafandrii i reluar drumul spre vest. Nu naintau prea repede. Vslitul le obosea bra ele neobi nuite cu efort. Trebuiau s se opreasc des pentru a-1 a tepta pe Sun, ce r mnea n urm i ncepea s se v ic reasc . St pnul lui ipa la el, l amenin a, dar Sun nu se mai temea pentru restul lui de coad , protejat de gluga de cauciuc. ns , teama c -1 vor p r si era suficient pentru a nu r mne prea mult n urma celorlal i. Pe la ora dou , cteva p s ri se ar tar . Erau pesc ru i. Dar aceste zbur toare se aventureaz foarte departe de rm. Nu se putea deci deduce c prezen a lor nsemna c rmul era aproape. Totu i, considerar c este un indiciu favorabil. Dup un ceas, scafandrii d dur peste o re ea de sargase, din care se eliberar destul de greu. P reau ni te pe ti prin i n n vod. A fost nevoie s - i

~ 207 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

foloseasc cu itele pentru a t ia plantele marine. Pierdur astfel cel pu in o jum tate de or i obosir . Pe la patru, mica trup plutitoare se opri iar, de oboseal . Se pornise o briz destul de puternic , dar sufla dinspre sud. Asta i nelini tea. Scafandrii nu puteau s navigheze sub vnt ca o ambarca iune pe care chila ar fi protejat-o mpotriva derivei. Dac iar fi ntins pnzele, ar fi fost du i spre nord. Ar fi pierdut o parte din distan a parcurs c tre vest. n plus, hula se accentua, iar valurile de fund clipoceau agitnd suprafa a apei. Acest lucru ngreuna substan ial situa ia. Halta fu, deci, destul de lung . Fu folosit nu doar pentru odihn , dar i pentru recuperarea puterilor, atacnd din nou proviziile. Dar cina fu mai pu in vesel ca micul dejun. Noaptea avea s revin peste cteva ore. Vntul b tea. Ce s fac ? Kin-Fo, inndu-se de vsl , ncruntat, mai enervat dect nelini tit de ghinionul ce-1 nso ea pretutindeni, nu pronun nici un cuvnt. Sun se v ic rea continuu i str nuta ca i cum ar fi fost amenin at de o grip . Craig i Fry se sim eau ntreba i n gnd de ceilal i doi tovar i ai lor, dar nu tiau ce s r spund ! n sfr it, o ntmplare fericit le d du un r spuns. Pu in nainte de ora cinci, Craig i Fry, innd, n acela i timp, mna ntins c tre sud, strigar : Pnz !

~ 208 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

De fapt, la trei mile pe direc ia vntului, se ar ta o ambarca iune cu pnze care continund s se deplaseze n acela i fel, ar fi ajuns, sub ac iunea vntului, n apropiere de locul unde se opriser KinFo i tovar ii s i. Nu le r mnea de f cut dect un singur lucru: s -i taie calea, naintnd perpendicular pe traiectoria ei. Scafandrii executar de ndat manevrele necesare n acest scop. Prinseser iar puteri. Acum c salvarea lor se afla, ca s spunem a a, chiar n minile lor, nu voiau s piard ansa oferit . Direc ia vntului nu mai permitea folosirea pnzelor. Dar vslele le erau de ajuns, distan a de parcurs fiind relativ mic . Vedeau ambarca iunea m rindu-se rapid, sub ac iunea brizei, ce se intensifica. Era o barc de pescuit. Prezen a ei ar ta c rmul era prin apropiere, c ci pescarii chinezi rareori se avnt n larg. Curaj! strigar Craig-Fry, vslind cu vigoare. Nu trebuia s -i ndemne prea mult pe tovar ii lor. Kin-Fo, lungit pe suprafa a apei, se deplasa ca un skiff de curse. Ct despre Sun, el se autodep ea, fiind primul, ntr-att se temea s r mn la urm ! Mai aveau o jum tate de mil pn la barc . De altfel, era nc zi i, chiar dac nu vor reu i s se fac v zu i, cu siguran scafandrii vor izbuti s se fac auzi i. Dar pescarii, v znd acele animale

~ 209 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

ciudate, care i strigau, nu aveau s fug ? Iat o eventualitate destul de grav . Oricum ar fi fost, nu trebuia pierdut nici o clip . Bra ele se mi cau, vslele b teau cu iu eal crestele nspumate ale micilor valuri, distan a se diminua v znd cu ochii, cnd Sun, aflat naintea lor, scoase un urlet de groaz : Un rechin! Un rechin! De data aceasta Sun nu se n ela. La o distan de dou zeci de picioare se vedeau ie ind din ap dou apendice. Erau not toarele unui animal fioros, specific acelor m ri, rechinultigru, care- i merit numele, c ci natura 1-a dotat cu ferocitatea dubl , a fiarei i a r pitorului de ap . Cu itele! strigar Craig-Fry. Erau singurele arme pe care le aveau la dispozi ie, insuficiente poate! Sigur c Sun se oprise brusc i se ntorsese repede. Rechinul v zuse scafandrii i se ndrepta c tre ei. O clip mai trziu, corpul s u uria ap ru prin apele transparente, dungat i p tat cu verde. M sura cam optsprezece picioare lungime! un monstru! Se arunc mai nti asupra lui Kin-Fo, ntorcndu-se pe jum tate ca s -1 apuce. Kin-Fo nu- i pierdu sngele rece. n clipa n care rechinul era s -1 apuce, i propti vsla n spate i, mpingnd viguros, se feri imediat.

~ 210 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Craig i Fry se apropiaser , gata de atac, gata de ap rare. Rechinul se scufund o clip , apoi urc iar la suprafa . Venea cu gura imens deschis , n care se vedeau patru iruri de din i ascu i i. Kin-Fo vru s repete manevra care i reu ise. Dar vsla lui nimeri n falca monstrului, care i-o retez imediat. Rechinul, pe jum tate culcat pe o parte, se arunc asupra pr zii sale. Deodat , valuri de snge nir i marea se color n ro u. Craig i Fry tocmai atacaser monstrul cu lovituri puternice, i, orict de groas era pielea rechinului, cu itele americane cu lam lung reu iser s o str pung . Gura rechinului se deschise i se nchise cu mare zgomot, n timp ce nottoarea lui codal b tea apa cu o for formidabil . Fry fu lovit de aceasta i aruncat la zece picioare mai ncolo. Fry! strig Craig, n glasul lui sim indu-se cea mai vie durere, ca i cum ar fi fost lovit chiar el. Ura! strig Fry, revenind n atac. Nu fusese r nit. Costumul de cauciuc amortizase violenta lovitur de coad . Rechinul fu atacat iar, cu mult furie. Se nvrtea, se r sucea. Kin-Fo reu i s -i nfig n ochi restul vslei sale rupte i ncerca, riscnd s fie despicat n dou , s -1 in la distan , n vreme ce Craig i Fry c utau s -1 njunghie n inim .

~ 211 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Probabil c agen ii reu ir , c ci monstrul, dup ce se mai zb tu o dat , se scufund n mijlocul valurilor nsngerate. Ura! Ura! Ura! strigar Craig-Fry ntr-un glas, agitndu- i cu itele. V mul umesc! le zise, simplu, Kin-Fo. N-ave i pentru ce! r spunse Craig. Pe tele sta voia o nghi itur de dou sute de mii de dolari. Dar Sun? Unde era Sun? De data asta, era naintea lor, foarte aproape de barc . Nemernicul fugise vslind. ns fuga i-ar fi putut aduce nenorocirea. Pescarii l z riser . Dar nu- i imaginau c sub aspectul unui cine de mare se ascundea o fiin omeneasc . Se preg tir deci s -1 pescuiasc , cum ar fi f cut cu un delfin sau cu o foc . Astfel, de ndat ce respectivul animal ajunse n apropiere, o frnghie lung , dotat cu un crlig impun tor, fu aruncat peste bord. Crligul se ag deasupra centurii de la costumul lui Sun i, alunecnd, i despic echipamentul de pe spate pn la ceaf . Sun, care nu mai era sus inut la suprafa dect de aerul con inut ntre straturile de cauciuc ale pantalonilor s i, se r suci i ajunse cu capul n ap i cu picioarele n aer. Kin-Fo, Craig i Fry, ajungnd acolo, i strigar pe pescari n chineze te.

~ 212 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Ct se speriar bie ii oameni! Foci care le vorbeau! Voiau s ridice pnzele i s fug ct mai repede! Dar Kin-Fo i lini ti, le ar t c erau oameni, chinezi ca i ei! O clip mai trziu, cele trei mamifere terestre se aflau la bord. Mai r m sese Sun. l traser cu o cange, i ridicar capul deasupra apei. Unul dintre pescari l apuc de coad i l ridic . Coada lui Sun i r mase n mn i bietul nefericit c zu iar n ap . Pescarii l prinser atunci cu o frnghie i, cu greu, l urcar n barc . De abia ajunsese pe punte i scuipa apa nghi it , c st pnul s u se apropie i-1 ntreb cu severitate: Coada era fals ? F r a a ceva, r spunse Sun, oare m-a fi ncumetat eu, tiindu-v obiceiurile, s intru n slujb la dumneavoastr ? Spuse asta a a de comic, nct to i izbucnir n rs. Pescarii erau din Fu-Ning. La mai pu in de dou leghe se g sea portul unde voia s ajung Kin-Fo. n aceea i sear , pe la ora opt, debarc acolo mpreun cu tovar ii s i i, sc pnd de echipamentul c pitanului Boyton, i rec p tar nf i area omeneasc .

~ 213 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

XXI

Acum, dup tai-ping! Acestea fur primele cuvinte pronun ate de KinFo, a doua zi diminea a, pe 30 iunie, dup o noapte de odihn , meritat de eroii acestor aventuri uimitoare. Se g seau, n sfr it, pe teritoriul unde ac iona Lao-Sen. Trebuia s se dea lupta hot rtoare. Avea s ias nving tor Kin-Fo? Da, f r ndoial , dac reu ea s -1 surprind pe tai-ping. Nu, cu siguran , dac se l sa el surprins i dac un pumnal i se nfigea n piept nainte de a trata cu necru torul nlocuitor al lui Wang. Dup tai-ping! r spunser Craig-Fry, uitndu-se unul la cel lalt. Sosirea lui Kin-Fo, a lui Craig, Fry i Sun, n costumele lor ciudate, felul n care pescarii i scoseser din mare, iat ce produsese o vie emo ie printre locuitorii micului port Fu-Ning. Ar fi fost greu s scapi de curiozitatea public . Au fost deci escorta i, n ajun, pn la han i, gra ie banilor p stra i n centura lui Kin-Fo i n sacul lui CraigFry, i-au procurat costume mai potrivite. Dac noii veni i ar fi fost mai pu in asalta i de mul ime la sosirea la han, ar fi observat un anumit chinez care nu-i pierdea din priviri. Surprinderea lor ar fi fost i mai mare, f r ndoial , dac l-ar fi v zut p zind, ntreaga noapte, u a hanului. S-ar fi temut,

~ 214 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

cu siguran , cnd l-ar fi g sit, diminea a, n acela i loc. Dar ei nu v zuser nimic, nu b nuiau nimic i nici nu se mirar cnd acel personaj suspect veni s - i ofere serviciile n calitate de c l uz , n clipa n care ie eau din han. Era un b rbat de vreo treizeci de ani, ce p rea foarte cinstit. Totu i, cteva b nuieli se trezir n gndurile lui Craig-Fry, de aceea l luar la ntreb ri: De ce te oferi drept c l uz i unde vrei s ne conduci? Nimic mai firesc dect aceast ntrebare, ca i r spunsul ce urm : B nuiesc c vre i s vizita i Marele Zid, zise c l uza, cum fac to i c l torii care vin la Fu-Ning. Cunosc inutul i m ofer s v conduc. Prietene, interveni atunci Kin-Fo, nainte de a m hot r, spune-mi dac provincia e sigur . Foarte sigur , r spunse c l uza. Nu se vorbe te, prin inut, de un anume Lao-Sen? ntreb Kin-Fo. Lao-Sen, tai-pingul? Da. Adev rat, r spunse c l uza, dar nu avem a ne teme de el dect dincolo de Marele Zid. Nu se aventureaz pe teritoriul imperial. Banda lui ac ioneaz dincolo, n provinciile mongole. Se tie pe unde se afl acum? ntreb Kin-Fo. Ultima oar a fost semnalat pe la Cing-Tang-Ro, la doar c iva li de Marele Zid. i de la Fu-Ning la Cing-Tang-Ro ce distan este?

~ 215 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Cam cincizeci de li. Ei bine, te iau n slujba mea! Ca s v c l uzesc la Marele Zid? Ca s m duci pn la tab ra lui Lao-Sen! C l uza nu- i putu ascunde o tres rire de surpriz . Vei fi bine pl tit! ad ug Kin-Fo. Ghidul d du din cap ca unul care se teme s treac frontiera, apoi spuse: V duc pn la Marele Zid, r spunse c l uza, dar nu mai departe. Mi-a pune via a n primejdie. Ct cost via a dumitale? i pl tesc! Fie, se nvoi c l uza. ntorcndu-se c tre cei doi agen i, Kin-Fo ad ug : Sunte i liberi, domnilor. Nu trebuie s m nso i i. Unde ve i merge dumneavoastr ..., zise Craig. ... vom fi i noi, spuse Fry. Clientul Centenarului valora nc pentru ei dou sute de mii de dolari. De fapt, dup discu ia aceea, agen ii se lini tiser n privin a c l uzei. Dar, din cte n elegeau, dincolo de acea barier pe care chinezii o ridicaser mpotriva hoardelor mongole, trebuiau s se a tepte la lucruri foarte grave. Preg tirile de plecare au fost f cute de ndat . Sun nu fu ntrebat dac -i convenea sau nu s mearg acolo. Mijloacele de transport, precum c ru ele sau aretele, lipseau cu des vr ire din or elul FuNing. Nu erau nici cai sau m gari. Dar existau mai multe c mile ce foloseau mongolilor pentru nego .

~ 216 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Ace ti aventurieri ce merg n caravane pe drumul de la Peking la Kia-Cea, i mn nenum ratele lor turme de oi. Ei stabilesc astfel leg tura ntre Rusia asiatic i Imperiul Celest. Totu i, ei nu se aventureaz peste stepele imense dect n cete numeroase i bine narma i. Sunt oameni s lbatici i mndri, pentru care chinezii merit doar dispre ", spune domnul de Beauvoir. Kin-Fo cump r cinci c mile, cu harna ament foarte rudimentar. Le nc r-car cu provizii, cump rar arme i plecar sub conducerea c l uzei. Dar preg tirile respective necesitaser ceva timp, iar plecarea se amn pn la ora unu dup -amiaza. n ciuda acelei ntrzieri, c l uza voia s ajung , cu orice pre , la Marele Zid nainte de miezul nop ii. Acolo aveau s ridice tab ra i a doua zi, dac KinFo persevera n hot rrea lui imprudent , aveau s treac frontiera. inutul din jurul Fu-Ning-uIui era accidentat. Nori de nisip galben se ridicau deasupra drumurilor ce treceau printre cmpurile cultivate. nc se recuno tea, pe acolo, teritoriul productiv al Imperiului Celest. C milele mergeau f r grab . C l uza i preceda pe Kin-Fo, Sun, Craig i Fry, ce st teau ntre cocoa ele c milelor. Lui Sun i pl cea destul de mult acest mod de a c l tori i, n condi iile respective, ar fi mers pn la cap tul lumii.

~ 217 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Dac drumul nu era obositor, c ldura se dovedea greu de suportat. Prin p turile de aer supranc lzit din pricina radia iilor p mntului se produceau cele mai curioase miraje. Vaste ntinderi lichide ap reau la orizont i apoi disp reau, spre mul umirea lui Sun, care se vedea amenin at de o nou aventur pe ape. De i provincia aceea este situat la limita extrem a Chinei, nu trebuie crezut c e pustie. Imperiul Celest, orict de vast ar fi, se dovedea prea mic pentru popula ia sa. A a c locuitorii sunt numero i, chiar la marginea de ertului asiatic. Oamenii munceau la cmp. Femeile t tare, recunoscute prin culorile roz i albastru ale hainelor pe care le poart , se ndeletniceau cu muncile cmpului. Turme de oi galbene cu coad lung , coad la care Sun se uita cu invidie, p teau ici i colo, sub privirile vulturilor negri. Vai de bietul rumeg tor ce se ndep rta de turm ! P s rile acestea sunt ni te carnivore de temut, care nu le dau pace oilor, muflonilor, tinerelor antilope i chiar folosesc, drept cini de vn toare, kirghizilor din stepele Asiei centrale. Apoi nori de vnat cu pene se ridicau de peste tot. O pu c n-ar fi stat degeaba n acea zon . Dar un vn tor adev rat n-ar fi privit cu ochi buni la urile, plasele i alte dispozitive distrug toare, demne de un braconier, ce acopereau solul prin ogoarele cu gru, mei i porumb.

~ 218 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

n timpul acesta, Kin-Fo i tovar ii s i treceau prin mijlocul vrtejurilor de praf mongol. Nu se opreau nici n locurile umbroase de pe drum, nici la fermele izolate clin provincie, nici n satele ce- i semnalau de departe prezen a prin turnurile funerare, ridicate n memoria eroilor legendei budiste. Mergeau n ir, l sndu-se condu i de c milele lor, care obi nuiesc s umble una dup cealalt i al c ror pas caden at este marcat de un clopo el ro u legat de gt. n asemenea condi ii nu se putea discuta. C l uza, nu prea vorb re din fire, se afla tot n fruntea cetei, cercetnd mereu cmpia. Nu ezita niciodat n privin a drumului ce trebuia urmat, chiar i la anumite r scruci, unde lipsea t bli a indicatoare. Astfel, Craig-Fry, care nu se mai temeau de el, aveau aten ia concentrat asupra pre iosului client al Centenarului. Cu ct se apropiau de cap tul c l toriei, cu att deveneau mai nelini ti i, f r s n eleag de ce. n orice clip se puteau trezi n prezen a unui om care, cu o lovitur de cu it bine dat , s -i fac s piard dou sute de mii de dolari. Ct despre Kin-Fo, el se afla n acea dispozi ie sufleteasc n care amintirile domin nelini tile prezentului i ale viitorului. i revedea via a din ultimele dou luni. Ne ansa care-1 urm rise constant l ngrijora foarte serios. Din ziua n care corespondentul lui din San Francisco i trimisese vestea despre pretinsa lui ruinare, nu intrase ntr-o period ghinionist cu adev rat uimitoare? Nu se

~ 219 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

stabilise o compensare ntre prima i a doua parte a existen ei sale, dup ce avusese nebunia s nu recunoasc avantajele celei dinti? Recuperarea scrisorii aflate n minile lui LaoSen se va ncheia cu bine? Binevoitoarea Le-U va reu i prin prezen a ei, prin grija ei, prin tandre ea ei, prin veselia sa, s goneasc spiritele rele ce se nt rtaser mpotriva lui? Da! trecutul i revenea n memorie, l preocupa, l nelini tea! i Wang! Sigur c da! nu-1 putea acuza c voise s - i ndeplineasc promisiunea luat , dar filozoful acesta, oaspetele yamenului din Shang-Hai, nu avea s mai fie al turi de el, ca s -i dea un sfat n elept. Ve i c dea! strig n clipa aceea c l uza, a c rei c mil se lovise de cea a lui Kin-Fo, care fusese ct pe ce s alunece din spinarea animalului. Am ajuns? ntreb el. E opt seara, r spunse c l uza. Propun s ne oprim ca s mnc m. i dup aceea? Dup aceea, vom pleca mai departe! Se va face noapte. Nu v teme i c ne vom r t ci! Marele Zid nu se afl dect la dou zeci de li de aici i e bine s l s m animalele s se odihneasc pu in. Fie! se nvoi Kin-Fo. Pe drum d dur peste o cocioab p r sit . Un pru curgea n apropiere, printr-o viroag sinuoas i c milele se ad par acolo.

~ 220 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

n timpul acesta, nainte ca noaptea s se lase de tot, Kin-Fo i tovar ii s i se instalar . Discu ia lor nu se dovedea antrenant . Kin-Fo o ndrept , o dat sau de dou ori, spre Lao-Sen. ntreb c l uza dac tia cte ceva despre tai-ping, dac l cuno tea. Omul cl tin din cap a nelini te i evit s r spund , de parc se ferea de ceva anume. Vine uneori prin provincie? ntreb Kin-Fo. Nu, r spunse c l uza, dar tai-pingii din banda lui au trecut de mai multe ori Marele Zid i nu e bine s te ntlne ti cu ei. S ne p zeasc Buddha de taiping! Dnd aceste r spunsuri, c l uza, care nu n elegea ct de important era subiectul respectiv pentru Kin-Fo, i f cu suspicio i pe Craig i pe Fry, care- i scoteau mereu ceasurile, se uitau la ele, apoi cl tinau din cap. De ce nu r mnem lini ti i aici pn mine diminea ? ntrebar ei. n cocioba asta! se mir c l uza. Prefer n cmp deschis! E mai greu s fii luat prin surprindere acolo! E preferabil s ajungem n seara asta la Marele Zid, spuse Kin-Fo. Vreau s fiu acolo i voi ajunge! Spuse asta pe un ton ce nu admitea discu ie. Sun, deja speriat, nu ndr zni nici el s protesteze. Terminar de mncat. Se f cuse aproape ora nou , cnd c l uza se ridic i d du semnalul de plecare.

~ 221 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Kin-Fo se ndrept spre c mila lui. Craig i Fry se duser la el. Domnule, ntrebar ei, v-a i hot rt s c de i n minile lui Lao-Sen? Categoric! r spunse chinezul. Vreau s -mi recuperez scrisoarea cu orice pre . Dar risca i prea mult! continuara ei. De ce s v duce i n tab ra tai-pin-gului? N-am venit pn aici ca s m r zgndesc, r spunse Kin-Fo. Sunte i liberi s nu m urma i! C l uza aprinsese un mic felinar. Agen ii se apropiara de el i se uitar iar i la ceas. Ar fi mai sigur s r mnem aici pn mine, insistar ei. De ce? ntreb Kin-Fo. Lao-Sen va fi la fel de primejdios mine sau poimine precum este ast zi. La drum! S mergem! ziser cei doi. C l uza auzise scurta lor discu ie. Deja de mai multe ori, n timpul popasului, cnd cei doi agen i ncercaser s -1 conving pe Kin-Fo s nu mai nainteze, o umbr de nemul umire se citise pe chipul lui. n clipa respectiv , v zndu-i c revin n atac, nu- i putu re ine un gest de ner bdare. Asta nu-i sc p lui Kin-Fo, hot rt s nu cedeze. Dar fu tare mirat cnd, urcndu-se pe c mil , c l uza se aplec la urechea lui i i opti aceste cuvinte: Feri i-v de ace ti doi oameni!

~ 222 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Kin-Fo vru s -i cear explica ii pentru cuvintele acelea. ns c l uza i f cu semn s tac , d du semnalul de plecare i mica trup se aventur n noapte, prin cmpie. Un smbure de nencredere intrase n sufletul clientului Centenarului? Cuvintele, cu totul nea teptate i inexplicabile, pronun ate de c l uz , puteau s contrabalanseze, n mintea lui, cele dou luni de devotament ar tat de agen i de cnd se aflau n serviciul lui? Sigur c nu! Totu i, Kin-Fo se ntreba de ce Fry-Craig l sf tuiser s amne vizita n tab ra tai-pingului sau chiar s renun e la aceasta. Oare nu pentru a ajunge la Lao-Sen plecaser pe nea teptate din Peking? Interesul celor doi agen i ai Centenarului nu era ca el s intre n posesia acelei absurde i compromi toare scrisori? Insisten a lor i se p rea, deci, de nen eles. Kin-Fo nu l s s se vad nimic din sentimentele ce-1 animau. i reluase locul, dup c l uz . l urmau Craig i Fry. Merser astfel nc dou ore. Trebuie s fi fost cam miezul nop ii, cnd c l uza, oprindu-se, ar t c tre nord o umbr lung i neagr , ce se profila vag pe fondul pu in mai deschis al cerului. Se distingeau cteva piscuri, luminate deja de primele raze de lun , pe care orizontul o ascundea. Marele Zid, spuse c l uza.

~ 223 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Putem s -1 trecem chiar n seara aceasta? ntreb Kin-Fo. Da, dac vre i neap rat! r spunse c l uza. Vreau! C milele se opriser . M duc s cercertez trec toarea, spuse atunci c l uza. R mne i aici, i a tepta i-m . Se ndep rt . n clipa aceea, Craig i Fry se apropiar de Kin-Fo. Domnule? zise Craig. Domnule? spuse Fry. Apoi cei doi ad ugar : Sunte i mul umit de serviciile noastre timp de dou luni de cnd onorabilul William J. Bidulph nea ns rcinat cu paza dumneavoastr ? Foarte mul umit! Ar vrea domnul s ne semneze hrtiu a aceasta prin care declar c nu are de ce s se plng de bunele i loialele noastre servicii? Hrtiu a aceasta? se mir Kin-Fo, v znd o foicica rupt din carnetul lui Craig, pe care acesta i-o nmna. Certificatul de fa , ad ug Fry, ne va aduce, poate, un compliment din partea efului nostru. i chiar o prim . Pute i s v servi i de spatele meu ca de un pupitru, zise Fry, aplecn-du-se. i iat cerneala necesar pentru ca domnul s ne semneze dovada c a fost mul umit de noi. Kin-Fo rse i semn .

~ 224 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Dar pentru ce tot acest ceremonial la asemenea or i n asemenea loc? ntreb el. In asemenea loc, pentru c nu avem inten ia s v urm m mai departe, r spunse Fry. La asemenea or , ad ug Craig, pentru c , peste cteva minute, va fi miezul nop ii. i ce conteaz ? Domnule, interesul pe care vi-1 purta compania noastr de asigur ri... ... va nceta peste cteva clipe, ad ug Fry. Dup aceea v ve i putea sinucide... ... sau s v l sa i ucis... ... ct ve i dori! Kin-Fo se uita la ei, dar nu n elegea nimic. Cei doi agen i i vorbeau cu mult amabilitate. n acel moment se ivi luna deasupra orizontului i arunc spre ei cea dinti raz . Luna! exclam Fry. i azi, fiind 30 iunie..., ad ug Craig. ... ea se ridic la miezul nop ii! Poli a dumneavoastr nefiind rennoit ... ... nu mai sunte i clientul Centenarului. R mas bun, domnule Kin-Fo! spuse Craig. Domnule Kin-Fo, la revedere! zise Fry. i cei doi agen i, ntorcndu- i c milele, disp rur curnd, l sndu- i clientul mut de uimire. Trop itul c milelelor ce-i purtau pe cei doi americani, poate pu in prea practici, ncetase s se mai aud , cnd o ceat de oameni, condus de c l uz , se arunc asupra lui Kin-Fo care ncerc

~ 225 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

zadarnic s se apere, i asupra lui Sun, ce ncerc zadarnic s fug . Dup o clip , st pnul i sluga erau mpin i ntr-o nc pere scund a unui bastion p r sit al Marelui Zid, a c rei u a fu ncuiat cu grij n urma lor. XXII

Marele Zid, construc ie chinezeasc lung de patru sute de leghe, ridicat n secolul al IIMea de c tre mp ratul Ti-Si-Huang-Ti, se ntinde din golful Leao-Tong, n care i ud cele dou jetele, pn la Kan-Su, unde ajunge la propor iile unui simplu zid. Const ntr-o succesiune nentrerupt de parapete duble, ap rate cu bastioane i turnuri nalte de cincizeci de picioare, late de dou zeci, avnd granit la baz , c r mizi n zona superioar , urm rind cu nc p nare relieful mun ilor de la frontiera rusochinez . Dinspre Imperiul Celest, zidul este ntr-o stare destul de proast . Dinspre Manciuria, se prezint mai bine, iar crenelurile lui constituie nc o podoab de piatr . Nu mai exist ap r tori pe aceast lung linie de fortifica ii, nici tunuri. Ru ii, t tarii, kirghizii, ca i fiii cerului pot trece liber prin por ile sale. Construc ia nu mai folose te ca barier

~ 226 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

septentrional a imperiului, nici m car pentru finul praf mongol, pe care vntul l duce pn n capital . ntr-o nc pere dintr-un asemenea bastion pustiu se chinuir Kin-Fo i Sun, petrecnd noaptea pe paie, iar n zori, escorta i de o duzin de oameni ce nu puteau s apar in dect bandei Iui Lao-Sen, se strecurar printr-o u secret a bastionului. Ct despre c l uz , disp ruse. Dar Kin-Fo nu- i f cea iluzii. Nu ntmpl tor i ie ise n drum tr d torul acela. Fostul client al Centenarului fusese, n mod cert, a teptat de tic losul respectiv. Ezitarea lui de a trece dincolo de Marele Zid nu fusese dect un iretlic pentru a nu trezi b nuieli. Nemernicul era tai-ping i ac ionase la ordin. Kin-Fo nu mai avu nici o ndoial asupra acestui fapt, dup ce-1 ntreb pe unul dintre oamenii ce p reau s conduc escorta: M duce i, nu-i a a, n tab ra lui Lao-Sen, eful vostru? Vom fi acolo n mai pu in de un ceas! r spunse omul. n fond, pe cine venise s caute elevul lui Wang? Pe nlocuitorul filozofului! Ei bine, era dus acolo unde voia. N-avea de ce s se plng , ajungea la taiping oricum, de bun voie ori silit. L sa v ic reala pe seama lui Sun, care cl n nea din din i i care- i sim ea capul nvrtindu-i-se. Kin-Fo, destul de nep s tor, i continua aventura i se l sa condus. Va putea, n sfr it, s

~ 227 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

negocieze r scump rarea scrisorii de la Lao-Sen. Era ceea ce dorea. Totul era bine. Dup ce a trecut de Marele Zid, mica trup nu urm drumul c tre Mongolia, ci apuc pe poteci strmte i abrupte ce porneau n dreapta, spre partea muntoas a provinciei. Merser astfel timp de o or , ct de repede le permitea panta. Kin-Fo i Sun, strns lega i, n-ar fi putut fugi. De altfel, nici nu se gndeau la a a ceva. Dup un ceas i jum tate, paznicii i prizonierii z rir un edificiu aproape ruinat. Era o fost m n stire budist , ridicat pe o culme a mun ilor, un monument ciudat cu arhitectur specific . Dar, n locul acela pierdut, de la frontiera ruso-chinez , n mijlocul unui inut pustiu, ce fel de credincio i ar fi putut frecventa acest templu? i-ar fi riscat vie ile aventurndu-se prin acele defilee propice pentru capcane i atacuri surprinz toare. Dac tai-pingul Lao-Sen i stabilise tab ra n acea zon muntoas a provinciei, i g sise, s recunoa tem, un loc demn de faptele ale. Iar la ntrebarea lui Kin-Fo i se r spunse c , ntr-adev r, Lao-Sen locuia n m n stirea respectiv . Vreau s -1 v d de ndat ! zise Kin-Fo. Imediat! r spunse banditul. Kin-Fo i Sun, care fuseser dezarma i n prealabil, fur introdu i ntr-o sal de la intrarea n templu. Acolo st teau dou zeci de oameni narma i, foarte pitore ti n costumele lor de ho i la drumul

~ 228 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

mare, cu chipuri amenin toare, al turi de care nu erai niciodat n siguran . Kin-Fo trecu de bun voie printre cele dou iruri de tai-pingi. Ct despre Sun, acesta trebui mpins ca s mearg . Sala respectiv avea ntr-un cap t o scar s pat n zidul gros, ale c rei trepte coborau adnc n masivul muntos. Asta indica, n mod evident, c exista o cript sub edificiul principal al templului budist, la care ar fi fost foarte dificil, dac nu imposibil s ajungi dac nu ai fi urmat acele ntortocheate subterane. Dup o coborre de treizeci de trepte, naintar vreo sut de pa i, la lumina tor elor duse de oamenii din escort , apoi cei doi prizonieri ajunser n mijlocul unei s li imense, slab luminat de f clii. ntr-adev r, era o cript . Stlpi masivi, mpodobi i cu acele capete hidoase ce apar in faunei mitologice chineze ti sus ineau arcadele joase, ale c ror nervuri se mpreunau pe sub grinzile grele. Un murmur surd se auzi n acea sal subteran la sosirea celor doi prizonieri. De fapt, sala nu era pustie. O mul ime se afla acolo, ascuns par ial n ntuneric. Era ntreaga band a tai-pingului, adunat acolo pentru vreo ceremonie stranie. n cap tul criptei, pe o estrad mare din piatr , st tea n picioare un om nalt. P rea pre edintele unui tribunal secret. Trei sau patru dintre tovar ii s i, care st teau nemi ca i lng el, p reau asesorii.

~ 229 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

B rbatul f cu un semn. Mul imea se d du la o parte i i l s pe prizonieri s treac . Lao-Sen, spuse simplu eful escortei, ar tnd spre cel care st tea n picioare. Kin-Fo nainta un pas spre el i intr direct n subiect, ca un om hot rt: Lao-Sen, zise Kin-Fo, ai o scrisoare ce i-a fost trimis de fostul t u tovar , Wang. Aceast scrisoare nu mai are nici o valoare acum i vreau s mi-o napoiezi. La cuvintele acelea, r spicat pronun ate, taipingul nici m car nu se clinti. Parc era o statuie de bronz. Ce-mi ceri ca s -mi napoiezi scrisoarea? relu Kin-Fo. i a tept un r spuns ce nu mai venea. ' Lao-Sen, i voi da o poli cu o sum de bani ce- i va fi pl tit integral, de c tre bancherul pe care i-1 vei alege, zise Kin-Fo, n ce ora vrei, f r ca omul de ncredere, pe care-1 vei trimite pentru asta, s p easc vreun necaz, ct de mic. Aceea i lini te glacial a ntunecatului tai-ping, ce nu prevestea nimic bun. Kin-Fo repet , mai r spicat: Ce sum s trec n aceast poli ? i ofer cinci mii de taeli? Nici un r spuns. Zece mii de taeli? Lao-Sen i tovar ii s i t ceau la fel ca statuile ciudatului templu. Furia puse st pnire pe Kin-Fo. Ofertele lui meritau m car un r spuns, oricare ar fi fost acesta.

~ 230 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Nu m auzi? l ntreb el pe tai-ping. fc Lao-Sen, dispre uitor, i aplec pu in capul, ar tnd c auzea foarte bine. Dou zeci de mii de taeli! Treizeci de mii! strig Kin-Fo. i ofer ct i-ar fi pl tit Centenarul, dac a fi murit. Ba chiar dublu! Triplu! Yorbe te! E de ajuns? Kin-Fo, pe care mu enia celuilalt l enerva peste m sur , se apropie de grupul t cut i, ncruci ndui bra ele, ntreb : Cu ce pre vrei s -mi vinzi scrisoarea? Cu nici un pre ! r spunse, n sfr it, tai-pingul. I^ai sup rat pe Buddha dispre uind via a pe care ia dat-o i el vrea s se r zbune. Doar n fa a mor ii vei cunoa te ct valora existen a ta de care i-ai b tut joc atta timp! Dup ce zise aceste cuvinte pe un ton ce nu admitea replic , Lao-Sen f cu un semn. Kin-Fo fu nh at nainte de a fi putut s se apere i dus de acolo. Dup cteva minute, era nchis ntr-un fel de cu c cu pere i compac i, care putea fi purtat ca o lectic . Nefericitul Sun, n ciuda strig telor i rug min ilor sale, suport acela i tratament. M a teapt moartea, spuse Kin-Fo. Ei bine, fie! Cel care a dispre uit via a merit s piar ! Totu i, moartea, chiar dac p rea inevitabil , era mai pu in apropiat dect credea. Dar nu- i putea imagina ce tortur groaznic le preg tea crudul tai-ping. Trecur orele. In cu ca n care fusese nchis, Kin-Fo se sim i ridicat, apoi transportat pe un

~ 231 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

vehicul. Hopurile drumului, zgomotul cailor, z ngnitul armelor celor din escort nu l sau nici o ndoial c l duceau departe. Dai' unde? n zadar ncerca s priceap . La apte-opt ore de cnd fusese scos din templu, Kin-Fo sim i c se oprir , c fu ridicat i c se deplasau pe un drum mai pu in accidentat dect unul pe uscat. M aflu pe o nav ? Mi c rile intense de ruliu i tangaj, zgomotul elicei i confirmar gndul c se g sea pe un vapor. Voi fi necat! Fie! M cru de torturile ce ar fi fost mai cumplite... Mul umesc, Lao-Sen! ns mai trecur de dou ori cte dou zeci i patru de ore. De dou ori pe zi, pu in hran i era introdus n cu c printr-o mic trap , f r ca prizonierul s poat vedea mna ce i-o aducea, f r a primi vreun r spuns la ntreb rile sale. Vai! nainte de a p r si aceast lume, Kin-Fo c utase emo ii. Nu voise s piar nainte ca inima lui s palpite. Ei bine, dorin a i era ndeplinit , mult peste a tept ri. Totu i, dac ar fi putut s - i aleag sfr itul, ar fi vrut s piar la lumin . Gndul c acea cu c putea fi oricnd aruncat n valuri l ngrozea. Nu voia s moar f r s vad pentru ultima oar lumina zilei i pe biata Le-U, a c rei amintire l cople ea. n sfr it, dup un interval de timp a c rui durat nu o putu evalua, i se p ru c voiajul pe

~ 232 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

mare se ncheie brusc. Trepida iile elicei disp rur . Nava care-i transporta cu ca se opri. Kin-Fo se sim i din nou ridicat. De data asta era chiar clipa din urm i condamnatului nu-i mai r mnea dect s i cear iertare pentru gre elile din via a lui. Se scurser cteva minute, lungi ca anii, ca secolele! Spre marea lui mirare, Kin-Fo constat c a sa cu c fu depus iar pe teren solid. Deodat , cu ca se deschise. Fu apucat de ni te mini, pe ochi i se puse o e arf i se sim i tras afar . inut bine, Kin-Fo trebui s fac doi, trei pa i. Apoi, paznicii s i l obligar s se opreasc . Dac trebuie s pier acum, spuse el, nu v cer s mi cru a i via a cu care n-am tiut ce s fac, dar acorda i-mi cel pu in dreptul de a muri la lumina zilei, ca unul care nu se teme de moarte! Fie! spuse un glas grav. S se fac precum vrea condamnatul! Brusc, banda care-i acoperea ochii fu smuls . Kin-Fo se uit lacom n jur. Visa oare? O mas plin cu bun t i se g sea n fa a lui, lng mas se aflau cinci b rba i ce p reau c -1 a teapt ca s nceap s m nnce. Dou locuri libere p reau s - i a tepte nc ocupan ii. Voi? Prietenii mei! Dragii mei prieteni! Oare chiar voi sunte i? strig Kin-Fo uimit peste m sur . i nu se n ela. Iat -1 pe Wang, filozoful. Uite-i pe Yin-Pang, Hual, Pao-Sen, Tim, prietenii lui din

~ 233 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Canton, chiar aceia i pe care-i osp tase, cu dou luni n urm , pe vasul de pe rul Perlelor, tovar ii lui din tinere e, martorii desp r irii lui de via a de fl c u! Kin-Fo nu- i credea ochilor. Era la el acas , n sufrageria din yamenul de la Shang-Hai. Dac e ti tu, i strig el lui Wang, i nu fantoma ta, vorbe te-mi! Sunt chiar eu, prietene, r spunse filozoful. II vei ierta pe b trnul t u maestru pentru ultima i cea mai dur lec ie de filozofie pe care a trebuit s i-o dea? Cum? se mir Kin-Fo. Tu erai, Wang? Eu. Am acceptat sarcina s te ucid, ca s n-o fac altcineva. Eu, care am tiut, chiar naintea ta, c nu erai ruinat i c urma s vin momentul cnd nu vei mai dori s mori! Fostul meu tovar , Lao-Sen, care tocmai s-a predat autorit ilor i va fi de acum ncolo cel mai ferm sus in tor al imperiului, a acceptat s m ajute s te fac s pricepi, punndu-te chiar n fa a mor ii, ce pre are via a! Dac , n mijlocul angoaselor ngrozitoare te-am l sat singur i, ceea ce este mai r u, te-am f cut s alergi permanent, de i inima mea sngera pn la limita pe care un om o poate suporta, se datoreaz faptului c aveam certitudinea c alergai dup fericire i c aveai s nchei prin a o g si. Kin-Fo se arunc n bra ele lui Wang, care-1 strnse tare la piept.

~ 234 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

Bietul meu Wang, zise Kin-Fo, foarte emo ionat, ar fi fost bine s fi alergat singur. Dar ct r u i-am f cut! De cte ori a trebuit s fugi i tu i ce baie team obligat s faci la Palikao! Aceea chiar mi-a f cut bine la cei cincizeci i cinci de ani ai mei! Mi-era tare cald i apa s-a dovedit foarte rece. Dar m-am descurcat! Nu alergi i nu no i niciodat a a de bine dect pentru al ii. Pentru al ii! zise Kin-Fo, foarte serios. Da, pentru al ii trebuie s tii s faci totul! Acesta este secretul fericirii. Atunci intr Sun, palid la chip ca un om torturat patruzeci i opt de ore de r u de mare. La fel ca st pnul lui, nefericitul valet a fost nevoit s traverseze napoi marea de la Fu-Ning la Shang-Hai i n ce condi ii! Se putea judeca dup chipul lui. Kin-Fo, dup ce se smulse din mbr i area lui Wang, le strnse minile prietenilor s i. Hot rt lucru, mi place mai mult a a, zise el. Am fost un prost pn acum! - i po i s devii un n elept, r spunse filozoful. Voi ncerca, spuse Kin-Fo. Voi ncepe prin a-mi pune ordine n afaceri. Am alergat prea mult dup o hrtiu care a fost cauza multor peripe ii, ca acum s o neglijez. Ce s-a ntmplat cu blestemata de scrisoare pe care i-am dat-o, Wang? Chiar n-o mai ai? Nu m-a sup ra s-o v d, fiindc , dac s-ar pierde iar... Dac o de ine nc Lao-Sen, nu-i acord nici o importan , dar s nu cad n mini... mai pu in delicate.

~ 235 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

La aceste cuvinte to i izbucnir n rs. Prieteni, zise Wang, dup toate p aniile sale, KinFo a devenit un om organizat. Nu mai este nep s torul de alt dat ! Gnde te ca un om ncercat. Asta nu-mi napoiaz scrisoarea, relu Kin-Fo. Absurda mea scrisoare! M rturisesc f r ru ine c nu voi avea lini te pn ce n-o voi arde i nu-i voi vedea cenu a mpr tiat de vnturi. Chiar ii a a de mult la scrisoarea ta? ntreb Wang. Sigur c da, r spunse Kin-Fo. Vei avea cruzimea s-o p strezi drept garan ie mpotriva revenirii nebuniei mele? Nu. Atunci? Ei bine, dragul meu elev, exist o piedic n calea ndeplinirii dorin ei tale i nu vine, din nefericire, din partea mea. Nici eu, nici Lao-Sen n-o mai avem... N-o mai ave i? Nu. A i distrus-o? Vai, nu! A i f cut imprudenta s i-o da i altuia? Da. Cui? Cui? ntreb agitat Kin-Fo, care nu mai suporta. Cui? Cuiva care a inut s i-o aduc personal. n momentul acela, ncnt toarea Le-U, ce st tuse ascuns dup un paravan i urm rise n

~ 236 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

ntregime scena, se ivi innd vestita scrisoare cu degetele ei micu e i agitnd-o provocator. Kin-Fo i deschise bra ele spre ea. Nu nc ! Mai ai pu in r bdare! i spuse amabila femeie, pref cndu-se c se retrage n spatele paravanului. n primul rnd afacerile, n eleptul meu so ! i ar t scrisoarea. Micul meu frate i recunoa te opera? Dac o recunosc? Cine altul dect mine ar fi scris ceva att de necugetat? Ei bine, nainte de orice, spuse Le-U, dup cum i-ai m rturisit legitima dorin , rupe-o, arde-o, distruge-o. S nu r mn nimic din acel Kin-Fo care a scris-o! Fie! zise Kin-Fo, apropiind-o de o lumnare. Acum, inimioara mea scump , las -1 pe so ul t u s - i mbr i eze cu dragoste so ia i s o roage s prezideze osp ul acesta fericit. M simt dispus s -1 onorez! Ca i noi! strigar cei cinci invita i. Cnd lucrurile merg bine, i-e tare foame! Cteva zile mai trziu, ridicndu-se interdic ia imperial , avea loc c s toria. Cei doi so i se iubeau! Aveau s se iubeasc ntotdeauna! Mii de clipe fericite i a teptau n via ! Ca s vezi a a ceva, trebuie s mergi n China!

SFR IT
~ 237 ~

~Jules Verne Uimitoarele aventuri ale unui chinez ~

~ 238 ~