Sunteți pe pagina 1din 205

i

Editura Univers

Clasicii Literaturii Universale

Coperta coleciei de Vasile Socoliuc

JUAN VALERA JUANITA LA LARGA Salvat Editores S.A. Alianza Editorial S A ., 1970
Toate drepturile asupra acestei versiuni snt rezervate Editurii UNIVERS

Juan Valera JU AN ITA

Traducere i note de ANGELA MARTIN

Bucureti, 1988

Editura Univers

I
UN AMIC DE-AL MEU, DEPUTAT LA NCEPUT DE carier, al crui nume nici nu-1 trec aici pentru c nu are rost, era nespus de ncntat de districtul su, i mai cu seam de aezarea unde avea cea mai mare putere, aezare creia noi i vom da numele de Villalegre1 . Aceast comun mic, dar bogat, din Andaluzia, era foarte nfloritoare pe atunci, fiindc viile ei roditoare, pe care nc nu le devastase filoxera, produceau vinuri alese- ce se vindeau apoi la Jerez, mprumutnd faima locului. Nu era Villalegre fruntea judeului, nici aezarea cea mai important din districtul electoral al amicului nos tru ; numai c toi ci aveau aici drept de vot erau su pui ntr-o asemenea msur unui mare elector, nct fiecare trgea, cum se zice, spuza pe turta lui, volndu-i favoritul n unanimitate. E lesne de neles c aceast unanimitate ddea comunei, n toate alegerile, o prepon deren extraordinar. Recunosctor cadque 2-lui din Villalegre, pe - numele su don Andres Rubio, amicul nostru l ridica n slvi i ni-1 cita ca prob i pild c norocul nu e orb, pro teguind ns pe cel demn de aceast favoare ; cu o anume ngrdire, totui : omul norocos s nu ias din cercul unde triete i-i poart norocul. Nu ncape ndoial c, dac ar fi trit la Roma n pri mele veacuri ale erei cretine, don Andres Rubio ar fi
1 n spaniol, cuvnt compus din villa orel i alegre vesel. 2 n mediul rural, jupn sau stpn al unui sat, avnd auto ritate politic i administrativ.

fost un Marc Aureliu ori un Traian, dar cum tria n Villalegre i n timpurile noastre, s-a mulumit i s-a mpcat cu a fi cacique-le sau mai bine zis cezarul sau mpratul din Villalegre, unde exercita cu uurin o dubl dominaie i unde toi l respectau i i se supu neau cu plcere. Deputatul nceptor, totui, ridica mai presus chiar de ceruri un alt personaj din acel district, ntruct fr el n-ar fi ieit la iveal omnipotena binefctoare a lui don Andres Rubio. Aa cum Filip al II-lea, Ludovic al XlV-lea, papa Leon al X-lea i aproape toi marii suve rani avuseser un ministru favorit i permanent, fr de care poate c faptele lor nu ar fi fost la fel de str lucite i nici nu ar fi obiinut hegemonia pentru patria lor, tot astfel don Andres Rubio i avea i el ministrul su, care, n cercul strimt unde funciona, era un fel do Bismarck sau un fel de Cavour. Se numea acest personaj don Francisco Lopez i era secretarul Consiliului Comu nal, dar nimeni nu i spunea altfel dect don Paco. Cu toate c avea cincizeci i trei de ani mplinii, se inea att de bine, nct prea mult mai tnr. nalt, us civ, sprinten i viguros, n pr de-abia-i luceau cteva fire albe, cu mustaa dreas i neagr ca i barba, don Paco era foarte ngrijit i curat n toat nfiarea i fptura sa, cu ochii de ur albastru deschis, expresivi i mari. Nimic nu-i lipsea din iragul de dini, avndu-i pe toi deopotriv de neclintii, foarte albi i egali. Era don Paco vestit ca om vesel i bun la sfat, nflorindu-i spusele cu vorbe de duh i fcndu-i aproapele s rd fr s-l nepe sau s-l usture prea tare, precum i ca iscusit povestitor, ntruct cunotea viaa i minunile ei, cum i legase dragostea i soarta pe unii i pe alii i cum se pricopsiser sau scptaser sufletele toate cte vieuiau n Villalegre i la douzeci de leghe jur-mprejur. Acestea, n ceea ce privea farmecul. Ct despre ncli naiile practice, don Paco era i mai nzestrat : era un adevrat factotum. Cum se ntmpl pe la ar, puteau s fie n sat doi liceniai i trei doctori n Drept, c toi erau, cum s-ar zice, avocai Peperris, adic de doi bani,

iar oamenii veneau tot la. don Paco, avocat cunosctor de fel i fel de chichie i jurisconsult mai priceput la
6

legi dect acela care le inventase, ajutndu-i s ntoc measc ori ntocmindu-le el nsui orice petiie sau ale gaie ntr-o nenelegere iscat din pricina unui amanet ori a unei sume de bani. Notar era unul slut i bondoc care motenise cance laria de la taic-su, iar fr cunotinele i fr colabo rarea lui don Paco aproape c nu se ncumeta s scrie nici mcar un testament, un certificat de cstorie, un contract de arendare sau vnzare-cumprare ori un n scris de partaj. Primarul i consilierii comunali, rani sadea, de obi cei alei ori numii din ordinul lui don Andres Rubio, i erau devotai i supui i cum habar n-aveau de regu lamentele i dispoziiile legale privind administraia i moia, don Paco era cel care repartiza impozitele i rnduia tot ce era de rnduit. Se ngrijea totodat de curenia comunei, de ntre inerea Primriei i a celorlalte edificii publice, precum i de buna funcionare i aprovizionare a mcelriei i a pieelor de grne, legume i fructe ; i era att de popu lar i de glume, nct izbutea s dobndeasc protecia vrednic de invidiat a grdinarilor i zarzavagioaicelor, care obinuiau s-i trimit acas, ca s-l cinsteasc, ba lptuci fragede, ba renclode tot una i una, ba pepenii cei mai parfumai i mai dulci, potrivit cu anotimpul. Mcelarul se dovedea prieten la toart cu don Paco i de bun seam c, dac o vielu i rupea vreun picior, iar el trebuia s o taie, tot ce era creier, limb ori bucat mai bunicic de vrbioar nu se aternea pe alt mas dect pe a lui don Paco sau mcar pe aceea a fiicei sale, despre care vom vorbi mai trziu. Era ntr-adevr uimitoare activitatea lui don Paco, dar departe de a fi nerodnic. Avnd att de multe nda toriri, el tot nflorea i prospera bucurndu-se de binecuvntarea cerului, i, cu toate c la nceput, n tinereele lui, fusese srac lipit pmntului. devenise cu timpul proprietarul unor pmnturi frumoase. Stpnea dou din terenurile ce se ntindeau de jur mprejurul satului, unul de trei fanegas1, cGllalt, de numai o fanega i
1 Fanega, msur agrar de aproximativ 64,5 ari.

ceva ; ns cum pe locul acela pe vremuri fusese cimi tirul, pmntul era deosebit de mnos i producea un nut cu boabe att de boroase, de mari i de fragede, cum nu se mai mncau pe ntreg cuprinsul acelei provincii; fa de ele, mult ludatele boabe de nut de Alfarnate fiind numai nite biete gloane de calibru mic. Mai avea don Paco o livad de mslini de cincisprezece aranzadasi, iar mslinii acetia nu edeau numai de cnta cucu-ntrnii, ci erau foarte stufoi i-i aduceau aproape n toi anii o recolt mbelugat de msline, fiind vestite cele bombate care la struina lui erau preparate nemaipo menit de bine i, potrivit experilor n materie, ntreceau chiar i cele mai gustoase msline de Cordoba, ludate att de tare nc n La Gatomaquia de ctre Fenixul Geniilor Literare, Lope de Vega. n sfrit, mai avea don Paco o cas unde locuia i creia nu-i lipsea beciul cu zece vase mari din cele mai bune, de Lucena, un mic teasc i o cram cu peste dou zeci de butoaie mici i mari. Don Paco i umplea butoaiele i vasele, fiind stpnul unei vii tinere i frumoase care s se fi tot ntins pe vreo ase fanegas; i fiindc rodul ei nu era ndestultor, la vremea culesului, obinuia s cumpere must i mai ales struguri, pentru a-i zdrobi acas n teascul su. Era casa lui printre cele mai bune din sat, avea ograd cu ortnii i o curte interioar pavat cu dale de piatr i nesat cu glastre cu busuioc, ghimpe-pdure, lemncinesc, canale, zorele i alte flori. Se-nelege c pentru munca la teasc, pritocitul vinu lui i prepararea uleiului, oamani i dobitoace intrau printr-o porti ascuns ce se afla n ograd. Pe scurt, casa era att de confortabil i de seniorial, nct, dac don Paco ar fi nchiriat-o n loc s locuiasc ntr-nsa. s-ar fi gsit uor cine s-i dea pe dnsa patru sute de reali pe an, bani ghea, impozitul cznd, adic, n sarcina chiriaului. E nevoie s spunem c n calea acestei nfloriri ntmpina o mare oprelite : dependena de don Andres
1 Aranzaa, n Castilia, msur agrar, echivalent cu apro ximativ 447 deciari.

Rubio, dependen de care era, dac nu imposibil, cel puin extrem de greu s se descotoroseasc. Orict de folositor i de priceput i orict de bun la toate ar fi omul n-o s-mi spunei c nu-i adevrat , numai rareori ajunge s fie de nenlocuit, mai ales atunci cnd se afl peste capul lui un brbat vajnic i drz pe care l slujete i de mofturile i toanele cruia parc st atrnat. Don Andres Rubio, ca s zicem aa, l fcuse om pe don Paco ; i cum l-a fcut, tot aa putea s-l i des fac. N-ar fi dus lips de om sau de oameni s-l nlocu iasc pe don Paco, mprind sarcinile dac unul singur nu ajungea s le dea de capt cu aceeai eficien i pri cepere. Don Paco era deplin contient de ct i datora lui don Andres, de ceea ce putea s se atepte din parte-i i chiar pentru ce anume avea s se team de e l ; astfel nct, att din recunotin ct i din pruden, l slujea cu toat cinstea i cu tot zelul i cuta ntotdeauna s-l mulumeasc. Oricum, nu se temea don Paco prea mult c are s-i piard slujba i favoarea de care se bucura. Dincolo de faptul c se bizuia pe meritele sale cu totul deosebite, se tia stpn pe situaie.

II
VDUV DE DOUZECI DE ANI l MAI BINE, AVEA o fiic de douzeci i opt, care fusese, pn la o vreme, fata cea mai frumoas din partea locului, iar acum era doamna cea mai elegant, simandicoas i chipe, fiind tot att de sus i strlucind prin vrsta, frumuseea i rangul e: nalt, precum soarele n amiaz. n urm cu zece ani, ea izbutise s robeasc inima cavalerului celui mai ilustru din acel sat, don Alvaro Roldn, deintor al titlului de mayorazgo cu care se m
1 Avere motenit mpreun cu titlul de noblee de ctre piimul nscut al unei familii nobile.

ritase i de la care dobndise lesne apte zdravene i n floritoare vlstare, att biei, ct i fete. Acest don Alvaro tria cu tot fastul i cu toat pompa, dup obiceiul nobililor de la ar. Casa lui era cea mai frumoas din Villalegre, cu o poart principal orna mentat de o parte i de cealalt cu dou splendide co loane de bazalt, canelate i cu capiteluri corintice. Pe poart se afla blazonul, din bazalt i el, ntruchipnd lei i cini, scalde 1 cu toartele rsucite n aer, corbii i o sumedenie de montri i de alte obiecte simbolice care, priceptorilor ntr-ale heraldicii, aceast tiin extrem de util, le aducea o limpede mrturie asupra vechimii i sublimitii viei lui nobile. Spuneau gurile rele, i pe la ar niciodat nu le simi lipsa, c don Alvaro era n urm cu plile, c avea ipo tecate cteva din fermele lui cele mai bune i c era dator cu lestul de multe parale ; dar, hai s zicem c toate snt vorbe de clac, fiindc el tria ca i cum nu ar fi datorat nimnui nimic. Avea o mulime de oameni n serviciu permanent sau temporar, unii stabili, ali care veneau i plecau ; i cum era nebun dup vntoare, nu putea s nu aib i o hait de copoi, setteri i basei, precum i dui vntori destoinici flinte negre1, care 1 s-l ntovreasc. Casa avea, pe lng grdin, o ograd ct toate zilele, unde, spre a fi mai plcut i mai distins, nu se aflau nchise numai psri i puni, ci, n cuti separate,- cerbi i cpriori adui vii din Sierra Morena i, n sfrit, n cuiat cu un lctoi de fier, o maimu uria trimis din Maroc de un cpitan de Infanterie, vr cu domnuL Dona Ines, cci astfel se chema fiica lui don Paco, soia venerat a lui don Alvaro Roldn, avea i ea mof turile ei care mai de care mai costisitoare. Era de o ele gan cu totul neobinuit la tar ; inea canari, papagali i coofene ; era pofticioas din cale-afar i dedulcit la fineuri, iar la masa ei erau servite cele mai bune mn1 n spaniol, calderas, vase cu toartele rsucite n sus, teijrminate C capete de arpe. Apreau ntotdeauna n numr de U dou, mai ales pe blazoane, fiind, n Spania, semn de noblee.

10

sruri cu carne i siropurile cele mai mbietoare. Cio colata ce se prepara n cas de dou ori pe an se bucura de faim n tot inutul. Cum don Alvaro Roldn era mai toat vremea plecat, ba s vnoze iepuri de tot soiul i potrnichi, ba la o vntoare cu ogari cine tie pe unde, ba la blciurile cele mai stranice din toate cele patru regate andaluze, dona Ines rmnea singur, dar avea i ea cu ce s se distreze n fel i chip, pe lng faptul c citea cri serioase. Slujnica ei favorit, Serafina, era att de tiutoare, c numai toaca din cer n-o tia. tia s cnte arpegii la ghitar sau s . pite strunele ; cnta ca o ciocrlie att melancolicele playeras \ ct i veselul fandango 2. Memoria ei era un bogat arsenal sau o arhiv de versuri, unele duioase, altele piprate, n care casta muz popular nu-i merita totdeauna calificativul atribuit de unii. S nu se neleag de aici c donei Ines i-ar fi plcut vorbele deocheate i fr perdea. Toate cte erau nele giuite i cu prihan n vorb ca i n cuget vtmau auzul ei de auster matroan ; dar ntr-un sat trebuie s su pori asemenea liberti sau s te faci c nu-i ajung la urechi. Don Alvaro nsui nu-i punea fru la limb i cu att mai puin oamenii din jurul su. 'D e pild, un bieandru de vreo cincisprezece ani, fiul rotarului i favoritul lui don Alvaro, pe care acesta l avea perma nent la dispoziie ca s se .joace cu copiii. Pentru c rota rul se numea Calvo3, biatului i spuneau Calvete4. i ca s vedei ct de mult avea de suferit n anumite m prejurri sensibilitatea donei Ines, se cuvine s citez o ntmplare cu acest Calvete, pe care mi-au povestit-o i mie alii. , nainte de a fi mplinit doi ani ntiul nscut al Roldanilor, Calvete izbuti s-l nvee s rosteasc bine i rspicat un anumit cuvnt compus din trei silabe, care presupune o aspirare foarte puternic. n urma acestui
1 Playera, cntec popular din Andaluzia. * Dans spaniol. 3 Calvo Chelul. 4 Calvete Cheliu.

11

triumf pedagogic, simi c plesnete de bucurie i ncepu s alerge prin toat casa rcnind ca un nebun : Senor don Alvaro ! ll spune bine ! Senorito, l spune bine ! Dona Ines se supr atunci foarte tare, ns don Al varo fu mai bucuros chiar dect Calvete i l cinsti cu un doblon1 de patru duros2 dup ce copilul rosti n faa , lui vorba neruinat, iar el lud progresele i precoci- tatea discipolului i virtuile pedagogice ale dasclului. Prietene avea puine dona Ines, cci aproape toate tinerele hidalgas 3 sau rncile din sat erau mult sub ea ca judecat, educaie, finee i avere. Cel care o nsoea mai des n singurtatea ei pe dona Ines era, prin urmare, cacique-le don Andres Rubio, h bucit de calda prietenie ce i se arta i rob al nelep ciunii i frumuseii ei. Prilej ce ddea ap la moar brfitorilor pentru a ndruga verzi i uscate. Dar parc cine n lumea asta n-a avut parte de-o limb ascuit i de un martor necinstit ? Cum s le ceri unor necioplii de la ar s neleag prietenia subtil i platonic dintre dou spirite alese ? Domnul printe paroh se afla prin tre acei puini care nelegeau cu adevrat aceast prie tenie, ba chiar o gsea foarte potrivit i poate c mulu mea lui Dumnezeu c exista, fiind spre binele celor sraci i al bisericii, creia dona Ines, de acord cu don Andres, i aducea daruri peste daruri. Era printele paroh un clugr desclugrit de la Santo Domingo, foarte sever ct privete morala, foarte credincios i foarte prieten cu ordinea, cu disciplina i cu respectul fa de ierarhia social. Nu pierdea nicio dat prilejul n cuvntrile sale, n discuiile particulare i n predicile ce le inea cu regularitate, cci era un pre dicator strlucit, s se revolte mpotriva impietii i a necredinei care se vor ntinde pretutindenea i vor face ca cei bogai s-i piard mila, iar cei sraci smerenia i rbdarea i astfel, att n unii ct i ntr-alii vor n1 Veche moned spaniol de aur. 2 Moned spaniol n valoare, de cinci pesete. 3 Aici, femeie bogat de la ar.

12

coli i vor dospi viciile, patimile cele josnice i stric ciunea. Printele Anselmo, cci astfel se numea printele paroh, o admira sincer pe senora dona Ines ca pe un model de adnc evlavie i de distincie aristocratic. Era tipul ideal i viu al adevratei senora, aa cum i-l ima gina el. Iar prilejuri avea dona Ines cte voia s-i arate naltele virtui ale unei nelepte ngduini merite s prentmpine orice vlv, ale sfintei plecri n faa voin ei Domnului i ale rbdrii blajine ntru iertarea gre elilor. Dar cine nu tia n sat ct de des mergea don Alvaro Roldn alturea cu drum ul! De cte ori, mai ales la blciuri, nu juca el monte 1 i chiar cane 2 ! i att era de nenorocos sau de stngaci, nct aproape ntotdeauna pierdea. Ca s-i uite de necaz, recurgea la un mijloc ct se poate de jalnic : trgea la msea i, cu toate c avea un vin plcut i uor, era ntotdeauna un adevrat chin pentru o cucoan att de mare ca a lui s aib drept tovar un beivan. n sfrit, zvnturatul acesta de don Alvaro, cu toate c avea o soie att de distins i de frumoas, se lsa adeseori trit de cele mai josnice porniri i, cnd la una, cnd pe la cealalt din cele dou stranice ferme ale sale, pripea aproape n vzul lumii vreo ibovnic, de obicei strin de loc, pe care o cunoscuse i cu care i petre cuse la vreun blci. Cum se vede, don Alvaro era foarte departe de a fi model de perfeciune. Printele Anselmo era la curent cu rtcirile lui, fapt care o ridica i mai mult n ochii si pe neleapta i ngduitoarea senora. Att de mare era distincia aristocratic a donei Ines, nct, dei era fr putin de ndreptare, pn i la tatl ei gsea o anume necizelare ce o cam mhnea ; ns cum dona Ines avea mereu n minte poruncile lui Dumnezeu i le respecta fr cea mai mic abatere, nu se ntmpla niciodat s nu-i cinsteasc printele aa cum se cuvine, chiar dac fcea ce fcea i-l cinstea ct mai la dis ,2 Jocuri de cri asemntoare ntre ele i rspndite de obicei printre oamenii de rnd.

13

tan spre a nu-1 vedea prea des, cci nu voia s-i piard iluziile. In concluzie, don Andres, cacique-le, era singura fi in care, prin natura sa, era la nlimea donei Ines, capabil s o neleag i s o admire. i spun prin natura sa, pentru c printele Anselmo, chiar dac prin firea sa era om cuminte, mai era pe deasupra i att de nvrednicit i druit cu harul lui Dumnezeu, nct nelegea ca nimeni altul valoarea i superioritatea donei Ines, i era ntr-adevr demn de prietenia ei, purtnd cu ea discuii pline de evlavie, n care tuna mpotriva ngrozitoarei de cderi din secolul nostru i mpotriva necredinei celei spurcate care sporete pe zi ce trece i care va pune stpnire pe toate spiritele.

III
IAT, MI-AM PREZENTAT PERSONAJELE, FR CEL mai mic artificiu, cteva din personajele principale ce vor 1figura n povestirea de fa ; mi-au mai rmas ns dou despre care se cuvine s v mai spun, nainte, cteva cuvinte. Don Paco, aa cum am spus, era un individ enciclo pedic, peste msur de nzestrat i priceput la orice; mna dreapt a lui don Andres i mintea supus care fcea ca n sat voina suveran a cacique-lui s fie lege. Cu toate acestea, mai era cineva n Villalegre, care, ntr-o sfer cu mult mai restrns i n cu totul alte li mite, dac nu rivaliza, mcar se apropia binior ca va loare de don Paco, prin mulimea cunotinelor i a price perii sale, printr-o hrnicie i o isteime cu totul deosebite. Este' vorba de vestita Juana la Larga *. Pare de ne crezut cum a izbutit aceast femeie, i ct de bine, s
1 Adjectivul largo, a nseamn nalt, , dar i iste, i di baci, e. Prin urmare numele de Juana la Larga ar avea un neles mai cuprinztor, referindu-se att la calitile fizice ct i mo rale ale Juanei.

14

fac i s dreag tot felul de lucruri. Muncea mult, e drept, dar i cu folos. Avea i ea casa ei, fr teasc i fr beci, dar ncolo cam tot att de bun ca i a lui don Paco. Nu avea livezi de mslini i nici vie, ns reuise s pun deoparte ceva parale, care dac plecm urechea la ce spun unul i altul, treceau de dousprezece mii de reali i sporeau precum spuma, pentru c i avea dai unor oameni foarte de ncredere, cu o dobnd de nu mai zece la sut pe an ; femeie cu frica lui Dumnezeu, fiind curat la cuget i milostiv tare, nu voia s o tie lumea de cmtreas. Peste tot pe unde muncea, Juana la Larga ctiga n medie i potrivit calculelor celor mai judicioase peste opt reali pe zi, ceea ce va s zic spre trei mii n fiecare an. i asta, fr s punem la socoteal ce mai ctiga baca, attea daruri i cadouri cte primea aproape de fiecare dat. Dar ce-i drept e drept, le merita pe toate din plin. Nimeni nu se pricepea mai bine ca ea la tiatul por cilor. Sra uncile cu o ndemnare fr pereche. SosuJ prin care trecea spinrile nainte de a le prji n untur era bun i gustos i ddea unturii o culoare sngerie de-i lua ochii, rspndea o mireasm mbietoare i ispitea pe oricine, ct ar fi fost de lingav, de ndat ce-i npdea nrile i ochii. Crnaii fcui de ea, toba, sngereii i caltaboii ntreceau de departe tot ce putea fi mai gustos i mqi bine condimentat chiar i n Extremadura. i era att de bun de mn, nct i cnd topea slnina, scotea jumrile cele mai bine srate i mai crocante din cte s-au mncat vreodat. Aadar, plugarii bogai i stenii nstrii, care prinseser gustul unor atari bunti, i-o disputau pe Juana la Larga, voind s o aib la tiatul porcilor. Ct privete cofeturile, nu era cu nimic mai prejos ; i aproape ntreg anul, i cu deosebire n trei perioade din preajma srbtorilor, nu tia cum s se mpart mai bine ca s ajung peste tot, att de muli erau cei care o chemau : nainte de Crciun, s fac zaharicalele i delicateurile ce stteau n obiceiul obrazelor subiri s le comande ; bunoar plcintele din foi i renumitele pa teuri cu hamsie i toctur cu ceap i rou, care se
15

mnnc prin partea locului cu ciocolat. Fcea apoi, i era nentrecut, nite turte din zahr i nite polvorones i, pe ling care, cele de Moron, att de mult ludate, nici mcar nu miroseau; colaci cu ou i cu vin i cte i mai cte alte feluri de biscuii i de siropuri. Dac Juana n-ar fi fost att de priceput la attea altele, s-ar fi putut spune c era o plcintreas extraor dinar. Cci n zilele dinainte de Sptmna Patimilor nu-i mai stteau minile i muncea de se omora pe la ca sele frailor superiori ai unor ordine clugreti, unde fcea foi de plcint, gajorros2 i foarte fine pestinos3, care se frmau n gur i din care se nfruptau apostolii, nazarinenii, sfntul rege David i toi ceilali profei, pre cum i ali eroi glorioi din Vechiul i Noul Testament ntruchipai n strlucitele procesiuni att de la mod prin prile acestea. Nu sttea Juana degeaba, ba era chiar dezgheat pentru a da o mn de ajutor i la vremea culesului. Mustul fiert de ea n-avea pereche n toat provincia i acelai lucru se poate spune despre excelentele ei terciuri cu must. Toamna, cam pe cnd dau n prg fruc tele cele mai bune, se reteaz fagurii i e mierea proas pt, Juana fcea pistil din past de gutui i de mere, o mare varietate de alvie i nuga veritabil i grunjuroas cu mieji mari i aurii pe care-i lega cu miere par fumata, btut bine. Pe lng toate acestea, Juana se masca ea nsi, tiind s distreze comesenii la orice mare zaiafet sau osp pe care era nevoit ori avea chef s-l dea un senor din sat, fie cu prilejul unei nuni sau al unui botez, fie n onoarea deputatului, a domnului guvernator sau a episcopului n sui, dac venea cumva s viziteze comuna. i s nu credei c Juana tia s fac numai mncrurile locale; ea adugase buctriei indigene destule
1 Turt, de obicei mic, din fin, unt i zahr, coapt la foc repede, care cnd se mnnc se face pulbere. 2 Turte fcute din fin, ou i miere. 3 Gogoi fcute dintr-o cantitate mic de fin i ou bti'te spum care dup ce snt prjite n ulei, se tvlesc prin miere.

16

mncruri strine, din ri mai mult sau mai puin nde prtate i, dintre attea feluri i bucate, aveau cutare vestiii biscuii cu glbenu de ou pe care numai nite clugrie din Erija se mai pricepeau s i fac i al cror secret tradiional nu se tie prin ce fel de tiin sau iretlic nemaipomenit izbutise ea s i-l nsueasc. Pre para, n fine, felurite mncruri de origine franuzeasc, ale cror nume ntortocheate suferiser modificri pn s cad de acord cu pronunia spanioleasc. Aa de pild, cotletele a la balsamela, petele de mare inglatines i anghilele 1 n sos tartar. Toate acestea nu erau ns lucrurile cele mai vrednice de mirare. De mirare era c Juana, dup ce c trecea drept buctreasa i cofetreasa cea mai destoinic din sat, era i modista lui de mna nti. Aproape ntotdeauna avea o lucrtoare sau dou care coseau, n vreme ce ea croia rochii cu tot atta art i meserie ca Worth sau Doucet din capitala Franei. Doamnele i domnioarele cele mai bogate i mai n rvite la lux veneau, prin urmare, la Juana s le fac rochii pentru nunt, pentru blci sau pentru balul ce se ddea de obicei la Primrie n ziua de hram. Juana, n sfrit, nu era numai o cunosctoare i o slujitoare a artelor plcerii, ci practica, n ciuda faptului c nu avea coal i titlu, o meserie sau o profesiune de cea mai mare importan social. Era meter i avea iueal de mn cnd era s ajute o femeie n chinurile cele mai cumplite ale Lucinei i multe se lsau pe mna ei, cci nu se ntmplase nici odat s i se prpdeasc vreun copila, pe ct vreme mama, dac nu era de tot pirpirie, la ase sau la apte zile dup natere era pe picioare i adesea mergea i la slujb, iar dac se ivea prilejul, dansa boleroul. Cu asemenea rare talente i nsuiri, Juana la Larga n-avea cum s nu fie iubit i preuit in Villalegre pn ntr-att, nct severa i cea mai nalt societate a satului sau high-lie-ul s nu consimt s-i ierte o rtcire sau o greeal ce-o s'/rise n tineree.
1 Anguille din francez devine n spaniol angmla,

17

IV
N MOMENTUL IN CARE NCEPE ACIUNEA ACEStei povestiri adevrate, Juana s tot fi avut vreo patru zeci de ani, dei mai pstra rmie din vechea ei fru musee, binecunoscut pe cnd avea douzeci ; ns cum pe atunci era foarte srac, nu-i descoperise i nici nu-i -dovedise talentele, nu i-a gsit, cu toate meritele ei, un so care s-i dea un rost i a rmas astfel nemritat. Se zice c un oarecare ofier de Cavalerie care venise prin prile acestea s cumpere cai pentru Remont i ra nespus de chipe, plcut i foarte de via, se ndr gostise de Juana, reuind s-o cucereasc. Nu se tie dac i fgduise c-o ia de nevast sau nu ; sigur e, ns, c bietul ofier fu nevoit s se duc la rzboi, cci rzboiul civil pirjolea inuturile basce i acolo l rpuse un glonte carlist, care i sfredeli easta i i se mplnt n creier. Juana rmase, prin armare, cam un fel de vduv. Postum sau nepostum, drglaa feti pe care-o aduse pe lume primi n cldarea de botez numele mamei. Lu mea a alipit mai apoi acestui nume acelai epitet i de aici i se trage acestei copile, care va fi eroina principal a povestirii noastre, numele de Juanita la Larga. Maic-sa o crescu aa cum trebuie, cu mare dragoste i grij, fr s se fereasc i fr s ascund c era fata ei, ceea ce ar fi fost, n satul acesta unde se tia totul, cea mai inutil dintre taine. Juana o crescu, deci, pe Juanita la snul e i ; i spunea ntotdeauna fata mea 1 iar , Juanita, de cum ncepu s vorbeasc, o striga mam 2 pe Juana ct o inea gura. Faptul acesta era n ochii personalitilor severe ale satului, indignate de tulburarea ordinii i de exemplul Tu ce-1 ddea, o mare neobrzare ; ns, ncetul cu n cetul, lumea s-a obinuit i, dup civa ani, nimic nu era mai firesc i mai ndreptit dect ca Juanita s fie fata Juanei, care i avea i ea aprtorii ei, cnd mai ponderai, cnd mai nfocai, ludnd dragostea i devoi 2 s.n.

18

tamentul mamei fa de fiic, iar cnd voiau s fie nielu mai rutcioi, nu oboseau s o compare pe Juana cu cte altele care, dup ce c le luai de cinstite, mai aveau i neruinarea s se cread aproape nite sfinte. Despre acestea se uotea cu mai mult sau mai puin temei c ar fi avut i ele rod n pntec, i nu din cununie binecuvntat, rod de care se lepdaser fie trimindu-1 la vreun azil, fie dumnezeu tie ori poate numai dracul, n ce alt chip. Epitetul de Larga atribuit Juanitei nu era numai motenit, ci i ctigat. La optsprezece ani, Juanita era att de rsrit, nct era fata cea mai nalt i mai zvelt din sat. Ceva din sngele rzboinic al ofierului de Cavalerie se pstrase n ea, iar creterea liber i brbtoas pe care o cp tase i sporise vioiciunea i farmecul. Cnd mergea, avea un aer marial i totodat graios ; alerga precum cerbul; intea cu piatra att de bine, nct omora vrabia, i dintr-un singur salt era n spinarea catrului celui mai n drtnic ori a mnzului celui mai nrva. i nu de-a clare, deoarece atare lucru nu-i era ngduit de buna cuviin i de simul estetic natural i incontient ce-l avea, ci ezT nd, ceea ce era mai greu ; fcea dobitocul s mearg la trap sau la galop, ndemnndu-1 cu clciele ori biciuindu-1 cu curelua cpeei ori a cpstrului, dac o avea i pe aceea i nu cumva mergea pe deelate, fr drlogi i fr fru. Primii ani ai tinereii Juanitei fuseser anevoioi, cci maic-sa nu dobndise nc reputaia extraordinar de care avea s se bucure mai pe urm, nu ajunsese la bun starea i la avuia de carc am vorbit. Juanita nu fusese niciodat o nendemnatiCa, iar maic-sa o nv s coas i s brodeze cu miestrie ; nvtorul, care o ndrgise, o nv s scrie i s ci teasc, pe gratis, n clipele lui de rgaz. De la nou ani ncepnd, Juanita fu de mare ajutor mamei sale, care, pn ht trziu nu-i ngdui luxul s in slujnic. Juanita mtura i lustruia podelele, spla vasele, spoia cte-o odaie i faada casei, care era cea mai cu
19

rat din sat, ba i mai lua i ulciorul i se ducea dup ap la miraculoasa fntn din marginea satului, a rei eav vrsa un uvoi gros ct braul unui voinic, fiind atta belug de ap, nct se irigau cu ea grdini ntregi, iar mprejurimile erau verzi, plcute i desfttoare, con tribuind n bun msur la renumele satului Villalegre. Apoi apa era excelent prin transparena i puritatea ei, ieind ca din filtru dintre stncile dealurilor dimpre jur i avnd un gust foarte plcut i nsuiri binefctoare. Lumea din sat i atribuia, n fine, caliti prodigioase, boteznd-o oetreas i grnreas. Voiau s spun prin aceasta c un cru care cumpra n Villalegre oet de calitatea nti, de obicei foarte tare, umplea numai dou treimi din burta burdufului i i fcea plinul dis-de-diminea, nainte de a se porni la drum, stingnd i mbunnd cu apa fntnii tria i acreala lichidului, i ctignd astfel un procent de treizeci i trei la sut, cu toate c vindea oetul la preul la care l cumprase. Se spunea apoi c-i grnreas apa fntnii, ntruct datorit rarelor ei caliti - dei era treab anevoioas ce trebuia fcut cu mare grij , cu ajutorul unei m turi de palmier pitic se putea stropi grul de vnzare, lsndu-1 apoi s stea la soare s se zbiceasc. Astfel grul cpta un gust mai bun i cu toate c pe deasupra rmnea uscat, n miezul lui, bobul mai pstra lichid i se umfla i cretea n greutate i volum. Fntna aceasta mai avea un merit i slujea i la alt ceva, deoarece pe lng o mare adptoare la care ve neau s bea i beau toate dobitoacele de povar i de munc, apoi taurii, vacile i boii i nc o adptoare joas, care n mod obinuit era jgheabul ovinelor i al porcinelor, mai umplea cu undele ei cristaline un bazin larg, mprejmuit cu perei ce-1 ascundeau privirii trec torilor, unde veneau femeile s spele rufe, cu juponul suflecat pn la coapse i vrte n ap pn la genunchi, dup obiceiul locului, chiar n asprimea iernii. Plopi negi, stufoi, uriai, pini i rchite mpresoar fntna i fac acest loc umbros i desfttor. La poalele copacilor celor mi falnici snt bnci de piatr i ae pamnt ars. 20

acoperite cu lespezi, unde vin s se aeze domnii i doam nele cnd ies la plimbare. Mai n toate serile se ncinge aici cte o eztoare i o conversaie plcut, aproape ne lipsii fiind notarul, spierul, don Paco al nostru i dom nul printe care. cnd bate de vecernie, rostete Angelus Domini i i rspund toi scondu-i plriile, nchinndu-se i ngenunchind. mprejurul adptorii stau i sporoviesc fetele care vin dup ap, fiecare cu ulciorul ei, i toate snt cte o Rebeca pentru fiecare cru Eliazar venit aici s-i astmpere setea, chiar dac nu cu cmilele,, ci cu mgarii i catrcele lui. Tot pe lng bazin, i nu prea departe, unde se afl i o mprejmuire sau un gard viu de muri, de rodii i de caprifoi, anume ca s despart i s apere grdinile de zarzavat, i pe care se pun rufele la uscat, se ntinde, nc mai nfocat, eztoarea democratic i popular, cu vorbrie mult, rsete, chiote i zbenguial, cci nu lip sesc niciodat ditamai flcii i chiar brbaii n toat firea care vin aici atrai de fete ca vrbiile la gru.

V
JUANA LA LARGA, CUM AM MAI SPUS, PRiN STRdania ei necurmat, cu grij i chiverniseal, fata ei ajutnd-o ntr-acestea cu pricepere i zel, izbutise s se cptuiasc i s-i rostuiasc viaa. inea o slujnic vred nic i srguincioas care deretica i spla vasele, iar sub ndrumarea doamnelor mai i gtea, lsndu-le acestora timp liber s-i vad de treburi mai bnoase. ndeletni cirea de cpti a Juanitei era s coas i s brodeze, v dind pentru aceasta o mai mare aplecare chiar dect maic-sa. Juanita n-ar fi trebuit s roboteasc i s se oste neasc precum o femeie de rnd. t, cu toate acestea, fie dintr-o nevinovat cochetrie, fie din dorina de a se

arta n toat mndretea ei, dorin de care nu-i ddea


seama, ori poate pentru c va fi avut nevoie s fac mi
21

care i s-i cheltuiasc energia alctuirii ei att de sn toase, la cei aptesprezece ani mplinii simea o adev rat plcere s se duc dup ap la fntna din marginea satului, ngduindu-i adeseori, n ciuda traiului tihnit de acas, s se duc la bazin s spele te miri ce albitur, cnd albitura era fin i se temea, ori numai se fcea c se teme, ca nu cumva dou mini mai aspre dect ale ei s o strice. Adevrul era c mersul acesta pn la scldtoare i la fntn era mai mult o joac i o plcere dect o treab pentru Juanita care le nveselea pe celelalte fete cu vorbe de duh i cu snoave, fcindu-le s moar de rs i bucurndu-se de prietenia i simpatia lor. Era Juanita o fat frumoas n toat puterea cuvntului. Robotitul prin cas nu-i urise minile, att de fr cusur plmdite, iar soarele i vntul nu-i armiser pielea strlucitoare. Prul ei negru cu luciri albstrii era bine ngrijit i curat. Nu i-l ddea nici cu ulei de mig dale dulci, nici cu vreo alt pomad, ci numai cu o fier tur de ierburi mblsmate, ca s-l spele mai bine. i-l purta strns mai sus de ceaf, aproape n cretet, i nu mpletit, ci numai legat i cldit apoi ntr-un coc din care se alegeau dou triunghiuri echilaterale care se atingeau pe una din laturile lor. ' plcea Juanitei s spun c nu-i lipsete chelului dect tichia de mrgritar", i cu vorba aceasta se ducea la fncn aproape de fiecare dat fr nfram, artn<lu-i pieptntura iscusit i dezvluind ct de frumos sta aezat capul ei pe gtu-i graios i adumbrit numai de civa zulufi delicai ce izbuteau s scape din captivi tatea n care cocul inea cosiele cele lungi. Prul adunat peste cap lsa la vedere fruntea neted, dreapt i mi cu, iar pe tmple purta bucle mari, prinse n spelci cunoscute aici sub numele de melciori; pe sub ele n colea cte un perciune graios pe care nu i-l lipea de obraz cu puricari sau cu smburi de gutuie, ca alte fete, ci l lsa s fluture n voie n inele largi sau mai bine zis n crlige, ca s spnzure inimi. Libertatea n care fusese erescut i micarea hecontenit, risipit n tot felul de treburi pe lng cas sau 22

n jocuri mai degrab de bial dect de fat, fcuser ca Juanita, cu toate c nu era cu totul netiutoare i nici nu purtase ochelari de cal aa cum ar voi unele mame zeloase s le pun fetelor lor, s nu se fi gndit nc la dragoste. Era cutat, curtat i dorit de flci destui ; ns mndr i nzuroas, tia s scape de nepoftii, s se fac respectat i s-i in la distan chiar i pe cei mai n drznei. O singur slbiciune se tie c avea nc din copil rie i inea la ea cu aceeai struin ; slbiciune ns care, cel puin dinspre partea ei, era mai curnd o dra goste freasc dect o dragoste adevrat. Cel care i-o inspira, mprtindu-i-o, fr ndoial, i ntr- un chip mai puin nevinovat, era Antonuelo, biatul meterului potcovar i nepot de frate al cacique-lui, caro avea n sat neamuri foarte umile. Antonuelo era un flcu frumos, bine legat i foarte plcut, cu toate c nu era de nici o treab, dar gata s fac orice i mai cu seam s o soarb din ochi pe Jua nita, pe care o preuia i o respecta supunndu-i toat voina lui parc prin puterea unei vrji sau a unor farmece.

VI
DEVOTAT TRUP I SUFLET NESFRITELOR I feluritelor sale rspunderi, don Paco nu numai c nu se gndise s se nsoare a doua oar, dar nici nu avusese ibovnice ; sau de va fi avut mcar una, fcuse din aceasta o asemenea tain, nct nimeni nu-1 tiuse n Villalegre, lucru cu totul i cu totul de necrezut, ntruct n satul acesta cu greu exista vreun om, i cu att mai vrtos dac era nsemnat i de vaz ca don Paco, care s fi putut s fac sau s spun ceva i s nu se afle. Pn i gndurile se ghiceau aici, se purtau de colo-colo i se ntor ceau pe toate feele cnd cugettorul nu a cugetat cu
23

destul fereal i ct se poate mai adnc n el. Sintem, prin urmare, nevoii s credem c don Paco nu cunoscuse alte iubiri, afar poate numai de unele trectoare i ne nsemnate, si c nici mcar n timpul ndelungatei sale vduvii nu se gndise la asemenea lucru. Avea, cu toate acestea, un talent deosebit i o rar tiin de a descoperi i admira frumuseea la femei i de vreo cteva luni ncoace aproape fr s-i dea seam i fr s vrea, cnd sttea la taifas cu notarul, cu spierul i cu ali domni pe bncile cele de piatr dimprejurul fntnii, privirile lui se lsau cu drgstoas desf tare asupra Juanitei la Larga, care mai avea nc obi ceiul s vin s-i umple ulciorul i s stea de poveti cu fetele celelalte pn s-i vin rndul s ia ap. Fr doar i poate, don Paco ncepuse s-o ndrgeasc de-a binelea pe Juanita i-i venea greu s se stpneasc ; ns trecu destul vreme fr s-i dea pe fa simmin tele, voind pesemne s i le ascund i siei, din motive pe care numai el le tia. tiindu-se modest i avnd, prin urmare, o umil p rere despre sine, i spunea c, avnd cincizeci i trei de ani, cu treizeci i ase mai mult dect Juanita, nu mai avea cum s-o farmece pe fat nct s-l iubeasc, iar ea, fie avea s-i dispreuiasc dragostea, fie poate c s-ar n dupleca s i-o mprteasc numai din interes. Socotea apoi c Juanita, cu toate c prea c se bucur de toat libertatea, era supravegheat strns de maic-sa, i cum i mama i fiica triau cu oarecare dare de mn, nu era greu de neles c, dac pe el l-ar fi ispitit pcatul, ele n-ar fi cedat, sau, n orice caz, numai in fade Ecdesiae i trecnd mai nti pe la pop. Ideea de nsurtoare l ngrozea pe don Paco i nu fiindc n sine i-ar fi displcut s fie nsurat, ci pentru c fiica sa, senora dona Ines, detepta n el o adnc dra goste amestecat cu groaz, fiind pe ct de trufa pe att de hain i fr ndoial c s-ar fi dezlnuit ca o furie a Iadului dac taic-su i-ar fi adus mater i mai cu seam una de condiie att de umil -, iar daca pe cei apte nepoi pe care i dobndise de la ea, precum i pe cei care socotea c puteau s vin dac se
24

mai inea la fel de prsitoare ca pn aici, i-ar fi lipsit de sperana c vor moteni via cea tnr, livada de ms lini i casa i c se vor bucura n via de toate cele, i nu puine, cte le agonisise el cu atta tiin. Se nfiora don Paco la gndul c ar putea s i-o scoale n cap pe fiic-sa, i, cu toate c se nfiora n primul rnd gndindu-se c va trebui s-i in piept, nu nceta s se team apoi de urmri. tia foarte bine c nu se gsea n sat nici omul i nici mai muli laolalt s-l poat nlocui cu bine n felu ritele rspunderi ce le avea ; ns pmntul nu era pus tiu i nici lipsit de slujbai de stat din rndul ranilor, care ar fi putut fi cutai i adui de aiurea spre a-i ine locul. Mai tia i c fiicei lui- puin i lipsea s fie atot puternic, ntruct avea sub mna ei puterile amndou : cea laic i cea spiritual. Printele Anselmo o socotea o sfnt i o neleapt, iar vorbele ei erau pentru el, fr putin de tgad, un ndreptit corolar la Evanghelii i la Epistole. Printele Anselmo ar fi fost n stare s i excomunice pe cineva la porunca ei. Ct privete braul secular, era ct se poate de limpede c ea l mnuia cum poftea i c ar fi zdrobit cu toat greutatea pe oricine ar fi voit s-l zdrobeasc. Don Paco, n aceast stare sufleteasc pe bun drep tate ntemeiat, cu toate c trebuie s recunoatem c era i el prea moale, mpciuitor i cam slab de fire, tria n mintea sa ntmplri viitoare i nchipuindu-se de pe-acum ndrgostit de Juanita, mrturisit i ngduit, vedea rele dup rele ivindu-se din inima nvolburat a donei Ine ca dintr-o alt cutie a Pandorei. Asemenea greutate aveau n mintea sa aceste argu mente, nct, dndu-i seama c patima lui ascuns se nteea, ncerca, sau mai bine zis i punea n gnd s fug din calea Juanitei, s nu treac pe ulia ei, ca s n-o vad n poart ori stnd la fereastr ; i s nu se duc la eztorile dimprejurul bncilor de piatr ca s nu-i mai in cinte atta ochii vznd-o flecrind cu fetele i cu flcii la fntna din margima satului ori suind sau cobornd voinicete cu ulciorul n bru costia ce duce de la fntn pn n sat.
25

n ciuda atitor ginduri cumini de a bate n retra gere, o for mai tare parc dect propria-i voin l is pitea adesea s treac prin faa casei Juanitei mai mult dect ar fi trebuit, s se duc la biseric atunci cnd tia c o s se duc i ea cu maic-sa. la slujb sau la nchi nciune, i s dea pe la eztoarea din jurul bncilor de piatr aproape sear de sear. Pentru Juanita, care i petrecuse toat ziua nchis n cas cosind i brodind, drumul acesta, fcut aproape pe nnoptat pn la fntn s ia ap, era o plcut plim bare. Maic-sa, datorit situaiei ntructva aristocratice, de trai bun oi cinstit n care gndea de-acum c se afl, i vznd cu ochii ei c Juanita ncepuse s se mplineasc, preschimbndu-se dintr-o feti oarecare ntr-o fetican ntr-adevr frumoas, socotea c nu se mai cdea i nici nu-i mai sttea bine s se duc dup ap la fntn ca ultima srntoac. ns pe Juanita o ncnta prea mult aceast plimbare i nu se lsa nduplecat cu una cu dou. Mustrrile pe care i le aducea maic-sa i intrau pe o ureche i i ieeau pe cealalt ; o dezmierda pe maic-sa ca s-o domoleasc i s-o mpace i tot se ducea la fntn, n ciuda tuturor mustrrilor.

VII
NTR-O SEAR DIN LUNA LUI MAI, JUANITA STAtuse cu fetele de poveti mai mult dect de obicei. Era pe nnoptate i suia cu ulciorul plin dealul ce se vedea pustiu. eztoarea de la bncile de piatr inea, n mod obi nuit, primvara i vara, pn cnd btea de vecernie, or la care oamenii se retrgeau la cin i la culcare. n ziua aceea, don Paco i dduse toat osteneala sau, cum ar fi s zicem, fcuse instrucie cu propria-i voin ca s nu se duc la eztoare s-o vad pe Jua nita. ncletarea dintre judecata i simirea lui durase
26

destul de mult. In cele din urm, dei trziu, jude cata l duse la eztoare pe don Paco nsui, n came i oase. ireat, ntmplarea i potrivi ca tocmai pe cnd cobora don Paco, Juanita s urce, aa cum am spus. Se lsase ntuneric de-a binelea. Cerul era senin, dar fr lun. Stelele, dei strluceau pe cerul necuprins, revrsau o lumin slab. Tocmai asupra locului unde se ntlniser unul cu altul, sporeau ntunericul civa co paci stufoi precum i gardul viu al rugilor de mure i al altor arbuti, ce mergea de o parte i de alta, aproape de-a lungul drumului. Juanita era cu capul n nori, rzndu-i de poznele i trengriile pe care le fcuse. Don Paco n-avea nici el minile adunate. i, pe deasupra, era i scurt de vedere. Ce naiba, mi, omule, spuse Juanita, uit-te i dumneata pe unde calci i nu merge de-a chioara ; puin a lipsit s-mi trnteti ulciorul de pmni. Don Paco, recunorcnd-o pe Juanita dup glas, rs punse cu nespus blndee : Iart-m, draga mea. Te-am lovit tare ? Juanita, cunoscndu-1 i ea numaidect pe don Paco, i-o ntoarse rznd : Ei, tare, c nici n-aveai cum s m loveti domnia-ta chiar aa tare. Sau crezi c m topesc numaidect ca o caramel ? - Cum o s cred, feti drag ? Doar vd i eu ct eti de stranic i de bine legat. Dar de zis tot a zice c ai semna cu o caramel i nufiindc ai fi sfrmicioas, ci pentru ct eti de dulce. Atunci oi fi vreo alvi de Alicante : dulce i tare. C bine zici, i nc ce tare ! C-i tare, puteai s tii i domnia-ta atta lucru, de vreme ce-i alvi, dar c e dulce, spui numai pe ghicitelea. De ce nu i pe ncercatelea ? Don Paco, domnia-ta eti de-acu btrn i ar fi mai greu s-i nfigi dinii. Ba s nu crezi, cci eu nu snt chiar att de b trn, iar dinii i am buni i tari, nct dac ar fi s muc,
27

a muca i din piatr seac. Dar cu tine nici nu gndesc s fac dect o mic prob cu toat grija i cu tot dragul. Hai, d-te de-o parte, senor don Faco ! Ce prob gndeti s faci domnia-ta cu mine, cnd ai putea s-mi fii bunic ? i cum don Paco edea mai departe propit dinaintea ei tindu-i calea, Juanita urm : N-auzi ? Las-m s trec ! Nu-mi sta-n drum ca o sperietoare ! Ce-ar zice lumea s te vad pe-aici i s te aud ce spui i cum i tragi clopotele pe ntuneric unei codane ? Ar zice c i lipsete o doag i nu mai eti bun de secretar la Primrie i de consilier al lui don Andres. Don Paco se ddu atunci la o parte i o ls pe Jua nita s treac ; dar n loc s o ia spre fntn, se n toarse, urmnd-o spre sat. Ce faci, senor ? De ce nu te duci la eztoare, n cotro pornisei ? Pe bnci snt i-acum domnul printe, spierul i notarul. Du-te i vorbete cu ei. S-a fcut trziu i dac tot e prea trziu, m gndesc s nu m mai duc pn acolo. M ntorc i mai po vestesc i eu cu tine pe drum. Despre ce s povestim noi doi ? Ce tiu eu s-i spun n afar 'de palavre ? C de citit n-am citit nici cri, nici ziare ca domnia-ta, i doar n-o s-i vorbesc despre cum drege mama mncrurile i nici despre cum brodez i cos eu. i-atunci, despre ce s vorbesc, ca s fie pe placul domniei-tale ? Spune-mi i mie ce-i spui i lui Antonuelo cnd stai cu el i-i descni. Nu tiu s descnt i nici dac stau sau nu stau s-i descnt lui Antonuelo prea des. Atta tiu, ns, c nu pot s-i spun domniei-tale ce i spun lui. i ce-i spui lui ? Prea vrei s tii multe domnia-ta ! Nici printele Anselmo, care mi este duhovnic, nu m ntreab attea. Pesemne c grozave i prea tainice vor fi fiind

toate cte i le spui lui Antonuelo, de vreme ce nici prin


telui Anselmo nu i le mrturiseti.
28

Nu i le mrturisec pentru c nu-s nici un pcat, cci dac ar fi fost vreun pcat i le-a fi mrturisit de mult. Dar nu i le povestesc pentru c nu-1 intereseaz ctui de puin, iar pe domnia-a ar trebui s nu te inte reseze nici att. Acestea fiind zise, cum mergeau apsat, cei doi inter locutori terminaser de suit dealul i se aflau pe tp anul din capul satului, unde se nal biserica parohial i primele case. Acum las-m, nlimea-ta, spuse Juanita, i nu veni s-i tirbeti autoritatea nsoind o zgtie cu ulcio rul n bru. Cci nu mic va fi suprarea senorei dona Ines, cea plin de fumuri, dac-1 va vedea pe senor, p rintele su, slujind de escort nu unei prinese ca dnsa, ci unei biete custorese ! Ce-ar putea s-i spun ? Dect c i-am dat s-mi lucrezi ceva ! Odat c nu e ora i nici prilejul, iar pe de alt parte, nu mie, ci mamei i se dau comenzile de lucru. Aa c du-te la ea, dac vrei s comanzi ceva. i zicnd acestea, zori pasul, i fcu lui don Paco un semn poruncitor artndu-i ulia pe unde s-o apuce, iar ea o lu pe alt uli, ce forma un unghi drept cu cea pe care don Paco avea s-o str bat.

VIII
MULT S-A FRMINTAT DON PACO IN LECATURA cu acest dialog, cntrind i ntorcnd pe toate feele vorbele Juanitei. l fcuse bunic, dar cu un rs prietenos. Nou, br bailor, fie c sntem bunici fie c sntem nepoi, ne place s tragem ndejde i s alegem aproape ntotdea una numai ce ne place din tot ce spun femeile pe care le dorim. Nu ncpea nici un fel de ndoial, fiindc era o pro blem ce inea de o tiin att de exact precum mate
29

matica : el ar fi putut s-i fie Juanitei bunic. i don Paco fcea urmtoarea socoteal : Eu am cincizeci i trei de ani. De la aptespre zece la cincizeci i trei snt treizeci i ase : la nouspre zece ani puteam foarte bine s fi avut o fat i fata aceea ar fi putut foarte bine s se mrite i s-o aib, la apte sprezece ani, pe Juanita. Dup care venea i aduna : Nousprezece i cu aptesprezece i cu nc apte sprezece, ci are Juanita acum, fac exact cincizeci i trei de ani, ci am eu ; prin urmare, a fi putut s fiu, foarte uor, bunicul trengriei steia. Eppur, si muove spu nea apoi, cci era erudit pn la un anume punct i tia puin italieneasc, fiindc ascultase mult muzic de oper i cunotea cuvintele ce i fuseser atribuite lui Galileo, precum i multe alte maxime spuse pe limba lui Dante; bunoar : Chi va piano, va sano e va lontano. nelesul celei dinti maxime aplicate la situaia lui era c el, n ciuda faptului c ar fi putut s-i fie Jua nitei bunic, voia i putea s fie cu totul altceva ; iar n elesul celei de-a doua era c trebuia s umble tiptil, cu pai de pisic i fr s se pripeasc defel, fiindc vorba aceea, nu s-a ctigat nici Zamora numai ct a trecut ora, iar fata nu era de tot slbatic i pesemne c nici att de tare de nger pe ct i-o dezvluise acea ciocnire a lor, ci ndirjit i aspr numai la suprafa, fiind nc prea crud. i apoi speranele, departe de a i se spulbera, creteau n pieptul lui, fiindu-i cu mult mai greu s se vad bunic dect iubit. i spre a consfini aceast mgu litoare afirmaie, don Paco se contempla n oglinda dina intea creia obinuia s se brbiereasc, i mcar c era mic, tot nu era chiar aa, nct s nu-i oglindeasc aproape ntreg chipul. Exclama vzndu-i-1, precum Corydon, pstorul lui Virgiliu sau Marramaquiz al lui Lope : TU, dar nu Snt chiar u rt! i, ntr-adevr, nu era urt don Paco i nu prea nici btrn.
30

Ultimelor cuvinte ale Juanitei le gsi don Paco un neles mgulitor, care ns l obliga poate mai mult de ct ar fi dorit el. Cnd fata l ndemna s-i comande maic-sii ce avea de cusut, nu ddea oare senme c era gata s intre, ntr-un fel, n vorb cu el, ns nu pe furi, ci cu tiina i cu ncuviinarea mamei ? Oricum va fi fost, don Paco, simindu-se ndrgostit de Juanita, consimea s treac prin orice ; ns i pro puse, ca un om cuminte ce era, s nu se avnte mai mult dect trebuia i s nu se lege, deocamdat, prin nici un fel de fgduial. mpotriva unei legturi mai temeinice cu Juanita, care s duc la un deznodmnt fericit, se ridicau dou motive : prietenia prea strns i prea apropiat dintre Juanita i Antonuelo, biatul potcovarului, iar al doilea, convingerea c dona Ines se va face foc i par aflnd de o nvoial a lui cu Juanita. Dona Ines i inspira pro priului su printe de-a dreptul panic i atunci el cuta s fug de mnia ei ca de o spad tras din teac. Neabtuta lui patim pentru fat trecea, cu toate acestea, peste toate stavilele, aa cum un armsar ne nfricat sare gardul ce i-a fost pus n cale s-i curme goana. ntr-un cuvnt, bntuit de prea multe potrivnice simminte, cu toate c luase hotrrea s nu se abat de la planul ce numai n mare i-l fcuse, don Paco se gndi de asemenea s lucreze cu cea mai mare precauie i s fie ct mai iret cu putin, cu toate c treburile acestea nu erau totuna cu treburile de la Primrie iar s fie iret nu prea i venea la ndemn. Tot chibzuind aa, don Paco lu la mn toat rufria. Vzu c are numai o jumtate de duzin de cmi des tul de ponosite i pe alocuri crpite. Ceea ce fiind foarte puin pentru el, om de o extraordinar curenie care cum rar se ntimpl ntr-un stuc ! se primenea de trei ori pe sptmn, hotr c era cum nu se poate mai ndreptit s-i comande o jumtate de duzin de cmi noi, de care avea foarte mare nevoie. i cine s i le fi fcut mai bine dect Juanita care era oustoreasa
31

cea mai dibace din Villalegre ? i cine s le fi croit mai bine dect maic-sa, care ori c apuca de coad tigaia cu gogoi cu mna sting, iar spata cu cea dreapt, ori c punea mna pe foarfece dinaintea oricrui material ntins pe mas i nsemnat artistic cu creionul sau cu spunelul de croitor, tia la fel de bine ce avea de fcut ? Odat luat aceast hotrre, a doua zi, don Pacq veni cu noaptea-n cap acas la Juana la Larga i comand ase cmi frumoase din madipolon, cu manetele i cu piepii cusui cu ibriin, tocmindu-le la treizeci de reali una. Pentru a le ctiga bunvoina i a spori zelul celor dou Juane, don Paco le aduse, nvelit ntr-o nfram, spre a nu vedea tot prostul ce ducea el acolo, un coule plin cu cpuni, fruct foarte rar prin prile locului, iar ca o culme a mrinimiei, scoase apoi din buzunarul larg al vestonului ce-1 purta n toate zilele, nici mai mult nici mai puin dect trei bulgri din cea mai fin cioco lat, pe care dona Ines obinuia s-o fac n cas i din care druise tatlui ei o duzin de cte patru uncii fiecare. Juana la Larga, care era foarte pofticioas i bucu roas s i se aduc daruri, le primi cu recunotin i cu plcere ; ns cum nu era lung numai la trup, ci btea deoarte i cu profeia, iar dac putem s spunem astfel, cu inteligena olfactiv, pe dat mirosi i nelese cam cu ce gnduri venea don Paco, despre care parc i apu case ea s bnuiasc ceva.

IX
SPUNE PROVERBUL CA l CU BANI N PUNGA I cu sufletul n rai nu poi s fn ; ns Juana la Larga, dincolo de faptul c era cinstit, de o cinste vecin cu austeritatea, ca s tearg amintirea greelilor din tine ree, era i o matroan cu scaun la cap i tia c sus pomenitul proverb se mai i nal. Pentru ea, n cazul care tocmai se ivise, puteau s mearg i punga i sufle32

tul de-a dreptul n rai i ling bani ncpea i sufletul, care suflet trebuia s scoat, n mod firesc, bani. Dac Juanita i fcea de cap lsndu-se mbrobodit prostete, risca s i se duc cinstea de rp i s ajungpricina uotelilor celor mai urte, pierzndu-i pentru totdeauna sperana de a-i gsi un brbat ca lumea. i pentru ce ? Pentru un pumn de zaharicale i pentru cteva nimicuri pe care avea s le primeasc n dar ? Pe ct yreme dac Juanita izbutea s se in tare fr s-l su pere i fr s-l alunge pe peitor, dar i fr s lase de la ea nici ct negru sub unghie mai nainte ca printele s dea n biseric deplin libertate plcerilor, preschimbndu-le n porunc i ndatorire prin lege, s-ar fi putut ca don Paco s se ndrjeasc ntr-aa msur, nct s fie nevoit s rup toat acea urzeal pe care ar fi esut-o mpotriv-i dona Ines mpreun cu ali binevoitori, ridicnd-o la rangul de soie de drept a personalitii celei mai importante din sat, dup don Andres Rubio, cacique-\e. Cu aceste gnduri n minte i cu o miestrie fr pereche, Juana derul panglica de pe rulet i i lu lui don Paco msurile. Fu mai dulce' ca mierea cu el i cu toate c i spuse c nu era nevoie s mai vin s-i pro beze prima cma, cci atunci cnd va fi s fie pe ju mtate gata ori nsilat avea s i-o trimit acas pen tru prob, l invit ca serile, uneori, de la nou la un sprezece, cnd nu avea a tceva de fcut, s vin, dac dorete, la ea la sindrofie, pentru c nici ei nici Juanitei nu le plcea s se culce devreme, i cu toate c erau mai mult singure, stteau i vegheau pn la dousprezece. Juanita cosea sau broda ; ns cum de cusut cosea cu minile, limba i rmnea slobod i gura i mergea ca o moar desferecat. Eu, mai spunea Juana la Larga, nici nu cos nici nu brodez seara, fiindc am vederea slab, aa c stau cu minile n sin sau iau irul de mtnii i mi spun rugciunile. Odat cnd te simi mai mohort, vino s jucm patru-cinci partide de tute 1 c tiu c dumitale ,
1 Joc de cri.

33

i place. i mi place i mie, dar eu nu am noroc, iar strmtorarea mea nu-mi ngduie s ioc dect pe un real partida. i chiar i aa, dac nu-i intr crile, poi s pierzi ca nim ic,. ntr-o singur sear, douzeci sau trei zeci de reali. Se nelege c don Paco accept invitaia i se duse la Juana la sindrofie, la nceput numai cnd i cnd, apoi, la scurt vreme, sear de sear. Aproape ntotdeauna juca tute i pierdea. Pierderile lui puteau fi evaluate, ij urma fiecrei seri, la o peseta pe zi. Totul, cu toate aces tea, socotea don Paco, era spre folosul lui. Cmile fur isprvite curnd, iar don Paco rmase nespus de mulumit. In viaa lui nu purtase unele s-i fi venit mai bine. Nu i-ar fi fcut altele mai frumoase nici meterul cel mai vestit din Paris. Piepii ca de mtase nu fceau o cut ; gulerul l aveau tare, cum poart diplomaii, iar manetele fr cusur ; ct despre butoni, cci aceasta era ultima mod, Juana i drui, n semn de mulumire pen tru numeroasele daruri pe care le primise de la el, o pe reche de butoni minunai din argint aurit, pe care i trguise la prvlia Murcianuluil, prvlie bine aprovizio nat i unde, cum se zice n partea locului, gseai tot ce d Dumnezeu i poate plsmui, furi, ese i croi ndemnarea omului : cri de joc, chibrituri, mtsuri, li nuri i bumbace, mirodenii, brnzeturi, nut i fasole, susan, anason, precum i alte semine. Aproape singurele articole ce lipseau aici erau carnea de vac i de berbec, dup cum i nemaipomenita varietate de produse gus toase obinute de pe urma tierii porcului. Ori c stteau de vorb don Paco i Juana, ori c ju cau tute, Juanita numai rareori lsa acul din min ; ns chiar dac nu-1 lsa, se prindea n vorb n chipul cel mai plcut. Nimeni nu venea s le tulbure seara celor trei, afar de Antonuelo, care l bga la bnuial pe don Paco, l umplea de temeri i l otrvea.
1 A negustorului din Murcia.

34

Aduna la puncte cu duiumul, cci, n timp ce el juca tute, iar Juana striga patruzecii, Antonuelo se ddea mai , aproape de Juanita, n cellalt capt al odii, unde ea cosea, i amndoi uoteau de zor i att de ncet, nct don Paco nu izbutea s prind din zbor nici mcar o vorbuli. Din aceast pricin, sttea ca pe ghimpi i se arta nespus de nelinitit i de ctrnit, neputnd s-i mai ascund cu nici un chip tulburarea. Atunci don Paco juca i mai prost : i venea rig i c lre 1 de aceeai culoare i uita s strige douzeci, iar dac Juana ddea un caro i el avea asul sau treiul, st tea cu cartea n mn i nu o punea jos. n felul acesta, n serile cnd venea, Antonuelo, dup ce c i pricinuia o mare neplcere lui don Paco, l fcea s piard dou pesete i chiar trei, uneori. Ori c venea Antonuelo ori c nu venea, Juana la Larga era n fiecare sear totdeauna de fa. Don Paco nu gsea nici o cale s stea de vorb, cu Juanita, ntre patru ochi, nici s-o lase balt pe mam, i, fcnd ce f cea Antonuelo, s se porneasc pe uotit cu fata. Odat cnd ncerc s vorbeasc pe optite cu Juanita, aceasta i rspunse cu glas tare, ca pentru toat lumea, spulbernd orice mister. Tare ar fi dorit don Paco, ori de cte ori venea Anto nuelo, s rsuceasc lucrurile n aa fel, nct s-l sileasc pe acesta s mai stea i cu mama, s vorbeasc sau s joace cu ea tu te ; ns Antonuelo zicea c habar n-are s joace tute i ddea s se neleag destul de limpede c el nici nu are nimic de mprit cu Juana. Adesea pleca don Paco att de obidit dup o sear ca aceasta, nct i zicea c nu mai avea ce s caute i era gata s ia hotrrea s nu mai vin, sau mcar s o r reasc ncetul cu ncetul. ns fiindc luase blestematul acesta de obicei de a veni, i nc n fiecare sear, dac ceva l fcea s ntrzie, de ndat ce ncepea s bat de vecernie ncepeau s-l i furnice i s-l ard tlpile i chiar dumnealor, dndu-i ghes i rsculndu-se mpotriva propriei lui voini, l aduceau mncnd pmntul i parc minate de nu tiu ce vraj, la casa celor dou Juane.
* n spaniol caballo, una din crile de joc spaniole.

35

X
CURND AFLAR TOI VECINII I VESTEA SE LI n tot satul ct de des le vizita don Paco, serile, ns din pricin c Antonuelo obinuia s vin i el, iar ntre don Paco i Juanita era o nepotrivire prea mare de vrst, lumea murmura c Antonuelo ar fi iub'tul Juanitei i c don Paco ar fi fost ori ar fi pe cale s intre-n dra goste cu maic-sa, care, n ciuda celor patruzeci i cinci de ani i dup ct corvoad i necazuri petrecuse la viaa ei, abia avea n pr cte un fir argintiu i era sprin ten, zvelt, nu plin, dar bine cldit, cu carnea tare i, pare-se, mbietoare. ' Austeritatea slbatic a Juanei la Larga de atia i atia ani, de cnd pctuise la tineree, n-o ajut, n aceast mprejurare, s scape de clevetiri. Lumea spunea c n cele din urm czuse prad ispitei i socotea treaba ncheiat. Vznd lumea c Antonuelo i don Paco veneau ntr-una la ele la nou seara i zboveau pn ctre dousprezece, nu mai socoti aceast sindrofie nevinovat precum era n realitate, numind-o amor n partid dubl. Iar faptul c nite prieteni l luaser peste picior l ntoarse pe don Paco destul de tare pe dos. Aa se face c, ntrtat fiind, cu toate c n-avea nici un drept s cear lmuriri, don Paco se ncumet s cear totui cteva, mai mult sau mai puin pe ocolite, i cnd Antonuelo nu era de fa, i s iscodeasc pentru ce venea Antonuelo att de des i ce putea s-i spuie el i Juanita cnd se trgeau de-o parte i opciau fr sfrit. Cele dou Juane, fr nici un fel de suprare, de parc ar fi fost lucrul cel mai simplu i mai firesc, i ddeau toate lmuririle spunnd c Juanita i cu Anto nuelo erau exact de aceeai vrst, crescuser laolalt de cnd se aflau n scutece i puteau s se socoteasc frai. Mai spuneau apoi, amndou, c Antonuelo era zban ghii! i tare fluturatic, c 1g ddea prinilor lui mare
36

btaie de cap, c de la el se puteau atepta oricnd la rele i mai mari i c Juanitei nici pomeneal s-i fie bun de logodnic ; dar c ea, cum ar fi putut s uite dra gostea freasc ce-i lega, sau s-l opreasc s vin s o vad sau s nu-1 mai dscleasc i s-l mutruluiasc ntruna, cci aceasta era pricina acelor opcieli. Don Paco ddea semne c se linitete primind acea st lmurire ; ns n realitate nu se linitea ; i lsnd s se vad grija adevrat ce o detepta n el bunul re nume al Juanitei, strecura pe nesimite cum c dei lu crul era cuviincios i ct se poate de nevinovat, tot ar fi fost mai cuminte, spre a prentmpina minciunile, s nu-1 mai primeasc pe Antonuelo att de des. Predicile ce le inea don Paco, nu att pentru a susine morala, ct pentru a vedea ct ascultare le d Juanita, nu se poate spune c fur predicate n deert. ncetul cu ncetul se rrir vizitele lui Antonuelo ; uotelile lui cu Juanita mai contenir, iar la urm, uotelile ca i vizitele se rrir cu totul. Ceea ce i ddu curaj lui don Paco. Parc vedea c se pleca urechea la nduioatele lui mustrri i cutez atunci s predice asupra unui alt aspect. Grozav i mai plcea s-o vad pe Juanita sporovind la fntn i suind dealul cu ulciorul n bru sau cu ru fele splate n cretetul capului ei frumos, mai mldi oas i mai mndr dect o nimf a ccdi ului verde i mai semea dect nsi Nausicaa, prinesa care i ea spla rufe pe vremea cnd nu le cdea coroana i nu-i ddeau aere pe pmnt nici mcar prinese1 demult, n secolele ^ de aur. Don Paco, deoarece simea, precum am mai spus, o iubitoare nelegere pentru frumos, rmnea n extaz contemplnd mersul fetei, care nu avea uuratica, provo catoarea i necinstita legnare din olduri, nici paii m runei ai codanelor, ci un mers senin, cu pai mari, no bil i nespus de mldios, cum pesemne c umbla i Diana cu Arcul ori nsi Venus cnd i se arta fiului lui Anchize n pdurile ce nconjurau Cartagina.
La Villalegre se purta corset i chiar Juana la .Larga era aceea care lucra cele mai bune corsete ; dar slb-

37

ticoasa de Juanita nu voise niciodat s se vre ntr-o strnsoare ca aceea, nici s poarte centur, de care ntr-adevr n-avea nici o trebuin, socotind c i-ar stlci trupul. Purta numai, ntre rochia uoar de percal i peste cma i juponul alb, un libra sau un pieptrel fr ntrituri din metal i fr balene, destul ca s-i ncing mijlocul subire i feciorelnic, lsndu-i slobod pieptul frumos i tare, ce nu avea nici o nevoie s fie susinut. n mintea lui don Paco totui, mai tare dect plcerea de a o vedea pe Juanita la fntn ori ntorcndu-sede la scldtoare fu gndul c, fiind att de ndeprtate de noi secolele de aur, nu era cu putin s-o imii pe prin esa Nausicaa fr s te njoseti prea mult i fr s treci n rndul mrlanilor ; i, ca atare, o povui i o do jeni de attea ori i cu temeiuri att de chibzuite pe Jua nita s nu se mai duc la fntn, avnd-o mereu de par tea lui i pe maic-sa, nct pn la urm Juanita se ls pguba i nu se mai duse la fntn i la scldtoare, dndu-se n lturi i de la multe alte treburi i ndelet niciri ce nu snt de rangul unei domnioare.

xr
DONA INES LOPEZ DE ROLDN ERA FOARTE DEparte de a fi o ranc de rnd i necioplit. Era, dim potriv, cum nu se poate mai distins ; iar n proporie cu mulimea ei de merite binecunoscute, sau pstrnd cuvenita proporie, am putea spune c era o prines de Lieveo sau o madame de Recamier de la ar. Viaa ei nu trecea de prisos, ci se cheltuia n lucrri aproape ntotdeauna- bune i n strdanii fructuoase. Mila ce o arta celor srmani era mult ludat, ajutornd-o n acea st silin don Andres Rubio. Nu nesocotea prin aceasta crma casei ei, care era curat ca un pahar i n deplin rnduial, n Ciuda celor apte copilai ci avea, cel mal mare fiind de opt aniori; ns cum casa era foarte mare.
38

pe cei cinci mai rsrii i dduse pe mna unei femei n vrst i de toat ncrederea care-i inea tocmai n aripa cealalt a cldirii, nct s nu-i tulbure cu. ipetele i cu zarva lor meditaiile solitare, lectura ori conversa iile ce le purta cu printele Anselmo, cu cacique-le sau cu vreo fa simandicoas care s-ar fi nimerit poate s o viziteze. La nou seara, pe timp de var, i la opt sau mai de vreme iarna, poruncea s fie culcai copiii i de atunci ncepnd pn la unsprezece i adesea chiar i pn mai trziu avea sindrofie cu musafiri care mai de care mai detepti i numai rareori lua parte domnul Roldn, care nici el nu se nchipuia savant, dar nici alii nu aveau cum s-i nchipuie c este, iar savantlcurile nevesti-sii l lsau de-a dreptul crucit de ncntare, ndemnndu-1 totodat la somn. n ceasurile de rgaz, cnd mai lsa de-o parte tre burile i grijile casei i chiar ale administrrii moiei, de care l deshmase ncetul cu ncetul pe brbatu-su, n truct socotea c nu era n stare, dona Ines se ndelet nicea cu lecturi ce-i nzestrau spiritul. Rareori i pier dea vremea citind romane, cci le gsea serbede sau imo rale i deocheate. i nici partizan a poeziei nu prea era i, fr s-l plagieze ctui de puin pe Platon, cci nu tia c Platon fcuse din aceasta un precept, surghiunind din casa ei i din familie pe aproape toi poeii ca pe nite coruptori ai obiceiurilor celor bune i dumani ai religiei celei adevrate i ai pcii ce trebuie s domneasc ntre nite republici nfrite ; dona Ines citea n schimb Istoria Spaniei i a altor ri i, mai presus de toate, multe cri de devoiune. Preotul o admira .ntr-aa m sur auzind-o vorbind despre teologie, nct, n nchipui rea lui, i aeza pe umeri pelerin de prelat, iar pe cre tet, bonet cu ciucure. Era att de mare osrdia donei Ines, nct, cu toate fe luritele ei ndeletniciri, tot i mai fcea timp s-i poto leasc setea de a cunoate n profunzime istoria contem poran i local, n care gsea mai mult farmec dect n istoria universal sau a oricrei epoci sau ri din vechime.
39

Spre a cunoate temeinic aceast istorie contempo ran i local i a cluzi asupra faptelor critica cea mai sever, dona Ines se folosea de o seam de mijloace, mai gritor" dintre toate fiind o slujnic btrn care, umblnd de colo-colo cu comisioanele, bntuia cas de cas. Se numea Crispina, rival cu Serafina, jupneasa, la gra iile stpnei. Mulumit acestei Crispina, dona Ines era la curent cu logodnele din sat, cu pricinile, cu dragostele, cu prie teugurile i vrajbele, cu cit se cheltuia pe mbrcminte n fiecare cas n parte, cu ct era dator cineva i cu ct napoiase cineva mai mult peste datorie i pn i cu dumicatul ce-1 bga n gur fiecare ori ct prpdea pe mncare orice familie. Pe cei carp mncau bine, dona Ines i osndea pentru lcomie i risip, iar pe cei care mncau puin i prost, nu-i scotea din calici, nemncai i nevolnici. Dona Ines, nu ntrzie deci s afle despre dragostea ce o nutrea taic-su i despre vizitele i sindrofiile la cele dou Juane. Peste msur o mhni aceast mojicie, cci astfel o numea, fr cruare ; ns i ascunse gndurile,. se rbd cteva zile la rnd i nu-i spuse nici o vorb lui taic-su. Dona Ines trgea ndejde c are s zmisleasc cel de-al optulea vlstar, iar n aceast mult delicat stare i purta mare grij i cuta s nu pun nimic la inim, pentru ca ndejdea s nu i fie cumva zdrnicit ori s se aleag de pe urma ei cu vreo n past dac ar fi fost s se mplineasc prea timpuriu, zdruncinndu-i sntatea. Dar chiar dac acum deodat nu i spuse nimic lui don Paco, n sinea ei dofia Ines i purta pic i nu l slbea din ochi, iscodindu-1 prin mijlocirea Crispinei, n credina c dup Juana i nu dup Juanita se da n vnt taic-su. Aceast credin o ungea oarecum la inim pe dona Ines, cci nici prin gnd nu-i trecea c taic-su ar cuta vreodat s se lege a doua oar prin cstorie i tocmai cu Juana la Larga. Aa c ceea ce osndea fr cruare era imoralitatea i ruinea unei legturi de dragoste ca aceasta, ntreinut de un om n etate de jumtate de secol i mai bine, care avea s fie curnd pentru a opta
40

oar bamc. O nemulumea apoi condiia detot plebee a alesei lui taic-su pe care sigur c n-ar fi fost gata s-l aplaude, dar mcar l-ar fi dezvinovit dac s-ar fi n curcat cu vreo hidalg onorabil i de rangul lui, cum i erau vreo dou sau trei n sat, care, dup socotina donei Ines, nu s-ar fi dat n lturi s-i deschid lui don Paco de-ar fi btut la poarta lor poftind s intre. Aa dar, nu mai ostenea dona Ines condamnnd aceast por nire josnic a lui taic-su. Suferea de asemenea c tai c-su o cadorisea cu atta plcere pe Juana la Larga, bnuind, potrivit celor aflate de la Crispina, c toca bani cu mult mai mult dect ctiga. Va s zic joac tute cu ea ? Precum v-am spus, senora, rspunse Crispina. i ori c o fi vrnd s-o dea gata fcnd-o pe galantul ori c s-o fi tmpit de-a binelea tot belindu-se la Juana cu ochi de bou ce trage s moar i nu-i mai st capul la joc, sigur e c Juana l cur de zece sau doisprezece reali n fiecare sear. i unde mai pui c plou fr conte nire cu plocoane de-ale lui don Paco peste casa aceea ; ba trimite un curcan, ba zece' caltaboi, ba fructe, ba o parte din ciocolata ce i-ai druit-o domnia-ta preparat n cas de omul'care vine taman de la Cordoba. Faptul c don Paco a druit pn i o parte din cio colata primit de la ea, o nfurie cumplit pe dona Ines ; l socoti o adevrat profanare i aproape c o fcu s-i ias din mini ; n cele din urm ns i aduse aminte n ce stare se afla, cci era chiar trecut de nou luni i i venir minile la loc. Cumptarea i grija ce i-o purt nu fur n deert. Pe 29 iunie, n ziua de Sfntul Apostol Petru, simi dona Ines nc din faptul zilei cele dinti dureri i cu mare uurin aduse pe lume n chiar ziua aceea un prunc frumos. Mama mpreun cu domnul Roldn i hrzir numele de Pedro, n cinstea mai-marelui peste apostoli, de ziua cruia se nscuse i cruia i erau prea supui credincioi. Domnul don Andres Rubio fgdui s-l in pe bieel n braele lui naintea cristelniei la botez. i fiindc bieelul fu cum nu se poate mai robust, iar doc

torul garant c viata lui era n afai de orice primejdie.


41

i amnar botezul pn la jumtatea lunii iulie, att pen tru c atunci avea s fie pe picioare i dona Ines, putnd astfel s ia parte la ospeele ce se vor da, ct i pentru c tot cam pe atunci urma s aib loc vizita anunat de domnul episcop, care, afar de faptul c avea s con firme pe toi bieii nc neconfirmai, avea s le fac i cinstea s-l boteze pe viitorul Periquito 1 . Episcopul urma s fie gzduit n casa doamnei i a domnului Roldn vreme de trei sau patru zile, ct sttea n Villalegre. Gndindu-se, prin urmare, la pregtiri i la toate mijloacele de pus la btaie spre a da strlucire unei primiri ce le fcea atta cinste, se strdui s pun fru furiei ce-o simea mpotriva Juanei la Larga, pe care i-o nchipuia ca fiind ispititoarea printelui ei. i ascunzndu-i ura ce i-o purta, cut s nu se lipseasc de ea ntr-o mprejurare att de dorit ca aceasta. O che mase de altfel i n ziua cnd nscuse, cci era lucru tiut c nu se afla n toat lumea o moa mai priceput ca Juana. i cum nu se gsea pe acolo nici de smn o alt femeie de isprav s tie rndul la ospee, avu grij s-o tocmeasc pe Juana din timp, pentru ca nainte de sosi rea episcopului cu dou zile s vin la ea i s nu mai dea pe-acas dect ca s se culce, pentru a pregti i rndui toate cele. Juana fgdui c aa va face i se inu de fgduial cu drag inim.

XII
N AJUNUL SOSIRII EPISCOPULUI CE SE NTMPLA pe 15 iulie, n ajun de Sfnta Fecioar a Carmeliilor, Juana se dduse de ceasul morii ca s dreag felurile de bucate i bunturi i s afle rnd la toat pompa i parada ce aveau s se fac n ntmpinarea i gzdui rea eminenei-sale, precum i la gustrile i cina rece ce urmau s fie oferite celor mai nalte i de frunte per* Diminutiv de la Pedro.

42

sonaTiti ale toi nunei, dup svrirea ceremonialelor cretineti de confirmare i de botez. La ea acas, dona Ines avea s-i dea de furc domnului episcop mai mult ca oricine, deoarece avea apte copilai neconfirmai i unul nc maur, cum i se spune n Andaluzia oricrei fpturi omeneti, pn s capete apa sacramental care o aduce n snul Bisericii. n noaptea de 15 iulie era o cldur zpuitoare. Cam pe la nou, potrivit obiceiului, don Paco se duse la sin drofie la Juana ; dar Juana nc mai avea de lucru n casa doamnei i a domnului Roldn, iar Juanita sta sin gur cu slujnica, bndu-i limonada la grilajul ferestrei de la odia ei joas. O vzu don Paco i apuc s-i vorbeasc nainte de a pi spre poart. Don Paco ar fi vrut s-i deschid, dar dup ce-i ddur binee, cum se cuvenea, Juanita i spuse : Mama nc nu a venit. Cnd o veni, nu tiu. Sin gur fiind, nu m ncumet s-i deschid domniei-tale ua i s-i ngdui s intri. Lumea a i nceput s uoteasc pe seama noastr i ar uoti mai abitir de-a face ase menea ioprav. Aa c pleac i rogu-te, nu-i fie cu sup rare c nu te primesc. Nici o vin nu putu s-i gseasc don Paco. ncredinndu-se ct de socotit era Juanita. i spuse doar : Bine dac nu m primeti, dar mcar nu pleca de la grilaj, s stm niel de vorb. C i dac ne vede lu mea, ce-are s spun ? - Are s spun c nu vii domnia-ta s numrm mpreun matnine ; are s cread c eu cu bun tiin te mbrobodesc i-i sucesc minile i are s m blameze c a putea s-i fiu nepoat i intesc s ajung logod nica domniei-tale sau poate ibovnic. i nchipuindu-i aceasta, are s m jupoaie de piele fii-fiue ; iar dac ajunge la urechile fiicei domniei tale, stpna mea dona Ines Lopez de Roldn, c domnia-ta i cu mine stm i

schimbm vorbe dulci printre zbrele, va fi n stare s


vie. chit c e slbu i nentremat, s ne scarmene pe
43

amndoi de s ne mearg fulgii i n-are s-l trimit n coace pe domnul printe nsoit de ministrant cu cldrua cu aghiazm i cu sfetocul de busuioc ca s ne cu nune, ci ca s ne stropeasc i s ne rcoreasc, pn ne mntuie toi diavolii din trup. Las, Juanita, nu fi rea i mai cu seam nu vorbi prostii. Nu-i dracu att de negru precum se zice. i oleac de-ar fi s-i fiu pe plac, iar vorbele mele te-ar desfta n loc s-i vin lehamitea de ele, nu te-ar mai nfricoa atta gura lumii, nici oreala fiic-mii, nici descntecele popii ca s-l alunge pe Necuratul. Dar de unde ai scornit c mie nu mi-ar plcea s stau de vorb cu domnia-ta ? Puine lucruri gsesc c-s mai desfttoare ca vorbele domniei-tale, i pe urm n totdeauna am de nvat cte ceva i de ctigat, ascultndu-te cum vorbeti. Eu nu snt citit ; ns dac amo rul propriu nu m nal cumva, mi pare c nu snt proast. neleg, adic, i preuiesc prietenia i adncirnea ce stau n vorbele domniei-tale. Atunci cum se face c nu m iubeti ? Stai s ne-nelegem ! Despre ce fel de iubire e vorba ? Despre dragoste. Ei, atunci asta-i alt treab. Dac dragoste se cheam aceea pe care o poart printele Anselmo brevia rului su, dona Ines crilor de rugciuni ori domnia-ta legilor sau regulamentelor ce le cercetezi, atunci dragos tea mea e lucru vdit, iar eu te iubesc pe domnia-ta precum iubii i domniile-voastre crile. Nu mai puin dect v bucurai domniile-voastre citindu-le, m bucur eu auzindu-te pe domnia-ta cum vorbeti. trengri mi-eti, Juanito ! Pe de-o parte m n cni, i pe de alta m omori cu zile. Eu nu vreau s te instruiesc, vreau s te drgostesc. Crezi, oare, c in s m citeti ca pe-o carte ? Nu, vreau s-i fiu logodnic. Dumnezeule mare ! Eti nebun, don Paco ? Unde ar putea s duc i ce alt sfrit dect numai unul nefe ricit ar putea s aib o logodn ca a noastr ? Nu tre mur carnea pe domnia-ta cnd te gndeti de ce sere
44

nad frumoas1 avea-vom parte cnd ne-om cununa ? Iar dac logodna n-ar sfri prin cununie, unde m-a as cunde eu de ruine, gonit din sat ca ispititoare a dom nilor vrstnici ? Trenia cu vrst, de attea ori repetat, l ofens mult pe don Paco n situaia dat ; i foarte atins i pe un ton acru, exclam, dnd semne c se retrage : Vd c presimi primejdii grave i n-a vrea ca ele s te pasc din pricina mea. Rmi cu bine, Juanita. Stai un pic, don Paco ! Nu care cumva s pleci suprat pe mine. Parc dumneata n-ai ochi s vezi c eu te iubesc din toat inima i c plcerea mea cea mai mare este s te vd i s te aud ? Snt sincer i neprefcut, aa c m strduiesc s nu te rein cu sperane dearte. Ct de mult a suferi dac dom lia-ta ai ajunge s m nvinoveti ntr-o zi c te-am nelat! i de-asta, pre cum i zic, de ndrgostit nu snt ndrgostit de dom nia-ta i-mi pare c n-am s m ndrgostesc niciodat, ns dac la mijloc st o prietenie, poi s te bizui pe mine pn-n pnzele albe. De ce nu te mulumeti s fim prie teni ? De ce mi ceri ce nu pot i nici nu trebuie s-i dau ? Gndete-te numai ct vlv s-ar isca n sat dac dom nia-ta i cu mine am fi logodii i dac s-ar afla despre aceast logodn. Don Paco i ngdui atunci, i numai ceasul ru l puse s-l spun, un lucru nelalocul lui : Pi i ce nevoie avem noi s se afle logodna noastr ? Bine, dar drept cine m iei domnia-ta, ca s m cluzeti spre o asemenea tain, chiar de-ar fi, s zicem, cu putin ? De ascuns se ascunde ceea ce nu-i tocmai cuviincios i, prin urmare, eu una n-am nimic de ascuns, fie i s pot s-o fac. Dac m-a hotr s fiu logodnica domniei-tale, a face-o fiindc te socotesc bun i cinstit, i n loc s m ascund ca pentru o fapt de ocar, a trmbia-o i a dezvlui-o tuturora mai floas dect dac a avea de artat cine tie ce giuvaier, mndrindu-m cu el, iar nu ferindu-m. Ei, acu tii i domnia-ta cum
1 Este vorba de serenada zgomotoas, de zarva de care au parte vduvii n noaptea nuntii dac se cstoresc a doua oar.

45

gndesc eu. Mai multe n-avem a ne spune. Ci numai vin i iari i zic : du-te cu bine i las-m n plata lui Dumnezeu. Bine nu e nicicnd s intri n gura lumii ; dar s intri fr noim, nerozie mai mare nici c se poate. Lui don Paco i trecu suprarea, nu se simi n stare s-i ntoarc Juanitei nici mcar o fraz care s se bro deasc i plec, desprindu-se de ea resemnat i trist.

XIII
ZILELE TRECUR l EPISCOPUL VENI AA CUM SE ndjduia c are s vin. Eminena sa i botez pe copiii mauri care adstau venirea lui precum sfinii apostoli din limb trecerea n rai i i confirm pe cei neconfirmai, care se numrau cu sutele, nu puini dintre ei, de-acum cam prea rsrii. Dona Ines se dovedi o gazd pe cinste, iar domnul episcop plec din sat nespus de ncntat i de mulumit de traiul mbelugat i frumos ce se ducea pe aici. Vzndu-se scpat de aceast nalt ndatorire, dona Ines se consacr cu sporit osrdie cercetrii istoriei con temporane, aa nct bizuindu-se pe datele furnizate de Crispina i ajutndu-se cu agerimea rar ce i-o hrzea firea, ajunse s se dumireasc n cele din urm c nu mamei, ci fetei i fcea curte don Paco. O cuprinse atunci o furie fr margini ; dar tocmai de aceea tcu din gur i nu l hri pe taic-su nici cu vorbe n doi peri, nici cu mpunsturi. Fiindc era -o poveste ce nu se potrivea nici cu mpunsturile i nici cu vorbele n doi peri. Mnia donei Ines trebuia s se dezlnuie i s se vdeasc ntr-alt chip, mai ntemeiat, atunci cnd avea s fie pe deplin ncredinat de aceast nebunie a prin telui ei, cci nu putea s-o numeasc altfel. Don Paco. n vremea aceasta, cu toate c nu prea mai da prilej brfelor, se simea mai ndrgostit ca oricnd
46

de Juanita. Se gndea la dulcile ei prigoniri, cugeta asu pra lor, i fcea un nemilos examen de contiin, i privea i-i scruta rana din inim aidoma bolnavului ce-i contempl cu amar desftare plaga ori cancerul ce l roade i n care desluete cauza unei mori apropiate. Toat viaa lui fusese don Paco omul cel mai practic i mai puin romantic din ci ne putem nchipui. Acest sentimentalism neateptat ce-i intrase n oase i l ardea pe dinluntru ca un foc i prea att de ridicol nct pe de o parte l fcea s sufere, iar pe de alta l fcea s i rd cnd se afla singur, cu un rs schimonosit, ce se termina ntr-un fel de ziceai c-i atac de nervi. Don Paco, prin urmare, nu mai veni n toate serile pe la cele dou Juane ; n-o mai vedea nici pe Juanita singur lng fntn, cci el nsui i nu altcineva i pre dicase s nu se duc acolo i, cu toate acestea, nu izbutea s scape de obsesia Juanitei, care nu pregeta s-l bntuie, ntruchipndu-se necontenit n ochii ageri ai spiritului su, att pe veghe ct i n somn. Din fericire, nu l chinuia gelozia. Juanita se prindea n dans graioas ori tropotind cu ndejde cu toi flcii ci o cereau, iar ct l privete pe Antonuelo, el ddea acum mai rar pe la Juanita. Dup cum umbla vorba n comun, o apucase pe drumuri foarte rele, btnd crmele n tovrii dintre cele mai proaste, petrecndu-i nopile n beii i n chefuri. Villalegre nu era unicul tea tru unde se-ntrecea cu isprvile, cci cu toat beteleala i perdaful ce i le trgea taic-su, adeseori aspre de tot, nu se dezbra de nravul de-a umbla haimana pe la ar ori prin aezrile din jur i dou-trei zile nu-1 mai vedea nimeni pe-acas. Don Paco nu avea, aadar, rivali. Prea stpn absolut pe cmpul de btaie ; cmpul ns era att de plin de tranee, nct don Paco nu reuea s-l ocupe i rmnea pe de margine, la fel cu alii. Nu renuna, cu toate aces tea, s treac pe la cele dou Juane, dar nu sear de sear.

Ca de obicei, juca tute cu mama; ca dg obicei, vorbea


cu Juanita printre picturi, iar Juanita cu el aijderea
47

i l asculta numai ochi i urechi, artndu-i-se prieten cald i chiar admiratoare ; ns, iari ca de obicei, pri virile nfocate i suspinele care-i scpau lui don Paco erau trecute cu vederea de parc vorbeau la perei, dac nu aveau cu totul alt efect dect acela dorit de don Paco, fcnd-o pe Juanita dintr-o dat mohort i fr chef, tulburndu-i veselia sincer i punnd n fru elanurile-i prieteneti. ntr-acest chip, prea puin fericit i triumftor pentru don Paco, trecur cteva zile i venir altele, cele de pe urm ale lunii iulie. Era o cldur ucigtoare. Ct era ziua de lung, ps relele se prleau n aerul ncins, cnd nu gseau vreo umbr s se cuibreasc. Pe sear era rcoare i bine. Cerul senili i limpezit de lun se spuzea de stele care, in loc s-l nvluie ntr-o mantie neagr, l spoiau n albastru cu luminoase trsuri de argint i lucitoare bro derii de aur. Cele dou Juane nu-1 primeau pe don Paco n odaia de toate zilele, ci n patio, unde era plcut i rcoare i unde mirosea a flori de barba-mpratului, ce mbls mau vzduhul mai cu seam seara, a busuioc i a luis, care acopereau nu puine straturi i glastre, precum i a iasomie i a trandafiri agtori, de li se spune n An daluzia pitimini i se car printre zbrelele feretilor. n acest loc, pe ct de ncnttor pe att de modest, era primit don Paco. i tot aici, la lumina unei lmpi de Lucena, din alam lustruit, se juca tute pe o msu portabil, dei nu cu aceeai tragere de inim ca n cas. Alte distracii, mai totdeauna gastronomice, veneau s nlocuiasc jocul de cri. Juana, care era mare price put, fcea uneori cte o ngheat ntr-un vas mic din metal ; ns i mai adesea se veselea ciugulind ba semine de coconar, ba migdale sau boabe de nut prjite, ba floricele de porumb, la care Juanita era mare meter, fcndu-le pe toate s sar-n sus n tigaie, ori dac nu, i semine de nipral, iar de multe ori pn i palmitos 1
1 Fructele comestibile ale unei plante din familia palmie rilor.

48

cnd se-ntmpla s vin cruii s aduc tocmai din pro vincia Malaga, cci la Cordoba nu creteau. Aceste simple cine rustice, demne de a fi celebrate de don Francisco Gregorio de Salas n faimosul su Observatorio, l desftau pe don Paco mai mult dect ar fi putut-o face ospeele antice ale lui Trimalchio i ale lui Apicio ori cele modeme de la Maison Doree 1 sau de la Cae Anglais2 din Paris, prndu-i-se mai bune aceste mbucturi ct se poate de simple dect ambrozia ce o beau zeii n Olimp, cci Juanita, n timp ce le mnca, le insufla parc o esen cereasc sau olimpian. Aceste nimicuri, venind peste cina cea adevrat pe care fie care o lua acas nainte de sindrofie, demonstrau apoi ca, de vreme ce Juanele cteidou i don Paco le mn cau fr pic de team i cu nici un fel de consecin neplcut, cei trei eroi ai notri aveau nite stomacuri stranice, halal s le fie. ntr-o sear, pe cnd cele dou doamne se artau foarte apropiate, vorbree i binevoitoare fa de don Paco, acesta se ncumet s le ofere un lucru la care se tot gndise de mult vreme, fr s poat s se hotrasc, de team c n-aveau s-i primeasc darul. Spulberat aceast temere, spuse ntr-un trziu : De azi n opt zile, pe patru august, n comun la noi va fi mare praznic. Va fi procesiune, blci, eztoare i slujb cu tot ceremonialul, pe care o va oficia printel Anselmo, povestind i celebrnd viaa i minunile gloriosului Santo Domingo de Guzmn, patronul i ap rtorul nostru, aici i n cer. Eu am o bucat de mtase fin i moale cam cum e aceea din care se fac mantilele aa-zise de crep sau de Manila. E fr broderie, de cu loare verde-nchis. Mi-a trimis-o n dar cu luni n urm vrul meu Jacinto din Filipine, unde e funcionar la Finane. Mai e timp destul pentru a face din ea o rochie frumoas. i cui i-ar edea mai bine i mai frumos dect Juanitei, dac ar fi s-mi primeasc darul ? Mtasea este tocmai bun de rochie, aa c dac v punei mintea i-i dai zor, avei timp berechet.

49

Mama' i fata, amndou, i mulumir foarte faimos lui don Paco pentru gndul lui bun, spunnd c nu pot s primeasc, temndu-se de ce are s zic lumea , fiind ncredinate c numai ce-ar vedea-o pe Juanita cu o rochie att de scump i ar lua foc tot satul, s-ar ghici c mtasea e un dar- de la don Paco i att el ct i ele i-ar gsi beleaua. Nu avu nimic de zis don Paco la argumente aa de chibzuite ; ns se apuc de o treab mai gritoare i mai convingtoare. Lu de pe scaun un pachet ce-1 adu sese nvelit cu grij ntr-o nfrmu i desfcndu-1 art mtasea la lumina lmpii. Femeile amndou rmaser vrjite de acea minun ie ; spuser despre dnsa c e rupt din cer. Pe scurt, nu avur tria s se mpotriveasc i acceptar darul. Juana vru s arate c se las nduplecat mai greu, aa c Juanita trebui s cedeze i s accepte naintea ei. Numai ce plec don Paco, pe la miezul nopii, i Juanita i i spuse maic-sii : Eu n-am putut s spun nu. E o mtase o nebunie. i-mi place n primul rnd c e moale i nu st eapn ca alte mtsuri. Are s se dedea bine pe trup i lsat mai lrgu la poale, are s cad n falduri bogate. Ce mai, am czut n ispit. Ce-or s m mai vorbeasc pe la spate pizmaele cnd m-or vedea ct de gtit i de frumoas merg eu la biseric n ziua de Sfntul Domingo. Cci tu, mam, ai s mergi cu mantila ta de tul brodat, iar mie ai s mi-o mprumui ori ai s mi-o druieti pe cealalt, aceea cu ciucuri, care mi sade att de bine. De nu tiu cte ori am scos-o din fundul lzii i am probat-o privindu-m n oglind. Or s crape de ciud cnd m-or vedea aa de frumos mbrcat fetele notarului, care atta se mai pot sclifosi, de parc ar fi amndou marchize, iar ele nu snt dect dou biete sperietori leampete. Bine zici, fata mea ; c cea mic e molie i supt ca un limbric, iar cealalt e mrunt i umflat ca o bil. Dac apuc s se mrite i s fac plozi i se mai ngra niel i pierde nfiarea de femeiG i cg facc una cu purcelul sfntului Anton. Dar pn una-alta i zic
50

c mi-e cni fric. O- s am invidia cea mai slbatic nimeni n-o s umble cu noi precum cu un ou moale. Capul sus i s ne gtim de lupt. Ce-or s poat s spun despre mine ? C m mbrac don Paco ? Pr o s-l mbrac i eu pe don Paco... i sntem chit. Uite, tu bniorii ce mi i-am pus deoparte, m duc mine la prvlia Murcianului i cumpr nite stof de Tarrasa ori de care o fi avnd mai bun. Socotete tu cte varas 1 tre buie. El are un ilindru, o castora ori cum i s-o fi zicnd ; ns redingota, cu toate c nu i-o pune mai mult de zece, hai, dousprezece ori pe an, e nepermis de jerpelit de atta vreme de cnd o poart. Nu suflm nici o vorb i n taina cea mai mare i facem mpreun o redingot nou dup ultimul model din Moda elegant i rafinat, pe care ai primit-o deunzi de la Madrid. Cum ai msurile lui don Paco i eti foarte dibace, redingota, chiar i fr s o probeze, o s-i vin foarte bine i s mi-1 vezi cu ct elegan i cu ct chipeie are s-o poarte la proce siune cnd o aprea mbrcat n ea, printre ceilali domni din Consiliul Comunal. Aa c nu numai eu singur, ci i el, i va pune straie noi la un praznic att de mare. Bine, fata mea, dar ce spui tu aici nu nseamn s stingi focul, ci s mai arunci, paie pe dnsul, ca s ard mai tare. C o dat or s te vorbeasc vzndu-te pe tine cu rochia cea nou, i de dou ori pe-att vznd redingota cea nou a lui don Paco. - Din partea mea, s m vorbeasc. Eu mi fac soco teala c druind redingota, pe lng mulumirea ce-o. am de a-i face acest dar lui don Paco, n-are s m condamne nimeni i mai cu seam nu m condamn eu c am aceast rochie fr s o pltesc cu tot pe-atta. Astfel hotrte lucrurile, a doua zi fu cumprat stofa. Juana croi cu mn sigur redingota i rochia i mpreun cu fiic-sa i cu nc dou lucrtoare se pu ser pe treab cu atta tragere de inim, nct pe 3 au gust, n ajunul praznicului, redingota i rochia fur ter minate.
1 Msur de lungime echivalent cu 83,5 cm.

51

XIV
SEARA, CND VENI DON PACO LA SINDROFIE, I fcur surpriza s-i arate redingota. El aproape c se supr i chiar i ddur lacrimile de atta recunotin. Redingota fu probat chiar n patio: l puser s dea roat cu ea de patru sau de cinci ori i amndou femeile gsir c, n redingot, era don Paco ic de t o t ; i unde mai pui c efectul nu era ntreg, deoarece nu-i adu sese ilindrul, ci, ca de obicei, melonul, or redingota i cu melonul nu merg bine mpreun. nsufleii de-acum toi trei, i cu voie bun, don Paco spuse : Nu neleg de ce v place atta singurtatea i stai aa rzlee. In seara aceasta n Pia are s fie forfot mare. Lumea va fi i venit s petreac i s vad focu rile de artificii, care, zice-se, vor fi extraordinare. Vor ncepe la unsprezece punct i cum vor fi artificii multe, ntruchipnd i doi-trei sori i cununi, iar la urm un cas tel 1 mre, ncheindu-se toate cu o detuntur grozav, petrecerea va ine pn dup miezul nopii. Lumea vrea ca bubuitura s se aud tunnd n chiar momentul n care ncepe ziua Sfntului, ndjduind c Sfntul o va auzi din ceruri i se va bucura c protejaii lui l salut i l felicit. De ce nu prindei i domniile-voastre curaj s v bucurai de toate acestea ? Haidem mpreun. V nsoesc eu. Tare a vrea eu s merg, i-o ntoarse Juana, dar team mi-e c o s intrm n gura lumii. tii ce, mam, ia las lumea s zic ce-o vrea ; mie sufletul mi d ghes s merg i nu-mi place s m izmenesc atta. Mergem de-o fi s ard Troia. Aa cum sntem, sntem bine, fr nimic pe cap ; nu ne rmne dect s-o lum din loc. Fr a mai sta pe gnduri, cei trei o pornir ndat la eztoare i la petrecerea ce avea loc n Piaa care,
1 Castelul este piesa principal de pe stema Spaniei.

52

cu multele-i lampioane i felinare care o iluminau, prea de jratic, iar datorit zarvei i puzderiei de oameni care o mpnzeau, era un furnicar de fpturi omeneti. n balcoane, la ferestre i n porile caselor, persoa nele mai n etate i de vaz se aflau aezate pe scaune. Fetele se plimbau sau se opreau s priveasc tara bele negustorilor ambulani, ntinse n pia i pe dou sau trei ulie ce ddeau n pia. Tarabele la care se mbulzeau cei mai muli erau cele cu jucrii i cu marionete. Era greu s mai gseti vreun prichindel care s nu fi primit n dar de la p rini sau de la prietenii prinilor lui un fluier, o trom pet sau o tob. i cum mai toi i vdeau pe dat apti tudinile muzicale la instrumentele ce le fuseser cum prate, vuia vzduhul de o marial i vesel, dei cam discordant, armonie. Firete c nu lipseau de pe tara bele cu marionete sfrlezele-marinar, hopa-Mitic, sbiile i putile din lemn i de tinichea i mai cu seam o mul ime de Sfini Domingo de mrimi felurite, cu totii din lut ars i colorai n culori foarte vii. Acestea erau ppuelele ce se vindeau cel mai mult, ntruct sfntul inspira n sat o devoiune nfocat. Aerul era mblsmat de mirosul de ulei prjit de la cele peste cincisprezece simigerii unde igncile btrne sau tinere frigeau i vindeau fr oprire gogoi pufoase pe care unii le mncau pe loc, cu ciocolat sau pe lng un phrel de rachiu, pe ct vreme alii le luau acas -nirate pe o tulpin de trestie lung, elastic i verde. Erau, nu-i vorb, i tonete cu fructe pe alese ; ns dintre ele, cel mai mult i mai mult le fceau copiilor cu ochiul scoruele, fiindc pe lng plcerea de a se nfrupta dintr-nsele se alegeau i cu bucuria de a pune arma la ochi i a ochi. Orice biat care cumpra scorue i cumpra i un lujer de trestie prin eava cruia, dup ce va fi mncat carnea puin i negricioas a fructului, sufla i mpuca smburele mic, rotund i tare! Aceste proiectile zburau uiernd prin aer asemenea unor gloane ntr-o btlie nverunat, cu singura deosebire c erau cu mult mai nevtmtoare, Cci abia dac~> fceau vreo stricciune, afar numai dac, printr-o blestemat i rar
53

ntmplare, nu nimereau pe cte cineva drept n ochi, cci atunci ntr-adevr c puteau s-l lase orb. Dar aa o npast rareori se ntmpla, drept care, mulimea se plimba panic n toiul acestor slbatice mpucturi. Funcionau, n sfrit, la aceast serbare nocturn, apte sau opt msue de turron 1 i chiar i trei cofetrii, la , care se vindeau pe rupte pesmeciori dulci, colcei i patate confitate. Zice-se c atunci cnd un ran galanton, chipurile, ine s-i fac o plcere iubitei sau fetei pe care o nso ete, i se adreseaz cofetarului cerndu-i pesmeciori sau patate. Cte dorete domnul ? ntreab cofetarul, punnd ntr-unul din talerele cntarului greutatea de sfert de livr. Trntete un plumb, rspunde galantonul. Cofetarul pune greutatea de jumatate de livr. Ia mai trntete un plumb, repet de cteva ori la rnd galantonul, n vreme ce cofetarul arunc n taler aproape toate greutile. ns ntotdeauna fata, plin de aleas delicatee i tot izmenindu-se i smerindu-se, invoc dificultatea de a cra pn acas ditamai purcoiul de bomboane i fgduiete c nu va putea s le mannce pe toate ntr-o sptmn, nici n dou, i c se vor acri, usca ori rncezi. n fine, ea este att de elocvent, nct galantonul, cu toate c la nceput se mpotrivete, boteznd-o doamn fandosit, la urm se las convins, dar nu dintr-o dat, ci cu uorul i cu biniorul i, aa precum ptrunde convingerea n sufletul lui, iar ea nu mai isprvete cu spusul, el i taie vorba la rstimpuri, poruncind cofetarului : Ia mai salt un plumb ! i n acest chip, din toate greutile, pn la urm ajunge s nu mai rmn n taler dect cea de sfert, iar adeseori cea de dou uncii. Ca s nu-i lipseasc nici o atracie, seara aceasta avu i o orchestr de muzic militar rmas de pe vremea cnd existau soldai n miliia naional, mulumit vigi lenei i strdaniei lui don Andres Rubio, care fusese
1 Un fel de alvi.

54

comandant de miliie. Cei opt muzicani din ci era compus orchestra mai mbrcau i acum, cnd mergeau s cnte de parad, vechea uniform a rposatei insti tuii aprtoare a libertilor noastre. Erau oameni de meserie sau simbriai de toat isprava ; nu cntau ru, iar Consiliul Comunal i pltea ntotdeauna bine : cu ase i pn la opt reali de om. n acest fel, Villalegre scpa de tributul la caro era supus odinioar ori de cte ori era praznic i aducea muzicanii din comuna vecin nite paplinte i jumtate. Don Paco le plimb pe prietenele sale prin tot blciul prilejuind o seam de uoteli, aa cum de altfel i prevzuser. Fiind femei splate, nici unul dintre simbriai nu se apropia s le vorbeasc, ns totodat aflndu-se cu o treapt mai prejos dect lucrtoarele bogate, dect proprietresele i dect hidalgele, aristocraia le dispreuia. Naterea nelegiuit a Juanitei sporea i mai mult aceast izolare. Juanita nu avea nc nici o prieten. D>ntre fl ci, fiindc respinsese destui, cei sraci nu se apropiau de ea de mndri ori de sfiiciosi, pe ct vreme bogtanii care, s fi fost vreo uuratic, s-ar fi btut s se vad pe la ea pe-acas, se temeau c le-ar cdea nasul cnd ar scoate-o n lume. Antonuelo era singurul june mul umit deocamdat s-o ntovreasc pe Juanita; ns Antonuelo nu se mai aduna de pe drumuri, iar acum era n haimanalc prin satele din apropiere. Fetele care obinuiau s se duc dup ap la fntna din marginea satului, precum i cruii, ciobanii i por carii care veneau s-i adape turmele, socotind c de cnd nu mai clca pe-acolo, Juanita i da ifose de cu coan, nici nu mai ndrzneau s-o salute mcar. Toat noaptea, adic pn se terminar artificiile, cam ctre unu, mama i fiica rmaser n pia i ar fi rmas fr alt tovar dect don Paco dac don Pascual, nvtorul, nu li s-ar fi alturat i el. Era don Pascual un celibatar trecut de aizeci de ani, cam ubred, firav i puin la trup, ns inteligent i
blajin din fire.

55

nc de pe cnd avea Juanita ase ani, don Pascual, cucerit de agerimea i vioiciunea ei, se ngrijise s o n vee citirea i scrierea, niscaiva socoteli i alte cunotine elementare. Juanita avusese n nvtor un admirator constant i binevenit, fiind pentru ea, n lips de guvernant, un preceptor gratuit i nespus de srguincios. Fata, la rndu-i, fcea mult cinste nvtorului ei pentru c, nvnd cu el n orele libere sau cnd coala era deart de biei, ieise o discipol att de eminent, nct i fcea de ruine pe aproape toi cei care mergeau la coal. Nimeni nu tia mai temeinic dect ea Catehismul lui Ripalda i Elementele gramaticii. Nimeni nu-i nsuise mai bine cele patru reguli. Juanita nvase apoi i ceva geografie i istorie, iar la numai nou ani, recita cu mare drglenie tot felul de romane vechi i destule fabule de Samaniego. Trecuse o bun bucat de vreme de cnd don Pascual nu o vizitase nici pe Juanita i nici pe maic-sa. O dat c frecventele vizite ale lui Antonuelo l spe riaser. Pe urm, l opri faptul c tia ct de des le frec venta don Paco. Pesemne c bunul nvtor socotise c Antonuelo i cu don Paco erau prea destul la casa lor i c dac ar mai fi venit i el, ar fi fost n plus i i-ar fi stingherit. n seara aceea don Pascual trecu din ntmplare pe lng Juanita, iar ea i vorbi astfel : Bun seara, domnule nvtor. Oare cu ce v-am greit de sntei att de scump la vedere i ne-ai lsat prad uitrii ? Att de multe i mieroase fur vorbele fetei, nct grija c ar putea s le stinghereasc se spulber cu totul din cpna lui i le ntovri pe cele dou femei ct fu serbarea de lung, devenind al patrulea personaj al grupului. * Aici se plimbau toi patru, aici se aezau pe bncile de piatr din pia. ntotdeauna edeau ori mergeau la mijloc cele dou femei i, cnd unul cnd cellalt, de o parte i de alta, cei doi cavaleri.
56

Ei ddur s le cumpere bomboane, ns nici una nici cealalt nu ngdui cocogeamite risipa. Pentru ca don Pascual s n-o ia drept sfidare, Juana se nvoi s-i cumpere o mn bun de arahide i de alte bunti dulci crora le ddu drumul n buzunar, apucndu-se numai dect s se nfrupte din ele. Juanita, care se omora dup castane la fel ca Amarilis a lui Virgiliu, primi bucu roas ca don Pascual s-i cumpere un sfert de castane descojite i uscate, pe care ncepu i ea s le mnnce fr pic de fandoseal. Lui don Pascual i fu de-a juns una pe care ea i-o dduse cu gingie, fiindc, don Pascual neavnd dini nu putea nici s-o ronie, dar nici s-o ascund, aa c o inu o or i jumtate n gur, ncercnd n zadar s-o nmoaie i amintindu-i c, fr nici o ndoial, dincolo de faptul c erau att de ieftine, acesta era motivul, pentru care castanelor uscate li se mai spunea i cara mele de cadet. Aa c petrecur minunat seara i fur dintre cei care se distrar' cel mai bine, nelsnd s le scape nici focu rile de artificii de la sfritul serbrii, ntr-adevr splen dide. Cavalerii, aproape ctre unu noaptea, nsoir pe cele dou Juane pn n poarta casei. Toat pasrea la cul cuul ei, cum se zice. Toi cei din sat se retraser la culcare i ncercar s adoarm nentrziat i adnc, ca s poat fi odihnii i ct mai devreme gata pentru m reele serbri ce aveau s aib loc a doua zi.

XV
PRAZNICUL ZILEI DE 4 AUGUST NCEPU DE CU ZORI cu zarv mare, cu dangt general de clopote. Puzderie de lume, din trg ca i de prin cteva sate nvecinate, circula pe drumul public, nspre pia, unde urmrea serbarea ntocmai ca i n seara trecut ori se mbulzea pe oseaua pe care urma s treac procesiunea
57

pornit din biserica Santo Domingo, biserica parohial, i ntorcndu-se tot aici, dup ce va fi fcut o frumoas plimbare pe strzile principale. Acestea fuseser mtu rate bine i acoperite apoi cu covoare de cprior i gayomba 1 Ateptnd s vad procesiunea, o mulime de . oameni erau n pori, la ferestre i n balcoanele de ale cror grilaje i balustrade stau atmate artoase drape rii din damasc stacojiu, verde i galben ori cuverturi din bumoac imprimate cu flori mari i chenruite cu volane cree, frumos aranjate. Toat populaia era mbrcat de gal. Brbaii, stra nic brbierii, cci n ajun frizeriile rmseser deschise i d-i i brbierete pn dup miezul nopii. Domnii cei mai importani i bogai, toi ci erau tratai cu don, purtau redingot i ilindru, ba chiar i frac vreo doi sau trei, printre acetia numrndu-se i notarul. Zilieri erau ntr-o cma curat i cu hainele lor cele mai bune ; dac erau tineri, mergeau n hain, ns purtnd un toiag ori un baston lung din lemn de gutui, mslin ori frasin ; iar dac erau mai n etate, n pelerin, cum cerea buna cuviin, fiind-pe aici pelerina costumul de etichet nelip sit, chit c s-ar fi copt ori s-ar fi prjit toat spia ome neasc, aa cum se ntmpla i acum, pentru c soarele ardea ca para. Femeile toate, de orice stare social, i scoseser la iveal rochiile cele mai bune spre a se gti ct mai frumos. Nici una nu mergea cu capul descoperit. Toate, dac nu aveau mantil, purtau aluri de ln uoar sau tul pane crora li se spune pe aici seticos ori un percal foarte lucios, ce imita mtasea. Doamnele bogate, vrstnice, erau mbrcate n rochii negre sau de culoare n chis din tafta, din serj de Malaga sau din cdepin ori din bari ; pe ct vreme domnioarele, fiicele lor, purtau rochii de muselin ori din alte esturi uoare ca fulgul i vaporoase, ns nici una nu era fr mantil, fcut fie din tul brodat, fie din dantel de mtase mancheg sau catalan. n prul lins i pieptnat fr cusur i aidoma unui tufi la poalele unui turn nalt, lng pieptenele de
1 Arbust cu flori mari i plcut mirositoare.

58

ca rrey1 strluceau fundele cu mnunchiul de iasomie, busuioc i alte ierburi mblsmate, precum i trandafirii i garoafele roii, galbene, albe i pestrie. Flori se gsesc din belug n Villalegre, mulumit fntnii din marginea satului, ale crei nsuiri le-am elo giat de altfel, dar i mulumit attor alte izvoare de ap ce ruresc dintre stnci, la poalele munilor din apropiere, roilor ce scot apa pentru irigaii i numrului destul de mare de izvoare de ap dulce, cu care se ud grdini n tregi, glastre i straturi de flori. Printre zbrelele grilajelor aa cum aveau casele cele mai frumoase , se vedeau curile nflorite, iar n unele dintre acestea, portocalii i salcnui lsau o umbr plcut. Plantele agtoare se crau pe ziduri i tr geau mai multe rnduri de perdele stufoase la feretile de la primul cat. n mijlocul curii, mprospta aerul cte o artezian lsndu-i apa s-i cad ntr-un bazin rou de jasp lus truit ori cte o piramid uria din glastre se nla, compunnd o mas compact de flori i verdea. Libelule i fluturi fr astmpr zburau n cerc, iar viespile i albinele zumziau n cutare de miere. Teritoriul sau hotarul comunei Villalegre se nveci neaz cu un cmp alctuit n ntregime din ogoare- ori terenuri necultivate, fr grdini, fr livezi de mslini i fr vii. Dac se ntmpla s nverzeasc ceva peste aceste pmnturi, apoi este cam cum ar face plopul mere. Cci altminteri, totul este prin aceste locuri de culoarea paiului, ori c-i semntur, ori c-i arin ori c-i mi rite ce arde ca iasca, drept care i se i d foc pentru a face pmntul s rodeasc mai bine. Plantele ce se cul tiv cel mai mult pe aici i dau umbra cea mai deas snt agavele. Cele mai lemnoase i mai stufoase snt scaiul i floarea-soarelui. De aceea n gospodrii se gtete cu un anumit produs animal care d nu numai cldur, ci
1 Materie cornoas ce se scoate n plci subiri de sub solzii unei broate estoase care triete pe coastele Indiei Orientale i ale Golfului Mexic. Este translucid, cu pete galbene, rou i negre, este tare i poate fi lefuit, fcndu-se din ea casete, piepteni i alte obiecte.

59

i un parfum deosebit, astfel nct satele se presimt na inte de a fi ajuns la ele ori a -le ghici n zare clopotnia. Vrbiile, sticleii, rndunelele i alte cteva zeci de specii de psrele multicolore i vesele ies la ogor o dat cu zorile s culeag semine, cosai i alte gze cu care se hrnesc ; ns toate i au cuibul n captul satului Villalegre i tot aici se i ntorc, dup excursiile ce le fac, s se adposteasc n hotarul i prin umbrarele lui, s bea ap limpede din praiele i canalele lui de iriga ie i s nveseleasc aceast oaz cu ritul, trilurile i ciripitul lor. n acea zi, o zi cum nu se poate mai clduroas, ori c nu plecaser la ciugulit, ori c se ntorseser mai de vreme, destul i bine c, prin triluri i piuituri, peste uguitul turturelelor i porumbeilor, psrelele l prosl veau i-i cntau Sfntului Patron att mprejurul, ct i pe ntreg cuprinsul satului. Pentru a fi ct mai minunat mpodobit, fur nlate ntr-nsul ase arcuri de triumf din frunzi bogat i verde. Procesiunea iei din biseric n deplin ordine dimi neaa la opt punct. n frunte mergeau paracliserul i ministranii, care purtau prapurul, nsemnul1 parohiei i dou cruci din argint de o parte i de alta a acestuia. O mare de cear, adic o mulime de oameni cu luminri aprinse veneau n urm pe dou iruri. Din loc n loc apreau purtai pe brancarde ase sfini viu colorai, n truchipri din lut sau din lemn. Al cincilea era Santo Domingo. Avea un chip sever i frumos. Pe fruntea-i inspirat strlucea o stea de argint aurit. Cu mna dreapt mprea binecuvntri. La picioare avea un cine, foarte frumos sculptat, ce inea ntre dini o tor, aprins pare-se, cu care, aa precum i se artase n vis Sfintei Juana de Asas, ardea i instruia lumea ntru iubirea i cu noaterea de Dumnezeu. Veneau apoi cele dou rnduri de brbai cu luminrile aprinse i, n sfrit, o frumoas
1 n spaniol la manga, ornament n form de cilindru (co nic la un capt) mpodobind lemnul crucii anumitor parohii.

60

efigie a Fecioarei stnd pe coarnele lunii, care lun era i ea din argint, la fel ca i coroana ce o purta Preasfnta Madon din Ceruri. Avea mantia din atlaz albastru ca cerul, la fel, bro dat numai n argint, nct costase o avere. Avea fecioara pe brau-i stng, lipit de inim, un drgla prunc Isus innd un glob al lumii cu o cruce deasupra lui. n mna dreapt Fecioara inea scapularul lui Carmen. Mergeau naintea Fecioarei, nvemntai n dalmatic e 1 i cu cdelnie n mini, doi diaconi crora li se spune pe aici jumeones. ntre ei se distingea fratele mai mare al confreriei mbrcat cu o tunic din mtase albastr pe deasupra fracului i purtnd o prjin lung de argint. Mai-marele confreriei nu era nici mai mult nici mai puin dect soul donei Ines i ginerele lui don Paco, ilustrul don Alvaro Roldn, iar unul din strmoii lui fusese cel care pltise att pentru cioplirea Fecioarei, ct i pentru aceea a lui Santo Domingo, ambele fiind opera lui Montanes, dup cum se fleau localnicii din Villalegre. n spatele Fecioarei, echipat cu o splendid pelerin de ploaie, iat, aprea printele Anselmo, iar mprejurul lui mai muli preoi, unii localnici, alii venii de aiurea, n odjdii i stihare, rzlei unii dintre ei i ali ase ducnd mpreun prjinile argintate care susineau mag nifica mantie sub care mergea legnat, cu cuvenita prosopopee, sus-amintitul paroh. Imediat dup aceea veneau oamenii Primriei, n frunte cu alcadele, care purta baston cu mciulie i cu ciucuri de aur. Secretarul, don Paco, .era lng alcalde, gtit cu redingota cea nou, extraordinar de elegant, strnind invidia celorlali domni ale cror redingote ori fracuri erau vechi, demodate, iar unele grozav de ponosite i, chiar dac n-aveau petice i rupturi, erau mncate de molii i crpite de mntuial, pe alocuri cu pete de gr sime sau ulei de-i sreau n ouhi la fel ca i cele pe care le blamase Cidul cnd le descoperise pe rasa clugrului don Bermudo.
1 Dalmatic tunic alb cu mneci lungi sau scurte mpo dobit cu purpur, preluat de romani de la dalmai.

Cacique-le don Andres Rubio strlucea n aceast procesiune prin absena sa. ncercuit de o grmad de flci, trecea apoi cel mai vnjos barbat din sat cu prapurul sfntului, care avea prjina foarte lung. Prapurul era fcut din buci de tafta viu colorate i tiate n form de ptrat. Ceremo nialul cerea ca acest vljgan, cnd avea loc destul, cci taftaua prapurului avea pe puin patru varas ptrate, s nvrteasc prapurul fcnd un cerc paralel cu faa pmntului, astfel nct, ghemuindu-se bieii i uneori chiar brbaii i femeile, s fie acoperii de dnsul i ast fel, binecuvintai. Aceast operaie a rotirii prapurului era ntotdeauna nsoit de btaia grbit a unei tobe pe care toboarul o btea numai pn ntr-un anume mo ment ecleziastic.. Procesiunea nu era ncheiat de o trup adevrat cci, n sat, de cnd se desfiinase armata naional, nu mai erau soldai. Totui, n locul aa-ziilor paplinte adui odinioar dintr-unul din oraele din apropiere, ve neau acum muzicanii municipali, cntnd aproape fr oprire i purtnd uniforma vechii armate. ns. nefiind mulumii numai cu atta lucru i considernd i tiind mai mult sau mai puin sigur c Sfntul Patron fusese ntructva i rzboinic, oamenii locului au dorit ca aceast parad s fie mai militar i avur o foarte fericit idee. Soldailor romani, celor care se perind n procesijnile din Sptmna Patimilor, le puser pe piept o cruce din catifea roie i i transformar din urmritori ai lui Hristos n urmritori ai unor eretici pe care prietenii Sfntului i lichidaser demult. Soldaii romani erau m brcai cu tot dichisul, dat fiindc n sat se nscuse acest sfnt iar el aparinuse Legiunii Tebane ; i cum, ntov rind unul din fluierele picioarelor sale gsit n cata combe, venise de la Roma i un portret al su, costumul n care se vedea c era mbrcat servi drept model pen tru confecionarea costumelor soldailor romani. Ct privete costumul evreilor, acesta era att de fan tasmagoric, nct putea face fa oricrei epoci, dei avea inconvenientul de a fi att de scump i att de bogat, n ct numai domniorii cei mai avui puteau s-i ngduie
62

o asemenea cheltuial. Aa se face c erau puini evrei, mult mai puini dect soldai rom ani; dar nu pentru acea sta erau ei copleii cu totul, ci pentru c din cnd n cnd i nclceau ghioagele cu cruciaii, iscnd foarte co mice ncierri ori simulacre de btlii de care lumea rdea, fiind aceasta un fel de scenet ori parte comic a procesiunii. Se cade s v prevenim c aceti evrei eretici, att de elegani ca mbrcminte, purtau nite obrzar^ nspimnttoare cu nite nasuri enorme, adesea ca nite ptlgele vinete i puzite de negi, fiindc evreii de pe timpuri erau mai uri dect cei de acum, mcar c atunci aveau bani grl de vreme ce se mbrcau cu atta lux. Mulimea evlavioas nu vedea procesiunea trecnd ntr-o linite reverenioas i mohort, ci cu zarv mare i chiote de veselie, izbucnind n vii i rsuntoare urale, n mijlocul crora se auzeau adeseori propoziii candidheterodoxe i chiar hulitoare din pricina entuziasmului, ca de pild : Triasc slvitul nostru Patriarh care pune aua pe draci ! , Triasc Sfntul nostru Patriarh care bag groaza-n toi sfinii ! Drept culme a evlaviei i bucuriei, muli dintre biei aveau puti i flinte i trgeau rafale fr gloane i fr alice, ns cu praf mult i ndesat bine, pentru ca detu ntura s rsune ct mai tare. n concluzie, procesiunea avea de toate. Publicul r mase foarte nentat.

XVI
LA ZECE SE eN TA LITURGHIA CU ORGA, IAR ORGA de-aici era foarte bun i niciodat nu s-a ntmplat ca la Tocina sau prin alte sate din Andaluzia de Jos, unde se zice c dac nu-i org n biseric, bun-i i ghitara. Nu v spunem lucrul acesta cu mna pe inim. Poate s fie doar o calomnie. Dar l povestim i noi aa CUIH ni l-au povestit i nou alii. 63

Fecioara sttea din nou n lcaul ei din altarul cel mare, a crui catapeteasm, n ntregime din lemn sculp tat i aurit, urca pn n vrful absidei, fiind o caprici oas i ndrznea plsmuire a stilului churrigueresc 1 : un labirint complicat de trunchiuri rsucite, de frunzi uri bogate, de fructe, arme, montri simbolici i rozete printre care ieeau la iveal capete copilreti i nari pate de ngeri i de serafimi. La dreapta ,i deasupra altui altar se afla, la fel, de-cum n firida lui,-Sfntul Patron. Ambele altare strluceau de attea luminri i fclii cte erau aprinse i attea bucheele de flori i attea festoane i ghirlande de mirt, de laur i de lmi cte le mpodobeau. Pereii templului dei sclipeau de albi, fiind proaspt vruii, fuseser acoperii n parte cu damasc rou, dar de fapt damasc era puin, fiind mai mult o stof uoar care l im1 ta. La ambele capete ale altarului Sfntului Domingo, credincioii admirau mulimea de ofrande, dovad clar a puterii miraculoase a cerescului lor aprtor. Se aflau acolo picioare, ochi, mini i pn i copii ntregi i cteva scndurele pictate n ulei pe care era nfiat minunea i explicat cu de-amnuntul pe o etichet. Templul era ticsit de lume. n centru, femeile n ge nunchi ori aezate pe jos i fceau, aproape toate vnt cu evantaiul. Micarea attor evantaie de diverse culori i ncnta ochii. mprejurul lor stteau brbaii, n pi cioare. Numai cteva jiluri din lemn de nuc erau ocu pate de domnii din Consiliul Municipal i de cacique-le don Andres Rubio, care venise la biseric, dei nu fusese la procesiune. Privirile celor prezeni erau pironite cu uimire pe pieptul cacique-lui unde, n acea zi, pentru prima oar, strlucea placa de aur, cu diamante i rubine i panglica lucioas a unei cruci mari pe care Guvernul tocmai i-o acordase n semn de rsplat pentru remarcabilele sale servicii.
1 Stil presupunnd o ornamentaie foarte ncrcat, rs^fldit n arhitectura spaniol a secolului al XVIII-lea.

64

Cee dou Juane care nu fu.^oCr la procesiune n truct o vzuser trecnd prin faa casei lor, aezat la osea, aprur la biseric tocmai cnd liturghia ncepea. Un murmur involuntar i general scp atunci din piep tul brbailor. Mama mergea nainte croindu-i drum cu coatele. n urm venea fata, rupt din soare, cu frumoasa ei rochie din mtase chinezeasc, cu mantila cu ciucuri, cu pieptenele nalt de sidef i un mnunchi de garoafe lng pieptene. Cum rochia era pe gt, Juanita nu purta basma, artndu-i ntreag talia mldie i zvelt. Prea primadona, regina acelei reprezentaii, iar constencele ei cu greu izbutir s priceap c ea era totuna cu fata care pn nu demult venea cu ulciorul dup ap la fntn. Mersul ei era militros i hotrt, dar totodat maiestuos i modest. N-ai fi zis c a trebluit vreodat prin cas cnd ai fi vzut ce min avea, de parc ar fi fost inut numai n puf ca o fat plpnd, i cum mnuia evantaiul i cu ct gingie. Uimirea strnit de intrarea ei n biseric tulburase fr putin de tgad vreme de trei sau patru minute .pacea i ordinea ce domnea aici. nvtorul, om citit, car > tia din cap Romcincero-ul, i aminti cu acest prilej, i-i spuse la ureche i unui consilier comunal, ce efect avusese o intrare asemntoare n schitul Sfntului Simion, a unei copile sevillene i cum tulburase ea pn i pe ministrani i pe paracliseri care n loc s spun amin srmneau amor, amor." Un triumf att de prostesc n-avea de ce s-o sperie pe dona Ines. Vzuse ea cam cum sttea treaba cu Juanita, c se prefcea din ranc trupe n ceva ce voia s aduc a doamn i tia de-acum prin mijlocirea Crispinei c Juanita va purta n acea zi o rochie din cele mai la mod i mai seniorial din cte se vzuser vreodat prin partea locului i multe leghe mprejur. Succesul ntrecu ns toate presimirile i temerile donei Ines. Cu toate c ora nc frumoas, mcar c nscuse opt odrasle, n
65

adncul sufletului se simi mai prejos dect Juanii a ; nu contenea s descopere suferind amarnic, c Juanita era mbrcat mai cu gust dect ea ; ct despre distincie, cu toate c dona Ines se credea extraordinar de distins, i n aceast privin o mcin gndul c Juanita i-o lua nainte. Nu putea s neleag doamna Roldn ce va fi fost asta, meteug ori pur i simplu ntmplare, ca aceast fetican care fusese crescut cu liota de zdrenroi mai mult pe uli, ca -o vac fr talang, s devin peste noapte o persoan de o asemenea elegan. Cum Juana mergea att de fudul i de bucuroas c fata ei era nespus de elegant i de frumoas, nu gsi, pentru a ngenunchea i ele, un loc mai retras, ci tocmai unul care era cel mai bun i mai la vedere. Cele dou femei se nfipser de-a dreptul lng jilurile n care stteau oamenii din Consiliul Comunal, don Paco i don Andres, locor rmas liber datorit respectului i modes tiei celorlalte femei, i numai pe-aproape se afla chiar i dona Ines Lopez de Roldn, care socoti aceast bgare n fa o ndrzneal fr margini i ardea de nerbdare s-i aplice ct mai iute o pedeaps drastica. n acest scop l puse la cale pe printele Anselmo i l tot aa mpotriva Juanitei i mpotriva maic-sii. Printele Anselmo nu era nici pe departe om ru i ignorant. tia destul de mult teologie dogmatic i mo ral i era nemaipomenit de spontan i de locvace ; dar era ncpnat i inea la opiniile lui cnd apuca s i le spun o dat, iar n privina obiceiurilor lumeti era cu totul netiutor. i pe urm, dona Ines i luase cu totul minile. Dona Ines detepta n el un respect i o dragoste pur spiritual, care pe ea o preschimba ntr-un oracol. Era acea devotat afeciune ce se filtreaz i se strecoar adesea n inima plin de virtute a btrnilor : dragostea fr dorin i fr viciu ; i care, chiar i platonism de-ar fi s se cheme, tot l-ar umple de revolt pe cel care o triete ; i este tot att de suav, de diafan i de curat ca simmntul pe jumtate divin descris i zugrvit cu trsturi luminoase de contele Baltasar Castiglione n paginile de aur, de la sfritul urteanului.
66

Printele Anselmo nu citise niciodat aceast carte, nu-i dduse i nici nu putea s-i dea seama c simea o att de ginga aplecare ; ns fr a avea contiina faptului, o venera pe dona Ines de parc ar fi fost vreun nger ori vreo sfnt. Era orb la toate cusururile i p catele ei i nu vedea sau aa credea c nu vede n ea dect virtui : nelepciune, mil, reculegere i pietate religioas. Pentru printele Anselmo, dona Ines era un model de femeie mritat i mam de familie i exemplu viu de doamn distins i doct. n tot ce-i spuse despre Juanita nu vzu nici o alt intenie dect aceea de a evita sau a curma scandalul i pilda rea ce se abtea peste sat. Sub imperiul acestor convingeri i avnd n vedere circumstanele, pregtise predica din ziua acea, pe o tem care i-a fcut dintotdeauna plcere : corupia secolului nostru i simptomele funeste care snt, succesiv, efecte i cauze. Cci lipsa de credin surp moralitatea tot aa precum un edificiu se nruie cnd temeliile lui snt spate pe dedesubt, ct vreme rsful prea mare i spilcuirea trupului ndeprteaz sufletele de la oriice cugetare adnc, mpingndu-le satanic spre toate cte snt vre melnice i nestatornice i ducndu-le la pieire prin pofta npraznic de a se nstpni i a se bucura de acestea. De aici ambiia, lcomia i destrblarea, nvod pe care Satana l ntinde asupr-ne, momeal cu care ne ispi tete i ne duce cu sine spre a ne pierde. Necredina i erezia se trag din slbiciune i din huzur, iar prin am biie i lcomie ele se ntind, se rspndesc i pngresc totul. Printele i ilustr doctrina cu citate din istorie. Bunoar albigenzii, pe care Santo Domingo i-a conver tit cu ajutorul lui Simon de Monfort, czuser ntr-o groaznic erezie ntruct s-au dedat la ospee, la huzur i desfru. O afurisit de femeie care a izbutit s-l atrag n mrejele ei pe Martin Luther e vinovat pentru c o jumtate de Europ a devenit protestant. Iar o farnic precum Anna Boleyn a fost o unealt n mna Diavolului
67

spre a pune stpnire pe englezi care fuseser mai nainte catolici inflacrai. Lacomia a fost cu toate acestea, i mai vtmatoare dect destrblarea, deoarece chiar dac orice revolt eretic sau pgm a nceput cu petreceri, cu aventuri amoroase i cu o descompunere a moravu rilor, ntotdeauna lcomia a fost aceea care reuea s triumfe, transformnd orice revolt ntr-o cucana1 n vrful creia erau puse bunurile bisericii. Oamenii cinstii i panici, aduga printele, vor fi fiind foarte siguri nchipuindu-i poate c de-acum era revoltelor s-a ncheiat, dat fiind c Biserica este srac i nu mai are bunuri care s-i fie luate ; dar, vai, ce amarnic se nal ! n lipsa bunurilor Bisericii se vor pune, sau, iat, c s-au i pus, bunurile particularilor bogai. Ba chiar se vor sechestra, cum se spune acum, cu mult mai puine scrupule, deoarece sechestrarea (cuvnt prtinitor, ca s nu folosesc altul prea tare i mult mai potrivit) nu va fi profanatoare. Atunci printele vorbi despre socialism, combtndu-1 i cutnd s demonstreze c fiecare din utopiile aces tuia este un vis nebunesc, un delir. Dup prerea lui, vor exista ntotdeauna sraci i bogai i nchipuindu-i de pe-acum revoluia social triumftoare, spuse c va avea urmtorul rezultat inevitabil : cei care acum snt bogai vor r.mne sraci; civa dintre cei sraci, mai istei i mai ndrznei, vor deveni bogai, iar mulimea celor sraci i va spori numrul i va ptimi i mai mult de srcie, pentru c o mare parte din bogii s-au pierdut datorit attor greve, rzmerie i rzboaie civile, n schimb, dac ordinea statornicit va fi pstrat, avndu-se grij ca nimeni s nu se mbogeasc violnd Codul Penal, dac toi vor munci i cazna lor va fi cins tit, bogia i bunstarea vor crete ; iar bogaii vor fi mai bogai i mai muli, iar sracii vor fi mai puin sraci i mai puin nevoiai; i va veni o zi, cndva, o
1 Aluzie la o ntiecere obinuit pe timpul serbrilor popu lare : pe un pa" lung (n spaniol- cucana), nfipt n pmnt (sau aezat orizontal la o anumit distan de suprafaa unei ape) i dat cu spun sau cu grsime, trebuia s se caere cineva .spre a lua un obiect legat la captul lui i oferit drept pretniu.
'

68

zi cnd sracii se vor bucura de 'mai mult preuire dect bogaii de acum. Dar i atunci, ca i acum, vor exista clase i ierarhii sociale i e drept s fie respectate, pen tru c ele exist i n ceruri. Aici peror ndelung printele mpotriva cumplitei osrdii de care dau dovad atia i atia n ziua de azi, voind s ias din clasa lor i s se ridice fr nici un merit : negustorul pe temei c s-a mbogit, are pre tenia s fie marchiz ; cmtarul, duce ; sergentul, gene ral, fr a merge la rzboi, iar feticanele, cucoane fr ruine i doamne mari. mpotriva tuturor acestor fr delegi dizert cu vehemen, adic mai degrab tun i fulger, oprindu-se mai pe larg asupra luxului la femei i artnd relele ce se trag de la dnsul. Despre trupul unei fete ngimfate, prea mpodobit, spuse c-i un stup al lui Lucifer, c mierea lui ndul cete veninul, iar dintr-nsul ies albinele i viespile cu a'e lungi i ascuite, adic un roi blestemat de vicii, de pcate i nesbuini. Dincolo de faptul c e revolttor i c strnete br baii pn i n locurile sfinte, tulburnd pacea spirite lor i mpiedicnd nlarea lor, luxul acesta, spre a fi ntreinut, cere o cheltuial ce depete orice ctig pe munc cinstit. Se accept daruri de la pretendeni i li se vr mna n buzunar. ngduindu-i, va s zic, s mearga pe o pant att de lunecoas, fetele srace care in s fie att de artoase se preschimb lesne de tot n femei uoare. Mare dreptate a avut, spuse printele, neleapta i slvit regin Isabel Catolica s fie cuprins de indignare vznd, cu prilejul unor serbri ce s-au dat la Segovia, c o seam de aventuriere erau mbrcate n mtase i s interzic folosirea mtsii de ctre acelea care nu erau hidalge sau bogate, ceea ce a fost o provi den cum nu se poate mai moralizatoare. Pe scurt, printele Anselmo aduse bine vorba n ziua aceea : critic desfrnarea, dar nu pe desfrnat, nu po meni pe nimeni i nici nu fcu aluzie la cineva. Obligaie pe care se simir datoare s i-o asume femeile cu rutatea i invidia lor, aate cu viclenie de 69

dona Ines. Toate fcur din Juanita cea spilcuit inta privirilor lor sfidtoare. Naterea nelegitim a fetei le ntri convingerea c era o nemernic. Fiecare i aminti n sinea ei cte o sentin din acele multe i vulgare care statornicete ca adevr transmiterea vinoviei prin snge : achia nu sare departe de copac, capra dac-i capr tot la munte trage, ce-i din motenire n-are lecuire, din neam i se trage ogarului c-i lung n coad, cum e mama aa i fata. Dinspre aceasta n-aveau de ce se plnge Juanele, c, har Domnului, nu erau nici sfielnice, nici fricoase ; dar abia putur s se in tari n calea furtunii mut, dar grozav ce se dezlnui mpotriva lor. Juanita nu ls s se vad c se pierde cu firea. Mai degrab prea zgu duit maic-sa. Orgoliul i convingerea c nu greise cu nimic i ddeau puteri fetei. Totui, mhniiea, i sup rarea din pricina acestei nemeritate umiliri i scldar obrajii ntr-un rou i mai aprins. i, cobornd privirea, nveli cu pleoapele i cu genele-i lungi i ntoarse, lu mina ochilor pe care dou abia stpnite lacrimi o abureau. ndat ce se termin slujba, i mama i fata izbutir s se fac nevzute i s se ntoarc grabnic acas.

XVII
JUANITA SE LS MOALE NTR-UN JIL. JUANA se plimba de colo-colo cu pai mari prin odi ca o le oaic n cuc. Pomenitu-s-a, exclama, neobrzare mai mare ! Ce zici de ele, farnicele... scroafele ! C dac ar ine i-acum prohibiia mtsii, nicicare n-ar fi n dreptul ei s-o poarte. Hidalge n toat legea i bogate ? De unde nu-i, nici Dumnezeu nu cere. Nu n mtase ? C doar n mtase erau fetele notarului amndou, dar maimua i-n mtase de-o pui, tot maimu i spui . Urte amn dou ca noaptea. i de unde pn unde atta hidaUjuia ? Parc nu tirr noi c snt fetele Frasquitei, Dumnezeu 70

s-o ierte ! Era vduva muncitorului care ngrijea presa de ulei la moara lui don Andres cnd a luat-o de nevast notarul. i parc de ce-a luat-o ? C era la omnt cu banii, iar ea apucase s adune ceva pe-o ograd ntreag de ortnii. Juanita i veni iute n fire, ls mhnirea la o parte i spuse : Las-m, mam, cu fetele notarului. N-am ni mic cu ele. Barom ele de proaste ce snt se uitau la mine de sus i cu scrb. Bine, fata mea, dar nu vd de unde s le fie atta scrb. Pe cea mic n-o bga nimeni n seam, c era mic i pierit ca un pui de balt ; dar cea mare, ce s-i spun !, era ca o paparud. mbrcat n rou ip tor i umflat cum e, ziceai c-i ditamai ptlgeaua pe dou labe. i pe urm, ai vzut neobrzare ! Ct a fost liturghia de lung, dumnealui a stat ca un ap logodit lng ea. Nici nu i-a scos costumul de evreu cu care a fost la procesiune. Aferim c bine-i ade hidalgua asta lui Pepito, biatul elarului de samare ! Dect s-i fi cum prat un costum att de scump, s-i fi fcut tatsu un samar, c mai bine i-ar fi sta t! Mcar c s-a ntors de la Granada liceniat n Drept, tot mgar a rmas, numai c rage pe latinete i d din copite cum scrit la carte. Dar, n sfrit, ai tu dreptate ! Ce treab avem s ne vicrim atta din pricina lor. D-i ncolo ! Sectura de pop e capul rutilor ! Nu-1 huli pe printe, rspunse Juanita. E om binecuvntat de Dumnezeu, un sfnt s-l pui n ram. Multe din cte a spus n predic snt drepte. Iar dac uneori a ntrecut msura, tiu foarte bine c nu el e vinovat. Re gina Catolic a interzis ntr-adevr mtasea, fiindc pe vremea ei lucrurile stteau cu totul altfel dect astzi i apoi mtasea costa pe atunci o avere i ar fi dus ara la ruin. n sfrit, nu pot s tiu de ce-o fi inter/is re gina mtasea. Poate c nici nu-i adevrat. C-o fi, c-o pi, mie tot una mi-e. Eu n-am nimic nici cu regina nici cu printele, ci cu mincinoasa i cu farnica de dona Ines, care a ticluit mpotriva mea toat povestea. O s 71

mi-o plteasc ! Jur pe ce am mai sfnt c-o s mi-o plteasc ! i, ridicndu-se atunci din jil, se ndrept spre mai c-sa, cu ochii scprnd i fcndu-i cruce de parc-ar fi vrut s se nchine i, spuse solemn : Asta mi-e crucea : am s m rzbun. S m in minte cte zile o avea i dac nu, s-mi piar numele. Aa, aa, fata mea, rspunse Juana, rzbun-te. Bine faci, c dreptatea-i de partea ta, numai s-o faci cu temei. i mai cu seaam s nu te juri, c e pcat de moarte. Rzbun-te fr jurmnt, pstreaz-i sngele rece i pune-i gnd ru. N-ai grij. De snge rece n-am s duc eu lips. i va trebui s m prefac ca s fiu de o mie de ori mai farnic dect vulpea asta. Dar uite, gnd ru nu pot s pun mmnui. Cci aa snt eu, cu gnduri curate. Acestea fiind zise, ambele interlocutoare auzir n uli un tunet teribil de glasuri, fluierturi i o goan nebun. Srir degrab la fereastr i se uitar printre jaluzele. Abia putur s vad, i mai mult pe apucate, o grmad de lume trecnd n prip, precum i o vac nfuriat, legat cu o funie lung i aspr de care o tr geau cu ndejde vreo paisprezece sau cincisprezece b iei voinici i zburdalnici. Ali civa biei mboldeau vaca i-o aau btnd-o cu bta i mpungind-o din spate cu frunze ori cu lstari de agav. Juanele nu vzur pn la capt ce se ntmpla pe uli, cci un spectacol nc mai cutremurtor li se n fi pp dat dinaintea ochilor chiar n odaia lor de toate zileTe. Don Paco, cruia i deschisese ua slujnica, rsri ca din pmnt, n brae cu o minge mare i roie. Pe loc recunoscur n acea minge pe fata mai mare a notarului, care era leinat i avea n frunte un cucui vnt de toat frumuseea. Avea i nasul i obrajii amndoi n clii cu ceva galben i cleios la care se adunau mutele. Mintea te ducea fr nconjur la ce ar fi putut s fie o substan ca aceea, ns mai pe urm se lmurir c nu erau altceva dect nite prjiturele galbene storcoite.

Dona Nicolasita le ducea ntr-un cornet pe care i-1


cumprase la blci logodnicul ei i aa s-a fcut c nu
72

i-a spart nasul cnd a czut, cci n loc s dea cu el de pmnt, a dat cu el prin prjiturele. ndrgostit pn peste urechi i sorbindu-i vorbele logodnicului care mergea pe lng ea cu obrzarul pus deasupra capului n chip de beret de toreador i aproape tot att de frumos ca i ea, se ntorcea mpreun cu tai c-su i cu sor-sa rmai ceva mai n urm, de la blci, unde Pepito cheltuise cu nemiluita cumprnd dulciuri peste dulciuri. Acolo uitaser cu totul c din programul de distracii i serbri nchinate Sfntului fcea parte i un taur cu funie, care atunci fu vac, precum am spus. Trecnd n grup pe ulia Juanelor, auzir deodat larm i vzur ceata celor care fugeau de vac i atunci abia le ddu prin minte la ce primejdie se puteau atepta. Notarul, lsndu-i fetele de izbelite, n frac, aa cum era, se sui pe barele unui grilaj de fier, izbutind s se pun la adpost. Surioara Nicolasitei, uoar ca fulgul, poate tocmai fiindc era att de puintic i de sfrijit, dintr-un salt fu i ea n vrful altui grilaj, unde parc era o maimu. Logodnicul se dovedi foarte cavaler i ddu s-l imite pe Edgar, eroul din Lucia de Lammermoor, roma nul lui Walter Scott, pe care l citise ; ns vaca, ce s tie ea despre bravur, aa c ddu cu el de pmnt nghioldindu-1 cu capul cit colo. Din fericire, vaca nu-i aduse nici o vtmare i-l ls acolo balt, fiindc ce o strnea pe ea i o ispitea la culme era acea mas rotund i roie ce alerga n faa ei fluturndu-i poalele fr oprire. Cum strada era acoperit cu gayomba1 i cprior i era plin de picuituri de cear din timpul pro cesiunii, pe jos aluneca destul de tare. Aa c nu-i de mirare c dona Nicolasita a alunecat i-a czut n nas. Noroc cu cele dou livre de prjiturele care se aternur ntre faa ei i pietre, cci altfel s-ar fi zdrobit toat, srmana. Aa, s-a ales doar cu cucuiul din frunte de care am pomenit. Intr-att o cuprinse spaima, nct i pierdu cunotina. Ieit cu totul din mini, i se pru c simte cornul nfigndu-se cu perfidie n camea-i fraged, cnd n1 Vezi nota de la pag. 58.

73

tr-o parte, cnd ntr-alta ; i de spaim, nainte de a-i pierde cunotina, ddea din picioare, i scutura fusta roie i striga avan la taurul sau, m rog, vaca de ast dat, care venea asupr-i. Bieii izbutir s opreasc vaca, trgnd-o cu putere de funie, i s' mpiedice ca ziua aceea s sfreasc n dezastru iar petrecerea n tragedie. Don Paco, n trecere pe-acolo cu gnd s-i viziteze prietenele, vznd-o leinat pe dona Nicolasita, o ridic n brae i se refugie n casa lor. O dat ce se lmurir asupra celor ntmplate i uitndu-i suprarea, Juanele mplinir cu evlavie legile ospitalitii. O aduser n simire pe victima vacii, dndu-i pe la nas cu oet tare ; cu acelai oet, ndoit ns cu ap, i puser prinie pe cucui i i-1 oblojir cu o ba tist alb, aa nct dona Nicolasita semna cu un Cupidon, iar n cele din urm i splar faa i i terser crusta i lipiciul de la prjituri. Don Paco le ajut n toate pe cele dou femei milostive. Notarul, Pepito i surioara ca fulgul, care-i veniser n fire, se-ndreptar spre poart s-o strige pe dona Nico lasita, care, nviat i ea, iei n ntmpinarea lor fr a le da pas i nici timp s intre. Acest zor s plece i s nu-i lase pe ceilali s intre n cas ar fi putut foarte bine s se datoreze ruinii ; ns cum dona Nicolasita nu mulumi dect cu jumtate de gur i cum i Juana i Juanita avuseser deja o bnuial, amndou l puser pe seama temerii prosteti c se njosesc dac-ar mai sta de vorb cu ele. Atunci i sri mutarul Juanei mai mult ca oricnd i profitnd de un moment n care Juanita urcase n odaia ei, i vorbi lui don Paco astfel : Domnule don Paco, vei fi vzut i dumneavoastr prea bine jignirea ce ne-a fost adus. Fiica dumneavoas tr i stpna mea, dona Ines, este singura vinovat. i nchipuie c v inem n mrejele noastre ca s v putem stoarce de parale. Dumneavoastr tii mai bine ca ori cine care-i adevrul. Fata mea a primit bucata de mtase i cte un cadou ; ns noi am fcut n aa fel de vi le-am pltit, dac nu cu mai mult, cel puin la fel de bine.
74

Redingota n care sntei mbrcat i v sade att de bine e tot att de scump ca i mtasea pe care fata mea a purtat-o astzi strnind att vlv. Noi pe dumneavoas tr v iubim mult, ca nite bune prietene ce v sntem ; ns nu v iubim att nct sa ne sacrificm pe noi pen tru dumneavoastr ; dac v mai primim pe la noi, lu mea are s ne socoteasc femei pierdute i ar fi n stare chiar s ne alunge din sat. Juanitei i place mult s stea de vorb cu dumneavoastr, ns vorb ca aceasta, n pustiu, care s-ar putea s ne coste scump, mie nu-mi place. Drept care; cu durere v spun i departe de mine gndul s v jignesc pierii din ochii mei i s nu v mai vd pe la noi cel puin pn cnd s-or schimba lucrurile, dac o fi s1se mai schimbe vreodat, iar dac nu, s nu v mai vd. Don Paco se fcu negru de suprare i ncremeni auzind toate acestea. ns nu fu n stare sa-i spun ni mic. ncerca el s ngaime ceva, ns Juana nici gnd s-l lase s-i sfreasc vorba. l mpinse spre u i i fcu vnt n strad, pn a nu veni fiic-sa.

XVIII
NUCIT DE NTMPLRILE DIN ACEA ZI I MAI cu seama de faptul c tocmai fusese dat pe u afar, don Raco nu tia nici pe ce cale s apuce, nici ce micare s mai fac n acest joc, aa c instinctiv o lu spre cas pentru a putea s cugete mai bine, fcndu-i un examen de contiin. nti i-nti se lmuri c o avea foarte cu rat. Nu greise cu nimic, cu toate c, la drept vorbind, putea fi socotit o ciudenie aceast dragoste a lui fa de o copil bun s-i fie nepoat. C s-a dus pe la ea pe-acas n toate serile de cteva sptmni ncoace nu putea fi chiar o nesbuin ce se cdea s fie curmat, n legtur cu Juanita l munceau tot felul de gnduri, ca i cnd n adncul fiii iei ei s-ar fi aflat ceva misterios i indescrifabil. i ddea prea bine seama c Juanita.
75

dac nu-i fcuse nc rvaul, era pentru c el nu-i des chisese bierile inimii ; ns dup cum l ncerca mereu cu gluma spunndu-i bunic i dup iscusina ce-o chel tuia anume ca el s nu apuce s-i vorbeasc la ureche, iar ea s nu rmn singur cu el, se vedea ct de colo c nu voia s-l ngduie nici de logodnic, nici de iubit. i, totui, ce putea s fie la mijloc, chibzuin ori ire tenie instinctiv de femeie cutnd s-l subjuge mai bine ori s-l in legat de dnsa cu sperane vagi ? Apoi i mai venea n minte lui don Paco uoteala aceea cu An tonuelo i l cuprindea groaza. Era oare ndrgostit de Antonuelo i, tiind c de logodnic nu-1 vrea, se gndea numai s-l amgeasc i abia ntr-un trziu s se hotrasc pentru don Paco, dndu-i seama c e o partid mai bun i mai potrivit ? Dar dac ovia ntre ceea ce simea ea nsi i ceea ce fr ndoial c maic-sa o povuia ? Orice ai crede, don Paco avea ntiprit n mintea sa chipul Juanitei i de fiecare dat i prea mai frumoas i mai ademenitoare. tia foarte bine c nici maic-sa nici ea nu cutaser niciodat s cKge ceva pe seama lui n chip necinstit i murdar. Mama poate c l voia de ginere. Dar fata nu se dduse n vileag c ar voi s i-l ctige nici mcar de iubit, necum de so. El i fcuse toate avansurile. Vina lui consta n toat aceast furie dezlnuit mpotriva celor dou femei pe care o aase nu avea nici cea mai mic ndoial singur dona Ines. Socotea apoi don Paco i asta l ungea la inim i l fcea s se umfle n pene c, mcar c nu-1 ndrgea, Juanitei i plcea s stea cu el la taifas, rdea la glumele lui, i luda con vingerile i, cnd vorbea el, era numai ochi i urechi i sorbea cuvintele de pe buze. n casa de unde se vzu alungat fusese ntotdeauna cinstit i ntmpinat cu prietenie i, cum, necum, cele dou femei au primit drept rsplat o jignire crunt,, pentru care el se simea dator s cear satisfacie. Rscolit de aceste gnduri, don Paco se hotr s se duc s o vad pe fiic-sa, s-i spun verde-n fa ce s-a ntmplat i s-i cear socotea pentru purtarea ei dumnoas.
76

Cu mult curaj trebuia s se narmeze pentru a se ncumeta s fac acest pas. Dona Ines, cu asprimea i cu cerbicia ei, aproape c-1 nfricoa, ns l birui rui nea, se sili ct putu s se lepede de aceast team i se ndrept, cu toate puterile ce putu s i le-adune n suflet, acas la senora dona Ines Lopez Roldn, pe care tia c o va gsi singur la ora siestei. n casa donei Ines masa se servea atunci la ora dou. Don Alvaro, cnd nu era plecat la ar, se culca numai dect i cum mnca cinstit i bea i mai cinstit din vinul ales care se produce pe aici i care e mai bun dect cel de Jerez, s am iertare c-o spun, se tolnea n pat i sforia pn la patru sau la cinci dup-amiaza. Pe copii i lua jupneasa Serafina mpreun cu Cal vete, n cealalt arip a casei, unde puteau s fac larm fr s supere pe nimeni. Dona Ines rmnea atunci sin gur n salonaul sau biroul ei, fie s fac socoteli, fie pierdut n rugciuni, fie citind vreo carte de devoiune sau de istorie. Cacique-le don Andres sau alte persoane de vaz ale locului nu veneau n vizit sau la sindrofie dect seara. Gurile rele pot s cleveteasc orict poftesc, ruvoitorii pot s nchipuie oricte parascovenii ; este sigur ns c dona Ines. era cum nu se poate mai prevztoare i, pri c printele Anselmo avea dreptate i era o Lucreie cre>tin, ori tia s aplice cu o miestrie ntr-adevr miraculoas vestitul precept care spune : Cnd nu eti cast, fii precaut.4 Ca atare, dona Ines putea s-i in 1 fruntea sus de tot i s spun despre orice insinuare, ct de mic, pe care ar fi cutezat s o aduc cinstei ei cine tie ce spurcat la gur, c-i o calomnie josnic i murdar. Tocmai se desfta citind viaa lui Santo Domingo, pentru c, ducndu-se .la biseric n ziua aceea, nu citise Anul cretinesc dis-de-diminea, precum avea obiceiul, cnd intr Serafina s o anune c don Paco venise s-o viziteze. Don Paco avea ntotdeauna ua deschis n acea cas ; ns Serafina l anun spre a fi prevenit stpna.

Abia dac se scurse un minut de cnd fusese anunat i pn cnd intr don Paco i spuse bun ziua.
77

Ziua bun s v dea Dumnezeu, tat drag spune dona Ines, ridicndu-se de pe scaun, venind res pectuoas ctre taic-su s-i srute mina i invitndu-1 is se aeze, cum de altfel se i aez, ntr-un jil, n faa ei. Bucuroi ochii care v vd urm dona Ines. De nu tiu cte sptmni de zile n-ai mai pus piciorul pe aici. Ce treburi v-au copleit ntr-att ? De au czut pe capul dumneavoastr nct s nu v mai lase slobod mcar un ceas-dou, seara, s venii la mine la sindrofie s m vedei i s-mi facei plcerea s v vd. s ju cm cteva partide de ombru sau s schimbm o vorb plcut cu printele Anselmo i cu ceilali domni care fac cinste casei mele cu prezena lor ? Aceste drgstoase jelanii preau toate n afar de orice intenie i nscute parc din dragoste filial ; n acelai timp ns erau un nemilos interogatoriu care-1 tulbur pe don Paco, nct trebui s fac un efort pen tru a rspunde. Trebuia s spui ce aveai de spus, iar don Paco, narmndu-se cu curaj, rspunse n acest chip : Ai dreptate s te plngi, fata mea. Demult nu mai vin la sindrofia ta. Dar ce vrei ? Poate s fi avut i eu slbiciunile i ciudeniile mele de om btrn; destul i bine c am luat nvul de a m duce la o alt sin drofie mai modest i mai puin elegant dect a ta, care, cu toate acestea, mrturisesc c pe mine m atr gea cu deosebire. Doamne iart-m, tat drag ! Auzisem lumea c vorbea, ns n-am vrut s cred pn nu aud din gura dumneavoastr. Mare mirare c o persoan cu poziia, greutatea i cunotinele dumneavoastr gsete desf tare n a se njosi i a sta la taifas ore n ir cu dou femei att de oarecare i de puin serioase cum snt Juanele ; ns i mai de mirare este c i la taifas i la sindrofie nu ai avut parte numai de ele dou, ci c l-ai avut ntotdeauna tovar de petrecere pe Antonuelo. b iatul potcovarului, cel mai becisnic i mai bdran din tre toi flcii din partea locului. Ce sindrofie aleas ! Fceai dou perechi pe cinste ! Adevrul e c... nici eu nu tiam ce s spun, cnd venea lumea la mine. Ziceau
78

unii c sigur Antonuelo era logodnicul Juanitei, ori Dum nezeu tie ce, i v lsa pe dumneavoastr n seama Juanci. Alii spuneau c dumneavoastr o voiai pe Jua nita ; ns atunci, la ce bun, ce rol juca faimosul Anto nuelo ? Erai rivali ? Mrturisii c a fost o nebunie, o rtcire din partea dumneavoastr. Nu zic c Juanita nu-i frumoas, cu toate c seamn mai curnd a brboi ndrtnic sau a mnz scpat din fru dect a feti cinstit. Dar s fi fost Juanita nsi zeia Venus, dum neavoastr trebuia (iertai-m, tat drag, c v-o spun, i numai mnat de grija i de dragostea ce v port), dum neavoastr trebuia s nu v njosii ducndu-v zi de zi pe la ea. Cdere n ispit i desfru ar fi s v ducei acolo i singur, ca favorit; darmite s v ducei la concuren cu Antonuelo, v spun sincer c nici nu tiu cum s zic c ar fi. Cel mai bine e s zicem c a fost o rtcire. Dezmeticii-v ; nu v mai ducei pe la aceste femei i toi cei din sat vom cuta s uitm c le-ai vizitat vreo dat rvnind la una din ele, pn acum pesemne c n zadar. Dac ai pctuit fie i numai cu gndul, nu n seamn c pcatul este mai mic. Dimpotriv, cci nu pentru cei evlavioi i cu fric de Dumnezeu, ci pentru' lumea vulgar i profan, pcatul este i mai urt. Nu v suprai c ndrznesc s v-o spun, cci cu destul durere v-o spun : ridicolul v nsoete. Aproape ntreg curajul cu care se narmase don Paco spre a-i vorbi fetei lui i a se plnge de purtarea ei se prbui la picioarele doamnei de Roldn. Argumentele acestea zdrobitoare l copleeau pe printele ei precum o ploaie de sgei lucioase, ale cror vrfuri i se mplntau n inim. Privind lucrurile dinspre partea poetic, putea s gseasc o explicaie satisfctoare : Juanita era Cinstea, virtutea, talentul i modestia n persoan. Era apoi frumoas ca o fecioar spartan ideal, ca nsi Diana la Vntoare, neasemuit de teafr i voinic ; zvelt, puternic i sprinten ; druit cu toate farme cele celei mai caste, mai curate i nfloritoare frumusei, Dac Antonuelo, care era o pulama, se ducea acolo i se purta cu Juanita ca unul de-al casei, era pentru c 79

Antonuelo crescuse cu ea din copilrie ; c ea l privea i l iubea cu candoare ca pe un frate i ncerca s-l abat de la marginea prpastiei i s-l aduc pe calea cea bun. nsi mama Juanitei, cu toate c avusese n tineree, cum se spune n partea locului, o poticnire, era de-acum izbvit prin viaa exemplar i prin munca cinstit prin care izbutise mai apoi s-i duc traiul, s creasc i s pstreze rodul dragostei ei nefericite. Toate acestea i nc multe altele puteau s serveasc drept rspuns reprourilor aduse de dona Ines. Sigur era ns c, n privina tuturor acestor fapte, o dat ce erau despuiate de culoarea poetic, aa cum putea s le neleag vulgul prozaic, dona Ines avea perfect dreptate. Pentru cei mai muli dintre locuitorii din Villalegre, Juanita nu era dect feticana cu ulciorul, fata nelegitim a Juanei la Larga, copila ce se fugrise i se jucase cu toate pulamalele ct era ulia de mare pn ctre vrst de nou sau zece ani, iar dup aceea pstrase o prietenie ndoiel nic i strns cu Antonuelo, golanul golanilor. De aici rolul cu totul nepotrivit i urt de care nu avea cum s n-aib parte n aparen o persoan de etatea, de greutatea i de valoarea lui don Paco : ori c era rivalul lui Antonuelo ori era n nelegere cu el, unul fcndu-i curte mamei, iar cellalt fetei. Trezindu-se to tui din uluiala ce i-o pricinuise npraznicul discurs al donei Ines i tocmai pentru c ea cu slbaticele ei atacuri l bga la strmtoare i, cum se zice, l punea ntre spad i perete, don Paco vorbi, n fine, cu trie, spunnd ur mtoarele : Lumea n-are dect s spun ce poftete. Puin mi pas, fiindc ce spune e nedrept. Aparenele poate m acuz. n realitate, nu vd nici urm de vinovie, cdere n ispit sau desfrnare n tot ce-am fcut. Gine rele meu o fi un senor foarte nobil, dar eu nu snt, i avndu-m bine cu plebeii, m am bine cu cei de seama mea. Ce se poate cere de la mine este ca oamenii cu care m am bine s fie cuviincioi, i nu exist nici cel mai mic temei care s ndrepteasc pe cineva s spun c cele dou Juane nu sint. S-o vd i s vorbesc cu Jua nita era o desftare pentru mine i de aceea m-am dus
80

la Juanita n fiecare sear. Snt mai btrin ca tine, am vzut mai multe i tiu mai multe. tiu eu singur ce fac. N-am nevoie de dascl. Nu mai vreau, snt stul de predicile tale. Mi-ajunge cte ne-a zis astzi printele Anselmo, poate fr s fie vinovat, dar ndrjit de ru tatea ta i a altor muieri invidioase. Dumnezeule mare ! i curm vorba dona Ines. Asta-mi mai lipsea acum : ca orbirea voastr s ajung pn-ntr-acolo nct s credei c eu o invidiez pe fata asta... crescut de mam ! Ce s-a ntmplat este cum nu se poate mai firesc; feticana, neobrzat, a venit mpopoonat la biseric, nu mbrcat umil, potrivit cla sei sale, ci cu straie revolttor de scumpe, precum curte zanele care colcie n oraele mari i snt pierzania br bailor. De unde a scos aa o rochie ? Parc a mai rmas vreunul care s nu tie c o are cadou de la dumnea voastr ? Dar nu spun c n-o are cadou de la mine. L-a primit ca s nu m jigneasc ; dar cum mi-a dat n schimb o hain i mai scump, nimeni nu poate s spun c se mbrac pe banii mei. Juanita se mbrac bine sau ru pe ce ctig ea pe munc cinstit, iar astzi, nemaifiind n putere nici pravila contra mtsii i nici alt pravil care s impun cumptarea i unele dri pentru anumite cheltuieli, nu numai n mtase, ci i n aur i mrgritare se poate invemnta Juanita, dac are bani s-i cum pere asemenea rochii i chef s se gteasc astfel. Dac respectul ce v datorez nu mi-ar mpletici limba i-o-ntoarse dona Ines , m-a ncumeta s v spun c sntei nebun de legat. Cum s ncurajai rul, zarva pe care a iscat-o fata asta preschimbat peste noapte n prines ntocmai ca-n povetile cu zne ! mi vine s i rid. Auzi, v-a dat redingota ! O s v cear s i-o pltii cu camt ! Pungliturile ei, toba n snge i toi caltaboii pe care tie maic-sa s-i ndese n-ajung ca s poat s-i in cu redingote pe cavaleri i s se mai mpopooneze i ea cu rochii scumpe i cu mantile cu ciucurai, cum se zice c se duc mbrcate la corid

marghioalele din Madrid i cocotele. ntr-o zi, cnd nici


nu te-atepi, Juanele n-or s aib bani nu s se mpo81

pooneze, dar nici s mnince, i atunci s vedei cum vin dumnealor i pe la dumneavoastr i pe la alii s v ncaseze i cum nu vor mai avea de unde s dea la schimb redingote, numai dracu poate ti ce-or s dea, dac n-au i dat cumva pn acum. Nici n-au dat i nici n-or s dea ceea ce nu se cuvine s dea, exclam don Paco pierzndu-i srita. Ce te asigur eu este c dac Juanita vrea s-mi dea mna ei, eu voi primi-o bucuros, iar tu va trebui s-o respeci ca pe o mam. Isuse Hristoase, Maic Precist, Sfinte Iosife ! S-o respect eu pe lepdtura asta ? Mi-ar crpa obrazul de ruine dac ai face o asemenea nerozie. Pi numai de Juanita depinde s n-o fac. Dar dac tot nu putem s vorbim ca oamenii fr s ne certm, m duc i te las. Rmli cu bine, fata mea. Ducei-v cu Dumnezeu, tat drag, i El s v lumineze i s v cluzeasc s nu mai batei cmpii n halul sta. Don Paco iei n prip i suprat foc din casa fiicei lui, i nici ea nu rmase mai puin indignat.

XIX
PREDICA PRINTELUI ANSELMO FU TLMCIT i rstlmcit pi n tot satul, iar Juanelor le ieir vorbe rele. Nimenea nu-i puse obrazul pentru ele, n afar de nvtor, n seara aceea, la Casilla. Casilla era i este i-acum n unele locuri Cazinoul sau Ateneul primitiv i neao. n general, Casilla se afla ntr-o sal destul de con fortabil i spaioas i la fel era i la Villalegre, n dosul spieriei. Aici se citeau ziarele, se fuma, se flecrea i se juca manil, ombru, truquiflor i tute 1 i probabil c i ah, domino i dame.
1 Numele unor jocuri de cri.

82

Don Policarpo, spierul din Villalegre, fcea foarte bine onorurile stabilimentului, unde se adunau aproape toate personalitile locului, de mureau de ciud femeile care erau evlavioase i n-aveau ochi s-l vad pe spier, cci, dup ce c nu era u de biseric, i ctigase i faima deloc de invidiat - de necredincios i mate rialist. Nu fusese nsurat niciodat ; avea limba ca o secure i cu ea fcea harcea-parcea reputaiile ; iar pe chipu-i fioros, n ochii vioi i puin saii, pe nasul coroiat, pe gura-i scoflcit i batjocoritoare sttea pecete un fel de voioie diabolic i usturtoare. n sat se povesteau adevrate minuni despre teoriile i capacitile lui tiinifice, muli susinnd c nu tot ce fcea i spunea era lucru curat, ci n mare parte din ndemnul i cu ajutorul diavolului ; drept care, vorbind despre sine, el nsui declara c dac ar mai exista Inchi ziia, ar fi deja pe lumea cealalt, cci de mult ar fi fost ars de viu. Dogma lui era c toate lucrurile snt la fel i c deosebirea dintre ele este mai mult aparent dect real i mai mult superficial dect profund. Singur, fcea lucrurile s se deosebeasc o for care slluiete i freamt ntr-nsele fr a-i dezvlui obria, iar aceasta, potrivit feluritelor ei efecte i aciuni se cheam cnd cldur, cnd lumin, cnd electricitate, cnd mag netism, de unde tot attea prefaceri i transformri i fenomene ce apar i dispar. Aceast for era dumnezeul lui don Policarpo. De rnstfl se luda c este posedat i este energumenul lui. Ca s fac minuni prin el i n numele lui, don Poli carpo n-avea baghet ; avea, n schimb, o unghie tare, ascuit i extraordinar de lung la degetul mic de la mna dreapt, care unghie i slujea ndeobte de scobi toare. Se cutremurau de spaim doamnele cnd o vedeau de parc l-ar fi vzut pe Dracu n persoan. Se spunea c spierul magnetiza, adormea i supunea oamenii voin ei sale, emannd prin unghia respectiv fluid magnetic sau se electriza n ntregime, frecndu-i cu iueal amn dou picioarele pe o piele de lup i scond pe aceast unghie o jerb sau un mnunchi de scntei luminoase i albstrui. Iar alii spuneau n plus, jurnd c l-au

8r

vzut cu ochii lor, c numai prin simpla apropiere a unghiei, cnd el era ndeajuns de ncrcat i de saturat cu electricitate, aprindea o candel ori trgea salve dintr-un tun de jucrie, mititel i foarte drgu, pe care-1 folosea pentru aceast experien. . C vor fi fost ori c nu vor fi fost i niscaiva nflo rituri n asemenea afirmaii, eu nu m pun cheza ; ns oricum, spierul, cu toate c doamnele l urau, fapt la care contribuia i sluenia-i neobinuit, era o persoan plin de haz i primitoare. Nu era sear s nu vin la sindrofia ce-o ddea la el acas cte opt-zece domni. Nu venea preotul, din pricina lipsei de pietate cu care se vorbea a ic i; ns venea doc torul, veneau doi sau trei consilieri comunali, nsui dom nul primar, civa dintre cei mai importani contribuabili i don Pascual, nvtorul. Don Policarpo coment predica din ziya aceea cu maliioasa subtilitate, susinnd ia modul iionic c prin tele avea dreptate. Aa e,. domnilor, spuse ; nu mai are Biserica bu nuri ca s le mpart. mprirea s-a fcut strmb i nu mai civa au ajuns la ea, care s-au mbogit. Revoluia urmtoare va avea, prin urmare, drept scop cucerirea altor bunuri i mprirea lor cu mai mult echitate n tre cei sraci. nvtorul, care era liberal i individualist, rspunse astfel : Nu-i adevrat c revoluia a despuiat Biserica de bunurile ei, nedreptind-o. Da. le-a expropriat, dar o despgubete din plin. Statul are dreptul s exproprieze dac despgubete spre folosul public. Ei, dar aici, chiar dac nu s-ar fi fcut nici un fel de despgubire, situaia e alta. Nici o asociaie nu are n sine drepturi radicale i imprescriptibile ca indivizii ce o compun. Statul este o asociaie suprem, creia i snt supuse toate celelalte, fr ca acestea s poat exista mpotriva lui. Iar dac Statul este arbitrul vieii lor, cum s nu fie i arbitrul bunurilor pe care ele le posed ? Departe de a o lua spre socialism, eu cred c civilizaia nclin s propage i s afirme pe zi ce trece mai mult drepturile individuale. 84

Cine ar cuteza s spun astzi, afar doar de vreun nebun cu patalama, c Guvernul sau regele, ct ar fi el de respectat i de puternic, este stpn pe vieile oameni lor i pe moii ? Du-te de-aici cu sofismele dumitale, i-o retez spi erul. Dac fiecare individ care se asociaz are singur drepturi imprescriptibile, inclusiv pe acela de a se aso cia, i dac nu exist nici rege nici tur ca s despoaie de moie sau s ia viaa oricui poftete, cum se explic faptul c pe total nu mai avem ce nainte aveam, n parte, la fiecare dintre indivizii ce urmau a fi adunai. Aici se vzu cam strmtorat nvtorul nostru ca s combat acest argument al spierului ; ns l combtu pn la urm cu nite rationamen+e, dac nu zdrobitoare, mcar ptrunztoare. Din fericire, cei de fa erau proprietari bogai sau mai puin bogai, i muli dintre ei cumpraser bunuri de-ale Biseri.cii. Prin urmare, toi gsir c don Pascual cugeta mai bine dect Solomon i dect Licurg ; trecur de partea lui i-l lsar pe spier singur, ncercnd s-i acopere glasul cu ipete i s-l deruteze. Don Policarpo nu se lsa convins nici intimidat cu una cu dou, ns de la o vreme rguir i obosir cu toii de ct ipaser, aa c ncheiar datorit oboselii odisput n care extremele ajunser s gndeasc ntr-o potriv, iar impietatea atee s cad la nvoial cu cato licismul cel mai fervent. Urm un antract : un scurt r gaz. Apoi discuia se rsfrnse din nou asupra predicii din ziua aceea, asupra luxului deucheat al femeilor i asupra scliviselii Juanitei la Larga. In acest punct, nvtorul combtu de aceast dat predica i o apr cu cea mai mare cldur, ndrjire i miestrie pe Juanita. Este, spunea, o fat cuminte, cinstit i munci toare. Dumnezeu a fcut-o neasemuit de frumoas i mai-mai c-mi vine s spun c nu numai c are dreptul, dar chiar i datoria de a se dichisi, de a spori i de a vdi frumuseea pe care i-a dat-o Dumnezeu. Altminteri

se cheam c ar arta nemulumire fa de Dumnezeu i ar nesocoti cele ce ne nva parabola celor cinci daruri.
85

i snt uimit c dumneavoastr, care ai fost alturi de mine ca s aprm proprietatea individual, v ntoarcei acum mpotriva mea i trecei de partea lui don. Policarpo ca s combatei aceast proprietate. Bunoar, dac Juanita are bani, de ce nu i-ar cheltui pe ce pof tete ea i nu s-ar mbrca precum o regin ? Penti u c, ce-i lipsete ei s nu poat fi regin sau mprteas ? Spierul, fiind aat de spiritu-i maliios, iar ceilali, mboldii de ura i de invidia nevestelor, nici gnd s rspund cu o cuvntare frumoas, ci numai cu obrz nicii i cu batjocuri la toate argumentele invocate de don Pascual. Juana la Larga fu declarat o depravat de mna nti ; Juanita, o fat pierdut care pervertea de-acum i corupea bunele moravuri, iar don Paco un boorog smintit pe care i fata i mama l puneau ntr-o situaie ridicol, voind s-i terpeleasc tot ce avea. Cnd fu disputa mai n toi, se nimeri s intre n spi- ' erie don Paco i nainte de a ajunge n odaia din dos, ddu peste el npasta s aud i s-i dea seama de gro zviile ce se spuneau acolo. Cu toii amuir pe dat, ntruct nu voiau s-i spun n fa un lucra care ar fi putut s-l ofenseze. Rana, cu toate acestea, o avea fcut. Se ddu discuiei alt ntorstur. Se vorbi despre cu totul alte lucruri. Iar n ce-1 privea, don Paco socoti c-i mai cuminte s nu dea de neles c a auzit i s nu abat nc o dat dis cuia ctre o tem pentru el att de suprtoare Cut s par ct mai senin i vesel : vorbi despre noutile din politic ; se bucur c don Andres Rubio primise de curnd o decoraie att de important i c urcase n rang ; si, n sfrit, juc vreo cteva mini de tute cu nvtorul. l lu n rspr pe spier, spunndu-i c nu crede n puterea electric a unghiei lu i; iar spierul, ca s-l con ving, i fgdui c ntr-o bun zi, cnd va fi el binedispus, l va chema pe nepus mas i va face n faa lui experiena cu aprinsul candelei i cu tunuleul.

Don Paco se silise s-i nghit mhnirea i sup


rarea ; ns cum se vzu la el acas, de mhnire l podi86

dir lacrimile, iar suprarea i nclet pumnii de parc s-ar fi aflat fa n fa cu un duman cruia avea s-i cear socoteal. Dar cum nutea s se rfuiasc, totui, cu tot satul! De vin era numai fata lui i el, c o rbdase. Orict i frmnta creierii, nu vedea alt chip de a se rzbuna i a-i pedepsi fata, de a-i ctiga dreptul i a o apra pe Juanita n faa tuturor dect acela de a-i oferi mna, de a o lua n cstorie. i vai de cel ce ar cuteza atunci s mai spun vreo vorb rea despre Juanita, de-ar fi s fac i n fiecare zi parad cu o rochie de mtase nou ! Se gndi bine la toate, i ntreb inima, i inima i rspunse c era ndrgostit nebunete de fat. Don Paco nu mai sttu atunci pe gnduri ; se duse la birou i scrise doamnei dona Juana Gutierrez (suprimnd cunoscutul alias de Larga) o epistol solemn, cernd n regul mna fiicei ei. Chem numaidect alguazilul care era i pristav, dar care-i servea n acelai timp i de slujitor i valet i l nsrcin ca a doua zi, chiar n faptul dimineii, s duc acel plic nchis Juanei la Larga i s i-1 nmneze personal. Odat lucrul acesta ncheiat, se culc i adormi cu oarecare linite ntr-nsul, ca unul care i-a mplinit o datorie, dar i cu oarecare satisfacie, ca unul care a nfipt o suli n Flandra.

XX
JUANA LA LARGA NU MAI PUTU DE BUCURIE cnd primi scrisoarea, la apte de diminea, i mai mult o buchisi, c i dac tia s citeasc, nu citea ca pe ap, iar negreala i vtma ochii. Nu sttea Juana s cugete sau s chibzuiasc prea mult la un lucru i nu puse n cumpn nici un fel de
87

oprelite ; ci numai izbnda de care dup socotina ei se puteau bucura i ea i fata Aa nct veni ntr-o fug pn n odaia de jos, unde edea Juanita i cosea, i cu mare aprindere, o ncunotin despre cele ntmplate. Nemaiavnd cuvinte, Juna nu mai putea dect s strige : Ce izbnd ! Or s crape de ciud scroafele i c elele cnd or afla. Auzi, mam, rspunse Juanita ctui de puin tul burat, eu nu doresc s crape nimeni ; cel mai bine-i s nu se tie. Ce vrei tu, fat, adictelea s spui ? Pi uite ce vreau s spun : c pn una-alta cr pm noi, tu, el i cu mine, dac facem o asemenea pros tie. i-ai gsit s nghit dona Ines aa o gluc. i pe urm popa i cacique-\e, Biserica i Statul i toate cte-s vremelnice ori venic;e s-or surpa asupra noastr i ne-or nghii. Odat ne pun piciorul n prag i ne izgonesc de-aici. i cine tie dac i cine tie n ct timp alt co mun mai dobndim noi, tu faima i clientela de-aici, eu vadul la cusut, iar don Paco puterea i autoritatea de care se bucur acum, n mare parte datorit propriilor lui merite, dar n egal msur sprijinului din umbr al lui don Andres, care-1 oblduiete. Da de unde-ai mai scos i prevestirile astea aa urte ? Nu trebuie s fiu proroc sau ghicitor ca s am de unde le scoate. i la urma urmei nici eu nu-s ndr gostit de don Paco i nici el poate c n-o fi de mine. Si-atunci de ce s ne legm la cap ? Ca s ctigm ce ? Eu n-am dect s-i mulumesc ; m simt nespus de m gulit de aceast dovad de preuire pe care mi-o d ; da, i-i snt recunosctoare i snt mgulit, dar nimic mai mult. Pentru c a venit la noi la sindrofie i pentru c mi-a druit o rochie i pentru c ne vorbete lumea gndete el s dreag lucrurile cstorindu-se cu mine ? Apoi atunci tot atta temei s-ar gsi ca s se-nsoare cu tine, fiindc lumea v-a vorbit i pe voi, sau s m cs toresc eu cu biatul potcovarului, fiindc i mai urt au
88

vorbit despre noi doi dect despre mine i don Paco. Nici gnd, m am ; totul nu-i dect o nerozie ori o dovad, dac vrei, c bietul don Paco este un cavaler adevrat, chiar dac n-are leii, ditamai psrile i mai tiu eu cte alte farafastcuri, cum are ginere-su pe blazon. i tu, fata mamii, dac recunoti i mrturiseti c don Paco este un cavaler desvrit, de ce nu-1 iei de brbat ? Fiindc nu vreau mai nti s m socotesc i abia pe urm s m m rit; fiindc i dac a fi avut de gnd s m mrit astfel, socoteala de acum tot e cum nu se poate mai proast ; i mai cu seam fiindc nu se cade, pentru nimic n lume, s trag vreun folos de pe urma cavalerismului generos al acestui brbat, ca s-l prind cu vorba numai din vanitate i din ambiie, de vreme ce dragoste nu simt pentru el. Prietenia lui e-o bucurie pentru mine ; i cinstesc nelepciunea ; l aud vorbind i mi-e drag ; dar de aici pn la a dori s fiu a lui i s m cstoresc cu dnsul mai e cale lung. Nu vreau s-o strbat dintr-un salt. Acum, ntre noi fie vorba, mi mai venea uneori s-o iau oblu pe' drumul sta ; dar Dum nezeu tie dac a fi mers nainte fr oprelitile ce s-au iv it ; ns, n fine, tot n-am mers nc pn la capt. Vai de mine, fetio, da ce mai suceti atta lucru rile, c-o fi, c-o pi, de le gseti pe toate cu schepsis. C bine se cunoate tiina cu care i-a mpuiat minile i don Pascual ! De parc toate cte le scoi pe gur snt luate din crile pe care i le d s le citeti. Dar hai, acuma ce rspundem la scrisoarea lui don Paco ? Eu, cum vrei tu, aa fac, fiindc treaba te privete mai mult pe tine dect pe mine i eti mai nvat i dect epis copul. Ce-o s-i rspundem altceva dect c-i mulumim i c nu i pace bun ! . i cine se cade s scrie c nu ? M gndesc s scriu eu... ca s-i dau hapul cu linguria. Dar eu nu tiu cum s-o aduc din condei. Asta-i treaba ta. Tu spui i eu scriu, CU toate c fac nite litere de zici c-am scris cu ghearele, ^oleo, i mai ales acum, c n-am mai scris de mult. De
89

cnd s-a prpd t taic-tu n rzboiul cu carlitii n-am mai pus mna s scriu dect socotelile. Urt, frumos, cum ai scrie, scrisoarea trebuie s-o scrii tu ; eu i dictez. Mai las, nu azi. Ce zor avem ? Cine ne-alearg ? nainte de a face un pas ca sta, e bine s cugei ; pui capul pe pern i te gndeti. Dup douzeci i patru de ore e tocmai bine. Mine, dac tot nu i-ai strmutat gndul, scriu ce-mi spui. C ce pot s fac ? Juanita era sigur c n-are s-i schimbe hotrrea, orict s-ar gndi. Trebui totui s se nduplece la rug minile Juanei i s atepte pn a doua zi cnd, mpr ind treaba pe din dou, aa cum fusese vorba, ticluir scrisoarea pe care, datorit nsemntii i consecinelor asupra ntmplrilor ulterioare ale acestei simple, dar adevrate istorii, se cuvine s o consemnm. Scrisoarea spunea dup cum urmeaz : Senar don Paco, Att eu t i fiica mea sintem nespus de mndre de cinstea ce ne-ai fcut-o n scrisoarea pe care am primit-o de la dumneavoastr. V mulumim din toat inima. Co pila v iubete mult i mai ales v stimeaz; dar spune c nu poate i nici nu trebuie s accepte aceast propu nere. i d seama c a fost o nesbuin din partea ei c s-a dus la slujb mbrcat ca o prines, ca s asmu i mai tare lumea mpotriv-i, care i aa i purta smbetele. Acum e indignat tot satul. Iar cu nunta, atta ne-ar fi leacul ! Ar spori i mai mult indignarea i rz meria. Iar fiica dumneavoastr ar sta n frunte. Noi n-am avea cum s le inem piept. Ar trebui s ne ducem de-aici toi trei cu tinicheaua dup noi. n sfrit, don Paco, aa spune Juanita, nunta ar fi o nebunie. Spune, n sfrit, c ea nu-i poate clca pe inim, c diferena de vrst este mare i c nu simte c-i ndrgostit, dei nutrete pentru dumneavoastr cea mai duioas priete nie. Ar fi, prin urmare, nespus de urt din partea ei s trag foloase de pe urma mrinimiei dumneavoastr, nu mai din ambiie i din vanitate, mritndu-se dup ce mai nainte se va fi socotit s o fac, mai cu seama cnd so coteala nu iese cum trebuie.
90

Cel mai bine i mai nelept este s nu v cstorii i s nu v tie nimeni c ai fcut acest pas. Dona Ines ne-ar ur dac am accepta propunerea dumneavoastr, ns tot atita ne-ar ur i s-ar npusti i mai tare asupr-ne cnd ar vedea c nu acceptm, ca i cum i-am dispreiii tatl, cu o ' trufie lipsit de orice temei. S lum aminte dar i s ascundem toate acestea. Iat, v napoiez scrisoarea dumneavoastr. Rupei-o i s-o rupei i pe a mea, spre a nu mai rmne nici o dovad scris despi~e cele ntmplate, ins nu ne dai uitrii. Binevoii a crede n adinca noastr recunotin. A domniei voastre prieten ^foarte iubitoare i dintotdeauna slug credincioas, Juana Gutierrez

DON PACO SE SIMI RNIT, DAR l MNGIAT citind scrisoarea, pe care o gsi foarte neleapt i o vzu parc dictat de gura Juanitei. Dac l-ar fi acceptat de brbat, mulumirea lui don Paco ar fi fost mare, ns ar fi preuit mai puin ndrz neala Juanitei, ca unul care ar fi trebuit atunci s rmn de ruine. Poate c o vag bnuial c Juanita nu lsa ocazia s-i scape i-ar fi tulburat mulumirea de a vedea c ea l accept. Dei l durea nespus de mult c ea mrturisise a nu-1 iubi, nu putea s nu admire sin ceritatea acestei mrturisiri. Don Paco recunotea i el c erau, ntr-adevr, unele mprejurri care trgeau greu n cumpn mpotriva cstoriei, fcnd-o s se nfieze oricrei previziuni cumini drept un izvor de suprri i rele. Aa se face c, citind scrisoarea, l ncerc o adnc mhnire i se simi jignit n amorul propriu fiindc Juanita nu-1 iubea ; dar l ncerc i un simmnt de admiraie i de bucurie pentru purtarea neleapt a fe tei i de i mai adnc iubire att datorit sinceritii nobile cu care expunea cauzele ce-i justificau refuzul,
91

ct i gingiei prietenoase prin care cuta s-l ndul ceasc. Don Paco tia i el c era foarte important ca cererea n cstorie, precum i refuzul, s nu ajung s se afle i chiar dac nu avu inima s rup sau s ard scrisoarea scris de el i nici rspunsul Juanei, puse cele dou do cumente la pstrare n ascunztoarea cea mai secret a biroului. ncerc pe urm s se ridice deasupra propriei mhniri ca s vad dac o va putea uita pe Juanita ori m car dac o va putea iubi de aici' ncolo linitit i cu oare care duioie, spernd astfel cu rbdare ca Dumnezeu s nsenineze aceste zile de grea cumpn, cci sperana este lucrul cel de pe urm ce se pierde n via. i, deocamdat, ca s-o poat uita ori ca s-i mai aline sau s-i mai ostoiasc patima aprins, se leg s nu' mai pun piciorul n casa Juanitei i s caute a nu mai da fat cu ea pe la biseric, pe strad sau n piaa public. Juanita, n vremea asta, cum nu era cine tie ce prie ten cu societatea i ar fi fost ncntat s stea la poveti cu don Paco, tnjea n singurtate i se cina pentru sa crificiul pe care trebuise s-l fac. i. aflndu-se sin gur cu propria-i contiin, n ad icul sufletului, i f- ' -cea cu o agerime deosebit i senintate neprtinitoare tot felul de gnduri ca acestea pe care vom ncerca s le redm n urmtorul soliloc : Aa-mi trebuie. C-am trit pn acuma ca proasta-n trg, cum a dat Dumnezeu. Mama, iart-m, doamne, c-o jignesc, nu prea-i n toate minile ori i le-o fi pierdut, srmana, iubindu-m orbete pe mine. Sigur este c am fcut amndou la prostii, fr margini. Aa e drept s le pltim. i se cuvine s nu m plng. n primul rnd, fiind fat de mritat, i fr nici un rang, dar jinduind s dobndesc unul, nu trebuia s m mai duc la fntn i s spl rufe la scldtoare. Trebuia s m in mai cu nasul pe sus. i-atunci dac nu m-am inut, pros tie mai mare nici c s-a pomenit dect s vreau s m

preschimb numaidect n cucoan, s umbresc frumuseea i s tulbur i s strnesc n comun invidia i furia
92

doamnelor sus-puse. Prcfacerea mea att de neateptat nc mai putea s aib sori de izbnd dac a fi izbutit s-mi ctig mai nainte bunvoina doamnei celei mai puternice i mai ilustre, dona Ines Lopez de Roldn. Dar eu, nici poveste, i-am fcut numai n ciud. Bunoar, prietenia lui don Paco m bucura i m nveselea, dar nici cu gndul n-am gndit s m mrit cu el i iact c aici tocmai bine pot s m ciesc pentru o alt ne bunie de-a mea, o alt lips total de prevedere din par tea mea i a mamei. Pentru ce s-l primesc la sindrofie sear de sear pe don Paco, singur uneori, iar alteori n tovria lui Antonuelo, ceea ce era aproape i mai ru ? Aa, ca s ne facem cheful ca nite regine, fr s ne gndim c sntem srace, iar cheful sracilor nu-i totuna cu al regilor, ci plecat, menit s se nchine pn la moarte fr s-i gseasc mplinire, spre a nu-1 ntmpina pedepse crunte. Sindrofia noastr era cu totul nevinovat, ba chiar a putea s spun c mai nevinovat dect a donei Ines. Dar cum puteam, cu toate acestea, s o mpiedic pe dona Ines s aud i chiar s cread pe drept cuvnt toate ticloiile, cnd era zgndrit de uneltitoarea de Crispina, care pe toate le miroase, i, dac nu le miroase, le potrivete ? De bun seam c ea i-o fi spus mai nti c Antonuelo era prietenul meu, iar don Paco al mamei, iar pe urm c am pus stpnire pe amndoi tot eu, pe unul din plcere i pe cellalt pen tru avere, i c m nfruptam din puhoiul de cofeturi pe care el mi le aducea n dar i pn i din ciocolata cea att de fin i fr de pereche ce se fcea la ea n cas. mi nchipui ct de furioas va fi fost dona Ines i mai cu seam cnd va fi presimit c don Paco ar pu tea s se nsoare cu mine, fiindc dona Ines vrea s mo teneasc ori ea, ori copiii ei paralele i moioarele pe care don Paco le tot pune deoparte, lucru pentru care import ca don Paco s nu se nsoare, ori s se nsoare cu vreo hidalg vduv, tiu i eu cu cine, care i-ar da oarece spoial de aristocrat i cu sigugn c nu i-ar face copii, fiind de-acum i trecut i stearp, iar soarta lui Abraham i a Sarei a doua oar nu se mai repet.

Aa, i dac nu cu vorbele mele, cu unele foarte ase mntoare sta s cumpneasc Juanita de una singur. Apoi urma : Trebuie negreit s m ndrept i s in seama de toate regulile bunei-cuviine. S am minte cit dou, i pentru mine i pentru mama. i fiind curat ca lacrima (fr putin de tgad), e bine s nu uit de jumtatea cealalt a pildei evanghelice pe care am auzit-o rostit de nenumrate ori de ctre printele Anselmo n pre dicile sale. Prin urmare, de-acum nainte am de gnd s fiu viclean i iscoditoare ca arpele. S isprvesc cu viaa de fetican bieoas de la ar. i Dumnezeu s m pzeasc s mai cad i-a doua oar n ispita de a m crede prines. N-o mai pornesc eu cu capul n nori cu ulciorul pe coclauri ; i nici mndreea aceea de ro chie de mtase nu mi-o mai pun pn nu mi-oi ctiga i eu oarece stare, autoritate i un rang acolo, destul de frumos i de serios pentru cogeamite isprav. Acum se cuvine s-o in pe calea cea dreapt de mijloc : s ies din cas puin, s cos i s brodez mult i s m duc ct mai des la biseric, la slujb i la rugciuni, ct se poate de umil, n rochiic de percal i cu acest acopermnt s terg impresia proast pe care am fcut-o, de neroad ce-am fost sau de necoapt la cap ; nct s ajung s-mi ctig faim de sfnt. Aici de-abia se inu s nu zmbeasc Juanita, orict era de suprat, apoi urm : Firete c nu snt o ticloas i c l iubesc pe Dum nezeu mai presus de toate cele i nu vreau s-l mnii i-I slvesc i m nchin lui ; ei, drcie !, dar de ce s nu mrturisesc c m iubesc i pe mine i c m nchin i mie nsmi ! Se poate s fie un pcat. Dar c m nchin mie nu trebuie s tie nimeni, s nu supr pe nimeni, s rmn o tain. Din afar s par a fi o srman cu crucea n sn ; dar de ce s m lipsesc de plcerea' de .a griji, a primeni i nfrumusea cu cea mai mare migal acest trupor pe care mi l-a dat Dumnezeu ? S-l ngri jesc i nimeni nu bnuiasc - i s-l spl ca i cum ar fi al unei infante a Spaniei. Ce grozvie, sfinte cerule, dac ar ajunge s afle de-o pild Julin, cru94

ui ! L-am auzit eu povestind 1 - fntn, n timp ce-i a adpa catrii, i fcndu-i nu tiu cte cruci, ce indig nare l-a cuprins pe vremuri, cnd slujea la o marchiz din Cordoba, vznd el, aflndu-se o dat n buctrie, cum i crau acelei cucoane n odaia ei o strchinoaie i dou ulcioare marj cu ap. Ce-ai face tu l ntreb o fat dac s-ar sluji i nevast-ta de-o strchinoaie la fel ? Apoi eu rspunse el as pune mna pe-o nuia i mi i-a face-o numai vergi dac aa ar fi de stricat dumneaei i de pgn. Snt nevoit s fac o tain din curenia mea, dac vreau s nu m afuriseasc Julin mpreun cu cei mai muli dintre compatrioii mei care vorbesc ca el. Ins nu voi nceta prin aceasta s m in curat. Pe urm, vreau s fiu grijulie ca s m rsf n rufria de corp. n clipele de rgaz i cnd nu cos pentru alii, am s-mi fac nite cmi fine i nite jupoane brodate cum nu poart nici o arhiduces de Aus tria. Acoperite fiind toate acestea de rochia srccioas de deasupra, am s fiu ntocmai ca vioreaua care, as cuns n frunzele cele verzi i cteodat printre buruieni urte, nu-i d de tire cum c ar exista dect celui cu nas ntr-adevr fin, care o descoper dup mireasma-i suav. Am s fiu taman ca acela din romana pe care o recit don Pascual, de era n straie de pelerin, dar mai avea i-o mantie . c vemntul su nu fcea nici o para dar pe dedesubt mai, purta ceva care ct un ora preuia . Spunndu-i aceste versuri i lundu-le n pilda ei, Juanita uita ct era de mhnit i slobozea cte un hohot de rs. Ce rzi, fat ? i spuse o dat maic-sa. Gseti c-i lucru de rs ce ni se ntmpl nou ? Ba bine c nu, mam ; e lucru de rs. Mai bine s rzi dect s turbezi. Cnd iei lucrurile n rs, i neca zurile iscate dintr-nsele se mai alin sau se mai uit.
95

Juanita nu se mulumi numai s cugete i s spun cele scrise de noi, ci le puse in fapt neabtut i cu toat struina. Trecur luni n ir. Schimbarea Juanitei ncepu s se bage de seam i s fie ludat n rndul locuitorilor celor mai bisericoi ai comunei. Printele Anselmo, cu osebire, i fr a pu tea s-i mai nving, n ciuda umilinei sale cretineti i a lepdrii de sine, un noDil orgoliu, ncepu s afirme c svrise convertirea cea mai neateptat i mai mira culoas, oprind-o pe aceast tnr i simpatic pctoas la marginea hului n care era gata s se avnte.

XXII
REABILITAREA I LUA JUANIEI DESTUL TIMP l o trecu prin multe ncercri, cazne i zbucium. Cel mai greu i fu s triasc, mai cu seam la n ceput, n deplin singurtate. I se acrea nct uneori se temea c are s dea n glbenare. Nu putea i nici nu voia s dea napoi, s-i fac de vorb i s lege iari prieteug cu fetele de odinioar, care, ofensate de-acum, aveau, poate, s o huleasc n toate chipurile ; i cu att mai puin s se lipeasc, dei ar fi dorit, de hidalgele i de fetele plugarilor bogai, care se fuduleau c snt senoritas, cci aveau s fug de dnsa att din pricin c maic-sa era femeie nevoia, ct i pentru c ea era copil din flori i avea o faim proast de se ntinsese n sat ca pecinginea. Juanita trebui s se pgubeasc pn i de prietenia strns cu Antonuelo. i aceasta nu doar ca s le taie apa de la moar clevetitorilor, ci i pentru c Antonuelo se dovedi prost ca noaptea, iar ea se vzu silit s-l dea n brnci afar pentru totdeauna.

La dou zile de la faimoasa predic rostit de prin tele Anselmo, Antonuelo se ntoarse din pribegie. Nu se vorbea atunci n sat dect despre vlva ce-o iscase Juanita i despre severa predic a printelui Anselmo, ce trebuia, pe bun dreptate, s-i fie de nvtur. i n pia i la urrbra plopilor din deal, lng bise ric, unde se adun i st la taifas tinerimea, mai muli prieteni i cunoscui l luar peste picior ru de tot pe Antonuelo pentru rolul de mofluz i de caraghios de care bnuiau c avusese parte respectnd, slujind i adornd o jun care nici nu-1 lua n seam, acceptnd, n schimb, cine tie pn la ce punct anume, darurile i dragostea unui rival norocos. Legtura dintre Juanita i Antonuelo va fi prnd de necrezut celui ce o va cntri pe fug ; ns, cred eu c e ma fireasc i mai obinuit dect pare. Antonuelo i Juanita fuseser foarte apropiai nc ain copilrie. Puin lipsea ca s fi fost tocmai de-o seam i si^ur e c de mici crescuser mpreun. El era bdran, necio plit, ndrtnic i neobrzat ; nu era de nici o treab, iar cnd i-o lua odat n cap, crcnea i n faa lui taic-su; ns tocmai pe aceste cusururi se ntemeia i prieteugul Juanitei cu el. Juanita cptase i rmase cu o asemenea putere de stpnire asupra acestui biat, nct izbutea s-l fac s o respecte, s se team i s asculte precum un cine de stpnul su. Ei nu-i trecu nici o clip prin gnd s-l iubeasc pe Antonuelo cum ar iubi o femeie pe un brbat. Iar el, pe de o parte socotind-o fiin superioar, iar pe de alta avnd nite instincte extrem de vulgare, cuta s le g seasc un rost n pricini mai priitoare i, fr s-i dea seama despre ce este vorba i cum s-ar chema aceasta, nutrea pentru Juanita o afeciune pur, ideal i plato nic. Simminte ca acesta, dac stai s te gndeti, nu snt strine sufletului indivizilor celor mai vulgari. Toi sau aproape toi oameni snt nsetati, sufer de nevoia
97

de a venera i a adora cte ceva. Spiritual, nvatul sau iscusitul nelege cu uurin i ador o entitate metafizic : pe Dumnezeu, virtutea sau tiina. Dar ne cioplitul, cel care abia dac desluete ca prin cea ce este aceea tiin, ce este aceea virtute, ce este acela Dumnezeu, i consacr fr s pregete aceast afec iune, la el aproape instinctiv, unui idol fi, mate rial, vdit. Juanita era pentru Antonuelo un astfel de idol. i, totodat, oracolul lui. El i asculta cu veneraie pre zicerile i mustrrile i cu toat bun-credina fgduia din pr'ma clip s i le nsueasc drept norm de con duit. Ori de cte ori se afla n preaima Juanitei, Anto nuelo se simea subjugat de puterea ei, orbit de inteligena-i ra^', nctuat de voina ei. Din pcate, ndat ce se gsea departe de ea, influena binefctoare se risipea, iar instinctele brutale i patimile cele urte d deau buluc i desfceau sau sfrmau ctuele, hrzind uitrii poveele i poruncile Juanitei. Pierznd orice urm din ncntarea i vraja de care fusese copleit aproape printr-o minune ca fiin raional, Antonuelo se pref cea ntr-un tmpit i-un descreierat. n ciuda ineficienei puterii ei purificatoare asupra sufletului lui Antonuelo, datorat rstimpului prea scurt, Juanita tot l iubea, se-ngrijea de el i i simea orgoiul mgulit cnd l domina fie i numai pentru moment. Pentru a oferi o imagine exact asupra nclinaiei ce-o simea Juanita pentru acest biat, voi spune c era aidoma aceleia pe care o au unele doamne de vaz pen tru buldogul sau dulul casei, stranic i fioros nct bag spaima n vizitatori, prnd c-ar putea s rstoarne omul numai cu o lab i s-l sfie dintr-o singur mu ctur dar, care, cu toate acestea, cade grmad la pi cioarele stpnei lor i simte o plcere nesfrit dac ea i pune mna alb pe cretet, l zglie niel cu picio rul sau l calc uor. n mprejurarea despre care vorbim, usturtoarele batjocuri ale tovarilor lui fcur s se petreac o schimbare cu Antonuelo : domesnicia i blndeea i pierisei nu mai era cine, era lup.

Venea cu un discurs bine ticluit, dac se poate numi discurs ceea ce avea s spun ; i ca nu cumva s-i ias din cap ori s i se blmjeasc n glagore, dorea s se dearte de el, ca unul ce vrea s scape de o povar, i s-i dea drumul fr nconjur. Prilejul se ivi prielnic dorinei lui. Juana se afla n buctrie, iar Antonuelo o gsi pe Juanita singur i cosnd n odaia de toate zilele. Se apropie cu sprncenele ncruntate i cu vdite semne, pe ntreg chipul, de cumplit suprare. Numai ce se salutar i Antonuelo spuse : Am venit s m socotesc cu tine, s-i spun c m-ai nelat. M-ai fcut s stau pe post de prost, dar s tii c nu mai stau. ^ Deh, biatule rspunse ea rznd tiu eu cum ai face s nu stai i mai departe ? Dar uite ce tiu : c n-am nici o vin c ai stat i pn acum i habar n-am cu ce te-am nelat eu i cnd. M-ai nelat fcnd pe sfnta, ca eu, astfel mbro bodit, s cad n adorare, cu toate c nu eti nici o sfnt, ci o muiere bicisnic. In toat comuna n-auzi altceva dect c te ii cu don Paco i c el te ntreine ,i te mbrac. i ai crezut tu minciuni ca acestea ? i n loc s m acoperi i s te ndrieti mpotriva brfitoriLor, vii s te ndrjeti mpotriva mea ? Juanita ls s-i scape pe regndite acester ultime fraze. Pe urm i lu seama i cut s le dreag. Cre dea c-i bdran Antonuelo, dar nu credea c-i la. Dac a pregetat s o apere, n-a fcut-o din laitate, ci din nevoia maliioas de a admite rul drept adevr. Dar las c era mai bine aa. Ar fi suferit mult Juanita dac, punnd obrazul pentru ea, Antonuelo s-ar fi luat la ncierare alegndu7se la urm cu nite rni ori cu nenorociri i mai mari, care ar fi nrutit situaia. Juanita adug apoi : Bine te-ai gndit i bine ai fcut c nu mi-ai luat aprarea. Am fost din cale-afar de nesbuit. Cei care nu m cunosc au un temei s m judece. Aparenele m

condamn. N-am ce s spun i i iert pe cei ce m judec, Iart-i i tu, dar s nu le dai crezare. Tu, care m cu
99

noti de o via, tu, care tii cu cit dragoste curat, cu ct duioie de sor te-am iubit i te mai iubesc i acum, nu trebuie, nu poi s crezi aceste mrvii; cum adic, nu nelegi c eu am putina s-l iubesc pe don Paco tot la fel cum te iubesc i pe tine ? Asta s i-o spui lui mutu, i-o ntoarse Antonuelo. Suceti vorba i-o-nvrteti cum i p^ice, s-mi iei piuitul, dar n-o s-i mearg. i bai joc de mine, c zic-i c-s prost. Dar am tcut destul. i poi s-mi pui i degetul pe gur : te muc i tot nu tac. De-acu-nainte nu mai snt jucria ta. Caut-i alt ntru. Mi-au des chis alii ochii. Acu tiu cine eti : eti i cutr i viclean. Iar maic-ta e i mai i dect tine. Fraza de pe urm o spunea Antonuelo ca s nfrunte totodat indignarea Juanei care intra n odaie venind din buctrie. Vai, vai, fetia mea ! spuse Juana. Ce rbdare pe tine ! S stai s primeti insultele dobitocului stuia mnctor de ghind, copitele mgarului stuia cu. nrav ? Domnia-ta, cucoan, rspunse Antonuelo, ia seama la ce spui i nu, te obrznici cu mine, dac vrei s nu uit cumva c eti muiere i s te fac ca mrul ori s te jumulesc de pene precum merii. Auzind acestea, Juana nu mai scoase nici un cuvnt dar se npusti asupra celui care o ofensa fr cruare. Juanita se puse ntre maic-sa i Antonuelo pentru a mpiedica ncierarea. Pleac, pleac numaidect din casa mea i s nu mai vii pe-aici cte zile ai. Pentru mine ai pierit, pierii-ar numele ! N-am a-i da nici o socoteal despre pur tarea mea. i puin mi pas de prerea ta proast ! i tot vorbind i ainndu-se mereu cnd la maic-sa cnd la Antonuelo ca s nu se nveruneze ntr-o btlie tragicomic, l mbrnci binior pe biat pn la ua de la strad. Ea nsi ridic ivrul, deschise ua i-l ddu afar pe prietenul ei de-o via. Rstimp n care pe chipul Juanitei se vdea mai curnd tristee dect mnie ; Antonuelo, vznd-o att de demn, se mai domoli, con teni cu sudalmele lui i plec n tcere i cu capul n pmnt. 100

XXIII
n e p l c e r i i j u a n e l o r d e a TRAI i z o l a t e VEnea s i se adauge alta, la fel de mare, dar pozitiv. La nceput se rspndi att de mult prerea c Juana, cu aplecarea-i spre depfru. ajunsese s fie codoaa fiic-sii, nct era chemat tot mai rar s lucreze n casele bune, de team c ar fi fost nsi Celestina n carne i oase ncercnd. s perverteasc pe Melibeele din acele case. i, totui, precum am mai spus, aceast situaie, ct se poate de proast, ncetul cu ncetul se mbunti. Apoi, att de cunoscute erau i neprecupeite miestria i pri ceperea Juanei la tiatul porcilor, la fiert mustul, la f cut nuga, pateuri cu carnt i turte, precum i la rnduiala ospeelor, nct oamenii subiri i cu dare de mn lsar deoparte scrupulele prevztoare i, avnd grij s stra la pnd cu ochii pe Juana ca nu cumva s-i exercite aa-zisele arte proxenetice nu contenir s o cheme s lucreze n casele lo r ; iar ctigurile i venitu rile Juanei, care se micoraser, revenir la normal, chiar dac nu mai crescur. Izolarea i austeritatea Juanitei n cele din urm avur efect. Convingerea printelui Anselmo c reuise^ s o converteasc pe pctoasa nceptoare i s abat la stn oia rtcit nainte de a cdea n ghearele i n gura lupului cpt rsunet i ecou printre oamenii de rnd. Juanita era ca atare vzut dac nu ca o po rumbi fr prihan, cel puin ca o Magdalen pocit i penitent, pricina nefiind vinovia, ci tentativa. Trecu mai bine de un an pn dobndi Juanita, cu pricepere i osteneal, un rezultat att de strlucit. Do,na Ines cea neagr la inim era cel mai greu de mblnzit. Nu voia s cread n virtutea fetei, bnuind c la mijloc era curat ipocrizie. Cnd i mai trecea pe la urechi cte o tire despre ct se nveruna dona Ines n nencrederea ei, socotind-o ipocrit, Juanita i spunea : Nu e prost croitorul care

JOI

se pricepe la stof ; i fr s se abat ctui de puin, i vedea de drumul pe care plnuise s mearg. Aa veni i iarna, iar dona Ines chibzui s-i mbrace copiii n haine grosue. Juanita dobndise deja faim de croitoreas de mare clas. Ce ar fi putut coase Serafina sau altele ca ea din comun era lucru urt i de mntuial pe lng ce ieea din minile eroinei noastre, care era la curent cu ulti mele mode e de la Paris, cci primea jurnale de mod i, lundu-se dup ele, fr a-i lsa fantezia subjugat servil unei imitaii cu de-amnuntul, nchipuia, schia, tia i fcea rochii pentru femei, demne de a figura n saloanele de la curte i de a fi descrise de Montecristo ori de Asmodeo, iar pentru bieei i pentru fetie, ve minte tot att de elegante i de chic ca i acelea cu care se mpuna toat liota unui milord bogat ori a unui bancher eng ez. Rog pe cititor s-mi dea deplin crezare i s-, nu-i nchipuie c e vorba de exagerri andaluze ori c sim patia pentru Juanita m orbete. Eu am fost n Villa legre, am vzut cu ochii mei cteva rochii fcute de Jua nita i am rmas uluit. i credei-m, am gust. ue toat lumea. n sfrit, dona Ines prinse s se gndeasc i s se rzgrdeasc la ct de drglai ar fi copiii ei n nite hinue pe care le-ar coase Juanita ; i nvinse repulsia ce-o simea fa de aceasta, o chem la ea acas i i comand haine pentru toi, potrivt cu vrst i sexul fiecruia. Se duse Juanita acas la dona Ines att de srac i de umil mbrcat de parc ar fi ieit dintr-un beaterio 1 i att de cumptat la vorb i la port nct prea, fr silin i fr umbr de falsitate, o fptur serafic. Faptul acesta, fr ndoial, trebui ori s-i crape ori s ferece de-a binelea uile inimii donei Ines, care tia multe i avea s gndeasc i s-i spun n sinea ei :
1 Cas n care se claustreaza mprtind conform anumi tor reguli aceeai via n reculegere lemei evlavioase, fr s aparin vreunui cvdin religios.

102

Dac nu se preface, fata asta e ntr-adevr foarte bun ; iar dac se preface, l ntrece n tiin i pe Cardona : e nemaipomenit. Deci dona Ines se predispuse deja favorabil. Favoarea ei avea valoare mare i dona Ines gsi s-i ia plata instinctiv. Marii i puternicii pmntului au i ei ntr-nii dramul lor de parazitism. Aici se potrivete tocmai bine aceast cugetare, ntruct dona Ines i plti Juanitei lucrul ca o treime din ct fcea, cu toate c n sat se lucra ieftin, iar cu celelalte dou treimi i con sider pltit favoarea, att de mult dorit i rvnit, pe cale s-o dobndeasc de la ea frumoasa custoreas. Copiii, cu hainele fcute de Juanita, ieir att de bine mbrcai la 1 noiembrie, nct era o plcere te uii la ei, iar lumea pe strad i petrecea cu privirea. Orgo liul matern al donei Ines ramase pe deplin satisfcut. Nici mcar Cornelia nu se grozvi mai tare cu Grachii ei. Dar dona Ines. merse mai departe dect Cornelia : nu se mulumi cu parada copiilor, ci i puse n gnd s se ia la ntrecere cu ei, ba chiar s-i depeasc n ce pri vete vemintele i lu hotrrea ca Juanita s-o mbrace i pe ea. Juanita i puse la btaie priceperea-i deosebit i miraculoasa ndemnare i i cusu donei Ines cteva cor sete i rochii. Se nscu de aici o ncredere i oarecare familiaritate, att ct se cade i se cuvine s se statorniceasc ntre o doamn de vaz i o lucrtoare plebee ; ns. pn la urm, cum dona Ines trebuia s i se arate Juanitei n straie de corp ca s-i probeze corsetele i rochiile, la ce altceva te-ai fi putut atepta dect s se nasc ncrede rea i s sporeasc ? Juanita tiu, dup aceea, ncetul cu ncetul i din aproape n aproape, s pun atta suflet n tot ce fcea, nct dona Ines, care deja i ncredinase trupul spre a i-1 mbrca, ncepu s-i ncredineze i s-i descopere i spiritul, cu toate c numai pn la un punct, deoarece spiritul donei Ines, precum credea Juanita, poate cu
103

ceva prea mult rutate, era lup n piele de oaie i nu se dezbrca i nu se descoperea niciodat de tot. Juanita avea un glas melodios i limpede i tia s citeasc foarte bine, ceea ce era o raritate, dnd la tot ce citea intonaie i sens. Curnd reui s-i arate donei Ines ct era de priceput i de util, iar dona Ines, pe care lectura o cam obosea, nu ntrzie s o ia pe Jua nita de cititoare. Desigur c dona Ines, care era mistic elevat foarte n cugetrile ei i ntructva ascet, cu toate c mai mult pe partea speculativ dect pe cea practic, o punea pe Juanita s-i citeasc vieile sfinilor i cri de moral i de credin precum : Muntele Calvarului. Binecuvntn le milosteniei, Strigtele infernului, Oglinda credincio sului, Ccfzuri rare de vicii i virtui i Ravagiile desfrinrii. Era dona Ines pasionat din cale-afar s dizerteze i s-i conving asculttorii i preopinenii cnd diserta. Dac pentru ceva se cia fiindc i-a fost dat s se nasc femeie era pentru c nu se putea face predicator sau profesor universitar. Juanita tiu cu atta tact s-i urmeze toanele, nct nu tcea din gur i nu accepta totul din capul locului, ci i contrazicea niel teoria i discursul pentru a-i da prilej s vorbeasc i mai mult i s-i desfoare elocina, n fata crcia se ddea btut n cele din urm, recunoscndu-se nvins. In acest chip se veselea i se simea n slvi sufletul donei Ines, ntrindu-i credina ce-o avea n virtutea persuasiv i n cunotinele i n zestrarea ei, fcnd-o totodat s cread c, dup ea, dar bineneles la o distan rezonabil, nu se gsea n tot satul, afar poate de printele Anselmo, alt fiin mai nzestrat i mai nvat dect Juanita. Intimitatea acesteia cu dona Ines ajunse n cele din urm la culme. De fa cu cineva, Juanita o servea cu cel mai adnc respect, adresndu-i-se cu dofnnia-voastr; ntr-un mo ment ns de expansiune, odat, pe cnd Juanita o as culta deosebit de atent, combtndiH raionamentele, ca apoi s sfreasc prin a se da btut naintea lor.
104

dona Ines, entuziasmat, ajunse pn-ntr-acolo nct i spuse c-i ngduie ca atunci cnd se gseau numai ele singure s o tutuiasc. Aceste prodigioase cuceriri i ddur numaidect aces tei fete rbdtoare i dezgheate ncredere n sine i ar fi putut fi o mare cinste pentru ea, dac ar fi socotit-o de trebuin ; dar abia dac se alesese cu un ctig ma terial, lucru de care ar fi avut ntr-adevr nevoie. Se gndea dona Ines c nu exista plat mai bun i mai minunat dect propria-i bunvoin. Socotea att de mare elevaia sufletului Juanitei nct ar fi nsemnat s-o jigneasc oferindu-i bani. O lscaie de i-ar fi dat mai mult dona Ines peste obinuita simbrie pe-o zi, ar fi putut s-o fac pe Juanita s cread c o primete de poman. Nu se fcea s-o ajutoreze ca pe-o ceretoare. i n urma acestor raionamente att de judicioase. ntruct dona Ines nu-i pltea Juanitei dect ceea ce co sea, i nu-i pltea, ca s n-o umileasc, nici ceasurile ce le irosea citindu-i din cri nici timpul pe care-1 pier dea ascultndu-i dizertaiile, se putea trage ncheierea c dona Ines, n virtutea i graie chibzuinei de care era n stare, avea i cititoare i auditoriu i nsoitoare pe degeaba.

X X IV
GLORIOASA ROBIE LA CARE AJUNSESE SA SE Nhame Juanita, dac nu-i folosea la nimic, era n schimb extrem de suprtoare, cci prietenia donei Ines era pre tenioas i imperativ ct nici c se poate. i cu ct revrsa mai mult ardoare i tandree, cu att mai vrtos i nsprea preteniile i poruncile. De zile ntregi nu mai avea Juanita un ceas de r gaz sau o clip de linite. Dona Ines o chema i se slujea de ea n toate cele. La sat, cel puin cu civa ani n urm, cci nu tiu dac ntre timp nu se VOr fi Schimbat ObiCOiurilO, 0
105

doamn de vaz nu se ducea niciodat n irizit ori la plimbare fr s ia cu dnsa o nsoitoare. Juanita fu silit deci nu numai s-i citeasc i s-i asculte dizertaiile, dar i s o nsoeasc pe dona Ines n vizite i la plimbare. Iar dac i se nzrea din senin s fac o vizit ori s se plimbe i n-o avea pe Juanita n cas, venea dnsa la ea s-o caute, poruncind s fie nsoit pn aici de Serafina. Rareori n timpul plimbrilor citea dona Ines sau poruncea s i se citeasc ; ns, preschimbat n filozoaf peripatetic, dizerta de mai mare dragul i fr conte nire despre religie, moral, dispreul fa de lume, elo giul reculegerii i convertirii interioare, precum i des pre aspiraiile spre supranatural i divin. Cuvine-se a se ti c dona Ines avea o fire att de dominatoare nct nu se linitea i nu se simea mulu mit pn nu hotra i nu chivernisea tot ce era de hotrt i de chivernisit. Ea menea numele ce avea s-l primeasc n clda rea de botez tot localnicul din Villalegre ; ea decreta dup ce-i va fi studiat nclinaiile, nsuirile i posibili tile, meseria pe care fietecare trebuia s-o mbrieze i tot ea alegea brbatul pentru toate fetele de mritat din sat aparinnd anumitor familii i meritnd din vreo pricin oarecare atenia i grija ei. Concepia donei Ines despre universul vizibil i des pre cte lucruri exist i dinuie ntr-nsul era o concep ie mai pesimist dect concepia lui Schopenhauer nsui; doar c a donei Ines era ndulcit de dou fore bene fice i fecunde ce slluiau n sufletul ei Ea ar fi putut s fie sau chiar era pctoas, mai mult sau mai puin. Eu n-am ajuns s aduc prea mult lumin n aceast chestiune, nct scriind aceast istorisire oi fi lsat-o, poate, tulbure sau nebuloas. Oricum va fi fosl i fr s rscolim secretele donei Ines ct privete purtarea, v spun absolut sigur c, teoretic, dincolo de orice afec tare sau minciun, avea n ea cea mai sincer credin religioas. Cu aceast credin i cu celelalte dou con solatoare i divine virtui ce purced dintr-nsa, dona Ines ilumina lumea, nfrumusend-o cu strluciri cereti.
106

Orice diformitate moral, orice viciu, orice suferin urenia fizic, bolile, mizeria, durerea i moartea se le pdau n sufletul ei de nfricoare i de amrciune, considernd c pe toate trebuie s le ndure omul ntru iu birea de Dumnezeu, toate spulberndu-se i risipindu-se n faa speranei transcendentului i ultramundanului, precum ntunericul nopii la ivirea aurorei. Pentru dona Ines, lumea n care trim era o vale a plngerii i un loc de ncercare vremelnic, drum indispensabil spre o via mai bun. Viaa de-acum, deci, cu toate c era nespus de rea, nu era rea niciodat, deoarece n ea, dac pti meai fr mpotrivire, cu ct ptimeai mai mult, cu att mai bun recolt i mai mbelugat culegeai i te umpleai de roade care nu putrezesc i de bogii pe care nimeni nu i le fur. i cum donei Ines nu-i plcea s rmn cu nimic n urm, ci n toate s o ia naite i s fie i o remarcabil culegtoare a- amintitelor roade i bogii, era ncredinat cu toat candoarea c ptimea sau c ptimise groaznic punndu-i rbdarea la grele ncercri, concurnd un pic i cu Iov, ns rostuindu-se s ajung la ceruri de-a dreptul, fr a se mai poticni n toate fleacurile, se-nelege, bizuindu-se pe mare bu ntatea lui Dumnezeu, care avea s-i ierte toate pca tele, dac avea pcate, fiindc, precum am spus, noi nu tim. Cealalt for de care se folosea dona Ines, fr a se baza pe vreun studiu anume, ci spontan i firesc, pentru a albi i chiar auri negrul tenebros al concepiei sale schopenhaueriene 1 despre lume, era sentimentul extrem de viu i ntemeiat, izvor nesecat de curate desftri, cu care sufletul ei percepea orice frumusee, att spiritual ct i material. A-l numi bun gust mi se pare puin. Bunul gust, n genere, e pasiv i steril. La dona Ines, izbutea s fie o activitate creatoare. Viziunea, frumuseii conceput de dona Ines strlucea n profunzimile sufle tului ei i plsmuia acolo alt univers, ideal, asemntor universului din afar, numai c dintr-nsul fuseser sur ghiunite i relele i srcia. 1 s.a.
107

Cum se vede, nu era dona Ines o femeie de duzin, ci persoan memorabil sau, cum s-ar zice, vrednic de istorie, fapt pentru care i binevoiesc a o aeza n isto risirea mea. Dona Ines, i s m ierte nfriguratul cititor c m repet, n ciuda celor opt vlstare ale ei. era nc foarte frumoas; n floarea vrstei, bine ngriut, hrnit i mbrcat. Teama de rivalitate ce ncoli n sufletul ei n ziua neateptatei i pompoasei intrri n biseric a Juanitei se spulber cu totul mulumit smereniei fetei i supunerii cu care o asculta i slujea. Odat ce se risipi gelozia, mintea i inima donei Ines lsar intrare slebod afeciunii i admiraiei fa de buntatea, price perea i frumuseea cu care era nzestrat Juanita. Nu-i rmsese Juanitei nici o virtute pe care dona Ines s n-o fi recunoscut, admirat i ludat peste m sur. Ajunse s observe, n ciuda alului srccios cu care fata i. acoperea spatele i pieptul, ncnttoarea perfeciune a ntregii ei alctuiri sntoase i feciorel nice. Despre chipul ei, nu vreau i nici nu pot s spun altceva dect c i prea chip de nger. i, n sfrit, pu nea n seama Juanitei cam tot atta nelepciune, iscu sin i buntate ct i n seama ei nsei. Pe scurt, dona Ines o privea pe Juamta i o studia tot aa cum un critic inteligent, sau un gramatician bun ori un desvrit este tician privete i studiaz un frumos poem sau cum un mare cunosctor i expert n artele plastice privete i studiaz o capodoper a sculpturii. Oricine i va imagina c, ajunse lucrurile la acest punct, Juanita ar fi putut s pun stpnire pe voina donei Ines i s fac din ea ce poftea ; dar se ntmpl exact pe dos. Adeseori se temea Juanita c va ajunge la captul rbdrii i-i spunea n sinea ei : Din ru, n mai ru . Pentru a se nelege ce temei avea Juanita s spun n mai ru , voi reda aici unul din discursu rile pe care dona Ines i le rostea adesea : Fata mea exclama , exist n condiiile i circumstanele ce avea-vor s-i spun cuvntul asupra destinului tu o oarecare contradicie, care poate fi cauza unor nesfrite nenorociri. Datorit frumuseii, priceperii i sufletului tu elevat, merii s te mrii cu un prin

108

icoan de virtui. Datorit naterii tale nefericite, dato rit clasei umile creia i aparlii i datorit srciei ce te oblig s locuieti n satul acesta, va trebui s rmi nemaritat ori s te mrii cu un mrlan de plugar ne cioplit. Dac rmi nemritat, vei fi necontenit n b taia focurilor invidiei i prad mucturilor veninoase ale calomniei i pe deasupra, te vei simi frmntat de is pitiri ticloase, iar n. faa vreuneia din ele, cine tie poate c ai s t e . frngi ntr-un moment de slbiciune, cci toate sntem slabe i nici o femeie nu poate fi sigur c nu va clca strmb i nu va cdea, dac, o clip nu mai, Dumnezeu ne las din mn i nu ne ocrotete cu mare mila sa. Prin urmare, n-am nimic de zis dac va nitatea sau pornirile cele mai tandre ce snt n firea anilor ti verzi, nduplecndu-te i orbindu-te nct s nu mai vezi josnicia insului de care te ndrgosteti, te m rii pin la urm cu un brbat din aceeai clas cu tine, cu vreun neghiob de pe-aici. O, dar ce nenorocire pe capul tu atunci ! Curnd va veni lezamgirea. M n grozete pn i gndul 1 Ce profanare ! Ce sacrilegiu mrav ! Cum s lai s ncap atta bogie pe mna unuia care nu-i n stare s o neleag i s-i dea seama ct preuiete ? Dup mine, ar fi aceeai nebunie cu a arunca mnunchiuri de flori n loc de snopi de paie i de orz n ieslea mgarului ori a presra mrgritare n cocina porcului n loc s-i veri un mertic de ghind. Pe de alt parte, fata mea, cte necazuri, cte nopi ne dormite i cte griji nu se vor abate asupr-i o dat. cu mritiul ? Las c brbatul tu o fi srac ; iar dac nici capul nu l-o tia, fiind i trntor, va trebui s te omori toat muncind ca s-l duci n spate ; las c-ai s tremuri i-ai s suferi pentru copii, dac o fi s ai copii. Lucrul cel mai ngrozitor..., cu toate c nu tiu din experien, m nfior numai ct mi-1 nchipui..., este cnd ai desco peri la tovarul tu de via patimi urte i spurcate, care l-ar face s fie respingtor i te-or umple de scrb. Va pune atunci stpnire pe cugetul tu, obsesie diabo lic ! un gnd ce te va hrui i cluzi, poate, spre p cate mai mari. nclupuiete-i c tu, ca fiin raional

i filantropic, ai concepe i inventa tiparul de format


gloane: ce disperare te-ar cuprinde dndu-i seama c
109

slujesc att de mult mpotriva Urbanitii ! Or. nu e mai mic* frmntarea soiei care, pe cale de a deveni mam, e cuprins de teama c va aduce pe lume un soi de copii exacte ale grosolniei sau desfrnrii soului ei. O att de grozav cugetare o va mbold s fie necredincioas sau o va tr n pragjil nebuniei. Iat, cu nflorituri i variante, ce-i spunea dona Ines, aproape zi de zi, prietenei i nsoitoarei sale, stabilind nite premise fr a trage ns, deocamdat, nici o con cluzie. Alteori i dcscria cu nsufleire i n culori sumbre corupia veacului nostru, ticloia n care au czut su fletele, deertciunile i nenorocirile acestei lumi, pre cum i ct de plcut i de bine ar fi s se retrag dintr-nsa, de vreme ce aceasta nu poate s mplineasc nici una dintre aspiraiile noastre nobile. Susinea - dona Ines c ea dorise dintotdeauna i dorea i acum sa caute un loc sfnt de schimnicie ; dar c ea trebuia s in seam de mulimea de rspunderi pe care i le asumase i pe care nu putea s nu le duc la bun sfrit, ori ct de erele erau ; c avea copii de crescut i de educat, brDat de ngrijit i moie de inut i de sporit pentru a le-o lsa celor ce aveau s moteneasc un nume att de ilustru, a crui strlucire ar pierdere o dat ce s-ar trezi orfani i oropsii de o srcie necru toare. _ n ^concluzie, dona Ines ncerc s-o conving pe Junita, i mi se pare c reui s se conving pn i pe sine, c-i dorea s fie clugri, c numai fiindc nu putea nu era i c, nefiind, fcea un mare sacrificiu. Dup toate acestea, sfri prin a conchide, ca soluie logic, i a susine c Juanita trebuia s fug de primej diile, vitregia i vrjmia acestei societi coruDte calre nu merita s se bucure de prezena ei i c trebuia s se adposteasc ntr-o mnstire ct avea s mai triasc pe acest pmnt, pe de o parte pentru c pmntul n-o merita, iar pe de alta, pentru c socotind dup valoarea ce-o avea, numai cerului putea s-i fie hrzit. n ciuda vehementelor i neleptelor ndemnuri ale donei Ines, Juanita era pe Ei ice trecea tot mai ndoit?;
110 :

c lumea ar fi chiar att de periculoas, nu izbutea s cread c societatea ar fi att de stricat i de vrjma, nici c dragostea i cstoria ar ntmpina nenorociri att de grozave. Prin urmare, nu simea nici cea mai mic aplecare sau chemare pentru viaa monastic. Ins cum donei Ines i intrase n cap -o vad clugri, iar cnd aceasta i croia un plan era aproape cu neputin s-o faci s renune la el, srmana Juanita se afla la strmtoare. Din clip-n clip se simea ispitit s lase totul s se duc de-a rostogolul i s-i spun rspicat donei Ines c Dumnezeu nu o chema pe drumul pe care inea ea s-o vad pornind. Se stpnea totui s nu se mai pun n rspr i s piard ntr-un singur minut tot ce dobndise trudindu-se mai bine de un an i s se tre zeasc iari n rzboi cu puterile constituite, precum i cu ntreaga populaie care respecta i asculta aceste puteri. Juanita nu spuse da ; nu imbri ideea clugririi, dar nu spuse nu ; ngim fraze nedesluite, apoi tcu .mlc i ls capul n pmnt. Dona Ines, lund drept regul de interpretare refre nul potrivit cruia tcerea e semn de ncuviinare1, so 1 coti c Juanita era hotrt s intre ntr-o mnstire, iar cu nchipuirea-i nfocat o i vedea n chip de sfnt i cu viaa inserat n numerele viitoare ale Anului Cre tinesc. Dona Ines mprti aceast victorie printelui Anselmo, care se umplu de cucernic bucurie, ba se simt* chiar i mgulit presupunnd c va figura i el n viaa noii sfinte ca unealt de care Cerul se slujise spre a o converti i proslvi.

XXV
NOROC CA DON A INES NU SE GRBEA SA PUN n fapt planul clugririi Juanitei, lsndu-i astfel timp s se pregteasc de rscoal Cu destul for spre a Scu tura jugul fr s-i rite interesele i planurile.

111

Mcar c se jelea i mrturisea c va face un sacri ficiu imens desprindu-se de Juanita, singura femeie care o nelegea n lumea aceasta i care putea s-i fie tovar, dona Ines dorea oricum s treac prin acest sacrificiu ce ayea s-i fac cinste printre muritorit iar Dumnezeu avea s i-1 nsemne pe rboj pentru a i-1 plti sus n cer. inea, aadar, mori la planul ei dar l trgna, iar trgnndu-1 astfel, l tot ncheia cu- alte amnunte, consultndu-se ntru totul cu printele An selmo. Hotr dona Ines s plteasc ea dota Juanitei. De ovit nc mai ovia asupra mnstirii n care avea s o aeze. Dup ce respinse multe, se gndi la una aflat la Ecija ; cu starea 'ei era n coresponden, dat fiind c acolo se fceau vestitele bezele pe care le imita i Juana la Larga. Spunea dona Ines c oricine era dedulcit la fineuri i ddea seama numaidect c bezelele Juanei nu erau dect o imitaie lipsit de acel quid ditinum ce-1 aveau bezelele adevrate, iar acesta le ddea o ase menea savoare, nct dac am avea o putin, orict de primitiv i de material, s ne imaginm c heruvimii, pogorndu-se pe pmnt cu solie de la ceruri, ar avea poft vreodat ori ar consimi s se nfrupte din ceva, fr n doial c nu s-ar nfrupta dect din bezelele fcute de amintitele clugrie. Nu tim de ce dona Ines, n pofida acestor motive att de importante, i strmut gndul de a o aeza pe Juanita la mnstirea din Ecija, fixndu-se pn la urm la Comendadoras de Santiago din Granada, unde, daca nu se fceau acele bezele de li s-a dus vestea, se fac, n schimb, siropurile cele mai bune de pe ntreg cuprinsul Andaluziei. Ct vreme hotra i rnduia dona Ines toate acestea spre binele Juanitei, a crei proteguitoare i cluzi toare se declarase a fi, dragostea pentru protejata i discipola ei sporea tot mai mult, dnd despre sine dovezi neobinuite i ngemnnd ntr-nsa cele sfinte cu cele lumeti. ntr-o zi, dona Ines se dovedi att de sentimental, nct desfcu pieptntura Juanitei, admir prul bogat,
112

unduitor i nitsos, adunat n" coad, l srut de mai multe ori, souse c e un delict de insult nfiortor ca minile grosolane i murdare ale unui ran s ajung s-l ating i s-i ncurce degetele ntr-nsul i i-l n chipui gata tiat la picioarele altarului n ziua n care Juanita avea s fie clugri, rugnd-o ca de pe atunci nc s i-1 lase ei prin testament, cci ea avea s-l ps treze ca pe o reLcv de mare pre. Juanita mulumi mult pentru aceast mgulitoare ru gminte a donei Ines i, aproape vrsnd lacrimi de recu notin, fgdui donei Ines c pletele vor fi ale ei cnd va fi s i le taie. Cu attea ntlniri i mulumit attor mrturisiri f cute ca ntre dou prietene, Juanita era n mai toate dup-amiezile la dona Ines i nu pleca de lng ea ori de la ea de acas pn nu se fcea ora cnd obinuiau s vin domni* la sindrofie. Unii dintre ei o vedeau n antreu, iar cum pe acolo Juanita umbla cu capul descoperit, fr s-i ascund i s-i umbreasc obrazul cu alul lsat mult-n fa, conform bunei-cuviinte i vieii de beaterio, i nici de ferit nu se putea feri, nu treceau pe lng ea ca pe lng un sac de paie i adeseori o priveau ntr-un fel de zi ceai c intr-n pcat. Dar pe toi i ntrecu nsui stpnul casei, domnul don Alvaro Roldn, care era bine pus pe otii. n mai multe rnduri, gsind-o singur pe Juanita, prinse s-i trag clopotele mai mult cu avnt dect duios i gale, iar Juanita, creia acest cavaler i venea tocmai bine la ndemn s-i verse veninul, i rspundea cu necru toare asprime, batjocorindu-1 la snge. Dar cum don Al varo nu se lsa pguba, iar ntr-o zi cutez s-o bat uurel cu palma peste obraz, fata i spuse, msurndu-1 de sus n jos cu dispre i cu mnie : - inei-v minile acas, domnule don Alvaro. i muiumii-v s mngiai- vioara cu ele, nu oe mine. Asta mai lipsea acu ! Sau vrei poate s m plng donei Ines de obrznicia dumneavoastr ? Pesemne c o fat la locul ei n-are linite n ca^a dumneavoastr dect dac doamna v leag de-un lan cu maimua ?
113

Don Alvaro, care era fricos, zevzec i pit cu slu gile, se temu c Juanita va face trboi, i lu frica i-i mut gindul de la aceast aventur amoroas. Mai era n acelai timp, dar n alte prilejuri, desigur, un alt personaj, mai ntreprinztor i mai puin sperios. Era acesta nsui respectatul cacique din Villalegre ! preadistinsul domn don Andres Rubio. i don Andres, care nu lipsea niciodat de la sin drofie, o ntlni nu de puine ori pe Juanita ba n an treu, ba n vreun coridor, ba pe scar, ba n antreel pe cnd ea se pregtea de plecare. Don Andres o admirase mult pe Juanita n ziua cnd ea se ddu n privelite la biseric venind mult prea jgtit i-i pstrase o foarte bun impresie. Nu-i lua n nici un fel aprarea la sindrofie pentru a n-o contrazice pe dona Ines i a nu dezaproba astfel, n mod indirect, stricteea samavolniceasc a printelui Anselmo privind luxul la fem ei; ns, n sinea lui, nu lu niciodat n nume de ru ceea ce fcuse Juanita, mrginindu-se a spune c era un gest deplasat, un semn de uurtate de oare mama era mai vinovat dect fiica. Astfel, nct don Andres nu crezu c-ar fi putut s se ciasc si c i-ar dori s fie clugri. Don Andres tia firea donei Ines i nu se ndoia c tot aa precum la nceput fcuse din Juanita o vic tim a indignrii sale, nchipuindu-i c era. chiar dac numai n fa, o pctoas neruinat, tot astfel, mai apoi, schimbndu-i indignarea n preuire, admiraie i dragoste, dona Ines i propunea, cu cea mai bun in tenie i cu mania ei de a le rndui i chivernisi pe toate, s o fac ntr-alt chip victim pe Juanita, mpingnu-o spre sfinenie pe o cale pe cae ea nu avea nici un chef s-o urmeze. Sub aceste ndemnuri, don Andres ncepu s o pri veasc pe Juanita cu oarecare blajin curiozitate cnd mtmplarea fcea s treac pe lng ea i s o gseasc -singur. Apoi, fr s se gndeasc la ce face, don An dres i cine tie dac nu cumva i fata, fiindc ndeobte pn i cea mai nevinovat dintre fete se las cluzit J e instincte necurate, venir n ajutor ntLnplrii i o

114

presciiimbar n providen, el ntlnind-o n toate zilele i trecnd pe lng ea att de aproape, nct mai c nu se ciocneau i nu se loveau unul de altul. Era firesc ca Juanita s nu se ascund sau s fug fiindc nu era nici ea sperioas, iar don Andres, i el, nu era nici sperietoare nici slbticiune. Don Andres era un cavaler educat cum trebuie, fru mos, nespus de curtenitor i nensurat, care nu mplinise nc patruzeci de ani, fiind un adevrat stpn i senior de Villalegre unde, de opt ani de zile domnea, ca s zi cem aa, dup toate regulile despotismului luminat, Nu-mi incumb mie nici s aprob i nici s dezaprob aici despotismul, fie el chiar i luminat; nici s m art partizan sau adversar al nrmuirii sub form de ccicicazgo i. Eu iau i folosesc cuvntul ntr-o anumit accep iune, aa cum se folosete el n genere, cu toate c-1 simt coninnd implicit o injurie la adresa satelor n care exist un cacique, fiindc nseamn a le socoti slbatice, iar eu nu voiesc s le calific ca atare pe cele din Villa legre. Las aadar, deoparte aceast supoziie implicit i admit s folosesc cuvintele cacique i cac:cazgo ca pe unele care snt cel mai mult folosite i potrivite s exprime condiia lui don Andres i puterea ce-o exer cita n Villalegre. El motenise aceast putere de la tatl su, ntrind-o i sporind-o mult datorit strdaniilor i nclinaiilor lui don Paco dar i datorit ndrumrilor i sugestiilor donei Ines, care, dup cum se spunea, cnd cu maliie, cnd pur i simplu cu admiraie, era nimfa Egeria a acestui Numa. nainte de a se retrage la ar. dup moartea printe lui su, spre a se ngriji de moie i a ncepe viaa de agricultor, dezamgit i stul de zarva marilor orae i de strlucirea lor deart, don Andres petrecuse mult vreme la Madrid, unde i fcuse studiile la Universitate, i chiar cltorise cte puin prin Frana, Italia i Anglia. Era, prin urmare, don Andres un cacique tob de nvtur, aa cum numai puini snt. i ajungnd ia aceeai prere cu prietenul meu, nflacratul deputat n
1 Sistem de guvernare care instituia la nivelul localitilor rurale autoritatea unui cacique.

115

ceptor, susin c dac toi aceti cac^ques ar fi ca don Andres, ferice de satul care-ar avea cacique; pretutindenea ar fi mai curat i mai bine ngrijit, ar fi o plcere s bai aleile i drumurile lui ; nvtorul n-ar fi mu ritor de foame, iar lumea s-ar bucura de o att de ordo nat libertate, nct spierul ar putea s fie linitit n tocmai ca don Policarpo, vrjitor i ateu fr team c se suspend din aceast cauz procesiunile sau c nu se mai srbtoresc cu evlavie, entuziasm i veselie chiar i cele mai primitive, aa cum snt ele : cu evrei, cu sol dai romani, cu Longini prevzui cu lance i copil nso itor pentru dup ce vor fi orbi, cu trecerea lui Avraam nsoit de apostoli i de profei. Toate aceste tradiionale, artistice i pitoreti mani festri ale pietii religioase l ncntau pe don Andres mai mult dect pe ultimul credincios diri Villalegre i dup vrerea lui nu era suspendat nici una, ci, din conra, erau tot mai largi i mai stranice. Aa era cacique-le don Andres Rubio : nclinat s ad mire tot ce era frumusee i simplitate. Cum s n-o ad mire atunci i pe Juanita, lsndu-se purtat de o admi raie ce nu era nrecugetat, ca unul care alunec i cade, fr s simt, pe o pant lin.

XXVI
ERA PE LA JUMTATEA LUNII IANUARIE I ERA frig, att ct putea s fie n acea clim att de blnd. Sindrofia de l a . dona Ines era mai animat i mai cuprins ca oricnd, mai cu seam joia, cnd era zi de mare primire. In odaia de toate zilele se afla un cmin frumos n form de clopot, deasupra cruia, la fel ca i pe poarta casei, strlucea blazonul cu armele familiei. Din vatra construit n relief, nencastrat n zid, i bucurau ochii cu vlvtile lor i aruncau o cldur plcut pasta de tescovin, vreascurile uscate i butucii de stejar i de mslin.
116

Mobile comode erau din belug i ntotdeauna se gsea la ndemn cel puin o mas de jucat ombru. Invitaii statornici, de zi cu zi, erau printele < n lmo \ s< i don Andres. Apoi doctorul, om n etate i de mod veche, zgrcit la vorb, dar as la ombru, care era ntot deauna al patrulea la mas cnd juca i dona Ines. Pen tru aceast satisfacie cinstit i poate pentru a se pri copsi cu civa reali, cci jucau pe zece reali la suta de puncte, iar el ctiga aproape totdeauna, doctorul att se silea nct se i brbierea o dat la dou zile i-i lsa pelerina i sombrero-ul n antreu ca s nu intre cu pe lerina pe umeri, necum cu sombrero-ul nfundat pn la sprncene, precum avea obiceiul n celelalte case unde se ducea n vizit. Intr-att era de adnc respectul ce i-1 ins pira dona Ines ! n zilele de joi venes lume mai mult i erau de obicei dou sau chiar trei mese de ombru. Veneau pri marul, patru sau cmci dintre cei mai importani contri buabili, precum i negi1 storul murcian, don Ramon, care era omul cel mai nstrit din comun, dup don Andres. i, n sfrit, mai veneau don Pascual, nvtoiul, i don Policarpo, spierul. Dona Ines cam strmbase din nas c venea spierul; ns don Andres reuise s-o nduplece, nu nainte de a fgdui c-1 va mutrului pe spier s nu-1 ia gura pe dinainte i s-i scape vreo vorb necumptat, necurat i liber-cugettoare. Don Andres i spuse c el respecta ca nimeni altul libertatea de contiin i de instrucie ; dar dac voia s se bucure de sindrofia de la domnii de Roldn. atunci trebuia s fie precum profesorii univer sitari pltii de Guvern, care' stau cumini la locul lor i i pstreaz necuviinele pentru prilejuri mai bune, pe ct vreme la catedr, cum ar fi pentru el acum sin drofia donei Ines, snt grozav de cumpnii i caut s nu rosteasc vreo vorb putnd s insulte crezul celui care i pltete sau al celui care i primete. Spierul, care murea s se duc la sindrofie, accept condiiile i ori de cte ori se duse, i ls gndirea liber-rugettoare acas, n schimb unghia cea taumaturgic i ndrcit nu fu chip s i-o lase i nici nu voi s i-o taie.
117

O lung bucat de vreme, dona Ines fu singura doamn la aceast sindrofie ce prea un club al cavalerilor cu o doamna preedint. De ctva vreme, ns, n snul ei se ivi o noutate surprinztoare. La sindrofia de joi mai nti, i mai apoi la cele zil nice, lua parte nc o doamn. Era distinsa vduv dona Agustina Solfs y Montes de Allende el Agua, matroan de treizeci i ceva de ani, nc plin de via, proaspt, nurlie, eapn, dar mai mult chipe i cu o rent anu al ce btea ctre douzeci i opt, treizeci de mii de reali ori cam pe-aici. Nu era nevoie s fii vulpe btrn ca s nelegi c dac dona Ines ngduia o doamn la sindrofia ei, lucru care pe deasupra i fcea i plcere, aceasta nsemna c i pusese n cap s-o mrite cu taic-su, cu don Paco. Dona Agustina era att de bucuroas de aceast neu zitat distincie a sa i att de ndatorat i de supus donei Ines, nct ar fi primit n inima ei fr nici o m potrivire, dup cum i ceara moale primete pecetea, numele, chipul i dragostea oricrei fiine pe care dona Ines ar fi dorit s o ntipreasc ntr-nsa. Iar ntiprirea aceasta era cu att mai lesnicioas, cu ct i don Paco, nu numai c era foarte binevenit, dar avea i o nfiare plcut i reputaia binemeritat de a fi omul cel mai priceput i mai detept din Villalegre. i-apoi, dona Agustina iar dona Ines tia din surs sigur se cam sturase de ct sttuse vduv i inim pustie i nzuia s gseasc oarece va care merita atare ntiprire. Pesemne c i cu acest gnd se gtea cu atta dichis i umblase pe la tot felul de serbri i hramuri pe sate ; dar toate fur n zadar, cci nu gsise pn acum pe ci neva care s-i ia ochii. Dona Ines ndjduia cu ndreptire c i va lua ochii don Paco. i cum, pentru aceasta, don Paco tre buia s-o vad, s-i vorbeasc i s fie nespus de curte nitor, dona Ines, care nainte nu se prea nghesuia s-l aib pe taic-su la sindrofie, i tot da zor acum, ba aproape i poruncea cu binecunoscuta-i senintate impe rial, ca nu care cumva s nu vie n vreo sear.
118

Don Paco asculta i venea, astfel nct. zilnic, Jua nita l vedea atunci cnd intra, iar ea se afla n antreu, cu toate c don-Paco, odat respins i alungat, nu sttea s-i vorbeasc i trecea mai departe, mrginindu-se s-i dea bun seara. Juanita i rspundea la salut cu prefcut nepsare ; l fura ns cu ochiul pe fostul ei peitor i, de fiecare dat cnd l fura, l gsea tot mai bine. Umbra de melan colie ce-i juca pe chip l fcea s par mai demn i mai frumos. Juanita i nchipuia cu mndrie c dragostea, cu toate c rmsese nemprtit, i nnobilase i n frumusease sufletul i chipul, spulbernd de pe eie ne cuviina care le acoperise nainte, cnd el, nencercnd o dragoste sublim, ci la noroc, fcea parad de isteime spunndu-i tot felul de trengrii, adeseori prea slobode. Aa nct Juanita se vzu silit s recunoasc zor-zor i nu ncetul cu ncetul c preuirea i prietenia pe care dintotdeauna le deteptase ntr-nsa don Paco se pre schimbau n dragoste i c dragostea aceasta sporea, n ciuda faptului c obiectul ei era n vrst de mai bine de jumtate de secol. i o fcea s sporeasc ntr-atta i teama pe care o ncerca Juanita de a nu-1 pierde cumva pe dispreuitul ei adorator, acesta putnd s se lecuiasc ntr-un trziu de dragostea-i nefericit i s se dea btut n faa n demnurilor, ba chiar ordinelor fiicei lui. Zice un proverb popular : Ce nu i-e a mnca, las s mai stea . Dar aproape nu exist muiere s in seam de aceast pova i s se slujeasc de dnsa cnd vine vorba de dragoste. Juanita n-ar fi inut seam chiar dac n-ar fi ajuns s-l iubeasc pe don Paco. Se simea mngiat i ncntat tiindu-1 victim statornic i vzndu-1 cum i arde inima de-a pururi ca un holocaust n chinat frumuseii ei. i chiar s nu fi acceptat sacrifi ciul, tot s-ar fi ntristat peste msur, s fi venit dona Agustina s-i fure inima sacrificat. i cu att mai mare era tristeea Juanitei cu ct vedea c sacrificiul lui don Paco i fcea pe zi ce trecea tot mai mare plcere. i venea uneori, cnd l zrea pe don Paco trecnd prin an treu, s-l opreasc s-i spun c se cia c i scrisese119

scrisoarea aceea de desprire i s-i porunceasc s nu-i ncredineze inima donei Agustina, fiindc ea i-l dorea pentru sine i avea s-i poarte de grij i s-l in n rsf si dezmierdri mai mult dect once femeie de pe pmnt. Cum o vedea Juanita trecnd prin antreu pe dona Agustina, care venea la sindrofie mpopoonat de mama focului, sngele viteazului ofier de Cavalerie care curgea n vinele ei prindea s clocoteasc i avea nevoie de toat stpnirea de sine ce-o avea asupr-i s-i nfrneze pornirile i s nu sar la dona Agustina s-o zgrie. Alte ori, amintindu-i unele apucturi i obiceiuri ce le avu sese n copilria ei liber i fericit, o mncau palmele s pun mLia pe cucoan i, precum obinuia s fac in illo tempore cu fetele de siama ei sau chiar i cu altele mai mari, s-i pun fustele n cap i s-i ard o mam de btaie. Dei era pus pe isprvi, Juanita era fat istea ; i fiind nestrmutat n hotrrea ei de a fi prevztoare, se nfrna i reuea s stea pe pace. Cu totul din coinci den, i cu toate c nu citise sonetul lui Lope i, nchipuia tablouri pastorale n care o vedea pe dona Agustina n chip de bci sau pcurri, ducnd de zgard mielul pe care ea, pstoria Juanita, l ngrijise cu mult str duin, dndu-i sare din mini. Aa c tare mai voia s-i fac cheful i s-i spun donei Agustina : Sloboade mielul, c-i al meu ; las-1 liber i-ai s vezi cum vine la mine, C-n mni stpnul ei mai are nc sare. Cu toate acestea, Juanita nu putea dect s-i fac snge ru, s vad dincotro bate vntul i s stea locu lui. Orice ar fi fcut atunci contrar celor dou proiecte ale donei Ines, nsurtoarea lui taic-su i clugrirea ei, ar fi fost o rzvrtire fr egal mpotriva tiraniei reginei absolute din Villalegre, iar pe don Paco i pe sine s-ar fi pus n primejdia de a-i lua lumoa n cap, precum Adam i Eva, alungai din rai.
1 Sonet care cnt dragostea lui Lope pentru Elena Ossorio, dup ce poetului i luase locul contele don Francisco de Perrenot.

120

Pe do alt parte, Juanita era att de orgolioas, nct oricit de tare o seca la inim teama c dona Agustina i-1 lua pe don Paco, nu vo^a, chemndu-1, s ajung mai la urm s-l evite i s rmn cu ndoiala c el, dac nu l-ar fi chemat, s-ar fi putut ndupleca i ncredina altei stpne.

XXVII
CUM N SAT AJUNSESE TOT OMUL LA NELEGErea c orice decret al donei Ines urma s se mplineasc n mod infailibil i cum se zvoni c nunta lui don Paco cu dona Agustina era decretat, aproape c nu mai r mase nimeni care s nu socoteasc treaba gata ncheiat. N-am cuvinte s spun ct de cumplit o scormonea la inim acest lucru i ct o necjea pe Juanita. i cu toate acestea, gsea putere s-l mai i dezvino veasc pe don Paco, amintindu-i c-1 refuzase, iar el nu era obligat s-i rmn credincios. Se gndea c poate avea i el grij s se prefac tot aa cum avea i ea ; i astfel stnd lucrurile, i clca pe inim i l ierta c nu s-a revoltat mpotriva donei Ines ; c era att de supus nct venea zilnic la sindrofie ; c nu n puine seri, dup cum putu s-i dea seama Juanita, ndeplinind ordinul fiicei sale, don Paco o conducea pe dona Agustina pn la domiciliu ca s nu mearg singur cu nsoitoarea ce venea s-o ia, i, mai tii, poate se dovedea i curtenitor i galant cu dona Agustina, ca s nu turbeze dona Ines. Aa cumpnit vorbea uneori Juanita, ns cel mai adesea i pierdea cumptul i se otrvea toat Atunci spunea de don Paco c-i fluturatic, nestator nic i interesat; se cznea s-l urasc sau s-l dispreu iasc i se simea pregtit sufletete, ispitit i dornic s ia msuri drastice. ntre timp, don Andres Rubio venea n continuare sear de sear la dona Ines, iar Juanita, cu candid co chetrie, l arunca priviri CU totul stranii, priviri ce s-ar putea asemui cu-o scriere misterioas, n care nsui cel
121

ce va fi scris-o nu-i mai cuprinde ori i desluete numai ca prin cea nelesul, i-n care cel care citete crede c citete acelai neles i zmislete dulci sperane. De la priviri se trece la cuvinte foarte lesne, iar don Andres, cutnd ntotdeauna s o gseasc pe Juanita sin gur, se ddea pe lng ea pe cnd intra la sindrofie i, turuind fr oprire, scotea pe gur, de parc ar fi fost mitraliera zeului Cupidon, un potop de flori i o arj strns de VQrbe dulci i nflcrate. Ea, mai cumptat la vorb dect la privire, cnd pleca ochii i se ferea s rspund, cnd rspundea schimbnd vorba, dar cu mult chibzuin i dulcea, fiind la mij loc respectul i afectuoasa consideraie pe care persona jul sus-pus nu putea s nu i le inspire. Iar Juanita nici nu reuea s-i ascund mulumirea consolatoare pe care g asemenea mare mgulire i asemenea laude i-o aezau n piept. edei .molcom, excelena-voastr spunea i nu v batei joc de-o biat fat. Cum o s cred c e pe placul excelenei-voastre grosolnia mea, cnd excelenavoastr e deprins numai cu delicateuri i fineuri ? Excelena-voastr a dat dovad de atta bun-gust, c... vai, doar n-o s cred c ai pit ceva ! Dai-mi pace, sef or ; nu ncercai s m strnii. Isuse Hristoase, dar s-ar face foc dona Ines auzind c excelena-voastr umbl s m tmieze pe mine i c eu stau s plec urechea la dumneavoastr, nesocotind buna-cuviin ce se cuvine acestei case preacinstite. Iar cu aceste vorbe precum i cu altele la fel pleca Juanita de lng don Andres tocmai n cellalt capt al antreului. Cnd don Andres se inea dup ea, Juanita se furia pe coridoare Atunci don Andres o lsa n pace, de team s nu- vad cineva. Constatnd cu durere n suflet ct de puin nainta n campania n care se angajase, sau chiar deloc, i ne voind s fie un al doilea Fabius Cunctator *' apel la o
1 Fabius Cunctator zis i Temporizatorul (sec. III .e.n.), B frateg roman, faimos prin prudena sa.

122

strategie mai eficient i se pregti de ambuscade i asal turi. In loc s-o caute n antreu, o atept pe Juanita n gang i nu intra nleuntru pn ce Juanita nu ieea pentru a se duce acas la culcare. Juanitei nu-i era fric de nimeni i nimeni nici nu-i tia calea, aa c se ducea singur, cu toate c strzile erau ntunecoase. i pe urm, nici nu locuia prea departe. Don Andres nu voi s-i dea a nelege c ar ntlni-o, chipurile, din ntmplare ; mrturisi deschis c o atepta i o nsoi cieva seri la rnd, cu toate c ei nu-i fcea plcere. Nentrecute fur miestria cu care lucr Juanita i isteimea i voina pe care avu puterea s i le pun n joc ca s-l tin la distan pe don Andres i s reuseasc s nu-i cad n mn, fr s se strice cu el de tot. Firea ei, de obicei vesel i zeflemitoare, i uurina ce-o avea de a da totul pe glum i fur de mare folos n aceste grele mpreiurri. Deoarece, ntr-adevr, nu voia s-l lase pe don Andres s treac msura, dar nu voia, pe de alt parte, nici s-l scape, i era o problem arz toare i o chestiune de miraculos echilibru s se men in, far s cad nici ntr-o parte nici n cealalt, mergnd ca pe srm, fr balansier. La fiecare declaraie de dragoste, la fiecare propunere pe care i-o fcea don Andres, Juanita rspundea cu o glum sau cu cine tie ce bazaconie fr cap nici coad, nct don Andres, dei ofensat i umilit, nu putea s i-o ia n nume de ru i nu avea ce s fac dect s se pun pe rs Vzndu-se nsoit de don Andres, Juanita iuea pa sul i ct ai bate din palme se posta n poarta casei. Don Andres buia atunci s intre. Vleu, exclama Juanita. V-a uitat Dumnezeu, excelena-voastr ? Frumos v-ar sta, zu de nu, s intrai s judai tute cu mama, care tot nu doarme de grija mea. Cum i i poate trece prin minte excelenei-voasitre ca n loc s ncing o partid de ombru cu dona Tnes, s ncing acum o partid mojiceasc cu mine ? Fereasc-m Sfntu Domingo, patronul nostru ! C eu una n-a putea s-mi iert una ca asta. 123

Pentru Dumnezeu, nu fi r e a ; las-m s intru, lasa-m s intru, frumuseea mea ! Sfinte cerule, ce tot ndrugai acolo, excelenavoastr ! Pe ce limb grii ? Asta trebuie c-o fi limba cea, spurcat a necuratului despre care tot v bete sfinia-sa, printele i dasclul nostru Jaun de Avila ntr-o carte pe care m pune s-o citesc dona Ines, ca s m g tesc s fiu clugri. i tu vrei s fii ? - Om mai vedea pn atunci. Parc a zice uneori c m trage inima, mai cu seam vznd primejdiile ce cuprind dm toate prile pe o biat fptur neajutorat i proast ca mine. Dar, n"sfrit, cliiar aa proast cum snt, nu vreau s fiu nerecunosctoare fa de dona Ines care m cluzete pe drumul cel mai bun i care mi va plti i dota ca s intru la mnstire. i cum ai putea s-i fii tu nerecunoasctoare ? Cu ce ai jigni-o pe dona Ines dac m-ai iubi ? Socotete excelena-voastr c ofensa ar fi una mic dac i-a zdrnici planul de a face din mine o sfnt i m-a rzgndi ?... Hai, excelena-voastr, ducei-v la sindrofie la dona Ines i nu m mai necjii atta ! Juanita zdroncnea atunci ct putea de tare c u . cio canul de la poart i numai ct o ntredeschidea fie maic-sa, fie slujnica, c se i strecura nuntru, o nchi dea repede i aproape c i tintea lui don Andres poarta n nas. Cu asemenea scene, tratative i discuii, don Andres se paraponisea tot mai tarp pe zi ce trecea, iar prudena l prsea cu totul. Snt nevoit s mrturisesc, chiar dac nu-i face cinste Juamtei, c dumneaei nu-1 descuraja, c nu-i ddea dez legare n nici un fel i c se amuza inndu-1 legat ne don Andres i provocndu-1 cu tot felul de iretlicuri. E drept c dndu-i seama ct de primejdios era s se lase nsoit de don Andres sear de sear, Juanita tiu s pndeasc att de bine clipa n care don Andres nu se afla n gang s-o atepte, nct, de-atunci ncepnd, reui s fug acas de fiecare dat singur.
124

Vznd cum trec serile, iar ea fugea mereu, don An dres, ctrnit, ndrjit i parc fr s-i mai poat ine firea, i rcori inima, gsind-o singur n antreu. Ce ' simea cacique-lc se vedea ct de colo pe vorba lui pri pit, pe chipul lui, n fiecare gest. Fr s se mai gndeasc la nimic, ridic glasul. Binecuvnteaz, Doamne, sufletele noastre !, spuse fata ; linititi-v, excelena-voastr ! Vedei-v de treaba dumneavoastr i lsai-m ncolo pe m in e; nu iscai aici atta zarv, c rde lumea de domnia-voastr i-apoi v facei de poveste n tot satul i intrai n gura brfitorilor. Puin mi pas mie de brfitori dac m binecuvntezi precum te binecuvntez i eu pe tine. Binecuvntat s fii de o mie de ori i binecuvntat fie i mama care te-a adus pe lume. i spunnd acestea, fr s mai lungeasc vorba, odat se npusti la ea ca un apucat. nct ea nu mai putu s se fereasc de mbririle i srutrile lui. Cinci sau ase, cci asupra numrului n-au czut nc la nvoial povestitorii, i pecetlui pe obrajii proaspei, care se f cur roii ca focul. Dar nu se mulumi cu acestea, i cut gura s i-o srute, o gsi i i-o srut. Nu sttur mpreunate buzele lui cu ale ei ct nu sttur ale lui Tristan cu ale reginei lzolda, despre care vechea roman ne spune c : Atta fur laolalt ct s-ar cnta o liturghie. Dimpotriv nici bine nu-i veni Juanita n fire de pe urma spaimei i-a uimirii, c lu o mutr att de crunt, de te bga n speriei, cu toate c era att de frumoas, i apucndu-1 pe don Andres cu amndou minile de umeri, l zgli i-l mbrnci ct colo cu atta putere, nct acesta se cltin ca un om beat i puin ii lipsi s nu cad grmad. Don Paco tocmai intrase n antreu ; astfel nct dac vzu mbrinceala, nu se poate s nu fi vzut i srutrile de la care pornise.
125

Ce era s fac don Paco ? Se purt ca i cum n-ar fi vzut nimic. i el i don Andres intrar la sindrofie ca de obicei.

N ZIUA URMTOARE SE NTMPLA IN VILLLEGRE un lucru care ului pe toat lumea i isc vorbe. Nici pe la Primrie, nici pe la primar pe-acas, nici pe la notariat; pe niciunde nu se art don Paco al nostru, care zilnic trecea pe rnd prin toate aceste locuri pentru a-i ndeplini nenumratele sarcini de serviciu, l cutar acas, dar nici aici nu fu de gsit. Alguazilul cu nevast-sa, care l serveau i umblau n rndul lui, nu tiau nici cum o fi plecat, nici cnd o. fi plecat i nici pe unde l-o fi ajuns masul. Trecu ziua toat i don Paco tot nu veni i nimeni nu aflase pe unde era i uimirea cretea tot mai mult. Nimeni nu putea s explice cauza acestei dispariii. De mult vreme, mulumit bunstrii i ndestulrii ce domneau n acest inut, precum i mulumit meritu oasei Jandarmerii, nu se mai punea problema bandiilor i a rpitorilor. Atunci unde s fi pierit don Paco ? Lumea se tot ntreba i nu tia ce s cread. Prietenii i mpreun cu ei don Andres Rubio, i artar nelinitea. Numai dona Ines rmnea netulbu rat. Firea ei stoic i resemnat i cretineasca-i su punere n faa voinei Celui-de-Sus pstrau aproape n totdeauna netulburat pacea din sufletul ei. i apoi, dona Ines nu vedea nimic alarmant n aceast ntmplare pe care i-o explica att siei ct i prietenilor ei, lui don Andres i printelui Anselmo, n chipul cel mai firesc. Presupunea i spunea n secret c tatl ei, cu toate c era sntos i teafr i avea mutra aceea mai degrab de flcu dect de btrn, ncepuse s cam mbtrneasc
126

i s cad n mintea copiilor ; poate i fiindc se frmnta atta cu mintea. Fapt este c, dup dona Ines, taic-su ncepuse de-o vreme s dea uoare, ce-i drept semne -de rtcire i de ramolisment prematur. Aceasta era cauza pe care dona Ines gsea s o pun la baza dispariiei lui don Paco. i mai zicea c nefiind mnat de nic:^ un alt temei afar doar de vreo toan, don Paco ieise s se plimbe, c pesemne bntuia pe dealurile golae din apro piere, iar cnd avea s-l ajung oboseala dup atta um blare, avea s se ntoarc n sat fr s peasc nimic ru. Numai c nici n noaptea aceea i nici a doua zi nu se ntoarse, dup zisa donei Ines Juanita ajunse acas ntre nou i zece seara, iar don Paco nc nu apruse. Juanita, care nu era nici stoic i nici cretin att de ptruns ca dona Ines, era speriat moart i plin de nelinite i ngrijorare, mcar c pn acum reuise s i le ascund. O dat ce se vzu singur cu maic-sa, nu mai putu s se rabde i i deschise inima cutnd alinare. Don Paco n-a mai venit, i spuse. Nu-i a bun. Nu te frmnta atta, rspunse maic-sa ; vine el, n-ai grii ! Ce putea s i se ntmple ? tiu i eu ? E-u ie nu i-am spus nimic, mam ; am zis *c-i mai bine s tac. Acum simt nevoia s-mi uurez sufletul i am s-i mrturisesc totul. Snt o ti cloas, o netrebnic, o nesbuit. Ar fi putut s fie al meu i nu mi-a trebuit. Acum c-1 pierd, i poate pen tru totdeauna, mi-a venit mintea la cap, tiu ct preu iete i l iubesc ; dar l iubesc de mor. i ca s vezi ct de ticloas i de josnic pot s fiu, afl c dei l iubesc, tot i-am fcut un ru : i-am strpuns inima cu pumnalul otrvit al geloziei. Vina e a mea, don Andres nu-i vinovat cu nimic. Eu l-am ademenit, eu l-am aat, eu i-am sucit minile, iar dac a fost necuviincios cu mine, bine a fcut, cci aa merit. ; Fetio, nu prea neleg ce spui. Ori eu nu tiu toate dedesubturile, ori tu vorbeti fr tine. Nu vorbesc fr mine, am vorbit pn acum, N-auzi c l-am aat pe don Andres ca s m rzbun

127

pe dona Ines i s-i dau un bobrnac lui don Paco ? Eram geloas. M temeam c o s cad n minile donei Agus tina. N-am fost n stare s-neleg ct de mult m iubea. Acum mi dau seama. i uit-te i tu ce i-e cu femeile : m ncnt nespus i m simt mgulit tiind c m iubete^ atta, iar gindul acesta e pricina mhnirii, dar i a remucrii ce-mi sfie inima. Nu tiu nimic sigur ; ns am totul n minte. De bun seam, el m spiona i n ntunecimea strzilor m-a vzut i m-a recunoscut ori m-a auzit sporovind i hlizndu-m cu don Andres, care m-a condus cteva seri de-a rndul. Iar el intrat la bnuiala- i cuprins de amrciune, socotindu-m o uu ratic, m-a pndit iar, nct alaltieri noapte, chiar n antreu la dona Ines, m-a prins cu don Andres, care m mbria i mi acoperea cu srutri obrajii i gura. Eu l-am mbrncit indignat, ns don Paco a putut s-i nchipuie i cu siguran c i-a nchipuit, c indignarea mea era prefcut fiindc tocmai intrase el, iar eu l vzusem i cutam s fac pe nevinovata. tii de ce mi-e mie fric ? M tem c don Paco, vznd c femeia pe care o adorase e o stricat i cuprins fiind de dezn dejde, s-a dus n tirea lui Dumnezeu. Apoi s tii i lu vorba din gur Juana c de vin-i numai ceaua asta de dona Ines ; beleaua asta care nu s-o plti de toate relele dect ars de vie ori fript n untdelemn. Nu tiu, zu, mam. cum de-o mai rabd ; dar dac nu se sfrete cu bine i se ntmpl ceva ru, ct de mic ar fi s fie, uite, cu astea dou mini ale mele i dau foc i-o ard de vie. Uit-te bine la mine ! C doar nu snt nc olnag. O jupoi de vie, o omor, buci o fac. S nu crezi cumva c-o las s-i rd de mine. Juana, vzndu-i fata att de pornit, se temu ca nu cumva s ias de-aici vreun bucluc i exclam ca o persoan prevztoare i cumpnit : Uurel, fetio, uurel; n-o s te povuiesc tocmai eu s-o ieri. Ferice de cel ce afl drumul la cer, dar tu afl-1 pe alt cale, nu iertnd pe cel care te batjocorete. Dumnezeu att e de mrinimos, nct ne deschide ci fr numr ca s ajungem la dnsul. Alege dar alta i
128

n-o urma pe aceea a buntii. E bine s tii s pui lu mea la respect, s-i ia frica. E bine s se tie cine eti. Ce te povuiesc eu este s ai mare grij ce faci, fiindc dac o iei la btaie pe dona Ines aa, de-a dreptul, ncapi pe mna justiiei, ba te ia ca din oal, te bag i la n chisoare sau te trimite la ocn. Nu cta s m-nspimni. Dac se-ntmpl o ne norocire, n-o s stau s despic firul n patru ; nfig cuiul n ea ca n obolan, o sfii cu unghiile i i sucesc gtul. Odat m-ar cuprinde nebunia de n-a mai ti ce fac. Bine-bine, rspunse Juana, dar atunci or s te ia de nebun i or s te nchid la bulumac, la bululuc sau cum i-o zice ; iar eu a muri cu zile s te tiu acolo. Atunci, eu ce s fac, mam, ca s-o i bat bine pe dona Ines i nici tu s nu mori cu zile ? Tu trebuie s faci aa, dac tot te ai cu ea att de bine i sntei att de apropiate : pui mna pe ea fr martori, ntre patru perei, i spui acolo tot ce ai pe su flet, i citeti sentina i o i execui. i cum s-o execut ? Adu-i aminte ce dibace erai de copil, cnd de-a valma cu furia i clocotea n vine sngele rzboinic al eroicului tu tat ; nha-o pe dona Ines, ridic-i cor tina, croiete-o cum tii mai frumos la mritul aezmint, de s i-1 faci ca o mrit ptlgic roie. S vezi cum nghite gluca, tace chitic i nu se duce pe ia tri bunale. Ditamai cucoana, plin de ifose i farafastcuri n-o s aib neruinarea de a arta corpul delict nici Ju ratului nici auditorilor. Auzind neleptele sfaturi ale maic-sii, Juanita se domoli ntructva i n ciuda chinului prin care trecea, nu se putu ine s nu rd, nchipuindu-i-o pe dona Ines, cu toat mndria i fudulia ei, btut i nerzbu nat. i spuse : Las, c nu sar eu calul s ajung s-o croiesc sau s-o omor, dar o s-i spun cteva, c de-aia am limb, s-o frig la inim. Foc o s scot pe gur, mai mult dect scoate pe unghia sa spierul. Fiecare vorb ce-o s i-o spun o s fie ca muctura scorpionului veninoasj S~0 sfie i s-o otrveasc pn-n rrunchi. 129

Furia dezlnuita a Juanitei nu inu mult i curnd se preschimba n obid i mhmre : Vai mie, Dumnezeul meu, Doamne ! exclama. Vai mie, Scump Fecioar Preacurat ! Ce-o s se ntimple cu mine dac face vreo prostie ct el de mare i se arunc ntr-o prpastie ori intr la vreo mnstire ? Atunci e limpede c va trebui s m clugresc. i eu nu vreau s fiu clugri. S-atepte numai dona Ines s-mi tai prul i s i-1 dau ei. Pcate s-i dau o lad de gunoi, mai degrab ! i spunmd acestea, o podidi plnsul, un plns cum nu se poate mai amarnic. Lacrim dup lacrim izvora din ochii ei, brzdndu-i obrazul frumos ; prea c se neac de plns i se trnti pe jos acoperindu-i faa cu minile amndou, scotnd suspine adinei. Maic-sa, care tia cam ce putea s fac Juanita cnd o cuprindea furia, nu se sinchisi prea tare et o vzu furioas ; ns cum Juanita n-avea obiceiul s pling din te miri ce, iar Juana n-o mai vzuse de cnd era mic i fnoas s verse mcar o lacrim, plnsul ei de-acum o tulbur i o mhni peste msur. Nu plnge, i spuse. A da Dumnnzeu s vin don Paco i n-a fi nici el clugr nici tu clugrit dect cnd -ai inlra amndoi n aceeai mnstire i chilie. Pe scurt, Juana, plngnd i ea fr s vrea, fcu -adevrate minuni s-i liniteasc fata, s-o ridice de pe jos i s-o duc n patul ei. n cele din u.m izbuti, o s rut cu mult duioie pe frunte i lsnd-o acoperita bine i nghemuit, iei din iatacul ei spunnd : da Duinnez2u i are s fie bine.

XXIX
NU VOIESC A L LSA PREA MULT IN SUSPENSIE pe cititorul ngrijorat, netiind nimic de soarta lui don Pace. n fapt, eroul noSi.ru, trise cea mai crunt dezam gire vznd-o mai nti pe Juanita nsoit de don Andres.
130

strbtnd pe ntuneric uliele, spoiuvind i rznd de mama focului, iar apoi fiind de fa la ultima parte a discuiei din antreu care s-a ncheiat att de nsufleit, cu mbriri i srutri. Nu voia s se mpace cu gndul c Juanita era o stri cat i, totui, trebuia s cread ce vzuse cu ochii lui. Nespus de mhnit, de tcut i taciturn fu toat seara aceea la sindrofie la fiic-sa. Juc ombru pentru a nu fi nevoit s vorbeasc; pierdu cteva partide i fcu i cteva renone, att l furau melancolicele-i cugetri; abia reui s duc la capt un joc fr miz i fr aver tisment i pierdu cinci sute de puncte, care va s zic cincizeci de reali. Indispus, plec acas naintea tuturor. n zadar ncerc s adoarm. Toat noaptea nu n chise ochii. Gndurile cele mai negre l apsau pe suflet tot aa precum un crd de corbi se las asupra unui ies, l sfrtec lacom cu ciocurile i se ospteaz. Faptul c el o via ntreag fusese att de aezat, att de senin i att de puin ptima, iar acum se vedea prad unei pasiuni slbatice i nefericite, i se prea cu totul nefiresc i de plns. Murea de necaz, dar stnd i chibzuind mai cu luare-aminte, vedea i el c n-avea pe cine s-i verse focul cu temei. Juanita l refuzase ; nu-i ei a nici nevast, nici iubit i. nici logodnic. Cum s-l ofenseze, cci nu avea nici n clin nici n mnec unul cu altul. Iar don Andres nici pe-att; va fi bnuit, poate, c-a fost n vorb cu fata, n urm cu un an i mai bine , dar acum l tia, dup cum i spusese dona Ines, peitor seriofc i aproape viitor o al nfloritoarei vduve dona Agustina Solis y Mones de Allende el Agua. Don Paco se simea obligat s-i absolve pe Juanila i pe. don Andres. i cu toate c edea strmb i judeca dreot, l mncau palmele s-o caute pe Juanita i s-i trag un toc de btaie de s-i dea rsul p rii piele, dar... mai cu seam s porneasc o rfuial cu oblduitorul i, pro teguitorul su, cciciqueAe, i, dintr-o pricin oarecare, s-l trsneasc la mir. Toate aceste zmisliri ale nchipuirii se perindau n coace i ncolo prin creierul lui ca o hait de draci care
131

se nvrtesc ntr-un dans frenetic, nelsndu-1 s-i g seasc nici o clip odihna. n loc s doarm, se perpelea n pat, iar nervii lui ncordai l fceau s tresar. i totui, se gsea mai degrab comic dect tragic i se pornea pe-un rs, dar nu pe unul sntos, ci pe cel de se cheam sardonic, pentru c dup cum se poves tete la vechii sarzi rdeau astfel cei care erau schin giuii i ari n chip slbatic, dup un obicei sard, ca ofrand adus idolilor. Juanita era idolul n faa cruia dragostea i gelo zia, sacerdoi i preoi ai altarului ei, l schingiuiau i l ardeau pe don Paco de viu. Cum nu mai putea s rabde, se gndi cu struin s se omoare, dar iat c principiile i sentimentele sale religioase i morale ve neau s-l opreasc. i dac-1 opreau, don Paco i aducea ocri i se dispreuia singur, spunndu-i c ceoa ce nu mea el religie i moral era, de bun seam, laitate. Dup aceast furtunoas insomnie care prefcu cea surile n secole, don Paco se scul din pat i se mbrc fr s mai atepte revrsatul zorilor Deschise fereastra odii i vzu c mijea de ziu. Rcoarea aerului de.diminea i se pru c-i alin pu in nfrigurarea ce ardea ca o febr n vinele lui. i Cum nu se simea n largul su ntr-o ncpere att de strimt i tn.jea dup un spaiu ntins peste care s-i atearn privirea i dup un acoperi precum bolta cereasc, se hotr s ias, nu numai din cas, ci si din sat, s se duc unde-o vedea cu ochii, la voia ntmplrii, ct mai departe de oameni i n locuri ct mai ferite i singu ratice. Plec fr s-i trezeasc i fr s fie vzut de alguazil i de nevast-sa. Pomi totui cu oarecare senintate i calm. Nu fugi ca un nebun i-i lu cu sine sombrei o-ul i bastonul; de fapt ciomagul ce-i sluiea drept baston. Pe urm, dat fiind c se gtea de-o lung pribegie, dar nu tia nici el ncotro o va apuca, i chiar dac se gndea adesea la sinucidere, nu se gndea c-ar svri-o prin nfometare, ntruct nici cnd trecuse prin suprri i necazuri grele nu-i pierduse niciodat pofta de mn132

care, lu desagii, puse ntr-nii ceva schimburi i me rinde din ce putu s gseasc, i arunc de-a umrul i o porni la drum cu pas apsat, aproape alergind, de parc ar fi avut pe urmele sale nite dumani nevzui. Curnd strbtu cteva crri din cele ce despart gr dinile din jurul satului. Primvara cu ntreaga-i podoaD se nfia acolp n toat frumuseea i cu toate farme cele ei. Pe marginea anuiilor de irigaie, pe unde alerga alturea cu poteca, n susur plcut, apa rece i limpede, se gseau violete i alte nem imrate flori slbatice tim purii, care aruncau o mireasm mbttoare. Merii i ali pomi fructiferi dduser i ei n floare. Iar iarba nou pe pmnt i lstarii cruzi ai plopilor i ai altor copaci smluiau totul cu o verdea vesel i strlucitoare. Ps relele cntau ; soarele, ivindu-se, poleia n lumina-i str lucitoare piscurile cele mai nalte ale munilor i un vnticel uor culca iarba i nfiora ntr-un freamt uor frun ziul nalt. Don Paco umbla att de btut de gndurile lui negre, nct nu vedea nimic din toate acestea. Curnd iei dintre grdini i se pomeni n mijlocul livezilor de mslini i n mijlocul viilor ; dar el fugea de oam eni; nu voia s vad pe nimeni i tot astfel ni meni s nu-i vad pe dnsul, aa c o lu pe potecile cele mai lturalnice, ndreptndu-se spre lanul munilor stncoi, unde vegetaia este srac i terenul necultivat, unde nu snt oameni i unde pmntul este gola ori acoperit numai din loc n loc cu ciulini,' cu tufe jalnice i uscate de ,iarba-osului i de grozam, cu cimbru greu mirositor i civa mslini slbatici strpii, stejari pitici i stejrei. Cu toate c l tbr puintel aceast alergtur, don Paco nu sttu pe loc s se odihneasc pe vreun pietroi pin cnd nu fu sigur c se afl n deplin singurtate, aproape n pustiu, c nu-1 vede, nu-1 aude i nu-1 tul bur nimeni. Numai ct se aez i, cu toate c s-ar fi zis c amin tirile care-1 smulser din satul lui rmaser mai n urm, iari l ajunser i prinser s-l nghimpe i s-l mute

de inim. i amintea, nfuriindu-se, dependena servil


n care l ineau legat de cacique interesul i recunotina 133

apoi jugul nefiresc pe care i-1 .impusese fiic-sa, dispre ul cu care catadicsi s i-1 arunce n fa Juanita i fa vorurile cu care l druia pe don Andres. Socoti pe urm c va fi inta batjocurii tuturor constenilor cnd acetia vor afla de cele ce se petreceau n sufletul su i se ri dic pripit s fug mai departe, n locuri i mai ferite. Cobor ntr-un suflet un povmi grozav de abrupt, ca dup -jumtate de ceas de mers s se pomeneasc n tr-o trectoare strimt ntre dou dealuri care alctuiau un prag. Un pria trecea pe acolo tresltnd i opotind lovindu-se de pietre. Aiungnd la loc deschis i adnc, priaul se lrgea ntr-un ochi de ap nconju rat de papur i stuf verde. Civa molizi i un bogat rchiti fceau umbr acestui loc i l nfrumuseau oleandri stufoi, mpovrai de flori purpurii i de tot atia spini, apoi trandafiri slbatici i smirdari ncrcai do flori albe i roietice. Un loc att de tihnit te ndemna la popas i te n demna s bei din apa aceea curat a crei fa linitit, abia vlurat, trda o curgere lin i apa, deci, nu era stttoare i neprimenit. ' Sorele care se ridicase deja n zare i se apropia de zenit rspndea cu prisosin cldur i lumin asupra pmntului ; iar don Paco, n cutare de umbr, veni s se aeze pe mal i ncepu s contemple apa mai nainte de a bea dintr-nsa. i cum sta aa n contemplare, simi deodat oarecare durere i rscol n stomac, cci trecuser de-acum vreo douzeci de ceasuri de cnd nu mncase,. umblase n truna i nu dormise deloc. Pe scurt, n-avem rcOtro, trebuie s mrturisim c pe don Paco l rzbi foamea. Se uit n toate prile, ca i cum urma s comit o crim, plin de team ca nu cumva s-l vad cineva i ncredinat, n fine, c singurtatea i efa cum nu se poate mai deplin, vr mna n desagi i scoase de-acolo un colcel alb i o boccea nvelit temeinic ntr-un nu mr vechi din ziarul El Imparcial . Ce se afla n aceast legturic ? Povestitorul nu are voie s ascund nimic. n legtura pe care o desfcu don Paco se aflau ase buci faine de spat de porc, groas ct pumnul, din cele condimentate i prjite de Juana
134

la La^ga ; care, drese cu sovrf, cu piper mcinat, chi mion i cu mai tiu eu cte alte mirodenii, nbuite pn-i las untura spre a fi pstrate apoi n urcioare de faian, ori scoase din untur, adic reci, momesc pn i fpturile cele mai disperate i ndurerate i le spun : mncai-m. Don Paco se pregti s asculte acest ndemn care nu admitea nici o mpotrivire ; dar n aceeai clip, gndindu-se ca cea care preparase spata de porc nu era alta dect Juana la Larga, mama celei care-i pricinuia acest chin, cele mai triste amintiri i nviar n minte i, cu fleica de carne ntre degete, gata s-o mbuce, simi c i se pun ca un nod n gt cele dou binecunoscute versuri ale lui Garuilaso, care sun astfel : O, dulci odoare, sp\~e rul meu- gsite, dulci i voioase cnd Dumnezeu voia ! i totui Dimnezeu nu voi ca don Paco s le g seasc spre rul lui. Iar dac i ddur lacrimile, pofta i fu mai pogan. Ce n-ar fi dat, n culmea disperrii, ca toat buctura s se nrefac-n otrav ; dar, n fine, mbuc dou buci de came i mnc i colcelul. De Ia o vreme simi c-ar bea i-un strop de vin i se ci c n-adusese fedeleul. Pe urm se resemn i bu ap, aplecndu-se pn atinse cu gura faa apei. In sfrit, cum era zdrobit de ct a mers, ct a vegheat i s-a nfuriat, iar din afar l dovedea cldura soarelui i pe dinluntru cldura bucelelor de porc i a colcelului, n ciuda copleitoarei lui dureri, l rnuse som nul i mai prinse inim dormind profund i fcndu-i siesta, n care timp nenorocirile i chinurile s-ar zice c i se scufundaser n acel pru, de parc ar fi fost Lete.

XXX
CND SE DETEPTA DON PACO DIN SOMNU-I PRElungit, soarele asfinea ; ziua era pe sfrite.

ndoielile cg-1 ehinuiser prinser a-1 chinui i mai vrios pe msur ce timpul trecea.
135

i spunea don Paco, i pe bun dreptate, c fuga sa din comun va fi observat-o i privit-o toat lumea cu mirare. Avnd attea sarcini, i se va fi simit lipsa ntr-o mulime de locuri. i fcea socoteala c, necernd voie de la nimeni, neobinuita-i dispariie fiind i ea lipsit de o cauz mr turisit, concetenii aveau s-i dea toat silina s des copere aceast cauz, bnuind pn la urm c va fi f cut un gest de disperare ntr-o situaie de nendurat Toi aveau s deplng fuga lui atta vreme ct nu se ntorcea n sat ; dar dac se ntorcea, ntreaga compa siune avea s se transforme, inevitabil, n batjocur i zeflemea. Nu va fi in s nu-1 ntrebe barem pe departe ce va fi fcut n pustiu i de ce l-a prsit att de curnd, cindu-se pentru viaa de pustnic. Iar cei care bnuiau, i nu se ndoia c erau i dintr-tia, c avusese de gnd s se sinucid, aveau s-i bat joc de el, punnd pe seama fricii faptul c nu fcuse gestul pn la capt. tia c, ntors n comun, nu ar putea s suporte situaia n care se pusese, cci parc-i i vedea pe unii btndu-i joc de dnsul :nd i se uitau n ochi. Dac a piecat pentru c ceva nu putea s suporte, atunci la ce se mai ntoarce, de ce se resemneaz i de ce suport acum ? Don Andres, mai cu seam, avea s-l dispreuiasc i s-i rd de el n sinea lui, socotind c pricina era c-o srutase pe Juanita, iar acum se ntorcea foarte spsit i ngduitor pn la a fi gata s-i vad srutndu-se i-a doua oar. Pe Juanita nsi i-o nchipui nespus de mhnit deocamdat, roas de remucri, dat fiind c fusese ori urma s fie pricina sau prilejul morii lui, i foarte por nit s verse lacrimi n amintirea-i sau peste mormntu-i necunoscut, dac aveau s-l ngroape cumva, iar ea avea s tie unde anume i ct de departe; dar dac l-ar vedea iari la fel de zdravn, btnd uliele satului, cu treburi ca i odinioar, ori la sindrofie la dona Ines fcnd curte donei Agustina, Juanita l-ar socoti omul
136

cel mai netrebnic i mai lipsit de curaj de pe ntreg pmntul. Juanita avea s-i bat joc de el, iar don Paco se cutremura numai la gndul c-ar putea ajunge la o asemenea defimare. Era, cu toate acestea, prea de tot s te omori fr s ai chef i numai pentru ca lumea s te ia n serios, s te comptimeasc i s nu te ia pejste picior. Tri momente n care, dac ar fi avut un revolver, poate c, mpotriva tuturor preceptelor religioase i a filosof iei lui sntoase, don Paco i-ar fi tras un glonte ; ns, din fericire, don Paco nu avea asupr-i arme de foc, nici pistol i nici puc n aceast nesbuit ex cursie, pe care o fcea urmrit de gelozie, precum Oreste de Furii. Odat i veni s se caere n vrful unei stnci abrupte, s se arunce de-acolo n cap s se fac pilaf. Dar dac nu murea pe loc i-i rupea numai o mn, vreun picior sau chiar amndou, nu avea s-l doar groaznic i, rmnnd n via, n-avea s se pricopseasc i cu durer;le fizice peste cele morale de care voise s scape ? Rumegnd cu amrciune toate acestea, umbl don Paco fr s ia aminte pe ce drum o apuc, pn cnd l prinse noaptea i un ntuneric bezn. Nici tu lun, nici tu stele pe cerul ncrcat de nori grei. Ploua stranic, tuna i fulgera. Pribeagul nostru observ, zdrobit c era murat i se temu c moartea pe care i-o dorea, dar care l i dez gusta totodat, putea s i se trag din umezeal, ameninnd n locul coasei cu reumatisme i pneumonii. La lumina fulgerelor descoperi c ajunsese pe un tp an ntins ntre vrfurile a dou dealuri nvecinate. Era pe tpan fn mult, pir din belug, iar pe alocuri l n esaser blriile n care tot nimerea, i era iarba nalt de-i trecea de genunchi fie pentru c nu era crare fie pentru c o pierduse el. Deodat auzi mugete i la strlucirea de-o clip a ful gerelor i se pru c desluete un opron mare sau un polog pe sub care se frmntau nite umbre muginde, ce erau fr ndoial tauri nfuriai, boi de jug, juncani i vaci.

1.37

Da bine, omule, spuse un glas rguit, ce pcatele caui dumneata pe-a*ci la ora asta i pe-o furtun att de npraznic? Don Paco, ascunznd din ce loc este i fr s-i mr turiseasc numele, spuse c se rtcise pe drum, c nu tia unde se afl i caut un adpost s mie peste noapte. Boarul, care era milos, se ndur de vocea jeluitoare a lui don Paco. iei de sub polog, veni pn ia el, l lu de mn i i sluji de cluz. Astfel ddur ammdoi oarece ocol i ajunser la o colib destul de ncptoare unde, la gura sobei i n jurul unui cmin mare, ce putea linitit s se msoare cu al donei Ines, dei nu avea blazon, edeau nc doi ciobani, mai btrni, i uri bieel de vreo zece-doisprezece ani, care trebuie c era biatul cluzei lui don Paco. n cmin ardea o movil mare de lemne i la cldura lor putu don Paco s-i usuce hainele, fiindc l poftir, iar el accept, s se aeze pe un scunel, aproape de foc. Mai departe, la jar mic i deasupra unei pirostrii, se vedea o oal scond prin capacu-i spart i gurit aburi groi, binemirositori. care produser n nrile lui don Paco o senzaie foarte plcut, fiindc de atta preum blare, prinzul i se trase-n clcie. Era, de fapt, n oala aceea o iahnie de bobi tineri cu bucele de slnihu i cu bobie de piper ca nite piprcue, care trebuie c vor fi fcut-o bun si gustoas. O dat ce-i ddur un acopermnt cald sub care s se adposteasc de ploaie i s petreac noaptea, ciobanii' l mbiar i cu cina-le rneasc. Roeaa i aprinse lui don Paco obrajii cnd prim i; dar nu se dovedi att de nepoliticos i nici att de absti nent nct s nu primeasc, s nu mulumeasc i s nu se nfrupte dintr-nsa, lundu-se la ntrecere cu boarii. -Fr voia lor, l fcur s se ruineze i ntr-alt chip, purtndu-se ca nite oameni deschii i de bun-credin. Dumnealui, care se ascundea i minea, i povestir cte i mai cte petrecuser la viaa lor, cum le-a surs no rocul i cte se mai ntmplaser prin micul ctun, nu departe de aici, de unde erau de batin. Mai ludar peste msur rutatea taurilor de care se ngrijeau, se
138

pinser c nu prea se bucurau de faim i spuser chiar c pn la urm va trebui s-i taie vad ctre trgul cel mare de la Madrid, unde s-ar ntrece cu cei din Veragua i din Miura dac era s pun aua pe-un cal sireap i s struneasc inimile pline de curaj ale lui Lagartijo i Frascuelo. Terminnd cu cina i cu povetile, se culcar cu toii, fiecare pe cte un bra de fn i dormir popete. Don Paco se detept i se scul n zori fcnd i el la fel ca i cei care l gzduiau. Le spuse, ca s ias din impas, c merge spre Cordoba ; lund-o de bun, boarii i artar ce drum s apuce. i lu rmas bun de la ei don Paco, artndu-li-se foarte ndatorat i curnd ls tpanul n urm, mergnd zorit pe crarea ce i-o artaser. Fund iari singur cu sine, g.idurile cele negre i rsrir din nou din strfundul sufletului i prinser a-1 chinui la fel ca mai nainte. Cugetnd mult, analizndu-se i cufundndu-se n abi sul propriei contiine, ncerc s-i explice acest feno men cu totul neobinuit ce se manifestase ntr-nsa. Atunci parc i se pru a nelege c el, pn ht trziu, ctre btrnee, i tiecuse i-i irosise viaa ctigndu-i traiul i dusese lips, ferice de el, poate, de-o. li nite sufleteasc i de rgaz pentru a sta s-i nchipuie perfeciuni ideale petrecndu-i-le pe dinaintea ochilor sufletului, ca pe o chemare a propriei dorini. Orice n zuin a sa' fusese pn atunci modest, prozaic i rea lizabil n bun pace ; ns pe Juanita ceasul ru a adus-o s-i tulbure linitea i s-i sileasc nchipuirea -i ia zborul spre inuturi ameitoare, unde chiar dac lumina era mai mult, erau i furtuni pe care sufletu-i panic i nvat cu atta linite abia putea s le ndure. n concluzie, don Paco ncepu s cread c aceast nfiare trzie a idealitii, acum cnd tinereea aproape c s-a stins, precum i naterea postum a unor nzuine care numai de dnsa trebuie nutrite, l fceau pe el s-i ia cmpii, nebun i nenorocit ca vai de lume. S se n

toarc n sat n aceast stare sufleteasc, cnd nu-i era a se ntoarce cum nu-i fusese nainte a edea pe loc,
139

aveau s-l fac inta batjocurii tuturor prietenilor, dac nu va ucide cu toat cru/imea pe v r e o doi sau trei, iar el er blaiin din fire, tia c nu era fcut pentru asa ceva. Pe de alt parte, ct va fi s mai rmn n Villalegre, se gndea el, nu va mai fi bun de nimic, nici mcar de secretar al Consiliului Comunal, nici de consilier al lui don Andres, nici de colaborator al notarului, nici de aju tor pe lng avocaii care nu fceau dou parale. Ca urmare a acestor nearticulate discursuri, ajunse la urmtoarea hotrre : hotr s se exileze pentm tot deauna din inutul su natal i s plece n alte orae sau sate unde s-i gseasc linitea i unde s-i surd norocul. Numai aa va putea s se lecuiasc de dragostea lui pentru blestemata i netrebnica aceea de Juanita, mergnd oblu cu picioarele pe pmint i nu cu capul n nori sau plutind prin vzduh, fr s se omoare i fr s omoare pe nimeni, ci fiind folositor aproapelui su, s fie iari respectat de oameni i iubit. Dat fiind c boarii i artaser ncotro s-o apuce spre Cordoba, don Paco, mai puin pripit dect cu o zi nainte, o lu intr-acolo, cci drum nu era. Crri nguste erau multe, iar el le alegea la ntmplare, cutnd numai s nu dea ochi cu cineva fiindc nc i era ruine s fie vzut. Ba umblnd, ba poposind s se odihneasc, astfel i petrecuse ziua ntreag i iat c-1 ajunse cea de-a doua noapte de vagabond. Nu tia unde se afl ; dar i se pru c s-ar trezi n el o vag amintire despre aceste locuri. Era un ima sau un teren larg de vntoare, unde trebuie -c se gseau din belug moti i iepuri de cmp. Terenul era neregulat i acoperit de tufe i hiuri. Numai ici-colo rsrea dea supra cte un pin, cte un fag ori cte un stejar. Curnd ntunericul l nvlui cu totul Dei nu .ploua, era innorat tare, iar el nu desluea limpede obiectele. Linitea era adnc. O zdruncina numai, cnd i cnd, cte o pal uoar de vnt ce legna frunzele ori vreun

iepure care nea i fugea cte-a curmeziul printre tufi uri.


140

Nu tiu cum i ddu seama don Paco sau cum crezu c-i d seama c se afia n clipa aceea mai aproape de Villalegre ; c se afla la mai puin de dou leghe depr tare, pe un teren de vntoare, proprietatea lui don An dres, unde don Andres obinuia s vin s vneze. i ntri i mai mult aceast bnuial vznd deodat o lumini licrind la oarecare deprtare n mijlocul bez nei, lucru ce li se ntmpl i copiilor n basmele cu zne, cnd se rtcesc n pdure. Don Paco era curajos i nu avea nici cea mai mic aplecare, fr a fi necredincios, s se team c d la tot pasul de ntruchipri nfricotoare de moate, de su flete de pe lumea cealalt ori de flinte supranaturale. In aceast mprejurare, totui, i ncerc i pe el frica, dar i-o nvinse i se ndrept cu hotrre drept spre lumin, s vad ce era cu ea acolo. Se ntemeia frica-i n aceea c-i ddu seama c lu mina purcede din csua btrnului paznic al terenului de vntoare, cel care murise n ajunul plecrii lui don Paco din Villalegre, i era foarte puin probabil ca don Andres s fi numit numaidect alt paznic, unde nici nu era cine tie ce de pzit. Csua, dup prerea lui don Paco, trebuia s fie goal. Cine a aprins lumina i cine s fi fost n csu ? S fi fost sufletul fr odihn al paznicului care avusese faim de mare arlatan n tinereele lui i chiar de tlhar graiat ? Don Paco se narm cu curaj i se apropie s vad dac aa este, bucuros c d peste o aventur care s-1 scoat din nenorocirile sale..

XXXI
FR A FACE ZGOMOT, AJUNSE DON PACO LA csu i vzu c poarta era nchis cu zvorul pe din untru. Lumina se strecura printr-o ferestruic micu, pe ca*e, n loc de geam, rposatul ntinsese o crp mur dar, s-l apere ae ploaie i ae frig. Din pricina c1 pei
141

nu se puteau vedea obiectele dinluntru; ns don Paco se apropie i mai tare i vzu pe ntinsul crpei trei sau patru guri. Lipi ochiul - de una mai apropiat, care era destul de larg, i ce vzu printr-nsa, nainte s apuce s cugete i s se lmureasc, l umplu de groaz. i pru c-1 vede pe Lucifer n persoan, cu toate c m brcat ca un ran andaluz, cu sombrero cu bor rsfrnt, n surtuc, n ndragi ncheiai pe pri i cu tuzluci. Faa celui astfel mbrcat era aproape neagr, ncreme nit, cu- o gur nfricotoare, pn la urechi, i cu un nas Uria spuzit de negi, asemntor cu un cioc de pa pagal. Lui don Paco i veni totui sufletul la loc, dndu-i seama c nu era altceva dect un obrzar din cele pe care i le pun evreii la procesiunile din Villalegre. Mascatul edea tcut pe un scaun, cu coatele rezemate pe o mas de brad veche i slinoas. Pe alt scaun, fa n fa cu el, sttea nc cineva i don Paco recunoscu pe dat n acesta pe don Ramon, negustorul murcian de la dnsul din comun, omul cel mai bogat dup don Andres i palavragiul cel mai dez lnuit din ci existau atunci pe planeta noastr. Don Ramon era mrunel, birn i slab, dar ager la minte i grozav de viclean i nu-i pierdea cumptul cu una cu dou. Don Paco observ c avea minile amndou la spate, legate cu o curelu, i socoti c fusese adus i inut aici cu fora. Curnd nsi vorbele negustorului murcian, att de risipitor de ele, probar socoteala fcut de don Paco. Omule, ori diavole, ori ce-i fi fiind, spunea, aibi mil i nu m mai chinui fr dobnd. De unde era s tiu eu, ntorcndu-m asear de la ferm, c n drum spre sat, care nu e dect la un sfert de leghe, o s dau de tine i de tovarul tu, pitulai amndoi prin rchiile de la pru i c o s m aducei aici pe sus ? Nici prin gnd riu-mi trecea ca n ziua de azi s mai fie tlhari i-mi vedeam linitit de drum. nelege, omule :
142

ctigul ce ai a v u t a dobndi, l-ai dobndit. Acu vrei . mai mult ! Lcomia pierde omenia. M omori voi pe mine, dai n-avei grij, c nu murii nici voi de moarte bun. Mascatul tcu ce tcu, dar cnd auzi de moarte rs punse numai cu o mormitur, un soi de interjecie, bine cunoscut pe aceste meleaguri. Don Ramon spuse iar : Nu izbutesc s-mi explic de unde ai putut afla voi c am vndut vinul cel bun jerezanilor i c am n buzunar dousprezece mii de reali. Dar, n sfrit, avei acum dousprezece mii de reali. Tot nu sntei mulu mii ? Ai pus mna pe climara asta de os, ntr-adins, i m fcuri s-i scriu nevesti-mii s pun jos dou mii de duros dac nu vrea s fiu spnzurat. Nu numai c te spnzurm, dar te facem i buci dac nu ni-i dri, spuse mascatul, avnd grij s-i schimbe ct mai mult glasul. Ei, bine, atunci putei s m spnzurai i s m tiai buci de pe-acum, fr s m mai pisai atta, fiindc nevast-mea i slav domnului, o cunosc bine ! pn s dea banii, m las mai bine s mor linitit mpreun cu tot neamul meu, cu toate c ne iubete i ne-o plnge dup aceea pn i-o ajunge mucul la deget. Auzi, ai vzut tragedia aceea despre Guzmn cel Bun ? Mascatul nu spuse nici da nici ba ; se mrgini s mai sloboad o mormitur. Don Ramon urm : Pi Guzmn cel Bun, ca s nu nchine Tarifa, . trimise maurilor un cuit cu care acetia s taie capul fiului su multiubit. Paraua e Tarifa nevesti-mii i n-o d nici dac-mi tiai capul. Iar pe deasupra, punnd cu aceasta capac lui Guzmn cel Bun, nu va face nici risipa de a v trimite cuitul, chiar de-ar fi l mai prost din toat buctria. Avei voi cuit, nu trebuie s vi-1 trimit ea ca s-mi gurii burta. Dar s fim oameni cu jude cat : ce ctigai cu asta ? ndur-te de mine ! i pzete-ti pielea i tu, nu fi nesbuit. Vor fi trecut dou cea suri de cnd nevast-mea m-a simit c-am disprut i chiar nainte s fi primit scrisoarea pe care tovarul tu i-o duce i pe caro nu tiu cum i nici cine se va gsi s i-o mmneze, va fi strnit o ntreag revoluie n co
143

mun, va fi btut clopotul de alarm, iar jandaririi cei doi i multe slugi dintr-ale mele vor fi pornit s m caute. Nu-1 ispiti mai mult pe Dumnezeu. D-mi drumul. Las-m s-mi iau mgria i s plec i te-oi rsplti eu, dac nu vrei s atepi pn te-o rsplti Dumnezeu. Mascatul tot nu rspunse, mormind iari ceva. N-auzi c te rspltesc ? Peste cele dousprezece mii de reali pe care i-ai fcut pe din dou cu tovarul tu, i mai dau opt mii dac-mi dai drumul. Cum aa ? gri atunci mascatul. Unde ai ascuns opt mii de reali ? Nu fi prost, biete, nu fi piost. Un s-i ascund ? N-am alii, tia snt pe care mi-i luari; dar am eu o cale sigur s te rspltesc pentru fapta ta bun. Ce cale ? Don Ramon ovi atunci. Dorina de a-1 duce cu zhrelul pe mascat i de a iei ct mai iute din acest impas, bucurndu-se, n sfrit, c va putea s plvr geasc, s povesteasc totul de-a fir-a-pr i s se i gro zveasc, dat fiind c era de-o mare ludroenie, se lupta n sufletul su cu teama de a nu nruti situa ia n care se afla, strnind lcomia tlharului. Mania flecritului se dovedi mai tare dect orice raionament, iar don Ramon l lmuri c exist o metod nemaipomenit n virtutea creia scotea i punea la bani dup cum poftea. Era de-ajuns ca el s scrie pe o anu mit idul suma a se plti i s iscleasc. Cine avea idula aceasta n buzunar, putea fi mai mult dect sigur c era ca i cum ar fi avut-i bniorii. Don Ramon, mpins de propria-i locvacitate, dar i de ngmfare, vorbi ce nu trebuie... Explicaia lui n le gtur cu ce e acela un cec sau o poli n . alb l nflcr ntr-atta pe tlhar, c i porunci pe dat, i sub ameninare, ca acolo chiar, i pe loc, s-i scrie i s-i iscleasc un cec n valoare de dou mii de duros. Negustorul murcian i ddu seama de nrostia pe care o fcuse, dup cum, ns, i c era lesne de ndrep
144

tat i i explic mascatului c idulele pe care le-ar scrie acolo i le-ar iscli, n-ar avea nici o valoare, fiindc trebuia s le scrie, pentru a fi valabile, pe nite hrtii rnduite numai ntr-un singur fel i s le rup dintr-o crticic pe care o lsase acas. Nu reui cU nici un chip s-l potoleasc pe mascat. Ori c punea la ndoial c era neaprat nevoie de acele hrtii, ori de ciud c le lsase acas i nu le adusese aici, tlharul, fr a mai sta pe gnduri i spunnd ntruna s-mi scrii idula , se puse cu pumnii pe capul neferi citului cu minile legate. Don Paco mai mult nu rbd : ddu fuga la ua coli bei, din fericire veche i hit, i descrcnd asupra ei un potop de izbituri cu picioarele i cu pumnii i de plituri cu ciomagul, reui, n cteva secunde, s-o smulg din ni i s-o trnteasc la pamnt c-o bufnitur asur zitoare, care fcu pereii s se cutremure. Tlharul rmase mut de spaim, fiindc i nchipui la nceput c btrnul paznic, ros de invidie din pricina tlhritului la care le venise i altora rndul, sau poate suprat c-i pngreau slaul n care numai cu o zi nainte fusese prezent n calitate de cadavri , venea comandnd o legiune ntreag de diavoli pertru a-1 lua cu dnii n iad. Ce muritor de rnd ar fi putut s se iveasc la ceasul acela ntr-un loc att de singuratic ? Tlharul, cu toate acestea, i veni n fire i trecu n aprare. Puse mna pe flinta ce-o avea ntr-un ungher al n cperii i fugi n odaia de alturi, unde czuse ua i unde se afla intrarea. Acolo abia se vedea, fiind puin singura lumin ce venea din odaia de dincolo- de la un opai atrnat de grind cu o frnghie de bucsu ; ns mascatul vzu bine umbra unui om care se npustea asupr-i i i spuse :

Stai sau eti m ort!


i trase.
145

Totul se ntmpl cu o iueal nemaipomenit. Don Paco tbrse aproape pe tlhar i n timp ce acesta trgea, l pli att de tare cu ciomagul peste mna sting, nct l fcu s arunce arma _,os. Pusctura apuc s scape pe eav, dar schimbndu-i direcia, alicele, trecur pe lng don Paco i gurir peretele. Mascatul se ddu napoi pentru a se feri de o nou lovitur i mcar c era zobit de cea pe care o cptase, scoase din centura ce-1 ncingea peste bru un i grozav de Albacete, din cele cu manon i cu pirghie, din cele care poart inscripia : Cnd ast viper, te ciugulete, nici spieria nu te lecuiete, l deschise cu acel zgomot nfricotor pe care-1 face rotia cnd intr n arc i se npusti nc o dat asupra adversarului ; ns tlharul era de-acum speriat i sleit de durerea primei lovi ,uri. Nu mai avu mna sigur i n zadar btu aerul cu instrumentu-i ucigtor, precum cu evantaiul. Don Paco,* hotrt i cu snge rece, se ddu de-o parte, se opinti i l mai croi o dat att de tare cu cio magul peste spinare pe cel mascat, de-1 ls mototol, cu faa-n jos. Vzndu-1 grmad, don Paco se ndrji oieac i fr pic de mil i mai arse vreo patru-cinci ciomege. Cum nu se vicrea i nici nu se zbtea, don Paco l crezu mort. Se aplec totui cu precauie i i lu iul din mn. ntr-o clip fu lng don Ramon, care l recunoscu i i mulumi cu mare bucurie. Don Paco dezleg curelua ce-1 inea pe don Ramon cu minile la spate. F-mi puin lumin cu opaiul, i spuse. S vd dac n-a murit cumva. La lumina opaiului, se apropie don Paco de cel care zcea pe jos i l ntoarso cu faa n sus. Masca i czuse. Don Paco i don Ramon rmaser uluii recunoscndu-1 pe Antonuelo.
.146

XXXII
NOROCUL LUI CA NU PRIMISE NICI UN CIOMAG n cap ; dar e^a rupt n btaie, stlcit i plin de vnti. ncredinat de-aoum c Antonuelo tria i ntrtat de negustorul murcian care n-avea de gnd s se lini teasc pn nu-i primea ndrt mcar n parte banii furai, don Paco l percheziion pe biat, gsi asupr-i patru mii de reali i-i napoie stpnului lor. Ceilali opt mii erau la tovarul lui Antonuelo, care, ca ef i maestru n aceast art, i luase parte dubl din prada de rzboi. Antonuelo simea dureri sfietoare; nu scotea nici un cuvnt, dar gemea i se vita. Don Paco se grbi s se vad plecat de-acolo i s se napoieze ct mai degrab n sat cu eliberatul i cu nvinsul. Mgria cea puternic a lui don Ramon, rmas cu samarul pe ea, se afla ntr-un mic arc sau loc ngr dit, lng colib. Don Paco scoase afar mgria, l puse pe stpnul ei s urce i trgnd apoi de Antonuelo, care de-abia se putea mica, i ridicndu-1 pe sus cu oareicare grentaT l trnti pe crup. O ngreun pe deasupra cu cio .e, magul i cu iul, trofee ale victoriei sale i, pornind naintea mgriei cu aceast ndoit sarcin, se ndrept spre sat. Mergnd aa, mulumea de nenumrate ori lui Dum nezeu c-i scosese n cale prileiul de a pedepsi o nele giuire i de a prentmpina altele i mai mari i c-i d duse putinta de a se ntoarce n patrie ndrituit i cu obrazul curat. Cu toate c merser ncet, ajunser n sat noaptea, ntre unu i dou, nentlnind pe nimeni tot drumul. ngrijorat de soarta lui don Paco, don Andres tri misese o grmad de oameni s-l caute, dar n zadar. Nngustoreasa trimisese i ea alii n cutarea soului ei.
147

Dar toi se ntoarser n sat nainte de miezul nopii, fr s izbndeasc nimic. Mult mai trziu, cnd intr don Paco n sat urmat de alaiul su, villalegrenii dormeau. Cutnd i izbutind s treac neobservat, don Paco l ls pe Antonuelo n poart la taic-su, potcovarul. Scpat, n fine, de att de puin plcutu-i tovar de clrie, don Ramon se despiti de don Paco, artndu-i noi i nflcrate semne de mulumire i o lu spre cas. Don Paco se duse i dnsul ctre a sa s se odihneasc. Cum doctorul era btrn i ubred i avea destule pe cap, don Policarpo fcea i el, cu toate c sta era oful doctorului, medicin i chirurgie. Potcovarul l cliem numaidect s-i vindece biatul. Don Policarpo l exanm temrinic i spuse c l va vindeca repede, cci aceste contuziuni pe care le avea, dei erau cumplit de dureroase, nu-i puneau via L n a primejdie, deci nu aveau a se teme. Nici nu se lumin bine de ziu, c don Policarpo, tiindu-1 pe don Andres ct era de ngri jorat de soarta prietenului su, sau ca s zicem aa, a ministrului su, se duse pn la cacique, care se detepta o dat cu zorii, spunndu-i s-l cinsteasc pentru vestea bun ce i-o aduce i anume c don Paco a aprut. Cum spierul l vzuse snopit numai pe Antonuelo i nu tia bine ce se ntmplase, scorni o poveste aiurea, spunndu-i lui don Andres c ntre don Paco i Antonuelo avusese loc o ncierare, fr ndoial pentru ochii frumoi ai Juanitei; c nc ierarea avusese loc n plin cmp, n puterea nopii ; c don Paco scpase nevtmat, dar c bietul Antonuelo era buci-bucele, de-1 puteai aduna cu fraul, dar c el, cu tiina i cu ngriiirile sale, avea s-l vindece ct de curnd. Lui don Andres i se lu o piatr do pe inim auzind c s-a ntors teafr i nevtmat secretarul Consiliului Comunal, care era mna lui dreapt i pentru care nu trea cea mai adnc prietenie. Asta nu nsemna c avea s-l i cheme pe don Paco i nici c se ducea dinsul s-l vad numaidect, tulbarndu-i odihna de care fr ndoial c avea nevoie ; nsa
148

nu crezu nici o iot despre duelul sau cearta de care-i ndrugase attea poveti don Policarpo. Dei nu mai putea de curiozitate, don Andres se narma cu rbdare i calm i atept dou-trei ceasuri pn s fac un pas spre a afli adevrul. tia foarte bine c cel mai bun prieten i confident al lui don Paco este nvtorul, i pe la opt, dup ce-au nceput orele, cnd don Pascual trebuia s fie negreit la coal, don Andres trimise s-l cheme la el. Biatul care duse biletul se ntoarse spunnd c don Pascual plecase pn-n ziu, c nc nu se ntorsese, c elevii fceau lecii cu suplinitorul i c de ndat ce se va ntoarce i va afla c l-a chemat, va veni nentrziat la don Andres.

XXXIII
DUP CE A r A t c i t In s i n g u r t a t e DOUA zile la rnd i dup ce a trecut prin attea necazuri, n cercri i belele, don Paco simi nevoia s se descarce i s se mrturiseasc. i cui altcuiva s se fi mrturisit dac nu nvtorului, om de bine, inteligent i prieten att de bun al Juanitei i mai pe urm i al lui ? Nevasta alguazilului se duse prin urmare s -l' cheme pe don Pascual din partea lui don Prco. Don Pascual veni, iar don Paco i povesti totul. Nu i ddu nici o nsrcinare i nici o solie pentru Juanita ; dar don Pascual, printr-o benevol uzurpare a atribu iilor i a propriei funcii se declar i se numi el n sui ambasador, se duse s-o vad pe Juanita care tocmai se scula nespus de trist dup o noapte nedormit, i i povesti ca pe ap suprarea i necazul ile lui don Paco, gelozia lui. disperarea, gndul de a-i pune capt zilelor ori de a-i lua lumea n cap pentru totdeauna i, n sfr it, ncierarea din colib, nelegiuirea lui Antonuelo, b

taia pe care o mncase acesta, precum i ntoarcerea lui


mpreun cu don Paco n Villalegre.
149

Povesti de asemenea c negustorul murcian i cu nevast-sa erau mai ndrjii i mai hotri ca oriend s nu tac. s-l denune pe Antonuelo i s-l bage la n chisoare dac n termen de trei zile nu le va napoia cei opt mii de reali pe care nu-i recptaser i pe care i luase cu sine complicele lui Antonuelo. Potrivit informaiilor dobndite i comunicate de don Paco, Antonuelo .nu avea s spun pentru nimic n lume numele i cu ce se ndeletnicea strinul care fcuse m preun cu el aceast frdelege. Pe de alt parte, chiar dac l-ar fi prt, cei opt mii de reali tot n-ar fi putut fi rectigai prin Justiie fr ca biatul potcovarului s fie implicat n .proces, osndit i trimis la nchisoare. Afeciunea profund i ciudat, de mam i de sor, pe care Juanita o nutrise o via ntreag fa de Anto nuelo, renscu atunci nvalnic n inima ei, uitnd de insultele grosolane cu care o rnise biatul. Juanita i puse n gnd s-l salveze, s fac n aa fel nct s se cocoloeasc toat treaba pentru a nu fi dezonorat i nchis, chiar de-ar fi fost s scoat cei opt mii de reali din fundul iadului. Acestei amarnice frmntri din sufletul Juanitei -venea s i se alture o alta prea dulce, un alt simJjpnt, nu apstor, ci plcut i dttor de fericire, care sporea i nflcra dragostea ei, tiind-o att de bine rspltit, simmnt ce-i mgulea orgoliul. Dincolo de durerea i spaima pe care i le provocau purtarea criminal a lui Antonuelo i de urmrile aces teia, Juanita se socotea norocoas i, fr ndoial, aa era. Mai trebuia doar, i era un lucru ce nu mai suferea amnare, s-i deschid ochii lui don Paco, s-l ncredin eze c ea era nevinovat i c l ndrgea. n convorbirea lung pe care a avut-o cu don Paco, don Pascual se i strduise s-l conving de faptul c Juanita nu era vinovat. Don Pascual l asigur c el cunotea preabine firea ei aleas i curat i tia ct

de plm de virtute i de cinstit fusese ntotdeauna n


largul deplinei liberti n care trise, fr ca maic-sa
150

s-o fi supravegheat sau s-o fi avut ntotdeauna pe lng dnsa. Maic-sa fusese nevoit s se duc pe la casele pe - unde era chemat s lucreze, lsnd-o pe Juanita cu slujnica sau chiar singur, pe vremea cnd nu aveau nici mcar slujnic Apoi, Juanita, fr s fi avut pe nimeni pe lng ea, trecuse de la copilrie la tineree n ulia mare, vorbind i cunoscnd lume de tot felul. i cu toate acestea, nimeni nu o nfruntase niciodat, fiindc tia s-i in pe toi la respect i nici mcar brfitorii nu aruncaser vreodat mpotriva ei o vorb grea care ar fi putut n vreun fel s-i tirbeasc bunul re nume. Ceea ce vzuse don Paco i i pricinuise atta durere i disperare nu era, prin urmare vina Juanitei, ci o n drzneal ne justificat din partea lui don Andres, care, chiar dac dobndise ceva, lund-o pe neateptate, fusese pe dat mpins ct colo. Don Pascual susinea apoi c nu Juanita aase aceast ndrzneal fi a lui don Andres, cauza ei, singur, fiind nfumurarea cacique-\ui i credina lui c tot ce exist pe lumea aceasta trebuie s se supun voinei i s vin n ntmpinarea dorinei lui. De cum nelese toate acestea, auzindu-1 vorbind pe nvtor, Juanita cut s pun capt vizitei i s-i fac rnd s plece. Vzndu-se singur, nemaispunndu-i nici maic-sii, ca s nu piard vremea, i lu alul, i-l arunc fiecum pe cretet i se duse sgeat acas la don Paco.

X X X IV
AJUNSE JU \NITA LA CASA ACESTUIA, BATU LA poart i iei s-i deschid nevasta alguazilului. Jua nita o ntreb : E- acas don Paco ? S-a sculat, g singur ? Trebuie s-l vd i s -i vorbesc nentrziat.
151

- S-a sculat i e singur n odaia de sus, spuse ne vasta alguazilului. Fr a mai atepta s-i spun ce i cum sau s-o pof teasc s intre, Juanita o ddu la o parte pe interlocu toare, o zbughi sus pe scri, i ls mantila pe o banc n antreel i intr cu capul descoperit n odaia n care se afla don Paco. Nespus uluial i bucurie l cuprinserr. pe acesta, cu toate c tot nU era destul de convins ,c n ndrzneala lui don Andres, n-a avut un pic de amestec i sclifoseala Juanitei. ndatorat pentru aceast vizit neateptat, don Paco se art foarte politicos, dar i ascunse bucuria i cut s adopte o mutr ct mai giav i mai sever cu pu tin. S nu fii bosumflat pe mine, spuse Juanita, tutuindu-1 pentru prima oar. Eram geloas pe dona Agustina, iar pe tine suprat cu tot att de puin temei cum eti i tu acum ; voiam s-i dau un bobrnac. Snt sincer, mi mrturisesc greeala i m ciesc. E-adevrat: l-am aat pe dnn Andres fr s m gndesc ce fac. Iart-m. M-a srutat pe neateptate, dar l-am mpins ct am putut de tare. i jur. Crede-m ; i jur pe mntuirea sufle tului meu : nu l-am mpins pentru c ai intrat tu i l-a fi mpins i mai tare dac nu intrai. Am venit s-i spun ca s m ieri, fiindc mi-eti drag. Vreau s tii i tu c m-am cit c te-am refuzat, c mor dup tine i c nu pot tri fr tine. Ce-i mai rmnea de fcut lui don Paco dect s se umfle n pene, s se nduioeze, s se topeasc i s ierte totul, auzind nite vorbe att de dulci i de nfocate dintr-o gur att de frumoas i proaspt ? Nu tia totui ce s spun i ce s fac i, cum se ntmpl n deobte n atari ocazii, spuse prostii i nu puine. Nici nu-mi vine s cred, spuse, c nu-i mai pas c snt btrn, c nu te gndeti c pot s-i fiu bunic i c m iubeti precum spui. Vrei cumva s-i rzi de mine i s-mi suceti minile ? i-ai pus n gnd s m ademeneti cu sperana unei fericiri pe care nu m n cumetam nici mcar s-o visez, ca apoi s m ucizi spui,berndu-mi-o ?
152

Nu, sufletul meu ; nu vreau s-i spulber spe rana, ci s i-o mplinesc.' Vreau s-i druiesc fericirea, dac pentru tine fericirea nseamn s fiu a ta. Dac nu m dispreuieti, dac m ieri, dac nu m crezi ne vrednic, ne vom cstori s tiu c turbeaz dona Ines c nu m fac clugri, c te scoate de sub oblduirea lui don Andres, c nu va fi cu putin s mai rmnem n sat i c sntem nevoii s ne ducem de pe-aici i poate s trim ca vai de lume. N-ai de ce s te-ndoieti : dac don Andres s-ar fi ndrgostit de mine nct s vrea s ne cstorim, l-a fi refuzat, cci pe tine te iubeam chiar de-ai fi fost de o mie de ori mai srac dect eti; i-a fi cntat cntecelul acela care zice : Mai bine-o glum piimratd i s mnnci ardei prjit Dect la cap s te tot bat Un domn de vaz sastisit. Don Paco, auzind acestea, abia mai putu s se stpneasc i s-i ascund emoia. O nfiorare plcut i cutremur venele, ca i cum ar fi glgit lumin i fum printr-nsele, nu snge. Fu gata s se arunce la picioarele Juanitei s i le srute, dar izbuti s se stpneasc i spuse : Vreau s cred, cred n sinceritatea ta din acest moment. Modestia, cu toate acestea, m face s m tem ca nu cumva s fii oarb, ca nu cumva tu nsi s te neli, ca nu cumva s te cieti pentru pasul pe care l faci acum. Eti att de frumoas, nct poi s-i do reti orice. Iar don Andres nu este un domn de vaz sastisit" aidoma celui din cntec; este un om detept, stimat i respectat de toi : mai bun i mult mai tnr dect mine. O fi fiind, dac aa zici, dar pentru mine tu eti cel mai detept, cel mai tnr i cel mai frumos. .Rmnnd pe dup scutul umilinei, don Paco n

cerc s ascund c era deja satisfcut, c lesase sup


rarea la o parte i c temerile i se spulberaser. Cu mai
153

puin gravitate, zmbind, i, mai n glum mai n se rios, spuse : Te crcd ; mi dau seama c-o spui din inim. Nu, nu ai de gnd s m amgeti; dar fr ndoial c te amgeti pe tine. i pentru a pune i mai mult la ncercare focul i drzenia dragostei Juanitei, adug numaidect : Este de necrezut ca tu s-l dispruieti pe don Andres cnd el, precum se vede, este att de ndrgostit de tine, i s m vrei i s m iubeti acum pe mine, cnd nainte, cnd nu-1 aveai pe don Andres, m dispreuiai. Cum, s uil oare c eu sine un biet amrt, sub aripa lui, i c el este puternic, bogat, respectat i temut aici, stimat i favorizat de Guvern i cavaler al marii cruci, cu titlu de excelen i cu tot ce trebuie ? i ce-mi pas mie de titlul lui de excelen ? ie i nu lui trebuia s-i dea Guvernul marea cruce, fiindctoate lucrurile bune care se fac n satul sta snt fcute de tine. Tcu o clip i urm cu un rs uor, ca unul cruia brusc i trece prin minte o idee care-i surde : Aceast nedreptate am s-o ndrept eu ; ns tre buie mai nainte s m proclami regina ta i s mi faci li.rmnt. Fii slujitorul meu credincios. Supune-mi-te. Jur pentru regina ta, iar regina ta te va rsplti. Ju r-mi ! Don ^aco se supuse fr mpotrivire. Czu n gem.nch' la picioarele ei i exclam nflcrat : i jur ! mpins nebunete de ideea nstrunic ce-i venise, Juanita ddu iute la o parte batistua pe care o purta la piept prins cu bolduri, i scoase foarfeca din buzu narul orului i-i desfcu dou-trei copci de la rochi. Don Paco, ateptnd n genunchi, o contempla fer mecat i curios. Ea-i vr degetele pe sub rochi i dezleg o panglicu de mtase albastr ce-i ncingea peste piept c maa curat. Trase de ea i o scoase de sub tiveal, aju

rat i brodat, lucrare desvrit a minii ei iscusite.


Tie, n sfrit, cu foarfeca o bucat bun din panglicu
154

i i-o petrecu lui don Paco pe dup butoniera surtucului, legnd-o cu o fund. n semn de recunoatere a naltelor tale virtui i servicii, spuse cu solemnitate, i acord aceast fru moas decoraie de o mie de ori mai valoroas dect cea primit de don Andres i te nvestesc cavaler cu marea cruce a ordinului geloziei spulberate. Tocmai de aceea, panglicua e albastr ca florile rozmarinului. Don Paco se ridic fr urm de gelozie, fiindc totul se preschimb n dragoste i spuse : mi zisei un cntecel ; nu vreau s rmn mai prejos.; i-oi zice i eu unul, cu toate c n-am s pot s te strig pe nume ntr-nsul, ci numai dup numele maicii sfntului dup care te-au botezat : Florile de rozmarin, dulce Isabel, azi de snt mierii, mini ca mierea-or fi. i dac tot zici c ar fi ca mierea, nu-i mai bine s fie chiar din clipa asta ? Don Paco se apropie de Juanita s o srute. Ea l ndeprt cu blindee, se feri fcndu-se dintr-o dat serioas i spuse : Las-m. Nu te apropia de mine. Respect-m ca pe o regin ce-i snt i ca un cavaler ce eti. Florile rozmarinului vor fi miere la timpul lor ; nu acum. Vino la noi mine sear la zece i jumtate. S vorbim cu mama. Cu bine. Juanita se ndrept spre ua odii s ias. Din u ntoarse capul, l privi pe don Paco, i ddu la iueal peste treizeci de srutri n palma minii, sufl asupr-le i le trimise iubitului su prin vzduh. De aproape i fr aripi le vreau eu. Las c le tiem noi aripile. Cnd n-or s mai fie pcat de moarte i o s le tot ai de aproape pn ai s te saturi.

Acestea fiind zise, i lu mantila din antreu, cobor


scar? de-a srita i se vzu n uli.
155

XXXV
N ZORUL BUCURIEI CA SE MPCASE CU DON Paco i era sigur de dragostea lui i hotrt s se mrite cu el, chiar dac dona Ines i cacique-le s-ar pune de-a curmeziul, iar ea, cu iubitul ei i cu mai c-sa ar fi prigonii de nite domni att de mari cum snt ei, Juanita simea totui o adnc nelinite pentru soarta lui Antonuelo. Frdelegea ce-o svrise el o umplea de suprare i nu-i trebuia nici s-l mai vad, nici s-i mai vorbeasc ; dar tot l mai iubea cu duioie de sor i presimea c acest fapt avea s-i amrasc ntructva ca o remucare bucuriile cele mai mari ce le-ar avea de nu va face cumva ca Antonuelo s nu fie trt n judecat, dezonorat public i osndit la temni. Egoiti ca nite ndrgostii ce erau, ea i cu don Paco nu vorbiser altceva dect despre dragostea ce i-o pur tau unul altuia. Abia n uli, sihgur, prinse Juanita s se gndeasc iari la Antonuelo i s-i sfarme capul cum s fac s-l scape fr ajutorul nimnui, ea fiind singura lui salvare. Cu acest gnd se nfi acas la negustorul murcian care o primi mpreun cu nevast-sa, dona Encarnacion, n odaia din fundul prvliei. Nu plnse Juanita, cci izvorul lacrimilor l avea prea adnc i numai rareori plngea ; ns cu glas sfietojr i nflcrat i rug s treac sub tcere cele ntmplate, fgduindu-le s le dea peste ase luni cei opt mii de reali pe care i luase strinul. Se bizuia si ea pe bun voina maic-sii, de care era sigur ca de sine nsui. Maic-sa dduse pe datorie bani destui ca s poat n cheia acest trg, cci peste ase luni cnd avea s se m plineasc sorocul, putea s i-i capete napoi. Apoi, mai c-sa era proprietara casei n care locuiau, mpovrat de impozite, ce-i drept, dar tot ar mai putea scoate pe ea, dac ar vinde-o, ctre opt mii de reali, ci erau n toc.

Dona Encarnacion vorbi naintea brbatului ei i, au


zind-o ce voia s pun la cale, spuse :
156

Tu eti smintit la cap, fata mea. i vreau s cred c sminteala ta n-are s fie molipsitoare i n-ai lsa-o s se lipeasc de maic-ta. O prostie de nengduit ar fi s v ruinai voi dou ca s scpai un punga. Vezi-i de treaba ta i las-1 s se duc la nchisoare. C acolo-i de el. l scapai acu, o ia de la capt i iar s-o trezi cu laul de gt. Sacrificiul vostru nu numai c n-ar avea nici un rost, dar ar fi i duntor. Ba sfaturile dumneavoastr, rspunse Juanita, i s m iertai c v-o spun, n-au nici un rost. n faa ht>trrii mele neclintite nu vd sfat care s stea n picioare. Nu de sfaturi am nevoie, ci de bani sau de credit. S fi -avut acum n ldi opt mii de reali, i-a fi adus i vi i-a fi dat contra unei idule isclite de dumneavoastr, n care mi-ai fi declarat c Antonuelo nu v datoreaz nimic i c nu avei a v plnge mpotriva lui. Nu am bani, dar snt sigur c pot s-i adun mai devreme de ase luni. Vrei s isclii o astfel de hrtie spunnd c nu avei a v plnge mpotriva lui Antonuelo i s pri mii n schimb o hrtie prin care eu m angajez s pl tesc opt mii de reali ? sta-i necazul i n-avem de ce s ne pierdem vremea cu fleacuri. Rspundei dumnea voastr, don Ramon i spunei-mi da sau ba. Apoi, de, Juanito, rspunse interpelatul, eu spun ba, o dat fiindc nu vreau s fiu prta la sminteala ta, i-a doua oara, fiindc o hrtie isclit de tine, care eti minor, nu face nici ct o ceap degerat. i ce-i dac am abia douzeci de ani, polia va fi la fel de valabil ca i dac a avea treizeci. nc nu mi-am clcat niciodat cuvntul scris. M-a vinde i pe mine dac n-a avea bani, ca s-mi. in fgduiala. Lui don Ramon ncepur a-i cam sticli ochii, n ciuda faptului c dona Encarnacion era de fa i se scp cu aceste cuvinte : Dac te-ai vinde, cu toate c aproape toi snt sraci pe la noi, nu m ndoiesc c ai face opt mii de reali; dar eu nu vreau s te vinzi. Eu nici att, i-o-ntoarse fata. Vorbesc i eu ca s nu tac. i s fac pe grozava. Tot ce-i al maic-mii e i-al meu ; ea m iu Dete din tot sufletul i va face pen
157
'

tru mine orice sacrificiu. Nu v temei, aadar, c peste ase luni nu vei avea cei opt mii de reali pe care mi-i mprumutai acum, fr a fi nevoie s m vnd ca s vi-i pltesc. Dona Encarnacion o retez atunci scurt, spunnd : Juanito, noi avem o prere att de bun despre tine nct nu ne ndoim de sinceritatea i de nestrmutarea cu care fgduieti c ne dai ban ii; dar dac peste ase luni n-ai adunat banii, fie pentru c maic-ta, toc mai fi'ndc te iubete, cum zici, nu vrea s ni-i dea. fie pentru c nu vi-i dau nici vou datornicii votri, iar casa nu reuii s-o vindei, sinceritatea i nestrmutarea ta nu-s de nici un pre, bnete vorbind, cu toate c mo ralicete snt nepreuite. nsi moralitatea ta n acest nego unde e vorba de bani, n loc s fie o chezie, e u semn clar al primejdiei ce ne pate de a nu mai vedea banii n vecii vecilor dac i-i mprumutm. : Asa e, fata mea, se bg n vorb don Ramon ; dac ntr-o asemenea mprejurare i-ai lsa imoralitatea zlog n loc s-mi lai moralitatea, a fi mai sigur c-mi scot banii. Ar fi un zlog pretorian care ar da roade fru moase, orict ar fi da prost chivernisit. Juanita bg de seam c negustorul murcian nce pea s-o ia peste picior, slujindu-se de o exprimare cam pe stil smecheresc si, cum era nbdioas destul, de la o vreme i pierdu srita i spuse cobornd vocea, dar ascuind fiecare vorb de parc ar fi fost o lanet. Ia lsai dumneavoastr glumele astea proaste de cocar btrn. Gndii-v bine la ce v-am spus eu i o s vedei c are s v convin. Dac o luai pe calea Justiiei, ntr-adevr, s-ar pute s avei plcerea de a-1 vedea pe Antonuelo n pucrie, dar sigur e c nu mai pupai n vecii vecilor cei opt mii de reali. Dar dac, s zicem, mi-i dai mie contra unei polie isclite de mine, peste jumtate de an ori mai devreme, lucru care e la fel de limpede ca lumina zilei, o s primii napoi cei opt mii de rean cu tot cu dobnzile ce mi le luai pe ei, c doar nu i-oi vrea de ta dumneavoastr pe ochi frumoi.
158

Cu toate c m faci cocar btrn, mi vei ngdui mcar s-i iert aceast insult pentru ochii ti frumoi. i tot ochii ti fiumoi, iar nu urtele cugetii pe care le rostii despre mine m nduplec s-i mprumut cei opt mii de reali dac-mi fgduieti c maic-ta, neavnd ncotro, i-a ine nvoiala. Oricum, cred c-i dai seama i tu foarte bine, cci eti destul de mintoas, cu toate c eti nc necoapt, ct de mult risc cu acest mprumut, c paguba care urmeaz de aici nu e tocmai uoar i c prin urmare nici dobnzile nu pot fi tocmai uoare. Cu toate acestea, eu trag ndejde c, n loc s-mi spui cotcar btrn, mi-i spune mrinimos i darnic. Dona Encarnacion, care pn acum i pusese friu limbii i nghii insulta adus sfrijitului de brbatu-su, temndu-se s nu se ia n gur cu Juanita i s rmn i ruinat i pgubit, nu mai putu s se rabde vzindu-1 i auzindu-1 pe soul ei att de mieros i att de pornit s fie darnic, i l curm exclamnd : Nu mi te muia, biatule, nu mi te topi tot, nu m face s-i spun eu acuma cocar btrn. Ia seama la ce faci, i dac tot riti atta dnd banii, mcar s fie cu vreun folos. Nu m moi i iau seama la ce fac, rspunse don Ramon ; numai c nu vreau s rspund la insult cu insult, ci vreau s fiu mrinimos i s rspund cu hatruri i faceri de bine. Juanito, eu i dau cei opt mii de reali pe care mi i-au furat, numai s-mi iscleti o poli ce o s expire peste ase luni, pe suma respectiv, plus un mic procent. - V mulumesc de o mie. de ori, senor don Ramon, spuse Juanita. Scriei amndou hrtiile. Eu o iau, isc lit de dumneavoastr, pe cea care mi garanteaz c Antonuelo rmne liber i o isclesc i o las la dumnea voastr pe cea n care scrie c v snt datornic. E-n regul. Atunci s nu mai lungim vorba, spuse don Ramon. i duendu-se la birou, scrise amndou hrtiile ct ai bate din palme. In poli, Juanita se angaja s pl teasc n termen de ase luni suma de zece mii de reali.
159

Vezi i tu ct snt de msurat, spuse negustorul murcian prezentndu-i fetei hrtia s-o iscleasc. M mulumesc s-i iau numai douzeci i cinci la sut, n ciuda primejdiei care m pate de a rmne fr bniori, fiindc degeaba eti tu inimoas, c peste ase luni n-ai s ai para chioar i are s fie nevoie s rennoim polia, de unde am s m aleg cu o pagub de toat frumuseea. Ba bine c nu, spuse dona Encarnacion ; dar dac tot ne-am angajat acum n negouri att de bnoase, mcar un douzeci i cinci la sut s ctigm i noi. Crede-m, Juanito ; i mprumutm cei opt mii de reali i riscm s rmnem fr ei, iar -pe deasupra mai pier dem i douzeci i cinci la sut. adic nc dou mii de reali, pe care i-am fi ctigat folosindu-ne i de cele lalte opt muoare ntr-un chip mai rentabil; dar, n fine, ce pot s fac ? Domnul, soul meu, pierde pmntul de sub picioare numai ct vede un obrjor ca al tu. Oricum, spuse Juanita, v mulumesc mult pen tru binele ce mi-1 facei. i punnd n buzunar cealalt hrtie, nu nainte de a o fi citit, i socotind c era n regul, i lu ziua bun de la negustori i se duse acas.

XXXVI
DUPA CE-I m r t u r i s i l u i d o n PACO DRAGOStea i dup ce se asigur c Antonuelo scpase de n chisoare, Juanita simi o asemenea mulumire i se liniti att de tare, nct nu se mai gndi ctui de puin s se rzbune pe dona Ines, cu toate c mult o mai cano nise dona Ines. Se ci de asemenea pentru ct se frnicise i lu hotrrea s nu amne mai mult dect pin a doua zi, miercuri, ntre zece i unsprezece, anunarea logodnei i a viitoarei sale cstorii cu don Paco. Pn atunci nutrea vaga speran c o va putea pre gti sufletete pe dona Ines spre a nu se mai dezinui
160

mpotriva lor ; dar dac nu avea s izbuteasc, Juanita era hotrit, bizuindu-se pe nestrmutarea lui don Paco, s nfrunte mnia donei Ines i a lumii ntregi i s-i fac voia mritndu-se, chiar dac ea cu vntoru-i so i cu maic-sa ar fi nevoii pierznd poziia de care se bucurau, s plece din Villalegre, unde nu mai era loc pentru dnii. Pe Juana o vzuse doar o clip ; ns se ncredea att de puin n precauia i n senintatea judecii ei, nct nu se ndur s-i spun nimic, nici s-o pun la curent cu planurile ce le avea, aa deodat, fr o anumit precuvntare. Atept, dar, pn a doua zi cnd maic-sa avea s se ntoarc de la don Andres, n casa cruia lu crase cteva zile, la ceasurile la care i spusese i lui don Paco s vin ca s vorbeasc i el cu maic-sa spre a se nelege cteitrel. Intre timp, Juanita socoti c-i mai bine i cuviincios s nu se vad cu don Paco, i, cu toate c i se rupea inima, smulse de la el s n-o caute i s nu ncerce s o vad. Juanita avea attea de rnduit i attea lucruri la care s se gndeasc i pe care s le pun la cale, nct voia ca deocamdat dragostea s n-o abat de la ele. Credea foarte mult Juanita n Fecioara Singurtii i urc pn-n deal la bisericua ce se afla foarte aproape de castel, s se nchine la icoana ei. mulumindu-i c o miluise i s se roage fierbinte s-i dea putere s-i n deplineasc dorinele, pe care le' socotea fr prihan i nltoare. Lumea aproape toat era n sat, n vale. n deal, unde erau castelul i biserica veche, era pustiu. Juanita se rug ndelung n biserica aproape goal. Cnd s ias ddu, nitam-nisam, peste don Andres, care o pndise, o vzuse 1suind, o urmrise i sta n u s-i ain calea. O mare nelinite o cuprinse pe fat i o fcu s tre sar. Chiar dac socotea c-i spulberase toat pelozH si c-i insuflase lui don Paco destul ncredere ca s
161

n-o mai iscodeasc, tot se mai temea de el ca nu cumva, vznd-o n tovria lui don Andres ori aflnd de la careva c se plimba ntovrit de acesta, s fac un trboi ct toate zilele. Se' cutremur i mai tare vzndu-1 pe don Andres venind ctre ea ; o nsoi ct cobor coasta, i opti vorbe frumoase mai mult cu nfocare dect cu respect, i aminti de srutrile din antreel i i fcu propuneri dintre cele mai ndrznee. Don Andres, dat fiind c habar nu avea de nvoiala ei cu negustorul murcian, i nvinse nepl cerea de a lsa nepedepsite un anumit soi de frdelegi i, printre alte oferte, i-o fcu Juanitei pe aceea de a da el opt mii de reali pentru a-1 scpa de acuzaie pe Antonuelo. Nu mai am nevoie de bani, senor don Andres, spuse Juanita. Don Ramon i-a cptat banii i a fg duit c tace. Acum rog pe domnia-voastr s m lase, s nu m mai petreac i s nu m mai jigneasc spunndu-mi cte n lun i-n stele.. Iar dac domnia-voastr nu contenete a se ine dup mine, din respect, pentru c o rog cu toat umilina, s-o fac de frica de a nu jigni nite oameni ce i snt dragi. Nu m tem eu c se jignete cineva. Ba, eu m tem c da. M tem c se jignete stpna mea, dona Ines, pe care o iubesc mult i creia i datorez attea i attea hatrun i mai mult i mai mult m tem c se jignete don Paco, iar el, ce s ne mai ascundem dup deget, c e vremea s-o tie i domniavoastr..., e logodnicul meu. Cum adictelea ?, spuse don Andres. Te temi c don Paco o s-o ia nc o dat din loc i-o s Umble razna pe coclauri ? - Ru mi-ar prea, rspunse Juanita, de-ar face una ca asta, dar n aceast nou mprejurare nu are s mai fac la fel, ci are s fac un lucru pe care cu adevrat l-a deplnge. Eu vreau ca el i cu domnia-voastr, c ruia i datoreaz mult Dine, s rmneti prieteni buni.

162

Pentru aceasta ns e nevoie ca domnia-voastr s se nfrneze i s nu se poarte cu mine necuviincios. Dimpotriv, spuse don Andres, zmbind acru. Tu te pori cu mine necuviincios. D-mi ntlnire ca s te pot vedea la tine acas, ntre patru ochi, i ai s vezi cum nu mai snt necuviincios cu tine. Totul are s se petreac n mare tain: N-au s tie nimic nici dona Ines, nici don Paco, i nu vor avea a se plnge nici de tine, nici de mine. Intr-acestea, ajunser n pia, lsnd coasta dealului n urm. Nemailund n seam aceste ultime cuvinte ale lui don Andres i cu frica-n sin ca nu -cumva s fie vzut cu el, cci pe-aici era lume mult, Juanita ex clam cu oarecare nelinite : Pentru Dumnezeu Sfntul, senor don Andres, lsai-m n pace i nu dai pe ruine cinstea domnieivoastre i pe-a mea. Don Andres tia, fr ndoial, c fata avea dreptate ; se supuse rugminii ei i se duse pe-aici ncolo. Jua nita se ntoarse spre cas singur, nespus de amrt, dezndjduit i umilit vznd de ct de puin respect se bucura. Se simea cu att mai umilit cu ct se gndea c n aceste ultime zile pn i idiotul de don Alvaro, n ciuda faptului c l ruinase atta, i reluase vechiul nrav, pjrtndu-se cu ea prea ndrzne i neruinat. Vzndu-se, n sfrit, la ea n odaie, Juanita i nclet pumnii de necaz, se arunc pe pat cu faa -n jos i izbucni ntr-un plns amarnic.

XX X VII
ERA DONA INES LOPEZ DE ROLDN O PERSOANA cu un caracter att de complicat i de complex, nct uneori m ciesc c i-am dat strlucire ca unei eroine a acestei istorii, deoarece anevoie pot s o cuprind n
163

descrierea mea i s transmit ntocmai cititorilor pre rea ce mi-am fcut-o despre dnsa, cercetnd i desluind pe neles mobilul pasiunilor i al faptelor ei. Ea nsi, cum era meditativ i gnditoare i cum n clipele-i de rgaz, ce nu erau puine, citise i nvase destul, se cznea s ajung la cunoaterea de sine, cu noatere pe caie o socotea cum nu se poate mai obscur. Doctrina aceasta, numit teozofie, extrem de nou n Europa, dei strveche n India, nu rzbtuse pn n Villalegre, iar dona Ines nu putea presupune, ntemeindu-se pe dnsa, c la baza fiinei sale intime st teau apte principii diferite ; n schimb dona Ines. tia c Platon atribuia nici mai mult nici mai puin dect trei suflete oricrei fiine omeneti. Devenind, aadar, platonic, ncepu s cread c avea trei suflete. i ntri aceast credin i aproape c o transform ntr-o convingere vznd c, fr s fie meritul ei, res pectiva gndire concorda ntr-un anume fel cu cea mai sntoas i mai catolic filozofie. Una din crile pe care dona Ines le citea mai ades i cu mai mare plcere era aceea scris de lum:natul i extaticul fray Miguel de la Fuente cu privire la Cele trei viei ale omului. Drept urmare, dona Ines nu mai sttu s bjbie i consfini c avea trei viei. Eu nsumi cred la fel i aproape c m ncumet a spune c aa i era. Numai aa izbutesc a deslui tenebroasa enigm a figurii ei morale, precum i a posturii i a firii ei att de ciudate. Existau n dona Ines trei energii sau fore diferite, ealonate i suprapuse, cnd n nelegere toate trei, cnd independente i vrjmae, formnd totui, de-a lungul acestei viei muritoare, unitatea inseparabil a unei in dividualiti neobinuite. Pentru fiecare din aceste fore, i gsise dona Ines un ministru sau, dac vrei, o ministr. Pentru sufletul senzual, care pricepea i se cheltuia n vulgariti de-ale trupului, o avea pe Crispina ; ea o punea la curent cu toate ntmplrile din sat fr legtur cu elevaia i
164

transcendena. Pentru sufletu-i sentimental, concupis cent, irascibil i discursiv; pentru facultatea i aptitu dinea de a ur, a iubi i a-i face anumite socoteli, mai cu seam n legtur cu temporalul vizibil, o avea pe neleapta slujnic Serafina. Iar n ce privete sufletul pur sau esena sufletului, pentru zona suprem a inte lectului i afectului, zon cu totul spiritual i divin, pur inteligen sau raiune, sttuse dona Ines fr ministr ani de-a rndul, pn cnd, n cele din urm o gsise sau crezuse c o va fi gsit n Juanita la Larga, pe care o dispreuise pe nedrept i o urse din auzite i de cum o vzu pentru ntia dat. Fu ca bobul de mrgritar gsit ntr-o grmad de gunoi, pe care cel ce l-a gsit l preuiete i mai mult de ndat ce-i d seama ct este de fin. Fu floare aflat parc pe un pmnt sterp, dincolo de gardul grdinii i tocmai de aceea ncnttoare i ispititoare, ascunznd-o cel ce o are de team s n-o amiroase sau s-o calce vreo jivin spurcat. Astfel se explic, dup prerea mea, dragostea i ne ostenita priveghere cu care dona Ines o urmrea pe Juanita, aceasta fiind pentru dnsa lucrul cel mai ideal din cte putea s conceap n omenesc. Pesemne c dona Ines i ddea seama cu durere c sufletul ei suprem se molipsise i se pngrise ntructva din pricina unor circumstane exterioare care aduser la propire i la triumf, n anumite momente, cele lalte dou suflete : cel inferior i cel mijlociu. i spre a nu se molipsi i sufletul pur i superior al prietenei i ministrei pe care o gsise, fiind bucuria i mngierea ei, voia dona Ines ca Juanita s intre la mnstire, s rsdeasc, adic, floarea din cmpul nimnui i lipsit de aprare n grdina nchis i aprat ; ns cum n acelai timp i plcea i socotea c-i o desftare s-o aib pe Juanita n preajm-i, mai ovia nc i amna ziua n care gndea c-o va sili s se retrag la mnstire. In momentul de fa al povestirii noastre, precump nea n mintea donei Ines ndrjirea de a o mpinge pe
165

Juanita spre clugrie. ntrevedea, n ce o privea, pri mejdii de nenlturat i nzuia s-o salveze cu orice pre, chiar i cu acela de a se lipsi de plcuta-i prezen i scumpa ei prietenie. Se va nelege de ce primejdii anume putea s se team doamna de Roldn, aruncnd o repede privire retrospectiv pentru a-1 pune pe cititor n cunotin de cauz. S m fereasc Dumnezeu, c nu vreau s fiu cle vetitor i s-mi fac pcate de om ru. Poate c vor fi fost vorbe scoase pe gura-i spurcat de blestematul de spier, pe ct se pare, duman nverunat al Serafinei. . Serafina, care era i ea batjocoritoare i rea de gur, uotea ntruna i lundu-1 ru de tot n btaie de joc pe spier, umplu satul c fata cea mic a notarului, de a crei ubrezenie i urenie i dduse ea seama mai demult, era ndrgostit de dnsul, dorindu-i-1 de br bat fie i numai penfru a nu rmne mai prejos dect sor-sa, dona Nicolasa, care avea s se cstoreasc n curnd cu biatul elarului de samare, cu Pepito, vestit doctor n drept. Ateptau,numai, pentru a face nunta, ca deputatul s ofere mirelui o slujb de zece-dousprezece mii de reali, pe care i-o ceruser de mai bine de un an. Dona Nicolasita era cea mai nerbdtoare dintre toi ; l blestema n fel i chip pe deputat, spunea c nu era bun de nimic i complota ca la viitoarele alegeri s fie votat alt deputat, care s ofere posturi cu mai mult uurin i promptitudine. ntre timp, de-adevratelea ori de prefctur, se mbolnvise sor-sa mai mic, iar spierul, care cu n gduina "doctorului fcea i el vizite i avea destul de multe onorarii, se ngrijea de bolnvioar, trebuind s-o viziteze de dou ori pe zi sau mcar zilnic. Don Policarpo se fcea a nu ti care era adevratul beteug i departe de el gndul s-i gseasc leacul po trivit. Onorariul din partea notarului era dintre cele mai mari din s a t: cincizeci de reali pe an. i, cu toate aces
166

tea, i prea foarte mic fa de cte vizite trebuia s fac, fapt pentru care, precum zicea Serafina, spierul cuta s se despgubeasc scriind reete peste reete i Dbi^gndu-1 pe notar s cheltuie o groaz de bani pe leacuri preparate de el. Eu nclin s cied c, vzndu-se batjocorit de Sera fina n legtur cu aceast treab, spierul a scornit m potriva ei cele ce urmeaz s v povestesc, la fel cum mi-au fost povestite i mie, fr a-mi asuma nici un fel de rspundere : c-o fi fost adevrul adevrat, nflori tur sau minciun. Pe ct se pare. don Alvaro Roldn, care nainte vreme era haimanaua haimanalelor i pleca de-acas, adesea n sate ndeprtate, dedndu-se la tot soiul de mscri i zaiafeturi, mncnd banii cu fete fr cpti, adunate de pe drumuri i gzduindu-le pe la fermele sale, deve nise sedentar, casnic, manierat i mult mai econom. Spierul, farnicul, punea n seama Serafinei aceast minune i ndrznea a o povesti pe senora dona Ines c nchide ochii fcndu-se c n-o vede, dar c, fiind la ndemn i pe ieftineal, nu putea s n-o uureze la inim. Oricum va fi fost, adevrul este c Serafina, care nu observ niciodat c don Andres umbla dup Juanita, cu toate c i de-ar fi observat, tot n-ar fi putut s sufle nici o vorb, cci nu era bine s-o sufle, era numai ochi i vedea preabine cum se obrznicea don Alvaro i cum se inea dup Juanita i, suprat i temndu-se c i vor fi uzurpate atribuiile, veni cu pra la dona Ines. La nceput, dona Ines nu plec urechea cine tie ct ; dar n zilele dm urm Serafina veni cu o falc-n cer i cu una-n pmnt, struind atta nct dona Ines sri .ca ars. Se minie cum s-ar mnia o grdinreas pasionat cnd ar vedea o broasc rioas sau vreo gnganie urt i nclioas ncercnd s despoaie de frunze sau s ve tejeasc floarea de care se bucur cel mai mult. Dona Ines era furioas pe broasca rioas i cuprins de team ca nu cumva vrndu-i coada i necuratul
167

care le ncurc pe toate broasca rioas s izbuteasc a-i mplini scrbavnica-i dorin. nsi nevinovia Juanitei, libertatea i viaa de izbelite pe care o ducea, lipsit de reazemul i de sfa turile ce purced din precauia oricrei mame, sporeau ngrijorarea donei Ines. i aa se face c acum era ne rbdtoare s-i duc la capt sacrificiul de a se despri de fat trimind-o la o mnstire ct va putea mai grabnic.

XXXVIII
NUMAI DE AA CEVA NU-I ARDEA JUANITEI, DAR ca s nu strice un obicei devenit de-acum ndatorire, se duse la dona Ine pentru a citi i a sta de vorb amndou. n dup-amiaza aceea nu citir, cu toate c dona Ines primise o seam de cri noi, de rugciune. Zbuciumul prin care trecea ilustra doamn nu-i n gduia acesteia s stea de citit sau de ceva care s nu aib ntr-un fel legtur ori s nu fie nsi chestiunea ce o muncea att aducnd-o n pragul nelinitii i a dez ndejdii. Dona Ines, ce s se fi fcut i ea, atunci ? Se fcu luntre i punte spre a-i dovedi Juanitei ct de mult o iubea. Ea nsi spuse despre sine c-i o pstori, iar despre Juanita c-i o mieluea nevinovat, dndu-i s neleag, aproape cu ochii n lacrimi i printre suspine, c tria cu spaima n suflet c-o va vedea n ghearele i-n gura lupului. Struind asupra acestei metafore pastorale, exclam : Da, fata mea ; nesfrit-mi va fi durerea dac, din lips de prevedere i din nepsare, te-a lsa s cazi n ghearele fiarei spurcate care abia ateapt s te n ghit i vad lna cea dalb a mieluelei nroit n
168

snge i mnjit cu balele ei de dihanie. Snt nevoit s te apr i s te pun la adpost. De una singur nu pot s te pzesc. Ceea ce pot s fac i voi face, este s te abat grabnic nspre stn, unde te vei duce supus i te vei simi n paz. Nu pot s-i spun i nici tu n-ai s izbuteti s-i nchipui ct de uria va fi sacrificiul meu desprindu-m de tine, cci tu mi eti mngierea i bucuria. Dar e voia lui Dumnezeu s ne desprim i va trebui s m supun voinei sale. Juanita, mai curnd surprins dect nspimntat, csca ochii mari netiind nici ce s spun nici ce s cread despre toate acestea. Rmase mut spunind doar n sinea sa : Ce dihanie va fi fiind i asta care, precum zice dona Ines, st gata s m nghit ? O ti ea, oare, c don An dres se ine scai de mine i m dorete i de-asta i-o fi zicnd dihanie i fiar spurcat ? Oricum ar fi, eu nu cutez nc a-i spune c nu m trage inima s intru n arc i c dincoace de el i fr s am pstori, voi tavea eu grij s nu m mnnce lupul. Cel mai bine, pentru moment, este s tac din gur i s-o las s trn cneasc. arcul e departe deocamdat i oi mai avea i alt prilej s m rscol, s-i smulg pstoriei bta din mn i chiar s i-o i pun pe spinare de-oi vedea c ine mori s m mne i s fac din mine ce vrea ea . Cu toat aceast binecugetat ncheiere, Juanita se cam sturase, totui. Am putea pune mna n foc chiar c nu mai avea rbdare ntr-nsa nici mcar pentru douzeci i patru de ore. Tare mai suferea Juanita c nu se alegea pn la urm chiar cu nimic dup un an i jumtate de cnd rbda i rbda, iar acum trebuia s se pun iari pe picior de rzboi i s treac din nou prin ce trecuse dup predica printelui Anselmo. De aceea i zise s-i calce pe inim i s atepte pn a doua zi. Dup ce se despri de dona Ines, seara la apte, spre a se ntoarce acas, Juanita se ntlni n coridor cu senor don Alvaro, care veni ctre ea cu extraordinar galan terie, spunndu-i :
169

Nerecunosctoareo ce-mi eti, minune nenduple cat a vieii mele, de ce-i fi oare atta de proast i de ndrtnic ? Hai, iubete-m i mblnzete-te! Habar n-ai tu ce pierzi nevrnd s m iubeti. Un pierde-var asta pierd ! rspunse Juanita puf nind de indignare, ntruct aici nu mai avea nici un motiv s se stpneasc. Cobor treptele i cnd s ias n uli se ntlni nas n nas cu don Andres, care, pndind-o, pesemne, ddu s-o apuce de mii loc. Juanita scp cu uurin fr ca don Andres s-o poat atinge mcar i dintr-un salt fu n uli. Don Andres se lu dup ea. Lsai-m-n pace, domnia-voastr, spuse e a ; nu m mai necjii i fii mai cu bgare de seam. Ia ve dei. c s-ar putea s jucai un joc periculos. Ietete, ietete ! mi vii cu ameninri ? Nu snt ameninri, snt sfaturi prieteneti, senor don Andres. Nu vreau s v speni, ci s v conving c de-acum are stpn ceea ce-i dorete domnia-voastr s aib pe dat, dup cum l gsete pandalia sau cheful. Dar nici nu vreau, rspunse don Andres cu neru inare, s-l lipsesc pe stpn de averea dumnealui : nchipuiete-i-o ca pe o grdin frumoas. nceta-va s fie a lui, i-a pierde grdina belugul i minunia pentru c un strin ndrgostit de frumos i tcut ptrunde ntrnsa doar pentru cteva clipe sau numai cnd i cnd, bucurndu-se de florile, de verdeaa i de podoabele ei ? Senor don Andres, grdina cu pricina nu are nici verdea, nici flori dect pentru stpnul ei. Pentru cei lali, ca i pentru domnia-voastr, are numai urzici, scaiei, ciulini, mrcini i turte epoase. Aa c, nu care cumva s visai c o s ptrundei nluntru i c o s v "desftai, fiindc v pate primejdia s mmerii n epii vreunei turte i s ieii de-acolo scprnd din picioare, urzicat de urzic i mpnat cu spini i cu ghimpi. In vreme ce vorbea astfel mustrndu-1 pe don Anares, Juanita iuea pasul i cnd se vzu aproape de cas o
170

rupse la fug, ajunse, descuie la repezeal cu cheia ce-o avea n buzunar i ncuie poarta dintr-o bufnitur. Voind s-i uite de suprare, Juanita se apuc s coas cu nfrigurare de parc ar fi trebuit musai s is prveasc un lucru. Rafaela, btrna slujnic, fcea ce fcea i ba intra, ba ieea din odaia de jos unde se afla Juanita i, lsnd ncolo buctria, ddea senine c tare ar mai avea chef s se nnoade la vorb cu fata. Cut s intre n vorb cu ea de cteva ori la rnd, ns Juanita, pierdut n gndurile sale, i rspundea cu jumtate de gur, fr a-i da pas la vorb, iar discu ia lncezea. Rafaela rmase deodat privind n tcere custura fetei, apoi spuse : Oof, scumpa mea, sufletul m doare cnd te vd cum te omori cu lucrul. Maic-ta, i ea, lucreaz de se omoar. i ce ctigai pe atta munc ? O nimica toat. O femeie muncete mult i ctig puin. Aproape c nu poi pune nimica deoparte. i-atunci, se pltete ? Vin beteugurile, vine btrneea i o dat cu ele i srcia. i-apoi ncepem s ne cim c n-am tiut s ne bucurm de tineree i c am lsat s se duc n pustiu toate zilele cele bune. Vd c grieti n pilde, Rafaelo, o curm Juanita. Adic ce vrei tu s zici cu asta ? Pi vreau s zic c intri la prea multe griji, c-i sleieti vederea i-i strici minile lucrnd i-o mai lai i pe maic-ta s lucreze ca o roab. i pentru ce ? Ca s-o duci de pe o zi pe alta, s-i mnnci amarul i s umbli pe uli ca nime-n lume, mbrobodit cu un prpdit de al, cnd, dac ai vrea, ai putea s fii mbrcat ca o regin, nct s te pizmuiasc doamnele cele mai anoe i mai bogate din sat, iar dona Ines, n-avea grij, c s-ar prenumra i ea printre pizmae.

i ce-ar trebui s fac ca s dea norocul peste


mine ?
171

Mai nimic, rspunse Rafaela. Sntem numai noi dou i am s-i vorbesc fr nconjur. E un brbat, cel mai tare om din satul nostru, care se prpdete de dra gul tu. L-ai dat gata cu nurii ti, iar cu dispreul i-ai fript inima. Totul atrn de tine. Las-te, nu mai fi argoas, spune o singur vorb i-ai s ai tot ce-i doreti. Ascunzndu-i mnia pe dup un zmbet, fata spuse : i ce vorb am a spune ? Ce descntec, de s-mi pun el mie n brae prin puterea vrjii attea bogii ? Cine-i vrjitorul acela s vin trap la chemarea mea i s fie atta de mrinimos cu mine ? Pi, cin s fie, fata mea ?, rspunse Rafaela, vznd sau creznd c vorbele ei cu tlc erau primite fr suprare. Cin s fie, dac nu chiar mritul senor don Andres Rubio ? Da de unde tii tu ? Cine te-a pus s vii la mine cu acest cuynt ? M-a pus... firete c da... confidentul lui don An dres. M-a pus Longino. Acu am priceput : Longino e un mucalit, se ine de soii, i-apoi nu m-a luat drept Isus Hristos s dea n mine cu lancea. Ce lance i ce otii ? Longino i poart cel mai adnc respect, cci eti idolul stpnu-su, i te roag n toat puterea cuvntului s-l primeti pe stpnu-su n sanctuarul tu. Ascult, Rafaela, rspunse Juanita, s-i spui lui Longino aa, tot n puterea cuvntului, c-i o lepdtur neruinat i s se duc dracului cu stpnu-su cu tot. Na te supra, fata mea ; la ce s i se suie sngele n obraz ?, spuse Rafaela vznd-o pe Juanita mnioas. Ce pierzi de-aici i ce te sinchiseti tu c-i ispitete cineva norocul ? Vezi mai bine de-1 ispitete pe dracu, m-ai auzit, cotoroano ? terge-o de-aici; sui clare pe mtur i du -te la soborul vrjitoarelor !
172

Da ce sri aa cu gura ? N am vrut dect s-i fac un bine. A, parc te recunoate cineva cnd e s-i faci un bine ! Rafaela se duse la buctrie bodognind. Juana se ntoarse la scurt vreme de la lucru. Lu crase n casa cacique-\ui. Juanita rmase tcut i nu sufl nici o vorb des pre ce ie ntmplate. Se perpeli toat noaptea aceea i nu fu chip s n chid ochii Se simea umilit n orgoliul ei de i se frngea inima. Care va s zic, nu putea ea, prin ea nsi, i singur, s se fac respectat ? S fie nevoie s se n joseasc cernd ajutor lui don Paco s-o apere ? S aib oare dreptate dona Ines, sftuind-o s se clugreasc ? Erau oare att de urte toate ntmplrile vieii sale de pn apum, nct s nu poat fi preu t i respectat dect sub oblduirea i tutela unui brbat mrinimos, care s-i ntind mna i s-o scoat din mocirla n care se vede c a trit ? Gnduri ca acestea i altele la fel o chinuiau ngro zitor pe fat i-o sfredeleau la inim. Trist i ncercnat, se scul de cu ziu. Vreo dou-trei ceasuri sttu s cugete mocnind de necaz i fcndu-i tot felul de planuri. De cteva ori se gndi s se duc la don Paco pe care l oprise s vin s-o vad nainte de zece i umtate seara i pe care luase i ea hotrrea a nu-1 vedea pn atunci. Se gndi s-i novesteasca neruinarea cu care o hruia don Andres n aa fel nct don Paco s-l pun la punct; curnd ns i strmut gndul de la o ase menea laitate Intr-un trziu cci era tare evlavioas , i lu alul i se duse la biseric s se roage, ndjduind c o va lumina Cel de Sus i va afla mngiere. Juana se dusese iari la don Andres s ia pe mn rosturile buctriei i s pregteasc mncrile pentru cina cea mare.
173

Nu n biserica Fecioarei Singurtii, ce se afl n vrful dealului, ci la parohia nou, care fusese odinioar mnstirea Santo Domingo i unde i se spuseser attea de la obraz n acea predic, sttu i se rug Juanita cu nflcrare, un lung rstimp. Ieind de la biseric spre a se ntoarce acas, se po meni c-1 vede pe Longino. Longino se strecur ctre ea, i ddu binee cu dichis i marafet i-i spuse n oapt, aproape la ureche : Nu fi, coni, aa crud i fr suflet. Nu-1 lsa pe cel care moare dup dumneata s moar nefericit. D-i o ntlniie pe care o ateapt supus i umil. Juanita fcu un pac napoi, ca cineva care se d n lturi din faa unui obiect ce-1 umple de scrb i-i arunc lui Longino o privire dispreuitoare fr margini. Longino nu-i gsi tlcul. Apoi, cu toat linitea i cu sngele rece al celui care a luat o hotrie definitiv, tiind ce spune i ce face, Juanita rspunse : Spune-i stpnului dumitale c-1 atept la mine ast-sear la opt punct. Rafaela o s descuie poarta. O s fiu singur n odaia de sus.

X X X IX
DON PACO TRECU N ZIUA ACEEA DE MAI MULTE ori pe lng casa Juanitei, dar nu cutez s intre pe poart n,'linte de ora la care se neleeser s vin. Juanita l vzu i cu toate acestea nu voi s-l cheme, nici s-i vorbeasc, de fric pesemne s n-o ia gura pe dinainte i s-i spun lucruri pe care voia s le treac sub tcere. Pn la patru dup-amiaz, nu iei din cas i cusu

n cea mal mare linite. La patru o chem pe Rafaela i-i spuse : 174

Ascult, Rafaela, m-am rzgndit. S tii c-ai avut dreptate. n seara asta am s-l primesc pe senor don Andres* I-am i dat de tire i cred c o s vin. Tu s stai la pnd; s-i deschizi, de-i putea, pin a bate n poart i s-i spui s urce n odaia de sus, c acolo l atept eu. Tu nu urci cu el nici nu vii sus orice s-ar ntmpla. Pn o veni mama, s par c nu-i nimeni n toat casa, dect eu i cu don Andres. nelesu-m-ai ? neles, i-o s fac ntocmai, rspunse Rafaela. Numaidect apoi se duse Juanita s petreac dupamiaza cu dona Ines, precum i era obiceiul. Cu mult e\lavie i senintate citi protectorei sale o seam de scrieri bisericeti i de rugc'uni ce se citesc, n mod obinuit n Sptmna Patimilor, n care se aflau. Pe dat voi dona Ines s-o i pregteasc i s-o ndoc trineze pe Juanita n vederea clugririi i lund ope rele printelui Juan de Avila, la care inea cu pasiune, i citi cu comentarii i observaii fcute din capul ei, paragrafe i chiar capitole ntregi din mult pilduitorul tratat pe care pomenitul printe l-a scris pentru o clug ri, dezvoltnd pe larg cuvintele sfntului rege David care spune : Ascult, copila mea, i apleac urechea i uit poporul tu i casa maicii tale aici punea dona Ines mam n loc de tat, ca s se potriveasc mai bine i lcomi-va regele la frumuseea ta. Bunneles c acest rege era Hristos, cu care dorea dona Ines s-o vad logodindu-se pe Juanita. Nespus de mult lud dona Ines, i peste msur, gndirea elevat a Juanitei ; dar mai spuse i c, n ciuda acestei gndiri, puteau s-i ncoleasc n suflet nchi puiri urte, de bntuirea i de primejduirea crora tre buia s se pzeasc. Ingmfarea i trufia snt dintre cele mai rele, l mnie mult pe Dumnezeu i poate c-1 nduplec, spre a ne pedepsi, spre a ne umili sau spre a ne pune mai bine la ncercare, s-i lase pe vrjmaii sufletului nostru s se npusteasc asupra prii lui josnice, pe ct vreme partea-i elevat se va crede, cu ndreptire, n slvi.
175

ntr-un dialog intim i n strns unire cu atotiitorul . Moise, de-o pild, se afla pe vrful muntelui Sinai vor bind cu Preanaltul, iar poporul, n ast vreme, i s-a rzvrtit acolo la poale. ncepnd a se nchina la idoli i a se deda la tot soiul de destrblri i neruinri. Drept pentru care, dona Ines o povui pe Juanita s nu se lase n ndejdea curajului i s nu se soQoteasc prea ctigat i sigur pe puterea ce-o avea asupra ple bei rzvrtitoare, nici foarte naintat pe drumul desv ririi, deoarece, chiar dac inea drum il drept, pe de margini puteau s se afle la pnd i s i se pun n cale tlhari care s-i fure giuvaerul castitii. Spre ps trarea acestui giuvaer, mai mult dect o foitrea, pot face smerenia i privegherea necontenite. E bine s nu te lepezi de teama c ai putea s-o pierzi i e bine s fugi de primejdie, cci cine iubete primej dia, ntr-nsa piere. Cum dona Ines avea darul elocinei, chestiunile de mai sus pretndu-se i ele la felurite dezvoltri, discursul ei, i itrerupt la rstimpuri de Juanita, mai curnd pen tru a-1 nflcra dect pentru a-1 curma, dur pn dup apte, ceea ce dorea, de altminteri, i Juanita. Apropiindu-se ora la care i dduse ntlmre lu i. don Andres, Juanita socoti c era neaprat nevoie s fac prietenei sale unele destinuiri de cea mai mare nsem ntate. Am ascultat cu luare-aminte, spuse fata, tot ce mi-ai spus i trebuie s tii c snt mhnit i nsr)imntat. Dar care-i pricina mhnirii i a spaimei tale, fata mea ? Pi..., fr nici o ruine..., ie, care eti cluzi toarea mea, trebuie s-i mrturisesc totul. ngmfarea i trufia au pus stpnire pe mine i m-au mpins la p cate de moarte. Cum asta ? i lu vorba din gur dona Ines, tre srind surprins. Am s-i spun adevrul, r punse Juanita. Eu n-am vrut s fug de primejdie, ci s-o caut i s-o n
176

frunt ca s izbndesc asupr-i. N-am vrut nici mcar s-o iau de bun, ci am nesocotit-o. Ba mai mult : o pros teasc i necontenit ameninaro m-a scos din rbdri, aa c eu nsmi, ca s se sfreasc odat, am hotrt locul i ceasul i am chemat la rfuial pe duman care m-a hruit pnacum de-s stul pn-n gt de fanfaro nada i de ademenirile lui. Nu pricep nimic, f-m s neleg. Despre ce fan faronad zici c-i vorba ? Cine-i dumanul care te ade menete ? Dumanul e un cavaler de vaz, pe ct de cura jos, pe-att de bogat, care crede c nu exist oprelite s-i steie-n cale, nici vrere s i se sumeeasc mpotriv. Nespus de poetic i nalt imagine pismuiau aces tui cavaler-dur.man cuvintele fetei ; ns dona Ines soco tea c nu era dect lucrarea nchipuirii fetei i despuind subiectul de menionatele caliti, crezu a recunoate ntr-nsul, fr umbr de ndoial, pe soul ei, pe don Alvaro, despre care aflase de la Sera'ina c-i ddea trcoale Juanitei, iar neobrzarea lui o umplea de ngrijo rare. Parc dintr-un fel de pudoare n-o mai strni pe Juanita s rosteasc numele ndrzneului. Credea c-1 tie fr s i-1 spun Juanita. Dona Ines, stnd ca pe spini, cut s rascoleasc i ea ceea ce o durea cel mai mult i spuse : Dar ce intlnire e aceea de care pomeneai ? Ce fel de duel, ce fel de rfuial eti gata s porneti ? Mi-e tare greu, rspunse fata : ins i-oi spune totul, chiar dac o s-mi spui c-s semea i c-s smin tit. Brbatul depre care i-am vorbit m asalteaz, m ncolete i umbl dup mine pe uli, in biseric i chiar i aici in cas la tine, voind s m prind n mre jele sale. Ndjduiete c are s m vrjeasc i are s m ispiteasc. nct eu s-i fac pe plac. nfumurarea car2 i s-a urcat la cap i cu care crede c . va izbndi, m-a umilit, m-a insultat, m-a ofensat. Vreau s m rzbun i m voi rzbuna. Vreau s-l dezmeticesc pe dumnealui i am s-l fac s treac prin cea mai crunt dezam gire. i dumnealui i nite ticloi de mijlocitori se tm
177

ca scaiul s-i dau ntlnire i s-l primesc singur la mine acas. Stul de ct l-am refuzat pii acum, fr a izbuti s-l fac s se lase pguba, s m respecte i s cread despre mine ceea ce se cuvine s cread i s se poarte aa cum trebuie s se poarte cu o femeie cins tit, am spus c-i dau ntlnire ntr-adins ca s vin s vad i s afle odat cine snt, cnd i-oi da eu ce merit. Sfinte cerule! exclam dona Ines, lundu-se cu minile de cap. Tu nu-i dai seama ce faci. S-i prinzi mintea cu dnsul ! Chiar dac ti-vei s-l nfruni, chiar dac n-ai s cazi n ispit i nici n-ai s pctuieti, nu vezi oare c te primejduieti, c-i terfeleti reputaia, iar lepdtura care a vrut s te ademeneasc te va r pune, iar dac nu te va rpune, se va rzbuna pe tine, dezonorndu-te i spunnd c a svrit ceea ce dorea ? Nu-i dai seama ct de urt e pentru o domnioar s consimt la astfel de ntlnin, fie i numai pentru a iei din ele triumftoare ? Ce grozvii nu va fi creznd des pre tine chiar el din clipa n care ai consimit s v ntlnii ! Va trebui s-i dai de veste nentrziat c te cieti i c nl lnirea nu va mai avea loc. Juanita simi c a sosit clipa cnd se cuvenea s lase s se duc pe apa smbetei smerenia i supunerea ei, declarndu-se independent fa de dsclia i prietena ei i artndu-i tria i drzenia propri ;i voini, care nu se frngea fa de nimeni i nimic. Ridicndu-se n picioare si ndreptndu-se apoi ctre dona Ines, spuse : - Tu nc nu m cunoti. Eu nu m ciesc i nu dau napoi. Frumos ar fi ca respectivul domn s afle c am avut o clip de slbiciune dup care m-am cit ! Nu-i dai seama c n felul acesta a mrturisi c snt vinovat, dac nil prin fapt, prin intenie ? Nu, eu nu snt slab. Tu te-ai ncpnat s m crezi o mieluea, pe ct vreme eu snt o leoaic. Prin iubirea cu care m-ai ndatorat, m mguleti i vrei s m ncni asemuindu-m cu Sulamita i numindu-m, rrecum Iariualim, ginga i blnd. Ai s vezi acum c tiu s fiu i n178

praznic precum un escadron de cavalerie dnd nval n galop asupra dumanului. Juanita, aproape de tot, o hipnotiza pe dona Ines, uitndu-se la ea cu nite ochi felini, ai cror lumin nv piat prea un vlmag de foc i de snge. Apoi urm : i ce ziceai c-i urt i nu se cade s fac ? Cine recunoate bun-cuviina unui neam-prost ca mine, fata unei biete crnrese care spal mae i face caltaboi ca s-i ctige traiul ? Toat lumea m privete de sus, se poart urt cu mine i m vorbete pe la spate. Pn acum am rbdat; dar de-acum s-a isprvit cu rbdatul. Cumplit am s fiu, dac aa trebuie. Chiar i n crile pe care m-ai pus tu nsi s le citesc nu este ludat numai blndeea umil a lui Ruth, ci i, cnd trebuie, cruzimea Iuditei care a tiat capul cpitanului asinenilor, precum i fapta nfricotoare a lui Halchie, care a sfrmat tmplele Sisarei. Bgnd de seam c donei Ines i nghease sngele n vine auzind-o i vznd-o biblic ntr-un chip att de barbar, urm zmbind : Dar nu te teme, nici nu-i fpce griji. Nu va fi nevoie s ajung pn acolo ; nu s-o lsa cu vrsare de snge. Cu toate c lecia ce am s i-o dau are s fie aspr, nu va trece n rndul tragediei, ci va rmne fars. Dar ce-ai de gnd s faci, f ata m ea? Ce nebunie i veni ? ntreb dona Ines, nespus de micat i plin de duioie. Ai s vezi, dac vrei, rspunse Juanita. Am n cap tot ce trebuie s fac, dar dac vrei s afli, vino s vezi. Cum ? i unde ? Hai cu mine acas. Mai snt cteva minute pn la ora ntlnirii. Prezena ta are s-mi dea curaj. Asta-i altceva, rspunse dona Ines. Dona Ines se gndi, fr ndoial, la clipa de plcere de care va avea parte contribuind .a farsa fcut lui don Alvaro, cci dnsul avea s vine cu nasul foarte pe sus la ntlnire, ca s dea cu el de austera-i consoart.
179

Intr-adevrv dac lupta in aren avea s se desfoare n acest fel, avea s se ntmpie mai curnd o scenet comic dect o tragedie.
Dona Ines, SDulberndu-i-se teama, se simi grozav de ispitit s vad aceast scenet i chiar s joace ntr-nsa unul din rolurile principale.

Bine, Juanita, spuse. Am s vin cu tine i am s te ajut. O mare dovada de prietenie i dau prin aceasta, ntruct i eu, la rndu-mi, s-ar putea s m primejduiesc. S fim bine nelese, lmuri lucrurile Juanita. Eu de ajutorul tu n-am nevoie. Cci atunci care va fi meritul victoriei mele ? Iar de primejduit n-ai s te. primejduieti, deoarece ai s stai ascuns i nimenea n-are s tie c ai fost n cas. i nici n-ai s ai nici o nepl cere, cci ai s vezi taurii din tribun. Da..., dar lmurete-m..., nu m sili s m duc orbete... lmurete-m i pe mine... Acui trece ora. Trebuie s m duc iute acas. N-am vreme s-i dau lmuriri i nici tu n-ai nevoie de ele. Lumea umbl de bezmetic acum cu procesiunea care pesemne c e pe terminate i n-are nimeni vreme s m vad nici pe mine, nici pe tine. i spunnd acestea, Juanita nsi cut un al, i-1 puse donei Ines pe cretet i, lsnd-o s i-o ia nainte, i ddu brnci s mearg. Dona Ines, dominat de aceast fiin att de porun citoare, se ls dus. Ajunser amndou la casa Juanitei. Aceasta, ca s nu vad Rafaela c intra nsoit de cineva, descuie poarta cu eheia pe care o avea n buzunar.
Amndou, pe tcute i n vrful degetelor, urcar n odaia de sus.

Mai erau doar cteva minute pn s bat de opt. Iatacul n care dormea Juanita nu avea alt lumini dect cea care intra printr-o ferestruic rotund, des chis deasupra uii iatacului ce ddea spre odaia de toate zilele. Aici i nu n iatac, unde nu era loc destul.
180

se spla, se pieptna i se mbrca Juanita n fiecare diminea. In j itac aproape c nu era mobil, alta dect patul, o msu de noapte, un ifonier i trei scaune. Juanita o duse pe dona Ines n iatac. - De pe scaun ai s vezi prin ferestruua asta tot ce se ntmpl. S-ar putea s ai de ce te mira i de ce rde. Acestea fiind zise, Juanita iei din iatac i o ls nluntru pe dona Ines ca ne o prizonier, nchiznd brusc ua i ncuind-o cu cheia pe dinafar. Ce faci ? strig dona Ines. Te-ai prostit De ce m ncui ? Juanita rspunse rznd : Te-ncui ca s m asigur de neutralitatea ta. Nu te vreau aliat, te vreau martor. Taci i te uit. Dona Ines, destul de suprat, mai spuse : Deschlde-mi. Vd c trebuie s m ciesc c m-am ncrezut n tine. Ce glume snt astea ? art-m, iart-m, spuse Juanita cu glas rug tor i duios. Eti cluzitoarea mea, protectoarea mea i nu vreau i nici nu se cade s-mi rd de tine. Nu te . ndoi c aa trebuie s fac. Taci, pentru Dumnezeu. Ai rbdare. Uit-te i vezi fr s vorbeti. Taci. Aud zgo mot. Omul nostru a intrat n cas. Suie scara. st ! Dac biiuiete c e cineva aici, ai s strneti vlv i ai s faci o prostie. Dona Ines se resemn i tcu. Peste cteva secunde, don Andres Rubio intr n odaie.

XL
JUANITA NU SE CIA NICIODAT DE FAPTELE sale, indiferent dac le socotea bune sau nu ; dar dac voina o avea drz, ba chiar ndrtnici, puterea-i de nelegere, n schimb, ovia i suferea adesea schimbri,
181

cci, mcar cu timpul, dac nu dintr-o* dat, i ddea seama p 2 la urm de ce fcuse bine i ce fcuse ru. n Pomenindu-se de fa cu don Andres, o cuprinser tot soiul de ndoieli i o ncerc parc un fel de remucare. Pn unde, i spuse, pot s-mi ngdui s-l batjo coresc pe omul acesta i pn unde merit el aceasta din parte-mi ? Am fost eu oare, att de hituit nct s ajung pn aici ? Ca i cum i-ar fi dat singur rspunsul i fr a-i mai lsa lui don Andres timp -s scoat o vorb, Juanita gri astfel : S am iertare, excelena-voastr, senor don An dres, c v-am ademenit s venii ncoace, c v-am n elat, cu alte cuvinte. Excelena-voastr mi-a cerut o ntlnire de dragoste, iar eu am -consimit... Atunci, spuse don Andres, nu iertarea, ci mulu mirile mele fr de margini s le primeti din parte-mi. Aa a fi fcut, spuse fata, dac eu, dezminind sinceritatea ce mi st n fire, nu v-a fi nelat de ast dat. Don Andres era om domol i hrit cu lumea. Socoti c fata voia s se in mare, s nu se dea cu una cu dou i s nu se recunoasc, dintru nceput, nvins. Lu aadar un scaun i se aez cu toat tihna, pregtindu-se s asculte cele ce va spune fata i chiar s-i rspund, stnd de vorb cu ea linitit. Chiar dac discuia i schim bul de cuvinte aveau s dureze o jumtate de ceas, ele nu erau dect andante-le unui duet, menit s nflc reze mai mult i mai plcut allegro-ul ce avea s vin. Fcndu-i aceste socoteli i potrivindu-i purtarea tot dup ele, don Andres spuse : Vd i m minunez c am venit aici s fac pe duhovnicul. Aflu, spovedindu-te, c eti necinstit i mincinoas. Ce vrei ? Urte pcate; n schimb, pc toasa e att de frumoas, nct am s-i dau dezlegare i

iertare, de se va pooi.
182

N-am a m poci de nimic. Ce-am fcut, am f cut fiindc nu se putea altfel. Excelena voastr m urmrea, m primejduia i m supunea pe mine i se supunea i pe sine riscului de a se bate n duel cu logod nicul meu. Am fost sincer i nu v-am ascuns c am un logodnic i c n-am s-l nel pentru nimic i pentru nimeni n lume. Ai aflat din gura mea c acest logod nic este prietenul dumneavoastr de-o via. El v da toreaz dumneavoastr multe, ct i dumneavoastr lui. Iar dac nici acest lucru nu v sperie i tot nu ncetai s m urmrii cu rugminile dumneavoastr, atunci cine-i necinstit i mincinos : eu sau dumneavoastr ? Despre partea mea, rspunse don Andres, nu e nici necinste nici minciun. Legtura care nu demult te-a unit cu don Paco, poate s te dezlege tot alt de re pede cum te-a i legat. Nu-i nici de el, nici de tine. i ie i lui v fac un bine ajutndu-v s-o rupei. Poate c don Paco are s sufere o vreme, dar mai trziu are s-mi mulumeasc. Mai trziu are s fie bucuros vzndu-se scpat de un legmnt nechibzuit. Legmntul, strig Juanita suprat, nu e nici nechibzuit nici neateptat. Snt doi ani de zile de cnd e ndrgostit de mine, de cnd m.respect, n timp ce o lume ntreag m dispreuia, de cnd se poart cu mine precum cu o doamn i cl o sfnt, n timp ce alii m .socoteau o stricat, de cnd nu i-a fost ruine ctui de puin i nici n-a ovit s-mi acorde mna i s-mi dea numele lui, de cnd, vzndu-se respins de mine, a con tinuat s m iubeasc i s m respecte, iar cu cteva zile n urm, crezndu-m ndrgostit de altcineva sau uuratic, era ct pe-aici s-i ia viaa de durere. Ce ve dei, dar, nechibzuit i neateptat n acest legmnt ? Eu l iubesc i a fi ea mai nerecunosctoare dintre fe mei dac nu l-a iubi. l iubesc demult, cu toate c pn ieri nu i-am mrturisit dragostea i nici nu i-am spus c snt a lui. A lui snt acum i ntotdeauna i a fi o

netrebnic s-i zdruncin, fie i cu gndul, fie i pentru


o singur clip credina ce i-am jurat.
183

Toate bune i frumoase. Numai c n-am venit aici s vorbim despre asta. Eu nu i-am cerut i nici tu n-ai consimit s ne ntilnim ca s-mi spui lucrul acesta, necum eu s stau s l judec. Nu snt un caraghios i n-ai dreptul s faci din mine prilej pentru o glum proast. Eram desperat la culme, senor don Andres, iar dac Vreo greeal voi fi fcut, ea este ndeajuns de n dreptit. Datorit obriei mele umile, datorit faptu lui c snt srman, toat lumea- se grbea' s m dis preuiasc, chiar i dumneavoastr. Mrturisesc c am voit s m rzbun pe acest dispre i chiar am vru+ s-l preschimb n ceva deosebit, fcndu-v s simii c pre uiesc mai mult dect v nchipuii dumneavoastr. Aici e greeala ta, Juanita, spuse don Andres. Eu nu m gndeam c te dispreuiesc i c te umilesc umblnd dup tine cu mgulele. i-apoi la fel de plebeu snt i eu ca i tine i la fel de umil e i obria mea ca i a ta. Dac maic-ta i ctig pinea tind porci, taic-meu, nainte de a se fi mbogit de pe urma c ruiei i plugritului, civa ani a pzit porcii, cci a fost porcar. Aa c, vezi bine, sntem chit. Vezi bine c-i o prostie s-i nchipui c eu am vrut s te ndu plec din pricina obfiei tale umile. La fel a fi ncer cat s te nduplec, la fel te-a fi urmrit i de-ai fi fost vreo regin rtcit pe coclaurii acei a ori prinesa mo tenitoare a celui .mai mare imperiu din lume. i-apoi tu eti liber, i liber snt i eu. Ce jurminte, ce nda toriri am fi avut de nclcat iubinau-ne ? Mi-ai spus tu mie n toat regula c te-ai logodit cu don Paco ? Dar nu puteam s cred c-i o cochetrie ? C nu-i nimic serios i fr urmri ? Ia seama bine : tu ai vrut s-i bai joc de mine fr nici o pricin ; ai vrut s te rz buni pe mine pentru ofense, nchipuite sau adevrate, pe care i le-au adus alii, nicidecum eu. La drept vor bind, ar fi trebuit s-l prinzi n mreje pe printele An selmo i s-l ademeneti s vin aici la ntlnire, de

vreme ce ntlnhea continu s fie o fars. El i nu eu te-a mustrat cnd te-ai mbrcat n mtase. Ct despre
184

mine, eu m-am bucurat i am fost ncntat vzndu-te att de frumos mbrcat. Iar din partea mea, ai putea s m braci n fiecare zi cte o rochie nou, care mai de care mai scump i mai elegant. Juanitei i sttu mintea-n loc 1 znd aceast neatep tat ieire a lui senor don Andres. Aproape c se temu c el avea dreptate, iar ea se-nerbntase prea tare ca s mai tie ce scotea pe gur. ntr-un trziu spuse : Eu n-am s strui acum c m-am pornit mpotriva excelenei voastre ndeajuns de ntemeiat. Vreau nu mai s v spun c eram grozav de furioas i c mai snt i-acum. Puin mi pas mie c mi-au spus ca nu-i de rangul meu s m mbrac nici n mtase, nici n li nuri, nici n bumbace, ci numai n sfoar. Dar s fiu respectat. Oare ce alt pcat originar mai port n mine, s nu fie bntez ca s l spele ? Ce stricciune nnscut port h snge s nu pot eu s-l izbvesc de ea ? De ce se spune c slbiciunea mi-e att de mare, nct snt ne voit s m-adposteso n mnstire spre a putea s-nfrunt toat ispita i primejdia lumii ? Credei-m, exce lena voastr, sefiur don Andres, c i s fi avut chemare de clugri, mi-a fi pierdut-o de-a fi putut s cred vreodat c ea mi va sluji s fug de primejdiile pe care Ie dispreuiesc i pe care simt c pot s le nfrunt cu cea mai mare cutezan. Don Andree zmbi i auzind-o cum se cineaz i se jelete, i zise n sinea sa c Juanita era ntr-adevr drgla, dar cam mprtiat i spuse cu blndee : . Dar, fata mea, prin tot ce-mi spui, mi dovedeti c ai a te plnge mpotriva donei Ines. Plnge-te sn toas ns nu m scoate pe mine vinovat. Eu nici mcar nu vreau s te faci clugri, ci, dimpotriv, de ce m uit mai bine n jurul tu, de aceea nu vd nici o primej die s te pasc. Eu nu vreau s te rzbuni nici pe dona Ines, nici pe nim eni; dar, n tot cazul, pe ea i nu pe

mine ai avea dceptate s te rzbuni. i-apoi, s m ieri


c snt deschis cu tine i c te nvinuiesc de un cusur
185

po care-1 ai n tine necurmat i chiar suprtor : fr nicia rbdtoare. Demult ar fi trebuit s-i iei inima n dini, s nu mai faci pe mistica i pe evlavioasa, cnd nu eti i, mrturisindu-te donei Ines, s n-o neli n continuare. Sinceritatea ar fi putut s-i aduc oarecari necazuri, dar nu pe ct i place s sp u i; dar tot te lauzi c eti curajoas, aa c ai fi putut s iei necazurile n piept, nu s le ndeprtezi de tine slujindu-te de min ciun. Juanita i muc buzele, mai chibzui ce chibzui i atunci ncepu a se dumiri c lecia n-o ddea ea, ci ea o primea. Cu toatQ acestea, i inu firea. nsi cruzimea acuzaiei o fcu s vad mai limpede nedreptatea ce o fcea s sufere. Juanita nu se aezase pe scaun. n picioare, se frmnta, vorbea i se plimba prin odaie de la un cap la altul. Oprindu-se n dreptul lui don Andres, i spuse : Ct de nedrept m acuz excelena-voastr c snt farnic i mincinoas ! Dar ce a fi putut s fac ? n cuviinarea i consimmntul pe care excelena-voastr zicei c mi le-ai dat, erau pe ct de furie, pe att de zadarnice. Blamul general s-a abtut asupra mea i asu pra mamei mele iar excelena-voastr n-ai protestat i nici n-ai fost de partea noastr. Pentru toi eram o stri cat. Lumea fugea de mine s nu se molipseasc, de parc a fi fost ciumat. Pn i prpditul de Antonuelo m-a mprocat cu ocri i m-a prs.t. Numai don Paco m-a iubit i m-a respectat ntotdeauna la fel. Dar, iari v spun, ce-a fi putut s fac ? Chiar dac mi plcea don Paco, fiind dnsul cu mine att de protector, pe vremea aceea nc nu-1 iubeam cu adevrat. Puteam atunci s m slujesc n chip nedemn de cavalerismul lui, s-l iau de b: bat ca s-mi fie scut, trndu-1 dup mine la movila de gunoi unde m aruncaser pe mine constenii mei ? S fi fost ntr-adevr vreo stricat ori s fi avut aplecare s fiu, m crede excelena-voastr chiar att de proast nct s nu-mi dau seair.a ct mi .*86

pltete pielea i ct pot s ctig dedridd-m la aseme nea mtdeletniciri ? O dat ce m-am pomenit att -de sin gur i umilit din pricin c-am vrut s strlucesc prin tre mrlani, credei c a mai fi rmas aici, s fiu f arnic i mincinoas, vorba dumneavoastr ? Nu, m-a fi dus la Madrid, la Barcelona i de ce nu i la Paris, unde frumuseea i elegana se bucur de nelegere, fiind bine pltit cnd e de vnzare, i a tri de cnd lumea ntr-un palat, m-a plimba n trsur i a ctiga ntr-o sptmn mai mult dect face toat averea domniei voastre tocat buci-bucele. Cci ce folos am tras de pe urma frniciei de care m acuzai ? C triesc cu griji mai multe i n nevoi mai mari dect triam odini oar, c-mi petrec vremea ascultnd discursurile donei Ines i citind cu ea cri religioase, necstignd, cu toate acestea, pn acum, dect prietenia donei Ines pe care eu a preui-o mult mai mult dac rru-ar drui-o nepre cupeit i fr s m chinuie atta cu toanele ei ? Ce-am mai ctigat cu frnicia mea este c-am atras asupr-mi atenia dumneavoastr ntrziat, cci abia acum m re cunoatei i m ngduii, ntr-un chip, ns, n care nu doresc s fiu nici recunoscut nici ngduit. Juamta, spuse don Andres, eu n-am venit aici sa m cert cu tine. Vei fi a^nci dreptate s te plngi de toat spia omeneasc, dar de mine ar trebui s te plngi mai puin dect de oricine. Greeala mea, dac voi fi avut vreuna, a fost zbava. N-am fost de partea ta la timp ; uite, snt gata s m ndrept, dar iubete-m ! i place s fii respectat, nu-i aa ? i mie mi place la fel. i nu pot suferi s faci din mine o jucrie. Snt o fat att de vesel, nct din fericire, iau viaa uor i dau totul pe rs. i noroc c-i aa, cci pe mine constenii mei ntr-att m-au adus n pragul dez ndejdii, nct dac le-a fi pus pe toate la inim, ar fi trebuit s pun mna pe-o cutie de chibrituri i pe-un bidon de petrol i s dau foc satului. Drept aceea, e mai bine s v iau, excelena-voastr, ca pe-o jucrie de ct s v dau foc.
187

- Ba mai bine d-mi foc dect s aiung de batjocur. Ct poate s pctuiasc, vorbind astfel, domnul don Andres, spuse Juanita aproape cu duioie. Cum o s ajung de batjocur un brbat cu inim aa de aleas, cnd n loc s-i gseasc desftarea i s se bucure de mngierile cumprate ale unei femei uoare, gsete o femeie demn i cinstit care dorete s-i merite i s-i ctige dragostea, o femeie care-i nchin prietenia ei nflcrat i i ntinde minile ncreztoare ? Vorbind astfel cu mare nsufleire, Juanita i n tinse ntr-adevr minile ctre don Andres. Don Andres i le cuprinse ntr-ale sale. Juanita se nfirip atunci att de ncreztoare i att de frumoas n ochii cacique-lui, nct acesta i spuse : De ce numai prietenia ta ? De ce nu i dragostea ta ? Amndoi sntem oameni liberi. Iubindu-ne, n-avem pe cine s-nelm. i nu va trebui s ne ascundem i nici s tinuim dragostea noastr ca pe-o nelegiuire,, ca pe-un furt. Dar e cu neputin ; eu pe domnia-voastr nu dov s v iubesc. Iubesc pe altul. i-i desfcu minile dintr-ale lui don Andres, care i le mai strngea nc. In tot timpul acestei convorbiri, dona Ines se uita prin acel oberliht rotund i adesea simea cte-un ndemn s spun ceva vorbind de acolo ; ns teama de ridicol i inea limba n fru.

XLI
DON ANDRES I PIERDU ATUNCI CUMPTUL I nu mai putu s-i in firea : Iubete-m ! spuse.

i se repezi spre Juanita i o cuprinde n brae cu


putere.
188

Juanita i aminti n aceast clip de restrite ntreaga-i miestrie n lupt de pe vremea cnd se lua la trnt cu bieii, irun^ndu-i pn-n mijlocul gilei. l apuc i ea n brae pe don Andros, i propti brbia in piept, l smuci, n acelai timp, cu minile, din spate, i i puse o pierdic atta de dibace, nct ddu cu el de pmnt. La iueal i desprinse Juanita minile i trupul de trupul dumanului czut i imase deasupra lui, cu ge nunchiul drept n pmnt i cu genunchiul stng pe pntecele i pe pieptul lui don Andres, apsndu-1' i strivindu-1 cu toat puterea, ca un teasc greu de fier. Mna sting i-o puse Juanita n gt, ca s nu poat s-i ridice capul, iai cu mna dreapt inea strns braul sting al lui don Andres. Cum sttea astfel, Juanita era att de frumoas, nct semn::, chiar i fr aripi, cu nsui arhanghelul San Miguel altoindu-1 pe diavol. Don Andres o sorbea din ochi cu atta ncntare, nct aproape c nu mai simi nici o suprare vzndu-se bi ruit. i cum era om nvat cu istorioarele cu tlc i cu povetile adevrate, i nviar n minte, spre a fi puse n umbr de Juanita, Pentesilea, Clorinda i Bradamante, precum i alte femei strlucite care au prins s nflo reasc n lumea aceasta, ncepnd de la Ebru, vestit prin zaragozanele lui i pn la limpedele Termodont, pe ale crui maluri mnoase au domnit amazoanele. Don Andres i trecu din ntmplare mina dreapt, rmas slobod, peste buzunarul surtucului i constat cu tristee mijloacele nefolositoare ce se aflau ntr-nsul: de cucerire, de ofensare i de aprare. Avea acolo un fiic de monezi de cte douzeci i cinci de uncii cu capul lui Frrnando al Vl-lea i al lui Carol al IV-lea, vrednice, prin raritatea lor, s figureze astzi n cel mai bogat cabinet de numismatic. Mai avea apoi revolverul cu ase gloane, curat i ncrcat; ns, cum ar fi fost o ticloie mrlneasc s se slujeasc de el mpotriva unei

femei, l ls n pace acolo unde se afla, pentru o ocazie mai bun.


189

ntre timp, i totul se petrecu mai cu repez_ciune dect v spun eu, respectiva mn slobod prinse a se obrznici; dar n calea oricrei neruinri se ridic, sta vil i piedic, puterea i curajul sufletului, iar acestea i venir ntr-ajutor i mndrei nvingtoare. Simind atingerea neruinat, roeaa i mpurpur obrajii; ochii-i scnteiau ca doi crbuni aprini, mnia i schimonosi faa frumoas. nspimntat dona Ines scoase capul pe ferestruic i ncepu s ipe ; dar cine putea s o aud, i cu att mai puin don Andres, care nu era ctui de puin n stare nici s-aud nici s vad nimic. Juanita l strngea de gt cu amndou minile, fcndu-1 s scoat limba de-un cot, ca un cine care gfie. Tare-i mai prea ru s-l omoare. i nici nu crezuse Juanita c are s ajung pn a ici; ns aezat pe el, era gata de orice, orict de ru i-ar fi prut. Rel rgndu-i lui don Andrej tratamentul, deplasat de-acum de excelen, i spuse : Te predai sau te omor ! Nu rspunse nimic don Andres, cci nici nu putea s rspund. Dar i retrase mna cea obraznic. Atunci Juanita mai slobozi strnsoarea n care cu prinse gtul caciqueAm i spuse : Te predai, mi te supui ? Te declari nvins ? M declar nvins ; f cu mine ce pofteti. Ai s consimi i ai s fii de partea noastr, acum e m cstoresc cu don Paco i ai s-i fii na la nunt ? - Consimt; snt de partea voastr i-am s fiu na la nunt. i ai s fii prietenul meu statornic i bun, fr s-mi pori pic, rspltind cum se cuvine prietenia cu rat ce-i port i preuirea de care te bucuri n ochii mei ? Am s-i fiu cel mai bun prieten, precum merii. Atunci Juanita se ridic dintr-un salt, lsndu-1 slo bod pe don Andres, care se adun i el de pe jos, cam drmat, cam fnos i umilit de aceast nfrngere. 190

Lsnd mma la o parte i devenind miloas, Jua nita se str luia s nscoceasc oareceva i, ntre nevi novie i rutate, spuse o seam de gogomnii, spre a-i masca sau explica victoria. Nu te necji, spuse. Ce i s-a-ntmplat ie i s-ar fi ntmplat i unui uria : chiar i lui Goliat. Nu te-am nvins eu, ci diavolul care-i canonea i pe ndrgostiii sau amanii pctoi ai celei care a fost mai pe urm femeia lui Tobias, spre a o pstra ntreag pentru dnsul. Cu siguran c don Paco, fiind foarte credincios Sfntului Rafel, Patronul Cordobei, l-a gsit pe diavolul sta n pustietatea prin care a umblat i cu ajutorul arhanghelului l-a strnit i l-a trimis aici ca s m apere. Datorit lui era ct pe-aci, adineaori, iar primejdia nc nu-i trecut ct vreme nu te liniteti, s mori gtuit ca un sturz ntre degetele mele prefcute n la. Dar nu te mai gndi la asta. Mare pcat ar fi fost de-a fi prilejuit, fr s vreau, o zi de doliu acestui sat, cruia n-ar mai fi fost potrivit s i se spun Villalegre ! Acum s nu ne mai gndim dect la marea plcere de a ne re nnoi prietenia dup o btlie cura joas ; n care nu a existat nici nvins i nici nvingtor. S ne spunem deo potriv, tu mie i eu ie : Viteaz eti, cpitane, viteaz ct i curtenitor ; cu spada, dar i curtenia m-ai nrobit de dou ori. Tu eti robul meu, iar eu vreau s fiu roaba ta ; adic mult mai bun prieten dect i-am fost. i spunnd acestea, i ntinse din nou minile amn dou spre don Andres, mai cald i mai ncreztoare dect prima oar. Apoi urm : Acum du-te cu Dumnezeu i te ntcarce curnd, la zece i jumtate, ca, de fa cu mama i cu ali prie teni s srbtorim logodna mea cu don Paco. Am s m-ntorc precum doreti. ns nainte de a pleca, am s-i las aici, pentru rscumprarea lui A n191

fonuelo, care mi-e rud, i pe care am tot ca i tine sau chiar mai mult dect tine obligaia de a-1 ajuta, opt mii de reali, ci trebuie dai negustorului murcian. Treaba s-a i aranjat. N-am nevoie de aceti opt mii de reali. Pi chiar dac n-ai nevoie, pstreaz-i i s tii c mai avei la mine nc opt mii, i tu i don Paco, pe care am s vi-i dau ca dar de nunt. Acestea tiind zise, don Andres iei n strad, nu na inte de a sruta cu toat galaiiieria, la desprire, fru moasa mn care era ct pe-aci s-l strng de gt. Nici bine n-apuc s ias don Andres i Juanita des chise ua iatacului, unde dona Ines sttuse nchis ca ntr-o cotinea. Iei de acolo oarecum prostit i mut de spaim. Iei ns i foarte bun i blnd i, cu toate c-i pierduse orice iluzie privind misticismul Juanitei, aproape l fel de ndrgostit de brbia ei acu 1 ca i odinioar de acel misticism care s-a risipit precum fumul. n orice caz, dona Ines admir i de ast dat virtu tea Juanitei, ba chier i fcu de aici nainte asupra castei sale integriti o concepie cu totul superioar celei pe care o avem despre femeile celebre de pe tim puri, nfiate drept pild vie n istorisirile sacre i profane. Gndindu-se mai cu luare-aminte, dona Ines i spuse c la urma urmei Susana nu trebuise dect s se apere de doi btrni arlatani, iar nu de un brbat chipe, bo gat i tnr nc, precum cacique-le. Lucreia, din cte nelegea dona Ines, se lsase biruit, chiar dac dup aceea se omorse. Ct despre Timoclea, cea att de ridicat n slvi de ctre Plutarh, creia macedoneanul Alexandru i nchinase ntreaga-i admiraie, dona Ines avea destule de criticat, deoarece Timoclea, n timpul jefuirii Tebei, nu gsise cu cale a se apra de cpitanul tracilor, ci l omo rse, numai dup aceea aruncndu-1 ntr-o fntn, fiindc barbarul i ceruse bani ; aa nct, de i-ar fi dat, n loc s-i fi cerut, el ar fi rmas n via, iar necinstirea ei nepedepsit.

Aadar avea dreptate dona Ines s-o admire pa Jua


nita i de aici ncolo ; s-i spun, precum i-a spus, c
192

se bucur c are s-o aib mam vitreg ; s se rzgn deasc, bucuroas, s-o mai faca pe Juanita clugria pentru a n-o umili pe Maica Alferez cnd ar ajunge Mare Stare i s-i druiasc de nunt suma de bani pe care gndea s i-o dea ca dot la intrarea n mnstire. Chemat de Juanita. Rafaela veni i rmase ncre menit i cu gura cscat vznd-o aici pe dona Ines, pe care o conduse acas. Dona Ines fgdui c are s vin cu don Al varo la zece i jumtate.

XLII
O DATA CE SE VZU SINGURA, JUANITA SE SPALA pe mini i pe fa, i netezi prul i scoase din ifo nier faimoasa rochie de mtase primit n dar de la don Paco. Avusese grij s-o remprospteze i s-o modifice dup moda zilei. Cu materialul rmas dup ce-i croise ro chia, i fcuse piepii altfel, cu puin decolteu, anume pentru vizite i sindrofii. i puse dar rochia, se privi n oglind i rmase mul umit, gsind c arat bine. ntorcndu-se Rafaela i vznd-o pe Juanita mbr cat dp gal, avu iari de ce s se mire. Juanita mpreun cu slujnica aprinser apoi cele trei lmpi pe care Ie aveau, cu cte patru fetile fiecare. Aprinser de asemenea douzeci sau douzeci i una de luminri de cear i luminar totul att de bogat, nct casa prea gtit pentru o srbtorire solemn. La scurt vreme sosi Juana la Larga, i nu aghes muit, cci era femeie cumptat i la locul ei, ns niel mai vesel i mai cu chef, fiindc sezuse n capul mesei la cina dumnezeiasc ce se dduse acas la don Andres Rubio i cinase ntre mtile nchipuind pe regele Da-, vid i pe Sfntul Petru.

Vznd Juana la Larga atta lumin n casa ei i


netiind nici ce rost avea, se temu pentru o clip c se
193

ntrecuse cu paharul i c din cauza vinului vedea nu mai lumini. Juanita ns o liniti numaidect, lmurind-o ntrutotul. De bucurie, Juana nflori. Nici nu btu zece i jumtate, c intrar aproape deodat toi invitaii. Erau acetia : dona Ines i don Alvaro, don An dres Rubio, don Pascual, nvtorul, negustorul murcian i soia sa, dona Encarnacion ; p rintele Anselmo i don Paco, eroul principal al serbrii. Venise ca scos din cutie, brbierit frumos i pieptnat, cu redingota cea nou primit n dar i lucrat de Jua nita i purtnd la butonier decoraia albastr pe care i-o dduse ea. Toi tiau de-acum ce urma s se ntmple, unii chiar de la Juanita, iar alii prin mijlocirea nvtorului, c ruia Juanita i dduse sarcina de a-i invita. Nu-i ma gseau rostul, prin urmare, nici discursuri, nici explicaii i pe toi puse stpnire o veselie prieteneasc. Rafaela, ajutat de Calvete, pe care-1 chemase pentru aceast treab, servi gustri delicioase. Pentru cei care nu cinaser ori aveau stomacul mai cuprins, se servi ciocolat, plcint cu foi i turte prjite n untdelemn ; iar pentru toat lumea, turte dulci, colaci, bezele stro pite cu rachiu ndulcit i cu scorioar, precum i vreo dou-trei feluri de lichioruri cu scorioar i anason. Cnd veselia fu mai n toi i se nclzir cu toii, Juanita i puse s se ia de mn i s formeze un cerc, iar ea porni s cnte cu mult gingie i cu un glas minunat, cu toate c nu studiase muzica, celebra cntare -a contelui de Cabra :
Eu n u -l iubesc pe contele de Caprei,

Conte de Cabra, biata de mine ! Ci, nnqur, te iubesc Ah, numai pe tine ! Rostind acest Ah, numai pe tine ! , Juanita se i ta *cu ochi nespus de galei la don Paco. Apoi Urm :
194

Foaie verde bob de-orez. Eu s m mrit cutez : C-un om mndru voi petrece De se poart ca un rege. i, punnd uurel mna pe umerii tuturor celor care stteau roat, fr a-1 uita nici pe pop, care o privea plin de ncntare, Juanita spuse : Nici cu acesta, nici cu acesta, nici cu acesta. Ajungnd la don Paco, pe care-1 lsase ultimul, spuse : Ci cu acesta i l mbri strns. Don Paco o cuprinse de mijloc, scoase un chiot o slt n sus i o ridic de trei ori pn-n grind. Toi aplaudar i strigar : Triasc mirii ! Anunndu-i nunta care avea s urmeze ct mai cu rnd cu putin, viitorii soi fur felicitai. Printele Anselmo, vznd c don Andres i cu dom nul i doamna de Roldn fceau daruri att de bogate, nu voi s fie mai prejos, att, desigur, ct l inea i pe el cureaua.' Iar ca darul su s fie o form de retractare i palinodie, fgdui c are s comande chiar la Madrid o mtase frumoas pentru o rochie elegant. nvtorul don Pascual sta mult prea ru cu banii, n schimb avea cri bune i i exprim dorina de a-i da nentrziat n dar Juanitei cteva volume din Biblio teca de Rivadeneyra, printre care Romancero-ul general i Comediile lui Tirso, cu ale crei eroine semna Juanita foarte tare, fiind la fel de voioas i de trengar. Don Ramon, care-i pusese n portmoneu polia anume ca s-o vad Juana i s-o ntreasc prin isclitur, n loc s dea. sau s fgduiasc ceva. primi imediat fiicul de douzeci i cinci de monezi de aur, adic opt mii de reali. ns don Ramon se simi stimulat s se ia la ntrecere i chiar s-i dea gata cu mrinimia sa pe cei lali. i opti la ureche nevesti-sii dorina ce-o simea s fie mrinimos, iar dona Encarnacion trebui s-i in firea s nu sar cu ghearele pe el. Mrinimia triumf, cu toate acestea n inima negustorului murcian.
195

Juanito, spuse, eu i dau dou mii de reali ca s-i cumperi cu ei, cum i-o plcea ie, o brar fru moas de aur cu diamante i perle. Zicnd acestea, don Ramon i ddu napoi Juanitei polia pe care aceasta i-o isclise. i ntr-o clip i adug : Potrivit acestei polie, mi-eti datoare cu zece mii de reali, dar cum iact, mi-ai dat opt, mai rmi datoare cu dou mii. Te iert i de acetia. Mrimmia lui don Ramon fu aclamat de ctre toi cei de fa cu un ropot de aplauze.
$ $

EPILOG
DE LA NTMPLRILE RELATATE AU TRECUT VREO ase, apte ani. " Orict de ntristtor ar fi pentru mine, e posibil ca personajele principale care apar n aceast istorie s nu intereseze pe nimeni ; ns eu, fiindc am fost nevoit s m ocup de ele i s le descria caracterele, le-am i ndigit destul de tare, viaa-le de pn aici i starea lor azi deteptndu-mi n suflet un interes plin de curiozitate. ntrebndu-1, deputatul nceptor cruia i datorez povestirea mi-a comunicat aceste nouti i le voi trans crie n chip de sfrit sau de ncheiere, chiar dac cri ticii vor gsi c-i superfluu. Don Paco se bucur n continuare de ncrederea cacique-\\A i ine ci ma n numele acestuia ori de cte ori este nevoie. Juanita, acum nevasta lui. l ador, l rs fa i, pe deasupra i-a druit i doi bobocei : o feti, Juanita la Larga, a treia cu acest nume, care promite s fie la fel de nzestrat ca i maic-sa, fiind de pe-acum frumoas tare, limbut i drgla ; i un Ricardito, la fel ca bunicul dinspre mam, care este un adevrat drcuor, zvpiat, voinicu i glgios, ceea ce i face pe prinii si s spun c are s fie, la fel ca i bunicul, ofier de Cavalerie. Juanita nu s-a ngrat. E vesel i frumoas cum a fost ntotdeauna. Se mbrac n mtase fr s-o mustre printele Anselmo n predicile sale i pare c-i o prin es din poveti, ntr-att nu trec zilele pentru dnsa. Nu mbtrnete nici don Paco, fiindc fericirea pstreaz
197

omului tinereea, ba l i ntinerete, iar don Paco este cu adevrat fericit. Don Alvaro de Roldn, el, srmanul, este cu totul rablagit. E mult de cnd a rmas llu, damblagiu i cu degetele ncrligate. Nu se tie dac din cauza limbii ori din cauza altui organ al aparatului vocal ; sigur e ns c nu mai poate s rosteasc i nici nu rostete dect : Ta, ta, ta, ta, ta. Dona Ines i d toat silina i i poart de grij cu dragoste de soie ; fiind ns moralizatoare .i perfecionist foarte, l dojenete adesea cu duioie. n ciuda acestei stri jalnice, don Alvaro, primind ngrijirile necesare, se uit la Serafina de-i sticlesc ochii, iar dona Ines, dac se-ntmpl s-l vad, i spune : Se poate, Alvarito, s te munceasc oare i-acum necuratul care a pus stpnire pe tine ? Uite stricciunea cum i se duce de peste tot din trup i i se cuibrete n cap i te muncete ! Ce scrboenie ! Ce ruine ! Ta, ta, ta, ta, ta ! rspunde don Alvaro. Dac se plnge, prin semne, ori c l-ar durea stoma cul ori c l-ar durea burta, ceea ce-1 face s rag de parc ar avea ntr-nsul nu o mieluea, ci vreo dou sau trei junei, dona Ines strig la el : Dac nu i-am spus pn acum de o mie de ori, niciodat : toat viaa ta ai fost un lacom i jumtate ; dar acum biatule, gata, ai terminat-o ; nu te mai in curelele. Ia vezi i astmpr-te dac vrei s nu crpi cnd i-o fi lumea mai drag. Iar don Alvaro rspunde : Ta, ta, ta, ta, ta ! Calvete, din bieandrul care era, s-a fcut un flcu n toat puterea cuvntului, nespus de chipe, trengar mare i negru n cerul gurii ; vznd c don Alvaro nu poate n nici un fel s se plng, ntruct nici nu vorbete, nici nu scrie, se distreaz adeseori, asmuindu-1 ; drept: aceea, se d la Serafina care este proaspt, nfloritoare i tot att de jucu ca n prima tineree. n nasul lui don Alvaro se apuc pezevenghiul de Calvete a se hrjoni cu Serafina ; iar don Alvaro, cu totul scos din mini*

cu spume la gur, .rcnete Ca un energumen :


198

Ta, ta, ta, ta, ta ! i fiacare ta potrivit cu tonul pe care don Alvaro l sloboade, pare c-i o blasfemie compilat i o litanie de blesteme. Dona Ines vine de-obicei atunci i-i zice : Ce ipi aa, drace ? Tot ce ptimeti tu e o nimica toat fa de ct fiere i ct oet a trebuit s bea Hristos. Crezi c Iov a ipat vreodat cu m . ipi tu acum ? Sufer i al tu va fi cerul ! Ta, ta, ta, ta. ta ! spune don Alvaro, ntructva resemnat. Dona Ines se nduioeaz atunci de dnsul i-i spune lui Calvete : Biete, ia f tu un giumbuluc dintr-alea de-ale tale ca s se distreze domnul i s se nveseleasc. La care Calvete rspunde : Pi, dac m-oi pune s fac, abia c nnebunete i ip mai tare. l tii doar ct e .de hachios... i don Alvaro : Ta, ta. ta, ta, ta ! Se povestete n sat dar noi nici mcar nu vrem s auzim c atunci cnd l apuc rul i durerile, don Alvaro sloboade un asemenea ir nesfrit i obositor de ta, ta, ta-uri, nct enerveaz pe toat lumea, scoal casa n picioare i o face pe dona Ines s-i piard cum ptul i rbdarea pe care ea nsi le propovduiete de obicei, o dat sau de dou ori alungind chiar s-i spun soului ei : Mai taci odat, netrebnicule, i ndur-le pe toate n numele iubirii de Dumnezeu, carele tie de ce te pe depsete. N-ai fi ajuns aici dac n-ai fi dus viaa tic loas pe care ai dus-o. i-apoi, mi pare mie c te-ai mai i nvat s te vaii ntruna. Atta cugei c' ai s mori, de te-apuc i frica. Haida, de, un chibzuit ai fost o via ntreag i tare m tem c aa ai s fii pn la sfritul zilelor tale. Si cum don Alvaro rspunde pe un glas foarte trist : Ta, ta, ta, ta, ta ! , inima de aur a soaei sale se n

moaie ; cindu-se pentru vorbele aspre ce i-u scapat, se apropie de don Alvaro cu duioie, i, ca s dreag lu
199

crurile, i d uurel una dup ceaf, i trece mna alb pe sub gu i i d i un bobrnaL drgstos peste nas. Don Alvarc zmbete consolat i, beatificat, exclam : Ta, ta, ta, ta, ta ! Aa o mai trie de azi pe mine acest ilustru descen dent, potrivit cu titlul 7 al uneia din cele mai eroice familii Ct despre dona Ines, amicul meu, deputatul, afirm c este tot frumoas i proaspt, nct ar putea s joace rolul Angelicai, cu toate c-i niel cam trupe. i ps treaz toate virtuile, chiar i pe aceea prolific, iar n aceti ani din urm a fcut ca vlstarele ilustrei sale case s ating duzina. Cacique-le a ramas nensurat, mprind n sat cu o nelepciune i o cumptare vrednice de un Antomus la Roma. Senora dona Agustina Solis y Montes de Allende el Agua a suferit cu resemnare o seam de lovituri ale sorii. Printre altele,' a pierdut un proces important. Rentele i-au fost reduse la mai puin de jumtate. Abia dac mai are acum dousprezece mu de reali pe an. Dar micorarea rentelor nu i-au micorat, ci, dimpotriv, i-au mrit dorina de a se mrita. A cutat o tovrie casnic spre consolare. i probabil, negsind o nartid mai bun, s-a multumit cu spierul don Policarpo care, dac-i urt, n schimb este inteligent i att de ferme ctor, nct nu s-a mirat nimeni c a putut s cucereasc prin limbuia-i binecunoscut dragostea unei femei att de nzestrate, i-apoi dona Agustina e foarte mndr c a izbutit s nfrng repulsia pentru cstorie a unui att de nrit celibatar, i ceea ce e cu mult mai important, c a adus n snul dreptcredincioilor pe acest necrcdincios rtcit care n prezent se duce la slujb i respect toate canoanele. S-ar prea c, odat ce dona Agustina i s-a artat favorabil, don Policarpo a nceput s in discursuri mai mult sau mai puin n felul urmtor : Nu se poate nelege i nici explica ,i se cunoate proccsul evoiutiv al fiinei, dei a durat milioane de ani, datorit conlucrrii fortuite a atomilor si dorinei fatale U V
*> j,i j j,

200

i oarbe i tendinei permanente spre perfeciune cum a putut s apar De planeta noastr, ca urinare a unui .r nespus de lung de transformri, un mamifer att de desvrit i de atrgtor cum este dona Agustina dotat, pe deasupra, cu o putere de nelegere exact i voin extrem de binefctoare precum i cu un mi o nunat dar al vorb /ii ce o ajut s transmit ideile pl cute. ca rspuns dat celor din mintea mea i voinei ini mii inele. Sporete cu att mai mult taina minunii aces teia dac stm s socotim c nu e vorba de o Provi den personal, depind nelegerea noastr, faptul c menionatul mamifer posed pe deasupra i dousprezece mii de reali sub form de rent, i c se mbrac i se ncal la perfecie cu cea mai mare elegan i buncu'inta, ceea ce presupune, pe de o parte, dezvoltai e i societi de -a lungul secolelor prin crearea legilor pen tru a determina existena motenirii i a proprietii indn iduale ' iar pe de alt parte, presupune, precum se poate vedta prea bine studiind economia politic, o mul ime de miracole n comer, n industria textil, con fecii i tbcrie i alte mii de ingenioase invenii, pre cum ar fi diviziunea muncii i obiectul cu raloare n sine care d i o reprezentare i evaluare exact a ce lorlalte obiecte, nlesnind circulaia i schimburile, mai cu seam dac ar fi s-i adaugam o descoperire mult mai suDtil i anume virtutea reprezentativ a ceea ce valoreaz prin sine, ce valoreaz puin sau nimic, i se numete credit, greu de dobndit, cu toate acestea, mie lipsindu-mi, dei doresc s-l am. Cauza tuturor acestor lucruri e absurd s fie ntmplarea ; ea se gsete ntr-o for suprem i anterioar tuturor lucrurilor, care a dat impulsul iniial spiei omeneti, i-a trasat diurnul i i-a cluzit neabtut mersul pe calea cea fr de sfrit a progresului. Astfel sau cam n genul acesta gndea don Policarpo i era credincios. Din amor pentru dona Agustina i din credina-i re nscut i-a tiat blestemata aceea de unghie de la de

getul mic, msur a virtuilor lui Satana i, de-atunci


ncepnd, ncet s electrizeze, s magnetizeze, s aprind 201

lumnr, sau s mai trag cu tunuleul slujindu-se de dinsa. i tie unghia aa cum toreadorii i taie chica atunci cnd prsesc arena retrgndu-se n viaa obi nuit. i tie unghia despuindu-se de puterile sale taumaturgice i teratologice prin lucrarea i graie foarfecelor donei Agustina, care a fost pioasa Dalil a cestui Samson de tip nou. Spre a se vedea mai bine, dona Agustina aez i puse la pstrare aceast unghie pe un fond de atlaz de culoarea purpurei, ca pe^ un trofeu al propriei sale vic torii, ntr-un passe-partout deosebit de frumos pe ctire i-l puse pe perete n alcov. Dedesubtul unghiei inu s pun o etichet expli cativ i-l rug s fac acest lucru pe don Andres. Don Andres, care, precum stim, era foarte erudit, dar i cam htru, i aminti de scnimoarea glorioas prin care trecu Napoleon I n ultimii ani ai vieii i, socotind c nu e mai puin glorioas schimbarea spierului, gsi potrivite versurile lui JVIanzoni, pe care le scrise cite dedesubtul unghiei, toate acestea fiind aezate la fereal sub o plac de cristal : Bella, immortal, benefica, fede ai trionfi avezza, scrivi ancor questo. Juana de Larga este bucuroas cum nu se mai poate vznd fericirea fiic-sii i a ginerelui e i ; i ador nepoeii, i rsfa, i dezmiard i face haz de toate trengriile lor, chiar i de cele mai neplcute i urt miro sitoare. Ca s creasc voinici, o dat ce i-a alptat Juanita, Juana i nva la crnai i la carne fript. Activitatea-i culinar nu e n decdere n ciuda vrstei ce-o ?re. i-acum mai taie porci, fs ce pistil, must fiert i gogoi n casele cele mai de vaz. A adus noi feluri de mncare n buctria local i chiar a inventat dou sau trei, spre surpriza i satisfacia general a gastrono milor. 202

Printele Anselmo este slab de puteri i tare btrn, ns vesel i senin cu sperana trecerii sale ntr-o via mai bun. Nu mai sufer, ci mai degrab e bucuros c Juanita nu s-a fcut clugri fiindc o' iubete mult i i las gura ap cnd o vede atta de frumoas, i aude glasul dulce i cugetrile pline de nelepciune. Dona Ines continu s fie, totui, preferata sa pen tru ct e de mistic, pentru ct teologie cunoate. n sfrit, deputatul nceptor a inut s aib i a primit cu regularitate vetile care veneau n sat n le gtur cu Antonuelo. In Rio de la Plata unde l sili cacique-le s emigreze, s-a dedicat comerului, prospernd mult. Cu toate c n-a vrut niciodat s se nscrie n Consulat, spre a economisi trei-patru duros, a apelat deseori la Legaie soliei tnd ca Spania s cear pe cale diplomatic n favoarea lui, ca urmare a unor nenum rate prejudicii i daune aduse de Guvernul argentinian, Spania s cear deci, sub ameninarea cu bombardamen tul, ca respectivul Guvern s-i acorde o indemnizaie foarte substanial. Ins nici nu-i ddur vreun ban i nici nu bombardar de dragul lui pe nimeni, iar el i dobndi o reputaie att de proast, nct socoti c e mai cuminte s se duc n Cuba. O dat ajuns la Havana, fiind biat drgu, alb la fa i mbujorat, izbuti s. subjuge inima sensibil a unei bogate motenitoare, co lorat evident. nsurat cu ea tri att de pe picior mare, dnd la ospee i serate i plimbndu-se n trsuric mpreun cu nevasta, mbrcat luxos de ziceai c-i re gina din Saba, nct se ndator, ipotec imobilele din ora i de la ar i sfri prin a avea mai multe da torii dect fire de pr n cap. Pare-se c pentru a o consola i a-i reface situaia a devenit n vremea din urm partizan al independenei Perlei Antilelor i se i viseaz n Cuba liber dictator precum doctorul Francia n Paraguay sau Rosas n Buenos Aires ori mprat precum Faustino I n Haiti chiar de-ar fi nevoie s se fac negru dndu-se cu funin gine ; cu modestie i mai mare dureaz un plan pe care muli l socotesc curat sminteal cu toate c s-ar putea s nu fie. Sper ca, fiind pirat i conspirator s-i fie se
203

chestrate bunurile, fiindc atunci, zice, se va duce la New .York, se va face cetean a\ marii Republici i, ca un nou Coriolan spaniol, i va obliga patria ingrat s-i dea o indemnizaie i primo cartcllo, cu care va putea tri ca un prin ntr-o splendoare de cas pe Fifth Avenue. Aici va strluci bruneta-i consoart care vorbete de pe-ac um limba lui Shakespeare i a lui Milton pre cum cea mai cult Talkative i unny englezoaic.

Lector : MICHAELA 'ETRESCU Tehnoredactor : VICTOR MAEK Coli de tipar :


12 ,75

; Bun de tipar : 19.09.1988

Tiparul executat sub cd. nr. 5157/988 la tNT_ SPRIN SR' \i POLIGRAFICA BACU Str. Mioriei nr. 27.

Juan Valera (1824-1905) s-a impus nc de ia primul su roman PEPITA JiMfrMEZ (1874) tradus n romnete ccnflrmndu-l talentul cu flecare din operele aprute n continuare, ntre care JUANITA rmne, fr ndcial, cel mai Izbutit. Prin temele grave pe care ie abordeaz din lumea satului i prin aerul sftcs al ocmentariuiui Juan Valera amintete de Slavici ai ncstru. Dar tonul detaat al relatrii i ironia de attea cri Implicai n discursul autorului di ntregului roman c net de rafinament medem.

Lei 10,50

C t