Sunteți pe pagina 1din 395

CARTEA SOARELUI NOU

GENE WOLFE s-a nscut n 1931 la New York i a crescut n Houston, Texas. Dup doi ani i jumtate petrecui la Universitatea Texas A&M, a renunat la studii i a fost recrutat n armat. A servit n Rzboiul din Coreea, pentru serviciile sale primind decoraia Combat Infantry Badge. A urmat apoi cursurile Universitii din Houston, absolvind Facultatea de Mecanic. Din 1984 s-a consacrat exclusiv scrisului. S-a afirmat ca scriitor de science-fiction odat cu publicarea n 1972 a romanului TheFifthHeadofCerberus, iar n 1973 a primit Nebula Award pentru cea mai bun nuvel (TheDeathofDoctorIsland). n 1977 i s-a decernat Chicago Foundation for Literature Award, urmat de Rhysling Award pentru poezie science-fiction. Tetralogia CarteaSoareluiNou i-a ctigat rapid titlul de oper clasic n domeniu i i-a adus autorului ase premii prestigioase: World Fantasy Award, British SF Association Award, Nebula Award, Locus Award, John W. Campbell Memorial Award, Prix Apollo. Multiplu laureat pentru scrierile sale (romane, culegeri de povestiri, poezii), Gene Wolfe mai este autorul tetralogiei CarteaSoareluiLung, care, mpreun cu CarteaSoareluiNou i trilogia TheBookoftheShortSun (CarteaSoareluiScurt), formeaz, aa-numitul Ciclu solar.
Cartea Soarelui Nou elementedinalegoriaspenserian, conine

satiraswiftian, contiina socialdickensiani mitologiawagnerian. Wolfecreeazoordinesocialcuadevratnepm ntean, pecarecititorulajunges-ocunoasc dinuntrulei... iarodatptrunsnaceastlume, numaiarecumsseopreascdindrum. The New York Times Book Review

GENE WOLFE

CARTEA SOARELUI NOU

GHEARA CONCILIATORULUI
VOLUMUL II

Darghimpiitimaiauputere, Abisuriletalecnt; i culcipeinimameaumbra, Asemeniunuitrandafir Prinnopi cavinu-mbttoare.1

Traducere de Ion Horea (n. red.).

I Satul Saltus
Chipul Morwennei plutea n singura raz de lumin, minunat, ncadrat de prul la fel de ntunecat ca mantia mea; sngele nea din gtul ei, mprocnd pietrele. Buzele ei se micau fr s scoat un sunet. n loc de vorbe, am zrit conturndu-se n cadrul lor (ca i cnd eu a fi fost Increatul, trgnd cu ochiul printr-o crptur n Eternitate, pentru a vedea Lumea Timpului) ferma, so ul ei Stachys zvrcolindu-se n agonie pe patul su, micul Chad la iaz, udndu-i faa ars de febr. Afar, Eusebia, cea care o acuza pe Morwenna, urla ca o vrjitoare. Am ncercat s ajung la zbrele, s-i spun s tac, i-ntr-o clip m-am pierdut n ntunericul celulei. Cnd am dat n sfrit peste lumin, era drumul verde care se ntindea de la umbra Porii ndurtoare. Sngele nea din obrazul lui Dorcas i, dei erau attea ipete i strigte n jur, l auzeam picurnd pe pmnt. Zidul era o construcie att de urieeasc, nct

mprea lumea, la fel cum sunt desprite dou cri de simpla linie dintre cotoarele lor; n faa noastr se afla acum o pdure asemenea celor care creteau poate nc de cnd a fost ntemeiat Urth-ul, copaci la fel de nali ca stncile, nvelii n verde pur. ntre ei se ntindea drumul, tiat n iarba proaspt, i pe el se gseau trupuri de brbai i femei. O caryot arznd mnjea cu fum vzduhul limpede. Cinci clrei stteau cocoai pe destrieri ai cror dini ca nite crlige erau ncrustai cu lazurit. Brbaii purtau coifuri i cape de un albastru indantren i duceau lnci ale cror vrfuri mprocau focuri albastre; chipurile lor semnau ntre ele mai mult dect dac ar fi fost frai. n faa acestor clrei, mulimea cltorilor se sprgea ca un val de o stnc, unii lund-o la dreapta, alii la stnga. Dorcas mi-a fost smuls din brae, iar eu am scos-o pe TerminusEstdinteac pentru a-i spinteca pe cei care se puseser ntre noi, i m-am pomenitc eram ct pe ce s-l lovesc pe Maestrul Malrubius, care stteacalmnmijlocul ntregului tumult, avndu-l alturi peTriskele, cinele meu. Vzndu-l astfel, am tiut cvisez, i deaiciamneles, chiar n timpce dormeam, c viziunilecuelpecareleavusesem nainte nu fuseser vise. Am azvrlit pturile la o parte. Zvonul clopotelor din turn mi rsuna n urechi. Era timpul s m scol, timpul s dau fuga la buctrie, mbrcndu-m din goan, timpul s amestec n oala Fratelui Buctar i s fur de pe grtar un crnatun crnat cu pielia plesnit, savuros, aproape ars. Era timpul i m spl, s servesc calfele la mas, s-mi repet leciile ca pe o incantaie, nainte s

rspund ntrebrilor Maestrului Palaemon. M-am trezit n dormitorul ucenicilor, dar nimic nu prea s fie la locul tiut: un perete gol acolo unde ar fi trebuit s se afle o deschidere rotund, o fereastr ptrat care ar fi trebuit s fie un perete despritor. Rndul de priciuri tari, nguste, dispruse, tavanul era prea jos. Apoi m-am trezit de tot. Prin fereastr ptrundeau mirosuri de la ar asemntoare cu aromele plcute ale florilor i copacilor ce pluteau odat peste curtina ruinat din necropol, dar amestecate acum cu miasma cald a unui grajd. i din nou dangtul clopotelor, rsunnd ntr-o campanil, nu foarte departe, chemndu -i pe puinii ce-i mai pstraser credina s se roage pentru venirea Soarelui Nou. Dei nc era foarte devreme, vechiul soare nu apucase s-i lepede de pe chip vlul Urth-ului, i n afar de clopote n sat era linite. Dup cum descoperise Jonas cu o noapte nainte, urciorul nostru de ap era plin cu vin. Am luat o nghiitur, ca s-mi cltesc gura, i gustul stifos al licorii a fcut-o chiar mai bun dect apa; dar tot aveam nevoie de ap, ca s-mi stropesc faa i s-mi netezesc prul. nainte s m culc, mpturisem mantia punnd Gheara la mijloc ca s-o folosesc drept pern. Acum am netezit-o i, amintindu-mi cum ncercase Agia odat s-i strecoare mna n sabretaul ce-l ineam prins la bru, am vrt Gheara n tureatca cizmei. Jonas nc dormea. Dup experiena mea, oamenii arat mai tineri cnd dorm dect cnd sunt treji, dar Jonas prea mai btrn sau doar dintr-un alt timp; cu nasul acela drept i fruntea lat, avea un chip pe care-l zrisem adesea n vechile picturi. Am ngropat focul

mocnit sub propria lui spuz i am ieit fr s-l trezesc pe Jonas. Pn s termin cu splatul gsisem o gleat la fntna din curte , ulia din faa hanului nu mai era linitit, ci rsuna de copitele care nimereau n bltoacele rmase dup ploaia de cu o noapte nainte i de pocnetul coarnelor ncovoiate care se loveau unele de altele. Dobitoacele, negre sau blate, erau mai nalte de-un stat de om i-i roteau n cap ochii pe jumtate orbii de prul ce le cdea pe fa. Din cte mi aminteam, tatl Morwennei fusese vcar; poate c cireada asta era a lui, dei probabil c nu. Am ateptat pn a trecut i ultimul animal greoi i m-am uitat n urma clreilor. Erau trei, plini de colb i fr a avea nimic deosebit n nfiare; nvrteau n aer nite bte cu vrfuri de fier, mai lungi dect ei; i nsoeau nite cini din cei mai obinuii, dar fioroi i pnditori. Am intrat napoi n han i am cerut s mi se aduc micul dejun am fost servit cu pine cald, abia scoas din cuptor, unt proaspt, ou de ra marinate i spum de ciocolat cu piper. (Cea din urm fiind un semn limpede cu toate c la acea vreme nu tiam asta c m aflam printre oameni care-i trgeau obiceiurile de la miaznoapte.) Gazda noastr, un gnom chelbos care fr ndoial m zrise stnd de vorb, cu o noapte nainte, cu alcaldele se tot nvrtea n jurul mesei mele, i tergea nasul de mnec i la fiecare fel pe care mi-l servea m ntreba dac-mi place adevrul e c toate erau foarte bune , promindu-mi ceva i mai bun la cin i dnd vina pe buctreas, care era soia lui. Mi se adresa cu Sieur, nu pentru c m credea un exultant incognito, cum crezuser unii despre mine n Nessus, ci pentru c aici un torionar,

ca bra eficient al legii, era o persoan sus-pus. Asemenea celor mai muli peoni, nu putea concepe dect existena unei singure clase sociale mai presus de a sa. Patul a fost comod? Cuverturile destule? Mai aducem. Aveam gura plin, aa c am ncuviinat din cap. O s-aducem. Trei vor fi de-ajuns? Domnia Voastr i cellalt Sieur, v simii bine mpreun? Am dat s spun c a prefera camere separate (nu credeam c Jonas era ho, dar m temeam c Gheara era o tentaie mult prea mare pentru oricine i, n plus, nu eram obinuit s dorm cu cineva n pat), cnd mi-a trecut prin cap gndul c Jonas s-ar putea s nu poat plti o camer separat. O s fii acolo azi, Sieur? Cnd sparg zidul? Un zidar ar putea s scoat pietrele una cte una, dar lumea l-a auzit pe Barnoch micndu-se nuntru, e posibil s-i mai fi rmas ceva vlag. O fi gsit vreo arm. Pi, ar putea s-l mute pe zidar de degete, zu aa! N-o s fiu n calitate oficial. Dar dac pot, o s privesc. Toat lumea o s se strng acolo, zise chelbosul i-i frec minile, care alunecau una peste alta ca unse cu ulei. O s fie i iarmaroc, s tii. Aa a zis alcaldele. Are cap bun pentru afaceri, alcaldele sta al nostru. S lum, bunoar, un om obinuit v vede aici n sala mea i habar n-are cine suntei. Sau tie doar c suntei la care-o va scurta de cap pe Morwenna. Alta-i treaba cu alcaldele nostru! El vede lucrurile. Vede ce poate face cu ele. Ai zice c numa' ce clipeti din ochi i tot iarmarocul nete din capul lui, corturi colorate, panglici, carne rumenit i vat de

zahr, toate-toate. Azi? Pi, azi deschidem casa zvort i-l tragem pe Barnoch afar ca pe-un bursuc din brlogul lui. Asta o s-i nvioreze pe oameni, o s-i atrag ncoace de la multe leghe deprtare. Apoi o s v vedem pe Domnia Voastr cum i executai pe Morwenna i pe ranul la. Iar mine o s v ocupai de Barnoch de obicei ncepei cu fier nroit, nu-i aa? i toat lumea o s vrea s fie acolo. i peste nc o zi, l dai gata i corturile or s fie strnse. Nu se face s fie lsai s mai zboveasc pe-aici dup ce i-au cheltuit banii, pentru c or s se apuce de cerit, or s se ncaiere i alte de-astea. Totul e pus la punct, totul a fost gndit n amnunt! sta da, alcalde! Dup micul dejun am ieit din nou afar i am urmrit cum prind via minunatele gnduri ale alcaldelui. ranii veneau n sat aducnd poame, animale i baloturi de esturi fcute n cas, pentru a le vinde; printre acetia se numrau i civa localnici, ce duceau blnuri sau iruri de psri negre i verzi omorte cu sarbacana. mi doream s mai fi avut mantaua pe care mi-o vnduse fratele Agiei, cci mantia mea fuliginoas atrgea priviri ciudate. Tocmai voiam s intru napoi n han, cnd am auzit zgomot de pai mrluind grbit, un sunet familiar mie de la instruciile din garnizoana Citadelei i pe care nu-l mai auzisem de cnd plecasem de-acolo. Vitele zrite de mine n acea diminea coborser la ru, unde urmau s fie ncrcate pe barje i duse mai departe, pn la abatoarele din Nessus. Soldaii veneau ns n sus, dinspre ap. Poate c ofierii lor socoteau c marul i va fortifica, ori ambarcaiunile care-i aduseser erau de trebuin n alt parte, sau poate c soldaii nii aveau de

ndeplinit vreo misie n vreun inut departe de Gyoll eu unul nu tiam pricina. Cnd s-au apropiat de mulimea tot mai deas, am auzit cum li se d ordin s cnte, i aproape odat cu acest strigt au rsunat i loviturile pe care le aplicau vingtnerii cu biciutile lor, i urletele nefericiilor asupra crora se abteau. Soldaii erau kelau, fiecare dintre ei narmat cu o pratie cu mner lung de doi coi i ducnd cu sine un sculede piele pictat, plin cu proiectile incendiare. Puini preau mai mari n vrst dect mine, cei mai muli artau mai tineri, dar brigandinele lor strlucitoare ca aurul, centurile bogat lucrate i tecile artoase ale pumnalelor lor lungi i trdau ca fcnd parte din trupele de elit ale erentariilor. Cntecul lor nu vorbea despre btlii sau femei, aa cum o fac cele mai multe cntece soldeti, ci era un adevrat cntec de arunctor cu pratia. Iat care sunt stihurile sale, aa cum le-am auzit n acea zi: Cnd eram bietan, mama-mi spunea, venind lng mine: Las, nu plnge, hai la culcare mai bine; Viaa-i va fi cu drumuri i deprtri datoare Fiului meu, nscut sub o stea cztoare. Peste ani, tata prea s-mi spun i el adevrul, Cnd m btea, smulgndu-mi cteodat i prul: Nu mori de-o zgrietur, ce te mai plngi c doare, Tu, cel nscut sub o stea cztoare! Un mag, ieit n cale, mi-a spus parc-nadins: Te-ateapt vremuri grele, un viitor ncins, De foc i de rscoale, rzboaie-ngrozitoare,

Pe tine, o, nscutul sub o stea cztoare! Cndva, un pstor mi-a spus cu vorbe foarte ciudate: Noi, oile, ne ducem unde suntem mnate, Spre Poarta Aurorei, acolo unde ngeri stau s zboare Urmnd i ei n stoluri o stea cztoare!1 i tot aa, vers dup vers, unele criptice (aa mi se preau mie), altele caraghioase de-a dreptul, iar altele vdit puse laolalt doar de dragul rimelor, care se repetau iar i iar. Frumoas privelite, nu-i aa? Vocea era a hangiului, al crui cap chel era chiar lng umrul meu. Suditi, a continuat el, privii ci au prul blond i pielea pistruiat! Sunt obinuii cu frigul acolo jos, i-or s fie trimii la munte. Dar cnd i auzi cum cnt, mai c-i vine s li te alturi. Ci or fi, dup socoteala Domniei Voastre? Tocmai apreau n raza privirilor noastre catrii crui, deelai de provizii i mnai de la spate cu ascuiul sbiilor. Dou mii. Poate dou mii cinci sute. Mulumesc, Sieur. mi place s le in socoteala. Nu m-ai crede dac v-a spune ci au strbtut drumul sta al nostru. Aa-i rzboiul, n-ai ce face, gndesc eu. Mereu ncerc s-mi spun c nc sunt acolo adic acolo unde s-or fi dus , dar i Domnia Voastr tii, i tiu i eu c muli n-or s se mai ntoarc niciodat. Da' cntecul sta al lor zu c te face s li te alturi. L-am ntrebat dac avea veti despre rzboi.
1Traducere

de Ion Horea (n. red.).

O, da, Sieur. De ani de zile tot urmresc ce se ntmpl, cu toate c btliile pe care le duc ei par cam toate la fel, dac m-nelegei ce vreau s spun. S-ar zice c nu se apropie de noi, dar nici nu se ndeprteaz. Bnuiala mea din totdeauna e c Autocratul nostru i al lor aleg un loc unde s se bat i, cnd ia sfrit btlia, fiecare pleac acas. Nevast-mea, srac cu duhul cum e, nici nu crede c-i rzboi. Mulimea strnsese din nou rndurile n urma ultimului conductor de catri i devenise tot mai compact ct sttusem noi de vorb. Cuprini de agitaie, brbaii nlau tribune i pavilioane, ngustnd ulia i sporind astfel nghesuiala; mti fioroase, prinse de pari nali, apruser ca din senin i din pmnt, asemenea unor copaci. Atunci unde-i nchipuie soia dumitale c se duc soldaii? l-am ntrebat pe hangiu. S-l caute pe Vodalus, aa zice ea. Ca i cnd Autocratul ale crui mini ntorc aurul ca lopeile i ai crui dumani i srut clciele i-ar trimite ntreaga oaste s prind un bandit! Abia dac am mai auzit cuvintele ce urmaser dup Vodalus. A da tot ce am ca s fiu ca voi, care v plngei ct e ziua de lung c v pierdei inerea de minte. Eu nu mi-o pierd niciodat pe-a mea. Amintirile mi sunt mereu la fel de vii ca n prima clip, nct, de cum le invoc, ele m nvluie n vraja lor. mi amintesc c m-am deprtat de hangiu i m-am amestecat n mulimea de rani bgcioi i negustori glgioi, dar nu vedeam mulimea i nici pe hangiu. Eu simeam sub tlpi potecile pavate cu oase ale necropolei i zream prin ceaa

mictoare a rului silueta zvelt a lui Vodalus care tocmai i ddea iubitei sale pistolul i trgea sabia din teac. Acum (ce trist e cnd devii brbat n toat firea) eram surprins de extravagana gestului su. El, care n sute de afie clandestine ndemna la lupta pentru tradiie, pentru strvechea i nobila civilizaie pe care Urth o pierduse, tocmai el abandona arma cea mai eficient a acelei civilizaii. Dac amintirile mele despre trecut rmn intacte, poate c asta se datoreaz faptului c trecutul exist numai n memorie. Vodalus, care a dorit, ca i mine, s-l renvie, a rmas totui o fiin a prezentului. Putem fi numai ce suntem iat pcatul nostru de neiertat. Fr ndoial c, dac a fi unul dintre voi acetia care v pierdei memoria, l-a fi alungat din gndurile mele n acea diminea n timp ce-mi croiam drum prin mulime, i astfel, ntr-un fel, a fi scpat de moartea asta vie care m apuc strns chiar n vreme ce scriu aceste cuvinte. Sau poate c nu a fi scpat defel. Da, mai curnd n-a fi scpat. i oricum, vechile emoii, retrite, erau prea puternice. Eram prizonierul admiraiei pe care o nutream fa de ceea ce admirasem odat, aa cum rmne o musc prizonier n chihlimbarul unui pin de mult disprut.

II Omul din ntuneric


Casa banditului nu se deosebea prin nimic de casele obinuite din sat. Era construit din piatr nelefuit din min, cu un singur cat, un acoperi aproape plat, fcut din lespezi din aceeai piatr, care ddea impresia de trinicie. Ua i singura fereastr pe care o zream din strad fuseser acoperite cu zidrie fcut de mntuial. Vreo sut de oameni venii la iarmaroc se strnseser n faa casei, vorbind ntre ei i artnd cu degetul; dinuntrul casei nu se auzea nici un zgomot, iar pe horn nu ieea fum. Aa-i obiceiul prin prile astea? l-am ntrebat pe Jonas. Da, aa-i tradiia. Cunoti vorba aia: O legend, o minciun i-o asemnare fac o tradiie? Mie mi se pare c de-acolo se poate iei uor. Ar putea sparge o fereastr sau chiar zidul n timpul nopii, sau ar putea spa un tunel. Bineneles, dac ar fi bnuit una ca asta iar dac aa e tradiia i el chiar era

iscoada lui Vodalus, nu vd de ce n-ar fi bnuit-o ar fi putut s-i fac rost de unelte i de mncare i butur. Jonas a cltinat din cap. nainte s zideasc ua i ferestrele, cerceteaz casa de sus pn jos i iau tot ce gsesc de-ale gurii, unelte, lmpi i lumnri, i tot ce e de valoare. Am auzit deodat o voce rsuntoare: De bun seam c aa facem, pentru c suntem oameni cu scaun la cap, dup cum ne place s credem. Era alcaldele, care se apropiase pe la spate, fr ca vreunul din noi s-l observe n mulime. L-am salutat, iar el m-a salutat la rndul su. Era un brbat solid, sptos, a crui fa deschis era urit de o viclenie anume a ochilor. Mi-a fcut mie impresia c te cunosc, Maestre Severian, cu sau fr haine colorate. Astea-s noi? Aa arat. Dac nu-s pe gustul dumitale, nu te sfii s-mi spui. ncercm s aducem la iarmarocul nostru numai negustori cinstii. Doar aa se face treab bun. Dac nu face straie care s-i plac, oricare ar fi croitorul cu pricina ajunge hran la peti, fii sigur de-asta. Unu' sau doi trimii pe fundul apei e de-ajuns ca ceilali s nu se simt tocmai cu boii acas. Alcadele s-a oprit din vorbit ca s fac un pas ndrt i s m cerceteze mai cu luare-aminte, dnd din cap ca pentru a zice c e teribil de impresionat. Apoi spuse: i vin bine. Trebuie s recunosc c ai o siluet de invidiat. i un chip frumos, poate c puin prea palid, dar vremea asta cald de la noi, aici, n nord, o s-i aduc n curnd culoarea n obraji. Oricum, straiele astea-i vin ca turnate i par s in la

tvleal. Dac te ntreab careva de unde le ai, ai putea spune c le ai de la iarmarocul din Saltus. O minciunic din asta nu face nici un ru. I-am promis c aa voi face, dei mai mare grij aveam pentru sigurana spadei TerminusEst, lsat ascuns n camera noastr, la han, dect pentru nfiarea mea ori trinicia vemintelor de mirean pe care le cumprasem de la un negustor de bulendre. Dumneata i ajutorul dumitale ai venit s vedei cum l scoatem afar pe rufctor, aa presupun. Ajungem la el acuica, numai s aduc Mesmin i Sebald parul. I-am zis berbece parului, cnd am lsat s se-neleag ce-avem de gnd s facem, dar m tem c nu-i dect un trunchi de copac, i nici mcar mare altfel satul ar fi fost nevoit s plteasc prea muli brbai ca s-l mnuiasc. Dar ar trebui s-i fac treaba. Nu cred c ai auzit despre ce s-a petrecut aici acum optsprezece ani? Am cltinat amndoi din cap. Alcaldele i-a mpins pieptul n afar, aa cum fac politicienii cnd prind vreo ocazie s rosteasc mai mult de cteva fraze. Eu mi amintesc bine, cu toate c nu eram dect un ngu. O femeie. Nu mai tiu cum o chema, dar noi i spuneam Mama Pyrexia. Casa i-a fost zidit, aa cum vedei aici, cci sunt cam aceiai care fac treaba asta, i au fcut-o la fel i atunci. Doar c era cndva la cellalt capt al verii, la vremea cnd se culeg merele, i de lucrul sta mi aduc bine aminte, pentru c oamenii beau cidru nou cnd se strnseser s priveasc, iar eu ineam un mr n mn, ca s-l mnnc n vreme ce m uitam. Anul urmtor, cnd porumbul era deja crescut, cineva a vrut s cumpere casa. Proprietatea condamnatului

devine proprietatea trgului, nelegei. Aa rspltim noi treaba asta, cei care-o fac i iau drept plat ce gsesc nuntru, iar trgul se alege cu pmntul i casa. Ce s-o mai lungesc, a continuat alcaldele, ne-am fcut un berbece i am strpuns ua cu mare art, gndind s mturm oasele btrnei i s dm casa noului proprietar. Alcaldele s-a oprit i a izbucnit n rs, rsturnndu-i capul pe spate. Era ceva ca de pe alt lume n rsul acela, poate doar pentru c se mpletea cu zgomotele hoardei, ceea ce-l fcea s par mai degrab mut. Nu murise? am ntrebat. Depinde ce nelegi dumneata prin asta. Eu zic atta o femeie nchis n ntuneric vreme ndelungat se poate transforma n ceva foarte ciudat, asemenea ciudeniilor pe care le gseti n lemnul putrezit ntr-o pdure cu arbori mrei. Aici, n Saltus, suntem mineri cei mai muli dintre noi, deprini s gsim tot felul de lucruri sub pmnt, dar atunci am fcut stnga-mprejur i ne-am ntors cu tore. Nu-i plcea lumina i nici focul. Jonas m-a atins pe umr i a artat spre o tulburare n mijlocul mulimii. O ceat de brbai pe ale cror chipuri se citea hotrrea i croia drum de-a lungul strzii. Nici unul nu avea coif ori armur, dar civa duceau cu ei nite drugi de lemn cu vrfuri ascuite de metal, iar ceilali, doage legate n alam. N-am putut s nu-mi amintesc de strjerii voluntari care ne lsaser pe Drotte, Roche, Eata i pe mine n necropol, cu att de mult vreme n urm. n spatele acestor oameni narmai veneau ali patru care aduceau trunchiul despre care ne spusese alcaldele, un butean de vreo dou palme n diametru i lung poate de ase cubii.

La ivirea lor, mulimea i-a inut rsuflarea, ca la un semn; apoi ns oamenii s-au dezlnuit n strigte i chiuituri binedispuse. Alcaldele ne-a prsit ca s preia comanda, instruindu-i pe cei civa cu doagele almite s elibereze un spaiu n preajma uii zidite a casei, i folosindu-i autoritatea pentru a convinge mulimea s ne fac loc atunci cnd eu i Jonas ne-am mpins n fa s vedem mai bine. Crezusem c, dup ce demolatorii i vor fi ocupat poziiile, vor trece la treab fr s mai stea pe gnduri. Cu alte cuvinte, fr prezena alcaldelui. Dar iat-l pe alcalde, chiar n ultima clip, urcnd pe treapta casei zidite, fluturndu-i plria ca s fac linite i adresndu-se mulimii: Bine ai venit, oaspei i consteni! Pn s v tragei de trei ori rsuflarea, ne vei vedea sfrmnd aceast barier i trndu-l afar pe banditul Barnoch. Fie c-i mort, fie c-i viu dup cum avem toate motivele s credem, deoarece nu e-nchis acolo de prea mult vreme. tii ce-a fcut. A lucrat mn n mn cu toi cultelarii ia ai trdtorului de Vod alus, informndu-i despre sosirile i plecrile celor care ar putea deveni victimele lor! Domnule Voastre gndii acum i mare dreptate avei! c o asemenea frdelege ticloas nu merit clemen. Da, zic eu! Da, zicem cu toii. Sute, chiar mii zac n morminte fr piatr la cpti din pricina acestui Barnoch. Sute, chiar mii au avut parte de o soart mult mai rea. i totui, nainte ca pietrele acestea s fie doborte, v rog s cumpnii. Vodalus a pierdut o iscoad. O s-i caute alta. A zice c nu peste mult timp de acum ncolo, ntr-o noapte linitit, va veni vreun strin la unul dintre voi. Cu siguran va avea multe de spus...

Ca i matale! a strigat cineva, strnind hohote n mulime. nc i mai multe, i mai iscusit zise eu sunt doar un miner necioplit, dup cum tii muli dintre Domniile Voastre. Vorb mieroas, struitoare aa trebuia s spun i poate pe lng ea vor fi i nite bani. nainte s ncuviinai dnd din cap, vreau s v aducei aminte aceast cas a lui Barnoch, aa cum arat acum, cu pietrele astea n locul uii. Gndii-v la propria voastr cas fr ui i ferestre, dar cu voi nuntru. Apoi, a continuat alcaldele, gndii-v la ceea ce vei vedea c va pi Barnoch dup ce-l vom fi scos de-acolo. Pentru c v spun, mai ales celor strini de aceste locuri: ce urmeaz s vedei aici este doar nceputul a ceea ce vei vedea la iarmarocul nostru din Saltus! Pentru tot ce se va petrece n urmtoarele zile l-am angajat pe unul dintre cei mai pricepui din Nessus! Vei vedea celpuin dou persoane executate aici n stilul oficial, prin retezarea capului dintr-o singur lovitur. Una este o femeie, aa c vom folosi scaunul! Asta e ceva ce o mulime de oameni care se laud c-s umblai i se umfl-n pene cu spoiala cosmopolit a nvturii lor n-au vzut nicicnd. i-o s-l vedei pe omul sta oprindu-se din vorbit, alcaldele a lovit cu palma pietrele luminate de soare ce astupau ua , Barnoch sta, pe care o cluz destoinic l va conduce spre Moarte! Poate c i-o fi scobit pn acum o guric n zid. Cei mai muli aa fac; prin urmare, dac i-a spat-o, m poate auzi. A urmat un moment de tcere. Pe mine m chinuia gndul c n curnd voi fi nevoit s-mi demonstrez Arta asupra unui discipol al lui Vodalus. Alcaldele i-a nlat braul drept deasupra capului, apoi l-a cobort cu o

micare hotrt: n regul, biei, la treab fr ovire! Cei patru care aduseser berbecele au numrat unu, doi, trei, toi ntr-un glas, ca i cnd aa se neleseser dinainte, i s-au repezit spre ua zidit, pierznd puin dinavnt cnd primii doi au urcat singura treapt. Berbecele s-a izbit de pietre cu o bufnitur rsuntoare, dar fr alt rezultat. n regul, biei, a repetat alcaldele. S ncercm din nou. Artai-le ce flci se nasc n Saltus! Cei patru au atacat a doua oar. La aceast ncercare, primii doi s-au descurcat mai bine cu treapta; pietrele zidite peste u au prut s se cutremure sub lovitur i din mortar s-a ridicat un praf fin. Un voluntar din mulime, un ins voinic, cu barb neagr, s-a alturat celor patru i mpreun s-au repezit a treia oar; nu s-ar fi zis c bufnitura berbecelui a rsunat mai tare, n schimb a fost nsoit de o trosnitur, parc se frnseser nite oase. nc o dat doar, a strigat alcaldele. A avut dreptate. Urmtoarea lovitur a trimis pietrele izbite drept n cas, cscnd o gaur de mrimea unui cap de om. Dup care mnuitorii berbecelui nu s-au mai ostenit s-i ia avnt; ci au drmat pietrele rmase prin simpla balansare a berbecelui, pn cnd deschiztura s-a lrgit ct s poat ptrunde un om nuntru. Cineva pe care nu-l observasem pn atunci adusese tore, iar un bietan a dat fuga la casa vecin ca s le aprind de la focul din buctrie. Apoi brbaii cu drugi i doage au luat torele. Dovedind mai mult curaj dect a fi crezut c are dac-l judecam dup ochii aceia vicleni, alcaldele a scos o mciuc scurt

de sub cma i a intrat primul. Noi, spectatorii, ne-am nghesuit n spatele oamenilor narmai i, ntruct ne aflasem n primul rnd al privitorilor, Jonas i eu am ajuns la sprtur aproape imediat. nuntru puea ngrozitor, mai cumplit dect m ateptasem. De jur mprejur zcea mobil fcut buci, ca i cnd Barnoch i ncuiase scrinurile i dulapurile cnd veniser cei care aveau s-l zideasc n cas, iar acetia fcuser ndri totul ca s pun mna pe bunurile sale. Pe o mas rmas fr un picior am vzut ceara scurs a unei lumnri care arsese pn la tblie. Oamenii din spatele meu m mpingeau ca s intre mai n adncul casei; eu ns mpingeam ndrt lucru care m-a surprins oarecum. Din fundul casei s-a auzit zarv pai grbii, nehotri, un strigt apoi un ipt ascuit, neomenesc. L-au prins! a zis cineva n spatele meu, iar vestea s-a rspndit iute la cei rmai afar. Un grsunel dup nfiare ai fi zis c e un stean ceva mai nstrit a venit n fug din ntunericul casei, cu o tor ntr-o mn i o doag n cealalt. Dai-v la o parte! La o parte, toi! l scot de-acolo! Nu tiu ce m ateptam s vd... Poate o creatur jegoas, cu pr vlvoi, nclcit. Dar ceea ce-a aprut de-acolo era o stafie. Barnoch fusese un om nalt; i acum era nalt, dar ndoit de spate i foarte slab, iar pielea i era att de palid nct prea s luceasc dinluntru, la fel cum lucete lemnul putrezit. easta pleuv, obrazul spn; n acea dup-amiaz am aflat de la cei care-l pzeau c singur i smulsese prul. Dar cel mai ru

artau ochii: holbai, aparent orbi, ntunecai ca i abcesele negre din gura lui. M-am rsucit cu spatele, s nu-l mai vd. Iar cnd am auzit o voce, am tiut c e a lui: O s fiu liber, spunea vocea. Vodalus! Vodalus o s vin! Ct mi-am dorit atunci s nu fi fost nicicnd ntemniat eu nsumi, cci vocea lui mi-a readus n minte toate acele zile lipsite de aer cnd ateptasem n oubliette, sub Turnul Matachin. i eu visasem s fiu salvat de Vodalus, visasem la o revoluie care s mture duhoarea de animal i degenerarea epocii prezente i s restaureze cultura nalt, strlucitoare, pe care a avut-o odat Urth. i iat c fusesem salvat, nu de Vodalus i de armata sa spectral, ci de pledoaria Maestrului Palaemon i fr ndoial a lui Drotte i Roche i a altor ctorva prieteni care-i convinsese pe frai c ar fi prea primejdios s m omoare i prea nedemn s m aduc n faa unui tribunal. Barnoch nu avea s fie salvat. Eu, care ar fi trebuit s fiu tovarul su, aveam s-l ard cu fierul rou, s-i zdrobesc oasele pe roat i n cele din urm s-i retez capul. Am ncercat s-mi spun c poate fcuse ceea ce fcuse doar ca s ctige bani; dar n timp ce-mi spuneam asta, un obiect metalic, probabil vrful oelit al unui drug, s-a lovit de piatr i parc am auzit clinchetul monedei pe care mi-o dduse Vodalus, clinchetul ei atunci cnd o lsasem s cad n gaura de sub podeaua de piatr a mausoleului ruinat. Uneori, cnd toat atenia ne este concentrat asupra amintirilor, ochii notri, care nu mai sunt cluzii de noi, disting dintr-o multitudine de detalii cte un singur obiect, prezentndu-l cu o claritate pe care n-o

ai niciodat cnd te concentrezi. Aa s-a ntmplat i cu mine. Dintre toate chipurile care se-nghesuiau i se agitau dincolo de u, am vzut unul anume, ridicat n sus, luminat de soare. Era al Agiei.

III Cortul mscriciului


Clipa aceea a ngheat, ca i cnd noi doi i toi cei din jurul nostru fceam parte dintr-un tablou. Chipul ridicat al Agiei, ochii mei larg deschii; aa am rmas n mijlocul norului aceluia de steni cu vemintele i sarsanalele lor viu colorate. Apoi eu m-am micat, iar ea a disprut. A fi fugit dup ea dac a fi putut; dar tot ce-am reuit s fac a fost s-mi croiesc cu greu drum printre privitori i dup vreo sut de bti ale inimii s ajung n locul unde sttuse ea. Dar ntre timp ea se fcuse nevzut, iar mulimea se unduia i se muta din loc asemenea apei sub prora brcii. Barnoch fusese dus de acolo, ipnd nspre soare. L-am apucat pe un miner de umr i, strignd, i-am pus o ntrebare, dar el nu bgase de seam c lng el se aflase o tnr i prin urmare nu observase ncotro o luase. M-am lsat i eu dus de mulimea ce-l urma pe prizonier, pn cnd m-am convins c femeia nu se afla acolo, apoi, netiind ce altceva s fac, am nceput s-o

caut prin iarmaroc, uitndu-m n corturi i la tarabe, lundu-le la ntrebri pe nevestele fermierilor, care veniser s-i vnd aromata pine cu nucoar, i pe tarabagiii care vindeau carne prjit. Toate aceste aciuni n vreme ce scriu, depnnd ncet firul de cerneal stacojie a Casei Absolute par calme i chiar metodice. Nici c se poate ceva mai departe de adevr. Gfiam, eram scldat n sudoare n timp ce fceam ce am povestit mai sus, strignd ntrebri ale cror rspunsuri n-aveam rbdare s le-ascult. Asemenea unui chip vzut n vis, al Agiei mi plutea n faa ochilor minii: ltre, cu pomeii turtii i o brbie uor rotunjit, pielea pistruiat, bronzat, ochii prelungi, rztori, batjocoritori. De ce anume venise nu puteam pricepe; tiam doar c era acolo i faptul c o zrisem o clip mi readusese dureros aminte de iptul ei. Ai vzutofemeie attdenalt, cuprcastaniu? ntrebam eu i-n stnga, i-n dreapta, asemenea duelistului luia care strigase: Cadroe de laaptesprezece Pietre, pn cnd ntrebarea i-a pierdut sensul, sunnd mai curnd a rit de cicad. Da. Toate rncuele care vin aici aa arat. Cum o cheam? O femeie? De bun seam c-i pot da una. Unde-ai pierdut-o? Nu-i face griji, o s-o gseti curnd. Iarmarocul nu-i chiar att de mare nct s te pierzi n el prea mult vreme. Nu v-ai dat un loc de ntlnire? Ia, servete-te din ceaiul meu ari istovit. M-am scotocit n buzunar s gsesc o moned.

Nu trebuie s-mi plteti, am dever bun aici. M rog, dac insiti. Te cost un aes. Poftim. Btrna i-a vrt mna n buzunarul orului i a scos-o plin de mruni, apoi din oal a turnat ntr-o can de lut ceaiul care nc mai clocotea i mi-a dat un pai dintr-un metal ce prea argintat. L-am refuzat. E curat. l cltesc dup fiecare client. Nu-s obinuit s beau cu aa ceva. Atunci fii atent la buza canei o s fie fierbinte. Ai cutat la masa juriului? Acolo se strng muli oameni. Acolo unde-s vitele? Da. Ceaiul era mat, condimentat i puin amar. tie c o caui? Nu cred. Chiar dac m-a vzut, nu m-ar fi recunoscut. Nu... nu-s mbrcat aa cum m mbrac de obicei. Btrna a pufnit pe nas i i-a ascuns sub nfram o uvi rebel de pr crunt. La iarmarocul din Saltus? De bun seam c nu. Toat lumea poart cele mai bune straie pe care le are, i orice fat istea ar trebui s tie asta. Dar jos, pe malul apei, unde l-au dus pe prizonier n lanuri, ai cutat? Am cltinat din cap: Parc a intrat n pmnt. ns dumneata n-ai renunat. Am ghicit asta dup cum te uii la oamenii care trec, n loc s te uii la mine. Bravo, ce s zic. O s-o gseti, dei lumea vorbete c n ultima vreme s-au ntmplat tot felul de ciudenii prin prile locului. Au prins un om verde, tiai? Acolo-l in, unde-i cortul la. Verzuliii tia tiu totul, aa zice lumea, numa' s izbuteti s-i faci s vorbeasc. Apoi mai e

povestea cu catedrala. Cred c-ai auzit despre asta? Catedrala? Am auzit lumea vorbind c nu e chiar ceea ce oamenii numesc catedral tiu c eti de la ora, dup cum bei ceaiul dar e singura catedral pe care cei mai muli dintre noi tia din Saltus au vzut-o vreodat, i una chiar frumoas, cu toate lmpile alea atrnate i ferestrele de pe laturi, fcute din mtase colorat. Eu una nu cred sau mai curnd cred c dac Pancreatorului nu-i pas de mine, n-are de ce s-mi pese nici mie de el. i de ce mi-ar psa? Dar e o ruine ce-au fcut, dac ntr-adevr au fcut ce se zice. Cic i-au dat foc. Vorbeti de Catedrala Pelerinelor? Btrna a dat din cap cu nelepciune. Poftim, ai zis-o chiar mata. Faci aceeai greeal ca i ei. Nu era Catedrala Pelerinelor, ci Catedrala Ghearei. Carevaszic nu era a lor, ca s-o ard cum poftesc ele. Ca pentru mine, am murmurat: Au reaprins focul. Poftim? Btrna i-a dus mna la ureche: N-am auzit. Am spus c i-au dat foc. Probabil c au aprins podeaua de paie. Aa am auzit i eu. Ele au stat cu minile-n sn i s-au uitat cum arde. Catedrala s-a ridicat spre Pajitile Infinite ale Soarelui Nou, s tii. Pe partea cealalt a aleii, un om a nceput s bat ntr-o tob. Cnd s-a oprit din bubuit, am zis: tiu c anumite persoane s-au jurat c au vzut-o nlndu-se n vzduh. Oho, i ce s-a mai nlat! Cnd nepotu-meu a auzit povestea asta, a stat ca

lovit de dambla o jumate de zi. Apoi a fcut din hrtie un fel de plrie i a inut-o deasupra sobei mele, i plria s-a nlat, apoi i-a zis c nlarea n vzduh a catedralei n-a fost mare scofal, nici vorb de miracol. Asta-nseamn s fii neghiob nu i-a trecut nici o clip prin cap c anume sunt lucrurile fcute astfel, pentru ca acea catedral s se nale aa cum s-a nlat. El nu vede Mna n natur. El n-a vzut-o? am ntrebat. De Catedral vorbesc. Ea n-a priceput. O, ba da, a vzut-o cnd au trecut pe-aici, de cel puin dousprezece ori. Incantaia omului cu toba asemntoare cu aceea pe care o auzisem odat la Doctorul Talos, doar glasul era mai aspru, iar textul lipsit de inteligena maliioas a doctorului ne-a ntrerupt dialogul: tie tot! tie pe toat lumea! Verde ca agria! Venii s-l vedei cu ochii votri! (i chemarea insistent a tobei: BUM! BUM! BUM!) Crezi c omul verde poate ti unde-i Agia? Btrna a zmbit: Prin urmare, sta i-e numele, aa-i? Acum o s tiu dac-l va pomeni cineva. Poate c da. Ai bani, de ce nu te duci s-l ntrebi? Chiar aa, de ce nu? mi-am zis eu. Adus din jun-glele de la Miaznoapte! Nu mnnc niciodat! Ru-bede-nie cu tu-f ele i ier-burile! BUM! BUM! Viitorul i trecutul ndeprtat sunt totuna pentru el! Cnd m-a vzut apropiindu-m de intrarea n cortul lui, toboarul i-a oprit hrmlaia.

Doar un aes ca s-l vezi. Doi ca s-i vorbeti. Trei ca s rmi singur cu el. Ct pot rmne singur? l-am ntrebat n timp ce numram trei aei de cupru. Un rnjet pocit a traversat chipul toboarului: Ct vrei. I-am dat banii i am pit nuntru. Este limpede c nu se gndise c voi sta mult, iar eu m ateptasem la o miasm sau ceva la fel de neplcut Dar m-a ntmpinat doar un miros uor de fn. n mijlocul cortului, ntr-o raz de soare n care dansa praful i care ptrundea printr-o deschiztur n acoperiul cortului, sttea nlnuit un brbat de culoarea jadului palid. Purta o fustanel de frunze vetede; lng el, o oal de lut plin pn-n buz cu ap limpede. Prede o clip am rmas tcui amndoi. Eu stteam uitndu-m la el. El i inea privirile-n pmnt. Nu-i vopsea, am zis eu. Nici colorant nu-mi vine s cred c e. i n-ai mai mult pr dect omul pe care l-am vzut trt afar din casa lui zidit. i-a ridicat privirile, apoi le-a cobort din nou. Chiar i albul ochilor avea o tent verzuie. Am ncercat s-l ncolesc: Dac eti ceva vegetal, aa cum se zice, m gndesc c prul tu ar trebui s fie iarb. Ba deloc. Avea vocea moale i doar faptul c era adnc o salva de la a fi vocea unei femei. Chiar eti ceva vegetal? Un fel de plant-vorbitoare? Nu eti de la ar. Am prsit Nessusul acum cteva zile. colit ntr-o anumit msur.

M-am gndit la Maestrul Palaemon, apoi la Maestrul Malrubius i la srmana mea Thecla, i am dat din umeri: tiu s scriu i s citesc. Dar nu tii nimic despre mine. Nu sunt o vegetal vorbitoare, dup cum ar trebui s vezi i singur. Chiar dac o singur plant din cteva milioane ar urma o cale evolutiv care duce la inteligen, ar fi imposibil s imite n lemn i frunze forma unei fiine umane. Acelai lucru s-ar putea spune despre pietre, i totui exist statui. Cu tot aerul su disperat (chipul lui era cu mult mai trist dect al prietenului meu Jonas), ceva i juca la colurile gurii. Bine spus. N-ai nici o pregtire tiinific, dar ai mai multe cunotine dect i dai seama. Dimpotriv, toat pregtirea mea a fost tiinific, dei nu are nimic n comun cu toate aceste fantasmagorii. Ce eti tu? Un mare vztor. Un mare mincinos, asemenea oricrui brbat care a czut ntr-o capcan. Dac-mi spui ce eti, o s ncerc s te ajut. M-a privit i parc o plant nalt fcuse ochi i primise o fa uman. Te cred, a zis el. Oare de ce tocmai tu, dintre sutele care vin n acest cort, tii ce nseamn mila? Nu tiu ce e mila, dar mi-a intrat n snge respectul pentru dreptate, i l cunosc bine pe alcaldele acestui sat. Un om verde tot om rmne; iar dac e sclav, stpnul su trebuie s arate cum de-a ajuns n starea asta i cum el nsui a devenit stpnul lui. Omul verde a spus: Oi fi nebun de-mi pun toat ncrederea

n tine. i totui o fac. Sunt om liber i am venit din viitorul vostru ca s v cercetez epoca. Nu-i cu putin. Culoarea verde care v uimete att de mult este doar cea ce voi numii mtasea-broatei. Am modificat-o astfel nct a ajuns s triasc n sngele nostru i cu ajutorul ei am fcut n sfrit pace n lungul rzboi al umanitii cu soarele. Micile plante triesc i mor n noi, iar trupurile noastre se hrnesc din ele i din cele care mor i nu au nevoie de alt hran. Toat foametea i toat truda de a crete i cultiva cele trebuincioase hranei au luat sfrit. Dar ai nevoie de soare. Da, a zis omul verde. Iar aici nu am destul. Ziua e mai luminoas n epoca mea. Aceast simpl observaie mi-a produs o tulburare cum nu mai simisem de cnd ddusem cu ochii de capela fr acoperi n Curtea Spart din Citadela noastr. nseamn c Soarele Nou vine ntocmai cum s-a profeit, am spus eu, i c exist cu adevrat o a doua via pentru Urth dac ceea ce spui e adevrat. Omul verde i-a dat capul pe spate i a izbucnit n rs. Mult mai trziu aveam s aud zgomotul pe care l face alzaboul cnd strbate platourile nzpezite ale zonei muntoase; rsul su este ngrozitor, dar cel al omului verde era cu mult mai cumplit, nct m-am dat civa pai ndrt. Nu eti fiin omeneasc, am spus eu. Acum n nici un caz, dar m ntreb dac ai fost vreodat. A rs din nou: i cnd m gndesc c mi-am pus sperana n tine. Ce creatur jalnic sunt.

Credeam c m resemnasem s mor aici, printre oameni care nu sunt altceva dect praf umbltor; dar la cea mai mic scprare, m-am deprtat de toat resemnarea mea. Sunt om adevrat, prietene. Tu ns nu eti, i n cteva luni voi fi mort. Mi-am adus aminte de ceea ce era nrudit cu el. De nenumrate ori vzusem tulpinile ngheate ale florilor vratice mturate de vnt lng soclurile mausoleelor din necropola noastr. Te neleg. Vin zilele calde ale verii, dar cnd vor fi trecut acestea, i tu te vei duce cu ele. mprtie-i smna ct mai poi. A devenit dintr-odat serios. Nu m crezi, nici mcar nu nelegi c sunt un om ca tine, i cu toate acestea i-e mil de mine. Poate ai dreptate, i pentru noi a venit un soare nou, i tocmai pentru c a venit am uitat de el. Dac voi izbuti vreodat s m ntorc n evul meu, o s le povestesc celor de-acolo despre tine. Dac ntr-adevr vii din viitor, de ce nu poi merge nainte, acolo la tine, i s scapi de-aici? Pentru c sunt legat n lanuri, dup cum poi vedea. i-a ntins piciorul, ca s-i vd ctua prins de glezn. Carnea lui ca beriliul se umflase n jurul metalului, aa cum am vzut coaja umflat pe un copac crescut printr-un inel de fier. Pnza de la intrarea n cort s-a dat la o parte i toboarul i-a vrt capul nuntru. Tot aici eti? Mai am i alii care-ateapt. I-a aruncat o privire plin de neles omului verde i s-a retras. Vrea s spun c trebuie s te alung,

altfel nchide ferestruica prin care intr soarele. i trimit la plimbare pe cei care pltesc s m vad, prezicndu-le viitorul, aa c o s i-l prezic i ie. Acum eti tnr i viguros. Dar nainte ca aceast lume s se fi nvrtit nc de zece ori n jurul soarelui, vei fi mai puin viguros i n-o s-i mai recapei niciodat vigoarea pe care o ai acum. Dac vei aduce pe lume biei, i vei prsi propriii dumani. Dac... Destul! am zis. Ce-mi spui acum este soarta fiecrui brbat. Rspunde-mi la o singur ntrebare, dar sincer, i plec. Caut o femeie, pe nume Agia. Unde o pot gsi? Prede o clip ochii i s-au rostogolit n sus, pn cnd printre pleoape nu s-a mai zrit dect o semilun ngust de verde palid. L-a cuprins un tremur abia vdit; s-a ridicat, i-a ntins braele i i-a fluturat degetele ca pe nite aripi. ncet a zis: Deasupra pmntului. Tremurul a ncetat, i el s-a aezat pe locul su, artnd mai btrn i mai palid ca nainte. nseamn c eti un arlatan, i-am spus eu, ntorcndu-i spatele. Iar eu un ntng c m-am ncrezut n tine, chiar i numai ct negrul sub unghie. Nu, a optit omul verde. Ascult. Venind aici, am trecut prin ntreg viitorul tu. Unele pri ale lui rmn cu mine, orict de nebuloase sunt. i-am spus numai adevrul i dac eti ntr-adevr prieten cu alcaldele acestui loc, i voi spune nc ceva ce ai putea s-i zici lui, ceva ce am aflat din ntrebrile celor care au venit s mi le adreseze mie. Oameni narmai caut s-l elibereze pe unul care se numete Barnoch. Mi-am scos cutea din sabretaul de la

bru, am frnt-o de vrful parului ce inea lanul i i-am dat jumtate omului verde. n primul moment n-a priceput ce inea n mn. Apoi am vzut cum i se lumineaz chipul a nelegere, nct prea s nfloreasc, att de mare i era bucuria, ca i cnd se desfta n lumina mai puternic a zilei din evul su.

IV Buchetul
Prsind eu cortul mscriciului, mi-am nlat ochii spre soare. Orizontul apusean urcase ntre timp mai mult de jumtate pe cer; ntr-un rond, poate mai puin, urma s-mi fac apariia. Agia dispruse i orice speran de a-i da de urm se risipise n acel rstimp hbuc n care m repezisem de la un capt la altul al iarmarocului; mcar m-am simit mngiat de profeia omului verde, pe care am descifrat-o ca nsemnnd c m voi mai ntlni cu Agia nainte s moar unul dintre noi, i de gndul c, deoarece venise s-l vad pe Barnoch tras afar la lumin, la fel ar putea veni i s vad execuia Morwennei i a hoului de vite. Asemenea socoteli se nvrteau n capul meu n timp ce m ntorceam la han. Dar nainte s ajung n odaia pe care o mpream cu Jonas, n locul lor s-au strecurat amintirile legate de Thecla i nlarea mea la rangul de calf, amndou izvornd din nevoia de a-mi

lepda noile straie i a mbrca vemntul fuliginos al ghildei. ntr-att de puternic e fora asociaiei, nct a putut fi strnit de mantia ce nc nu se zrea, fiind agat n cuiul din camer, i de TerminusEst, care sttea ascuns sub saltea. Pe vremea cnd nc mai aveam grij de Theda, m amuza s descopr c pot anticipa multe din cele ce avea s-mi zic, mai cu seam primele ei vorbe, judecnd numai dup natura darului pe care-l aveam asupra mea cnd intram n celula ei. Dac, bunoar, i aduceam mncarea preferat, furat de la buctrie, o provocam s descrie mncrurile servite la Casa Absolut, iar felul de mncare pe care-l aduceam determina natura mesei descrise: carnea, un dineu cu vnat, ipetele i mugetele slbticiunilor prinse vii rzbtnd din abatoarele de dedesubt, i multe vorbe despre ogarce, oimi i leoparzi vntori; dulciurile, un dejun intim oferit de o Chatelaine din cele mari ctorva prietene, minunat de intim i bine stropit cu brfulie; fructele, o petrecere la iarb vede, n amurg, n parcul imens al Casei Absolute, luminat de o mie de tore i animat de jongleri, actori, dnuitori i spectacol pirotehnic. Thecla mnca fie aezat, fie n picioare, fie strbtnd dintr-o parte n alta cei trei pai ct msura celula, n vreme ce inea farfuria cu mna stng i gesticula cu dreapta. Uite-aa, Severian, aa nesc toate n vzduhul rsuntor, mprocnd scntei verzi i albastre, iar pocnitorile bubuie ca tunetul. Dar biata ei mn nu prea putea arta cum neau rachetele mai sus de capul ei, cci tavanul nsui nu era cu mult mai nalt dect ea. Te plictisesc, vd. Acum cteva clipe, cnd

mi-ai adus piersicile alea, artai att de fericit, iar acum i-a pierit zmbetul. Treaba e c mie, aici, mi prinde bine s-mi amintesc de lucrurile astea. Ct o s m bucur cnd o s le vd din nou! De bun seam c nu eram plictisit. Ci doar m ntrista s-o vd astfel ntemniat pe ea, o femeie nc tnr i druit cu o frumusee nemaivzut... Cnd am intrat n camer, Jonas tocmai o scotea pe TerminusEst de sub saltea, pregtindu-mi-o. Mi-am turnat o cup de vin. Cum te simi? m-a ntrebat el. Dar tu? Pentru tine e prima oar. El a dat din umeri: Eu nu trebuie dect s iau i s duc. Tu ai mai fcut-o? M-ntreb doar pentru c ari att de tnr. Da, am mai fcut-o. Dar nu asupra unei femei. Crezi c e nevinovat? m-a ntrebat, n timp ce-mi dezbrcm cmaa. Dup ce mi-am eliberat braele, mi-am ters faa cu ea i am cltinat din cap. Sunt sigur c nu e, am zis. M-am dus la ea asear i-am stat de vorb au pus-o n lanuri la marginea apei, acolo-s musculie foarte afurisite. i-am povestit despre asta. Jonas s-a ntins dup vin, iar mna lui de metal a clincnit cnd a atins cupa. Mi-ai spus c e frumoas i c are pr negru la fel ca... Thecla. Dar al Morwennei este drept. Al Theclei era ondulat. La fel ca Thecla, pe care se pare c ai iubit-o aa cum o iubesc eu pe prietena ta Jolenta. Recunosc c tu ai avut mai mult rgaz dect mine s te ndrgosteti. i mi-ai spus c

ea zicea c soul i copilul ei muriser de un fel de boal, poate din pricina apei rele. Soul fusese ceva mai n vrst dect ea. Cam de vrsta ta, aa cred, am zis eu. i mai fusese acolo o femeie, i ea mai n vrst, care i ea l dorise, iar acum o chinuie pe prizonier. Doar cu vorba. n ghild, singurii care poart cmi sunt ucenicii. Am mbrcat pantalonii i mi-am pus mantia (mantia fuliginoas, mai neagr dect negrul) peste umerii goi. Clienii care sunt dai astfel n vileag de autoriti sunt de obicei btui cu pietre. Cnd ajung la noi, sunt plini de vnti i cel mai adesea le lipsesc civa dini. Uneori au oase frnte. Iar femeile sunt violate. Zici c e frumoas. Poate c oamenii cred c-i nevinovat. Poate c le e mil de ea. Mi-am luat spada i-am tras-o din teaca moale, pe care am lsat-o s cad. Nevinovaii au dumani. Se tem de ea. Am ieit mpreun. Cnd intrasem n han, fusesem nevoit s-mi croiesc drum prin mulimea de butori. Acum calea mi se deschidea de la sine. Purtam masca i o duceam pe TerminusEst agat de umr, fr teac. Afar, zarva iarmarocului se domolea pe msur ce naintam, pn n-a mai rmas dect un murmur, de-a fi zis c strbteam un loc pustiu, plin de frunze. Execuiile urmau s aib loc n miezul festivitilor, unde se i strnsese o mas compact de oameni. Un caloger mbrcat n rou sttea lng eafod, strngnd n mn crulia cu textul de ceremonie; era un om btrn, aa cum sunt mai toi din ghilda lui. Cei doi prizonieri stteau lng el, nconjurai de oamenii care-l scoseser afar pe Barnoch

i-l duseser de-acolo. Alcaldele purta vemntul galben al rangului su i colanul de aur. Dup cum cere datina strveche, nu avem voie s folosim treptele (dei pe Maestrul Gurloes l vzusem ajutndu-se cu spada ca s sar pe eafod). Se prea poate ca eu s fi fost singura persoan acolo de fa care cunoteam datina; dar n-am nclcat-o, i un urlet nemaipomenit, ca al unei fiare netiute, a scpat din piepturile celor prezeni cnd am srit sus, cu mantia nfoindu-se n jurul meu. Increatule, acititcalogerul, ne este tiut c aceia care pier aici nu-s mai plini de pcate n faa ochilor ti dect noi. Minile lor sunt mnjite cu snge. Ale noastre aijderea. Am cercetat butucul. Toat lumea tie c butucii folosii n afara ghildei noastre nu sunt buni cnd nu sunt pregtii de noi: Lat precum ezutul scaunului, tare precum capul neghiobului, gunos precum judecata domnului. Cel de-acum ndeplinea peste msur primele dou persiflri din descrierea proverbial, dar, slav Sfintei Katharine, era doar uor scobit i, chiar dac lemnul la afurisit de tare avea s bonteasc puin tiul pe care urma s-l abat asupra brbatului, m gseam n situaia norocoas de a avea n faa mea doi condamnai de ambele sexe, nct fiecare urma s fie executat cu un ti proaspt. ...prin voia ta, la acel ceas i vor fi purificat ntr-att spiritele nct se vor putea bucura de graia ta. Ci noi asupr-le osnda o vom mplini, i sngele li-l vom vrsa azi... Mi-am luat poziia, cu picioarele deprtate i sprijinit n spad, ca i cnd eu a fi controlat deplin ntreaga ceremonie. Tu, etoule care vei distruge viermele

negru ce devoreaz soarele; tu, pentru care cerurile se desfac asemenea unei perdele; tu, a crui rsuflare i va veteji pe uriaii Erebus, Abaia i Scylla care se blcesc sub valuri; tu, care vieuieti aijderea n nveliul celei mai mici semine din cea mai ndeprtat pdure, smna ce s-a rostogolit n ntunecime, unde ochiul omenescnu strpunge. Femeia Morwenna urca treptele, precedat de alcalde i urmat de-un brbat cu o epu de fier, pe care o folosea ca s-o mping pe condamnat. Cineva din mulime a fcut o sugestie obscen. ...ai mil de cei care nu au mil. Ai mil de noi care nu vom avea mil acum. Calogerul a isprvit, aa c a nceput alcaldele: Cel mai neplcut i mai nefiresc... Vocea i era strident, neasemnndu-se ctui de puin cu vocea lui cnd vorbea i cu tonul retoric pe care-l adoptase cnd se adresase mulimii n faa casei lui Barnoch. Dup ce am ascultat absent cteva momente (m uitam dup Agia n mulime), mi-am dat seama c alcaldelui i e fric. Era nevoit s fie martor la tot ce urma s se ntmple cu ambii prizonieri, i-nc de aproape. Am zmbit, dar masca mi-a acoperit zmbetul. ... din respect pentru sexul tu. Dar tu vei fi nsemnat cu fierul rou pe obrazul drept i pe cel stng, picioarele i vor fi rupte, iar capul desprit de trup. (Speram s fi avut destul minte s-i aminteasc faptul c era nevoie de un vas pentru jratic.) Prin puterea naltei judeci ce a fost ncredinat braului meu nevolnic prin bunvoina Autocratului ale crui gnduri sunt ca o muzic pentru supuii si declar

acum... declar acum... Uitase cuvintele. I-am optit eu: C a sosit clipa pentru tine. Declar acum c a sosit clipa pentru tine, Morwenna. Dac vrei s invoci clemena Conciliatorului, f-o n inima ta. Dac vrei s invoci clemena Conciliatorului, f-o. Dac ai sfaturi pentru copiii femeilor, nu-i vor mai auzi vocea dup aceast clip. Alcaldele i rectiga stpnirea de sine, aa c a repetat cuvnt cu cuvnt ce-i spusesem: Dac ai sfaturi pentru copiii femeilor, nu-i vor mai auzi vocea dup aceast clip. Cu voce limpede ns stins, Morwenna a spus: tiu c dintre voi cei mai muli m socotesc vinovat. Sunt nevinovat. N-a face niciodat faptele oribile de care m-ai acuzat. Mulimea s-a apropiat ca s-o aud mai bine. Muli dintre voi au fost martori c l-am iubit pe Stachys. L-am iubit pe copilul pe care mi l-a dat Stachys. O pat de culoare mi-a prins privirea, ceva negru-purpuriu n soarele acela puternic de primvar. Era un buchet de trandafiri mortuari, din cei pe care o persoan mut i-ar duce la o nmormntare. Femeia care-i inea n brae se numea Eusebia, o ntlnisem cnd o chinuise pe Morwenna pe malul rului. n timp ce o priveam, ea a inspirat cu voluptate parfumul lor, apoi s-a folosit de cozile lor spinoase ca s-i taie drum prin mulime i astfel a ajuns la picioarele eafodului. tia sunt pentru tine, Morwenna. S mori nainte s se ofileasc ei.

Am btut n scndurile eafodului cu vrful bont al spadei mele, cernd astfel s se fac linite. Omul bun care mi-a citit litania, a zis Morwenna, i care mi-a vorbit nainte s fiu adus aici m-a rugat s te iert dac voi cunoate extazul naintea ta. Pn acum nu mi-a stat n putere s mplinesc o rugminte, dar pe aceasta o pot mplini. Te iert acum. Eusebia a dat s mai spun ceva, dar privirea mea a fcut-o s-i nghit vorba. Brbatul de lng ea, care rnjea cu o gur tirb, mi-a fcut semn cu mna; cu o tresrire l-am recunoscut pe Hethor. Eti gata? m-a ntrebat Morwenna. Eu sunt. Jonas tocmai pusese pe eafod gleata cu jratic ncins. Din gleat ieea ceea ce bnuiam a fi mnerul fierului de nsemnat; dar nu vedeam nicieri scaunul. I-am aruncat alcaldelui o privire din care el s neleag ce voiam. Dac m-a fi uitat la un stlp, tot aia ar fi fost. n cele din urm am spus: Putem avea un scaun, nlimea Voastr? Am trimis doi oameni s aduc unul. i nite funie. Cnd? (Mulimea ncepuse s se foiasc i s murmure.) Acum cteva clipe. Cu o sear nainte m asigurase c totul va fi pregtit ca la carte, dar nu avea rost s-i amintesc acest lucru acum. Experiena mi-a dovedit c nimeni nu se tulbur mai tare pe eafod ca mai-marele unui sat. Pe de o parte, l arde dorina de a fi n centrul ateniei (o poziie ce nu-i este hrzit la o execuie), iar pe de

alta l macin teama, a zice ndreptit, c i lipsesc capacitatea i pregtirea ce l-ar putea ajuta s se comporte bine. n nousprezece cazuri din douzeci, cel mai la client, atunci cnd urc treptele tiind prea bine c ochii i vor fi scoi din orbite, se comport cu mult mai bine. Pn i pe-un cenobit sfiicios, nedeprins cu glgia oamenilor i temtor pn la lacrimi, poi s pui mai mult temei. Hai, isprvete odat! s-a auzit un glas. M-am uitat la Morwenna. Cu chipul acela supt de foame, cu pielea deschis, zmbetul gnditor, ochii mari i negri, era o prizonier care putea strni sentimente de simpatie n rndul mulimii, ceea ce nu era de dorit. Putem s-o aezm pe butuc, i-am spus eu alcaldelui i nu m-am putut abine s nu adaug: Oricum, aa ar fi mai potrivit. N-avem cu ce s-o legm. i-aa mi ngduisem o observaie nepermis, nct mi-am mucat limba ca s nu spun ce credeam despre cei care cer ca prizonierii lor s fie legai. M-am mulumit s-o pun pe TerminusEst culcat pe jos, n spatele butucului, i-am fcut semn Morwennei s se aeze, mi-am ridicat braele n salutul strvechi, am apucat fierul cu mna dreapt i, prinzndu-i Morwennei ncheieturile minilor cu stnga, i-am lipit fierul nti pe-un obraz, apoi pe cellalt, dup care am ridicat fierul ce nc lucea aproape alb. iptul a amuit mulimea prede-o clip; dar acum spectatorii urlau. Alcaldele s-a ndreptat de spate, cu gestul celui care vrea s devin un om cu totul nou. Las-i s-o vad, mi-a zis el. Sperasem s pot evita acest lucru. Am ajutat-o pe Morwenna s se ridice. innd-o de mna dreapt, ca i cnd luam parte la un

dans popular, am nconjurat ncet platforma, ca ntr-o prezentare ceremonioas. Hethor era ncntat peste poate i, cu toate c am ncercat s-i ignor vocea, tot l-am auzit ludndu-se n jur c m cunoate. Eusebia i-a ridicat buchetul ctre Morwenna, strigndu-i: Ia-le, or s-i trebuiasc n curnd. Dup ncheierea unui tur, m-am uitat la alcalde i, dup cteva momente care i-au trebuit ca s se lmureasc de ce m oprisem, am primit semnalul s continui. Morwenna m-a ntrebat optit: Ct e pn se termin? Aproape c am terminat. O aezasem din nou pe butuc, iar acum mi luam de jos spada. nchide ochii. ncearc s-i aminteti c aproape toi cei care au trit odat au i murit, chiar i Conciliatorul, care se va nla sub nfiarea Soarelui Nou. Pleoapele ei palide, cu gene lungi, s-au nchis, nct Morwenna nu a vzut spada ridicat. Scprarea oelului a amuit nc o dat mulimea i, cnd tcerea a fost deplin, am repezit latul spadei peste coapsele ei; plesnetul metalului pe carne a fost acoperit de trosnetul femururilor care se rupeau, crac, crac, asemenea sunetului pe care-l scot croeurile unui boxer. Prede o clip, Morwenna a rmas nemicat pe butuc, leinat, ns fr s se rstoarne; n aceeai clip am fcut un pas ndrt i i-am retezat grumazul cu o lovitur perfect, orizontal, care este cu mult mai greu de executat dect cea vertical. Sincer s fiu, abia cnd am vzut sngele nind ca jetul unei fntni i am auzit bufnetul capului czut pe scndurile eafodului am neles c dusesem treaba la bun sfrit. Fr s-mi dau seama, fusesem la

fel de tulburat ca i alcaldele... Acela e momentul n care, conform aceleiai tradiii strvechi, sobrietatea cerut de ghilda noastr poate fi dat uitrii. mi venea s rd i s dnuiesc. Alcaldele m scutura de umr i bolborosea ceva, aa cum bolboroseam i eu n sinea mea; n-am crezut ce mi-a spus o prostie glumea. Mi-am ridicat spada, am apucat capul de chic i l-am nlat i pe acesta, i am fcut turul eafodului. Nu o singur dat, ci de dou, de trei, de patru ori. Vntul ncepuse s sufle;mi-a mnjit cu stropi purpurii masca, braele, pieptul dezgolit. Din mulime rsunau glumele inevitabile: Vrei s retezi i chica soiei mele (soului meu)? i dau juma de livr de crnai cnd isprveti. mi dai mie plria ei? Am rs de glumele lor i m-am prefcut c azvrl capul spre ei, cnd cineva m-a prins de glezn. Era Eusebia, i nc nainte de a-i iei primul cuvnt pe gur, am tiut c simte acea nevoie s vorbeasc pe care o resimt din cte am bgat eu de seam clienii din turnul nostru. Ochii i sclipeau de agitaie, chipul i era pocit de efortul de a-mi atrage atenia, nct aprea mai btrn i totodat mai tnr dect nainte. N-am desluit ce voia s-mi zic, aa c m-am aplecat spre ea. Nevinovat! Era nevinovat! Nu era momentul s-i desluesc c nu eu judecasem faptele Morwennei. M-am mrginit s dau din cap. Ea mi l-a luat... pe Stachys! Acum e moart. nelegi? Ea n-a fost vinovat, dar m bucur! Am ncuviinat iari din cap i am fcut nc un tur al eafodului, innd easta ridicat.

Eu am omort-o! a ipat Eusebia. Nu tu...! Fie cum zici! i-am strigat la rndul meu. Nevinovat! O cunoteam... era att de grijulie. Ar fi pstrat ceva asupra ei... Otrav pentru sine! Ar fi murit nainte s apuci tu s-o omori. Hethor a prins-o de mn i a artat spre mine: Stpnul meu! Al meu! Al meu i numai al meu! Aa c altcineva a ucis-o. Sau boala... Am strigat: Dreptatea este doar a Demiurgului! Mulimea era nc zgomotoas, totui se mai potolise ntructva. Dar ea mi l-a furat pe Stachys, i-acum s-a stins i ea. i cu unstrigti mairsuntor: Ah, ce minunat! S-a stins! Zicnd acestea, Eusebia i-a cufundat faa n buchet, ca pentru a-i umple ct mai mult plmnii cu parfumul sios al trandafirilor. Eu am aruncat capul Morwennei n coul care-l atepta i am ters tiul cu o pnz roie pe care mi-o dduse Jonas. Cnd m-am uitat din nou la Eusebia, zcea fr suflare, rstignit pe jos, n mijlocul unui cerc de curioi. La vremea respectiv, n-am zbovit cu gndul asupra acestei ntmplri, bnuind doar c inima ei nu ndurase atta bucurie. ns mai trziu n acea dup-mas, alcaldele a cerut ca buchetul s fie cercetat de un spier, care a descoperit ntre petale o otrav puternic dar subtil, pe care el unul n-o putea identifica. Presupun c Morwenna o avusese n mn cnd urcase treptele i probabil c o aruncase ntre florile buchetului cnd am ncercuit mpreun eafodul, dup

nsemnarea cu fierul rou. D-mi voie, cititorule, s m opresc aici din povestit i s-i vorbesc aa, ca de la o minte la alta, cu toate c fr doar i poate ne desparte un abis de eoni. Dei ceea ce am scris pn acum de la poarta ncuiat pn la iarmarocul din Saltus cuprinde cea mai mare parte din viaa mea adult, iar ceea ce rmne de nfiat acoper numai cteva luni, simt c n-am ajuns nici mcar la jumtate cu povestea mea. Pentru a nu umple o bibliotec la fel de mare ca aceea a btrnului Ultan, voi sri (iat c i-o spun pe leau) peste multe lucruri. Am descris executarea lui Agilus, fratele Agiei, dat fiind nsemntatea acestui fapt n naraiune, iar pe a Morwennei datorit mprejurrilor neobinuite n care s-a petrecut. Nu voi mai relata despre altele asemenea dect dac prezint vreun interes special. Dac eti amator de suferinele i moartea vreunui semen de-al tu, ei bine, de la mine n-o s primeti prea mult satisfacie. E de-ajuns s spun c am ndeplinit aceleai operaiuni asupra hoului de vite, ncheindu-le cu execuia final; n viitor, cnd mi voi descrie cltoriile, trebuie s nelegi c am practicat tainele ghildei noastre acolo unde aveam i un ctig din asta, dar voi trece sub tcere unde i cnd anume.

V Trmul
n acea sear, am cinat mpreun cu Jonas n camera noastr, numai noi doi. Am descoperit c e foarte plcut s fii ndrgit de gloat i toat lumea s te cunoasc; dar este i obositor, i dup o vreme te saturi s rspunzi acelorai ntrebri naive i s refuzi politicos invitaii la un pahar de vorb. Am avut o mic nenelegere cu alcaldele n legtur cu plata pe care urma s-o primesc pentru munca mea, cci la nceput ne tocmisem s-mi dea, pe lng sfertul din toat suma primit la angajare, plata datorat dup executarea fiecrui client, n vreme ce alcaldele voia zicea el s-mi plteasc suma ntreag doar dup ce-i executam pe toi condamnaii. Nici n ruptul capului nu m-a fi nvoit cu o asemenea trguial, mai ales dac puneam la socoteal avertismentul pe care mi-l dduse omul verde (pe care, din loialitate fa de Vodalus, nu-l dezvluisem nimnui). Dar dup ce-am ameninat c nu m voi

nfia a doua zi dup-mas, mi-am primit plata i totul s-a rezolvat prin bun nvoial. Acum Jonas i eu edeam n faa unui castron aburind i a unei sticle de vin. Ua era ncuiat i zvort, iar hangiul primise porunc s nege c eu m-a gsi n stabilimentul lui. i m-a fi simit pe deplin n apele mele dac vinul din pocal nu mi-ar fi amintit cu atta intensitate de vinul cu mult mai bun pe care Jonas l descoperise n urciorul nostru cu o sear nainte, dup ce n tain privisem cu atenie Gheara. Bnuiesc c Jonas mi-a vzut chipul n timp ce m holbam la lichidul de un rou palid; i-a umplut i el pocalul i a zis: Nu trebuie s uii c nu tu eti rspunztor de sentinele date. Dac nu ai fi venit tu aici, ei tot ar fi fost pedepsii, i poate c mini mult mai puin pricepute le-ar fi pricinuit chinuri mai mari. I-am spus c nu neleg despre ce vorbete. Vd c te frmnt... ce s-a petrecut astzi. Eu cred c totul a mers bine, am zis. tii ce-a spus octopodul cnd a cobort din patul de varec al Sirenei: Eu nu-i pun la ndoial miestria dimpotriv. Ci ai aerul c nu i-ar strica s te-nveseleti puin. Dup ce se svrete totul, suntem ntotdeauna puin abtui. Aa ne spunea Maestrul Palaemon i am descoperit c, n ceea ce m privete, este adevrat. El o numea o funcie psihologic pur mecanic, ceea ce, la vremea respectiv, mi s-a prut un oximoron, dar acum nu sunt convins c nu avea dreptate. Ai vzut ce s-a ntmplat, sau i s-a dat prea mult treab de fcut? Am stat pe trepte n spatele tu aproape tot timpul.

nseamn c ai vzut bine, c ai vzut cum s-a petrecut totul a decurs fr nici o problem dup ce am hotrt s nu mai ateptm scaunul. Miestria cu care mi-am ndeplinit datoria a fost aplaudat i toat lumea m-a admirat. Dup care apare un sentiment de moleeal. Maestrul Palaemon ne vorbea adesea despre melancolia mulimii i melancolia curii, i spunea c unii dintre noi le resimim pe amndou, alii nu sunt cuprini de nici una, i sunt din cei care simt ori una, ori cealalt. Ei bine, eu sufr de melancolia mulimii; nu cred c n Thrax o s am vreodat ansa s descopr dac sufr i de melancolia curii sau nu. Asta ce nseamn? m-a ntrebat Jonas, cu privirile aintite n fundul pocalului su. Un torionar, s zicem un maestru din Citadel, intr uneori n contact cu exultani de cel mai nalt rang. S zicem c un prizonier extrem de sensibil este bnuit a deine informaii preioase. Este posibil ca o oficialitate din vrful ierarhiei s fie delegat s asiste la interogarea acestui prizonier. Foarte adesea, aceast oficialitate n-a avut cum s afle despre operaiunile mai delicate, prin urmare i va pune maestrului ntrebri i poate i va mrturisi anumite temeri ale sale privitoare la temperamentul sau la sntatea supusului. n atare mprejurri, torionarul se simte n miezul lucrurilor... Apoi se simte dezamgit, ca s zic aa, cnd totul se termin. Da, cred c neleg. Ai vzut vreodat o asemenea treab cnd lucrurile au fost fcute de mntuial ru de tot? Nu. Nu vrei s mnnci din carnea asta? Nici eu n-am vzut, dar mi s-a povestit

i de aceea eram ncordat. Au fost cazuri cnd clientul a luat-o la fug prin mulime. Sau cnd a fost nevoie de mai multe lovituri pentru a despri capul de trup. Ori cnd torionarul s-a pierdut cu firea i nu i-a mai fcut treaba. Cnd am srit pe eafod, n-aveam de unde ti c nu mi se va ntmpla ceva asemntor. Iar dac s-ar fi ntmplat, a fi fost terminat pentru tot restul vieii. Totui, e cumplit s-i ctigi astfel traiul aa i-a spus scaietele sfrnciocului, tii vorba. Chiar nu... M-am ntrerupt pentru c zrisem o micare n captul cellalt al camerei. nti am crezut c e un obolan, o specie care-mi provoac o sil cumplit; prea muli clieni am vzut mucai n subterana de sub tumul nostru. Ce-i? Ceva alb. Am dat ocol mesei, ca s m uit. O foaie de hrtie. Cineva a strecurat un bilet pe sub ua noastr. nc o femeie care vrea s se culce cu tine, a zis Jonas, dar eu apucasem s ridic foaia. Era ntr-adevr caligrafia delicat a unei femei, scris cu cerneal cenuie pe pergament. M-am apropiat de lumnare, ca s-o citesc. Preaiubitul meu Severian, De la unul dintre oamenii buni care m ajut am aflat c te gseti n satul Saltus, oarecum n apropiere. E o veste mult prea minunat ca s fie adevrat, dar acum trebuie s descopr dac m poi ierta. i jur c orice suferin ai ndurat de

dragul meu nu cu voia mea i-a fost pricinuit. Din prima clip am vrut s-i spun totul, dar ceilali nici n-au vrut s-aud de-aa ceva. Au socotit c nimeni nu trebuia s tie, afar de aceia care trebuiau s tie (cu alte cuvinte, nimeni altcineva n afar de ei nii), i n cele din urm mi-au spus pe leau c, dac nu m supun vrerii lor ntoti-n toate, vor abandona planul i m vor lsa s mor. tiam c i-ai fi dat viaa pentru mine, astfel c am ndrznit s sper c, dac i-ar fi fost dat s alegi, ai fi ales i s suferi pentru mine. Iart-m. Dar acum am scpat de acolo i sunt aproape liber propria mea stpn atta vreme ct m supun ordinelor simple i umane ale bunului Printe Inire. Aa c i voi spune tot, n sperana c atunci cnd vei fi aflat totul, m vei ierta cu adevrat. tii despre arestarea mea. i aminteti, cu siguran, i ct de preocupat era Maestrul Gurloes al vostru pentru confortul meu, i ct de adesea venea n vizit la mine n celul, ca s stm de vorb, sau cerea s fiu dus la el pentru ca el i ceilali maetri s m supun la interogatorii. Aceasta deoarece protectorul meu, bunul Printe Inire, l nsrcinase s fie extrem de atent cu mine. Cu timpul, cnd a devenit limpede c Autocratul nu m va elibera, Printele Inire a aranjat lucrurile n aa fel nct s m elibereze el. Nu tiu n ce fel a fost ameninat Maestrul Gurloes sau cum a fost mituit. Dar a avut efect i, cu cteva zile nainte s mor aa cum ai crezut tu, preaiubitul meu Severian , mi-a explicat careera planul. De bun seam c nu era de ajuns s fiu eliberat. Trebuia s fiu eliberat n aa fel nct nimeni s nu m caute. Ceea ce nseamn c trebuia s par c murisem; dar Maestrul Gurloes primise

porunc s nu care cumva s m lase s mor. Acum poi s-i nchipui i singur cum ne-am strecurat prin aceast plas de piedici. Au ticluit n aa fel nct s fiu pus ntr-o mainrie care avea efect numai asupra interiorului trupului, iar Maestrul Gurloes a aranjat-o nainte astfel nct s nu m rneasc n nici un fel. Apoi, cnd tu aveai s crezi c m aflam n agonie, urma s-i cer ceva ca s-mi curm suferina i viaa nenorocit. Totul a mers dup plan. Tu mi-ai dat cuitul, eu mi-am fcut o tietur mic n bra, m-am ghemuit lng u ca s se scurg un fir de snge pe sub ea, apoi m-am mnjit pe gt i m-am trntit de-a latul patului, ca s m vezi dac te-ai fi uitat prin geamlc. Te-ai uitat? Am zcut nemicat ca moart. Ochii mi erau nchii, dar parc i-am simit durerea cnd m-ai vzut acolo. mi venea s plng i-mi amintesc ce speriat eram c ai putea s-mi vezi lacrimile curgnd. Apoi i-am auzit paii ndeprtndu-se, mi-am bandajat braul, mi-am splat faa i gtul. Dup o vreme, a venit Maestrul Gurloes i m-a luat de-acolo. Iart-m. Acum a vrea s te vd din nou, i dac Printele Inire obine iertarea pentru mine, aa cum mi-a promis solemn c va face, nu vd de ce ne-am mai despri tu i cu mine. Dar vino la mine nentrziat eu i atept solul, iar dac acesta sosete, va trebui s zbor la Casa Absolut, s m arunc la picioarele Autocratului, fie-i numele binecuvntat de trei ori i balsam pe frunile prjolite ale sclavilor si. Nu vorbi nimnui despre asta, ns din Saltus apuc-o spre nord-est, pn dai de un pru care curge erpuit spre Gyoll. Ia-o de-a lungul lui n sens opus i-o s vezi c izvorte

din gura unei mine. Acum trebuie s-i mprtesc o tain mare, pe care cu nici un chip s n-o dezvlui altora. Aceast min este o vistierie a Autocratului, n care el a pus la pstrare mormane de monede, lingouri i nestemate, pentru a le avea atunci cnd va fi poate obligat s prseasc Tronul Phoenix. Este pzit de civa servitori ai Printelui Inire, dar tu n-ai de ce te teme de ei. Au primit porunc s mi se supun, iar eu le-am spus de tine i le-am poruncit s te lase s treci fr s-i stea n cale. Prin urmare, dup ce intri n min, urmeaz cursul apei pn la capt, adic acolo unde izvorte ea dintr-o piatr. Aici te atept eu, aici i scriu, n sperana c o vei ierta pe a ta Thecla. Nu pot s descriu valul de bucurie pe care l-am simit n timp ce citeam i reciteam aceast scrisoare. Vzndu-mi chipul, Jonas nti a srit de pe scaun o fi gndit c mi vine s lein apoi ns s-a retras ca din faa unui lunatic. Cnd, n sfrit, am mpturit scrisoarea i am pus-o n sabreta, el nu mi-a adresat nici o ntrebare (cci Jonas era un prieten adevrat), ci mi-a dat de neles, dup cum m privea, c era gata s m ajute. Am nevoie de iapa ta, am zis. Pot s-o iau? Bucuros. Dar... Dintr-un pas am fost la u i-am tras zvorul. Nu poi veni. Dac totul merge bine, o s am grij s se ntoarc la tine. Am alergat pe scri n jos, am ieit n curtea interioar i-n tot acest timp textul

scrisorii mi rsuna n urechi, citit cu vocea Theclei; iar cnd am intrat n grajd, eram nebun de-a binelea. M-am uitat dup mericipul lui Jonas, ns n locul iepuoarei m-am pomenit n fa cu un destrier din cei mari, a crui spinare se desena mai sus de ochii mei. N-aveam idee cine ar fi putut veni clare pe-un asemenea armsar de lupt n satul sta, aa c n-am zbovit cu gndul. Fr s mai pierd vremea, am srit n a, am scos-o pe TerminusEst din teac i cu o lovitur am retezat hamul ce-l inea priponit. n viaa mea nu vzusem un armsar mai grozav. Dintr-un salt a ieit din grajd, iar din alte dou a ajuns n ulia principal. Prede-o rsuflare m-am temut c o s se mpiedice de frnghia vreunui cort, dar avea clctura la fel de sigur ca paii unui dansator. Ulia se ndrepta la rsrit spre ru; de cum am lsat casele n urma noastr, l-am mnat spre stnga: a srit peste un gard, ca un bietan care sare peste un b, i m-am pomenit galopnd ca vntul peste o pajite unde taurii i nlau coarnele n lumina verde a lunii. Nu m prea pricep la clrie, iar atunci m pricepeam nc i mai puin. n ciuda eii nalte, cred c a fi czut de pe spinarea unui animal de rnd nainte s fi strbtut jumtate de leghe; dar destrierul meu furat alerga, chiar i la acea vitez, la fel de lin ca o umbr. i cu adevrat ca o umbr trebuie s fi i artat amndoi, el cu pielea lui neagr, eu cu mantia mea fuliginoas. n acelai galop am trecut mprocnd peste prul pomenit n scrisoare. Acolo l-am strunit pe jumtate trgnd de cpstru, pe jumtate cu vorba, creia i-a dat ascultare asemenea unui frate. Potec nu se zrea pe nici un mal i, n curnd, fr s fi apucat s naintm prea mult, copacii crescui

aproape de ap ni s-au pus n cale. L-am mnat pe destrier prin albie (cu toate c n-a fcut-o cu tragere de inim) i am naintat urcnd terase nspumate, ca i cnd am fi urcat trepte, i am notat n ochiuri de ap adnci. Mai mult de-un rond ne-am luptat cu prul acesta printr-o pdure ce semna mult cu aceea prin care trecusem cu Jonas dup ce ne rtcisem de Dorcas, de Doctorul Talos i de ceilali, la Poarta ndurtoare. Apoi malurile au devenit mai nalte i mai gloduroase, copacii mai mici, contorsionai. Prul era presrat cu bolovani; muchiile lor drepte mi ddeau de neles c erau tiai cu mna i c ne aflam n inutul minelor, iar undeva mai jos de noi se gseau ruinele unui ora mare. Drumul era tot mai abrupt i, cu toat ndrcirea lui, bidiviul i pierdea pasul pe pietrele alunecoase, nct am fost nevoit s descalec i s-l duc de cpstru. Astfel am trecut prin mai multe vlcele mici, aproape ireale, cufundate n umbrele ntunecate aruncate de malurile nalte, dar stropite din loc n loc de lumina verde a lunii, fiecare rsunnd de murmurul apei singurul zgomot de altfel, restul fiind numai tcere. ntr-un trziu am intrat ntr-o vioag mai mic i mai ngust dect toate celelalte; la captul ei, cam la un landistan, unde lumina lunii se revrsa peste un perete prpstios, am vzut o deschiztur ntunecat. De acolo izvora prul, scurgndu-se afar precum saliva printre buzele unui titan mpietrit. Am gsit un petic de pmnt lng ap, suficient de neted pentru ca armsarul meu s poat sta acolo, i am reuit chiar s-l priponesc, nnodnd ce mai rmsese din hamul lui n jurul unui copac

pitic. Fr doar i poate c, odat, n min se ajungea pe o estrad de lemn, dar aceasta putrezise de mult i se fcuse praf i pulbere. Cu toate c n lumina lunii urcuul pn la deschiztur prea imposibil, am izbutit s gsesc nite prize n peretele strvechi, astfel c m-am crat de-a lungul jetului cztor. Tocmai m prinsesem de buza deschizturii, cnd am auzit, sau mi s-a prut c aud, un zgomot n valea de sub mine. M-am oprit i mi-am rsucit capul ca s m uit peste umr. Vuietul apei ar fi nbuit orice alt zgomot mai slab dect un sunet de goarn sau o explozie, i acoperise i ceea ce auzisem eu, cu toate acestea percepusem ceva poate ecou de piatr cznd pe piatr ori plescitul a ceva azvrlit n ap. Vioaga prea linitit i tcut. Apoi mi-am zrit destrierul schimbndu-i poziia, capul lui mndru cu urechile ciulite aprnd o clipit n lumin. Mi-am zis totui c ceea ce auzisem nu fusese altceva dect copita lui cu potcoav de oel, care lovise stnca, semn c era nemulumit pentru c-l priponisem att de strns. M-am sltat n deschiztura minei i, fcnd aceasta dup cum aveam s aflu mai trziu , mi-am salvat viaa. Un om cu mintea la cap, care s-a pornit la drum aa ca mine i tia c va trebui s ptrund ntr-un asemenea loc, i-ar fi adus un felinar i o provizie serioas de lumnri. Dar eu fusesem att de nnebunit de gndul c Thecla era nc n via, nct nu luasem cu mine nimic de-acest soi. Astfel c m-am trt nainte, n ntuneric, i abia dac fcusem vreo doisprezece pai, cnd lumina lunii din vioag a disprut n urma mea. Cizmele mi erau n pru, nct mergeam aa cum

mersesem i cnd l dusesem pe destrier n susul albiei. TerminusEst mi atrna de umrul stng i nu m temeam c vrful tecii s-ar uda n ap, pentru c tunelul era att de jos nct mergeam ndoit de spate. i aa am naintat vreme ndelungat, temndu-m tot timpul c nu nimerisem unde trebuia, iar Thecla m atepta n alt parte i va atepta n van.

VI Lumin albastr
M obinuisem ntr-att cu sunetul apei ngheate, nct dac Domniile Voastre m-ai fi ntrebat, v-a fi rspuns c umblam n linite deplin; dar nu era aa, i cnd, deodat, tunelul strmt s-a deschis ntr-un spaiu larg, la fel de ntunecos, mi-am dat seama de acest lucru dup cum se schimbase muzica prului. Am mai fcut un pas, nc unul, i mi-am nlat capul. Nici o piatr rugoas de care s m lovesc. Mi-am nlat braele. Nimic. Am prins-o pe TerminusEst de mnerul de onix i am rotit-o fr s-i scot tiul din teac. Tot nimic. Apoi am fcut ceva ce Domniile Voastre, care citii aceast mrturie, vei socoti a fi prostesc ntr-adevr, dei v vei fi amintind c mi se spusese c aceia care pzesc mina fuseser prevenii de venirea mea i li se poruncise s nu-mi fac nici un ru. Am strigat numele Theclei. Iarecourileaurspuns:Thecla... Thecla... Thecla...

i din nou linitea. Mi-am adus aminte c ar fi trebuit s urmez albia pn unde apa izvora dintr-o stnc i c nu fcusem acest lucru. Poate c aici se scurgea prin tot attea galerii prin cte vlcele cursese n afara minei. Am nceput din nou s m opintesc prin ap, pipindu-mi fiecare pas, de fric s nu cad n cap la urmtorul. Abia dac am fcut cinci pai cnd am auzit ceva; departe, totui cu claritate, peste opotul apei care acum curgea lin. nc vreo cinci pai, i am zrit o lumin. Nu era reflectarea de smaragd a legendarelor pduri de pe lun i nici acea lumin pe care ar purta-o cu ei strjerii flama roie a torei, strlucirea galben a lumnrii sau chiar raza alb, strpungtoare, pe care uneori o zream noaptea cnd navetele Autocratului se nlau deasupra Citadelei. Mai curnd era o cea luminoas, acum prnd incolor, acum de-un verde-glbui murdar. Imposibil de spus ct era de departe, i prea s n-aib nici o form. O vreme a tremurat n faa ochilor mei, iar eu, urmnd nc prul, plesciam spre ea. Apoi i s-a mai alturat una. mi este greu s m concentrez asupra evenimentelor ce au avut loc n urmtoarele cteva minute. Poate c fiecare ascunde n subcontient anumite clipe de groaz, aa cum tinuia temnia noastr subteran, n cel mai adnc nivel populat, pe acei clieni ale cror mini fuseser de mult distruse ori transformate n stri de veghe ce nu mai aveau nimic omenesc n ele. Aseme nea lor, aceste amintiri url i izbesc n ziduri cu lanurile lor, dar arar sunt aduse ndeajuns de sus pentru a vedea lumina. Ceea ce am trit sub munte a rmas cu

mine, aa cum fiinele acelea au rmas cu noi, ceva ce m strduiesc s zvorsc n cele mai ndeprtate codoane ale minii, dar din cnd n cnd devin contient de ele. (Nu cu mult timp n urm, cnd Samru se gsea nc aproape de gura rului Gyoll, am privit noaptea peste parapetul de la pupa; i-am vzut acolo cum fiecare cufundare a vslelor aprea ca un strop de foc fosforescent i, prede-o clip, mi-am nchipuit c aceia de sub munte veniser n cele din urm s m nface. Acum ei se afl sub comanda mea, dar acest fapt m linitete prea puin.) Luminii pe care o vzusem i s-a alturat o a doua, aa cum am mai spus, apoi o a treia, i primelor trei o a patra, iar eu con tinuam s merg. Curnd erau prea multe lumini ca s le mai numr; dar netiind ce sunt, m simeam n fapt linitit vzndu-le, i ncurajat, imaginndu-mi-o pe fiecare ca pe o scnteie de la vreun soi de tor necunoscut mie, o tor inut de unul dintre paznicii despre care pomenea scrisoarea. Dup ce am mai fcut vreo doisprezece pai, am vzut c petele astea de lumin se reuneau ntr-un desen i c desenul era o javelin ori un vrf de sgeat ndreptat asupra mea. i am auzit, foarte slab, un muget din cele pe care le auzeam ndeobte rsunnd dinspre turnul numit al Urilor, cnd fiarelor li se mprea hrana. Chiar i atunci mi vine s cred a fi putut scpa dac a fi fcut stnga-mprejur i a fi fugit Dar n-am fugit. Mugetul cretea nici ca un zgomot de animal, dar nici ca urletul celei mai nnebunite gloate umane.Am vzut c picelele de lumin nu erau chiar lipsite de form, aa cum mi se pruse nainte. Ci fiecare avea acea form care n art se numete stea, cu cinci coluri inegale.

Abia atunci, mult prea trziu, m-am oprit. La momentul respectiv, lumina nesigur, lipsit de aur, pe care o aruncau stelele acelea sporise destul ca s vd formele din jurul meu, ca nite umbre vagi. De-o parte i de alta erau nite suprafee ale cror laturi unghiulare sugerau c fuseser dltuite de oameni prea c m aflu n oraul ngropat (aici anume nesurpat sub greutatea pmntului aezat peste el) din care minerii din Saltus i extrgeau comorile. Printre aceste suprafee se aflau coloane scurte i groase, de-o iregularitate ordonat, aa cum am observat uneori la stivele de lemne de foc, din care fiecare biese n afar i totui compune cu celelalte ntregul. Coloanele acestea luceau uor, trimind napoi lumina cadaveric a stelelor mictoare i fcnd-o s par mai puin sinistr sau cel puin mai frumoas dect cea pe care o primiser. O clip m-am minunat de coloanele acelea; apoi m-am uitat din nou la formele stelare i pentru prima oar le-am vzut cu adevrat. V-ai ndreptat vreodat noaptea spre ceea ce pare s fie geamlcul unei colibe, numai ca s descoperii c este focul de avertizare al unei mari fortree? Sau urcnd, alunecai, v prindei i, privind n jos, vedei hul de o sut de ori mai adnc dect vi l-ai nchipuit? Dac ai pit aa ceva, vei avea o oarecare idee despre ceea ce am simit eu. Stelele nu erau scntei de lumin, ci forme asemntoare cu oamenii, mici doar pentru c petera n care m aflam era mai uria dect mi imaginasem vreodat c poate fi un asemenea loc. Iar oamenii, care nu preau s fie oameni, fiind mai lai n umeri i mai cocrjai dect oamenii, se repezeau spre mine. Mugetul pe care-l auzeam era rsunetul vocilor lor.

M-am rsucit i, cnd am vzut c nu pot fugi prin ap, am urcat malul spre locul unde se nlau structurile ntunecate. Creaturile aproape c m ncoliser i unele mi ddeau un ocol larg prin dreapta i prin stnga, tindu-mi calea spre lumea de afar. Erau cumplite la vedere, ntr-un fel pe care nu-s sigur c-l pot explica preau nite maimue, cci aveau trupuri proase i strmbe, brae lungi, picioare scurte i gturi groase. Dinii ai fi zis c-s coli de smilodon, curbai, cu margini zimate, cobornd de-un deget sub flcile lor masive. Dar nimic din toate acestea i nici lumina noctilucent ce parc sttea agat de blana lor nu-mi strneau groaza pe care o resimeam. Pricina era ceva de pe chipurile lor, poate din ochii uriai, cu irii palizi, care mi spunea c erau la fel de oameni ca i mine. Aa cum btrnii sunt ntemniai n trupuri putrezinde i femeile n trupuri neputincioase care le fac przi uoare pentru poftele murdare ale multor altora, aa i oamenii acetia erau nvemntai n costume lugubre de maimue, i erau contieni de asta. n timp ce strngeau cercul n jurul meu, le-am citit n ochi c tiau, i cel mai ru lucru dintre toate era c ochii aceia erau singura parte din ntregul lor care nu lucea. Am tras aer n piept ca s mai strig o dat Thecla. n clipa urmtoare am neles totul, am nchis gura i am scos-o din teac pe TerminusEst. O creatur, mai mare sau poate mai ndrznea dect celelalte, a naintat spre mine. Avea n mn o ghioag cu coad scurt, fcut dintr-un femur. Pstrndu-se la o distan la care n-o putea atinge spada, m-a ameninat cu ghioaga, mugind i lovind capul

de metal al armei sale de laba ei lung. Ceva a tulburat apa din spatele meu, i m-am rsucit la timp s-l vd pe unul din oamenii-maimu lucitori naintnd prin pru. A srit napoi cnd am lovit cu spada spre el, dar vrful tiat n muchii l-a atins chiar la subsuoar. Att de fin era lama, att de magnific de clit i de bine ascuit, nct i-a tiat drum pn n partea cealalt a sternului. S-a prbuit i apa i-a dus leul, dar nainte ca lovitura s-i nimereasc inta apucasem s bag de seam c mergea prin ap cu scrb i c undele acelea i ncetiniser micrile cel puin tot att ct le ncetiniser pe ale mele. Rsucindu-m ca s-i am sub ochi pe toi atacatorii mei, m-am dat napoi spre albie i ncet-ncet am nceput s m ndrept cu spatele spre locul unde prul ieea n lumea de afar. Simeam c, dac a putea ajunge la tunelul ngust, m-a afla n siguran; dar tiam i c ei n-or s m lase s fac acest lucru. S-au strns i mai muli n jurul meu, pn cnd s-au fcut cteva sute. Lumina pe care o rspndeau era att de puternic, nct am putut vedea c suprafeele acelea dreptunghiulare pe care le zrisem mai devreme erau ntr-adevr cldiri, aparent extrem de vechi, construite fiecare dintr-un singur bloc de piatr cenuie i mnjite peste tot de scrna liliecilor. Coloanele neregulate erau stive de lingouri n care fiecare strat era pus peste cellalt de-a curmeziul. Culoarea lor m fcea s cred c era vorba de argint. Fiecare stiv avea o sut de lingouri, i cu siguran n oraul ngropat se gseau sute de stive. Toate acestea le-am vzut ct am fcut ase pai. La al aptelea, s-au repezit spre

mine, cel puin douzeci, i din toate prile. Nu era timp pentru lovituri curate la gt. Loveam n cercuri i zbrnitul lamei a umplut lumea aceea subpmntean, iar zidurile i tavanul de piatr au rspuns cu ecou, care se auzea peste mugete i ipete. Simul timpului o ia cu totul razna n asemenea momente, mi amintesc de iueala atacului i de loviturile mele nnebunite, dar, gndindu-m retrospectiv, totul pare s se fi petrecut dintr-o rsuflare. Doi, cinci, zece au czut la pmnt, pn cnd apa din jurul meu aprea neagr de snge n lumina leurilor, aproape zgzuit de muribunzi i mori; dar ei veneau nc i mai muli. O lovitur n umr mi s-a prut ca izbitura unui pumn de uria. TerminusEst mi-a alunecat din mn i greutatea trupurilor m-a mpins n jos, pn am ajuns sub ap, orb, zbtn du-m. Colii dumanului meu mi-au sfiat braul ca dou sulie, dar el s-a temut s se scufunde prea mult, aa cred. Cci prea s nu mai poat lupta ca pn atunci. Mi-am nfipt degetele n nrile lui largi i i-am rsucit grumazul, cu toate c prea mai solid dect al unui om. Dac mi-a fi putut ine atunci respiraia ct s-mi croiesc drum pn la tunel, a fi reuit s scap. Oamenii-maimu s-ar fi zis c nu m mai vedeau, iar eu m-am lsat dus de curent pe sub ap, la oarece distan de ei. Dar plmnii mi stteau gata s explodeze; mi-am scos faa deasupra apei, i-n clipa urmtoare s-au aruncat asupra mea. Fr ndoial c fiecrui om i vine vremea s moar. Aceea era vremea mea, aa am gndit. Viaa pe care am avut-o de atunci ncoace o socotesc drept un chilipir, un dar nemeritat. Arm nu aveam, iar braul drept mi-era inert i sfiat. Oamenii-maimu

prinseser curaj. Curajul acela al lor mi-a mai druit o clip de via, pentru c att de muli se mbulzeau s m omoare, nct se mpiedicau unii de alii. L-am pocnit pe unul n fa. Un al doilea m-a prins de cizm; o scprare de lumin, i (mpins de cine tie ce instinct sau inspiraie) am tras de ea. n mn ineam Gheara. Ca i cnd ar fi strns n ea toat lumina cadavrelor, vopsind-o n culoarea vieii, Gheara a revrsat o raz de azur limpede care a umplut petera. Prede o btaie de inim, oamenii-maimu s-au oprit ca la lovitura unui gong, iar eu am ridicat gema deasupra capului; ce groaz speram (dac speram ceva) s strnesc nu mai tiu acum. Dar ceea ce s-a ntmplat a fost cu totul altceva. Oamenii-maimu n-au fugit ipnd i nici nu i-au nnoit atacul. Ci s-au retras pn cnd cei aflai mai aproape de mine au ajuns la trei pai distan, i s-au ghemuit, cu feele lipite de podeaua minei. Linitea se nstpnise din nou, aa cum fusese la nceput, cnd intrasem n peter, singurul zgomot fiind susurul prului; doar c acum puteam s vd totul, de la stivele de lingouri de argint, mnjite, n apropierea crora m aflam, pn la captul ndeprtat unde oamenii-maimu coborser de pe un zid ruinat, aprnd atunci n faa ochilor mei ca nite picele de foc palid. Am nceput s m retrag. Oamenii-maimu i-au nlat feele, care artau acum ca ale fiinelor umane. Vzndu-le astfel, mi-am dat seama de eonii de lupte n ntunecime, care fcuser s apar acei coli i ochii mari ct farfuriile, i urechile clpuge. Din cte spun magii, i noi am fost maimue odat, maimue fericite n pduri

nghiite de deerturi cu att de mult vreme n urm, nct nu li se mai tiu numele. Btrnii se ntorc la deprinderi copilreti cnd anii le nnoureaz n cele din urm minile. Oare lumea nu se va ntoarce (asemenea btrnilor) la imaginea deczut a ceea ce a fost odat, dac va fi ca soarele cel btrn s moar ntr-un trziu, i noi vom rmne s ne pruim pentru oase n ntuneric? Am vzut viitorul nostrun sfrit viitorul nostrui am simit mai mult tristee pentru cei care triumfa ser n btliile ntunecate dect pentru cei care-i vrsaser sngele n acea noapte fr sfrit. M-am dat un pas n spate (aa cum am spus), i nc unul, dar oamenii-maimu n-au fcut nici o micare pentru a m opri. Apoi mi-am amintit de TerminusEst. Dac mi-a fi gsit scparea din cea mai crunt btlie, i tot m-a fi dispreuit pentru c fugisem fr spad. S ies de-acolo nevtmat dar fr ea era mai mult dect puteam s ndur. Am nceput din nou s naintez, cutnd n lumina Ghearei s-i zresc tiul lucitor. La aceasta, chipurile acelor oameni ciudai, cocrjai, au prut s se lumineze i din nfiarea lor am neles c trgeau ndejdea c aveam intenia s rmn cu ei, astfel ca Gheara i strlucirea ei albastr s fie a lor pentru totdeauna. Ce cumplit mi pare acum cnd scriu aceste rnduri; dei a zice c n realitate nu ar fi fost att de cumplit. Orict ar fi artat de animalici, citeam adoraie pe chipul fiecrei brute, nct mi-am spus (aa cred acum) c dac sunt n multe privine mai ri dect suntem noi, oamenii acetia din oraele ascunse sub Urth sunt mai buni n alte privine, binecuvntai cu o inocen urt. Am cutat n toate prile, de la un mal la

cellalt; dar n-am vzut nimic, dei mi s-a prut c lumina Ghearei devenise mai puternic, i tot mai puternic, pn cnd, ntr-un trziu, fiecare colde piatr ce atrna de tavanul acelui spaiu cavernos arunca n spatele su o umbr ascuit, neagr ca smoala. Aa c am strigat oamenilor care stteau nclinai pn-n pmnt: Spada mea... Unde mi-e spada? A luat-o vreunul dintre voi? Nu le-a fi vorbit dac n-a fi fost pe jumtate nnebunit de teama de-a nu o pierde; dar mi s-a prut c m-au neles. Au nceput s bolboroseasc ntre ei i ctre mine i s-mi fac semne fr s-i ndrepte spinrile ca s-mi dea de neles c nu mai voiau s se lupte, ntinzndu-mi ghioagele i suliele din oase ascuite, ca s le iau eu. Apoi, peste murmurul apei i peste mormielile oamenilor-maimu, am auzit un alt sunet, i brusc oamenii aceia au amuit. Dac un cpcun ar roade nii stlpii lumii, scrnetul dinilor si ar scoate ntocmai acest zgomot. Albia prului (n care nc stteam) s-a cutremurat sub mine, iar prin ap, care fusese att de limpede, a nceput s curg un fuior de ml fin, ca i cnd o panglic de fum ar fi erpuit prin ea. De undeva de jos, din deprtare, am auzit un pas ce ar fi putut fi mersul unui turn n Ziua de pe Urm, cnd se zice c toate oraele de pe Urth vor pomi s ntmpine zorii Soarelui Nou. i apoi nc unul. ntr-o clipit, oamenii-maimu s-au ridicat i, fcnd stnga-mprejur, au rupt-o la fug, mai mult n patru labe, spre captul ndeprtat al galeriei, tcui i iui ca tot atia lilieci zburtori. Lumina s-a dus odat cu ei, cci, din ct se prea, i aa cum m i

temusem oarecum, Gheara se aprinsese pentru ei, nu pentru mine. Un al treilea pas s-a auzit din adnc, i-n aceeai clip ultima scprare de lumin s-a stins; dar tot atunci, n acea ultim scprare, am vzut-o pe TerminusEst zcnd pe fundul albiei, unde era apa mai adnc. M-am aplecat n bezn i, vrnd Gheara n carmbul cizmei, am apucat spada; iar cnd am fcut aceasta, am descoperit c neputina mi prsise braul, care prea acum la fel de vnjos pe ct fusese nainte de lupt. Un al patrulea pas a rsunat i atunci, rsucindu-m pe clcie, am rupt-o la fug, ncercndu-mi cu spada drumul dinainte. Cred c acum tiu ce creatur chemasem de la rdcinile continentului. Atunci ns nu tiam, i nu tiam nici dac mugetul oamenilor-maimu, sau lumina Ghearei, sau o alt pricin o trezise la via. tiam doar c departe n adnc, sub noi, era ceva din faa cruia oamenii-maimu, cu toat spaima pe care-o strneau nfiarea i numrul lor, s-au risipit asemenea scnteilor la suflarea vntului.

VII Asasinii
Cnd mi amintesc a doua mea trecere prin tunelul ce ducea spre lumea de-afar, simt ca i cnd mi-a luat mai bine de-un rond. N-am stat niciodat bine cu nervii, a zice, chinuii cum sunt i-au fost mereu de memoria mea fr sfrit. La momentul acela erau ntini la maximum, nct trei pai preau s-mi la o via. De bun seam c eram speriat. De cnd am fost bietan de-o chioap nu m-a fcut nimeni la, iar n anumite mprejurri au fost unii care mi-au ludat curajul. Mi-am ndeplinit obligaiile de membru al ghildei fr s clipesc, m-am luptat i n btliile mele personale, i n rzboi, am urcat steiuri i de cteva ori aproape m-am necat. Dar cred c nu exist alt deosebire ntre cei care sunt numii curajoi i cei care sunt etichetai drept fricoi dect aceea c ultimii se tem de pericol nainte, iar primii dup ce acesta a trecut. De bun seam c nimeni nu poate fi foarte speriat ntr-un timp de mare i inevitabil primejdie mintea e mult prea

concentrat pe lucrul n sine i pe aciunile necesare pentru a-i face fa ori a o evita. nseamn c laul e la n atare situaie pentru c i-a adus teama cu el; persoane despre care credem c-s lae ne pot uimi uneori prin curajul lor, dac n-au fost prevenite asupra primejdiei. Maestrul Gurloes, pe care, cnd eram bietan, l crezusem a avea un curaj de nenfrnt, era fr doar i poate un la. n perioada n care Drotte era cpitanul ucenicilor, Roche i eu obinuiam s facem cu schimbul n a-i sluji pe Maestrul Gurloes i Maestrul Palaemon; ntr-una din nopi, dup ce Maestrul Gurloes s-a retras n cabina lui, dar mi-a cerut s rmn ca s-i umplu cupa, a nceput s mi se destinuie: Biete, o tii pe clienta ta? Fiica unui armiger, frumuic a zice. Ca ucenic, aveam puin de-a face cu clienii; am cltinat din cap. Trebuie s fie necinstit. Neavnd habar ce voia s spun cu asta, am zis: Da, Maestre. Aceasta este cea mai mare dezonoare pentru o femeie. Sau pentru un brbat. S fie necinstit. De ctre un torionar. i-a atins pieptul i i-a dat capul pe spate, ca s m priveasc. Avea un cap mult prea mic pentru un trup att de mthlos; dac ar fi purtat cma ori jachet (ceea ce desigur c nu purta niciodat), ai fi fost tentat s crezi c-i cptuit. Da, Maestre. N-ai de gnd s te oferi s-o faci n locul meu? Un tnr aa ca tine, plin de zeam. S nu-mi spui c nc nu i-au crescut periorii. n sfrit am neles unde btea i i-am

rspuns c nu crezusem c e ngduit aa ceva, cci nc eram ucenic; dar dac-mi poruncea astfel, de bun seam c aveam s m supun. Mi-am nchipuit eu. Nu-i rea, s tii. Da-i nalt, i mie nu-mi plac naltele. n familia aceea, acum o generaie sau dou a fost un bastard de exultant, bag mna-n foc. Sngele ap nu se face, cum se zice, dei numai noi tim ce-nseamn asta. Vrei s-o faci? A ridicat cupa i eu i-am umplut-o. Dac aa dorii, Maestre. Adevrul e c m excitase gndul. Niciodat nu posedasem o femeie. Nu poi. Eu trebuie s-o fac. Dac o s fiu luat la ntrebri? Apoi mai trebuie i s adeveresc s semnez documentele. Sunt maestru al ghildei de douzeci de ani, i niciodat n-am falsificat documente. Presupun c te gndeti c n-o pot face. Gndul nu-mi trecuse nici o clip prin minte, aa cum gndul opus (anume c ar mai avea ceva poten n el) nu-mi trecuse nicicnd prin minte n ceea ce-l privea pe Maestrul Palaemon, care, cu prul lui alb, umerii czui i lentilele pentru vzut, prea ca un om care a fost ntotdeauna decrepit. Ei bine, ia privete, a zis Maestrul Gurloes i s-a ridicat din jil. Era genul de om care poate merge drept i vorbi limpede chiar cnd este foarte beat; s-a ndreptat spre un scrin, sigur pe sine, cu toate c prede-o clip am crezut c avea s scape vasul din porelan albastru pe care tocmai l scotea de-acolo. Acesta este un leac rar i puternic. A ridicat capacul i mi-a artat o pulbere maronie. Nu d gre niciodat. ntr-o bun zi va trebui s-l ncerci i tu, prin urmare trebuie

s tii de el. Iei pe vrful unui cuit doar ct i ncape sub unghie, nelegi? Dac iei prea mult, n-o s poi s te nfiezi n faa altor oameni cteva zile bune. O s in minte, Maestre. De bun seam c e o otrav. Toate sunt, i-asta-i cea mai bun puin mai mult dect att te-ar omor. i nu trebuie s iei alt porie dect cnd se schimb luna, pricepi? Poate c ar fi mai bine s-l rugai pe Fratele Corbinian s msoare doza, Maestre. Corbinian era spierul nostru; m ngrozea gndul c Maestrul Gurloes ar putea nghii o lingur ntreag n faa ochilor mei. Eu? N-am nevoie. Dispreuitor, a acoperit la loc vasul i l-a izbit la locul lui pe raftul din scrin. Prea bine, Maestre. n plus (i mi-a fcut semn cu ochiul) am i asta. Din sabretaul de la bru a scos un falus de fier. Era lung de-o palm i jumtate i avea o curea de piele petrecut prin captul opus vrfului. Poate vi se pare o prostie ce citii acum, dar pentru o clip nu mi-am putut imagina la ce servete un asemenea obiect, n ciuda formei sale oarecum exagerat de realist. mi spuneam cu disperare c poate vinul l fcea s fie infantil, ca un bieel care nu crede c exist o deosebire fundamental ntre calul de lemn i unul adevrat. mi venea s i rd. A necinsti, sta-i cuvntul lor. i astfel, nelegi tu, ne-au lsat o cale de ieire. Lovise falusul de fier de palm acelai gest, acum c m gndesc la asta, pe care-l fcuse cu ghioaga sa omul-maimu, cnd m ameninase. Apoi am neles i m-a cuprins greaa.

Dar nici mcar acea grea nu este senzaia pe care a simi-o acum dac m-a gsi n aceeai situaie. Nu aveam nici o simpatie fa de client, pentru c nu m gndeam la ea ctui de puin; ci numai un fel de scrb fa de Maestrul Gurloes, care, n ciuda masivitii i a forei sale, era obligat s se bizuie pe pulberea aceea maronie i, nc i mai ru, pe falusul de fier pe care-l vzusem, un obiect care ar fi putut fi tiat de la o statuie, i poate c i fusese. i totui, l-am vzut n alt mprejurare, cnd treaba trebuia s fie ndeplinit pe loc, de team c ordinul n-ar fi putut fi executat ntocmai nainte s moar clienta, l-am vzut acionnd fr preget, i fr pulberi sau falus, ba chiar fr dificultate. nseamn c Maestrul Gurloes era la. Totui, poate c laitatea lui era mai bun dect curajul pe care l-a fi dovedit eu n locul lui, cci curajul nu este ntotdeauna o virtute. Fusesem curajos (cum sunt socotite asemenea atitudini) cnd m luptasem cu oamenii-maimu, dar curajul meu nu era altceva dect un amestec de ndrzneal nesbuit, surprindere i disperare; acum, n tunel, cnd nu mai aveam pricin a m teme, m-a cuprins frica i aproape c mi-am spart capul de tavanul jos; dar nu m-am oprit, nici nu mi-am domolit fuga nainte s vd deschiztura n faa mea, pe care binecuvntata lumin strlucitoare a lunii o desena cu limpezime. Abia atunci m-am oprit; i socotind c m aflam n siguran, mi-am ters spada ct am putut mai bine, cu poala zdrenuit a mantiei, i am vrt-o napoi n teac. Isprvind trebuoara asta, mi-am atrnat-o de umr, am ieit i-am nceput s cobor, pipind cu vrfurile cizmelor ude iei-

turile care m ajutaser s urc. Tocmai ajunsesem la o a treia, cnd dou sgei de arbalet au lovit stnca exact deasupra capului meu. Una trebuie s-i fi nfipt vrful n vreo crptur din strvechea scar, cci a rmas lipit de perete, arznd cu o flacr alb. mi amintesc ct de uimit am fost i cum, n cele cteva clipe nainte ca a doua s loveasc i mai aproape, ct pe ce s m orbeasc, am sperat ca arbaletierii s nu fie din acel soi care scot un nou proiectil n coard cnd armeaz i trag nc o dat aproape imediat. Cnd o a treia sgeat s-a izbit de stnc i a explodat, am tiut ce fel de arbaletieri erau i m-am lsat s cad nainte ca intaii care m rataser s trag a patra oar. Era acolo, aa cum probabil tiam c trebuia s fie, un iaz adnc n care prul cdea din gura minei. M-am scufundat pentru a doua oar, dar oricum eram ud i, n fapt, scufundarea a stins petele de flcri ce mi se lipiser de fa i brae. Era cu neputin s ncerc viclenia de a rmne sub ap. Cci undele m-au prins ca i cnd a fi fost un beiga i m-au aruncat la suprafa, unde au vrut ele. Am avut mare noroc s m mping la oarece distan de faa stncii i astfel s-mi vd atacatorii din spate, n timp ce m cram pe mal. Era i o femeie cu ei, stteau toi i priveau la locul unde cdea cascada. Scond-o pe TerminusEst pentru ultima oar n acea noapte, am strigat: Aici, Agia. Ghicisem ceva mai nainte c ea era, dar cnd s-a rsucit (mai iute dect oricare dintre brbaii care-o nsoeau) i-am zrit chipul n lumina lunii. O fa ce mie mi s-a prut

cumplit (i totui minunat, n ciuda prerii pe care Agia o avea despre sine), pentru c, vznd-o, am neles c Thecla era nendoielnic moart. Brbatul aflat cel mai aproape de mine s-a dovedit ntr-att de nesocotit nct a ncercat s-i duc arbaleta la umr nainte s apese pe trgaci. M-am aplecat n fa i i-am retezat picioarele de sub el, n vreme ce sgeata celuilalt a zbrnit pe deasupra mea ca un meteorit. Pn s apuc s m ndrept de spate, al doilea brbat i-a aruncat arbaleta i a scos sabia scurt. Agia a fost mai rapid, crestndu-m la gt cu o athame nainte ca sabia lui s ias din teac. M-am ferit de prima ei lovitur, am parat-o pe-a doua, dei lama lui TerminusEst nu era potrivit pentru duel. Propriul meu atac a fcut-o pe Agia s se dea napoi. Treci n spatele lui, i-a strigat celui de-al doilea arbaletier. Eu l atac din fa. Brbatul nu a rspuns. Dar gura lui s-a deschis larg i sabia i s-a rotit n aer. nainte s-mi dau seama c nu la mine se uita, ceva foarte strlucitor a trecut n salturi pe lng mine. Am auzit sunetul urt al unei este care se sparge. Graioas ca o pisic, Agia s-a rsucit i cu siguran l-ar fi atins pe omul-maimu, dar eu i-am smuls cu o lovitur tiul otrvit din mn, care-a zburat n ap. Agia a dat s fug, eu am prins-o de pr i am trntit-o la pmnt. Omul-maimu bolborosea aplecat deasupra arbaletierului pe care-l omorse n-am aflat niciodat dac voia s-l jefuiasc ori pur i simplu nfiarea acestuia i strnise curiozitatea. Eu i-am pus Agiei piciorul pe gt, iar omul-maimu s-a

ndreptat de spate i s-a rsucit spre mine, apoi a czut la pmnt, aa cum i vzusem pe frtaii lui fcnd n peter, i i-a ridicat braele. Nu mai avea o mn; am recunoscut tietura curat fcut de TerminusEst. Omul-maimu a bolborosit ceva ce eu n-am priceput. Am ncercat s rspund: Da, eu am fcut asta. mi pare ru. Acum am czut la pace. Privirea rugtoare struia i omul-maimu iar a bolborosit ceva. Sngele curgea nc din ciot, cu toate c specia lor trebuie s aib un mecanism care nchide venele, aa cum se spune c li se ntmpl thylacodonilor; fr a fi ngrijit de un felcer, un om ar fi murit din pricina sngelui scurs dintr-o asemenea ran. Eu am tiat-o, am zis. Dar s-a ntmplat cnd nc ne mai luptam, nainte ca voi s vedei Gheara Conciliatorului. Atunci mi-a trecut prin cap c m urmase afar ca s mai vad o dat gema, nfruntndu-i spaima strnit de ceea ce trezisem n adncul muntelui, orice o fi fost acel ceva. Am vrt mna n tureatca cizmei i-am scos Gheara, i-n clipa n care am fcut acest lucru mi-am dat seama ce neghiob eram s-mi in cizma i ncrctura sa preioas att de aproape de Agia, cci ochii ei s-au cscat largi, plini de lcomie, n vreme ce omul-maimu s-a ghemuit i mai mult, ntinznd spre mine ciotul su vrednic de mil. O clip am rmas toi trei nemicai n acele poziii, iar cine ne-ar fi vzut astfel n lumina lugubr ne-ar fi socotit un grup tare ciudat. O voce uluit a lui Jonas a strigat Severian! de pe nlimile de deasupra noastr. Asemenea rsunetului unei trompete

ntr-o pies de umbre, care dizolv toat iluzia, strigtul su a pus capt tabloului nostru vivant. Am lsat Gheara n jos i am ascuns-o n palm. Omul-maimu s-a repezit spre peretele de stnc, iar Agia a nceput s se zbat i s blesteme sub talpa mea. O lovitur uoar cu latul spadei a potolit-o, dar mi-am inut cizma pe ea pn cnd Jonas mi s-a alturat, astfel c eram doi acum care-o puteam mpiedica s scape. M-am gndit c s-ar putea s ai nevoie de ajutor, mi-a zis el. Vd c m-am nelat. Se uita la cadavrele brbailor care veniser cu Agia. Nu asta a fost lupta adevrat, am rspuns eu. Agia se ridica n capul oaselor, frecndu-i gtul i umerii. Au fost patru, i te-am fi nvins, dar corpurile creaturilor lora, oamenii-tigru, cu scprici, au nceput s se reverse din gaur, i pe doi i-a apucat frica i au fugit. Jonas s-a scrpinat n cretet cu mna lui de oel, scond un sunet ca i cnd ar fi eslat un cal de lupt. nseamn c ntr-adevr am vzut ce-am crezut c vd. ncepusem s m ndoiesc. L-am ntrebat ce crezuse c vede. O fiin lucitoare ntr-un vemnt de blan, nclinndu-se n faa ta. Tu ineai n mn o cup cu o licoare arznd, aa cred. Ori era tmie? Asta ce-i? S-a aplecat i a cules ceva de pe buza malului, unde sttuse ghemuit omul-maimu. O mciuc. Da, vd. La captul mnerului de os era o bucl

fcut dintr-un tendon, i Jonas i-a petrecut-o peste ncheietura minii. Cine-s oamenii tia care-au ncercat s te omoare? L-am fi ucis, a zis Agia, dac n-ar fi avut mantia. L-am vzut ieind din gaur, dar mantia l-a acoperit cnd a nceput s coboare, iar oamenii mei n-au mai vzut inta, doar pielea braelor lui. Am povestit ct mai scurt cu putin cum am intrat n crdie cu Agia i fratele ei geamn, i am descris moartea lui Agilus. Iar acum ea a venit s i se alture, a spus Jonas, trecndu-i privirea de la Agia la lungimea purpurie a spadei mele i ridicnd din umeri. Mi-am lsat iepuoara ceva mai ncolo, poate ar trebui s m duc s vd ce face. Astfel o s pot spune mai trziu c n-am vzut nimic. Asta-i femeia care-a trimis scrisoarea? Ar fi trebuit s-mi dau seama. i povestisem despre Thecla. Tu nu tii nimic despre Thecla, ea ns da, i tocmai despre asta era vorba n scrisoare. I-am povestit n timp ce ne plimbam prin Grdinile Botanice din Nessus. Erau greeli n scrisoare i lucruri pe care Thecla nu le-ar fi spus niciodat, dar nu m-am oprit s cuget la ele cnd am citit-o. M-am ndeprtat civa pai i am pus Gheara napoi n cizm, vrnd-o ct mai adnc. Mai bine te-ai duce s-i ngrijeti animalul, cum ai spus. Al meu pare s-i fi rupt legtura i s fi fugit, aa c m tem c va trebui s clrim pe-al tu, cu schimbul. Jonas a ncuviinat din cap i a nceput s urce napoi pe unde coborse. M ateptai, nu-i aa? am ntrebat-o pe Agia. Am auzit ceva, iar destrierul i-a ciulit urechile la zgomot. Tu erai. De ce nu m-ai

omort atunci? Eram acolo sus a artat spre nlimi i voiam ca oamenii pe care i-am pltit pentru asta s te omoare cnd te apropiai prin pru. Dar au fost proti i ncpnai, aa cum sunt brbaii ntotdeauna, i-au spus c nu-i irosesc sgeile c fiinele alea dinuntru or s te rpun. Am mpins n jos un pietroi, cel mai mare pe care l-am putut urni din loc, dar a fost prea trziu. Ei i-au spus despre min? Agia a dat din umeri, iar lumina lunii i-a preschimbat umerii goi n ceva mult mai nepreuit i mai frumos dect carnea. Acum o s m omori, aa c ce mai conteaz? Toi localnicii spun tot felul de poveti despre locul sta. Spun c fiinele alea ies noaptea cnd e furtun i fur animalele din staule, i uneori ptrund n case, dup copii. E i o legend care zice c pzesc o comoar acolo nuntru, aa c am pus i asta n scrisoare. M-am gndit c, dac nu pentru Thecla ta, mcar pentru comoar tot ai s vii. Pot s stau cu spatele la tine, Severian? Dac e totuna, nu vreau s-o vd venind. Cnd a spus acestea, am simit cum mi se ridic o povar de pe suflet: nu eram sigur c o voi putea lovi dac voi fi nevoit s-o privesc n fa. Mi-am nlat propriul meu falus de fier i, fcnd aceasta, am simit c mai era o ntrebare pe care voiam s i-o pun Agiei, dar nu-mi aminteam care era. Lovete, a zis ea. Sunt gata. Am cutat un loc bun pentru picior, iar degetele mele au gsit capul de femeie de la un capt al grzii, capul care marca tiul pentru femei. Cteva clipe mai trziu, din nou:

Lovete! Dar eu apucasem s ies din vale.

VIII Cultelarii
Ne-am ntors la han n tcere i att de ncet nct cerul de la rsrit era gri la ceasul la care am ajuns n sat. Jonas deeua mericipul cnd i-am zis: N-am omort-o. A ncuviinat din cap fr s m priveasc. tiu. Te-ai uitat? Ziceai c n-o s te uii. I-am auzit vocea cnd tu ajunsesei lng mine. O s ncerce din nou? Am rmas pe gnduri, n timp ce el a dus aua mic n ncperea pentru harnaamente. Dup ce a ieit de-acolo, i-am spus: Da, sunt sigur c o s ncerce. N-am smuls nici o promisiune de la ea, dac la asta te gndeai. Oricum nu i-ar fi inut-o. n locul tu a fi omort-o. Da, am spus. Asta ar fi trebuit s fac. Am ieit mpreun din grajd. Era destul lumin n ograd ca s vedem fntna i porile cele mari care ddeau spre han. Nu cred c ar fi fost bine spun doar c

a fi fcut-o, zise Jonas. Mi-a fi imaginat c sunt njunghiat n somn, c mor pe-un pat jegos cine tie unde, i i-a fi retezat capul. Nu c aa ar fi fost bine. Jonas a ridicat ghioaga lsat pe mal de omul-maimu i a izbit cu ea, imitnd, brutal i fr graie, lovitura unei spade. Capul ghioagei a prins lumina zilei i amndoi am rmas cu gurile cscate. Era fcut din aur masiv. Nici unul dintre noi n-avea chef s participe la festivitile pe care iarmarocul nc le oferea celor care benchetuiser toat noaptea. Ne-am retras n odaia noastr i ne-am pregtit pentru somn. Cnd Jonas mi-a propus s mpart aurul cu mine, am refuzat. nainte avusesem eu bani cu ghiotura i primisem i o parte din plata ce mi se cuvenea, iar el trise de pe urma drniciei mele, ca s spun aa. Acum eram fericit c n-o s se mai simt ndatorat fa de mine. Mi-era i ruine vznd ct ncredere avea n mine n privina aurului su i mi-am amintit cum i tinuisem (i, de fapt, nc i tinuiam) existena Ghearei. M-am simit obligat s-i spun despre ea; totui nu i-am spus i-am cutat s-mi scot piciorul din cizma ud n aa fel nct Gheara s cad pn n vrful ei. M-am trezit pe la prnz i, dup ce m-am asigurat c Gheara era tot la locul ei, l-am trezit pe Jonas, aa cum m rugase. Or fi la iarmaroc giuvaiergii care mi-ar da ceva pe aurul sta, mi-a spus el. Mcar m pot trgui cu ei. Vrei s vii cu mine? Ar trebui s mncm ceva nainte i, pn isprvim, se face vremea s m duc la eafod. napoi la treab, prin urmare.

Da. mi luasem mantia. Era jalnic de sfiat, cizmele nu mai aveau glani nc erau jilave. Una din servitoarele de la han poate s i-o coas. N-o s arate ca nou, dar oricum mult mai bine ca acum. Jonas a deschis ua. Haide odat, dac eti flmnd. Ce faci mutra asta gnditoare? n sala mare a hanului, cu bucate mbelugate ntre noi, i n vreme ce ntr-o alt ncpere soia hangiului i ncerca acul pe mantia mea, i-am povestit ce se ntmplase sub munte, ncheind cu paii pe care-i auzisem n adncul pmntului. Eti un ciudat, s-a mulumit Jonas s-mi spun. Tu eti mai ciudat dect mine. Nu vrei ca oamenii s afle asta, dar eti un strin, nu tiu de ce soi. A zmbit: Un cacogen? Un strin de pe alt meleag. Jonas a cltinat din cap, apoi a ncuviinat. Da, poate c sunt. Dar tu tu ai acest talisman care te-ajut s stpneti comarurile, i-ai descoperit o comoar de argint. Cu toate acestea, vorbeti despre ea aa cum altul ar vorbi despre vreme. Am luat o mbuctur de pine i i-am rspuns: E ciudat, recunosc. Dar ciudenia cea mare este Gheara, ea, i nu eu. Ct despre faptul c i-am vorbit despre ea, de ce n-a face-o? Dac i-a fura aurul, l-a putea vinde i-a cheltui banii, dar nu cred c i-ar prii celui care ar fura Gheara. Nu tiu de ce cred asta, dar aa cred, i de bun seam Agia a furat-o. Ct despre argint...

i i-a pus-o ie n buzunar? n sabretaul ce-mi atrn la bru. Credea c fratele ei o s m omoare, i-am spus doar. Apoi urmau s-mi revendice cadavrul aa plnuiser , ca s-mi ia spada i mantia. Ar fi pri mit astfel spada mea, hainele mele, gema de asemenea, iar dac gema ar fi fost gsit ntre timp, eu a fi fost nvinovit, nu ea. mi amintesc... Ce? Pelerinele. Ne-au oprit cnd am ncercat s ieim. Jonas, crezi c-i adevrat c unii oameni pot citi gndurile altora? De bun seam. Alii nu sunt att de siguri. Maestrul Gurloes obinuia s vorbeasc de bine despre aceast idee, dar Maestrul Palaemon nici s n-aud de ea. i totui, eu cred c marea preoteas a Pelerinelor avea aceast putere, mcar ntr-o oarecare msur. tia c Agia luase ceva, i nu eu. A pus-o pe Agia s se dezbrace, ca s o poat percheziiona, pe mine ns m-au lsat n pace. Mai trziu i-au distrus catedrala i cred c asta a fost din pricin c dispruse Gheara la urma urmei, era Catedrala Ghearei. Jonas a ncuviinat din cap gnditor. Dar nu despre toate astea voiam s te ntreb, am continuat eu. A vrea s-i aflu prerea despre paii aceia. Toat lumea tie despre Erebus i Abaia i celelalte fiine din mare care ntr-o bun zi vor veni pe uscat. Cu toate acestea, simt c tu tii mai multe despre ele dect oricare dintre noi. Chipul lui Jonas, att de deschis de felul su, arta nchis acum i precaut. De ce crezi asta? Pentru c ai fost marinar, i datorit povetii despre fasole cea pe care ne-ai

spus-o la poart. Trebuie s fi vzut crulia mea cafenie, din care am citit sus n camer. Ea dezvluie tainele lumii sau, s zicem, ceea ce au spus despre ele unii sau alii dintre magi. N-am citit-o pe toat, nici mcar pe jumtate, cu toate c mpreun cu Thecla obinuiam s citim cte-un paragraf la cteva zile i s petrecem timpul dintre lecturi certndu-ne pe ceea ce se spunea acolo. Dar am bgat de seam c toate lmuririle din cartea asta sunt simple i a zice copilreti. Ca i povestea mea. Am ncuviinat din cap. Povestea ta pare scoas din cartea cafenie. Cnd i-am dus-o nti i-nti Theclei, am crezut c e pentru copii ori pentru aduli crora le plac copilriile. Dar discutnd noi despre unele cugetri cuprinse n ea, am neles c numai astfel ar fi putut fi exprimate, nicicum altfel. Dac autorul voia s descrie un fel nou de a face vinul sau cel mai bun mod de a face dragoste, ar fi putut folosi un limbaj complex i exact. Dar n carte a scris astfel: La nceput a fost numai hexameronul sau Nu trebuie s vedem icoana stnd nemicat, ci nsi nemicarea. Ceea ce am auzit sub pmnt... era una dintre taine? N-am vzut cartea, a rspuns Jonas, ridicndu-se. M duc s vnd ghioaga, dar mai nti vreau s-i spun ceea ce toate nevestele le spun brbailor lor mai devreme sau mai trziu: nainte s mai pui ntrebri, gndete-te dac ntr-adevr vrei s afli rspunsurile. O ultim ntrebare, am zis eu, i apoi promit s nu te mai ntreb nimic. Cnd treceam prin Zid, ai spus c ceea ce vedeam acolo nuntru erau soldai i ai dat de neles c erau ncartiruii n acel loc ca s in piept

lui Abaia i altora asemenea. Oamenii-maimu sunt soldai de acest soi? i dac sunt, ce pot face nite rzboinici de statur omeneasc atunci cnd vrjmaii sunt mari ct munii? i de ce n-au folosit vechii autocrai soldai din spia oamenilor? Jonas nvelise ghioaga ntr-o zdrean i acum sttea mutnd-o dintr-o mn n cealalt. Astea-s trei ntrebri i singura creia i pot da un rspuns lmurit este a doua. Am o bnuial n privina celorlalte dou, dar te cred pe cuvnt: e ultima oar cnd vorbim despre asemenea lucruri... nti ultima ntrebare. Vechii autocrai, care nu erau autocrai i nici nu erau numii astfel, se foloseau de soldai-oameni. Dar rzboinicii pe care i-au creat dnd alctuire uman animalelor i poate, n tain, dnd alctuire animalic oamenilor, erau mult mai loiali. Aa trebuiau s fie, pentru c populaia care-i ura conductorii i ura pe servitorii tia neumani nc i mai mult. Astfel, servitorii puteau fi fcui n aa fel nct s ndure lucruri pe care soldaii-oameni nu le ndurau. De aceea or fi fost folosii n Zid. Sau poate c explicaia este cu totul alta. Jonas a tcut i s-a dus la drum, uitndu-se nu la strad, ci la norii de sus. Apoi a continuat: Nu tiu dac oamenii ia maimu ai ti sunt acelai soi de hibrizi. Cel pe care l-am vzut arta destul de uman, doar c avea blan, prin urmare m gndesc, la fel ca i tine, c sunt fiine umane care au suferit nite modificri n natura lor profund, ca urmare a vieii lor n min i a contactului cu relicvele oraului ngropat acolo. Urth e foarte btrn acum. E foarte btrn i fr doar i poate multe comori au fost tinuite n vremuri apuse. Aurul i

argintul nu se altereaz, dar cei care le pzesc pot s sufere metamorfoze mai ciudate dect cele care preschimb strugurii n vin i nisipul n perle. Dar noi, afar, ndurm ntunericul n fiecare noapte, iar comorile scoase din mine la noi ajung. De ce nu ne-am schimbat i noi? Jonas n-a rspuns, iar eu mi-am amintit promisiunea de a nu-l mai ntreba nimic. Cu toate acestea, cnd s-a ntors spre mine era ceva n ochii lui care-mi spunea c sunt neghiob, c noi ne-amschimbat. S-a rsucit iari spre fereastr i i-a ndreptat nc o dat privirile spre cer. Bun, am zis eu, nu trebuie s-mi rspunzi la ntrebarea asta. Dar ce-i cu cealalt ntrebare la care ai fgduit c-mi rspunzi? Cum pot soldaii umani s in piept montrilor din ape? Ai avut dreptate cnd ai spus c Erebus i Abaia sunt mari ct munii i, sincer s fiu, am fost mirat c tii acest lucru. Majoritatea oamenilor n-au destul imaginaie s conceap ceva att de uria, i-i nchipuie c nu-s mai mari dect casele ori corbiile. Dar sunt att de uriai nct, cu toate c se afl pe lumea asta, nu pot prsi apa propria lor greutate i-ar strivi. S nu te gndeti c vor veni s bat cu pumnii n Zid sau c vor arunca bolovani n dreapta i-n stnga. Dar cu gndurile lor ei i atrag slujitori i-i asmut mpotriva tuturor crmuitorilor care se mpotrivesc mai-marilor lor. Zicnd acestea, Jonas a deschis ua hanului i s-a strecurat afar, n iureul drumului; eu am rmas la locul meu, sprijinit ntr-un cot pe masa la care luasem micul dejun, i mi-am amintit visul pe care-l avusesem cnd dormisem n acelai pat cu

Baldanders. Uscatulnune-a putut ndura, spuseser femeile acelea monstruoase. Am ajuns la o parte a povetii mele unde sunt nevoit s scriu despre ceva ce am evitat pn acum. Domniile Voastre care citii nu se poate s nu fi observat c nu am avut reineri s povestesc cu de-amnuntul despre lucruri care s-au petrecut cu muli ani n urm i s redau ntocmai cuvintele celor care au vorbit cu mine, i ntocmai cuvintele mele cnd le-am rspuns; i probabil c ai gndit c era un procedeu convenional pe care l-am adoptat pentru ca povestea mea s curg mai lin. Ei bine, adevrul e c sunt unul dintre cei blestemai cu ceea ce se numete aducere-aminte perfect. Nu ne putem aduce aminte totul aa am auzit pe unii spunnd, ceea ce e o neghiobie. M rog, nu-mi amintesc bunoar ordinea crilor pe rafturile din biblioteca Maestrului Ultan. Dar mi amintesc mult mai multe alte lucruri dect ar crede unii: poziia fiecrui obiect pe o mas prin dreptul creia am trecut n copilrie, i chiar c mi-am amintit ceva nainte de a trece pe lng ea, i cum se deosebete acea ntmplare memorat de amintirea pe care o am acum despre ea. Puterea inerii mele de minte a fcut din mine elevul preferat al Maestrului Palaemon, prin urmare cred c ea trebuie tras la rspundere pentru existena acestei poveti, cci dac Maestrul nu m-ar fi ndrgit, nu a fi fost trimis la Thrax, purtndu-i spada. Unii spun c puterea aceasta e legat de-o gndire slab eu unul nu pot judeca o asemenea afirmaie. Ceea ce nu nseamn c nu e periculoas ntr-alt fel, unul cu care m-am confruntat de multe ori. Cnd mi ndrept mintea spre trecut, aa cum fac acum

i am fcut atunci cnd am cutat s-mi amintesc visul, trecutul mi vine n memorie att de limpede, nct mi pare c iari retriesc acea zi de mult dus, o zi veche-nou i neschimbat ori de cte ori o scot la suprafaa minii mele, cu nlucile sale la fel de reale ca i mine. Chiar i acum pot s nchid ochii i s intru n celula Thedei, aa cum am fcut ntr-o noapte de iarn; i curnd degetele mele vor simi cldura vemntului su, iar parfumul fiinei ei mi umple nrile, asemenea parfumului crinilor nclzii n faa unui foc. i ridic vemntul de pe trup i-i mbriez trupul de filde, simindu-i sfrcurile lipite de chipul meu... nelegei? E foarte uor s pierd ore i zile cu asemenea amintiri, i uneori m cufund att de adnc n ele, nct m simt ca drogat, beat. Aa era i acum. Paii pe care-i auzisem n petera oamenilor-maimu nc mi rsunau n minte i, cutnd o lmurire, m-am ntors la visul meu, ncredinat acum c tiam de unde venea i trgnd ndejdea c mrturisea mai mult dect dorise cel care l esuse. Din nou clresc armsarul cu mitr i aripi de piele. Sub noi, pelicani zboar cu lovituri de aripi puternice, mree, pescrui se rotesc i ip a jale. Cad din nou, rostogolindu-m cu uier prin abisul vzduhului, spre mare, i totui suspendat, o vreme, ntre val i nor. mi arcuiesc trupul, m rstorn cu capul n jos, mi las picioarele s m urmeze ca un stindard i astfel spintec apa i vd plutind n cel mai limpede azur capul cu pr de erpi i fiara cu multe capete, iar apoi grdina de nisip nvrtejindu-se departe jos. Giganticele i

ridic brae groase ct trunchiurile de siconuri, fiecare deget avnd la vrf o unghie purpurie. Apoi, dintr-odat, eu care fusesem orb nainte am neles de ce-mi trimisese Abaia acest vis, ncercnd s m nregimenteze n marele i zdrobitorul rzboi de pe Urth. * Dar acum tirania memoriei mi-a copleit voina. Dei vedeam odaliscele titanice i grdina lor, i tiam c nu-s altceva dect alctuiri morfeice rechemate n amintire, nu puteam scpa de fascinaia lor i de amintirea visului. Mini m-au apucat ca pe-o ppu i, cum m legnam eu aa ntre meretricele lui Abaia, am fost ridicat de pe jilul cu brae late din hanul din Saltus; cu toate acestea, prede nc vreo sut de bti de inim, nu mi-am putut elibera mintea de marea aceea i de femeile ei cu pr verde. Doarme. Ochii i sunt deschii. O a treia voce: S aducem spada? Aducei-o s-ar putea s aib de lucru. Titanicele au plit. Brbai mbrcai n piei de cprioar i ln aspr m ineau fiecare de cte-un bra, i unul cu o fa nsemnat de cicatrice i nfipsese vrful stiletului n gtul meu. Brbatul din dreapta mea a apucat-o pe TerminusEst cu mna liber; era voluntarul cu barb neagr care pusese umrul la spargerea casei zidite. Vine cineva. Brbatul cu faa crestat s-a furiat de lng mine. Am auzit ua zngnind i exclamaia lui Jonas cnd a fost tras nuntru. Asta-i stpnul tu, nu-i aa? Ei bine,

s nu te miti, amice, i s nu cumva s strigi. V omorm pe amndoi.

IX Liege al Frunzelor
Ne-au inut cu faa la perete ct ne-au legat minile. Mantiile ne-au fost apoi legate pe umeri, ca s ascund legturile,nct pream c mergem cu minile mpreunate la spate, i astfel am fost scoi n curtea hanului, unde un baluciter uria se legna de pe-un picior pe cellalt sub un howdah simplu, fcut din fier i os. Omul care m inea de braul stng i-a ntins braul cellalt i l-a lovit pe animal cu coada unei epue n spatele ncheieturii genunchiului, ca s-l fac s ngenuncheze, i am fost pui s ne urcm pe spinarea lui. Cnd venisem cu Jonas n Saltus, poteca pe care mersesem urca dealuri de sfrmturi din mine, dealuri fcute mai cu seam din pietre i crmizi sparte. Cnd clrisem chemat de rugmintea mincinoas din scrisoarea Agiei, trecusem n galop pe lng alte multe dealuri asemenea, cu toate c drumul meu se aternea mai ales prin pdure,n partea ei cea mai apropiat de sat.

Acum eram dui printre grmezi de tot felul de resturi, pe unde nu era nici o potec. Aici, pe lng sfrmturi, minerii azvrliser tot ce aduseser la lumin din trecutul ngropat, care altfel ar fi fcut de ruine i satul lor, i meseria ce-o aveau. Spurcciuni zceau de-a valma n mormane de zece ori mai nalte, dac nu i mai mult, dect spinarea colosal a baluciterului statui obscene, sparte, frmndu-se, oase umane de care nc stteau lipite fii de carne i jurubie de pr. i mpreun cu acestea, zece mii de brbai i femei; cei care, cutnd o nviere personal, ceruser s li se mblsmeze leurile pentru a fi venic nemuritoare, zceau aici asemenea unor beivi dup orgie, cu sarcofagele lor de cristal sparte, cu mdularele atrnnd n poziii groteti, cu veminte putrezite sau putrezinde, i ochii holbai goi ctre cer. La nceput, Jonas i cu mine ncercasem s-i descoasem pe rpitori, dar ne amuiser cu lovituri. Acum, cnd baluciterul i croia drum prin acest trm sumbru, preau i ei mai mpciuitori, aa c i-am ntrebat din nou unde anume ne duceau. Omul cu faa crestat a rspuns: n slbticie, unde triesc brbai liberi i femei minunate. Gndul mi-a fugit la Agia i l-am ntrebat dac pe ea o slujea; a rs i a cltinat din cap. Stpnul meu este Vodalus al Pdurii. Vodalus! Aha, a zis el. nseamn c-l cunoti i l-a nghiontit pe omul cu barb neagr, care clrea n acelai howdah cu noi. Tare frumos o s se poarte Vodalus cu tine, nu m ndoiesc de asta, pentru c ai primit cu atta bun dispoziie s-l supui la cazne pe unul din servitorii lui.

ntr-adevr l tiu, am spus i am dat s-i povestesc omului cu faa crestat despre legtura mea cu Vodalus, cruia i salvasem viaa n ultimul meu an nainte de a deveni cpitan al ucenicilor. Dar dintr-odat m-a apucat ndoiala c Vodalus i amintea de ntmplare i am zis c de-a fi tiut c Barnoch este servitorul lui Vodalus, n-a fi primit cu nici un chip s duc la mplinire schingiuirea lui. De bun seam mineam; pentru c tiusem i mi mpcasem cugetul c aveam s primesc o rsplat, gndindu-m c voi reui s-l feresc pe Barnoch de i mai mult suferin. Minciuna nu mi-a fost de nici un folos; toi trei au rs n hohote, chiar i dresorul care clrea pe grumazul fiarei. Cnd veselia lor s-a potolit, am spus: Noaptea trecut am clrit afar din Saltus, spre nord-est. ntr-acolo ne ndreptm acum? Prin urmare, acolo ai fost. Stpnul nostru a venit s te caute i s-a ntors cu mna goal. Omul cu faa crestat a zmbit i am citit pe chipul lui c nu era ctui de puin neplcut gndul c se ntorcea acum victorios acolo unde Vodalus nsui dduse gre. Jonas mi-a optit: Mergem spre miaznoapte, se vede dup soare. Da, a zis fa-crestat, care pare-se c avea auzul ascuit. Spre miaznoapte, dar nu pentru mult vreme. Apoi, ca s treac timpul mai iute, s-a apucat s-mi descrie cum se purta stpnul su cu prizonierii, cei mai muli dintre acetia fiind fiine cum nu se poate mai primitive, i cum felul su de a se purta era mult mai bogat

n efecte teatrale dect n agonie adevrat. Ca i cnd o mn invizibil ntinsese o cortin peste noi, umbrele copacilor au czut peste howdah. Scprarea miriadelor de cioburi de sticl a rmas n urm, dimpreun cu privirile fixe ale ochilor mori, iar noi am intrat n rcoarea i umbra verde a pdurii nalte. Printre acele trunchiuri mree, chiar i baluciterul, care era de trei ori mai nalt dect un stat de om, prea doar o jivin mrunt, tropind din piciorue; iar noi, care clream pe spinarea lui, artam ca nite pigmei dintr-un basm pentru copii, ndreptndu-ne spre fortreaa ca un muuroi de furnici a unui monarh al spiriduilor. i mi-a venit gndul c aceti copaci nu fuseser cu mult mai mici nici nainte de-a m nate eu, i c se nlau la fel ca acum i cnd eu eram un copilandru, jucndu-m printre chiparoii i mormintele linitite ale necropolei noastre, i nc vor mai sta n picioare ca i acum, sorbind ultima raz a soarelui muritor, atunci cnd eu voi fi murit de tot atta vreme ct i cei care zceau mori acolo. Mi-am dat seama ct de puin cntrea n balana lucrurilor dac eu triam sau muream, dei viaa mi era nepreuit. i din cele dou gnduri mi-am furit o stare de spirit ce m pregtea pentru a m aga de orice ans, orict de mic, de a tri, dar n acelai timp s nu-mi pese prea mult dac scpam cu via sau nu. Datorit acestei stri de spirit am rmas n via, aa gndesc acum; mi-a fost un prieten att de bun nct am ncercat s-o port cu mine de atunci ncoace, reuind s fac asta, dac nu ntotdeauna, mcar adesea. Severian, i-e bine? Jonas fusese cel care m ntrebase. L-am privit poate cu oarece uimire.

Da. Artam ca i cum mi-era ru? Prede-o clip. M gndeam doar ct de familiar mi pare locul sta i ncercam s pricep de ce. Cred c-mi amintete de multe zile de var n Citadela noastr. Copacii tia sunt aproape la fel de nali ca turnurile de-acolo, i multe turnuri sunt acoperite de ieder, nct n zilele de var cu vreme linitit, lumina dintre ele are aceast nuan de smaragd. i aici e la fel de mult linite ca i acolo... Da? Trebuie c ai cltorit de multe ori n brci, Jonas. Cnd i cnd, da. E ceva ce mi-am dorit de mult s fac, i am fcut-o ntiai dat cnd am fost dus, mpreun cu Agia, pe insula pe care se afl Grdinile Botanice, i apoi nc o dat cnd am traversat Lacul Psrilor. Micarea brcii seamn mult cu micarea acestui dobitoc, i e la fel de tcut, i doar plescitul acela se aude, uneori, cnd vslele intr n ap. M simt acum ca i cnd a cltori prin Citadel pe un ru, iar cineva vslete cu solemnitate. La aceste vorbe, Jonas m-a privit att de serios, nct am izbucnit n rs vzndu-i faa, i m-am ridicat n picioare, vrnd (cred acum) s m uit peste marginea howdahului i, spunnd ceva despre solul pdurii, s-l las s neleag c mi ddusem fru liber fanteziei, nimic altceva. Dar abia m-am ridicat n picioare, c fa-crestat s-a ridicat i el i, repezindu-i stiletul la un deget de gtul meu, mi-a spus s m aez la locul meu. n derdere am cltinat din cap. El i-a agitat arma: Stai jos, sau i spintec maele!

i s nu te mai ntorci glorios c m-ai adus? Nu cred c asta vrei. Ateapt pn ceilali i vor spune lui Vodalus c m-ai avut i c m-ai njunghiat cnd aveam minile legate. i-acum urmeaz rsturnarea de soart. Brbosul, care o inea pe TerminusEst, a ncercat s-o scoat din teac i, netiind cum se mnuiete o spad att de lung anume, cu o mn prinzi spada de mner, cu cealalt prinzi teaca de captul de sus i, deschizndu-i larg braele spre dreapta i spre stnga, tragi spada afar a ncercat s-o scoat trgnd-o n sus, ca i cum ar fi smuls o buruian din pmnt. n aceast trebuoar stngace a fost surprins de un pas rostogolit al baluciterului i s-a prbuit peste omul cu faa crestat. Muchiile tiului, destul de subiri ct s despice un fir de pr, i-au tiat pe amndoi; fa-crestat s-a aruncat pe spate, iar Jonas, vrndu-i un picior n dosul piciorului omului i mpingndu-i acelai picior cu clciul celuilalt picior al su, a reuit s-l rstoarne peste marginea howdahului. ntre timp, brbatul cu barb neagr o scpase pe TerminusEst din mn i se holba la rana cptat, foarte lung dar ctui de puin adnc. mi tiam arma la fel de bine cum mi tiu propria mn, nct nu mi-a trebuit dect o secund ca s m rsucesc, s m ghemuiesc, s o apuc de plsele i apoi, strngnd-o ntre clcie, s-mi tai legturile de la mini. Barb-neagr a scos un pumnal i m-ar fi omort fr doar i poate dac Jonas nu l-ar fi izbit ntre picioare. Barb-neagr s-a ndoit de mijloc i, cu mult nainte s izbuteasc s se ndrepte de spate, eu eram n picioare, cu TerminusEst pregtit.

Contracia musculaturii sale i-a ridicat brusc trupul, aa cum se ntmpl ndeobte cnd omul nu e pus s ngenuncheze; cred c stropii de snge au fost primul semn pentru dresor (att de repede se petrecuse totul) c ceva nu era n regul. S-a uitat la noi peste umr, iar eu, aplecndu-m peste marginea howdahului, am reuit s-l execut foarte curat, avntnd, n lovitura orizontal, spada cu o singur mn. Abia apucase capul lui s ating pmntul, c baluciterul a pit printre doi copaci uriai care crescuser att de apropiai nct animalul prea s se strecoare asemenea unui oarece printr-o crptur din zid. Dincolo de copaci se afla o poian mai mare dect tot ce-mi fusese dat s vd n pdurea aceea n care cretea i iarb, i ferig, iar petele de lumin solar, neadumbrite de verde i la fel de strlucitoare ca auripigmentul, dansau pe brazdele de iarb. Aici pusese Vodalus s i se ridice tronul, sub un baldachin mpletit din vie nflorate; i ntmplarea fcea ca, tocmai cnd am intrat noi, el s ad acolo, cu Chatelaine Thea lng el, mprind sentine i rspli ciracilor si. Jonas n-a vzut nimic din toate acestea, fiind nc ghemuit pe jos n howdah, chinuindu-se s-i taie legturile de la mini cu pumnalul. Am privit eu i-n locul lui, deoarece stteam n picioare, cutnd s-mi in echilibrul, din pricin c spinarea baluciterului se nclina n fa, i ridicndu-mi spada n aer, roie acum pn la plasele. O sut de chipuri s-au rsucit spre noi, al exultantului de pe tron aijderea, ca i cel n form de inim al consoartei lui; i n ochii lor am vzut ceva ce probabil vedeau ei n acea clip: uriaul animal clrit de un om fr cap,

cu toat partea sa din fa mnjit cu snge; eu n picioare pe spinarea animalului, purtnd spada i mantia fuliginoas. Dac m-a fi lsat s alunec n jos pe pmnt i s fug ori s mn baluciterul s o ia la picior, cu siguran a fi murit. n loc de asta, prin virtutea strii de spirit ce se formase n mine cnd vzusem leurile de mult moarte printre rmiele scoase din galeriile minelor, i copacii venici, am rmas unde eram; iar baluciterul, care nu mai avea dresor care s-l struneasc, nainta cu pas neabtut (discipolii lui Vodalus dndu-i-se la o parte din drum, ca s-i fac loc), pn cnd platforma pe care se aflau tronul i baldachinul au ajuns n faa lui. Abia acolo s-a oprit i decapitatul a fost azvrlit n fa, prvlindu-se pe platform, la picioarele lui Vodalus; iar eu, ntinzndu-m mult peste marginea howdahului, am lovit fiara cu latul spadei, n dosul unui picior i al celuilalt, fcnd-o s ngenuncheze. Vodalus a schiat un zmbet subire ce mrturisea multe lucruri, printre care i amuzament, i poate c acesta n primul i n primul rnd. Mi-am trimis oamenii s-l aduc pe gde, a zis el. Vd c au izbutit. Am salutat cu spada, innd plselele n dreptul ochilor, aa cum fusesem nvai s facem cnd un exultant venea s ia parte la o execuie n Curtea cea Mare. Sieur, vi l-am adus pe antigde cndva, capul Domniei Voastre s-ar fi rostogolit pe pmntul proaspt spat dac n -a fi fost eu. Atunci m-a privit mai ndeaproape, cercetndu-mi chipul i nu spada sau mantia, i dup o clip a spus: Da, tu ai fost tnrul. Atta a trecut

de-atunci? Destul, Sieur. O s vorbim despre asta ntre patru ochi, dar acum am treburi obteti de ornduit. Stai aici. i a artat spre pmnt, la stnga platformei. Am cobort de pe baluciter, cu Jonas urmndu-m, i doi rndai au dus fiara de-acolo. Am ateptat n locul artat, i l-am auzit pe Vodalus mprind porunci, vorbind despre planurile sale, pedepsind i rspltind, vreme de aproape un rond. Toat mult ludata panoplie de pilatri i arce fcute de mna omului sunt doar o imitaie n piatr seac a trunchiurilor i rmuriurilor boltite ale pdurii, iar n acel loc mi se prea a nu exista aproape nici o deosebire ntre cele dou, doar c una era cenuie sau alb, iar cealalt cafenie sau de un verde palid. i am crezut c neleg atunci de ce toi soldaiiAutocratului i toate suitele numeroase ale exultanilor nu puteau s-l ngenuncheze pe Vodalus el ocupa cea mai mrea fortrea de pe Urth, mai mare cu mult dect Citadela noastr pe care eu o asemnasem cu aceasta. n sfrit, a fcut semn mulimii s plece, fiecare brbat i fiecare femeie la locul su, iar el a cobort de pe platform ca s stea de vorb cu mine, aplecndu-se asupra mea ca i cnd s-ar fi aplecat asupra unui copil. Mi-ai fost de ajutor odat, a spus el. Pentru aceasta i voi crua viaa, orice s-ar ntmpla, cu toate c s-ar putea s fie nevoie s rmi oaspetele meu o vreme. tiind c viaa nu-i mai este n primejdie, m vei sluji din nou? Jurmntul fcut Autocratului atunci cnd fusesem nlat n rang nu avea puterea

s nfrng amintirea acelei seri ceoase cu care mi-am nceput povestea vieii. Jurmintele sunt doar nsemne slabe ale onoarei, n comparaie cu beneficiile pe care le oferim altora, care in de spirit; dac salvm o dat viaa cuiva, ai acelei fiine vom rmne pentru totdeauna. Am auzit adesea spunndu-se c nu exist gratitudine. Ceea ce nu e adevrat cei care spun aa ceva au cutat gratitudinea acolo unde nu trebuia. Cel care face un bine cuiva este, prede o clip, egal Pancreatorului, i n semn de recunotin pentru aceast egalitate l va sluji pe cellalt pn la captul zilelor sale; astfel i-am rspuns lui Vodalus. Bine! a zis el i m-a btut pe umr. Vino. Nu departe de aici ni s-a pregtit masa. Dac tu i prietenul tu vei edea i vei mnca mpreun cu mine, i voi spune ce e de fcut. Sieur, mi-am dezonorat ghilda o dat. Nu cer dect s nu fiu silit s-o dezonorez nc o dat. Nimic din ce vei face nu se va afla, a spus Vodalus. Vorbele lui m-au mulumit.

X Thea
mpreun cu ali doisprezece am plecat pe jos din poian i, la o jumtate de leghe deprtare, am gsit o mas pregtit ntre copaci. Am fost aezat n stnga lui Vodalus i, n timp ce alii se nfruptau, eu m-am prefcut doar a face acelai lucru, dar ochii mei se desftau privind la el i la doamna lui, pe care mi-o amintisem adesea cnd zcusem ntins pe priciul meu, printre ucenici, n turnul nostru. Cnd i salvasem lui viaa, nc eram un bietan, cel puin mental, i unui bietan toi oamenii mari i par nali, chiar dac sunt foarte mici de statur. Acum vedeam c Vodalus era la fel de nalt ca Thecla, poate chiar mai nalt, i c sora vitreg a Theclei, Thea, era la fel de nalt ca ea. i am tiut, fr urm de ndoial, c erau de snge de exultant, nu doar de armiger, aa cum fusese Sieur Racho. De Thea m ndrgostisem nti i-nti, venernd-o pentru c era femeia brbatului pe

care-l salvasem. Pe Thecla o iubisem, la nceput, pentru c mi amintea de Thea. Acum (aa cum toamna e pe sfrite, i urmeaz iarna, i primvara, i apoi vara, sfritul anului ca i nceputul lui), o iubeam din nou pe Thea pentru c mi amintea de Thecla. Eti un admirator al femeilor, a spus Vodalus, iar eu mi-am plecat ochii. Am fost necuviincios ntr-o adunare cuviincioas, Sieur. Rog s fiu iertat. i mprtesc admiraia, aa c nu am ce ierta. Dar trag ndejde c nu cercetai acel gt zvelt cu gndul de a-l reteza? Nicidecum, Sieur. Sunt ncntat s aud asta. A luat un platou cu sturzi, a ales unul i mi l-a pus n farfurie. Era un semn de favoare deosebit. Dar trebuie s recunosc, a continuat el, c sunt puin surprins. A fi crezut c un om cu ndeletnicirea ta se uit la noi, bieii oameni, mai curnd aa cum se uit un mcelar la vite. Despre aceasta nu tiu ce s v spun, Sieur. N-am fost crescut ca mcelar. Vodalus a izbucnit n rs. Touch! Aproape c-mi pare ru c ai consimit s intri n slujba mea. Dac ai fi ales s rmi prizonierul meu, am fi avut multe conversaii minunate n timp ce eu te-a fi folosit aa cum intenionasem ca s plteti astfel pentru viaa nefericitului de Barnoch. Dar aa, pn mine-diminea vei fi plecat de-aici. Cred totui c am o misie pentru tine, care se va potrivi de minune cu nclinaiile tale. Dac misia vine de la Domnia Voastr, Sieur, se va mplini. Te iroseti pe eafod. A zmbit i a

continuat: Nu peste mult o s-i gsim o slujb mai actrii. Dar dac vrei s m slujeti bine, trebuie s nelegi cte ceva despre poziia pieselor pe tabl i despre inta jocului pe care-l jucm. S spunem c cele dou tabere sunt una alb i una neagr, i n onoarea vemintelor tale ca s tii de partea cui trebuie s fii , noi vom fi cei negri. Fr ndoial c i s-a spus c noi, negrii, suntem doar bandii i trdtori, dar oare tii ce ne strduim noi s facem? S dai ah mat Autocratului, Sieur? Bun rspunsul, dar este doar un pas i ctui de puin inta noastr final. Tu vii din Citadel vezi bine c tiu cte ceva despre drumurile i povestea vieii tale , acea mare fortrea din zilele de odinioar, prin urmare trecutul nu-i este indiferent. i-a trecut vreodat prin minte c, n urm cu o mie de ani, omenirea a fost cu mult mai bogat i mai fericit dect e acum? Iar eu am rspuns: Toat lumea tie c am deczut mult fa de zilele glorioase din trecut. Aa cum a fost atunci, va fi din nou. Oamenii de pe Urth, navignd printre stele, srind dintr-o galaxie n alta, stpnii fiicelor soarelui. Chatelaine Thea, care probabil ascultase tot ce spusese Vodalus, dei n-o artase, s-a uitat la mine pe dup umrul lui i a spus cu o voce dulce, gngurit: tii care este numele nou al lumii noastre, torionarule? Oamenii rsritului s-au dus pe Verthandi cel rou, care apoi a fost numit Rzboiul.i pentru c au socotit c numele nu suna bine i-i va descuraja pe alii s-i urmeze, i-au pus un alt nume, botezndu-l Prezentul. Era o ironie n limba

lor, cci acelai cuvnt nsemna i Acum, i Darul. Sau cel puin aa ne-a explicat odat mie i surorii mele unul dintre tutorii notri, cu toate c nu neleg cum poate o limb s ndure o asemenea confuzie. Vodalus o asculta ca i cnd era nerbdtor s vorbeasc el nsui, dar era prea manierat s-o ntrerup. Apoi alii care, din pricini numai de ei tiute, ar fi atras un popor n cea mai strfund lume locuibil au intrat i ei n joc, numind lumea aceea Skuld, Lumea Viitorului. Astfel, a noastr a devenit Urth, Lumea Trecutului. M tem c aici greeti, i-a spus Vodalus. Am aflat de la cineva care cunoate bine aceste lucruri c lumea asta a noastr i-a cptat numele n cele mai ndeprtate evuri ale antichitii. i totui, greeala ta este att de fermectoare, nct prefer s spun c tu ai dreptate i eu greesc. Thea a zmbit la vorbele lui, iar Vodalus s-a ntors din nou spre mine. Dei nu explic de ce Urth se numete astfel, povestea dragei mele Chatelaine pune punctul pe i, anume c n acele timpuri omenirea cltorea cu propriile ei nave dintr-o lume n alta, o stpnea pe fiecare i zidea pe ele oraele Omului. Acelea au fost marile zile ale rasei noastre, cnd prinii prinilor prinilor notri doreau s stpneasc universul. S-a oprit i, pentru c prea s atepte ca eu s spun ceva, am zis: Sieur, nelepciunea noastr s-a mpuinat mult de-atunci ncoace. Aha, acum loveti chiar n inim. Dar, n ciuda perspicacitii tale, greeti. Nu, nu suntem mai puin nelepi. Puterea ni s-a

mpuinat. nvtura a progresat fr ntrerupere, dar n timp ce oamenii au nvat tot ceea ce e trebuincios pentru a deveni stpni, puterea lumii a slbit de tot. Existm acum, n nesiguran, pe ruinele celor care au trit naintea noastr. n vreme ce unii strbat vzduhul n navetele lor, cte zece mii de leghe pe zi, noi ceilali ne trm pe scoara lui Urth, fr s fim n stare s mergem de la un orizont la altul nainte ca apusul cel mai apusean s se nale ca s acopere Soarele. Ziceai mai adineaori s dm ah mat neghiobului luia miorlitor, Autocratul. Acum vreau s-i nchipui doi autocrai dou mari puteri care se lupt pentru supremaie. Albul caut s pstreze starea de lucruri aa cum este, negrul s pun din nou piciorul Omului pe drumul puterii. N-am zis negru la ntmplare, dar e bine de inut minte c noaptea vedem stelele strlucind, stele care sunt ndeprtate i nevzute n lumina roie a zilei. Acum, din cele dou puteri, pe care ai sluji-o? Vntul tulbura copacii i mie mi s-a prut c toat lumea de la mas amuise, ca s-l asculte pe Vodalus i s atepte acum un rspuns de la mine. Drept care am zis: Negrul, de bun seam. Bun! Dar ca om cu judecat, trebuie s nelegi c drumul spre recucerirea puterii nu este uor. Cei care nu doresc schimbarea vor ine etern cu dinii de scrupulele lor. Noi trebuie s facem totul. Noi trebuie s ncercm totul! Ceilali se reapucaser de mncat i de vorbit. Eu mi-am cobort vocea, ca numai Vodalus s m poat auzi: Sieur, e ceva ce nu v-am spus. Nu ndrznesc s tinuiesc prea mult vreme, de team s nu m socotii necredincios.

La intrigi pricepndu-se mai bine dect mine, s-a rsucit spre farfuria lui, prefcndu-se a mnca, nainte s-mi rspund: i care poate fi taina? S-o aud. Sieur, am o relicv, aceea care se spune c este Gheara Conciliatorului. Cnd spuneam acestea, el tocmai muca din pulpa rumenit a unei bibilici. L-am vzut oprindu-se; ochii i s-au ndreptat spre mine, fr s-i mite capul. Vrei s-o vedei, Sieur? E foarte frumoas i o am aici, n carmbul cizmei. Nu, a optit el. Da, poate, dar nu aici... Nu, mai bine deloc. Atunci cui ar trebui s-o dau? Vodalus a mestecat i a nghiit. Am auzit de la prieteni de-ai mei din Nessus c a disprut. Vaszic e la tine. Trebuie s-o pstrezi pn vei putea s-o dai napoi. Nu ncerca s-o vinzi ar fi imediat recunoscut. Ascunde-o undeva. Dac n-ai de ales, arunc-o ntr-un hu. Dar, Sieur, fr doar i poate este foarte preioas. Este dincolo de orice valoare, ceea ce nseamn c nu are valoare. Tu i cu mine suntem oameni cu judecat. n ciuda cuvintelor sale, n vocea lui era o vibraie de team. Norodul ns o crede sacr, fctoare de tot felul de minuni. Dac ar fi s-o am eu asupr-mi, m-ar socoti un pngritor i-un duman al Teologumenonului. Mai-marii notri ar crede c am devenit un trdtor. Trebuie s-mi spui... Chiar n clipa aceea, un brbat pe care nu-l vzusem pn atunci s-a apropiat n fug de mas, cu o privire ce arta c avea veti

importante. Vodalus s-a ridicat i s-a dus civa pai mai ncolo cu mesagerul, i mi-a fcut impresia c semna foarte mult cu un dascl de coal chipe mpreun cu un colar, deoarece capul mesagerului nu-i trecea de umr. Am continuat s mnnc, gndindu-m c se va ntoarce curnd; dar dup ce l-a descusut ndelung pe mesager, Vodalus a plecat mpreun cu acesta, disprnd printre trunchiurile groase ale copacilor. Unul cte unul s-au ridicat i ceilali meseni, pn n-am mai rmas dect frumoasa Thea, Jonas i eu, i nc un brbat. O s v alturai nou, a spus Thea la un moment dat, cu vocea ei gngurit. Dar nu ne tii obiceiurile. Avei nevoie de bani? Eu am ezitat, Jonas ns a spus: Banii sunt ntotdeauna bine-venii, Chatelaine, asemenea nenorocirilor unui frate mai mare. Vi se va pune deoparte ceea ce vi se cuvine din tot ceea ce lum noi, ncepnd cu aceast zi. Cnd v vei ntoarce la noi, vi se va da partea voastr. Pn atunci, am o punguli pentru fiecare dintre voi, ca s avei de cheltuial pe drum. Prin urmare, plecm? am ntrebat eu. nc nu vi s-a spus? Vodalus o s v instruiasc la cin. Crezusem c mncarea din care ne nfruptam era ultima n acea zi, i probabil c acest gnd mi se citea pe chip. O s fie o cin n seara asta, cnd luna va fi sus pe cer, a spus Thea. O s vin cineva s v ia. Apoi a recitat cteva stihuri: n zori s mnnci, ochii s i se limpezeasc,

La prnz s mnnci, puterea s-i creasc, La apus s mnnci, vorba s-i sporeasc, Noaptea s mnnci, nelepciunea s-i nfloreasc... Iar acum servitorul meu Chuniald o s v duc ntr-un loc unde v vei odihni dup cltoria voastr. Omul, care pn atunci tcuse, s-a ridicat i a spus: Venii cu mine. Eu m-am adresat Theei: A dori s-i vorbesc, Chatelaine, cnd vom avea puin rgaz. tiu ceva privitor la colega de coal a Domniei Tale. A vzut c nu glumesc n ceea ce spun, iar eu am vzut c ea vzuse. Apoi l-am urmat pe Chuniald printre copaci dup socoteala mea, s tot fi mers mai bine de-o leghe i la un moment dat am ajuns la un mal ierbos, lng un pru. Ateptai aici, a zis el. Dormii dac putei. Nimeni nu va veni s v tulbure nainte de lsarea ntunericului. i dac plecm? l-am ntrebat eu. Pdurea e plin de aceia care tiu de ornduiala seniorului n ceea ce v privete, a spus el i, fcnd stnga-mprejur, s-a ndeprtat. Apoi i-am spus lui Jonas ce vzusem lng mormntul deschis, ntocmai aa cum am scris aici. neleg acum de ce vrei s i te alturi lui Vodalus, a zis el dup ce mi-am ncheiat povestea. Dar trebuie s nelegi i tu c eu sunt prietenul tu, nu al lui. Ceea ce doresc eu este s-o gsesc pe femeia numit Jolenta. Tu vrei s-l slujeti pe Vodalus i s te duci n Thrax, s ncepi o via nou n exil, i astfel s

tergi pata pe care spui c ai adus-o onoarei ghildei tale dei, mrturisesc, nu neleg cum aa ceva poate fi ptat , s-o gseti pe femeia numit Dorcas i s faci pace cu femeia numit Agia i, nu n ultimul rnd, s duci napoi femeilor numite Pelerine ceva despre care amndoi tim. Zmbea cnd a ncheiat aceast niruire, iar eu rdeam n hohote. i, continu el, dei mi aminteti de vnturelul-rou al btrnului din poveste, care a stat cocoat pe stinghie timp de douzeci de ani i apoi i-a luat zborul n toate direciile, eu trag ndejde c vei duce la bun sfrit toate aceste lucruri. Dar sunt ncredinat c i dai seama c este cu putin foarte mic putin, e adevrat, i totui putin ca unul sau dou dintre ele s se pun n drumul a patru sau cinci dintre celelalte. Ceea ce spui tu este ntru totul adevrat, am recunoscut eu. M strduiesc s le mplinesc pe toate cele i, dei n-ai s m crezi, mi pun ntreaga putere i mare parte din atenia mea n slujba tuturor acestor lucruri. Dei trebuie s spun c treaba nu merge chiar att de bine pe ct mi-a fi dorit. Ambiiile mele mprite n attea pri m-au adus doar pn la umbra acestui co pac, unde nu-s altceva dect un rtcitor fr acoperi deasupra capului. n vreme ce tu, care ai o singur int i toat puterea asupra ei i-e ndreptat... poftim unde-ai ajuns. Astfel vorbind, ne-am petrecut rondurile dup-amiezii trzii. Psrile ciripeau n vzduh i era foarte plcut s ai un prieten ca Jonas, loial, chibzuit, plin de nelepciune, umor i prevedere. La vremea respectiv habar n-aveam de povestea vieii lui, dar simeam c era ceva necurat cu originile sale i am cutat,

fr a-i pune ntrebri directe, s-l descos. Am aflat (sau, mai corect, aa credeam) c tatl su fusese meteugar; c fusese crescut de ambii prini, aa cum cresc toi copiii, cum s-a exprimat el, ceea ce n fapt e un lucru cu totul rar; i c era de loc dintr-un ora de coast, din sud, dar cnd fusese acolo ultima oar l gsise att de schimbat, nct n-a mai vrut s rmn acas. Cnd l ntlnisem ntiai dat lng Zid, nfiarea lui m fcuse s cred c era cu zece ani mai mare dect mine. Dar din ce spunea acum (i n mai mic msur din alte discuii pe care le avusesem nainte) m-am convins c era mult mai n vrst; ddea de neles c citise multe cronici din trecut, iar eu eram nc prea naiv i necitit, n ciuda ateniei cu care Maestrul Palaemon i Thecla mi modelaser mintea, s-mi nchipui c o persoan care nu atinsese nc mijlocul vieii putea s aib erudiia lui. Arta o detaare uor cinic fa de omenire, care sugera c v zuse o mare parte a lumii. nc mai vorbeam cnd am desluit silueta graioas a lui Chatelaine Thea micndu-se printre copaci, la o oarecare deprtare. L-am nghiontit pe Jonas i am tcut amndoi, ca s o privim. Venea spre noi fr s ne fi vzut, ceea ce nseamn c umbla orbete, aa cum merg oamenii care urmeaz instruciuni. Cnd i cnd, o sgeat de lumin cdea pe faa ei care, cnd se ntorcea n profil, semna att de mult cu a Theclei, nct la vederea ei simeam o sfiere n piept. Chiar i mersul i semna cu al Theclei, pasul mndru al phorusracosului care n-ar trebui niciodat nchis n colivie. Pare ntr-adevr s se trag dintr-o familie foarte veche, i-am optit lui Jonas.

Uit-te la ea! Ca o driad. Parc e o trestie umbltoare. Acele familii strvechi sunt cele mai noi dintre toate, a rspuns el. n vremurile de demult nu exista aa ceva. Nu cred c se apropiase destul ct s ne aud vorbele, dar vocea prea s i-o fi auzit i s-a uitat ctre noi. I-am fcut semn cu mna i ea a grbit pasul, fr s alerge, apropiindu-se iute, pentru c pasul ei era foarte mare. Ne-am ridicat i, dup ce ea a ajuns la noi i s-a aezat pe earfa ei, cu faa spre pria, ne-am aezat i noi. Ziceai c ai s-mi spui ceva despre sora mea? Vocea o fcea s par mai puin impresionant, iar aezat abia dac m ntrecea n nlime. Am fost ultimul ei prieten, i-am spus. Mi-a zis c aveau de gnd s ncerce s te fac s-l convingi pe Vodalus s se predea, ca s o salvezi pe ea. tiai c era inut prizonier? Ai fost servitorul ei? Thea prea s m cntreasc din priviri. Da, am auzit c au dus-o n locul la ngrozitor din mahalaua oraului Nessus, unde am neles c a murit curnd dup aceea. Mi-am amintit de timpul pe care l petrecusem n dreptul uii de la celula Theclei, pn cnd firul rou de snge se strecurase pe sub u, dar am ncuviinat din cap. Cum a fost arestat tii cumva? Thecla mi spusese detaliile i le-am redat acum ntocmai cum le aflasem de la ea, fr s las nimic deoparte. neleg, a zis Thea, i cteva clipe a rmas tcut, uitndu-se la apa mictoare. Curtea mi-a lipsit, desigur. Auzind despre oamenii aceia i despre cum au nfurat-o

ntr-o tapiserie ct de caracteristic! mi amintesc de motivele pentru care am plecat de-acolo. Cred c uneori i ei i lipsea, am zis eu. Cel puin vorbea despre curte foarte mult. Dar mi-a spus c, dac ar fi scpat din temni, nu s-ar mai fi ntors acolo. Mi-a povestit despre casa de la ar, de la care i-a primit i titul, i mi-a zis c voia s-o repare i s organizeze dineuri acolo pentru mai-marii inutului, i s vneze. Chipul Theei s-a schimonosit ntr-un zmbet amar. M-am sturat de vntoare ct pentru zece viei. Dar cnd Vodalus va deveni Autocrat, eu voi fi consoarta lui.Atunci m voi plimba din nou pe lng Fntna Orhideelor, de data aceasta cu fiicele a cincizeci de exultani n suita mea, ca s m binedispun cu cntecul lor. Gata cu asta; mai sunt cteva luni pn atunci. Deocamdat am... ce am. S-a uitat nnegurat la Jonas i la mine, s-a ridicat foarte graioas, indicnd cu un gest c noi trebuia s rmnem pe loc. Sunt fericit c am auzit cte ceva despre sora mea vitreg. Casa aceea despre care ai vorbit este a mea acum, s tii, dei nu pot s mi-o revendic. Ca s te rspltesc, vreau s te previn asupra cinei la care ne vom gsi mpreun. N-ai prut deschis la aluziile pe care i le-a fcut Vodalus. Le-ai neles? Cum Jonas tcea, eu am cltinat din cap. Ea a continuat: Dac este s izbndim noi i aliaii i stpnii notri care ateapt n rile de sub valuri, trebuie s nvm tot ce se poate despre trecut. Ai auzit vreodat de alzaboul analeptic? Nu, Chatelaine, am zis eu, dar am auzit

povestindu-se despre un animal purtnd acest nume. Se zice c poate vorbi i c vine noaptea la casa n care a murit un copil i plnge s fie lsat nuntru. Thea a ncuviinat din cap. Animalul acela a fost adus din stele acum mult timp, aa cum au fost aduse multe alte lucruri, de pe urma crora Urth a avut de ctigat. E o fiar care nu e mai inteligent dect un cine, poate chiar mai puin. Dar devoreaz leuri i scurm mormintele cu ghearele, i dac apuc s se nfrupte din carne de om, tie, cel puin pentru o vreme, vorbirea i obiceiurile oamenilor! Alzaboul analeptic este preparat dintr-o gland aflat la baza craniului animalului. M nelegi? Dup ce ea a plecat, Jonas nu s-a uitat la mine i nici eu nu i-am cutat chipul; amndoi am neles la ce fel de banchet aveam s mergem n noaptea aceea.

XI Thecla
Dup ce am stat o vreme ndelungat aa mi s-a prut (dei poate c nu trecuser mai mult de cteva clipe) , n-am mai putut ndura ceea ce simeam. M-am dus pe malul priaului, am ngenuncheat acolo pe pmntul moale i-am dat afar din mine tot ce mncasem cu Vodalus; i cnd n-am mai avut ce scoate, am rmas acolo, cu spasme i tremurnd din tot corpul, cltindu-mi chipul i gura, n vreme ce apa rece i limpede a dus la vale vinul i carnea doar pe jumtate digerat pe care le vomitasem. ntr-un trziu am reuit s m ridic n picioare, m-am ntors la Jonas i i-am spus: Trebuie s plecm. Mi-a aruncat o privire ca i cnd i era mil de mine, i chiar cred c-i era. Lupttorii lui Vodalus sunt peste tot n jurul nostru. Din cte vd, ie nu i s-a fcut ru aa ca mie. Doar ai auzit cine le sunt aliaii. Chuniald poate c minea.

I-am auzit pe gardienii notri miunnd printre copaci nu sunt chiar silenioi. Tu ai o spad, Severian, eu un cuit, dar oamenii lui Vodalus or fi avnd arcuri. Am bgat de seam c mai toi cei care au ezut cu noi la mas aveau. Putem s ncercm s ne ascundem n spatele copacilor, ca nite alouatte... Am neles unde btea i i-am zis: Alouattele sunt vnate n fiecare zi. Dar nimeni nu le vneaz noaptea . Peste un rond sau chiar mai curnd va fi ntuneric. Mergi cu mine dac ateptm pn atunci? l-am ntrebat i i-am ntins mna. Jonas mi-a strns-o ntr-a sa. Severian, bietul meu prieten, mi-ai povestit c l-ai vzut pe Vodalus i pe aceast Chatelaine Thea, i nc un om lng un mormnt pngrit. Nu tiai ce aveau de gnd cu ceea ce-ar fi gsit nuntru? tiusem desigur, ns la vremea respectiv ce tiam era ceva ndeprtat i aparent irelevant. Acum m-am pomenit c nu aveam ce s spun, i aproape nici un gnd n afar de sperana c noaptea va cobor ct mai iute. Dar oamenii trimii de Vodalus s ne ia au venit mai curnd dect noaptea: patru matahale, rani dup nfiare, narmai cu barde, i un al cincilea, avnd ceva de armiger n inut, care purta o sabie de ofier. Se prea poate ca oamenii acetia s se fi aflat n mulimea din faa platformei i ne vzuser venind; fapt e c preau hotri s nu-i pun pielea n joc cu noi, astfel c ne-au nconjurat cu armele pregtite, chiar dac ne-au salutat prietenete, ca pe nite vechi camarazi. Jonas i-a luat un aer ct mai curajos cu putin i a plvrgit cu ei tot

timpul ct ne-au escortat pe crrile pdurii; eu nu m puteam gndi la altceva dect la greaua ncercare ce ne atepta i mergeam ca i cnd era sfritul lumii. ntre timp, Urth i-a ntors faa de la soare. Nici o scprare de lumin stelar nu prea s ptrund prin desiul de frunze, dar cluzele noastre cunoteau drumul att de bine, nct n-au ncetinit nici o clip. Cu fiecare pas pe care-l fceam, inima mi ddea ghes s-ntreb dac vom fi silii s lum parte la festinul spre care eram dui, dar, fr s ntreb, am tiut c, dac refuzam sau mcar ddeam semne c doresc s refuz , a fi spulberat bruma de ncredere pe care mi-o artase Vodalus, primejduindu-mi libertatea i poate chiar viaa. Cei cinci paznici ai notri, care se artaser scumpi la vorb la nceput, tcnd la toate glumele i iscodirile lui Jonas, s-au binedispus pe msur ce eu eram cuprins de o tot mai mare disperare, brfind de-ai fi zis c merg la chermez ori la bordel. i cu toate c recunoteam acea not de nerbdare din vocile lor, le nelegeam zeflemelile la fel de puin ca un copilandru care aude clevetelile unor desfrnai: Mergi pn departe azi? Mergi pn te-neci din nou? (Vorbise omul din coada irului, o voce fr trup n ntuneric.) Pe Erebus, o s m scufund att de departe, nct n-o s m mai vezi pn-n iarn. O voce pe care am recunoscut-o ca fiind a armigerului a ntrebat: A vzut-o careva dintre voi? Ceilali pruser s se laude doar, ns n vorbele simple ale armigerului descifram o

foame cu totul nou pentru mine. Parc auzeam un cltor rtcit care ntreab de casa lui. Nu, Waldgrave. (O alt voce.) Alcmund zice c-i bun, nici btrn, nici prea tnr. S nu fie tot o tribad. Nu t... Vocea a tcut, sau poate c n-am mai fost eu atent la ceea ce a rspuns. Vzusem o strlucire printre copaci. Dup ali civa pai, am desluit torele i am auzit zvon de multe glasuri. Cineva din fa ne-a strigat s ne oprim, iar armigerul a luat-o nainte i a optit o parol. Curnd edeam pe covorul de frunze al pdurii, cu Jonas n dreapta mea i un jildin lemn sculptat n stnga. Armigerul se postase n dreapta lui Jonas, i ceilali aflai de fa (care parc ateptaser sosirea noastr) formaser un cerc n mijlocul cruia se gsea un felinar portocaliu-fumuriu, atrnat de crengile unui copac. Nu mai mult de o treime din cei care fuseser prezeni n poian erau acum aici, dar dup veminte i arme mi preau a fi dintre cei de rang foarte nalt i, pe lng acetia, civa dintre rzboinicii de frunte aflai cu osebire n graii. Brbaii erau de patru sau cinci ori mai muli dect femeile; dar femeile preau la fel de rzboinice ca brbaii, i chiar mai nerbdtoare dect ei s nceap petrecerea. Ateptam de ceva vreme cnd Vodalus i-a fcut o apariie impresionant din ntuneric i a traversat cu pai mari cercul. Toi cei de fa s-au ridicat n picioare i nu i-au reluat locurile dect dup ce el s-a aezat n jilul

sculptat de lng mine. Aproape imediat, un brbat mbrcat cu o livrea de servitor superior ntr-o cas de vi nobil a naintat pn n centrul cercului, sub lumina portocalie. Ducea un platou pe care se aflau o sticl mare, una mic i un pocal de cristal. S-a strnit un murmur nu neaprat vorbe desluite, ci sunetul a o sut de zgomote mici de satisfacie, gfieli scurte i limbi care lingeau buze. Brbatul cu platoul a stat nemicat pn s-a stins murmurul, apoi a naintat spre Vodalus, cu pai msurai. n spatele meu, am auzit vocea gngurit a Theei: Alzaboul de care i-am vorbit se afl n sticla mic. Cealalt conine un amestec de ierburi care astmpr stomacul. S iei o nghiitur plin din mixtur. Vodalus s-a rsucit s se uite la ea cu o privire surprins. Ea a pit n cerc, trecnd printre Jonas i mine, apoi printre Vodalus i brbatul care purta platoul, i n sfrit s-a oprit n stnga lui Vodalus. Vodalus s-a aplecat spre ea i a dat s-i spun ceva, dar brbatul cu platoul ncepuse s amestece n pocal coninutul sticlelor, nct Vodalus a prut s socoteasc nepotrivit momentul. Platoul a fost rotit n cercuri mici, pentru ca lichidul s se nvrt ncet n pocal. Foarte bine, a spus Vodalus. Cu ambele mini a luat pocalul de pe platou i l-a ridicat la buze, apoi mi l-a dat mie. Aa cum i-a spus Chatelaine, trebuie s iei o nghiitur plin. Dac iei mai puin, cantitatea va fi nendestultoare i nseamn c nu va fi mprtire. Dac iei mai mult, ie nu-i va fi mai de folos, iar drogul, care este foarte preios, se va irosi.

Am luat din pocal o nghiitur ntocmai cum mi se spusese. Amestecul era ngrozitor de amar, ca pelinul, i prea rece i fetid, amintindu-mi de o zi de iarn de demult cnd mi se poruncise s curcanalul exterior prin care curgeau zoaiele din cartierul ucenicilor. O clip am crezut c mi se rscoal mruntaiele, cum mi se ntmplase la pru, cu toate c nu mai aveam nimic n stomac ce ar fi putut s ias. M-am necat, am nghiit, i-am trecut pocalul lui Jonas, apoi mi-am dat seama c salivez din abunden. Nici lui nu i-a fost mai uor dect mie, ba a zice dimpotriv, dar a reuit pn la urm i i-a dat pocalul lui Waldgrave, cpitanul paznicilor notri. Apoi am urmrit pocalul care fcea ncet nconjurul cercului. Prea s aib destul amestec pentru zece degusttori; cnd s-a golit, omul n livrea a ters buza pocalului, l-a umplut din nou din sticlele de pe platou i degustarea a continuat de unde rmsese. Treptat, brbatul a prut s-i piard consistena fireasc pentru un corp compact, devenind doar o siluet, o simpl figur colorat, tiat n lemn. Mi-am amintit de marionetele pe care le vzusem n vis, n noaptea n care dormisem n acelai pat cu Baldanders. Cercul nsui n care stteam cu toii, dei tiam c numr treizeci sau patruzeci de persoane, parc fusese tiat din hrtie i ndoit ca o coroan de jucrie. Vodalus, n stnga mea, i Jonas, n dreapta, artau nc normali; dar armigerul parc nu se mai vedea dect pe jumtate, la fel i Thea. Cnd omul n livrea a ajuns la Thea, Vodalus s-a ridicat i, micndu-se cu atta uurin de-ai fi zis c e mpins de adierea nopii, a plutit spre felinarul portocaliu. n

lumina aceea galben-roiatic, prea foarte departe, cu toate acestea i simeam privirea, aa cum simi cldura de la vasul pentru jratic pe care se ncing fiarele. E un jurmnt ce trebuie fcut nainte de mprtire, a spus el, i copacii de deasupra noastr i-au nclinat vrfurile a consfinire. Jurai pe a doua via ce urmeaz s-o primii, c nu-i vei trda niciodat pe cei adunai aici? i c vei consimi s v supunei, fr ezitare sau scrupule, chiar s v dai viaa de va fi nevoie, lui Vodalus cel al vostru ales crmuitor? Am ncercat s dau din cap la fel ca i copacii, dar am avut simmntul c nu-i destul doar att, i am zis: Jur, i Jonas, Da. i c vei da ascultare, aa cum i vei da ascultare lui Vodalus, oricrei persoane alese de Vodalus a v fi mai-marele? Da. Da. i c vei pune acest jurmnt mai presus de orice alt jurmnt, fcut pn acum ori dup? Aa vom face, a zis Jonas. Da, am zis i eu. Adierea dispruse, ca i cnd un duh fr linite bntuise conclavul i apoi pierise dintr-odat. Vodalus edea la locul su n jil, n stnga mea. S-a aplecat ctre mine. Dac vocea lui era nedesluit, n-am bgat de seam; dar ceva n ochii lui mi-a spus c era sub influena alzaboului, poate la fel de profund cum eram i eu. Nu sunt un nvat, a nceput el, dar tiu c se spune despre cele mai nalte cauze c sunt adesea nsoite de cele mai josnice mijloace. Naiunile sunt unite prin nego,

frumosul filde i esenele rare de lemn ale altarelor i relicvariilor prin hoiturile fierte ale unor vieti ignobile, brbaii i femeile prin organele eliminrii. Astfel suntem unii i noi tu i eu. Astfel noi doi vom fi unii, peste cteva clipe, de o fptur omeneasc moart care va tri din nou cu putere, o vreme n noi, prin efluviile stoarse din momiele uneia dintre cele mai murdare fiare. Astfel apar florile din mocirl. Am ncuviinat din cap. Am nvat aceasta de la aliaii notri, cei care ateapt ca omul s se purifice din nou i s fie pregtit s li se alture n cucerirea universului. Ceilali au fost cei care au adus-o, pentru rosturi mrave pe care ndjduiau s le in tinuite.i spun toate acestea pentru c tu, atunci cnd te vei duce la Casa Absolut, se prea poate s-i ntlneti pe aceia pe care oamenii de rnd i numesc cacogeni, extrasolarieni cultivai sau hieroduli. Trebuie s fii cu grij s nu le atragi atenia cu nici un chip, pentru c, dac te scruteaz, vor ti, dup anumite semne, c ai folosit alzabo. Casa Absolut? Chiar i numai pentru o clip, gndul a risipit ceaa drogului. ntocmai. Am pe cineva acolo cruia trebuie s-i transmit anumite instruciuni, i am aflat c trupa de actori din care ai fcut parte la un moment dat va fi primit acolo peste cteva zile, la un thias. Te vei altura lor i vei profita de ocazie s dai ce-i voi da eu i s-a scotocit n tunic celui care i va spune: Argosia pelagic vede pmnt. i dac-i ncredineaz vreun mesaj drept rspuns, l vei transmite mai departe celui ce-i va spune: Eu sunt din altarul de stejar.

Liege, i-am spus eu, capul mi-e cuprins de ameeal. (Apoi, minind:) Nu pot ine minte asemenea cuvinte ba chiar le-am i uitat. Am auzit bine cnd ai spus c Dorcas i ceilali vor fi n Casa Absolut? Vodalus mi-a apsat n palm un obiect mic, nu un cuit i totui avnd aceast form. M-am holbat la el; o bucat de oel, ca un amnar cu care loveti cremenea ca s aprinzi focul. O s-i aminteti, a zis el. i nu vei uita niciodat jurmntul ce mi l-ai fcut. Muli din cei pe care-i vezi aici i-au nchipuit c vin doar o dat. Dar, Sieur, Casa Absolut... Notele suave ale unei upanga au rsunat dinspre copacii din partea cealalt a luminiului, n spatele cercului. Curnd trebuie s plec, s-o escortez pe mireas, dar tu s nu te temi. Cu ceva timp n urm, ai ntlnit un viezure de-al meu... Hildegrin! Sieur, nu mai neleg nimic. E un nume pe care-l folosete, printre altele cteva. I s-a prut destul de neobinuit s vad un torionar att de departe de Citadel i pomenind de mine ca s considere c merit osteneala s te pun sub urmrire, cu toate c habar n-avea c n noaptea aceea mi salvasei viaa. Din nefericire, urmritorii i-au pierdut urma la Zid; de atunci au pndit micrile tovarilor ti de cltorie, n sperana c li te vei altura. Bnuiam c un surghiunit ar alege s ni se alture i s crue viaa bietului meu Barnoch pn cnd vom reui noi s-l eliberm. Noaptea trecut, eu nsumi am plecat clare spre Saltus, ca s-i vorbesc, dar, drept rsplat pentru strdania mea, cineva mi-a furat calul i altceva n-am izbndit. Astfel c

azi a fost nevoie s punem mna pe tine, prin orice mijloace, pentru a te mpiedica s-i exersezi ndemnarea asupra servitorului meu; nc mai trgeam ndejde c ne vei sprijini cauza, i din aceast pricin i-am instruit pe oamenii pe care i-am trimis dup tine s mi te aduc viu. Ceea ce m-a costat trei i am ctigat doi. ntrebarea acum e dac cei doi vor cntri mai mult dect cei trei. Zicnd acestea, Vodalus s-a ridicat, cam nesigur pe picioare; eu i-am mulumit Sfintei Katharine c nu trebuia s m ridic, fiind convins c picioarele nu m-ar fi inut. Ceva palid, alb i de dou ori mai nalt de-un stat de om plutea printre copaci, pe trilurile upangi. Toate grumazurile s-au ntins s priveasc, i Vodalus a pornit, ca purtat de vnt, n ntmpinarea formei. Thea s-a aplecat peste jilul lui gol, ca s-mi vorbeasc: E minunat, nu-i aa? Au fcut adevrate minuni. Era o femeie, aezat pe o lectic de argint, purtat pe umeri de ase brbai. O clip am crezut c e Thecla ntr-att semna cu ea n lumina aceea portocalie. Apoi mi-am dat seama c mai curnd era o statuie nfind-o pe ea, fcut probabil din cear. Se spune c e periculos, a gngurit Thea, dac l-ai cunoscut pe cel mprit cnd era n via; amintirile comune te ameesc de cap. Dar eu, care am iubit-o, mi asum acest risc i, nelegnd din privirea ta, cnd ai vorbit despre ea, c i-ai dori i tu acelai lucru, nu i-am spus nimic lui Vodalus. Acesta se ntinsese ca s ating braul statuii care era purtat nuntrul cercului; odat cu ea s-a insinuat i o mireasm dulce, de neconfundat. mi amintea de agoutii servii la banchetele noastre de primire a mtii, cu

blana lor din nuc de cocos condimentat i ochii din fructe conservate, i am tiut atunci c ceea ce vedeam era ntocmai o asemenea recreare a unei fiine umane n carne rumenit. Cred c a fi nnebunit pe loc de n-ar fi fost alzaboul. Sttea ntre simurile mele i realitate, asemenea unui uria de cea, prin care puteai vedea totul, dar nu pricepeai nimic. Mai aveam un aliat: tiam cu tot mai mult certitudine c dac acum consimeam s nghit o parte din trupul Theclei, urmele minii ei, care altfel ar fi trebuit s se tearg cu totul n curnd, aveau s ptrund n mine i s dinuiasc, orict de firave, att ct triam i eu. i am consimit. Ceea ce urma s fac nu mi se mai prea scrbavnic sau nspimnttor. Ci m-am deschis cu totul n faa Theclei i cu bucurie mi-am pregtit esena fiinei pentru a o primi. Dorina s-a fcut i ea simit, strnit de drog, o foame pe care nici o hran n-o putea ostoi, i, uitndu-m la cei care alctuiau cercul, am vzut aceeai foame ntiprit pe fiecare chip n parte. Servitorul cu livrea mi vine s cred c era unul dintre fotii servitori ai lui Vodalus plecai n exil mpreun cu el s-a alturat celor ase care o aduseser pe Thecla nuntrul cercului i i-a ajutat s pun lectica pe pmnt. Prede cteva rsuflri, spinrile lor mi-au ascuns-o vederii. Cnd s-au dat la o parte, ea dispruse; tot ce mai rmsese erau crnuri fumegnde aezate pe ceva ce aducea a fa de mas alb... Am mncat i am ateptat, implornd iertare. Ea merita cel mai magnific sepulcru, din marmur nepreuit, mbinat ntr-o armonie desvrit. n loc de asta, avea s fie

nmormntat n camera de lucru a unui torionar, acela fiind eu, cu pardoseal frecat i instrumentele de tortur pe jumtate ascunse sub ghirlande de flori. Aerul nopii era rece, dar eu transpiram. Am ateptat-o s vin, simind cum mi se preling broboanele pe pieptul gol i inndu-mi privirile pironite n pmnt pentru c mi-era fric s n-o vd pe chipurile celorlali nainte s-i simt prezena n mine. i tocmai cnd ncepusem s disper numai ce o simt acolo, umplndu-m ca o melodie ce umple o colib. Eram cu ea, alergnd de-a lungul rului Acis, cnd eram amndoi un singur copil. tiam vila strveche, mprejmuit de un lac ntunecat, privelitea ce se vedea prin ferestrele prfuite ale belvederii i spaiul tainic n acel ungher ciudat dintre dou ncperi, unde edeam amndoi la ceasul prnzului, ca s citim la lumnare. Cunoteam viaa la curtea Autocratului, unde otrava atepta ntr-o cup de diamant. Am aflat ce nsemna pentru acela care nu vzuse niciodat o celul i nu simise pleasna biciului s fie prizonier la torionari, am aflat ce nsemna s fii pe moarte i s mori. Am aflat c am nsemnat mai mult pentru ea dect mi nchipuisem vreodat i, ntr-un trziu, am czut ntr-un somn n care nu am visat-o dect pe ea. Nu erau amintiri din acestea avusesem din belug nainte. i ineam bietele ei mini reci ntr-ale mele i nu mai purtam zdrenele de ucenic, nici negrul fuliginos al calfelor. Eram, ea i eu, o singur fiin, despuiat, fericit, curat, i tiam c ea nu mai era i c eu nc triam, dar nu ne mpotriveam acestei stri de lucruri, ci, cu pletele amestecate unele n altele, citeam din aceeai carte i vorbeam i cntam despre cu

totul altceva.

XII Notulii
M-am trezit din visele cu Thecla n plin diminea. Adineaori ne plimbam tcui amndoi prin ceea ce negreit era paradisul deschis, din cte se spune, de Soarele Nou tuturor celor care, n clipele de pe urm, l invoc; i cu toate c nelepii ne nva c este nchis celor ce-i sunt propriii cli, nu pot s nu m gndesc c acela care iart att de multe trebuie uneori s uite i acest lucru. Iar n clipa urmtoare am simit lumina rece, deloc bine-venit, i am auzit ciripitul psrilor. M-am ridicat. Mantia mi era mbibat de rou, i tot rou mi se aternuse pe fa, parc eram asudat. Lng mine, Jonas ncepea s se mite. Zece pai mai ncolo, doi destrieri mari unul, de culoarea vinului alb, cellalt, negru din cap pn-n picioare i mucau zbalele i loveau cu copitele a nerbdare. Din tot banchetul i din benchetuitori nici o urm, cum nu rmsese vreo urm nici din Thecla, pe care n-am mai vzut-o niciodat, iar acum

nici nu mai am sperana s-o mai vd n aceast via. TerminusEst zcea n iarb, lng mine, pus n siguran n teaca ei tare i bine uns. Am luat-o de-acolo i am pornit la vale, pn am gsit un pru, unde am fcut ce era de fcut ca s m mprosptez. Cnd m-am ntors, Jonas se trezise. L-am ndrumat spre ap i, ct a lipsit el, mi-am luat rmas-bun de la Thecla cea moart. Dar o parte din ea este i acum cu mine; uneori, eu cel care mi amintesc nu sunt Severian, ci Thecla, ca i cnd mintea mi -ar fi un tablou nrmat sub sticl, iar Thecla st n faa acelei sticle i se reflect n ea. i mai e ceva: din acea noapte, cnd m gndesc la ea fr s m gndesc i la un anumit moment i un anumit loc, Thecla cea care apare n imaginaia mea st n faa unei oglinzi, ntr-un vemnt licritor, de un alb de promoroac, ce abia i acoper snii, dar cade n cascade mereu schimbtoare de la talie n jos. O vd oprit acolo prede-o clip; amndou minile sunt ridicate pentru a ne atinge chipul. Apoi e luat ca de-un vrtej i dus ntr-o camer ai crei perei, tavan i pardoseal sunt numai oglinzi. Fr ndoial c ceea ce vd eu este amintirea ei despre propria imagine n acele oglinzi, dar dup un pas sau doi, ea dispare n ntuneric i n-o mai vd. Cnd s-a ntors Jonas, izbutisem s-mi stpnesc durerea i acum m prefceam a cerceta ndeaproape caii. Cel negru e-al tu, a zis el, iar albiciosul pentru mine, desigur. Oricum amndoi arat cu mult mai de predect oricare dintre noi, cum i-a spus marinarul felcerului care i-a retezat picioarele. ncotro mergem?

Spre Casa Absolut. I-am citit nencrederea pe chip. L-am ntrebat: M-ai auzit vorbind cu Vodalus noaptea trecut? Am prins numele, dar nu i c mergem ntr-acolo. Eu nu sunt clre, dup cum v-am mai spus, dar mi-am bgat un picior n scara negrului i m-am aburcat pe spinarea lui. Armsarul pe care i-l furasem lui Vodalus cu dou nopi nainte purtase o a de rzboi, nalt, dumnos de incomod, ns din care nu aveai cum s cazi; calul negru era neuat cu o a aproape plat, din catifea vtuit, care era i luxoas, i neltoare. Abia am apucat s-l ncalec i s-l strng ntre pulpe, c armsarul a i-nceput s danseze de nerbdare. Poate c momentul era cel mai nefericit cu putin; dar nici n-a fi avut altul. Aa c am ntrebat: Ct i aminteti? Despre femeia de noaptea trecut? Nimic. A ocolit armsarul negru, a dezlegat hurile celui alb-glbui i a srit n a. Eu n-am mncat. Vodalus era cu ochii pe tine, dar dup ce-au nghiit drogul, nimeni nu se mai uita la mine, i oricum am deprins arta de-a m preface c mnnc fr a i mnca n fapt. M-am uitat uimit la el. Am fcut-o de cteva ori i cu tine bunoar ieri, la micul dejun. Nu prea am poft de mncare, nct prefctoria asta este util n societate. Mnndu-i alb-glbuiul la vale pe o potec din pdure, mi-a aruncat peste umr: Se ntmpl s tiu drumul destul de bine, n cea mai mare parte n orice caz. Dar te-ar supra s-mi spui de ce mergem acolo?

Acolo sunt Dorcas i Jolenta, i-am rspuns eu. i trebuie s mplinesc o solie pentru seniorul nostru, Vodalus. Fiind aproape sigur c eram supravegheai, m-am gndit c e mai bine s nu-i spun c nu aveam de gnd s-o duc la ndeplinire. Ajuns aici, dac nu vreau ca povestea cursului vieii mele s dureze la nesfrit, trebuie s trec foarte iute peste ntmplrile petrecute de-a lungul mai multor zile. n timp ce clream, i-am povestit lui Jonas tot ceea ce-mi spusese Vodalus, i nc i mai multe. Ne-am oprit n sate i orae ntlnite pe drum, i unde am poposit mi-am fcut meseria dup cum era cazul nu pentru c am fi avut trebuin de banii pe care-i ctigam (cci aveam pungile druite de Chatelaine Thea, o bun parte din plata primit la Saltus precum i banii luai de Jonas pentru aurul omului-maimu), ci pentru a nu strni bnuieli. n a patra diminea, nc ne ndreptam spre miaznoapte. Gyollul se nsorea n dreapta noastr, asemenea unui dragon lene care pzea drumul interzis ce se lsase nghiit de iarb n apropierea malului. Cu o zi nainte, vzusem ulani patrulnd, oameni clare, aa cum eram i noi, purtnd lnci, ca aceia care-i uciseser pe drumei la Poarta ndurtoare. Jonas, care nu prea fusese n apele sale de cnd plecasem la drum, a mormit: Trebuie s ne grbim dac vrem s ajungem la Casa Absolut pn disear. Ar fi fost bine ca Vodalus s-i fi spus cnd anume ncepe thiasul i ct o s dureze. Mai e mult pn la Casa Absolut? am

ntrebat eu. Mi-a artat cu degetul o insul pe ru. Parc mi-o amintesc, i a treia zi dup ce-am trecut de ea, nite pelerini mi-au spus c undeva n apropiere se gsete Casa Absolut. M-au avertizat asupra pretorienilor, i preau s tie despre ce vorbesc. Urmndu-i exemplul, mi lsasem calul la trap. Mergeai pe jos, am zis eu. Clream pe mericipul meu presupun c niciodat n-o s-mi mai vd biata iepuoar. Cnd gonea cu toat puterea, era mai nceat dect armsarii tia cnd nu-i dau nici un pic de osteneal, poi s m crezi pe cuvnt. Dar nu cred c tia doi sunt n stare s alerge mai repede dect o fac acum. Am dat s-i spun c nu credeam c Vodalus ne-ar fi trimis la drum n acea diminea dac n-ar fi socotit c putem ajunge la Casa Absolut la timp, cnd ceva ce semna cu un liliac uria a trecut razant la o palm de capul meu. Eu nu tiam ce putea fi zburtoarea aceea, dar Jonas tia. A strigat nite vorbe pe care nu le-am priceput i mi-a biciuit armsarul cu captul hamului su. Armsarul a nit nainte, aproape azvrlindu-m din a, i-n clipa urmtoare goneam amndoi ca nebunii. mi amintesc c am trecut ca fulgerul printre doi copaci att de apropiai nct abia dac era o palm ntre mine i ei de ambele pri, i c vedeam zburtoarea desenndu-se pe cer ca un fulg de funingine. O clip mai trziu, huruia printre crengile rmase n urma noastr. Cnd am ieit din pdure i am intrat n valea seac de la poala ei, zburtoarea nu se zrea nicieri; dar cnd am ajuns n fundul

vii i am nceput s urcm malul opus, numai ce s-a ivit dintre copaci, parc i mai zdrenuit. Ct s zic o rugciune, a prut s nu ne mai vad, zburnd nclinat chiar de-a lungul potecii noastre, ca apoi s se repead din nou spre noi, ntr-o alunecare lung, paralel cu pmntul. Mi-am scos spada din teac i, trgnd de huri, mi-am adus armsarul ntre zburtoare i Jonas. Orict ar fi fost de iui destrierii notri, zburtoarea se dovedea i mai iute. Dac a fi avut un ti ascuit la vrf, cred c a fi reuit s-o trag n eap cnd cobora n picaj; i de-a fi fcut astfel, fr doar i poate c-a fi pierit. Aa ns, am lovit-o cu spada innd-o cu ambele mini. Parc am despicat vzduhul i, chiar i pentru tiul acela nendurtor, inta mi s-a prut mult prea uoar i n acelai timp greu de nimerit. O clip mai trziu, s-a rupt n dou, ca o crp; am avut o senzaie scurt de cldur, ca i cnd s-ar fi deschis ua unui cuptor i apoi s-ar fi nchis fr zgomot. A fi desclecat, s cercetez ce anume fusese, dar Jonas a strigat la mine i mi-a fcut semn cu mna. Lsasem departe n urm semeaa pdure din jurul satului Saltus i acum intram ntr-un inut de dealuri abrupte i cedri zburlii. Un plc se gsea chiar n vrful povrniului; ne-am repezit ca bezmeticii n desiul lor nclcit, lipii de grumazurile armsarilor notri. Curnd, frunziul lor s-a ndesit ntr-att nct mai repede am fi naintat pe jos dect clare. Civa pai nc, i am ajuns la poalele unei stnci abrupte care ne-a obligat s ne oprim. Cum nu mai frngeam crengile mpletite, ca s ne facem loc, am auzit n

spatele nostru un fonet uscat, ca i cnd o pasre rnit ddea din aripi printre vrfurile copacilor. Aroma de spierie a cedrilor mi apsa plmnii. Trebuie s ieim de-aici, a ngimat Jonas abia respirnd, sau mcar s ne micm. Ciotul achios al unei ramuri i crestase obrazul; un firicel de snge se prelingea acum din ran. Dup ce s-a uitat n ambele direcii, a hotrt s-o lum la dreapta, spre ru, i i-a biciuit calul s-i taie drum prin ceea ce arta a fi un desi de netrecut. L-am lsat s-o ia nainte, gndind c, dac zburtoarea aceea ntunecat ne prindea din urm, puteam oareicum s-i in piept. Curnd am vzut-o prin frunziul gri-verzui; cteva clipe mai trziu, a mai aprut una, asemntoare cu cealalt, la mic distan n urma ei. Pdurea s-a sfrit i am putut din nou s dm pinteni cailor, ca s-o ia la galop. Frmele acelea de noapte flfitoare erau pe urmele noastre dar, cu toate c, mici cum erau, preau mai iui, zburau mai ncet dect atunci cnd formaser un singur corp mai mare. Trebuie s gsim un foc, a strigat Jonas ca s acopere duduitul copitelor. Sau un animal mai mare pe care s-l ucidem. Dac ai spinteca pntecul unuia dintre armsarii tia, poate c ar fi de-ajuns. Dar dac n-ar fi, n-am mai reui s scpm. Am ncuviinat din cap, n semn c nici eu nu voiam s-l ucid pe unul dintre destrieri, cu toate c al meu mi fcea impresia c avea curnd s se prbueasc de oboseal. Jonas a trebuit s-l struneasc pe-al su, ca s nu se deprteze prea mult de mine. Snge le trebuie lor? am ntrebat eu.

Nu. Cldur. Jonas i-a smucit destrierul spre dreapta i l-a lovit peste crup cu mna lui de oel. O fi fost o lovitur stranic, pentru c animalul s-a repezit nainte ca mucat de streche. Am srit peste o albie secat, am cobort n buiestru o coast colbuit, mai mult alunecnd i prvlindu-ne, i am ajuns la teren deschis, cu gruiuri mici, unde destrierii i puteau da adevrata msur. n urma noastr zburau zdrenele negre. Zburau de dou ori mai sus dect un copac nalt i preau purtate de vnt, cu toate c unduirea ierbii dovedea c zburau mpotriva vntului. n faa noastr, suprafaa pmntului se schimba pe nesimite aproape, i totui la fel de abrupt ca o estur la tighel. O panglic sinuoas de verde se ntindea la fel de dreapt ca i cnd ar fi fost pus acolo cu mna, i l-am mnat pe destrier de-a lungul ei, strigndu-i n urechi i mboldindu-l cu latul spadei. Destrierul era scldat n sudoare i mnjit de sngele scurs din zgrieturile pricinuite de ramurile rupte ale cedrilor. n urma noastr, auzeam strigtele prevenitoare ale lui Jonas, dar nu le-am dat ascultare. Panglica fcea un cot, i dup acesta am zrit, printr-un rri, lucirea rului. nc un cot, i armsarul meu negru ncepea s dea iari semne de oboseal cnd, n deprtare, a aprut privelitea pe care-o ateptam. Poate c n-ar trebui s-o spun, dar atunci mi-am ridicat spada spre Ceruri, spre soarele mpuinat i cu inima sfredelit de vierme; i-am strigat: Viaa lui pentru a mea, Soare Nou, spre mnia ta i ndejdea mea! Fr doar i poate c ulanul (unul singur

era) a crezut c-l amenini, ntr-adevr, asta fceam. Strlucirea albastr din vrful lncii lui sporea pe msur ce se apropia de noi. Dei n plin galop, armsarul negru s-a rotit deodat, ca un iepure hituit. O simpl smucire a hului, i destrierul a frnat i s-a rsucit, copitele lui mucnd din tivul verde al drumului. n mai puin de-o clipit, schimbasem direcia i acum goneam spre zburtoarele ce ne urmreau. Dac Jonas mi-a neles intenia, nu am de unde ti, dar a fcut ntocmai ca mine, ca i cnd o pricepuse, fr s-i domoleasc galopul. Una dintre creaturile acelea naripate s-a repezit n jos, artnd, pentru ntregul Urth, ca o gaur n univers, cci era la fel de fuliginoas i de uoar ca mantia mea. A fi zis c Jonas era inta ei, dar s-a apropiat de mine ct s-o ating cu spada, iar eu am despicat-o aa cum mai fcusem i iari am simit un suflu cald. tiind acum de unde venea acea cldur, mi s-a prut mult mai ngrozitoare dect orice miasm, orict de puturoas; simpla senzaie pe piele mi-a fcut ru. Am tras de huri i m-am deprtat brusc de ru, temndu-m ca ulanul s nu arunce cu lancea dup mine. Abia prsisem drumul, cnd prjolul a cuprins pmntul i a preschimbat n pllaie un copac uscat. Iar am tras de huri, fcndu-l pe destrier s se cabreze i s necheze. O clip m-am uitat dup cele trei naripate ntunecate, ateptndu-m s le vd n jurul copacului ce ardea ca o tor. Nu erau acolo. Atunci m-am uitat spre Jonas, temndu-m s nu-l fi ajuns pe el din urm i s-l atace cumva, nici eu nu tiam cum. Nu le-am vzut acolo, dar ochii lui mi-au artat ncotro se ndreptaser: zburau n jurul

ulanului, iar acesta chiar n timp ce eu priveam cuta s se apere cu lancea. Lovitur dup lovitur spintecau vzduhul, rsunnd ca un tunet continuu. Cu fiecare lovitur, lumina soarelui prea s se sting tot mai mult, dar tocmai energiile cu care el ncerca s nimiceasc zburtoarele preau s le dea i mai mult putere. Privindu-le, mi prea c nu mai zboar, ci scapr ca nite raze de ntuneric, aprnd ba ntr-un loc, ba-n altul, tot mai aproape de ulan, pn cnd, n mai puin timp dect mi-a trebuit mie s scriu despre aceast ntmplare, cele trei i atacaser faa. Ulanul s-a prbuit din a, lancea i-a czut din mn i s-a stins.

XIII Gheara Conciliatorului

A murit? am strigat eu, iar Jonas a ncuviinat din cap. Eu mi-a fi vzut de drum, dar el mi-a fcut semn s-l urmez i a desclecat. Cnd ne-am ntlnit lng leul ulanului, mi-a spus: Putem s le distrugem, ca s nu mai fie trimise mpotriva noastr ori s fie folosite pentru a vtma pe altcineva. Acum sunt stule i cred c le putem prinde. Avem nevoie de ceva n care s le bgm ceva din metal sau sticl, n care s nu intre apa. N-aveam la mine nimic de acest fel, i i-am spus-o. Nici eu n-am. A ngenuncheat lng ulan i l-a cutat prin buzunare. Fumul parfumat ce se nla din copacul cuprins de flcri se rspndea n jur ca fumul de tmie, i am avut sentimentul c m aflu din nou n Catedrala Pelerinelor. Covorul de vreascuri i frunze uscate pe care zcea ulanul mi amintea de podeaua acoperit cu paie; iar

trunchiurile celor civa copaci din jur, de pilatrii de susinere. Ia te uit! a exclamat Jonas, ridicnd o cutie mic din alam. I-a deurubat capacul, a golit-o de ierburi, apoi l-a rsturnat pe ulanul mort pe spate. Unde sunt? am ntrebat eu. Le-a absorbit trupul? Jonas a cltinat din cap i n clipa urmtoare a nceput, foarte atent i delicat, s trag afar din nara stng a ulanului una din creaturile ntunecate. Nu era doar complet opac, ci semna cu o foi de hrtie dintre cele mai fine. M-a mirat prudena cu care o trgea afar. Dac o rupi, ce se ntmpl altceva dect c or s fie dou n loc de una? Aa e, dar acum e stul. Dac o rup n dou, pierde din energie i n-o mai pot stpni. C veni vorba, muli oameni au murit pentru c au descoperit c le pot tia, i le-au inut piept tot tindu-le, pn cnd au fost nconjurai de attea nct nu s-au mai putut apra. Un ochi al ulanului sttea pe jumtate deschis. Vzusem multe cadavre la viaa mea, dar nu puteam scpa de sentimentul dttor de fiori c, ntr-un fel, m urmrea pe mine, omul care-l ucisese ca s-i salveze propria via. Ca s-mi abat gndurile, am spus: Dup ce-am spintecat prima creatur, a prut c zboar mai ncet. Jonas vrse scrboenia n cutie i extrgea acum o a doua din nara dreapt. Viteza fiecrei zburtoare din astea depinde de mrimea aripilor. Dac n-ar fi aa, adepii care folosesc asemenea creaturi le-ar rupe n buci nainte s le trimit la treab, aa cred eu.

Vorbeti de parc ai mai avut de-a face cu ele i nainte. Am acostat odat ntr-un port unde erau folosite n omucideri ritualice. Mai devreme sau mai trziu, cineva tot aducea cteva acas, dar acestea sunt primele pe care le vd aici. A deschis capacul de alam i a vrt a doua naripat fuliginoas n cutie, peste prima, care a tresrit uor. Or s se rempreuneze aici nuntru asta-i ceea ce fac adepii pentru a le reface. M ndoiesc c ai bgat de seam, dar cnd au strbtut pdurea s-au sfiat ntr-o oarecare msur, iar n zbor s-au vindecat. Uite nc una, am zis eu. A ncuviinat din cap i s-a folosit de mna lui de oel ca s deschid cu fora gura mortului; dar n loc de dini i o limb i gingii livide, gura era o gaur fr fund, i prede-o clip am simit c-mi vine s vomit. Jonas a tras afar o a treia creatur mnjit de saliva mortului. Ar fi scpat cu o nar sau cu gura nenfundat dac n-a fi despicat creatura asta nc o dat? Pn i-ar fi croit drum n plmnii lui. De fapt, suntem norocoi c am ajuns la el att de iute. Altfel, ar fi trebuit s-i spintecm trupul ca s le scoatem. Un fuior de fum mi-a amintit de cedrul care ardea. Dac ceea ce-i doreau era cldura... Cldura vieii le place lor, cu toate c uneori se las ademenite de focul materiei vegetale care arde. Cred c ceea ce le atrage e mai mult dect cldura. Poate o energie radiant ce se afl n celulele care se dezvolt. Jonas a introdus a treia creatur n cutie i a

trntit capacul peste ea. Noi le numeam notuli, a continuat el, pentru c de obicei apreau dup lsarea ntunericului, cnd nu puteau fi zrite, i primul avertisment despre prezena lor era o pal cald; nu tiu ns cum le numesc oamenii din partea locului. Unde-i insula aceea? M-a cercetat cu o privire ciudat. E departe de coast? ntotdeauna mi-am dorit s vd Uroborosul, dar am bnuiala c-i un loc primejdios. E foarte departe, mi-a rspuns el cu o voce plat. Chiar foarte departe. Ateapt-m puin. Am ateptat urmrindu-l cum se ndreapt spre malul rului. Acolo a azvrlit vasul cu toat puterea a czut aproape n mijlocul apei. Cnd s-a ntors la mine, l-am ntrebat: N-am fi putut folosi noi creaturile alea? Nu-mi vine s cred c acela care le-a trimis, oricine ar fi, o s se dea btut taman acum, i s-ar putea s avem i noi nevoie de aa ceva. Nu ne-ar da ascultare i, oricum, lumea e mai bun fr ele aa i-a spus brbatului ei nevasta mcelarului, n timp ce-l jugnea. Acum am face bine s-o lum din loc. Uite c vine cineva pe drum. M-am uitat n direcia artat de Jonas i am vzut dou siluete care veneau pe jos. Jonas i apucase de fru destrierul care se adpa, i tocmai voia s urce n a. Stai aa, l-am oprit eu. Sau mergi prede-un lansau dou i ateapt-m. mi venise n minte ciotul sngernd al omului-maimu i mi se prea c zresc atrnnd printre copaci palidele lumini votive ale catedralei, purpurii i fucsine. Mi-am vrt mna n carmb, pn n adnc, unde mpinsesem Gheara pentru siguran, i am

scos-o. Era pentru prima oar c o vedeam n lumina zilei. A prins soarele i a scprat de-ai fi zis c ea nsi e Soarele Nou, i nu mai era doar albastr, ci n toate nuanele de la violet la azuriu. Am pus-o pe fruntea ulanului i cteva clipe am ncercat cu voina mea s-l readuc la via. Vino, a strigat Jonas. Ce faci acolo? N-am tiut ce s-i rspund. Nu-i mort de tot, a strigat Jonas. Pleac de pe drum nainte s-i gseasc lancea! Zicnd acestea, i-a biciuit armsarul. O voce stins, pe care mi s-a prut c-o recunosc, a strigat: Stpne! Mi-am ntors capul i m-am uitat n lungul drumului npdit de iarb. Stpne! Unul dintre drumei i-a fluturat braul i cei doi au rupt-o la fug spre mine. E Hethor, am spus eu, dar Jonas dispruse. M-am uitat din nou la ulan. Ambii ochi i erau deschii, pieptul i se ridica i cobora. I-am luat Gheara de pe frunte i am pus-o napoi n cizm, iar ulanul s-a ridicat n capul oaselor. Le-am strigat lui Hethor i celui care-l nsoea s ias de pe drum, dar nu preau s m fi neles. Cine eti? Un prieten, am rspuns eu. n ciuda slbiciunii ce-o simea, ulanul a ncercat s se ridice n picioare. O clip s-a uitat ca buimac n jur la mine, la cei doi oameni care se apropiau n fug, la ru, la copaci. Prea nspimntat de destrieri, chiar i de-al su, care-i atepta rbdtor clreul. Ce-i locul sta? Doar o bucat din vechiul drum de-a

lungul Gyollului. i-a scuturat capul i l-a apsat cu minile. Hethor a ajuns la noi gfind, cu aerul unui cine rsfat care a venit fuga la chemarea stpnului i acum ateapt s fie mngiat. nsoitorul su, pe care-l ntrecuse cu mai bine de-o sut de pai, purta veminte bttoare la ochi i avea purtarea mieroas a unui negustor mrunt. S-s-stpne, s-a blbit Hethor, n-ai idee cte n-n-necazuri, cte pierderi teribile i greuti am nfruntat ca s te ajungem din urm peste muni, peste mrile suflate de vnturi i peste cmpiile --ritoare ale acestei lumi minunate. Ce-s eu, s-s-sclavul tu, doar o c-c-cochilie abandonat, jucria a o mie de maree, aruncat aici, n locul sta pustiu din pricin c nu-mi gsesc o-o-odihna fr tine?C-c-cum ai putea, stpn al cletelui nroit n foc, s ai habar de truda fr sfrit la care ne-ai supus? Mult trud, a zice, dac m gndesc c v-am lsat n Saltus, unde nu aveai cai. Iar eu am mers numai clare n zilele astea din urm. ntocmai, a zis el. ntocmai. i s-a uitat cu subneles la tovarul su de drum, ca i cnd vorbele mele ntriser ceva ce-i spusese el mai devreme, apoi s-a lsat n jos, pe pmnt, ca s-i trag sufletul. Eu sunt Cornet Mineas, a spus ncet ulanul. Voi cine suntei? Hethor i-a lsat capul n piept, ca pentru a face o plecciune. S-s-stpnul e nobilul Severian, slujitorul Autocratului a crui urin este vinul supuilor si , din Ghilda Cuttorilor Adevrului i Penitenei. H-h-hethor este

umilul su slujitor. Beuzec, i el, este umilul su slujitor. Presupun c omul care a plecat clare este tot umilul su slujitor. I-am fcut semn s termine cu plvrgeala. Suntem cu toii drumei srmani, Cornet. Te-am vzut zcnd aici ca lovit de dambla i am cutat s te ajutm. Adineaori te credeam mort; n orice caz, moartea i ddea trcoale. Ce-i locul sta? a-ntrebat din nou ulanul. Hethor s-a grbit s rspund: Drumul la miaznoapte de Quiesco. S-s-stpne, eram pe-o barc, strbtnd apele ntinse ale Gyollului n bezna nopii. Am d-d-debarcat la Quiesco. Am muncit pe punte i la pnzele ei, Beuzec i cu mine, ca s ne pltim cltoria. Att de-ncet am naintat n susul rului, n vreme ce norocoii zbrniau pe deasupra noastr, ndreptndu-se spre C-c-casa Absolut, iar ea --nainta fr o-o-oprire, i cnd dormeam, i cnd eram treji, i aa v-am prins din urm. Casa Absolut? a murmurat ulanul. Nu cred c-i departe de-aici, am spus eu. Trebuie s fiu cu ochii-n patru. Sunt sigur c vreunul dintre tovarii ti va sosi aici ct de curnd. Mi-am luat calul de cpstru i m-am sltat pe spinarea lui nalt. S-s-stpne, doar n-ai de g-g-gnd s ne prseti din nou? Beuzec nu te-a vzut n aciune dect de dou ori. Am dat s-i rspund lui Hethor, cnd am zrit deodat o scprare alb printre copacii de peste drum. Ceva uria se mica acolo. Mi-a i trecut prin cap gndul c acela care

trimisese notulii o mai avea i alte arme la ndemn, drept care mi-am nfipt clciele n pntecul armsarului meu negru. A nit ca din puc. Mai bine de-o jumtate de leghe am gonit de-a lungul fiei nguste de pmnt ce desprea drumul de ru. Cnd, n sfrit, l-am zrit pe Jonas, m-am ndreptat n galop spre el, ca s-l avertizez, i i-am povestit ce vzusem. n timp ce vorbeam, el a prut cufundat n gnduri. Iar, cnd am isprvit, mi-a zis: Nu tiu de nici o fiin care s semene cu aceea descris de tine, dar s-ar putea s fie multe aduse din alte pri, despre care eu s n-am habar. Dar o asemenea creatur doar n-ar hldui de capul ei, ca o vit rtcit! n loc s-mi rspund, Jonas a artat spre pmnt la civa pai n faa noastr. O potec de pietri, nu cu mult mai lat de-un cubit, erpuia printre copaci. Pe margini crescuser flori slbatice, att de multe cum nu mai vzusem niciodat la un loc, iar pietricelele erau att de egale ca mrime, i de o albea att de strlucitoare, nct fr doar i poate fuseser aduse de pe o plaj tainic i ndeprtat. Fr s desclecm, ne-am apropiat s cercetm mai de aproape poteca. L-am ntrebat pe Jonas care putea fi rostul unei asemenea poteci n acel loc. Unul singur, de bun seam anume acela c ne aflm de-acum pe pmnturile Casei Absolute. i deodat mi-am amintit de locul acela. Da, am zis eu. Odat am plecat la pescuit mpreun cu Josepha i alte cteva prietene i am ajuns pn aici. Am trecut pe lng stejarul rsucit...

Jonas s-a uitat la mine ca la un nebun i, o clip, am crezut acelai lucru despre mine. Clrisem de multe ori la vntoare nainte, dar acum stteam pe spinarea unui cal de lupt, i nu era vorba de nici o vntoare. Minile mi s-au ridicat de la sine i, ca nite pianjeni, s-au apropiat de ochi, s mi-i scoat i-ar fi fcut aa dac omul zdrenros de lng mine nu le-ar fi lovit n jos cu propria lui mn, care era de oel. Nu eti Chatelaine Thecla, mi-a spus el. Eti Severian, din Ghilda Torionarilor, care a avut ghinionul s-o iubeasc. Privete-te! i i-a ridicat mna de oel, ca s vd reflectat n palma lefuit de trud chipul unui strin, supt, urt, uluit. Atunci mi-am amintit de turnul nostru, de pereii curbai, fcui din metal ntunecat, neted. Sunt Severian, am zis eu. Corect. Chatelaine Thecla e moart. Jonas... Da? Ulanul e viu acum l-ai vzut. Gheara l-a readus la via. Am pus-o pe fruntea lui, dar poate c a vzut-o cu ochii lui mori. S-a ridicat n capul oaselor. Jonas, respira i mi-a vorbit. Nu era mort. L-ai vzut, am repetat eu. Sunt mult mai btrn dect tine. Mai btrn dect i nchipui tu. Dac am nvat ceva din multele mele cltorii, este c morii nu nvie, i nici anii nu se-ntorc. Ce-a fost i a trecut nu se mai ntoarce. Chipul Theclei nc se mai afla n faa ochilor mei, dar un vnt ntunecat sufla peste el, pn ce l-a fcut s fluture i s dispar. i-atunci am spus:

Dac a fi folosit-o, dac m-a fi folosit de puterea Ghearei acolo, la banchetul morilor... Ulanul aproape se sufocase, dar nu murise de tot. Cnd am scos notulii din el, a putut din nou s respire i dup o vreme i-a recptat cunotina. Dar pe Thecla ta, nici o putere din Univers nu ar fi putut-o readuce la via. Presupun c au dezgropat-o cnd tu te aflai nc n nchisoare, n Citadel, i au pus-o la pstrare ntr-o peter de ghea. nainte s-o vedem noi, au spintecat-o i au golit-o de mruntaie, ca pe-o potrniche, i i-au rumenit carnea. M-a prins de bra, zicnd mai departe: Severian, nu fi neghiob! n acele clipe, nu-mi doream dect s pier. Dac ar fi reaprut notulul, l-a fi mbriat. Dar ceea ce a aprut, departe pe potec, era o form alb, asemntoare celei pe care o zrisem n apropierea rului. M-am smuls din strnsoarea lui Jonas i-am pornit n galop spre ea.

XIV Antecamera
Exist fiine i artefacte care ne fac s ne batem mintea ca s le pricepem i, pn la urm, ne mpcm cu situaia, mulumindu-ne s spunem: A fost o nlucire, ceva cum nu se poate mai frumos i mai cumplit. Undeva, printre lumile rotitoare pe care foarte curnd urmeaz s le explorez, triete o ras asemntoare celei umane, i totui diferit. Fpturile acelea nu sunt mai nalte dect noi. Trupurile lor sunt ca ale noastre, doar c n-au nici un cusur, dar felul lor de a fi ne este cu totul strin. Ca i noi, au ochi, nas, gur; numai c ele folosesc aceste elemente ale chipului (care sunt fr cusur, dup cum am spus) pentru a exprima emoii netrite de noi vreodat, nct a le privi chipurile este ca i cnd am privi un alfabet strvechi i cumplit al sentimentelor, extrem de important i totodat cu desvrire neinteligibil. Rasa aceasta exist, doar c eu nu cu un exemplar al ei m-am ntlnit la marginea

grdinilor Casei Absolute. Ceea ce am vzut micndu-se printre copaci i spre care m-am avntat pn cnd, n sfrit, am putut s o vd cu limpezime era mai curnd imaginea gigantic a unei asemenea fpturi, creia i se insuflase via. Carnaia era din piatr alb, ochii aveau orbirea rotund i perfect neted (ca dou seciuni tiate din coji de ou) pe care o vedem la statuile fcute de oameni. Se mica ncet, ca o fiin drogat ori somnambul, dar sigur pe picioare. Nu prea s vad, i totui ai fi zis c i d seama de ce e n jur, chiar dac mai anevoie. Tocmai am fcut o pauz ca s recitesc cele scrise mai sus, i mi dau seama c n-am reuit defel s redau esena acelei creaturi. Spiritul ei era identic cu al unei sculpturi. Dac vreun nger czut ar fi auzit conversaia mea cu omul verde, ar fi putut nscoci o asemenea enigm doar ca s-i bat joc de mine. Cu fiecare micare a sa purta n sine senintatea i statornicia pietrei; simeam c fiecare gest, fiecare poziie a capului, a mdularelor, a torsului putea s fie ultima. Sau c fiecare se putea repeta la nesfrit, aa cum poziiile gnomonilor de pe cadranul cu multe faete al Valeriei se repetau de-a lungul coridoarelor curbate ale clipelor. Spaima mea iniial, dup ce bizareria statuii albe mi topise orice dorin de-a muri, a fost una instinctiv, anume c-mi va pricinui o suferin de-un fel sau altul. A doua spaim a fost aceea c n-ar ncerca s-mi fac nici un ru. i ar fi fost o umilin insuportabil s fiu att de ngrozit de ceva cum fusesem de acea artare tcut, neomeneasc, i apoi s descopr c nu-mi voia rul. Uitnd o clip de stricciunea ce i-a

fi pricinuit-o tiului dac a fi lovit piatra aceea vie, am tras-o pe TerminusEst din teac i-am strunit armsarul. Vntul nsui a prut s se opreasc odat cu noi, armsarului negru nu-i tremura aproape nici un muchi, eu stteam cu spada ridicat, nemicai i calul, i eu, de-ai fi zis c suntem i noi nite statui. Adevrata statuie venea spre noi, chipul ei, de trei sau patru ori mai mare dect un chip adevrat, marcat de-o emoie greu de imaginat, mdularele de-o frumusee cumplit i desvrit. L-am auzit pe Jonas strignd i a rsunat o lovitur. Abia am apucat s-l vd trntit la pmnt, luptndu-se cu nite brbai ce purtau coifuri nalte, cu creast, care dispreau i reapreau n faa ochilor mei, cnd ceva a uierat pe lng urechea mea; altceva m-a lovit n ncheietura minii i m-am pomenit c m zbat ntr-o plas de funii care se strngeau n jurul meu ca nite erpi boa. Cineva m-a prins de picior, a tras i eu am czut. Cnd mi-am revenit destul ca s-mi dau seama ce se ntmpl, n jurul gtului aveam un lade srm, iar unul dintre cei care m luaser n captivitate scotocea n sabretaul meu. i vedeam cu limpezime minile, repezindu-se ca nite vrbii maronii. i zream i chipul, o masc impasibil, suspendat deasupra mea, ca spnzurat de vergeaua unui magician. O dat sau de dou ori, micrile lui au fcut s sclipeasc armura formidabil pe care-o purta; apoi am vzut-o aa cum se vede un pocal de cristal cufundat n ap limpede. Reflecta lumina, lefuit fiind, aa-mi vine s cred, cu o dibcie ce ntrecea orice pricepere omeneasc, nct propria sa

materie era invizibil, nu se zreau dect culorile verzi i maro ale pdurii, curbate de formele platoei, gardei i gambierelor. Am protestat, spunnd c eram un membru al ghildei, cu toate acestea, pretorianul mi-a luat toi banii (dar mi-a lsat crulia cafenie a Theclei, bucata de cut, uleiul, crpa de flanel i alte obiecte ce se gseau n sabreta). Apoi a ndeprtat n doi timpi i trei micri funiile ce m strngeau i le-a vrt (din cte mi-am dat seama) la subsuoara armurii, dar apucasem s le vd. Mi-au amintit de biciul pe care noi l numeam de obicei pisica n fapt, un mnunchi de curele legate laolalt la un capt i purtnd greuti la cellalt; de atunci am aflat c arma aceasta se numete achico. Cel care m luase captiv a tras n sus de laul de srm, pn cnd m-am ridicat n picioare. Eram contient, aa cum fusesem n alte cteva mprejurri asemntoare, c, ntr-un anumit fel, participam la un joc. Pretindeam amndoi c eu m aflam total n puterea lui, cnd n realitate a fi putut s refuz s m ridic, pn cnd fie m-ar fi sugrumat, fie i-ar fi chemat civa camarazi s m duc pe sus. A fi putut face i alte lucruri cum ar fi, s prind srma i s-ncerc s i-o smulg din mn, s-l lovesc peste fa. A fi putut s evadez, s fiu omort, s fiu lovit ca s-mi pierd cunotina, s fiu supus la cazne; dar nimeni nu m putea obliga s fac ceea ce tocmai fcusem. Mcar tiam c e vorba de-un joc, i am zmbit cnd a bgat-o pe TerminusEstnteac i apoi m-a dus unde sttea Jonas. N-am fcut nimic ru, a zis Jonas. Dai-i napoi prietenului meu spada, dai-ne napoi animalele i plecm.

N-a urmat nici un rspuns. n tcere, doi pretorieni (patru vrbii agitate, ca s zic aa) i-au apucat de drlogi pe destrierii notri i i-au dus de-acolo. Ct se asemnau cu noi animalele acelea, cu mersul lor rbdtor spre oareunde, cu capetele lor masive urmnd nite curele subiri de piele. A zice c nou zecimi din via const din atare capitulri. Am fost obligai s-i urmm pe aceia care ne luaser captivi, afar din pdure, n josul unui clin ierbos care curnd s-a transformat ntr-o pajite. Statuia venea dup noi, i alte cteva asemenea acesteia, pn s-au fcut dousprezece, poate mai multe, toate uriae, toate altminteri, toate frumoase. L-am ntrebat pe Jonas cine erau soldaii i unde ne duceau; el n-a rspuns, iar eu mai-mai s fiu gtuit pentru aceast curiozitate. Din cte-mi ddeam seama, erau acoperii de armuri din cap pn-n picioare, cu toate acestea, lustrul desvrit al metalului din care erau fcute armurile le ddea o aparent moliciune, o consisten aproape lichid care tulbura profund ochiul i le ajuta ca la o distan de numai civa pai s se piard pe fundalul cerului sau al ierbii. Dup ce-am mers vreo jumtate de leghe pe acea pajite, am ptruns ntr-un crng de pruni n floare, i de ndat coifurile cu creast i umerii armurilor ieii n afar au fost acoperii de o revrsare de roz i alb. Am dat de-o potec acolo, care cotea i iar cotea. Cnd s ieim din crng, ne-am oprit, iar Jonas i eu am fost mpini cu violen n spate. Am auzit paii acelor alctuiri din piatr, care veneau dup noi, scrnind pe pietri atunci cnd i ele au trebuit s se opreasc brusc; cu un strigt care mie mi s-a

prut fr cuvinte, unul dintre soldai le-a prevenit s nu se apropie. Eu m-am uitat printre flori, ncercnd s vd ce se ntmpl. n faa noastr se afla o alee mult mai lat dect cea pe care venisem pn acolo. De fapt, era o potec de grdin ce se lea pn se transforma ntr-un impresionant drum pentru procesiuni. Era pavat cu piatr alb i mrginit de balustrade de marmur. Pe el nainta o ceat pestri. Cei mai muli mergeau pe jos, dar civa clreau tot felul de dobitoace. Unul l conducea de drlogi pe un arctother flocos; altul sttea cocoat pe grumazul unui unau de pmnt, mai verde dect pajitea. Abia ce a trecut acest grup, i altele i-au urmat. nc se aflau prea departe s le pot distinge trsturile, dar tot am observat un grup n care capul plecat al unui individ se gsea mai sus cu vreo trei cubii, dac nu i mai bine, dect toate celelalte. Cteva clipe mai trziu, l-am recunoscut pe un altul ca fiind Doctorul Talos, mrluind cu pieptul avntat nainte i capul lsat pe spate. Dorcas a mea, draga de ea, l urma ndeaproape, avnd mai mult dect oricnd aerul unui copil pierdut, ajuns aici din cine tie ce sfere mai nalte. Cu vluri flfitoare i giuvaieruri scprtoare sub parasol, Jolenta clrea un ponei pe care era prins o a de dam; iar n urma tuturor acestora, mpingnd cu rbdare la careta ncrcat cu tot ceea ce nu putea duce n spate, mergea greoi cel pe care nu-l identificasem de la prima ochire, uriaul Baldanders. M durea s-i vd trecnd fr s pot s-i strig, iar pentru Jonas trebuie s fi fost o adevrat tortur. Cnd Jolenta a ajuns aproape n faa noastr, de partea cealalt a drumului, i-a ntors capul. n acea clip, mie

mi s-a prut c ea i simise dorina, aa cum, n muni din ct se povestete , anumite spirite necurate sunt atrase de mirosul crnii care a fost aruncat n foc anume pentru ele. Fr ndoial c n adevr ceea ce-i atrsese atenia erau pomii n floare n mijlocul crora stteam noi. L-am auzit pe Jonas inspirnd adnc; dar prima silab a numelui ei a fost retezat de bufnetul loviturii care a urmat, iar el a czut grmad la picioarele mele. Aducndu-mi acum aminte de acea scen, zngnitul minii lui de metal pe pietriul aleii este la fel de viu ca i mireasma florilor de prun. Dup trecerea trupei de actori, doi pretorieni l-au ridicat pe bietul Jonas i l-au luat pe sus. l duceau cu uurina cu care ar fi dus un copil; dar la vremea aceea am socotit c asta se datora puterii lor. Am traversat drumul pe care veniser actorii i am ptruns ntr-un gard de trandafiri mai nalt de-un stat de om, acoperit de flori albe imense i plin de psri care cuibreau acolo. Dincolo de gard se ntindeau grdinile. De-ar fi s le descriu, ai crede c am mprumutat vorbria fr ir, blbit, a lui Hethor. Fiecare deal, fiece copac i floare preau aranjate de o inteligen suprem (despre care am aflat ulterior c este cea a Printelui Inire), pentru a alctui o privelite ce-i tia rsuflarea. Privitorul simte c se afl n centru, iar tot ceea ce vede se ndreapt spre punctul n care se afl el; dar dup ce strbate o sut de pai, sau o leghe, descoper c tot n centru se afl; i fiecare privelite pare s mrturiseasc un adevr ce nu poate fi rostit, asemenea acelor intuiii inefabile hrzite numai eremiilor. Att de frumoase erau acele grdini, nct,

dei ne gseam n ele de ceva vreme, abia ntr-un trziu mi-am dat seama c nu se nla nici un turn deasupra lor. Numai psrile i norii i, dincolo de acetia, btrnul soare i stelele palide se aflau mai sus de vrfurile copacilor; i venea s crezi c rtceam printr-o slbticie divin. Apoi am ajuns pe creasta unui val de pmnt, mai minunat dect orice val de cobalt al lui Uroboros, i deodat un adnc s-a cscat la picioarele noastre, att de brusc nct mi s-a oprit respiraia. Am spus adnc, dar nu era ctui de puin ca abisul ntunecat asociat ndeobte cu acest cuvnt. Ci mai curnd o grot plin cu fntni i flori ale nopii i, din loc n loc, oameni, mai minunai dect orice floare, care adstau lng apele ei i uoteau n umbrele ei. n clipa urmtoare, ca i cnd un zid s-ar fi prbuit ca s lase lumina s ptrund ntr-un mormnt, multe amintiri despre Casa Absolut, devenite ale mele acum dup ce le absorbisem din viaa Theclei, s-au contopit. i am priceput ceva ce exista implicit n piesa doctorului i n multe dintre povetile pe care mi le spusese Thecla, dei ea niciodat nu fcuse referire la asta: tot acest mrepalat, n ntregul su, se afla sub pmnt sau mai exact, acoperiurile i zidurile sale erau cptuite cu pmnt plantat i transformat ntr-un peisaj minunat, astfel c n tot acest timp noi mersesem chiar pe locaul puterii Autocratului, despre care crezusem c se afla nc departe. Noi n-am intrat n grota aceea care, fr ndoial, se deschidea n ncperi nepotrivite pentru a adposti nite prizonieri, i n-am intrat nici n alte grote asemenea, prin dreptul crora treceam. ntr-un trziu, am ajuns

totui la una care nu arta ctui de puin mbietoare, cu toate c era la fel de frumoas ca i celelalte. Scara pe care am cobort fusese tiat astfel nct s aminteasc de aezarea fireasc a stncilor negre, cu trepte neregulate, adesea neltoare. De deasupra picura apa, ferigi i ieder neagr creteau n partea de sus a acestei peteri artificiale n care o raz firav de soare izbutise s-i croiasc drum. n afundul peterii, la o mie de trepte sub pmnt, pereii erau acoperii cu fungi orbi; unii radiau o luminiscen; alii impregnau aerul cu miasme ciudate, jilave; i erau unii care se fceau s te gndeti la fetiuri falice dintre cele mai bizare. n mijlocul acestei grdini ntunecate, atrnau nite gonguri, sprijinite pe schele i acoperite de cocleal verde-gri. M-am gndit c poate gongurile acestea trebuiau s rsune n btaia vntului; dar nu prea vedeam cum putea vntul s ajung vreodat la ele. Sau cel puin aa gndeam, pn cnd unul dintre pretorieni a deschis o u grea, de bronz i lemn ros de cari, ce se afla pe unul din pereii ntunecai de piatr. i prin ua aceea deschis a nvlit un curent de aer rece, uscat, care a legnat gongurile i le-a fcut s se loveasc unele de altele, i erau att de bine acordate nct dangtul lor semna cu o muzic scris anume de un compozitor ale crui gnduri erau acum exilate aici. M-am uitat n sus la gonguri (fr ca pretorienii s m mpiedice) i am zrit statuile, cel puin patruzeci, care ne urmaser tot drumul prin grdini. Stteau una lng alta pe buza hului, n sfrit nemicate, privind n jos la noi, asemenea unei frize cu cenotafe.

M ateptasem s fiu singurul ocupant al unei celule mici, poate pentru c, incontient, transferasem practicile din nchisoarea noastr subteran n acest loc necunoscut. Dar nu mi-a fi putut nchipui ceva mai diferit dect ceea ce am vzut acolo. Intrarea ddea nu ntr-un coridor de ui nguste, ci ntr-o ncpere spaioas, cu podeaua acoperit cu un covor i o a doua intrare la captul opus. Hastarii cu lnci aprinse stteau ca santinele n faa acestei a doua intrri. La un cuvnt al unuia dintre pretorieni, au deschis cele dou aripi ale uii; dincolo de prag, o ncpere uria, ntunecoas, goal, cu un tavan foarte jos. Cteva zeci de suflete, brbai, femei i civa copii, erau rspndite peste tot n ncperea aceea cei mai muli de unii singuri, dar i cte doi sau n grupuri. Familiile ocupau alcovuri, iar n unele locuri fuseser spnzurate zdrene, drept paravan, pentru a oferi puin intimitate. Acolo am fost mbrncii. Sau, mai exact, eu am fost mbrncit, iar bietul Jonas a fost aruncat. Am ncercat s-l prind din cdere i mcar am reuit s-l feresc s-i izbeasc easta de podea; n aceeai clip, am auzit uile trntindu-se n spatele meu.

XV Focul nebunului
Am fost nconjurat de chipuri. Dou femei l-au luat pe Jonas de lng mine i, promind s aib grij de el, l-au dus de-acolo. Ceilali s-au npustit asupra mea cu ntrebri. Care mi-era numele? Ce veminte erau acelea pe care le purtam? De unde veneam? l tiam pe cutare sau pe cutare, sau pe cutare? Am fost vreodat n oraul la sau n cellalt? Eram din Casa Absolut? Din Nessus? De pe malul rsritean al Gyollului, sau de pe cel apusean? Din ce cartier? Autocratul mai tria? Dar Printele Inire? Cine era arhonte n ora? Care era soarta rzboiului? Aveam veti despre cutare comandant? Sau despre cum-l-cheam, cavalerist? Sau cum-l-cheam, chiliarhul? M pricepeam s cnt, s recit, s cnt la vreun instrument? Dup cum v putei nchipui, la o asemenea grindin de ntrebri n-am fost n stare s rspund aproape la nici una. Dup ce a trecut prima rafal, un btrn cu barba sur i o femeie ce prea aproape la fel de btrn i-au redus la tcere pe ceilali i i-au tras

deoparte. Metoda lor, care cu siguran n-ar fi avut efect n alt parte dect acolo, era s-l bat pe fiecare pe umr, s-i arate cel mai ndeprtat colal ncperii i s spun rspicat: Vreme destul. Treptat, ceilali au amuit i s-au ndreptat spre ceeace prea s fie limita pn la care se putea auzi n acel loc, i n cele din urm ncperea scund s-a cufundat n aceeai linite care o stpnise cnd se deschiseser uile. Eu sunt Lomer, a spus btrnul. i-a dres glasul cu zgomot. Ea e Nicarete. I-am spus numele meu i pe-al lui Jonas. Btrna o fi citit ngrijorarea din vocea mea. N-o s peasc nimic, stai linitit. Fetele alea or s-l ngrijeasc bine, pentru c sper ca n curnd s fie n stare s stea de vorb cu ele. A izbucnit n rs i ceva din felul n care i-a dat pe spate capul bine proporionat m-a fcut s-i ghicesc frumuseea de altdat. Am nceput i eu s-i descos, dar btrnul m-a ntrerupt. Vino cu noi, n ungherul nostru, mi-a zis el. Acolo putem edea comod i pot s-i ofer o ceac de ap. De cum a rostit acest cuvnt, mi-am dat seama c mi era cumplit de sete. Ne-a condus n spatele paravanului de zdrene aflat cel mai aproape de u i mi-a turnat ap dintr-un urcior de lut, ntr-o ceac delicat de porelan. Erau perne acolo i o msu nu mai nalt de-o palm. ntrebare la ntrebare, a zis el. Asta-i o regul strveche. i-am spus cum ne cheam, ne-ai spus cum v cheam, acum e iar rndul nostru. De ce-ai fost prini? Le-am spus c n-aveam habar, poate doar

pentru c intrasem pe pmnturile lor fr s ne dm seama. Lomer a ncuviinat din cap. Pielea lui avea culoarea palid a celor pe care soarele nu-i vede niciodat; cu barba rar i dinii inegali, ar fi fost respingtor n orice alt loc de pe pmnt; dar el aparinea acelui loc la fel de mult ca i dalele pardoselii, pe jumtate tocite. Rutatea lui Chatelaine Leocadia m-a adus aici. Eram senealul lui Chatelaine Nympha, rivala ei, i cnd Chatelaine m-a adus cu ea aici, n Casa Absolut, pentru a putea verifica toate cheltuielile i veniturile moiei sale, n vreme ce ea lua parte la ceremoniile philomatului Phocas, Chatelaine Leocadia m-a prins cu ajutorul Sanchei, care... Btrna Nicarete l-a ntrerupt, exclamnd: Uite! O cunoate. ntr-adevr, o cunoteam. O odaie colorat n roz i ivoriu; mi apruse n minte, o camer cu doi perei de sticl transparent, minunat nrmat. n emineuri de marmur ardeau focuri, plind n lumina razelor de soare ce ptrundeau prin geamuri, dar umplnd camera cu o cldur uscat i arom de lemn de santal. O btrn nvelit n multe aluri edea ntr-un jilca un tron; o caraf de cristal faetat i cteva sticlue maronii erau aezate lng ea, pe o mas ncrustat. O femeie mai n vrst, cu nas coroiat, am spus eu. Vduva din Fors. Chiar o cunoti, a zis Lomer dnd ncet din cap, ca i cnd rspundea ntrebrii rostite de propria-i gur. Eti primul de muli, muli ani. S spunem c mi-o amintesc. Da. Btrnul a dat din cap. Se zice c a murit. Dar pe vremea mea era o femeie tnr, sntoas, frumoas. Chatelaine Leocadia a

convins-o s intre n toat povestea asta, apoi a fcut n aa fel nct s fim descoperii, lucru de care Sancha tia c se va ntmpla. Avea numai paisprezece ani, ea n-a fost nvinovit de nimic. Oricum nu fcusem nimic, noi doi; abia ncepuse s m dezbrace. i dumneata trebuie s fi fost un om tnr, am zis eu. N-a spus nimic, aa c a rspuns Nicarete n locul lui: Avea douzeci i opt de ani. Iar dumneata, am ntrebat-o eu, dumneata de ce te afli aici? Eu sunt voluntar. M-am uitat la ea cu oarece surprindere. Cineva trebuie s ndrepte cumva rul de pe Urth, altfel Soarele Nou nu va mai veni niciodat. i cineva trebuie s atrag atenia asupra acestui loc i a altora asemenea. Eu m trag dintr-o familie de armigeri, care poate c i mai aduce aminte de mine, astfel c paznicii de pe-aici trebuie s ne poarte de grij, mie i tuturor celorlali, atta vreme ct m aflu aici. Vrei s spui c poi pleca, ns nu vrei? Nu, a zis ea i a cltinat din cap. Avea prul alb, pe care l purta despletit, curgndu-i pe umeri, aa cum l poart femeile tinere. Voi pleca, dar numai cu o condiie, anume s fie eliberai toi cei care se afl aici de atta vreme nct i-au uitat propriile frdelegi. Mi-am amintit de cuitul de buctrie pe care-l furasem pentru Thecla i de panglica purpurie ce se furiase pe sub ua celulei sale din temnia noastr. E adevrat c prizonierii chiar i uit frdelegile aici? am spus eu. Auzindu-m, Lomer i-a ridicat privirile: Nu-i cinstit! ntrebare contra ntrebare

asta-i regula, vechea regul. Aici nc respectm regulile vechi. Noi suntem ultimii din vechea gard, Nicarete i cu mine, dar atta vreme ct noi mai trim, legile vechi dinuiesc. ntrebare contra ntrebare. Ai prieteni care se pot zbate ca s fii pus n libertate? Dorcas ar face-o, fr doar i poate, dac ar ti unde m aflu. Doctorul Talos era la fel de imprevizibil ca siluetele desenate de nori, i tocmai din acest motiv ar ncerca s m vad n libertate, chiar dac n-avea nici un motiv real s-o fac. Dar cel mai important era faptul c eram mesagerul lui Vodalus, iar Vodalus avea cel puin un agent n Casa Absolut cel cruia trebuia s-i transmit mesajul lui. n timp ce clrisem cu Jonas spre miaznoapte, ncercasem de dou ori s arunc oelul, dar, lucru de mirare, nu fusesem n stare; a zice c alzaboul mi nvluise mintea ntr-o alt vraj. Acum eram bucuros c n-o fcusem. Ai prieteni? Rude? Dac ai, poate o s reueti s faci ceva pentru noi toi ceilali. Prieteni, poate, am rspuns eu. i poate or s ncerce s m ajute dac afl ce mi s-a ntmplat. Au cum s reueasc? Astfel am stat de vorb vreme ndelungat; de-ar fi s scriu totul aici, istoria asta nu s-ar mai sfri. n acea ncpere, n-ai altceva de fcut dect s stai de vorb i s joci cteva jocuri simple, i prizonierii asta i fac, pn cnd toate i pierd savoarea i rmn ca un zgrci pe care lihnitul l roade o zi ntreag. n multe privine, prizonierilor acestora le este mult mai bine dect clienilor din adncul turnului nostru; n timpul zilei n-au de ce se teme de suferine i nimeni nu e singur. Dar din pricin c cei mai muli sunt acolo de atta vreme, iar prea puini din clienii notri rmn

nchii timp ndelungat, ai notri sunt stpnii de un sentiment de speran, n vreme ce prizonierii din Casa Absolut sunt cuprini de disperare. Dup vreo zece ronduri, poate mai mult, lmpile arznde din tavan au nceput s pleasc i le-am spus lui Lomer i Nicarete c nu mai puteam de somn. M-au dus ntr-un loc departe de u, unde era foarte ntuneric, i mi-au explicat c va fi al meu pn murea unul dintre prizonieri, cnd puteam spera la un loc mai bun. Cnd au plecat, am auzit-o pe Nicarete spunnd: Or s vin n seara asta? Lomer i-a rspuns ceva, dar n-am auzit ce anume i, fiind rupt de oboseal, nici n-am ntrebat. Picioarele mi spuneau c pe pod ea se gsea o saltea subire; m-am aezat pe ea i am dat s m ntind ct eram de lung, cnd mna mea a atins un trup viu. i am auzit vocea lui Jonas: Nu sri ca ars. Eu sunt. De ce n-ai spus nimic? Te-am vzut miunnd, dar n-am putut s m rup de cei doi btrni. De ce n-ai venit la noi? N-am spus nimic pentru c m-am tot gndit, i n-am venit la voi pentru c nu m-am putut rupe de femeile care au pus mna pe mine, asta la nceput. Dup care, nu s-au mai putut ele rupe de mine. Severian, trebuie s scap de-aici. Cred c toat lumea vrea. i eu, de bun seam. Dar eutrebuie. Mna lui subire, tare mna lui stng, de carne a apucat-o pe-a mea. Dac n-o fac, o s m omor sau o s nnebunesc. Sunt prietenul tu, nu-i aa?

Vocea lui s-a stins ntr-o oapt abia auzit. Oare talismanul la pe care-l ai... gema albastr... nu ne poate elibera? m ntreb. tiu c pretorienii n-au gsit-o; m-am uitat atent cnd te-au percheziionat. Nu vreau s-o scot, am zis eu. Strlucete foarte tare n ntuneric. O s ridic una din saltelele astea pe-o parte, s ne acopere. Am ateptat pn am simit c salteaua e ridicat i am scos Gheara. Lumina ei era att de palid, nct ar fi fost de-ajuns s-o feresc cu mna. Moare? a ntrebat Jonas. Nu, adesea e aa. Dar cnd e activ cnd a preschimbat apa din carafa noastr, i cnd i-a fcut pe oamenii-maimu s se prosterneze strlucete cu putere. Dac i st n puteri s ne scoat de-aici, nu cred c o va face acum. Trebuie s-o ducem la u. Poate c desface ncuietoarea. Vocea i tremura. Mai trziu, cnd vor fi adormit ceilali. O s-i eliberez i pe ei dac noi reuim s scpm; dar dac ua nu se deschide i nu cred c o va face nu vreau ca ei s tie c am Gheara. Acum spune-mi de ce trebuie mort-copt s scapi fr ntrziere. n timp ce tu vorbeai cu btrnii, am fost luat la ntrebri de o familie ntreag, a nceput Jonas. Erau cteva btrne, un brbat de vreo cincizeci de ani, altul de vreo treizeci, nc trei femei i un crd de copii. M-au dus n mica lor ni din perete, nelegi, unde ceilali prizonieri nu puteau veni dect dac erau invitai, ceea ce nu s-a ntmplat. Credeam c-or s m ntrebe despre prieteni aflai afar,

sau despre treburi politice, sau despre luptele din muni. n loc de asta, mi s-a prut c eu nu-s altceva dect un motiv de amuzament pentru ei. Voiau s aud despre ru, unde fusesem, ci oameni se mbrac aa ca mine. i despre mncarea de-afar mi-au pus multe ntrebri despre mncare, unele dintre ele de-a dreptul caraghioase. Am vzut vreodat cum se mcelresc animalele? i se roag animalele s le crui vieile? i e adevrat c alea care fac zahr poart sbii otrvite i se lupt s apere zahrul?... N-au vzut n viaa lor albine i par s cread c-s mari ca iepurii. Dup o vreme, a con tinuat Jonas, am nceput s pun i eu ntrebri i am aflat c nici unul dintre ei, nici mcar cea mai btrn femeie, n-a fost vreodat liber. n ncperea asta sunt pui la grmad brbai i femei, aa am neles, i la timpul cuvenit aduc pe lume copii. Unii dintre ei sunt dui de-aici, ns cei mai muli rmn aici toat viaa. N-au nimic care s fie al lor i nici o ndejde s fie eliberai. De fapt, nici nu tiu ce-i aia libertate brbatul mai n vrst i o fat mi-au spus, cu toat seriozitatea, c ar vrea s ias n lumea de-afar, dar nu mi-au dat de neles c ar vrea s i rmn acolo. Btrnele sunt a aptea generaie de prizonieri, aa zic ele dar uneia i-a scpat c i mama ei a fost a aptea generaie de prizonieri. n unele privine, sunt nite fiine remarcabile. Pe dinafar sunt modelai n ntregime de acest loc, unde i-au petrecut toat viaa. Dar pe dinuntru... Jonas s-a oprit din vorbit, iar eu am simit tcerea lsndu-se grea peste tot n jurul nostru. Cred c a putea s le numesc amintiri de familie, a zis Jonas mai departe. Tradiii din lumea de-afar, ce le-au fost transmise din

generaie n generaie, de la primii prizonieri din care se trag. Au uitat nelesul unor cuvinte, dar se aga de tradiii, de poveti, pentru c asta e tot ce au, povetile i numele lor. A tcut. Vrsem mica scnteiere a Ghearei napoi n cizm, iar acum stteam amndoi n bezn deplin. Rsuflarea lui chinuit semna cu aerul pompat de foaie ntr-o fierrie. I-am ntrebat cum se numea primul prizonier, cel mai ndeprtat strmo al lor. Kimleesoong... Ai auzit de numele sta? N-auzisem, i-am rspuns eu. Sau ceva asemntor? Poate la origine au fost trei cuvinte. Nu, nimic de felul sta, am spus eu. Cei mai muli oameni pe care-i cunosc au nume dintr-un singur cuvnt, ca al tu, asta doar dac o parte din nume nu e un titlu sau vreo porecl ce a fost cu timpul legat de nume pentru c erau prea muli Bolcani sau Altoi sau mai tiu eu ce. Odat mi-ai spus c i se pare c numele meu e neobinuit. Kim Lee Soong ar fi fost un nume foarte obinuit pe vremea... copilriei mele. Un nume comun n regiuni care acum sunt nghiite de apele mrii. Ai auzit vreodat de corabia mea, Severian? Se numea NorulNorocos. O corabie cazinou? N-am auzit, dar... Privirea mi-a fost atras de o lucire de lumin verde, att de firav nct pn i n acea ntunecime abia putea fi zrit. Deodat s-a auzit murmur de voci, pe care ecoul l fcea s sporeasc n ncperea aceea ntins, joas, ntortocheat. L-am auzit pe Jonas ridicndu-se n picioare. Am fcut acelai lucru, dar abia ce m-am ridicat c am i fost

orbit de o scprare de foc albastru. Durerea pe care-am simit-o a fost mai puternic dect tot ce simisem vreodat; parc mi se sfiase chipul. A fi czut dac n-ar fi fost peretele. Undeva mai departe, focul albastru a scprat din nou i o femeie a scos un ipt. Jonas blestema cel puin tonul vocii sale mi spunea c blestema, dei rostea cuvintele n graiuri necunoscute mie. I-am auzit cizmele pe podea. nc o scprare, i am recunoscut scnteierile ca nite fulgere pe care le vzusem n ziua n care Maestrul Gurloes, Roche i cu mine o supusesem pe Thecla revoluionarei. Fr ndoial c i Jonas a ipat aa cum ipasem i eu, dar ntre timp se strnise un asemenea vacarm nct nu-i mai puteam distinge vocea. Lumina verzuie s-a intensificat i, n timp ce eu priveam, aproape paralizat de durere i nnebunit de o fric pe care nu-mi amintesc s-o mai fi trit vreodat, lumina s-a nchegat ntr-o fa monstruoas ce se holba la mine cu ochi ct farfuria, apoi a plit iute, topindu-se n ntuneric. Toate acestea au fost cu mult mai nspimnttoare dect va putea condeiul meu s descrie vreodat, orict m-a chinui cu aceast parte a povetii mele. Era spaima de orbire i durere, dei a fi zis c eram deja cu toii orbi. Nici o lumin nicieri, i nici nu puteam face noi lumin. Nimeni dintre noi nu putea aprinde o lumnare, cu att mai puin s aprind iasca de la cremene. Peste tot n ncperea cavernoas, voci ipau, plngeau, se rugau. n larma aceea slbatic, am desluit hohotele de rs ale unei tinere; apoi s-au stins.

XVI Jonas
Tnjeam dup lumin cum tnjete flmndul dup carne i, n cele din urm, am riscat i am scos Gheara. Mai corect ar fi s spun c ea m-a mpins s risc; prea c nu-mi mai pot controla mna care s-a strecurat n tureatc i a apucat-o. n clipa urmtoare, durerea a disprut. Vacarmul s-a nteit din pricin c nenorociii care triau acolo, vznd strlucirea, s-au nspimntat c alt grozvenie apruse ntre ei. Am vrt gema napoi n cizm i, cnd lumina ei s-a fcut nevzut, am nceput s-l caut pe Jonas. Nu-i pierduse cunotina, aa cum m temusem, ci zcea chircit la vreo douzeci de pai distan de culcuul nostru. L-am dus n brae (descoperind cu uimire c era foarte uor) i, dup ce am tras mantia mea peste amndoi, i-am atins fruntea cu Gheara. N-a trecut mult i s-a ridicat n capul oaselor. I-am spus s se ntind la loc i s se odihneasc, pentru c ceea ce fusese cu noi n nchisoarea aceea dispruse. A tresrit i a murmurat:

Trebuie s punem n funciune compresoarele nainte s se strice ventilaia. E-n regul, i-am spus eu. Totul e-n regul, Jonas. M dispreuiam pentru faptul c vorbeam cu el ca i cnd era un ucenic din cei foarte tineri, aa cum mi vorbise i mie, cu ani n urm, Maestrul Malrubius. Ceva tare i rece mi-a atins ncheietura minii, micndu-se ca i cnd ar fi fost viu. L-am prins i atunci am descoperit c era mna de oel a lui Jonas; dup o clip mi-am dat seama c ncercase s m apuce de mn cu ea. Simt greutatea! Vocea lui prindea putere. Probabil c-s luminile, a mai spus el. S-a rsucit i i-am auzit mna pocnind i zgriind cnd a atins peretele. A nceput s vorbeasc pentru sine, ntr-un grai nazal, monosilabic, pe care nu-l pricepeam. Riscnd o dat n plus, am scos Gheara din nou i l-am atins cu ea. Era la fel de palid ca i prima oar cnd o cercetasem n acea sear, iar Jonas nu s-a simit mai bine; dar ncetul cu ncetul am reuit s-l linitesc. ntr-un trziu, mult dup ce tce rea se aternuse n ncpere, ne-am ntins ca s dormim. Cnd m-am trezit, lmpile chioare ardeau din nou, dei simeam, nu tiu cum, c afar era nc noapte, sau cel puin abia se iviser zorii. Jonas zcea lng mine, dormind. n tunica lui am zrit o ruptur lung i arsura cu care-l nsemnase lumina albastr. Amintindu-mi de mna retezat a omului-maimu, m-am asigurat c nu ne vede nimeni i am nceput s plimb Gheara

peste arsur. n lumin, gema strlucea mai tare dect cu o sear nainte; i, cu toate c cicatricea neagr n-a disprut cu totul, prea s se fi ngustat, iar carnea din jurul ei era mai puin inflamat. Ca s ajung la captul de jos al rnii, am ridicat uor estura. Mi-am vrt mna dedesubt i am auzit un clinchet uor; gema atinsese ceva de metal. Ridicnd i mai mult tunica, am vzut c pielea prietenului meu se sfrea la fel de brusc precum se sfrete iarba n jurul locului pe care st un bolovan mare, iar de acolo se continua cu argint lucitor. Primul gnd care mi-a trecut prin minte a fost c avea armur; dar curnd am vzut c nu era ctui de puin vorba de armur. Ci mai curnd c acolo unde trebuia s fie carne era metal, acelai metal din care i era fcut i mna dreapt. Pn unde se ntindea metalul sta nu mi-am putut da seama, i m-am ferit s-i ating picioarele, de team s nu-l trezesc. Am ascuns Gheara i m-am ridicat. Voiam s fiu singur, doar cu gndurile mele, aa c m-am ndeprtat de Jonas i m-am dus spre mijlocul ncperii. Spaiul acela mi se pruse ciudat i cu o zi nainte, cnd toat lumea fusese treaz i prins de grijile fiecrei zile. Acum prea i mai ciudat, o ncpere ca vai de lume, neregulat, zdrenuit de tot felul de unghere, strivit sub tava nul prea jos. Spernd c puin micare mi va pune mintea la treab (aa cum se ntmpl adesea), am hotrt s msor ncperea n lung i-n lat, pind uor ca s nu-i trezesc pe ceilali. Abia dac fcusem patruzeci de pai, cnd am zrit un obiect ce prea s nu-i aib locul n acea aduntur de zdrenroi i saltele de pnz jegoase. Era o earf femeiasc, dintr-o

estur bogat, moale, de culoarea piersicii. Mi-e cu neputin s descriu a ce mirosea, un miros care nu era nici de floare i nici de fruct din cele ce cresc pe Urth, dar era minunat. Am mpturit acest obiect nemaipomenit, cu gndul s-l pun n sabreta, i tocmai atunci am auzit o voce de copil spunnd: E ghinion. Ghinion ngrozitor. Nu tiai? Uitndu-m n jur, apoi n jos, am vzut o copili cu fa palid i ochi strlucitori, negri ca miezul nopii, ce preau prea mari pentru acel chip. Ce anume e ghinion, domni? am ntrebat-o eu. S pstrezi lucruri gsite. Or s se ntoarc dup ele mai trziu. De ce pori hainele astea negre? Sunt fuliginoase, un negru mai ntunecat dect negrul. D-mi mna, s-i art. Vezi cum pare s dispar cnd trec marginea mantiei peste ea? Cporul ei, care, dei mic, tot prea prea mare pentru umerii ce-l purtau, s-a nclinat solemn. Groparii poart negru. Tu ngropi oameni? Cnd navigatorul a fost ngropat, au venit furgoane negre i oameni n haine negre mergeau alturi. Ai vzut vreodat o asemenea nmormntare? M-am lsat pe vine, ca s vd mai ndeaproape feioara aceea solemn. Nimeni nu poart fuligin la funeralii, domni, pentru c s-ar teme s nu fie luat drept un membru al ghildei mele, ceea ce ar nsemna o blasfemie la adresa morilor de cele mai multe ori. Acum, earfa asta. Vezi ce drgu e? Vrei s spui c-i un lucru gsit? Copila a ncuviinat din cap. Biciurile le las aici, i trebuie s le

mpingi afar, pe sub u. Pentru c or s se-ntoarc s i le ia napoi. Ochii ei nu-i mai ainteau pe-ai mei, ci se uitau la cicatricea ce-mi brzda obrazul drept. Mi-am atins cicatricea. Astea-s biciurile? Cele care mi-au fcut asta? Cine-s? Am vzut un chip verde. i eu. Rse i rsetul ei prea clinchet de clopoei. Credeam c-or s m mnnce. Nu-mi pari nspimntat. Mama zice c lucrurile pe care le vezi n ntuneric nu-nseamn nimic aproape de fiecare dat sunt altfel. Doar biciurile fac ru, iar ea m-a inut ascuns n spatele ei, ntre ea i zid. Prietenul tu se trezete. De ce faci mutra asta caraghioas? (mi aminteam c rdeam cu ali oameni; trei tineri i dou femei de vrsta mea. Guibert mi-a dat un bici cu un mner greu i fichiu din cupru mpletit. Lollian pregtea pasrea de foc, pe care avea s-o roteasc legat de-o coard lung.) Severian!Jonas m striga, i m-am repezit spre el. M bucur c eti aici, a zis cnd m-am ghemuit lng el. Am... crezut c ai plecat. N-a prea avea cum face asta, i-aminteti doar. Da. mi amintesc acum. tii cum se numete locul sta, Severian? Mi-au spus ieri. Este antecamera. Vd c tiai. Ba nu. Ai dat din cap. Mi-am amintit numele cnd l-ai rostit i am tiut c ntr-adevr acesta este. Eu... Thecla a fost aici, cred. Ea nu l-a considerat niciodat ca pe un loc ciudat pentru o nchisoare, poate pentru c a fost singurul loc pe care l-a vzut nainte s fie dus n turnul

nostru, dar mie mi se pare ciudat. Nite celule individuale sau mcar cteva camere separate mi s-ar prea mult mai practice. Poate am prejudeci. Jonas s-a mpins n sus, sprijinindu-se cu spatele de perete. Pielea lui oache plise i s-a acoperit de broboane de sudoare cnd el mi-a spus: Oare nu-i poi da seama cum a aprut locul sta? Uit-te n jur. Am fcut ntocmai, nevznd nimic mai mult dect vzusem nainte: ncperea rchirat, lmpile chioare. Aici a fost un apartament probabil mai multe apartamente. Pereii au fost drmai i peste vechile pardoseli s-a pus una nou. Sunt sigur c tavanul e fals aa numeam noi pe vremuri asemenea tavane. Dac ridici o tblie din acelea, o s vezi deasupra structura original. M-am ridicat i am fcut ncercarea; dar cu toate c am atins cu vrfurile degetelor tbliile ptrate, nu eram ntr-att de nalt s le pot i mpinge n sus. Copilia, care ne privise de la vreo zece pai deprtare i fr ndoial ascultase fiecare cuvnt, a zis: Ridic-m i-o s mping eu. A alergat spre noi. Am prins-o n brae i, innd-o de mijloc, am nlat-o ct ai clipi pn deasupra capului meu. Prede cteva secunde, micile ei brae s-au chinuit cu ptratul de deasupra. Apoi acesta s-a ridicat, scuturnd asupra noastr o ploaie de colb. Dincolo de el am vzut o reea de bare subiri de metal i printre ele un tavan boltit, cu multe frize i o pictur mural cu nori i psri, care se scorojea. Braele fetiei au obosit, tblia a czut la locul ei, mprtiind i mai mult colb, i n-am mai putut vedea nimic.

Dup ce-am pus-o pe copil jos, m-am rentors la Jonas. Ai dreptate. Deasupra tavanului stuia e unul vechi, pentru o ncpere mult mai mic dect aceasta. Cum de-ai tiut? Pi, am vorbit cu oamenii. Ieri. i-a ridicat minile, cea de oel i cea de carne, i a prut s-i frece faa cu amndou. F-o pe copil s plece de-aici. I-am spus fetiei s se duc la mama ei, dei cred c n-a fcut dect s traverseze ncperea i s se furieze napoi pe lng perete, pn aproape de noi, ca s trag cu urechea. M simt ca i cnd tocmai m trezesc din somn, a zis Jonas. Parc ieri am spus c m temeam c o s-nnebunesc. Dar probabil c mi revine mintea la cap, ceea ce e la fel de ru, poate chiar mai ru. Pn n clipa aceea, ezuse n capul oaselor, pe salteaua de pnz pe care dormise. Acum s-a trntit cu spatele de perete i a rmas aa cum ar edea un cadavru lipit cu spatele de-un copac mi-a fost dat s vd unul de atunci ncoace. Obinuiam s citesc, atunci cnd eram pe nav. Odat am citit o carte de istorie. Nu cred c ai habar de ea. Au trecut attea milenii de-atunci. Nici eu nu cred. Att de diferit de lumea de-aici, i totui foarte asemntoare. Obiceiuri mrunte ciudate, maniere ciudate... unele ctui de puin mrunte. Instituii ciudate. Am cerut de la nav nc o carte, i ea mi-a dat alta. nc transpira i mi s-a prut c mintea lui era n alt parte. Am luat peticul de flanel pe care l duceam cu mine ca s terg tiul spadei, i i-am tamponat fruntea.

Crmuitori din tat-n fiu, supui din tat-n fiu, i tot felul de oficialiti bizare. Lncieri cu musti albe, lungi. Pre de-o clip, pe chipul lui a aprut nluca vechiului su zmbet plin de umor. Cavalerul Alb alunec n jos pe vtrai. i ine cu greu echilibrul, dup cum i-a i spus caietul de nsemnri al Regelui. n captul ndeprtat al ncperii s-a iscat agitaie. Prizonierii care dormiser pn atunci sau sttuser linitii de vorb n grupuri mici se ridicau acum i se-ndreptau ntr-acolo. Lui Jonas i-a fcut impresia c i eu vreau s m duc, drept care m-a prins de umr cu mna stng; o mn lipsit de vlag, parc era a unei femei. Nimic n-a nceput astfel. Vocea lui tremurtoare a cptat deodat intensitate: Severian, regele era ales pe Cmpul lui Marte. Conii erau numii de rege. Epoca aceea se numea evul ntunecat. Un baron era doar un libert din Lombardia. Copilia pe care o ridicasem pn n tavan a aprut ca din senin i ne-a strigat: Se d de mncare. Nu venii i voi? Aa c m-am ridicat i am zis: Aduc eu ceva. Poate o s te fac s te simi mai bine. S-a nvechit. A durat prea mult. ndreptndu-m spre gloat, l-am auzit spunnd: Oamenii nu tiau. Prizonierii se ntorceau cu nite pinici n ndoitura braului. Cnd am ajuns i eu la u, nu mai era atta buluceal, astfel c am vzut c uile stteau deschise. Dincolo de ele, n coridor, un servitor purtnd o mitr din voal alb scrobit servea dintr-un crucior de argint.

Prizonierii prseau antecamera i ddeau ocol acestui om. M-am luat dup ei, simind pentru o clip c am fost eliberat. Dar amgirea s-a risipit curnd. La ambele capete ale coridorului stteau de paz hastariii, i ali doi i ncruciaser armele n dreptul uii care ducea la Fntna Clopotelor Verzi. Cineva mi-a atins braul i, cnd m-am rsucit, am vzut-o pe Nicarete, cea cu prul alb. Trebuie s iei ceva, mi-a spus ea. Dac nu pentru tine, mcar pentru prietenul tu. Niciodat n-aduc destul. Am dat din cap i, ntinzndu-m peste capetele ctorva din faa mea, am reuit s iau dou pinici lipicioase. De cte ori aduc mncare? De dou ori pe zi. Ieri ai sosit chiar dup a doua mas. Fiecare ncearc s nu ia prea mult, dar niciodat nu e destul mncare. Astea-s patiserii, am zis eu. Vrfurile degetelor mi-erau acoperite cu glazur de zahr aromat cu lmie, nucoar i ofran. Btrna a ncuviinat din cap. Aa-s ntotdeauna, dei n fiecare zi sunt altfel. n ibricul la e cafea, i pe raftul de jos al cruciorului sunt ceti. Celor mai muli dintre cei nchii aici nu le place i nu beau aa ceva. Cred c sunt civa care nici nu tiu ce-i aia cafea. Nu mai rmsese nici o pinic i ultimii prizonieri, n afar de Nicarete i de mine, s-au ntors n ncperea scund. Eu am luat o ceac de pe raftul de jos i am umplut-o. Cafeaua era foarte tare i fierbinte, fr pic de lapte i ndulcit pn la grea cu ceea ce-mi

prea a fi miere de cimbru. N-o bei? I-o duc lui Jonas. Or s zic tia ceva dac iau cana? M-ndoiesc, a rspuns Nicarete, dar n acelai timp a rsucit capul n direcia soldailor. i ineau lncile n fa, semn c erau n gard, i focurile din vrful lncilor ardeau cu mai mult strlucire. M-am ntors cu Nicarete n antecamer, iar uile s-au nchis n urma noastr. I-am amintit lui Nicarete c-mi spusese cu o zi nainte c se gsea aici din proprie voin, i am ntrebat-o dac tia de ce prizonierii erau hrnii cu asemenea patiserii i cafea din sud. tii i singur, a zis ea. O aud n vocea ta. Nu. Dar cred c Jonas tie. Poate. Motivul e c aceast nchisoare n-ar trebui i fie nchisoare. Demult de tot cred c naintea domniei lui Ymar obiceiul era ca Autocratul nsui s judece pe oricine era acuzat de o frdelege comis ntre hotarele Casei Absolute. Pesemne autocraii socoteau c, dac ascultau mrturiile mpricinailor, vor ghici comploturile ce se urzeau mpotriva lor. Ori poate c doar sperau ca, judecndu-i cu dreptate pe cei din anturajul lor, s demate ura i s descurajeze gelozia. Cazurile importante erau imediat judecate, dar cei care comiteau frdelegi mrunte erau trimii aici, s atepte... Uile, care abia se nchiseser, s-au deschis din nou. Un brbat mrunel, zdrenros i tirb a fost mpins nuntru. A czut rstignit pe podea, apoi s-a ridicat i s-a aruncat la picioarele mele. Era Hethor. ntocmai cum se ntmplase cnd ajunsesem cu Jonas acolo, prizonierii s-au

strns cu mic, cu mare n jurul lui, ridicndu-l i potopindu-l cu ntrebri. nti Nicarete, apoi i Lomer i-au fcut s se retrag i i-au cerut lui Hethor s-i spun numele. Strngndu-i la piept cciula (vzndu-l, mi-am amintit deodat de acea diminea n care m gsise n apropiere de Crucea lui Ctesiphon, unde fcusem popas), Hethor a rspuns: Sunt sclavul stpnului meu, mult-umblatul, de hri s-s-stulul Hethor sunt eu, de colb sufocat i de dou ori prsit... i ct a spus acestea, s-a uitat la mine tot timpul, cu ochi luminoi, tulburai, parc era un obolan din aceia fr blan, de-ai lui Chatelaine Lelia, obolani care, cnd bteai din palme, alergau n cerc i-i mucau propriile cozi. Eram att de dezgustat de nfiarea lui i att de ngrijorat din pricina lui Jonas, nct i-am ntors spatele fr s mai stau pe gnduri i m-am ndreptat spre culcuul nostru. Cnd m-am aezat, nc mi struia n faa ochilor imaginea unui obolan tremurtor, cu carnea cenuie; apoi, ca i cnd singur i-a amintit c nu era altceva dect o imagine furat dintre amintirile moarte ale Theclei, a disprut din mintea mea, asemenea petelui Domninei. S-a ntmplat ceva? a ntrebat Jonas. Parc i mai reveniser puterile. Nu-mi dau pace nite gnduri. Ceea ce nu-i prea bine pentru un torionar, dar m bucur c-mi eti alturi. I-am pus pinile dulci n poal i cana lng mn. Cafea de ora n-are piper. Aa-i place? A ncuviinat din cap, a luat ceaca i a sorbit din ea.

Tu nu bei? Eu am but-o pe-a mea acolo. Mnnc pinea, e foarte bun. A mucat dintr-una. Trebuie s-mi descarc cuiva sufletul, aa c tu trebuie s fii acela, cu toate c, dup ce voi fi terminat, o s crezi despre mine c-s un monstru. i tu eti un monstru, tii asta, prietene Severian? Un monstru, pentru c i-ai ales drept profesie ceea ce majoritatea oamenilor fac doar ca hobby. Eti peticit cu metal, am zis eu. Nu -i doar mna ta. tiu asta de ceva vreme, prietene monstru Jonas. Acuma mnnc-i pinea i bea-i cafeaua. Cred c vor trece vreo opt ronduri pn ne vom hrni din nou. Ne-am prbuit. Trecuse atta vreme pe Urth, nct nu mai exista nici un port, nici un doc. Apoi mi-am pierdut mna i faa. Tovarii mei de pe nav m-au crpit ct au putut de bine, dar nu mai existau piese de schimb, doar material biologic. Cu mna de oel pe care eu o crezusem ntotdeauna a fi doar ceva mai mult dect un crlig i-a apucat mna de muchi i oase, cu aerul unui om care ridic un gunoi, ca s-l arunce. Ai febr. Te-a rnit biciul, dar o s te faci bine i-o s ieim de-aici i-o s-o gsim pe Jolenta. Jonas a ncuviinat din cap. i aminteti c, atunci cnd ne-am apropiat de captul Porii ndurtoare, n toat harababura aia de-acolo, ea i-a ntors capul i soarele a lucit pe-un obraz al ei? ntr-adevr, i-am spus eu. N-am iubit niciodat nainte, niciodat de cnd s-a risipit echipajul nostru. Dac nu mai poi mnca, ar trebui s te

odihneti acum. Severian! M-a prins de umr, aa cum mai fcuse i nainte, dar de data asta cu mna de oel; parc era o menghin, att era de puternic. Trebuie s stai de vorb cu mine. Nu mai pot ndura nclceala din propriile mele gnduri. O vreme am vorbit despre orice-mi trecea prin cap, fr s primesc nici un rspuns. Apoi mi-am amintit de Thecla, care adeseori se chinuise n acelai fel, iar eu i citeam. Am scos crulia ei cafenie i-am deschis-o la ntmplare.

XVII Povestea nvcelului i a fiului su


Partea I

Fortreaa magicienilor
Odat demult, la marginea mrii nermurite, se gsea un ora de turnuri palide. Aici slluiau nelepii. Oraul avea o lege i un blestem. Legea suna astfel: pentru toi slluitorii lui, viaa avea doar dou drumuri fie creteau i rmneau s vieuiasc printre nelepi i umblau purtnd capioane n miriade de culori, fie prseau oraul i se pierdeau n lumea neprietenoas. Unul dintre locuitorii oraului studiase mult vreme toat magia cunoscut n ora, ceea ce nsemna cam toat magia cunoscut n lume. Crescuse i acum se apropia de vrsta la care trebuia s-i aleag drumul n via. n toiul verii, cnd florile cu petale galbene i nepstoare creteau pn i pe pereii ntunecai ce se nlau deasupra mrii, tnrul s-a dus la unul dintre nelepi, care

nici nu se mai tia de cnd i umbrea chipul cu miriadele de culori i de mult era dasclul acestui nvcel pentru care venise vremea alegerii. i nvcelul i-a spus: Cum a putea tocmai eu, care nu tiu nimic s-mi gsesc locul printre nelepii oraului? Cci n toate zilele ce le am de trit eu vreau s studiez descntece care nu sunt sacre, nicidecum s plec n lumea neprietenoas, unde s m spetesc i s-mi fac griji pentru pinea de zi cu zi. Atunci btrnul a rs i a spus: i aminteti c, pe vremea cnd nu erai dect un bietan, te-am nvat cum s plmdim fii din materia viselor? Ct de priceput erai n acele zile, pe toi i ntreceai! Te du acum i plmdete un fiu, iar eu l voi arta purttorilor de capioane i tu vei fi asemenea nou. Dar nvcelul a spus: Anotimpul urmtor. S mai treac un anotimp i-o s fac tot ce m sftuieti s fac. A venit toamna i sicomorii oraului de turnuri palide, pe care zidurile sale nalte i fereau de vnturile mrii, i scuturau frunzele aurii precum aurul furit de stpnii oraului. Gtele slbatice de mare se revrsau n zbor printre turnurile palide, urmate de vulturii-pescari i de zgani. Atunci btrnul a trimis din nou dup tnrul ce-i fusese nvcel i i-a spus: Acum a sosit cu adevrat vremea s plmdeti pentru tine o creaie din vise, aa cum i-am spus s faci. Pentru c purttorii de capioane au nceput s fie nerbdtori. n afar de noi, tu eti cel mai n vrst din ora, i dac nu treci la treab acum, se prea poate ca nainte de venirea iernii s te alunge de-aici. Dar nvcelul a rspuns:

nc mai am de nvat, pentru a dobndi ceea ce caut. Nu poi s m protejezi nc un anotimp? i btrnul ce-i era dascl s-a gndit la frumuseea copacilor care-i ncntau ochii de atta amar de ani, asemenea mdularelor albe ale femeilor. i a venit vremea ca toamna aurie s se sfreasc, i Iarna a ptruns cu pai mari n ar, dinspre oraul su ngheat, unde soarele se rostogolete de-a lungul tivului lumii, asemenea unei mingi de beteal aurit, iar focurile ce curg ntre stele i Urth ncing cerul. Atingerea sa a preschimbat valurile n oel, iar oraul magicienilor i-a urat bun sosit, atrnnd pancarte de ghea de balcoanele sale i nlnd acoperiurile cu uudane de zpad. Btrnul l-a chemat din nou la sine pe nvcel, iar acesta i-a dat acelai rspuns. Primvara a venit i, odat cu ea, bucuria ntregii naturi, dar n acea primvar oraul era sub un vl negru; iar ura i scrba fa de propriile puteri care roade ca un vierme inima i-au cuprins pe magicieni. Pentru c oraul avea o singur lege i un singur blestem, i dac legea era stpn tot anul, blestemul devenea stpn primvara. Primvara, cele mai frumoase fecioare ale oraului, fiicele magicienilor, erau nvemntate n verde; i, n vreme ce vnturile blnde ale primverii se jucau turlubatice n pletele lor blaie, ele treceau descule prin portalul oraului, urmau poteca ngust ce ducea la cheu i se urcau la bordul corbiei cu pnze negre care le atepta. i din pricina prului lor blai i a vemintelor din fai verde, i pentru c magicienilor li se prea c erau culese asemenea grnelor, fecioarele primiser numele de Fecioarele-Grne.

Cnd brbatul care de mult vreme era nvcelul btrnului dar nc nu purta capion a auzit tnguirile i bocetele i, uitndu-se pe fereastr, a vzut fecioarele mergnd n ir, a lsat deoparte crile i a nceput s deseneze nite siluete cum nici un om nu vzuse vreodat i s scrie n multe graiuri din cele deprinse de-a lungul timpului de la maestrul su. Partea a II-a

ntruparea eroului
Zi dup zi a trudit el. Cnd aprea la fereastr prima raz a zilei, penelul su nu se oprise de ore ntregi; iar cnd luna i rtcea spinarea cocrjat printre turnurde palide, lampa lui strlucea. La nceput i-a prut lui c toat arta ce-o deprinsese de la maestrul su de atta vreme l prsise, cci de la prima raz a zilei i pn la rsritul lunii sttea singur n odile lui, n compania doar a fluturelui de noapte care btea uneori din aripi pentru a etala amprenta Morii la flacra nenfricat a lumnrii lui. Apoi, cnd i se ntmpla s picoteasc deasupra mesei, n visele sale se strecura cineva; i el, tiind cine era acel cineva, i ura bun venit, cu toate c visele zburau i iute alunecau n uitare. i-a continuat munca i ceea ce se strduia el s creeze se strngea n jurul su la fel cum se strnge fumul n jurul lemnelor azvrlite n focul aproape stins. Uneori (mai cu seam cnd ncepea lucrul foarte devreme dimineaa ori l continua pn foarte trziu, i cnd, n sfrit, i punea alturi ustensilele

artei sale i se ntindea pe patul ngust de care aveau parte cei care nc nu ctigaser capionul multicolor) auzea, ntotdeauna n alt ncpere, paii omului cruia ndjduia s-i dea via. Cu timpul, aceste manifestri, la nceput rare i, ntr-adevr, limitate aproape n ntregime la acele nopi cnd tunetul bubuia printre turnurile palide, au devenit ceva obinuit i erau semne nendoioase ale prezenei celuilalt: o carte pe care n-o scosese de zeci de ani din raft zcea lng un scaun; ferestre i ui care se deschideau, pasmite, de la sine; un strvechi alfange, care timp de ani de zile fusese un simplu ornament, prin nimic mai ucigtor dect un desen trompe l'oeil, era acum curat de negreal, lustruit i bine ascuit. ntr-o dup-amiaz aurie, cnd vntul juca jocurile inocente ale copilriei cu sicomorii proaspt nmugurii, a auzit un ciocnit n ua odii lui de lucru. Nendrznind s se rsuceasc spre u, nici s trdeze n tonul vocii chiar i o frm din ceea ce simea, i nici mcar s se ntrerup din munc, a strigat: Intr! Aa cum se deschid uile la miezul nopii, cu toate c nici o fiin vie nu se mic prin preajm, aa a nceput i aceast u s se deschid ncet, ct de-un fir de pr odat. Dar pe msur ce se mica, prindea parc putere, nct atunci cnd s-a deschis (i-a spus el, judecnd dup sunet) destul ca o mn s se poat strecura n odaie, adierea jucu ce ptrunsese prin fereastr a prut s-i nsufleeasc inima lemnoas. i dup ce s-a mai deschis i-a spus el din nou nc i mai larg, ct s fac loc unui ilot sfios cu o tav n mini, deodat a prut c o furtun marin o

prinsese n ghearele sale i o izbise de perete. Apoi a auzit pai n spatele su iui, hotri i o voce tnr, respectuoas, dar adnc, precum vocea primei brbii, i s-a adresat spunnd: Tat, nu-mi place ctui de puin s te necjesc atunci cnd eti aplecat asupra artei tale. Dar inima mea este adnc tulburat de zile ntregi i te implor, pentru dragostea ce mi-o pori, s m ieri c am intrat nechemat i s-mi dai sfaturi pentru frmntrile mele. Atunci nvcelul i-a luat inima-n dini, s-a rsucit n scaun i a vzut n faa lui un tnr, 'nalt de stat, lat n umeri i vnos. Gura lui hotrt trda voin, ochii strlucitori nelepciune i cunoatere, chipul temeritate. Pe fruntea lui era aezat acea coroan pe care nu orice ochi o poate vedea, dar pe care o pot vedea pn i orbii; coroana fr de prece-i atrage pe temerari spre aventuri eroice i d curaj celor slabi de nger. Atunci nvcelul a spus: Fiul meu, nu te teme c m rupi de la ale mele, nici acum, nici alt dat, cci nu exist nimic sub Bolta Cereasc mai drag ochilor mei dect chipul tu. Ce anume te frmnt? Tat, a zis tnrul, n fiecare noapte, de multe nopi ncoace, somnul meu a fost sfiat de ipete de femei i adesea am vzut asemenea unui arpe verde ademenit de sonurile unui fluier o coloan de verde furindu-se n josul stncii de sub oraul nostru, pn pe cheu. i uneori, n vis, mi se ngduie s m apropii, i atunci vd c toate cele care merg n acea coloan sunt femei frumoase i toate plng i ip i se poticnesc mergnd, nct mi nchipui despre ele c sunt un lan de grne tinere btute de-un vnt

tnguitor. Care-i tlcul acestui vis? Fiul meu, a spus nvcelul, a venit vremea cnd trebuie s-i spun ce am inut ascuns de tine pn acum, de team c n nechibzuina tinereii tale ai putea s te avni prea departe nainte s fi sosit clipa potrivit. Afl dar c acest ora este asuprit de un cpcun care n fiecare an cere s i se aduc cele mai frumoase fiice ale oraului, ntocmai cum ai vzut n vis. La acestea, ochii tnrului au scprat, iar el a ntrebat: Cine e cpcunul acesta i ce form are, i unde slluiete? Numele nimeni nu i-l cunoate, cci nici un om nu se poate apropia prea mult de el. Forma lui este aceea de naviscaput, ceea ce nseamn c oamenilor el le apare ca o nav ce are pe punte de fapt umerii lui un castel, care i este capul, i n acest castel un singur ochi. Dar trupul lui noat n apele adnci alturi de calcan i rechin, cu brae mai lungi dect orice catarg, i picioare asemenea unor piloni ce se nal drepi de pe fundul mrii. Slaul lui e o insul, spre soare-apune, unde un canal cu multe coturi i erpuiri, care se tot bifurc i iar se bifurc, ajunge pn n inima insulei. Pe aceast insul dup cum spun legendele pe care le-am nvat sunt obligate s triasc Fecioarele-Grne; i acolo st el ancorat, n mijlocul lor, ntorcn du-i ochiul de la dreapta la stnga, pentru a le privi n dezndejdea lor.

Partea a III-a

ntlnirea cu prinesa

A plecat atunci tnrul i a strns n jurul su ali tineri ai oraului magicienilor, care s-i alctuiasc echipajul, i de la cei care purtau capioanele colorate a primit o corabie solid, i ct a fost vara de lung el i tinerii pe care-i alesese au blindat-o i au montat pe laturile ei cea mai puternic artilerie nscocit la acea dat, i au exersat de-o sut de ori cum se nal i se coboar pnzele i cum se armeaz i se trage cu tunurile, pn cnd corabia s-a supus voinei lor asemenea unei iepe pursnge care ascult de cpstru. De mila pe care-o simeau pentru Fecioarele-Grne, au botezat corabia ara Virginelor. n sfrit, cnd frunzele aurii au prins s se scuture din sicomori (aa cum aurul furit de magicieni cade, n cele din urm, din minile oamenilor), i gtele de mare cu penajul cenuiu au mpnzit vzduhul printre turnurile palide ale oraului, iar zganii i vulturii-pescari le urmau ipnd, tinerii au ridicat pnzele i au pornit la drum. Pn la insula cpcunului au trecut prin multe peripeii care nu-i au locul aici; dar la captul acelor aventuri, marinarii de veghe au vzut n faa lor un uscat cu dealuri roiatice stropite cu verde; i cnd i-au dus mna streain la ochi, s vad mai bine, punctele verzi au nceput s se mreasc tot mai mult. Atunci tnrul pe care nvcelul l ntrupase din vise a tiut fr urm de ndoial c aceea era insula cpcunului i c Fecioarele-Grne se grbeau spre rm, ca s-i vad corabia. Au pregtit ei dar tunurile cele mari i au nlat flamurile oraului magicienilor, care sunt toate galbene cu negru. S-au apropiat din ce n ce mai mult, pn cnd, temndu-se s nu se nnmoleasc, au ntors corabia i au

naintat de-a lungul coastei. Fecioarele-Grne i urmau i tot mai multe surate de-ale lor li se alturau, pn ce au acoperit uscatul, asemenea grnelor. Dar tnrul nu uitase ce i se spusese: cpcunul tria printre Fecioarele-Grne. Dup ce au navigat ei astfel o jumtate de zi, la un moment dat au ocolit un promontoriu i au vzut coasta isprvindu-se brusc ntr-un canal adnc al crui capt nu se zrea, dar care erpuia printre dealurile mici ale inutului, pierind din vedere. La gura acestui canal se gsea o cupol de marmur alb, nconjurat de grdini, i aici tnrul a dat porunc frtailor si s arunce ancora i a cobort pe rm. Abia a apucat s pun piciorul pe pmntul insulei, c n ntmpinarea lui a venit o femeie de o mare frumusee, cu pielea mslinie, prul negru i ochi luminoi. El a fcut o plecciune n faa ei, spunnd: Prines ori Regin, vd c nu eti una din Fecioarele-Grne. Vemintele lor sunt verzi; al Domniei Tale are culoarea nisipului. Dar i dac ai purta un vemnt verde, tot te-a deosebi, pentru c ochii Domniei Tale nu sunt triti, iar lumina ce sclipete n ei nu este de pe Urth. Adevr grieti, a spus prinesa. Cci eu sunt Noctua, fiica Nopii i a celui pe care ai venit s-l rpui. Atunci nu putem fi prieteni, Noctua, a zis tnrul. Dar s nu fim nici dumani. Cci, dei nu tia de ce anume, fiind plmdit din materia viselor, se simea atras de ea; iar ea, ai crei ochi purtau lumina stelar, se simea atras de el. Auzindu-i vorbele, prinesa i-a desfcut braele i a rostit:

Afl, dar, c tatl meu a luat-o pe mama cu de-a sila, iar pe mine m ine mpotriva voinei mele aici, i mi-a pierde iute minile de n-ar veni mama la sfritul fiecrei zile. Dac nu vezi tristee n ochii mei este pentru c tristeea mi st n inim. Ca s m eliberez, sunt gata s te sftuiesc ce i cum s facei s-l atacai pe tatl meu i s nvingei. Toi tinerii din oraul magicienilor au tcut la aceste vorbe i s-au apropiat s asculte. nti trebuie s nelegei c pe aceast insul cursurile apelor sunt att de ntortocheate i erpuite nct nu pot fi desenate pe hart. Nu putei folosi pnzele cnd le vei strbate, dar va trebui s aprindei focul n cuptoare cu ct vei nainta. De-asta nu m tem, a spus tnrul ntrupat din vise. O jumtate de codru a fost retezat pentru a ne umple magaziile, i roile acelea mari pe care le vezi vor strbate apele acestea cu o clctur de uria. Dar prinesa a fost scuturat de-un fior i a spus: Ah, nu vorbi de uriai, pentru c nu tii ce spui. Multe corbii au venit aa cum ai venit i voi, pn-au albit de tigve fundurile nmoloase ale acestor canale nesfrite. Cci este obiceiul tatlui meu s-i lase s rtceasc printre ostroave i strmtori pn ce-i ard toate lemnele orict ar avea de multe i apoi i atac n timpul nopii, cnd i poate vedea dup lucirea focurilor lor muribunde, iar ei nu-l vd, i-i rpune. Cu inima tulburat dintr-odat, tnrul ntrupat din vise a spus: l vom gsi, aa cum am jurat c vom face, dar nu exist nici o cale prin care s putem scpa de soarta celorlali? La aceasta, prinesei i s-a fcut mil de el,

cci toi cei care au n ei plmada viselor par frumoi, cel puin n ochii fetelor Nopii, iar el era cel mai frumos dintre toi. Astfel c ea a spus: Ca s-l gseti pe tatl meu nainte s ard ultimul lemn pe care-l avei, trebuie s caui cea mai ntunecat ap, cci pe unde trece el trupul lui uria strnete un noroi urt mirositor, i cutnd noroiul l vei gsi pe el. Dar n fiecare zi trebuie s ncepi cutarea n zori, i s te opreti la prnz; cci altfel vei da peste el n amurg, i va fi vai i-amar de voi. Pentru acest sfat mi-a fi dat viaa, a spus tnrul, i toi frtaii si care coborser pe rm mpreun cu el au nceput s chiuie de bucurie. Cci acum fr doar i poate i vom veni de hac cpcunului. Dar chipul solemn al prinesei a devenit i mai grav, iar ea a spus: Nu, ctui de puin fr doar i poate, pentru c este un potrivnic primejdios n orice lupt pe mare. Dar eu tiu o stratagem care s-ar putea s v ajute. Ziceai c ai venit cu provizii ndestultoare. Avei smoal, s v clftuii corabia dac va lua ap? Butoaie din belug, a rspuns tnrul. Atunci, cnd v vei bate, aezai-v n aa fel nct vntul s sufle dinspre voi spre el. i cnd lupta se ncinge ceea ce se va ntmpla curnd dup ce vei fi nceput , pune-i pe oamenii ti s toarne smoal n cuptoare. Nu pot fgdui c v va aduce victoria, dar v va ajuta mult. Auzind-o, tinerii i-au mulumit peste poate, iar Fecioarele-Grne, care sttuser sfioase n preajm ct au vorbit unul cu altul tnrul ntrupat din vise i fiica Nopii, au chiuit aa cum numai fecioarele tiu s chiuie, un chiuit nu neaprat puternic, dar plin de

bucurie. Apoi tinerii s-au pregtit de plecare, aprinznd focurile n marile cuptoare din pntecul corbiei, pn s-a ivit spectrul alb care mpinge corbiile bune nainte, oricum ar bate vntul. i prinesa i-a condus cu privirea de pe mal, dndu-le binecuvntarea ei. Dar cnd marile roi au nceput s se-nvrt, att de ncet la nceput nct preau s stea pe loc, prinesa l-a strigat pe tnrul ntrupat din vise s vin la parapet i i-a spus: Poate o s-l gsii pe tatl meu. Dac-l vei gsi, poate c o s-l nvingei, dovedindu-v astfel mai dibaci dect el. Dar chiar i aa, vei avea mult de furc s v gsii drumul napoi spre mare, cci canalele insulei steia sunt miestrit croite. Exist ns o cale. De la mna dreapt a tatlui meu trebuie s retezi vrful primului deget. Pe el vei vedea ntreesute o mie de linii. S nu te descurajezi, ci s le observi cu atenie; cci este harta pe care a urmat-o cnd a alctuit plasa canalelor, i pe care trebuie mereu s-o aib cu sine.

Partea a IV-a

Btlia cu cpcunul
Spre uscat i-au ntors crma i curnd, aa cum le spusese prinesa, canalul s-a mprit n dou i iar n dou, pn ce au ajuns s fie o mie de brae de canale i zece mii de insulie. Cnd umbra catargului principal a rmas doar ct o plrie de mare, tnrul ntrupat din vise a poruncit s fie aruncate ancorele, iar focurile s fie ngrdite, pentru a arde mai ncet, i acolo au ateptat, o dup-amiaz lung, ungnd armele, pregtind

praful de puc i tot ceea ce ar fi putut fi de trebuin n btlia cea mai grea ce urmau s-o dea. n sfrit a venit Noaptea i au vzut-o cum pete de pe-o insul pe alta, cu liliecii zburnd n jurul umerilor ei i lupii clcndu-i pe urme. Nu prea s se afle mai departe de-o mpuctur de caronad de la locul n care ancoraser, i totui au vzut cu toii c nu trecuse prin faa lui Hesperus sau mcar a lui Sirius; ci ele trecuser prin faa ei. Prede-o clip i-a ntors chipul spre ei, dar nici unul n-ar fi putut spune ce se citea pe acel chip. ns cu toii s-au ntrebat dac ntr-adevr cpcunul o luase mpotriva voinei ei, aa cum spusese prinesa; iar dac fiica ei spusese adevrul, oare nu-i pierduse cumva resentimentul pe care fiica bnuia c l-ar fi nutrit? La ivirea primilor zori, pe punte a rsunat trmbia i lemne au fost puse pe focuri; dar cum briza era bun pe canalul unde ancoraser, tnrul a dat ordin s fie pregtite pnzele simple pn se puneau n micare roile cele mari. i cnd spectrul alb s-a trezit, corabia a prins de dou ori mai mult vitez. Canalul acela se ntindea pe multe leghe, nu drept, dar destul de drept ca ei s nu fie nevoii s strng pnzele, nici mcar s crmeasc. Alte o sut de canale le-au tiat calea i la fiecare ntretiere ei priveau atent apa; dar n fiecare canal apa era limpede precum cristalul. Pentru a povesti despre privelitile ciudate vzute de ei pe insuliele prin dreptul crora treceau ar fi ne voie de dousprezece poveti tot att de lungi ca aceasta femei crescute din tulpini, asemenea florilor, se nclinau peste parapetul corbiei i-i srutau, ncercnd s le mnjeasc feele

cu pudra de pe obrajii lor; brbai crora vinul le pricinuise moartea cu mult timp n urm zceau lng izvoare de vin i nu se opreau din but, cu minile prea amorite ca s-i dea seama c vieile lor se sfriser; fiare ce prevesteau timpurile viitoare, cu mdulare rsucite i blnuri n culori nemaivzute, ateptau apropierea btliilor, cutremurelor, regicidelor. ntr-un trziu, tnrul care era secundul celui ntrupat din vise s-a apropiat de acesta, acolo unde se afla, lng crmaci, i i-a spus: Departe am ptruns pe acest canal, iar soarele, care nu i-a artat chipul cnd am nvergat pnzele, se apropie de zenit. Urmnd canalul, am traversat alte o mie, i nici unul n-avea urme de cpcun. Poate c urmm o cale nefericit aleas? N-ar fi mai nelept s crmim cnd se va ivi primul prilej i s ncercm alt canal? Atunci tnrul a rspuns: Tocmai trecem pe lng un canal la tribord. Uit-te n jos i spune-mi dac apa lui este mai tulbure dect a noastr. Tnrul a fcut aa cum fusese rugat i a rspuns: Nu, ci mai limpede. Uite c alt canal se deschide la babord. Pn la ce adncime poi vedea? Tnrul a ateptat s ajung n dreptul acelui canal i apoi a rspuns: Pn jos de tot, vd epava unei corbii de demult, la zeci de stnjeni sub ap. i la fel de adnc poi s vezi i n canalul pe care-l strbatem acum? Secundul a privit la apele pe care le spintecau i le-a vzut devenind ca cerneala; i stropii nii ce zburau din roile truditoare ai fi zis c sunt ciori i corbi. De ndat a neles

ce se ntmpl i a strigat ctre toi s treac la arme, cci nu le putea spune s se pregteasc celor care erau pregtii de-atta vreme. n fa se afla o insuli mai nalt dect cele mai multe, ncununat cu arbori maiestuoi; aici canalul cotea uor, nct vntul, care murise la pupa, btea acum dintr-o parte. Crmaciul i-a ncletat minile pe crm, omul de cart a slbit cteva cote, a strns altele, iar prora corbiei a luat curba strmt din jurul stncii i-acolo, n faa lor, se afla o caren lung i ngust, cu un castel de fier la mijlocul ei i un singur tun ieind din ambrazur, mai mare dect oricare dintre tunurile lor. Atunci tnrul ntrupat din vise i-a deschis gura ca s strige echipajului su de la tunul de la prova s trag. nainte s apuce s rosteasc vreun cuvnt, marele tun al dumanului lor a bubuit, iar bubuitul nu semna cu un tunet i cu nimic cunoscut de urechile omeneti; ci mai curnd tinerilor li s-a prut c sttuser ntr-un turn nalt fcut din pietre i c toate se prbuiser n jurul lor ntr-o clipit. Iar ghiuleaua a nimerit culata primului tun din bateria lor de la tribord i, lovind-o, a fcut-o frme i s-a fcut i ea frme, astfel c frmele amndurora s-au mprtiat peste tot prin corabie, asemenea unor frunze ntunecate n faa unui vnt mare, i muli au pierit din pricina lor. Vznd acestea, crmaciul, nemaiateptnd vreun ordin, a rsucit crma i corabia pn cnd bateria de la babord a ajuns n faa dumanului, i tunurile au tras de voie dup cum i venea fiecrui tunar, aa cum url lupii la lun. Iar ghiulelele zburau de-o parte i de alta a castelului dumanului,

i unele au nimerit n plin i pereii si au rsunat precum clopotul de jale pentru cei care pieriser cu cteva clipe nainte, i altele au nimerit n ap, chiar n faa carenei pe care se nla castelul, i au mai fost cteva care au nimerit puntea (i ea fcut din fier) din care ricoau uiernd ascuit spre cer. i-atunci singurul tun al dumanului a rspuns. Astfel a continuat lupta, iar minutele preau ani. ntr-un trziu, tnrul i-a amintit de ce-i spusese prinesa, fiica Nopii; dar cu toate c vntul btea cu putere, btea de la pupa, nct, dac ar fi vrut s ntoarc astfel corabia nct vntul s sufle dinspre el spre duman (aa cum l sftuise prinesa), ar fi trecut mult timp fr ca vreun tun s poat trage asupra dumanului, n afar de tunurile de la prova, iar cnd ar fi ajuns o baterie n poziie de tragere, ar fi fost cea de la tribord, din care un tun era distrus i muli membri ai echipajului pieriser. Dar deodat tnrului i-a trecut prin cap c ei se luptau aa cum se luptaser i alii o sut naintea lor, i c aceti o sut alii muriser cu toii, corbiile lor fuseser scufundate, oasele lor, mprtiate prin miriadele de canale ce vltuceau i nclceau suprafaa insulei cpcunului. I-a dat prin urmare un ordin crmaciului; dar n-a primit nici un rspuns, crmaciul era mort, iar crma pe care o inuse pn atunci l inea acum pe el. Vznd aceasta, tnrul ntrupat din vise a apucat crma n minile sale i a rsucit corabia cu prora ngust spre duman. i atunci se vzu cum cele trei Moire l ajut pe cel ndrzne, cci urmtoarea lovitur dinspre dumanul lor, care ar fi despicat corabia de la prora la pupa, a lovit-o la babord

ct de-o vsl n adncime. Iar dumanul, care sttuse neclintit pn n acea clip, fr a ncerca s fug ori s se apropie, s-a rsucit pe loc. Vznd c d s spele putina ca s scape, echipajul a scos un strigt ca i cnd ar fi ctigat de-acum btlia. Dar, s vezi i s nu crezi, castelul pe care toi l crezuser pn atunci nemicat s-a rsucit n sens invers, nct marele su tun, mai mare dect oricare tun al lor, era ndreptat tot asupra lor. O clip mai trziu, ghiuleaua tunului a nimerit n mijlocul corbiei, rsturnnd din afet un tun al bateriei de la tribord, aa cum un om beat ar rsturna un prunc din leagnul su, iar tunul a alunecat pe punte, mturnd totul n calea sa. Atunci tunurile bateriei cele rmase au rspuns n cor de flcri i fier. i pentru c distana se njumtise fa de cea de la nceput (ori poate din pricin c dumanul lor, dovedind team, slbise carcasa fiinei sale), canonada lor n-a mai lovit castelul cu un dangt gol, ci cu un trosnet, ca i cnd clopotul ce urma s bat sfritul lumii se sprgea; i crpturi zdrenuite au aprut pe negreala uleioas a fierului. Atunci tnrul a strigat prin gosport celor care rmseser pe poziii n ncperera motoarelor, hrnind cuptoarele cu trunchiuri de copaci, i le-a spus s arunce smoal n flcri, aa cum i sftuise prinesa. nti s-a temut c toi muriser acolo, apoi c ordinul nu fusese priceput n vacarmul btliei. Dar o umbr a czut pe apa luminat de soare care se ntindea ntre el i dumanul lor, i tnrul a privit n sus. Din ct se povestete, n vremurile strvechi o copil zdrenroas, fiica unui pescar, a gsit pe nisip un clondir pecetluit i,

rupnd pecetea i scond dopul, a devenit regin de la un pol la cellalt. Povestea prea s se repete acum, cnd o fptur primordial, a crei for era aceea a creaiei originare, s-a desprins din pilatrii de fum ai corbiei, dndu-se de-a berbeleacul, cu o bucurie ntunecat i iute crescnd, parc umflat de vnt. i vntul chiar a venit i a cuprins-o cu minile sale nenumrate i a purtat-o ca pe-o mas solid asupra dumanului lor. i chiar cnd nimic nu se mai vedea nici carena lung, ntunecat, cu puntea de fier, nici tunul a crui gur rostise vorbe ce-i condamnau la pieire ei n-au stat nici o clip pe gnduri, ci s-au repezit la tunuri i au tras n negreala aceea. Cnd i cnd auzeau tunul dumanului lor trgnd; dar n-au vzut nici o scprare, i nu puteau spune unde nimeriser acele lovituri. Poate c nc nu loviser nimic i nc i acum ghiulelele dau ocol lumii, cutndu-i inta. i au tras pn cnd evile artau ca nite lingouri abia ieite din creuzet. Apoi fumul care se vltucea de atta vreme a nceput s se risipeasc i cei de sub punte au strigat prin gosport c nu mai aveau smoal, iar tnrul ntrupat din vise a ordonat ncetarea focului i oamenii care serviser la tunuri s-au prbuit pe punte asemenea multelor leuri, prea istovii s cear ap. Norul negru s-a topit. Nu aa cum se topete ceaa n soare, ci aa cum o armat ce ine piept rului se mprtie n faa atacurilor repetate, cednd aici, ncpnndu-se s reziste dincolo, reuind s mai strng o mn de trgtori cnd totul pare pierdut. n zadar au cutat pe valurile scprtoare

urma dumanului lor. Nu se vedea nimic: nici carena, nici castelul, nici tunul, nici scndur, nici stlp. ncet, att de prudeni nct ai fi crezut c se temeau de-un vrjma nevzut, au naintat chiar pn unde sttuse ancorat dumanul i au vzut copacii dobori i pmntul brzdat pe insulia aflat ceva mai departe, semn c acolo i irosise energiile canonada lor. Cnd au trecut de locul unde se aflase carena lung, tnrul ntrupat din vise a dat ordin ca roile cele mari s-i schimbe direcia de rotire i, n cele din urm, s-au oprit i ei au rmas la fel de nemicai pe ap precum sttuse i dumanul lor. Apoi tnrul s-a apropiat de parapet i a privit n jos; dar cu o asemenea expresie pe chip nct nimeni, nici cel mai curajos, n-a ndrznit s se uite la el. Cnd n sfrit i-a ridicat ochii, chipul i era ncordat i ncruntat, i, fr s rosteasc vreun cuvnt, el s-a dus n cabina sa i s-a ncuiat pe dinuntru. Atunci tnrul secund a dat ordin de ntoarcere a corbiei, ca s porneasc spre cupola alb a prinesei; i a mai dat ordin ca rnile s fie oblojite, pompele s fie puse n micare i stricciunile s fie drese. Dar pe mori nu i-au abandonat, ci i-au luat cu ei, pentru a-i ngropa n largul mrii. Partea a V-a

Moartea nvcelului
Se prea poate ca acel canal s nu fi fost chiar att de drept pe ct crezuser. Sau poate i pierduser direcia n lupt, fr s-i dea seama. Sau toate canalele se rsuceau (dup cum spuneau unii) asemenea viermilor n strv, atunci cnd nu le vedea nimeni. Oricare

ar fi adevrul, au navigat cu cazanele duduind i aburii ieind vltuci vntul murise ntre timp i n ultima licrire a zilei au vzut c nu fcuser altceva dect s se plimbe printre insulie necunoscute. Toat noaptea au plutit n deriv, iar a doua zi dimineaa secundul i-a chemat la sine pe toi cei pe care-i credea n stare s-i dea cele mai bune sfaturi; dar nici unul n-a putut spune altceva dect c trebuia chemat tnrul ntrupat din vise (ceea ce nu voiau cu nici un chip s fac) sau s continue s nainteze pn ajungeau n larg sau la cupola prinesei. Asta au i fcut, toat ziua, strduindu-se s pstreze un curs drept, dar cotind fr voia lor prin nenumratele meandre ale canalelor. i cnd noaptea a cobort din nou, nu se gseau ntr-o poziie mai dttoare de speran. Dar n dimineaa celei de-a treia zile, tnrul ntrupat din vise a ieit din cabina lui i a-nceput s msoare puntea n lung i-n lat, cum i era obiceiul, examinnd reparaiile ce se fcuser i ntrebnd de sntate pe rniii care, din pricina durerilor, se treziser cu noaptea-n cap. Atunci tnrul secund i aceia cu care inuse sfat au venit la el i i-au spus despre toate cte le fcuser i l-au ntrebat cum ar putea iei din nou la mare, ca s-i ngroape morii i s se ntoarc la casele lor din oraul magicienilor. Auzindu-i, tnrul ntrupat din vise i-a ridicat privirile spre bolta cerului. Unii au crezut c se roag, alii, c ncearc s-i stpneasc mnia ce i-o strniser ei, iar alii c ndjduia s gseasc vreun sfat salvator n nalt. Dar el a stat att de mult timp cu privirile aintite la bolt, nct pe frtaii lui i-a cuprins spaima, ca atunci cnd tnrul privise

n adncul apelor, i unul sau doi au dat s se furieze de-acolo. Dar tnrul le-a spus: Privii! Nu vedei psrile mrii? Se revars din toate colurile cerului. Urmai-le. Pn trziu dimineaa au urmat psrile, att ct le lsau canalele cale liber.i n cele din urm le-au vzut zburnd roat i plonjnd n ap, iar aripile lor albe i capetele negre semnau cu un nor atrnnd jos n drumul lor, un nor frumos la nfiare, dar amenintor pe dinuntru. Apoi tnrul ntrupat din vise le-a spus s umple o caronad numai cu praf de puc i s trag; cnd a rsunat bubuitura, toate psrile s-au ridicat piuind i ipnd. i acolo unde fuseser ele, echipajul a vzut plutind o halc uria de hoit, care lor li s-a prut a fi o fiar a uscatului, cci credeau s aib un cap i patru picioare. Dar era mai mare dect orice elefant. Apropiindu-se, tnrul a poruncit s fie cobort o barc n ap i, cnd s-a suit n barc, cedali au vzut c-i vrse la bru un alfange mare, al crui ti a prins sclipirea soarelui. O vreme s-a chinuit cu hoitul, i cnd s-a ntors aducea cu sine o hart, cea mai mare pe care o vzuser ei vreodat, desenat pe-o piele netbcit. Spre lsarea nopii au ajuns la cupola prinesei. Au ateptat pe punte, cci prinesa era vizitat de mama ei; dar dup ce-a plecat nfricotoarea femeie, toi cei care se puteau ine pe picioare au cobort pe rm, i Fecioarele-Grne i-au nconjurat, o sut pentru fiecare tnr, i tnrul ntrupat din vise a prins-o pe fiica Nopii n braele sale i au nceput s dnuiasc, i odat cu ei toi ceilali. Nici unul dintre ei n-a uitat acea noapte. Roua i-a gsit sub copacii din grdina

prinesei, pe jumtate ngropai n flori. Au dormit acolo o vreme, dar cnd dup-amiaza a alungat umbrele catargelor, s-au trezit. Atunci prinesa i-a luat rmas-bun de la insul i s-a jurat s nu mai calce niciodat pe ea, chiar dac se va duce s vad fiecare ar peste care pea mama ei, i Fecioarele-Grne au jurat aijderea. Prea multe fecioare erau acolo s ncap toate pe corabie; dar corabia le-a cuprins totui, iar punile erau verzi de vemintele lor i aurii datorit prului lor. Prin multe peripeii au trecut pe drumul de ntoarcere spre oraul magicienilor. Povestea aceasta ar putea s v spun cum i-au aruncat morii n mare, nsoindu-i cu rugciuni, dar noaptea i vedeau ntre vele; sau cum unele Fecioare-Grne s-au mritat cu acei prini care, dup ce i-au petrecut atta amar de ani sub puterea vrjilor i nu mai doresc s prseasc viaa ce-au dus-o (i dup ce-au desluit multe taine ale vrjitoriei), i construiesc palate pe frunze de nufr i arareori se las vzui de oameni. Dar toate aceste lucruri nu-i au locul aici. S mai spunem doar c, apropiindu-se ei de stnca pe vrful creia se nal oraul magicienilor, nvcelul care-l ntrupase pe tnr din vise sttea pe creneluri, scrutnd marea ca s-i vad. i cnd le-a zrit pnzele negre, mnjite de funinginea ce le orbise dumanul, a crezut c sunt n doliu pentru tnr, astfel c s-a aruncat de pe ziduri i a murit. Cci nici un om nu poate tri mult vreme atunci cnd visele i pier.

XVIII Oglinzi
Ct am citit aceast poveste fr noim, m uitam din cnd n cnd la Jonas, dar n-am prins nici cea mai firav schimbare de expresie pe chipul lui, cu toate c nu dormea. Iar la sfrit am spus: Nu-s sigur c neleg de ce nvcelul a presupus, aa, nitam-nisam, c fiul su murise atunci cnd a vzut pnzele negre. Corabia pe care o trimitea cpcunul avea ntr-adevr pnze negre, dar aceasta venea doar o dat pe an, iar n anul acela venise o dat. tiu, a spus Jonas. Vocea lui era tern, cum nu o auzisem niciodat. Adic tii rspunsul la aceast ntrebare? N-a zis nimic i o vreme am rmas amndoi tcui, eu nc innd crulia cafenie (care-mi aducea cu insisten aminte de Thecla i de serile petrecute mpreun) deschis cu degetul arttor, el cu spatele la

peretele rece al ncperii-nchisoare, iar minile lui, una de metal, cealalt de carne, zcnd de-o parte i de alta a trupului, ca i cnd uitase de ele. ntr-un trziu, o voce subiric a ngimat: E o poveste foarte veche. Era fetia care nlase tblia tavanului. Eram att de ngrijorat pentru Jonas, nct pentru o clip m-am suprat pe ea c ne ntrerupsese tcerea, dar Jonas a murmurat: Da, e o poveste foarte veche, n care eroul i-a spus regelui, tatl su, c, dac nu izbndete, se va ntoarce la Atena cu pnzele negre. N-am prea priceput ce voia s spun cu acele vorbe, poate c delira; dar cum acestea au fost printre ultimele cuvinte ale lui Jonas, simt c trebuie s le consemnez aici, aa cum am consemnat i basmul care le-a inspirat. O vreme, am ncercat mpreun cu fetia s-l convingem s vorbeasc. N-a vrut i, n cele din urm, ne-am lsat pgubai. Mi-am petrecut restul zilei eznd lng el i, dup un rond sau dou, Hethor (a crui minuscul rezerv de isteime fusese fr doar i poate golit de prizonieri) a venit s ni se alture. M-am neles cu Nicarete i Lomer s-i pregteasc locul de dormit n partea cealalt a ncperii. Orice-ar spune unii i alii, cu toii suferim uneori de tulburri de somn. Unii chiar nu dorm deloc, iar alii care dorm cu nemiluita se jur c nu fac aa ceva. Unii sunt tulburai de vise dup vise, civa fericii sunt vizitai de vise minunate. Unii vor spune c au avut cndva probleme cu somnul, dar i-au revenit, ca i cnd starea de trezie ar fi o boal, cum poate chiar este.

Ct despre mine, de obicei dorm fr vise demne de inut minte (dei uneori am asemenea vise, dup cum bine tie cititorul care m-a nsoit pn aici) i arareori m trezesc nainte de revrsatul zorilor. Dar n noaptea cu pricina somnul meu a fost att de diferit de natura sa obinuit, nct m-am ntrebat adeseori dac pot s-l numesc somn. Poate c a fost o alt stare ce s-a dat drept somn, aa cum alzabourile, dup ce s-au nfruptat din carne de om, se dau drept oameni. Dac a fost urmarea unor cauze naturale, atribui acest fapt unei combinaii de mprejurri nefericite. Eu, care toat viaa mea am fost obinuit cu munca grea i exerciii violente, n acea zi zcusem nchis fr s fac nici una, nici alta. Povestea din crulia cafenie mi afectase imaginaia care nc mi era aat mai mult de cartea n sine i de asocierea ei cu Thecla, precum i de faptul c tiam c m aflam ntre zidurile Casei Absolute, despre care o auzisem pe Thecla vorbind adesea. Poate c mai important era c gndurile mele erau apsate de grijile pricinuite de Jonas, i de sentimentul (ce-mi sporise pe parcursul zilei) c n acel loc se sfrea cltoria mea; c nu voi ajunge niciodat n Thrax; c nu o voi mai ntlni pe Dorcas niciodat; c nu voi mai da niciodat Gheara napoi i nici n-o s scap de ea; c, de fapt, Increatul, pe care-l slujise posesorul Ghearei, hotrse ca eu, care vzusem atia prizonieri murind, s mi sfresc propria via ca prizonier. Am dormit dac somn se poate numi doar o clip. Am avut senzaia de cdere; un spasm, ncordarea instinctiv a unei victime aruncate de la o fereastr aflat la nlime,

mi-a smucit toate mdularele. M-am ridicat n capul oaselor, dar n jurul meu nu vedeam altceva dect bezn. L-am auzit pe Jonas respirnd, iar degetele mele mi-au spus c nc edea aa cum l lsasem, cu spatele proptit de zid. M-am ntins i am adormit la loc. Sau mai corect ar fi s spun c am ncercat s dorm i am trecut n acea stare confuz care nu e nici somn, nici trezie. Alteori mi-a plcut aceast stare, dar nu i acum eram contient c aveam nevoie de somn i n acelai timp c nu dormeam. Dar nu eram contient n sensul obinuit al cuvntului. Auzeam voci stinse n curtea hanului i simeam oarecum c n curnd clopotele din campanil vor bate i se va face zi. Mdularele mi-au zvcnit din nou i m-am ridicat n capul oaselor. O clip mi-am nchipuit c zrisem o scprare de foc verde, dar n-a fost nimic. M acoperisem cu mantia; am aruncat-o ct colo i, fcnd aceasta, mi-am amintit c m aflam n Casa Absolut i c prsisem hanul din Saltus, care rmsese foarte departe n urm, cu toate c Jonas zcea lng mine, linitit, ntins pe spate, cu mna cea bun pus sub cap. Lucirea aceea palid pe care-o zrisem era albul ochiului su drept, dei suspinul respiraiei sale semna cu al cuiva care doarme. nc eram eu nsumi prea adormit ca s am chef de vorb i aveam presentimentul c oricum nu-mi va rspunde. M-am ntins la loc i m-am lsat copleit de iritarea c nu pot dormi. M-am gndit la cireada mnat prin Saltus i am numrat vitele: o sut treizeci i apte iat c inusem minte. Au urmat soldaii care urcaser cntnd dinspre Gyoll. Hangiul m ntrebase

ci erau i eu i ddusem o cifr la ntmplare, dar de numrat abia acum i-am numrat. Poate c era i el iscoad, sau poate c nu. Maestrul Palaemon, care ne nvase att de multe lucruri, nu ne nvase niciodat cum s dormim nici un ucenic nu avusese vreodat nevoie s nvee acest lucru dup o zi de ndatoriri ce trebuiau ndeplinite, de frecat podele i de rnit n buctrie. n fiecare sear, timp de jumtate de rond, ne hrjoneam n dormitoarele noastre, apoi dormeam ca orice alt locuitor al necropolei, pn cnd venea el s ne trezeasc i s ne pun s lustruim podelele i s golim ucalele. Deasupra mesei pe care Fratele Aybert traneaz carnea e un raft de cuite. Unu, doi, trei, patru, cinci, ase, apte cuite, toate cu tiuri mai simple dect al cuitului Maestrului Gurloes. Unul cruia i lipsete un nit din mner, unul cu mnerul puin ars din pricin c Fratele Aybert l-a pus o dat lng sob... Eram din nou treaz de-a binelea, sau aa credeam c sunt, i nu tiam de ce. Lng mine, Drotte dormea nentors. Am nchis ochii nc o dat i am ncercat s dorm aa ca el. Trei sute nouzeci de trepte de pe pmnt pn la dormitorul nostru. Cte mai erau pn n ncperea unde se gseau tunurile care bubuiau n vrful turnului? Unu, dou, trei, patru, cinci, ase tunuri. Unu, dou, trei niveluri de celule folosite n oubliette. Una, dou, trei, patru, cinci, ase, apte, opt aripi la fiecare nivel. Una, dou, trei, patru, cinci, ase, apte, opt, nou, zece, unsprezece, dousprezece, treisprezece, paisprezece, cincisprezece, aisprezece, aptesprezece

celule n fiecare arip. Una, dou, trei zbrele la mica ferestruic din ua celulei mele. M-am trezit cu o tresrire i o senzaie de frig, dar sunetul care mi tulburase somnul fusese doar trntitul unui chepeng undeva pe coridor. Lng mine, amantul meu copil, Severian, zcea n somnul uor al tinereii. M-am ridicat, gndind s-mi aprind lumnarea i s m uit o clip la culorile proaspete ale acestui chip cu trsturi fine. De fiecare dat cnd se ntorcea la mine, aducea o scnteie de libertate ce scpra pe chipul lui. De fiecare dat o luam, suflam asupra ei i-o strngeam la piept, i de fiecare dat plpia i murea; uneori ns nu murea, i atunci, n loc s m cufund i mai adnc sub aceast povar de pmnt i metal, m nlm prin pmnt i metal, spre vnt i cer. Sau cel puin aa-mi spuneam. Dac nu era adevrat, tot mi mai rmnea o bucurie, s m mbt cu acea scnteie. Dar cnd am ntins mna dup lumnare, aceasta dispruse, i ochii i urechile mele i nsi pielea chipului meu mi spuneau c celula dispruse odat cu ea. Era o lumin palid n jur foarte slab, dar nu aceea de la lumnarea torionarului de pe coridor, lumina care se filtra prin cele trei zbrele ale ferestruicii de la celula mea. Ecouri abia auzite m anunau c m gseam ntr-un spaiu mai larg dect o sut de asemenea celule; obrajii i fruntea, care se tociser dndu-mi semne despre ct de apropiai erau pereii celulei, adevereau acest lucru. M-am ridicat, mi-am netezit rochia i am nceput s merg, aproape ca o somnambul... Unu, doi, trei, patru, cinci, ase, apte pai, apoi mirosul trupurilor inute n spaiu nchis

i strmt mi-a spus unde m aflam. Era antecamera! Am simit o strngere de inim. Oare poruncise Autocratul s fiu adus aici n timp ce dormeam? Ceilali i vor opri biciuirile cnd m vor vedea? Ua! Ua! Zpceala mea era att de mare nct aproape am czut, mpins de nvlmeala din mintea mea. Mi-am frnt minile, dar minile pe care le frngeam nu erau ale mele. Mna mea dreapt a simit o mn mult prea mare i prea puternic, i n aceeai clip mna mea stng a simit acelai lucru. Thecla s-a desprins de mine ca un vis. Sau ar trebui s spun c s-a risipit pn n-a mai rmas nici urm i, risipindu-se, a disprut nuntrul meu, pn cnd am redevenit eu nsumi i aproape singur. Dar fcusem descoperirea. Locul unde se afla ua, ua secret prin care tinerii exultani ptrundeau noaptea cu biciurile lor pline de curent, fcute din srm mpletit, nc mi struia n minte. Cu tot ce mai vzusem sau gndisem. Puteam evada mine. Sau acum. Te rog, a zis o voce de lng mine, unde a plecat doamna? Iari copila, fetia cu pr negru i ochi mari. Am ntrebat-o dac vzuse o femeie. Mi-a luat mna n mnua ei. Da, o doamn nalt, i mi-e team. E ceva ngrozitor n ntuneric. Oare a gsit -o pe doamn? Parc nu te temeai de lucruri ngrozitoare, sau ai uitat? Ai rs de chipul verde. Asta-i altfel, ceva negru care fornie n ntuneric. n vocea ei rzbtea o team neprefcut,

i mna care-o strngea pe-a mea tremura. Cum arta doamna? Nu tiu. Am vzut-o doar pentru c era mai ntunecata dect umbrele, dar am vzut c-i doamn dup felul cum mergea. Cnd m-am apropiat s vd cine era, nu era nimeni aici n afar de tine. neleg, am zis eu, dei m ndoiesc c tu vei nelege vreodat. Acum trebuie s te ntorci la mama ta, s te culci. Vine de-a lungul zidului, mi-a spus ea. Apoi mi-a dat drumul la mn i a disprut, dar sunt convins c nu m-a ascultat. Mai mult ca sigur c ne-a urmat pe mine i pe Jonas, cci am zrit-o de dou ori de cnd m-am ntors aici, n Casa Absolut, unde fr ndoial triete terpelind mncare. (E posibil s se fi ntors i n antecamer uneori, ca s mnnce, dar eu am poruncit ca toi prizonierii de-acolo s fie eliberai, chiar dac pe cei mai muli dintre ei va trebui i aa cred c se va ntmpla s-i mpingem afar cu vrful suliei. Am poruncit de asemenea ca Nicarete s fie adus la mine i, cnd scriam, mai adineaori, despre captivitatea noastr, ambelanul meu a intrat s m anune c ea mi ateapt poruncile.) Jonas zcea aa cum l lsasem, i din nou i-am vzut albul ochilor n ntuneric. Spuneai c trebuie s pleci ca s rmi ntreg la minte, i-am zis eu. Haide. Cel care a trimis notulii, oricare ar fi acesta, a pus mna pe-o arm nou. Am gsit calea de ieire de-aici, i plecm acum. Nu s-a clintit, astfel c, n cele din urm, a trebuit s-l iau de brai s-l ridic cu fora n picioare. Multe din prile lui din me tal or fi fost furite din aliajele acelea albe care, cnd le iei n mn, te amgesc cu greutatea lor mic,

fiindc aveam impresia c ridic n brae un copil; dar prile metalice i ceea ce era fcut din carne se umeziser cu un strat subire de materie vscoas. Talpa mea a nimerit n aceeai mzg pe podea, lng el, iar peretele era i el mnjit. Acel ceva asupra cruia m avertizase fetia se apropiase i se deprtase ct sttusem eu de vorb cu ea, i cu siguran nu pe Jonas l cutase. Ua prin care intrau schingiuitorii nu era departe de culcuul nostru, n mijlocul peretelui din fundul antecamerei: se deschidea cu un descntec, aa cum se ntmpl mai ntotdeauna cu toate lucrurile din vremurile strvechi. L-am optit i am trecut amndoi prin portalul ascuns i l-am lsat deschis n urma noastr, bietul Jonas mergnd alturi de mine ca un obiect fcut n ntregime din metal. O scar ngust, ornat cu plase de pianjeni albicioi i acoperit cu un covor de praf, erpuia ntortocheat n jos.Att mi aminteam, nu i ceea ce se gsea dincolo de scar. Orice urma s se ntmple, aerul sttut mirosea a libertate, nct numai faptul de a-l respira era o plcere. Eram ngrijorat, nu-i vorb, dar mi venea s rd n hohote. Ui tainice se deschideau la multe paliere, dar era posibil, mai mult dect posibil, s ntlnim pe cineva dac peam pragul vreuneia, ct vreme scara prea prsit. nainte s fiu vzut de cineva din Casa Absolut, doream s m deprtez ct mai mult de antecamer. S fi cobort vreo sut de pai, cnd am ajuns la o u pe care era pictat un semn teratoid purpuriu, o hieroglif aa mi se prea mie din cine tie ce limb de dincolo de rmurile lui Urth. n acea clip am auzit ceva ca o clctur pe scri. Ua n-avea nici mner,

nici zvor, dar eu m-am izbit n ea nti a rezistat, apoi s-a deschis larg. Jonas m-a urmat; iar ua s-a nchis n urma noastr att de iute, nct m-a fi ateptat la un bubit, dar n-a rsunat nici unul. Nimerisem ntr-o ncpere slab luminat, ns lumina a sporit dup intrarea lui Jonas. M-am asigurat c nu era nimeni acolo n afar de noi i am profitat de lumina aceea ca s m uit mai bine la Jonas. Faa lui era nc imobil, cum fusese i cnd sttuse n antecamer, cu spatele lipit de zid, dar nu era un chip lipsit de via, aa cum mi temusem. Era aproape chipul unui om pe punctul de a se trezi din somn, iar lacrimile lsaser dre ude pe obraji. Mrecunoti? l-am ntrebat, iar el a ncuviinat din cap, fr s vorbeasc. Jonas, trebuie s mi-o iau napoi pe TerminusEst, dac pot. Am fugit ca un la, dar acum c m gndesc la asta, mi dau seama c trebuie s m ntorc dup ea. Scrisoarea mea ctre arhontele din Thrax este pus n buzunarul tecii, pe lng asta nu m pot despri de spad. Dar dac vrei s ncerci s scapi din acest loc, te neleg. Nu eti legat de mine. Prea s nu m fi auzit. tiu unde suntem, a zis el i i-a ridicat un bra, ndreptndu-l eapn spre ceva ce eu credeam a fi un paravan pliant. Eram ncntat s-i aud vocea i, spernd s-l fac s mai vorbeasc, l-am ntrebat: Adic unde suntem? Pe Urth, a rspuns el i a traversat ncperea spre tbliile pliate. Abia acum am vzut c acestea erau ncrustate pe spate cu ciorchini de diamante i emailate cu semne rsucite, asemntoare aceluia de pe u. Erau ciudate, nu-i vorb,

dar tot nu ntreceau n ciudenie ceea ce a fcut prietenul meu Jonas dup ce a desfcut tbliile. Rigiditatea pe care o remarcasem la el doar cu o clip mai devreme dispruse cu totul dar tot nu era Jonas cel dinainte. i atunci am neles. Ne-a fost dat tuturor s vedem cum o persoan care i-a pierdut o mn (aa ca el) i a nlocuit-o cu un crlig sau alt unealt artificial ntreprinde o aciune pentru care are nevoie de ambele mini, i cea adevrat, i cea artificial. Aa a fcut i Jonas, cnd a deschis tbliile; doar c la el mna-protez era cea fcut din carne. i nelegnd acest fapt, am neles i ce spusese mai devreme: c atunci cnd s-a prbuit nava lui, chipul i fusese distrus. Ochii..., am spus eu. Nu i i-au putut nlocui. Aa e? i i-au dat chipul sta. Cellalt a fost i el omort? S-a ntors i s-a uitat la mine ntr-un fel ce mrturisea c uitase c sunt acolo. Era pe pmnt, a rspuns el. L-am omort fr s vrem, cnd ne-am prbuit. Aveam nevoie de ochii i laringele lui, i am mai luat i alte pri. De aceea ai putut s m tolerezi pe mine, un torionar. Eti o main. Iar tu nu eti mai ru dect ceilali din specia ta. Nu uita c n urm cu muli ani, nainte s te fi cunoscut pe tine, devenisem unul de-al vostru. Acum sunt mai ru dect tine. Tu nu m-ai fi prsit, eu ns te prsesc. Acum am ansa, i este ansa pe care am cutat-o ani de zile, n toate peregrinrile mele pe cele apte continente ale acestei lumi, ncercnd s iau urma hierodulilor i crpindu-m cu tot felul de mecanisme incomode. M-am gndit la tot ce se ntmplase de

cnd i dusesem Theclei cuitul; i cu toate c nu urmrisem tot ce-mi spusese Jonas, am zis: Dac este singura ta ans, du-te, i mult noroc. Dac o voi mai vedea pe Jolenta, i voi spune c ai iubit-o odat, nimic altceva. Jonas a cltinat din cap: Nu nelegi? M voi ntoarce dup ea, dar nti trebuie s m repar. S fiu ntreg la minte i la trup. Apoi a pit n cercul tbliilor i o lumin strlucitoare s-a aprins n aer deasupra capului su. E o prostie s le numeti oglinzi. Se aseamn cu oglinzile aa cum se aseamn firmamentul atotnvluitor cu balonul unui copil. Nu-i vorb, reflect lumina; dar mi vine s cred c nu aceasta este funcia lor adevrat. Ele reflect realitatea, substana metafizic ce st la baza lumii materiale. Jonas a nchis cercul i a pit n centrul lui. Ct s apuci s zici o rugciune din cele foarte scurte, ceva fcut din srme i praf scprtor, metalic a dansat deasupra tbliilor, nainte s dispar totul i eu s rmn singur.

XIX Debarale
Eram singur, i nu mai fusesem cu adevrat singur de cnd intrasem n camera de la han i vzusem umerii lai ai lui Baldanders ieind de sub ptur. Urmase Doctorul Talos, apoi Agia, apoi Dorcas, apoi Jonas. Boala inerii de minte m-a copleit, astfel c am vzut silueta bine conturat a lui Dorcas, i-am vzut pe uria i pe ceilali, aa cum i vzusem cnd Jonas i cu mine fusesem dui prin crngul de pruni. Fuseser acolo i oameni cu animale, i ali artiti, de toate felurile, i fr ndoial c toi se ndreptau spre acea parte a grdinii unde (aa cum mi spusese Thecla adeseori) se desfurau petrecerile n aer liber. Am nceput s cercetez ncperea, nutrind o vag speran c-mi voi gsi spada. Nu era acolo i mi-a trecut deodat prin minte gndul c probabil exista o magazie lng antecamer unde se pstrau bunurile prizonierilor mai mult ca sigur la acelai cat. Scara pe care coborsem avea s m duc napoi n

antecamer; dar ieirea din ncperea oglinzilor ddea ntr-o alt ncpere, una n care erau depozitate tot felul de obiecte ciudate. ntr-un trziu am gsit o u ce se deschidea ntr-un coridor ntunecat i tcut, cu un covor pe podea i tablouri atrnate pe perei. Mi-am pus masca i m-am nvelit n mantie, socotind c, dei grzile care ne prinseser n pdure nu dduser semne c aveau habar de existena ghildei, cei pe care i-a fi putut ntlni n slile Casei Absolute s-ar putea s fie ceva mai tiutori. Cnd totui am ntlnit pe cineva, nu mi s-a pus n cale. Un brbat mbrcat n straie bogate i ales croite s-a tras la o parte, iar cteva femei frumoase m-au fixat cu priviri curioase; am simit cum tresar amintirile Theclei la vederea chipurilor lor. Mai ncolo am gsit o alt scar nu ngust i ascuns ca aceea care ne dusese pe Jonas i pe mine n ncperea oglinzilor, ci una lat, cu trepte adnci, pe care o putea folosi oricine. Am urcat cteva trepte, am dat peste un alt coridor i am fcut o recunoatere, asigurndu-m c nc m aflam mai jos de antecamer, i iar am urcat, cnd, deodat, am zrit o femeie tnr cobornd treptele n direcia mea. Ochii ni s-au ntlnit. n acea clip, sunt sigur c i ea a simit, ca i mine, c ne mai privisem astfel i nainte. n amintire, am auzit-o spunnd din nou: Preaiubita mea sor, cu vocea aceea gngurit, i chipul de forma inimii s-a ivit n faa ochilor mei. Nu era Thea, consoarta lui Vodalus, ci femeia care arta ca ea (i fr ndoial i mprumuta numele) i care trecuse pe lng mine pe treptele din Casa Azurie ea cobornd i eu urcnd, ca i acum. Trfe, prin

urmare, i amfitrioane chemate s participe la festivitatea aceea care tocmai se organiza. Aproape doar din ntmplare am descoperit catul la care se afla antecamera. Abia prsisem scara, cnd mi-am dat seama c m aflam exact n locul unde sttuser hastarii cnd eu i Nicarete vorbisem lng cruciorul de argint. M gseam, prin urmare, n cea mai mare primejdie, aa c am avut grij s merg ncet. Pe peretele din dreapta erau vreo dousprezece ui, fiecare cu toc din lemn sculptat, i fiecare (cci m-am oprit s le cercetez) btut n cuie de toc i pecetluit cu vopsea veche de ani de zile. n stnga, singura u era cea mare, din stejar ros de cari, prin care soldaii ne trseser pe Jonas i pe mine. n partea cealalt, chiar n faa ei, intrarea n antecamer, mai departe un alt ir de ui pironite, la fel ca primele, iar la capt o alt scar. Din cte se prea, antecamera crescuse pn ocupase ntregul etaj din aceast arip a Casei Absolute. Dac ar fi fost cineva n preajm, n-a fi ndrznit s m opresc; dar coridorul fiind pustiu, am ndrznit s m reazem, prede-o clip, de-un stlp al balustradei celei de-a doua scri. Doi soldai m inuser, al treilea mi-o luase pe TerminusEst. Era prin urmare logic s cred c, n vreme ce eram dus mpreun cu Jonas prin ua antecamerei, acel al treilea om o fi urcat cteva trepte spre locul unde erau inute armele capturate. Dar nu-mi aminteam nimic; soldatul rmsese n urm cnd coborsem n grot i de atunci nu-l mai vzusem. Poate c nici nu intrase cu noi. Dezndjduit, m-am ntors la ua roas de cari i am deschis-o. Mirosul jilav al fntnii a ptruns imediat n coridor i am auzit gongurile verzi ncepnd s glsuiasc. Afar,

lumea se cufundase n noapte. n afar de licririle cadaverice ale fungilor, pereii neregulai nu se zreau i doar un cerc de stele deasupra capului artau unde cobora fntna n pmnt. Am nchis ua; abia de s-a nchis cu un hrit, cnd am auzit pai urcnd scara pe care urcasem i eu. Nu aveam unde s m ascund, i dac m-a fi repezit spre a doua scar, a fi avut puine anse s ajung la ea nainte s fiu zrit. A fi putut s m furiez afar pe ua grea de stejar i s-o nchid n urma mea, dar am hotrt s rmn pe loc. Cel care s-a ivit era un om durduliu, de vreo cincizeci de ani, mbrcat n livrea. Chiar i de unde eram, am vzut c a plit cnd a dat cu ochii de mme. Totui, s-a apropiat iute i, la vreo douzeci-treizeci de pai de mine, a nceput s fac plecciuni, spunnd: Pot s v ajut, Domnia Voastr? Sunt Odilo, majordomul. Din cte vd, suntei ntr-o misiune de tain la... Printele Inire? Da, am spus eu. Dar mai nti trebuie s-mi iau spada de la tine. Nu tiu de ce crezusem c o vzuse pe TerminusEst i mi-o va aduce, dar chipul su era gol. Am fost condus aici mai devreme. Atunci mi s-a spus c trebuie s-mi predau spada, dar c mi se va napoia nainte ca Printele Inire s-mi cear s-o folosesc. Mrunelul a cltinat din cap: V rog s m credei, n poziia mea a fi fost informat dac vreunul dintre ceilali servitori... Un pretorian mi-a spus. Aha, trebuia s-mi dau seama. Au miunat peste tot, fr s dea socoteal nimnui. A evadat unul dintre prizonierii

notri, presupun c ai auzit, Domnia Voastr. Nu. Un brbat pe nume Beuzec. Se zice c nu-i periculos, dar el i nc un ins au fost gsii pndind ntr-un copac. Beuzec sta a reuit s scape nainte s fie nchis. Se zice c-or s-l prind iute; nu tiu dac aa va fi. Credei-m, triesc n Casa Absolut de cnd m tiu, i are cteva unghere ciudate nite unghere foarte ciudate. Poate c spada mea e ntr-un ungher din sta. Vrei s-o caui? A fcut o jumtate de pas n spate, ca i cnd mi nlasem mna asupra lui. Oo, o voi cuta. Domnia Voastr, o voi cuta. ncercam doar s fac puin conversaie. Probabil c e aici jos. Dac vrei s m urmai... Ne-am ndreptat spre cealalt scar i-am observat c, n cutarea mea grbit, trecusem cu vederea o u, una ngust, sub scar. Era vopsit n alb, nct se confunda uor cu piatra. Majordomul a scos un inel greu de chei i a descuiat ua cu pricina. Camera triunghiular era mult mai mare dect mi-a fi imaginat, ntinzndu-se adnc sub scar i avnd chiar i un fel de pod, spre fundul ei, la care se ajungea pe-o scar de lemn ubred. Lampa semna cu acelea din antecamer, doar c mai chioar. O vedei? m-a ntrebat majordomul. Stai, e-o lumnare pe-aici pe undeva, din cte tiu. Lampa aia nu prea-i de folos, rafturile arunc umbre grele. n timp ce vorbea, eu cercetam rafturile. Erau pline cu haine, din loc n loc o pereche de pantofi, o furculi de buzunar, un penar, o mingiuc aromat.

Cnd eram un copilandru, servitorii de la buctrie descuiau lactul i intrau aici, s rscoleasc. Am pus capt trebuoarei steia am fixat o broasc zdravn dar m tem c lucrurile mai de soi au disprut de mult. Ce-i locul sta? La origine, o debara pentru petiionari. Haine, plrii i cizme de-astea. Asemenea locuri se umplu cu lucruri pe care norocoii uit s le ia cu ei cnd pleac, iar aceast arip a fost ntotdeauna a Printelui Inire, i eu cred c ntotdeauna au fost unii care au venit s-l vad i niciodat n-au mai ieit, ca i aceia care au ieit fr s fi intrat vreodat pe aici. S-a oprit i s-a uitat n jur. A trebuit s le dau soldailor chei ca s-i opresc s drme uile atunci cnd l-au cutat pe Beuzec, aa c poate v-or fi pus spada aici. Dac n-au pus-o, or fi luat-o cu ei n camera de gard. M-ndoiesc s fie asta, nu-i aa? Dintr-un cola tras o spad strveche. Cu nici un chip. E cam singura spad pe-aici, m tem. Pot s v spun cum s ajungei n camera grzilor. Sau pot s-l trezesc pe unul dintre paji, s se duc i s-ntrebe. Scara ce ducea n pod se cltina, dar am urcat totui pn sus, dup ce i-am cerut majordomului s-mi dea lumnarea. Puin probabil ca soldatul s-o fi pus pe TerminusEst acolo, dar eu voiam un rgaz de cteva clipe ca s m gndesc ce puteam face mai departe. n timp ce urcam, am auzit un zgomot uor venind de sus i am crezut c e furiarea unui roztor; dar cnd am ajuns cu capul i lumnarea deasupra podelei podului, l-am vzut pe pirpiriul care-l nsoise pe Hethor pe drum, eznd ngenuncheat ntr-o atitudine de implorare intens. Era Beuzec, de bun

seam; dar abia acum c-l vedeam mi-am amintit de numele lui. E ceva acolo, Domnia Voastr? Zdrene. obolani. Aa m-am gndit i eu, a spus majordomul cnd am cobort de pe ultimul fuscel. Ar trebui s mai arunc i eu cte-o privire din cnd n cnd, dar la vrsta mea mi-e cam fric s urc o scar att de ubred. Ai dori s mergei chiar Domnia Voastr n camera grzilor, ori l trezesc pe unul din biei? M duc eu. A dat din cap ca un nelept. E cel mai bine, aa cred. S-ar putea s n-o dea unui paj, poate nici n-ar recunoate c o au. Acum v gsii n Hipogeul Apotropaic, presupun c tii. Dac nu vrei s fii oprit de patrule, e mai bine s mergei prin interior, aa c urcai scrile astea, sub care ne aflm acum, pn la al treilea palier, apoi o luai la stnga. Urmai galeria prede vreo mie de pai, pn ajungei la hypetral. E ntuneric acolo, s-ar putea s n-o observai, prin urmare uitai-v dup plante. Acolo intrai, mai mergei dou sute de pai. La u e mereu o santinel. I-am mulumit i am reuit s-o iau naintea lui n sus pe scri, n timp ce el se chinuia cu broasca, i m-am ascuns ntr-un coridor de la primul palier, lsndu-l pe majordom s treac pe lng mine. Dup ce s-a ndeprtat destul, am cobort napoi, n coridorul antecamerei. mi spuneam c, dac spada mea fusese ntr-adevr dus n camera grzilor, nu prea aveam cum s-o capt napoi, dect prin furt sau violen, i voiam ca mai nti s fiu sigur c nu fusese lsat ntr-un loc mai la

ndemn, nainte s trec la celelalte fapte. Mai era posibil i ca Beuzec s-o fi vzut cnd se furiase i se ascunsese, i voiam s-l iau la ntrebri. Pe lng asta, m ngrijora soarta prizonierilor din antecamer. ntre timp (mi nchipuiam eu) or fi descoperit ua pe care Jonas i cu mine o lsasem deschis, i s -or fi rspndit prin acea arip a Casei Absolute. n scurt vreme avea s fie prins vreunul i avea s-nceap vntoarea celorlali. Cnd am ajuns la ua debaralei de sub scri, mi-am lipit urechea de ea, doar-doar l-oi auzi pe Beuzec miunnd pe-acolo. Dar nu se auzea nimic. L-am strigat ncet pe nume, fr s primesc vreun rspuns, apoi am ncercat s deschid ua, mpingnd-o cu umrul. Nu se clintea i mi-era team s fac zgomot izbindu-m n ea. n cele din urm am reuit s mping ntre u i toc oelul pe care mi-l dduse Vodalus i s forez broasca. Beuzec dispruse. N-am cutat mult pn am gsit o gaur n fundul debaralei, ce ddea ntr-o ni central a unui perete. Probabil c se furiase n debara, n cutarea unui spaiu mai larg n care s-i ntind picioarele, i tot pe-acolo fugise din nou. Se spune c n Casa Absolut asemenea ascunziuri sunt populate de o specie de lupi albi care s-au furiat nuntru din codrii nconjurtori, cu mult timp n urm. O fi czut prad acestor creaturi, pentru c de-atunci nu l-am mai vzut. n acea noapte n-am ncercat s-i dau de urm, ci am nchis ua debaralei, mascnd ct am putut de bine stricciunea ce-o adusesem broatei. Abia atunci am observat simetria coridorului: intrarea n antecamer n centru, uile pecetluite de-o parte i de alta a

ei, scrile la un capt i la cellalt. Dac acest hipogeu era rezervat pentru Printele Inire (dup cum mi spusese majordomul i dup cum sugera numele nsui), alegerea se putea datora, cel puin n parte, acestei caracteristici de imagine n oglind. Dac aa stteau treburile, cu siguran c exista o debara asemntoare i sub cealalt scar.

XX Tablouri
ntrebarea era de ce Odilo, majordomul, nu m dusese acolo; dar nu m-am oprit din fuga mea prin coridor ca s m gndesc la asta i, cnd am ajuns, rspunsul mi s-a relevat deodat. Ua aceea fusese de mult spart nu numai broasca, ci toat structura fuseser sfrmate, doar dou achii decolorate, atrnate de balamale, mrturiseau c acolo fusese demult o u. Lampa dinuntru se stinsese cine tie cnd, lsnd interiorul prad ntunericului i pianjenilor. I-am ntors spatele i am fcut un pas sau doi, dar m-am oprit deodat, sub imboldul acelei contiine a erorii care se trezete adesea n noi nainte s avem habar n ce const eroarea. Jonas i eu fuseserm aruncai n antecamer trziu dup-amiaza. n acea noapte, tinerii exultani veniser cu biciurile lor. A doua zi dimineaa, Hethor fusese prins i, din ct se pare, Beuzec scpase din minile pretorienilor crora majordomul le dduse cheile ca s-l caute pe

fugar n hipogeu.Cnd m ntlnisem ceva mai devreme cu acelai majordom, Odilo, i-i spusesem c TerminusEstmi fusese luat de-un pretorian, el bnuise c sosisem acolo n timpul zilei, dup evadarea lui Beuzec. Dar lucrurile nu sttuser aa; prin urmare, pretorianul care o luase pe TerminusEst nu ar fi putut s-o pun n debaraua ncuiat de sub a doua scar. M-am rentors la debaraua cu ua frmat. n lumina ce ptrundea piezi din coridor, mi-am dat seama c odat fuseser rafturi nuntru, la fel ca i n cealalt debara, identic acesteia; dar acum nu mai era nimic aici, rafturde fuseser scoase i folosite n alte scopuri, nu mai rmseser dect armturile care ieeau inutile din perei. Nu mai vedeam nici un alt obiect acolo, dar mi-am dat seama i c nici un strjer cruia i s-ar fi cerut s cerceteze debaraua nu ar fi intrat de bun voie n colbul i pnzele de pianjen de-acolo. Fr s m ostenesc s-mi vr capul nuntru, am ntins mna n spatele tocului uii sfrmate i cu un amestec greu de descris de triumf i familiaritate mi-am strns pumnul pe plselele att de dragi mie. Eram din nou un om ntreg. Sau mai corect, mai mult dect un om: o calf a ghildei. Acolo, n coridor, am verificat dac scrisoarea mai era n buzunarul tecii, apoi am scos tiul lucios, l-am ters, l-am uns cu ulei i l-am ters din nou, ncercndu-i tiurile cu arttorul i degetul mare, n timp ce m deprtam de-acolo. Acum n-are dect s-i fac apariia vntorul din ntuneric. Urmtoarea mea int era s-o gsesc pe Dorcas, dar nu tiam unde se afl trupa Doctorului Talos, doar c urma s dea un spectacol la un thias organizat n grdin n

una din multele grdini, fr doar i poate. Dac ieeam acum, cnd afar era noapte, probabil c pretorienii cu greu m-ar fi vzut n mantia mea fuliginoas, dar nici eu nu i -a fi vzut mai uor. ns nu prea aveam cui s cer ajutor; i cnd orizontul rsritean avea s coboare sub soare, a fi fost prins aa cum fusesem prini Jonas i cu mine cnd abia pisem pe pmnturile acelea. Dac rmneam n Casa Absolut, a fi putut scpa fr s fiu luat la ntrebri, dup cum mi-o dovedise ntlnirea cu majordomul, i cine tie dac nu ddeam peste cineva care s-mi ofere nite informaii; chiar aa, m gndeam s zic oricui a fi ntlnit n drum c fusesem chemat la thias (presupuneam c nu era neobinuit ca la o asemenea festivitate s aib loc i ceva torturi) i c plecasem din locul ce-mi fusese destinat drept gzduire i m rtcisem. Astfel poate reueam s descopr unde stteau Dorcas i restul trupei. Urcam scara n timp ce puneam la cale acest plan, i la al doilea palier am apucat-o pe un coridor pe care nu-l vzusem nainte. Era mult mai lung i mai somptuos decorat dect cel n care ddea antecamera. Picturi ntunecate atrnau pe perei n rame de aur, iar ntre ele, pe piedestaluri, se gseau urne, busturi i obiecte ale cror denumiri nu le tiam. Uile care se deschideau din coridor se aflau la o sut i mai bine de pai deprtare una de cealalt, semn c n spatele lor erau nite ncperi imense; dar toate erau ncuiate i, cnd le-am ncercat mnerele, am bgat de seam c acestea aveau o form necunoscut mie, ca i metalul din care erau furite, nefiind fcute pentru fi atinse de mn omeneasc. Dup ce am mers pe coridorul acela vreo jumtate de leghe, dup calculele mele, am

vzut n faa mea pe cineva eznd (aa am crezut nti) pe un scaun nalt. Apropiindu-m, am observat c ceea ce crezusem a fi un scaun nalt era n fapt o scar, iar omul cocoat pe ea, un btrn, cura un tablou. V rog, domnule, am zis eu. S-a rsucit i s-a uitat uluit la mine. i cunosc vocea, aa-i? Am recunoscut-o i eu pe-a lui. Era Rudesind, curatorul, btrnul pe care-l ntlnisem demult de tot, cnd Maestrul Gurloes m trimisese ntiai dat s aduc nite cri pentru Chatelaine Thecla. Deunzi ai venit s-l caui pe Ultan. L-ai gsit? Da, l-am gsit. Dar n-a fost deunzi. A prut s se orasc la mine cnd a zis: Deunzi nu nseamn azi! Dar n-a fost de mult. Pi mi amintesc peisajul pe care-l curm, ceea ce nseamn c n-a trecut chiar att de mult de-atunci. i eu mi-l amintesc, i-am spus eu. Un deert cafeniu reflectat n viziera aurie a unui brbat n armur. El a ncuviinat din cap i suprarea lui parc s-a topit. Apucndu-se de laturile scrii, a nceput s coboare, nc innd buretele n mn. ntocmai. Acela ntocmai. Vrei s i-l art? A ieit foarte frumos. Atunci am fost n alt parte, Maestre Rudesind. Eram n Citadel. Aici suntem n Casa Absolut. Btrnul nu mi-a luat n seam vorbele. A ieit frumos... E aici pe undeva. Artitii aceia de odinioar de nentrecut la desen, chiar dac au plit culorile. i crede-m c m pricep la art. Am vzut armigeri, chiar

i exultani, care vin i se uit la ele i zic una-alta, dar n-au habar de nimic. Cine s-a uitat ndeaproape la tablourile astea? S-a lovit cu buretele n piept, apoi s-a aplecat spre mine, optind, cu toate c nu se gsea nimeni altcineva pe coridor n afar de noi: Acum i voi spune un secret pe care nici unul dintre ei nu-l tie n unul din tablouri sunt chiar eu! Din politee am spus c vreau s-l vd. l caut i cnd o s dau de el o s-i spun unde se afl. tia habar n-au, i tocmai din pricina asta le curtot timpul. A fi putut iei la pensie. Dar nc sunt aici i muncesc mai mult dect oricare dintre ei, n afar doar de Ultan. El nu mai vede nisiparnia. Zicnd acestea, btrnul a izbucnit ntr-un hohot de rs prelung, spart. M-ntreb dac m putei ajuta, am zis eu. Sunt nite actori aici, adui anume pentru thias. tii cumva unde sunt gzduii? Am auzit ceva, a zis el nesigur. Se numete Camera Verde. Putei s m ducei acolo? El a cltinat din cap: Acolo nu-s tablouri, prin urmare n-am fost niciodat, dei apare ntr-un tablou. Vino cu mine. O s gsesc tabloul i i-o art. M-a tras de marginea mantiei i eu l-am urmat. Mai bine m-ai duce la cineva care poate s m ndrume ntr-acolo. Pot s fac i asta. Btrnul Ultan are o hart undeva n biblioteca lui. Biatul la al lui o s i-o dea. Aici nu-i Citadela, i-am reamintit eu. Dar cum de-ai ajuns s fii aici? V-au adus s curai tablourile? Aa e. Aa e. S-a sprijinit de braul meu i a continuat: Exist o explicaie logic pentru

orice lucru, s nu uii asta. Aa trebuie s se fi ntmplat. Printele Inire a vrut s curtablourile, i iat-m. A tcut, a czut pe gnduri. Ba, stai puin, alta e explicaia. Cnd eram bietan aveam talent asta trebuie s spun. Prinii mei, nelegi, m-au ncurajat ntotdeauna, i stteam ceasuri ntregi i desenam. mi amintesc c odat mi-am petrecut o ntreag zi de var nsorit desennd cu creta pe zidul din spate al casei. n stnga noastr se deschidea un coridor mai ngust, i el m-a tras pe acel coridor. Dei era mai puin luminat (de fapt, era aproape ntuneric) i att de ticsit nct te frecai aproape de toate obiectele ngrmdite acolo, de perei atrnau tablouri mult mai mari dect cele din coridorul principal, umplndu-i din podea pn-n tavan i fiind mai late dect deschiderea braelor. Din ct puteam eu vedea, tablourile erau proaste simple mzgleli. L-am ntrebat peRudesind cine anume i spusese c trebuie s-mi povesteasc despre copilria lui. Cum cine, Printele Inire, a rspuns el nclinndu-i capul ntr-o parte ca s se uite la mine. Cine-ar fi crezut? i cu voce sczut: Senil. Aa zice lumea. A fost vizirul nu tiu ctor autocrai dup Ymar. Acum ine-i gura i ascult-m. i-l gsesc eu pe btrnul Ultan. Un artist, a continuat el, unul adevrat, a trecut pe la noi pe-acas. Mama, care era foarte mndr de mine, i-a artat cteva dintre desenele fcute de mine. Fechin, Fechin nsui era artistul, iar portretul pe care mi l-a fcut atrn aici de-atunci, privindu-te cu ochii mei cprui. Stau aezat la o mas, pe care se afl nite pensule i o mandarin. Mi se promisese c le voi primi dup ce isprveam cu pozatul. Nu cred c am timp s-l vd acum, l-am

ntrerupt eu. Aa c am devenit eu nsumi artist. Curnd m-am apucat s curi s restaurez lucrrile maetrilor. De dou ori am curat propriul meu portret. E ciudat, crede-m, s-mi curpropria mea feioar. Mi-ar plcea s-mi curee altcineva portretul, s scoat cu buretele murdria strns n ani de zile. Dar nu asta vreau s-i art acum tu caui Camera Verde, nu-i aa? Da, am zis nerbdtor. Ei bine, avem un tablou cu aceast camer chiar aici. Privete. Cnd ai s-o vezi, ai s-o recunoti. Mi-a artat un tablou banal, din cele mari. Nu nfia o camer, ci mai curnd o grdin, un parc mrginit de garduri vii nalte, cu un iaz acoperit de nuferi i nite slcii btute de vnt. Un brbat, ntr-un costum fantezist de llanero, cnta la chitar, aparent doar pentru sine, nefiind altcineva n preajm. n spatele lui, nori mnioi goneau pe un cer sumbru. Acum te poi duce n bibliotec, s te uii pe harta lui Ultan, a zis btrnul. Tabloid era genul acela enervant care se dizolv n simple pete de culoare dac nu-l poi vedea n ntregime. M-am dat un pas ndrt, s am o perspectiv mai bun, apoi nc un pas... La al treilea pas, mi-am dat seama c ar fi trebuit s m lipesc de peretele din spate, ceea ce nu se ntmplase. n loc de asta, m aflam n tabloul care atrna de acel perete: o camer ntunecat, cu scaune de piele strvechi i mese de abanos. M-am rsucit ca s m uit la camer, i cnd m-am ntors din nou, coridorul n care sttusem cu Rudesind dispruse, n locul lui fiind un perete acoperit cu tapet de hrtie vechi i decolorat.

O scosesem pe TerminusEst instinctiv, dar nu era nici un vrjma pe care s-l lovesc. Tocmai voiam s ncerc singura u a ncperii, cnd aceasta s-a deschis i nuntru a intrat un personaj mbrcat n rob galben. Pr scurt i alb, pieptnat lins pe spate, dezvelind o frunte bombat, un chip ce ar fi putut fi al unei femei durdulii de patruzeci de ani; atrnat la gt, un ip n form de falus, pe care mi l-am amintit atrnnd de un lanmai subire. Aha, a zis personajul. M-ntrebam cine poate fi. Bun venit, Moarte. Am ncercat s nu-mi pierd cumptul i am spus: Sunt Calfa Severian, din Ghilda Torionarilor, dup cum poi vedea. Intrarea mea aici a fost cu totul involuntar i, sincer s fiu, i-a fi recunosctor dac m-ai putea lmuri cum anume s-a ntmplat asta. Cnd m aflam afar, n coridor, aceast camer nu prea altceva dect un tablou. Dar cnd m-am dat un pas sau doi ndrt, ca s m uit la tabloul de pe peretele cellalt, m-am trezit aici. Prin ce meteug se poate face aa ceva? Prin nici un meteug, a rspuns omul n rob galben. Uile tainice nu sunt ctui de puin o invenie original, iar constructorul acestei camere n-a fcut altceva dect s gseasc un mijloc de a masca o u deschis. Camera nu este adnc, dup cum poi vedea; e mai puin adnc dect crezi chiar i acum c este, doar dac nu i-ai dat deja seama c unghiurile podelei i ale tavanului converg, iar peretele din capt nu este la fel de nalt ca acela prin care ai intrat. neleg, am zis eu, i nu mineam. n timp ce el mi spunea toate acestea, camera aceea strmb pe care mintea mea,

deprins cu ncperile obinuite, m amgise s-o vd ca avnd o form normal, mi-a aprut ntocmai cum era de fapt, cu un tavan nclinat i trapezoidal, i o podea trapezoidal.nsei scaunele opuse peretelui prin care intrasem erau nguste, nct cu greu te puteai aeza pe ele; mesele nu erau mai late dect nite scnduri. Ochiul este amgit ntr-un tablou de asemenea linii convergente, a continuat omul cu rob galben nct atunci cnd le ntlnete n realitate, aproape fr adncime, la care se adaug efectul iluminrii monocrome, ochiul crede c vede un alt tablou mai ales dup ce a fost pregtit printr-o succesiune lung de tablouri adevrate. Intrarea ta cu o arm att de mare a fcut ca un zid adevrat s se ridice n spatele tu, ca s-i ain calea pn ai fost cercetat. Inutil s-i mai spun c pe partea cealalt peretele este pictat cu tabloul pe care ai crezut c-l vezi. Eram peste poate de uluit. Dar cum putea camera s tie c am o spad la mine? E ceva prea complicat ca s-i pot explica aa cum trebuie... mult mai complicat dect biat odia asta. Pot doar s-i spun c ua e nvelit cu fire de metal i aceste fire tiu cnd alte metale, frtaii i suratele lor, trec prin dreptul lor. Dumneata ai fcut asta? Oo, nu. Toate aceste lucruri... s-a oprit ... i o sut de altele asemntoare alctuiesc ceea ce noi numim A Doua Cas. Au fost create de Printele Inire, care a fost chemat de primul Autocrat s construiasc un palat tainic ntre zidurile Casei Absolute. Tu sau eu, fiul meu, am fi construit doar o simpl suit de camere ascunse. El s-a gndit ca aceast cas tainic

s fie peste tot, cu alte cuvinte s coexiste cu aceea tiut de toi. Dar dumneata nu eti el, am zis eu. Pentru c acum tiu cine eti! M cunoti? l-am ntrebat i mi-am scos masca, astfel nct s-mi vad chipul. El a zmbit: Ai venit o singur dat. nseamn c nu te-a satisfcut kaibita. M-a satisfcut mai puin dect femeia drept care se ddea sau mai bine spus, pe cealalt o iubeam mai mult.n seara asta am pierdut un prieten, dar, din cte vd, m-ntlnesc n schimb cu vechi cunotine. Pot s ntreb cum de-ai venit aici din Casa Azurie? Ai fost chemat la thias? Mai devreme am vzut-o pe una din femeile dumitale. A ncuviinat din cap cu un aer absent. O oglind nclinat ciudat, aflat deasupra unei firide dintr-o latur a acelei ncperi ciudate i puin adnci, i-a prins profilul, delicat ca o camee, i mi-am spus c trebuie s fie un androgin. M-am simit inundat de mil i neajutorare, gndindu-m cum deschidea brbailor ua, noapte de noapte, la stabilimentul su din Cartierul Algedonic. Da, a spus el. Rmn aici pentru srbtoare, apoi plec. Mintea mi-era plin de tabloul pe care mi-l artase Rudesind n coridorul de afar, astfel c am spus: nseamn c mi poi arta unde se afl grdina. Mi-am dat seama imediat c fusese prins pe picior greit, poate pentru prima oar de muli ani. Citeam suferin n ochii lui i mna lui stng s-a micat (foarte puin) spre ipul de la gt. Prin urmare, ai auzit de ea..., a zis el. S

presupunem c tiu drumul, de ce i l-a arta? Muli vor ncerca s fug pe-acel drum dac argosia pelagic vede pmnt.

XXI Hidromanie
Au trecut cteva secunde bune pn am neles pe deplin ce spusese androginul. Apoi aroma crnii rumenite a Theclei, rmas n memoria mea, mi-a umplut dulce-greoas nrile i mi s-a prut c simt nelinitea frunzelor. Uitnd sub presiunea momentului ct de inutile erau asemenea precauii n acea ncpere att de amgitoare, m-am uitat n jur, cutnd s m asigur c nimeni nu ne aude, apoi m-am pomenit c, fr s vreau (cci gndul meu fusese acela de a-l lua la ntrebri nainte de a-mi trda legtura cu Vodalus), mna mea scosese oelul n form de cuit din cel mai adnc buzunar al sabretaului meu. Androginul a zmbit: Am simit c tu trebuie s fii acela. De zile-ntregi te-atept, i l-am inut pe btrn afar i pe muli alii cu porunc s-i aduc la mine pe strinii promitori. Am fost inut prizonier n antecamer. Din pricina asta am ntrziat. Dar vd c ai scpat. N-ai fi fost eliberat

nainte s vin omul meu s cerceteze locul. Bine-ai fcut c ai fugit n-a mai rmas mult timp... cele trei zile ale petrecerii, apoi trebuie s plec. Haide, i art drumul spre Grdin, dei nu-mi vine s cred c vei fi lsat s intri. A deschis ua prin care intrase i de data asta am vzut c nu era chiar dreptunghiular. Dincolo de ea, cealalt ncpere era doar cu puin mai mare dect cea pe care tocmai o prsisem; dar unghiurile ei preau normale i era bogat mobilat. Cel puin ai nimerit unde trebuie n Casa Tainic, a zis androginul. Altfel am fi fost nevoii s strbatem un drum istovitor. Scuz-m, pn citesc mesajul pe care l-ai adus. S-a ndreptat spre ceea ce crezusem a fi o mas cu tblia de sticl i a pus oelul sub ea, pe o poli. De ndat s-a aprins o lumin, strlucind n jos din sticl, dei deasupra acesteia nu era nici o lumin. Oelul a crescut pn a ajuns mare ct o sabie, iar striaiile sale, n loc de simple crestturi ca acelea de care loveti o cremene ca s scapere scntei, s-au dovedit a fi liniile unei caligrafii. Stai deoparte, a spus androginul. Dac n-ai citit asta nainte, n-ai voie s-o citeti acum. Am fcut cum mi-a spus i, o vreme, l-am privit cum se apleac asupra micului obiect pe care-l adusesem cu mine din poiana lui Vodalus. ntr-un trziu, androginul a spus: Carevaszic, n-avem de ales... trebuie s luptm pe dou fronturi. Dar asta nu e treaba ta. Vezi dulapul acela cu o eclips sculptat n u? Deschide-l i ia cartea pe care-o gseti nuntru. i pune-o pe suportul sta. Dei m temeam de o capcan, am deschis

ua dulapului artat de el. nuntru era o carte monstruoas aproape la fel de nalt ca mine i lat de mai bine de doi cubii care sttea cu coperta din piele marmorat, albastr-verzuie, spre mine, aa cum ar sta un cadavru dac a deschide un cociug pus n picioare. Mi-am vrt spada n teac i am apucat tomul acela uria cu ambele mini, punndu-l pe suport. Androginul m-a ntrebat dac-l mai vzusem nainte, iar eu i-am rspuns c nu-l mai vzusem. Artai ca i cnd i-a fost team, i ai ncercat... aa mi s-a prut... s-i fereti faa de el cnd l-ai adus. n timp ce vorbea, a deschis coperta. Prima pagin, ce s-a nfiat astfel ochilor notri, era scris cu cerneal roie i cu litere pe care nu le cunoteam. Acesta e un avertisment pentru cei care caut drumul, a zis el. S i-l citesc? Mi s-a prut, am biguit eu, c am vzut un mort n pielea aia i c mortul eram eu. El a nchis coperta i a mngiat-o cu mna. Pigmenii tia ce imit culorile punului sunt munca meterilor de demult... liniile i ondulaiile de dedesubt sunt doar cicatricele de pe spinrile bietelor animale, urmele lsate de cpue i biciuri. Dar dac te temi, nu trebuie s mergi. Deschide-o, am zis eu. Arat-mi harta. Nu e vorba de nici o hart. Ci de cartea n sine, a spus el, i cu asta a deschis coperta i prima pagin. Aproape c am orbit, aa cum mi se ntmpl n nopile ntunecate cnd nete fulgerul. Paginile interioare preau fcute din argint curat, btut, lustruit, care prindea orice frm de lumin din camer i o arunca

ndrt sporit de o sut de ori. Astea-s oglinzi, am zis eu i, spunnd aceasta, mi-am dat seama c nu erau oglinzi, ci acele lucruri pentru care nu avem alt cuvnt dect oglinzi, acele lucruri care, cu mai puin de-un rond n urm, l trimiseser pe Jonas napoi spre stele. Dar cum pot avea putere, am ntrebat eu, cnd nu stau fa-n fa? Androginul a rspuns: Gndete-te ct timp au stat fa-n fa cnd cartea a fost nchis. Acum cmpul va suporta o vreme tensiunea pe care o exercitm asupra lui. Hai, du-te, dac ai curaj. N-am avut curaj. n timp ce el vorbea, ceva a prins form n aerul luminos de deasupra paginilor deschise. Nu era nici; femeie, nici fluture, ci un amestec din amndou, i aa cum tim, cnd ne uitm la un munte pictat n fundalul unui tablou, c n realitate este mare ct o insul, aa am tiut i acum c vedeam apariia aceea de foarte departe mi vine s cred c aripile sale se luptau cu vnturile de protoni ale spaiului i ntregul Urth ar fi putut fi un fir de praf tulburat de micarea lui. i aa cum am vzut eu acea fptur, m-a vzut i ea pe mine, cam n acelai fel n care, cu o clip nainte, androginul vzuse prin sticla aceea volutele i ondulaiile caligrafiei de pe oel. Cci s-a oprit, s-a rsucit spre mine i i-a deschis aripile, ca s le vd. Erau nsem nate cu ochi. Androginul a nchis cartea cu o pocnitur, ca i cnd ar fi trntit o u. Ce-ai vzut? m-a ntrebat el. Nu m gndeam la altceva dect c nu mai eram obligat s m uit n paginile acelea, aa c am spus: Mulumesc, Sieur. Oricine ai fi, sunt servitorul dumitale de-aici ncolo.

El a ncuviinat din cap: Odat i odat poate am s-i amintesc ce-ai spus. Dar nu te voi mai ntreba ce-ai vzut. Poftim, terge-i fruntea. Privelitea te-a marcat. Mi-a dat o bucat de pnz curat, iar eu mi-am ters fruntea, aa cum mi-a spus, cci simeam cum mi curge sudoarea pe fa. Cnd m-am uitat la bucata de pnz, era nroit de snge. Parc citindu-mi gndurile, a zis: Nu eti rnit. Cred c n limbajul medical se numete hemathidroz. n stare de emoii puternice, vene minuscule la nivelul pielii n partea afectat... uneori la nivelul ntregii piei... se rup n timpul transpiraiei abundente. M tem c o s ai o vntaie cam urt acolo. De ce-ai fcut asta? l-am ntrebat eu. Credeam c o s-mi ari o hart. Nu vreau dect s tiu unde se afl Camera Verde cum a numit-o Rudesind, btrnul de-acolo de-afar , unde sunt gzduii actorii. Aa zice mesajul lui Vodalus, c trebuie s-l omori pe cel care i l-a adus? Mna mea cuta mnerul spadei, ns cnd n sfrit s-a ncletat pe el, m-am pomenit c sunt prea vlguit ca s-o trag din teac. Androginul a izbucnit n rs. La nceput, hohotul lui a fost plcut, ceva ntre felul n care rde o femeie i felul n care rde un biat, dar apoi s-a transformat n chicoteal de beiv. Amintirile Theclei au tresrit n mine; aproape c s-au trezit la via. Asta-i tot ce i-ai dorit? a ntrebat el cnd a reuit s-i stpneasc hohotul. Mi-ai cerut s-i aprind lumnarea, iar eu am ncercat s-i dau soarele, i acum eti ars. Eu

am greit... poate c am ncercat s-mi amn propriul timp, dar chiar i aa, nu te-a fi lsat s cltoreti att de departe dac n-a fi citit n mesaj c eti purttorul Ghearei. Iar acum mi pare sincer ru, dar nu pot s nu rd. Unde te vei duce, Severian, dup ce vei fi gsit Camera Verde? Unde m trimii. Dup cum mi-ai amintit chiar Domnia Ta, am jurat c-l voi sluji pe Vodalus. De fapt, m temeam de el, i m temeam c androginul avea s-l informeze dac m rzvrteam. i dac nu am ce porunci s-i dau? Te-ai descotorosit de Ghear? N-am putut. S-a lsat tcerea. El n-a scos un cuvnt. O s m ndrept spre Thrax, am spus eu. Am o scrisoare pentru arhontele de-acolo; ar trebui s-mi dea de lucru. Pentru a apra onoarea ghildei mele, a dori s m duc ntr-acolo. Prea bine. Ct de mare este de fapt iubirea ta pentru Vodalus? Din nou am simit coada bardei n mna mea. n cazul Domniilor Voastre, memoria moare, aa mi s-a spus; a mea nici mcar nu plete. Ceaa care nvluia necropola n acea noapte mi-a scldat din nou chipul i am retrit tot ce simisem cnd primisem moneda de la Vodalus i l privisem cum pleca spre un loc unde nu-l puteam urma. Odat i-am salvat viaa, am rspuns eu. Atunci iat ce trebuie s faci, a spus androginul. Trebuie s te duci la Thrax, aa cum ai plnuit, zicnd tuturor... chiar i ie nsui... c te duci s-i iei n primire postul care te-ateapt acolo. Gheara este periculoas. i dai seama de asta?

Da. Vodalus mi-a spus c, dac s-ar afla c se gsete n minile noastre, am putea pierde sprijinul gloatei. O clip androginul a rmas din nou tcut. Apoi a spus: Pelerinele sunt la miaznoapte. Dac i se ivete vreun prilej, trebuie s le dai Gheara napoi. Asta i ndjduiam s fac. Bine. Trebuie s mai faci ceva. Autocratul e aici, dar cu mult nainte s soseti tu la Thrax, el va fi ajuns n nord mpreun cu armata. Dac vine n apropiere de Thrax, trebuie s te duci la el. Cu timpul o s descoperi cum anume s-i iei viaa. Tonul vocii sale l-a trdat la fel de mult ca i gndurile Theclei. Am vrut s ngenunchez, dar el a btut din palme i un omulecocrjat s-a strecurat tcut n camer. Purta un vemnt cu glug, ca al unui cenobit. Autocratul i s-a adresat, spunndu-i ceva ce n-am neles, att eram de tulburat. n lumea asta mare sunt puine priveliti mai frumoase ca aceea a soarelui la rsrit vzut prin miile de ape nitoare ale Fntnii Oraculare. Nu sunt estet, dar clipa n care am dat prima oar cu ochii de dansul ei (despre care auzisem prea adesea) trebuie s fi acionat ca un fortifiant. De cte ori mi-o readuc n minte mi face plcere i o vd din nou ca atunci cnd servitorul acoperit cu glug mi-a deschis ua dup att de multe leghe prin coridoarele ntortocheate ale celei de-a Doua Case i am vzut uvoaiele argintii desennd ideograme pe discul solar. Drept n fa, a murmurat glugatul. Urmeaz poteca prin Poarta Copacilor. O s fii la adpost printre actori.

Ua s-a nchis n spatele meu i s-a preschimbat n panta ierboas a unei coline. Am naintat cu mers mpiedicat spre fntn, care m-a mprosptat cu stropii btui de vnt. De jur mprejur, pavaj de serpentine; am stat acolo o vreme, ncercnd s-mi citesc viitorul n formele dnuitoare, i ntr-un trziu am scotocit n sabreta, dup o moned drept ofrand. Pretorienii mi luaser toi banii, dar n timp ce cutam printre puinele lucruri ce-mi mai rmseser (o flanel, bucata de cut i o sticlu cu ulei pentru TerminusEst; un pieptene i crulia cafenie, pentru sufletul meu) am zrit o moned nimerit ntre pietrele verzi de la picioarele mele. Nu m-am chinuit prea mult s-o dezghioc un asimi, att de subiat de folosin, nct aproape nu mai rmsese nici o urm din efigii. optind o dorin, am azvrlit-o chiar n mijlocul fntnii. Un jet a prins-o i a aruncat-o spre cer, nct a scprat o clip nainte de a cdea. Am nceput s citesc simbolurile pe care le desena apa n faa soarelui. O spad. Se vdea cu limpezime. Aveam s fiu pe mai departe un torionar. Apoi un trandafir, sub el un ru. Voi nainta n susul rului Gyoll, aa cum plnuisem, cci acela era drumul spre Thrax. Acum valuri mnioase, devenind curnd o hul lung, posac. Marea, cine tie; dar, m-am gndit eu, nu se poate ajunge la mare urcnd spre izvoarele rului. Un sceptru, un scaun, o mulime de turnuri, i am nceput s m gndesc c puterile oraculare ale fntnii, n care nu crezusem niciodat prea mult, erau pe de-a-ntregul mincinoase; dar cnd i-am ntors spatele, am zrit o stea cu multe coluri

crescnd tot mai mult. De cnd m-am ntors n Casa Absolut, am vizitat de dou ori Fntna Oracular. O dat am venit chiar la prima raz a zorilor, ieind spre ea prin aceeai u prin care o vzusem ntia oar. Dar n-am mai ndrznit niciodat s-i mai pun ntrebri. Slujitorii mei, care jur de la primul pn la ultimul c au aruncat oricalcuri n fntn atunci cnd n grdin nu se gsea nici un oaspete, mi spun de la primul la ultimul c nu s-au ales cu nici o profeie adevrat n schimbul banilor lor.Dar nu sunt cu totul sigur, dac-mi aduc aminte de omul verde care-i alunga vizitatorii cu povetile sale despre viitorul lor. Oare nu e posibil ca aceti slujitori ai mei, avnd n faa ochilor doar o via de tvi i mturi i clopoei care sun, s o resping? I-am ntrebat i pe minitrii mei, care fr ndoial c arunc nuntru chrisoi cu pumnul, dar rspunsurile lor sunt ndoielnice i amestecate. Era greu s stau cu spatele la fntn i la mesajele ei minunate, criptice, i s m ndrept spre btrnul soare. Uria, asemenea chipului unui gigant, de un rou-nchis, se ivea spnzurat deasupra orizontului care cobora. Plopii din grdin se decupau pe discul lui, fcndu-m s m gndesc la Noaptea cocoat n vrful caravanseraiului de pe malul apusean al Gyollului, pe care o vzusem adesea cu soarele n spatele ei, la sfritul cte uneia din partidele noastre de not. Fr s-mi dau seama c acum m aflam departe n interiorul hotarelor Casei Absolute, prin urmare departe de patrulele de la periferie, m temeam c n orice moment a

putea fi oprit i aruncat, cine tie, napoi n antecamer a crei u secret, eram sigur, fusese descoperit ntre timp i zvort. Dar nu s-a ntmplat nimic de acest fel. Ct cuprindeam cu ochii, nu zream nici o micare n leghele de tufiuri i pajiti catifelate, flori i ape opotitoare eu eram singurul suflet viu. Crini mai nali dect mine, cu chipurile lor ca nite stele stropite de rou netulburat, atrnau deasupra potecii; suprafaa acesteia, fr cusur, nu trda n urma mea dect amprenta propriilor mei pai. Privighetori, unele n libertate, altele spnzurate de ramurile copacilor n colivii de aur, nc nu-i curmaser cntul. La un moment dat am vzut naintea mea, cu o rmi din vechiul sentiment de groaz, una din statuile umbltoare. Ca un om de dimensiuni colosale (dei nu era om), prea graioas i prea nceat ca s fie fiin omeneasc, a traversat o pajite mai retras, micndu-se parc n ritmul unui cnt neauzit ce nsoea o procesiune ciudat. Mrturisesc c m-am oprit locului pn a trecut, ntrebndu-m dac m putea simi acolo unde rmsesem ascuns n umbre, i dac-i psa c stteam aa. Tocmai cnd m apucase disperarea c nu gsesc Poarta Copacilor, am vzut-o. Era imposibil s n-o vd. Aa cum grdinarii de rnd aga crengi de peri pe spaliere de-a lungul zidurilor, grdinarii de soi ai Casei Absolute, care trudesc timp de generaii pentru a-i desvri opera, modelaser ramurile uriae ale stejarilor pn cnd fiecare crengu era dispus conform unei viziuni pe deplin arhitecturale, iar eu, preumblndu-m pe acoperiurile celui mai mare palat din Urth, fr s zresc vreo piatr, am vzut

nlndu-se ntr-o latur acea mare intrare verde, furit din lemn viu, ca i cnd ar fi fost zidit din blocuri de stnc. i am fugit spre ea.

XXII Personificri
Am fugit prin arcul mreal Porii Copacilor i am ieit pe o pajite mare, presrat cu corturi. Undeva, un megateriu mugea i-i scutura lanul. Preau singurele zgomote. M-am oprit i am ascultat, iar megateriul, nemaifiind tulburat de paii mei, s-a scufundat din nou n somnul comatos al speciei sale. Auzeam roua scurgndu-se de pe frunze i ciripitul stins, ntrerupt al psrilor. Dar mai era ceva acolo. Un hrt, hrt abia auzit, rapid, neregulat, care ns sporea n intensitate n timp ce ascultam. Am apucat-o pe o potec printre corturile tcute, lundu-m dup sunet. Cu siguran c m nelasem, pentru c Doctorul Talos m-a vzut nainte s-l vd eu. Prietene! Partenerul meu! Dorm cu toii Dorcas a ta i ceilali. Toi n afar de tine i de mine. Vino-ncoace! n timp ce vorbea, i flutura bastonul; hrt, hrtul acela era zgomotul fcut de bastonul care reteza corolele florilor.

Ai revenit n mijlocul nostru tocmai la timp. Tocmai la timp! Jucm n seara asta, i a fi fost obligat s-l angajez pe unul din bieii tia ca s interpreteze rolul tu. Sunt ncntat s te vd! i datorez nite bani i aminteti? Nu muli, i, fie vorba ntre noi, cred c-s bani fali. Dar sunt totui bani ctigai i eu pltesc ntotdeauna. M tem c nu-mi amintesc despre aa ceva, aadar nu poate fi o sum mare. Dac lui Dorcas i merge bine, sunt dispus s uit de ei, numai s-mi dai ceva de mncare i s-mi ari unde pot dormi cteva ronduri. Nasul ascuit doctorului s-a lsat o clip n piept, exprimnd regret. Poi s dormi pe sturate pn te trezesc ceilali. Dar din pcate n-avem nimic de mncare. Baldanders, tii doar, rade tot, ca prjolul. Marealul thiasului a promis s ne aduc azi ceva la toi. i-a fluturat vag bastonul spre oraul neuniform de corturi i a continuat: Dar m tem c asta n-o s se ntmple mai devreme de mijlocul dimineii. E bine i-aa. Sunt prea obosit s mnnc, dar dac-mi ari unde m pot ntinde... Ce-ai pit la cap? Nu-i nimic o s-o ascundem cu fard. Pe-aici! O i pornise naintea mea. L-am urmat prin labirintul de frnghii ale corturdor spre un dom heliotrop. Roaba lui Baldanders sttea la intrare, iar eu am fost n sfrit sigur c o regsisem pe Dorcas. Cnd m-am trezit, a fost ca i cnd nu ne desprisem niciodat. Dorcas avea acelai farmec delicat din totdeauna;strlucirea Jolentei l punea n umbr, ca i nainte, dar m fcea s doresc, atunci cnd eram toi trei

mpreun, ca Jolenta s plece, ca s pot s nu am ochi dect pentru Dorcas. L-am luat pe Baldanders deoparte, la vreun ceas dup ce ne-am trezit, i l-am ntrebat de ce m prsise n pdurea de dincolo de Poarta ndurtoare. Eu nu cu tine eram, a rspuns el ncet. Ci cu Doctorul Talos al meu. i eu eram cu Doctorul Talos. Am fi putut s-l cutm mpreun i s ne ajutm reciproc. A urmat o lung ezitare; aveam senzaia c simt pe chipul meu greutatea ochilor acelora stini i, n ignorana mea, mi-am spus c ar fi cumplit dac Baldanders ar avea energia i voina de a-i pierde cumptul i a se nfuria. ntr-un trziu, el a zis: Erai cu noi cnd am prsit oraul? De bun seam. i Dorcas, i Jolenta, i eu, toi eram cu voi. nc o ezitare. nseamn c te-am gsit acolo. Da, nu-i aminteti? A cltinat ncet din cap i atunci am vzut c acea claie de pr negru ncepuse s ncruneasc. M-am trezit ntr-o diminea i numai ce te-am vzut acolo. M gndeam i eu aa. n scurt timp m-ai prsit. Altele au fost mprejurrile atunci vorbisem s ne ntlnim din nou. (Am simit un ghimpe de vinovie cnd mi-am amintit c nu intenionasem niciodat s onorez promisiunea.) i ne-am ntlnit, a spus Baldanders greoi; apoi, vznd c rspunsul nu m satisfcea, a adugat: Nimic nu e real pentru mine aici, n afar de Doctorul Talos. Loialitatea ta este foarte ludabil, dar

ai fi putut s-i aduci aminte c voia s fiu cu el la fel de mult ca i tine. Nu puteam s m supr pe uriaul acesta blnd, posomort. Aici n sud o s strngem bani, i atunci vom construi din nou, aa cum am construit i nainte, dup ce vor fi uitat. Aici e nordul. Dar aa e, casa voastr a fost distrus, nu-i aa? A fost ars, a spus Baldanders. Aproape c vedeam flcrile reflectndu-se n ochii lui. mi pare ru dac i s-a ntmplat ceva ru, a adugat el. Vreme lung nu m-am gndit dect la castel i la munca mea. L-am lsat s ad acolo i m-am dus s inspectez proprietile teatrului nostru nu prea s aib nevoie de o asemenea inspecie i nici c a fi putut descoperi i alte lipsuri dect cele care oricum sreau n ochi. Civa oameni care se ndeletniceau cu teatrul fcuser roat n jurul Jolentei, iar Doctorul Talos i-a alungat de-acolo i Jolentei i-a poruncit s intre n cort. Un moment mai trziu, am auzit plesnetul bastonului su pe carne: apoi Doctorul Talos a ieit din cort rnjind, dar mnia nu i se rcorise. Nu-i vina ei, am zis eu. Dac arat cum arat! Prea bttoare la ochi. Mult prea bttoare la ochi. tii ce-mi place la tine, Sieur Severian? C o preferi peDorcas. C veni vorba, pe unde e? Ai vzut-o de cnd te-ai ntors? Te avertizez, Doctore. S nu care cumva s-o loveti. Nici nu mi-ar trece prin minte aa ceva. M tem numai s nu se rtceasc. Aerul su mirat m-a convins c spunea

adevrul. Abia dac am apucat s schimbm cteva cuvinte, i-am spus eu. S-a dus dup ap. Curajoas fat, a zis el, iar la expresia mea nedumerit a adugat: Se teme de ap. Nu se poate s nu fi bgat de seam. De curat, e curat, dar chiar i cnd se spal, apa-i adnc doar de-un deget; cnd trecem pe poduri, se ine de Jolenta i tremur toat. Tocmai atunci s-a ntors Dorcas i, dac doctorul a mai spus ceva, eu unul nu l-am mai auzit. Cnd ne ntlnisem n acea diminea, nici unul dintre noi nu fusese n stare de altceva dect s zmbeasc i s-l ating pe cellalt cu mini nencreztoare. Acum s-a ndreptat spre mine, a lsat jos cldrile i a prut s m devoreze cu ochii. Mi-a fost att de dor de tine, a zis ea. M-am simit att de singur fr tine. Faptul c-i era cuiva dor de mine m-a fcut s izbucnesc n rs. Am ridicat pulpana fuliginoasei: De asta i-a fost dor? Adic de moarte, vrei s zici. Dac mi-a fost dor de moarte? Nu, de tine mi-a fost dor. Mi-a luat pulpana din mn i s-a folosit de ea ca s m trag spre irul de plopi care alctuia un zid al Camerei Verzi. Am gsit o banc printre straturile de ierburi aromate. Vino s ezi acolo cu mine. Ne pot lsa puin n pace dup attea zile, iar Jolenta o s gseasc apa cnd o s ias din cort doar pentru ea am adus-o. De cum ne-am ndeprtat de freamtul dintre corturi, unde jonglerii i aruncau cuitele, iar acrobaii propriii copii, ne-a nvluit linitea grdinilor. A zice c formeaz cea mai ntins suprafa de pmnt din toat

lumea, anume gndit i cultivat doar de dragul frumuseii, nentrecndu-le dect slbticiile care sunt grdinile Increatului i ale cror cultivatori sunt nevzui ochilor notri. Garduri vii suprapuse desenau o u strmt. Am trecut ntr-un crng de pomi cu ramuri albe i parfumate, ce-mi aminteau cu tristee de prunii nflorii printre care pretorienii ne trser pe Jonas i pe mine, dei aceia preau s fi fost plantai doar de ornament. Ct vreme acetia a fi zis c erau plantai pentru fructele lor. Dorcas a rupt o crengu ce avea pe ea ase flori i i-a prins-o n pletele blaie. Dincolo de livad se gsea o grdin att de veche, nct am fost aproape sigur c toat lumea o uitase, n afar de servitorii care o ngrijeau. Banca de piatr avea gravate n ea capete, dar vremea le tocise aproape de tot trsturile. Mai rmseser cteva straturi de flori simple, i altele mblsmate de mirosul plantelor aromate rozmarin, anghelic, ment, busuioc i virnan, toate crescnd ntr-un sol ntunecat ca ciocolata, rod al trudei de ani fr numr. Era i un pria acolo, mai mult ca sigur c de-aici luase Dorcas ap. Poate c odat fusese o fntn acum era doar un fel de izvor ce se nla dintr-un bol puin adnc de piatr, se revrsa peste marginea acestuia i curgea prin mici canale mrginite de pietre nelefuite, pentru a ajunge la rdcinile pomilor. Ne-am aezat pe banc, mi-am rezemat spada de braul de piatr, iar Dorcas mi-a luat minile ntr-ale sale. Mi-e team, Severian. Am nite vise ngrozitoare. De cnd am plecat? Tot timpul.

Cnd am dormit unul lng altul pe cmp, mi-ai spus c te trezisei dintr-un vis bun. Mi-ai spus c era foarte amnunit i prea real. Dac a fost bun, l-am uitat cu desvrire. Bgasem de seam c avea grij s nu care cumva s priveasc spre apa ce se scurgea din fntna ruinat. n fiecare noapte visez c merg pe strzi pline de prvlii. Sunt fericit sau cel puin mulumit. Am bani de cheltuial i am o list lung de lucruri pe care vreau s le cumpr. mi tot repet lista n cap i ncerc s m hotrsc n care parte a cartierului pot s gsesc fiecare lucru i s fie de cea mai bun calitate i la cel mai mic pre. Dar cu timpul, tot trecnd de la o prvlie la alta, mi dau seama c toi cei care m vd m ursc i m dispreuiesc, i eu tiu c asta se ntmpl pentru c ei m cred a fi un spirit necurat care s-a nvelit n trupul femeii pe care-l vd ei. La urm intru ntr-o prvlioar ai crei proprietari sunt un btrn i o btrn. Ea ade i croeteaz dantele, iar el ntinde marfa pe tejghea, s o cercetez. Aud n spatele meu zgomotul pe care-l face aa femeii cnd trece prin lucrtur. Ce te-ai dus s cumperi? am ntrebat-o eu pe Dorcas. Hinue i Dorcas i-a inut minile mici, albe, la o distan de-o palm una de alta. Poate hinue pentru ppui. mi amintesc mai cu seam de nite cmue din ln moale. n sfrit aleg una i-i dau btrnului banii. Dar nu-s bani doar o grmjoar de scrn. Umerii i se scuturau, aa c am nconjurat-o cu braul, ca s-o linitesc.

Vreau s strig c m judec greit, c nu sunt spectrul spurcat pe care-l bnuiesc ei. Dar tiu c, dac voi face asta, orice voi spune va fi luat drept dovada ultim a faptului c ei au dreptate, nct vorbele m neac. Cel mai ru e c tocmai atunci se oprete i fitul aei. mi luase mna ntr-ale sale, iar acum mi-a strns-o ca pentru a-mi transmite nelesul celor spuse de ea i a adugat: tiu c nimeni n-ar putea nelege dac n-a avut visul acesta, dar este ngrozitor. ngrozitor. Poate c acum, c sunt din nou cu tine, visele astea or s nceteze. i apoi dorm sau cad n ntunecime. Dac nu m trezesc atunci, urmeaz un al doilea vis. M aflu ntr-o barc tras pe un lac spectral... Asta cel puin n-are nimic misterios, am spus eu. Doar ai fost ntr-o asemenea barc mpreun cu mine i Agia. Era a omului luia, Hildegrin. De cltoria asta trebuie s-i aminteti. Dorcas a cltinat din cap. Nu-i barca aia, ci una mult mai mici O mpinge cu prjina un btrn, iar eu zac ntins la picioarele lui. Sunt treaz, dar nu m pot mica. Mna mi se trte n apa neagr. Tocmai cnd s ajungem la rm, cad din barc, dar btrnul nu m vede, i-n timp ce m scufund n ap mi dau seama c nici nu a tiut c m-am aflat acolo. Curnd lumina piere i mie mi-e foarte frig. Departe, deasupra mea, aud o voce drag mie, care m strig pe nume, dar nu-mi amintesc a cui e vocea. A mea, eu te strig ca s te trezesc. Poate. Semnul biciului cu care se alesese Dorcas la Poarta ndurtoare ardea pe obrazul ei asemenea unui stigmat.

O vreme am ezut fr s scoatem un cuvnt. Privighetorile tcuser, n schimb cneparii cntau n toi pomii i am vzut trecnd ca fulgerul printre crengi un papagal nvemntat n rou i verde, ca un mic mesager n livrea. ntr-un trziu, Dorcas a spus: Ce lucru ngrozitor este apa. N-ar fi trebuit s te aduc aici, dar a fost singurul loc din apropiere care mi-a venit n minte. Mi-ar fi plcut s edem n iarb, sub pomii aceia. De ce urti apa? Mie mi se pare minunat. Pentru c e aici, n lumina soarelui, dar prin natura ei ea curge mereu n jos, departe de lumin. ns iese din nou la suprafa, am zis eu. Ploaia pe care o vedem primvara este aceeai ap pe care am vzut-o curgnd prin rigole cu un an n urm. Aa ne-a nvat Maestrul Malrubius. Zmbetul lui Dorcas a scprat ca o stea. Merit s crezi n asta, indiferent dac e sau nu adevrat. Severian, e o prostie s spun c eti cea mai bun persoan pe care o cunosc, pentru c eti singura persoan bun pe care o cunosc. Dar cred c, dac a ntlni o sut de alte persoane, tot cel mai bun ai fi. Despre asta am vrut s vorbesc cu tine. Dac ai nevoie de protecia mea, o ai. tii asta. Dar nu despre asta-i vorba. ntr-un anume fel, eu vreau s te protejez. Asta chiar sun ca o prostie, nu-i aa? Familie n-am, n afar de tine n-am pe nimeni altcineva, totui mi vine s cred c te pot proteja. i tii pe Jolenta i Doctorul Talos, i pe Baldanders. Nu-s nimeni. Nu simi asta, Severian?

i eu tot un nimeni sunt, dar ei sunt chiar i mai puin dect mine. Eram toi cinci azi-noapte n cort, cu toate astea tu erai singur. Mi-ai spus odat c nu ai mult imaginaie, dar trebuie s fi simit acest lucru azi-noapte. De-asta vrei s m protejezi de singurtate? Primesc cu bucurie o asemenea protecie. Atunci i voi da tot ce pot i ct vreme pot. Dar mai cu seam a vrea s te apr de ceea ce crede lumea. Severian, i aminteti ce i-am spus despre visul meu? Cum toi oamenii din prvlii i de pe strad credeau c eu nu sunt altceva dect o fantom hidoas? Poate c au dreptate. Tremura toat, aa c am strns-o la piept. Asta-i doar o parte a motivului pentru care visul este att de dureros. Cealalt parte vine din aceea c tiu c ntr-un anumit fel ei greesc. Spectrul acela respingtor se afl n mine. Chiar eu sunt acela. Dar mai sunt i alte lucruri n mine care, ca i spectrul, m fac s fiu ceea ce sunt. N-ai putea niciodat s fii respingtoare, nici ca spectru, nici ca altceva. O, ba da, a spus ea serioas i i-a ridicat privirile, iar chipul ei mic, nlat spre mine, n-a fost nicicnd mai frumos sau mai pur ca atunci n lumina soarelui. O, ba da, Severian, a putea. ntocmai aa cum tu poi fi ceea ce spun ei c eti. i ceea ce i eti uneori. i aminteti cum am vzut catedrala sltnd n vzduh i arznd ntr-o clipit? i cum am mers pe-un drum printre copaci, pn am vzut o lumin n faa noastr, i erau Doctorul Talos i Baldanders, pregtii s-i nceap spectacolul cu Jolenta? M ineai de mn, am spus eu. i

vorbeam despre filosofie. Cum s uit aa ceva? Cnd am ajuns la lumin i Doctorul Talos ne-a vzut i aminteti ce-a spus? M-am dus cu gndul napoi la acea sear, sfritul zilei n care-l executasem pe Agilus. n amintire am auzit mugetul mulimii, iptul Agiei i apoi duduitul tobei lui Baldanders. A spus c toat lumea a venit i c tu erai Inocena, iar eu Moartea. Dorcas a ncuviinat solemn din cap. Aa e. Dar tu nu eti cu adevrat Moartea, tii asta, orict de adesea te numete el aa. Nu eti Moartea cum nu e nici mcelarul care reteaz grumazurile juncanilor de diminea pn seara. Pentru mine tu eti Viaa i un tnr pe nume Severian, i dac ai vrea s te mbraci cu alte haine i s devii tmplar sau pescar, nimeni nu te-ar putea opri. Nu-mi doresc ctui de puin s-mi prsesc ghilda. Dar ai putea. Astzi. Asta trebuie s ii minte. Oamenii nu vor ca i alii s fie oameni. Arunc peste ei tot felul de nume i-i ferec nuntrul acestora, dar eu nu vreau s-i lai s te ferece nuntrul unui nume. Doctorul Talos e cel mai ru dintre toi. n felul su e un mincinos... Nu i-a dus acuzaia pn la capt, aa c am ndrznit s zic: L-am auzit o dat pe Baldanders zicnd c doctorul arareori minte. Am spus n felul su. Baldanders are dreptate, Doctorul Talos nu minte n sensul n care neleg ali oameni minciuna. Cnd te-a numit Moarte nu-nseamn c a spus o minciun, ci o... o... Metafor, am sugerat eu. O metafor, da, ns una rea,

primejdioas, i ie i-a adresat-o ca pe o minciun. Vrei s zici c Doctorul Talos m urte? A fi zis c e unul dintre puinii oameni care mi-au artat buntate de cnd am prsit Citadela. Tu, Jonas care a disprut ntre timp , o btrn pe care am cunoscut-o n temni, un brbat cu rob galben c veni vorba, i el mi-a spus c-s Moartea i Doctorul Talos. O list scurt. Nu cred c el urte n felul n care nelegem noi ura, a rspuns Dorcas ncet. Sau c iubete. El vrea s manipuleze tot ce-i iese n cale, s schimbe totul dup propria sa voin. i pentru c e mai uor s demolezi dect s construieti, el asta face mai tot timpul. Dar Baldanders pare s-l iubeasc. Am avut odat un cine olog, i l-am vzut pe Baldanders uitndu-se la doctor aa cum se uita Triskele la mine. neleg ce spui, dar eu am alt impresie. Te-ai gndit cum trebuie s fi artat tu cnd te uitai la cine? tii ceva despre trecutul lor? Doar c amndoi au trit lng Lacul Diuturna. Din cte-am neles, oamenii din prile locului le-au dat foc la cas, pentru a-i alunga de-acolo. Crezi c Doctorul Talos ar putea fi fiul lui Baldanders? Ideea era att de absurd, nct am izbucnit n rs, fericit c m pot elibera de tensiune. M rog, cam aa se poart, a continuat Dorcas. Un tat ncet la minte, muncind ca o vit, i un fiu sclipitor, excentric. Aa-mi par mie. Abia cnd am prsit banca i ne-am ndreptat spre Camera Verde (care semna cu

tabloul pe care mi-l artase Rudesind la fel de mult pe ct ar fi semnat orice alt grdin) m-a izbit gndul dac nu cumva faptul c Doctorul Talos o numise pe Dorcas Inocena fusese o metafor de acelai soi.

XXIII Jolenta
Vechea livad i grdina de ierburi de dincolo de ea fuseser att de linitite, scufundate n uitare, nct mi amintiser de Atriumul Timpului i de Valeria cu faa ei desvrit, ncadrat de blnuri. Camera Verde era un adevrat pandemoniu. Toat lumea se trezise i parc toi ipau n acelai timp. Copiii se crau n copaci, s elibereze psrile din colivii, iar n urma lor se repezeau mturile mamelor i proiectilele tailor. Se ridicau corturi noi, dei ncepuser repetiiile am vzut o piramid de pnz aparent bine ancorat cu funii prbuindu-se asemenea unui stindard azvrlit pe jos i nfind astfel ochilor notri ceea ce se-ntmpla dincolo de el: un megateriu cabrat i o dan satoare fcnd piruete pe fruntea lui. Baldanders i cortul nostru dispruser, dar deodat a aprut Doctorul Talos, cu pas grbit, cluzindu-ne iute pe tot felul de alei ntortocheate, pe lng balustrade i cascade, i grote pline de topaze brute i muchi nflorit,

pn la copaia unei pajiti bine tunse, unde uriaul se strduia s construiasc scena, sub privirile a dousprezece cprioare albe. Urma s fie o scen mult mai elaborat dect aceea pe care jucasem nuntrul Zidului, n Nessus. Din cte se prea, servitorii din Casa Absolut aduseser scnduri i cuie, scule i vopsea, i pnz n cantiti mult mai mari dect ne-ar fi trebuit. Generozitatea lor trezise nclinaia doctorului spre grandios (o nclinaie niciodat ndeajuns ostoit), i ba ne ajuta pe Baldanders i pe mine cu ceea ce era mai greu la ridicarea scenei, ba completa febril manuscrisul piesei. Uriaul era tmplarul nostru i, cu toate c se mica ncet, muncea att de susinut i cu o asemenea for nfignd o epu groas ct degetul meu mare dintr-o lovitur sau din dou, i tind o scndur (pentru care mie mi-ar fi trebuit un rond ca s-o pot tia cu ferstrul) numai din cteva lovituri de topor nct ai fi zis c trudeau zece sclavi sub ameninarea biciului. Dorcas i-a descoperit talentul pentru vopsit, ceea ce m-a cam mirat. mpreun am nlat plcile negre care absorb soarele, nu numai ca s strngem energie pentru spectacolul din acea sear, dar i ca s alimentm proiectoarele chiar atunci. Mainriile astea pot s ofere un decor care s sugereze la fel de uor un spaiu de o mie de leghe sau interiorul unei colibe, dar iluzia i face efectul doar n ntuneric deplin. Prin urmare, cel mai bine e s le adaugi n fundal nite scene pictate, iar Dorcas le-a zugrvit cu miestrie, stnd cufundat pn' la bru n muni i micnd bidineaua printre imaginile pe care lumina soarelui le fcea s pleasc. Jolenta i cu mine nu prea fceam mare

lucru. Eu n-aveam mn de pictor i nici nu prea nelegeam de ce anume era nevoie n pies, ca s-l ajut pe doctor n aranjarea calabalcului nostru. Ct despre Jolenta, cred c se revolta fizic i psihic mpotriva oricrui fel de munc i cu siguran mpotriva celei de-acum. Picioarele acelea lungi, cu gambe att de zvelte i coapse att de dolofane nct stteau s plesneasc, nu erau potrivite pentru a purta prea mult greutate peste cea a propriului trup; snii proemineni se gseau ntr-o primejdie permanent de a-i zdrobi sfrcurile ntre scnduri sau de a le mnji cu vopsea. Nu avea Jolenta nimic din acea stare de spirit care i anim pe membrii unui grup pentru a trudi mpreun ntru folosul grupului. Dorcas mi spusese c fusesem singur cu o noapte nainte i probabil c avusese mai mult dreptate dect eram eu dispus s cred, dar Jolenta era chiar i mai singur. Dorcas i cu mine ne aveam unul pe altul, Baldanders i doctorul, prietenia lor ciudat, i cu toii ne reuneam n interpretarea piesei. Jolenta nu se avea dect pe sine, un rol fr pauz, al crui unic scop era acela de a strni admiraia. Mi-a atins braul i, fr s scoat un cuvnt, i-a rotit uriaii ei ochi de smaragd ca s-mi indice marginea amfiteatrului nostru natural, unde un crng de castani nlau lumnri albe printre frunzele lor palide. Am vzut c nici unul dintre ceilali nu se uita la noi i am ncuviinat din cap. n comparaie cu Dorcas, Jolenta, mergnd acum alturi de mine, prea la fel de nalt ca Thecla, doar c fcea pai mici, ct vreme Thecla obinuise s mearg cu pas mare i legnat. Era cel puin cu un cap mai nalt dect Dorcas, coafura o nla i mai mult, iar

n picioare purta cizme de clrie cu tocuri nalte. Vreau s-o vd, a zis ea. E singura ans pe care o s-o am vreodat. O minciun sfruntat, dar, prefcndu-m c o iau n serios, am zis: ansa e simetric. Azi i numai azi Casa Absolut are prilejul s te vad. A dat din cap, aprobnd: rostisem un adevr profund. Am nevoie de cineva cineva de care s se team aceia crora nu vreau s le vorbesc. Adic toi circarii i mimii. Ct ai lipsit tu, numai Dorcas mergea cu mine, iar de ea nu se teme nimeni. Poi s scoi spada aia i s-o pori pe umr? I-am ndeplinit rugmintea. Dac nu m vezi zmbind, alung-i. Ai neles? Iarba care cretea printre castani era mai nalt dect cea din amfiteatrul natural, dar mai moale dect ferigile: poteca era acoperit cu pietricele de cuarstropite cu aur. Dac m-ar vedea Autocratul, ar tnji dup mine. Crezi c va veni la piesa noastr? Ca s-i fac plcere am ncuviinat din cap, dar am adugat: Am auzit c nu se prea folosete de femei, orict ar fi de frumoase, dect pe post de sfetnici, iscoade i scutieri. S-a oprit, s-a rsucit spre mine, a zmbit: Tocmai asta e. Nu-nelegi? Pot s fac pe oricine s m doreasc, iar el, Unicul Autocrat, ale crui vise sunt realitatea noastr, ale crui amintiri sunt istoria noastr, m va dori i pe mine, chiar dac-i lipsit de brbie. i tu ai dorit alte femei n afar de mine, nu-i aa? i le-ai dorit foarte tare? Am recunoscut c aa era.

Prin urmare, i pe mine m doreti aa cum le-ai dorit pe ele. S-a ntors i a mers mai departe, chioptnd puin, aa cum prea s chioapete tot timpul, dar nvigorat oareicum de propriul raionament. Eu i fac pe toi brbaii s se nvrtoeze i pe toate femeile s simt mncrimi. Femei care n-au iubit niciodat femei doresc s m iubeasc pe mine tiai asta? Odat ce ne-au vzut piesa, spectatoarele vin i iar vin, i-mi trimit mncare i flori, earfe, aluri, batiste brodate i, ah, bilete pline de afeciune, parc mi-ar fi surori sau mame. Vor s m protejeze, s m protejeze de doctor, de uriaul su, de soii i fiii i vecinii lor. Iar brbaii! Baldanders e nevoit s-i arunce n ru. Am ntrebat-o dac e chioap i, cnd am ieit dintre castani, m-am uitat n jur dup vreun mijloc de deplasare pentru ea, dar n-am vzut nimic. Pulpele mi se freac una de alta, nct m dor cnd merg. Am o pomad care m ajut ntructva, iar un brbat mi-a cumprat un ponei, s-l clresc, dar nu tiu pe unde pate acum. M simt bine doar cnd pot s stau cu picioarele desfcute. Te-a putea duce eu. Ea a zmbit, artndu-i dinii perfeci: Ce ne-ar mai plcea la amndoi treaba asta, nu-i aa? Dar m tem c n-ar arta onorabil. Nu, o s merg pe picioarele mele sper numai s n-am mult de mers. N-o s merg eu departe, orice-ar fi. Probabil c persoanele importante dorm pn trziu, ca s se pregteasc pentru festivitile de disear. Va trebui s dorm i eu, cel puin patru ronduri, nainte de spectacol.

Am auzit fonetul apei curgnd peste pietre i, neavnd alt int mai bun, ne-am ndreptat spre ea. Am trecut prin gardul de pducel, ale crui floricele albe cu picele preau, de la distan, o barier insurmontabil, i am vzut un ru nu mai lat de-o uli, pe care pluteau lebede asemenea unor sculpturi de ghea. Era un pavilion acolo i lng el trei brci, fiecare avnd forma unei flori mari de nenufar. Pe dinuntru erau cptuite cu brocard gros de mtase i, cnd am cobort n una din brci, am simit un miros de mirodenii, fr doar i poate emanat de acea cptueal. Minunat, a spus Jolenta. N-o s se supere nimeni dac lum una, nu-i aa? Iar dac se supr, o s fiu dus n faa cuiva important, aa cum se ntmpl i n pies, i cnd o s m vad, n-o s m mai lase s plec. O s-l conving pe Doctorul Talos s rmn cu mine i, dac vrei, poi rmne i tu. Cu siguran or s-i gseasc un rost. I-am spus c trebuie s-mi continui cltoria spre miaznoapte i, prinzndu-i cu braul talia aproape la fel de subire ca a lui Dorcas, am ridicat-o ca s-o pun n barc. S-a ntins de ndat jos, pe perne, unde petalele nlate i ofereau o umbr ideal pentru chipul ei. mi amintea deAgia, cum rdea la soare cnd coboram Treptele Adamniene i se luda cu plria cu boruri largi pe care avea s-o poarte anul urmtor. Toate trsturile Agiei erau inferioare celor ale Jolentei; abia o ntrecea pe Dorcas n nlime, coapsele i erau mult prea late, snii ca nite slbturi pe lng revrsrile generoase ale Jolentei; ochii prelungi, cprui, i pomeii nali trdau mai curnd viclenie i determinare dect pasiune i capitulare. Cu

toate acestea, Agia strnise n mine un rut sntos. Rsetul ei, cnd rdea, era adesea la limita dispreului; dar erau hohote adevrate. Sudoarea ei provenea din propria ei fierbineal; ct vreme dorina Jolentei nu era dect dorina de a fi dorit, nct m fcea s-mi doresc, nu s o mngi pentru singurtatea ei, aa cum mi-a fi dorit s-o mngi pe Valeria, nici s caut o expresie pentru dragostea chinuitoare pe care o simisem pentru Thecla, nici s-o protejez, aa cum doream s-o protejez pe Dorcas; ci s-o umilesc i s-o pedepsesc, s-i distrug stpnirea de sine, s-i umplu ochii cu lacrimi, s-i smulg prul, aa cum dm foc prului cadavrelor ca s chinuim duhurile ce au ieit din ele. Se ludase c le transforma pe femei n tribade. Pe mine aproape m transforma ntr-un algofil. tiu c acesta va fi ultimul meu spectacol. O simt. Publicul o s-i ia un captiv dintre noi... A cscat i s-a ntins. Impresia c trupul ntins o s plesneasc era att de puternic, nct mi-am ferit ochii. Cnd m-am uitat din nou la ea, dormea. O vsl subire atrna n ap la coada brcii. Am luat-o i am descoperit c, dei deasupra apei carena era circular, dedesubt avea chil. n mijlocul rului, curentul era destul de puternic, nct nu trebuia dect s crmesc naintarea noastr domoal de-a lungul unor meandre graioase. Aa cum trecusem mpreun cu servitorul cu glug nevzui prin apartamente i alcovuri i arcade, cnd m escortase pe cile tainice spre A Doua Cas, aa treceam acum, adormita Jolenta i eu, fr zgomot sau efort, aproape neobservai, prin leghe ntregi de grdin. Pe

iarba moale zceau cupluri, sub copaci i n confortul mult mai rafinat al pavilioanelor, prnd s nu vad altceva n brcua noastr dect o decoraie aezat la ntmplare pe firul apei, pentru deliciul lor. Ori, dac mi vedeau capul deasupra petalelor curbate, puteau bnui c avem propriile noastre treburi. Filosofi singuratici meditau n jiluri rustice, i sindrofii, nu neaprat erotice, continuau netulburate n lucarne i arboriumuri. ntr-un trziu, a nceput s m irite somnul Jolentei. Am lepdat vsla i am ngenuncheat lng ea, pe perne. Chipul ei adormit avea o puritate, orict de artificial, pe care n-o observasem niciodat cnd era treaz. Am srutat-o, i ochii ei mari, deschii doar pe jumtate, semnau cu ochii prelungi ai Agiei, iar prul auriu-rocat aprea aproape aten. I-amdesfcut mbrcmintea. Parc era drogat, poate din pricina vreunui soporific din mormanul de perne, sau poate de vin era epuizarea pricinuit de plimbarea noastr sub cerul liber i greutatea unui asemenea morman de carne voluptuoas. I-am eliberat snii, fiecare aproape la fel de mare ct capul ei, i coapsele largi, care preau s adposteasc ntre ele un pui abia ieit din goace. * Cnd ne-am ntors, toat lumea tia unde fusesem, dei nu-mi vine s cred c lui Baldanders i psa. Dorcas a plns singur, disprnd o vreme i reaprnd cu ochii umflai i un zmbet de eroin. Doctorul Talos prea s ovie ntre furie i ncntare. Impresia pe care mi-am fcut-o (i pe care o am i n ziua de azi) era c el nu se nfruptase

din Jolenta i c numai lui, dintre toi brbaii de pe Urth, ea i s-ar fi druit de bun voie i nesilit de nimeni. Am petrecut rondurile rmase pn la cderea ntunericului ascultndu-l pe Doctorul Talos cum se tocmea cu tot felul de oficiali de la Casa Absolut, i fcnd repetiii. Deoarece v-am spus nainte cte ceva despre ce nseamn s joci n piesele Doctorului Talos, v propun s v prezint un text aproximativ nu aa cum exista pe bucile de hrtie soioas pe care ni le-am trecut din mn n mn n acea dup-mas, care nu cuprindeau de regul dect nite idei improvizate, ci aa cum ar fi fost nregistrat de un grefier contiincios, aflat n rndul publicului; i de fapt, ca s zic aa, cum a fost nregistrat de martorul demonic aflat ndrtul ochilor mei. Dar mai nti trebuie s v imaginai teatrul nostru. Marginea truditoare a Urth-ului urcase din nou deasupra discului rou; lilieci cu aripi lungi sgeteaz vzduhul deasupra capetelor noastre i secera verde a lunii atrn aproape lipit de bolta rsritean. Imaginai-v vioage abia schiate, msurnd de la o buz la alta vreo sut de pai, aezate ntre coline domoale acoperite de iarb. n colinele acestea exist ui, unele doar att de largi ct ua unui iatac obinuit, altele mari ct porile unei bazilici. Uile acestea stau deschise i prin ele se revars o lumin lptoas. Poteci pavate cu dale erpuiesc n jos spre mica arcad a prosceniumului nostru; sunt punctate de brbai i femei n costumele fantastice ale unui bal mascat costume provenind n mare parte din epoci deprtate, nct eu, care nu am dect spoiala de istorie primit de la Thecla i

Maestrul Palaemon, cu greu recunosc vreunul dintre ele. Servitori se mic printre mascai, ducnd tvi pline cu pocale i pahare, ncrcate cu mormane de crnuri i patiserii cu mirosuri delicioase. Scaune negre din catifea i filde, delicate ca nite taburete, sunt aezate n faa scenei noastre, dar multe persoane din public prefer s stea n picioare, i ct ine reprezentaia spectatorii vin i pleac fr ntrerupere, muli rmnnd s aud numai cteva replici. Broatele hyla cnt n copaci, privighetorile triluie i sus, pe dealuri, statuile umbltoare se mic ncet, schimbndu-i mereu poziiile. Toate rolurile din pies sunt interpretate de Doctorul Talos, Baldanders, Dorcas, Jolenta i de mine.

XXIV Piesa Doctorului Talos: Escatologie i Genez


Fiind odramatizare(dupproprialuideclaraie)aunorp ri din Cartea Soarelui Nou, pierdutacum

Personajele Piesei: Gabriel Uriau l Nod Meschi a, Primul Brbat Meschiane, Prima Femeie Jahi Autocratul Contesa Camerista Doi Soldai

O Statuie Un Profet Generalisimul Doi Demoni (deghizai) Inchizitorul Mna Dreapt a Inchizitor ului Fiine Angelice Soarele Nou Soarele Vechi Luna

Scena ntunecatnfundal. Apare GABRIEL, scldatnluminauriei ducndotrmbi decristal. GABRIEL: Salutare. Am venit s v pregtesc scena n fond, sta-i rolul meu. Este noaptea ultimei zile i noaptea dinaintea primei. Soarele cel Vechi a apus. N-o s mai apar pe cer. Mine va rsri Soarele Nou, iar fraii mei i cu mine l vom saluta. n seara asta... n seara asta nimeni nu tie. Toat lumea doarme. Pai apsai, ncei. Intr NOD. GABRIEL: Omniscien! Apr-i servitorul! NOD: Pe el l serveti? Ca i noi pe

Nephilim. Aa c nu-i voi face nici un ru, dect dac o cere el. GABRIEL: Eti dintre apropiaii lui? Cum comunicai? NOD: S-i spun adevrul, nu comunicm. Sunt obligat s ghicesc ce vrea de la mine. GABRIEL: M temeam c aa e. NOD: L-ai vzut pe fiul lui Meschia? GABRIEL: Dac l-am vzut? Pi, ggu, nc nu s-a nscut. Ce vrei cu el? NOD: Urmeaz s vin i s locuiasc mpreun cu mine, n ara mea aflat la rsrit de aceast grdin. O s i-o dau pe una din fiicele mele drept soa. GABRIEL: Prietene, n-ai nimerit Facerea ai ntrziat cu cincizeci de milioane de ani. NOD: (ncuviineaz ncetdincap, frsneleag.) Dac-l vezi... Intra MESCHIA i MESCHIANE, urmai de JAHI. Toi suntnpieleagoal, dar JAHI poartbijuterii. MESCHIA: Ce loc frumos! ncnttor! Flori, fntni i statui nu-i aa c-i minunat? MESCHIANE: (Timid.) Am vzut un tigru blnd, cu coli mai lungi dect mna mea. Cum s-l numim? MESCHIA: Cum vrea el. (Ctre GABRIEL) Cine-i proprietarul locului stuia minunat? GABRIEL: Autocratul. MESCHIA: i ne d voie s locuim aici. Foarte amabil din partea lui. GABRIEL: Nu-i chiar aa. E cineva n urma voastr, prietene. Avei idee cine e? MESCHIA: (Frsseuite.)i n spatele tu e cineva. GABRIEL:(Flutur trmbia care este nsemnul funciei sale.)Da, Ele n spatelemeu! MESCHIA: i aproape de tine. Dac ai de gnd s sufli n trmbia aia ca s ceri ajutor,

mai bine-ai face-o acum. GABRIEL: Mi, ce simde observaie ai! Dar n-a sosit nc momentul. Lumina aurie se stinge ncet i GABRIEL dispare de pe scen. NOD rmne nemicat, sprijinit n mciuca lui. MESCHIANE: Eu o s fac focul, iar tu mai bine te-ai apuca s ne construieti o cas. Sunt sigur c aici plou des uit-te ct de verde e iarba. MESCHIA: (Uitndu-se atentla NOD.) Aha, e doar o statuie. Nu-i de mirare c nu se temea de el. MESCHIANE: Poate nvie. Am auzit odat o poveste despre fiii creai din piatr. MESCHIA: Odat! Pi, de-abia te-ai nscut. Ieri, parc. MESCHIANE: Ieri! Nu-mi aduc aminte... Sunt doar un copil, Meschia. Nu-mi amintesc nimic dinainte de a fi pit n lumin i a te f i vzut pe tine vorbind unei raze de soare. MESCHIA: Nu era raz de soare! Era... ca s fiu sincer, nc nu m-am gndit la un nume pentru ce era aia. MESCHIANE: Atunci m-am ndrgostit de tine. Intr AUTOCRATUL. AUTOCRATUL: Cine suntei? MESCHIA: Dac-i pe-aa, cine eti tu? AUTOCRATUL: Proprietarul acestei grdini. MESCHIA face o plecciune, MESCHIANEo reveren, dei nu are fust pe care s i-o in. MESCHIA: Tocmai am vorbit cu unul dintre servitorii Domniei Tale. Dac stau s m gndesc, asemnarea lui cu augusta dumitale Persoan e uluitoare. Doar c era... ...

AUTOCRATUL: Mai tnr? MESCHIA: Cel puin la nfiare. AUTOCRATUL: Pi, cred c e inevitabil. Nu c a ncerca s gsesc vreo scuz. Dar am fost tnr i, dei cel mai bine ar fi s te limitezi la femei mai aproape de rangul tu, sunt uneori situaii dup cum ai nelege, tinere, dac ai fi fost vreodat n poziia mea cnd o slujnicu ori o rncu creia i poi suci minile cu un pumn de argini sau o bucat de catifea i care nu va voi, n cel mai nepotrivit moment, moartea vreunui rival sau postul de ambasador pentru brba-su... M rog, cnd o asemenea fptur mrunt devine cea mai ncnttoare opiune... n timp ce AUTOCRATUL spune acestea, JAHI se furieaz n spatele luiMESCHIA. i pune o man pe umrul lui. JAHI: Eh, vezi, cel pe care-l adulezi drept divinitatea ta ngduie i sprijin tot ce i-am propus eu. nainte s rsar Soa rele Nou, hai s-o lum de la-nceput noi doi. AUTOCRATUL: Ce creatur frumuic! Cum de se face, copil, c vd flcrile luminoase ale lumnrilor reflectate n fiecare ochi, n vreme ce sora ta de colo nc sufl n iasc rece? JAHI: Nu-i sor-mea! AUTOCRATUL: Atunci rivala ta. Dar vino cu mine. O s-i las pe tia doi s-i fac tabra aici, iar tu vei purta un vemnt bogat n aceast noapte, iar gura ta se va umple de vin, i silueta asta supl o s devin ceva mai puin graioas din pricina ciocrliilor umplute cu migdale i smochine glasate. JAHI: Valea, moulic. AUTOCRATUL: Ce? tii tu cine-s eu? JAHI: Eu sunt singura de-aici care tie cine eti. Eti doar o fantom, nici mcar att,

o coloan de cenu inut-n sus de vnt. AUTOCRATUL: neleg, e nebun. Ce vrea s faci, prietene? MESCHIA: (Uurat.) Nu eti pornit mpotriva ei? Frumos din partea Domniei Tale. AUTOCRATUL: Nu-s deloc pornit! A zice c o amant nebun poate fi o experien cum nu se poate mai interesant sunt de-a dreptul nerbdtor, crede-m, i puine lucruri m fac nerbdtor dup tot ce-am vzut i-am fcut la viaa mea. Nu muc, nu? Adic, nu tare? MESCHIANE: Ba muc, i-are venin n coli. JAHI face-un salt, vrnd s o zgrie cu unghiile. MESCHIANE fuge de pe scen, urmat deJAHI. AUTOCRATUL: O s-i pun pe pichenari s le caute n grdin. MESCHIA: Nu-i face griji, se-ntorc amndou curnd. O s vezi. Pn atunci, m bucur de fapt c astfel pot s rmn o clip singur cu Domnia Ta. Am cteva ntrebri pe care vreau de mult s i le pun. AUTOCRATUL: Nu acord audiene dup ora ase e-o regul pe care a trebuit s-o impun ca s rmn ntreg la minte. Sunt convins c m-nelegi. MESCHIA: (Oarecumdescumpnit.) E bine de tiut. Dar nu aveam de gnd s cer ceva, serios. Doar nite informaii, pentru nelepciunea divin. AUTOCRATUL: n cazul sta, te ascult. Dar te avertizez, trebuie s plteti un pre. Vreau ca n seara asta s-l am numai pentru mine pe ngerul la icnit. MESCHIA cade n genunchi. MESCHIA: E ceva ce n-am priceput niciodat. De ce trebuie s stau de vorb cu

Domnia Ta, cnd Domnia Ta mi cunoti fiecare gnd? Prima mea ntrebare era: tiind-o c se trage din acea seminie pe care ai alungat-o, n-ar trebui totui s fac ceea ce-mi cere? Pentru c ea tie c eu tiu, i-n adncul sufletului cred c ea se comport astfel pentru c i zice c o s-o resping, tiind de unde se trage. AUTOCRATUL: (Aparte:) i sta-i nebun, bag seam, i din pricina robei mele galbene crede c-s venit din ceruri. (Ctre MESCHIA:) Niel adulter acolo n-a fcut nici un ru nici unui brbat. Doar dac-l comite nevast-sa. MESCHIA: Atunci, dac-l comit eu i fac ei ru? Eu... Intr CONTESA i CAMERISTA. CONTESA: Domnul meu Suprem! Ce faci aici? MESCHIA: Sunt la rugciune, fiica mea. Mcar descal-i pantofii, acesta e pmnt sfnt. CONTESA: Liege, cine-i nebunul sta? AUTOCRATUL: Un nebun pe care l-am gsit hlduind mpreun cu dou femei la fel de nebune ca i el. CONTESA: nseamn c-s mai muli dect noi, dac slujnica mea e i ea dus cu pluta. CAMERISTA: Alte! CONTESA: Ceea ce nu m-ndoiesc c este. n aceast dup-mas mi-a pregtit o earf purpurie, pentru mantaua mea verde. Ca s art ca un stlp mpopoonat cu aurore, zu aa. MESCHIA, a crui mnie sporete pe msur ce ea vorbete, o plmuiete, trntind-o la pmnt. Nevzut n spatele lui, AUTOCRATUL o terge. MESCHIA: Fetic! Nu-i bate joc de lucrurile sfinte cnd sunt eu n preajm i s

nu-ndrzneti s faci altceva dect ceea ce-i spun eu. CAMERISTA: Cine eti dumneata, domnule? MESCHIA: Sunt printele rasei umane, copila mea. Iar tu eti copila mea, ca i ea. CAMERISTA: Trag ndejde s-o ieri i s m ieri i pe mine. Noi am auzit c ai murit. MESCHIA: Nu trebuie s-i ceri iertare. Cei mai muli sunt mori, la urma urmei. Dar eu m-am ntors, dup cum vezi, ca s salut zorii cei noi. NOD: (Vorbind i micindu-se dup lunga lui tcere i imobilitate.) Noi am venit prea devreme. MESCHIA: (Artndcudegetul.) Un uria! Un uria! CONTESA: Of! Solange! Kyneburga! CAMERISTA: Sunt aici, Alte. Lybe e aici. NOD: Prea devreme pentru Soarele Nou, puin prea devreme. CONTESA: (ncepesplng.) Vine Soarele cel Nou! O s ne topim precum visele. MESCHIA: (Vizndc NOD n-are intenii violente.): Comaruri. Dar pentru voi va fi cel mai bun lucru, i dai seama de-asta, nu-i aa? CONTESA: (Revenindu-i puin.) Ceea ce nu neleg este cum tu, care dintr-odat pan att de nelept, poi s-l confuzi pe Autocrat cu Mintea Universal. MESCHIA: tiu c voi suntei fiicele mele n vechea Facere. Nu se poate s nu fii, atta vreme ct suntei femei umane, iar n noua Facere n-am nici o fiic. NOD: Fiul lui o s-o la pe fiica mea de nevast. Este o onoare pentru care familia noastr n-a prea fcut nimic s-o merite noi suntem oameni de jos, copiii Geei dar vom fi

nlai. Eu voi fi... ce voi fi eu, Meschia? Socrul fiului tu. Poate cndva, dac n-o s ai nimic mpotriv, voi veni mpreun cu soia mea s-o vizitm pe fiica noastr n aceeai zi n care vei veni voi s v vizitai fiul. N-o s ne refuzai un loc la mas, nu-i aa? O s ne aezm pe podea, firete. MESCHIA: Firete c nu. Acolo ade cinele sau o s ad cnd o s-l vedem. (Ctre CONTES:) Nu i-a trecut prin cap c s-ar putea s tiu mai multe despre cel cruia tu i spui Mintea Universal dect tie Autocratul despre sine nsui? Nu numai Mintea Universal aia a ta, ci chiar puteri mai modeste poart umanitatea noastr ca pe o pelerin, oricnd au chef, uneori ne poart astfel doar pe doi sau trei dintre noi. Iar cei care suntem purtai, arareori ne dm seama c, avnd impresia c suntem noi nine, altuia i prem de fapt a fi Demiurg, Protector sau Duman. CONTESA: Prea trziu aflu aceast nelepciune, dac voi pieri la rsritul Soarelui Nou. A trecut de miezul nopii? CAMERISTA: Aproape, Alte. CONTESA: (Aratsprepublic.) Toi oamenii tia frumoi ce se va ntmpla cu ei? MESCHIA: Ce li se ntmpl frunzelor cnd le trece anul i sunt btute de vnt? CONTESA: Dac... MESCHIAse rsucete s se uite la cerul rsritean, parc pentru a zri primul semn al zorilor. CONTESA: Dac... MESCHIA: Dac ce? CONTESA: Dac trupul meu ar cuprinde o parte din trupul tu stropi de esut lichefiabil nchis ntre coapsele mele... MESCHIA: Dac ar fi aa, ai mai hldui o

vreme pe Urth, ceva rtcit care n-ar reui niciodat s-i gseasc drumul spre cas. Dar n-o s m culc cu tine. Crezi c eti altceva dect un cadavru? Nici mcar att. CAMERISTA lein. CONTESA: Ziciceti printele atotceestefiin omeneasc. Aa trebuie sfie, dacpentrufemeieti moartea. Scena se ntunec. Cnd revine lumina, MESCHIANE i JAHI zac amndou ntinse sub un scoru de munte. n clina dealului din spatele lor e o u. Buza lui JAHI este spart i umflat, dndu-i un aer bosumflat. Din buz i picur snge pe brbie. MESCHIANE: nc a mai avea putere s m duc s-l caut, dac a fi sigur c n-o s te iei dup mine. JAHI: Am fora Lumii de Dedesubt cnd m mic i te voi urma pn la al doilea sfrit al Urth-ului, dac va fi nevoie. Dar dac m mai loveti o dat, o s-i par ru. MESCHIANE i ridicpumnuliJAHIseferete speriat. MESCHIANE: i tremurau picioarele mai ru ca mie cnd am hotrt s ne odihnim aici. JAHI: Sufr mai mult ca tine. Dar fora Lumii de Dedesubt este de a ndura dincolo de orice ndurare sunt mai frumoas dect tine, dar i o creatur cu mult mai delicat. MESCHIANE: Mda, am vzut asta. JAHI: Te-avertizez din nou, i nu va fi o a treia oar. M loveti pe propriul tu risc. MESCHIANE: Ce-ai s faci? Le chemi pe Erinii s m distrug? Nu m tem de-aa ceva. Dac ai puterea asta, ai fi fcut-o de mult. JAHI: Mai ru. Dac m loveti din nou, o s-nceap s-i plac. Intr PRIMUL SOLDAT i AL DOILEA

SOLDAT, narmai cu lnci. PRIMUL SOLDAT: Ia te uit! AL DOILEA SOLDAT: (Ctrefemei:) Jos, jos! Nu n picioare, altfel v strpung ca pe-un btlan. O s venii cu noi. MESCHIANE: n patru labe? PRIMUL SOLDAT: Nu fi obraznic! O neap cu lancea i, cnd face asta, se aude un geamt aproape mult prea adnc pentru a fi auzit. Scena vibreaz n ton cu geamtul i pmntul se cutremur. AL DOILEA SOLDAT: Ce-a fost asta? PRIMUL SOLDAT: Nu tiu. JAHI: Sfrind Urth-ului, nebunule. Hai, strpunge-o. Oricum sta-i sfritul vostru. AL DOILEA SOLDAT: Habar n-ai tu! Pentru noi e nceputul. Cnd am primit ordin s cercetm grdina, voi dou ai fost pomenite n mod special i ni s-a ordonat s v aducem napoi. Dac nu primim zece chrisoi pe voi poi s-mi spui fazan. O apuc pe JAHI i, cum face asta, MESCHIANE se repede n ntuneric. PRIMULSOLDAT alearg dup ea. AL DOILEA SOLDAT: M muti, hai? O plesnete pe JAHIcu coada lncii. Se lupt. JAHI: Neghiobule! Aia scap! AL DOILEA SOLDAT: Asta-i treaba lui Ivo. Eu mi-am prins prizoniera, iar el, dac nu i-o prinde, o las s scape. Hai, mergem la chiliarh. JAHI: Nu vrei s m drgosteti nainte s prsim locul sta fermector? AL DOILEA SOLDAT: i s m trezesc cu brbia retezat i vrt pe gt? Nu mi-s eu la! JAHI: Ar trebui mai nti s i-o gseasc. AL DOILEA SOLDAT: Ce-ai zis?

(Ozglie.) JAHI: Faci ce-a fcut Urth mai adineaori. Da' stai niel d-mi drumul o clip, s-i art nite lucruri minunate. AL DOILEA SOLDAT: Le i vd, mulumit lunii. JAHI: Pot s fac din tine un om bogat. Zece chrisoi sunt ca i nimic pentru tine. Dar n-am nici o putere dac m ii aa strns. AL DOILEA SOLDAT: Picioarele tale sunt mai lungi dect ale celeilalte femei, dar am vzut c nu te prea ii bine pe ele. Chiar aa, mi vine s cred c nu te prea ii defel. JAHI: Nici nu m in. AL DOILEA SOLDAT: Te in de lanul de la gt pare destul de eapn. Dac asta-i ajunge, arat-mi ce poi. Dac nu-i ajunge, vii cu mine. Mai liber de-att n-ai s fii ct eti prizoniera mea. JAHI ridic ambele mini, cu degetele mici, arttoarele i degetele mari ntinse n fa. O clipi domnete tcerea, apoi rsun o muzic ciudat, nceat, plini de triluri. Ninge cu fulgi molcomi. ALDOILEASOLDAT: Isprvete! O prinde de un brai-l apas n jos. Muzica se oprete brusc. Civa ultimi fulgi se aaz pe capul lui. ALDOILEASOLDAT: N-afostaur. JAHI: Daraivzut. AL DOILEA SOLDAT: n satul meu e-o btrn care poate schimba vremea. Nu-i la fel de iute ca tine, recunosc, dar e mai btrn i ubred. JAHI: Oricine-ar fi, nu-i nici a mia parte la fel de btrn ca mine. Intr STATUIA, micndu-se nceti parcorbete. JAHI: Ce-i drcovenia asta?

AL DOILEA SOLDAT: Una din jucrelele preferate ale Printelui Inire. Nu te-aude, nu poate scoate nici un sunet. Nici nu cred c-i vie. JAHI: Dac-i pe-aa, nici eu nu sunt vie. Cnd STATUIA trecepelngea, JAHI imngiepieptulcumnaliber. JAHI: Iubitule... iubitule... iubitule. N-ai nici un cuvnt de salut pentru mine? STATUIA: E-e-e-i! AL DOILEA SOLDAT: Ce-i asta? Termin! Femeie, spuneai c n-ai putere dac te in. JAHI: Iat-l pe sclavul meu. Poi s te lupi cu el? Hai rupe-i lancea de pieptul sta lat. STATUIA ngenuncheaz i-i srut lui JAHI piciorul. ALDOILEASOLDAT: Nu, darpots-l ntrec. O arunc pe JAHI pe umr i pornete n fug. Ua din deal se deschide. El intr i ua se trntete n urma lui. STATUIA izbete n u cu pumnii ei uriai, dar ua nu cedeaz. Lacrimi i curg pe fa. n cele din urm se deprteaz de u i ncepe s sape cu minile. GABRIEL: (nculise.) Asemenea imagini de piatr pstreaz chipul zilei ce-a pierit. Singure n deertul de unde omul a fugit. STATUIA continu s sape i-n acest timp scena se ntunec. Cnd se reaprind luminile, AUTOCRATULade pe tronul su. E singur pe scen, dar siluete proiectate pe panouri de-o parte i de alta a lui indic faptul c e nconjurat de curteni. AUTOCRATUL: ed aici de parc a fi stpnul a o sut delumi. i nu-s stpn nicimcarpeaceasta. Din culise rsun tropit de oameni care mrluiesc, apoi un ordin strigat. AUTOCRATUL: Generalisime!

Intr un PROFET. Poart o piele de capr i o crj al crei cap a fost sculptat cu stngcie pentru a nfia un simbol ciudat. PROFETUL: O sut de semne ru prevestitoare s-au artat. La Incusus, a fost ftat un viel fr cap dar cu boturi n ncheieturile picioarelor. O femeie din cele avute a visat c a rmas grea cu un cine, noaptea trecut o ploaie de stele a czut sfrind pe gheaa de la miazzi, iar profeii au pornit-o n bejenie prin lume. AUTOCRATUL: i tu eti profet. PROFETUL: Autocratul i-a vzut cu ochii si! AUTOCRATUL: Arhivarul meu, care-i cel mai erudit n privina istoriei acestui loc, m-a informat odat c aici au fost ucii peste o sut de profei lapidai, ari, sfiai de fiare, necai. Unii au fost btui n cuie, ca nite vermine, de uile noastre. Acum a vrea s aflu de la tine despre venirea Soarelui Nou, de atta vreme profetizat. Cum adic o s vin? Ce-nseamn asta? Vorbete, ori o s-i oferim btrnului arhivar nc o scrijelitur pe rbojul lui i-o s cluzim palida floare a lunii s se caere pe crja aia. PROFETUL: M tem c nu-i pot ndeplini mulumitor dorina, dar voi ncerca. AUTOCRATUL: Adic nu tii? PROFETUL: tiu. Dar te tiu pe Domnia Ta ca un om practic, preocupat numai de problemele acestui univers, rareori privind mai sus de stele. AUTOCRATUL: De treizeci de ani m mndresc cu asta. PROFETUL: Dar chiar i Domnia Ta trebuie s tii c inima vechiului soare e roas de cancer. n centrul su, materia se prbuete n sine nsi, ca i cnd acolo s-ar

afla o groap fr fund, al crei vrf o nconjur. AUTOCRATUL: Astronomii mi-au spus de mult acest lucru. PROFETUL: Gndete-te la un mr putrezit nc din stadiul de mugur. Frumos pe-afar, pn cnd, n cele din urm, pic putrezit de tot. AUTOCRATUL: Orice brbat care nc se simte n puteri n a doua jumtate a vieii s-a gndit la acel fruct. PROFETUL: Cam asta-i despre Soarele Vechi. Dar ce-i cu acest cancer care-l macin? Ce tim despre acesta, fr doar c vduvete Urth-ul de cldur i lumin i, n cele din urm, de via? nculiseseaudzgomotedelupt. Unipt dedurerei untrosnet, cai cndovazmareafostrsturnatdepepiedestal ulsu. AUTOCRATUL: O s aflm curnd care-i pricina acestei zarve, Profetule. Continu. PROFETUL: tim c e mai mult de-att, cci e vorba de o discontinuitate n universul nostru, o sfiere n estura sa, ce nu se supune nici unei legi cunoscute de noi. De acolo nu vine nimic totul intr acolo, nimic nu mai scap. i totui de-acolo poate s ias orice, deoarece, dintre toate lucrurile pe care le cunoatem, acesta nu-i este propriei naturi sclav. Intr NOD, sngernd, nepat delnciinute nculise. AUTOCRATUL: Ce-i pocitania asta? PROFETUL: nsi dovada acelor pieze rele despre care i-am vorbit, Domnia Ta. n timpuri viitoare, aa se povestete de mult vreme, moartea Soarelui Vechi va distruge Urth-ul. Iar din mormntul su se vor ivi

montri, o nou seminie, i Soarele Nou. Btrnul Urth va nflori atunci aa cum iese fluturele din coconul su uscat, iar Noul Urth se va numi Ushas. AUTOCRATUL: Dar tot ce tim va fi distrus? Aceast cas strveche n care stm acum? Tu? Eu? NOD: Eu n-am nelepciune. Dar am auzit un nelept care n curnd mi va fi rud, prin cstorie spunnd nu de mult c totul e spre bine. Noi nu suntem dect vise, iar visele nu au o via a lor proprie. Vezi, eu sunt rnit. ( i arat mna.) Cnd rana se va vindeca, va disprea. Ar trebui s spun, cu buzele ei nsngerate, c-i pare ru c se vindec? ncerc doar s explic ceea ce a spus altcineva, dar cred c asta a vrut s spun. Clopote bat adnc n culise. AUTOCRATUL: Ce-i asta? Tu, Profetule, du-te i vezi cine-a poruncit s se fac zarva asta, i de ce. Exit PROFETUL. NOD: Sunt aproape sigur c deja clopotele au nceput s ntmpine Soarele Nou. Eu am venit anume pentru asta. E obiceiul nostru ca atunci cnd sosete un oaspete de seam, s urlm i s ne lovim cu pumnii n piept, i batem cu bucurie pmntul i trunchiurile copacilor din jur, i ridicm cele mai mari stnci pe care le putem ridica, i le rostogolim n josul prpstiilor n onoarea lui. O s fac asta n aceast diminea, dac-mi dai drumul, i sunt sigur c Urth-ul nsui mi se va altura. Munii vor sri n ap cnd se va nla astzi Soarele Nou. AUTOCRATUL: i de unde ai venit? Spune-mi, i te voi elibera. NOD: Pi de unde, din propria mea ar, aflat la rsrit de Paradis.

AUTOCRATUL: i unde-i aia? NOD arat spre rsrit. AUTOCRATUL: i unde-i Paradisul? n aceeai direcie? NOD: Cum, sta-i Paradisul suntem n Paradis, sau cel puin sub el. Intr GENERALISIMUL, care mrluiete spre tron i salut. GENERALISIMUL: Autocratule, am rscolit toat ara de deasupra acestei Case Absolute, aa cum ai poruncit. Contesa Carina a fost gsit i, cum rnile ei nu sunt grave, am escortat-o n apartamentele sale. Am gsit i colosul, pe care-l vezi n faa Domniei Tale, femeia plin de bijuterii i doi negustori. AUTOCRATUL: i ceilali doi, despuiatul i nevast-sa? GENERALISIMUL: Nici urm de ei. AUTOCRATUL: Mai cutai o dat, i de data asta bine. GENERALISIMUL: (Salut.) La dispoziia Autocratului meu. AUTOCRATUL: i vezi s mi-o trimii pe femeia nzorzonat. NOD d s ias din scen, dar este oprit cu sulie. GENERALISIMUL scoate pistolul. NOD: Nu-s liber s plec? GENERALISIMUL: Cu nici un chip! NOD: (Ctre AUTOCRAT:) i-am spus unde se afl ara mea. La rsrit de acest loc. GENERALISIMUL: Acolo se afl mai multe dect doar ara ta. Cunosc bine acea regiune. AUTOCRATUL: (Epuizat.) A spus adevrul, att ct l tie. Poate singurul adevr care exist. NOD: nseamn c sunt liber s plec. AUTOCRATUL: Cred c acela pentru care ai venit ca s-l ntmpini va sosi, fie c eti

liber, fie c nu. Exist ns o ans i asemenea creaturi ca tine nu pot fi lsate nicicum s umble haihui. Nu, nu eti liber, i nici nu vei mai fi vreodat. NOD nete dinscen, urmatde GENERALISIM. mpucturi,ipete i trosnituri. Silueteledinjurul AUTOCRATULUI seestompeaz. ntoiultrboiului, clopotelebardinnou. NOD revinenscencuoarsurdelaserpeobraz. AUTOCRATUL llovete cusceptrul: fiecareloviturproduceoexploziei oploaiedescntei. NOD lapucpe AUTOCRAT i e gatas-l izbeasc depodeauascenei, cnddoi DEMONI deghizai nnegustoriintr, ldoboarpe NOD lapmnti-lrepunpe AUTOCRAT petron. AUTOCRATUL: Mulumesc. Vei fi rspltii cu generozitate. mi pierdusem sperana c voi fi salvat de grzile mele i vd c nu m-am nelat. Pot s ntreb cine suntei? PRIMUL DEMON: Grzile tale zac moarte. Uriaul sta le-a zdrobit estele de zidurile tale i le-a frnt spinrile de genunchii si. AL DOILEA DEMON: Suntem doar nite negustori.Ne-au arestat soldaii ti. AUTOCRATUL: Mai bine ar fi ei negustori, iar n locul lor s am soldai aa ca voi! i totui, dup nfiare mi aprei att de firavi nct nu v-a crede n stare nici mcar de puterea fireasc. PRIMUL DEMON: (Fcndoplecciune.) Puterea noastr este inspirat de stpnul pe care-l slujim. AL DOILEA DEMON: Te vei mira de ce noi doi oarecare negustori de sclavi am fost prini hlduind pe pmnturile tale la ceas de noapte. Fapt e c am venit s te avertizm. n ultima vreme, cltoriile noastre ne-au dus

n junglele de la miaznoapte i acolo, ntr-un templu mai btrn dect omul, un altar ntr-att de ngropat n vegetaie luxuriant nct semna mai degrab cu o movil nfrunzit, am vorbit cu un aman btrn ca vremea, care a prorocit c regatul tu se afl ntr-o mare primejdie. PRIMUL DEMON: Aflnd acestea, ne-am grbit ncoace, s te avertizm nainte s fie prea trziu, i am ajuns n ultima tresrire a timpului. AUTOCRATUL: i ce trebuie s fac? AL DOILEA DEMON: Lumea asta pe care i tu i noi o preuim ntr-atta s-a nvrtit att de mult n jurul soarelui nct temelia spaiului su s-a ros cu totul i cade sub form de praf i scame delicate nc de la originile timpului. PRIMUL DEMON: Continentele nsei sunt la fel de btrne ca femeile sleite ale cror frumusee i fertilitate au pierit de mult. Vine Soarele cel Nou... AUTOCRATUL: tiu! PRIMUL DEMON:... i o s le nruiasc n mare ca pe nite corbii scufundate. AL DOILEA DEMON: i din mare le va nla din nou strlucind de aur, argint, fier i cupru. Cu diamante, rubine i turcoaze, pmnturi dospindu-se din rna milioanelor de milenii, splat de mare cu att de mult timp n urm. PRIMUL DEMON: Pentru a popula aceste pmnturi, o nou ras este pregtit. Omenirea pe care o tii va fi mpins la o parte, aa cum iarba, care a prosperat pe cmpie atta vreme, cade sub plug i las loc grnelor. AL DOILEA DEMON: Dar ce se ntmpl dac smna este ars? Ce se ntmpl

atunci? Brbatul nalt i femeia slab pe care i-ai ntlnit nu cu mult timp n urm sunt asemenea semine. Odat exista sperana c smna ar putea fi otrvit n pmnt, dar cea trimis pentru a face acest lucru n-a mai gsit-o prin iarba moart i brui, i din pricina ctorva prestidigitaii a fost dat pe mna Inchizitorului tu, pentru o cercetare amnunit. Dar smna nc poate fi ars. AUTOCRATUL: Gndul pe care-l lsai s se neleag mi-a trecut i mie prin minte. PRIMUL i AL DOILEA DEMON: (ncor.) Desigur! AUTOCRATUL: Dar oare moartea celor doi va opri cu adevratvenireaSoareluiNou? PRIMULDEMON: Nu. Dari-ai doriasta? Noilepmnturivorfialetale. Panourile devin strlucitoare. Apar dealuri mpdurite i orae de flee. AUTOCRATUL se rsucete s se uite la ele. Urmeaz o pauz. AUTOCRATUL scoate un aparat de emisie-recepie din roba sa. AUTOCRATUL: FiecaSoareleNousnuvadniciodatcefacemai ci... Corbii! Trecpestenoicuflcripnseprjolete totul. Cnd cei doi DEMONI dispar, NOD se ridic n picioare. Oraele i dealurile plesc, iar ecranele nfieaz imaginea AUTOCRATULUI multiplicat de multe ori. Scena se ntunec. Cnd luminile se aprind din nou, INCHIZITORUL ade la un birou nalt, n mijlocul scenei. MNADREAPT, mbrcat ca un torionar i purtnd masc, st lng birou. De-o parte i de alta se gsesc variate instrumente de tortur. INCHIZITORUL: Ad-o nuntru, Frate, pe femeia despre care se spune c e vrjitoare.

MNA DREAPT: Contesa ateapt afar i, pentru c este de snge de exultant i o favorit a suveranului, te rog s-o vezi pe ea mai nti. Intr CONTESA. CONTESA: Am auzit ce s-a spus aici, i pentru c nu mi-am imaginat c o s rmi surd, Inchizitorule, la o asemenea rugminte, mi-am luat inima-n dini i am intrat fr s stau pe gnduri. Crezi c am ndrznit prea mult? INCHIZITORUL: Te joci cu vorbele. ns da, recunosc, aa cred. CONTESA: Atunci te-neli. De opt ani, de cnd eram doar o copil, triesc n aceast Cas Absolut. De cnd pntecul meu a sngerat pentru prima oar i mama m-a adus aici, m-a avertizat s nu m apropii niciodat de apartamentele tale, unde s-a scurs sngele att de multora, fr a lua seam la fazele lunii capricioase. i nici nu m-am apropiat pn acum, iar acum am venit tremurnd. INCHIZITORUL: Aici cei buni n-au a se teme. Dar chiar i aa, cred c propria-i mrturie te face i mai ndrznea. CONTESA: i sunt bun? Tu eti? Este el? Confesorul meu i-ar spune c nu sunt. Al tu ce-i spune, ori se teme? i este Mna ta Dreapt un om mai bun dect tine? MNA DREAPT: N-a dori s fiu. CONTESA: Nu, nu sunt ndrznea i nici n siguran aici, din cte tiu. Teama este cea care m-a mpins spre aceste ncperi sumbre. i s-a povestit despre omul acela despuiat care m-a lovit. A fost arestat? INCHIZITORUL: N-a fost adus n faa mea. CONTESA: Cu mai puin de-un rond n urm, nite soldai m-au gsit gemnd n

grdin, unde camerista mea ncerca s m consoleze. Pentru c m temeam c ntunericul m-ar putea prinde afar, m-au dus n apartamentul meu prin acea galerie care se numete Calea Aerului. O tii? INCHIZITORUL: Bine. CONTESA: Atunci tii i c acolo sunt peste tot ferestre, nct toate ncperile i coridoarele din preajma ei s se bucure de aceleai avantaje. Trecnd pe-acolo, am vzut ntr-una din ncperi silueta unui brbat nalt i zvelt, lat n umeri, subire n talie. INCHIZITORUL: Muli brbai arat astfel. CONTESA: Aa credeam i eu. Dar nu peste mult l-am vzut aprnd la o alt fereastr i apoi la alta. Atunci le-am cerut soldailor care m duceau s trag asupra lui. Au crezut c-s nebun i n-au vrut s trag, dar au trimis civa s-l prind, ns cei trimii s-au ntors cu mna goal. Cu toate acestea, brbatul acela continua s m priveasc prin ferestre i prea s se legene. INCHIZITORUL: i crezi c brbatul acela pe care l-ai vzut este cel care te-a lovit? CONTESA: Mai ru. M tem c nu era el, cu toate c semna cu el. n plus, s-ar purta frumos cu mine, sunt sigur, dac i-a trata nebunia cu respect. Nu, n aceast noapte ciudat, cnd noi, care suntem lujerele ucise de iarn ale vechilor rsaduri ale omului, ne pomenim att de amestecai cu smna anului urmtor, m tem c el e ceva cu totul necunoscut pentru noi. INCHIZITORUL: Aa o fi, dar aici n-ai s-l gseti, i nici pe brbatul care te-a lovit. (Ctre MNA DREAPT:) Ad-o pe vrjitoare, Frate. MANA DREAPT: Toate-s vrjitoare doar c unele sunt mai rele ca altele.

Iese i se ntoarce aducnd-o pe MESCHIANE legat de-un lan. INCHIZITORUL: Eti acuzat c i-ai vrjit pe apte soldai ai suveranului nostru Autocratul n asemenea msur nct i-au nclcat jurmntul i i-au ntors armele mpotriva camarazilor i ofierilor lor. (Seridici aprinde olumnaremareaflatndreaptabirouluisu.) Te conjur acum ct se poate de solemn s-i mrturiseti pcatul i, dac ai pctuit astfel, ce putere anume te-a ajutat s-l comii i numele celor care te-au nvat s invoci acea putere. MESCHIANE: Soldaii n-au vzut altceva dect c nu voiam s fac nici un ru i s-au temut pentru mine. Eu... MNA DREAPT: Gura! INCHIZITORUL: Protestele acuzatei n-au nici o greutate dac nu sunt fcute din constrngere. Mna mea Dreapt te va pregti. MNADREAPTo apuc pe MESCHIANE i o intuiete ntr-unul din mecanisme. CONTESA: Att de puin timp i-a mai rmas omenirii, nct n-o s-mi pierd vremea aici s privesc la ce se-ntmpl. Eti prieten cu brbatul la despuiat din grdin? M duc s-l caut i s-i spun ce s-a ales de tine. MESCHIANE: Ah, te rog s-o faci! Sper s vin nainte s fie prea trziu. CONTESA: Iar eu sper s m accepte pe mine n locul tu. Fr ndoial c ambele sperane sunt la fel de zadarnice i curnd vom fi surori n disperare. Exit CONTESA. INCHIZITORUL: M duc i eu, ca s stau de vorb cu aceia care au salvat-o. Pregtete subiectul, pentru c o s m ntorc iute.

MNA DREAPT: Mai este una, Inchizitorule. Cu frdelegi asemntoare, dar poate mai puin eficiente. INCHIZITORUL: De ce nu mi-ai spus? Le-a fi putut examina pe amndou odat. Ad-o. MNADREAPT iese i se ntoarce aducnd-o pe JAHI. INCHIZITORULcaut prin maldrul de hrtii de pe mas. INCHIZITORUL: Te conjur acum ct se poate de solemn s-i mrturiseti pcatul i, dac ai pctuit astfel, ce putere anume te-a ajutat s-l comii i numele celor care te-au nvat s invoci acea putere. JAHI: (Mndr.) Am fcut tot ceea ce mi se aduce ca vin i nc i mai multe dect ai habar. Nu ndrznesc ns a numi puterea, de team ca nu cumva aceast vizuin de obolani att de bine capitonat s explodeze i s se fac praf i pulbere. Cine ne-a nvat? Pi cine-nva un copil s-i strige tatl? MNA DREAPT: Mama? INCHIZITORUL: N-am de unde ti. Pregtete-o. M-ntorc iute. Exit INCHIZITORUL. MESCHIANE: i pentru tine s-au luptat? Ce trist c au trebuit s moar atia! MNA DREAPT: (Imobiliznd-o pe JAHI ntr-o mainrie, departeacealaltabiroului.) A citit tot hrtia care te privea pe tine. O s-i atrag atenia asupra acestei erori diplomatic, fii fr team cnd se va ntoarce. JAHI: I-ai vrjit pe soldai? Atunci vrjete-l i pe neghiobul sta i elibereaz-ne. MESCHIANE: N-am nici un descntec de putere i n-am vrjit dect apte din cincizeci. Intr NOD, legat, mpins cu o suli de PRIMULSOLDAT.

MNA DREAPT: sta ce-i? PRIMUL SOLDAT: Cum ce-i, un prizonier cum altul nici c-ai vzut. A omort o sut de brbai cum am omor noi nite celandri. Ai ctue destul de mari pentru unu' ca sta? MNA DREAPT: O s trebuiasc s leg cteva mpreun, dar gsesc eu ceva. NOD: Nu-s om, ci mai puin i mai mult m-am nscut din lut, din Mama Geea, ale crei animale de suflet sunt fiarele. Dac voi suntei stpni peste oameni, mie trebuie s-mi dai drumul. JAHI: Nici noi nu suntem oameni. Elibereaz-ne i pe noi! PRIMUL SOLDAT: (Rde.) E limpede ca bun ziua c nu suntei. Nu m-am ndoit nici o clip. MESCHIANE: Asta nu-i femeie. Nu te lsa amgit. MNA DREAPT: (Prinzndultimactu njurullui NOD.) Nu m las. Crede-m, vremea mecheriilor s-a dus. PRIMUL SOLDAT: Dup ce plec, o s te distrezi, ai s vezi. i ntinde mna spre JAHI, care scuip ca o m. PRIMUL SOLDAT: Nu vrei s fii biat de treab i s te-ntorci o clip cu spatele? MNA DREAPT: (Pregtindu-se s-o tortureze pe MESCHIANE.) Dac a fi biat de treab, m-a pomeni frnt pe propria mea roat ct ai zice pete. Dar dac atepi aici pn se-ntoarce stpnul meu Inchizitorul, te poi pomeni tu zcnd lng ea, aa cum i doreti. PRIMULSOLDAT ezit, apoi i d seama ce nseamn asta i se grbete s ias. NOD: Femeia aia o s fie mama ginerelui meu. S nu-i faci nici un ru.

(Sencordeaznlanuri.) JAHI: (nbuindu-i uncscat.) O s stau treaz toat noaptea i cu toate c spiritul este la fel de plin de dorin ca ntotdeauna, carnea asta e pregtit s se odihneasc. Nu poi s termini mai iute cu ea i s m iei pe mine la rnd? MNA DREAPT: (Frsseuite.) Aici nu exist odihn. JAHI: Serios? De fapt, nici nu-i chiar att de intim pe ct mi-a dori. JAHI casc i, cnd i mic o mn ca s i-o duc la gur,ctua cade. MESCHIANE: Trebuie s-o ii bine nu nelegi? Ea nu-i fcut din lut, prin urmare fierul n-are nici o putere asupra ei. MNA DREAPT: (Cuochiitotla MESCHIANE, pecareotortureaz.) E inut bine, nu te teme. MESCHIANE: Uriaule! Te poi elibera? Lumea ntreag depinde de asta! NODse ncordeaz n legturi, dar nu le poate rupe. JAHI: (Desfcndu-se dintoatectuele.) Da. Eu sunt cea ca re rspunde, pentru c n lumea realitii eu sunt mult mai mare dect oricare dintre voi. (Docolmeseii se apleacpesteumrullui MNA DREAPT.) Ce interesant! Plin de cruzime, dar interesant. MNADREAPT se rsucete i se holbeaz la ea, iar ea fuge, rznd. El alearg mpiedicat dup ea i, o clip mai trziu, se ntoarce plouat. MNA DREAPT: (Gfind.) A ters-o. NOD: Da. Liber. MESCHIANE: Liber s-i ia urma lui Meschia i s distrug totul, aa cum a mai fcut i nainte. MNA DREAPT: Nu-i dai seama ce

nseamn asta. Stpnul meu se ntoarce curnd, iar eu voi fi un om mort. NOD: Lumea e moart. Doar i-a zis-o femeia asta. MESCHIANE: Torionarule, mai ai o ans ascult-m. Trebuie s-l eliberezi i pe uria. MNA DREAPT: Iar el m omoar pe mine i te elibereaz pe tine. O s m gndesc la asta. Cel puin o s fie o moarte rapid. MESCHIANE: El o urte pe Jahi i, cu toate c nu-i iste, i cunoate mecheriile i e foarte puternic. Pe lng asta, i pot spune un jurmnt pe care nu-l va nclca niciodat. D-i cheia de la ctuele care-l in legat, apoi stai lng mine cu spada la gtul meu. F-l s jure c-o va gsi pe Jahi, c-o va aduce aici i c se va nctua la loc. MNA DREAPT ezit. MESCHIANE: N-ai nimic de pierdut. Stpnul tu nici mcar nu tie c el ar trebui s fie aici. Dar dac ea nu este aici cnd el se ntoarce... MNA DREAPT: Aa am s fac! (Desprinde o cheie de pe inelul de la bru.) NOD: Jur c trag ndejde s m leg prin cstorie de familia Omului, nct noi uriaii s putem fi numii Fiii Tatlui. i-l voi prinde pe sucub pentru tine i-l voi aduce aici, i-l voi ine ca s nu mai scape, i m voi lega aa cum sunt acum. MNA DREAPT: sta-i jurmntul? MESCHIANE: Da! MNA DREAPT i arunc lui NODcheia, apoi i trage spada din teac i o ine pregtit ca s-o loveasc pe MESCHIANE. MNA DREAPT: O poate gsi? MESCHIANE: Trebuie s-o gseasc! NOD: (Descuindu-i ctuele.) O voi prinde. Trupul acela i pierde puterea, aa

cum a spus ea. Poate s i-l modeleze orict poftete, dar nu va nva niciodat c modelarea nu rezolv totul. (Exit.) MNA DREAPT: Trebuie s continui cu tine. Sper c nelegi... MNADREAPTo tortureaz pe MESCHIANE, care ip. MNA DREAPT: (Sotto-voce.) Ce frumoas e! Pcat c nu... ne-am ntlnitnvremurimaibune. Scena se ntunec; se aud paii lui JAHI fugind. Dup o vreme, o lumin palid l arat pe NOD alergnd n salturi prin coridoarele Casei Absolute. Imagini cu urne, tablouri i mobilier se perind n fundal, sugernd naintarea lui NOD.JAHIapareprintreacesteimagini, eliesedinscenprindreapta, nurmrireaei. JAHIintrnscenprinstnga, urmatndeaproapedeAL DOILEA DEMON. JAHI: Unde putea s se duc? Grdinile sunt prjolite. Carnea ta e doar o amgire... nu te poi transforma ntr-o bufni i s-l caui pentru mine? AL DOILEA DEMON: (Batjocoritor.) Pe cine-e-e-e? JAHI: Pe Meschia! Ateapt numai s-aud Tatl cum te-ai purtat cu mine i ai trdat toate eforturile noastre. AL DOILEA DEMON: De la tine s afle? Tu l-ai prsit pe Meschia, te-ai lsat ademenit de femeie. Ce-ai s spui? Femeia m-a ispitit? Am scpat cu ea basma curat o dat, demult, nct nimeni nu-i mai amintete n afar de tine i mine, iar acum ai stricat minciunica fcnd-o s se mplineasc. JAHI: (Rsucindu-se spreel.) Mi, smiorcit nenorocit ce eti! Pnditorule la ferestre!

AL DOILEA DEMON: (Fcndunsaltnspate.) i-acum eti exilat nara luiNod, larsritdeParadis. Paii grei ai lui NODse aud n culise. JAHIse ascunde n dosul unei clepsidre, iar ALDOILEADEMON scoate la iveal o suli i i ia poziia unui soldat atunci cnd intrNOD. NOD: De cnd stai aici? AL DOILEA DEMON: (Salutnd.) De cnd vrei DomniaVoastr, Sieur. NOD: Ce nouti mai sunt? AL DOILEA DEMON: Orice nouti dorii, Sieur. Un uria nalt ct o turl a ucis grzile tronului, iar Autocratul nu e de gsit. Am cutat n grdini att de mult timp, nct dac am duce cu noi blegar n loc de lnci, margaretele ar fi mari ct umbrelele. Penele raelor sunt pe jos, speranele n vzduh i pstrnacul la fel. Mine ar trebui s fie frumos, cald, senin... (seuitsemnificativspreclepsidr) i o femeie despuiat a fugit prin holuri. NOD: Ce-i asta? AL DOILEA DEMON: Un ceas cu ap, Sieur. Adictelea, dac tii ct e ceasul, atunci putei spune ct ap s-a scurs. NOD: (Examinndclepsidra.) n ara mea nu se gsete aa ceva. Ppuile asteasuntmicate cuajutorulapei? ALDOILEADEMON: Ceamarenu, Sieur. JAHIfuge de pe scen, urmat de NOD, dar nainte ca el s dispar cu totul din vederea publicului, ea se arunc printre picioarele lui i revine pe scen. El fuge nainte, dndu-i ei timp s se ascund ntr-o lad. ntre timp, ALDOILEADEMON a disprut. NOD: (Reintrnd.) Hei! Oprete-te! (Aleargnparteacealaltasceneii se ntoarce.) Vina mea! Vina mea! n grdin acolo a

trecut o dat aproape de mine. M-a fi putut ntinde i s-o fac piftie, ca pe-o pisic... un vierme... un oarece... un arpe. ( Sentoarcesprepublic.) S nu rdei de mine! V-a putea omor pe toi! Toat rasa asta otrvit a voastr! Ah, a putea mprtia oasele voastre albe prin toate vile! Dar sunt terminat...sunt terminat! Iar Meschiane, care a avut ncredere n mine, este terminat i ea! NOD lovete clepsidra, mprtiind pescentigidealami ap. NOD: La ce-mi folosete acest dar al vorbirii, poate doar c pot s m blestem singur. Mam bun a tuturor fiarelor, ia-mi acest dar. Mai bine s fiu aa cum am fost i s urlu fr vorbe printre dealuri. Raiunea dovedete c raiunea nu poate aduce dect suferin ce nelept e s uii i s fii din nou fericit! NOD se aaz peladancareeascuns JAHI i-i ngroapchipulnmini. ntimpceluminasestinge, ladancepessefrngsubgreutatealui. Cnd luminile se aprind din nou, scena nfieaz nc o dat ncperea INCHIZITORULUI. MESCHIANEse afl n scaunul de tortur. MNADREAPT rsucete roata. Ea ip. MANA DREAPT: Te-a fcut s te simi mai bine, nu-i aa? i-am zis c aa o s fie. Pe lng asta, afl i vecinii c suntem treji aici. N-ai crede dac i-a spune c toat aceast arip este plin de ncperi goale i sinecuri. Aici stpnul i cu mine nc ne vedem de treaba noastr. nc o facem, i de aceea rezist Commonwealth-ul. i noi vrem ca ei s tie asta. Intr AUTOCRATUL. Vemintele isuntferfeniite, ptatecusnge.

AUTOCRATUL: Celocesta? (Se aaz pe podea, cu capul n mini, ntr-o atitudine ce amintete de a lui NOD.) MNA DREAPT: Ce loc? Pi, ncperile Milei, idiotule.Poi s vii aici fr s tii unde te afli? AUTOCRATUL: Am fost att de fugrit n propria mea cas n aceast noapte, nct m-a putea afla oriunde. Adu-mi nite vin sau ap, dac n-ai vin aici i pune drugul la u. MANA DREAPT: Avem bordo, nu i vin. i nu prea pot s pun drugul la u, pentru c-mi atept stpnul s se-ntoarc. AUTOCRATUL: (Cu mai mult autoritate.) F ce-i spun. MNA DREAPT: (Foarte ncet.) Eti beat, prietene. Iei. AUTOCRATUL: Sunt ce conteaz? Sfritul e aici.Sunt un om nici mai bun, nici mai ru dect tine. Pasul apsat al lui NOD se aude n deprtare. MNA DREAPT: N-a izbndit sunt sigur! MESCHIANE: A reuit! Nu s-ar ntoarce att de repede cuminilegoale. Lumeamaipoatefisalvat! AUTOCRATUL: Cevreisspui? IntrNOD. Nebunia pentru care s-a rugat l-a cuprins deja, dar o trage pe JAHIdup sine.MNADREAPTfuge spre el, cu ctuele. MESCHIANE: Trebuie s-o in cineva, altfel va scpa aa cum amaiscpat. MNADREAPTi pune luiNODctuele, le nchide cu un pocnet, apoi prinde cu un lanun braal luiNODpeste trupul acestuia, n aa fel nct s-o cuprind pe JAHI. NODo strnge i mai tare peJAHI.

MNA DREAPT: O omoar! Slbete strnsoarea, ntrule. MANADREAPTapuc bara cu care nvrtea roata i o abate asupra lui NOD. NOD url, ncearc s-l apuce i-o scap pe jos pe JAHI care i-a pierdut cunotina. MNADREAPTo apuc de-un picior i-o trage lng AUTOCRAT. MNADREAPT: Hei, tu, iaine-o tu. l smucete pe AUTOCRAT n picioare i-l nlnuie n aa fel nct un branconjur talia lui JAHI, apoi se ntoarce din nou la MESCHIANE, pentru a continua tortura. Nevzut n spatele lui, NODse elibereaz din lanuri.

XXV Atacul asupra Hierodulilor


Dei ne gseam afar, unde zgomotele se pierd att de uor sub imensitatea boltei, auzeam zngniturile pe care le provoca Baldanders n timp ce se prefcea c se lupt cu fiarele care-l nlnuiau. Oamenii din public vorbeau ntre ei, i auzeam i aceste conversaii: una despre pies, descoperind n ea semnificaii la care nu m gndisem niciodat i pe care a zice c Doctorul Talos nu le avusese n vedere; iar alta despre un caz judiciar despre care unul dintre vorbitori, cu intonaia trgnat a unui exultant, prea sigur c nu va fi judecat cu dreptate de ctre Autocrat. Cnd am rsucit tamburul roii, lsnd clichetul s cad cu un clinchet satisfctor, am ndrznit s arunc o privire piezi lung ctre cei care ne urmreau. Doar zece scaune erau ocupate, dar nite siluete nalte stteau pe margini i n spatele auditoriului. Cteva femei n inut de curte, foarte asemntoare cu acelea pe care le vzusem odat la Casa Azurie, rochii cu

decolteu adnc i fuste largi, adesea crpate ntr-o parte sau garnisite cu dantel. Coafuri simple, mpodobite ns cu flori, bijuterii sau larve extrem de luminiscente. Majoritatea celor care ne urmreau preau s fie brbai i tot mai veneau i alii. Cei mai muli erau la fel de nali ca Vodalus. Stteau nvelii n mantalele lor, ca i cnd i-ar fi nfiorat aerul blnd al primverii. Chipurile le erau umbrite de petasurile cu boruri largi i calote turtite. Lanurile lui Baldanders au czut cu un clmpnit, iar Dorcas a ipat ca s m ntiineze c se eliberase. M-am rsucit ctre el, apoi m-am retras de fric, smulgnd cea mai apropiat fclie din suportul ei, ca s -l in la distan. Fclia a nceput s plpie, uleiul din burduful ei aproape nbuind flacra, i scuipnd scntei s-a reaprins cu i mai mult putere cnd pucioasa i srurile minerale pe care Doctorul Talos le lipise de jur mprejurul buzei au luat foc. Uriaul i juca nebunia aa cum cerea rolul su. Prul clos i atrna n ochi; n dosul acestui paravan, ochii scnteiau att de slbatici, nct le vedeam sclipirea n ciuda uvielor. Gura i sttea cscat, din ea curgea saliv, iar dinii galbeni erau lsai la vedere. Brae de dou ori mai lungi dect ale mele se ntindeau spre mine. Ce m speria i recunosc c eram speriat i tare mi doream s-o am n mini pe TerminusEst i nu fclia de fier era ceea ce nu pot numi altfel dect expresia din spatele lipsei de expresie de pe chipul lui. Era acolo asemenea apei negre pe care o zrim uneori micndu-se sub gheaa unui ru ngheat. Baldanders era de-a dreptul fericit s fie aa cum era el n mod firesc; i cnd m-am rsucit spre el, mi-am dat

seama pentru prima oar c nu se prefcea a fi nebun pe scen, ci mai curnd se prefcea a fi ntreg la minte i umil n afara ei. i m-am ntrebat atunci n ce msur influenase scrierea piesei, dei poate era vorba doar de faptul c Doctorul Talos i nelesese (fr doar i poate) pacientul mai bine dect l nelesesem eu. De bun seam c nu sttea n intenia noastr s-i nspimntm pe curtenii Autocratului, aa cum i nspimntasem pe oamenii de rnd. Baldanders mi va smulge din mini fclia, se va preface c-mi rupe spinarea i va ncheia scena. Dar n-a fcut aa. O fi fost ntr-adevr att de nebun pe ct se prefcea a fi, ori poate chiar era nfuriat de publicul tot mai numeros, nu tiu. Poate c ambele explicaii sunt corecte. Fapt e c mi-a smuls fclia din mn i s-a rsucit spre spectatori, nvrtind-o n mini astfel nct uleiul aprins a curs n jurul lui ca o ploaie de foc. Spada mea, cu care ameninasem capul lui Dorcas cu numai cteva clipe mai devreme, zcea lng picioarele mele, i m-am aplecat instinctiv dup ea. Pn s m ndrept din nou de spate, Baldanders ajunsese n mijlocul publicului. Fclia se stinsese, iar acum o mnuia ca pe-o ghioag. Cineva a tras cu pistolul. Glonul i-a aprins costumul, dar nu i-o fi nimerit trupul. Mai muli exultani i scoseser sbiile i cineva n-am vzut cine avea asupra sa un vis, una din armele acelea rare. Se mica asemenea unui fum tyrian, dar mult mai rapid, i ntr-o clipit l nvluise pe uria. i a prut atunci Baldanders ca nfurat n tot ce nsemna trecutul i mult din ceea ce nc nu fusese niciodat: o femeie cu pr sur i-a

nmugurit din old, o barc de pescuit i-a atrnat chiar deasupra capului, un vnt rece a biciuit flcrile care l mpresuraser. Dar viziunile, despre care se spune c-i las pe soldai ameii i neajutorai, devenind o povar n mplinirea misiunii lor, nu prea aveau putere asupra lui Baldanders. A continuat s nainteze cu pai mari, i atunci fclia a despicat o potec n faa lui. O clip doar am mai privit (cci mi venisem destul n fire ca s fug de acea lupt de nebuni) i am vzut cteva siluete aruncndu-i pelerinele cu glug i din ct prea i chipurile. Sub acele chipuri care, nemaifiind purtate, aminteau de materia imaterial din care erau alctuii notulii, se gseau nite monstruoziti cum nu crezusem c realitatea poate s ndure: o gur circular mrginit de dini ca nite ace; ochi compui fiecare din ali o mie de ochi, suprapui asemenea solzilor unui con de pin; flci ca nite cleti. Mi-au rmas toate n amintire aa cum mi rmn toate celelalte lucruri, i nu o dat le-am vzut n rondurile ntunecate ale nopii. Sunt foarte bucuros c, atunci cnd n sfrit am izbutit s-mi ntorc chipul spre stele i norii inundai de lun, nu le vzusem dect pe cele mai apropiate de luminile scenei noastre. Am spus c o rupsesem la fug. Dar bobul acela de zbav, n care am ridicat-o pe TerminusEst i am stat i l-am privit pe Baldanders n atacul lui furibund, aproape c m-a costat cumplit de mult: cnd m-am rsucit s-o iau pe Dorcas i s-o duc la adpost, ea nu mai era acolo. Am rupt-o atunci la fug nu att din faa furiei lui Baldanders sau de cacogenii din public, sau de pretorienii Autocratului (care, eram sigur, aveau s apar curnd), ci pe

urmele lui Dorcas. Am cutat-o, i-am strigat numele n timp ce fugeam, dar n-am gsit dect boscheii, fntnile i puurile adnci ale acelei grdini fr capt; i, ntr-un trziu, nemaiputnd s respir i cu dureri n picioare, mi-am potolit fuga. mi este cu neputin s pun pe hrtie amrciunea pe care am simit-o atunci. Era aproape de nesuportat faptul de a o fi regsit pe Dorcas i a o fi pierdut att de curnd. Femeile cred sau cel puin aa pretind ele c toat tandreea noastr fa de ele izvorte din iubire; c le iubim cnd nu ne-am nfruptat din ele o vreme, i le ndeprtm, cnd suntem ndestulai sau, mai corect spus, epuizai. Nimic mai fals, cu toate c o atare idee poate fi fcut s par adevrat. Cnd suntem nvrtoai de dorin, suntem n stare s artm o mare tandree, n sperana de a mplini acea dorin; dar, n fapt, nicicnd nu suntem mai nclinai spre a trata femeile cu brutalitate i mai puini capabili de a simi orice alt emoie profund, n afar de una singur. Umblnd eu aa prin grdinile nnoptate, nu m stpnea nici o nevoie fizic fa de Dorcas (cu toate c nu m mai bucurasem de ea de cnd dormisem mpreun n fortreaa dimarhilor, dincolo de Cmpia Sangvinar), pentru c mi revrsasem brbia iar i iar cu Jolenta, n barca mpodobit cu nenufari.Dar dac a fi gsit-o pe Dorcas, a fi sufocat-o cu srutri; ct despre Jolenta, pe care fusesem nclinat s-o displac, iat c acum resimeam pentru ea o oarecare afeciune. Nici Dorcas, nici Jolenta nu au aprut, n-am vzut sosind n fug nici soldai i nici pe petrecreii pe care venisem s-i distrm nu i-am zrit. Thiasul, din cte se vdea, era

organizat ntr-un anume loc n acea grdin, de care eu eram foarte departe. Nici mcar acum nu tiu pn unde se ntinde Casa Absolut. Exist hri, fr doar i poate, dar sunt incomplete i contradictorii. A Doua Cas nu are hri, i chiar i Printele Inire mi spune c a uitat de mult mare parte din misterele ei. Rtcind prin coridoarele ei nguste, n-am vzut lupi albi; am gsit n schimb scri care duc la domuri sub ru i la chepenguri ce se deschid n pduri aparent virgine. (Unele dintre acestea sunt nsemnate, la suprafaa pmntului, de stele czute n ruin, pe jumtate nghiite de vegetaie; altele n-au nici un semn.) De cnd am nchis asemenea chepenguri i m-am retras, cu prere de ru, ntr-un aer artificial nc brzdat de arome de vegetaie i putreziciune, m-am ntrebat adesea dac nu cumva unul sau altul dintre acele tuneluri ajunge pn la Citadel. Btrnul Ultan a zis o dat, ca ntr-o doar, c rafturile de cri ale bibliotecii se ntindeau pn la Casa Absolut. Ce altceva s nsemne asta dect c nsi Casa Absolut s-ar ntinde pn la rafturile bibliotecii sale? Unele pri ale celei de-a Doua Case seamn cu acele coridoare oarbe n care l-am cutat pe Triskele; poate c sunt aceleai coridoare, dei, dac aa stau lucrurile, nseamn c m aflasem ntr-o primejdie cu mult mai mare dect tiam la acea dat. C au sau nu rdcini reale speculaiile mele, la vremea despre care scriu acum nu aveam habar de ele. Eram att de inocent nct bnuiam c hotarele Casei Absolute care se ntindeau i n spaiu, i n timp cu mult mai departe dect i-ar fi nchipuit neiniiaii puteau fi strict delimitate; i c m apropiam, sau m voi apropia curnd de ele,

dac nu cumva trecusem deja de ele. Astfel am mers ct a fost noaptea de lung, ndreptndu-mi paii spre miaznoapte dup cum m cluzeau stelele. i, mergnd, mi-am desfurat n minte viaa ntocmai aa cum am ncercat de attea ori s nu fac n timp ce ateptam s vin somnul. i din nou notam cu Drotte i Roche n rezervorul rece de sub Donjonul Clopotului; din nou nlocuiam drcuorul de jucrie al Josephinei cu broasca furat; i iar ntindeam mna s prind coada bardei care l-ar fi rpus pe marele Vodalus i astfel ar fi salvat-o pe Thecla nc nentemniat; nc o dat vedeam panglica purpurie trndu-se de sub ua Theclei, pe Malrubius, aplecndu-se asupra mea, pe Jonas disprnd n infinitatea dintre dimensiuni. M jucam din nou cu pietricelele n curtea de lng curtina prbuit, n vreme ce Thecla se ferea de copitele grzilor clare ale tatlui meu. Mult vreme dup ce vzusem ultima balustrad, m-am temut de soldaii Autocratului; dar dup o vreme, cnd nici mcar n-am ntrezrit vreo patrul ndeprtat, frica a fost nlocuit de disprefa de ei, creznd c ineficiena lor fcea parte din acea dezorganizare general pe care o observasem adesea n Commonwealth. Cu sau fr ajutorul meu, simeam c Vodalus i va distruge pe crpacii tia ar putea s-o fac i acum, dintr-o singur lovitur. Cu toate acestea, androginul n rob galben care cunoscuse parola lui Vodalus i primise mesajul lui ca i cnd l atepta era fr nici o ndoial Autocratul, stpnul acelor soldai i, n fapt, al ntregului Commonwealth, n msura n care recunotea

existena unui stpn. Thecla l vzuse adesea; amintirile Theclei erau acum ale mele i el aprea n ele. Dac Vodalus izbndise ntre timp, de ce rmnea ascuns? Sau poate c Vodalus era doar o creatur a Autocratului? (i dac da, de ce vorbise Vodalus despre Autocrat ca i cnd acesta era un simplu servitor?) Am ncercat s m conving singur c tot ce se ntmplase n ncperea tabloului i n celelalte pri ale celei de-A Doua Case fusese un vis; dar tiam c nu e aa, i nu mai aveam nici oelul. Gndul la Vodalus mi-a amintit de Ghear, pe care Autocratul nsui m ndemnase s-o dau napoi ordinului preoteselor numite Pelerine. Am scos-o din ascunztoare. Lumina ei era blnd acum, nu scpra cum fcuse n mina oamenilor-maimu, i nici nu era pal, aa cum fusese cnd o cercetasem mpreun cu Jonas n antecamer. Dei o ineam n palm, mi aprea ca un iaz mare de ap albastr, mai curat ca aceea din rezervor, cu mult mai curat dect apele Gyollului, n care m-a putea cufunda... dei, fcnd aceasta, ntr-un fel de neneles m-a cufunda nsus. Mngietor gndul i n acelai timp nelinititor, nct am bgat gema napoi n tureatc i mi-am vzut de drum. Zorile m-au gsit pe o potec ngust ce se furia printr-o pdure mult mai grandioas n descompunerea ei dect aceea care se ntindea n afara Zidului ce mpresura Nessusul. Arcele rcoroase formate de ferigi, pe care le vzusem acolo, nu existau aici, dar vie ca nite degete crnoase se agau, asemenea unor hetaire, de mahagonii i de ali copaci tropicali, preschimbndu-i

mdularele lungi n nori de verde plutitor i lsnd s atrne spre pmnt perdele dense presrate cu flori. Psri necunoscute mie glsuiau deasupra capului i, o dat, o maimu, care, de n-ar fi avut patru mini, a fi jurat c e o zbrcitur de om cu barb roie, mbrcat n blan, m-a iscodit din vrful unui arac nalt ct o fle. Cnd nu m-am mai putut ine pe picioare, am gsit un loc uscat i umbros, ntre nite rdcini ct trunchiurile de groase, i m-am nvelit n mantia mea. Adeseori a trebuit s vnez somnul ca i cnd ar fi cea mai amgitoare himer, pe jumtate legend, pe jumtate vzduh. Acum ns m-a ncolit. Abia de-am nchis ochii, i mi-a i aprut n minte uriaul cuprins de pandalii. De data asta o aveam pe TerminusEst n mn, dar parc a fi inut o nuielu. n loc s m aflu pe scen, stteam pe-un parapet ngust. De o parte ardeau torele unei armate. De partea cealalt, un perete abrupt care se termina ntr-un lac ntins care era i nu era iazul azuriu al Ghearei. Baldanders i nlfclia cumplit, iar eu m transformasem oarecum n silueta aceea de copil pe care o vzusem pe fundul mrii. Simeam c femeile acelea gigantice nu puteau fi departe. i ghioaga a izbit. Trecuse de amiaz, furnici roii ca focul mi traversau n ir pieptul. Dup ce am mers timp de dou sau trei ronduri prin frunzele palide ale acelei pduri nobile dar sortite pieirii, am ajuns la o potec mai lat i, dup nc un rond (n vreme ce umbrele se lungeau), m-am oprit, am adulmecat vzduhul i am descoperit c mirosul pe care-l simisem era ntr-adevr o urm de fum. Eram lihnit de foame, aa c am grbit pasul.

XXVI Desprirea
La un moment dat, poteca ntretia o alta i la acea rscruce patru oameni edeau pe pmnt, n jurul unui foc mic.nti am recunoscut-o pe Jolenta aura ei de frumusee fcea poiana s semene cu un paradis. Aproape n aceeai clip, Dorcas m-a recunoscut i a fugit spre mine, s m srute, iar eu am zrit chipul vulpain al Doctorului Talos peste umrul masiv al lui Baldanders. Uriaul, pe care ar fi trebuit s-l recunosc din prima clip, era att de schimbat nct nici nu mi-am dat seama imediat cine e. Capul i era nfurat n bandaje murdare i, n locul hainei negre lbrate pe care o purta ndeobte, spinarea lui lat era acoperit cu o alifie lipicioas ce se asemna cu argila i mirosea a balt. Ce-ntlnire, ce-ntlnire! a strigat Doctorul Talos. Cu toii ne-ntrebam ce s-a ntmplat cu tine. Cu o uoar nclinare a capului, Baldanders a dat de neles c, de fapt, Dorcas

era cea care se ntreba, lucru pe care cred c l-a fi ghicit i fr ajutor. Am rspuns: Am fugit. Ca i Dorcas, tiu. M mir c voi ceilali n-ai fost omori. Ct pe ce, a recunoscut doctorul, dnd din cap. Jolenta a ridicat din umeri, fcnd ca aceast simpl micare s par o ceremonie desvrit. i eu am fugit, a zis ea, prinzndu-i snii uriai cu minile. Dar nu cred c sunt bine dotat pentru fug, ce zici? Oricum, n ntuneric m-am ciocnit de un exultant care mi-a spus c nu trebuie s mai fug, pentru c o s m apere el. Dar apoi au aprut nite spahii mi-ar plcea ca ntr-o bun zi s-mi pot nhma la aret animalele lor i cu ei era i un mahr din ia crora nu le plac femeile. Mi-am zis atunci c poate o s fiu dus la Autocrat ai crui pori sunt mai strlucitori chiar i dect stelele , aa cum aproape c se ntmpl n pies. Dar tia l-au fcut pe exultant s plece i m-au dus napoi la teatru unde erau el i a fcut un gest ctre Baldanders i doctorul. Doctorul l ungea cu pomad, iar soldaii urmau s ne omoare, cu toate c vedeam c pe mine nu prea-i trgea aa s m omoare. Apoi ne-au lsat s plecm, i iat-ne aici. Doctorul Talos a adugat: Pe Dorcas am gsit-o la spartul zorilor. Sau mai degrab ea ne-a gsit pe noi, i de atunci ne ndreptm ncet spre muni. ncet, din pricin c, aa ru cum se simte, Baldanders este singurul dintre noi care are fora s ne care calabalcul om fi aruncat noi parte din el, dar de cteva piese tot nu ne putem descotorosi. Eram surprins, am zis eu, s aud c

Baldanders era doar rnit, cnd fusesem sigur c murise. Doctorul Talos l-a oprit, a spus Dorcas. Nu-i aa, Doctore? Aa a fost prins. De mirare c n-au fost ucii amndoi. Dar uite, a spus Doctorul Talos zmbind, uite c nc umblm printre cei vii. i cu toate c o ducem mai prost cu mbrcmintea, suntem bogai. Baldanders, arat-i lui Severian banii. Cu o grimas de suferin, uriaul i-a schimbat poziia i a scos dintr-un buzunar o pung de piele doldora. Dup ce s-a uitat la doctor ca pentru a mai primi i alte instruciuni, a deznodat nururile i a vrsat n mna lui uria un uvoi de chrisoi nou btui. Doctorul Talos a luat o moned i a ridicat-o, ca s prind n ea lumina focului, i a ntrebat: Ct vreme crezi c un brbat dintr-unul din satele de pescari de lng Lacul Diuturna ar munci pentru un chrisos la ridicarea zidurilor? la care eu am rspuns: Cred c cel puin un an. Doi! Zi de zi, iarn i var, fie ploaie, fie soare, dac-l mprim n frme de cupru, i aa vom face. O s ne lum cincizeci asemenea ajutoare ca s ne reconstruim casa. Ateapt i-ai s vezi! Baldanders a adugat cu vocea lui groas: Numa' s munceasc. Rocovanul doctor s-a rsucit brusc spre el: Or s munceasc! Am nvat cte ceva de ultima dat, fii sigur. M-am bgat n vorb: Presupun c o parte din banii tia sunt ai mei, iar alt parte, a femeilor stora

nu-i aa? Doctorul Talos s-a relaxat: Ah, da, am uitat. Femeile i-au primit deja partea. Jumtate din tia sunt ai ti. La urma urmei, nu i-am fi cptat dac n-ai fi fost tu. A luat banii din mna uriaului i s-a apucat s fac dou grmezi pe pmnt, n faa lui. Mi-am zis c voise s spun doar c mi adusesem umila contribuie la succesul piesei, att i nimic mai mult. Dar Dorcas, care probabil simise c n vorbele lui se ascundea ceva mai mult dect doar recunoaterea meritelor, a ntrebat: De ce spui asta, Doctore? Fa-de-vulpe a zmbit: Severian are prieteni sus-pui. i am gndul sta de-o bucat de vreme un torionar care s bat drumurile ca un vagabond e ceva greu de nghiit chiar i de ctre Baldanders; ct despre mine, eu m tem c am un gdej extrem de strmt. Dac am asemenea prieteni, am zis, eu unul nu-i tiu. Grmezile erau egale acum, iar doctorul a mpins una spre mine i pe cealalt spre uria. La nceput, cnd te-am gsit n pat cu Baldanders, am crezut c poate ai fost trimis s ne avertizezi s nu jucm piesa mea n anumite privine, dup cum ai observat, este, cel puin aparent, o critic la adresa Autocratului. Oarecum, a molfit Jolenta sarcastic. Da' ca s trimii un torionar din Citadel ca s bagi spaima n doi comediani vagabonzi mi se prea o reacie absurd de exagerat. Apoi mi-am dat seama c noi, prin simplul fapt c prezentam piesa, de fapt te

ascundeam pe tine. Puini ar bnui c un slujitor al Autocratului s-ar asocia cu o asemenea trebuoar. Aa c am introdus rolul lui Mna Dreapt, ca s te putem ascunde mai bine, dnd astfel o justificare vemntului tu. N-am habar despre ce vorbeti, am spus eu. Desigur. Nu doresc s te forez s-i trdezi secretul. Dar cnd pregteam ieri scena, un slujba de rang nalt din Casa Absolut cred c era un agamet, i cei de soiul sta sunt mereu aproape de urechea autoritilor a venit s-ntrebe dac trupa noastr este aceea n care joci tu, i dac eti cu noi. Tu i Jolenta v fcuseri nevzui, dar am rspuns c ntr-adevr aa e. A ntrebat apoi ct primeti din ce ctigm i, cnd i-am spus, a zis c a primit instruciuni s ne plteasc pe loc pentru spectacolul de sear. i chiar c am avut noroc, pentru c netotul sta ct un munte a pornit la atac n publicul nostru. A fost una din puinele di cnd mi s-a prut c Baldanders se simte afectat de mscrile doctorului su. Cu toate c era limpede c-i pricinuia o mare suferin, i-a rsucit matahala de trup pn a ajuns cu spatele la noi. Dorcas mi spusese c, atunci cnd dormisem n cortul Doctorului Talos, dormisem singur. Acum am avut impresia c aa se simea uriaul; c, pentru el, n luminiul acela nu se gseau dect el i nite vieti mici, nite animale de companie, care ncepeau s-l oboseasc. A pltit pentru nesocotina lui, am zis eu. Arat ars ru. Doctorul a ncuviinat din cap:

De fapt, Baldanders a avut noroc. Hierodulii i-au ndreptat n jos razele i-au ncercat s-l ntoarc din drum, nu s-l omoare. Triete acum datorit ngduinei lor i o s se regenereze. Adic o s se vindece? a murmurat Dorcas. Sper s se ntmple astfel. Mi-e att de mil de el, cum nu pot spune. Eti bun! Poate prea bun. Dar Baldanders crete nc, iar copiii care cresc au mare putere de recuperare. Crete nc? m-am mirat eu. Prul i e pe jumtate ncrunit Doctorul a izbucnit n rs: Poate c i crete cruneala. Dar acum, dragi prieteni s-a ridicat i i-a scuturat pantalonii de colb , acum am ajuns, i bine a spus poetul, n locul unde destinaiile lor i despart pe oameni. Ne-am oprit aici, Severian, nu numai din pricin c eram sleii, ci din pricin c aici se desparte drumul spre Thrax, unde te ndrepi tu, de acela care duce la Lacul Diuturna i n ara noastr. Mi-era nu tiu cum s trec de punctul sta, ultimul unde trgeam ndejde s te vd, fr s fi fcut o mpreal dreapt a ctigului nostru dar acum asta s-a nfptuit. De-o fi s mai stai la taclale cu binefctorii ti din Casa Absolut, vrei te rog s le spui c ai fost pltit cu dreptate? Grmada de chrisoi se mai afla nc pe pmnt, n faa mea. Aici se afl de o sut de ori mai muli bani dect m-am ateptat vreodat s primesc, am spus eu. Da. De bun seam. Am cules monedele i le-am vrt n sabreta. Jolenta i Dorcas au schimbat o privire scurt, iar Dorcas a spus:

Eu m duc la Thrax mpreun cu Severian, dac el ntr-acolo se ndreapt. Jolenta i-a ridicat o mn ctre doctor, ateptndu-se de bun seam s-o ajute s se ridice. Baldanders i cu mine vom cltori singuri, a spus el, i vom merge toat noaptea. O s ne fie dor de voi toi, dar a sosit vremea s ne desprim. Dorcas, copila mea, sunt ncntat c vei avea un protector. (Mna Jolentei se gsea, n acel moment, pe coapsa lui.) Vino, Baldanders, trebuie s-o lum din loc. Uriaul s-a ridicat cu greu n picioare i, cu toate c nu a gemut, vedeam limpede c suferea ngrozitor. Bandajele i erau ude i mnjite de sudoare amestecat cu snge. tiam ce am de fcut, i am spus: Am ceva de vorbit cu Baldanders, ntre patru ochi. Pot s v rog pe toi s v deprtai vreo sut de pai? Femeile s-au urnit din loc, s-mi ndeplineasc rugmintea, Dorcas lund-o pe o potec, iar Jolenta (ajutat de Dorcas s se ridice), pe cealalt; dar Doctorul Talos a rmas neclintit, obligndu-m s-mi repet rugmintea. Vrei s plec i eu? N-are rost. Baldanders mi va spune tot ce-i zici, de cum vom fi numai noi doi. Jolenta! Vino-ncoa, drgu. S-a ndeprtat pentru c am rugat-o eu, aa cum te-am rugat i pe tine. Da, numai c merge n direcia greit, i nu pot s admit aa ceva. Jolenta! Doctore, nu vreau dect s-l ajut pe prietenul tu sau pe sclavul tu, sau ce-o fi. Pe neateptate, vocea adnc a lui Baldanders a rzbit prin turbanul de bandaje:

Eu sunt stpnul lui. ntocmai, a spus doctorul, n timp ce culegea de pe pmnt grmada de chrisoi pe care o mpinsese spre Baldanders i o lsa s cad n buzunarul pantalonilor uriaului. Jolenta se ntorsese chioptnd, lacrimile i brzdau chipul minunat. Doctore, nu pot merge cu voi? De bun seam c nu, a rspuns el rece, ca unui copil care cere o a doua porie de tort. Jolenta s-a prbuit la picioarele lui. Eu m-am uitat n sus, la uria. Baldanders, te pot ajuta. Cu ceva timp n urm, un prieten de-al meu a fost ars la fel de ru ca i tine, i am putut s-l ajut. Dar pe tine n-am s te ajut dac Doctorul Talos i Jolenta se uit. Vrei s vii cu mine puin mai ncolo, napoi pe poteca spre Casa Absolut? ncet, capul uriaului s-a cltinat dintr-o parte n alta. tie ce lenitiv i oferi, a rs Doctorul Talos. El nsui l-a oferit multora, dar iubete viaa prea mult Eu ofer via... nu moarte. Serios? a ridicat doctorul o sprncean. Unde i-e prietenul? Uriaul apucase mnerele roabei lui. Baldanders, tii cine a fost Conciliatorul? Asta a fost demult, a rspuns Baldanders. N-are importan. i a pornit-o pe poteca nealeas de Dorcas. Doctorul Talos a fcut civa pai n urma lui, cu Jolenta agat de braul su, apoi s-a oprit. Severian, ai pzit muli prizonieri, cel puin aa mi-ai spus. Dac Baldanders ar mai da un chrisos dintr-ai si, ai vrea s-o ii pe

creatura asta pn vom fi plecat de-aici? nc m chinuia gndul la suferina uriaului i la eecul meu; dar am izbutit s spun: Ca membru al ghildei mele, pot accepta nsrcinri numai de la autoritile constituite legal. Atunci o s-o omorm dup ce nu ne vei mai vedea. Asta v privete pe voi i pe ea, am spus, pornind dup Dorcas. Abia am ajuns-o din urm, cnd am auzit ipetele Jolentei. Dorcas s-a oprit i mi-a strns i mai mult mna, ntrebndu-m ce erau zgomotele acelea; i-am spus despre ameninarea doctorului. i ai lsat-o pe minile lor? N-am crezut c vorbete serios. n timp ce spuneam acestea, am i fcut stnga-mprejur, lund-o napoi pe drum. Am apucat s facem vreo doisprezece pai, cnd ipetele au fost urmate de o tcere att de adnc, nct am auzit fonetul unei frunze vetede. Am grbit pasul; dar nc nainte s ajungem la rscruce, am fost sigur c era prea trziu, nct, dac e s spun adevrul, m grbeam doar pentru c a fi dezamgit-o pe Dorcas dac n-a fi fcut-o. Am greit creznd c Jolenta murise. Dup un cot al potecii, am vzut-o alergnd spre noi, cu genunchii lipii, ca i cnd picioarele i-ar fi fost mpiedicate de coapsele ei generoase, iar braele i erau ncruciate peste sni, ca s-i mpiedice s salte. Prul ei glorios, auriu-rocat, i cdea n ochi, iar cmaa subire de organdi pe care o purta fusese rupt n fii. A leinat cnd Dorcas a mbriat-o. Demonii ia au btut-o, a zis Dorcas.

Acum o clip ne-am temut c or s-o omoare. M-am uitat la urmele de lovituri de pe spatele frumoasei femei i am spus: Cred c astea-s urmele bastonului doctorului. A avut noroc c doctorul nu l-a asmuit pe Baldanders asupra ei. Dar ce putem face? Putem s ncercm cu asta. Am pescuit Gheara din tureatc i i-am artat-o lui Dorcas. i aminteti obiectul gsit n sabretaul meu? Despre care ai spus c nu e o nestemat adevrat? Asta era i, uneori, pare s-i ajute pe rnii. Am vrut s-o folosesc i asupra lui Baldanders, dar nu m-a lsat. Am inut Gheara deasupra capului Jolentei, apoi am purtat-o peste rnile de pe spatele ei, ns gema nu-i sporea luminozitatea, iar Jolenta nu prea s-i vin n fire. Nu are efect, am spus eu. Voi fi nevoit s-o duc n brae. Mai bine i-o aburci peste umeri, ca s n-o ii tocmai de unde a fost rnit mai ru. Dorcas a luat spada, iar eu am fcut aa cum mi spusese, descoperind c Jolenta era aproape la fel de grea ca un brbat. i astfel ne-am trt o bun bucat de drum, pe sub baldachinul verde al frunzelor, nainte ca Jolenta s deschid ochii. Dar chiar i atunci, abia se putea ine pe picioare fr s fie ajutat, i nu era n stare nici mcar s-i treac degetele prin prul acela formidabil, ca s i-l ridice de pe fa i s-i vedem mai bine ovalul mnjit de lacrimi. Doctorul nu m-a lsat s m duc cu el, a zis ea. Dorcas a ncuviinat din cap: Aa se pare. Parc se adresa cuiva cu mult mai tnr

dect ea. O s fiu distrus. Am ntrebat-o de ce spune asta, dar ea doar a cltinat din cap. Dup o vreme, a spus: Pot s merg cu tine, Severian? N-am nici un ban. Baldanders mi-a luat tot ce-mi dduse doctorul. I-a aruncat lui Dorcas o cuttur piezi. i ea are bani... mai muli dect am primit eu. Cam tot atia ct i-a dat ie doctorul. tie, a rspuns Dorcas. i tie i c toi banii pe care-i am sunt ai lui dac are nevoie de ei. Poate ar trebui s tii amndou, am schimbat eu vorba, c eu s-ar putea s nu m ndrept spre Thrax, sau cel puin nu direct. Trebuie s descopr pe unde se afl ordinul Pelerinelor. Jolenta s-a uitat la mine ca la un nebun: Din cte-am auzit, hlduiesc peste tot n lume. n plus, nu primesc n rndul lor dect femei. Nu vreau s m altur lor, doar s le gsesc. Ultima oar cnd mi s-a spus de ele, se ndreptau spre miaznoapte. Dar dac reuesc s aflu unde sunt, va trebui s m duc dup ele. Chiar dac asta nseamn s o apuc din nou spre miazzi. Eu merg oriunde mergi tu, a declarat Dorcas. Chiar dac nu la Thrax. Eu nu m duc nicieri, a oftat Jolenta. Cnd n-a mai fost nevoie s-o sprijinim pe Jolenta, m-am ndeprtat puin de ea mpreun cu Dorcas. Dup ce-am mers o vreme, m-am rsucit s m uit la Jolenta. Nu mai plngea, dar aproape c nu mai recunoteam frumuseea care-l nsoise nainte pe Doctorul Talos. i inuse capul cu mndrie, chiar arogan. Umerii i fuseser

trai spre spate, ochii ei magnifici scpraser ca smaragdul. Acum umerii i atrnau istovii, privirile i erau aplecate n pmnt. Despre ce-ai vorbit cu doctorul i uriaul? m-a ntrebat Dorcas n timp ce mergeam. i-am spus. O dat ai strigat att de tare, nct te-am auzit i eu. Ai strigat: tii cine a fost Conciliatorul? Dar nu mi-am dat seama dac nici tu nu tiai, sau doar voiai s afli dac ei tiau. tiu foarte puine de fapt, mai nimic. Am vzut portrete care, din ct se spune, l-ar nfia pe el, dar sunt att de diferite unul de altul, nct mi vine greu s cred c reprezint acelai om. Exist legende. Multe din cele auzite sunt de-a dreptul caraghioase. Ce-a vrea s fie Jonas aici! El ar avea grij de Jolenta i ar ti multe despre Conciliator. Jonas era omul pe care l-am ntlnit la Poarta ndurtoare, cel care clrea pe mericip. O vreme mi-a fost prieten bun. Unde-i acum? Asta a vrut s tie Doctorul Talos. N-am habar i nu vreau s vorbesc despre asta. Spune-mi despre Conciliator, dac vrei neaprat s spui ceva. Fr doar i poate c era o prostie, dar de cum am pomenit numele, am simit tcerea pdurii ca pe o greutate. Suspinul unei pale de vnt oareundeva, printre ramurile cele mai nalte, putea fi suspinul unui bolnav; verdele pal al frunzelor flmnde dup lumin m fcea s m gndesc la chipurile palide ale copiilor lihnii. Nimeni nu tie prea multe despre el, a nceput Dorcas, iar eu tiu poate mai puin

dect tine. Nu-mi amintesc acum nici mcar cum am aflat tot ce tiu. Sunt ns unii care spun c era un bieel. Alii spun c nu era fiin uman nu era cacogen, ci gndul, tangibil pentru noi, al unei inteligene uriae pentru care existena noastr nu e mai real dect teatrele de hrtie pentru vnztorii de jucrii. Se povestete c odat a luat de mn o femeie muribund, iar n cealalt mn a luat o stea, i de atunci are puterea s mpace universul cu spia omeneasc, i spia omeneasc s-o apropie de univers, punnd capt strvechii rupturi. Are un fel al su de-a disprea i de-a reaprea cnd toat lumea l-a crezut mort reapare la un anumit timp dup ce-a fost ngropat. Poate fi ntlnit sub forma unui animal, vorbind cu grai omenesc, iar unei femei pioase i-a aprut sub form de trandafiri. Mi-am amintit de ziua n care mi s-a pus masca pentru prima oar. Cred c Sfintei Katharine, cnd a fost executat. Sunt i alte legende, mai sumbre. Spune-mi-le. M nspimntau, a spus Dorcas. Acum nici nu mi le mai aduc aminte. Crulia aia cafenie pe care-o pori cu tine nu-l pomenete? Am scos-o i am vzut c-l pomenea, dar pentru c nu puteam citi cum trebuie n timp ce mergeam, am pus-o la loc n sabreta, hotrnd s parcurg acel capitol dup ce ne vom fi gsit un adpost pentru noapte, ceea ce trebuia s facem curnd.

XXVII Spre Thrax


Poteca noastr a continuat s strbat pdurea muribund pn la ultima raz de lumin; se lsase ntunericul de vreun rond cnd am ajuns la malul unui ru mai ngust i mai iute dect Gyollul, i n lumina lunii am vzut pe malul cellalt cmpuri ntinse cultivate cu trestie, unduindu-se n suflarea vntului. La un moment dat, Jolenta ncepuse s plng de oboseal, aa c am hotrt cu Dorcas s ne oprim. N-a fi riscat niciodat s ncerc tiul ascuit al lui TerminusEstpe ramurile grele ale copacilor din pdure, drept care am fi avut puine lemne de foc acolo; vreascurile peste care ddusem pe drum erau jilvite de umezeal i nmuiate de putreziciune. Malul rului era ns plin de bee rsucite, tari, uoare, uscate. Apucasem s rupem o mulime i s potrivim focul, nainte s-mi amintesc c nu mai aveam oelul, l lsasem la Autocrat, cel care, fr doar i poate, fusese slujbaul de rang nalt care-i umpluse Doctorului Talos

minile de chrisoi. Avea n schimb Dorcas i cremene, i o bucat de oel, i iasc printre puinele lucruri din bocceaua ei, astfel c n curnd ne nclzeam la flcrile vuitoare. Jolenta se temea de slbticiuni, cu toate c m strduisem s-i explic c era puin probabil ca soldaii s lase slbticiuni primejdioase s triasc ntr-o pdure ce se ntindea pn la grdinile Casei Absolute. De hatrul ei am pus pe foc capetele a trei ramuri groase, nct, dac ar fi fost nevoie, le-am fi scos de-ndat din foc i am fi ameninat creaturile de care se temea ea. Fiare nu s-au ivit, focul nostru a alungat narii, iar noi ne-am ntins pe spate i am privit cum urc scnteile spre cer. Mult mai n nalt, luminile navetelor treceau dintr-o parte n alta, umplnd cerul, prede-o clip sau dou, de zori fantomatici amgitori, ceea ce nsemna c minitrii i generalii Autocratului se ntorceau n Casa Absolut sau plecau la rzboi. ncercam cu Dorcas s ghicim ce puteau gndi cnd se uitau n jos doar o clip, nainte de a se ndeprta i zreau steaua noastr roie; probabil, ne-am zis n cele din urm, i ei i puneau ntrebri legate de noi, aa cum ne ntrebam i noi despre ei, netiind cine am putea fi i ncotro ne ndreptm, i de ce. Dorcas mi-a cntat un cntec, despre o fat care se plimb ntr-un crng la vreme de primvar, neavnd pe altcineva drept companie dect prietenii de cu un an nainte, frunzele czute. Jolenta se ntinsese ntre foc i ap, poate pentru c se simea mai n siguran acolo. Eu stteam cu Dorcas de partea cealalt a focului, nu numai pentru c, pe ct posibil, nu voiam s fim vzui de ea, ci i pentru c lui Dorcas, dup cum mi spusese, nu-i plceau

privelitea i sunetul prului ntunecat i rece care curgea la vale. E ca un vierme, a zis ea. Un arpe mare, de abanos, care acum nu e flmnd, dar tie unde suntem i ne va hpi curnd. Nu te temi de erpi, Severian? Thecla se temuse de erpi; am simit umbra fricii ei tresrind la auzul ntrebrii i am ncuviinat din cap. Am auzit c, n pdurile calde de la miaznoapte, Autocratul Tuturor erpilor este Uroboros, fratele lui Abaia, i c vntorii care-i descoper vizuina cred c au dat peste un tunel pe sub mare i, cobornd prin el, intr n gura lui i, netiutori fiind cu toii, ptrund n gtlejul lui, nct sunt mori n timp ce nc mai cred c sunt vii; alii ns spun c Uroboros este doar rul cel mare ce curge spre propriul lui izvor, sau marea nsi care-i devoreaz propriile ei obrii. Dorcas s-a tras mai aproape n timp ce-i amintea aceste lucruri, iar eu am cupnns-o cu braul, tiind c dorea s fac dragoste cu ea, dei nu puteam fi siguri c Jolenta adormise de partea cealalt a focului. ntr-adevr, din timp n timp se mica, iar coapsele ei pline, talia subire i prul nfoiat o fceau s par c se unduiete ca un arpe. Dorcas i-a ridicat spre mine chipul mic i nduiotor de nevinovat, iar eu am srutat-o i am simit-o lipindu-se de mine, tremurnd de dorin. Mi-e att de frig, a optit ea. Era goal, dei n-o vzusem dezbrcndu-se. Cnd am nfurat-o cu mantia mea, pielea i era ncins ca i a mea de la cldura focului. Minile ei mici s-au furiat sub hainele mele, mngindu-m. Ce bine, a spus ea. Att de neted. i-apoi (dei ne mpreunasem i nainte) m-a

ntrebat, cu glas ca de copil: N-o s fiu prea mic? Cnd m-am trezit, luna (aproape de necrezut c era aceeai lun care m cluzise prin grdinile Casei Absolute) fusese aproape nghiit de orizontul apusean care se nla. Lumina de beriliu se revrsa pe ru la vale, dnd fiecrei unde umbra neagr a unui val. Aveam o stare de nelinite, nu tiam de ce. Teama de slbticiuni a Jolentei nu mai prea att de prosteasc, nct m-am ridicat i, dup ce m-am asigurat c ea i Dorcas erau n siguran, m-am dus s mai strng lemne pentru foc. Mi-am amintit de notuli, despre care Jonas mi spusese c erau adesea trimii noaptea, i de ceea ce intrase n antecamer. Pe deasupra capului planau psri de noapte nu numai bufnie, din care aveam o mulime cuibrind n turnurile ruinate ale Citadelei, psri pe care le recunoteai dup capetele rotunde i aripile scurte, late, neauzite, dar i alte soiuri de psri, avnd cozi despicate n dou i n trei, psri care plonjau n ap i ciripeau n zbor. Din cnd n cnd, fluturi de noapte cu mult mai mari dect orice vzusem n viaa mea treceau dintr-un copac n altul. Aveau aripi nsemnate cu chipuri i largi ct braele unui om, i vorbeau ntre ele, la fel ca oamenii, dar cu glasuri aproape prea ascuite ca s fie prinse de ureche omeneasc. Dup ce-am aat focul, mi-am pus spada la ndemn i am privit o vreme la chipul inocent al lui Dorcas, cu genele ei lungi i moi nchise n somn; apoi m-am ntins din nou ca s m uit la psrile ce cltoreau printre constelaii i s ptrund nc o dat n acea lume a memoriei care, orict ar fi de dulce ori de amar, nu este niciodat pe deplin nchis

pentru mine. Am cutat s trezesc la via srbtoarea din ziua Sfintei Katharine, din anul ce urmase nlrii mele la rangul de cpitan al ucenicilor; dar abia ncepuser pregtirile pentru banchet, cnd alte amintiri s-au bulucit nestvilite n jurul primei. n buctria noastr mi-am dus la buze o cup de vin furat i m-am pomenit transformndu-se ntr-un sn cu lapte cald. Era snul mamei mele i cu greu mi-am stpnit extazul (care ar fi putut terge cu totul amintirea) c reuisem s m ntorc att de departe n timp, pn la ea, dup att de multe ncercri nereuite. Braele mele au ncercat s-o cuprind i, dac a fi putut, mi-a fi nlat ochii, s-i vd chipul. Fr ndoial era mama, ntruct copiii pe care-i iau torionarii nu cunosc snul. nseamn c acel cenuiu de la marginea cmpului meu vizual era metalul peretelui de la celula ei. Curnd avea s fie dus de-acolo, ca s ipe n Aparat sau s gfie n Colanul lui Allowin. Am ncercat s-o rein, ca s marchez momentul i s m-ntorc la el ori de cte ori vreau; dar ea a plit n timp ce cutam s-o leg de mine, risipindu-se precum ceaa atunci cnd vntul prinde putere. Eram din nou copil... copil... Thecla. M gseam ntr-o camer magnific, ale crei ferestre erau oglinzi, oglinzi care luminau i totodat reflectau. n jurul meu erau femei frumoase, de dou ori mai nalte sau chiar mai mult, unele mai dezbrcate dect altele. Aerul era greu de parfum. Cutam pe cineva, dar, uitndu-m la feele boite ale femeilor nalte, minunate, ntr-adevr desvrite, am nceput s m ndoiesc c voi reui s-o recunosc. Lacrimi mi se rostogoleau pe obraji.

Trei femei s-au repezit la mine, iar eu am privit de la una la alta. i-n timp ce fceam asta, ochii li s-au micorat la dou puncte de lumin i o aluni n form de inim, lng buzele celei mai apropiate, a ntins nite aripi palmate. Severian. M-am ridicat n capul oaselor, nesigur de momentul n care amintirea se transformase n vis. Vocea aceasta era dulce, dar foarte adnc, i, dei eram contient c o mai auzisem, nu mi-am putut aminti pe loc unde anume. Luna era acum aproape n spatele orizontului apusean, iar focul nostru murea a doua oar. Dorcas aruncase deoparte acopermntul zdrenuit, nct dormea cu trupul ei subire neferit de aerul nopii. Vznd-o astfel, cu pielea ei palid nc i mai palid n lumina pierind a lunii, n afar de locul unde lucirea tciundor o fceau s apar roie, am fost cuprins de o asemenea dorin cum nu mai simisem niciodat nici cnd o strnsesem la piept pe Agia pe Treptele Adamniene, nici cnd o vzusem ntiai dat pe Jolenta pe scena Doctorului Talos, nici mcar n numeroasele mprejurri cnd m grbisem s m duc la Thecla, n celula ei. Dar nu pe Dorcas o doream; abia m bucurasem de ea cu puin timp n urm i, cu toate c eram pe deplin ncredinat c m iubea, nu puteam fi sigur c mi s-ar fi dat cu deplin ncuviinare dac ar fi avut cea mai mic bnuial c o ptrunsesem pe Jolenta n dup-amiaza dinaintea piesei i dac ar fi crezut c Jolenta ne urmrea din partea cealalt a focului. Nici pe Jolenta n-o doream, care zcea pe-o parte i sforia. Ci le voiam pe amndou, i pe Thecla, i pe meretricea fr

nume care se dduse drept Thecla n Casa Azurie, i pe prietena ei care se dduse drept Thea, femeia pe care o vzusem pe scar, n Casa Absolut. i pe Agia, Valeria, Morwenna, i pe o mie de altele. mi aminteam de vrjitoare, de nebunia lor i de dansul lor dezlnuit n Curtea Veche, n nopile ploioase; de frumuseea rece, virginal a Pelerinelor cu robe roii. Severian. Nu era vis. Psri pe jumtate adormite, cocoate pe crengi, la marginea pdurii, tresriser la auzul acelei chemri. Am scos-o pe TerminusEst i am mnuit-o astfel ca tiul ei s prind lumina rece a zorilor, nct oricine ar fi vorbit s tie c eram narmat. Apoi s-a lsat din nou tcerea mai adnc acum dect oricnd n timpul nopii. Am ateptat, ntorcndu-mi ncet capul n ncercarea de a localiza fiina care m strigase pe nume, dei eram contient c ar fi fost mai bine dac a fi dat de neles c descoperisem direcia corect. Dorcas s-a micat i a gemut, dar nu s-a trezit, i nici Jolenta; nu era nici un alt zgomot, dect trosnetul focului, vntul din zori printre frunze, clipocitul apei. Unde eti? am optit eu, dar n-am primit rspuns. Un pete a srit cu un plescit argintiu, i iar tcere. Severian. Orict de adnc era vocea, aparinea unei femei, palpitnd de pasiune, umezit de dorin; mi-am amintit de Agia i n-am vrt spada napoi n teac. Bancul de nisip... Dei m temeam c era doar un vicleug pentru a m face s m ntorc cu spatele la copaci, am cercetat cu ochii rul pn l-am

vzut, la vreo dou sute de pai de focul nostru. Vino la mine. Nu era vicleug, sau cel puin nu vicleugul de care m temusem la nceput. Vocea mi vorbea din josul rului. Vino. Te rog. Nu te aud de acolo de unde eti. Nu am vorbit, am spus eu, dar n-a urmat nici un rspuns. Am ateptat, nevrnd s le las singure pe Dorcas i Jolenta. Te rog. Cnd soarele o s ating aceast ap, trebuie s plec. S-ar putea s nu mai fie nici o alt ans. Micul ru era mai lat la bancul de nisip dect mai jos ori mai sus de el, i puteam s merg pe banc fr s m ud, pn aproape de mijlocul apei. n stnga, apa verzuie se ngusta i se adncea treptat. n dreapta se gsea un ochi adnc, de vreo douzeci de pai lime, din care apa curgea iute ns lin. M-am oprit pe nisip, strngnd cu amndou minile spada i innd-o cu vrful n muchii drepte nfipt ntre labele picioarelor. Sunt aici, am spus. Unde eti? Acum m poi auzi? Ca i cnd rul nsui mi rspundea, trei peti au srit odat din ap i iar au srit, strnind o serie de explozii domoale la suprafaa undelor. Un mocasin de ap, cu spinarea sa neagr nsemnat de inele nlnuite de auriu i negru, a alunecat pn aproape de vrfurile cizmelor mele, s-a rsucit ca pentru a amenina petii sltrei i a scos un fel de ssit, apoi a intrat n vad prin partea de sus a bancului i s-a ndeprtat notnd cu unduiri prelungi. La trup era la fel de gros ca antebraul meu.

Nu te teme. Privete. Uit-te la mine. S tii c n-am s-i fac nici un ru. Apa din verde se fcuse i mai verde. O mie de tentacule de jad se frmntau acolo, fr s strpung suprafaa. n timp ce priveam, prea fascinat ca s-mi fie team, printre tentacule, la vreo trei pai distan, s-a ivit un disc alb, ridicndu-se ncet spre suprafa. Abia cnd a ajuns la cteva degete de micile creuri am neles ce era i atunci doar pentru c a deschis ochii. Un chip m privea prin ap, chipul unei femei care l-ar fi putut legna pe Baldanders ca pe-o jucrie. Ochii i erau stacojii, gura avea buze pline, de un rou att de nchis nct n prima clip nici nu am crezut c sunt buze. La adpostul lor, o armie de dini ascuii; tentaculele verzi ce-i ncadrau chipul erau prul ei plutitor. Am venit dup tine, Severian, azis ea. Nu, nu visezi.

XXVIII Odalisca lui Abaia


Am spus: Te-am visat o dat. i zream vag trupul gol n ap, imens, lucitor. L-amurmritpeuria, i aa te-am gsit. Vai, te-am pierdutpreacurnd, apoivoidoiv-ai desprit. Aicrezutatunciceraiurt, frstii ct demulteraiiubit. Mrilentregiilumis-au cutremuratdejaleanoastrduptine, valurileauplnsculacrimidesarei s-au aruncatdisperatepestnci. i ce vrei de la mine? Doar iubireata. Doariubireata. n timp ce vorbea, mna ei dreapt a ieit la suprafa i a plutit acolo asemenea unei plute din cinci buteni albi. Cu adevrat aceea era mna cpcunului, care avea pe buricul degetului harta moiei sale. Nu suntfrumoas?Unde-ai maivzutpielemailimpedecaameasaubuzemair oii? Eti ameitoare, am zis i nu mineam.

Dar pot s te ntreb de ce erai cu ochii pe Baldanders cnd l-am ntlnit eu? i de ce nu erai cu ochii pe mine, dei, din ct se pare, asta voiai? l urmrimpeuriapentru celcrete. nprivina astaniseaseamni seamn cutatl-soul nostruAbaia. Vavenivremeacndvatrebuiscoboarenap, cndpmntulnu-l va maiputeaduce. Dartupoiveniacum, dacvrei. Veirespira noii dmdarulacesta lafeldeuor precumrespirivntulsubire i slab de-aici, i oricndvreitepoi ntoarcepeuscat, s-i ieicoroana. Rulsta, Cephissus, sevarsnGyoll, i Gyollulnmareacealinitit. Acolopoi clripedelfiniprincmpuriledecoralii perle, princaretreccurenii. Surorilemelei cumineos-i artmuitateleorae construitenstrvechimeundeosutdegeneraii de-ale seminiei tales-au nmulit i aumuritntemniate, dateuitriidevoi, ceidedeasupra. Nu am nici o coroan de luat, am spus eu. M iei drept altcineva. Toate vomfialetaleacolo , nadncurileroii i albe, undeseadunpetii-leu. n timp ce vorbea, ondina i-a nlat ncet brbia, lsndu-i capul pe spate, pn cnd toat ntinderea chipului s-a aflat la aceeai adncime i chiar sub oglinda apei. Capul i-a fost urmat de grumazul alb, iar snii cu sfrcuri de culoarea carminului au spart oglinda, astfel c vlurele sltree le mngiau laturile. O mie de bulbuci scprau n ap. Abia de-am tras de cteva ori aer n piept, c ea se ntinsese n ru ct era de lung, cel puin patruzeci de coi de la labele de alabastru la prul nclcit.

Nimeni din cei care citesc aceste pagini nu va nelege cum de puteam fi atras de ceva att de monstruos; i totui voiam s-o cred, s m duc mpreun cu ea, aa cum un om care se neac vrea s trag aer n plmni. Dac m-a fi ncrezut pe deplin n fgduielile ei, m-a fi aruncat n vltoare n acea clip, dnd orice altceva uitrii. Ai ocoroan, cutoatecnutii nimic despreasta. i nchipuitucnoi, carenotmnatteaape chiarprintrestele nuvedemdectoclip? Amvzutceveidevenii ce aifost. Numaidepartedeierizceaincuul palmeimelei te-am nlat deasupraburuienilornclcite, casnutenecinGyoll, i te-am salvatpentruaceastclip. D-mi puterea s respir n ap, am spus, i las-m s-o ncerc de partea cealalt a bancului. Dac descopr c ai vorbit adevrul, voi merge cu tine. Am vzut cum se despart buzele acelea uriae. Nu pot s spun cte de tare vorbea n ap, nct s-o aud eu de-afar; dar nc o dat petii au sltat la vorbele ei. Asta nusefaceattdeuor. Trebuiesviicumine, saincrederenmine, chiardacnu-i iadect oclip. Vino. i-a ntins mna spre mine, dar tocmai atunci am auzit vocea chinuit a lui Dorcas strignd dup ajutor. M-am rsucit s fug la ea. i totui, dac ondina ar fi ateptat, nu tiu dac nu m-a fi ntors la ea. Dar nu m-a ateptat. Rul nsui a prut s-i ias din matc cu un muget ca de brizani care se sparg. Parc un ntreg lac mi czuse n cap m-a lovit ca o piatr i m-a rsucit n nvolburarea sa ca pe-un b. O clip mai trziu, cnd s-a retras, m-am

pomenit departe pe mal, ud tot, plin de vnti, fr spad. Cincizeci de pai mai ncolo, trupul alb al ondinei se nla pe jumtate din ru. Fr sprijinul apei, carnea i se flecise pe oasele care preau s plesneasc sub greutatea ei, iar prul i atrna lins pe nisipul ud. n timp ce-o priveam, din nri i curgea ap amestecat cu snge. Am fugit i, cnd am ajuns la Dorcas, la focul nostru, ondina dispruse, rmsese doar un vrtej de ml care ntuneca apa mai jos de bancul de nisip. Chipul lui Dorcas era palid ca nisipul. Ce-a fost asta? a ntrebat ea. Unde ai fost? Ai vzut-o, prin urmare. M-am temut c... Ce ngrozitor. Dorcas s-a aruncat n braele mele, lipindu-i trupul de-al meu. ngrozitor. Dar nu de-asta ai strigat, nu-i aa? N-ai fi putut s-o vezi de-aici, pn nu a ieit din vltoare. Fr un cuvnt, Dorcas a artat spre cealalt parte a focului i am vzut c pmntul pe care zcea Jolenta era mbibat cu snge. La ncheietura minii stngi avea dou tieturi fine, fiecare cam de lungimea degetului meu mare; i cu toate c le-am atins cu Gheara, sngele care curgea din ele nu se nchega. Dup ce-am mnjit mai multe bandaje rupte din puinele haine pe care le avea Dorcas, am pus la fiert a i ac ntr-o crticioar luate tot din bocceaua lui Dorcas i am suturat tieturile. Jolenta aproape leinase; din cnd n cnd deschidea ochii, dar ei se nchideau singuri aproape imediat i privirea sa nu arta ca i cnd ar fi recunoscut

ceva. A vorbit doar o dat, spunnd: Eh, vezi, cel pe care-l adulezi drept divinitatea ta ngduie i sprijin tot ce i-am propus eu. nainte s rsar Soarele Nou, hai s-o lum de la-nceput noi doi. La vremea respectiv, n-am recunoscut replica ei din pies. Dup ce rana a ncetat s mai sngereze i am mutat-o pe Jolenta pe pmnt curat i am splat-o, m-am rentors la locul unde m aflasem cnd se retrsese apa i, dup ce am cutat o vreme, am descoperit-o pe TerminusEst, din care ieeau din pmntul umed numai mciulia i o parte din plsele, ct de dou degete. Am curat lama i am uns-o cu ulei, apoi am vorbit cu Dorcas despre ce-ar trebui s facem. I-am povestit visul meu din noaptea dinainte de a-i cunoate pe Baldanders i pe Doctorul Talos, apoi despre cum auzisem vocea ondinei n timp ce ea i Jolenta dormeau i ce anume mi spusese. Crezi c mai e acolo? Te-ai dus pn n acel loc atunci cnd i-ai gsit spada. Crezi c ai fi putut s-o vezi prin ap, dac ar fi zcut pe fundul ei? Am cltinat din cap: Nu cred c mai e. S-a rnit cumva cnd a ncercat s ias din ru ca s m opreasc i, judecnd dup paloarea pielii ei, m ndoiesc s stea prea mult ntr-o ap mai puin adnc dect Gyollul, cnd strlucete soarele ntr-o zi senin. Dar nu cred c a fi zrit-o dac ar fi fost acolo apa era prea rscolit. Dorcas, care nicicnd nu artase mai fermectoare ca n acel moment aa cum edea pe pmnt, cu brbia sprijinit de un genunchi , a tcut o vreme, prnd a urmri

norii de la rsrit, pictai n cireiu i purpuriu de eterna i misterioasa speran a zorilor. ntr-un trziu, a spus: Cumplit trebuie s te fi dorit. Ca s ias aa din ap? Fr doar i poate c a trit pe uscat nainte s creasc ntr-att de mult, i o clip a uitat c n-o mai putea face. Dar nainte de asta a notat n susul apelor murdare ale Gyollului i apoi n susul ruorului stuia ngust. Probabil spera s te prind cnd aveam s traversm, dar a descoperit c nu poate trece de bancul de nisip, aa c te-a chemat la ea. Oricum, nu cred c a fost o cltorie plcut pentru cineva obinuit s noate printre stele. nseamn c o crezi? Cnd am rmas cu Doctorul Talos, dup ce tu disprusei, el i Jolenta mi spuneau c sunt prostu pentru c ddeam crezare oamenilor pe care-i ntlneam pe drum, i celor spuse de Baldanders i chiar i celor spuse de ei. Aa o fi, dar eu gndesc c pn i cei despre care se zice c sunt mincinoi spun mult mai adesea adevrul dect minciuni. E mult mai uor! Dac povestea aceea despre salvarea ta n-a fost adevrat, de ce s-o spun? N-ar putea dect s te nspimnte dac te gndeti n urm la ea. i dac ea nu noat printre stele, n-ar avea rost s-o spun. Dar e ceva ce nu-i d pace. Ce-i? N-am vrut s-i descriu amnunit ntlnirea cu Autocratul, aa c am zis: Nu cu mult timp n urm, am vzut o ilustraie ntr-o carte nfind o fiin care triete n golf. Avea aripi. Nu ca ale psrilor, ci nite suprafee enorme, dintr-o singur bucat de material subire,

pigmentat. Aripi ce acopereau lumina stelelor atunci cnd bteau. Dorcas a prut interesat: E n crulia cafenie? Nu, ntr-o alt carte. N-o am la mine. Nu conteaz, dar mi-am amintit c voiam s ne uitm ce spune crulia ta despre Conciliator. O ai la tine? O aveam. Am scos-o din sabreta. Se udase i ea odat cu mine, aa c am deschis-o i am pus-o pe pmnt acolo unde soarele putea s-i mngie paginile, iar adierile ce se strniser cnd faa Urth-ului privise din nou spre a Soarelui s se zbenguie peste ele. n timp ce vorbeam cu Dorcas, paginile se ntorceau singure, prinzndu-mi privirile, printre vorbe, cu imagini de brbai i femei i montri, astfel c se ntipreau n mintea mea, i nc i azi mai sunt acolo. Din cnd n cnd, propoziii i chiar scurte fragmente strluminau i pleau cnd lumina prindea i apoi elibera lucirea cernelii metalice: rzboinic fr suflet!, galben luminos, prin necare colectiv. Mai ncolo: Aceste vremuri sunt cele strvechi, cnd lumea e strveche. i: Iadul nu are stavile i nu are hotare; cci acolo unde ne aflm este Iadul, i unde se afl Iadul, trebuie s fim i noi. Nu vrei s-o citeti acum? a ntrebat Dorcas. Nu. Vreau s aud ce s-a ntmplat cu Jolenta. Nu tiu. Dormeam i visam ce... ce visez eu ndeobte. Intram ntr-o prvlie de jucrii. Erau rafturi de-a lungul peretelui, pline cu ppui, i o fntn n mijlocul podelei, pe ghizdul creia erau aezate alte ppui. mi amintesc c-mi spuneam n gnd c pruncul

meu era prea mic pentru ppui, dar erau att de drglae, iar eu nu mai avusesem ppui de cnd fusesem mic, aa c voiam s cumpr una, s-o pstrez pentru pruncul meu, i pn atunci aveam s-o scot din cnd n cnd, s m uit la ea i poate s o fac s stea n picioare n faa oglinzii din camera mea. Am artat spre cea mai frumoas, una din cele de pe ghizd, i cnd vnztorul a ridicat-o pentru mine, am vzut c era Jolenta, i a alunecat din minile lui. Am vzut-o cznd departe, spre apa neagr. Atunci m-am trezit. Bineneles c m-am uitat s vd dac se ntmplase ceva cu Jolenta... i ai vzut-o sngernd? Dorcas a ncuviinat din cap; prul ei auriu lucea n lumin. Aa c te-am strigat de dou ori i apoi te-am vzut acolo, lng bancul de nisip, i artarea aia a ieit din ap dup tine. N-ai de ce s fii att de palid, i-am spus eu. Jolenta a fost mucat de-un animal, e limpede. Habar n-am de ce soi, muctura arat c a fost un animal mic, i n-ai de ce te teme de el mai mult dect de orice alt animal mic, cu dini ascuii i fnos. Severian, mi aduc aminte c mi s-a spus odat c departe, la miaznoapte, ar exista lilieci vampiri. Cnd eram mic, cineva m speria povestindu-mi despre liliecii tia. Dup ce-am mai crescut, a intrat odat un liliac n cas. L-a omort cineva, iar eu l-am ntrebat pe tata dac era un vampir i dac ntr-adevr existau asemenea lilieci. El mi-a spus c existau,ntr-adevr, dar triau la miaznoapte, n pdurile aburinde din mijlocul lumii. Mucau oameni care dormeau i animale care pteau noaptea, iar saliva lor era otrvitoare, fcnd ca rnile lsate de colii

lor s nu se mai opreasc din sngerat. Dorcas s-a oprit din vorbit i i-a ridicat privirile spre copaci. Apoi a continuat: Tata spunea c, de cnd exist, oraul s-a tot ntins ncet spre miaznoapte, de-a lungul rului, dup ce la nceput a fost un stuc de btinai, la locul de vrsare a Gyollului n mare, i va fi ngrozitor atunci cnd va ajunge n inuturile n care zboar liliecii vampiri, care s-ar putea aciua n cldirile drpnate. Probabil c pentru oamenii din Casa Absolut este cumplit nc de pe-acum. Nu pot s cred c ne-am i deprtat de ea att de mult. l comptimesc pe Autocrat, am spus eu. Dar parc nu te-am mai auzit vorbind att de mult despre trecutul din viaa ta. i aminteti acum de tatl tu i de casa n care a fost omort liliacul? S-a ridicat; ncerca s par curajoas, ns tremura toat. n fiecare diminea, dup ce visez, mi amintesc tot mai mult. Dar, Severian, trebuie s plecm acum. Jolenta i pierde puterile. Are nevoie de hran i de ap curat de but. Nu putem rmne aici. Eu nsumi eram rupt de foame. Am pus crulia cafenie napoi n sabreta i am vrt n teac tiul proaspt uns al lui TerminusEst. Dorcas i-a strns puinele lucruri n legturica ei. i astfel am pornit din nou la drum, traversnd rul mult mai sus de bancul de nisip. Jolenta nu era n stare s mearg singur; trebuia s-o sprijinim noi, de-o parte i de alta. Chipul i era supt i, cu toate c-i recptase cunotina cnd o ridicasem n picioare, abia dac vorbea. Iar cnd o fcea, rostea doar un cuvnt sau dou. Acum, pentru prima oar, vedeam ct de subiri i

erau buzele, iar cea de jos i pierduse fermitatea i atrna, dez velindu-i dinii i gingia livid. Parc tot corpul ei, ieri att de opulent, se nmuiase asemenea cerii, nct n loc s arate ca o femeie (aa cum artase nainte) n comparaie cu trupul de copil al lui Dorcas, prea ca o floare de mult trecut, o ultim rmi a verii fa de primvara lui Dorcas. Mergeam noi astfel de-a lungul unei poteci nguste, colbuite, printre trestii de zahr crescute mai nalte dect mine, i deodat m-am pomenit frmntat de gndul c o dorisem pe Jolenta cu atta intensitate n scurtul timp de cnd o cunoteam. Memoria, perfect i vie, mai mbttoare dect orice drog, mi nfia femeia aa cum credeam c o vzusem prima oar, cnd ieisem cu Dorcas noaptea dintr-un crng i ddusem peste scena Doctorului Talos, strlucind de lumini, n mijlocul unui colnic. Ce ciudat mi se pruse atunci s-o vd n lumina zilei, la fel de perfect ca n lucirea linguitoare a fcliilor de cu o noapte nainte. Acea diminea, cnd pornisem spre miaznoapte, a fost cea mai glorioas din tot ce-mi amintesc. Se spune c iubirea i dorina nu-s mai mult dect verioare, i aa crezusem i eu, pn cnd am fost nevoit s merg cu un braflecit al Jolentei n jurul gtului meu. Dar nu e chiar aa. Mai degrab a zice c iubirea pentru femei era partea ntunecat a unui ideal feminin pe care mi-l furisem, n mintea mea, visnd la Valeria i Thecla, i Agia, la Dorcas i Jolenta, i la ibovnica lui Vodalus, cea cu faa n form de inim i voce gngurit, femeia despre care tiam acum c era Thea, sora vitreg a Theclei. Astfel c, n timp ce ne trm cu greu printre pereii de

trestie, cnd dorina dispruse cu totul i m uitam la Jolenta doar cu mil, am descoperit c, dei crezusem c nu-mi psa dect de crnurile ademenitoare, rozalii, i de graia stngace a micrilor ei, de fapt o iubeam.

XXIX Pstorii
Am mers pe drumul acela prin trestii aproape toat dimineaa, fr s ntlnim nici un alt suflet. Jolenta nu-i recpta puterile, dar, din cte-mi ddeam seama, nu era nici mai vlguit; n schimb, mi fcea impresia c foamea i oboseala pricinuit de faptul c trebuia s-o sprijin, ca i strlucirea nemiloas a soarelui i spuneau cuvntul asupra mea, cci de dou sau trei ori, privind-o pe Jolenta cu coada ochiului, parc n-o vedeam pe ea, ci o alt fptur, o femeie de care-mi aminteam dar pe care n-o puteam recunoate. Atunci cnd mi ntorceam capul s-o privesc, impresia aceasta (foarte vag, de fiecare dat) disprea cu desvrire. Astfel ne-am continuat drumul, abia vorbind din cnd n cnd. i pentru prima oar de cnd o primisem pe TerminusEstdela Maestrul Palaemon, simeam spada ca pe-o povar. Cureaua decareatrna mi fcuse ran pe umr. Am tiat nite trestie ca s mncm i am

ros tulpinile, sugndu-le seva dulce. Jolentei i era tot timpul sete i, pentru c nu putea merge dect cu ajutorul nostru i nu avea vlag nici s-i road tulpina de trestie n timpul mersului, eram nevoii s ne oprim adesea. Era ciudat s vezi ct de nefolositoare erau picioarele acelea lungi, att de minunat modelate, cu glezne zvelte i coapse mplinite. Ne-a luat o zi s ajungem la captul lanului de trestie, unde ncepea pampa, marea de iarb. Se mai zreau civa copaci, dar att de ndeprtai unii de alii nct nu se vedeau dect doi, cel mult trei odat. De fiecare trunchi era intuit corpul unei fiare de prad, legat cu fii de piele netbcit, cu mdularele dinainte rscrcnate ca nite brae deschise. Erau mai cu seam tigri trcai, fiare ce slluiau pe acel meleag al rii; dar am zrit i nite atroci, cu pr ca al oamenilor, i smilodoni ai cror coli semnau cu sbiile. Din cei mai muli nu mai rmseser dect oasele, dar unii mai erau nc vii i scoteau zgomotele acelea care, dup cum cred oamenii, au menirea s sperie ali tigri, atroci i smilodoni ce ar ataca vitele dac nu s-ar nspimnta. Vitele ns reprezentau, pentru noi, o primejdie mult mai mare dect felinele. Taurii cirezilor atac tot ce se apropie de ele, nct am fost nevoii s pstrm fa de cirezile pe care le ntlneam n cale o distan suficient de mare ca ochii lor cu vederea slab s nu ne zreasc, i s ne micm tot timpul cu vntul din pupa lor, cum s-ar zice, ca s nu ne adulmece. n atare mprejurri, n-aveam ncotro i-o lsam pe Dorcas s sprijine trupul greu al Jolentei ct putea ea de bine, pentru ca eu s-o iau naintea lor i oarecum mai aproape de animale. Odat a trebuit s sar n lturi i

s retez cpna unui taur care se repezise la mine. Apoi am fcut un foc i am rumenit cteva hlci de carne. A doua oar cnd s-a ntmplat s fiu atacat, mi-am amintit de Ghear i cum pusese aceasta capt atacului oamenilor-maimu. Prin urmare am scos-o i fiorosul taur negru s-a apropiat ncet i mi-a adulmecat mna. Am pus-o pe Jolenta pe spinarea lui, Dorcas s-a urcat i ea, ca s-o sprijine, iar eu am mers lng capul dobitocului, innd gema astfel ca el s-i vad lumina albastr. De urmtorul copac la care am ajuns care prea s fie i ultimul era legat un smilodon viu, iar eu m-am temut s nu-l nspimnte pe taur. Dar cnd am trecut prin dreptul lui, parc i-am simit ochii n spate, ochi galbeni la fel de mari ca oule de porumbel. Limba prea s mi se fi umflat de setea fiarei. I-am dat lui Dorcas gema s-o in, m-am ntors i i-am tiat smilodonului legturile, gndindu-m tot timpul c m va ataca. A czut la pmnt, prea slbit s se in pe picioare, iar eu, cum nu aveam ap s-i dau s bea, mi-am vzut de drum. Abia trecuse de amiaz, cnd am zrit un hoitar zburnd roat n nalt, deasupra noastr. Se zice c psrile astea adulmec moartea, i-mi amintesc c o dat sau de dou ori, cnd calfele i vedeau de treaba lor n camera de interogatoriu, noi, ucenicii, trebuiserm s ieim i s aruncm cu pietre n hoitarii ce se aezaser pe drmturile curtinei, ca s nu strice i mai mult proasta reputaie de care se bucura Citadela. M nfiora gndul c Jolenta ar fi putut muri, i a fi dat orice s am un arc i s ochesc pasrea n zbor; dar n-aveam de unde s fac rost

de-unul, aa c nu-mi rmnea dect dorina. Dup un timp ce mi s-a prut nesfrit de lung, acelei prime psri i s-au alturat altele dou ceva mai mici; judecnd dup penajul viu colorat de pe capetele lor, pe care-l zream cnd i cnd chiar i de la o asemenea distan, am tiut c sunt ca tartide. Prima, aadar, ale crei aripi, cnd se ntindeau, erau de trei ori mai mari dect ale celorlalte dou, era teratornisul-de-munte, specia despre care se spune c-i atac pe crtori, zgriindu-le feele cu gheare otrvitoare i lovindu-i cu ncheieturile de la vrfurile aripilor lor uriae, pn cnd bieii oameni se prbuesc n hu. Cnd ceilali doi hoitari se apropiau prea mult de primul, acesta se npustea asupra lor. i-atunci auzeam un ipt ascuit ce se prvlea de pe meterezele castelului lor de vzduh. Aflndu-m ntr-o dispoziie funest, chiar le-am fcut semn psrilor s ni se alture. Toate trei au plonjat n jos, iar eu mi-am rotit spada n direcia lor, dup care nu le-am mai fcut nici un semn. Cnd orizontul apusean a urcat pn aproape de soare, am ajuns la o cas scund, mai curnd o colib, fcut din brazde de iarb. Un brbat vnos, mbrcat n pantaloni de piele strmi pe trup, edea pe o banc n faa ei, bea mat i se prefcea c admir culorile norilor. Dar n fapt el trebuie s ne fi vzut cu mult nainte de a-l fi vzut noi pe el, pentru c era mic de statur, cu pielea cafenie, aproape confundndu-se cu mica lui cocioab cafenie, ct vreme siluetele noastre se desenaser pe fundalul cerului. Am ascuns Gheara de cum am dat ochii cu pstorul, cu toate c n-aveam habar ce-o s fac taurul cnd n-o va mai vedea. Dar animalul n-a fcut nimic, a mers nainte, cu

pas mrunt, cu cele dou femei pe spinarea lui. Am ajuns astfel la casa de iarb, le-am cobort pe femei pe pmnt, animalul i-a nlat botul i a adulmecat aerul, apoi s-a uitat la mine cu un singur ochi. Eu am artat cu mna iarba unduitoare, ca s-i dau de neles c nu mai aveam nevoie de el i ca s-i art c mna mi-era goal. El a fcut cale-ntoars i s-a deprtat cu pai mruni. Pstorul i-a scos dintre buze pipa de cositor. Ala era un bou, a spus el. Am ncuviinat din cap. Am avut nevoie de el ca s-o duc pe biat femeia asta, care e bolnav, aa c l-am mprumutat. E al dumitale? Trag ndejde c nu te-ai suprat i, la urma urmei, nu i-am fcutnici un ru. Nu, nu. Pstorul a fcut un gest vag dezaprobator. Am zis-o doar pentru c atunci cnd l-am vzut nti am crezut c-i destrier. Ochii nu-mi mai sunt la fel de buni ca pe vremuri. Ne-a spus ct de buni i fuseser ochii odat, i-ntr-adevr i fuseser buni. Dar, cum ziceai i voi, era bou, a mai spus el. De aceast dat, a ncuviinat i Dorcas din cap. Vedei ce-nseamn s mbtrneti? A fi lins lama cuitului stuia a btut cu palma plselele de metal ce ieeau deasupra brului lat i a fi ndreptat-o spre soare ca s jur c am vzut ceva ntre picioarele boului. Dar dac n-a fi att de ntng, a ti c nimeni nu poate clri buhaii pampei. Pantera roie o face, dar se ine cu ghearele, i chiar i ea moare uneori. Fr ndoial c era un uger motenit de la maic-sa. O tiam pe maic-sa, i ea avea unul. I-am spus c eu eram orean, cu totul

netiutor de tot ce e legat de vite. Aha, a zis el i a sorbit din mate. Sunt un om i mai netiutor dect tine. n afar de mine, toi de pe-aici sunt nite eclectici netiutori. i tii pe tia crora li se spune eclectici? tia n-au habar de nimic cum poate un om s-nvee ceva cu asemenea vecini? Te rog, a spus Dorcas, ne lai s-o ducem pe femeia asta nuntru, ca s se poat ntinde? M tem c e pe moarte. V-am zis c nu tiu nimic. Ar trebui s-l ntrebi pe omul sta de-aici el poate duce un bou mai c-am zis buhai ca pe-un cine. Dar el n-o poate ajuta! Doar tu poi. Pstorul mi-a fcut cu ochiul, iar eu am priceput c trsese concluzia lmuritoare pentru el c nu Dorcas, ci eu eram acela care mblnzise taurul. mi pare foarte ru pentru prietena ta, a zis el, vd c a fost o femeie frumoas odat. Dar chiar dac ed aici i m in de glume cu voi, am i eu un prieten, i tocmai acum zace nuntru. Te temi c-i moare prietena. Eu tiu c al meu moare i vreau s-l las s se sting fr s fie tulburat de nimeni. nelegem, dar n-o s-l tulburm. Poate chiar l putem ajuta. Pstorul i-a trecut privirile de la Dorcas la mine i napoi la Dorcas. Ciudai mai suntei da' ce tiu eu? La fel de mult ca i eclecticii ia ignorani. Intrai, atunci. Dar s nu facei zgomot i nu uitai c suntei oaspeii mei. S-a ridicat i a deschis ua, care era att de scund nct a trebuit s m aplec pentru a putea trece. Casa avea o singur ncpere, ntunecat, mirosind a fum. Un brbat mult mai tnr i, am bnuit eu, mult mai nalt

dect gazda noastr zcea pe o saltea de paie, n faa focului. Avea aceeai piele cafenie, dar sub pigment nu era urm de snge; obrajii i fruntea i preau mnjite cu noroi. Nu se zrea nici un alt culcu n afar de acela pe care zcea bolnavul, dar noi am ntins pe podeaua de lut ptura zdrenuit a lui Dorcas i acolo am culcat-o pe Jolenta. Prede o clip ochii i s-au deschis. Nu artau ca i cnd i-ar fi dat seama de ceva, iar verdele lor limpede de odinioar plise asemenea unei crpe lsate n soare. Gazda noastr a cltinat din cap i a optit: N-o s triasc mai mult dect eclecticul sta netiutor, Manahen. Poate nici att. Are nevoie de ap, i-a spus Dorcas. Am n spatele casei un butoi. Aduc eu. Am auzit ua nchizndu-se n urma lui i atunci am scos Gheara. De data asta a scprat cu o flam albastr att de intens, nct m-am temut c o s treac prin perei. Tnrul care zcea pe salteaua de paie a tras adnc aer n piept, apoi a dat aerul afar cu un suspin. Am ascuns Gheara de ndat. Pe ea n-a ajutat-o, a spus Dorcas. Poate o s-o ajute apa. A pierdut mult snge. Dorcas s-a aplecat spre Jolenta, s o mngie pe pr. Probabil cdea, aa cum se ntmpl ndeobte cu prul btrnelor i al celor care sufer de fierbineal mare; att de multe fire s-au lipit de palma umed a lui Dorcas nct le vedeam cu limpezime, chiar i n ntunericul din ncpere. Cred c ntotdeauna a fost bolnav, a optit Dorcas. De cnd o tiu eu. Doctorul Talos i-a dat ceva care a ntremat-o o vreme,

dar acum a alungat-o Jolenta a fost tot timpul o sclifosit, i i-a venit lui vremea s se rzbune. Nu pot s cred c a vrut ntr-adevr s fie att de aspru. Nici mie nu-mi vine s cred. Severian, ascult: el i Baldanders se vor opri cu siguran s joace piesa i s cerceteze terenul. Poate dm de ei. S cerceteze terenul? Probabil c pe chipul meu s-a rsfrnt uluiala pe care o resimeam. Aa mi s-a prut mie cel puin, c pribegeau nu numai ca s ctige bani, ci i s descopere ce se petrece n lume, iar o dat Doctorul Talos aproape c a recunoscut asta, cu toate c n-am reuit s aflu ce anume cutau. Pstorul a intrat cu o tidv plin cu ap. Am ridicat-o pe Jolenta n capul oaselor, iar Dorcas i-a dus tidva la buze. Apa s-a scurs, a udat cmaa zdrenuit a Jolentei, dar ceva-ceva tot i-a ajuns n gtlej, iar dup ce tidva s-a golit i pstorul a umplut-o la loc, Jolenta a reuit s i nghit. L-am ntrebat pe pstor dac tia unde se afl Lacul Diuturna. Sunt un netiutor, a zis el. N-am clrit niciodat att de departe. Mi s-a spus i a artat cu degetul c s-ar afla la miaznoapte i la apus. ntr-acolo vrei s mergei? Am ncuviinat din cap. Atunci va trebui s trecei printr-un loc ru. Poate c vor fi mai multe locuri rele, dar negreit vei trece prin oraul de piatr. S neleg c pe-aici prin apropiere se afl un ora? Da, e un ora, dar nu i locuitori. Eclecticii ignorani care slluiesc n preajma lui cred c orincotro s-ar ndrepta un om,

oraul de piatr se mic i i se pune n cale. Pstorul a rs uor, apoi i-a dres glasul: Dar nu e adevrat. Totui, oraul de piatr cotete dup cum nainteaz calul omului, nct omul se pomenete cu oraul n faa lui cnd, de fapt, el crede c-i d ocol. nelegi? Nu cred c nelegi. Mi-am amintit de Grdinile Botanice i am ncuviinat din cap: neleg. Continu. Dar dac mergei spre miaznoapte i spre apus, trebuie oricum s trecei prin oraul de piatr. Nici nu va trebui s coteasc dup drumul pe care o vei apuca. Unii nu gsesc acolo dect ziduri nruite. Am auzit c alii gsesc comori. Sunt i din cei care se ntorc cu poveti proaspete, dar i din cei care nu se mai ntorc defel. Nici una din femeile astea nu-i virgin, nu-i aa? Dorcas a rmas cu gura cscat. Eu am scuturat din cap. Bine. Mai cu seam ele nu se mai ntorc. ncercai s trecei pe-acolo n timpul zilei, cu soarele deasupra umrului drept dimineaa, iar mai trziu n ochiul stng. Dac v prinde noaptea, nu v oprii i nu v abatei din drum. Avei grij ca stelele lui Ihuaivulu s se afle naintea voastr atunci cnd ncep s strluceasc. Am ncuviinat din cap i tocmai voiam s-l mai ntreb una-alta, cnd bolnavul a deschis ochii i s-a ridicat n capul oaselor. Ptura i-a alunecat ntr-o parte i atunci am vzut c pieptul lui era nfurat ntr-un bandaj ptat de snge. Tnrul a tresrit, s-a holbat la mine i a strigat ceva. n clipa urmtoare, am simit la gt tiul rece al cuitului pstorului. N-o s-i fac nici un ru, i-a spus el

bolnavului. Vorbise n acelai dialect ca i tnrul, dar mai rar, nct l-am putut pricepe. Nu cred c tie cine eti, a continuat el. Tat, crede-m, este noul lictor din Thrax. Au cerut s li se trimit unul, iar clavigerii spun c e pe drum. Omoar-l! Altfel o s-i omoare el pe toi cei care nc n-au murit. Am fost uimit s-l aud pomenind de Thrax, care nc se afla att de departe, i am vrut s-l ntreb despre asta. Cred c a fi putut sta de vorb cu el i tatl su i s linitesc lucrurile, dar Dorcas l-a izbit pe pstorul mai btrn cu tidva peste ureche o lovitur zadarnic, muiereasc, al crei rezultat a fost spargerea tidvei i pricinuirea unei iluzii de durere. Pstorul ns i-a repezit spre ea cuitul cu dou muchii am apucat s-l prind de brai s i-l rup, apoi am frnt i cuitul sub clciul cizmei. Fiul su, Manahen, a ncercat s se ridice de pe jos; dar dac Gheara l readusese la via, nu-i dduse i puteri, aa c Dorcas l-a mpins napoi pe saltea. O s murim de foame, a zis pstorul. Chipul lui cafeniu era schimonosit de efortul de a nu urla de durere. Te-ai ngrijit de fiul tu, i-am spus eu. n curnd o s fie din nou n puteri ct s se ngrijeasc de tine. Ce-a fcut? Nici unul dintre ei n-a scos un cuvnt. Am fixat oasele la locul lor, am prins braul n atele, iar Dorcas i cu mine am mncat i am dormit afar n acea noapte, dup ce le-am spus tatlui i fiului c-i voi omor dac ndrznesc pn i s deschid ua ori dac Jolenta pete ceva. A doua zi dimineaa, ct nc dormeau, am atins cu Gheara braul rupt al pstorului. n apropierea casei era priponit un destrier am

nclecat i, dup puin cutare, am mai gsit unul pentru Dorcas i Jolenta. n timp ce m ntorceam cu destrierii, am bgat de seam c pereii de iarb deveniser verzi peste noapte.

XXX Din nou Viezurele


n ciuda celor spuse de pstor, trgeam ndejde s gsesc vreun loc asemenea satului Saltus, unde s fie ap curat, iar de civa aei s ne putem cumpra de-ale gurii i un culcu peste noapte. Ceea ce-am gsit n realitate erau doar rmiele unui ora. Iarb aspr crescuse printre pietrele nepieritoare care alctuiser odat caldarmul, nct de la distan nu se prea deosebea de pampa nconjurtoare. Coloane prbuite zceau n iarba aceasta asemenea trunchiurilor copacilor ntr-o pdure devastat de-o furtun dezlnuit; cteva coloane rmseser n picioare, sparte i dureros de albe n lumina soarelui. oprle cu ochi negri scprtori i spinri zimuite zceau mpietrite n soare. Cldirile erau simple movile pe care nc i mai mult iarb rsrea din rna adus de vnt. N-aveam nici un motiv s ne abatem de la drumul nostru, nct am mers mai departe spre nord-vest, mboldindu-ne destrierii s-o ia

la galop. Pentru prima oar mi ddeam seama c n faa noastr se gseau munii. ncadrai n ruinele unui arc, nu erau mai mult dect o linie palid de albastru la orizont; dar erau o prezen, aa cum n turnul nostru clienii nebuni de la al treilea nivel din oubliette erau o prezen, cu toate c nu urcaser o singur treapt, nici mcar nu ieiser din celule. Lacul Diuturna se gsea undeva n acei muni. La fel i Thraxul; iar Pelerinele, din cte reuisem i descopr, rtceau undeva printre piscurile i hurile lor, ngrjindu-i pe rniii din rzboiul fr sfrit mpotriva ascienilor. i acesta se petrecea tot n muni. Acolo piereau sute de mii doar pentru o trectoare. Dar acum ajunsesem la un ora unde nu rsuna nici o voce n afar de-a corbului. Cu toate c luasem cu noi ap n burdufuri de piele de la casa pstorului, aproape nu aveam deloc. Jolenta era tot mai slbit, nct i Dorcas i eu eram aproape siguri c, dac nu mai gseam ap pn la miezul nopii, Jolenta va muri. Cnd Urth a nceput s se rostogoleasc peste faa soarelui, am ajuns la o mas sacrificial spart, al crei rezervor nc mai pstra apa de ploaie. Apa era sttut, puea, dar eram att de disperai, nct i-am dat Jolentei s bea cteva nghiituri pe care le-a vomitat aproape imediat. Rsucirea Urth-ului a scosla iveal luna, care nu mai era de mult plin, astfel c ne-am ales cu lucirea ei verzulie palid dup dispariia luminii soarelui. Ar fi fost un adevrat miracol s dm peste un simplu foc sub cerul liber. Ceea ce am vzut de fapt era mai ciudat, dar mai puin surprinztor. Dorcas a artat spre stnga.M-am uitat i, n clipa urmtoare, am

zrit un meteorit asta am crezut c este. O stea cztoare, am spus cu. N-ai vzut nici una pn acum? Uneori plou cu stele. Nu, e o cldire n-o vezi? Uit-te la pata aia neagr pe cer. Probabil c are un acoperi plat i e cineva acolo sus care are cremene i amnar. Am dat s-i spun c i imagina prea multe, cnd o lucire de un rou stins, nu mai mare dect gmlia unui ac, a aprut acolo unde czuser scnteile. nc dou respiraii i s-a zrit o mic limb de foc. Nu era departe, dar pietrele ntunecate i sparte peste care treceam o fceau s par astfel, i pn am ajuns la cldire, focul lumina destul ct s vedem trei siluete ghemuite n jurul lui. Avem nevoie de ajutorul vostru, am strigat eu. Femeia asta e pe moarte. Siluetele i-au nlat capetele i o voce ascuit de hrc a ntrebat: Cine vorbete? Aud voce de brbat, dar nu vd nici un brbat. Cine eti? Aici, am strigat i mi-am dat la o parte mantia fuliginoas i gluga. n stnga ta. Am haine negre, asta-i tot. Cu adevrat... cu adevrat. Cine-i pe moarte? Nu-i pr deschis i firav... e rou-auriu, bogat. Avem vin aici, i un foc, leacuri ba. D colul, acolo-s scrile. Am dus animalele dup colul cldirii, cum mi spusese femeia. Zidurile de piatr au acoperit luna aflat aproape de orizont, lsndu-ne n bezn cu totul, dar eu am dat peste nite trepte nefinisate, fcute probabil din pietre luate din structuri prbuite i puse unele peste altele lng zidul cldirii. Dup ce-am priponit picioarele destrierilor, am

luat-o pe Jolenta n brae i am nceput s urc, Dorcas pornind nainte ca s ncerce drumul i s m avertizeze asupra pericolelor. Cnd am ajuns sus, am constatat c acoperiul nu era plat, ci destul de nclinat ca s m tem de cdere la fiecare pas. Suprafaa dur, neregulat, prea fcut din igle la un moment dat, una s-a desprins i am auzit-o hrind i clmpnind peste celelalte pn a czut peste margine i s-a spart de lespezile neregulate de jos. Pe vremea cnd eram ucenic i prea tnr s mi se ncredineze alte sarcini dect cele mai simple, mi s-a dat o scrisoare pe care urma s-o duc n turnul vrjitoarelor, aflat n Curtea Veche, vizavi de-al nostru. (Mult mai trziu mi s-a spus c exista un motiv ntemeiat pentru a alege doar biei neajuni nc la vrsta pubertii, ca s duc mesaje vecinelor noastre vrjitoare.) Acum, cnd cunosc groaza pe care-o trezea turnul ghildei mele nu numai n oamenii din cartierul nostru, ci, ntr-o msur egal sau chiar mai mare, i n ceilali locuitori ai Citadelei nsei, recunosc o und de naivitate caraghioas n propria mea spaim ce mi-a rmas n amintire; dar era foarte real, pentru bieaul neatrgtor care eram atunci. Auzisem poveti cumplite de la ucenicii mai mari n vrst i vzusem spaima ce-i stpnea pe biei mult mai curajoi dect mine. n cel mai nfricotor dintre miriadele de turnuri ale Citadelei, noaptea luceau lumini ciudat colorate. ipetele pe care le auzeam prin ferestruicile dormitorului nostru nu veneau din vreo camer de interogatoriu ca ale noastre, ci de la etajele superioare; i tiam c vrjitoarele nsei erau cele care ipau astfel,

nu clienii lor, cci ele nu aveau clieni n sensul n care foloseam noi acest cuvnt. i nici nu erau urlete de lunatici sau zbierete de agonie, ca acelea de la noi. Mi se ceruse s m spl pe mini, ca s nu ptez plicul, i eram foarte contient de jilveala i roeaa minilor mele, n timp ce ocoleam bltoacele aproape ngheate, presrate prin curte. Mintea mea imagina o vrjitoare extraordinar de distins, n faa creia s simt c intru n pmnt de ruine, care nu s-ar feri s m pedepseasc ntr-un fel odios pentru c am ndrznit s-i aduc o scrisoare cu minile mele roii, i m-ar trimite napoi la Maestrul Malrubius cu vorbe batjocoritoare la adresa mea. Trebuie s fi fost ntr-adevr foarte mic: am fost nevoit s sar ca s ajung la ciocnaul uii. Pocnetul scos de tlpile subiri ale pantofilor mei cnd au atins pragul foarte tocit al vrjitoarelor mi struie i acum n minte. Da? Chipul aflat n faa mea era aproape la aceeai nlime cu al meu. Un chip cu totul deosebit n felul su de sutele de mii de chipuri vzute de mine n viaa mea din cele care te fac s te gndeti la frumusee i boal totodat. Vrjitoarea creia i aparinea chipul mi prea btrn, dei avea doar vreo douzeci de ani, poate chiar mai puin; dar nu era nalt i mai umbla i ndoit de spate, cum merg femeile foarte btrne. Chipul ei era att de drgla i de palid, nct putea fi o masc cioplit n filde de un maestru sculptor. Mut, i-am ntins scrisoarea. Vino cu mine, a spus ea. De acele cuvinte m temusem, iar acum, cnd fuseser rostite, mi preau la fel de

inevitabile ca i perindarea anotimpurilor. Am intrat ntr-un turn foarte diferit de al nostru. Al nostru avea o soliditate apstoare, fiind fcut din plci de metal att de apropiat fixate una de alta nct, cu evuri n urm, se contopiser ntre ele, devenind o singur suprafa, iar etajele inferioare ale turnului erau calde i jilveala se scurgea pe perei. Nimic nu prea solid n turnul vrjitoarelor i, cu adevrat, puine lucruri erau. Mult mai trziu, Maestrul Palaemon avea s-mi explice c era mai vechi dect aproape tot, ce exista n Citadel, fusese construit cnd alctuirea turnurilor era doar ceva mai mult dect imitarea n materiale lipsite de via a fiziologiei umane, nct scheletele de oel erau folosite pentru a susine o estur de substane netrainice. Cu trecerea secolelor, scheletul acela se corodase aproape cu totul pn cnd structura creia odat i conferise rigiditate se mai inea n picioare doar datorit reparaiilor pe buci fcute de generaiile trecute. ncperi uriae erau desprite de perei groi doar ct o draperie; nici duumelele i nici scrile nu erau drepte; fiecare balustrad i fiecare parapet pe care le atingeam preau s se desprind din locul lor. Desene gnostice n alb, verde i purpuriu fuseser trasate cu creta pe perei, mobil ns nu exista aproape deloc i parc era mai frig nuntru dect afar. Dup ce am urcat cteva trepte i o scar de lemn ncropit din ramurile nedecojite ale unui copac aromat, am fost dus n faa unei femei btrne care edea pe singurul scaun pe care-l vzusem pn atunci n acel turn, privind printr-o tblie de sticl la ceea ce prea s fie un peisaj artificial populat de nite animale fr pr i oloage. I-am dat scrisoarea

i am fost condus afar; dar prede-o clip ea se uitase la mine, iar chipul ei, ca i cel al femeii tinere-btrne care m adusese la ea, a rmas, de bun seam, ntiprit n mintea mea. Amintesc de toate acestea acum deoarece am avut impresia, n timp ce o ntindeam pe Jolenta pe igle, lng foc, c femeile care stteau ghemuite acolo erau aceleai. Ceea ce era cu neputin; btrna creia i ddusem scrisoarea murise, fr doar i poate, iar tnra (dac mai tria) trebuie s fi devenit de nerecunoscut, aa cum devenisem i eu. i totui, chipurile care s-au rsucit spre mine erau aceleai pe care mi le aminteam. Sau te pomeneti c pe lume sunt doar dou vrjitoare care se nasc i se renasc mereu. Ce-a pit? a ntrebat femeia mai tnr, iar Dorcas i cu mine i-am explicat cum ne-am priceput mai bine. Cu mult nainte s isprvim noi de povestit, btrna luase capul Jolentei n poala ei i i turna cu de-a sila pe gt vin dintr-o butelc de lut. I-ar face ru dac ar fi att de tare nct s fac ru, a zis ea. Dar pe trei sferturi e ap curat. i cum nu vrei s-o vedei murind, vei fi avut noroc c ai nimerit la noi. Dar nu pot spune dac i ea va avea noroc. I-am mulumit i am ntrebat-o unde se dusese a treia persoan care sttuse cu ele la foc. Btrna a oftat, s-a uitat scurt la mine, apoi i-a ntors atenia la Jolenta. N-am fost dect noi dou, a spus tnra. Ai vzut trei? Cu limpezime, n lumina focului. Bunica ta dac bunic i e i-a ridicat

privirea la mine i mi-a vorbit. Tu i cine mai era cu voi v-ai nlat capetele, apoi le-ai lsat din nou n jos. Ea e Cumaeana. Mai auzisem cuvntul, dar pe loc nu mi-am amintit unde, iar chipul femeii mai tinere, imobil precum al unei oreade, ntr-un tablou, nu m ajuta cu nimic. Vizionara, m-a lmurit Dorcas. Apoi, ctre femeie: Iar tu cine eti? Acolita ei. Numele meu este Merryn. Are poate un tlc faptul c voi, care suntei trei, ai vzut c eram trei la foc, n vreme ce noi, care suntem dou, am vzut la nceput doar pe doi dintre voi. S-a uitat la Cumaean ca pentru a i se ntri spusele, apoi, ca i cnd i-ar fi fost adeverite, i-a ntors ochii spre noi, cu toate c nu vzusem nici un schimb de priviri ntre ele. Sunt sigur c am vzut o a treia persoan, mai mare la trup dect oricare dintre voi, am spus eu. E o sear ciudat aceasta i sunt fpturi care clresc pe aerul nopii i uneori i aleg o nfiare omeneasc. ntrebarea e de ce-ar dori o asemenea putere s i se nfieze ie. Efectul ochilor ei negri i al chipului senin era att de mare, nct poate c m-a fi ncrezut n vorbele ei dac n-ar fi fost Dorcas, care mi-a dat de neles, cu o micare abia perceptibil a capului, c al treilea membru al grupului din jurul focului ar fi putut s se fereasc de noi traversnd acoperiul i ascunzndu-se pe marginea lui ndeprtat. S-ar putea s triasc, a spus Cumaeana, fr s-i ridice privirile de pe chipul Jolentei. Cu toate c nu i-o dorete. E bine pentru ea c voi dou avei atta

vin, am spus eu. Btrna n-a mucat din momeal, spunnd doar: Da, aa e. Pentru voi i poate chiar i pentru ea. Merryn a cules de pe jos un bi a zgndrit focul. Nu exist moarte. Am rs uor, mai mult, cred, din pricin c nu mai eram chiar att de ngrijorat pentru soarta Jolentei. Cei care au profesia mea gndesc altfel. Cei care au profesia ta greesc. Jolenta a murmurat: Doctore? n acea diminea era prima oar c vorbea. Nu ai nevoie de tmduitor acum, a spus Merryn. Aici se afl cineva mult mai bun. Cumaeana a optit: i caut iubitul. Care nu e acest brbat n fuligin, Mam? Mi s-a prut mie c e prea de rnd pentru ea. E doar un torionar. Ea caut unul mai ru. Merryn a ncuviinat din cap ca pentru sine, apoi mi s-a adresat: Poate c nu vrei s-o micai de-aici n noaptea asta, dar trebuie s v rugm s-o facei. O s gsii o sut de locuri mai bune de popas de partea cealalt a ruinelor, aici s-ar putea s fie primejdios s rmnei. Primejdie de moarte? am ntrebat eu. Dar mi-ai spus c nu exist moarte prin urmare, dac te cred, de ce s m tem? i dac nu te pot crede, de ce te-a crede acum? M-am ridicat totui n picioare. Cumaeana i-a nlat privirile.

Are dreptate, a croncnit ea. Dei nu tie i vorbete fr s se gndeasc, aa cum crie un graur n colivie. Moartea nu e nimic, i din aceast pricin trebuie s te temi de ea. De ce altceva s te temi? Am rs din nou. Nu m pot ncontra cu cineva att de nelept ca tine. i pentru c ne-ai ajutat cum ai putut, vom pleca acum, pentru c aa vrei. Cumaeana mi-a ngduit s-o iau pe Jolenta din braele ei, dar a spus: Nu aa vreau. Acolita mea nc mai crede c universul este al ei i-l poate stpni, c e o tabl pe care poate muta piesele pentru a alctui orice model i dorete ea. Magii gsesc potrivit s m numere printre ei atunci cnd i scriu scurta lor list, i mi-a pierde locul de pe ea dac n-a ti c oamenii ca noi sunt doar nite peti mici care trebuie s noate n unde nevzute dac nu vor s piar din lips de hran. Acum trebuie s nveleti fptura asta nenorocit n mantia ta i s-o pui aici, lng focul meu. Cnd locul sta va iei din umbra Urth-ului, o s m uit din nou la rana ei. Am rmas n picioare, innd-o pe Jolenta n brae, netiind dac trebuia s plecm sau s rmnem. Cumaeana prea s aib gnduri prieteneti, dar metafora ei mi trezise n minte neplcuta amintire a ondinei; i, privind atent la chipul ei, am nceput s m ndoiesc de faptul c era o btrn i s-mi amintesc cu prea mare claritate de chipurile hidoase ale cacogenilor care-i scoseser mtile cnd se repezise Baldanders printre ei. M faci s m ruinez, Mam, a zis Merryn. S-l chem? Ne-a auzit. Va veni fr s-l chemi. Avea dreptate. Apucasem s aud

scrnetul cizmelor pe iglele din partea cealalt a acoperiului. Te-a apucat frica. N-ar fi mai bine s-o pui jos pe femeie, aa cum te-am instruit, ca s-i poi apuca spada i s-i aperi metresa? Dar nu va fi nevoie. Pn s termine ea de vorbit, zrisem o plrie nalt, un cap mare i nite umeri lai desenndu-se pe cerul nopii. Am ntins-o pe Jolenta lng Dorcas i am tras-o pe TerminusEst din teac. N-ai nevoie de ea, a zis o voce adnc. Nu-i deloc nevoie, tinere. M-a fi ivit mai devreme ca s rennoiesc cunotina noastr, dar nu tiam dac Chatelaine dorete asta. Stpnul meu i-al tu i trimite salutri. Era Hildegrin.

XXXI Purificarea

Poi s-i spui stpnului tu c i-am transmis mesajul, am zis eu. Hildegrin a zmbit: i ai vreun mesaj n schimb, armigerule? Adu-i aminte c eu sunt din altarul de stejar. Nu. Nici unul. Dorcas i-a ridicat privirile: Am eu unul. O persoan pe care am ntlnit-o n grdinile Casei Absolute mi-a zis c mi va iei n cale cineva care va rosti aceste cuvinte, iar eu va trebui s-i spun: Cnd frunzele vor fi crescut, pdurea va porni spre miaznoapte. Hddegrin i-a dus un deget lng nas. Toat pdurea? Asta a zis? Nu, doar cuvintele pe care i le-am spus adineaori, nimic altceva. Dorcas, mie de ce nu mi-ai spus? am ntrebat-o eu. N-am prea avut ocazia s vorbesc cu tine ntre patru ochi de cnd ne-am ntlnit la

rscruce. Pe lng asta, mi-am dat seama c ceea ce aflasem era ceva primejdios. i nu vedeam de ce s te pun i pe tine n primejdie. Cel care mi-a spus aceste cuvinte era acelai om care i-a dat Doctorului Talos toi banii ia. Dar nu i-a transmis i mesajul tiu asta pentru c i-am ascultat vorbind. N-a zis dect c e prieten cu tine, apoi mi le-a zis mie. i i-a spus s mi le transmii mie. Dorcas a cltinat din cap. Chicotul gutural al lui Hildegrin prea s vin din adncul pmntului: M rog, nu mai are importan acum, nu-i aa? A fost transmis i, n ce m privete, nu m-ar fi deranjat dac mai ateptai niel. Dar aici suntem printre prieteni, n afar doar de fata asta bolnav, care nu cred c aude ce vorbim sau c ar putea pricepe tlcul vorbelor noastre. Cum ziceai c se numete? Nu te-am auzit prea bine din partea cealalt a acoperiului. Asta pentru c nu i-am rostit numele, am rspuns eu. O cheam Jolenta. Cum am pronunat Jolenta, m-am uitat la ea i, vznd-o n lumina focului, mi-am dat seama c nu mai era Jolenta n chipul acela supt nu mai rmsese nimic din femeia frumoas pe care-o iubise Jonas. i zici c o muctur de liliac e pricina? nseamn c n ultima vreme au devenit neobinuit de puternici. i eu am fost mucat de dou ori. L-am sgetat pe Hildegrin cu privirea, iar el a adugat: O, da, am mai vzut-o pe femeia asta, tinere Sieur, ca i pe tine, i pe mica Dorcas. Doar nu i-ai imaginat c v-am lsat pe voi i pe cealalt femeiuc s prsii Grdinile Botanice singuri-singurei? Mai cu seam

dup ce mi-ai spus c te-ndrepi spre miaznoapte i c urmeaz s te lupi cu un ofier de-al Septentrionilor. Te-am vzut luptnd i te-am vzut cum l-ai scurtat de cap pe omul la c veni vorba, am dat o mn de ajutor la prinderea lui, pentru c am crezut c, n adevr, era unul de la Casa Absolut i am stat n spatele oamenilor care te-au urmrit pe scen n noaptea aia. Nu te-am pierdut din ochi pn la ntmplarea de la poart, a doua zi. V-am vzut pe voi i am vzut-o i pe ea, cu toate c n-a mai rmas mare lucru din ea acum, doar prul, i cred c i sta s-a schimbat. S le spun, Mam? a ntrebat-o Merryn pe Cumaean. Btrna a ncuviinat din cap: Dac poi, copil. A fost mbibat cu un farmec care a fcut-o s fie frumoas. Acum frumuseea asta plete din pricina sngelui pe care l-a pierdut i din pricin c a fcut prea mult micare. Pn mine-diminea abia de vor mai rmne nite urme. Dorcas s-a dat un pas ndrt: Vraj, adic? Nu-i vraj. Doar tiin, mai mult sau mai puin ocult. Hddegrin se uita int la Jolenta, cu o expresie gnditoare pe chip. Nu tiam c nfiarea poate fi schimbat att demult. Ceva ce chiar ar putea fi de folos. Stpna ta e n stare s fac aa ceva? Ar fi n stare de i mai multe, numai s vrea. Dorcas a optit: Dar cum a fost cu putin? E vorba de nite substane extrase din

glandele fiarelor, care i-au fost injectate n snge, ca s schimbe tiparul n care i-a fost depus carnea. Substanele acestea i-au subiat talia, i-au fcut snii ca nite pepeni i aa mai departe. Se prea poate s i se fi adugat i nite carne de viel la picioare, cum se obinuiete uneori. Curarea i aplicarea pe piele a unor fierturi de nsntoire i-au mprosptat chipul. Dinii i-au fost i ei curai, unii i-au fost pilii i au fost mbrcai cu coroane false dac v uitai, o s vedei c una a i czut. Prul i-a fost vopsit i ndesit prin coaserea unor fire de mtase colorat de pielea capului. Fr ndoial c a fost distrus o mare parte a prului de pe corp i cel puin asta aa va rmne. Mai mult, i s-a promis frumusee n timp ce se afla n stare de trans. ncrederea n asemenea promisiuni este mult mai mare dect a oricrui copil, iar ncrederea ei v-a fcut i pe voi s credei. Nu se poate face nimic pentru ea? a ntrebat Dorcas. Eu una nu pot, iar Cumaeana nu s-ar apuca de-o asemenea treab dect la mare ananghie. Dar va tri? Cum v-a spus Mama doar c ea nu-i dorete asta. Hildegrin i-a dres glasul i a scuipat peste marginea acoperiului. Asta e, prin urmare. Am fcut tot ce-am putut pentru ea i e tot ce putem face. Aa c eu zic s continum ceea ce am venit s facem. Cum spuneai, Cumaean, e bine c au venit tialali. Am primit mesajul pe care trebuia s-l primesc, iar ei sunt prieteni cu Liege al Frunzelor, la fel ca mine. Armigerul aici de fa m poate ajuta s isprvesc cu Apu-Punchau sta, i cum tovarii mei au

fost ucii pe drum, m bucur c-l am pe el aici. Aa c ce ne mpiedic s continum? Nimic, a murmurat Cumaeana. Steaua este n ascendent. Dac e s v ajutm cu ceva, n-ar trebui s tim despre ce e vorba? a ntrebat Dorcas. Despre aducerea napoi a trecutului, i-a rspuns Hildegrin pe un ton nfumurat. Despre scufundarea n vremurile de mreie ale btrnului Urth. A locuit cineva chiar aici, n casa asta pe care stm noi acum, care tia lucruri ce ar putea schimba multe. Am de gnd s-l aduc aici. Va fi punctul cel mai nalt, dac pot s spun aa, al unei cariere care este i acum privit ca spectaculoas n cercurile de cunosctori. Adic ai s deschizi mormntul? am ntrebat eu. Pi, chiar i alzaboul... Cumaeana i-a ntins mna ca s-o mngie pe Jolenta pe frunte. Putem s-l numim mormnt, dar nu mormnt i-a fost, a spus ea. Ci mai curnd cas. nelegi, a nceput Hildegrin s explice, muncind eu att de aproape de ea, ntr-un fel i-am fcut acesteiChatelaine cte o favoare din cnd n cnd. Mai mult de una, ndrznesc s spun, i mai mult de dou. Ei, am socotit c a venit vremea s-mi ncasez rsplata. I-am vorbit de micul meu plan Stpnului Pdurii, fii sigur de asta. i iat-ne. Din cte mi s-a dat de neles, am spus eu, Cumaeana l slujea pe Printele Inire. Ea i pltete datoriile, s-a umflat n pene Hildegrin. Cei de calitate aa fac. i nu trebuie s fii femeie neleapt ca s tii c ar fi nelept s ai civa prieteni n tabra cealalt, dac se ntmpl ca acea tabr s ctige.

Dorcas a ntrebat-o pe Cumaean: Cine a fost acest Apu-Punchau, i de ce palatul lui nc este n picioare, n vreme ce restul oraului e doar piatr prvlit? Btrna nu a rspuns, aa c Merryn a zis: N-a fost chiar o legend, pentru c nici mcar nvaii nu-i mai amintesc povestea lui. Mama ne-a spus c numele lui nseamn Capul Zilei. n eonii de nceput, aprea n mijlocul oamenilor de aici i-i nva multe taine minunate. Disprea ade seori, dar se ntorcea de fiecare dat. n cele din urm nu s-a mai ntors, iar invadatorii au pustiit oraele lui. Acum se va ntoarce pentru ultima oar. Aha. Fr magie? Cumaeana i-a ridicat privirile spre Dorcas, cu ochi ce preau la fel de luminoi ca i stelele: Cuvintele sunt simboluri. Merryn prefer s delimiteze o asemenea magie care nu exist, prin urmare fr magie. Dac voi vrei s numii magie ceea ce urmeaz s facem aici, nseamn c magia se manifest n timp ce noi facem ce facem. n zilele de demult, pe un trm foarte ndeprtat, existau dou imperii, desprite de muni. Un imperiu i mbrca soldaii n galben, cellalt, n verde. Timp de o sut de generaii s-au luptat ntre ele. Vd c brbatul care e cu tine cunoate povestea. i dup o sut de generaii, am continuat eu, a venit un eremit n mijlocul lor i l-a sftuit pe mpratul armatei galbene s-i mbrace soldaii n verde, iar pe stpnul verzilor s-i mbrace soldaii n galben. Dar btlia a continuat ca i nainte. n sabretaul meu am o carte numit MinuniledepeUrthi

dinCer i-acolo e spus povestea asta. Cartea aceea este cea mai neleapt dintre crile oamenilor, a spus Cumaeana. Dar sunt puini cei care au vreun ctig citind-o. Copilo, explic-i brbatului acestuia, care cu timpul va ajunge un mare nelept, ce facem noi n noaptea asta. Vrjitoarea cea tnr a ncuviinat din cap. Timpul exist n ntregul su. Acesta este adevrul din spatele legendelor spuse de epopi. Dac viitorul n-ar exista acum, cum am putea cltori spre el? Iari, dac trecutul n-ar exista, cum l-am putea lsa n urm? n somn, mintea este ncercuit de propriul ei timp, i din aceast pricin att de adesea auzim acolo vocile morilor i primim informaii despre lucruri ce se vor petrece. Aceia care, asemenea Mamei, au nvat s intre n aceeai stare n timp ce sunt treji, triesc nconjurai de propriile lor viei, la fel cum Abraxas percepe timpul n ntregul su ca pe o clip etern. n noaptea aceea vntul nu prea suflase, dar am bgat de seam c acel vnt, orict de slab ar fi fost, ncetase cu totul, n vzduh atrna o asemenea linite, nct, n ciuda vocii stinse a lui Dorcas, vorbele ei preau s rsune: Asta o s fac femeia pe care o numii Cumaeana? O s intre n acea stare i o s vorbeasc aici cu vocea morilor ca s-i spun omului stuia ceea ce el dorete s afle? Ea nu poate. Este foarte btrn, dar acest ora a fost devastat cu multe evuri nainte ca ea s vin pe lume. Doar timpul ei o ncercuiete, pentru c mintea ei doar acest timp l nelege prin cunoatere direct. Pentru a reconstrui oraul, trebuie s folosim o minte

care a existat cnd oraul a fost ntreg. i e cineva pe lume att de btrn? Cumaeana a cltinat din cap: n lume? Nu. Dar exist o asemenea minte. Uit-te n direcia pe care o art eu, copilo, chiar deasupra norilor. Steaua aceea roie de acolo se numete Gura Petelui, i pe singura lume a ei care a supravieuit triete o minte strveche i ptrunztoare. Merryn, ia-m de mn, i tu, Viezure, ia-m de cealalt. Torionarule, ia mna dreapt a prietenei tale bolnave i pe a lui Hildegrin. Metresa ta s-o ia de cealalt mn pe femeia bolnav, i pe a lui Merryn... Acum suntem unii, brbaii de o parte, femeile de cealalt. i ar fi bine s trecem iute la treab, a bodognit Hildegrin. mi pare c vine furtuna. O s trecem la treab ct se poate de iute. Acum trebuie s m folosesc de toate minile voastre, i chiar i a femeii steia ne va ajuta puin. O s simii c v cluzesc gndurile. Facei aa cum v spun eu. Dnd drumul pentru o clip minii lui Merryn, femeia btrn (dac ntr-adevr era femeie) i-a bgat mna n corsaj i a scos o vergea ale crei vrfuri au disprut n noapte, ca i cnd se aflau la marginde cmpului meu vizual, cu toate c vergeaua era cu puin mai lung dect un pumnal. Btrna i-a deschis gura, am crezut c voia s in vergeaua ntre dini, dar ea a nghiit-o. O clip mai trziu, am putut s-i ntrevd imaginea luminiscent, stins, cu o nuan de purpuriu, sub pielea atrnnd a gtului ei. nchidei ochii, toi... E o femeie aici pe care n-o cunosc, o femeie de rang nalt, nlnuit... nu conteaz, Torionarule, acum tiu cine e. Nu te retrage din mna mea... n letargia ce urmase dup banchetul lui

Vodalus, descoperisem ce nseamn s-mi mpart mintea cu altcineva. Dar acum era cu totul altfel. Cumaeana nu aprea aa cum o vzusem eu, ori ca o versiune tnr a ei nsei, ori ca orice altceva (aa cum mi-a prut mie). Ci mai curnd, m-am pomenit c gndul meu este mpresurat de-al ei, aa cum un pete ntr-un bol plutete printre bulbuci de ap invizibil. Thecla era acolo cu mine, dar pe ea n-o vedeam ntreag; era ca i cnd ea sttea n picioare n spatele meu i, la un moment dat, i-am vzut mna peste umrul meu i, n clipa urmtoare, i-am simit rsuflarea pe obraz. Apoi a disprut i ea cu totul. Mi-am simit mintea smuls afar n noapte, pierzndu-se printre ruine. * Cnd mi-am venit n fire, zceam pe igle, lng foc. Gura mi era ud de spuma salivei mele amestecate cu propriul meu snge, cci mi mucasem buzele i limba. Picioarele mi erau prea vlguite ca s m in, dar m-am ridicat n capul oaselor. La nceput, am crezut c ceilali muriser. Acoperiul era solid sub mine, dar ceilali deveniser, n faa ochilor mei, la fel de aburoi precum fantomele. O fantom Hildegrin era rstignit n dreapta mea mi-am vrt mna n pieptul lui i i-am simit inima btnd lipit de mna mea, asemenea unui fluture de noapte care se lupta s scape. Jolenta era cea mai puin vizibil, aproape c nu mai era prezent. Mult mai multe se fcuser asupra trupului ei dect bnuise Merryn; am vzut srme i benzi de metal sub carnea ei, dei chiar i acestea erau

nedesluite. Apoi m-am uitat la mine, la picioarele i labele mele, i am descoperit c vedeam Gheara arznd ca o flam albastr prin pielea cizmei mele. Am apucat-o, dar degetele mele nu aveau putere; n-am izbutit s-o scot. Dorcas zcea ca adormit. Pe buze nu avea nici urm de spum i era mult mai vizibil dect Hildegrin. Merryn se prbuise, arta ca o ppu mbrcat n negru, att de subire i de firav, nct mldia Dorcas prea robust pe lng ea. Acum c inteligena nu mai anima acea masc ivorie, am vzut c nu era dect pergament ntins pe oase. Dup cum bnuisem, Cumaeana nu era ctui de puin femeie; dar nu era nici una din ororile pe care le vzusem n grdinile Casei Absolute. Ceva ca o reptil lucioas se ncolcise n jurul vergelei luminiscente. Am cutat din priviri capul, dar nu l-am gsit, cu toate c fiecare dintre desenele de pe spinarea reptilei era un chip, i ochii fiecrui chip preau pierdui n extaz. Dorcas s-a trezit n timp ce eu priveam de la unul la altul. Ce s-a ntmplat cu noi? a ntrebat ea. Hildegrin se mica i el. Cred c ne vedem dintr-o perspectiv mai lung dect aceea a unei singure clipe. Gura ei s-a deschis, dar iptul n-a izbucnit. Cu toate c norii amenintori nu aduseser nici o pal de vnt, praful se nvrtejea pe strzile de sub noi. Nu tiu cum s descriu ce se ntmpla dect spunnd c prea ca i cnd o armat fr de numr de insecte minuscule, de o sut de ori mai mici dect musculiele, sttuse ascuns n crpturde caldarmului hrtopit, iar acum

era atras de lumina lunii s-i execute zborul nupial. Nu se auzea mei un sunet, i n micrde armatei zburtoare nu era nici o regularitate, dar dup o vreme masa aceea amorf s-a alctuit n roiuri care se micau ncoace i-ncolo, crescnd tot mai mari i mai dense, ca pn la urm s se lase din nou pe pietrele crpate. Atunci mi s-a prut c insectele nu mai zburau, ci se trau unele peste altele, fiecare ncercnd s ajung n mijlocul roiului. Sunt vii, am spus eu. Ba sunt moarte, a optit Dorcas. Avea dreptate. Roiurile care clocotiser de via cu o clip nainte artau acum ca nite coaste descrnate; firele de praf, unindu-se ntre ele aa cum fac savanii cnd mpreuneaz cioburi de sticl strveche, ca s recreeze pentru noi o fereastr colorat spart cu mii de ani n urm , alctuiau cranii ce luceau verzi n lumina lunii. Slbticiuni aelurodoni, spelaeae greoaie i forme furinde pe care nu tiam cum s le numesc, toate mai nelmurite dect noi, care le priveam de pe acoperi se micau printre cadavre. Unul cte unul, cadavrele s-au ridicat n picioare i slbticiunile s-au fcut nevzute. La nceput timid, cadavrele au nceput s-i reconstruiasc oraul; pietrele au fost ridicate din nou, brne plmdite din cenu au fost fixate n gurile din zidurile recldite. Oamenii, care pruser cu puin mai mult dect nite leuri umbltoare atunci cnd se ridicaser de jos, prindeau puteri chiar n timp ce trudeau, devenind o seminie cu picioare crcnate, cu mers cltinat, ca al marinarilor, i rostogoleau bolovani ciclopici cu fora umerilor lor lai. Oraul a fost

reconstruit n ntregime, iar noi am ateptat s vedem ce urmeaz s se ntmple. Tobe au spart tcerea nopii; dup sunetul lor, am tiut c atunci cnd rsunaser ultima oar, oraul fusese nconjurat de o pdure, pentru c reverberau aa cum reverbereaz sunetele printre trunchiurile marilor copaci. Un aman cu easta ras mrluia pe strad, n pielea goal, vopsit pe trup cu pictograme dintr-o scriere pe care n-o mai vzusem niciodat, att de expresiv nct simplele forme ale cuvintelor preau s-i urle nelesurile. n urma lui veneau dnuitorii, o sut sau mai muli, micndu-se toi odat, ntr-un singur ir, fiecare inndu-i mna pe cretetul dansatorului din faa lui. Chipurile le erau ridicate, fcndu-m s m ntreb (i nc o mai fac i acum) dac nu cumva dansul lor imita arpele cu o sut de ochi pe care noi l numeam Cumaeana. Se ncolceau, erpuiau n susul i-n josul strzii, n jurul amanului i napoi, pn cnd, n cele din urm, au ajuns la intrarea n casa de pe care i priveam noi. Cu o bubuitur ca de tunet, lespedea de piatr a uii s-a prbuit. Vzduhul s-a umplut de o mireasm ca de mir i trandafiri. Un om a ieit s-i ntmpine pe dnuitori. Nici dac ar fi avut o sut de brae i i-ar fi dus capul pe mini n-a fi fost att de uimit, cci chipul lui mi era cunoscut din copilrie, chipul bronzului funerar din mausoleul unde m jucam ca bietan. Pe brae purta brri de aur masive, brri btute cu hiacinte i opale, carneole i smaragde scprtoare. Cu pai msurai, el a naintat pn a ajuns n centrul procesiunii, iar dnuitorii se legnau n jurul lui. Apoi s-a ntors spre noi i i-a ridicat privirile. Se uita la noi, i atunci am

tiut c el, singurul dintre sutele care se aflau acolo, ne-a vzut cu adevrat. Fusesem att de vrjit de spectacolul de jos, din strad, nct nu bgasem de seam c Hildegrin prsise acoperiul. Acum s-a repezit dac despre un om att de masiv se poate spune c se repede n mulime i l-a nfcat pe Apu-Punchau. Ceea ce a urmat zu c nu tiu cum s descriu. ntr-un fel era ca mica dram din casa de lemn galben din Grdinile Botanice; n fapt, era mult mai ciudat, mcar pentru c atunci tiusem c femeia i fratele ei i slbaticul se gseau intt-o stare de trans. Iar acum aveam impresia c Hildegrin, Dorcas i cu mine eram nvluii n vraj. Sunt sigur c dnuitorii nu-l vedeau pe Hildegrin; dar i ddeau oarecum seama de prezena lui i huiduiau, loveau aerul cu mciuci cu inte de piatr. i mai eram sigur c Apu-Punchau lvedea, aa cum ne vzusem i pe noi pe acoperi, i aa cum Isangoma ne vzuse pe Agia i pe mine. Dar nu cred c-l vedea pe Hildegrin aa cum l vedeam eu, i se prea poate c ceea ce vedea i se prea la fel de ciudat cum mi se pruse Cumaeana mie. Hildegrin l inea, dar nu-l putea supune. Apu-Punchau se lupta, dar nu se putea elibera. Hildegrin i-a ridicat privirile spre mine i a strigat dup ajutor. Nu tiu de ce i-am rspuns. Cu siguran nu mai voiam, n mod contient, s-i slujesc pe Vodalus i scopurile sale. O fi fost efectul prelungit al alzaboului sau doar amintirea legat de cum ne traversase Hildegrin pe Dorcas i pe mine Lacul Psrilor n barca lui. Am ncercat s-i mping la o parte pe oamenii crcnai, dar una din loviturile lor

ntmpltoare m-a nimerit n cap dintr-o parte, prbuindu-m n genunchi. Cnd m-am ridicat din nou n picioare, parc nu l-am mai zrit pe Apu-Punchau printre dnuitorii care opiau i ipau. n schimb, erau doi Hildegrini, unul care se ncletase n lupt cu mine, i unul care se lupta cu cineva invizibil. Cu un efort slbatic, am scpat de primul i am ncercat s vin n ajutorul celui de-al doilea. * Severian! Ploaia ce-mi biciuia chipul ridicat n sus m-a trezit stropi mari de ploaie rece care nepau ca grindina. Tunetul se rostogolea peste pamp. Prede o clip am crezut c orbisem; apoi, o scprare de fulger mi-a adus n faa ochilor iarba culcat de vnt i pietre rostogolite. Severian! Era Dorcas. Am dat s m ridic i mna mea a atins o estur i noroi. Am apucat estura i am tras-o din noroi o fie lung, ngust de mtase, cu ciucuri la capete. Severian! n strigtul ei deslueam groaza. Aici! am strigat eu. Sunt aici jos! Un alt fulger mi-a artat cldirea i silueta disperat a lui Dorcas decupat pe acoperi. Am dat ocol pereilor orbi i am gsit treptele. Caii notri dispruser. Dispruser i vrjitoarele de pe acoperi; nu mai era dect Dorcas, aplecat peste trupul Jolentei. La lumina fulgerului am vzut faa moart a chelneriei care ne servise pe Doctorul Talos, Baldanders i pe mine la cafeneaua din Nessus. Nu mai avea nici o urm din

frumuseea dinainte. Cnd tragi linie, nu rmne dect iubirea, numai aceast divinitate. Faptul c suntem capabili doar de a fi ceea ce suntem rmne pcatul nostru de neiertat. Aici m opresc din nou, dup ce te-am purtat, cititorule, din loc n loc din Saltus, micul sat de mineri, pn n dezolantul ora de piatr al crui nume s-a pierdut de mult prin anii nvrtejii. Saltus a fost pentru mine poarta spre lumea de dincolo de Oraul Nepieritor. Iar oraul de piatr a fost, la rndul su, o poart, poarta spre munii pe care-i zrisem prin arcele sale ruinate. Mult vreme dup aceea aveam s cltoresc prin defileurile i printre bastioanele lor, printre ochii orbi i chipurile lor gnditoare. M opresc aici. Dac nu vrei s m nsoeti mai departe, cititorule, nu te condamn. Nu e un drum uor.

Anexe Relaii sociale n Commonwealth


Una dintre cele mai dificile sarcini ale traductorului este redarea corect a problemei privind castele i rangurile n termeni pe nelesul societii sale. n cazul Crii Soarelui Nou, lipsa unui material ajuttor face aceast sarcina de dou ori mai dificil, iar n cele ce urmeaz nu e oferit dect o schi. Din ct se poate deduce din manuscrise, societatea Commonwealth-ului este compus din apte grupe de baz. Dintre acestea, cel puin una pare complet nchis. O femeie sau un brbat trebuie s se nascexultanti, daca se nate astfel, ramne exultant toata viaa. Dei e posibil s existe gradaii n aceasta clas, manuscrisele nu indic nici una. Femeile sunt denumite Chatelaine, iar brbaii prin varii titluri. n afara oraului pe care am hotrt sa-l numesc Nessus, aceast clas administreaz treburile de zi cu zi. Preluarea ereditar a puterii este n

contradicie profund cu spiritul Commonwealth-ului i explic suficient tensiunea evident ntre exultani i autocraie; totui, e greu de vzut cum ar putea guvernarea local sa se desfoare mai bine n condiiile date democraia ar degenera inevitabil n ciorovieli, iar o birocraie desemnat nu e posibil fr un grup suficient de numeros de executivi educai i relativ neremunerai, care s-i ocupe posturile. n orice caz, nelepciunea autocrailor include fr ndoial principiul c ataamentul total fa de clasa conductoare este cea mai mortal boal a statului. n manuscrise, Thecla, Thea i Vodalus sunt fr ndoial exultani. Armigerii par asemntori cu exultanii, doar c pe o treapt mai jos. Numele indic o clas de lupttori, dar nu sunt artai c ar fi monopolizat rolurile majore n armat; fr ndoial c poziia lor poate fi asemnat cu aceea a samurailor care l slujeau pe daimio n Japonia feudal. Lomer, Nicarete, Racho i Valeria sunt armigeri. Optimaii sunt negustorii mai mult sau mai puin bogai. Dintre cele apte grupe, ei apar cel mai puin n manuscrise, dei exist cteva indicii c Dorcas a aparinut la origine acestei clase. Ca n orice societate, exist i gloata. n general mulumii de condiia lor, ignorani pentru c naiunea lor e prea srac s-i poat educa, membrii ei detest arogana exultanilor i-l venereaz pe Autocrat, care este, totui, n ultim instan, idealul lor deificat. Jolenta, Hildegrin i stenii din Saltus aparin toi acestei clase, la fel i nenumarate alte personaje ce apar n manuscrise.

n jurul Autocratului care, din ct se pare, nu are ncredere n exultani, i fr ndoial cu deplin justificare se gsesc slujitorii tronului. Acetia sunt administratorii i consilierii Autocratului, att n viaa militar, ct i n cea civil. Provin din rndul gloatei i trebuie notat c pun prepe bruma de educaie pe care o capt. (Vezi, n schimb, atitudinea Theclei, care respinge o asemenea educaie.) Se poate spune c Severian nsui i ceilali locuitori ai Citadelei, cu excepia lui Ultan, aparin acestei clase. Religioii sunt aproape la fel de enigmatici ca i zeul pe care-l slujesc, un zeu care pare fundamental solar, dar nu i apollinian. (Deoarece Conciliatorului i se d o Ghear, exist tentaia de a face asociaia, cea mai la ndemn, cu vulturul lui Iov i soarele; totui, e o asociaie neconvingtoare.) Asemenea clericilor romano-catolici din zilele noastre, ei par s fie membri ai mai multor ordine, dar, spre deosebire de acetia, nu se supun nici unei autoriti unificatoare. Uneori, ordinul lor amintete de hinduism, n ciuda monoteismului evident. Pelerinele, care n manuscrise joaca un rol mai important dect orice alt comunitate sfnt, pot fi considerate surate ale preoteselor i sunt nsoite de servitori narmai (aa cum i trebuie s fie un grup att de rtcitor, la vremea lor i pe acele meleaguri). n sfrit, cacogenii reprezint, ntr-un fel pe care-l putem doar intui, acel element strin care, tocmai prin caracterul su strin, este cel mai universal cu putin, existnd n aproape orice societate care ne este cunoscut. Numele lor are o component vulgar i pare s indice faptul c sunt temui sau cel puin detestai de gloat. Prezena lor

la festivalul Autocratului se dorete un semn c sunt acceptai la curte (poate din constrngere). Dei populaia din vremea lui Severian i consider, aparent, ca formnd un grup omogen, mai curnd s-ar zice c sunt foarte diveri. n manuscrise, Cumaeana i Printele Inire reprezint acest element. Titlul pe care l-am tradus prin Sieur ar putea prea propriu numai claselor de sus, dar este de multe ori folosit peiorativ i la nivelurile inferioare ale societii. Gospodar nseamn proprietarul unei gospodrii, nimic altceva. Bani, uniti de msur i timpul Mi-a fost imposibil s gsesc echivalene exacte ale valorilor monedelor menionate n textul original al Crii Soarelui Nou. Lipsind orice certitudine n aceasta privin, am folosit chrisos pentru a desemna orice pies de aur tanta cu profilul unui autocrat; dei difer oarecum n greutate i puritate, se pare c toate au cam aceeai valoare. Monedele de argint ale perioadei, mult mai variate, au fost reunite sub termenul de asimi. Monedele mari de aram(care, din ct se deduce din manuscrise, reprezint mijlocul principal de schimb al oamenilor obinuiti) sunt desemnate prin termenul oricalcuri. Miriadele de monede mici din bronz i piesele de cupru (btute nu de guvernul central, ci de arhonii locali, ori de cte ori e nevoie, i menite s circule doar n provincie) le-am numit aei. Cu un aes cumperi un ou; cu un oricalc plteti ziua de munc a unui muncitor obinuit; cu un asimi o hain bine

croit pentru un optimat; un chrisos valoreaz un cal bun. E important sineti minte c unitile de msur pentru lungime sau distan nu sunt msurabile n sensul strict al cuvntului, n aceast carte, leghe desemneaz o distan de aproximativ trei mile; este msura corect pentru distanele ntre orae i n cadrul oraelor mari, cum e Nessus. Palma este distana dintre degetul mare ntins i degetul arttor aproximativ 20 de centimetri. Un laneste lungimea unui lande msurat format din 100 de inele, n care fiecare inel msoar o palm; prin urmare, are 20 de metri. Un cot reprezint lungimea tradiional a sgeii militare: cinci palme sau aproximativ 1 metru. Pasul, aa cum e folosit aici, indic un singur pas, sau aproximativ 75 de centimetri. Un pas mare e format din doi pai normali. Cea mai obinuit unitate de msur dintre toate este distana de la cotul bra ului pn la vrful degetului mijlociu (aproximativ 45 de centimetri), redat n carte prin cuvntul cubit (de remarcat c pe parcursul ntregii mele traduceri am preferat termeni moderni care s poat fi nelei de orice cititor, n ncercarea de a reproduce cu alfabetul latin termenii originali.) Termeni indicnd durata apar arareori n manuscrise; uneori poi intui c sentimentul, al autorului i al societii creia i aparine, de trecere a timpului a fost tocit ca urmare a relaiilor cu inteligene care au fost supuse paradoxului einsteinian al timpului sau care au depit acest paradox. Acolo unde totui apar aceti termeni, un ciliad desemneaz 1.000 de ani. Un ev este intervalul ntre

epuizarea unui mineral sau a altei resurse n forma sa natural (de exemplu sulful) i urmtoarea epuizare a altui mineral. Luna (cea de atunci) corespunde revoluiei Lunii, adic 28 de zile, iar sptmna este astfel egal cu a noastr: un sfert de lun de revoluie a lunii sau apte zile. Un rond reprezint perioada n care o santinel face de serviciu: a zecea parte dintr o noapte, sau aproximativ o or i 15 minute. G. W.

Glosar
ABAIA unul dintre marii montri de pe Urth, o creatur acvatic malefic ABRAXAS zeu din Asia Mic, stpn al celor 365 de duhuri cu nsuiri diferite, care reprezentau zilele anului; identificat cu Mithra i Iehovah, numit Tatl Nostru n cretinismul timpuriu, i stpn suprem al cerurilor i al eonilor, zeu al numerologiei AELURODON panter asemntoare cu lupul, strmo comun al canidelor i felidelor AES moneda mic de alam, bronz sau cupru, folosit n Commonwealth AGAMET fiin asexuat AGUTI animal mic asemntor iepurelui ALCALDE magistratul unui ora, erif ALFANGE cuit sau pumnal ALGOFIL persoan care gsete plcere n durerea proprie sau a altei persoane ALOUATTE maimu urltoare din America de Sud ALZABO animal de origine extraterestr care mprumut personalitatea przii pe care o devoreaz ANALEPTIC fortifiant, reconfortant ARBORIUM cas construit n copac

ARCTOTHER creatur folosit pentru jocuri sngeroase n Turnul Ursului; la origine, cuvntul desemneaz o specie preistoric de uri ARGOSIE corabie ARHONTE magistratul suprem al unui ora, desemnat de Autocrat ARMIGER membru al unei caste de rzboinici, inferioare celei a exultanilor i superioare celei a optimailor ASCIENI invadatori dinspre nord ai Commonwealth-ului ATHAME sabie folosit pentru ritualuri magice ATROX (pl. atroci) felin de dimensiuni mari, care triete n pampa Commonwealth-ului AURIPIGMENT sulfur natural de arsen, de culoare galben AUTOCRAT crmuitorul suprem al Commonwealth-ului BALUCITER fiar asemntoare cu elefantul, folosit nCommonwealth pentru transportarea poverilor BRIGANDINA za, cma de zale CACOGEN fiin degenerat, de etnie incert CARNIFEX clu CASA ABSOLUT locul din care Autocratul crmuieteCommonwealth-ul CALOGER clugar CARONAD vechi tun naval scurt CARYOT un soi de palmier CATARTIDE familia vulturilor din America CENOBIT clugar care triete n mnstire CHATELAINE titlu purtat de femeile care aparin castei exultanilor

CHILIARH comandant a o mie de militari CHRISOS moned de aur folosit n Commonwealth CLAVIGER osta din corpul de gard COMMONWEALTH naiunea de pe Urth CONCILIATORUL figur mesianic din istoria Commonwealth-ului CULTELARI asasini CUMAEANA un cacogen sau extrasolarian care slluiete pe Urth, o reptil cu o sut de ochi, care i-a luat forma unei vrjitoare btrne DESTRIER cal de traciune de talie foarte mare DlMARHI (cei care lupt n doua feluri) poliia i totodat trupele de lupta ale arhontelui ECLECTICI autohtoni i descendeni din rase amestecate ai colonitilor din sudul Commonwealth-ului EREBUS demon de ghea, unul din Marii Stpni care se opun Soarelui Nou ERENTARII ostai din infanteria uoar EXULTANT membru al celei mai nalte i mai vechi caste sociale dintre cele apte ale Commonwealth-ului GOSPORT dispozitiv de comunicare ntre punile unei corbii HASTARII suliai HELIOTROP nuane de violet pn la purpuriu HETAIR curtezan HlERODULI reprezentani ai unei rase create de fiine ale unui univers superior HlPOGEUL APOTROPAIC o arip a Casei Absolute HOWDAH scaun prevzut cu baldachin, fixat pe spinarea unui elefant

HYPETRALA o ncpere n Casa Absolut, unde se gsesc multe plante i care nu are tavan IHUAIVULU constelaie care apare la orizontul nordic n timpul verii INCREATUL unul dintre numele sub care este cunoscut Puterea Suprem; alte nume sub care apare: Numen, Pancreator, Judector Suprem INDANTREN nuan de albastru JAVELIN lance, suli KAIBIT clona unei concubine a Autocratului, creat pentru a o nlocui pe aceasta n dormitoarele Casei Absolute KELAU osta din infanteria uoar, narmat cu pratie i proiectile incendiare LLANERO cowboy LlCTOR subofier, subordonat arhontelui, care administreaz tribunalul penal i este superiorul clavigerilor LlEGE (Senior) formul de adresare MAHAGONI arbore tropical MEGATERIU animal de talie mare ntlnit uneori n Commonwealth MERETRICE prostituat MERICIP specie de cal de talie mic, folosit pentru clrie n Commonwealth NENUFAR nufr albastru din apele rului Gyoll NOCTILUCENT referitor la fosforescena marin, derivat din noctiluca, un protozoar marin fosforescent NOTULI creaturi folosite pe o alt planet pentru asasinri ritualice, numite astfel pentru ca de obicei i fac apariia dup lsarea ntunericului OREAD- nimf ORICALC moned de alam folosit n Commonwealth

OUBLIETTE temni din subteranele Turnului Matachin PELAGIC marin, oceanic PEONI membri ai unei subclase a rnimii PETAS plrie rotund cu boruri largi PHILOMAT erudit PHORUSRACOS o specie de psri nezburtoare gigantice care au trit n Miocen n Patagonia PICHENARI suliai PRETORIENI ostai din garda Casei Absolute ROND unitate de msur a timpului, echivalent cu perioada n care o santinel face de serviciu: a zecea parte dintr-o noapte, sau aproximativ o or i 15 minute SABRETA geant de piele atrnat de centiron SARBACAN pucoci SCYLLA unul din dumanii principali ai Soarelui Nou, alturi de Abaia i Erebus SIEUR formul de adresare SMILODON un fel de tigru ce populeaz pampa Commonwealth-ului SPAHII clrei SPELAEAE creaturi care triesc n grote SUCUB demon cu aspect feminin TEOLOGUMENON enunteologic despre teologie TERATOID un semn asemntor cu o hieroglif THIAS petrecere THYLACODON oposum primitiv TRIBAD lesbian TYRIAN purpuriu ULANI trup de patrulare n Commonwealth UNAU lene

UPANGA instrument muzical asemntor cu flautul UROBOROS n Commonwealth: 1) ecuator; 2) ru sau mare la ecuator; 3) monstru ecuatorial URTH numele lumii n care au loc evenimentele crii de fa, planeta ale crei origini se pierd n trecut VINGTNER osta al unei uniti de infanterie (format din douzeci de ostai) VIS arm de origine stelar VODALUS Senior al Pdurii, exultant revoluionar care urmrete nlturarea Autocratului Uniti de msur Palm 20 cm Cubit 45 cm Pas 75 cm Cot 1 m Lan- 20 m Leghe 3 mile (4,8 km)