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Les Gestes d'Arkaadia

L.V. Cervera Merino

Publication: 2013 Catgorie(s): Fiction, Contes et lgendes, Fantasy Tag(s): "Science Fantasy" trilogie fantasy

Illustration de couverture: Tom Robberts

PREMIRE PARTIE : SOMBRETERRE

Chapitre

Pourquoi cette tristesse, mon garon ? lui miaula doucement Balbillus, le chat-cerise, l'asanthne du jeune garon depuis quelques annes dj. L'adolescent presque un homme, maintenant se retourna vers le nouveau venu, un chat de bonne taille, un vnrable matou l'incarnat prononc, dont les yeux d'or fixaient son interlocuteur sans ciller. Ses moustaches frmissantes seules vibraient imperceptiblement, sa queue annele de sombre battant contre ses flancs. Je suis dans l'inquitude, Balbillus, lui rpondit le jeune garon. L'adolescent avait de nouveau repris cette expression pensive et peine la fois, observe par le chat-cerise en rentrant dans la pice. Le jeune garon tait de taille moyenne, avec une peau trs blanche et des cheveux noirs, bouclant par endroits en prenant de la longueur. L'ovale de son visage tait mouchet de tches de rousseur, avec une mchoire carre. Il portait une chemise de velours noir, orne de boutons de laiton, au-dessus d'une culotte de cuir sombre, et des bottes de cuir talon plat. La teinte majoritairement obscure de son habillement ne lui avait valu aucun commentaire lors de son arrive rcente au Sige Secret de la Ligue, bien au-dessus de la Terre, mais seulement des regards intrigus et curieux. Car la majorit des mages et des enchanteurs de l'endroit exhibaient des teintes vives et tranches dans leurs atours, mais non point Iolo. Balbillus le chat-cerise pour sa part n'avait pas eu la moindre remarque, et cela seul suffisait amplement au bonheur de l'adolescent. Dans la vaste pice aux lambris de bois dors, sous la lumire dgage par la lampe du plafond, Iolo fixa de nouveau l'espace infini s'tendant au-dehors, derrire les vitres protectrices du Sige Secret. Il tait galement appel le Sige Prilleux, en raison de sa position au-dessus de la Terre, et nul ne savait s'il ne retomberait pas un jour sur le globe dans un grand fracas. Il se trouvait dans la pice des chaises de bois couvertes de tissus satins, des meubles bas et une grande bibliothque vitre, un fauteuil sur lequel s'tait dj pelotonn son chat-cerise, l'nigmatique Balbillus. La vitre prs de laquelle se tenait le jeune garon avait des reflets

bleuts, elle tait un peu bombe, car elle tait de forme ronde. En effet, le magicien crateur du Sige Secret, il y a bien longtemps, affectionnait les ouvertures de ce genre. Tu n'as pas de soucis te faire, poursuivit le chat-cerise en fixant l'tendue de l'espace s'tendant derrire la baie. Ton grand-pre t'a donn un enseignement magique de qualit, dans la Ligue des Magiciens de la Terre, son savoir tait reconnu. Tu n'as pas craindre ton rejet de cette Ligue vnrable et trs ancienne. Pourtant, j'ignore encore mon don, reprit le jeune garon en torturant songeusement sa lippe, se retournant demi vers son asanthne, son compre en magie. La plupart des magiciens de mon ge savent dj quel est le leur. La plupart, mais pas tous, prcisa le chat carlate en sautant bas de son fauteuil capitonn. O vas-tu ? s'enquit l'adolescent en voyant son asanthne trottiner vers la porte. Le Vnrable de la Ligue ne va pas te faire mander encore, c'est vident, puisque nous venons d'arriver. Sagement, il nous laisse le temps de nous reposer de notre voyage depuis la Terre jusqu'ici, et nous pouvons par consquent arpenter librement ce fameux Sige Prilleux dont nous avons si souvent entendu parler, t'en souvient-il ? Tu as raison, Balbillus, cela me changera agrablement les ides, acquiesa le jeune garon. Ils quittrent la pice d'accueil o les avait mens un apprenti de la Ligue leur arrive, et marchrent dans des couloirs de pierre et de bois, fort bien entretenus, au demeurant. Il se trouvait des fentres permettant observer l'espace intergalactique, avec son cortge de tnbres et d'astres scintillants, la beaut comme l'tranget de tout cela faisant que tantt, au soulagement secret du chat-cerise Balbillus, la morosit de son jeune matre finit par s'envoler, au fur et mesure de leur visite du Sige Secret de la Ligue des Magiciens de la Terre. Il dambulait galement des connaissances du jeune homme, saluant aimablement ce dernier avec son asanthne. Bien plus nombreux encore taient cependant les relations de son grand-pre, Sabizio le Myste, dcd il y avait tout juste un an, l'initiateur et le professeur de Iolo dans les arts magiques du Scavoir et de la Tradition. Depuis Iolo vivait seul dans la maison familiale, avec Balbillus, son chat-cerise. Balbur, l'asanthne de son grand-pre s'en tait reparti chez les siens aprs la mort du vieil homme, il lui avait jur fidlit et ne dsirait plus servir aucun autre homme.

Lorsqu'ils eurent visit quantit de pices, et mme la grande bibliothque centrale, o oeuvraient les plus rudits des magiciens de la Ligue, penchs sur les grimoires, Iolo mit le dsir de descendre plus bas encore, vers les Caves. Elles vous font descendre directement sur la Terre, dit-on, et en ligne droite, mais le chat-cerise eut semble-t-il une meilleure ide, non sans une brillante tincelle dans ses yeux d'or, au regard singulier. Voyons, Iolo, pour ta premire venue au Sige de la Ligue, tu n'as pas encore vu les Jardins Suspendus de l'endroit ? Ils sont pourtant rputs dans le cercle des enchanteurs, il nous faut remdier au plus vite cette ignorance coupable. Iolo, prsent transport par la beaut et surtout la singularit de l'endroit, emprunta des escaliers en colimaon afin de monter vers les hauteurs, et tous deux finirent par accder aux jardins en question, non sans saluer poliment plusieurs mages et enchanteurs faisant le mme trajet en sens inverse. Le haut du btiment de la Ligue seulement cet instant-l Iolo et son asanthne purent en avoir une vue globale, puisqu'ils se trouvaient presque son extrmit suprieure tait de forme vaguement hexagonale, avec des tendues dgages l'herbe touffue et aux massifs de fleurs bariols. Des ressauts de maonnerie s'levaient des altitudes dissemblables, leurs parois tapisses d'un lierre grimpant meraude. Il se dressait diffrentes hauteurs des arbres vnrables et massifs, leurs diverses silhouettes se dcoupant sur l'infini toil. Iolo suivit un petit chemin de briques rouge se muant tantt en escalier, et il s'assit, enchant et ravi, sur un banc de fonte noir prs d'une fontaine bouillonnante, l'onde azur. Il y avait des pergolas au-dessus de magiciens rieurs attabls, et un peu plus loin un kiosque de marbre blanc, la dentelle arachnenne. Des enchanteurs avec leurs asanthnes respectifs et dissemblables devisaient de-ci de-l, dans les diffrentes parties des Jardins Suspendus. Des rverbres en pierre grenat et translucides portaient des sphres irises, lumineuses et diapres. Le tout tait un conglomrat de parcelles verdoyantes situes divers niveaux par la grce de la maonnerie, des escaliers et des pentes douces reliant les uns aux autres. Puis Iolo se leva, et, laissant son chat-cerise paresseusement, mollement tendu sur son banc, il alla jusqu' l'extrmit la plus avance des Jardins Suspendus, prs d'une rambarde en fer forg. L, le vertige le saisit, car tout en bas, arborant des dimensions et des coloris prodigieux, la masse de la Terre clipsait les profondeurs. Et le Sige Secret de la Ligue, en dpit de ses dimensions et de son

architecture recherche, en tait rduit l'insignifiance. Le Sige Prilleux, le repaire secret de la Ligue des Magiciens de la Terre lvitait par l'effet d'un sortilge sans nom au-dessus de la Terre, bien l'abri des puissants de ce monde, sa situation et mme sa simple existence en dehors de la Ligue tant tenue secrte. Bien sr, tout comme venaient de le faire Iolo et son asanthne Balbillus, ce pouvait tre uniquement un lieu de repos provisoire, un endroit propre aux runions ultra-secrtes et le sige des plus hautes instances de la Ligue. Mais le reste du temps, chaque enchanteur devait retourner sur Terre, mener une existence normale parmi les siens, en attendant un message ventuel de ses pairs en magie. Ainsi en tait-il de Iolo, en dpit de son jeune ge et de son deuil encore rcent, il avait t convoqu au Sige Prilleux par un tre de Vent. Il les avait emports loin du Manoir de Corail, grands coups d'ailes, tout en haut du ciel travers l'ther interplantaire, allant presque jusqu' toucher la lune. prsent, le jeune homme tait accoud la rambarde, surplombant le vide, et rveusement il fixait le znith toil au-dessus de sa tte. Derrire-lui rsonnait l'cho des rires de ses compagnons en magie, d'ge et de couleur varie. Voil du monde, Iolo, lui dit d'un ton nonchalant son chat-cerise, toujours affal sur son banc, prs de l, et prenant dcidment got l'indolence. L'adolescent se retourna afin de dvisager le nouvel arrivant, et aussitt il le reconnut. En effet, il avait nom Basilids le Gnostique. Ce dernier pour le jeune garon n'tait pas un inconnu, une fois dj, il y avait des annes, il avait accompagn son grand-pre une runion secrte, sur la Terre (la majorit des choses de la Ligue tait toujours tenue secrte par ses membres, le silence et le mutisme obsdaient littralement ses adhrents) et il avait retir de lui une opinion mitige. Cela, en partie en raison de son opposition aux ides de son grand-pre. Visiblement, la Ligue des Magiciens de la Terre avait remplac son grand-pre par l'tre lui tant le plus apparent, en valeur et en rudition, et ce dernier tait Basilids. Celui-ci en approchant du jeune homme avait fait un geste d'apaisement, comme pour prvenir d'avance toute dfiance de sa part. Bienvenue toi, mon garon, lui dclara-t-il simplement, et bienvenue ton asanthne Balbillus, galement. Avez-vous fait bon voyage ? Son ton de voix tait bas, son regard clair ne montrant nulle dissimulation envers le jeune homme. Aussitt, ce dernier se sentit davantage son aise, car, venait-il de raliser, si au fil des annes il tait des personnalits capables de se dgrader et de s'affadir, Basilids, l'actuel doyen de

la Ligue, n'tait pas de celles-l, absolument. Son chat-cerise avait saut bas de son banc et s'tait plac prs de son matre, clignant songeusement de ses yeux d'or. Vous tes songeur, Basilids. Le Gnostique avait baiss la tte. Le chat-cerise avait un talent particulier, son jeune matre en savait quelque chose, pour dvoiler les coeurs et sonder les mes. La vue de ton jeune matre m'a rappel son grand-pre, je l'ai bien connu, tu ne l'ignores pas. Nos joutes verbales souvent nous ont spars, mais elles nous avaient appris nous respecter galement. Le jeune garon avait pli, mme si une anne s'tait coule dj sur Terre depuis le dcs de son grand-pre, la tristesse tait toujours love dans un recoin de sa mmoire. En me confrontant lui, j'ai pu dcouvrir mon identit, affirma d'une voix atone Basilids le Gnostique, sa tnacit et son savoir m'ont forc, souvent, aller au-del de moi-mme. Sans sa prsence, jamais je ne serais parvenu me dpasser. Oui, mon garon, assura le Gnostique, crois-le si tu veux, mais s'il est important dans la vie d'avoir des amis, il est tout aussi important, sinon mme plus, d'avoir des ennemis de valeur, pugnaces et savants. Pareillement, les soucis et les tracas, les coups durs et l'adversit, les malheurs, doivent pouvoir t'enrichir et te renforcer. Cela est vrai, et bien dit, dcrta le chat-cerise en opinant de la tte prs de la rambarde de fer forg. Tout le monde peut franchir une passe heureuse, et en sortir instruit, mais il apprendra bien davantage celui qui dans les larmes et la souffrance aura su dnicher la Quinte Essence, seule capable de lui permettre d'atteindre au but. En vrit, pour dix personnes parvenues l'Accomplissement, huit y seront arrives par la souffrance, et seulement deux par le bonheur. Mais je ne t'ai pas fait mander jusqu'au Sige Prilleux de la Ligue pour t'entretenir des choses de la Tradition et du Scavoir trs ancien, articula le Gnostique en se reprenant visiblement. Je m'en suis dout, tu es venu pour ta premire visite aux Jardins Suspendus, aussi suis-je all directement ici. son tour, Basilids le Gnostique s'tait appuy contre la rambarde de fer forg, tournant le dos l'abme somptueux et au spectacle des nues interstellaires, le jeune homme l'imitant aussitt. Tous deux fixaient les Jardins Suspendus, l'amas gomtrique et confus des terre-pleins verdoyants parsems d'arbres, jusqu' son pinacle ultime o tait un kiosque de bois travaill, sous lequel taient attabls de joyeux compres

en magie, prs du znith astral. Les clats des rverbres parpills dans l'endroit rpandaient une luminosit bienfaisante, mais pour l'heure, l'actuel doyen de la Ligue des Magiciens de la Terre paraissait insensible tout cela. Iolo, mon garon, tu as rpondu avec clrit au message envoy par l'tre de Vent, je t'en flicite. Parfois, certains de nos confrres les plus jeunes font montre d'insouciance ou mme d'tourderie, et il en rsulte de graves dysfonctionnements dans la Ligue. Cela n'a pas t ton cas, je m'en rjouis. Iolo, prs de son asanthne, acquiesa en silence. Il le voyait bien, le doyen tait gn, et il n'en savait trop encore le pourquoi. Inquiet par avance, le jeune homme serra les dents, se concentrant sur la suite du discours du doyen. dire vrai, certains des membres de la Ligue, parmi les plus influents, suggrent de te mettre l'cart pendant quelque temps encore, jusqu' ta dcouverte de ton propre don. Mais d'autres enchanteurs de la Ligue, jeunes comme moi, ne l'ont pas ralis encore non plus, rougit Iolo en se remmorant avec propos les paroles encourageantes de son chat-cerise. C'est exact, je n'ai pas manqu de le leur rappeler. J'ajouterai cependant une chose, pour tre complet. Ceux des mages de la Ligue encore trop jeunes, puisque ignorant de leur don, ne participent jamais aux sessions plnires de l'assemble magique. Il leur est toutefois permis de servir la Ligue par d'autres moyens. Que voulez-vous dire par l ? miaula le chat-cerise d'un ton intrigu. J'allais y venir dans une seconde, reprit Basilids le Gnostique, donc, puisque Iolo, ton matre, et toi aussi, par consquent, ne pouvez assister aux sances de la Ligue sur le Sige Prilleux ou dans la Valle des Merveilles, ou mme en quelques autres endroits de la Terre, nous nous voyons dans l'obligation de nous passer du savoir magique de Iolo, dont je connais pourtant l'importance. Mais nous pouvons cependant lui demander diverses tches incombant aux membres de la Ligue, dont la devise, " Servir et Enchanter ", symbolise notre veille permanente contre tout adversaire de notre monde terrestre. Cela, grce nos sortilges et notre magie. Donc, Iolo, voici l'objet de ma requte, et je te parle l comme doyen de la Ligue. J'aimerais te voir excuter une mission pour nous, afin de pouvoir dmontrer aux autres confrres de la Ligue quel point ils sont dans l'erreur, au sujet de tes capacits. En effet, j'avais souhait te voir siger parmi nous, et hum les dbats ont t houleux. Si tu

ralises ma demande avec succs, tes dtracteurs se tairont, et nos portes te seront ouvertes. En effet, je btis les plus grands espoirs sur toi, sois-en certain. Et je ne suis pas dispos attendre l'closion de ton don avant de faire bnficier la Ligue de tes talents. Iolo, je veux te voir siger au cours des assembles secrtes de notre confrrie. Iolo baissa pniblement la tte, car il approuvait cela, naturellement, mais l'attitude de ses dtracteurs dans la Ligue attisait ses craintes. Nanmoins, son chat-cerise se frotta nergiquement contre sa jambe, comme pour lui dire : " Mais tais-toi donc ! Et coute plutt la suite ! " Voici donc les faits, une petite investigation a mener discrtement, elle ne dbouchera sur rien, je pense, le rassura aussitt le doyen de la Ligue. Sitt termine, l'affaire rgle au mieux, tu reviendras nous faire part de tes suggestions, puis l'assemble de la Ligue en tirera les conclusions. Donc, dans l'le de Norland, situe prs des landes de Jizir, comme tu ne l'ignores pas Le jeune garon rougit brivement en opinant du menton. Il n'avait en ralit pas la moindre ide de cette mystrieuse le de Norland, ou de sa situation gographique. Il est un individu mystrieux, vivant l'cart d'un hameau appel Hallstroll, poursuivit le doyen, sans prendre garde aux curieuses colorations de son interlocuteur. Nos informateurs le tiennent pour un mage puissant, il aurait t vu en divers endroits la fois, dans les environs de l'le de Norland, et nous voudrions connatre ses intentions. Il semble extrmement discret. Nous n'avons pas d'autres renseignements sur lui. Mais s'il habite l depuis toujours s'tonna le jeune homme, en commenant malgr lui s'intresser l'affaire. Justement, non, il s'est install l il y a peu, et un de nos magiciens sur l'Imprium, la face visible de la lune, aurait distinctement observ depuis son toit-terrasse un individu franchir l'ther de l'espace jusqu' se poser dans cette fameuse le de Norland. Et peu aprs, le hameau d'Hallstroll s'est enrichi d'un habitant supplmentaire, comprit le chat-cerise, tout en se lchant distraitement sa patte antrieure gauche. Exactement, approuva le mage, toujours appuy contre la rambarde, tout en haut du Sige Prilleux. Je te le dis immdiatement, selon nos estimations, et surtout l'opinion de Zaphirion, notre contact sur l'Imprium, cet individu proviendrait de l'Obscur, la face cache de la lune. L o rgnent les Amazoons, dit pensivement le jeune homme en caressant son menton. Hors de la juridiction millnaire de la Ligue.

Exact, affirma le magicien la grande robe de violet satin, mais peut-tre n'a-t-il rien voir avec cette avant-garde ultime de nos ennemies Pour ma part, je te demande seulement d'aller t'enqurir discrtement, il s'entend des intentions de cet tranger, pour le moment des plus discrets, d'aprs nos observateurs. Tu comprends, c'est vital pour nous, nous sommes la Ligue des Magiciens de la Terre, aprs tout Servir et Enchanter, murmura le jeune garon avec un fin sourire. La Terre, envers et contre tout, martela le vieil homme en poursuivant la phrase de son vis--vis. prsent, tu sais tout, et tu le reconnatras, mme si l'affaire n'est pas dnue d'importance, elle ne comporte pas non plus d'obstacle infranchissable pour tout bon magicien, inform de la Tradition et du Scavoir ancestral. Je te le rpte, mne-nous tes conclusions seulement lorsque tu penseras avoir obtenu un rsultat cohrent et tangible. Ne fais pas comme d'autres jeunes magiciens, ils nous ont fait perdre souvent un temps prcieux. L'aura de ton grand-pre plane toujours sur toi, mon garon. nouveau, celui-ci hocha de la tte, dcontenanc par l'affirmation venant d'tre faite. Il lui semblait parfois porter un fardeau trop lourd pour ses frles paules. La Ligue, mme si elle s'en dfend, n'attend pas de toi un simple nonc. Sur ce, Basilids le Gnostique tourna les talons, produisant de sa robe un singulier froufrou, comme celui qu'aurait pu produire une femme. Il descendit lentement un escalier en pierre blanches et noires, se perdant dans un couloir plongeant au sein des entrailles du Sige Secret de la Ligue. Loin d'eux, des lueurs diffuses parcouraient les ocans de la Terre. Sur les bancs et les prairies d'herbes des Jardins Suspendus, les conversations s'taient tues. Le jeune garon s'octroya le droit de souffler bruyamment. Ce n'est pas si terrible, au fond, lcha le chat-cerise Balbillus, aprs avoir jet un regard distrait entre les barreaux, vers l'abme. Tu trouves ? l'interrogea le jeune homme en remettant en place une courte mche, place devant ses yeux. Basilids a trouv l un moyen commode de se dbarrasser de moi, dirait-on. Le chat-cerise s'tait tourn vers son matre, ses yeux d'or cillant jusqu' devenir une mince fente. Ne dis pas cela, Iolo, ses intentions taient pures lorsqu'il te parlait. La peur, et la crainte de l'inconnu, souvent, nous font commettre les pires erreurs, elles nous font passer ct de grands moments. L'inquitude,

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quelquefois, nous est d'un grand secours, mais la plupart du temps elle se rvle comme notre pire ennemie. Comment peut-on savoir si les circonstances favorisent l'un ou l'autre ? grina le jeune homme en dissimulant mal sa contrarit, car parfois le chat-cerise, en dpit de son amiti inaltrable, ne manquait pas de lui assner de mordants coups de griffes. L'asanthne Balbillus s'tait dtourn du jeune garon. Il observait posment l'invisible, comme font tous les chats lorsqu'ils dtaillent un endroit bien particulier, o le quidam ne distingue absolument rien. L'exprience, Iolo, la connaissance apporte par l'ge et le passage des annes. Cela te viendra naturellement au fil du temps. Tu penses la demande de Basilids sincre, et mritant d'tre tudie, soupira doucement Iolo. Tes doutes sont le reflet de ton angoisse, tu as peur, Iolo, tu as peur de ne pas tre la hauteur, miaula de nouveau le chat-cerise. Cette fois-ci son ami acquiesa de la tte avec tristesse, car il n'tait rien de plus vrai. Puis le chat-cerise bondit prestement sur la rambarde de fer forg, et le jeune homme carquilla les yeux de surprise. Rjouis-toi plutt, Iolo, il t'est donn l'occasion de prouver ta valeur, et de te faire, sait-on jamais, de nouveaux amis. De chaque nouveaut apporte par l'existence, il faut savoir tirer le meilleur, mme du pire. Ne te souviens-tu pas des conseils de ton grand-pre ? Voil l'occasion idale de te rvler aux yeux de tous. C'est vrai, reconnut avec retard le jeune homme, et cette fois-ci, un sourire illuminait son visage. Aprs tout, cette histoire m'intrigue, le croiras-tu ? Et puis d'abord, o se trouve cette le de Norland ? Le jeune mage, encore intimid, avait fait d'un geste vif le signe de l'Appel, et l'tre de Vent les ayant men jusqu'au Sige Secret de la Ligue venait de rapparatre, magiquement invisible mais discernable au regard de tout enchanteur de talent. Depuis la rambarde, Iolo avait bondi sur son dos, et le chat-cerise Balbillus, sur le point de rfrner la nouvelle fougue de son jeune matre, se reprit pour ne pas hurler. Il fallait s'y attendre, aprs une trop grande pusillanimit, naturelle au regard de sa jeunesse, son matre se laissait aller aux plus folles imprudences. Mais aprs tout, c'tait un travers habituel pour son ge, soupira part lui l'asanthne la fourrure coquelicot. Il sauta derrire le jeune garon, et tantt l'tre de Vent vira sur son aile, les deux passagers distinguant du coin de l'oeil, en oblique, le Sige Prilleux de la Ligue s'loigner au-dessus de leurs ttes, flottant aux confins de l'espace et du znith de la Terre.

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Bientt le sombre du ciel se teignit d'azur, puis une chaleur croissante se mit rgner autour des passagers, la vitesse de leur course bouriffant le chat-cerise et faisant flotter les vtements sombres du jeune homme. Enfin, l'on put distinguer plus nettement le sol, puis il apparut au loin la silhouette inimitable du Manoir de Corail, demeure ancestrale de la famille du garon, et maintenant, par le jeu des dcs, proprit inalinable de ce dernier. Sur un vaste pr se dressait la maison, dans le creux d'une valle cercle de montagnes lointaines, le foyer de Iolo ayant de loin la ressemblance d'un coquillage chou l par une tempte cosmique. Le champ de verdure tait dlimit par une barrire de bois, dans un coin se trouvait un puits de pierre, avec une remise plaque contre la maison. Un dallage menait de l'extrieur jusqu' l'entre principale, l'tre de Vent se posant non loin de la barrire de bois rouge. Aussitt, Iolo et Balbillus sautrent terre, se rjouissant de voir leur voyage heureusement conclu. Aprs tout, pour la premire fois, l'tre de Vent obissait une injonction du jeune homme, et non pas celle de son grand-pre, comme 'avait t le cas jusqu' prsent. Ayant distingu le signe du Dpart, l'tre de Vent venait de s'vanouir dans le ciel. Le jeune magicien se tourna vers son asanthne, le visage fendu d'un large sourire. Tu avais raison, Balbillus, mes craintes sont ridicules, et capables de me faire le plus grand tort. Bien sr, mon garon, approuva en retour le chat, tout en s'tirant soigneusement aprs ce long voyage. Cette premire visite a t des plus positives, selon moi. Le jeune garon avait mis sa main droite en visire au-dessus de ses yeux, et observ la position dclinante du soleil au-dessus de la Terre. Le soir touchait sa fin, l'astre bouillonnait de roses profonds et d'or pourpr dans une claboussure purpurine. Il va nous falloir aller dormir, Balbillus, demain nous aurons du travail devant nous. Il ouvrit la porte principale aprs avoir march sur le chemin de pierres plates, et le hall d'entre aux boiseries anciennes et dessches les accueillit. Les fentres tantt rondes ou octogonales clairaient l'intrieur de la demeure, les tapis feutrs touffant le son des pas de Iolo. Dans la dispense, chacun trouva son bonheur et en mchant quelques fruits, Iolo alla vers le balcon du premier tage, o l'on pouvait distinguer les toits des Petites Gens, installs l rcemment. La porte de la remise tait ouverte, Ixull, le trakker proprit de son grand-pre, n'tait toujours pas revenu, songea machinalement Iolo sans cesser de mastiquer une poire

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juteuse. Prs de lui venait de se placer le chat-cerise, dont la collation avait t rapide. Il bondit sur le rebord, comme son habitude. Les Petites Gens du hameau sont en fte, dirait-on, miaula-t-il, ses moustaches vibrant et frissonnant l'unisson des flonflons provenant du lieu cart, tout au loin, dans la valle. Je me serai bien volontiers joint eux, opina Iolo en entamant une dernire poire, mais tu chais che que chais, Balbilluch, nonna le jeune homme, visiblement dpass par la dimension de la poire. Nous avons tant faire, demain. Il jeta le trognon de poire dans le pr, puis se dirigea vers sa chambre, prs de la soupente. La porte en tait entr'ouverte, mais la fentre carre aux rideaux jaunis tait, elle, hermtiquement close. Il y avait une armoire linge prs du mur en torchis, et les poutres sombres du plafond ne se trouvaient pas tellement loignes de sa tte. Son lit se situait dans un angle, avec son matelas d'herbes sches et ses couvertures de laine barioles. L'dredon rebondi embaumait la lavande. Billant et s'tirant, la fatigue conscutive son long voyage dans l'ther paraissant s'abattre sur lui seulement maintenant, il se dvtit et se laissa tomber sur le lit, sans autre forme de procs. Il trouva juste le temps de rabattre les couvertures sur lui et s'endormit doucement, comme lorsqu'on s'enfonce dans un tapis floconneux et sans fond. Balbillus le chat-cerise vint aprs, mais le jeune homme arpentait dj des contres oniriques, o sont les demeures nocturnes des magiciens et des enchanteurs. son tour le chat-cerise s'en alla dans une direction oppose, prs des vals parfums de son enfance. Le temps s'tira, il s'enroulait en volutes vaporeuses et tourmentes lorsque Toc-toc-toc. Balbillus le chat-cerise ne cilla pas, pelotonn au pied de son matre et ami, ce dernier pour sa part entretenant une discussion singulire avec un personnage obscur, et voil. Les cieux oniriques s'taient entnbrs. Toc-toc-toc. Devant le chat-cerise Balbillus, prs d'une pente herbeuse de son enfance, se tenait sa chipie de soeur, Agatha, reniflant une souche d'arbre, SA souche d'arbre. Quel toupet ! Il bondit, et dans le lit du jeune homme, le chat-cerise commena s'agiter et feuler. Toc-toc-toc. Balbillus ouvrit un oeil d'or, comme un fil de cuivre en fusion. Le jeune garon s'tait lev dans son lit. Derrire les carreaux, il se trouvait un nain des Petites Gens cheval sur un cygne blanc et noir, et deux corbeaux voletant en piaillant prs de la fentre. L'un d'eux, Yacinthe, du

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bec avait tapot la vitre. En un clin d'oeil, discrtement, le jeune garon s'tait mis la fentre. Simon, Yacinthe, Gabriel-Jean, en voil une surprise ! N'entends-tu pas les bruits de la fte, au village ? lui reprocha le nain du nom de Simon, sur son cygne aux ailes ployes, ne viendras-tu pas ? Les deux corbeaux, Yacinthe et Gabriel-Jean, renchrirent. Tu ne tarderais pas nous rejoindre, pensions-nous, mais comme tu te faisais attendre, nous sommes venus te chercher Le jeune garon tait effondr. Mais demain, un dur labeur nous attend Il s'tait retourn, et, comme de bien entendu, le chat-cerise feignait le plus profond sommeil. Mathilda, notre Songereine, fte ses mille printemps, elle voudrait danser avec toi, sais-tu ? Simon eut un sourire entendu, faisant rougir brivement Iolo. Il y aura ton ami l'enchanteur Suldrunn, ppia le corbeau GabrielJean, et la vieille Sandra a form tout un orchestre, la liqueur pourpre coule dj flots. Iolo, ajouta Yacinthe, une fte n'est pas une fte, s'il y manque un ami. Rapidement, ce dernier avait pris sa dcision. Balbillus le chat-cerise dormant du sommeil du juste, ou du moins tait-ce l'impression qu'il donnait, le jeune homme s'tait vtu et ayant chant mi-voix la mlodie du Plus-Lger-Que-L'air, rduit au poids d'une feuille morte, il s'tait lanc dans le vide. Les deux corbeaux en croassrent de joie, l'agrippant de leurs pattes pointues pour le mener la fte forestire, non loin de l. Sur son cygne, Simon s'en tait all en claireur porter la nouvelle de son arrive. Dans son demi-sommeil, Balbillus souriait encore. Demain, le rveil serait douloureux, mais il apprendrait ainsi une dure leon. savoir, le travail et les plaisirs sont quelquefois inconciliables. Ce serait pnible, pour Iolo, mais en dfinitive, profitable. Le chat-cerise s'enfona de nouveau dans ses rveries. Agatha La souche d'arbre Il avait manqu l'attraper de peu. Le jeune homme riant et dansant au milieu de ses amis, l'autre bout de la valle, Balbillus en un profond sommeil miaulait d'agacement sur les couvertures brodes de mille couleurs. Il s'agitait et se pelotonnait dans les plis en mme temps.

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Dans le Manoir de Corail encore silencieux, en dpit de l'heure tardive, Balbillus le chat-cerise se faufila par une issue mconnue, afin de vrifier si, comme il le craignait, son matre Iolo tait toujours profondment endormi. Au-dehors le soleil tait prs de son znith, mme s'il ne l'atteignait pas encore, et la chemine s'obstinait n'mettre aucun panache de fume, annonciateur d'activit en cuisine et de repas en prparation. Fichu galopin ! grogna l'asanthne, sans toutefois parvenir s'emporter vraiment. Grimpant les marches menant la chambre du jeune garon, Balbillus soliloquait part lui. videmment, comme il le pensait, Iolo tait revenu tard, hier au soir, titubant et puis d'avoir dans et dans encore, et bu de la liqueur pourpre jusqu' plus soif. prsent, l'heure du rveil tait dpasse depuis longtemps, et rien n'avait pu tre prpar encore. Ils auraient d se documenter sur l'le de Norland dont leur avait parl le doyen de la Ligue, puis aprs le repas de midi s'en aller l-bas, avant de passer la nuit dans l'inconnu. Le lendemain, il leur aurait t facile de retrouver le mystrieux individu responsable des doutes de la Ligue, et de tirer au clair les soupons pesant sur sa personne. Cela, du moins, tait la marche suivre thorique, idale, pourrait-on dire. Mais voil, Iolo tait jeune, et avait prfr danser et s'amuser au lieu de se coucher tt. Balbillus avait de son fin museau entrebill la porte de la chambre. Elle fleurait bon la lavande et les herbes des champs, et prs de l'armoire glace, il bondit souplement sur le lit. Sur le visage ple et paisible du jeune homme, il passa une langue rpeuse et humide, faisant d'abord sursauter et renifler le dormeur, avant de l'obliger ouvrir un oeil embrum de sommeil. Mmmm parvint souffler celui-ci, puis il referma la bouche et s'apprta se tourner de l'autre ct. Enfin, Iolo, te lveras-tu, bon sang ? miaula le chat-cerise sans se dpartir de sa bonhomie naturelle, propre tous les flins. Il est presque midi, et tu n'es pas encore debout !

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Midi murmura pniblement le garon, tout en se mettant sur un coude, puis se redressant sur son lit. Dj ? Eh oui, Iolo, les heures passent et ne t'attendent pas, lui reprocha l'asanthne. Dois-je te le rappeler, un important travail nous attend ! Travail ? Quel travail ? demanda le jeune garon, sur le point de se rendormir. Mais voyons, comment peux-tu avoir oubli dj les paroles de Basilids le Gnostique ? s'emporta le chat carlate. Un inconnu s'est install dans un hameau du Norland, les diles de la Ligue le croient envoy par les Amazoons, les ennemies hrditaires de la Terre et de la Ligue, rveille-toi, enfin ! Oh l l dclara enfin le jeune homme d'un ton bris. Oh l l Ah oui alors, reconnut le chat-cerise en secouant la tte, Oh l l Iolo tait parvenu se relever, mais visiblement il n'avait qu'un seul dsir, celui de se recoucher. Balbillus, je crois avoir fait une btise, hier au soir Vraiment ? s'tonna le chat-cerise en plissant ses grands yeux d'or d'un tonnement candide, mme s'il savait dj tout sur la question. Oui, poursuivit le jeune garon en continuant de frotter ses paupires colles de sommeil. Hier, au soir, des amis sont venus me chercher, et je suis all la fte organise par les Petites Gens. J'en suis revenu bien plus tard, incognito. Dans son for intrieur, Balbillus le chat-cerise sourit, car il n'avait pas le moins du monde t dupe, depuis le dbut. Tiens, tiens Je n'aurais pas d y aller, je suis trs fatigu et j'ai encore sommeil, avoua le jeune homme. videmment, o avais-tu donc la tte pour partir ainsi ? le gronda Balbillus, ses moustaches frtillants depuis l'extrmit du lit o il s'tait plac. Apprends-le, un magicien de la Ligue fait toujours passer sa vocation magique avant les plaisirs, " Servir et Enchanter " est leur maxime, et comment pourrais-tu l'appliquer aujourd'hui, si un pril survenait pour la Terre ? Iolo se redressa, encore engourdi de sommeil, et se gratta la tte. Par la fentre encore entr'ouverte, des vagues d'or se dversaient dans la pice. Tu as raison, Balbillus, comme toujours et une fois de plus, nonat-il d'une voix pteuse. Si on remettait la journe d'aujourd'hui demain, on ferait comme si celle-ci n'avait jamais exist, d'accord ? Je me sens capable de dormir jusqu' demain matin d'une traite, affirma le jeune garon.

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Ah non, alors, le gourmanda son asanthne flin la robe carlate, le doyen de la Ligue nous a accord sa confiance tous deux, il est hors de question de le dcevoir. La tche parait tre de peu d'importance, mais il nous faut leur montrer ce dont nous sommes capables, Basilids btit les plus grands espoirs sur toi, t'en souvient-il ? Et puis, peut-tre l'affaire se rvlera-t-elle plus complique ? Un magicien, dans la vie, doit savoir s'attendre tout. Il dvoile des chimres et fait apparatre des enchantements, mais pareillement, il sait qu' tout instant des magies et autres feries peuvent croiser sa route. Car les sortilges font partie de son existence. Sur ces nobles paroles, Balbillus avait saut bas de son perchoir improvis, et, en tranant des pieds, le jeune homme avait fini par le suivre. Titubant, il s'tait vtu htivement et au puits familial, il procda des ablutions rapides. Dans la cuisine, il avait allum ensuite un bon feu la secrte joie de Balbillus et tout en grignotant des madeleines au beurre et des gteaux secs donns par les Petites Gens rcemment, il mit faire chauffer une cafetire. Je n'aurais pas d aller cette fte. Le chat-cerise aux yeux d'or hocha de la tte en se retournant vers lui, hiratique devant l'tre de pierre, sur le carrelage ocre rouge aux tomettes hexagonales. Tu tais au courant, n'est-ce pas ? interrogea Iolo tout en allant chercher des ouvrages gographiques dans la pice de travail, ct. Il mastiquait en marchant, et l'coute de ses paroles, face aux flammes vives et oranges, le chat-cerise n'avait pas donn la moindre rponse. Apparemment, pour le chat-cerise, la rponse se passait de commentaire. Le jeune garon revint dans la cuisine en portant un pais livre aux pages jaunies, avec un fermoir de cuivre. Aprs avoir dbarrass la table de bois de quelques reliefs, il l'ouvrit et se mit le feuilleter, s'interrompant seulement lorsque la cafetire se mit glouglouter vivement. Alors il se leva et se servit une rasade de caf brlant dans un gobelet de grs, les volutes du breuvage noir tourbillonnant autour du crne flin de Balbillus. Celui-ci venait en effet de bondir souplement sur la table. Iolo but une gorge, et les brumes de la nuit prcdente s'effilochrent en lambeaux avant de s'vanouir. Mmmm, dit le jeune homme en revenant progressivement la vie, voyons cela Tiens, au pays d'Alabar un gnome mtamorphos en lapin rgne sous le nom d'Honorius I Au fait, bon sang ! tempta Balbillus, agac par le contretemps.

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Norland, nous y sommes presque, rpondit Iolo en souriant intrieurement, car il tait prsent compltement rveill et frais comme un gardon. Tous deux plongrent la tte en mme temps vers l'ouvrage, prs de la grande vitre clairant la pice, et ils la relevrent presque aussitt. Hum, toussa le jeune garon, c'est bien maigre, comme information. Il va nous falloir faire avec, pourtant, grimaa Balbillus, mais l, justement, tu peux montrer l'tendue de ta sagacit, en sachant improviser avec les contretemps. Je ferai ainsi, dcida Iolo en continuant siroter son caf paisiblement, le regard perdu dans le spectacle champtre situ au-del de la vitre. Balbillus se coucha benotement sur les pages poussireuses de l'ouvrage. Puis au terme d'un laps de temps consquent, le jeune garon et son chat-cerise s'en allrent au dehors, sans prendre la peine de fermer portes ou fentres tant l'amiti et la scurit des Petites Gens de l'endroit lui tait acquise. Que vas-tu faire ? finit par demander Balbillus en se tournant vers lui, sous le ciel bleut de la valle ombreuse. Appeler l'tre de Vent, expliqua Iolo, puis nous faire porter jusqu' la limite septentrionale de Klnn, o sont les landes de Jizir, et de l, l'le de Norland nous sera proche Tu n'as pas lu comme moi la situation gographique de cette le ? Le chat-cerise avait hoch de la tte, son lgante face de chat pare d'une expression gourme. Si, bien sr, mais j'avais pens un moyen plus rapide et moins commun pour nous. N'es-tu pas le descendant de Sabizio le Myste ? Tu as un rang tenir, et srement pas de temps perdre. C'est pourtant vrai murmura le jeune homme, sans oser avouer son compagnon son ignorance dudit moyen. Dans l'air lumineux de ce dbut d'aprs-midi, la vote bleute tait irradiante de chaleur et de lumire, l'astre solaire se voilait derrire des nues floconneuses et les bois alentour formaient un large cercle, avant de s'adosser aux montagnes. Parmi les hauteurs, une vaste forme commenait apparatre en ondulant, avant de se stabiliser en d'normes battants, constitus d'un mtal argent. Ce sont les Portes d'Enchantements, comprit Iolo en les distinguant. Exactement, renchrit le chat-cerise en grimpant quatre quatre les marches d'un escalier invisible. Allons, suis-moi.

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Les portes avaient des dimensions vertigineuses, tant elles taient hautes, et paraissaient bien trop lourdes pour pouvoir tre bouges par des mains humaines. Leur argent tait infiniment vieux et travaill, filigran, d'une manire stylise et esthtique les rendant troublantes observer. Mais lorsque le jeune garon et son asanthne, au terme d'une brve ascension, furent parvenus devant elles, elles s'ouvrirent silencieusement et sans bruit, grce la seule prsence de Balbillus, eut-on dit. De l'autre ct, il s'tendait une lande strile l'herbe pauvre, parseme de rocailles et d'arbres tordus, qu'on aurait pu croire morts et desschs depuis longtemps, s'ils n'avaient t dots de feuilles minuscules et rares. Il planait sur Norland un ciel bas et gris, virant presque l'anthracite dans ses confins, par endroits, et un vent mordant venait de l'est, glaant les membres et transperant les os. Se retournant demi, Iolo vit comment les mystrieuses Portes d'Enchantements, apparues grce l'entregent de Balbillus, venaient de s'vanouir. Le jeune garon releva le col de son manteau de voyage, happ avant son dpart en coup de vent, et rabattit sur son front son bret de feutre, crnement. Le chat-cerise Balbillus avanait ses cts, sa fourrure carmin rebrousse par le vent froid. Le soleil tait bas sur l'horizon, et masqu derrire une barrire brumeuse impntrable. Au loin, il se faisait entendre le ressac diffus d'une mer glaciale. Des gouttes commencrent tomber, de manire clairseme. Charmant pays, ironisa Iolo, Balbillus le chat-cerise trottinant ses cts. Comme toutes les contres du nord, miaula Balbillus. Mais elles ont leur beaut propre, tu sais. Sous la bruine tenace, les deux amis marchrent sur un chemin trouv prs de l, et nanti d'aucune certitude, sinon celle de savoir tre bien sur l'le de Norland, ils allrent au hasard, en qute de la premire personne capable de les renseigner davantage. Ils avancrent, et avancrent encore, le chemin humide se faisant boueux. Ds lors les deux amis se mirent pitiner l'herbe, prs de la voie, car le terrain y tait moins escarp et la progression davantage aise. Des montagnes de faible hauteur se dressaient prs de l, embrumes sous le crachin, et Iolo, prsent tremp de la tte aux pieds, pesta et tempta. Fichu climat, s'emporta-t-il enfin, avant de finir par ternuer bruyamment. Balbillus le chat-cerise, dont la fourrure tait pourtant tout aussi mouille et crotte, se contenta pour sa part de rire finement mais il ne dit rien. Il observa comment son jeune matre se dirigeait vers un chne

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rabougri, malingre et chtif l'image du reste de la vgtation, et le chatcerise ne sourcilla pas lorsque Iolo fit le geste voil de l'veil. Aussitt, l'arbre s'tait agit depuis son tronc jusqu'au sommet de ses branches, puis avait frissonn, avant de se reprendre. Eh bien, vous m'avez fait peur ! dclara le chne en s'adressant aux deux compagnons de la Ligue. Ce ne sont pas des faons d'agir ainsi. Je dormais profondment, savez-vous ? Et moi dont le sommeil est trs dlicat Il me faudra une ternit pour me rendormir, c'est sr. Vous nous en voyez navrs, sincrement. Thodore, enchant de faire votre connaissance, se prsenta le chne en agitant ses branches en cadence, donnant ainsi un spectacle pour le moins curieux. Thodore Archibald Gontran du Grand Bosquet. Du Grand Bosquet ? s'enquit Balbillus, en ouvrant de grands yeux d'or tonns. Oui, je sais, soupira l'arbre ainsi rveill contre sa volont, c'est parfois le destin des grandes familles, de dchoir un tant soit peu. Mais nous n'avons pas toujours t ainsi, vous savez, ajouta le chne avec un sousentendu vident. Je vois parfaitement, monsieur, assura Iolo en se prsentant son tour plus sobrement, comme son compagnon le chat-cerise Balbillus. Et croyez-le bien, nous regrettons de vous avoir ainsi tir de votre sommeil, moi-mme tout particulirement Il eut cet instant un regard appuy en direction de Balbillus, celui-ci en fin connaisseur faisant semblant de n'avoir point entendu. Le chat-cerise fixa mditativement les cieux gris, se dversant au goutte--goutte sur les environs. Allons, allons, je vous en prie, minauda le chne, les trop longs sommeils ne sont pas souhaitables, au fond, et les rveils me sont douloureux, ensuite, avec une migraine insupportable mon fat Ne vous excusez donc pas. Nous sommes de passage ici, nous ne sommes pas du coin, en vrit, dit habilement Iolo en nonant seulement un demi-mensonge, emportant ainsi l'approbation muette de Balbillus, mais nous cherchons un hameau, une petite bourgade du nom de comment se nomme-t-elle, dj, Balbillus ? Iolo s'en souvenait parfaitement, mais il dsirait donner ses questions un air de parfaite authenticit, dsir apparemment partag par Balbillus. Hallstroll, me semble-t-il, rvla le chat-cerise en retour.

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Oui, en effet, tel est son nom, Hallstroll, approuva Iolo vers le chne songeur, devant la requte ainsi propose. Mouais murmura l'arbre sous la pluie fine. L'onde pour l'heure allait en grossissant, au secret agacement de Iolo. Comme tous les jeunes gens de son ge, il abhorrait en effet les circonstances un tant soit peu dsavantageuses. Hallstroll. Cela me dit quelque chose, et en mme temps Hum, hum Et hum. Les deux amis restrent un certain temps plants l, sous une pluie battante. Iolo, aprs avoir relev le col de sa veste sombre, le laissa retomber en dsespoir de cause. En effet, il tait prsent tremp comme une soupe. Le chne Thodore poursuivait ses cogitations muettes, et les deux envoys de la Ligue se fixrent silencieusement. Hum, donc. Eh bien ? Quoi, quoi ? Ce nom ne m'est pas inconnu, et en mme temps, je ne parviens pas m'en souvenir. Allons bon, grogna Balbillus sur le point de reprendre sa route, car l'heure n'tait plus aux pertes de temps. Mais suis-je bte, voici justement Lonard, Lonard ! Mon garon, viens ici, s'il te plat, lana le chne mi-voix. Un cureuil, roux comme une flamme de fourrure vive, sautilla de branche en branche, sur un arbre proche, avant de bondir sur une branche basse de Thodore. Lonard, c'est un plaisir de te revoir, affirma le chne. Vous voil enfin rveill, couina l'cureuil en fixant les nouveaux venus de ses petits yeux brillants. Je sais, je sais, reconnut le chne, mais ces messieurs Ces gens-l ne sont pas d'ici, dcrta l'cureuil sans cesser de regarder ces derniers. Ah non, alors ! Le chne Thodore rit en gloussant bruyamment, et cela donna un curieux mouvement circulaire son feuillage, ncessitant de plusieurs secondes pour pouvoir cesser compltement. C'est le cas, en effet, mais ce sont des gens de bien, l'ducation soigne, ils cherchent le hameau d'Hallstroll, et du diable si je me rappelle son emplacement. Pourtant, cela m'interpelle, mais ma mmoire me joue des tours, c'est ennuyeux. Lonard l'cureuil roux avait secou la tte, comme si d'entendre de telles paroles lui faisait regretter de n'tre point sourd. Puis il se mit houspiller vivement le chne Thodore.

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Cela n'a rien d'extraordinaire, voyons ! Rappelez-vous, juste avant de vous endormir, vous en parliez encore avec mon arrire grand-pre ! Hallstroll tait le nom d'un humain vivant prs d'ici, dans une valle voisine, et un cousin lui btissait sa maison non loin de la sienne ! Le chne Thodore semblait abasourdi par ses paroles, si tant est qu'un chne puisse arborer une expression berlue. L'cureuil alerte poursuivait. Vous aviez peur de voir grandir le nombre de maisons humaines au fil des ans, et puis vous vous tes assoupis Sans doute, sans doute ai-je dit cela, et l'avais-je oubli, avoua-t-il vers les deux amis de la Ligue. Probablement, acquiesa Iolo, mais une chose me surprend Le bourg d'Hallstroll semble tre ancien, sans commune mesure avec cet cureuil, Lonard, miaula Balbillus en fixant l'cureuil de son regard dor. C'est pourtant vrai, murmura le chne, encore passablement estomaqu. Et puis d'abord, pourquoi me vouvoies-tu ainsi ? Je ne suis pas l'cureuil avec lequel s'entretint Thodore, il y a longtemps ! grina Lonard en bondissant sur le sol, prs des amis. C'tait mon arrire-grand-pre, Lonard, dont je porte le prnom en raison d'une vieille tradition familiale ! Est-il possible ! s'exclama le chne, fort surpris de tout cela. Et comment se porte Puis il arrta sa phrase, car l'inutilit de la question venait de lui apparatre sans fard. Dans ma famille, nous le savons tous, les arbres sont assoupis, ils bougent seulement lorsqu'ils ont cess de dormir. L'un d'eux est li notre sang par les liens de l'amiti, un chne m'appelle et me fait venir, je suis donc venu. Voil, donc, articula Thodore d'un ton douloureux. Ainsi, Hallstroll se trouve prs d'ici Derrire cette butte, il y a une pente lgre et des arbres maigres, une herbe verte mais courte, une terre noire, c'est l, quelques maisons, pas plus d'une dizaine, expliqua l'cureuil, au plaisir, messieurs, lcha-til avant de sautiller sur le sol en s'loignant. Puis il se redressa et s'adressa au chne. Venez donc nous voir avant votre prochain sommeil, monsieur Thodore, maman nous l'a souvent dit, elle aimerait vous connatre. Je n'y manquerai pas, mon garon, assura le chne d'une voix tremblante.

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Le dnomm Thodore semblait passablement dprim, et Balbillus le chat-cerise, en dpit de ses manires sarcastiques, s'en montra atteint. Allons, le temps a pass, mais l'on se souvient encore de vous, n'estce pas ? Il ne faut pas tre triste ainsi, voyons, renchrit Iolo en le fixant son tour. Le chne s'tait tourn vers les deux compagnons, ses branches pendant lamentablement, comme si tous les malheurs du monde pesaient sur ses paules. J'ai dormi bien longtemps, et prsent on parle de moi comme d'un tre curieux. Mais je suis seulement un arbre, comme les autres ! se rcria-t-il. Et o sont les miens ? Je me trouve bien seul Il va nous falloir partir, dit comme en guise d'excuse le jeune Iolo. Je comprends, allez, allez donc, messieurs, leur rpondit Thodore, mais faites-moi une promesse mon garon, demanda le chne plus prcisment en direction de Iolo. Quoi donc, monsieur ? interrogea le jeune homme. Ne vous endormez plus jamais, au grand jamais. C'est une chose terrible de s'assoupir, et puis de se rendre compte que l'on a trop dormi. Vos amis auront disparu, et vous vous retrouverez abandonn et dlaiss sous le ciel gris, comme moi. La pluie avait redoubl, et Thodore tait semblable un fantme en guenilles au sein de l'le de Norland. Le crpitement de la pluie augmenta, le chne agitant une dernire fois ses branches lorsque Iolo et Balbillus s'apprtrent repartir dans la direction d'Hallstroll. Nous essaierons de revenir vous voir, avant notre dpart, promit Iolo. Ne vous donnez pas cette peine, marmonna le chne, au revoir, voyageurs. Ce disant ses branches avaient touch un arbre proche, un autre chne, d'allure plus maigre et presque pel. Celui-ci se redressa brusquement. Pourquoi me rveilles-tu en sursaut comme a ? s'emportait l'arbre d'une voix fluette. Tu veux me faire mourir de saisissement, c'est a ? Il t'arrive d'avoir le sommeil difficile, mais l tu dpasses les bornes ! Jon ! Et bien, oui, Jon ! rpliqua l'autre du tac au tac. Tu attendais ta soeur, peut-tre ? Un sourire rassrn aux lvres, les deux amis s'loignrent dans l'herbe humide, et dj la pluie ne semblait plus aussi mlancolique et lugubre Iolo. Derrire eux, la conversation des deux arbres tait encore

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audible, mme si elle s'amenuisait au fur et mesure de l'avance des envoys de la Ligue. Toujours le mme, sacr Thodore, reprit Jon, o en tais-je ? Oui, donc, si ce Hallstroll s'installe prs d'ici, il viendra d'autres humains, tu verras, c'est craindre, et notre belle tranquillit Hum, le coupa Thodore, ce sujet, j'ai une mauvaise nouvelle pour toi Kurt pensait comme moi Kurt, sapristi ! sursauta au loin le chne, trop heureux de cette diversion. Mais o est-il ? Il dort encore, tiens, cette question, grognait l'acaritre Jon. On ne peut pas le laisser comme a ! Un court laps de temps s'coula, et dj leurs voix commenaient se faire inaudibles pour les deux voyageurs traant leur route travers champs, jusqu' un chemin de terre sillonn d'ornires, prs de l. Il y avait une barrire de bois ternie par les intempries, et Iolo l'escalada de son mieux. La conversation des arbres devenait murmure. Tu as raison, Thodore, il est de notre devoir de le rveiller. Ne va-t-il pas s'emporter ? Sottise, il nous remerciera, affirmait avec aplomb le chne Jon. Peuttre pas tout de suite, mais et puis d'abord, me suis-je emport, moi ? Kurt ! cria-t-il aussitt. KURT ! KURT ! se fit-il entendre dans le lointain. La solitude de ce sympathique Thodore aura t de courte dure, en dfinitive, dclara Iolo en observant le paysage tremp sous la pluie, avec des monts de faible hauteur se rapprochant travers la grisaille. Balbillus le chat-cerise opina de la tte puis escalada un roc, d'un bond souple. La pluie allait en s'claircissant, et des pins sombres l'allure souffreteuse apparurent bientt par-del la muraille brumeuse. Quelques maisons de pierres aux murs et aux toits d'ardoises moussus se laissrent galement distinguer, il s'en trouvait une poigne tout au plus, avec un ruisseau gonfl par les eaux dvalant non loin de l. Nous voil enfin devant le hameau d'Hallstroll, me semble-t-il, les informations du petit Lonard taient donc bonnes, conclut Iolo. Les deux amis acclrrent le pas, la pluie fine et pntrante continuant diminuer d'intensit. La premire demeure du bourg tait l, un ternuement sonore de la part de Iolo faisant sortir le matre de maison devant les envoys de la Ligue. C'tait un homme dans la force de l'ge, il devait vivre tantt de la chasse tantt de la terre, et peut-tre mme quelquefois de la pche. Aprs tout, l'le de Norland n'tait pas bien

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grande, et la cte tait relativement proche. Au surplus, il tranait avec lui un filet de pche plutt mal en point. Son visage s'claira lorsqu'il distingua Iolo, en compagnie de son chat-cerise. Vous avez un trs beau chat, jugea l'homme en saluant les compagnons. Il s'appelle Balbillus, je suis Iolo, se prsenta le jeune garon. Nous cherchons un ami install depuis peu, miaula Balbillus, libr des convenances puisque les prsentations d'usage avaient t faites. Il vivrait prs d'ici, nous a-t-on dit, un peu l'cart du bourg, prcisa Iolo du ton le plus neutre possible. L'homme au visage rougeaud et aux cheveux grisonnants essuya ses mains sur sa blouse de travail bouffante, avant de dsigner du menton la direction de l'ouest. Si l'tranger a des amis, j'en suis ravi, il n'a jamais beaucoup fray avec nous, mme si nous n'avons pas pour coutume d'importuner les inconnus, lana-t-il en fixant les envoys de la Ligue avec un surcrot d'attention, aurait-on dit. On l'appelle l'tranger, nous ne connaissons pas son nom. Il habite l-bas, voyez ? Sa maison se laisse distinguer d'ici. Il avait fait un signe de la main derrire les amis, ces derniers dcouvrant en se retournant, effectivement, une maison de pierres comme du reste toutes les autres. Elle semblait avoir t un refuge de bergers ou de chasseurs, avant d'tre occup par l'inconnu. Nous vous remercions pour votre aide, monsieur, miaula Balbillus le chat-cerise en effectuant un demi-tour, passez une bonne journe. L'homme avait eu un discret signe d'assentiment, ses yeux sombres fixant par-dessous ses sourcils les deux compagnons. Iolo et Balbillus avaient dj repris le chemin menant la demeure en question, mais l'homme leur parla encore, de loin. Dites-le-lui bien, surtout, sa prsence ne nous drange pas, nous sommes gens hospitaliers, sous nos dehors rudes. Nous serions enchants de le recevoir chez nous. Iolo approuva de la tte ses paroles et lui fit un dernier signe de la main, puis il marcha derrire Balbillus, ce dernier trottinant dj sur la route glissante. Aprs une courte accalmie, la pluie de nouveau s'abattait sur les alentours en un crpitement caractristique, obligeant Iolo acclrer le pas. Il tait dj passablement enrhum, et ne tenait pas attraper une pneumonie, parmi cette le grise de Norland. Le rideau liquide s'paissit, puis, au dtour du chemin, ils frlrent des taillis buissonnants dans lesquels, n'eut t l'averse intense, Balbillus se fut bien volontiers perdu. Un dluge se dversait prsent sur les environs, et Iolo en jurant

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acclra le pas, jusqu' une masse indistincte entr'aperue prs de l, avant l'obscurcissement du ciel sous les nuages plombs. On n'y voyait plus trois pas, et aprs avoir hauss la voix pour se faire entendre de Balbillus, Iolo franchit le mur liquide s'panchant des hauteurs tourmentes. Nous y sommes presque, Balbillus, la maison de cet homme doit se trouver, je pense Il n'avait pas encore esquiss un geste en direction de la btisse, et dj des murs la lpre meraude se dressaient devant eux, comme surgissant du nant gristre et humide. La pluie redoubla de violence accompagne de rafales cinglantes, lorsque longeant des vitres sales, aux volets de bois caills, ils parvinrent jusqu' la demeure en courant, cette fois-ci, pour chapper aux trombes d'eau, et ils ouvrirent sans tarder la porte d'entre. Le plus grand silence rgnait l'intrieur, et aprs s'tre bouscul pour pntrer dans la maison Iolo vit comment l'intrieur tait austre, mais propre. Il se trouvait l une grande pice, spare par un couloir d'une autre, derrire, de dimensions plus rduites. Dans celle o taient les deux amis, il y avait une chemine aux braises encore fumantes ourles d'une cendre gristre, avec une table de bois demi-ronde et plusieurs tabourets, un placard vtuste dcor de grilles de bois et quelques affaires poses sur un coffre vermoulu, nanti de renforts de cuivre l'clat teint. Iolo demanda aprs le matre de maison, mais seul le silence lui rpondit. Iolo se tourna vers Balbillus, trop heureux cependant d'avoir chapp l'onde. Je me demande o peut bien se trouver cet inconnu, lcha-t-il de faon songeuse au chat-cerise. Ne cherchez plus, lui rpondit une voix nasillarde et lgrement tranante. clair par un ciel gristre aux nues tourbillonnantes, parmi le fracas de la pluie et le lointain roulement du tonnerre s'abattant sur la mer proche, il se dressait l'habitant de cette humble maison, tremp et crott comme l'taient dj les deux amis. Il portait des vtements de cuir et un long manteau dont les pans frlaient le sol, des bottes de voyage et un chapeau dont les bords touchaient presque les montants de la porte. Son paule supportait la lanire d'une besace de toile, et derrire lui une griffure scintillante embrasa les cieux avant de tonner lourdement, l'inconnu continuant, sans ciller, fixer les deux envoys de la Ligue.

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Une seconde, Balbillus, j'ai du mal te suivre, se plaignit voix basse Iolo, car il n'avait pas la finesse de son chat-cerise Balbillus pour se faufiler dans les herbes dgoulinantes de pluie, sous les frondaisons humides. De plus, je ne comprends toujours pas la hte avec laquelle tu as fait s'courter notre entretien. Cet homme Ce Lucius m'a sembl bien sous tout rapport, et son accueil exquis. Sottise, lui reprocha son asanthne Balbillus avec un reniflement de mpris, il n'a pas cru un seul instant notre garement dans l'le de Norland, pourquoi aurait-il essay de nous retenir ainsi, crois-tu ? Mais, les bonnes manires, et l'hospitalit de cette petite le commena le jeune homme, avant d'tre interrompu par un ricanement flin et sarcastique. Tu perds la tramontane, mon garon, poursuivit le chat-cerise en s'accordant enfin une halte, alors que la pluie, aprs une brve accalmie, recommenait faire se mouvoir les branches et dodeliner les feuilles. Ah, nous voici en un poste d'observation idal, depuis cette souche, par la troue d'arbres, tu vois, Iolo ? On distingue parfaitement sa maison, tout en bnficiant d'un anonymat protecteur. Les deux envoys de la Ligue se tenaient dans une clairire de petites dimensions, mi-hauteur d'une colline basse recouverte d'arbres, de sapins noirs et de chnes, d'arbres indistincts mais ayant tous pour point commun d'tre tremps depuis leurs racines jusqu' l'extrmit de leur fat. Ainsi, sur les deux amis, il s'ajoutait au crachin le goutte--goutte lent de la vgtation les surplombant. Iolo prit son bret sur sa tte et l'essora soigneusement, avant de le visser de nouveau sur son crne. Rsumons, Balbillus, reprit le jeune garon vers le chat-cerise. Si tu veux, convint son asanthne aprs avoir jet un regard inquisiteur vers la demeure, travers une troue vgtale. Ce Lucius une fausse identit, certainement ne fera pas le moindre mouvement avant la nuit, je pense.

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Cet homme nous a offert l'abri de sa chaumire lorsque nous lui avons parl de notre garement dans l'le, dclara Iolo en comptant sur ses doigts. Exact, approuva son asanthne, mais si tu veux mon avis, tu devrais remonter plus avant le fil des vnements. J'allais le faire, acquiesa le magicien de la Ligue. Ce Lucius est un homme pauvre, il vient de s'installer dans cette maison abandonne. Il n'a pas d'amis, et proviendrait de la province proche, par-del la mer de Santh, dont j'ignore tout, par ailleurs. Et moi, donc, miaula Balbillus en opinant du chef, ses yeux d'or miclos sous la bruine cleste. Il m'a sembl parfaitement sincre, expliqua Iolo, et son amabilit m'a sduit, mais tu as prtext une tche urgente pour nous obliger nous clipser, de faon extrmement malpolie, si tu veux mon opinion. Cet homme n'est pas pauvre, ni par ses vtements, ni par son locution, le houspilla le chat-cerise avec un agacement rprim. Serais-tu donc aveugle ce point, Iolo ? Non, bien sr, se dfendit ce dernier, mais la pauvret n'est pas toujours synonyme de rusticit et d'ignorance. Loin de l, en effet, reconnut son tour le chat-cerise, mais il n'a pas gob une seconde notre explication, et sa mine papelarde visait simplement nous surveiller de faon plus commode. Tu crois ? s'enquit Iolo, prsent pntr d'un doute. Bien sr, feula le chat-cerise. As-tu aperu le moindre outil de travail agricole dans sa maison, ou dans une grange proche ? Possde-t-il des filets de pcheur, une carriole de marchand ambulant ? Iolo ouvrit la bouche pour rpondre, mais aprs une rapide rflexion, il prfra n'en rien faire. En effet, la question tait loin d'tre stupide. Iolo, cet homme se dplace les mains dans les poches, il est de passage, comme nous, assura l'asanthne voix basse. Il n'a pas gob notre discours et il se sait surveill. Car il va abandonner cette chaumire, tt ou tard, et si nous perdions maintenant sa trace, nous ne le retrouverions plus, ou alors au prix de difficults extrmes. Sans doute n'as-tu pas tort, avoua Iolo, estomaqu par les dductions de son asanthne et son manque de maturit personnel dans le domaine de la cogitation. Mais peut-tre as-tu commis une erreur. Je veux bien tre patafiol si c'est le cas, lcha Balbillus le chat-cerise, dans une de ses rares prises de risque. Pourquoi dis-tu cela ?

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Tu l'as affirm tout l'heure, notre inconnu ne se dplacerait pas avant la nuit, hors, sa porte vient de s'ouvrir, et un tourbillon arien se dirige vers nous. Effectivement, durant l'infime seconde pendant laquelle l'attention vigilante du chat-cerise tait tourne vers son ami Iolo, la porte de l'inconnu s'tait entrouverte, et un mystrieux phnomne s'acheminait dans leur direction en hurlant. Les deux amis furent emports avant d'avoir pu esquisser le moindre geste, la trombe furieuse empchant toute discussion entre Iolo et l'asanthne. Le temps sembla s'tirer pour les magiciens de la Ligue durant une ternit, puis la tempte bruyante se tut. Tous deux furent dposs sans mnagement, il convient de le prciser en une plaine blanche et scintillante, o rgnait une tide temprature et en laquelle se trouvaient dissmins de curieux cactus argents aux pines saillantes et aux fleurs mauves, auprs d'arbres l'corce violet sombre et crevasse, nantis de feuilles la verdeur inexistante. Iolo ncessita de plusieurs secondes pour rcuprer ses esprits, tant ses penses s'agitaient de manire tumultueuse dans sa tte, et visiblement le chat-cerise Balbillus, en dpit de toute sa science, se trouvait en un cas similaire. Quel tournis se lamenta Iolo aprs avoir prodigu un regard circulaire autour de lui. Ce triste sire est rus, il a profit d'un moment de distraction pour se dbarrasser de nous. prsent, il a abandonn la chaumire et il va nous devenir trs difficile de retrouver sa trace. Nous sommes sur l'Imprium de la lune, jugea le jeune garon en fixant les alentours aux caractristiques trs lunaires, en effet. J'abonde dans ton sens, mon garon, miaula Balbillus aprs avoir fix un globe bleu et ocre marbr de blancheur, flottant au znith. Il ne saurait en tre autrement. Les deux compagnons se mirent marcher au hasard, afin de rassembler leurs ides et de prparer au mieux la suite de leur affaire, si toutefois une telle chose, prsent, pouvait tre envisage. Tout cela est trs fcheux, se morignait Balbillus mi-voix. Il nous a envoys sur la lune, comme de vulgaires apprentis, et en a profit pour s'enfuir Nul ne sait o. Nous pourrions retourner sur l'le de Norland, dit Iolo sur le chemin lunaire. Peut-tre l'arbre Thodore nous sera-t-il d'une aide quelconque, ou bien Jon et leur autre compagnon, comment l'appelaient-ils, dj ?

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Kurt, il me semble, rpondit Balbillus en dvisageant les environs. C'est effectivement une bonne ide, et cette piste pourrait tre explore, sait-on jamais. Car faire demi-tour prsent au Sige Prilleux de la Ligue, la queue basse, serait pour nous et Basilids le Gnostique un chec trs dommageable. J'en suis conscient, acquiesa Iolo, et je veux tirer cela au clair. Je reconnais avoir pch par navet jusqu' prsent, mais cela ne se reproduira plus. Je trouverai pourquoi cet homme se dissimulait sur la Terre, et pourquoi il nous a chasss afin de conserver encore son anonymat. Je me rjouis de ta dcision, mon garon, mais avant de retourner ventuellement sur l'le de Norland, nous allons demander l'aide d'un vgtal prcieux. Il pousse uniquement sur la lune, et pourra nous renseigner utilement. Suis-moi. clairs par la lumire douce provenant du globe terrestre proche, les deux magiciens de la Ligue quittrent le chemin et pitinrent l'herbe au vert dlav, et dans le paysage bois et lunaire la blancheur tait la teinte dominante, mme si des cactes l'clat d'argent scintillaient en mille lieux et les arbres pas tous, car d'aucuns semblaient constitus de cristal taient de sombre corce avec des frondaisons la pleur extrme. Il se trouvait des fleurs sur la lune, dcouvrait silencieusement Iolo, car jamais encore il n'tait venu en ce lieu, et elles avaient des teintes trs claires et des formes tarabiscotes, comme si elles n'entretenaient aucune ressemblance avec celles de la Terre, mais bien plutt avec des mondes et des univers totalement trangers. Du reste, il se laissait distinguer au loin des demeures aux murs de corail blanc et aux formes gomtriques, identiques des cubes amoncels sans ordre ni symtrie sur la plaine, et plus loin encore l'horizon, une muraille haute et tnbreuse, telle l'empire du mal. Tout en continuant avancer vers un massif vgtal l'allure particulire, dont les fleurs dodelinaient et se balanaient continuellement, avec un coeur poudreux gros comme une orange et des ptales lancols la teinte safrane, Balbillus miaula songeusement. Voici la Frontire, Iolo, observe sa noirceur, elle dlimite les limites de l'Imprium et celles du territoire Amazoon. L se conclut la puissance de la Ligue des Magiciens de la Terre. Et commence celle des sorcires Amazoon, comprit Iolo. Mais prsent le chat-cerise Balbillus avec son ami Iolo avait atteint son objectif, savoir un buisson fleuri la mouvance sans fin. Bonjour, mesdemoiselles les tourneterres, commena pompeusement Balbillus, en s'adressant ces dernires.

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Celles-ci sans interrompre leur ondulation avaient rpondu faiblement. Bonjour, voyageurs de la Terre, et bienvenue vous, car nous chrissons votre patrie d'o nous sommes nes, et jamais nous ne la quittons du regard, et toujours nous dansons pour elle. Voyez comme nous sommes belles, nous, les tourneterres, murmuraient-elles dans le zphyr lunaire. Belles, vous l'tes, certes, reconnut le chat-cerise, et votre beaut et gnrosit est reconnue de partout, jusque dans notre patrie o l'on loue votre nom, sachez-le bien. Le massif de tourneterres il s'en trouvait d'autres plus loin, mais celui-ci tait le plus proche se mit roucouler et glousser, le chat-cerise en profitant pour reprendre. Mais nous savons aussi votre vigilante attention pour toute chose, aussi sommes-nous venus vous demander un service, mesdames les tourneterres. Faites donc, joli chat couleur de feu vif, reprit le massif de fleurs. Voici peu, un tourbillon magique nous a dposs prs d'ici Nous l'avons vu, nous l'avons vu ! se rcrirent les fleurs en acclrant leur danse d'adoration de la Terre. Ce tourbillon venait de la bonne le de Norland, o nous nous trouvions encore il y a peu, poursuivit le chat-cerise sans prter attention au babil floral. Mais pourriez-vous nous dire, gentes et belles fleurs de tourneterre, la direction prise ensuite par cette trombe enchante, c'est trs important pour nous. Aimables terriens, la partie noire de la lune est la direction prise par ce vent follet, dit le massif, et il s'est pos brivement de l'autre ct avant de repartir dans l'espace, hors de notre porte. Parmi l'Imprium de la lune, Iolo se tourna vers le chat-cerise, prs des tourneterres dansantes et parfumes. N'tait-ce point dj l'Obscure Face, dsigne par notre informateur comme point de dpart lunaire de cet homme ? C'est bien le cas, effectivement, avoua l'asanthne du magicien. Le jeune homme devint songeur, et aprs avoir vivement remerci les fleurs de tourneterre pour leur aide prcieuse, le duo s'en repartit au hasard sur la plaine lunaire, dambulant tout en discutant, afin de mieux pouvoir s'claircir les ides. Un vent parfum soufflait sur la plaine, dispersant un sable blanc cristallin. Les cactes argentes luisaient sous l'clat de la Terre proche. Dans les bois mystrieux, des oiseaux chantaient en se dissimulant dans les branchages.

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Une importante tape se situe donc sur la Face Cache, rflchit haute voix Iolo en se caressant le menton. Il nous faut aller l-bas, s'exclama tout coup le jeune garon en dsignant du doigt la Frontire du territoire des sorcires Amazoon. Peut-tre retrouverons-nous la trace de son passage, et pourrons-nous en dduire son emplacement actuel. Non, trancha gravement le chat-cerise Balbillus, il nous faudra en effet agir ainsi, mais pas encore, pas encore. Tu es trop vif et agit, Iolo. Si cet homme un magicien puissant, certainement, mais il ne doit pas tre uniquement cela a prouv le besoin de se positionner dans l'le de Norland puis d'en repartir ensuite, ce n'est pas pour rien. Notre venue l'a inquit, il a dcouvert la vigilance de la Ligue des Magiciens de la Terre. Oui, mais il ne s'agit pas seulement de cela, miaula gravement l'asanthne. Car il n'a pas t effray par notre prsence, peut-tre mme s'y attendait-il. N'a-t-il pas voulu nous retenir ? C'tait pour mieux nous neutraliser. En quittant sa maison, nous avons contrecarr ses plans, ralisa Iolo. Exactement, et pour pouvoir les raliser quand mme, savoir, quitter l'le de Norland en toute discrtion, il a d venir nous trouver et nous tournebouler la tte afin de profiter de notre vertige. En discutant, les deux amis avaient avanc jusqu' un bosquet d'arbres violacs l'ombrage subtil, car l'clat de la Terre entre les branches traait des sillons d'argent sur l'herbe et les fleurs, la terre sche, mme les grillons et les hannetons. Iolo s'tait assis sur une souche pourrissante, et avec un soupir de volupt Balbillus s'tait allong sur l'herbe comme si rien ne pressait plus dsormais. N'a-t-il pas commis une grossire erreur ? s'enquit Iolo avec une expression tonne, aprs s'tre saisi d'un brin d'herbe et s'tre mis le mchonner furieusement. Si sur la Face Cache il se trouve un lieu important pour lui, jamais il n'aurait d nous projeter ici afin de dissimuler son dpart. Certes, convint Balbillus en plissant ses yeux d'or, parmi les prles et les fougres languissantes. Il est all sur Norland ou ailleurs, car nous ignorons s'il ne s'est pas dplac sur le reste de Terre uniquement pour trouver quelqu'un, ou quelque chose. Avant son dpart, il a voulu nous loigner au maximum de cet endroit sensible. Lorsque cela a t fait, il s'en est reparti Nul ne sait o, aprs avoir fait un crochet par la Face Cache. Il va nous falloir revenir de nouveau Norland, afin d'y trouver des indices subtils.

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Balbillus le chat-cerise opina du menton, dans les herbes folles et les narcisses lunaires. Puis nous repartirons vers la Face Cache, dans le territoire des Amazoons. Tu commences faire preuve d'une sagacit convenable, Iolo, lcha le chat distraitement, tout en billant devant le vol erratique d'un papillon bariol. Dans ce cas, ne devrions-nous pas repartir au plus vite vers l'le de Norland ? interrogea Iolo en se rasseyant sur la souche, aprs s'tre lev afin de mieux discourir et rflchir. Il ne sert rien de courir quand il suffit de marcher, il est inutile de marcher lorsque l'immobilit convient. De quoi s'agit-il ? C'est un proverbe tortue, expliqua le chat-cerise Iolo, comme en apart. Ah, le voil enfin. Un petit homme bedonnant envelopp dans une grande robe de soie violette venait vers eux, avec sur la tte un cne de feutre pointu dot d'incrustations dores. Ses mules recourbes pitinaient l'herbe lunaire et ses poignets, ses doigts s'ornaient de bijoux auxquels il paraissait accorder une grande attention. Il avait un visage rond et des cheveux gris coups trs courts, une bouche lippue et un nez busqu. Il s'adressa aux deux envoys de la Ligue avec la plus grande amnit. Bonjour, Zaphirion, lui lana le chat-cerise, aprs avoir bill de nouveau. Bonjour, bonjour, Balbillus, et voici, je suppose, ton ami Iolo. J'en ai entendu dire grand bien. Le contact lunaire de la Ligue, Zaphirion, avait serr la main du jeune homme et fait le geste rituel secret de reconnaissance, ce dernier permettant chaque magicien de la Terre de reconnatre instantanment en tous lieux un ami sr. Iolo lui avait rendu son salut avec une certaine maladresse, mais Zaphiron ne prit pas la peine de relever ce dernier dtail. Je suis venu aussitt aprs avoir senti votre prsence, vous n'tes point parti encore, je vois. Zaphirion avait une voix de basse contrastant curieusement avec son aspect inoffensif, Balbillus ouvrit la gueule pour rpondre mais dj leur contact avait repris la parole. Vous m'attendiez, venait de comprendre ce dernier. En effet, Zaphirion, nous avions le dsir de connatre enfin personnellement notre contact sur l'Imprium, avait assur le chat-cerise, et surtout, nous voulions te poser une question.

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Pose donc, mon ami, soupira leur contact en s'asseyant son tour sur l'herbe tendre, non loin des tourneterres dodelinantes. Diantre, l'herbe est bien douce, par ici Pourrais-tu nous dire avec exactitude le lieu de la Face Cache o ce curieux personnage de l'le de Norland s'est pos, avant de repartir on ne sait o ? Zaphirion avait secou la tte ngativement, sans mme prendre la peine de rflchir. Non, pas du tout. Je suis particulirement dou pour distinguer les Ombres Spectrales, les Chemins et les Sentes Sacres me sont connues comme ma poche. Je parviens les scruter jusque dans mon sommeil. Mais lorsque vous avez chou sur l'Imprium, un brouillard froid s'est lev autour de la lune, et m'a empch d'avoir une vision claire des vnements. Cela ne m'est jamais encore arriv, je dois le confesser. Mais pour la premire fois de ma vie, j'ai failli mon devoir de guetteur de la Ligue, j'en conviens. Balbillus le chat-cerise s'tait tourn vers Zaphirion, comme pour dissiper toute quivoque. Loin de moi l'ide de te blmer, Zaphirion, car je pressens de singuliers vnements, par ici. Sois donc sans crainte. Je suis d'accord avec toi, reprit Zaphirion en prenant une expression ennuye, moi aussi je devine la responsabilit des Amazoons dans la naissance de ce brouillard magique. Je ne les pense pas lies cet homme, mais apparemment elles favorisent ses desseins, je ne sais trop pourquoi. J'entretiens des doutes, sur la vritable nature de cet homme, poursuivit Balbillus le chat-cerise en fixant la ligne d'horizon lunaire, derrire laquelle s'tait couch le soleil. Son aura m'a paru exagrment terne, comme si elle tait voile sciemment. Lors de son prcdent envol depuis la Face Cache vers l'le de Norland, aprs lequel j'avertis secrtement la Ligue, rvla demi-mot Zaphirion, je lui distinguai fugitivement la luminosit caractristique des Autres, avant sa disparition dans l'ther. Le chat-cerise avait approuv de la tte aux rvlations du mage. Cela me surprend seulement moiti, j'ai moi aussi eu ce soupon. Va-t-on m'expliquer enfin de quoi il retourne ? dclara avec agacement le jeune homme, crachant du mme coup son brin d'herbe, mchonn furieusement plusieurs reprises. Cet homme mon sens, et aussi d'aprs Zaphirion, est un Hros des Temps Anciens, dit posment Balbillus en fixant son ami. Avant, sur

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la Terre, il se trouvait une peuplade de surhommes aux pouvoirs extraordinaires, et dots d'une force, d'une longvit sans pareil. Mais ils s'teignirent, ou bien ils disparurent, nul ne sait trop pourquoi, et leur souvenir s'effaa de la mmoire des hommes. Tout cela se passait lorsque les Amazoons rgnaient encore sur la Terre, et que le Graal clairait le monde, affirma Zaphirion. Leur simple nom fait partie de la lgende, et ils auraient disparu jamais, affirment des rudits. Mais il s'en trouve encore une poigne de par les mondes, la Ligue le sait trs bien. Et sur la Terre ? demanda subitement Iolo, saisi de curiosit. Il n'y en a plus depuis bien longtemps, ou alors en nombre extrmement rduit, miaula le chat-cerise, cependant l'un d'entre eux est venu rcemment chez nous, et il vient d'en repartir. C'est incontestable ! Assurment, avoua Zaphirion en cueillant son tour un brin d'herbe. Ainsi, vous n'avez point vu le lieu de la Face Sombre vers lequel il a bifurqu brivement, avant de s'vanouir dans l'ther ? Pas le moins du monde, rpondit le contact de la Ligue vers Iolo. Mais pourriez-vous vous souvenir de celui dont il usa avant son arrive sur la Terre ? Oui, j'ai eu le temps de m'y employer depuis, reconnut Zaphirion en plissant ses yeux, sous l'effort mental. C'tait en un cratre noir appel la Gueule de Vara, ainsi me l'a dcrit un esprit arien. Je n'en sais pas davantage, mais les tres et les Choses Subtiles sauront de quoi il retourne, si besoin est. Pourquoi voulez-vous le savoir ? La Gueule de Vara et l'endroit de la Face vers lequel il a bifurqu pourraient bien tre un seul et mme lieu, articula paisiblement Balbillus. Allons, Iolo ! Il est temps de retourner sur l'le de Norland, tout prs de ce hameau d'Hallstroll si cher ton coeur Magiquement, un fin voilier l'trave luisante venait d'apparatre devant eux, et sans y regarder deux fois les envoys de la Ligue sautrent bord, afin de profiter de la brise commenant souffler. Ils firent leurs adieux leur contact sur l'Imprium, et dj le petit navire la voile immacule et triangulaire s'inclinait par le travers en fendant le vide. Tiens bon la barre, matelot ! lui conseilla le chat-cerise de fort bonne humeur. Les pripties s'acclrent, et notre besace est pleine de bons renseignements, frais et savoureux comme des champignons ! Iolo se mit rire en serrant deux mains la barre du gouvernail, arguant des accents lyriques de ce dernier. Leur nef filait dans l'atmosphre lunaire, bientt il advint un froid glacial, les toiles

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clignotant sans fin. Balbillus le chat-cerise s'tait roul en boule et Iolo avait rabattu contre lui les pans de son manteau noir, ses bottes sombres reposant sur le fond de bois. Son bret pos sur le ct de la tte, ils virent se rapprocher la Terre, monde bleu et vert, obscur et terrible dans le halo lumineux cerclant l'horizon. Le coeur du jeune homme vint manquer lorsque la nef plongea vers la surface du globe, mais il ne lcha pas le cap et relevant la proue afin de freiner leur descente, ils crevrent la couche nuageuse avant de voguer dans un pais brouillard, jusqu' voir venir vers eux les gouttelettes d'une pluie froide. Nous approchons de l'le de Norland, indubitablement, maugra Iolo. Balbillus hoqueta bruyamment, mais il parvint ne pas rire. Leur embarcation pera ensuite la chape brumeuse, puis une mer grise se mit dfiler vivement. Bientt, en effet, comme l'avait pressenti le jeune garon, une cte sombre et dchiquete survint, et ils survolrent dans un vent froid, sous un ciel bas et gris, des rochers acrs et des terres pauvres, avec des forts dont l'aspect leur tait dj connu. Au loin, un arbre curieusement leur faisait de grands signes l'aide de ses branches, les agitant comme s'il s'agissait de ses bras. L, Iolo, miaula le chat-cerise en dsignant du museau l'arbre parcouru de mouvements saccads. Quoi, l ? interrogea Iolo en ne voyant pas o son ami l'asanthne voulait en venir. Il s'agit probablement de Thodore, expliqua le chat-cerise, il nous a pris en sympathie et peut-tre pourra-t-il nous donner de prcieux renseignements. La sagesse t'inonde, Balbillus, grina le jeune garon apparemment complex par les dductions de son ami. Tu es vritablement une fontaine de savoir. Cette fois-ci le chat-cerise rit franchement, et de bon coeur. Virant vers l'ouest, tout en prenant garde ne pas se faire emporter par le mouvement du mt, Iolo approcha leur nef de Thodore, car il s'agissait effectivement de lui. Il jeta l'ancre au sein d'une terre grasse, sous la pluie fine de l'endroit, fine et ternelle, commenait croire le magicien. La nef resta suspendue dans les airs, puis magiquement les deux amis se laissrent choir sur le sol. Combien je suis heureux de vous revoir ! se rjouit Thodore. Seriez-vous venus me saluer, avant votre dpart ? Ce serait bien civil de votre part, allez !

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Hum, lcha Iolo en toussant pour masquer sa gne, c'est le cas, mais pas seulement, car la personne que nous cherchions a agi curieusement envers nous, nous voudrions pouvoir la revoir une dernire fois. Hlas, elle est partie en coup de vent, renchrit Balbillus en grimaant part lui cette dernire image, nous sommes rests Gros-Jean comme devant. Nous sommes trs tristes, ajouta Iolo en ouvrant les bras dans un feint dsespoir. Je comprends cela, assura l'arbre Thodore, prsent dfinitivement rveill. Perdre un ami cher est toujours un dchirement, si vous le recherchez, je veux bien vous aider. Ce disant il avait pouss d'une branche amicale mais ferme les deux amis, et le trio avait pris la direction d'un bosquet proche, la pluie fine commenant s'amenuiser, au secret tonnement de Iolo. Voyez-vous, j'ai rflchi depuis notre dernire rencontre, et dans la vie, ai-je ralis, il est nfaste de fermer les yeux ou bien de se laisser aller. Mieux vaut tre actif, afin de garder une attention vigilante sur tout vnement pouvant se passer autour de vous. Car, sachez-le, tout, entendez-vous, tout, peut tre passionnant et lourd de sens. C'est vrai, acquiesa le chat-cerise, posant la patte sur un sentier boueux tournant vers la droite. Et puis, certaines personnes peuvent donner parfois des renseignements prcieux. Tout fait, indubitablement, approuva l'arbre Thodore en continuant d'agiter ses branches en discourant, comme si ce mouvement ininterrompu lui tait ncessaire pour pouvoir s'exprimer. Ainsi, par exemple, je suis all voir la famille de ce gentil cureuil, vous souvenezvous ? Et j'ai t charm. Des gens exquis sous tout rapport, vraiment. Auriez-vous observ d'autres faits aussi marquants, depuis ? demanda le jeune Iolo, en fixant les cieux. Il pleuvotait nouveau. Certainement, Jon, mon ami, vous l'avez dj vu, s'en est all chercher Kurt le noisetier et ils ont crois Anselme, le chne noir, ils se sont mis discuter. Ils doivent parler encore l'heure actuelle. Comme cela est trange, soupira le chat-cerise en ne sachant trop comment expliquer l'insignifiance des faits rapports. En effet, consentit l'arbre Thodore, j'ignorais la prsence d'Anselme, ce vieux grognon, parmi nous, mes amis sur l'le sont nombreux. Ce n'est pas tout, une sorcire aimable habite prs d'ici, elle me fait un signe de la main chacune de nos rencontres, et je lui rponds

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poliment en lui faisant " coucou ", car, entre voisins, vous comprenez, la moindre des choses Nous voudrions juste, si c'est possible, d'ventuelles indications sur notre ami, parti si mystrieusement, nous le cherchions avec anxit lorsque nous nous sommes croiss, rappelez-vous. Ah, oui, se souvint alors Thodore, je l'avais oubli. En vrit, je ne sais pas grand-chose, mais j'avais promis de vous aider. Et justement, l'un de mes camarades a eu se plaindre de lui, il m'en a parl dernirement, mais peut-tre pourra-t-il mieux vous l'expliquer lui-mme. Julot ! lana-t-il la cantonade. Julot, mon ami ! Iolo et le chat-cerise Balbillus virent alors se redresser devant eux un vieil arbre la silhouette dcharne et recroqueville, d'un grand ge et ayant souffert grandement des intempries. Hol, vieille branche, lui rpondit le dnomm Julot en faisant preuve d'un humour typiquement arboricole. Tu amnes du monde, je vois. Ces personnes de braves gens, je te rassure tout de suite recherchent un ami eux parti prcipitamment, et justement tu m'avais parl de lui il y a quelques jours, tu t'en souviens ? Je m'en souviens parfaitement, clata d'un rire hoquetant le Julot, puisque je t'en ai entretenu ce matin. En fait, il s'agit tout simplement de ceci : cet homme, trs curieux et solitaire, au demeurant, s'est envol d'ici sous la forme d'un tourbillon arien j'en ai eu les feuilles toutes retournes et du haut des cieux, il a perdu quelque chose. Je l'ai ramass et l'ai appel, en vain. Je l'ai accroch mes branches en attendant son retour, mais bon Le Julot s'tait hauss sur ses racines afin de montrer l'objet aux deux compagnons, et ces derniers l'examinrent soigneusement, avec une mticulosit frisant l'obsession.

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Chapitre

L'air tait froid et sec sur la Face Cache de l'Imprium. Les pays clairs et les plaines blanches se trouvaient de l'autre ct, dans l'orbe de domination de la Ligue des Magiciens de la Terre, et une nuit ternelle planait sur la Gueule de Vara, o les regards intrigus des deux magiciens allaient et venaient continuellement. Un semis d'toiles tremblantes clairait la vote de leur splendeur glace et lointaine, des arbres noirs se dressant par bosquets non loin d'un vaste et immense cratre. Des montagnes rodes s'tiraient dans les profondeurs de l'horizon, l mme o tait une balafre claire et scintillante, telle une frontire lumineuse. Iolo eut un pincement au coeur en ralisant combien leur tre de Vent venait de les dposer loin l'intrieur du territoire des Amazoons, puis l'adolescent prs de son asanthne flin poursuivit son observation des lieux. Une cit paisible s'talait dans l'enceinte du cratre, comme s'il s'agissait de fortifications symboliques difies l par les hommes et non point par la nature. Il y avait de hautes tours de cristal noir l'Imprium abritait des mines inpuisables de ce fameux cristal, dont il s'en vendait mme sur Terre et des btiments plus bas et trapus, orns de baies transparentes et de portes monumentales se blottissant au coeur de la Gueule de Vara. Des chemins serpentaient vers la petite cit puis se perdaient au loin, vers un cours d'eau dont l'argent brasillait dans la noirceur de l'horizon, fil tortueux et argentin. Allons, miaula le chat-cerise Balbillus en prenant le premier l'initiative de la marche. Iolo le suivit en silence, impressionn malgr lui de marcher ainsi sur le territoire, la chasse garde, prtendait-on la Ligue, des sorcires Amazoons. Ils allrent sur la plaine caillouteuse, le jeune garon s'enroulant dans les plis de son long manteau de voyage, son bret sur la tte et sa besace contre lui. Ses bottes ripaient sur les cailloux de la Face Cache, ses derniers roulant de gauche et de droite avec un bruit sec. Finalement, ils prirent pied sur un chemin menant vers la petite cit, et

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d'une voix inquite l'adolescent s'adressa au chat-cerise, la dmarche infatigable. Notre prsence ici ne sera-t-elle pas interprte ngativement ? Les Amazoons, m'a-t-on dit, sont des sorcires farouches et fires, et Tu n'as pas de souci avoir, le rassura Balbillus, sans cesser de trottiner ses cts, les Amazoons en bien des domaines presque tous, vrai dire sont un peuple volu, et rpandu sur quantit de mondes imprgns par leur civilisation immmoriale. leurs avant-postes, elles doivent tre un peu plus vigilantes, je te le concde, mais ceux vivant chez elles et appartenant des civilisations diffrentes sont traits convenablement. L'tre de Vent nous a fait franchir leur rideau dfensif, comprit le jeune garon. Exactement, expliqua le chat-cerise en hochant la tte vers son ami. Dornavant, pour quiconque nous le demandera, nous ne venons pas de la Terre oublie ce mot, au moins dans l'attente de notre retour mais de l'Imprium, et nous sommes ici en qute d'aventure et d'une vie meilleure, est-ce bien clair ? Iolo fit oui de la tte, et allait interroger son compagnon sur le fait de savoir si une simple recherche au sujet d'un inconnu disparu mystrieusement de l'le de Norland mritait tout ce travail, puis un sillon lumineux traversant fugitivement les cieux le fit se taire, son asanthne Balbillus levant les yeux. Un fil d'or et de feu s'tait projet depuis les tnbres cosmiques vers la Terre, s'arquant en direction de la Face Cache de la lune, avant de disparatre. Une toile filante. Ils reprirent leur route et avancrent sur le chemin jusqu' atteindre les premiers btiments, devant reconnatre Iolo surtout, car Balbillus ne s'tonnait jamais de rien qu'architecturalement la petite cit aux artres angle droit et aux pavs scintillants entretenait peu de rapports avec les demeures situes prs de leur Manoir de Corail, sur la Terre. La propret des lieux tait extraordinaire, et il y avait des arbres plants rgulirement le long des rues, avec un feuillage argent et un tronc la teinte ivoirine, des bancs de pierre placs rgulirement. Les tours s'levaient vers les cieux noirs, toutes clignotantes de lumires multicolores, et des serpents ails franchissaient les cieux, des Vouivres, rvla Balbillus son jeune ami. Les maisons de dimensions plus rduites, mme si elles taient encore trs grandes pour le terrien de la Ligue, avaient des porches surdimensionns avec des rverbres brillants protgeant les entres. Des habitants peu nombreux dambulaient dans les rues, et surtout, surtout, il y avait une patrouille de sorcires Amazoons

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venant vers eux. Elles taient montes sur des cratures normes et reptiliennes, au ventre pansu, aux pattes difformes, squameuses et griffues. Grise tait leur peau plisse, tincelant leurs crocs jaillissant d'une tte triangulaire au regard jauntre. Leur longue queue tranait derrire eux, l'allure lente du couple monstrueux constitu par les deux Amazoons en patrouille. Si Iolo s'astreignit garder une marche et une allure nonchalante, sans doute Balbillus le chat-cerise observa-t-il chez lui un tremblement imperceptible, car l'asanthne feula vers lui voix basse. Calme-toi, les Amazoons dans le territoire o nous sommes sont habitues frquenter des gens dissemblables, nous dambulons prs d'un poste frontire, ne l'oublie pas. Les sorcires Amazoons avaient jet aux deux amis un regard froid et distrait, poursuivant leur route vers l'extrieur de la Gueule de Vara, sans doute allaient-elles patrouiller vers la Frontire. Elles taient de noir vtues, avec des vtements amples et le large chapeau caractristique des femmes de leur art. Leurs montures portaient seulement une couverture bariole, sans arme ni objet d'aucune sorte. Leur magie est puissante, affirma Balbillus afin de prvenir toute question future, et suffit amplement leur tche. En vrit l'une des Amazoons possdait la blancheur du lait, et sa compagne dtenait la noirceur de l'bne, avec des cheveux longs et fins couleur indigo ple. Celle des deux sorcires tre blanche avait des cheveux coups courts d'une noirceur de corbeaux, et arborait des pendeloques argentes aux oreilles. La civilisation des Amazoons est trange, confessa Iolo mi-voix vers son ami. Encore as-tu seulement observ une quantit infime des merveilles de leur socit, si nous devons nous aventurer plus avant dans leur territoire, tu verras des choses inconcevables pour un terrien, crois-en mon exprience. Si l'une des sorcires avait la peau noire et les cheveux azurs, il se trouvait des hommes avec une peau noire galement, et une chevelure indigo. Il y avait aussi des hommes et des femmes d'origine indiscutablement terrienne, et d'autres dont Iolo fut bien en peine de deviner la provenance, d'une rgion inconnue de la Terre ou bien d'ailleurs. Au milieu de la faible agitation, dans la petite cit, Balbillus et son ami Iolo allrent s'asseoir sur un banc afin de discuter plus amplement de la situation. La nuit tait un rideau d'bne au-dessus de leur tte. Il nous faut obtenir des renseignements sur le passage de notre visiteur, miaula Balbillus le chat-cerise en guise de prambule.

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Certainement, mais comment nous y prendrons-nous, s'inquita le jeune garon. Nous sommes des trangers ici, il va nous falloir du temps pour inspirer suffisamment de confiance un habitant de l'endroit. Tu oublies l'inbranlable curiosit humaine, elle se trouve rpandue dans la totalit de l'univers, et certains tres l'abritent tout particulirement, mme s'ils n'ont rien d'humain. As-tu observ un endroit o nous pourrions faire halte ? interrogea Balbillus. Oui, assura Iolo en dsignant de l'index une demeure noire aux murs luisants, aux tuiles laques sous l'clat diapr de la Terre. Elle porte l'enseigne caractristique des auberges lunaires. D'ailleurs, j'y pense Il ne s'en trouve pas d'autre dans la Gueule de Vara o nous nous trouvons. Le chat-cerise approuva de la tte, sautant du banc prs du jeune garon. Tout en avanant ses cts, Iolo poursuivait son discours hsitant. Cela signifie donc poursuivait-il. moins d'avoir une connaissance ici, notre inconnu a obligatoirement rsid dans cette auberge, l'aller et peut-tre aussi au retour. Balbillus s'tait tourn demi vers son jeune ami. Tu commences marcher tout seul, dirait-on. Iolo bafouilla en marmonnant de dpit, le chat-cerise trottinant le premier vers la demeure. Elle tait haute et de forme vaguement triangulaire, sise dans un grand champ de plantes lunaires l'clat teint, situ entre des tours au nombre de cinq, dans le vaste cratre et d'autres btisses d'allure semblable mais de dimensions diffrentes, le tout constituant le hameau rsidant dans la Gueule de Vara proprement dit. L'enseigne de l'endroit portait le symbole hraldique des maisons d'auberge, rpandu dans l'Imprium de la lune comme sur la Face Cache, croire qu'autrefois un seul royaume recouvrait la lune terrestre. Les vitres taient de teinte vert sombre avec des vitraux plus clairs, jaune dor et miel fonc, pourpre dlav. La porte de cristal noir tait accessible par des marches d'onyx, les deux amis les grimpant lestement. Un vestibule de lambris se dvoila, et pitinant des tapis velouts sous l'clat de globes l'opale lumineux, ils parvinrent devant le propritaire des lieux. Bonjour, leur lana une personne de stature massive revtue d'un tablier de travail, avec des traits rougeauds et poupins, une calvitie reluisante et un registre largement ouvert devant lui. Les deux amis rpondirent poliment son salut, et Iolo loucha vers le grand livre reliure de cuir. Nous voudrions une chambre pour la nuit, dit le jeune garon.

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Vous venez de la Terre, rpondit aussitt le tenancier devant l'accent de Iolo. Un reste de sa lointaine enfance terrestre, coupa immdiatement Balbillus, mais nous rsidons sur l'Imprium depuis de longues annes, maintenant. Le tenancier continua gribouiller sur son ouvrage, et se contenta de rpondre par un vague grognement. Vous semblez de mauvaise humeur demanda Balbillus avec une considration intresse. Un souci bnin, peut-tre ? L'homme avait lev la tte de son registre, fixant le chat-cerise venant de grimper sur son comptoir de chne cir, prs de son ami Iolo, puis il secoua la tte en grondant de nouveau. Ces clients vont me rendre fou. Le dernier de la chambre 12 va et vient des heures prohibes, et en plus il perd la cl de sa chambre, m'obligeant lui en donner une autre. Il prtend devoir partir, puis il change d'avis, rflchit Et je dois me dbrouiller pour tenir mes comptes. Si l'Amazoon Superior de la garnison fait des problmes en vrifiant les entres et sorties, je vais essuyer des remontrances. C'est encore le pauvre Hans il essuya son front perlant de sueur et lui seul qui sera blm. Enfin, ce n'est rien, conclut-il en notant sur son volume les noms et qualits fantaisistes nonces par les deux amis. De passage dans la Gueule de Vara ? Tout fait, acquiesa Balbillus en descendant vivement du comptoir de chne. L'aubergiste les accompagna travers le couloir jusque dans les tages suprieurs, et poursuivit sa litanie en agitant la tte. Pourtant, souvent je rpte mes clients : n'garez pas vos clefs, cela me causerait de gros problmes, ils me disent tous oui ! Et au final Un fieff excentrique, vous pouvez me croire. Sans cesser de leur sourire aimablement, l'homme fit tourner une clef argente dans le pne d'une porte au bois couleur de cendre, et tantt les deux amis se retrouvrent dans leur chez-soi, tout du moins pour une courte priode. La plus courte possible, espra Iolo aprs avoir fait du regard le tour de la pice, meuble de faon spartiate. C'est intressant Vraiment ? dclara Iolo aprs avoir jug la souplesse de la literie, et ouvert la grande baie donnant accs sur une terrasse ombrage, cette dernire surplombant le champ troit observ prcdemment.

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Le portrait de cet trange locataire, bross grands traits par notre aubergiste, expliqua Balbillus aprs avoir grimp sur une chaise basse aux accoudoirs marbrs. La clef perdue par ce locataire pourrait tre celle-ci, tu crois ? Iolo avait tir d'une poche de son manteau l'objet donn eux par l'ami arboricole de Thodore, un arbre finaud appel Julot. Il s'agissait en l'occurrence d'une clef, quasiment semblable celle confie eux par leur aubergiste Hans. Iolo la regardait sous tous ses angles, la fixant scrupuleusement en la retournant. Cela signifierait une identit commune pour notre inconnu et le client de l'aubergiste, ralisa le jeune garon. Cet inconnu devrait revenir Et sa chambre est prs d'ici miaula Balbillus. Des coups secs venaient de rsonner sur la porte, Iolo arborant une blancheur de cire, avant de se reprendre. Balbillus le chat-cerise, de surprise, s'tait mis feuler de colre. Je voulais vous dire nasillait la voix de l'aubergiste derrire la porte. Ne perdez pas votre clef ! Visiblement soulag, Iolo le rassura avant de se tourner vers le chatcerise. Cet homme m'a fait une peur de tous les diables ! Tu l'as dit ! lcha Balbillus en sautant bas du fauteuil. Il nous faut faire vite, mon garon. Il se dirigea vers la porte, et Iolo l'ouvrit, avant de souffler vers son ami. Ne vaudrait-il pas mieux aller la " visiter " de nuit ? Iolo avait videmment compris l'intention de Balbillus, savoir pntrer dans la chambre de l'inconnu afin de trouver des indices sur la nature cache de son activit. Iolo, mon petit, la nuit, justement, les clients retournent dormir dans leur auberge. Actuellement nous sommes en milieu de journe, nous avons les meilleures chances d'tre tranquilles pour accomplir notre travail. Te souviens-tu du numro ? La 12, souffla le jeune garon d'un ton de voix spulcral, tout en s'efforant de faire le moins de bruit possible sur le tapis moelleux. De part et d'autre les chiffres dors sur les portes silencieuses dfilrent, le coeur de Iolo faisant un bond dans sa poitrine devant le tant recherch chiffre 12. Nous y sommes, affirma le chat-cerise Balbillus en reniflant songeusement la porte. Utilise ta clef, ne perdons pas de temps, voyons !

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Serrant les dents Iolo s'tait excut, les deux amis pntrant en silence dans la chambre du visiteur mystrieux, semblable par bien des points la leur, non loin de l. N'eurent t les solives du plafond la quadrature minrale, on aurait d'ailleurs pu les croire jumelles. Il y avait des affaires personnelles sur une chaise torsade et alambique, un sac de voyage de petite dimension dans une armoire au battant vitr, vers laquelle le jeune garon et le chat-cerise Balbillus se dirigrent d'un mme pas. Iolo tendit la main vers le sac en question, puis une brise se leva en provenance de la fentre donnant sur l'arrire de l'auberge, et une voix presque familire, dj s'enquit. Chercheriez-vous quelque chose ? Avant mme de s'tre retourns, les deux amis avaient reconnu le timbre caractristique de l'homme mystrieux, crois brivement et bien malgr eux sur l'le de Norland. Ils firent face ce curieux personnage, le dtaillant une fois encore de la tte aux pieds. Lucius ou bien l'tre se faisant passer pour tel tait revenu chercher ses affaires au plus mauvais moment. Un instant Iolo pensa faire le reproche son compagnon flin de n'avoir pas attendu la nuit pour agir, comme il le lui avait conseill, puis il rflchit. La nuit tombe, l'homme aurait dj t loin d'ici, sans laisser aucune trace. En dfinitive, philosopha-t-il, ils taient tout de mme parvenus le retrouver. Il en arriva presque se rjouir, lorsque les clats de la conversation se droulant entre Balbillus le chatcerise et l'inconnu le tirrent de ses penses. Combien curieux vous tes, reprenait le dnomm Lucius, je vous ai pourtant accueilli poliment dans ma demeure. Cette demeure n'tait pas la vtre, le coupa Balbillus schement, de plus vous avez tent de vous dbarrasser de nous. Pourquoi aurais-je fait cela ? se dfendit l'homme maci au visage en lame de couteau, aux cheveux filasse et noirs. Si un dsagrment vous est survenu, je n'y suis pour rien. Pourriez-vous maintenant m'expliquer votre prsence dans ma chambre ? Je suis en droit de me plaindre Hans, l'aubergiste, et mme de vous dnoncer aux Amazoons. Elles apprcient modrment les Evzoons, et d'autant plus s'ils sont d'origine terrienne termina-t-il sur un ton tranant, jug par Iolo curieusement menaant. Nous vous avons ramen ceci ! lana Iolo sans la moindre rflexion, brandissant la clef dont ils avaient us pour ouvrir la porte, cette fameuse clef gare par l'homme lors de son dpart de Norland.

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Sans le vouloir le moins du monde, les deux amis crurent avoir marqu un point, car l'inconnu parut branl. Il ne s'attendait pas le moins du monde la raction du jeune garon, et dansa d'un pied sur l'autre. Merci Mais Balbillus le chat-cerise tait las de cette partie de poker menteur, il jeta bas le masque et feula avec une colre contenue. Il suffit, homme. Nous sommes des envoys de la Ligue des Magiciens de la Terre, et nous protgeons notre monde contre tout pril ou danger. Nous connaissons ta duplicit, elle ne nous fait pas peur. Pourquoi tais-tu sur Norland ? Parle. Balbillus sur le sol laissait chapper son ire, sa queue battant nerveusement ses flancs de gauche droite. Iolo, tmoin plus d'une fois de ses accs de colre, ne souffla mot, de crainte de recevoir une admonestation. Mais dj l'homme avait rejet sa tte en arrire, sur le point d'clater de rire. Je m'en doutais un peu, j'en ai prsent confirmation, dclara l'homme en terminant de rprimer son hilarit malvenue. Pour ma part Nous savons, commena Iolo en prenant une expression pensive, car tout ceci le dpassait par trop, depuis quelques instants. L'affaire dtenait une dimension singulire, bien loin de la simple recherche d'informations exige par la Ligue, en la personne de Basilids le Gnostique, cogitait rapidement Iolo. Quoi donc ? demanda le dnomm Lucius. Vous n'tes pas un terrien, mme si vous avez essay de nous le faire croire sur Norland, et vos voisins aussi, poursuivit le jeune homme en s'enhardissant, prenant de l'assurance au fur et mesure. Vous n'tes mme pas un tre Humain ordinaire. L'inconnu avait adopt une posture pensive en caressant son menton, ses yeux plisss en une mince fente grise. Pour la premire fois depuis le dbut de leur rencontre de leurs retrouvailles, plutt il arborait une expression grave, et mme svre. Mais il n'ajouta pas un mot, invitant tacitement Iolo poursuivre. Vous tes un trs vieil homme, continua le jeune garon. En vrit Vous tes un Hros des Temps Anciens. Ce dernier soupira, donnant l'impression d'tre atteint physiquement et pas seulement verbalement par l'argument de l'envoy de la Ligue. Puis il marcha vers son sac de voyage, le plaant contre son paule l'image du baluchon d'un matelot, avant de se retourner vers les deux amis avec une expression contrarie.

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Je ne m'attendais pas voir la Ligue se pencher sur notre projet, dclara l'homme, cela m'est d'autant plus regrettable qu'en dpit des apparences, j'ai pris got votre compagnie. Vous semblez tre de bons amis, tous les deux. Balbillus le chat-cerise regarda brivement le jeune garon, le mettant en garde contre un pril imminent. Aussitt ce dernier se prpara ragir, intrieurement et extrieurement. Leur adversaire pouvait-il donc les sous-estimer ce point ? Dans un tel cas de figure, l'issue du combat serait rapide. Mais dj l'homme avait secou la tte et fait de la main un geste de dngation. Non, non, qu'allez-vous penser l ? Je sais reconnatre des magiciens talentueux respectueux de l'Antique Scavoir et de la Tradition. Je voulais dire Il secoua la tte, ses cheveux flottant autour de lui. Il paraissait vritablement navr, et Iolo eut un haut-le-coeur en supputant la raison de son trouble. Je ne peux me permettre de vous laisser informer la Ligue des Magiciens de la Terre, et en mme temps vous occire me parat difficile. Je le crains, miaula Balbillus aprs avoir pris place sur un fauteuil grenat, prs de Iolo statufi en une immobilit presque complte. Ce dernier tait un ressort compress son maximum, sur le point de se dtendre brusquement. Le chat-cerise ne put s'empcher d'admirer le mlange de force et de dtermination farouche affich cet instant par le jeune magicien de la Terre. Le premier ragir dans cette embarrassante situation fut pourtant le Hros des Temps Anciens, dmasqu par la sagacit des envoys de la Ligue. Il sembla frapp d'une ide tourdissante, et de nouveau Iolo ressentit une crispation particulire au creux de son estomac en le dvisageant. Vous protgez la Terre de tout pril, avez-vous dit ? s'enquit l'inconnu avec un soulagement visible. Vous seriez donc prts agir conformment aux rgles de votre Ligue ? Certainement, lcha le chat-cerise en observant Iolo puis le Hros des Temps Anciens, avec une expression indfinissable. Vous m'vitez un douloureux problme en agissant ainsi, assura l'inconnu en faisant signe aux deux amis de le suivre vers la fentre. Il laissa une pice d'or sur la table de pierre blanche d'une chiquenaude, Iolo observant la pice de monnaie scintiller dans les airs avant de toucher la surface en tintant. C'tait une monnaie inconnue sur Terre, car elle avait des reflets mordors et changeants frapps du sceau de l'extraordinaire, d'une provenance extra-terrestre. Saisi d'un

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pressentiment le jeune garon l'imita en laissant prs de l un sequin d'argent pour leur chambre eux aprs tout, ils ne seraient pas rests longtemps ! puis il fixa l'ouverture de la fentre, nantie d'une luminescence blouissante. O allons-nous ? Le Hros des Temps Anciens ne rpondit pas, sautant par l'ouverture comme il devait l'avoir dj fait afin de venir chercher ses affaires. Le chat-cerise se contenta de lui souffler l'oreille tout en prenant la direction indique. Nous venons de mettre le doigt sur un embrouillamini singulier, dirait-on, mais si les intrts de notre monde exigent notre participation, il nous faut y aller sans crainte. Iolo hocha de la tte en se remmorant la devise de la Ligue des Magiciens de la Terre, " Servir et Enchanter ", puis il alla de l'avant sans mme raliser qu'en fait personne n'avait rpondu sa question. la suite du Hros des Temps Anciens et de Balbillus, il enjamba la fentre en craignant de tomber d'une grande hauteur dans la Gueule de Vara, sur la Face Obscure, les chambres de l'auberge se situaient au deuxime tage mais il toucha presque aussitt une herbe douce et orange, sous un ciel rose clair par un soleil de taille moyenne, l'opalescence marbre de veinules dores. Mais ce n'tait pas tout, observa Iolo en fixant les environs tout en progressant en queue de peloton, il se trouvait dans les cieux prs de l'horizon, flottant en silence, deux arolithes de teintes pourpres et sanguines, voguant au-dessus de la plaine rouge. Derrire eux, le passage magique leur ayant permis de rejoindre l'endroit avait disparu, observa le jeune garon, et des bosquets d'arbres torturs s'tiraient travers une colline parseme de rocailles la teinte oxyde vers des contreforts proches. Il n'y avait pas de hautes montagnes en ce lieu, mais peut-tre s'en trouvait-il dans d'autres parties de cet univers trange, songea part lui Iolo. Il y eut une brise soudaine, rpandant un parfum d'amandier et de jonquilles, ml une discrte senteur sucre. Iolo en chercha l'origine des yeux, mais il s'interrompit en entendant la rflexion de Balbillus, le chat-cerise. Nous sommes toujours dans le Systme d'Or, probablement. Il y eut une dnivellation, puis un creux dans la plaine apparut au loin, avec un immense plat dans lequel une troupe nombreuse avait plac son camp. Il y avait l des Amazoons vtues de cottes de mailles et de cuirasses guerrires, menant patre leurs monstrueux alhals ainsi se nommaient ces montures, dj rencontres par eux sur la Face Cache, expliqua Balbillus et des habitations lgres et mobiles, semblables des

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dmes argents poss au petit bonheur la chance sur la platitude. Des tendards claquaient au vent, des serpents ails aux cailles de turquoise et aux yeux d'argent volant et se posant en mission de reconnaissance. Le Hros des Temps Anciens continuait leur faire signe de la main en marchant vers le camp des Amazoons, les deux amis le suivant en dsespoir de cause, car ils voluaient dans l'ignorance. O allons-nous, Balbillus ? rpta avec une pointe d'acrimonie le jeune garon. Vers notre destin, probablement, lui rpondit du tac au tac le chatcerise aux yeux d'or. Mais il nous faudra maintenir informs nos compagnons de la Ligue de notre bifurcation, mme si ce Hros des Temps Anciens s'y oppose. Ils voluaient prsent prs du campement des Amazoons, et les premires gardes l'expression morose marchrent sur le trio, vite repousses cependant par leur guide improvis. Il les mena sans sourciller vers une habitation circulaire, dont les dimensions suprieures au reste des tentes dnotaient l'importance. Sur un mt d'onyx tait un tendard de bronze au style hiratique, diffrence tangible avec le reste des oriflammes. l'appel sonore du Hros des Temps Anciens, il mergea de sous la tente d'argent une, puis deux, et finalement trois Amazoons de rang lev. Elles toisrent les deux compagnons avec un mlange d'tonnement puis d'incrdulit. Les trois Amazoons avaient la couleur de la Face Obscure, sur l'avers de la lune, mais mme si la majorit des Amazoons taient sombres de peau, toutes ne l'taient pas, tant s'en faut. Il se trouvait aussi quelques hommes parmi les troupes guerrires, mais ils taient une minorit. Les guerrires avaient des traits fins et tirs, et des tailles dissemblables, de la plus petite de la taille de Iolo la plus grande. L'on aurait cru des soeurs, partageant les mmes cheveux courts sur la nuque et des vtements de cuir serrs contre le corps, une large cape tnbreuse sur les paules et leur chapeau de sorcire plac sur le dos. Portant des bottines talon plat et des colliers et bracelets d'argent et d'or, elles respiraient un parfum d'opulence et d'volution extrme dont la fragrance troubla Iolo, en dpit de son visible effort pour paratre serein. Le Hros des Temps Anciens effectua les prsentations avec une expression amuse, dsignant Iolo et Balbillus le chat-cerise les trois sorcires sous le nom de Trinit : Aola, Nyris et Thlia. Aola, la plus petite, dsigna de son index les deux compagnons, formulant une question lapidaire en signe d'incomprhension. Pourquoi les as-tu amens ici ?

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Oui, reprit l'Amazoon de la Trinit portant le nom de Nyris. Pourquoi ces Evzoons ? Ils m'ont tout l'air de terriens, non ? poursuivit Thlia. Est-ce l l'aide promise ? Eh bien, en vrit, non, expliqua l'homme en se grattant le crne avec une expression gne. Je n'ai pu trouver de Hros des Temps Anciens sur Terre, nulle part, ils ont disparu. Il en existe pourtant, dans le Systme d'Or, miaula le chat-cerise Balbillus en fixant sereinement les trois Amazoons de la Trinit. Mais ils sont en nombre trs rduit, et pratiquent la discrtion. Vous voyez ! articula l'homme en les dsignant de nouveau. Ils feront parfaitement l'affaire, me suis-je dit, ils font partie de la Ligue des Magiciens de la Terre. ces mots, les membres de la Trinit poussrent un vague grognement. Ils m'ont pist depuis ma base de Norland jusque dans la Gueule de Vara. Ils ont de la suite dans les ides, et ne sont pas idiots. Aola de la Trinit leva la main droite en guise de sentence dfinitive. Nous les jugerons demain sur leurs rsultats. Puis elles rentrrent dans le dme d'argent brillant leur tenant lieu d'habitation sur le campement, et le Hros des Temps Anciens sourit aux deux compagnons pantois avec une franchise inconnue jusqu' lors. Bienvenue sur Marls, les amis.

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Chapitre

Voil, nous y sommes presque, murmura Iolo son compagnon Balbillus, tout en cartant les bras afin d'voluer librement dans les airs, comme tout un chacun le fait couramment dans les rves, parfois. Quelle bourrasque, un tel vent n'est pas courant dans l'Entremonde, s'tonna Balbillus. En un univers gris et blafard l'atmosphre humide voluaient les deux compagnons, afin de complaire aux Amazoons de la Trinit. " Il se trouve une crature singulire parmi les plaines de Marls, non loin d'ici, menez-nous-la et vous nous prouverez ainsi votre valeur. Si tel tait le cas, nous pourrions vous faire une proposition intressante ", avaient assur les trois Amazoons en choeur. Intrigus et surpris, leur rveil dans le campement de Marls, les deux amis avaient accept aprs s'tre brivement concerts. Balbillus pressentait de singuliers vnements l'origine de leur rencontre avec Lucius, le Hros des Temps Anciens, et il ne tenait pas perdre ce dernier de vue. Il le souponnait d'avoir des objectifs diffrents de ceux des Amazoons de la Trinit, et tenait garder pour le moment du moins un oeil sur ce dernier. Iolo inclina les bras et, tel un oiseau au vol onirique, le jeune magicien de la Ligue vira sur le ct, longeant le pic dentel d'une montagne environne d'irrelle vapeur. Le chat-cerise le suivait benotement couch sur son dos, et Iolo sentait la chaleur de son corps lov entre ses omoplates. Plus loin, plus loin, miaulait le chat-cerise son compagnon. La crature avait grandement effray les Amazoons et les Evzoons de l'expdition de la Trinit, d'aprs les dductions des deux membres de la Ligue, et leur marche vers ils ne savaient o en avait t arrte. Lucius, le Hros des Temps Anciens, avait essay de trouver l'aide des membres de sa race sur l'Imprium lunaire et mme sur la Terre, mais en pure perte. Il avait seulement russi attirer l'attention de la Ligue des Magiciens de la Terre, et Lucius avait essay de camoufler son chec en victoire, tout du moins cela serait-il interprt ainsi, si les deux amis parvenaient retrouver l'aura nigmatique de la crature en question.

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Des tendues gristres s'talaient derrire une chane de montagnes, et Iolo fora son vol onirique pour en acclrer l'allure, des lambeaux de brume fouettant leur visage dans le froid glacial de l'Entremonde. Soudain, la voix de Balbillus, la vision perante, fusa parmi la fracheur arienne de l'endroit. L ! Le jeune garon chercha des yeux la direction indique par le chat-cerise, et il finit par dcouvrir au loin une lueur mouvante, une flammche orange voile brivement par les reliefs du sol au fur et mesure de son avance, ralisa Iolo. Aprs avoir piqu vers elle, et s'tre attir les remontrances de son ami Balbillus, ils tournrent autour de la flamme scintillante, l'aura d'une crature massive l'enveloppant de toute part, comme si la lueur orange en constituait le coeur vital. Te souviens-tu de mes paroles ? dclarait Balbillus avec une expression gourme sur sa face de chat. La prsence de cet tre sur l'Entremonde en est la preuve tangible, il s'agit bien d'une crature magique. L'enchanteur aprs l'avoir cr et utilis s'en est dbarrass, ou bien est dcd, ou peut-tre s'est-elle enfuie, pourra-t-on jamais le savoir ? C'est pourquoi son comportement a paru si nigmatique aux Amazoons, et qu'il a pu leur rsister aussi longtemps. Cet tre est un Hartfact, un enchantement mlant en une mme crature plusieurs autres, regarde attentivement les diffrentes couches d'existence, l'une sur l'autre. Aprs avoir attentivement observ la silhouette ventrue et cornue en question, Iolo dut donner raison son compagnon. D'un coeur plus lger ils s'en retournrent vers le monde des hommes, o il n'est pas de grisaille, mais seulement le jour ou bien la nuit. Ils jaillirent dans le ciel rouge et poussireux de Marls, Iolo, aprs l'humidit de l'Entremonde, ayant l'impression d'voluer parmi les entrailles d'un four. Ici le soleil tait brlant, mme s'il tait d'une blancheur aux marbrures dores, et l'herbe orange en dpit de sa douceur tait dpourvue de fracheur. Il y avait une vaste fort d'arbres de toutes tailles, et leur tronc tait de sombre bne avec des crevasses rouges comme de sanglantes plaies. Dans le ciel ros voguaient deux arolithes au sanguin clat, dj observs par les voyageurs de la Ligue durant leur arrive sur la plante Marls. Les deux amis fouillrent les environs proches avec une attention soutenue, et pour une fois le jeune Iolo poussa un cri de joie le premier, aussitt rprim du regard par Balbillus. De la discrtion, mon garon, je souponne cette crature d'tre inoffensive, et non pas belliqueuse. Comment cela ?

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Le destin des Hartfacts de ma connaissance n'a jamais t heureux, expliqua Balbillus en ordonnant l'appel des Limiers, avant de se retourner vers Iolo. C'est pourquoi toujours la Ligue en a interdit ses membres l'utilisation, et avec raison. Des tres presque semblables des Stryphes, ces cratures mi-hommes mi-chiens utilises par les Amazoons apparurent, mais les Limiers en taient diffrents dans leur aspect et leurs traits, moins inquitants, carnassiers et cruels. Leur allure tait pataude et emprunte, mais leur caractre davantage aimable et surtout, surtout, les Limiers possdaient un flair infaillible. Ils dtenaient galement une taille plus rduite, permettant par-l mme tous les novices dans les arts de l'enchantement de les distinguer aussitt du premier regard. Ils avaient aussi le don de la parole, contrairement aux Stryphes. Ces derniers pouvaient seulement aboyer, car chez eux le chien l'emportait sur l'humain, mais chez le Limier l'humain l'emportait sur le chien. Petit matre, petit matre ! Bonjour au petit matre, bonjour ! Courir, courir ! grognait l'un. Sauter, sauter ! poursuivait un autre. Loin, trs loin ! Haut, si haut ! s'extasiait un autre en entrouvrant son mufle canin. Les Limiers appels par Balbillus taient au nombre de quatre, Iolo il paraissait dtenir un ascendant certain sur ces derniers, et le chat-cerise ne s'en offusquait pas le moins du monde leur expliquant trs vite la marche suivre. Un Hartfact magique se trouve prs d'ici, il nous a t possible de dceler ses auras multiples dans l'Entremonde. Nous vous demandons de le retrouver, et de le guider jusque vers le campement o nous allons nous transporter dans l'attente de votre retour. Trouver l'Hartfact, trouver ! glapissait l'un des Limiers. Le mchant Hartfact ! aboyait le second, d'une voix humaine larmoyante. Non, non, les reprit Balbillus avant de sauter sur l'tre de Vent la suite de Iolo, l'Hartfact est pacifique, il ne faut pas lui faire de mal. Menez-le simplement notre campement, une balise indigo en indiquera la prsence dans l'Entremonde, pour vous aider. Ensuite, vous pourrez aller dans les Plaines de l'Herbe Verte, si nous sommes contents de vous. Les Plaines de l'Herbe Verte ! se rjouissaient les Limiers en dtalant sur les chemins de Marls. Les Plaines de l'Herbe Verte ! rptait son compre. Les Plaines de l'Herbe Verte !

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Tu as touch chez eux une corde sensible, on dirait, sourit demi le jeune garon en tenant contre lui le chat-cerise, le vent de la course frappant son visage et manquant faire s'envoler son bret. Il semble, oui. Mais le chat-cerise arborait une expression soucieuse, et il la garda tout le long de leur voyage, sur l'tre de Vent, jusqu'au campement des Amazoons, o tait la Trinit et le Hros des Temps Anciens, Lucius. Ce dernier leur fit un signe de la main en les distinguant dans les hauteurs, et tantt les deux amis se retrouvrent ses cts, sur la plaine de Marls. Parmi les multiples dmes argents et les bannires, les tendards ponctuant l'endroit, le Hros des Temps Anciens arborait des vtements sobres avec une large ceinture de cuir la taille, une cape de soie noire, ses cheveux longs flottant sous un chapeau gris. Avec une pointe de surprise, Iolo observa un gant de mailles mtalliques chaussant l'une de ses mains, comme en possdent ceux dont la passion est la chasse au gerfaut. L'avez-vous retrouv ? interrogea Lucius en faisant jouer mcaniquement sa main gante d'acier et de fer. Oui, nos Limiers sont sa recherche et le rabattront vers le campement le plus tt possible, dclara Iolo sur un ton dgag. Bien, bien, acquiesa le Hros des Temps Anciens en opinant du chef. Pourquoi ne l'avez-vous pas fait vous-mme ? demanda Balbillus, le chat-cerise au regard dor, en fixant srieusement Lucius, aprs avoir dtourn son attention d'une patrouille Amazoon s'loignant du campement marlsien sur leurs alalhs. Je ne pensais pas cet Hartfact vous vous en tes aperu, je suppose vritablement dangereux, mme si la Trinit ne veut pas le moindre foyer de danger prs de ses bases. Ainsi pourrez-vous faire d'une pierre deux coups : vous montrerez votre valeur aux soeurs de la Trinit, et liminerez un danger potentiel pour le camp. Mmmmh lcha Balbillus en fixant le campement sous le ciel ros. Et vous ? Pardon ? s'enquit le Hros des Temps Anciens en faisant semblant de n'avoir pas compris la question. Ne faites pas l'innocent, souffla Balbillus du ton le plus neutre possible. O est votre bnfice dans cette affaire ? Lucius sembla interloqu, tout d'abord, puis il sourit. La Ligue des Magiciens de la Terre, malgr toutes ces annes, a conserv l'ensemble de ses bonnes habitudes, soupira-t-il calmement. Je

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m'attendais plutt tre interrog sur la nature du service demand par la Trinit, au cas o, par extraordinaire, vous passeriez leur examen Mais Lucius avait bien compris cette fois-ci le sens de la question de Balbillus, et il tait sur le point d'y rpondre lorsqu'une rumeur bruyante lui vint de l'extrieur du camp, au fugace dplaisir de Balbillus. Le moment tait singulirement mal choisi. Les Limiers aboyaient et jappaient bruyamment en poussant devant eux une crature d'aspect volumineux et archaque en mme temps, revtue sur la totalit de son corps de lourdes plaques osseuses, et nantie de deux cornes pointant vers les hauteurs avant de s'vaser puis de redescendre, droit devant l'Hartfact. Malgr lui, Iolo fut impressionn par la masse et la lourdeur se dgageant de sa silhouette. L'on aurait dit un monticule singulier ptri de grisaille et avanant par saccades, au gr des cris et des injonctions bruyantes des Limiers. Dans le camp, les Amazoons la vue de ce spectacle taient accourues en nombre, et attire par la rumeur la Trinit tait sortie de la tente principale, marchant vers la scne grands pas. Iolo avait lev le bras en signe d'arrt aux Limiers, Lucius, le Hros des Temps Anciens, dtaillant l'Hartfact avec curiosit et non pas crainte, contrairement certaines Amazoons, et mme Evzoons de leur entourage. Flicitation, je suis trs content de vous, les Limiers ! leur lana Iolo. La Plaine d'Herbe Verte, la Plaine d'Herbe Verte ! aboyaient ces derniers. Il s'agit de la rcompense promise ? s'informa Lucius vers Iolo en caressant son menton d'une main, celle dpourvue du gant de fer. Exactement, approuva le jeune garon en observant la venue des trois Amazoons de la Trinit. L'Hartfact, l'Hartfact ! La plaine d'Herbe Verte ! scandaient les Limiers. On ne peut pas leur reprocher de manquer de mmoire, miaula Nudd en faisant s'ouvrir le chemin vers la rcompense des Limiers, ces derniers s'engouffrant par la brche dimensionnelle en laissant plant l'Hartfact devant l'attroupement circonspect des Amazoons. Ainsi, voil l'tre ayant caus une si grande frayeur nos claireuses, murmura avec circonspection Aola, l'Amazoon de plus petite taille dans la Trinit. L'Hartfact tait une crature grise aux plaques osseuses accoles les unes aux autres sur la totalit de son corps, ses petits yeux fixant Iolo et Balbillus le chat-cerise sans ciller. Sa gueule d'herbivore bait en laissant passer un souffle court, rsultat de la course folle impose lui par les

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Limiers des deux amis. Nyris de la Trinit avait eu un geste en direction d'une Amazoon cuirasse venant d'arriver sur les lieux. De sa baguette fine les Amazoons, l'image des bonnes fes, avaient elles aussi des baguettes, mais ces dernires n'exauaient point les voeux, distribuant seulement la mort ou bien une profonde lthargie selon le dsir des sorcires Amazoons un fil rubis s'en tait all frapper l'Hartfact, au grand dam des deux compagnons, et galement du Hros des Temps Anciens. Qu'avez-vous fait ! s'tait exclam Iolo en mettant ses mains sur la tte, devant l'tre bless mortellement dans sa chair, ce dernier en effet s'tait affaiss en poussant un meuglement rauque. Il n'avait jamais t question de le tuer ! renchrissait Balbillus en feulant rageusement, car la souffrance des animaux et des tres Humains lui tait toujours insupportable. Cette crature est inoffensive, il s'agit uniquement d'un Hartfact ! Devant l'expression tonne, voire incrdule des Amazoons rassembles l, face la crature trangre cause de leurs craintes, le Hros des Temps Anciens, dont la rprobation n'tait pas moindre, expliqua. C'est un tre fabuleux, il n'existe pas vraiment. Il a t cr par un enchanteur partir de plusieurs cratures, il y a longtemps ou il y a peu, nul ne le sait. Certains Hartfacts datent des dbuts de l'humanit terrestre, voire mme plus avant encore, assura Balbillus en soupirant tristement devant les derniers soubresauts de l'Hartfact. Ils taient des serviteurs, voire des protecteurs, mais leur usage sur la Terre et les environs du Systme d'Or est tomb en dsutude jusqu' disparatre compltement depuis des sicles. Regardez, ses diffrentes enveloppes vont se sparer une une. Jamais de ma vie je n'avais distingu encore d'tre semblable avoua Iolo prs des Amazoons. Une erreur regrettable a t commise, semble-t-il reconnut mivoix Thlia, la plus grande et mince de la Trinit. Ne pouvons-nous rien faire pour nous racheter ? Peut-tre des soins chuchota Nyris. Mais l'Hartfact magique se mourait, son enveloppe physique se dsagrgeait lentement, comme si le passage du temps n'avait pas eu de prise sur lui jusqu' lors, et rattrapait brusquement son retard. Il s'tait scind en trois silhouettes distinctes, de petite taille, l'image du monstre cornu et caparaonn de plaques d'os s'tait vanouie. Une crature grinante

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et sautillante, noire et velue, avec des membres grles, s'tait mise bondir de-ci de-l avant de disparatre dans l'Incre. Cet tre constituait l'intelligence et l'esprit de l'Hartfact, expliqua Iolo aux Amazoons prsentes autour d'eux, et spcialement les trois de la Trinit. Balbillus le chat-cerise avait silencieusement approuv de la tte, sans ouvrir la bouche, encore sous le choc constitu par la mise mort de l'tre magique. Le Hros des Temps Anciens quant lui regardait le ciel, et tapotait distraitement son gant de cotte de mailles, avec une expression songeuse. Un sanglier la toison gristre et au regard vif s'tait plac en position d'attaque, puis avait fonc droit devant lui travers les plaines de Marls, sous les satellites clestes et carmin. Voici le corps et la masse, l'instinct de l'Hartfact, poursuivit Iolo en observant avec tristesse l'tre dernier subsistant de la crature prcdente. Il en reste devant vous l'me douloureuse et prisonnire, termina Iolo, dont les connaissances purement livresques sur le sujet venaient d'tre ractualises d'un seul coup. Un homme g au teint de peau blafard et aux yeux rvulss se tenait gisant devant eux, et il s'exprima en un langage archaque, faisant se gratter la tte la troupe prsente. Il semblait incommensurablement g, avec un simple pagne d'toffe et un corps maigre recouvert de tatouages sotriques. Il portait des boucles d'or aux lobes allongs de ses oreilles et tait pieds nus. Il fit signe Iolo de s'approcher de lui, et le jeune garon sentant la fin de l'tre prochaine sortit d'une des poches de son manteau une perle dore et rubis la fois, tant les reflets jouant sa surface taient changeants et moirs. Cet homme dsire s'teindre dans sa terre natale, mais son monde est trop loign pour ses forces magiques, rvla Balbillus aux Amazoons, ces dernires observant Iolo faire don d'une Perle d'nergie au vieillard inconnu, et condamn le rester probablement pour le reste de la troupe. Il y avait eu une lumire vive, et l'homme s'tait vu auroler d'un brusque clair, avant de disparatre. Le vieillard venait de se volatiliser travers les ons intergalactiques, vers sa dernire demeure, sa patrie d'origine. L'Hartfact, cause de l'effroi sur votre campement, n'est plus, miaula sombrement Balbillus, chaud par la raction instinctive et brutale des Amazoons. Mais nous n'avons pas aim la violence dont vous avez us envers cette crature magique. la Ligue des Magiciens de la Terre,

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nous abhorrons la cruaut et la mchancet, et prfrons user d'une magie non-violente diffrente de la vtre, meurtrire et cruelle. Les Amazoons de la Trinit hochrent de la tte en signe de comprhension aux paroles de l'asanthne, les Amazoons du campement s'en repartant vaquer leurs occupations. Certaines taient parties prendre leur tour de garde, d'autres menaient patre leurs normes alalhs. Il s'en trouva mme plusieurs pour enfourcher un balai, en sorcire bien ne, et filer dans les cieux ross en direction du levant, jusqu' se perdre vers l'infini cleste. Votre attitude a t inqualifiable, reprit Iolo en essayant de masquer sa tristesse et sa crainte, car le spectacle de la violence provoquait toujours en lui des spasmes douloureux. Il suffit ! coupa Thlia en serrant les poings. De simples Evzoons n'ont pas Paix, ma soeur, lui enjoignit l'Amazoon nomme Nyris, noire l'image de ses deux amies de la Trinit. Ces Evzoons dtiennent des connaissances pouvant nous tre prcieuses, ils pourraient bien, sait-on jamais, nous viter l'avenir des erreurs funestes semblables celle venant de se produire. La Trinit s'tait abme dans un silence pesant. Le coup de d tent par notre guide, Lucius, pourrait s'avrer payant, au bout du compte, ajouta Nyris. Mme si la chance est pour beaucoup dans sa russite. Le dnomm Lucius baissa la tte et fit une courbette d'ironie feinte. Merci, mesdames, le hasard a bien fait les choses, il est vrai, mais cela n'a rien de surprenant : je suis aprs tout un Hros des Temps Anciens, Lucius le Joueur Bienheureux, n'est-il pas. Si les Evzoons ne le savaient pas, leur ignorance vient d'tre apaise, mais nous, la Trinit, le savions parfaitement. Je m'y attendais un peu, vrai dire, reconnut Lucius en grimaant. Mais nous diras-tu l'usage de ce gant mtallique ta main droite ? interrogea Aola avec un air suspicieux. Lucius avait eu pour toute rponse un regard muet vers les cieux de rose et de blancheur mle, car des nues filandreuses se profilaient l'horizon, o le soleil lointain commenait dcliner. Les satellites l'clat rubis s'abaissaient eux aussi vers le sol de la plante Marls. Pas encore, si vous n'y voyez aucun inconvnient, souffla le Hros des Temps Anciens avec une dception visible, aprs avoir fouill en vain l'tendue dserte du ciel. Mais peut-tre vous-mme en profiterezvous pour parler ces deux minents confrres de la Ligue terrestre.

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Aola avait soupir l'coute des paroles de Lucius, et aprs avoir replac sur son paule sa cape noire, elle avait soupir de nouveau avant de se tourner vers Iolo et le chat-cerise Balbillus. Pourquoi pas, il est temps maintenant. Et leur savoir des arts magiques de la Terre, joints leur astuce, pourrait nous rendre service. Indubitablement, avait renchri Thlia en fixant songeusement le chat-cerise, puis le jeune homme successivement. Car sur dennia et les mondes de l'Empire l'intelligence des terriens est dcrie, et leur obscurantisme honni, mais leur rouerie et esprit vif, lou. Cela peut nous tre utile. De toute faon, avons-nous vraiment le choix ? s'tait exclam Aola vers ses deux soeurs Amazoons de la Trinit. Nous avons dj trop tard. Terriens, il vous faut savoir ceci : la Trinit a besoin d'claireurs, car nous sommes en mission d'exploration. De recherche, mme. Iolo avait hauss ses sourcils de manire imperceptible, et le chat-cerise avait agit sa queue brivement, les Amazoons tiquant en distinguant leur moi. Aola essaya de s'exprimer davantage, ou plutt, de meilleure faon. Nous cherchons pntrer dans un monde inconnu, et inexplor. Nous venons du systme de la Roue, nous sommes la Trinit. Avez-vous dj entendu parler de nous ? Les deux amis de la Ligue des Magiciens de la Terre se regardrent l'un l'autre. Chez nous, jamais. Nous pensions utiliser les services de Hros des Temps Anciens car leur antique savoir il n'est rien d'interdit mais malgr toutes ses tentatives, Lucius n'a pu en dcouvrir sur Terre, ni sur l'Imprium, dclara Aola en cherchant ses mots. Vous avez parl d'claireurs, et d'exploration, miaula Balbillus. Mais nous J'allais y revenir, temporisa Aola. Voici. Nous n'avons jamais quitt la Terre, jusqu' prsent, ne put s'empcher de l'interrompre Iolo. Justement, sourit demi l'Amazoon en plaant l'une de ses mains noire, fine, et longue sur sa poitrine, il s'agit de la Terre. Car vous tes ici, sur Marls, sur notre base arrire, et c'est le centre de votre plante, la Terre, que nous visons. Iolo eut une mine surprise et sa mchoire ba de saisissement, Balbillus sa manire toute fline en faisant autant. Le reste de la Trinit

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avait approuv de la tte devant la surprise des deux amis, comme pour mieux confirmer les paroles d'Aola, et le Hros des Temps Anciens, Lucius, s'tait mis rire en observant le saisissement des compagnons de la Ligue. L'Intrior ! lcha Balbillus en pesant ses mots. L'Intrior ! rpta Iolo en semblant douter des paroles entendues. Ou pour mieux dire La Sombreterre. La Trinit avait eu une silencieuse mimique d'approbation. Derrire elle, les Amazoons de l'expdition commenaient plier leurs tentes argentes et ramasser leurs armes, avant de les placer sur les alalhs, lourdement bts. La Sombreterre est prohibe aux tres Humains de la surface, commena Balbillus en plissant ses yeux d'or. Depuis des temps immmoriaux La Trinit sait tout cela parfaitement, expliqua le Hros des Temps Anciens en croisant les bras, prenant part la conversation. Je l'ai dj informe des prils, et d'ventuelles consquences Nous sommes obliges de passer outre, assura Nyris avec sur les traits de son visage d'bne une expression indfinissable. De toute faon, cela ne nous fait pas peur, trancha Thlia, la plus grande et agressive du trio d'Amazoon. Nous allons accepter cette mission d'claireur, je crois, articula lentement le chat-cerise vers la Trinit, et les Amazoons la composant eurent une expression rjouie, l'image de Lucius, le Hros des Temps Anciens. La Trinit les flicita pour leur heureuse dcision, promettant de les entretenir plus avant de leur rmunration ils ne seraient pas perdants, assurment puis elles s'en repartirent terminer le dmantlement du camp provisoire sur Marls, dj en bonne voie. Les Vouivres, ophidiens ails aux teintes tincelantes continuaient dcrire des rondes dans le ciel, les Amazoons parties auparavant sur leurs balais sillonner les nues s'en revenaient une une afin d'aider les Amazoons dmonter les tentes. Les alalhs taient ramens des ptures proches, avant de se voir chargs du matriel de leurs matresses aux noirs habits. Les mastodontes poussaient des barrissements sonores, comme s'ils avaient pris got au repos et la placidit de Marls hormis leur affolement premier caus par l'tranget de l'Hartfact en baissant et relevant de faon dsynchronise leurs ttes de saurien au terme de leur long col. Lucius fixait les cieux un peu l'cart de la scne, et Iolo se retrouvant seul

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auprs de Balbillus, le chat-cerise, il en profita pour lui parler hors d'atteinte des oreilles indiscrtes. Balbillus, est-il bien raisonnable de nous mettre leur service, au lieu de les observer discrtement de loin ? Certainement, voyons, pourquoi n'en serait-il pas ainsi ? lui rpondit d'un ton neutre le chat-cerise, ses yeux d'or plisss jusqu' se muer en une mince fente fixant les prparatifs de la troupe Amazoon. Ne sommes-nous pas chargs par le poids de la tradition, la Ligue, de dfendre la Terre de toute intrusion, en particulier de la part des Amazoons ? Elles ne semblent pas belliqueuses, mais Cela me parait risqu. Tout d'abord, il nous faut garder le contact avec ce Lucius, souviens-toi, et la Ligue attend de toi autre chose qu'un simple expos, faut-il te le rappeler ? ce rythme, je vais bientt pouvoir rdiger une encyclopdie, marmonna Iolo, commenant nettement regretter le confort et la douceur de son Manoir de Corail familial. Je persiste le penser, nous allons introduire le loup dans la bergerie. Et si nos confrres de la Ligue finissaient par nous le reprocher ? Sottise, il nous faudra tre vigilant, simplement, mais soit certain d'une chose : nos amis de la Ligue ne doivent rien savoir encore de notre priple secret vers Sombreterre. Car ma connaissance, ce sera la premire fois depuis de longs sicles que des magiciens de la Ligue s'aventureront nouveau parmi les entrailles interdites de la Terre. Ce seul mot faisait frissonner Iolo, car il savait l'Intrior prohib aux peuples de la surface, avec en retour une interdiction similaire envers les habitants de Sombreterre, dans le sens contraire. Ainsi jamais les hommes du dehors et du dedans ne s'taient rencontrs. Du moins officiellement. M'en diras-tu davantage sur cet empire souterrain ? finit par demander Iolo vers son compagnon Balbillus, et celui-ci s'excuta volontiers. En fait, j'en sais peu de choses, le Monde Noir est par nature secret et ferm aux cratures de la surface, miaula Balbillus avec un malaise visible. Les tres de sous la surface ne viennent pas chez nous, nous n'allons pas chez eux. Les renseignements leur sujet sont parcellaires, et doivent tre pris avec prcaution. De plus, ils commencent dater bigrement, voil pourquoi cette mission d'claireur peut nous tre utile. Nous pourrons engranger des renseignements prcieux pour le compte de la Ligue des Magiciens de la Terre.

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Ne devions-nous pas garder un oeil sur Lucius, le Hros des Temps Anciens ? s'enquit le jeune garon en arquant ses sourcils d'un tonnement non-feint. courir plusieurs livres la fois, Balbillus, nous pourrions trs bien n'en capturer aucun, en dfinitive Le chat-cerise, l'asanthne du jeune homme, se retourna posment vers Iolo et le fixa longuement de la tte au pied, avant d'exhiber sur son museau flin un mince sourire. Trs bien, Iolo, tu as de la situation une vision quilibre et je me rjouis de tes progrs. Car le risque dont tu parles existe vraiment. Ah oui, alors, plutt, oui, approuva Iolo en croisant les bras, Lucius se mettant dcrire non loin d'eux un trange ballet. Mais tous ces livres, au bout du compte, pourraient bien n'en faire qu'un seul, lcha Balbillus d'un air gourm. Le Hros des Temps Anciens poussait de grands cris, et se dirigeait vers eux avec une expression de triomphe sur le visage. Il s'tait pos sur son gant de mtal un oiseau singulier, car il s'agissait d'un aigle blanc de neige, avec des yeux rouges de profonds rubis, les rmiges de ses ailes et de sa queue arborant l'indigo profond du ciel de la Terre, si loigne en cet instant. Messieurs, disait Lucius avec une joie vidente, voici l'tre capable de trouver l'issue de Sombreterre. Cet aigle albinos proviendrait-il du Monde Noir ? interrogea Iolo en fixant le volatile avec respect. Non, mais il chasse les cratures minuscules et velues vivant aux abords de l'unique issue menant Sombreterre, dans des rgions dsoles. J'ai toujours eu de grandes affinits avec les oiseaux, voyez, ma chance ne m'a pas abandonn L'aigle poussa un cri rauque et perant, Iolo se bouchant les oreilles en grimaant. Sous l'intensit sonore, le chat-cerise avait couch ses oreilles contre son crne, feulant de surprise en se ramassant sur lui-mme.

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Chapitre

Il y avait un vent froid dans la pnombre, sous le ciel bouch et blafard, la troupe Amazoon de la Trinit avanant pniblement sur le sol rocailleux. Parmi le brouillard sifflant, la masse norme des alalhs tait l'image de collines mouvantes, et les noires Amazoons aux cheveux bleus les tenaient par leur longe afin de les diriger. D'autres Amazoons taient de peau blanche, ou mme jaune, rarement, mais plus rares encore taient les hommes dans l'expdition, ou mieux dit les Evzoons. Les tentes argentes du campement marlsien aprs avoir t plies avaient t places dans des chariots tracts par des cratures squameuses et rubicondes, la crte violtre, et tout ce beau monde sur les conseils de Balbillus le chat-cerise et de Iolo avait pris la route de l'Entremonde. Plus d'une fois la troupe de la Trinit avait interrompu son avance, sur l'injonction prudente des deux magiciens. Escaladant des saillies afin d'obtenir des environs une vision dgage si cela pouvait tre possible, en cet univers intermdiaire de grisaille et de fume vanescente les deux amis de la Ligue scrutaient les Trames afin d'observer depuis leur perchoir le vol de l'aigle blanc. Ils l'avaient laiss retourner vers son territoire, sur Terre, prs de l'unique issue terrestre donnant sur Sombreterre, la localisation exacte inconnue. voluant de cette manire dans l'Entremonde, ils occultaient avec profit les mouvements de la troupe et vitaient les observateurs de la Ligue, dissmins en divers points cls du continuum terrestre. L'aigle blanc a obliqu vers l'est, au dessus du pays de Scyrie, dclara Iolo aprs s'tre frott les yeux, de tant fixer les Trames sans ciller. Mmmm, acquiesa Balbillus en redescendant de son perchoir de rocaille. Alors ? leur demandait plus bas le Hros des Temps Anciens, Lucius. L'aigle s'est-il pos dans son nid ? Lucius tait parvenu appeler magiquement cet aigle royal et rarissime, l'Amork, rput pour vivre seulement auprs de l'abysse menant au royaume de Sombreterre. La Trinit s'tait incline devant l'excellence de son travail, et les deux magiciens aussi. Leur tche, d'abord de simple

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surveillance des frontires de la Terre, venait de se voir augmenter avec leur accord tacite d'un devoir bien plus rude, au grand dam de Iolo. Mais ce dernier n'eut pas le temps de rcriminer une fois encore l'adresse de son compagnon flin carlate. Attention, souffla-t-il voix basse, et les Amazoons de la Trinit venant vers eux se baissrent instinctivement parmi les limbes o voluait la troupe, essayant d'viter un ennemi mystrieux. Iolo avait marmonn des syllabes anciennes provenant de la Tradition, et son geste par trois fois avait t loquent. Il avait conclu ses passes magiques en des signes secrets tracs avec ses doigts, mais afin de les dissimuler aux profanes, il avait d'abord plac ses mains dans ses poches. Aussitt, la troupe Amazoon fut frappe d'invisibilit, un silence profond rgnant sur la plaine caillouteuse. Dans les airs, une crature cailleuse aux reflets d'argent et au ventre noir, un systre royal, planait haut en portant la silhouette emmitoufle d'un gardien de la Ligue. Si dans l'Entremonde la surveillance de la Ligue des Magiciens de la Terre tait moindre la raison pour laquelle Iolo et Balbillus avaient choisi ce chemin pour faire rejoindre la Terre la troupe Amazoon elle n'en existait pas moins, mme dans des proportions rduites. Le vol paisible du systre s'loigna en direction de l'ouest, o tait un passage chri des Clandestins : du reste, l avait pris pied la troupe, sur la suggestion pressante des deux magiciens. Lorsque les deux amis estimrent le danger pass, ils annulrent le charme et firent signe au reste de la troupe de reprendre la marche en avant. Lucius venant vers Iolo afin de prendre des nouvelles de l'aigle albinos, leur guide distance vers l'issue de Sombreterre, Balbillus le dtrompa en miaulant sombrement. Non, il ne s'est pas pos encore. Il nous faut poursuivre notre marche. Evzoons, cette mascarade ne doit pas s'terniser au-del du raisonnable ! s'insurgea la grande Thlia en marchant son tour vers le dbut du cortge. Malgr tout, elle avait donn au reste du convoi l'ordre de reprendre la route, et dans le paysage ouat et froid de l'Entremonde, la masse bruyante de l'expdition s'branla. Je sais combien ce chemin peut tre difficile pour vos Amazoons, assura Iolo en marchant auprs de l'Amazoon, et Balbillus le chat-cerise trottinait non loin de l. Mais une arrive par la voie de l'ther serait source de confusion et de problmes, nous serions immanquablement dcouverts. Parvenir la Terre par le biais de l'Entremonde est plus facile, mme si le chemin est malais. Cette dernire voie est plus sre.

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Iolo et Balbillus se gardrent bien d'ajouter la suite. Cet argument seul n'avait pas jou dans le choix de leur dcision, ils avaient promis la Ligue d'empcher tout envahisseur de poser le pied sur la surface de la Terre, et ils comptaient bien faire dboucher la troupe Amazoon directement sous la surface. Il leur serait ainsi possible de poursuivre leur mission d'information et de surveillance sans pour autant devenir parjures, mais Iolo craignait de voir ce beau stratagme s'effondrer trs vite. Car de toute faon, rien ni personne ne les dlivrerait d'une srieuse explication avec Basilids le Gnostique, leur retour : ils taient sur le fil du rasoir. Mieux valait pour eux qu'ils aient de srieux arguments fournir. Du moins, si les choses tournaient mal, auraient-ils essay de sauver les apparences de leur mieux. L'Amork n'a pas trouv encore son foyer, comprit l'Amazoon Aola, de la Trinit, aprs avoir rejoint galement la tte du cortge. Iolo et Balbillus, son asanthne flin, secourent la tte avec un soupon de gne, car en dpit de leur talent magique, et mme l'aide de la Ligue, jamais aucun des membres de cette honorable confrrie n'avait pu mettre la main sur cet oiseau merveilleux. Les ouvrages de la Tradition et du Grand Scavoir mentionnaient dans leurs annales pourtant l'aigle blanc au regard de rubis, portant dans les pages des grimoires le nom de l'Amork, et il n'tait pas fait mystre de sa proximit unique et exceptionnelle, car il pouvait vivre seulement dans l'ombre de ce gouffre bant et sans fond avec la porte de Sombreterre. Mais son existence s'tait teinte, et avec elle la localisation de l'Intrior. Du reste, aucun habitant de cette contre n'ayant plus jamais march la surface du globe, l'existence de ce royaume souterrain s'tait rduit au fil des sicles en une lgende tenue, frle et cisele. Vieille et archaque l'image des Hros des Temps Anciens Iolo ce souvenir ne put s'empcher de tiquer encore dont l'un d'entre eux, Lucius le Bienheureux et Joueur, avait seul su trouver l'Appel de l'Amork, jusqu' le faire venir se poser sur son gant d'acier, aigle puissant et rac la teinte de neige et au regard de braise. Iolo tait parti aux avant-postes dans l'Entremonde afin de suivre le retour de ce dernier dans son nid de branchages, et depuis, l'abri des regards inquisiteurs de la Ligue, avec l'assentiment et l'aide de deux d'entre eux, la troupe Amazoon de la Trinit se faufilait en un univers intermdiaire tout prs de la Terre, attendant pour jaillir le moment propice. Allons-nous devoir marcher encore longtemps ? s'enquit Aola en fixant les alentours brumeux, la grisaille omniprsente.

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Cela dpend uniquement de l'Amork, expliqua Iolo vers l'Amazoon. Sa prsence nous est d'une grande aide, sans lui, je ne vois pas trs bien comment il nous aurait t possible de trouver la voie de Sombreterre. Cela dit, rassurez-vous. Nous sommes dj trs prs, car une seconde de marche ici quivaut un bien plus grand laps de temps sur la Terre. Et l'Amork est un oiseau fabuleux, dit-on. En deux battements d'ailes, il peut faire le tour de la Terre. La voix du Hros des Temps Anciens, Lucius, tait venue vers eux depuis le milieu de la troupe o il voluait, en grande discussion avec la dernire Amazoon de la Trinit, Nyris, de taille mdiane. Il me semble avoir entendu l'Amork pousser un cri perant ! Disant cela, il avait point l'index en direction de nues indiscernables, et Iolo avait soupir avant de courir vers le point lev le plus proche, un piton rocailleux et branlant sur une monte d'boulis. Une fois l, il mit sa main en visire et dtailla les Trames et l'Envers, son coeur battant coups redoubls dans sa poitrine. Ce fichu Lucius avait eu raison, une fois de plus, et intrieurement il flicita les Amazoons de la Trinit pour avoir fait, en dpit de leurs pointes acides vers ce dernier, un si bon choix. L'Amork aprs avoir tournoy brivement autour d'un point bien particulier s'tait nich sur les contreforts d'un cne montagneux. Le jeune garon ne put en distinguer davantage, mais aprs tout, c'tait dj bien suffisant. Iolo dvala grandes enjambes la saillie lui ayant servi de perchoir, Balbillus le chat-cerise comprenant dj par avance en observant sa prcipitation. Il s'est pos ! miaula-t-il en carquillant ses yeux dors dans sa direction. Iolo se contenta d'approuver d'un signe de tte, le Hros des Temps Anciens se prenant sourire largement devant somme toute hormis leur dplacement magique dans l'Entremonde une victoire presque personnelle. Notre prsence dans les landes de l'Entremonde n'a plus de raison d'tre, lana Iolo la cantonade. Les Amazoons de la Trinit et les autres composants de la troupe se rjouirent visiblement, les deux amis de la Ligue changeant un regard lourd de sens. En effet, ils se rappelaient leur promesse de faire merger le contingent d'Amazoons sous la surface de la Terre, mais une sourde angoisse tenaillait les entrailles de Iolo et de Balbillus. Tout ne se droulerait peut-tre pas aussi aisment, mais Iolo sans barguigner ni tergiverser d'aucune manire mit les penses ncessaires au franchissement de la Frontire de l'Entremonde. Ce barrage exige l'esprit pur et

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serein des mages de la Ligue, seuls capables de franchir victorieusement les tourbillons d'antimatire jouxtant les abords. Il se produisit une lumire rose de grande dimension, puis Lucius, le Hros des Temps Anciens, fit signe au contingent de marcher dans sa direction travers la grisaille, et ce, sans mme en avoir t pri par les deux magiciens. Les premiers, Iolo et le chat-cerise Balbillus, Lucius avec la Trinit franchirent le seuil lumineux et mme s'ils s'en dfendirent, les deux membres de la Ligue eurent intrieurement une grimace d'insatisfaction. Ils ne se trouvaient pas sous la surface de la Terre, mais bien au dessus, l'air libre. Peu peu la troupe Amazoon mergea de l'Entremonde avec un soulagement visible, les alalhs eux-mmes grondant de joie, au point de se voir intimer le silence par leurs matresses, devant l'expression courrouce de Iolo. Ils taient par trop visibles, la clrit, et surtout la discrtion, s'imposait. Il nous faudra trouver autre chose pour sauvegarder notre dignit aux prochaines assembles de la Ligue, murmura Iolo l'oreille velue de Balbillus. Tu l'as dit, mais je le craignais un peu, vrai dire, reconnut l'asanthne du jeune garon. Si les rsultats de notre quipe en valent la peine, et je le crois, Basilids le Gnostique sera content de nous, le reste de l'assemble nous flicitera. Il faut l'esprer, maugra Iolo en se pelotonnant dans les plis de son manteau de voyage, continuant d'avancer pour permettre la troupe de quitter l'Entremonde. Une violente tempte de neige soufflait aux alentours, et d'un paysage gristre et brumeux le contingent d'Amazoons tait pass un enfer blanc et glac, aux rafales hurlantes. Par intermittence, des rocs escarps et des vallons tirs se laissaient observer entre les vents cinglants, des flocons se dposant sur les Amazoons, les Evzoons et les btes de l'expdition. O sommes-nous ? lui cria la petite Aola de la Trinit, Iolo ne pouvant rpondre tout d'abord tant la bourrasque neigeuse tait intense autour d'eux. une grande hauteur, ce me semble ! lui rpondit Iolo entre les rafales hurlantes. La troupe de la Trinit au complet maintenant avait chapp l'emprise de l'Entremonde, pourtant garant de leur discrte arrive sur la Terre.

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Il nous faut faire vite, cette tempte glace nous masque convenablement, mais elle ne durera pas ternellement, miaulait Balbillus avec sa fourrure carlate toute rebrousse par les vents tourbillonnants. Les gardiens magiques de la Ligue nous repreraient immanquablement, expliqua Iolo au Hros des Temps Anciens, plac ses cts. Iolo avec Lucius et Balbillus, la Trinit des Amazoons juste derrire, allrent de l'avant et Iolo mit plusieurs secondes raliser qu'en fait tous le suivaient d'instinct, sans mme se demander si le jeune gardien de la Ligue avait la moindre ide de l'issue toute proche, puisque l'Amork s'tait pos aux environs du pays souterrain de Sombreterre. Un instant Iolo craignit de voir s'mousser la confiance de ses compagnons de voyage place en lui, puis il se morigna et poursuivit sans faiblir, les sens aux aguets en escaladant les rocs. Au terme d'une marche difficile sur le versant escarp, les conditions climatiques se dgradrent encore. Des flocons glacs voletaient en tous sens et s'insinuaient sous les vtements, couvrant les tres et les btes d'un halo blanchtre et spectral, car les Amazoons avaient allum des lanternes colores pour ne pas se perdre les unes les autres au coeur de la tempte. En voil une pure de pois, se lamenta Iolo vers Aola de la Trinit. Aprs avoir failli nous perdre dans la grisaille de l'Entremonde, la froideur de la Terre risque d'en finir avec nous, conclut avec un soupon de fatalisme Aola en rabattant sur elle son chle noir, maintenant d'une main son large chapeau sur la tte. Avez-vous trouv l'issue ? Iolo rpondit par une grimace en essayant de distinguer les alentours travers le rideau de neige perptuel, Balbillus le chat-cerise venant juste temps pour le tirer de ce mauvais pas. Nous nous trouvons dans l'Extrme Nord, semble-t-il, si jusqu' prsent personne de la Ligue n'a pu dcouvrir les abords de Sombreterre, cela n'a plus rien d'tonnant, s'affligeait le chat-cerise dans la tourmente. Essaye de dcouvrir l'ouverture au plus vite, Iolo, ou je ne donne pas cher de la troupe Amazoon. Les alalhs supportent mal ces basses tempratures, et les humains peine mieux. Iolo acquiesa avec une sourde angoisse. Malgr ses efforts il n'avait pu dnicher l'issue en question, mais il s'lana de nouveau car la situation devenait grave. Il bondit sur les rocs en s'accrochant afin de n'tre pas emport par les rafales, et alla de partout de son mieux, montant et redescendant la pente, obliquant puis bifurquant avant de revenir sur ses pas. Comme il l'avait subodor sur l'Entremonde, le cne montagneux tait tout bonnement un volcan, teint depuis des sicles, sinon des millnaires. L se trouvait le chemin pour Sombreterre, mais la hauteur tait

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effrayante il ne fut capable aucun moment de distinguer le sommet, tant les conditions climatiques taient pouvantables aussi la peur le saisit-il. La troupe aurait-elle suffisamment de force pour atteindre le fat ? Dj les alalhs renclaient, et les Amazoons trbuchaient de froid. Bientt ce serait leur tour, combien de temps un tre humain pouvait-il survivre en ce lieu avant de prir de froid ? Lorsqu'il revint prs du chat-cerise Balbillus et l'eut inform de ses conclusions, l'asanthne se montra proccup. Tu as raison, Iolo, mais rflchir ne suffit pas, parfois, il faut voir, aussi. Pourrais-tu m'expliquer ? l'interrogea Iolo, la Trinit et mme des Amazoons de la troupe venant cet instant se plaindre eux bruyamment. Quand trouverez-vous la porte de Sombreterre ? Ou bien attendrezvous notre mort toutes ici ? Les Amazoons se lamentaient en raison de la condition rude du climat, et de leur impatience dcouvrir le chemin des entrailles de la Terre. Balbillus continuant fixer Iolo sans dire plus un mot, ce dernier se mit dtailler les Trames et comprit vite le pourquoi des paroles de son asanthne. Les pans du volcan se trouvent bouls prs d'ici, nous ne sommes plus trs loin de l'ouverture ! Suivez-moi ! Dans les bourrasques glaces et sifflantes de l'Extrme Nord, la troupe Amazoon aux alalhs grognons s'tira derrire le jeune magicien de la Ligue, et bientt par un chemin immmorial juste assez large pour la taille des monstres d'cailles et de leurs chariots tracts par des sauriens ils atteignirent un espace dgag, entre deux hauts pans de montagne s'en allant se perdre dans les hauteurs. Iolo montra du doigt un point minuscule sur la falaise noirtre, dvoile puis masque par les tourbillons de neige. L est le gte de l'Amork, comprit Lucius en se protgeant de son mieux contre le froid. Ne tardons plus maintenant, ou bien cet endroit inhospitalier deviendra notre tombe. La troupe derrire Iolo s'avana vers le terme de leur calvaire, pensaient-ils, mais le premier Balbillus le chat-cerise et le Hros des Temps Anciens relevrent la tte en signe d'incomprhension, car aprs avoir pass une troite passe recouverte de neige, l'intrieur du volcan tait entirement ptrifi dans la glace. La neige poudreuse balayait la surface de l'endroit, avec des murs de froidure s'levant vers les pics extrmes de l'ancien volcan. l'intrieur du cratre, l'agitation du vent et

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de la neige n'tait pas moindre, et surtout, la temprature y tait tout aussi froide. La dception envahit Iolo, sa vision aigu de la Trame n'avait servi rien, dj les alalhs mugissaient de crainte en tournant sur eux-mmes, au grand dam des Amazoons. Nous aurions d y penser, pestait Balbillus dans la tourmente, l'issue de Sombreterre est obture par la glace en hiver. Mais il doit tre permanent, ici ! s'emporta Lucius dont les lvres bleuissaient d'instant en instant. Il doit y rgner priodiquement un bref t, assura Balbillus en haussant sa voix frle dans le vacarme olien de l'endroit. La catastrophe guettait, songeait Iolo. La Trinit et les Amazoons n'avaient pas song le moins du monde une telle issue pour leur expdition. Eux, de la Ligue, et le Hros des Temps Anciens, quelques Amazoons, la Trinit, peut-tre, pourraient quitter les lieux prcipitamment si la situation l'exigeait, mais des Amazoons et quelques Evzoons priraient, sans doute possible, et cette seule certitude faisait frissonner le jeune garon. Ce sentiment d'chec lui tait insupportable. Il fixa une dernire fois les alalhs recouverts d'une neige immacule, puis observant les grincements imperceptibles de la couche de glace sous leur masse norme une ide lui vint, et il se mit hurler. Ne perdez plus un instant ! dit-il aux Amazoons tenant en longe leur monture excde. Faites dcrire aux alalhs le tour du cratre, et faites-les se tenir l o les craquements de la glace seront les plus importants ! Allons ! Non, ce n'est pas dangereux ! Ne tardez plus ! La Trinit comprit le sens du stratagme labor par le jeune garon, et mme Lucius. Ils joignirent le geste la parole en ralisant un curieux ballet l'intrieur du cratre, les masses cailleuses se croisant plusieurs fois au sein du cercle glac, prs de l'ouverture venteuse o soufflait la bise de l'Extrme Nord. Iolo craignit d'avoir fait fonctionner sa sagacit en vain, mais bientt il y eut prs de Balbillus (il le tenait dans ses bras, tant le froid tait intense) et lui une rumeur sinistre. De ses mains transies il indiqua la portion gographique pitiner intensivement, puis tout s'acclra. Des lzardes grandirent sous eux, et ignorant le danger les Amazoons forcrent leurs btes et leurs chariots ne point bouger du lieu. Finalement parmi un vacarme sonore une portion arrondie s'effondra avec fracas, et deux alalhs disparurent subitement. Iolo avait lch Balbillus, il s'tait prcipit vers l'ouverture sitt y avoir discern un chemin rocailleux et givr, s'abaissant en pente douce vers les profondeurs du volcan. Le premier instant de frayeur pass, les Amazoons

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s'acheminrent derrire lui, afin de remplir leur objectif mais surtout pour chapper la bourrasque de neige rgnant la surface du cratre. Bientt la totalit de l'expdition se rvla tre l'abri, et s'y trouver l'aise tant la pente y tait peu incline, Iolo ayant craint fugitivement de voir les Amazoons sombrer dans un gouffre sans fond. voluant en tte prs du chat-cerise et de Lucius, car la Trinit tait reste en retrait afin de compter les diffrents lments de la troupe et remettre la colonne en ordre de marche, Iolo n'en revenait toujours pas du miracle. Nous avons trouv la porte de Sombreterre, Balbillus, n'est-ce pas merveilleux ? Aprs tant de sicles ! Je dois rendre hommage ta lucidit, Iolo, le flicita Balbillus en lchant soigneusement ses moustaches encore emperles du givre extrieur. Avant ton ide lumineuse, je pensais une tout autre issue. Me diras-tu laquelle ? s'enquit Iolo en avanant dans la sombre gueule, car le fond tait un mur d'obscurit, un mplat caillouteux o s'achevait la couche de glace sur laquelle ils marchaient. La fuite, reconnut simplement le chat-cerise. Iolo et le Hros des Temps Anciens avaient continu progresser dans le fond du gouffre, et au bout de quelques minutes d'une marche rapide, le jeune garon toucha avec tonnement le terme de l'endroit. N'y aurait-il aucune issue ? s'tonna voix haute l'adolescent. L'Amork pourrait-il s'tre fourvoy ? Mais disant cela, le jeune magicien de la Ligue avait effleur du bout des doigts un rideau vgtal impntrable, et aprs l'avoir cart un flot de lumire s'tait gliss par l'ouverture ainsi dgage. Iolo ouvrit une bouche ronde, de surprise et de stupeur, s'apprtant s'exclamer voix haute, lorsque le chat-cerise le fit taire d'un toussotement imprieux. Iolo, la plus grande discrtion s'impose. Serais-tu cervel ? La Ligue des Magiciens de la Terre protge et surveille son territoire, peuttre les habitants de Sombreterre en font-ils autant pour leur royaume. Il a raison, affirma le Hros des Temps Anciens, ragaillardi par la dcouverte simultane de la Porte de Sombreterre et son issue vgtale, dans les circonstances o nous nous trouvons, la prudence est de mise. Iolo referma la bouche avec un claquement sec, et se retourna vers la Trinit survenant grands pas, aprs avoir remis de l'ordre dans leur troupe htroclite. L'issue a-t-elle t dcouverte ? demanda Nyris. La colonne se porte-t-elle au mieux ? interrogea son tour Iolo, dont l'intrt pour la vie humaine primait sur le reste. Et les alalhs ?

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Il y a seulement des blessures lgres, et les alalhs vont bien, maintenant, indiqua-t-elle en dsignant de l'index les environs souterrains, videmment plus chauds que la surface, o devaient encore hurler les vents glacs de l'Extrme Nord. Alors, cette Porte ? Voyez par vous-mme, lcha doucement Iolo en cartant de nouveau le rideau vgtal. Par l'ouverture ainsi dgage se laissait observer un univers singulier, d'herbe, de terre et d'arbres. Et, avec ceci de surprenant galement, de ciel et mme de soleil. L'Amazoon de la Trinit donnait l'impression de ne pas en croire ses yeux, le spectacle semblait en effet impossible. Sombreterre ne pouvait abriter un ciel et surtout un soleil intrieur, diffrent de celui la surface de la Terre, mais le Hros des Temps Anciens et l'asanthne de la Ligue ne montraient pas de surprise excessive. Un peu comme s'ils s'y attendaient. Un soleil intrieur murmura Iolo en prenant pied sur l'herbe douce de Sombreterre, apparemment beaucoup moins sombre que ne le pensait la Ligue des Magiciens de la Terre. Au fond, sa prsence est logique, renchrit Balbillus en suivant les traces de Iolo. Derrire lui tait Lucius le Chanceux et Bienheureux, puis les chariots et les alalhs des Amazoons avec quelques Evzoons. Finalement la totalit de la troupe se trouva dans l'Intrior. Aloa s'tait rapproche de Iolo. Il ne serait pas judicieux de s'arrter si prs de la limite de Sombreterre. Il en serait ainsi, effectivement, acquiesa le jeune garon. Il partit en claireur avec Balbillus le chat-cerise et le Hros des Temps Anciens et dans le silence de l'endroit, Iolo sur le point de s'avancer eut une inspiration soudaine puis se retourna, afin de distinguer le lieu leur ayant permis de rejoindre Sombreterre. Balbillus le chat-cerise l'avait imit et tous deux dtaillrent une montagne noire et rocailleuse avec une vaste ouverture la base, recouverte sur une large surface d'une vgtation dsordonne. Balbillus hocha de la tte, il faudrait se souvenir avec prcision de la localisation exacte de cette issue, en vue d'un retour proche ou lointain vers la surface de la Terre. Puis Iolo s'enfona dans la fort de chnes et d'htres frissonnants, d'arbres noueux o ils voluaient pour trouver une claircie, et, l'ayant enfin dcouverte, il fit signe la Trinit de marcher derrire lui. leur suite l'expdition Amazoon s'branla, et du pas pesant des alalhs et des sauriens tractant les carrioles, la troupe s'aventura au coeur de Sombreterre.

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Le soleil intrieur tait d'aprs sa hauteur presque midi, jugea Balbillus en fixant l'astre solaire, et la temprature ambiante n'tait pas dsagrable, en tout cas aprs la tempte froide et venteuse essuye il y avait peu de temps encore. Des insectes bourdonnaient dans les sous-bois et des oiseaux ppiaient parmi les branchages pars, un cureuil sautillait sur l'herbe. Au loin, un corbeau croassait. Le vent se leva, et autour de la troupe les arbres s'agitrent en bruissant de toutes leurs feuilles, l'image d'une mlope triste et bucolique, sylvestre jusqu'au fait de leur ramure. Leur chemin c'tait une simple troue entre les arbres s'vasait et depuis le sol montait travers l'herbage et les mousses, les fougres, l'humidit de la terre. La troupe s'leva puis descendit en un val proche de la grande montagne, dont la base leur avait donn accs Sombreterre, et ils s'enfoncrent toujours plus avant dans les bois. Il faut nous loigner sans rpit, explorer plus profondment les entrailles de Sombreterre, affirma Nyris de la Trinit vers Iolo et le Hros des Temps Anciens Lucius. Nous direz-vous enfin pourquoi vous, les Amazoons, vous vouliez accder au pays de Sombreterre ? miaula Balbillus en dvoilant une curiosit depuis trop longtemps rprime. Nous pensons, Iolo et moi, avoir rempli une bonne partie de notre contrat. Votre contrat n'a pas t dfini, mais il le sera sans faute, les rassura Aola prsent de bonne humeur, tant les choses aprs une tournure de prime abord ngative venaient de se transformer heureusement. Quant au but ultime de notre expdition, il vous sera rvl lorsque le moment sera venu, et pas avant. Ce disant, son visage aux traits fins s'tait referm en arborant une expression svre. La Trinit dans l'Empire de la Roue ou bien la plante dennia, capitale des Amazoons, devait avoir donn des ordres plus d'une fois, comprit Iolo. En raison de la situation apaise ou bien de son jeune ge, Iolo n'prouva soudain plus aucune curiosit sur le pourquoi de la venue des Amazoons sous la surface de la Terre. Mais le chat-cerise Balbillus mme s'il garda le silence n'en pensa pas moins, et se promit d'lucider ce mystre par ses propres moyens si la langue des Amazoons de la Trinit ne se dliait pas assez vite son got. Et Lucius ? Balbillus s'tait tourn vers le Hros des Temps Anciens mais il dchanta aussitt, tant ce dernier semblait absorb par des penses trangres au lieu et l'action prsente. Lui aussi abritait de lourds secrets, se souvint-il, et il devrait tre tudi tantt, lorsque le temps et l'heure seraient devenus propices. Balbillus secoua la tte. Il n'y avait pas un problme, mais deux. Leur rapport la Ligue des Magiciens de la Terre, une fois leur

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escapade termine, serait toff. Des clats de voix, ceux de Iolo, prcisment, attirrent son attention. Des vestiges de maonnerie rongs par le temps et la mousse, les intempries, subsistaient en une clairire o poussaient des arbres de faon clairseme. Visiblement l'endroit avait t autrefois habit, mais abandonn depuis on ne savait combien de temps, la nature sauvage de Sombreterre avait fini par reprendre le dessus. Ce doit tre un fortin, ou quelque chose d'approchant, lcha songeusement Aola en fixant les blocs de mortier et les dallages jonchant le sol. En tout cas, ce btiment entretenait des rapports troits avec l'issue terrestre de Sombreterre, ajouta Thlia aprs avoir rejoint la tte du convoi. Ou peut-tre protgeait-il le pays souterrain d'ventuelles incursions de la surface, dclara Iolo. Aprs avoir dtaill le reste du fortin la troupe reprit sa marche en avant, les Amazoons cuirasses chevauchant les alalhs par groupes. Certaines allaient pied comme le faisaient les Evzoons, car aucun d'eux n'avait le droit de monter les alalhs, rservs au bnfice des Amazoons. Les chariots tirs par les sauriens portant les provisions et les affaires des guerrires, les tentes et le ncessaire la ralisation d'un campement sinuant en fin de cortge, Aola s'adressa Iolo aprs tre revenu au niveau du jeune homme. Halte, Evzoon. Le campement sera dress ici. Iolo ouvrit la bouche afin d'exprimer son mcontentement, ils perdraient des heures prcieuses, le chemin serait encore long jusqu' Puis il se souvint, il ne savait fichtre rien de leur destination exacte. Et il se rappela l'puisement des alalhs et des Amazoons parmi la froidure, observant alors les environs d'un oeil neuf. Ils se trouvaient dans une tendue dgage, et une rivire d'argent il ne l'avait pas vue encore, mais si la Trinit serpentait prs de l. Autour de cette clairire naturelle tait une fort impntrable. Iolo sourit vers Aola, au teint noir et l'oeil vif, la dmarche fline. L'endroit me parat bien choisi.

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Je ne comprends pas grand-chose aux derniers vnements, marmonna le jeune garon de la Ligue vers son asanthne le chat-cerise, post prs de lui. La Vouivre, serpent ail aux teintes vives et aux motifs chatoyants, aux ailes duveteuses et barioles, plana quelques instants dans les airs avant de se poser aux pieds de sa matresse, Amazoon fire et sombre de peau, la silhouette longiligne et l'habillement guerrier. Cette dernire tait en tenue de combat, avec son armement, contrairement certaines de ses consoeurs Amazoons. D'autres du campement s'taient vtues de vtements plus seyants, noirs et longs, chapeau y compris. Iolo se retourna vers le chat-cerise Balbillus pour mieux lui prciser sa pense, toujours adoss contre son arbre, puisque le spectacle de l'atterrissage de la Vouivre s'tait achev. Je veux dire, parfois le destin et le fil de mon existence me semblent dtenir une trajectoire singulire, tout le moins erratique. Il ne faut pas juger les choses sur leur apparence, mais plutt sur leur apport rel, miaula paisiblement Balbillus en se pelotonnant contre le tronc moussu du chne, sous le soleil matinal et intrieur de Sombreterre. Le campement ce matin-l tait la proie d'une activit fbrile, car durant la soire prcdente la Trinit avait prcis la date de reprise de la marche, savoir le lendemain. Le repos acquis par la troupe paraissait suffisant aux trois Amazoons dirigeant le camp, Aola, Nyris et Thlia (par ordre de grandeur, de la plus petite la plus grande) et sitt l'aube venue, les tendards de bronze et les tentes d'argent avaient t rangs dans les chariots, les sauriens harnachs leurs bts, et les alalhs frotts et sells par leurs cavalires. Les sorcires en patrouille sur leurs balais s'en taient revenues par vagues successives, les Vouivres arrivant en dernier. Ainsi, par exemple, peux-tu juste titre et je ne t'en blme pas trouver notre parcours sinueux, pour ne pas dire alambiqu, poursuivit

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le chat-cerise la fourrure carlate, clignant ses yeux d'or en observant les prparatifs de dpart avec une paresse somme toute trs fline. Mmmm. Iolo, le jeune magicien de la Ligue avait approuv d'un grognement indistinct, tout en gardant ses lvres closes, une faon de faire habituelle chez lui laquelle l'asanthne du garon s'tait accoutum trs tt. Mais la vie agit pareillement, pouser le souple mouvement de l'existence en se laissant ballotter et secouer de gauche droite sans jamais quitter le Chemin, est une faon de faire ancestrale nous venant de la plus antique Tradition, je te le rappelle. J'en suis conscient, Balbillus, je connais le Livre de la Lumire comme toi, il n'empche, parfois je m'interroge, et je me demande s'il ne vaudrait pas mieux contrler les vnements au lieu de se laisser porter par eux. Ta jeunesse est seule responsable de cela, bien avant toi j'ai agi pareillement, moi aussi. Mais les annes ont pass avec son cortge d'amers souvenirs, et la Tradition et le Scavoir Ancestral ont illumin mon coeur, et la cohorte de mes jours. Tout depuis est devenu clair, l'image d'un coucher de soleil ou d'un vol d'oies sauvages dans la brume mridionale. Oui, Iolo, crois-moi, la vie est simple, et belle : si tu sais l'accepter tel qu'elle est, et non pas telle que tu voudrais qu'elle soit. Mmmm rpta de nouveau le jeune garon. Tiens, tout l'heure je t'ai dit de ne pas juger les vnements sur leur apparence, mais d'aprs leur apport sur le plan intrieur, articula le chat-cerise. Et bien nombre de personnes ignorant de la Tradition de la Terre font de mme avec les gens et les rencontres de tous les jours. Ils rptent l'extrieur l'erreur commise sur le plan intrieur, recherchant le beau et le riche, en ngligeant le pauvre et le laid, l'insigne. Erreur ! Erreur ! Grave erreur ! Vous pensez vous joindre nous, ou bien emporter cet arbre avec vous ? s'enquit d'un ton ironique Aola, la plus petite et vive Amazoon de la Trinit. La troupe est prte, elle vous attend, renchrit le Hros des Temps Anciens, Lucius. Il avait soign sa mise pour l'occasion, mettant un gilet de cuir sombre sans manches sur une chemise de lin, et portant des braies aux zbrures multicolores avec des chaussures de cuir talons plats, adaptes pour la marche. Il s'tait revtu d'un manteau de voyage ample et informe, un peu l'image de celui de Iolo, et un bret de velours s'en venait coiffer sa tte. Apparemment, le Hros des Temps Anciens tait par pour

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l'aventure, et le reste de la troupe aussi, jugea le chat-cerise en prodiguant un regard circulaire la ronde. Les Amazoons de la Trinit taient montes sur un alalh, et par groupes de trois ou quatre le reste des Amazoons avait fait de mme. Seuls les rares Evzoons de l'expdition allaient pied, et eux partirent les premiers, mais en queue de convoi. Pour une fois, Iolo et le chat-cerise Balbillus, Lucius, marchaient en fin de cortge. Nous voici repartis, lana Iolo vers le Hros des Temps Anciens. Il rajusta sur sa tte son propre bret, diffrent en dimensions et couleurs de celui de Lucius, et ce dernier approuva silencieusement. Devant eux les sauriens tractaient les chariots une allure rgulire, portant les affaires de la troupe, victuailles y compris, et tout en tte avanaient pesamment les alalhs. Les Vouivres voluaient dans les airs par couples, en mission de reconnaissance, le reste des serpents ariens se lovant dans des sacs de cuir prs de leurs matresses. Surprenantes cratures jugea le chat-cerise en fixant la course arienne de l'une d'entre elles. Elles ressemblent beaucoup nos systres. Elles en sont les anctres, simplement, expliqua Lucius en sortant de son mutisme. cet instant les Vouivres poussrent des cris stridents parmi les hauteurs de Sombreterre, et les alalhs cessrent leur marche avec de brefs barrissements, leurs mugissements aigres jurant curieusement avec la disproportion de leur masse. Il y eut un cliquetis d'armes entrechoques, puis des rayons de lumire fusrent depuis le haut des alalhs. Aussitt, Iolo et le Hros des Temps Anciens bondirent en avant, laissant derrire eux le chat-cerise Balbillus, ce dernier ayant peine le temps de souffler de htives paroles son ami de la Terre. Prends garde, Iolo, leurs armes sont puissantes. Le chat-cerise faisait allusion aux fines baguettes de sorcires des Amazoons, dont les pouvoirs tendus allaient de l'mission d'un rayon mortel l'Hartfact en tait tmoin jusqu' l'apparition de cratures et d'tres singuliers. Mais mme durant l'entranement quotidien des Amazoons guerrires, Iolo n'avait pu entrevoir les limites et la puissance totale de ces prodigieuses baguettes magiques. En quelques enjambes Iolo avait rejoint la tte du convoi, pour y apercevoir enfin aux cts de Lucius un spectacle tout le moins curieux. Un vieil homme habill d'une longue robe ample et colore se tenait devant le alalh de la Trinit, portant et brandissant un bton de bois noueux tel s'il se fut agi d'une arme surpuissante, l'image des baguettes vives Amazoons. Du reste l'expdition s'apprtait faire disparatre

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manu militari le pauvre vieillard, imprudent ou bien dpourvu de raison. Mais Iolo ne put se contenir davantage, et il hurla. Arrtez ! Les Amazoons sur le point de faire s'vanouir l'inconnu dans l'ailleurs de l'Incre interrompirent leur geste belliqueux vers le vieillard, et ce dernier face la menace des baguettes noires et brillantes tressaillit sous l'effet du contact avec Iolo. En effet, celui-ci avait pos sa main sur l'paule du vieillard afin de le rassurer. Vous le voyez bien, il a seulement t effray par la masse des alalhs ! Il a eu un geste quivoque, assura Nyris de la Trinit en venant vers lui, aprs tre descendu bas du alalh avec ses deux soeurs. Disant cela elle dsignait le bton noueux soutenant le vieil homme, et le chat-cerise Balbillus aprs tre arriv lui aussi hauteur du petit groupe soupira, secouant sa tte fline. Ce n'est pas un bton de guerre l'image du vtre, il l'aide simplement dans sa marche, cet Evzoon est g, ne le voyez-vous pas ? Le reste de la Trinit tait venu sur les lieux dvisager l'incident survenu aux avant-postes, Aola comme Thlia paraissant gnes de leur impair. Cela dut leur rappeler le prcdent commis avec l'Hartfact, car Thlia marcha vers Iolo et l'entretint en apart. Nous pensions pouvoir progresser aisment, mais nous ignorons encore beaucoup de choses sur les us et coutumes de la Terre, et encore plus de Sombreterre. Accepteriez-vous de marcher nouveau en claireur, afin d'viter tout danger, et surtout des erreurs inutiles ? Les trois Amazoons de la Trinit se tenaient autour de Balbillus le chat-cerise et de Iolo, ce dernier, avant de consentir, respirant un grand coup pour ne pas exploser bruyamment. Cela ne nous gne en rien. Non, consentit Balbillus en souriant intrieurement, car il voyait bien o Iolo allait en venir. Mais avant tout, nous aimerions avoir du but de votre expdition en Sombreterre une ide exacte. En effet, poursuivit de sa voix miaulante le chat-cerise vers le Hros des Temps Anciens et la Trinit, les membres de la Ligue ont jur protection et fidlit la Terre, et il ne saurait tre question pour nous de trahir notre allgeance, sous couvert de vous venir en aide. Vous nous promettez des informations depuis assez longtemps, nous en mritons bien quelques-unes, termina Iolo.

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Bien soupira Aola vasivement, avant de rencontrer le regard dcid de Nyris et Thlia. Voil les faits, dans leur simplicit. L'empire Amazoon est en guerre contre un royaume voisin, dont le mal et la noirceur sont grands et presque sans fin. thrys, souffla Thlia avec une expression grave. Les troupes d'thrys s'approchent d'dennia, notre capitale, enchana Aola, et mme si notre monde de la Roue compte des centaines de plantes dans son orbite d'influence, ce n'est rien encore devant la puissance d'thrys. l'nonc de cette image Iolo ne put s'empcher de frissonner intrieurement, car le prestige et la richesse des Amazoons n'avaient pas de rival, sur la Terre, et la peur lui vint d'imaginer cet empire se retourner un jour contre la Terre. En une telle situation, comment devrait ragir la Ligue ? Balbillus le chat-cerise, mme s'il donnait l'apparence de la quitude, paraissait nerveux et trs attentif, observa Iolo en coutant le reste du discours de Aola. Mathmatiquement et logiquement, les enchanteurs et les savants de notre race ont prdit notre fin : l'empire Amazoon ne durera pas plus de trois printemps de votre Terre, Evzoon. Pourquoi alors explorer Sombreterre ? interrogea Iolo en proie une perplexit croissante. Aola avait eu de la main un geste d'arrt vers Iolo, paraissant indiquer le caractre prmatur de cette question, venue par trop tt dans la conversation. Nous sommes la Trinit, et il nous a t demand par la Vierge Noire d'effectuer une dernire tentative avant l'inluctable. Le monde intrieur est un monde aussi rpandu et tangible que le monde physique, vous, de la Ligue terrestre, le savez trs bien, affirma Aola. Je comprends de moins en moins, se plaignit Iolo en fronant les sourcils. Le monde intrieur est un univers total, reprit patiemment Aola. Par le biais de celui-ci, nous pouvons atteindre celui d'Iris, le monde principal d'thrys, avec sa capitale Idonn. Et contourner ainsi ses dfenses, trop fortes pour les Amazoons jusqu' prsent. Lorsque nous y serons parvenues, nous attaquerons Iris et Idonn. Nous sauverons, si cela est en notre pouvoir, l'Empire d'dennia. Iolo refltant toujours une expression interloque, le chat-cerise Balbillus, possdant visiblement dj plusieurs longueurs d'avance, vint au secours du jeune magicien.

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Chaque plante, chaque monde, dtient un univers intrieur. partir du Centre Secret de chacun, on peut accder l'Airain. Il donne accs tous les mondes intrieurs de la Cration. Autrefois, la totalit des mondes intrieurs, celui de la Terre, Sombreterre, comme celui de Marls, le Rougclair, celui de Znus du nom de l'Outrebleu et tant d'autres faisaient partie d'un seul, Primammundo, dclara calmement l'ancien de Sombreterre, oubli par tous jusqu' maintenant. Mais aprs l'clatement primal, il fut ananti puisque dispers en milliards de bribes cosmiques et seul subsista son reflet ultime, l'univers appel Mondwana. C'est lui que cherchent rejoindre les Amazoons, pour pouvoir rejoindre Iris et surtout Idonn depuis l'intrieur, derrire sa ligne de dfense. Chacun s'tait tourn avec surprise vers le vieillard. Il paraissait dtenir une grande science, et un savoir consquent. Le visage tann et rid par le soleil intrieur de Sombreterre, il s'appuyait de nouveau sur son bton de soutien, drap dans sa longue robe avec une dignit et un maintien indniable. Tu n'ignores rien de la Tradition, vieillard, miaula dans sa direction Balbillus le chat-cerise en clignant ses yeux d'or. Dans Sombreterre, nous n'avons pas perdu le souvenir du Scavoir Ancestral, expliqua l'homme. Vous prsenterez-vous ? lui demanda simplement le Hros des Temps Anciens en remettant en place sur sa tte son bret. Je suis Salah, dit ce dernier, et je marchais vers vous. Pour quoi faire ? s'enquit Nyris en versant dans le soupon. Mais pour vous guider vers le Koeur de la Terre, voyons, s'exclama le vnrable en caressant furtivement sa barbe blanche, un clair rieur dans les yeux. Ne visez-vous pas ce dernier endroit ? L'assemble de Sombreterre m'a envoy vers vous, elle ne tient pas vous voir errer de partout en semant le dsordre Aolo frissonna respectivement, en se remmorant l'attitude belliqueuse des Amazoons son endroit. Elles avaient en effet tent de l'anantir, puis elle se reprit. Cela est sage de leur part, et bienveillant. Lorsque votre mission se sera termine, vous transmettrez aux sages Evzoons de votre royaume notre gratitude, et nos remerciements. Une seconde, quelque chose me chiffonne, lana brusquement Iolo en prenant une pose pensive, faisant rire doucement Balbillus. Un dtail ne convient pas.

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Quoi donc, encore, lcha Aola en remettant en place son chle noir sur ses paules, sous le chaud soleil de l'endroit. Si chaque monde possde son univers intrieur, pourquoi n'avezvous pas essay de rejoindre le Mondwana depuis dennia, l'Empire de la Roue ? Ou bien de tout autre monde ? Le vieillard de Sombreterre du nom de Salah gloussa, avant de glisser vers Iolo. Vous mconnaissez certains aspects prcis de la Tradition, mon garon. Les mondes intrieurs dans leur grande majorit communiquent les uns avec les autres, jusqu' former un seul univers, mme parcellaire et cloisonn, rvla le Hros des Temps Anciens, lui aussi dtenait des notions sur le sujet. Son nom est l'Airain, cela a dj t dit, nous sommes ici dans Sombreterre parmi l'Airain. Il est deuxime dans l'ordre d'importance avec le Mondwana, monde premier. Le Primammundo, quant lui, est perdu jamais pour nous. Visiblement l'envoy de la Ligue tait le seul nophyte en la matire, jugea Iolo en prfrant cependant ne pas s'appesantir de manire exagre sur ses responsabilits dans l'affaire. Mais rares sont les mondes intrieurs permettant de rejoindre en ligne droite le Mondwana, et non aprs un parcours long et puisant, comme le reste des empires de l'Airain, poursuivit Lucius. Sombreterre fait partie de ceux-l, assura le vieillard en tapant le sol herbeux de son bton. Le Koeur de la Terre, dans le sein de Sombreterre, nous permettra de gagner un temps prcieux, affirma enfin Aola, dont la voix se flait devant d'hypothtiques visions futuristes. Car le destin de la race Amazoon et de son empire stellaire de la Roue est en marche. Et vous ? interrogea finalement Balbillus le chat-cerise l'encontre du Hros des Temps Anciens. L'asanthne du jeune envoy de la Ligue venait de dcider aprs coup de ne pas rester en arrire, et de crever une bonne fois pour toutes l'abcs de ses doutes, baudruche dont la survie n'importait plus. Au sujet du Hros des Temps Anciens, les questions jusqu' prsent avaient t trop nombreuses. Mme si la dcision du jeune garon avait t brusque et irraisonne, peut-tre le temps des rvlations tait-il survenu, aprs tout. Moi ? s'tonna faussement Lucius, mais on voyait dans ses yeux luire un clat singulier, de surprise et de tristesse mle.

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Oui, vous, articula Iolo en pointant vers lui un index accusateur. L'empire Amazoon et son destin ne vous importent en rien, vous tes d'un autre on, puisque vous tes un Hros des Temps Anciens. Quel dessein poursuivez-vous, pour votre part ? Iolo et le chat-cerise Balbillus observant finement le dnomm Lucius, au sein de l'assemble impromptue venant de se constituer de facto, ce dernier toussa et s'claircit la voix avant de reprendre, puisque le temps des explications tait semble-t-il venu. Je suis la recherche du Vieux Pays, o la Tradition prtend que se sont rfugis tous les Hros des Temps Anciens depuis des res. J'essaye de retrouver ma patrie, et le contact des miens. Le Hros des Temps Anciens venait de baisser la tte, l'aveu pour lui tait d'importance. Vous pensez en retrouver des indices dans le Mondwana, feula Balbillus devant cette information venant rcompenser enfin une si longue curiosit, du moins dans son cas. Et bien, conclut-il d'un ton rjoui, tous nos doutes sont dissips, prsent, et un esprit de saine coopration peut s'installer maintenant entre nous. Iolo et Balbillus paraissaient heureux du droulement suivi par les vnements, et Salah le vieillard charg par les autorits de Sombreterre de les guider galement. Seul Lucius, le Hros des Temps Anciens semblait pensif, sa rvlation apparemment ignore mme des Amazoons de la Trinit venant de lui rappeler de douloureux souvenirs. Les envoys de la Ligue se tournrent vers la tte du convoi afin de lancer le signal de dpart, mais Thlia, la plus grande des Amazoons de la Trinit s'interposa en remettant en place son chle noir, son large chapeau accentuant plus encore son aspect de sorcire. Sa main fine et tnbreuse orne sur son poignet de bracelets d'or et d'argent, de nacre, s'agita vers l'asanthne et son ami humain. Sa robe sombre froufrouta lorsqu'elle marcha vers eux, ses chaussures noires et brillantes pitinant l'herbe. Un instant. Plat-il ? s'informa Balbillus. Vous avez oblig chacun dvoiler ses desseins, et au fond, je suis assez d'accord avec cette faon de faire. Le reste de la Trinit approuva gravement, Salah et Lucius y compris. Iolo, l'envoy de la Ligue, se rjouit de leur belle unanimit. Mais vous ne nous avez pas encore expliqu les vtres, Evzoons, lcha d'une voix dure Thlia, les mains sur les hanches. L'unanimit du reste de la troupe se rpta encore, mais cette fois-ci l'envoy de la Ligue des Magiciens de la Terre ne la trouva plus si

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plaisante, ni agrable. Le jeune garon toussa, le chat-cerise Balbillus maugrant part lui sur l'imprvoyance de certains Enfin Balbillus se dcida parler. En vrit Nous avons dcid de vous escorter sur Sombreterre afin de mieux vous surveiller, car nous sommes de la Ligue des Magiciens de la Terre, vous le savez, et la protection de cette dernire nous est chre, par-dessus tout. Salah le vieillard semblait fier et heureux de ctoyer d'aussi minents membres de la surface, mais la Trinit des Amazoons ne partageait pas son bonheur. Le fait de pouvoir fouler Sombreterre galement tait important, la Ligue nous n'avons plus de nouvelles de la Terre Intrieure depuis longtemps, miaula encore Balbillus. Notre objectif tait donc double. Mais l'expdition de ces Amazoons semble aller bien loin, hors de notre juridiction, s'insurgea Iolo en direction de Balbillus. En effet, reconnut Balbillus vers son ami, c'est pourquoi nous vous mnerons et protgerons s'il le faut vers le Koeur de Sombreterre, mais nous n'irons pas plus loin, car en agissant ainsi nous franchirions les limites assignes par la Ligue ses membres. Fort bien, acquiesa Aola maintenant que tout tait clair pour chacun. Sur ce le signal du dpart fut donn par la Trinit, et les premiers alalhs s'branlrent, suivis par les sauriens ruisselants de couleurs tractant les carrioles. Plusieurs Vouivres s'lancrent dans les cieux en patrouilles de reconnaissance, et une sorcire Amazoon particulirement intrpide les suivit dans l'azur de l'intrieur en chevauchant son balai. En tte de cortge s'taient placs Iolo et Balbillus, avec le vieillard, Salah. Ils marchaient sur le chemin de terre grasse de concert, Lucius, le Hros des Temps Anciens, s'tant retir l'arrire avec les Amazoons de la Trinit. Ainsi, vous tes de l'antique Ligue des Magiciens de la Terre, lana sur le ton de la conversation le vieillard la peau parchemine, sa robe ample bouffant sous l'effet conjoint de la marche et du vent lger. Elle est antique seulement pour vous, de Sombreterre, opina Balbillus, notre Ligue n'a jamais ferm ses portes en dpit de votre isolement, et pour nous, les nouvelles de l'Airain terrestre avaient un relent de mystrieux et d'exotisme. Pour tout dire, les contacts avec votre peuple taient inexistants, expliqua Iolo aprs avoir t et secou sa chaussure de marche, en raison d'un caillou. Pour la surface de la Terre, Sombreterre est une lgende et un mythe.

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Un tissu de chimres, exactement, prcisa Balbillus prs du vieillard. C'est pourquoi lorsqu'en mission de surveillance l'occasion nous a t donne de pouvoir entrer en contact avec vous, nous n'avons pas hsit. Ou trs peu, sourit Iolo en direction du chat-cerise. Mais n'avezvous donc pas de concitoyens ? Nous n'avons encore vu personne. Les montagnes s'tirant sur l'est allaient s'adoucissant, et dans le ciel se teintant de violet en cette fin d'aprs-midi, le soleil se voilait et s'abaissait d'heure en heure. Iolo fut pris de vertige en songeant aux profonds mystres et secrets des mondes de l'Airain, dont Sombreterre faisait partie, puis il prfra n'y plus songer afin de ne pas s'encombrer d'explications inutiles. Une sourde rumeur, un fracas voil, se faisait entendre au loin. Des abeilles bourdonnaient dans la lumire, la troupe derrire eux soulevant un tourbillon de poussire blanche sur le chemin. Salah s'enveloppa dans sa robe l'nonc de sa question. Vous allez en voir bientt, soyez-en sr. Un bois touffu d'arbres anciens l'corce craquele apparut, et l'homme marchant prs d'eux dsigna de son bton une claircie entre les troncs frangs de mousse. Au loin s'coule le fleuve Moab, aux larges et profondes eaux, rvla-t-il. Iolo approuva de la tte pour bien marquer sa comprhension des paroles du vieil homme, Salah, et demanda son tour. N'entendrait-on pas une rumeur au loin ? Elle est en rapport avec le fleuve Moab dont je vous ai parl, car les chutes d'Ennom en constituent le terme : prs d'elles est la cit de Myriam, et le fleuve se transforme en Topheth le fort. Combien de temps ncessiterons-nous pour pouvoir le rejoindre ? demanda Aola de la Trinit, la petite Amazoon tant arrive jusqu' eux grandes enjambes. Au rythme de notre avance actuelle, deux jours de marche seront ncessaires, estima le vieillard en fronant les sourcils sous l'effort exig pour la marche. C'est beaucoup trop long, jugea Thlia aprs avoir rejoint le groupe. Et pour le Koeur de Sombreterre ? interrogea alors Nyris, d'un ton interrogateur. Salah leva les yeux vers le ciel indigo la broderie nuageuse, et compta ses doigts rids et bronzs par l'clat du soleil intrieur. Visiblement, le rsultat ne parut pas enchanter Aola. Elle dcompta rapidement les doigts mus par Salah, et les paroles de ce dernier ne la dtromprent pas.

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Deux ou trois mois seront ncessaires, je pense. Lucius avait raison, s'exclama Aola vers Nyris, cette dernire secouant la tte en signe d'assentiment. Qu'avez-vous donc dit ? s'tonna Iolo en direction du Hros des Temps Anciens, tout juste parvenu auprs d'eux. Au rythme actuel de notre progression, les forces d'thrys auront dvast le trne d'dennia et le sceptre de la Vierge Noire, jet bas les temples de Lilith la Glorieuse avant que nous ayons pu fouler le Mondwana. Iolo caressa pensivement son menton, car il avait de toute vidence raison. Mais les vnements prirent un tour imprvu, et tout d'abord effrayant pour lui. Il abhorrait en effet ces grands monstres d'cailles au regard froid, tant chris par les Amazoons. Et son grand dam la Trinit ordonna tous les Evzoons de l'expdition de se rpartir sur les alalhs, Balbillus le chat-cerise dans les bras de Iolo se retrouvant sur l'alalh de la vive et nerveuse Aola. Lucius tait derrire eux avec Salah, et toute la troupe avana nettement plus vite, seuls les sauriens tirant les chars restant en arrire. Ils vitaient de leur mieux les obstacles ngligs par les montagnes de chairs grises, l'allure pesante. Le crne fin et serpentin de ces btes extra-terrestres se levait bien audessus de l'expdition, et c'tait vritablement un spectacle trange de voir ces monstruosits supportant des grappes humaines vtues de noir et de cuirasses d'argent, avec de longues hallebardes ciseles pointant vers le ciel, et des sorcires chevauchant des balais avec des Vouivres en guise de protections ariennes. En queue de cortge taient les carrioles, et les sauriens grondaient et bavaient dans leur course afin de soutenir le train ininterrompu des alalhs. cette allure acclre, les bois furent dpasss et les mandres du fleuve cit prcdemment par Salah, le Moab, apparurent avec sa berge dchiquete et ses eaux vives, car les fameuses chutes dont les avait entretenus le vieillard laissaient dj transparatre au loin un brouillard pais, une vapeur iridescente parmi l'clat mourant du soleil de Sombreterre. Les alalhs avaient soif, dirent les Amazoons en charge de les guider, l'aide de crocs pointus et biphydes. Alors la Trinit donna l'ordre de laisser les monstres gris s'abreuver au fleuve, et non sans un certain frisson Iolo vit les alalhs y compris celui le supportant s'avancer vers la rive s'boulant sous leur poids, jusqu' pntrer dans le fleuve Moab luimme. L'eau dcrivait des tourbillons d'cume prs de leur masse imposante et les btes des Amazoons, mme les sauriens, s'abreuvrent satit. Les ttes lances s'abaissaient et remontaient continuellement,

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certaines Amazoons allant mme jusqu' remplir leurs outres de cuir. Car l'eau du fleuve Moab tait rpute, expliqua Salah. Finalement l'ordre de dpart fut donn de nouveau, et les alalhs s'brourent en se retirant du lit du fleuve avec un dplaisir certain, car ces btes aimaient jouer avec l'eau, o leur masse diminuait grandement. L'expdition reprit la route une allure soutenue, et sur un terrain vallonn et ondoyant, ils approchrent de plus en plus des chutes d'Ennom dont leur avait parl le vieil homme, le vent se levant pour chasser avec -propos les nuages ouats et rabattre sur les arrivants, bien avant leur venue aux chutes proprement dites, un fin brouillard de gouttelettes d'eau et de bruine. Peste, flte et zut ! s'emportait Iolo, allergique de telles conditions climatiques depuis leur priple sur l'le de Norland. Tout en relevant le col de son manteau de voyage, Iolo se remmorait cette dernire priptie. Elle remontait une ternit, au moins, lui paraissait-il. Balbillus, pelotonn contre lui, tait morose galement. Sa mine chafouine et dtrempe, sa fourrure rouge vif perlant sous la pluie faisait peine voir. Bruyamment, Aola de la Trinit avait jur en plaant son large chapeau sur la tte, refermant son chle noir sur son corps. Nous arrivons aux sources d'Ennom ! leur clamait le vieillard travers le tumulte de l'onde s'coulant prs de l. Le vacarme augmenta, et bientt un intense brouillard, une pure de pois environna la totalit de la troupe. Seuls se faisaient entendre les grognements des alalhs et les cris sifflants des Vouivres loves prs de leurs matresses, aucune sorcire n'ayant os enfourcher son balai pour aller aux nouvelles, dans de telles conditions. Mais il survint une claircie, par-dessus le grondement des chutes d'Ennom. Et Iolo du haut de son promontoire cailleux discerna le spectacle grandiose de chutes en fer cheval se dversant en bouillonnant plusieurs centaines de mtres plus bas, crant dans les hauteurs de somptueuses volutes de gouttelettes colores par l'iris chatoyant d'un arc-en-ciel. Les alalhs sur le bord de l'abme, prs des rives rugissantes, surplombaient de leur masse norme la profondeur du vide s'talant vers le bas, de toute la longueur de leur col tir. Les Amazoons et les Evzoons en une mme et unique curiosit s'taient penchs depuis leurs montures pour dvisager la cit se lovant dans les contre-bas de la chute, spare d'eux par l'espace arien. Et voici la belle cit de Myriam, dont je suis originaire, expliqua Salah en montrant la petite ville, avec une fiert vidente. La premire cit de Sombreterre croiser la route de l'expdition Amazoon tait constitue par un large quadrilatre de maisons blanches au

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toit carr, prs du fleuve aux tourbillons mousseux, avec des chemins sinueux et des taches de verdure, des aiguilles de quartz bleu et des tours de terre cuite aux escaliers extrieurs spirals. Il s'y trouvait des btiments d'une apparence tout argente, murs et toitures y compris. Et aussi des mosaques de carreaux blancs et noirs, l'utilisation mystrieuse, des demeures de marbre rose avec des coupoles de jade crme, des murailles aux crneaux arrondis et aux tours d'angle de rouge cristal. Myriam tait un agglomrat de mystre, de beaut froide et d'trange architecture. Par-del l'abme, dans le ciel indigo, les naseaux des alalhs soufflaient bruyamment vers la cit de Sombreterre.

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Sur la table de bois cire et lustre l'encaustique parfume, Iolo laissa retomber dans un claquement sec son gobelet de bois blanc cercl d'argent, comme en contraste avec le tumulte bruyant de l'tablissement o ils se trouvaient, lui et son asanthne le chat-cerise Balbillus. Le caf brlant s'agitait encore dans son rceptacle, et le jeune garon s'amusa en observer distraitement les volutes, Balbillus feulant doucement vers lui. Tu n'avais plus got ton breuvage favori depuis longtemps, Iolo, disait-il vers ce dernier. Bien longtemps, en effet, acquiesa le garon de la Ligue, et notre dernier temps de repos remonte plus loin encore. Le chat-cerise aprs avoir saut sur la table de la taverne rit voix basse, et il parut Iolo voir son asanthne tressauter en gloussant. Tu as toujours tendance trop noircir les choses, finit par lui reprocher Balbillus en se tournant finalement vers lui. Parviendras-tu un jour effacer cette tendance ngative de ton caractre ? Cela dpasse mon savoir. Et de beaucoup, assura avec une expression de fausse gravit le jeune envoy de la Ligue en soulevant vers lui son gobelet de caf, avant d'en boire une gorge encore. Le lendemain serait jour de relche, avaient affirm les Amazoons de la Trinit durant la soire prcdente, et avant de les voir se raviser, Iolo et le chat-cerise Balbillus avaient dcid de s'octroyer une courte escapade dans la cit de Myriam, d'o tait originaire leur guide vnrable et g, le dnomm Salah. Ils avaient quitt le campement au petit matin, dans l'aube rose du soleil intrieur de Sombreterre, et avaient presque d batailler avec les Amazoons de garde pour fuir le campement de la troupe, situ une distance honorable de la cit de Myriam. Leur guide de Sombreterre n'tait pas revenu, et le Hros des Temps Anciens Lucius tait invisible, les Amazoons de la Trinit galement. D'une dmarche guillerette Iolo et le chat-cerise avaient pris la direction de la cit, finissant par l'atteindre aprs une courte marche.

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Depuis la nuit prcdente, ils avaient eu tous deux le temps de s'accoutumer la clameur effarante des chutes d'eau, et l'omniprsent brouillard d'eau. Iolo avait fini par trouver normal une telle atmosphre, et Balbillus de toute son existence n'avait jamais eu le poil aussi brillant et lustr. Des arbres la verdure affirme et une herbe vigoureuse avaient accompagn leur marche, puis les premires maisons de Myriam avaient fait leur apparition. Iolo s'tait senti envahir d'une motion singulire leur vue, jusqu' en raliser le pourquoi. Aucun membre de la Ligue n'avait plus observ de visu les demeures de Sombreterre depuis des sicles, aussi avait-il essay de mmoriser chaque dtail et particularit afin d'en faire un rapport circonstanci par la suite, si leur aventure intraterrestre devait avoir, sait-on jamais, une issue heureuse. Puis il s'tait mordu les lvres en songeant la remarque aigre-douce faite par Balbillus son sujet, propos de son pessimisme naturel, et il s'tait repris moralement, s'astreignant un optimisme mesur. Ils avaient franchi le premier rideau de demeures, et ces dernires taient rondes ou bien octogonales, voire ovales pour certaines, mais aucune n'tait carre ou rectangulaire, et ce n'tait pas la seule bizarrerie de l'endroit, avait not Iolo, car le bois paraissait tre proscrit de leur construction, o seul prdominait la pierre et le grs, l'ardoise grise et le schiste blanc. Les toits taient terrasses avec des avances, ou bien pointus en ardoises ivoirines, et il y avait aux murs des persiennes multicolores et des rideaux de velours, des murs dvors d'un lierre rougeoyant et dor avec des rues paves de grs safran l'alignement rectiligne. Au milieu de Myriam voluait un bras cart de Topheth le fort, le reste des chutes s'coulant l'allure lente du fleuve majestueux, plus loin dans la plaine. Ils avaient franchi un petit pont sur l'onde agite, croisant des natifs de Myriam aux habits flottants et l'expression soucieuse, affaire ou bien flneuse, mais toujours avenante et cordiale au possible. En tout point le reflet fidle du vnrable Salah, miaula Balbillus vers le jeune garon. Ils avaient long la rive aux bancs de bois et par des ruelles avaient fini par dboucher en une petite place ronde, ombrage de platanes aux senteurs vgtales sous le soleil matinal de Sombreterre. Les toits se paraient d'clats dors et sur les terrasses les mnagres de Myriam arrosaient leurs plantes en pots aux senteurs enttantes, puis des myriades de gouttelettes se mirent perler autour d'eux. Pestant mivoix, car le spectacle n'tait pas dnu d'une posie toute domestique, les amis s'taient attabls une taverne ombrage de verdure, prs de l. Depuis un certain moment prsent, Iolo savourait un caf rconfortant et le chat-cerise l'autre extrmit de la table luisante fixait le spectacle

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des hommes et des femmes s'agitant leurs choppes, dans la rue ou bien dans leurs balcons ou leurs toits-terrasses. Tout bien rflchi, ces gens de Sombreterre j'ignore si c'est une particularit de Myriam o nous nous trouvons ressemblent en bien des points ceux de la surface, murmura Balbillus en soupirant part lui aprs leur activit fbrile. Le contraire eut t tonnant, rpondit Iolo en reposant son gobelet de caf prsent bien entam sur la table. Ne forment-ils pas un seul peuple, aprs tout, avec celui de la Terre ? Voil bien une pense sage, et empreinte de bon sens, dclara leur guide Salah, retourn en sa demeure pour la nuit et sur le point de rejoindre le campement, lorsqu'il les avait dcouverts attabl ainsi prs de la berge. Ne vous mprenez pas, reprit Balbillus en se tournant vers lui, sans perdre pour autant son aspect de sphinx hiratique, si Iolo feint parfois l'ignorance et la navet, c'est toujours pour mieux rebondir ensuite. Je n'en ai jamais dout un seul instant, rpondit Salah dont la robe blanche blouissait presque par sa blancheur, contrastant avec l'carlate sanguin de ses babouches de cuir. Me permettrez-vous de partager votre table ? Les deux amis de la Ligue des Magiciens de la Terre ayant volontiers accd sa demande, le vieillard se plaa entre les deux compagnons et tantt il commanda un caf au sujet duquel il se rvla intarissable. L'tablissement o le hasard les avait fait s'asseoir tait rput pour la qualit de ce dernier, affirma-t-il, et bientt sous les glycines les volutes brlantes s'pandirent de nouveau. Au surplus le Hros des Temps Anciens s'en vint passer, les hlant sans autre forme de procs. Le temps avait fait son oeuvre et les deux amis avaient fini par se lier d'amiti avec Lucius, aussi avec une feinte dsinvolture ce dernier s'assit-il la table, faisant sourire d'indulgence le vieux Salah, dont les rides s'tiraient au coin de ses yeux bleus dlav lorsqu'il souriait ou parlait, et cela se produisait souvent. Lucius eut besoin seulement d'un claquement de doigts, et dj le serveur, un homme moustachu au crne ras de prs et la tunique zbre d'or et de nacre avait fait son office, rapportant sur un plateau d'argent ouvr une pleine cafetire de porcelaine, cette fois-ci, avec un gobelet bleut pour le Hros des Temps Anciens. C'est un plaisir de dcouvrir en une si belle cit des amis, et de pouvoir ainsi discuter de tout et de rien, en savourant un bon caf ! s'exclamait Lucius, dont le moral en cette belle matine ne connaissait

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pas de baisse ni de terme. Mais n'y a-t-il point sur la table de ces ptisseries douces faisant le rgal des habitants de Myriam ? Le serveur, tout en tenant son plateau d'argent, avait opin de la tte en paraissant s'excuser de cet oubli coupable. Menez-nous donc des chourams au miel et des gteaux aux amandes, des pains au ssame et surtout des chocolats bleus, demanda Salah en souriant de nouveau. Avec d'videntes dispositions, la discussion repartit de plus belle dans l'tablissement de Myriam. Oui, mes amis, reprenait d'une voix forte le Hros des Temps Anciens, la nuit a pass et elle a chass mes ides noires de la journe prcdente. Il rgne sur Myriam une atmosphre contagieuse, de libert et de bonheur, assurment. Salah en savourant son caf s'tait pench en arrire sur sa chaise de bois blanc, et il avait approuv les paroles de Lucius en fermant les yeux. Le serveur jovial tait de retour, et plusieurs corbeilles de ptisseries savoureuses s'talrent sur la table. Entre la cafetire de caf et les friandises, Iolo ne savait plus o donner de la tte, car cette matine ensoleille le voyait pris d'un grand apptit. Pour sa part Salah n'avait pas eu tant de remords, ni le Hros des Temps Anciens. Balbillus lui s'tait dj ragaillardi avant de partir, et seul sur le bord de la table, sa queue carlate battant l'air, il observa bfrer ses compagnons de voyage. Et je me suis pris penser, poursuivit Lucius entre deux bouches : dlicieux, vraiment, ce Comment s'appelle-t-il ? lana-t-il vers Salah, ce dernier s'essuyant le coin des lvres avec une serviette. Chourams, expliqua-t-il, ce sont des chourams au miel, la spcialit de Myriam, et les friandises indigo sont des chocolats bleus, des mazams. Je m'en doutais, chuchota Iolo entre deux bouches de ces chocolats vritablement divins. Balbillus soupira en observant son ami de la Ligue hsiter devant les corbeilles poses face eux. Entre le caf et les ptisseries, le chemin vers les enfers de son compagnon tait tout trac. Le chat-cerise se retourna vers le Hros des Temps Anciens. Que pensiez-vous, donc ? Lucius avait exhib une expression effare, comme s'il ne se souvenait plus de ses paroles, quelques instants plus tt. Puis il se ravisa. Oui. Je songeais : il ne sert rien de s'inquiter du lendemain, car cela nous empche de savourer pleinement le prsent, au bout du compte.

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En effet, approuva Balbillus en fixant de manire songeuse son compagnon, sur le point d'attaquer maintenant un second caf. Combien de personnes en agissant ainsi toute leur vie n'ont jamais pris le temps de regarder les nuages, ou bien de humer une rose ? Ces gens-l malgr tout leur argent et puissance sont bien plaindre, croyez-moi. En vrit, je songeais au Vieux Pays, hier au soir, et la peur tait en moi. D'illustres hommes ont essay de les rejoindre, et leurs tentatives ont t voues l'chec. Je craignais d'tre prsomptueux, rvla Lucius prsent apais, vers le chat-cerise. Car la peur de mon chec me taraude, et ce, depuis longtemps. Lucius avait eu un geste d'impuissance, ne parvenant pas expliquer son tat. Il s'tait mis fixer les environs de l'tablissement o ils se trouvaient, avant de reprendre vers le reste de la table. Nous, les Hros des Temps Anciens, nous sommes des gens seuls. Les convives avaient gard le silence, car Lucius venait de se dcharger d'un fardeau l'oppressant depuis longtemps. Le premier, Salah, aprs avoir mthodiquement repli sa serviette sur la table de bois, avait repris la parole. La crainte du lendemain souvent effraye les gens du commun, cela est une chose avre, affirma-t-il de sa voix grave et pose. Mais la crainte du prsent n'inquite jamais personne, et pourtant, notre prsent a t un lendemain venir, un jour. Le lendemain en lui-mme n'effraye pas les gens, mais si l'inconnu. Et les prcautions pour s'en prmunir sont autant de conjurations absorbant du temps et de l'nergie, parfois mme la peur de l'avenir peut dvorer toute une vie. Balbillus avait hoch de la tte, et avec un certain retard Iolo son ami lui avait embot le pas. C'est certain, convint le jeune garon en terminant son second gobelet de caf. Il faut aller de l'avant sans peur, enchana le chat-cerise, plus particulirement en direction du Hros des Temps Anciens. La Providence placera sur notre route des gens bienveillants, ou mettra dans nos mains de quoi nous dbarrasser des prils ventuels. travers les mtamorphoses de l'avenir, tout concourt indubitablement la croissance et l'volution de notre personnalit. Le grand Scavoir Ancestral est catgorique, il nous faut avoir foi en l'avenir. Seul l'ignorant vit dans la crainte de son destin. Absolument, reconnut le vieil homme, Salah, en observant une Amazoon raide et guinde marcher vers eux travers la populace

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voluant dans la ruelle borde d'arbres. Mais certaines personnes prouvent davantage de difficults. Je dois tre de celles-l, j'en suis conscient, avoua Lucius en plaant une main sur sa poitrine. Mais cette belle journe a chass mes doutes, et malgr toutes les consquences ventuelles, je me sens prt repartir sur les traces des Royaumes d'lyse, le Vieux Pays, comme nous l'appelons. Bravo, conclut Iolo en essuyant fugitivement ses lvres, car l'Amazoon envoy leur recherche venait de les rejoindre, et il n'tait pas besoin d'tre devin pour deviner la raison de sa venue. Le signal de dpart vient d'tre donn, la troupe vous attend prs d'ici, dclara l'Amazoon en fronant ses sourcils, la noirceur de sa peau et de sa cuirasse luisante dtonnant parmi la population bariole et bonhomme de Myriam. En grognonnant pour certains d'entre eux, dont Iolo et Lucius, en dpit des bonnes rsolutions de ce dernier, le groupe s'en repartit accompagn de l'Amazoon et bientt ils atteignirent un alalh norme chevauch par la compagne de la premire Amazoon, et il se trouvait des trakkers colors prs d'elle, au niveau du sol. Visiblement, les Amazoons de la Trinit malgr leur promesse initiale d'un jour de repos n'avaient pu s'empcher de vouloir repartir au plus vite. Celles-ci n'avaient pas abandonn le groupe en cours de route, et c'tait proprement miraculeux, se prit songer Iolo. Ce dernier connaissait dj ces cratures cailleuses aux couleurs tranches, car il en dtenait une lui-mme, lui venant en droite ligne de son grand-pre. Il enfourcha l'une d'elles, prenant ensuite Balbillus le chat-cerise dans ses bras, et lorsque chacun l'eut imit, ils talonnrent leurs montures squameuses et trottinrent derrire l'alalh. Ils ncessitrent pour retrouver l'expdition de la Trinit d'un certain moment par chemins troits et valles ombreuses, car la troupe songeant au pril guettant leur empire de la Roue tait repartie ipso facto, les trakkers pitinant un bon moment la poussire du monde de Sombreterre tournant le dos de manire irrmdiable la cit de Myriam, aux succulentes ptisseries avant de pouvoir distinguer enfin les collines formes par les alalhs des Amazoons l'horizon. Avec un soupir de soulagement, Iolo talonna son trakker sans plus se soucier du reste, et chacun de ses compagnons de route l'imita, l'on aurait cru une course pratique par chacun pour le plaisir. Mais un vnement singulier se passait au devant, car le Hros des Temps Anciens, Lucius, leva le doigt en guise de signal d'alerte, Iolo ralisant trs vite l'inattendu. Leur guide de Sombreterre, Salah, gmit en acclrant la marche de son trakker.

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Jamais les Amazoons n'auraient d ainsi partir dans l'intrieur de Sombreterre sans moi, se lamentait le vieillard en se portant en tte. Il y avait des cris et des clats de voix, parmi les criaillements aigres des alalhs dont rsonnait la ronde le pitinement lourd. Des lumires vives fusaient, de part et d'autre : leurs btons meurtriers avaient t activs, comprit Iolo dont le coeur aussitt se mit battre plus fort. Le temps lui sembla ralentir son cours, et les secondes s'tirer interminablement durant la course perdue de son trakker, avant de parvenir enfin sur les lieux. Le spectacle les attendant en tte de l'expdition fit arrter net leurs montures dans leur folle quipe. Je n'aurais jamais cru commena leur guide Salah en observant les monstruosits leur faisant face. Des cratures de volutes dores la consistance brumeuse, vaporeuse et impalpable, allonges l'image d'normes serpents, se tortillaient en s'enroulant autour des premiers alalhs de la troupe. Ces derniers geignaient d'une manire terrible entendre. Ils souffraient mille morts, aurait-on cru, puis Iolo blmit. L'un des alalhs tait celui de la Trinit. Ce sont des Serpentaires, expliqua Salah en les dsignant de l'index, ils rsident habituellement parmi les profondeurs de Sombreterre, aux abords du Koeur de la Terre. Les Serpentaires sifflaient et ululaient sinistrement, les alalhs refusant leur contact en rompant l'agencement de la troupe. Leurs yeux taient de cristal et d'eau, et jamais les Serpentaires ne cillaient en poursuivant leur besogne meurtrire. L'un d'entre eux se retourna vers les trakkers portant les nouveaux-venus, parmi les tirs dgags par les baguettes des Amazoons, ces derniers les traversant sans le moindre dgt. Pourquoi sont-ils si loin de leur demeure ? s'enquit Iolo en direction de Salah. Je voudrais bien le savoir, lcha Salah en se grattant songeusement le crne. L'un des Serpentaires s'tait prcipit vers eux, faisant s'parpiller les trakkers avec le reste du groupe des Amazoons. Iolo avec Balbillus le chat-cerise se retrouvrent seuls face au monstre des entrailles de Sombreterre. Iolo aurait bien voulu le rencontrer au terme de leur priple, prs du Koeur de la Terre, et non pas dj, sitt avoir franchi la Porte. Le Serpentaire se dgageait de la terre et s'y volatilisait aussitt, remarqua Iolo. peine ce fait avait-il t observ, dj le monstre jaillissait sous leurs pieds. Sa gueule vaporeuse tait pleine des roches et de la terre souterraine, il les recracha en pluie autour des deux amis. Le monstre voulait les emporter sous la surface pour les y faire prir d'touffement,

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ralisa Iolo. Il bondit dans leur direction, et ils eurent seulement le temps d'viter son contact. Achlion est ton nom, miaula Balbillus vers le Serpentaire d'un ton neutre, et je connais ta faiblesse secrte, ce sont les chats. Le Serpentaire s'tait ananti dans les profondeurs du sol, mais le temps pour reparatre sembla Iolo anormalement long. Le monstre prenait le temps de la rflexion, cela se confirma bientt. Le Serpentaire reparut, mais empreint cette fois-ci d'tonnement et d'anxit, le monstre d'or et de brume se balanant d'avant en arrire. Ils constituent en effet le totem ancestral de ma ligne, articula le Serpentaire, et l'couter s'exprimer de cette faon on entendait la rumeur d'un torrent de montagne, dans lequel s'entrechoquaient des cailloux. Mais j'ai reu des ordres de la Vizyre, et Sois maudit, Achlion, reprit Balbillus le chat-cerise d'une voix dure, s'il te prend caprice de toucher un seul poil de ma fourrure. Le Chamagnon Tigr sera inform de ton acte, et dans tout le pays des chats, ton nom sera honni et vou l'opprobre, jamais tes descendants ne trouveront plus le repos, et la paix des morts leur sera refuse. Non, non ! s'exclamait le Serpentaire, terroris par les paroles de l'asanthne. J'ai obi contre mon gr aux paroles de la Vizyre, cette mchante femme, mais cela n'arrivera plus. Je m'en retourne chez moi, et ceux de mon lignage aussi. Nyris et Thlia ont disparu ! haletait Aola de la Trinit en mergeant du groupe des Amazoons, celles-ci formant un bloc prs d'elle. Evzoon, je t'en prie, dis-lui de nous les ramener ! Le Serpentaire avait poursuivi son balancement en disparaissant dans le sol de Sombreterre, s'clipsant sur des paroles inquitantes. Impossible, Mlios et son frre ne sont pas des miens, mon tabou flin n'est pas le leur. Seule La Vizyre Jlialle tient dans sa main le fil de leur vie, dsormais Le silence s'abattit sur les lieux tel une chape pesante, car les Serpentaires ils n'avaient pas t plus de cinq, rvla Salah en examinant les dgts causs la troupe s'taient vanouis au sein de la terre. C'tait comme s'ils n'avaient jamais exist, comme si la sanglante et tragique priptie venant de se produire avait t seulement une vision chimrique. Cela change bien des choses, reconnut Iolo en se grattant la tte. Aola en gmissant faisait le tour de ses compagnes, plusieurs Amazoons courant en tout sens afin de s'en aller chercher les trakkers des chariots ou bien les alalhs enfuis dans la nature. Des sorcires de la troupe en soignaient d'autres, blesses dans la cohue, l'aide d'onguents

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et de mixtures tranges emballs dans des tissus brillants, et le chaos tait grand parmi la troupe. Un revirement vient de se produire dans le cour de votre expdition, dclara sombrement le vieillard Salah, en fixant les alentours. Et seules les Amazoons, l'initiative de cette aventure, peuvent nous dire ce qu'il va en tre de la suite, acquiesa Balbillus, conscient de la gravit des actes venant de se produire sous leurs yeux. Les Amazoons aprs s'tre montres abattues se reprenaient peu peu, dj les rangs s'taient reforms et les alalhs, en renclant et regimbant, avaient repris leur place habituelle. Aola marchait vers eux, les non-Amazoons du groupe. Les vnements se prcipitent, avoua la plus menue des Amazoons de la Trinit, les dirigeants d'thrys ont eu vent de notre plan d'action. Cela me semble probable, dit Iolo en se caressant le menton, mais en fait il n'y avait pas pens le moins du monde avant d'entendre les paroles de la sorcire. Les Serpentaires du Koeur de la Terre seraient de connivence avec vos ennemis ? demanda Salah en continuant regarder les manoeuvres de la troupe, prsent presque compltement reforme. J'en suis persuade, trancha schement Aola en mettant ses mains sur les hanches. Je voulais vous dire elle s'adressait plus particulirement Iolo et son asanthne, et galement Lucius ceci : les prils paraissent normes, dsormais. Il n'tait pas dans nos intentions de vous exposer ainsi. Si vous le dsirez, vous pouvez vous en repartir ici mme, libres de tout contrat avec les Amazoons. Lucius, le Hros des Temps Anciens, toussa discrtement en mettant son poing ferm sur sa bouche. Hors de question pour moi de faire demi-tour, maintenant. Je vous ai dtaill mon objectif, et les dangers ne me feront pas dvier d'un pouce. J'irai au Mondwana, et retrouverai le chemin perdu du Vieux Pays. Les Hros des Temps Anciens reverront leur patrie. Balbillus avait miaul afin d'attirer l'attention de Aola, et peut-tre aussi pour faire taire Iolo, sur le point de s'exprimer de manire intempestive. Nous avons conclu un accord stipulant l'escorte de la Ligue jusqu'aux portes du Koeur de la Terre, et nous le respecterons. La parole de la Ligue des Magiciens de la Terre est chose sacre, une fois donne elle ne peut se rompre si facilement. Les dangers n'ont point faire vaciller notre coeur.

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Vous tes courageux, Evzoons, jugea Aola en fixant l'un aprs l'autre les membres du petit groupe. Nous sommes ainsi, affirma Iolo en regardant Balbillus, esprant ne pas avoir faut mme avec retard. Mais le regard de l'asanthne pour son ami de la Ligue tait clair et approbateur, Aola lchant d'une voix rendue rauque par la colre. En route, alors. O allons-nous ? Les Serpentaires ne rsident-ils pas au Koeur de la Terre ? interrogea Aola vers Salah. Certainement. N'tait-ce pas la premire tape de notre expdition avant mme leur irruption ? Si fait. Les dtails deviennent inutiles. Certains peuvent tre lourds de sens, pourtant, expliqua Lucius, dont les vnements rcents venaient de rafrachir l'enthousiasme. Combien d'Amazoons manquent l'appel ? Nyris et Thlia ont t enleves, et Carmen, Songa et Lelle, Omna. En tout, six de nos soeurs ont disparu. Elle n'ajouta plus un mot, et chacun s'en repartit sur son alalh, allou depuis le dbut, par les circonstances et la force des choses. La route fut morose, et les clats de voix peu nombreux. Les cieux venaient de s'assombrir en entnbrant leur chemin. Depuis le dbut de cette journe, le temps insensiblement avait pass et avec une certaine candeur Iolo dcouvrit l'avancement de la journe. Mais nul ne songea demander un arrt pour le repas, et sur les indications de Salah, la troupe s'achemina vers le levant, par une gorge troite s'infiltrant entre des monts rocheux. Il nous faut traverser le Pays des Pierres, assura leur guide de Sombreterre depuis son alalh vers les amis de la Ligue, si nous voulons arriver au Koeur de la Terre le plus vite possible. Il n'ajouta pas un mot, mais chacun avait bien compris. Dsormais, le sort des Amazoons disparues passait avant l'issue de leur voyage, devant pourtant les mener dans le Mondwana et plus loin encore, si le Destin y consentait. Parmi le grincement des chariots et survols constamment par les reptations sifflantes des Vouivres, plusieurs sorcires allrent de l'avant sur leurs balais en mission de surveillance, et s'en revinrent en parlant d'tranges rocs tourments et de vastes ravins, de paysages sinistres mais dpourvus de tout habitant. Iolo en conut une

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grande curiosit pour les trangets les attendant, mais il parvint museler sa curiosit naturelle. Il advint pourtant une circonstance o il fut ncessaire de faire acte de courage, et Iolo sa grande fiert en fit partie. En voici le dtail : peu aprs avoir pntr avec prudence dans le prcit Pays des Pierres, une profonde ravine se fit jour devant eux, et sa grandeur et profondeur tait telle rendue plus effrayante encore depuis la hauteur des alalhs que beaucoup ne purent s'empcher de sursauter d'effroi. En ce dbut d'aprs-midi o ils se trouvaient, le soleil commenait peine redescendre vers l'horizon, et la journe tait belle encore, sous le ciel azur brod de nues blanchtres, pousses par un vent follet pic de senteurs mystrieuses. Mais l'obstacle tait de taille, et les Amazoons commenant dj se lamenter sur ce contre-temps ennuyeux, Salah leur dsigna non loin de l une arche de pierre cisele et sculpte s'tirant d'un bord du prcipice un autre. Son paisseur tait grande, mais non pas assez rassurante pour laisser s'y engager sans crainte ni tremblement la masse imposante des alalhs, du moins selon Aola. L'incident des Serpentaires l'incitait la prudence, lui faisant craindre dans ce pont opportun une diablerie chafaude par les dirigeants d'thrys, qu'elle appelait la Cohorte, et leur alli de Sombreterre, la Vizire Jlialle. Aola soupesa le pour et le contre, visiblement empresse de rejoindre ses soeurs de la Trinit et le reste des Amazoons au plus vite, mais tout aussi dsireuse de ne pas tomber en un pige ventuel. Iolo perut ses soucis, et lui trouva la solution. Emprunter ce passage n'est peut-tre pas si risqu, si Salah nous l'indique c'est srement en raison de sa totale scurit, prtendit-il Aola du haut de sa monture cailleuse au long col. Bien sr, approuva le vieillard en dsignant de nouveau le pont l'ample courbe. Il existe depuis des sicles et notre peuple l'utilise pour les charges les plus lourdes, sans problme aucun. Il ne faut pas se fier son apparente fragilit, car il est puissant et solide. Malgr tout les doutes de la seule rescape de la Trinit Amazoon, Aola, subsistaient, et afin d'conomiser un temps prcieux Iolo se mit en avant de nouveau, mettant pied terre, difficilement, pour mieux se faire comprendre. Donnez-moi un de ces chariots de l'arrire-garde, et avec mon ami Balbillus nous irons en claireurs sur l'arche de pierre, afin d'en tester la solidit et l'absence d'artifice. Si nous venions estimer le passage sr, nous vous en aviserions aussitt.

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Aola les remercia et il fut dcid d'agir ainsi, Lucius, le Hros des Temps Anciens, se joignant mme eux afin d'augmenter le poids dans le chariot, pourtant dj charg de ballots. Ainsi Balbillus silencieusement se plaa prs de Iolo, ce dernier houspillant le trakker indolent dans l'attente de Lucius. Finalement, ils prirent la route du pont de pierre aprs avoir rattrap la tte du convoi et ils atteignirent l'arche. Ce dernier tait vaste et large, porteur de traces de passage immmoriales : au surplus, il semblait effectivement trs solide. Allons, avanons sans crainte, et remettons la Providence le soin de protger nos mes, dit doctement Iolo vers Balbillus, dont les discours sur les arcanes du Scavoir Ancestral l'agaaient parfois. Balbillus le chat-cerise n'tait pas dupe de la fausse tmrit de son compagnon, mais il gloussa et ne rpondit pas. Un chariot grinant et brinquebalant dont les occupants retenaient leur souffle s'engagea sur la voie pierreuse. Il ne me semble rien dcouvrir d'extraordinaire sur ce pont, jugea le Hros des Temps Anciens en prodiguant une attention extrme sur la construction de pierres, dont l'ge remontait semble-t-il aux dbuts de l'Airain, et peut-tre mme plus tt encore. Vous avez raison, je crois, estima Iolo en faisant de la main un geste encourageant vers le reste de l'expdition, le chariot parvenant enfin au terme de l'arche. L'obstacle avait t franchi sans anicroche, l'ouvrage de pierre ne reclant aucun mcanisme meurtrier ou bien diablerie d'aucune sorte. Le jeune garon de la Ligue aprs s'tre retourn cria en direction des Amazoons l'innocuit de l'ouvrage, et seulement alors il observa l'expression effare de Lucius et du chat-cerise Balbillus. Il se retourna prcipitamment, les yeux grands ouverts devant l'extraordinaire de la scne. Il mit ses mains en porte-voix afin de mettre en garde l'expdition, cette dernire s'tant mise en devoir de franchir le pont, mais le souffle lui manqua.

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Misre ! miaula Balbillus le chat-cerise devant la muraille compacte forme par des hommes gris, de haute taille, se tenant serrs paule contre paule d'un ct du chemin l'autre. La voie suivant le pont de pierre dcrivait une courbe, s'infiltrant entre des pans granitiques, et immdiatement aprs la route se trouvait obstrue par ces fiers guerriers, dpassant les deux mtres de hauteur. Ils taient arms de lances et de courtes pes, avec des boucliers de cuir noir ou olivtre ouvrs de dtails raffins, mais n'en tant pas moins porteurs de mort pour les voyageurs. Ces hommes arboraient le teint gris et teint des pierres, et avaient la tte rase avec des lvres paisses et violines, presque noires : ils taient revtus de pagnes et chausss de sandales en raphia, les bras et le torse recouvert de dessins symboliques base de poudres colores. Le barrage constitu tait impressionnant : le mutisme des hommes gris tait total, ce dernier dtail ne manquant pas de surprendre les voyageurs. Nous n'aurions pas d crier l'expdition d'avancer sans peur, lcha voix basse Iolo, essayant de masquer son inquitude de son mieux. Peut-tre ne sont-ils pas agressifs ou dangereux, avana son tour le Hros des Temps Anciens. Mais comme ses compagnons il jugeait leur positionnement singulier, tout le moins, et trs dommageable pour l'avance de leur convoi. Bien sr les alalhs de la troupe pouvaient les enjamber facilement, mais il s'en suivrait combat et animosit, voire bien davantage. Et leur traverse du Pays des Pierres se ferait dans la violence et l'inquitude, au lieu de la paix et la srnit. En regard de leur situation cela ne s'imposait gure, la disparition des Amazoons de la troupe dont Nyris et Thlia suffisait leurs soucis pour l'instant. Alors, leur lana au loin le vieillard Salah de la cit de Myriam, qui en voyant leur immobilit songeuse au sortir du pont avait grimp sur un trakker afin de les rejoindre plus vite. Pourquoi vous arrtez-vous ? Vous auriez d accentuer votre avance et progresser encore un peu, nous vous aurions rejoint sur les alalhs, plus loin, et

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Il dcouvrit enfin le mur massif constitu par les grands guerriers aux lvres paisses et sombres, au crne brillant, le flot de ses paroles se tarissant subitement. - Les Simiens sont des guerriers vaillants et redoutables du Pays des Pierres, expliqua ensuite en apart le vieil homme ses amis. D'un geste il avait fait signe aux Amazoons guidant les alalhs de s'immobiliser au milieu de la courbe, un malaise insidieux s'installant entre les guerriers Simiens du Pays des Pierres et le groupe des alalhs supportant les Amazoons de l'expdition. Salah avait march vers les Simiens et s'tait rpandu en un dialecte hach aux accents pointus, propre semble-t-il Sombreterre, car nul dans son entourage n'y comprit goutte. Ou peut-tre encore tait-il uniquement utilis par les Simiens, car la cit de Myriam et son langage ampoul ne leur avait pas pos aucun problme de comprhension majeur. Aprs quelques instants d'un change de phrases au ton vif et acerbe entre les deux camps, Salah retourna vers le groupe des claireurs avec une expression abattue. Le Pays des Pierres, habituellement ouvert chacun, est actuellement interdit tout tranger, mme de Sombreterre comme moi. Et pourquoi donc ? Est-ce une attitude habituelle chez ce peuple gris, ou bien d seulement notre prsence ? demanda l'unique Amazoon de la Trinit subsistant encore, savoir Aola, la plus petite des trois. La vieille reine Sadosa aurait eu un rve effrayant, elle interdirait quiconque n hors du Pays des Pierres d'en fouler le sol, expliqua le vieillard en direction de la troupe. Allons bon, grogna Aola l'Amazoon en tenant son menton de faon mditative. Souponneriez-vous vos ennemis, les, comment dites-vous, dj ? miaula le chat-cerise Balbillus, intrigu lui aussi par l'attitude singulire des guerriers. Le peuple d'thrys, reprit songeusement l'Amazoon de la Trinit, matrise parfaitement les choses de l'esprit et du sommeil. Les songes ou les cauchemars n'ont pas de secrets pour eux. Voil pourquoi, en effet, je crois les gens d'thrys au courant de notre tentative pour les prendre revers. Ils auraient envoy des rves sinistres la vieille reine du Pays des Pierres de Sombreterre ? interrogea le Hros des Temps Anciens, Lucius, fixant avec une expression intrigue ces grands gaillards de plus de deux mtres, apparemment l'abri de toute inquitude.

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Je les en crois capables, en tout cas, assura l'Amazoon Aola en faisant les cent pas sur le chemin, les mains dans le dos et toute de noir vtue. Voil pourquoi il ne nous faut d'aucune faon perdre du temps, si le Concile d'Idonn, leur capitale, agit de cette faon, c'est pour une raison bien prcise. Notre tentative leur parat capable d'aboutir, nous devons en acclrer l'allure.Absolument. L'Amazoon fixa le groupe des guerriers leur barrant le passage, puis se retourna vers leur guide, et les membres de la Ligue. Si nous tentions un passage en force ? Cela serait ralisable, mais dpourvu de toute lgance, avoua Salah. Et mme lourd de difficults venir, estima Iolo dont l'horreur de toute belligrance tait connue dans la Ligue. Il se trouve pourtant une autre solution, capable de faire changer d'avis cette reine au sommeil difficile. Je vois peu prs laquelle, murmura Lucius en fixant le jeune garon de la Ligue, son asanthne Balbillus cherchant dj un endroit confortable pour se reposer un instant. quoi pensez-vous ? lui demanda Aola, entoure de plusieurs Amazoons l'expression martiale, prtes user de leurs armes belliqueuses et mortelles. Je vais pntrer le rve de la vieille reine Sadosa, et annihiler le pril tant craint par cette dernire. Il cessera d'tre un augure dfavorable, et se muera en heureux prsage. Ds lors, rien ne s'opposera plus notre passage, bien au contraire, elle nous aidera de son mieux, puisque le bonheur de son peuple en dpendra. Intressant, reconnut Aola en coiffant machinalement son chapeau noir et large de sorcire. Et comment procderez-vous, par hasard ? Et bien, comme a ! Iolo avait pass une main rapide devant son visage, et ses yeux noirs avaient disparu. Ds lors les alentours devinrent invisibles pour lui, et il tait devenu invisible galement pour le reste de l'expdition. Son image s'vanouit, Balbillus se roulant en boule dans le creux d'un roc. Iolo ncessitera d'un petit moment pour revenir, les prvint le chatcerise en billant, dvoilant une langue rose et pointue. Cela sera-t-il long ? s'enquit Aola avec une certaine inquitude. Le temps nous est compt N'aie pas de crainte, sorcire, il ne s'attardera pas. L'Empire du Sommeil n'est pas notre domaine, loin de l, Oniria ne se trouve pas sous la juridiction de la Ligue des Magiciens de la Terre !

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Ayant t rassure Aola avait ordonn immdiatement l'tablissement d'un bivouac rapide, attendant le retour de Iolo. Les alalhs furent dtels, les trakkers galement. Les Amazoons, avec les quelques Evzoons de l'endroit, en profitrent pour dfaire leurs lourdes armures d'onyx rembourres de feutre. Les Simiens toujours posts sur la largeur de la voie les observrent avec tonnement, et sur un feu de bois une cafetire de grs n'avait pas encore commenc chanter que dj Iolo tait de retour, porteur d'un sac sur l'paule. Dans le ciel le soleil de Sombreterre avait commenc la lente descente de son orbe, le vent lger poussant un troupeau de nues cireuses au levant. Les cieux taient encore clairs au znith, mais cela ne durerait pas. Devant ses compagnons d'quipe, Iolo posa son sac en grognant sourdement. Balbillus le chat-cerise bondit prs de lui, les moustaches frtillantes et la queue battant contre ses flancs. Tout s'est-il droul comme prvu ? miaula l'asanthne flin. Du mieux possible, lui affirma ce dernier. Vous avez pu accder au rve de la vieille reine Sadosa ? s'tonna avec incrdulit le Hros des Temps Anciens. Je n'aurais jamais cru la chose possible. La Tradition Ancienne, le Scavoir Ancestral sont familiers des choses oniriques, l'tude des rves est un parcours oblig pour les membres de la Ligue, expliqua Iolo Lucius. Oniria, l'Empire du Sommeil, n'est pas de notre juridiction, mais nous en connaissons les charmes et les recoins secrets. Sachez-le, les rves sont fugaces et ternels, vanescents, mais il nous est pourtant permis de les retrouver si le dsir et surtout, la connaissance de leur art nous est accord. Cela est indubitablement exact, concda Aola de la Trinit en parvenant auprs d'eux, aprs avoir t inform du retour de Iolo par une Amazoon. L'aspect ngatif du rve de la vieille reine aurait-il t effac ? Je lui ai rendu ses couleurs originelles, disons, et ds son prochain sommeil, elle recevra ce songe de manire authentique, et non pas travesti honteusement comme il l'a t. Ds son prochain sommeil ? s'inquita Aola en reculant sous l'effet de surprise. Cela signifierait-il C'est bien cela, hlas, dclara Iolo en approuvant de la tte, sans cesser de tenir de la main son sac de toile brune. Il va nous falloir attendre l'assoupissement de la vieille reine Sadosa, et le retour du rve avec ses atours originaux. son rveil, n'en pas douter, son opinion sera transforme et plus rien ne s'opposera notre traverse du Pays des Pierres. Nous sommes presses par le temps ! manqua de s'touffer Aola en ralisant le contretemps impos.

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Les armes d'thrys progressent sans rencontrer de rsistance nos frontires de la Roue ! grina une autre sorcire, la peau des plus noire. Il est hors de question Il n'y a pourtant pas d'autre solution, hlas, trancha Iolo d'une voix dure. La voie de l'obscurit et du sang vers tait la plus rapide, il le voyait parfaitement, mais il refusait d'emprunter ce chemin bourbeux. Evzoon dit Aola de la Trinit en dsignant de l'index le sac du jeune garon, duquel s'chappaient des cris plaintifs et couinants. Qu'il y a-t-il dans ton sac ? Oui, lana son tour le Hros des Temps Anciens, dont l'tonnement dans le groupe n'tait pas le moindre. Cela proviendrait-il du rve de la vieille reine Sadosa ? Il ne faut jamais rien rapporter des rves dans le monde physique, Iolo, lui reprocha Balbillus en prodiguant un regard mfiant sur le sac, leur nature est par trop diffrente Justement, la nature de l'lment perturbateur n'a rien d'onirique, vois donc Iolo avait plong la main dans le sac afin d'en retirer sa prise, mais il la retira vivement en poussant un cri perant, faisant tressaillir le chat-cerise Balbillus. Iolo ! avait-il miaul en guise d'avertissement. Je n'ai rien, souffla le jeune garon en fixant sa main gauche, de laquelle sourdaient lentement plusieurs gouttes de sang carlate. Il avait retourn son sac et une crature velue de teinte marron-vert, au poil ras et aux yeux jaunes avait chut sur le sol de Sombreterre. Son aspect tait la croise du singe et du chat, ce fait ne laissant pas de lui octroyer un aspect singulier. Il avait, tout comme les primates, une queue prhensile : avec au surplus une range de dents pointues, dont le magicien de la Ligue pouvait attester du bon tat de fonctionnement. Il se comportait de manire agressive et hargneuse, gesticulant de gauche et de droite. C'est curieux, articula Iolo en fixant sa main douloureusement ensanglante. Dans le rve de la vieille reine Sadosa, il tait paisible et doux C'tait lui l'lment transformateur du rve ? interrogea le chat-cerise Balbillus, fixant ce dernier avec une expression souponneuse. Oui, lui rpondit le jeune magicien en arborant une pleur spectrale, avant de porter la main son front.

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L'tre ramen par le magicien de la Ligue depuis l'Empire du Sommeil avait subitement bondi vers Aola, l'ultime rescape de la Trinit. Mais au milieu des cris de surprise des Amazoons, l'une d'elles, la vigilance sans dfaut, avait de sa longue baguette de cristal noir atteint la crature en plein saut. L'tre simiesque et ramass se ratatina en une boule de cendre puante, fumante de chaleur. C'tait un ggrgore, rvla paisiblement l'Amazoon aux rflexes d'acier, remisant dans son manteau sombre sa baguette meurtrire. En ce cas il va nous falloir prier pour toi au plus vite, Evzoon, assura Aola l'adresse de Iolo, car leur contact est vnneux pour quiconque, Amazoon ou bien Evzoon. Au grand dam du chat-cerise Balbillus, les sides des gens d'thrys, en plus d'essayer de nuire l'ultime Amazoon de la Trinit, venaient d'empoisonner le magicien de la Ligue. Iolo, Iolo, feulait en soufflant sur son visage marmoren le chatcerise. Le jeune homme s'tait croul terre, et des Amazoons l'avaient plac aussitt sur une couche improvise, prs du bivouac. Le soir venait sur Sombreterre, des toiles fugaces scintillant aux lisires de l'horizon. Le vent agitait les aigrettes et les tiges duveteuses de l'herbe rare, car la rocaille et la pierre taient omniprsentes dans le royaume de la vieille reine Sadosa. Les trakkers avaient t dtels, les alalhs aussi. Des Amazoons sur leurs balais filrent parmi les cieux en patrouille, accompagnes de leurs Vouivres ailes aux reflets mordors, la nuit tombante. Les tentes d'argent et les tendards de bronze furent dresss aux abords du chemin, toujours barr par les Simiens. Mais prsent ces derniers fixaient les gens de l'expdition avec des yeux ronds, comme s'ils avaient affaire des demi-dieux, ou bien des fous. Iolo, rptait le chat-cerise en une litanie sifflante prs de son compagnon. Sorcire, tu dois sauver ce garon, suppliait le Hros des Temps Anciens une vieille Amazoon faisant office de gurisseuse au sein de l'expdition. Je fais de mon mieux, lui rpliqua celle-ci d'une voix raille, et ses mches de cheveux blancs s'chappaient de sa coiffe noire, ses bracelets d'argent tintant sur ses avant-bras rids. Vous m'aideriez assez en me laissant davantage de place prs de votre compagnon. Elle avait fait boire la mixture opalescente d'une coupe d'or au jeune homme, dont les lvres taient devenues violettes, puis bleues sous l'effet du puissant poison de l'ggrgore. Le regard du garon se fit vitreux, il

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ne semblait plus reconnatre personne dans la journe finissante. Prs de l des points de lumire sur des trpieds d'onyx avaient t dresss en divers points pour clairer au mieux le bivouac. La nuit allait tre interminable. La sorcire chanta doucement en frottant le front et les poignets du garon avec des pierres bleues et rouges, puis vertes, dont l'clat et la luminosit taient variables. Le chat-cerise s'tonna d'y reconnatre des chansons fredonnes dans son enfance, voici bien longtemps. la suite de cela les pierres semblrent perdre beaucoup de leur clat, et Balbillus le chat-cerise s'en inquita. Son empoisonnement s'tend, sorcire ! Sois maudite s'il venait mourir ! Balbillus ne parvenait plus tenir en place, et Iolo n'tait plus l pour le raisonner. Lucius, le Hros des Temps Anciens, faisait de son mieux mais son influence sur le chat-cerise n'avait rien de comparable avec celle du jeune magicien de la Ligue. Du tout, tenta de l'apaiser la gurisseuse qui en avait vu d'autres : les pierres n'ont plus leur aura car elles l'ont prodigu ton ami, il s'en portera mieux, crois-moi. Vraiment ? lui demanda encore le chat-cerise, dont l'anxit avait diminu seulement dans des proportions infimes. Les pierres sont la puissance suprme, car elles subissent le cours du temps d'une manire diffrente de celle des humains, reprit la sorcire en tamponnant le front du membre de la Ligue avec un linge parfum d'une essence mystrieuse, dont l'cret vous prenait la gorge. Avant mme l'existence des Amazoons et des Evzoons dans l'univers, les pierres taient dj. Lorsque les Amazoons et les Evzoons seront devenus une lgende et un mythe crit dans la poussire de l'espace, les pierres rouleront encore et toujours. Les pierres sont les seigneurs du monde, et les authentiques dtentrices de la vie. S'il n'existait pas les pierres, toute vie serait impossible. Disant cela, la sorcire avait repris de nouvelles pierres la teinte mauve pourpre et elle avait recommenc les faire glisser sur les membres et le torse du jeune garon, tout en psalmodiant des chants anciens. De temps autre elle reportait sur elle ces mmes pierres, comme si elle dsirait recharger leur influx. Puis elle recommenait. Enfin, au plus profond de la nuit de Sombreterre, la plupart des Amazoons dormant dj sous les tentes angulaires et argentes, l'image des Simiens assoupis mme le sol, la gurisseuse se leva et rangea ses pierres magiques, dont tout clat et luminosit s'tait enfui. La sorcire grommela

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en massant ses reins douloureux, et il sembla Balbillus et au Hros des Temps Anciens l'entendre jurer en un patois extra-terrestre. J'ai fait de mon mieux pour neutraliser le poison de l'ggrgore, Evzoons, prsent le reste n'est plus de mon ressort. Si les Forces veulent sa vie, ils l'obtiendront. Et si les Puissances souhaitent le voir parmi nous encore, Lilith le laissera vivre. La gurisseuse repartit sans un regard en arrire. Plusieurs sorcires Amazoons rentrrent au bivouac sur leurs balais, et des Vouivres se posrent l'unisson parmi des sifflements de dfrence envers la gurisseuse, grandement respecte dans l'expdition. Le chat-cerise s'tait couch prs de Iolo, dont la respiration douloureuse tait une source d'affliction pour le chat-cerise. Lucius, le Joueur et Bienheureux, s'affala ses cts. La nuit va tre longue, laissa tomber le Hros des Temps Anciens en fixant les tnbres paisses rgnant autour du bivouac, sous la vote toile de Sombreterre. Et les soucis ne manquent pas. Si j'ai bien compris, la vieille reine Sadosa doit voir son rve modifi du tout au tout. Si elle venait changer d'opinion notre sujet, comme l'esprait Iolo, quelle sera ta raction, Balbillus ? Je n'y ai encore pas rflchi, reconnut le chat-cerise en tournant la tte vers un bruit de pas se rapprochant dans l'obscurit. Mais jamais je ne laisserai Iolo, c'est certain. Mme s'il meurt ? s'enquit le Hros des Temps Anciens en fixant son tour le nouveau venu, le vnrable Salah en l'occurrence. Je mourrai avec lui, conclut simplement Balbillus, puisque je l'accompagnerai avec la Mort jusqu' la Frontire dont on ne revient pas. Mes amis, je suis content de vous revoir, j'ai fait de mon mieux, mais les annes sont l, hlas Enfin, tout va bien, ou presque. J'ai apport des amulettes, bnies par les plus sages et les plus illustres anciens de notre cit de Myriam, et surtout Mais voyez plutt. Il avait dsign de la main une silhouette sombre revtue d'un manteau informe, avec un chapeau de paille disjoint lui tombant sur les yeux, et des mains bruntres mergeant de longues manches limes. Lucius tressaillit instinctivement sa vue, et Balbillus galement. L'tre avec un geste lent et maladroit avait enlev son chapeau gris, dvoilant un visage grossier aux traits taills la serpe, et des yeux vifs enfoncs dans leurs orbites. Ses cheveux trs courts paraissaient friss, mais la pnombre de l'endroit rendait son observation difficile. Il tait pourtant impossible de ne pas voir de longues canines ivoirines s'chapper des commissures de ses lvres.

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C'est un vampire ! ralisa Lucius en s'cartant instinctivement, faisant un pas en arrire. Mon nom est Meyriem, expliqua ce dernier avec un dbit curieusement saccad, et un ton de voix monocorde. J'habite les environs de Myriam, j'y possde une petite maison. Il s'agit d'un vampire, c'est vrai, acquiesa Salah en le dsignant de la main, mais il n'a rien du caractre vindicatif des siens. Il vit et respire l'image de tout tre humain de Sombreterre, par chez nous. En raison de cela, nous l'avons toujours tolr. Les anciens de Myriam sont venus me voir, poursuivit le vampire dont l'esprit semblait embrum. Et ils m'ont dit : il se trouve un jeune homme du dessus de la Terre, il ne doit pas mourir. Un ggregore a empoisonn son sang, voit si tu peux faire quelque chose, Meyriem. Voil la vrit, simplement. Le vampire avait approuv du menton, afin de mieux appuyer ses paroles. De mon existence je n'ai vu crature si trange, avoua le Hros des Temps Anciens, pendant que Aola de la Trinit parvenait sur les lieux depuis sa tente, attire par le discours de leur guide et de son accompagnateur. Pourquoi ces cris ? s'emporta Aola dont l'nervement tait grand, depuis la disparition de ses soeurs de la Trinit et leur attente force en ce lieu inhospitalier. Lorsque Lucius le Joueur et Bienheureux lui eut expliqu le pourquoi des vnements, elle garda un silence prudent en dvisageant le vampire Meyriem, dtaillant avec intrt le droulement des choses. Jamais ce vampire ne touchera mon ami Iolo, devrais-je pour cela prcipiter cet homme au fond de l'enfer, feula le chat-cerise avec une expression dcide. Et le voir ainsi, personne ne doutait de la vracit des paroles du chat-cerise. Leur guide de Sombreterre, Salah, soupira en cartant les bras. Je m'y attendais un peu. Du moins les amulettes nous servirontelles de quelque chose, en tout cas je l'espre. Il disposa ces dernires sur le corps du jeune homme, toujours endormi, et la plus grande, en argent vieilli, il la dposa sur son torse, avec ses chiffons prcieux et ses perles colores. Le vampire Meyriem se tenait prs du reste du groupe, apparemment attrist de voir son aide repousse. La nuit maintenant touchait son terme, l'aube venait. Un pinceau de lumire illuminait l'horizon et les abords de Sombreterre s'veillaient

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lentement. Mais l'tat de Iolo ne s'amliorait d'aucune faon, bien au contraire. En dpit de l'aide apporte par la gurisseuse Amazoon et les amulettes de Salah, sans compter les invisibles prires de Balbillus le chat-cerise, la pleur du magicien de la Ligue virait au gris cendr. Des gouttes de sueur glaces perlaient son front. Dans l'aurore naissante, Iolo se mourrait. Le chat-cerise ne parvenait plus se contenir, et Lucius, avec un calme tonnant, continuait ponger le front luisant du jeune garon. Aola de la Trinit avait fait un geste explicite vers le campement. Je vais rappeler Adlae commena-t-elle. Mais sa voix s'teignit, l'inanit de sa phrase lui tant apparue sans fard. Parmi le cercle autour de Iolo, la voix de Balbillus fusa vers l'aigu, car la situation ne permettait aucune chappatoire. Vampire ! Agis ! Lucius eut un haut-le-coeur et Aola porta d'effroi la main sa poitrine, afin d'en protger les battements de son coeur. Seul le vieillard Salah conserva un calme olympien. Sauve la vie de mon ami ! rptait le chat-cerise, dans un tat d'excitation extrme. Une ombre noire s'tait faufile entre les spectateurs mduss, avant de se pencher sur la gorge blme du jeune garon de la Ligue. Meyriem, longues gorges, s'abreuvait du suc noir de l'ggrgore. Un instant s'coula, dont la longueur parut variable chacun des membres de l'assemble. Enfin le vampire se releva, et chacun put voir avec horreur l'aurole sanglante autour de ses lvres. Mais la pleur du jeune magicien de la Ligue avait diminu, et ce, de manire visible. prsent, le vampire Meyriem chancelait et tanguait. Finalement, il dut s'asseoir sur un roc prs de l. Le temps passa et la nuit touchant son terme, le Hros des Temps Anciens dcouvrit avec surprise qu'il n'avait pas ferm l'oeil. Aola de la Trinit jugea inutile de se recoucher, et s'en alla chercher une cafetire de porcelaine. Salah, observant l'amlioration de Iolo, avait raviv le brasier proche, de branches mortes et de brindilles ramasses prs de l. Le feu avait t allum par des Amazoons, durant la soire prcdente en prvision de la longue nuit. Iolo toussa, Balbillus remarquant avec plaisir des couleurs revenir sur son front, avec le rosissement graduel de ses lvres. Salah, miaula Balbillus. Oui ? rpondit ce dernier en jetant dans le brasier une brasse de bois sec supplmentaire, faisant monter dans l'aube matutine une gerbe d'tincelles. Merci.

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Leur guide de Sombreterre sourit et gloussa silencieusement, son crne luisant la lumire du feu de bois en s'agitant. Il semblait rire d'une connaissance intrieure. En gardera-t-il des squelles ? demanda encore Balbillus. Salah avait secou la tte de nouveau. Nul ne peut le dire avec certitude, mais je ne le crois pas. Meyriem est un bon garon, il a soulag quantit des ntres ainsi, de fivres malignes et d'autres maux pires encore. C'est un gurisseur, lui aussi, semblable dans son art la sorcire Amazoon. Mais avec une diffrence Laquelle ? interrogea Aola en posant sur le bord du brasier une cafetire bien pleine, accompagne de plusieurs Amazoons au visage chiffonn. Meyriem paye toujours de sa personne, conclut sombrement Salah. Tout le monde se retourna cet instant vers le vampire, plac l'cart du bivouac, presque cach par des rochers. Et curieusement, au fur et mesure du retour la vie de Iolo, maintenant dlest du poison de l'ggrgore, le vampire Meyriem allait en s'affaiblissant. Le vampire gisait par terre aprs s'tre affaiss, tournant le dos au campement. Ne devrait-on pas interrogea Aola en observant l'tat du dnomm Meyriem. Quelle importance ? dit le vieillard, prs de la cafetire dont le sifflement rpandait un arme dlicieux. C'est seulement un vampire ! Balbillus le chat-cerise, pris de remords coupables, avait saut prs du dnomm Meyriem. Il avait jug ce dernier de faon cavalire, et il le regrettait maintenant. Le vampire arborait un teint cireux, couvert d'une sueur glace, exactement comme l'avait t Iolo. Le poison noir de l'ggrgore, envoy dans le rve depuis le Concile d'Idonn, circulait parmi les veines du vampire. Il respirait difficilement, son souffle tait hach, malais. dire le vrai, reconnut Balbillus avec une pointe de piti, il se trouvait en un bien pire tat que ne l'avait t son ami Iolo. Comment allez-vous ? miaula doucement le chat-cerise. Mal articula le vampire en se retournant demi vers lui, le fixant de ses yeux maintenant vitreux. Toujours mal lorsque je prends sur mon corps les maladies Toujours mal Et le jeune monsieur ? Il va bien, je vous remercie, lui dclara simplement Balbillus. Vous savez, nous n'oublierons pas votre geste pour mon ami. Jeune garon gentil, trs important Meyriem vampire, Meyriem pauvre, expliqua celui-ci. Meyriem est content.

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Il continua haleter dans la pnombre rocheuse o il se trouvait, Balbillus se demandant avec une certaine tristesse si ce pauvre diable verrait se lever le soleil de Sombreterre. Non loin de l, Lucius le Hros des Temps Anciens distribuait la ronde des tasses de caf brlant, et plusieurs Amazoons dont Aola se servirent avec plaisir, mme Salah. Personne n'avait un regard pour le vampire moribond, Balbillus pour sa part se tournant vers Iolo. Ce dernier dans la journe naissante tait clair par les rayons d'or du soleil intrieur de la Terre. Ils dessinaient sur son front et son visage des teintes d'ocre et de sang, de vert ple. Mais le magicien allait mieux, indubitablement. Il s'tait redress sur ses coudes, et fixait le chat-cerise Balbillus trottinant vers lui. Nous avons eu peur pour toi, Iolo, affirma l'asanthne. Ton imprudence a manqu te coter la vie. J'en suis conscient, Balbillus, et je le regrette, crois-le bien. Iolo passa une main encore tremblante sur son front, et aprs avoir jet un regard sur leurs amis occups boire leur caf du matin, il demanda d'une voix chuintante. Cela faisait-il partie de mon cauchemar, ou bien j'ai rellement t la proie d'un vampire ? Balbillus le chat-cerise sourit en ravalant la premire remarque s'apprtant sortir de sa gorge. Tu commences retrouver tes esprits, je vois. Oui, Iolo, j'ai laiss un vampire ingrer le poison de l'ggregore, ce dernier dtruisait ta vie. Car tu tais sur le point de mourir, Iolo. Iolo eut une grimace trangle. Tu vas devoir te tenir sur tes gardes, dsormais Comment ragira la Ligue ? Balbillus billa en s'tirant, accordant tout cela peu d'importance. J'ai dj mordu un vampire dans ma jeunesse, et il n'est pas devenu chat pour autant, assura-t-il. En fait, je n'y ai mme pas pens. Seule une chose me taraude : le vampire, Meyriem, est sur le point de mourir, je le crains. Le malheureux, dit Iolo en se redressant demi, attirant l'attention de ses amis. Et je me demande si c'est le fait du poison de l'ggregore, ou d'autre chose se trouvant en toi depuis longtemps. Que veux-tu dire ? s'enquit Iolo en fronant les sourcils, parmi les clats de voix de ses compagnons venus en riant constater son rtablissement.

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Nous ne connaissons toujours pas ton don, mme si j'ai des soupons miaula Balbillus en baissant la voix devant l'arrive de leurs amis. Je m'interroge sur la vritable nature du malaise de Meyriem. Tous faisaient dj cercle autour du jeune magicien de la Ligue, en ngligeant le vampire aux portes de la mort, prs de l. Un bonheur ne vient jamais seul, dit-on : un groupe d'envoys de la vieille reine Sadosa venait de parvenir sur les lieux, demandant voir Aola de la Trinit, et les membres de l'expdition Amazoon.

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Chapitre

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La colonne de l'expdition Amazoon avanait bonne allure sous le ciel de Sombreterre, et dans le dcor austre du Pays des Pierres elle laissait derrire elle une colonne de poussire grise, cette dernire suivant le groupe tout en s'tirant vers les nues. Les alalhs marchaient en tte porteurs d'Amazoons et de bannires claquantes, de sorcires brandissant des hallebardes tincelantes et des boucliers d'or. D'autres fendaient les airs sur leurs balais par groupes de plusieurs, accompagnes de leurs insparables Vouivres, le reste allant dans les chariots de l'intendance tirs par les trakkers. Une poussire impalpable recouvrait toute chose et chacun, car l'endroit tait aride et dsol n'en plus pouvoir : les sorcires ressemblaient des fantmes, ou bien de tristes esprits ports par des collines en mouvement. Les Amazoons aux noirs habits et la peau majoritairement sombre poussetaient de temps autre leurs longs manteaux et leurs chapeaux, leurs chles souills. Celles dont l'habillement tait davantage militaire, c'est--dire porteuses de cuirasses rembourres de feutre et de boucliers en mtal luisant, de casques effrayants bards de rivets, avec des lances interminables et des glaives cristallins, n'taient pas davantage favorises. Elles aussi de faon irrgulire chassaient de leurs atours cette salissure indsire. Lucius, le Joueur et Bienheureux, se trouvait dans une situation identique et mme si la chaleur lui avait fait retirer son manteau de voyage, il avait bien vite d le remettre en relevant son col. prsent il se masquait le nez d'un mouchoir de soie, afin de filtrer au mieux les particules ambiantes. Salah se trouvait prs du Hros des Temps Anciens sur l'alalh de Aola, dernire de la Trinit. Il ne paraissait pas incommod par les conditions du voyage, comme s'il avait l'habitude de semblables dplacements depuis toujours. Aola s'tait retourne vers Iolo et son chat-cerise. L'tat de l'envoy de la Ligue s'tait nettement amlior, motivant son transport par l'alalh de Aola. Ce Pays des Pierres mrite bien son nom, en dfinitive. Aola tait davantage grise cendre que noire, ce moment-l, mme si de temps autre elle se servait de son chapeau de sorcire pour s'venter

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en s'aidant de souples mouvements de poignets. Elle remettait ensuite son chapeau, continuant s'essuyer du revers de la main. En effet, acquiesa Iolo dont la sortie hors de la langueur et du malaise inflig par la griffure ou bien la morsure ? de l'ggregore se terminait peine. Cette situation, si elle perdure, finira vritablement par devenir pnible. Iolo pour sa part avait us de son bret plus d'une fois afin de chasser les particules poussireuses souleves dans l'atmosphre du Pays des Pierres par le passage imposant des alalhs, et il avait d renoncer, car la tche tait sans fin. Balbillus le chat-cerise lui n'avait pas esquiss le moindre geste pour se dbarbouiller, et il arborait un moindre degr l'image d'un ours des bois, nanti d'une vague teinte rougetre. Tout le petit groupe partageait le mme alalh, Aola ne laissant aucun rpit sa monture lphantesque. Nous parvenons la Passe de Sesostre, leur indiqua leur guide de Myriam, Salah, en dsignant du doigt une troite gorge s'levant au loin, une faille dans la muraille brune s'levant autour d'eux de toute part, depuis un bon moment dj. J'aime autant mieux, se rjouit Aola dont la hte franchir le Pays des Pierres, aprs l'accord de la vieille reine Sadosa, avait t visible tout le long de la journe. Mes soeurs de la Trinit et les autres sont prisonnires prs du Koeur de la Terre, je n'aurai de cesse de les rejoindre. Comment se nomme-t-elle dj Elle s'tait retourne vers le vieillard Salah, mais Iolo, dont la mmoire et les forces revenaient d'instant en instant, rpondit pour lui. Jelialle, la Vizyre Jelliale, a dit le Serpentaire interrog par Balbillus. Je lui ferai rendre gorge, grogna de manire indistincte Aola en baissant son grand chapeau noir sur ses yeux. Chacun avait entendu sur l'alalh son ultime menace, seul le chat-cerise Balbillus n'prouvant pas le besoin de baisser la tte. Durant un moment la troupe poursuivit son avance vers la Passe de Sesostre, et aux dires de Salah elle clturait le Pays des Pierres de la vieille reine Sadosa, l'aridit infernale, avant de laisser passage aux Terres de Hiam. C'tait un royaume ctier donnant accs une troite langue de terre, les Phanestrelles. Ensuite, l'Ore s'ouvrira devant nous, et ce sera l'affaire de peu de temps avant d'arriver Hor-Nemed. Et le Koeur de la Terre ? s'enquit Aola de la Trinit, craignant de perdre de vue le but ultime de leur expdition.

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Il sera juste aprs, la rassura Salah. Mais l'allure rapide de nos montures, ce sera chose aise de parvenir jusque l. Paraissant rassur seulement moiti, l'unique Amazoon restant de la Trinit soupira, et sembla sur le point d'mettre un dernier commentaire avant de se raviser. Quelques instants aprs les alalhs de la troupe, suivis distance par les trakkers tirant les chariots parvinrent la Passe de Sesostre, o soufflait un fort vent travers l'ouverture bante entre les chanes de montagnes. Lorsqu'ils atteignirent le haut de la passe, car elle dcrivait une monte son point culminant, avant de redescendre hors du Pays des Pierres, une bourrasque iode leur gifla le visage. Iolo, sur le point de s'endormir par cause du trot rgulier de l'alalh, se rveilla en sursaut. Sur leurs balais les Amazoons s'taient lances vers les hauteurs dans le ciel dgag, et les Vouivres les poursuivaient en sifflant, l'image de javelots prcieux, ondoyants et chamarrs. Les montagnes frontalires taient derrire eux, puis le chemin de l'expdition bascula vers le bas avant de s'tirer vers la mer. Une tendue liquide s'battait et bruissait sur une plage de galets ronds et blancs, entonnant un murmure ancien sous le pur ciel. Le ressac s'tirait le long de la chane de montagnes, bordant le rivage aussi loin que pouvait porter le regard. Hormis la mer et les pics la cerclant troitement, Iolo ne put voir aucun chemin praticable. Les alalhs pourront peut-tre longer la rive jusqu'aux Phanestrelles, dclara le jeune envoy de la Ligue en direction de Salah, dont les connaissances gographiques de l'endroit laissaient perplexes, mais les chariots ne pourront en faire autant, ni mme les trakkers. Ce chemin n'est-il pas draisonnable ? Leur guide Salah allait ouvrir la bouche en dsignant un point de l'horizon devant eux, mais le chat-cerise Balbillus n'avait pas une vue fline pour rien et il le contredit fermement, d'un ton calme et pos. Devant nous est une langue de terre s'infiltrant entre la mer et les montagnes, elle se mue en sable gris, tu verras. Tantt, les galets laisseront place un sable fin, les trakkers et les chariots y circuleront leur aise. Tout fait, affirma Salah en souriant devant l'acuit du chat-cerise, ce sont les Terres de Hiam, o nous pourrons faire une courte halte si ncessaire, avec un lger bmol : cette mer de Sombreterre n'est pas sans danger, il nous faudra tre sur nos gardes. Ensuite, une bande terreuse nous permettra de la franchir pied sec, si j'ose dire, et l'Ore s'ouvrira devant nous. Tout deviendra plus facile, j'espre.

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N'y comptez pas, leur lana d'un ton renfrogn Aola, parmi les sifflements excits des Vouivres, planant aux environs. Le Concile d'Idonn a dj agi par le pass en nous privant de certaines de nos soeurs, les choses ne seront pas aussi simples. Le peuple d'thrys n'a toujours pas abattu ses dernires cartes. La troupe dans la rumeur sourde des alalhs et les vocifrations aigus des trakkers tirant les chariots descendit la passe, et l'alalh de l'Amazoon Aola s'tant port en tte, l'expdition dcrivit une ample courbe avant de pitiner les pierres rondes et blanches de la rive. Les chariots des trakkers furent mis en difficult par ce changement de cap, mais effectivement il advint bientt entre la mer houleuse et les hautes falaises bordant le Pays des Pierres une voie minuscule, juste assez large pour le passage des chariots. Les Terres de Hiam, ralisa Iolo en se souvenant des paroles de leur guide Salah. Puis de la mer se leva un vent de travers, projetant sur la grve des masses liquides mousseuses et bouillonnantes. Iolo ouvrit la bouche afin d'indiquer toutes les Amazoons d'augmenter l'allure, mais il s'aperut vite de l'inanit de son conseil. Sur le chemin rduit, les alalhs avanaient un rythme soutenu. Chevauchant des balais, une poigne de sorcires accompagnes de leurs insparables Vouivres s'en taient revenues depuis les airs informer Aola. Des pirogues de quartz noir aux voiles de tulle s'en viennent vers nous, expliqua l'une d'elles en virant longuement autour de l'alalh de la Trinit. Peut-tre leurs quipages n'ont-ils aucun dessein nous concernant, et veulent-ils seulement prendre pied sur la grve, avana le Hros des Temps Anciens travers le tumulte des vagues, l'expdition acclrant le pas sur le chemin. Plusieurs Vouivres sifflrent dans les airs, excites au plus haut point par l'atmosphre ocane ambiante, puis une autre sorcire reprit. Cela semble peu probable, ils vont toujours dans notre direction en dpit de notre progression sur la route. Essayez de les retarder le plus possible, ordonna Aola en s'adressant ses consoeurs d'une voix forte. Combien de temps nous reste-t-il encore pour atteindre les Phanestrelles ? Relativement peu, tant donn la bonne allure des alalhs, mais Quoi donc ? interrogea avec agacement Aola, aprs avoir signifi d'un geste aux sorcires sur leur balai d'excuter son ordre. Les Phanestrelles constituent un pont reliant deux continents opposs, notre position y sera peut-tre encore plus dfavorable qu'ici.

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Expliquez-vous, miaula Balbillus, toujours lov dans les bras de son ami de la Ligue. Les alalhs grondaient et soufflaient, le martlement des cratures squameuses portant la troupe tait devenu ininterrompu. Dans leur dos s'teignait la chane montagneuse et un ruban bruntre s'tirait en ligne droite vers l'ocan. L-bas, l'autre extrmit de leur chemin et de l'horizon, naissait une frange de terre meraude, une oasis de fertilit et de verdure aprs la grisaille du Pays des Pierres et l'troitesse des Terres de Hiam. Alors ? demanda de nouveau le jeune garon aprs avoir quitt des yeux l'infini azur. Notre position risque d'y tre encore plus expose aux intempries, voil tout avait conclu Salah en caressant son menton. Sur la mer naissaient des clairs, illuminant la surface des eaux. Les vagues s'chouant sur la grve semblaient dtenir une curieuse forme d'nergie, bruyante et scintillante la fois. trange, lcha Iolo vers Balbillus le chat-cerise. Raction typiquement Amazoon, miaula en retour celui-ci. Des clairs fusrent de nouveau depuis les sorcires, et des explosions retentirent. Des cris rsonnrent au-dessus des eaux, dj les Phanestrelles taient proches. Allez portez secours nos compagnes, veillez les ramener toutes saines et sauves, intima Aola une Amazoon sur un alalh, proche de l, il ne doit pas manquer une seule Vouivre. D'aucune faon. La sorcire se saisit de son balai et lui parla doucement, avant de l'enfourcher puis de s'lever en filant dans les cieux. Les Phanestrelles se dressaient face eux : l'immensit de l'ocan tait un royaume saphir teint d'une grisaille moire. La troupe quitta la longue grve s'tendant encore sur le ct, vers l'est, derrire la muraille montagneuse cerclant le Pays des Pierres et portant le nom des Terres de Hiam. Elle entreprit de marcher droit devant elle, sur une grande terre avanant vers la mer en oblique, avant de s'acheminer vers un isthme pointant l'horizon. Les Phanestrelles taient constitues d'une troite bande de terre reliant deux empires. Les chariots tirs par les trakkers furent les derniers mordre sur la terre bruntre, d'une consistance diffrente de celle des Terres de Hiam. Dj s'en revenaient se poser sur les alalhs ou bien terre les sorcires de l'air avec les Vouivres. Le Hros des Temps Anciens, Lucius, pointait un doigt inquiet en direction du levant. Des nuages lourds de pluie et d'une noirceur faire plir l'me s'en venaient vers eux, pousss par un vent toujours plus violent. Les tendards

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brandis par les Amazoons sur les alalhs claqurent furieusement. Une rafale violente survint, puis une autre. Iolo cria. Il avait manqu tre dsquilibr par la force du vent, et visiblement il n'avait pas t le seul. Les malfaisants sur les pirogues de quartz et d'or ont t repousss par vos sorcires, dclara le vieillard Salah, mais ils ont eu la force d'invoquer leurs anctres lis depuis longtemps aux lments ariens. Les Hommes d'Or prtendent descendre des vents, et commander aux lments. Ils vivent dans les Phanestrelles ? s'informa le chat-cerise tandis que les vents, au fur et mesure de leur avance, gagnaient en puissance. Non, rvla le vieillard travers le tumulte, plutt dans les les de Malagasque, non loin d'ici. Mais les Phanestrelles ont toujours t considres comme leurs, et ils font payer tribut quiconque pour prix de leur passage. Le prix est-il lev ? s'enquit Aola en se cramponnant, l'image du reste des Amazoons, sur le dos de son alalh. Le ciel tait dsormais gris de plomb et des vagues cinglantes fouettaient les rives des Phanestrelles. D'instinct les alalhs suivis par les trakkers s'taient positionns au milieu de la bande de terre, et n'eut t leur grande hauteur sur les mastodontes les membres de l'expdition auraient dj t tremps. Les conductrices des trakkers n'avaient pas cette chance, observa Iolo aprs avoir jet un regard inquiet derrire-lui. Des arbres ctiers se ployaient en s'inclinant au gr des bourrasques venteuses, des vagues grondantes franchissaient la langue de terre d'un bord l'autre. Les Phanestrelles sont dangereusement proches du niveau de la mer, jugea Lucius en rabattant son col autour de son visage. Une pluie battante s'abattit sur l'endroit, sans autre pravis qu'un cinglant coup de tonnerre. La mer rsonna, un nouvel clair dchirant la soierie cleste en prcdant une dtonation assourdie. L'ocan escaladait la grve en vitant les rochers, s'infiltrant par les ouvertures de l'endroit, avant de s'lancer en soufflant entre les pattes des alalhs dgoulinant de pluie. J'avais bien prvenu, le passage des Phanestrelles serait dlicat, rappela Salah en hochant de la tte, le fait d'tre tremp de la tte aux pieds ne le gnant pas outre mesure. Vous pensiez aux Hommes d'Or ? soupira Aola dont le large chapeau ruisselait sous l'onde. Non, absolument pas, ce lieu est connu pour son climat changeant et souvent excrable, de toute faon.

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Vous n'avez pas rpondu ma question sur le prix demand par les Hommes d'Or, revint la charge Aola. Il y eut des cris aigus la queue de l'expdition, et Iolo vit de quelle manire une charrette avait manqu tre emporte par une lame, trakker et Amazoon y compris. Une poigne de vies humaines, en gnral, expliqua Salah vers Aola d'un ton neutre. Cela ferait-il s'amliorer les conditions atmosphriques des Phanestrelles ? Certainement pas, assura Salah, mais cela permet au voyageur d'obtenir la mansutude des Hommes d'Or, les trangers peuvent se consacrer alors au pril restant, celui des Phanestrelles. Il y eut de nouveau des clameurs et des gmissements l'arriregarde, puis les trakkers se manifestrent bruyamment de leur rumeur glapissante. Une autre carriole avait manqu se faire emporter encore, et cette fois-ci les Amazoons avaient pris la dcision de quitter ces vhicules dangereux si prs du sol. Aola ragit sans tarder. Faites monter nos soeurs sur les alalhs ! Les trakkers nous suivront d'eux-mmes par la force de l'habitude ! Il en fut fait ainsi, sous une pluie battante l'expdition poursuivant sa progression dans les Phanestrelles. L'Ore tait au bout du chemin : si proche, mais si loin la fois. Plusieurs grondements se firent entendre dans les cieux imptueux, mais aucune dtonation ne survint. Les nuages frlaient le sol lourdement chargs de pluie, de cette pluie battante frappant indiffremment les voyageurs, les btes ou bien la surface de l'endroit. Iolo l'image du groupe n'y voyait plus trois pas, hormis les alalhs les plus proches du sien. L'horizon avait disparu au sein d'une muraille de bruine et de bourrasque, puis un nouvel clair dchira les couches nuageuses, faisant s'illuminer leurs entrailles. Un clair frappa la mer, et la pluie aprs une brve accalmie reprit de plus belle. Les Amazoons sommaient leurs btes d'acclrer, dsirant rejoindre l'Ore tout prix. Car nul en cette bande de terre des Phanestrelles ne se sentait gure son aise, craignant de la voir s'engloutir dans les flots. Le jeune envoy de la Ligue eut saisi d'un pressentiment trange le dsir de se retourner et le spectacle observ derrire les alalhs lui fit froid dans le dos. Abandonns eux-mmes, les trakkers, ces sauriens colors et cailleux harnachs aux carrioles, avaient le plus grand mal suivre le rythme et ils se retrouvaient distancs, lentement mais srement. Aola ! s'exclama Iolo travers le sifflement de la pluie. Nous allons perdre les trakkers !

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Balbillus le chat-cerise s'tait retourn son tour. C'est exact, la pluie les empche de nous voir et s'ils n'ont pas de matre pour les diriger Nous perdrons les bagages et la nourriture ! renchrit Lucius en mettant ses mains en porte-voie vers l'arrire du convoi. C'est le dernier de mes soucis, rpliqua vertement Aola en remontant sur son visage le col de son manteau. Nous avons dj perdu des soeurs en trop grand nombre, je n'accepterai pas d'en perdre davantage dsormais. Le ton de sa voix n'admettait pas de rplique, aussi, malgr son coeur treint d'angoisse, car Iolo n'acceptait jamais les souffrances infliges aux btes de trait, le jeune homme se tut en reportant son regard vers l'avant du convoi. Les alalhs progressaient eut-on dit en pleine mer, car dsormais la langue de terre avait disparu. Le ciel et la mer s'taient unis, Salah rcitant doucement une antique prire, veillant d'anciens chos en Iolo. Mais il rsonna plusieurs reprises des hululements dsesprs en fin de convoi, et Iolo eut peur de voir ses craintes se raliser. Il descendit l'chelle de cuir tress permettant de quitter les alalhs. Sans prendre garde aux miaulements de Balbillus, il posa pied terre. Il se fit entendre des cris, une grande vague faisant vaciller le jeune garon. travers un brouillard liquide, il observa comment les masses effrayantes des alalhs pitinaient la terre submerge des Phanestrelles, puis il se mit en devoir d'viter leur charge de son mieux. Celle-ci tant passe enfin, il marcha vers l'arrire, d'abord lentement, ensuite de plus en plus vite. Le danger tait grand, mais Iolo possdait un trakker lui venant de son grand-pre dfunt, et toujours celui-ci lui avait prescrit de traiter ce dernier avec respect, car sans les animaux, disait-il, jamais l'homme n'aurait pu s'instruire et s'lever. Il cria et siffla travers la tempte comme il avait l'habitude de le faire avec son trakker lui, au Manoir de Corail, puis au moment o il craignait de voir perdus les trakkers de l'expdition un glapissement nerveux lui vint de sa gauche. ttons il parvint saisir la gueule trempe d'un saurien brun-rougetre, dont la crte cailleuse tait violette de peur et d'affolement. S'aidant de tapotements amicaux il le calma de son mieux, au sein de la tourmente bruyante, puis le saisissant par le mors il le fit avancer dans la direction des alalhs et de l'Ore. Il tait connu de tous hormis des Amazoons la faible vision des trakkers, pour ne pas dire davantage. Ils discernaient seulement les objets en mouvement, la priphrie de leur champ de vision. Allons, allons, criait Iolo au milieu des embruns.

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Un autre trakker s'en vint vers eux, pouss par une vague puissante, et leurs cris rameutrent le reste des chariots. Ils finirent par rejoindre Iolo, atteignant le nombre de six. Le jeune garon se demandait de quelle faon il allait bien pouvoir diriger tous ces trakkers pouvants par les conditions ambiantes, lorsque survint le Hros des Temps Anciens, Lucius, semblable un fantme mergeant de la pluie. Es-tu dment, mon garon ? lui reprocha Lucius. Laisse-les leur sort, retournons vers l'Ore, la mer va emporter ces chariots et leurs conducteurs avec ! Puis, voyant l'inertie du jeune garon, il reprit. Un alalh est rest en arrire pour nous attendre, mais il ne faudrait pas le faire patienter davantage. Lucius le prit par l'paule pour le faire courir vers la masse sombre faisant faiblement saillie travers le brouillard d'eau, mais Iolo repoussa sa main. Non. Ces trakkers nous ont servis fidlement. Le Hros des Temps Anciens regardait Iolo en semblant le dcouvrir pour la premire fois. Je n'accepterai pas de les abandonner, car leur vie est entre nos mains. Honte toi. Je te croyais un homme de coeur, mais je vois que je me suis tromp. Iolo s'en repartit attacher les longes des trakkers l'arrire du chariot le prcdant, formant ainsi un convoi glapissant. Il saisit le sien puis afin de ne pas le voir s'affoler, il se plaa devant lui et marcha en le tenant par le mors, faisant en sorte d'tre vu par le trakker et galement par les autres. Il y eut une premire vague secouant les chariots bchs, mais Iolo tint fermement la longe et les trakkers s'branlrent. De nouveau une vague glace d'cume grise et blanche mle, une autre encore, balaya l'endroit mais Iolo prit la direction de l'Ore, visible maintenant au loin, sifflant aux trakkers pour leur donner du courage. Il connaissait ce sifflement particulier depuis l'enfance, son grand-pre Sabizio le Myste le lui avait appris, il y a bien longtemps. Une ombre courut vers Iolo, parvenant sa hauteur. Le Hros des Temps Anciens pataugeait dans l'eau froide, ses bottes produisaient un bruit singulier en marchant, sa cape devait peser bien lourd. Je t'ai mal jug, Iolo, ne te mprends pas sur moi. Il avana prs de lui, car lalalh s'en tait reparti vers l'Ore, les considrant dj perdus. La pluie redoubla mais cet instant le vent tomba, permettant au sol des Phanestrelles d'merger l'air libre, car les vagues s'en taient retournes dans la mer. Le ciel s'clairait, les nuages

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vids de leur charge avaient repris de la hauteur. Le chemin dgorgeait de l'eau continuellement, aussi les trakkers percevant l'amlioration se rjouirent en poussant de petits cris, s'encourageant les uns les autres aprs avoir bien failli perdre la vie. Il y eut une dernire saute de vent, puis la pluie cessa. Les Phanestrelles tiraient leur fin, dsormais le continent mystrieux de l'Ore aprs lequel ils couraient depuis un bon moment se trouvait l, porte de main. Les arbres secouaient leurs branches et de petits crabes roses, aprs la tempte, se faufilaient entre les rochers. Il y avait des algues et du varech chou en travers de la voie, le ciel devenait plus clair. Les nuages s'cartaient en s'affaiblissant et un rayon de soleil fusa, un pinceau d'or rejoignant la mer. Il s'teignit, un arc-en-ciel fugace orna la vote. Sur la terre ferme se tenaient en les attendant les alalhs, Salah, Aola et les Amazoons, Balbillus le chat-cerise. Les rocs, les arbres et l'herbe verte de l'Ore, tout dgoulinait en faisant entendre un cristallin goutte goutte. Tu es ttu, Evzoon, lui lana Aola en voyant venir enfin depuis la langue de terre les chariots des trakkers dans l'Ore. Iolo de la Ligue des Magiciens de la Terre haussa les paules et prfra ne pas rpondre. L'expdition se situait dsormais sur un terrain bien moins prilleux. Chacun ayant retrouv sa place, y compris Iolo prs du chat-cerise Balbillus sur le dos de l'alalh de Salah et de Aola, il fut repris la direction d'Hor-Nemed. Tout le monde semblait soulag et libr d'un grand poids. Les alalhs avanaient sur une plaine d'herbe, suivi par les chariots des trakkers, et les Vouivres sifflaient nouveau au sein de l'lment arien, dont elles avaient t prives durant la tempte. Le ciel tait dgag, ou presque. Il y avait des cumulus cireux l'ouest, mais il n'y avait pas de comparaison avec la bourrasque de pluie et de vent essuye en traversant les Phanestrelles. Au fur et mesure de leur avance dans l'Ore, de solitaires btiments de pierre blanche firent leur apparition, sur la nature desquels leur guide Salah fut sans complaisance. La rgion depuis longtemps est l'enjeu de luttes farouches, des peuplades se combattent pour sa domination, car elle est trs prospre. C'est l le prix payer pour la richesse, grce au ciel ma cit de Myriam, si elle est bien portante, n'est pas aussi renomme, sa tranquillit en est assure. Une bataille une de plus a eu lieu ici, dont nous voyons les traces. Lorsque j'tais jeune, je suis all jusqu'aux Phanestrelles, une fois, ces marques de dlabrement ne s'y trouvaient pas.

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Comment savez-vous toutes ses choses sur l'Ore et Hor-Nemed, le Koeur de la Terre ? s'enquit l'Amazoon Aola sans cesser d'inciter son alalh aller de l'avant. Nous avons des Chroniques crites rdiges par des voyageurs audacieux, expliqua Salah, de plus des marchands parfois reviennent de contres lointaines dans notre cit de Myriam et nous tiennent informs des changements survenus ailleurs. Aola de la Trinit hocha la tte en paraissant se suffire de l'explication, mais le vieillard se sentit pouss se justifier davantage. Nous ne vivons pas coups du reste de l'Ultra-Terre, vous savez. Loin de l. L'expdition poursuivit sa marche en avant vers l'intrieur des terres de l'Ore, la vgtation graduellement devenant profuse et touffue, en un mot verdoyante. Aprs la scheresse du Pays des Pierres et l'hostilit des Terres de Hiam, des prilleuses Phanestrelles, le changement tait important et hautement positif pour la totalit de l'expdition. Des btisses la teinte claire mergrent pisodiquement en ponctuant de tches crme la vgtation environnante, et les alalhs donnant des signes de fatigue, Aola dcrta une pause bienvenue aprs les derniers vnements. En compagnie de la dernire des Amazoons de la Trinit, Iolo et le chat-cerise Balbillus, le vieillard Salah et Lucius, le Joueur et Bienheureux, marchrent vers les demeures vides aux toitures arrondies en qute d'informations. Des Amazoons du groupe taient venues galement. Les maisons taient vieilles, mais pas d'une anciennet extraordinaire. Elles doivent tre abandonnes depuis une vingtaine d'annes tout au plus, estima le Hros des Temps Anciens en grattant la pierre dlave d'un ongle expert. Son clat et sa pleur sont remarquables, vraiment. Les carrires de pierres blanches de l'Ore ont de tout temps eu grande rputation, reprit Salah vers les Amazoons. Dans les temps anciens, dj Iolo en compagnie de Balbillus tournait autour de la demeure la plus proche, discutant voix basse avec son compagnon flin de la Ligue. Il nous faudra tenir informs nos confrres de notre avancement dans la mission, dclara Iolo en fixant une colonnade auprs d'un mur immacul. Plus tard, lorsque nous serons prs d'atteindre le Koeur de la Terre et donc sur le point de faire demi-tour, puisqu'il nous est interdit d'aller au-del, miaula Balbillus, nous le ferons. Rien ne presse encore. Tiens Balbillus le chat-cerise venait de distinguer une ouverture bante dans le pan d'un mur avec de minuscules perforations disposes

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l'aveuglette, donnant l'impression qu'un rayon destructeur avait perc la maonnerie. Et ce de part en part, observa Iolo aprs avoir fait contourn la maison. Curieux, dclara Aola de la Trinit aprs avoir rejoint les deux amis. Toutes les btisses de l'endroit sont ainsi. Ses habitants auront eu souffrir une brusque attaque, dirait-on, ayant mis fin l'existence du hameau, dit le Hros des Temps Anciens quelques pas plus loin, en continuant dtailler les environs. Cela confirme les nouvelles colportes par les marchands de soie et d'bne depuis longtemps. Un peuple mystrieux et rcemment parvenu dans la rgion se livrerait au pillage de l'endroit, leur agressivit serait sans pareil, articula Salah en caressant sa courte barbe blanche. Mais les rumeurs sont si perfides, saura-t-on jamais la vrit ? Balbillus le chat-cerise et Iolo poursuivirent leur exploration des demeures parpilles, mais toutes prsentaient le mme aspect, celui d'un bourg cart du reste du continent, ayant eu souffrir d'une agression soudaine. Il y avait une fontaine de pierre moussue dans un coin, l'onde pure dgage tanchant la soif du jeune homme, puis de toute la troupe, sitt sa dcouverte bruite au sein de l'expdition. Iolo escalada les monticules par acquit de conscience, Lucius le Hros des Temps Anciens se joignant lui lorsqu'ils virent comment les Amazoons dtelaient les trakkers et commenaient monter les tentes d'argent avec les tendards de bronze, symbole de l'hgmonie Amazoon et fiert de la troupe. Les alalhs s'taient vu enlever leurs selles et leurs harnachements, des patrouilles de Vouivres s'lanant dans le ciel dgag de l'Ore. Une halte vient d'tre dcrte, comprit le Joueur et Bienheureux en relevant son chapeau de devant ses yeux. La prudence l'impose, approuva Balbillus en regardant le travail des Amazoons, donnant l'endroit l'aspect d'une ruche travailleuse. Un conflit s'est droul ici, il a mis fin l'existence du hameau, l'on ne sait rien des ventuels agresseurs. De plus Les alalhs et les Amazoons sont fatigues, poursuivit Salah en parvenant prs d'eux. Il faut parfois savoir poser ses bagages, et ne pas vouloir aller trop loin. Mme si l'envie de dlivrer mes soeurs me dmange, croyez-le bien, leur affirma Aola aprs avoir dirig de main de matre la mise en chantier du camp. Entre les tendards de bronze, des cordes avaient t tendues et ployaient sous les armures et les habits disposs l pour scher. Avec la perspective d'un repos consquent, les sourires taient revenus sur les

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faces des sorcires Amazoons. Certaines ayant form un cercle autour d'une cafetire d'mail bleu, les Evzoons furent invits sans davantage de faon partager leur collation, et Iolo comme Salah, Lucius, acceptrent volontiers. En passant prs des trakkers laisss libres prs de l, ces derniers sentirent la prsence du jeune envoy de la Ligue et glapirent en se poussant pour l'approcher. Leur raction instinctive et reconnaissante arracha un sourire Iolo.

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Nous y voil, expliqua Iolo vers le chat-cerise Balbillus, install prs de lui, sur le chariot tir par le trakker. Il dsignait du doigt le chemin poussireux se perdant en une valle de champs d'herbes folles et d'arbres fruitiers. La fort s'tendait encore avant de s'affaisser un peu plus loin et de disparatre. Des bois et des pics se dressaient l'horizon, mais en une direction oppose. Ton instinct ne t'avait pas menti, la direction de l'est semble prometteuse. La troupe Amazoon avait repris la route vers le centre de l'Ore, afin de rejoindre au plus vite Hor-Nemed puis le Koeur de la Terre. Cela non seulement cause de la Vizyre Jlialle, responsable de l'enlvement des Amazoons de l'expdition, mais galement parce que seul le Koeur de la Terre permettait l'accs au mirifique Mondwana, univers unique constitu de tous les univers existants. De l le groupe rejoindrait le monde agressif d'thrys, avec sa capitale Idonn. Les Amazoons auraient ainsi vit par l'intrieur si l'on peut dire les terribles dfenses d'thrys, mais sans les envoys de la Ligue des Magiciens de la Terre. Car Iolo et Balbillus le chat-cerise repartiraient immdiatement en direction du sige de la Ligue, une fois parvenus au Koeur de la Terre. Iolo avait intim au trakker, en agitant les rnes de faon lche, l'ordre de faire effectuer la carriole un demi-tour, mais Balbillus s'tait interpos. Un instant, Iolo. Il ne s'agit pas de renouveler l'erreur commise notre entre au Pays des Pierres. Le chat-cerise faisait allusion leur inattention coupable, elle avait bien manqu provoquer une chauffoure avec les guerriers Simiens. Le jeune garon avait approuv de la tte. Tu as raison, Balbillus. Il nous faut tirer les enseignements du pass, et veiller empcher les sottises de se renouveler. Iolo fit s'immobiliser le trakker. Suivi de Balbillus il sauta terre parmi la poussire de l'Ore, explorant mticuleusement les environs de la valle dont ils se trouvaient l'entre, puisque leur chemin se perdait dans

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un lointain invisible, adoss de profondes forts puis des pics acrs vers le couchant. La route de l'expdition s'tait divise en plusieurs embranchements peu aprs le dpart de la troupe, au petit matin de ce mme jour, au grand dam de Salah, leur guide de Myriam, dont l'rudition et le savoir gographique atteignaient ses limites. Afin d'viter de perdre un temps prcieux, Aola de la Trinit avait scind l'expdition en plusieurs units, et donn l'ordre de dnicher le meilleur chemin, charge pour chacun de rejoindre un point de ralliement fix aussitt. Il s'agissait de l'endroit mme o se divisait la route, afin d'viter de part et d'autre des errements coupables. Iolo et son chat-cerise avaient pris la voie la plus carte avec un trakker, car il les prfrait de beaucoup aux imposants alalhs. Dj la matine touchait sa fin lorsquaprs des dtours sinueux, le chemin s'tait mu en une voie royale, donnant sur une valle ombreuse d'arbres et de champs, parcourue par un vent tide. Une vision enchanteresse, vritablement. Nous touchons au but, du moins selon mon opinion. J'ignore si Aola acceptera notre direction, mais pour ma part je n'en prendrais pas d'autre, si je dirigeais l'expdition. N'es-tu pas de mon avis, Balbillus ? Le chat-cerise clignait de ses yeux d'or silencieusement en humant les touffes d'herbes sauvages aux aigrettes poudreuses et volatiles, relevant la tte pour fixer les environs, en qute d'invisibles et possibles agresseurs. Je n'en sais rien encore, cela dit nous pourrions pousser notre exploration plus loin, vrifiant ainsi la validit de notre voie. Aprs tout, pourquoi pas ? La voix de l'adolescent tait dubitative, mais il siffla plusieurs reprises le trakker et ce dernier en s'brouant souleva son ventre blanc crme, s'lanant vivement sur la route. La carriole grinait sur les cahots du chemin et une fine poussire s'leva leur suite, le soleil de Sombreterre indiquant la position de midi. Des arbres enserrs par une mousse verdtre jalonnaient l'endroit, un pont archaque diffrend dans sa conception et dimension de celui du Pays des Pierres se faisant entrevoir au loin. Une rivire plate et grise, l'onde assoupie, se tranait dans les environs en droulant ses mandres argents. De mieux en mieux, la prsence de cette rivire pour l'expdition est une bonne chose, argumenta Iolo vers le chat-cerise, ce dernier poussant l'adolescent de la Ligue rejoindre le pont et le dpasser. Le trakker fit mine de vouloir se dsaltrer la rivire mais Iolo l'en dissuada, se tournant vers Balbillus.

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Il sera toujours temps pour nous de le laisser boire jusqu' plus soif sur le chemin du retour, dit-il vers Balbillus. Aucun travail n'est achev avant d'avoir t conclu, miaula le chatcerise avec une intonation sibylline, comme il le faisait parfois avec Iolo. Ce dernier haussa les paules en se le tenant pour dit, car il connaissait bien les accs de mutisme de son compagnon flin. Le trakker ayant dpass la rivire ils poursuivirent dans la valle ombreuse, s'aventurant toujours plus profondment parmi l'Ore et ses mystres. De cette faon dcousue ils parvinrent en un endroit o le chemin dcrivait une courbe, et derrire un bouquet d'arbres apparut une maison, par bien des points semblable celles entrevues dans le hameau abandonn, durant la prcdente journe. Une seconde demeure se trouvait prs de l, puis une troisime. Lorsqu'ils furent arrivs leur hauteur, Iolo et le chat-cerise Balbillus ralisrent la vrit des choses et des faits. Ils taient dans l'agglomration d'une grande ville, car le sol dcrivait une dnivellation et la cit occupait la totalit du versant pentu, la ville en question s'tirant sur les bords d'un lac saphir l'onde crte d'cume, des voiles colores sillonnant l'tendue d'eau. Iolo siffla d'tonnement devant la vision colore. Tu avais raison, Balbillus, reconnut contrecoeur le jeune garon, aucun travail n'est achev avant d'avoir t conclu. Puisque nous sommes l, poursuivons, nous informerons les Amazoons des nouvelles glanes par ici. Les maisons n'taient point dsertes, il s'en chappait le bruit de conversations humaines et mme si certaines portaient encore les traces d'impacts visibles, elles n'avaient pas t dlaisses, visiblement. L'herbe des pturages tait entretenue et des vaches blanches et noires, quelques chevaux, s'brouaient parmi les champs en hennissant. Des bancs de bois taient disposs prs des demeures sur le bord du chemin, et des enfants la peau cuivre jouaient dans les jardins fleuris, ne disposant d'aucune barrire de dlimitation. Les adultes sortaient des btiments pour les regarder passer, ils avaient des cheveux friss et pais coup trs courts et de longues robes aux motifs quadrills, certains portaient des calottes avec des anneaux d'or aux oreilles, et d'autres allaient nu-tte. Leur expression de curiosit tait cependant dnue d'agressivit, Iolo s'en rjouissant secrtement. Voil une surprise majeure, lana Iolo vers le chat-cerise, dans la descente sinueuse du chemin, une bouffe de vent humide provenant du lac leur montant au visage.

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Le ciel possdait un bleut somptueux, et des nuages de pure dentelle voluaient dans les sommets. Le soleil intrieur prodiguait des rayons doux sur toutes choses, les abeilles et les bourdons dansant une sarabande autour des boutons d'or et des genets bordant la route. Des champs de verdure s'tendaient vers les grandes forts entrevues prcdemment, leur route plongeant en contre-bas, semblant traverser le vide. La cit arborait l'aspect d'un quadrilatre aux angles vaguement arrondis, comportant des minarets de pierres blanches et roses, avec des btiments aux toits en pyramide et des places aux pavs scintillants sous le soleil. Il y avait de grandes tours en terre cuite s'levant au-dessus de la ville, et des maisons bardes de toits superposs et d'ogives cristallines. Les rues taient droites, larges, comportant distance rgulire les voyageurs s'en apercevaient de visu, puisqu'ils ornaient leur route galement des colonnes de grs et de porphyre porteuses de conques l'clat teint. Ces artfacts sont destins illuminer les voies lorsque la nuit s'en vient tomber, comprit Balbillus le chat-cerise. Iolo ne dit rien tandis que leur carriole s'en descendait toujours plus vers la cit de l'Ore, croisant en sens inverse des natifs de l'endroit montant califourchon des nes gris, ou bien marchant en couples. Des mouettes blanches criaillant sur la ville, Iolo trouva leur vacarme curieusement gracieux. Bientt dans le lent abaissement de la voie pave vers la cit place au bord du lac, s'en vint vers eux une patrouille de soldats enrouls dans des robes de lin bleu dlav. Ils portaient des turbans avec de grandes pes sur le dos, dont la garde dpassait derrire leur tte. C'tait prvoir, miaula Balbillus dont le dpit l'image de son compagnon d'quipe tait visible. Les hommes, car ils taient deux, montaient de curieuses cratures la robe fauve et aux pieds pourvus de sabots, avec deux excroissances laineuses entre lesquelles se tenaient les soldats. Ces animaux avaient des cornes recourbes et des oreilles rondes, des yeux brillants et un naseau presque l'image de celui d'un cheval. Les soldats avaient eu un geste vers les deux amis et Iolo prudemment immobilisa la carriole. Les inconnus s'informrent de leurs intentions, le couple d'amis arguant de leur condition de voyageurs. Nous sommes de passage dans la rgion, et souhaitions visiter votre belle cit. Ming est ravissante comme une perle, elle est l'image d'un joyau, affirma l'un des soldats en hochant de la tte, notre chance est grande de pouvoir vivre ainsi l'abri des prils.

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Malgr tout nous sommes tristes de devoir suivre les rgles imposes par nos diles, ils forment l'Aropage Illustre de notre cit-tat de Ming. L'Aropage Quoi ? interrogea Balbillus. Les plus illustres vieillards de notre ville dirigent sa destine, il est de leur dcision d'carter les inconnus de nos foyers. Nous en sommes sincrement dsols. Le soldat au regard clair sous son turban, la peau cuivre, avait approuv de la tte et son compagnon semblait tout aussi navr. Mais pourquoi une telle dcision ? Nos intentions sont pacifiques, nous n'avons jamais fait de mal quiconque ! s'emporta Iolo. Nous ne doutons pas de vos paroles, trangers, mais les choses sont ainsi. Autrefois les Yorgs nous firent de grands dommages, il est des cits et des villages entirement disparus sous leurs assauts. Ils nous ont laiss de cuisants souvenirs, car nous les chassmes avec difficult. Iolo et Balbillus le chat-cerise approuvrent de la tte en se remmorant les vestiges du petit hameau distingu durant la journe prcdente. contrecoeur ils firent effectuer un demi-tour leur trakker, devant le refus obstin des soldats de la cit-tat de Ming. Ils se retournrent une dernire fois pour mieux conserver l'image paisible de la charmante petite ville, les deux soldats monts sur leur crature trange leur faisant un signe d'adieu de la main. Eh bien, peine avons-nous pu entrevoir le paradis celui-ci nous a t retir, conclut avec peine Iolo de la Ligue des Magiciens de la Terre. Soyons philosophe, proposa Balbillus, du moins avons-nous appris des informations prcieuses sur ces mystrieux Yorgs, et puis, au fond Quoi ? demanda Iolo tandis que le trakker tirant la carriole se rapprochait des bois cerclant le haut de la pente. Nous tions partis afin de trouver la meilleure voie pour rejoindre Hor-Nmed, et celle-ci rejoint la cit de Ming. C'tait une fausse route, mais elle nous a t profitable en dfinitive. Iolo soupira. Durant un long moment il n'ouvrit plus la bouche, avant d'tre arriv au petit pont de pierre. Aprs l'avoir travers il se souvint de sa promesse, et il permit au trakker de s'abreuver longuement. Ils reprirent ensuite la route de l'embranchement prs duquel le campement avait t dispos, dans l'attente du retour des diffrentes patrouilles, et comme ils s'y attendaient les tentes avaient t replies sur les chariots, les alalhs harnachs.

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Vous en avez mis du temps ! tempta Aola du haut de son alalh. Lucius est revenu de l'est depuis un bon moment, nous commencions dsesprer. Ce dernier vint eux avec un large sourire aux lvres, les rejoignant d'un bond sur la carriole de leur trakker. L'ordre avait t donn par les Amazoons de reprendre la marche, aussi tournant le dos la douce cittat de Ming, sur les rivages du lac saphir, l'expdition s'enfona toujours plus avant vers l'Ore aux profonds mystres. Entre des arbres sombres passaient lourdement les alalhs, leurs flancs squameux frlant les branches, tandis que leurs longues queues tranaient sur le chemin. Les trakkers en fin de cortge glapissaient en un concert allant crescendo, et il rsonnait depuis les hauteurs les exclamations des Amazoons d'un bout l'autre du convoi. Les sorcires avaient repris leur vol de surveillance sur leurs balais, les Vouivres aux vifs battements d'ailes les accompagnant inlassablement. De tnbreux enchantements taient activs par l'entremise des Amazoons : depuis leur poste d'observation, au niveau du sol, Iolo voyait certaines d'entre elles s'enrouler dans leurs chles, se protgeant de leurs chapeaux pour profrer de mystrieuses incantations. Le pril est grand, expliqua le Hros des Temps Anciens aux deux amis de la Ligue, car si j'ai dcouvert un chemin large et droit se perdant vers les forts, et les pics de l'Ore, il est des Amazoons parties en reconnaissance arienne ayant distingu d'autres agglomrations vides de ses habitants, mises mal par un ennemi invisible. Cela n'a pas laiss d'tonner les sorcires. Nous comprenons cela, miaula Balbillus en se tenant bien droit sur le sige en bois du conducteur, malgr les cahots du chemin caillouteux. Avez-vous fait une dcouverte intressante ? s'enquit le Hros des Temps Anciens, Lucius le Joueur et Bienheureux, tout en jouant machinalement avec un d d'ivoire l'clat translucide. Non sans une certaine surprise rtrospective, Iolo ralisa un fait agaant. Lucius tait le seul les interroger sur les rsultats de leur tentative, contrairement aux Amazoons, suprmement indiffrentes. Il lui vint l'esprit l'ide de s'en mouvoir, avant de juger une telle raction ridicule. Il importait seulement de franchir au mieux l'Ore jusqu' Hor-Nmed, dans un tel cas de figure les sensibilits personnelles n'avaient rien faire. En fait, non, car si nous avons bien observ de loin, hlas, il ne nous a pas t possible de nous en approcher davantage une cit-tat fort gracieuse et avenante

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Du nom de Ming, prcisa Balbillus en sortant de sa lthargie avec propos. Habit de gens charmants Par exemple, c'est vritablement une chance ! s'exclama Lucius en saisissant son d au vol d'un geste vif. Pour notre part nous n'avons pu observer encore quiconque, mme pas ces agresseurs invisibles, dont la prsence est si redoute par les sorcires Amazoons ce sujet, cependant, nous avons un indice, bien maigre il est vrai, reprit le chat-cerise en s'brouant. Les habitants de Ming ont dj eu affaire eux par le pass, ils en ont gard un cuisant souvenir. Vraiment ? s'tonna le Hros des Temps Anciens aprs avoir remis dans une de ses poches son d ivoirin, haussant ses sourcils. Oui, poursuivit Iolo en continuant tenir les rnes du trakker, haletant dans la poussire souleve par la marche pesante des alalhs. Ces ennemis puissants sont les Yorgs, nous ont-ils expliqu. Et ils sont cause de l'troite surveillance maintenue autour de leur cit-tat. Voil une nouvelle dont Aola de la Trinit saura tirer parti. Car nommer son adversaire, c'est dj avoir pouvoir sur lui. En tout tat de cause, assura Iolo tandis que la troupe s'engageait en un vallon humide, o les arbres ou du moins leur fate arrivaient presque hauteur des ttes serpentines et leves des alalhs. C'est dire si les trois amis sur la carriole du trakker, parmi celles de l'expdition portant les tentes et les vivres, se situaient en une pnombre pesante. Le voyage se poursuivit et bientt au coeur de cette profonde fort de l'Ore, Aola, voyant l'heure du repas de midi largement dpasse, dcrta une halte. En un mplat herbeux et vallonn, la verdeur accueillante, les alalhs furent disposs en cercle et les Vouivres, avec plusieurs sorcires prposes la surveillance, s'envolrent en patrouille tout autour du campement improvis. Les tentes ne furent point retires des chariots bchs, car l'interruption serait courte. De fait les Amazoons se disposrent par groupes, Iolo avec le Hros des Temps Anciens et Balbillus le chat-cerise se retrouvant partager le repas de plusieurs autres Evzoons de l'quipage, avec lesquels ils s'taient entretenus brivement. Le cercle fut form et de minuscules botes d'argent se mirent circuler de main en main, des outres d'eau en cuir blanc tant distribues galement. La couche d'argent de ces portions de nourriture telle tait leur nature en dfinitive devait tre retire, car il s'agissait d'une pellicule de protection, et Iolo imitant maladroitement le reste des Evzoons avait mchonn sa portion avec l'emballage devant l'hilarit de ses compagnons de voyage.

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La peste soit de ces gens-l ! s'emporta en riant son tour Iolo, aprs avoir ralis sa bourde. Ne pourraient-ils pas manger comme tout le monde ? Puis il se mit en devoir de prparer la portion de Balbillus le chat-cerise, ce dernier aprs l'avoir hum la grignotant pensivement. Alors ? Comment trouves-tu la gastronomie Amazoon ? l'interrogea Iolo en esquissant un sourire, assis dans l'herbe tendre. Silence, sacripant, je mche Prs d'eux tait un Evzoon d'dennia, la plante d'origine de la Trinit, et son nom tait Valienne : il tait de haute taille et dli, avec une peau trs sombre et des yeux brillants, des cheveux bleu coup court et des boucles d'argent aux oreilles. Il portait des vtements de voyage aux teintes marbres et des pantalons de toile meraude et blanc, des bottes noires tincelantes et une ceinture de tissu. La plupart de ses compagnons Evzoons taient vtus comme lui, avec un teint de peau identique, sauf pour deux dont l'un arborait la blancheur de Iolo et un autre le jaune safran de ces gens paisibles vivant sur Terre, dans les archipels d'Extrme-Orient. Et j'en dis, finit par ructer Balbillus en recrachant son repas, j'aime autant mieux brouter l'herbe de ce val. Les Evzoons de leur cercle se mirent rire aux clats en entendant les commentaires du chat-cerise, puis des sachets transparents emplis d'une glatine vermillon et sucre passrent de main en main. Les outres firent le tour des convives, et des cafetires chantrent enfin sur un feu de bois. Le seul moment du repas vraiment agrable ici, reconnut Iolo vers l'Evzoon le plus proche. Valienne hocha de la tte en souriant il faisait deux bonnes ttes de plus et dvoilant ses dents l'clat immacul, il rpondit. N'aviez-vous point partag encore nos repas ? Non, lui rpondit Iolo en secouant ngativement la tte, le plus souvent nous avons djeun et pris nos repas chez les peuples de Sombreterre. Question d'affinit culturelle, expliqua Balbillus le chat-cerise d'un ton maussade, prsent que la perspective d'un bon repas venait de s'envoler pour lui. Le caf tait prt et commenait circuler de tasse en tasse, mais Aola dj tapait dans ses mains en incitant chacun acclrer son repas, sinon le conclure. La pause tait termine, il en cotait chaque Amazoon de l'expdition de ne point pouvoir dlivrer encore leurs soeurs des griffes de la Vizyre : avant de s'acheminer travers le Koeur de la Terre en

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direction d'thrys. toute allure Iolo but le sien en se brlant le palais, puis de nouveau il sauta en compagnie de Balbillus et du Hros des Temps Anciens sur la carriole de leur trakker. Valienne et le reste des Evzoons, dont Salah, taient remonts sur leurs alalhs monstrueux, et sans plus jeter un regard derrire eux la petite troupe repartit de l'avant vers l'Ore avec des forces renouveles. L'aprs-midi s'coula sans heurt, et la fort les entourant commena se clairsemer avant de voir ses arbres sombres, noirs, tourments constituer des groupes pars dans de vastes tendues d'herbes folles aux allures de steppes. La cit-tat de Ming tait bien loin derrire eux, ralisa Iolo, et la grande fort impntrable galement. Un vent charg de senteurs vgtales s'tait lev, faisant frissonner les tendards flamboyants sur les alalhs. Les trakkers avaient relev leur tte crte aux yeux d'albinos en humant l'atmosphre, se mettant glapir les premiers avant de constituer un concert cacophonique. Curieux, songea Lucius en se tournant vers l'envoy de la Ligue des Magiciens de la Terre. Le vent leur apporte un motif d'inquitude, diraiton. Cela pourrait aussi bien tre un motif de satisfaction, avana Balbillus le chat-cerise, en humant l'air son tour. L'autan charrie des effluves curieux, il est vrai, mme si je ne leur discerne rien d'extraordinaire. Les glapissements ne sont pas rassurants, leurs cris de joie sont tout diffrents, tu le sais trs bien, Balbillus, lui reprocha d'un ton pensif Iolo en fixant la direction d'o provenait le vent, porteur de si troublants augures pour les trakkers aux sens dvelopps. Les conducteurs des trakkers sur les chariots de l'intendance parvinrent cependant leur faire adopter un silence prudent, mme si parfois les sauriens multicolores prodiguaient des regards suspicieux latralement. Les Vouivres aux brillants coloris furent envoyes en reconnaissance vers l'endroit angoissant si fort les trakkers, mais elles ne trouvrent rien d'anormal et s'en revinrent informer de leur chec les sorcires juches sur leurs balais. La marche en avant se poursuivit donc avec un esprit plus serein et le soir venant, des rochers abrupts et tourments aux angles raides commencrent parsemer la plaine, entre des bouquets d'arbres et des collines bosseles porteuses d'une vgtation foisonnante. Depuis le dbut de l'aprs-midi il n'avait plus t possible de distinguer une agglomration, mme si de temps autre il avait t observ des gens travaillant dans les champs ou bien se dplaant sur les chemins. La route suivie par l'expdition Amazoon tait large, mais elle

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entretenait seulement de lointains rapports avec la voie emprunte au dbut de la matine. C'tait devenu une sente de terre battue et pitine, devant se transformer en bourbier dangereux et tratre lors des grandes pluies. Le vent tait tomb, les criaillements aigres des trakkers aussi. Le terrain se faisait montueux et il finit par advenir une chose singulire, savoir l'amenuisement puis la disparition totale de la piste. Ce dernier fait rendit perplexes les Amazoons sur les alalhs et ne laissa pas de les tarauder. En effet, le soir s'en venait doucement et dj les ombres s'allongeaient prs des rochers sinistres et des rares arbres de l'endroit. Salah leur guide depuis la cit de Myriam se grattait dsesprment le crne aprs en avoir retir la calotte. Ce n'est pas normal, d'aucune manire, dclarait-il vers Aola, le reste des compagnons de la Ligue s'tant ports vers l'avant du convoi, puisque les alalhs avaient cess d'avancer. La route devrait donc continuer, selon vous ? interrogea Aola en fixant l'horizon assombri, tout en s'enroulant dans les pans de son chle noir, son chapeau de sorcire ngligemment inclin sur la tte. S'il s'agissait bien de celle dcrite par Lucius, certainement. Aprs un ou deux jours de marche notre allure actuelle nous serions parvenus Hor-Nmed, sans faute. Vous voulez dire demanda le Hros des Temps Anciens avec une expression soucieuse, se frottant le menton presque douloureusement. Nous n'avons pas pris le bon chemin, maintenant j'ignore totalement o nous sommes. Salah paraissait sincrement dsol. Iolo s'avana vers le reste du groupe. Cela n'est peut-tre pas rdhibitoire, au fond. Il nous faut trouver des autochtones capables de nous renseigner, afin de reprendre le plus vite possible la direction d'Hor-Nmed. Il n'y a pas d'autres solutions, miaula son tour Balbillus le chatcerise. Des sorcires sur leurs balais et des Vouivres furent dpches en tous lieux afin d'viter des marches inutiles chacun, et lorsqu'au bout d'un certain moment elles revinrent bredouilles accompagnes de leurs cratures sifflantes, un conciliabule se tint parmi le groupe d'Aola et des Evzoons de la Ligue, de Salah et du Hros des Temps Anciens, avec plusieurs conseillres Amazoons d'Aola. La nuit tombe, dit Lucius en fixant les cieux entnbrs de Sombreterre. Il ne serait gure prudent de nous aventurer plus loin encore l'aveuglette, sans direction prcise o aller.

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Il a raison, assurrent d'une mme voix Balbillus le chat-cerise et Iolo, tandis que des hurlements prolongs et inquitants s'levaient de part et d'autre de l'horizon en se rpondant. Chacun fixa son voisin en essayant de bannir la peur de son visage, dj les trakkers s'taient mis glapir en choeur, avant de se faire rabrouer par les Amazoons. Les Evzoons sont dans le vrai, Aola, reprit une sorcire de son entourage, le visage encore recouvert par la poussire du chemin, o elle avait essay de retrouver la bonne piste en vain, car elle tait claireuse de la troupe, entre autres fonctions. Aola, dernire Amazoon subsistant encore de la Trinit s'tait mise faire les cent pas en tte du cortge, dsormais immobilis et coi dans la nuit froide. Les gloussements singuliers rsonnaient encore lorsqu'elle finit par se retourner vers les siens, comme si elle venait de prendre une importante dcision. Non. Nous allons poursuivre notre route, et dresser notre campement en un lieu o le relief nous sera davantage favorable, dans un espace dcouvert. Un concert de rcriminations allait lui faire cho, mais elle le fit taire d'un geste, sa voix portant d'un bout l'autre de la troupe. J'ai dit. La discussion tait close. Dans le plus grand silence chacun remonta soit sur son alalh, soit sur son chariot. Des flambeaux furent allums puis tenus bout de bras par les sorcires, mme sur les carrioles de l'intendance, et des lanternes l'clat bleut et lumineux se balancrent sur de longues hampes. Cela ne laissait pas de donner la troupe un curieux aspect, car les cuirasses scintillantes et les heaumes de certaines Amazoons en tiraient un aspect tincelant, contrairement d'autres vtues d'habits de tissus et de lin. Celles-ci paraissaient invisibles et ressemblaient de mouvants fantmes. La nuit s'tait installe sur Sombreterre et le pays de l'Ore, seul se faisant entendre les grincements des carrioles et le bruit lourd des alalhs se dplaant pas compts, car ils commenaient tre fatigus. Le cliquetis des armes s'entrechoquant dans les tnbres tait nettement perceptible, puis de nouveau, cette fois-ci plus particulirement du couchant, s'leva la clameur inquitante entendue prcdemment. Iolo enserra d'une main ferme la gueule de son trakker, pour l'empcher de glapir en retour et de saper le moral de l'expdition. Puis il remonta sur sa carriole, et dans la nuit noire la troupe poursuivit sa marche parmi l'obscurit.

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Sur les alalhs se balanaient des cercles lumineux, une lune blafarde se leva entre des nues anthracite. Une priode de temps d'une dure difficile valuer par l'envoy de la Ligue s'coula ainsi, chacun restant aux aguets avec la totalit de ses sens en veil, puis le premier le chat-cerise Balbillus lana d'un ton feutr vers son ami Iolo. Une colline rocheuse faiblement leve se dessine au loin, semble-til. Les Vouivres ariennes en avaient dj inform les Amazoons de la troupe, et avant mme de recevoir aucune consigne les alalhs aux ttes serpentines et aux pattes massives avaient acclr le rythme de leur marche. L'instinct des cratures normes la carapace squameuse d'cailles grises avait prcd les injonctions gutturales de leurs cornacs Amazoons. L'clat lunaire tait voil par l'arrive graduelle de nues gristres et filandreuses dans le znith l'clat stygien, un vent glac amoncelant de tnbreux nuages jusqu' engendrer au-dessus de la troupe une atmosphre pesante. En une obscurit presque totale, parmi les haltements des trakkers et la marche lourde des alalhs, Balbillus le chat-cerise miaula de nouveau en direction de son ami. Je suis inquiet. Allons, tout va bien, tenta de le rassurer Iolo en dpit de son anxit personnelle. Nous allons bientt former le campement, le cercle des Amazoons nous protgera efficacement des prils de la nuit Il n'osa pas mentionner ces mystrieux Yorgs dont la prsence invisible les angoissait si fort, mais leur nom tait dj dans tous les esprits. Enfin les contreforts rocheux de la colline naturelle se rapprochrent peu peu, et les esprits commencrent se dtendre. Les Amazoons du haut de leurs montures lphantesques plaisantaient entre elles lorsque dans les tnbres des javelines d'os blanc et des sagaies en onyx plurent sur eux comme giboule en mars. Iolo avec Balbillus se trouvait en arrire, entre les chariots de l'intendance, et il s'apprtait venter bruyamment l'attaque-surprise dont ils taient l'objet lorsque leurs agresseurs nocturnes poussrent des cris effrayants et dignes de glacer l'me, en se lanant l'assaut de la troupe Amazoon.

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Les clameurs avaient graduellement cess, le pas lourd des chevaux courtauds et robustes portant les Yorgs ne se faisant plus entendre autour du cercle form prcipitamment par les alalhs, durant la nuit. Les Amazoons avaient redress leurs lanternes de cuivre sur leurs longues hampes, et des clats fantomatiques luirent sur le campement. Des lambeaux d'obscurit tranaient encore dans les environs, mme si le jour venant, une aube dore se faisait jour l'extrmit de l'horizon. Les hallebardes et les lances, les glaives scintillants cliquetaient en s'entrechoquant parmi les sorcires cuirasses, le Hros des Temps Anciens se penchant vers l'envoy de la Ligue, Iolo. La venue du jour nous permettra de briser leur treinte, lana-t-il avec une prilleuse assurance. En effet, les Amazoons taient puises du long sige impos elles par les Yorgs mystrieux et vindicatifs, et les rares Evzoons du groupe ne l'taient pas moins. L'heure n'tait plus aux rjouissances. Aola, l'ultime rescape de la Trinit, haranguait ses troupes. Apparemment il n'y avait pas de pertes graves, mais si quantit de blesses : la gurisseuse de la troupe s'activait en profrant des charmes tour de bras. Leurs forces ont augment encore, renchrit le chat-cerise Balbillus aux paroles de Lucius, le Joueur et Bienheureux. Ils donneront l'assaut sans attendre, je crois. Salah leur guide de la cit de Myriam approuva de la tte, et dans la matine encore faible son visage rid montrait une grimace soucieuse. Aola l'Amazoon tait venu vers eux, les traits dfaits. Nous sommes en fcheuse posture, nos vies sont en prils. Les augures ont prdit notre fin, Evzoons, vous auriez d quitter la troupe lorsque vous le pouviez encore. Vous tes donc si certaine de prir ici ? miaula le chat-cerise avec une expression finaude. Le Destin, commena Aola d'une voix lasse, car les attaques des Yorgs durant la nuit avaient sap leurs forces, et mme nerveusement il tait devenu difficile aux Amazoons de ragir, le Destin en a voulu ainsi.

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L'expdition Amazoon est un fruit mr sur le point de tomber, expliqua Salah en montrant du doigt les Yorgs au visage pais bards de cuir et de tissus colors, aux arcs noirs meurtriers. Ils portaient galement des javelots d'os blanc, avec la venue du jour leur prcision se ferait redoutable. Aola hocha de la tte, mais ne dit mot. Iolo vit bien que Balbillus le chat-cerise avait quelque chose derrire la tte mais ce dernier parla encore, car l'apathie des Amazoons le surprenait. Si l'chec, voire la mort, nous attendait, vos soeurs de la Trinit seraient perdues jamais. Et les autres ? Le Concile d'Idonn, avec sa Cohorte, aurait-il gagn la partie irrmdiablement ? reprit Salah en mettant sa main en visire afin de mieux distinguer les Yorgs au loin, travers les pattes normes des alalhs. D'autres Amazoons taient venues et leurs mines lugubres disaient assez leur abattement, aussi le chat-cerise Balbillus s'employa-t-il chasser leurs doutes, tentant de leur redonner confiance. Allons, tout n'est pas perdu encore, mais il nous faut faire vite, miaula-t-il de sa voix fluette. Je ne te comprends pas, l'interrompit Iolo. Nous nous trouvons actuellement dans l'Entre-Deux, Iolo, cette priode fugace ne dure jamais trs longtemps, poursuivit le chat-cerise sans prendre garde aux visages ferms des Amazoons. Le jeune envoy de la Ligue avait claqu des doigts. C'est exact. Et, je le crains, les Yorgs n'auront pas le bon got de nous laisser atteindre celui de demain Il nous faut agir sans retard, approuva Balbillus. Mais enfin, allez-vous tre plus explicite pour une fois, au lieu de vous exprimer par nigmes ? vitupra Aola, car les Yorgs donnaient de nouveau des signes d'activit. Pour eux tout est trs clair, dit Salah en observant les deux amis s'isoler dans un coin du campement, avant d'entonner voix basse, de faon presque indiscernable, une mlope archaque aux allures de comptine. Les accords en taient tristes et doux, l'allure paisible. Elle voquait la beaut de l'enfance, et le sourire d'une mre. Puis Aola comme les Amazoons, les Evzoons, tressaillirent vivement car ils eurent la nette impression que quelques chose se dtachait d'eux. De noires silhouettes se retiraient de leurs corps, dotes d'yeux brillants, avant de marcher vers Iolo et le chat-cerise Balbillus. Il s'agissait des Ombres appartenant aux Amazoons et aux Evzoons de la

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troupe, mme celles des alalhs et des Vouivres les accompagnaient. Elles formaient un cercle autour des deux magiciens et semblaient vindicatives. dire le vrai, si les Amazoons et les Evzoons s'taient vu dpossder de leurs Ombres, celles des deux amis de la Ligue des Magiciens de la Terre n'avaient pas boug et restaient colles leurs propritaires parmi l'aube rose purpurine. Dans le tumulte des Ombres vocifrantes, Iolo fixait le lever du jour avec inquitude. Si la nuit venait son terme trop tt les Ombres devraient s'en repartir, sans avoir pu leur apporter l'aide escompte. Magiciens, pourquoi nous avoir appeles ? demandait une Ombre en leur montrant son poing, il semblait s'agir de l'Ombre d'Aola, en l'occurrence. Votre jolie chanson nous a menti, il n'y a pas ici d'endroit heureux pour les Ombres ! geignait une autre. Retournons au Royaume des Ombres, notre patrie bien-aime, proposa une troisime sans avoir prodigu un seul regard l'expdition, apeure et inquite, depuis leur apparition. Dj plusieurs d'entre elles commenaient s'vanouir dans l'Ailleurs, mais la voix claire et nette de Iolo, le jeune magicien de la Ligue, s'leva en ce dbut de matine. Des rayons sanglants pointaient au loin, les clameurs des Yorgs sur le point de reprendre leur assaut, aprs une courte pause, rsonnaient l'autre bout de la plaine. Un instant. L'assemble des Ombres avana vers Iolo, puis le chat-cerise Balbillus, dont le courage et le calme paraissaient n'avoir pas de bornes, ajouta son tour. Vous devez aider vos frres et soeurs de Vie. Rien ne nous y oblige ! affirma l'une des Ombres en agitant un index obscur. Les Vivants n'aiment pas leur Ombre, ils ne leur prodiguent jamais d'amour ou mme de respect ! termina sa voisine. En cela vous vous trompez, mais je n'ai malheureusement pas le temps de m'tendre sur le sujet actuellement, dclara Iolo. Voyez-vous les Yorgs belliqueux amasss au loin ? L'assemble des Ombres s'tait tourne vers ces derniers, ceux-ci interrompant leur attaque en distinguant ces tnbreux personnages entre l'expdition Amazoon et leurs rangs de cavaliers. Les Yorgs paraissaient intrigus, mais point encore inquiets. S'ils tuent vos frres et soeurs de Vie, vous, leurs Ombres, vous prirez avec eux, expliqua Iolo d'une voix neutre.

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Il est dit dans la Tradition et le Scavoir Ancestral que la Nuit ncessite de la Lumire, miaula Balbillus le chat-cerise vers la cohorte des Ombres dsormais songeuses. Si vous dsirez un jour atteindre le Doux Repos, il vous faut vivre encore. Pour cela, la prennit de vos frres et soeurs de Vie vous est ncessaire. Vous tes astucieux, assura l'une des Ombres du groupe en caressant son menton d'une main noire. Et pourtant La vrit se trouve dans vos paroles, mme si cela me dplat profondment, avoua une autre Ombre. Les Yorgs finalement avaient dcid de passer outre leur crainte premire et ils s'taient lanc l'assaut de l'expdition Amazoon, phase ultime de leur combat, devaient-ils penser. L'Entre-Deux n'tait pas encore achev, ralisa Iolo en fixant le soleil souterrain de Sombreterre, encore englu l'horizon subterrestre. Les hululements et les cris gutturaux des Yorgs rsonnrent l'unisson des sabots de leurs montures baies et colores. Ils brandissaient des boucliers de peau tanne et des sagaies, des arcs dont ils dcochaient des flches avec une adresse redoutable. Plusieurs se fichrent dans les Ombres places l, et les Yorgs aux traits bestiaux et aux lvres paisses, au teint blafard presque cireux, esquissrent une moue de surprise lorsque les Ombres retirrent les traits de leur masse tel s'il s'agissait de vulgaires aiguillons d'insecte. Les Ombres ragirent l'unisson en courant vers les guerriers monts sur leurs chevaux, et ces silhouettes tnbreuses et amples taient effrayantes observer, mme pour le groupe des Amazoons. Les trakkers l'abri du cercle s'taient mis siffler et gmir, Iolo ncessitant de plusieurs instants pour les apaiser de sa prsence. Les alalhs galement taient anxieux, car ils taient dpourvus d'Ombres ces dernires mugissaient dans la plaine de Sombreterre en rpandant la terreur parmi les Yorgs effars devant ces lgions tnbreuses et ils avaient d s'carter prcipitamment afin de leur laisser le passage. Les chevaux rurent et se cabrrent avec des yeux fous lorsque les Ombres se propulsrent vers eux, puis les touchrent de leur contact obscur. Ds lors tout se droula trs vite, car la peur avait chang de camp et les Yorgs n'avaient plus prise sur leurs montures. Les Ombres de manire implacable jetaient au sol les cavaliers avec des cris sourds, puisque les Yorgs avaient manqu les priver de Vie et donc d'accs aux terres du Doux Repos. Les Yorgs taient nombreux : mais la terreur se rpandait la vitesse de l'clair, elle dcimait leurs rangs. Voir leurs avant-postes balays si aisment avait drout les moins courageux, dcimer la vaillance

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des plus belliqueux fut l'affaire de quelques secondes. En effet les Ombres ignoraient la force du mtal ou bien de l'os, semblant disposer d'une nergie et d'une force sans limites. Les rangs de leurs assaillants se clairsemrent, ces derniers commenant refluer dans le plus grand dsordre. Lorsque l'orbe du soleil se dgagea enfin avec un effort visible de sa couche terrestre, il subsistait dans les environs du campement Amazoon, il y a peu assig et aux portes de la Mort, seulement quelques Yorgs blesss dans leur chute ou bien des chevaux paniqus par le passage tumultueux des Ombres hurlantes. Le soleil poursuivait son ascension, l'Entre-Deux touchait sa fin. La tche demande aux Ombres par les deux magiciens de la Ligue tait bel et bien termine, en dpit du ddain initial prouv par le groupe des Ombres : elles plissaient dans l'clat du soleil et se faisaient volatiles, adoptant l'apparence d'une brumeuse fume, avant de s'vanouir. La voix de la dernire des Ombres retentit encore dans le dbut de matine. Tu nous avais demand notre aide et malgr notre dplaisir nous te l'avons accord, magicien. Mais dsormais tu nous dois un gage La voix de l'Ombre s'tait amenuise puis finalement teinte. Iolo s'tait tourn vers le chat-cerise Balbillus, ensuite de nouveau vers le lieu o s'tait tenue la dernire des Ombres. J'en suis conscient et tu l'auras, Ombre. Je suis l'homme d'une seule parole. Le visage de Iolo tait empreint de la gravit la plus extrme, nul dans l'expdition n'osant lui adresser la parole durant un moment. Chacun il est vrai tait occup vrifier dans le soleil levant chaud, dor et blouissant si son Ombre, et c'tait bien le cas pour tout le monde, tait sa place. Un calme singulier rgnait dsormais sur le camp, bris seulement par les hennissements des montures abandonnes par les Yorgs dans leur fuite, et les gmissements des quelques blesses Amazoons. Iolo ralisa qu'en dpit des apparences aucune victime mortelle n'tait dplorer, aid en cela par les talents de la gurisseuse Amazoon, laquelle il avait dj eu affaire personnellement. Salah, leur guide de la cit de Myriam, marchait vers lui. Ses traits taient tirs, mais sa dmarche tait sre, en dpit de la fatigue gnrale. L'attaque Yorg avait dur toute la nuit, et elle venait seulement de s'achever. Tu as fait du bon travail avec l'aide de ton chat-cerise, mon garon. Oui, ajouta Aola en rejoignant le groupe, Lucius dsirait vous voir rejoindre nos rangs bon droit : il tait dans le vrai, en dfinitive.

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J'ai toujours eu la main heureuse en choisissant mes compagnons, affirma le Hros des Temps Anciens en rajustant son habillement, remettant sur sa tte son bret aprs les attaques nocturnes. Sans le secours de Balbillus je n'aurais rien pu faire, rpondit Iolo en fixant son asanthne, ce dernier lui retournant un regard amus. Le premier il m'a rappel l'aide possible de nos Ombres. Aola accompagne de plusieurs Amazoons les entourait dans la chaude matine, et sous la vote cleste au clair bleut les vnements de la nuit prenaient l'apparence de fuyants cauchemars. Des nuages blancs s'en venaient de l'orient, un soleil brlant se tenait dans les hauteurs en s'levant doucement, un vent tide courbait les ajoncs entre les hautes herbes, faisant frissonner la prairie. Toute forme de danger s'tait dissipe, en lieu et place de la nuit tait apparu le jour. Ce dernier tait riant et hospitalier, ensoleill et accueillant comme un aprs-midi de printemps. Prendrons-nous ici mme le repos perturb par l'arrive des Yorgs ? s'enquit Lucius, le Joueur et Bienheureux, en fixant Aloa de la Trinit avec une expression dubitative. La dernire des Amazoons de la Trinit plus d'une fois avait fait montre d'un caractre tenace et pre, et le Hros des Temps Anciens ne paraissait pas entretenir des espoirs dmesurs sur la rponse. Salah se balanait d'un pied sur l'autre, attendant la rplique du chef de la petite troupe d'exploration. Elle vint sans tarder. Il nous faut partir immdiatement, mme si je n'ignore rien de l'puisement de nos soeurs Amazoons, et celui de nos alalhs n'est pas moindre, j'en suis consciente. Mais peut-tre les Yorgs reviendront-ils la charge, aprs avoir repris du courage. S'ils nous attaquaient de nouveau dans la journe, durant notre sommeil, nous ne pourrions nous en prendre qu' nous-mmes. Car nous aurions nglig l'unique occasion offerte par la chance de laisser le plus de distance possible entre notre troupe et les Yorgs. Les Amazoons baissrent la tte silencieusement, car il y avait beaucoup de vrit dans les paroles de l'Amazoon Aola. Le cercle protecteur des alalhs fut rompu, les quelques affaires dballes pour la nuit remises dans les carrioles tractes par les trakkers. La colonne fut forme une nouvelle fois, Aola sur son alalh prenant la tte, accompagne de quelques Amazoons. Iolo avec le chat-cerise Balbillus en compagnie de Lucius venaient sur l'alalh suivant, et leur guide Salah chevauchait un troisime mastodonte. Ainsi avana dans l'Ore prilleuse la troupe

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d'exploration des Amazoons, avec les chariots de l'intendance en queue de cortge dans la matine radieuse. La lassitude pourtant tait prsente, l'on sentait la lourdeur croissante des alalhs et l'nervement des trakkers, privs de sommeil par l'agressivit nocturne des Yorgs : les Amazoons n'taient pas les dernires faire la grimace. Mais elles n'taient pas seulement des sorcires puissantes, c'taient galement des guerrires et ayant contrecoeur accept la dcision de leur chef, elles avaient remis en place leurs cuirasses d'une matire curieuse, transparente et moire. Elles avaient plac dans leurs baudriers leurs glaives d'acier et leurs sagaies, leurs hallebardes reposaient dans des fourreaux sur les flancs des alalhs. D'autres taient dtentrices de baguettes meurtrires, car leur clat tait brlant. Mais durant la mle elles n'avaient pu tre utilises, leurs porteuses ayant trs tt t exposes aux dards redoutables des Yorgs. Les Vouivres assoupies dormaient contre le sein de leurs matresses, seule une poigne de sorcires avait t dploye en claireuses au-devant de l'expdition. La matine s'avana et les environs se firent davantage paisibles, avec des valles caillouteuses et des vals, des bosquets d'pineux et de chnesliges sous le soleil de Sombreterre. Au loin s'tirait une rivire, expliqurent les sorcires sur leur balai Aola, mais cette dernire secoua la tte. Les rserves en eau de la troupe taient suffisantes pour le moment, le risque tait trop grand d'y retrouver des Yorgs, savait-on jamais. Il n'avait plus t remarqu de soldats appartenant cette ethnie belliqueuse depuis leur confrontation avec les Ombres, charmes par Iolo et Balbillus, mais Aola ne s'estimait pas encore l'abri de cette peuplade mystrieuse. Malgr l'puisement des alalhs, l'Amazoon houspilla les montagnes de chair pour les pousser aller de l'avant sans trve. Aola ne connat pas la fatigue, jugea Lucius, le Hros des Temps Anciens, aprs avoir mis sa main en visire au-dessus de ses yeux afin de mieux observer les alentours. Elle est responsable du rsultat de leur expdition, miaula le chatcerise Balbillus, et elle a dj perdu plusieurs soeurs. En cas d'chec, elle sera force de rendre des comptes ses suprieures. Si leurs ennemis d'thrys n'ont pas encore ravag dennia et leur capitale, approuva Iolo en regardant le relief prendre une tournure moins douce et gagner peu peu en relief. Les bosquets s'taient clairsems et la terre devenait rouge, sche. Le vent soulevait des nappes de poussire, en couvrant les alalhs avec leurs passagers d'un voile color. L'herbe des prairies s'tait tiole avant de disparatre, seuls des buissons secs au feuillage l'clat teint ornaient le

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sol. L'orbe du soleil indiquait peu ou prou l'heure de midi, car l'astre se trouvait au plus haut des cieux. Mais il arborait une ple aura, masqu par les tourbillons ocre soulevs du sol. Nous progressons en aveugle ! s'exclamait Iolo vers Balbillus et le Hros des Temps Anciens, ce dernier son image ayant remont le col de son manteau et rabattu son bret devant ses yeux. Le vent avait forci encore. Il semblait aux passagers de l'alalh, Amazoons taciturnes y compris, tre spars du reste de la troupe et voluer parmi un univers bruyant de clameurs venteuses entremles de cris plaintifs. Les Amazoons palabraient entre elles en un dialecte inconnu, aussi Lucius traduisit-il aimablement pour ses deux compagnons terrestres. Salah en est persuad, nous sommes sur la bonne route, nous franchissons l le Dsert carlate. Hor-Nmed se trouverait ses abords, initialement nous lui tournions donc le dos, semble-t-il. Le discours confus des Amazoons alertes entre elles par un sens mystrieux se poursuivant, Lucius continua son office de traducteur. Si le Dsert carlate ne prend pas nos vies, nous atteindrons HorNmed dans la soire, affirme Salah. Le vent forcit davantage, des rafales rougetres venant touffer la fin de sa phrase. Leur alalh abaissait et remontait lentement la tte en franchissant la muraille de sable et de vent, avec une patience inaltrable. Les trakkers glapissaient dans les tourbillons de sable en queue de peloton, et Iolo dont la faiblesse envers eux tait connue s'inquita. Ne risquons-nous pas de perdre des alalhs ou bien des trakkers dans cette tempte ? s'poumona-t-il vers Lucius, comme si ce dernier se trouvait loign de lui des dizaines de mtres en dpit de sa proximit. Tes penses allaient plutt vers les trakkers, parvint sourire le Hros des Temps Anciens vers l'envoy de la Ligue, mais il va tre dclench une magie Amazoon pour ne point se perdre les uns les autres, je crois. En effet du dos de chaque alalh une sorcire avait fait natre puis expdi dans les hauteurs un globe au rouge intense, ce dernier flottant ensuite une certaine hauteur au-dessus de l'Amazoon. Ainsi une multitude de sphres carlates poncturent la ligne sinueuse forme par la troupe dans la tempte, chaque alalh rglant son pas sur la position de la sphre la plus proche. Les Amazoons avec de rares Evzoons sur les carrioles de l'intendance en firent autant. Le temps s'grena une allure interminable pour Iolo et le chat-cerise Balbillus, ce dernier se rfugiant parmi les plis du vtement de son ami,

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aprs avoir aval la poigne de sable ocre rouge de trop. L'clat du soleil s'tait encore affaibli jusqu' devenir indiscernable, quasiment, et n'eut t la magie des sphres Amazoons pour les guider sur les pas de Salah, l'expdition se serait acheve l, dans le Dsert carlate. La fatigue continuait se faire sentir, toujours davantage. Les alalhs tiendront-ils jusqu' notre sortie de ce dsert rouge ? cria Iolo en direction de Lucius. Ce dernier avait hauss les paules aprs avoir chass de ses lvres le sable coll par le souffle olien. Je l'ignore, mon ami, mais je l'espre grandement. Je ne donne pas cher de notre existence si par malheur nous venions nous garer ici. Les temptes ne sont pas ternelles, celle-ci est ne notre arrive mais elle finira par s'teindre bientt, miaula Balbillus depuis l'chancrure du manteau de Iolo. Lucius le Joueur et Bienheureux n'avait pu entendre les paroles du chat-cerise, mais on aurait pu les croire approuves par les rafales de vent sifflantes, car elles perdirent en force partir de cet instant et le soleil retrouva graduellement son aspect habituel. Bientt seules des nappes de sable rouge se soulevrent rgulirement au gr du vent brlant. Si le soleil arborait de nouveau sa luminosit habituelle, sa chaleur devenait dsormais touffante et il n'y avait aucun endroit pour pouvoir se rfugier afin de se mettre l'ombre. Nous aurions d prendre du repos avant de traverser ce Dsert Rouge, s'inquita Iolo en observant les haltements sourds des alalhs la dmarche lasse et pesante. Les craintes d'Aola taient fondes, la dfendit Balbillus le chat-cerise en glissant une tte curieuse entre les pans de son manteau de voyage. Nous aurions t dsarms si d'aventure les Yorgs taient de nouveau passs l'attaque. De ce ct-l, tout pril est cart, dsormais. Balbillus avait bondi hors du manteau de Iolo, observant attentivement le Dsert Rouge dans lequel sans faillir s'enfonaient toujours plus inexorablement les alalhs des Amazoons et les trakkers. Ils suivaient une piste sinueuse, parmi une mer de sable carlate. Elle n'avait plus aucun rapport avec la rgion ocre traverse dans la matine, un royaume de sable et de dunes n'en plus finir les encerclait jusqu' l'horizon. Fixant l'tendue dsertique avec une expression pensive, Iolo fit la moue vers le Hros des Temps Anciens. Sur les alalhs les Amazoons avaient fait s'teindre et se dmatrialiser les sphres rubicondes, dont la cration leur avait permis de ne pas s'garer dans la tempte. une allure nettement ralentie, puisque la

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fatigue pesait toujours et mme de plus en plus sur chacun, l'expdition continua de faire route vers Hor-Nmed. Le soleil se fit insupportable, Iolo puis le reste des Amazoons commenant tre incommods par la chaleur intense. Chacun se protgea de son mieux des excs du soleil, Iolo pestant et soufflant. Jamais je n'aurais cru devoir regretter le climat dtestable de l'le de Norland. Moi, je ne l'ai jamais trouv si dsagrable, miaula en retour Balbillus le chat-cerise, gn tout autant par la canicule de l'endroit. J'espre qu'Aola ne regrettera pas d'avoir ddaign la rivire entrevue par les claireuses Amazoon, ajouta pour sa part Lucius, dvtu de son manteau l'image de Iolo. Salah l'a affirm, le Dsert Rouge se terminera dans la soire, mais les alalhs pourront-ils nous porter jusque l ? Les alalhs peuvent nous porter jusque l et mme plus loin encore, Evzoon, leur dclara d'une voix rauque une Amazoon prs de leur position, elle dirigeait l'alalh de son bton et de sa voix. Simplement, ils iront de moins en moins vite. Combien de temps peuvent-ils aller ainsi ? interrogea Iolo, jusqu' prsent plutt indiffrent envers ces cratures tellement prises des Amazoons. Dans les conditions actuelles, un ou deux jours, parfois plus, affirma l'Amazoon en hochant la tte sous son grand chapeau noir. C'est donc amplement suffisant pour atteindre Hor-Nmed dans la soire, conclut Lucius en fixant la troupe s'tirant derrire eux. Les alalhs progressaient lourdement, avec lenteur, les tendards de bronze et les bannires rutilantes pendant de part et d'autre. Les patrouilles Amazoons avaient recommenc sillonner les airs, accompagnes des Vouivres sifflantes, mais l'entrain et la confiance des premiers jours avaient disparu. Comme si elles ne croyaient plus en la russite de leur folle tentative, et curieusement les trakkers non plus ne glapissaient ni ne sifflaient. L'atmosphre se faisait lourde, pesante et sinistre. Iolo prouva le besoin de s'brouer, afin de rejeter mentalement ces miasmes dfaitistes. Allons, il faut nous ressaisir. L'espoir nous est donn, puisque nous atteindrons Hor-Nmed bientt. Si les alalhs y consentent, articula l'Amazoon dirigeant leur montagne grise, de peau squameuse et d'cailles brillantes. C'est--dire ? lui demanda avec une expression tonne le Hros des Temps Anciens.

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Les alalhs sont des animaux placides aux rares colres, expliqua aprs un temps de retard la sorcire Amazoon de son lger accent tranant, mais ils ont une particularit, c'est celle d'tre particulirement ttus. S'ils estiment les conditions de voyage par trop rudes et la mort de la troupe inluctable, ils sont trs capables de s'affaler sur le sol afin de se laisser prir. Toutes nos tentatives pour les faire se remettre debout n'y pourront rien, leur mort sera aussi la ntre, loin d'dennia, et du monde de la Roue L'Amazoon afficha une expression maussade, Iolo comprenant alors le pourquoi de l'angoisse larve affectant la majorit des Amazoons de la troupe. La journe s'coula dans un vide morne, l'tendue rouge sillonne par le vent paraissait n'avoir point de limites. Un ciel indigo dpourvu de tout nuage leur prsence eut t bienvenue s'ployait sur un ocan de dunes rougetres. De temps autre des rafales de vent soulevaient des tourbillons sanglants, puis le vent retombait et le silence rgnait nouveau sur le Dsert carlate. Le globe solaire avait dpass son znith, et forte de cette nouvelle certitude Aola d'un geste avait ordonn a plusieurs sorcires de chevaucher leurs balais et de s'en aller aux nouvelles, afin de les guider au mieux en direction d'Hor-Nmed, puisque leur guide Salah tait certain de sa proximit. Les sorcires sans leurs Vouivres ces dernires taient restes sur les alalhs, dans des paniers d'osier abrits de la chaleur suffocante s'en allrent avec des mines svres, la troupe poursuivant son chemin vers l'orient, l o tait cens se situer la cit de l'infme Vizyre Jlialle, la gelire d'une poigne d'Amazoons de l'expdition depuis un bon moment dj. Le temps passa une allure dsesprment lente, contre la volont des membres de la troupe, dsirant ardemment voir arriver la nuit avec les contreforts d'Hor-Nmed. Mais parmi les alalhs de tte, celui portant l'Amazoon Aola secoua son crne allong en bramant sourdement. Il ploya ses pattes monstrueuses le supportant haut au-dessus du sol carlate, avant de s'affaisser parmi les lamentations des sorcires. Dans l'agitation bruyante de la troupe, un second alalh l'imita, n'accordant visiblement plus lui aussi aucune chance de survie l'expdition Amazoon, et pour comble de malchance les sorcires sur leurs balais s'en revinrent bredouilles de leurs tentatives d'exploration. Elles avaient patrouill loin dans le ciel indigo, sur les tendues sanglantes du dsert, sans trouver personne ni surtout de cit quelconque. Il y eut des cris dans la troupe, Aola en dpit de toute son nergie ne parvenant pas les faire cesser compltement.

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Notre belle aventure va se terminer ici, se lamenta le Hros des Temps Anciens vers les deux amis de la Ligue, puisque leur alalh l'exemple de ses prdcesseurs venait de se coucher son tour sur le sable rouge. Ils pitinrent le sol brlant, se rapprochant du groupe de tte aux vifs clats de voix. Quelle tristesse ! s'exclamait leur guide Salah en mettant ses mains sur la tte, protge du soleil par un large chapeau provenant des sorcires d'dennia. Hor-Nmed est tout prt, j'en jurerais. Vous nous avez gars dans le Dsert carlate, lui reprochait durement Aola en le fixant. Non, en vrit. Le Dsert carlate est connu dans tout Sombreterre, nul n'ignore rien de lui dans les recoins les plus reculs. J'ignore comment nous avons pu arriver depuis l'Ore jusqu'ici, mais c'est une grande chance pour nous d'y tre parvenu. Aola la sorcire Amazoon poussa une exclamation trangle, et afin de couper court toute discussion oiseuse Iolo prit la parole. Peut-tre vos sorcires n'ont-elles pas pouss assez loin leur ronde, sur mon tre de Vent Balbillus et moi allons chercher du secours, ou bien de bonnes nouvelles capables de ranimer l'ardeur dfaillante de vos alalhs. Doucement Iolo siffla entre ses dents presque jointes le nom secret de son tre de Vent, puis le magicien de la Ligue et Balbillus le chat-cerise, le Hros des Temps Anciens ce dernier avait absolument tenu partager l'ultime tentative capable de sauver leur expdition filrent dans le ciel chauff blanc, virant sur le ct en continuant prendre de la hauteur. Le coeur battant, Iolo mit sa main en visire devant ses yeux afin de mieux dtailler l'horizon, se tournant de tous cts en serrant les dents. La troupe Amazoon constituait une myriade de petits points, disparaissant bientt dans l'tendue rouge et sablonneuse derrire eux.

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Chapitre

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Ce dsert n'en finit pas, il semble n'avoir pas de limites, grogna le Hros des Temps Anciens en haussant la voix pour se faire entendre de ses amis de la Ligue. Si Salah n'a pas commis d'impair miaula Balbillus en fixant l'infini. L ! Iolo avait dsign de l'index une ligne bruntre s'avanant vers eux, et l'tre de Vent qu'ils enfourchaient acclra l'allure dans l'air brlant. Hor-Nmed ? La voix de Lucius avait baiss d'un ton, Iolo lui faisant cho dans un chuchotis. Hor-Nmed. Depuis dj un bon moment, sur l'tre de Vent, les trois amis cherchaient une planche de salut, une oasis salvatrice dans le Dsert carlate o le destin les avait embourbs. Hor-Nmed, proche du Koeur de la Terre, tait seulement une journe de marche avait dit leur guide Salah. Si les vnements se dcidaient enfin leur devenir favorable, les alalhs de l'expdition en s'affalant sur le sol sablonneux auraient fait montre d'un dfaitisme sans fard. Le soleil en ce dbut d'aprs-midi entamait sa lente plonge vers l'horizon de Sombreterre, des nues blanches comme de fins voiles s'tirant au-dessus des lieux. L'tre de Vent allait infatigablement, les observer de loin un voyageur aurait cr voir filer des personnages singuliers cheval sur l'invisible. Les remparts de la cit se rapprochaient : Iolo tait radieux. Allons, le sort volue en se transformant, il nous sourit et nous montre beau visage, affirmait-il vers le chat-cerise Balbillus. L'expdition sera heureuse de nous voir revenir avec des secours, nous pourrons reprendre notre odysse l o le sort nous avait immobiliss. Lucius, le Hros des Temps Anciens, sautillait dans les airs, califourchon sur l'tre de Vent. Seul Balbillus le chat-cerise tait silencieux,

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gardant par-devers lui des penses toutes personnelles. Les remparts d'Hor-Nmed se faisaient proches, dj l'on pouvait distinguer des maisons de pierres noires, brillantes et luisantes d'clats, avec de hautes tours quadrangulaires ou bien hexagonales, ponctuant de grandes rues dans l'enceinte de la cit. Des massifs d'arbres la verdeur intense se situaient l'intrieur afin de prodiguer aux habitants leur frais ombrage, et il se trouvait de grandes statues disposes rgulirement au sein de HorNmed. Elles taient de granit sombre l'image des murs de certaines demeures, et reprsentaient de puissants personnages, ou bien des soldats du pass. Iolo leur trouva un air martial, puis il ralisa. Il devait s'agir de grands guerriers s'tant affirms par le pass dans de sanglantes batailles contre les Yorgs, et il n'y pensa plus. Des gens s'agitaient sur les remparts leur arrive n'tait pas passe inaperue en poussant des engins mystrieux sur les crneaux ainsi que les chemins de ronde. Lorsque nous sympathiserons commena Iolo d'un ton assur vers Lucius. Nous leur expliquerons le dramatique de notre situation, poursuivit le Hros des Temps Anciens. Un projectile en sifflant traversa les airs dans leur direction, manquant de bien peu la queue invisible de leur tre de Vent. Les balistes des remparts de Hor-Nmed s'activaient les unes la suite des autres, bientt un vritable dluge de projectile s'abattit sur eux. Ils sont fous ! Iolo tait outr par leur attitude. Ou alors, extrmement belliqueux, suggra Lucius en regardant de quelle manire un boulet obscur prenait leur direction, avant d'effleurer l'tre de Vent, ce dernier faisant un cart salvateur. En cela votre raisonnement pchait, tout l'heure, miaula Balbillus en fixant lui aussi les boulets de pierre provenant de partout. Vous pensiez tre aids par les habitants d'Hor-Nmed, or, leur Vizyre Jelliale n'at-elle pas enlev dj une bonne partie de la Trinit des Amazoons ? C'tait faire peu de cas de cet inquitant prsage. cet instant un boulet parvint toucher l'extrmit de l'tre de Vent, et en tournoyant ce dernier s'abattit sur la plaine de sable rouge, au pied des murailles de la cit. Il s'vanouit dans sa dimension de repos juste avant de toucher le sol, les trois amis dgringolant d'une hauteur peu dangereuse pour leur intgrit physique. En jurant, les amis s'taient redresss, couverts du sable carlate dans lequel bien malgr eux ils venaient de rouler. Des cors de cuivre rsonnaient bruyamment, non loin de l des portes monumentales s'ouvrirent. Un pitinement se fit

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entendre, d'tranges cratures porteuses de soldats harnachs venant vers eux une allure sautillante et vloce. Il ne leur fut pas laiss loisir de se dfendre par des explications alambiques, ils furent emprisonns manu militari dans des cages d'osier transportes par des boeufs placides tirant des carrioles. Sur le dos de grands oiseaux gris semblables des autruches, les soldats d'Hor-Nmed les emportrent sans autre mot d'explication vers les entrailles de leur cit. Je ne saurais trop en dire le pourquoi, finit par convenir Iolo vers ses amis, prisonniers de cages proches, sur des chariots, mais il se pourrait bien qu'en effet Balbillus soit dans le vrai. Par des couloirs souterrains ils furent transports, et leur passage sur les murs suintants d'humidits des torches graisseuses rpandaient une multitude d'auroles tremblantes. Les retres de la ville taient de taille moyenne, recouverts d'armures et de cuirasses l'clat teint, constitues d'un mtal jais identique ce minral noir dont si souvent ils avaient peru la prsence parmi les royaumes de Sombreterre. Ils portaient des casques de mtal martel somms de pointes saillantes, et de curieux colifichets en corail dont l'usage parut chacun des prisonniers fort mystrieux. Arms de lances et de glaives au mtal brillant, ils parlaient entre eux un sabir guttural et heurt, leur faisant regretter cruellement l'absence de leur guide Salah. Au terme d'une longue cavalcade brinquebalante apparut une raie de lumire, et les prisonniers aprs s'tre accoutums la pnombre du long couloir clignrent des yeux durant plusieurs secondes avant de pouvoir dvisager les environs. Une vaste salle oblongue s'tirait autour d'eux, par une ouverture pratique dans le toit un ciel bleu couleur de saphir s'panchait sur l'endroit. Les murs loigns taient tendus de draperies prcieuses, et par groupes rguliers des colonnes d'albtre finement canneles s'tiraient. Des gens de la cour murmurrent en grondant, au fur et mesure de la sortie des prisonniers hors de leurs cages. Sur un trne d'argent dor, surmont d'armoiries tortures, tait une femme de haute stature dont le maintien raide et svre ne manqua pas d'inquiter Iolo. Car pour chacun des prisonniers, il ne faisait l pas de doute : il se dressait devant eux la Vizyre Jelliale, tant hae par les Amazoons cause de son attaque lointaine sur la Trinit, l'aide des Serpentaires. Bienvenue parmi nous, voyageurs : depuis dj un certain temps votre course tait observe dans notre Cristal Tellurique. Nous savions votre arrive inluctable. Vous avez enlev Nyris et Thlia, lana Balbillus le chat-cerise vers la monarque.

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Cette dernire avait eu une expression intrigue, avant de sourire finement en caressant son menton. Ainsi, vous savez Seriez-vous allis avec les Amazoons ? La voix de la Vizyre Jelliale tait neutre, mais les voyageurs pressentirent aussitt tout le danger pour eux rpondre de manire inconsidre. Certainement pas, lui rpondit Iolo. Nous sommes au courant de leur expdition, mais nous n'y prenons aucune part. La Vizyre Jelliale continuant de les fixer avec une expression acerbe, les voyageurs craignirent un instant de voir leur pauvre mensonge tal au grand jour. La Vizyre Jelliale se tenait sur un trne prcieux surlev, avec des vtements chatoyants ouvrs finement, aux motifs ondoyants et colors parsems de touches nacres. Elle possdait des traits fins et une haute taille, un maintien raide, presque guind, un visage ovale tout en mplats avec un regard perant sous des sourcils arqus. Elle portait un turban de soie nacr adorn de colifichets ambrs, des bracelets tintinnabulant aux poignes par dizaines. Elle tait chausse de sandales en daim blanchi. Elle se tourna vers l'un de ses subordonns, chaque voyageur entendant nettement sa voix rsonner dans la grande pice royale du palais d'Hor-Nmed. Invoquez le Cristal Tellurique, et dites-le aux Esprits d'Outremonde, de nouveaux voyageurs nous sont parvenus. Demandezleur la marche suivre, le prix demand sera celui convenu. La Vizyre Jelliale avait eu un geste ngligeant vers sa suite arme, puis sans prendre garde aux rcriminations bruyantes des voyageurs, ces derniers furent de nouveau emports, mais cette fois-ci en des cellules sombres situes dans les trfonds du palais, o rgnait un pauvre jour par des ouvertures grillages. C'est curieux, jugea Iolo vers Balbillus et le Hros des Temps Anciens, la Vizyre d'Hor-Nmed entretient des contacts par le biais de ce mystrieux Cristal Tellurique, dirait-on Elle est peut-tre sous influence, poursuivit Lucius en jetant un regard scrutateur en direction du reste de leur cellule. Notre situation est proprement dsastreuse, miaula le chat-cerise. L'expdition Amazoon attend toujours notre retour, mais nous sommes incapables de les secourir, pour l'instant. Et la magie ? demanda son tour Lucius vers les deux amis, dont les connaissances enchantes taient puissantes. Moi-mme Il n'tait pas sans connatre quelques sorts, mais Iolo lui avait fait un geste ngatif.

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Je vois ici des contrecharmes puissants, cette Vizyre Jelliale est une femme de savoir, et de tte. User de sortilges risquerait de nous tre fatal, cela pourrait avoir des consquences incalculables. L'on entendait des raclements de pieds dans les cellules voisines, des froissements de tissu comme en produisent des personnes s'agitant vivement s'taient fait entendre. Puis des voix reconnaissables s'levrent en faisant sursauter Iolo. Nyris et Thlia, avec d'autres Amazoons celles enleves par les Serpentaires il y avait quelque temps dj se trouvaient prs de l, et ils ncessitrent de plusieurs minutes pour pouvoir d'abord comprendre, puis ensuite rpondre aux Amazoons, angoisses de leur claustration depuis si longtemps. Iolo le premier leur expliqua la situation de leurs compagnes sorcires jusqu' son actuel dveloppement. Donc, il nous a t pour ainsi dire oblig de chevaucher notre tre de Vent afin de chercher des secours, las, pour notre plus grand malheur, nous avons t fait prisonnier. L'heure est grave, conclut sombrement Lucius aprs avoir compris que toutes les Amazoons se trouvaient depuis le dbut dans les geles de la Vizyre, et qu'aucun mal ne leur avait t fait. Chacun pour l'instant tait content de dcouvrir l'autre en bonne sant, mme si c'tait une maigre consolation. J'ai entendu la Vizyre parler d'un Cristal Tellurique dclara Iolo vers Thlia, de la Trinit. Probablement un artifice magique lui permettant de rejoindre spirituellement les pontes d'thrys, estima Thlia travers l'obscurit les sparant. travers les Cercles Jelliale aura tabli le contact avec la Cohorte, ou bien un puissant esprit d'Iris, le monde principal de nos adversaires. Ils sont au courant de notre tentative, cela, nous le savions dj, cracha rageusement Nyris travers les barreaux de sa cellule toute proche. Ils tenteraient apparemment de la contrecarrer par tous les moyens, acquiesa songeusement Lucius. Bigrement efficace. tout le moins, miaula piteusement le chat-cerise, dans la pnombre o il se trouvait. Iolo Mmm ? Son ami s'tait retourn vers le chat-cerise, dlaissant les penses saugrenues s'entrechoquant dans son esprit. Une Ombre voudrait te parler, je crois. Dans la cellule Iolo observa tait-ce curieux dire, et bien davantage encore regarder une silhouette noire se dtacher des tnbres environnantes. Car l'obscurit des Ombres n'a rien voir avec la noirceur

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habituelle du monde des hommes, la diffrence saute aux yeux tout observateur normalement constitu. Est-ce bien le moment ? interrogea Iolo. Tu avais dit nous devoir un service, lui rappela l'Ombre en pointant vers lui son index. L'Ombre ressemblait beaucoup l'une de celles les ayant secourus contre les Yorgs, et l'envoy de la Ligue se mordit la langue de s'tre avanc de cette manire. Cependant le mal tait fait. Mais actuellement Tu avais promis, les circonstances ne nous laissent pas le choix. En fait Iolo ne savait trop comment expliquer la pnibilit de leur situation actuelle, elle mritait amplement toute son attention, jugeait-il, mais le chat-cerise Balbillus tait d'un avis diffrent. Il faut tenir ses promesses, Iolo, un homme sans honneur n'a pas sa place la Ligue des Magiciens de la Terre. Les vnements surviennent toujours au plus mauvais moment, tu en sais quelque chose, dsormais, mais il est seulement un chemin digne d'attention pour l'honnte homme. Iolo avait baiss la tte tristement, l'Ombre lui faisant un geste d'invite. Il lui fallait abandonner ses compagnons d'aventure pour le moment, puisque lui seul avait fait le serment. Une ouverture grise s'tait fait jour devant lui, quelques pas, et l'Ombre s'tait dirige vers elle. Iolo fit quelques pas maladroits, avant d'merger en un monde venteux et tourbillonnant. Aussitt, il tiqua. Ce n'tait pas l le Royaume des Ombres dont il avait fait connaissance il y a quelques annes dj, en compagnie de son Ombre lui. Le vent courbait l'envoy de la Ligue et l'Ombre noire : sur un chemin tortueux bord de rocs amoncels par un destin factieux, ils avancrent dans une plaine sombre, claire par un ple soleil, sur le point de dfaillir bientt. Il y avait de maigres arbres ployant sur la plaine sous l'assaut du vent, Iolo ayant la grande surprise de voir au loin un rayon de pure lumire s'lever jusqu'aux nues, par-del une saillie rocheuse. L'envoy de la Ligue allait demander des renseignements sur cette curieuse luminosit lorsque le sentier les mena jusqu' un val cart, o se tenaient, affaiblies et dmoralises, une cohorte d'Ombres prtes pour le combat, mais en proie semble-t-il un dfaitisme tenace. tant donn la vaillance dont elles avaient fait preuve contre les Yorgs, Iolo s'en tonna. Aprs s'tre rapproch des Ombres au point de pouvoir les toucher, la premire s'en tre all chercher Iolo reprit vers les siens.

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Cet homme est un magicien, il nous avait promis son aide, souvenez-vous. Il ne pourra rien faire, les Esprits nous ont chaque fois repousss de leurs penses glaces, leur froideur me terrifie encore, assura l'une d'entre elles. Ils sont trop forts pour nous, ils ne sont pas constitus de chair, mais d'esprit : cela nous est suprieur en tout point. Pas du tout, affirma Iolo en prenant la parole pour la premire fois. Mais o sommes-nous, par ailleurs ? Tu es ici sur notre Frontire, expliqua la premire des Ombres, o des tres mystrieux bafouent notre autorit. Nous avons essay de les repousser, mais en vain. Plutt que d'encourir le courroux de notre monarque Ngrassombra, j'ai pris le risque de m'en aller te chercher. Tu as bien fait, dclara Iolo en se frottant le menton. Allons voir de plus prs cette lueur singulire, je suis taraud de curiosit depuis mon arrive. Plusieurs des Ombres dont la premire d'entre elles l'avoir rejoint l'accompagnrent sur un sentier troit s'insinuant entre des rocs, Iolo finissant par dcouvrir la raison de l'abattement des Ombres. Le rayon de lumire intense s'tirant jusqu'au znith s'levait du sol, et il y avait un cercle de colonnes de pierre tout autour lui formant une enceinte protectrice. Des silhouettes s'agitaient sur ses abords. L'une des Ombres l'accompagnant les dsigna. Ce sont des tres singuliers, ils sont diffrents de nous, leur aspect nous a grandement effrays. Mais nous allons les approcher de plus prs, tu vas voir par toi-mme. Le dtachement continua avancer vers l'endroit o s'tirait le pinceau lumineux, et Iolo se perdit en conjectures sur l'utilisation de cette lumire, ainsi que sur la nature de ces tres bizarres, lorsqu'il fit le rapprochement avec les vnements de Sombreterre. De singulires concidences lui frapprent l'esprit. Au bout d'un certain temps la base du rayon lumineux apparut nettement derrire les colonnes, l'envoy de la Ligue observant un rocher translucide travers de moirures, duquel s'chappait avec une aura blouissante le flot de lumire. Les Ombres continurent murmurer entre elles, sur leur Frontire envahie par de si curieux tres, mais Iolo les rassura d'un ton mesur. N'ayez crainte, ce rocher devant vous est tout bonnement l'avers du Cristal Tellurique de la Vizyre Jelliale, dont elle se sert pour s'entretenir avec les gens d'thrys. Ces derniers en protgent les abords.

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Et cette lumire ? demanda l'une des Ombres en se rapprochant de lui. Elle traverse et franchit les diffrentes dimensions : elle fait office de transmetteur, reliant le Concile d'Idonn et ses gens avec leur lointaine allie. Il s'agit donc d'un avant-poste ? En quelque sorte, protg par un dtachement d'thrys, forces avec lesquelles mes amies et moi-mme avons eu des rapports difficiles Les affaires des Vivants ne nous regardent en rien, gronda une Ombre aprs avoir fait de grands gestes vers le reste de ses frres, jusqu' prsent immobiles en se tenant distance. Mais vos paroles sont importantes, car il nous faut repousser ces intrus hors de nos Limites. tesvous certain de votre raisonnement ? Absolument, reprit Iolo en dsignant les silhouettes des soldats d'thrys protgeant la source aveuglante. Pourquoi tiendraient-ils tant empcher l'extinction du rayon de lumire ? Ce dernier s'ploie depuis leur plante d'origine, Iris, jusqu' leur allie de Sombreterre, la Vizyre Jelliale. Ce canal est pour eux primordial. La troupe des Ombres venait de les rejoindre, et leur nombre tait grand tout autour de l'envoy de la Ligue, lui-mme n'en revenant pas des chemins tortueux et alambiqus utiliss par le destin. On ressentait avec force le dsir des Ombres de chasser ces envahisseurs loin de leur Frontire, mais leur crainte se faisait patente devant le mystre de ces tres d'outre-espace. Iolo dcida de prendre le taureau par les cornes, parlant clairement aux Ombres rassembles autour de lui. Je dois me rapprocher encore, car pour les desseins des miens, leur dfaite aussi me convient. Je vais vous aider. Mais une poigne d'entre vous devra venir avec moi, le danger est important. Il en fut fait ainsi, suivi de plusieurs Ombres Iolo s'achemina entre les rocs, soufflant et suant, jusqu' la plaine vaste et rocailleuse o s'levait le Cristal Tellurique. Une large colonnade de pierre en dlimitait l'abord, des gardiens austres en protgeaient l'accs. Au fur et mesure de son avance, des cailloux minuscules roulant sous ses bottines de marche, Iolo rajusta son bret et son manteau de voyage, prenant le temps de distinguer plus largement le faisceau mirifique se perdant dans les cieux gris. " Impressionnant ", ne put s'empcher de songer l'envoy de la Ligue. Puis des cris d'effrois pousss dans son dos par les Ombres lui firent raliser l'approche de ces tres inquitants, et Iolo les dcouvrit enfin, ne pouvant s'empcher de sursauter.

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Ils taient de grande taille et portaient des cuirasses de cuir sombre avec des torsades entre des rubans de couleur, des jupes de tissu et des jambires aux fines lanires. Certains avaient des casques de cuivre brillant surmonts d'aigrette voire de plumes scintillantes, d'autres allaient nu-tte. Ils taient arms de javelots d'bne et d'os, de globes bleuts au bout de sceptres de cristal et d'arcs en bois blanc, avec des flches empennes. Mais comme s'ils s'attendaient un retour des Ombres, les envahisseurs d'thrys ne brandirent point leurs lances. Ils projetrent de leurs sceptres les sphres indigo, ces dernires filant dans les airs avant de s'craser contre les Ombres, rpandant des myriades d'tincelles bleutes et argentes, qui se collaient sur le corps et les membres de chacun en rpandant un froid mordant insupportable. Iolo prcipitamment s'tait mis en devoir de retirer de son corps ces projectiles glacs, mais soit les Ombres taient trop paniques pour l'imiter, soit il tait davantage dou, il se retrouva bientt seul devant les soldats d'thrys, leur voix sifflante et haut perche rsonnant devant lui. Tu es diffrent des Ombres, tranger, lui disait l'tre le plus proche de lui. Il arborait une cape satine couleur grenat, signe de commandement, avec un bonnet de coton sous un heaume de jade dor. Sa cuirasse portait l'emblme d'un dragon en intaille, Iolo cherchant vainement dtailler son visage ou bien ses mains, ses jambes ou quelque autre partie de son corps. En vrit cela lui fut impossible, et pour tous les autres retres d'Idonn il en allait ainsi, car les cuirasses des soldats, les jambires et les heaumes taient vides. Il n'y avait rien dans les armures : observant la droute des Ombres sous la pluie d'amas bleuts et glacs dclenche par les envahisseurs, Iolo crut tre la proie d'un enchantement prodigieux. Une sphre indigo sombre s'crasa ses pieds, une onde glace se rpandant autour de lui. Iolo s'astreignit rchauffer son corps engourdi en rflchissant, aprs avoir pousset les chardes de givre. Pourrait-il ici user de charmes et de sortilges ? Quelque contresort puissant ne serait-il pas dispos dans les environs ? Dans le doute, Iolo prfra s'abstenir et ragir physiquement, se saisissant d'une armure puis la pressant fortement contre lui. Un froid mortel le suffoqua, l'obligeant la relcher trs vite en coutant le ricanement de l'armure, ou bien plutt de son porteur. Iolo se mit dsesprer en esquissant un mouvement de retraite, puis il observa un fait curieux. Quelque chose ou quelqu'un, essayait de forcer les portes de son univers mental, avec toutes les apparences d'un

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apptit froce. Jamais encore il n'avait affront un adversaire de cette nature, et il comprit mieux la panique des Ombres devant un tel ennemi. Il rsista de son mieux cette forme de pression mentale, puis cette dernire se fit graduellement plus forte. Les protecteurs du Cristal Tellurique taient affams, non point de chair ou bien d'eau pure mais de pense, d'esprit et davantage encore de lumire, et, surtout, de conscience claire. Iolo sursauta en battant en retraite. Un intrus s'tait infiltr dans sa citadelle personnelle, puis un autre, un autre encore Iolo cria en chutant terre, les Ombres autour de lui s'parpillant en dsordre. Les cratures d'thrys assaillaient le bastion ultime de son tre, ils atteignirent le coeur de sa personnalit puis Iolo sombra tout entier en un puits sans fond. Dans la cellule sous le palais de la Vizyre Jelliale, le chat-cerise Balbillus se redressa brusquement, les oreilles aux aguets et le coeur battant, averti par un sens mystrieux. Iolo a de gros problmes. Il me faut le rejoindre sans tarder, expliqua-t-il voix basse vers ses compagnons d'infortune, disperss dans plusieurs cellules. N'avais-tu pas parl des dangers possibles provenant des contresorts de la Vizyre Jelliale ? l'interrogea le Hros des Temps Anciens, rveill de son somme par le chat-cerise. S'il n'y a pas d'autre alternative, vous devez tout faire pour sauver votre ami, lui conseilla Nyris depuis l'autre extrmit du couloir, o patrouillaient deux soldats de la Vizyre. Votre situation pourrait devenir plus difficile encore, reconnut le chat-cerise vers ses compagnons d'infortune. Hlas, je n'ai gure le choix. De toute faon, notre situation ne peut tre pire, assura Thlia : mots couverts les nouveaux venus les avaient dj informs de l'tat de l'expdition. Balbillus le chat-cerise durant quelques instants s'escrima en vain, les contresorts et les charmes d'touffements empchant ses miaulements de sortir de sa gorge, mais finalement les syllabes prcises au rythme lent s'ployrent dans l'atmosphre. Les escaliers menant une Porte d'Enchantement se dvoilrent, des pans de maonnerie frissonnant devant cette apparition inopine. Les gardes hurlrent en courant hors de cette souricire meurtrire, puis le silence enveloppa le chat-cerise. Il mergea dans la plaine de la Frontire, courant, courant, jusqu' une silhouette effondre par terre, sachant pertinemment son identit. Des Ombres apeures se tenaient aux abords, mais curieusement les

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agresseurs puisqu'il devait s'agir d'eux avaient fui. Il subsistait seulement leurs vtements, comme s'ils s'en taient repartis nus. Les Ombres contre-coeur, car elles avaient encore grand-peur, vinrent lui expliquer la succession des vnements. Les Esprits dans les armures ont voulu envahir ses penses, pour drober sa chaleur, sa lumire. Mais ils se sont retirs en criant, sa chaleur tait brlante comme l'enfer, et sa lumire, plus noire que la nuit, conclut une autre. Le spectacle des armures abandonnes sur le sol rvlait bien assez la fuite des agresseurs psychiques vers thrys, et l'obscurcissement graduel de la source aveuglante, s'amenuisant de plus en plus. la grande joie des Ombres, d'ailleurs, ces derniers voyant cette colonne lumineuse disparatre de leur territoire. Iolo se remettait lentement. Comment vas-tu, Iolo ? lui miaula Balbillus en se rjouissant visiblement de la succession des vnements. Bien, bien, rpondit en grondant, la voix pteuse, le jeune homme. Je me souviens seulement d'un trou noir, d'une chute infinie, puis de cris dans ma tte. Mmm, acquiesa Balbillus, hochant de la tte. Mais ces cris d'effroi n'taient pas les miens, poursuivit Iolo avant de fixer son compagnon flin droit dans les yeux. Cela n'aurait-il pas trait ce fameux don possd par tout magicien, et dans ton cas, pour l'heure, encore invisible ? Peut-tre bien soupira le jeune garon en levant la tte vers le znith, suivant en cela les cris d'tonnement profrs par les Ombres rassembles auprs d'eux. Je prfre ne pas penser au moment o je devrais dvoiler mon don sur le compte duquel je ne sais rien l'assemble des mages de la Ligue. Pourquoi tant de chahut l-haut ? Il y avait des formes allonges et noires pointant par-del la trame de l'univers. Aprs avoir commenc se matrialiser en jaillissant dans l'espace de la Frontire elles se dsagrgeaient, s'vanouissaient, s'effilochant par lambeaux. C'tait un reflux d'artfacts cylindriques, survenant aprs un jaillissement interrompu. Curieux estima Iolo en dtaillant, l'image du reste des Ombres, les scintillements vaporeux des nefs d'outre-espace. Le Cristall Tellurique ne devait pas seulement servir de liaison entre le monde d'Iris et les landes de Sombreterre, comprit Balbillus le chat-cerise. Vraiment ? demanda l'envoy de la Ligue aprs s'tre vers le flin, les vaisseaux, prsent, ayant termin de se dmatrialiss.

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Oui. Il constituait aussi un guide, un phare orientant vers Sombreterre les escouades de la Cohorte et du Concile d'Idonn. La Vizyre Jelliale quelle mchante personne ! Enfin, ce danger ultime vient de disparatre, mme si le hasard en est le vritable responsable, bien malgr nous, miaula le chat-cerise en direction des Ombres. Nous ferez-vous revenir notre point de dpart ? Comment as-tu pu arriver magiquement ici, en dpit des contresorts de la Vizyre ? s'tonna Iolo en posant les bonnes questions. Humm, toussa le chat-cerise, je ne t'ai pas tout dit, en fait. Puis, se retournant vers les Ombres. Nous sommes plutt presss. Les Ombres consentirent volontiers leur requte, affirmant avoir t payes au centuple de leur labeur accompli contre les Yorgs. Leur monarque terrible, Negrassombra, ignorerait cette priptie mystrieuse sur ses Confins, et tout irait pour le mieux dans leur royaume obscur. Une ouverture bante apparut, Iolo et le chat-cerise se prcipitant sans attendre. Un spectacle de dsolation les accueillit, car le palais de la Vizyre, suite au dpart du chat-cerise, s'tait lamentablement croul, tel un chteau de cartes. Un instant, Iolo et le chat-cerise ce dernier avait inform rapidement le jeune homme de la cause de tout ceci, savoir luimme craignirent de dcouvrir parmi les cellules une vritable hcatombe, mais en parvenant la surface d'Hor-Nmed ils eurent un grand bonheur. Les Amazoons prisonnires avaient profit du cataclysme cre par la Porte d'Enchantement pour s'vader, elles avaient rassembl des chariots tirs par de grands oiseaux marcheurs. Elles y avaient entass des vivres et surtout de l'eau dans de vastes jarres de terre cuite, Lucius le Hros des Temps Anciens en les voyant jaillir l'air libre les hlant bruyamment. Il fut aussitt relay par le reste des Amazoons, ces dernires prenant dj la direction de l'expdition choue dans le Dsert carlate, prs de l. Par les Dieux, le ciel nous a entendus ! s'exclamait joyeusement Lucius en mme temps que les deux amis sautaient dans la dernire carriole, sous les flches des soldats de la Vizyre. Le moral de ces derniers visiblement venait de reprendre le dessus. Nous vous pensions perdus jamais, dit Thlia parmi le galop rapide des oiseaux marcheurs s'lanant en direction du dsert rouge. Nous expliquerez-vous votre aventure ? Certainement, consentit le chat-cerise en se pelotonnant sur les genoux de son ami Iolo, mais plus tard. Le reste de l'expdition nous attend.

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Chapitre

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Dans l'troite crique rocheuse o les deux magiciens de la Ligue s'taient isols, le vent avait dcru et les paroles magiques s'taient effaces des airs, o elles s'taient figes comme sur un tableau noir. L'enchantement tait puissant, car il leur fallait communiquer avec le lointain domaine de la Ligue des Magiciens de la Terre, au Sige Secret, dans l'espace. Ils avaient dj suffisamment tard, le Koeur de Sombreterre tait proche dsormais. Les Amazoons avaient dcid de faire une dernire halte avant de rejoindre cette importante tape, et les deux amis en avaient profit pour quitter l'expdition afin d'informer leur suprieur. Une brume rose mle de violet tait apparue, dans laquelle ondulait maintenant l'image floue de Basilids le Gnostique, respectable entre tous pour les magiciens de la Terre. Vous aurez pris votre temps pour faire votre rapport final ! Heureusement, certains d'entre nous ont le talent de Clairvoyance, ils nous ont apport leur connaissance, notre soif de savoir en a t apaise Nous avons t pris par le temps, miaula Balbillus le chat-cerise vers l'apparition spectrale, l'enqute a pris un tour totalement inattendu. Oui, le suspect sur l'le de Norland cherchait des volontaires rudits et courageux pour une aventure extraordinaire, poursuivit Iolo. Nous sommes au courant, les coupa le vnrable Basilids, nous approuvons votre choix. Les informations recueillies seront apprcies, et analyses avec soin par nos experts. Ils les consigneront dans nos Annales, des gnrations de magiciens s'en dlecteront pour en tirer les conclusions adaptes. Mais prenez garde ne pas franchir le Koeur de la Terre, entendez-vous bien ? Nous savons cela, acquiesa Balbillus de sa voix aigre, notre juridiction ne s'tend pas au-del. En effet, reconnut Basilids le Gnostique, de plus la Ligue n'a pas renouvel sa dotation annuelle aux Magiciens Vermillon, depuis des annes. Ils apprcieraient peu votre prsence dans le Mondwana, je le crains.

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Il y eut un temps de silence, car ni Iolo ni son chat-cerise ne s'attendaient une pareille mesquinerie de la part de leur confrrie, puis Iolo se souvint des assembles houleuses de la Ligue, retenant de justesse les plaintes s'apprtant jaillir de sa bouche. Vous tes sur le point de rejoindre le terme de votre aventure, je suppose ? Tout fait, convint Iolo en dsignant l'ouest la silhouette colore du vnrable, le Koeur de Sombreterre se situe prs d'ici. Nous serons de retour au Sige Prilleux de la Ligue trs bientt, sur notre tre de Vent. Nous vous informerons alors de tout ce que nous aurons vu et entendu. C'est parfait, cet homme aprs avoir pntr dans notre juridiction et atterri sur l'le de Norland tait simplement de passage, il se trouve sur le point de la quitter compltement. Tout est pour le mieux, nous attendrons votre retour avec impatience, je vous promets un banquet de bienvenue dont vous vous souviendrez ! Iolo et le chat-cerise allaient se rcrier bruyamment, un tel accueil n'tait pas ncessaire, mais l'image du suprieur s'vanouit en les laissant seuls face la plaine de rocs, dans la crique o les deux magiciens s'taient isols. Ils s'en retournrent vers la troupe des Amazoons, ces dernires ayant dj harnach les alalhs et charg les chariots des trakkers. La Trinit avait fait force cris pour rameuter tout le monde aprs la pause, et le Hros des Temps Anciens en compagnie de Salah leur fit un geste d'invite. Les deux hommes se trouvaient sur la carriole d'un trakker, en queue de peloton, les deux amis de la Ligue souplement les rejoignant aussitt. Avec les Amazoons, le repos ne dure jamais ! lcha Iolo entre les cahots et les soubresauts de leur vhicule. Dites plutt avec ces trois furies ! rit aux clats Lucius en houspillant le trakker, et disant cela il montrait Aola, Nyris et Thlia : sur leur alalh de commandement, elles venaient de lancer la meute avec une nergie renouvele. Le chemin de l'expdition s'tira sur la plaine puis fit un cart, descendant avant de laisser apparatre un massif scintillant et blouissant, semblable une montagne de verre se tenant au loin. Le ciel tait d'un bleu limpide, le soleil de Sombreterre n'indiquait pas encore midi. Des arbres centenaires ponctuaient leur route entre des taches de verdure, mais nul ne leur accordait d'attention, car seul le Koeur de Sombreterre occupait leurs penses. Le temps passa dans la poussire des alalhs et les glapissements des trakkers, les contreforts gagnant en dimensions jusqu' acqurir des proportions respectables. C'taient des montagnes transparentes,

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car leurs entrailles taient translucides laissant distinguer des filets colors et en dvoilaient les reflets cachs. La troupe escalada le pied des montagnes par un chemin large, et Iolo vit comment les trakkers grimpaient en faisant rouler des galets ronds et plats, identiques des larmes de verre. Une poussire scintillante s'leva dans les airs puis des arbres craquels aux ramures frles, au feuillage roux-blanc ml, jalonnrent leur route vers le Koeur. Salah ne se tenait plus de joie, leur objectif tait proche. Bientt nous verrons la Mer Ultime, le Koeur de la Terre se trouve prs de l, disait-il vers ses compagnons. Mais n'aviez-vous pas prtendu le Koeur proche d'Hor-Nmed, si je ne m'abuse ? interrogea Iolo en s'tonnant voix haute. L'expdition Amazoon parvenait en haut d'une monte, les alalhs de l'avant-garde bramant devant eux. Je l'affirme toujours, proclama Salah. Nous n'avons gure march depuis notre dpart d'Hor-Nmed, dj les alalhs respirent l'air salin de la Mer Ultime. Derrire cette mer, il n'y a plus rien, seulement l'inconnu, le grand nant. Personne sur Sombreterre n'est all au-del, car pourquoi aller au-del du Koeur ? Cela n'a pas de sens. Les trakkers arrivaient leur tour au sommet de la pente, puis descendant vive allure la voie ils s'acheminrent vers la plage de sable cristallin, lche par des rouleaux d'cume nacrs. Au loin dans la mer surnageait une plate-forme rocheuse somme de colonnes, avec des cratures singulires accroupies sur leur extrmit suprieure. Un chemin pav support par des piliers s'enfonant dans la mer rejoignait l'le, chacun comprenant o se trouvait enfin leur destination finale, du moins sur le territoire de Sombreterre. Le Koeur de la Terre ! s'exclama Lucius, le Hros des Temps Anciens, en montrant du doigt l'le dans la Mer Ultime, relativement proche de la plage. Les alalhs avaient acclr, houspills par les Amazoons de la Trinit, et la totalit des sorcires sur leurs balais avait pris place sur les mastodontes, les Vouivres regagnant leurs caches d'osier. Les trakkers supportaient la cadence sans faiblir, Iolo commenant se demander de quelle faon ils allaient pouvoir quitter l'expdition sans froisser les Amazoons. Il dut malgr lui montrer une expression chiffonne, car Balbillus son chat-cerise devana ses paroles. Rien ne presse encore, mme si le terme de notre mission est proche, lui miaula-t-il mi-voix. Je crains une dernire difficult de la part des cratures gardiennes du lieu, nous repartirons seulement aprs

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avoir vu la troupe des sorcires Amazoons franchir le Koeur de la Terre en bon ordre. Les premiers alalhs progressaient de leur dmarche pesante sur le ruban de pierre, et dj plusieurs cratures abandonnrent leur apparente immobilit sur le haut des colonnes pour s'en venir en battant des ailes vers eux. Ensuite elles piqurent dans leur direction en poussant des cris aigus, ouvrant grandes leurs gueules dentes. Sur leur chariot, Iolo et Lucius, leur guide Salah, protgrent leur visage de leurs mains mais trs vite les sorcires noires avaient pris la direction des oprations, ne dsirant plus supporter de retard d'aucune sorte. De leurs baguettes magiques, des clairs brlants avaient zbr les cieux. Puis des incantations furent profres par de vieilles Amazoons, des silhouettes sombres se glissant ensuite entre les nues avant de voler la rencontre de leurs agresseurs. Ces derniers cratures grises et velues, aux ailes ployes et au regard brlant en furent effrays et repartirent vers l'azur, dans le dsordre le plus complet. Les Amazoons, au prix d'une escarmouche brve mais bruyante, restrent seules matres du terrain. Du coup, les apparitions spectrales s'vanouirent galement, les baguettes magiques tant remises en lieu sr par les sorcires. Le rsultat n'aura gure tard, reconnut Iolo en fixant l'infini du ciel o s'taient volatiliss les gardiens du Koeur de la Terre. Je m'attendais davantage de rsistance de leur part. La vie est ainsi faite, leur sourit Aola de la Trinit, descendue bas de son alalh, comme beaucoup de sorcires, pour pouvoir mieux distinguer le point de Sombreterre livrant accs au Mondwana. Quelquefois on s'attend des difficults insurmontables, et il n'en est rien. D'autre fois on voudrait la tranquillit, mais il advient le contraire. C'est bien le moment de philosopher, se renfrogna Iolo aprs avoir, l'image des autres, mis pied terre et pris la tte du convoi. L'air tait pur et calme, avec de petits nuages blancs courant dans le fond du ciel, prs du soleil dclinant peine en ce dbut d'aprs-midi. Le cercle des colonnes, dsormais libres de leurs porteurs, s'tait mis irradier doucement, croire les cratures prcdentes capables de neutraliser l'trange alchimie des lieux. L'esplanade occupant la presque totalit de l'le tait large, et les alalhs avec les trakkers et les chariots passaient aisment entre les colonnes, faites d'une pierre verdtre, translucide, dont on ne savait trop si elle tait de nature minrale ou organique. l'intrieur du cercle des colonnes rgnait une pnombre paisse : les voyageurs aprs avoir de loin cru l'ombre d'un btiment quelconque

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durent se rendre l'vidence. Cette obscurit n'tait produite par rien, elle se trouvait l d'elle-mme, baignant le centre du cercle ainsi form sans dborder de la colonnade de pierre. La plupart des alalhs progressant encore avec les chariots sur le chemin pav, Iolo jugea enfin, approuv en cela par son asanthne Balbillus, le moment venu de faire ses adieux la troupe des sorcires. Ils avaient promis d'accompagner cellesci jusqu'au terme de Sombreterre, il leur fallait dsormais rebrousser chemin. Je crois commena Iolo d'une voix mue ils taient ensemble depuis un bon moment, et cette sparation lui cotait, car il s'tait li d'amiti avec cette troupe courageuse le temps venu de nous sparer, lana-t-il vers les Amazoons, plus particulirement la Trinit. Nous voluons aux confins de la Ligue. Au-del s'tendent les fiefs des Magiciens Vermillon, miaula le chat-cerise Balbillus, la Ligue des Magiciens de la Terre n'a aucune prise sur eux. Nous avons t heureux de travailler avec vous : nous esprons que vous en avez eu autant cooprer avec nous. Moi aussi, je dois partir, expliqua leur guide de la cit de Myriam, le vieillard Salah. Je vous ai guid jusqu'au Koeur de Sombreterre, de mon mieux. Votre famille vous manque, comprit Nyris de la Trinit en s'ventant de son grand chapeau noir, fixant distraitement l'horizon marin de la Mer Ultime. Pensez-vous, je suis un homme seul, rpondit Salah avec un geste d'vidence, mais ma maison, elle, est vide sans moi, mon lopin de terre ncessite ma prsence. Vous me manquerez tous, assura le Hros des Temps Anciens en posant une main affectueuse sur l'paule de Iolo, avec lequel il avait fini par fraterniser. Mais je comprends votre choix, mme s'il m'attriste. L'existence est une suite de sparations puis de retrouvailles, il ne faut prjuger d'elle en rien, affirma Iolo vers Lucius. Je vous souhaite tous une bonne route, avec une issue heureuse pour chacun. Et j'espre, Lucius, que tu pourras un jour te reposer au milieu des tiens. Iolo avait entam un lent sifflement, destin faire venir auprs d'eux son fidle tre de Vent, lorsque Nyris suivi de Thlia et d'autres Amazoons poussrent un cri perant en dsignant l'horizon. Balbillus le chatcerise avait feul de surprise, Iolo sentant son coeur bondir dans sa poitrine lorsqu'il dcouvrit une vague immense se lever l'horizon, enflant et grandissant en roulant des flots tumultueux. Les Amazoons hurlrent, dans la clameur des trakkers et des alalhs affols.

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Aola de la Trinit avait donn l'ordre l'expdition de pntrer au plus vite dans le Koeur sombre, la vitesse de l'onde venant vers eux gagnant en rapidit et dimension jusqu' devenir proprement effrayante. Il y avait des cratures lumineuses tapies dans le sein des entrailles marines, Iolo ralisant combien ils avaient t prsomptueux de croire vaincus si facilement les gardiens du Koeur de Sombreterre. La troupe se prcipita sans attendre entre les colonnes, les Amazoons et les Evzoons de l'expdition se perdant en une nuit opaque touffant tous les sons. Bientt, seuls subsistrent Iolo et Balbillus, le guide Salah et le Hros des Temps Anciens. Une ombre grise se levait en masquant la presqu'le, elle occultait l'clat du soleil et barrait le ciel d'une masse liquide. Les cratures grises assises auparavant sur les colonnes prcdaient la vague gigantesque par milliers, piaillant et claquant du bec malgr la distance les sparant encore. Amis, il nous faut faire vite ! se lamentait le Hros des Temps Anciens en ralisant la prcarit de leur situation. Nous allons manquer de temps pour lancer un Appel miaula Balbillus en observant la rapidit de la vague grondante. Le vacarme s'amplifiait, puis voyant le vieillard Salah en dpit de son grand ge prendre ses jambes son cou le premier, le Hros des Temps Anciens avec Iolo et le chat-cerise Balbillus se prcipitrent entre les colonnes : la presqu'le, aurait-on dit, se soulevait en brisant ses amarres rocheuses. Une nuit obscure accueillit les derniers arrivants, n'eurent t les glapissements dsormais familiers des trakkers mls aux sifflements des Vouivres en reconnaissance, la paix et la douceur rgnant dans l'endroit auraient charm les deux magiciens de la Terre. La vote sombre tait tapisse d'toiles adamantines l'clat glac, des nuages vaporeux glissant au-dessus d'une plaine d'herbe, cette dernire exhalant l'odeur parfume et caractristique de riches sous-bois. Une tendue d'arbres se dressait non loin de l, et l'on entendait distinctement le clapotis d'une rivire, par-del le cliquetis des armes Amazoons et le dchargement bruyant des chariots de l'intendance. Les trois Amazoons de la Trinit avaient march vers eux dans la nuit, Aola s'exclamant bruyamment. Auriez-vous chang d'avis, en nous suivant dsormais jusqu' notre terme ? Nous avons besoin de gens valeureux votre image, vous savez ! Lucius s'tait esclaff, rjoui du bon tour jou ses amis par le destin. Balbillus et Iolo pourtant ne paraissaient pas si heureux, mme si leur guide de Myriam, Salah, semblait se satisfaire finalement de ce coup du sort.

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Moi, cela m'est gal, j'ai souvent voulu voyager loin dans ma jeunesse, mais je n'ai jamais pu le faire, expliqua Salah vers Aola. C'tait avancer et vivre, ou bien reculer pour mourir. Mme si je suis vieux, je ne me sens pas prt rejoindre mes anctres. Ils peuvent bien m'attendre encore. Tu as sagement parl, vieil homme ! se rjouit Nyris. Mais nos deux magiciens de la Ligue ne partagent pas votre enthousiasme. C'est--dire commena Iolo en se grattant la tte. Nous n'tions pas censs quitter le territoire de la Terre. Il se souvenait galement des problmes financiers opposant la Ligue des Magiciens de la Terre aux Magiciens Vermillon du Mondwana, ce dernier problme n'tant pas le moindre. Maintenant, nous avons t pris par le temps, il est vrai, reconnut Balbillus en se souvenant de la vague gigantesque, l'tre de Vent serait venu chercher nos cadavres, je le crains. Balbillus le chat-cerise s'tait tourn vers son ami Iolo. Il nous faut contacter sans tarder la Ligue pour information, approuva Iolo de la tte vers le chat-cerise. Les deux magiciens s'loignrent du campement sur le point de conclure son installation, et dans un bosquet proche ils soufflrent les syllabes enchantes conserves prcieusement en un recoin de leur bouche depuis leur dpart du Sige Prilleux. Ces paroles archaques seules permettaient de les relier leur organisation ancienne, car aussitt un nuage ros de taille moyenne s'tait mis flotter devant eux. La silhouette de Basilids le Gnostique tait apparu de nouveau, mais cette fois-ci son visage tait inquiet. Nous expliquerez-vous ces vnements prcipits ? Nous nous attendions votre retour puis dans un miroir de Mordrain l'Horologier nous avons seulement pu voir une vague gigantesque, avec une multitude de btes volantes et furieuses. Nous avons craint pour vous. Balbillus le chat-cerise, prsent remis de ses motions, ne put s'empcher de hocher de la tte en se remmorant ce passage dlicat de leur aventure. En fait, nous avons bien manqu y laisser la vie, notre survie a tenu seulement un fil, se dfendit Iolo en s'adressant son suprieur hirarchique, ou bien plutt son reflet mauve ros. Nous avons t pris de vitesse par les circonstances, miaula le chatcerise, nous avons d contre notre volont nous rfugier dans le sanctuaire du Koeur de Sombreterre.

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Basilids le Gnostique il portait une grande robe l'clat dor, avec un bonnet conique d'argent et de soie montra une expression non pas ennuye, mais agace : il plaa une main sous son menton replet afin de mieux aider sa rflexion. C'est ennuyeux La Ligue dans ses rgles millnaires comprend et excuse de tels manquements nos principes, pour cas de force majeure, mais il est un aspect du problme auquel vous n'avez pas song. Un instant Iolo manqua s'trangler en essayant d'expliquer le droulement des vnements, comment ces derniers ne leur avaient pas laiss d'autre alternative, mais le chat-cerise le fit taire et Basilids le Gnostique dveloppa sa pense. Je suis presque surpris que le sage Balbillus ne s'en soit pas rappel lui-mme, mais nos rgles sont formelles, en poursuivant votre route dans le domaine des Magiciens Vermillon, vous cessez de fait d'appartenir la Ligue des Magiciens de la Terre, puisque votre progression rsulte du fait de votre seule volont, et non pas d'un ordre exprs. Comprenez-vous ? Iolo tait perplexe, la conversation prenait un tour inattendu. Basilids le Gnostique essaya de se faire mieux comprendre. En dpassant de votre propre chef contraint ou forc, j'entends bien les limites de votre mission hors de Sombreterre, vous vous tes exclus de la Ligue. votre retour s'il se produit il vous faudra passer l'cueil de la Reconnaissance dans notre Sige Secret. Ce dernier a trait au talent cach et unique de chaque magicien, s'il vous en souvient. Alors seulement vous pourrez tre pleinement et entirement rintgr. Autrement dit miaula Balbillus le chat-cerise. Soit vous faites demi-tour vers le sige de la Ligue, et votre incursion hors de Sombreterre sera sans consquence, soit vous continuez et vous vous retirez vous-mme de notre Ligue des Magiciens de la Terre. Attention, votre retour ne sera pas impossible, je vous l'ai dj dit : mais il sera malais. Cela a au moins le mrite de la clart, dit Iolo en se grattant le crne. Le reste dpend seulement de vous, affirma Basilids le Gnostique en tendant un index boudin vers eux, travers le brouillard rose ple. La dcision vous appartient, car vous vous trouvez hors du territoire de la Ligue, je ne puis donc vous donner d'ordres d'aucune sorte. Je vais vous laisser choisir votre destin, mais soyez-en sr, il m'attristerait fort de vous voir quitter les rangs de la Ligue. Vous constituez des lments de grande valeur pour nous.

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Une fois cela dit le reflet du magicien s'tait vanoui, Iolo en compagnie de Balbillus le chat-cerise se retrouvant seul sous les toiles du Mondwana. Flte souffla le jeune garon dans la plaine d'herbe. Tu l'as dit, lui rpondit Balbillus en marchant devant lui vers le campement Amazoon, suivi peu aprs par le jeune garon. Les sorcires noires terminaient l'installation du campement, les tentes d'argent ponctues d'tendards de bronze s'tendant sur un large primtre, surveill par des sorcires en patrouille, sur terre et dans les airs. Les alalhs sommeillaient dans un coin, les uns contre les autres. Les trakkers dtachs de leurs carrioles mordillaient les barrires de leur enclos, sous l'clat de lanternes la lumire blanche illuminant en divers points, de manire diffuser un clairage satisfaisant sur tout le primtre de scurit. Des groupes s'taient forms autour de grands feux, et comme il est de coutume dans les moeurs Amazoons, des cafetires avaient t mises chauffer sur l'tre. Lucius le Hros des Temps Anciens avait fait un signe vers les deux amis, ces derniers se dirigeant vers son groupe. Il y avait le vieil homme Salah avec les Amazoons de la Trinit, en compagnie de quelques autres Amazoons et Evzoons de la troupe. Alors, les nouvelles sont-elles bonnes ? Le ton de Lucius tait clair, sans arrire-pense, mais l'expression songeuse, voire mditative, de Iolo fit raliser au Hros des Temps Anciens combien la rponse sa question pouvait tre difficile. Nous devons rflchir sur la suite donner ce coup du sort, miaula Balbillus aprs s'tre perch sur les genoux de son ami. Les consquences en seront importantes, pour cela mme il ne saurait tre question d'agir la lgre. C'est une bonne chose d'agir ainsi, assura le vieillard Salah en humant l'arme de sa tasse de grs, assis autour du brasier l'image du reste du groupe. Les dcisions importantes se prennent aprs mre rflexion, dclara Thlia de la Trinit, dans la froidure de la nuit elle avait ramen contre elle les pans de son manteau, la brume nocturne voilant partiellement son visage. Lucius le Hros des Temps Anciens s'tait mis en devoir de distribuer les tasses chacun, hormis Balbillus naturellement. Bientt un silence pesant rgna, ponctu seulement par les craquements des branchages se consumant devant eux, les clats de voix et les rires des autres groupes non loin du leur. Le caf Amazoon tait fort, dlicieux : Iolo en dpit de

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la gravit de sa situation fit claquer sa langue de plaisir contre son palais, et d'autres personnes l'imitrent. L'excitation de nos gens est grande, finit par lcher Aola en reposant sa tasse prs d'elle. La nouveaut de cet endroit, la joie d'avoir pass le premier cap Malgr la fatigue et les preuves des derniers jours, Aola de la Trinit tait radieuse. Ses compagnes Amazoons de la Trinit ne l'taient pas moins. Peu de soeurs pourront dormir ce soir, ajouta Thlia aprs avoir savour sa tasse de caf brlant. Non loin de l une patrouille de plusieurs sorcires sur leurs balais se posa accompagne de Vouivres sifflantes, des clats de voix parvenant aux oreilles d'Aola. Cette dernire s'tait redresse. Une agglomration de plusieurs maisons se situerait non loin d'ici, dans les mandres de la rivire proche, expliqua-t-elle ceux dont l'oue tait moins dveloppe. C'est extrmement intressant ! Il est tard, les alalhs sont fatigus, estima l'une des Amazoons de la Trinit. Les preuves du Dsert carlate ne sont pas effaces encore. Mais le dcalage entre le jour de Sombreterre et la nuit o nous nous trouvons ici fait que nous sommes encore en phase diurne. Je n'ai pas sommeil, poursuivit Aola aprs s'tre envelopp dignement dans ses noirs habits, remarquablement adapts pour l'heure la situation. O vas-tu ? l'interrogea Thlia en voyant la dtermination de son amie. Profiter de la nuit pour jeter un regard sur les demeures, prs d'ici. Au petit matin, nous repartirons et nous n'aurons sans doute pas l'occasion de les voir de prs. Mais j'y pense Oui ? Nyris avait port sa tasse de caf ses lvres avant de se retourner vers Aola. Il nous faudra peut-tre leur parler malgr tout, car nous allons devoir trouver trs vite le chemin vers thrys et ses royaumes satellites, depuis le Mondwana. Exact. Si Salah partageait la vision des choses d'Aola, il ne semblait pas pour autant dispos se lever de son emplacement confortable, prs du feu, dans la scurit du campement. Pourtant la Trinit, elle, s'tait finalement plie au dsir d'Aola, et le Hros des Temps Anciens, avec plusieurs Amazoons, leur avait embot le pas. Se souvenant des mises en garde mises par ses compagnons de la Ligue au sujet des Magiciens

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Vermillon, Iolo frissonna dans la fracheur de l'endroit mais il se leva aussi, aiguillonn par la curiosit. Est-ce bien le moment d'agir de cette faon, Iolo ? lui miaula Balbillus en se joignant malgr tout au petit groupe. Quittant le campement avec la plus grande discrtion, l'avant-garde Amazoon se perdit dans les tnbres en suivant les indications fournies par les patrouilles. Bientt de vastes halliers les entourrent, une obscurit humide montant de la terre avec des relents d'humus et de vgtation putride. Il n'y avait pas de lune visible en aucun endroit et un vent lger chassait les nuages, en voilant d'autres graduellement. Des insectes stridulaient depuis leurs caches, une colonie de grenouilles coassait au loin. Malgr l'absence d'astre lunaire la clart des toiles tait intense et rendait la vision aise, le groupe ctoyant travers champs de hautes herbes aux aigrettes poudreuses. Enfin ils parvinrent l'extrmit de l'tendue vgtale, gagnant les sous-bois protecteurs d'un bosquet d'arbres l'corce brillante mais rche, aux feuilles dures et lisses. En fait le chat-cerise manqua bien se blesser sur leur tranchant, et dj Balbillus commenait regretter les singularits du Mondwana lorsque son ami Iolo le rabroua. Vas-tu te taire, rleur impnitent ? Tu vas nous faire dcouvrir ! Iolo, inconscient. Nous n'avons pas encore pris de dcision sur le futur immdiat, et dj tu t'en vas l'aventure comme si de rien n'tait. J'allais te demander si tu n'avais pas perdu la raison, mais dsormais ma conviction est faite : c'est bel et bien le cas. Le groupe continua sa traverse du petit bois, puis le Hros des Temps Anciens se pencha en direction du jeune garon. Nous approchons du but. La plus grande prudence s'impose, il nous faut viter d'tre dcouverts. Nous voulons simplement dtailler les maisons des habitants du Mondwana, affirma voix basse Aola de la Trinit depuis la tte du convoi. Nous repartirons le plus silencieusement possible vers le campement aussitt aprs. Il ne s'agirait pas de gcher le sommeil de nos soeurs pour rien, renchrit une Amazoon prs des deux amis. Et nous ? s'enquit le chat-cerise Balbillus vers son compagnon, le reste du groupe venant d'acclrer l'allure. Tu ne m'as toujours pas dit si tu voulais rester dans le Mondwana ou bien si l'on devait s'en retourner la Ligue. Comme te l'a expliqu Basilids le Gnostique, il n'est pas impossible pour nous d'aller jusqu'au bout avec les Amazoons, naturellement, mais tu connais le prix payer

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Les Amazoons avec leurs amis s'taient immobilises l'ore d'une clairire, arrondie et large. Le ciel nocturne s'tait dgag en illuminant l'endroit d'une faon magique. Un petit hameau se tenait l, nich dans les recoins argents d'une rivire, le nombre de btisses ne devant pas excder plus d'une poigne. L'une d'elles, la plus proche, tait davantage visible car sa toiture tait vaste, elle dgringolait sur le sol comme si elle tait constitue d'eau, et non pas de tuiles. Ces dernires devaient tre de pur argent, car leur clat tait presque blessant. Ses murs supportaient un lierre plot, et les fentres rondes taient d'un cristal translucide de diverses couleurs. Le toit pentu s'arrondissait sur les bords, il y avait un perron orn d'un auvent de tuiles peintes ainsi qu'une mince barrire le long de la rive. Un pinacle de cristal s'tirait prs de la chemine d'ardoise, il brillait sombrement sous la vote cleste du Mondwana. Un havre de paix et de magie, d'enchantements raffins : telle tait l'image ferique dgage par ce lieu, car le reste des maisons de l'endroit tait l'avenant. Le chat-cerise Balbillus ouvrit la bouche pour demander enfin son ami s'il comptait rester ici ou bien s'en repartir avec lui, puis Balbillus dcouvrit le regard brillant du jeune Iolo, son excitation se trouver ainsi au sein du mythique Mondwana. Le chat-cerise soupira. Finalement, son ami n'avait pas besoin de lui donner de rponse.

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DEUXIME PARTIE : MONDWANA

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Chapitre

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Dans le ciel clair couleur lavande le soleil tait dj mi-course, tellement le repos de la troupe avait t long aprs les soucis de la journe prcdente. Le soleil blanc flottait loin au-dessus de l'expdition, et Iolo n'avait pas t le seul, loin de l, s'tirer puis se lever pniblement. Il s'tait dbarbouill de son mieux la rivire proche sans faire le moindre bruit, car il se souvenait de la prsence du hameau, puis il s'tait ml un attroupement pour se nourrir de quelques rations typiquement Amazoon, c'est--dire sches et revtues d'argent souple. Peu aprs les Amazoons de la Trinit avaient donn l'ordre du dpart, et Balbillus avait saut prs de son ami de la Ligue sur le chariot tir par un trakker, dont le jeune homme venait de prendre les rnes d'autorit. Tu ne veux donc pas retourner vers la Terre pour le moment, comprit Balbillus le chat-cerise tout en faisant un accueil cordial au vieil homme, Salah, venant de se joindre eux sur leur carriole, en queue de convoi. Le Hros des Temps Anciens pour sa part avait escalad l'alalh de commandement des Amazoons de la Trinit, et voluait en tte de cortge. Balbillus, je n'ai jamais voyag, tu sais combien ce dsir est profond en moi. La voix de l'adolescent tait faible, mais dcide. Votre ami a souvent caress des dsirs d'aventure, apparemment, expliqua Salah en caressant sa courte barbe blanche. J'ai t comme lui, lorsque j'avais son ge. De telles cavalcades ne sont-elles pas trop pnibles pour vous, Salah ? s'enquit poliment Iolo, sans quitter le ruban de terre des yeux. Elles ne sont pas de tout repos, en effet, reconnut le vieil homme en mettant sur sa tte sa toque de tissu blanc, afin de se protger le mieux possible des rayons du soleil. Mais une vie terne et insatisfaisante est peu attirante, selon moi. J'apprcierai mieux mon confort et la monotonie de la vie lorsque je retournerai ma maison.

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Ce sera aussi mon cas, approuva Iolo en se tournant vers ses compagnons. Salah pourtant ne paiera pas le mme prix, Iolo, renchrit le chat-cerise en fixant la troupe se dployant devant eux. Dans le ciel du Mondwana les Vouivres volaient en sifflant avec une joie visible, un couple de sorcires l'une la peau blanche et l'autre de nuit filant sur leurs balais prs de serpents ails. Les alalhs s'taient reposs et leur marche tait paisible, puissante et sereine. Sur leurs dos les Amazoons brandissaient des tendards de bronze et leurs hallebardes, leurs baguettes de mtal aux pouvoirs mystrieux. Derrire elles suivaient les chariots de transports tirs par les trakkers, le dernier d'entre tous fermant la marche car il s'agissait de celui des trois amis au discours feutr. Qu'entends-tu par l, mon ami ? l'interrogea Salah qui n'tait pas au courant du tribut rgler pour les deux magiciens de la Ligue, depuis leur escapade dans le Mondwana. Notre suprieur de la Ligue des Magiciens de la Terre et travers lui notre association ne peut nous soutenir dans notre traverse, rvla le chat-cerise en direction du vieil homme. En foulant le Mondwana nous avons abandonn la Ligue, une preuve de reconnaissance nous sera impose pour prix de notre retour si jamais il a lieu, naturellement. Le vieil homme avait hoch de la tte en silence. Les grands accomplissements se payent par de grands sacrifices, affirma le vieillard. Cette preuve de reconnaissance, vous la franchirez facilement. Vous avez dj surmont des prils plus grands encore. Le chat-cerise Balbillus avait gard le silence, aussi Iolo parla sa place. Je comprends le tracas de Balbillus, car selon la Ligue, les Magiciens Vermillon ont de grandes prrogatives, dans le Mondwana. Et la Ligue n'entretient pas de bons rapports avec eux. Si vraiment vous ne faites plus partie de la Ligue actuellement, cela ne vous concerne en rien dsormais, dclara Salah en fixant les environs boiss, aux zones d'ombres mystrieuses. Votre exclusion devient un avantage vis--vis de ces Magiciens Vermillon. Et puis, sait-on jamais ? Peut-tre pourrez-vous nouer avec eux des liens d'amiti, utiles un jour pour de futures relations entre la Ligue et le Mondwana. Iolo avait renvers la tte en riant aux clats, Balbillus le chat-cerise gloussant discrtement. Vous tes d'un optimisme insurpassable, Salah, avait hoquet Iolo en reprenant son souffle enfin.

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Chez moi, c'est une seconde nature, assura le vieillard avec des yeux brillants, observant l'hilarit des deux amis. Iolo houspilla le trakker, et ce dernier bondit en avant de ses pattes agiles, sa peau squameuse brillant sous le soleil de l'endroit. La colonne s'tirait en serpentant sur le chemin, les Amazoons ayant dcid de faire le plus de route possible, afin de s'loigner de leur point de chute dans le Mondwana. Craignaient-elles le retour des cratures niches sur les colonnes entourant le Koeur de Sombreterre ? Iolo n'en savait rien, mais les sorcires avaient dcid d'avancer sans trve, sacrifiant toute capacit d'observation et mme de renseignement. L, Iolo ! miaula le chat-cerise Balbillus en observant un curieux quipage sur le chemin, mont sur une crature cailleuse et argente, aux yeux ronds. Sa gueule portait le mors dont son cavalier tenait les rnes, sur une selle de cuir blanc. C'tait un animal d'apparence semblable au trakker, mais il se tenait d'une manire presque humaine, sa queue o mourait sa crte dorsale tranant par terre. Son cavalier avait le teint dor des habitants d'Extrme-Orient et ses longs cheveux noir corbeau dgringolaient sur ses paules. Il portait des vtements serrs sur le torse mais bouffant sur les jambes, aux reflets et aux moirures dissemblables, avec une calotte de soie sur la tte similaire par certains points celle du vieil homme Salah. Tant tait grande la hte des Amazoons s'loigner du lieu, personne n'avait prt attention au cavalier post sur le bord de la route. Il leur avait pourtant adress un salut discret, mais nul ne l'avait remarqu, sauf le dernier chariot de l'intendance dirig par Iolo et son ami flin le chat-cerise. Attention, Iolo, gronda voix basse ce dernier lorsque le jeune garon fit s'immobiliser le chariot, dans la poussire souleve par la marche force des alalhs. Bonjour, lana poliment Iolo dans la langue ancestrale du Scavoir Trs ancien, dont ils usaient depuis leur arrive dans Sombreterre, et il fut seulement demi surpris de voir leur interlocuteur aux yeux brids lui rpondre avec un accent tranant, mais nanmoins comprhensible. Vos amies sont presses, leur dit le cavalier toujours assis sur son saurien, aprs avoir fix le convoi s'loignant dans la plaine en laissant derrire-lui la carriole des trois amis. Nous poursuivons un grand dessein, nos amies les Amazoons craignent de se voir rejoindre par des cratures de Sombreterre s'excusa Iolo en dvisageant le nouveau venu. Je suis Iolo, voici avec moi mon asanthne Balbillus, et ici Salah, un grand ami nous.

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Vous tes donc magiciens, vous aussi, se rjouit l'inconnu en se prsentant son tour : mon nom est Azriel, je me rjouis de rencontrer des confrres, vraiment. Vous provenez des confins de l'Unimonde ainsi l'appelons-nous ici et du Koeur de Sombreterre. Lorsque vous retrouverez vos amies dites-leur que leurs craintes sont infondes, les protectrices du Koeur ne peuvent traverser les dimensions, en raison de leur Interdit ancestral, elles ne comportent donc plus aucune espce d'importance. Mais la Citadelle des Schismes, vers laquelle elles marchent si obstinment et rapidement, pourrait s'offusquer de leur venue. Seraient-elles donc si tmraires ? Oh, vrai dire, rpondit Iolo en observant son tour la disparition progressive de l'expdition Amazoon l'horizon, elles ne savent pas o elles vont. Mais il va nous falloir partir il fit claquer sa langue contre son palais, le trakker bondissant en avant dans la poussire si nous ne voulons pas tre distancs. Me permettrez-vous de vous accompagner jusqu'aux limites de ma demeure ? demanda le dnomm Azriel en talonnant sans attendre sa monture bipde. Pourquoi pas, miaula Balbillus en fixant la crature au regard dor, galopant grandes enjambes prs de leur chariot. Ainsi, vous tes magiciens, reprit Azriel. D'o venez-vous donc, car votre accent n'est pas de Sombreterre. " Nous y voil ", jugea mentalement Iolo en maudissant sa curiosit maladive. Nous provenons de la Terre, nous sommes ici pour aider nos amies les Amazoons rejoindre thrys depuis le Mondwana. Le magicien Azriel sautillait en mesure sur la selle de sa monture cailleuse, mais il ne fit aucun rapprochement entre leur origine terrienne et ces Magiciens Vermillon si craints. Du coup, Balbillus le chatcerise s'enhardit. D'ailleurs, pourriez-vous nous donner des indications sur la meilleure faon de rejoindre ce monde singulier d'thrys partir du Mondwana ? La chose serait facile pour tout enchanteur de talent, dit-on sur Terre Le chat-cerise avait manqu ajouter " et dans la Ligue ", mais il se reprit temps en se mordant la langue. Un nuage de poussire se rapprochait d'eux, l'allure rapide de leur marche. L'arrire-garde de l'expdition Amazoon ne s'tait pas encore aperue de leur absence. Je dois manquer de talent magique, dans ce cas, grimaa Azriel en talonnant de plus belle sa monture, car je n'en ai pas la moindre ide, je

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n'ai jamais entendu parler de ce pays d'thrys. Mais vous retrouverez sans peine sa piste, car l'Unimonde regorge de mages et d'rudits. Quels sont les plus savants et cultivs d'entre eux ? interrogea Salah en voyant se rapprocher la troupe Amazoon. Le magicien Azriel ragit aprs un temps de silence, car il avait rflchi soigneusement avant de rpondre. Je ne saurais vous le dire, l'Unimonde tout entier est une terre de magiciens. Cela dit, il en est certains dont le talent et la puissance sont unanimement reconnus, il s'agit des Magiciens Vermillon. Un silence pesant se fit jour dans la carriole, interrompu bientt par Azriel. Il n'avait pas le moins du monde remarqu leur mutisme. Ils rsident au pays d'Ishiel, plusieurs jours de marche d'ici, je dirais sept ou huit, notre allure actuelle. Leur capitale est Ourh, vous la reconnatrez facilement, car l'carlate est sa couleur dominante. Mais vous prendrez garde eux si vous les rencontrez, ils sont russ et plutt retors dans leurs affaires. Iolo et Balbillus le chat-cerise, le vieillard Salah, allaient hocher de la tte devant ces paroles significatives lorsque Salah poussa un cri de stupeur, dsignant un tumulte bruyant devant eux. La troupe Amazoon venait de rencontrer une difficult inattendue. Y aurait-il un problme ? s'inquitait Salah voix haute sans demander de rponse particulire, mais le magicien Azriel prit cela comme une invite lui rpondre. Les Odalisques de la Citadelle ont eu vent du passage de vos amies, ils ont envoy des avant-postes pour les rencontrer. Les discussions doivent s'tre mal passes, cela n'a rien d'tonnant. Les Odalisques de l'endroit ont mauvais caractre, ils sont Schismatiques, d'o le nom de leur Citadelle. Le trakker avait acclr l'allure, l'unisson du saurien bipde d'Azriel. Bientt ils parvinrent sur les lieux de l'affrontement, les passagers du chariot se mettant les mains sur la tte en observant la scne. D'normes cratures ventrues, bardes de plaques osseuses, portaient des soldats protgs de cuir et d'acier. Ces derniers avaient lanc des lassos vers les cous effils des alalhs, et plusieurs d'entre eux se trouvaient pris au pige. Des Amazoons avaient dj projet sur le sol plusieurs attaquants de leurs baguettes malfiques, mais la vie des alalhs semblait en pril. Aussi la Trinit avait-elle intim l'ordre d'arrter le combat. Sans alalh, il leur devenait impossible de continuer l'expdition : Iolo savait combien une sorcire Amazoon en leur absence tait diminue. Mme si

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arrivs sur les lieux en dernier, personne ne s'tait encore aperu de leur absence, tant la hte fuir leur lieu d'arrive avait t gnrale. Les alalhs sont en mauvaise posture, expliqua le Hros des Temps Anciens en dsignant du doigt les montagnes d'cailles au long col, ainsi entraves. Il nous faut parlementer, dclara Aola de la Trinit en relevant de devant son front son chapeau de sorcire, rengainant dans son baudrier son glaive de cristal, sur les flancs de l'alalh de commandement. Qui est cet Evzoon ? Aola et le reste de la Trinit avec fixait l'enchanteur Azriel, nouveau venu, en leur compagnie. Les limites magiques de son domaine n'taient pas encore atteintes, mais cela ne saurait plus tarder. Le magicien se prsenta, les Odalisques de la Citadelle descendant de leurs montures lphantesques avant de marcher vers la troupe prise au pige. L'Odalisque, un homme de haute taille la peau cuivre et la cuirasse de bronze, au casque de cuir entreml de tissu, au pantalon de toile, s'exprima d'un ton tranant. Vous n'avez pas le droit de progresser ainsi vers la Citadelle des Schismes. Quelles sont vos intentions ? L'Odalisque tait en sueur aprs le court combat, il s'pongea le front d'un mouchoir, guettant la rponse des Amazoons. Nous n'avons pas de motivation belliqueuse, assura l'Amazoon Nyris en observant de quelle faon les alalhs durant la discussion avaient t librs de leurs entraves. Nous cherchons le plus court chemin pour rejoindre travers le Mondwana un univers nomm thrys, nous ignorions l'emplacement de votre citadelle. Si nous l'avions su nous l'aurions vit, il va de soi, renchrit avec un ton fier Thlia, la troisime Amazoon de la Trinit. Seul notre objectif nous importe. L'Odalisque regarda le reste de ses hommes encore mont sur leurs cratures normes, puis il se gratta le menton d'une manire dubitative. Il aperut alors le magicien Azriel prs d'eux, et sursautant il l'appela aussitt. Quelle surprise, Azriel ! Tu viens rarement prs de nos frontires ! L'Unimonde est vaste, il ncessite de mes charmes et de mon art, affirma l'enchanteur, de plus je connais le caractre spontan des Odalisques de la Citadelle, aussi je prfre m'en tenir l'cart Tu es un sage, Azriel, souvent j'ai regrett ton got pour la solitude, dlaissant ainsi notre joyeuse compagnie, entre les Schismes scintillants et chatoyants de la Citadelle, gronda l'Odalisque d'un ton rogue.

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Je n'ai pas choisi la solitude, c'est bien plutt elle qui m'a dsign, prcisa Azriel en faisant volter sa monture, avant de s'adresser Iolo et ses compagnons. Je vous laisse ici, car il n'y a pas grand mal en dfinitive, les enchanteurs des Schismes voudront vous rencontrer, ils sont friands de nouveauts, mais peut-tre voudront-ils aussi se jouer de vous. Soyez donc sur vos gardes, tout en sachant l'absence de mchancet en eux, ils ont par-dessus tout le sincre dsir de jouer et de rire de la vie, sans fard. Nous nous reverrons. Sur ces paroles le mage fit demi-tour, disparaissant bientt en haut d'une courbe l'allure sautillante de sa monture cailleuse : l'Odalisque avait march vers eux aprs avoir discut avec les siens, la prdiction du magicien Azriel s'avrant correcte. Nous croyons vos paroles, mais nous dsirons vous mener jusqu' notre Citadelle. Nous sommes des enchanteurs votre image, nos Tribuns aiment par-dessus tout faire la connaissance de magiciens capables de franchir les limites de l'Unimonde. Nous poursuivons un but bien prcis s'inquita Thlia devant le retard apport leur projet. Peut-tre nos Tribuns aux Schismes cisels pourront-ils vous venir en aide, dans ce cas vous vous rjouirez d'avoir crois votre route, prtendit l'Odalisque en enfourchant de nouveau sa monture lphantesque. Dans le cas contraire, s'il nous fallait user de violence pour vous contraindre, vous pourriez bien nous maudire. Sombrement les Amazoons discutrent entre elles de la marche suivre, Iolo avec Balbillus se mlant discrtement au cercle. Ce contre-temps est fcheux, mes soeurs, s'emportait Aola avec agacement. Les alalhs taient prs de mourir touffs, l'oublieriez-vous, comment aurions-nous pu poursuivre notre projet sans eux ? demanda une Amazoon la peau blanche en jetant un regard ulcr vers le reste des Odalisques, prs de l. Prenez en bonne part leur invitation, lana le Hros des Temps Anciens dans le groupe rduit, nous ne savons rien du Mondwana, peuttre ces magiciens dans leur citadelle pourront-ils nous tre d'un secours non ngligeable. cet instant Iolo et Balbillus le chat-cerise informrent les Amazoons des rvlations faites par le magicien Azriel, et le visage d'Aola se fendit d'un large sourire. C'tait dj beaucoup plus intressant. Dcidment, Evzoons, vous vous rvlez souvent d'un apport prcieux, reconnut la plus influente Amazoon de la Trinit.

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Ces Magiciens Vermillon, sait-on jamais, pourraient nous aider de leur savoir, consentit Nyris de la Trinit, en adoptant une posture pensive. Et si les magiciens de la Citadelle des Schismes s'avrent dcisifs ? miaula le chat-cerise. Ne l'oublions pas, nous nous trouvons dans le Mondwana, dont nul ne sait rien. Il nous faut tre prudents, et veiller ne froisser personne. En cas d'incident, comme tout l'heure, nous pourrons seulement compter sur nous-mmes, avana Salah. Nous avons seulement baiss les bras par crainte de voir nos alalhs blesss, assura d'un ton doucereux l'Amazoon Thlia, et disant cela elle avait fait merger de son corsage un mdaillon d'argent travaill, portant en cabochon une pierre la noirceur sans pareil. La Flamme du Temps est notre arme secrte, ultime, je n'aurais pas hsit en faire usage en cas de besoin. J'avais pens l'utiliser contre la Vizyre Jelliale, et je me suis retenue par crainte des consquences. Mais dsormais la peur n'est plus de mise. Ma soeur, la prirent plusieurs Amazoons visiblement effrayes par cette hypothse, nous n'en sommes pas encore l. Souviens-toi, la Flamme du Temps est une nergie sans piti, elle ne connat ni amie ni ennemie, elle est seulement destruction. Il est des Amazoons dont le souvenir s'est perdu pour en avoir us sans raison. Suivons ces Odalisques vers leur Citadelle, peut-tre la route vers thrys commencera-t-elle chez eux ? Aprs s'tre mis d'accord sur la marche suivre, les Amazoons firent part de leur volont conciliante. Les sorcires chevauchant leurs alalhs, le reste mont sur les chariots des trakkers, tout ce beau monde s'en alla escort par les Odalisques de la Citadelle des Schismes vers le lieu de rsidence des enchanteurs. La troupe avana entoure de soldats par des terres aux bosquets pais, et aprs avoir parcouru une distance moyenne un vent frais fouetta le visage des membres de l'expdition. Une mer intrieure leur faisait face, une le au loin s'levant au-dessus des flots, avec des aiguilles et des flches de topaze, de tourmaline ainsi que de pur argent. Gardant le silence la troupe dvala la pente restant franchir avant de rejoindre le rivage, puis au terme d'une courte marche des vagues joueuses lchrent les pattes des alalhs. La citadelle se dressait dans la brume, protge par l'immensit de la mer intrieure, les abords de l'le artificielle semblant curieusement hachs et droits, paraissant tre fait de

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maonnerie et non pas de pilotis et de berges, comme il est habituel dans ces cas-l. Ces Odalisques s'imaginent-ils que l'on va rejoindre leur cit en volant travers les airs ? cracha Aola, dont le mauvais caractre ne se trouvait jamais loign de la surface. Nous le pourrions aisment, assura Nyris en direction des Odalisques de l'endroit, mais nous ne pouvons pas abandonner nos alalhs derrire nous. Ce serait un dshonneur infme. Les Odalisques sur leurs montures la carapace osseuse et luisante s'taient avancs dans l'eau, leurs btes normes se dplaant agilement au sein de l'lment liquide. Les alalhs suivirent bientt, envahissant la mer intrieure sans trembler. La plus grande partie de leur masse s'engloutit dans les flots, seule une portion de leur dos mergea. Les sorcires Amazoons purent se placer au sec, avant de suivre vers le centre du grand lac les Odalisques, oubliant une fois encore les trakkers avec les chariots. Iolo se gratta la tte, signe chez lui de grande agitation mentale. Les Amazoons nous ont laiss les trakkers sur les bras, grogna Iolo. Je ne comprendrai jamais leur ddain pour ces gentils animaux, ni leur amour pour ces mastodontes sans tte ni cervelle. Question de got, probablement, miaula en cho le chat-cerise. Ils taient en effet rests seuls sur la berge avec les chariots. Mme Lucius le Hros des Temps Anciens et Salah avaient grimp sur un alalh, les jugeant plus apte supporter la traverse. Sur la rive Iolo partit la recherche de tout objet capable de flotter, afin d'aider les chariots surnager, mais il dut abandonner l'ide. Ils n'taient pas du tout tanches, et, de plus, lourdement chargs. Il entreprit de dlivrer les trakkers aux yeux rouges et la crte sanguine de leurs harnais, lorsque le chat-cerise s'adressa lui d'une voix pensive. Curieux Quoi donc ? interrogea le jeune garon en dtachant les trakkers. Ne trouves-tu pas surprenante la gographie de cette cit ? lui rpondit Balbillus le chat-cerise. Je l'ai pour ma part juge inattendue, car trop raide et anguleuse dans ses pourtours, vois, malgr la brume, on distingue nettement de hauts pans de mur Certes, mais on observe aussi des bras de mer s'y engouffrer par de vastes ouvertures Balbillus le chat-cerise garda le silence durant un instant, mit profit par le jeune garon pour terminer de dteler les trakkers. Il s'apprtait les faire se disperser dans les champs lorsque le chat-cerise le retint d'un ordre bref.

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Non. Pourquoi ? C'est la meilleure des choses faire, il me semble. Personne ne viendra nous drober les chariots, j'en suis persuad. Il ne s'agit pas de cela. Mentalement j'ai explor les abords de cette Citadelle des Schismes, elle se trouve entoure entirement d'un vaste labyrinthe aquatique. Un labyrinthe ? s'tonna Iolo en ralisant le sous-entendu des paroles du chat-cerise. Exactement. Mais les trakkers Ils nagent comme des poissons, non ? Quelques instants plus tard les chariots furent placs dans un coin, sous des ombrages. Puis les trakkers excits par les sifflements de Iolo les suivirent vers l'tendue d'eau. Le chat-cerise se pelotonna dans le manteau de voyage du jeune garon, avec l'aide moqueuse de ce dernier. Seigneur, je dteste ces dplacements aquatiques ! pestait le chat carlate. Souviens-toi du climat de Norland, il t'enchantait, lui rpliqua Iolo en enfourchant le trakker le plus proche, ce dernier piaffant d'impatience en sentant le contact de l'eau. Ce cas de figure tait diffrent, le reprit Balbillus, nous tions sur la terre ferme, souviens-toi. Souplement le trakker les supportant s'tait coul dans l'eau froide, l'unisson de ses compagnons. Ces animaux squameux la crte colore jouaient et batifolaient au sein de l'lment liquide avec une allgresse visible, et bonne allure, laissant derrire eux une profusion de vaguelettes cristallines, le groupe se rapprocha des murailles dont l'aspect avait intrigu si fort le chat-cerise Balbillus. Le temps passait, chaque instant les murs de l'le se faisaient plus hauts et imposants. Ils taient de briques et de moellons de pierre joints sans aucune espce de mortier, jugea Iolo de loin, puis leur avance rapide les fit atteindre une sombre ouverture. Dpourvus de la moindre inquitude les trakkers glapirent bruyamment en pntrant dans le canal, aux murs envahis de mousse et d'un lierre verdoyant rejoignant la surface. Il y avait quelquefois des escaliers permettant de rejoindre l'extrmit suprieure des parois, mais la troupe Amazoon avec les Odalisques s'enfonait toujours plus loin, vers le centre de la Citadelle. Une ouverture se profila sur la gauche, puis derrire elle une autre encore. droite, un pan bant se dvoila, laissant apparatre une tendue d'eau en laquelle une le de maonnerie artificielle avait t dispose, elle

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ressemblait un jardin minuscule, herbu et nanti de quelques bancs de bois, d'une table ronde de grs avec des escaliers descendant vers l'eau. L, miaula Balbillus le chat-cerise en dsignant l'lot du bout de son museau. L quoi ? Un trakker doit tre plac l, en guise de prcaution. Je ne vois pas trop l'utilit de la chose, mais enfin lcha le jeune garon, habitu depuis longtemps pourtant aux tocades de son chatcerise. Un trakker fut donc pouss rester sur l'lot, et au fur et mesure de leur progression dans le labyrinthe d'eau le reste des trakkers fut dispos de la mme faon sur d'autres rochers ou bien de discrets embarcadres. Finalement, en dehors du trakker les transportant, il en resta seulement un. J'espre que notre objectif ne va plus tarder apparatre, notre embarcation d'caille commence se fatiguer, s'inquita Iolo en percevant les haltements lourds du saurien. Nous y sommes presque, rassure-toi, lui dit Balbillus. Sur ce il vint eux un miroir d'eau immense et vaste, avec au centre du mandre de maonnerie la Citadelle des Odalisques. Dans le dernier mur subsistant du labyrinthe, l'action de l'eau avait creus une ouverture allonge dans laquelle le trakker restant fut somm de se reposer, ce quoi il consentit en glapissant de joie. Puis le trakker les portant acclra l'allure vers la Citadelle, et cette dernire grandit rapidement devant eux. Elle se trouvait love au coeur du labyrinthe aquatique, les voies de ce complexe ddale rayonnant du coeur de la construction. La Citadelle n'avait pas de murailles, car l'architecture de maonnerie en protgeant les abords dans le vaste lac devait suffire, jugea Iolo. Les btiments faisant face aux vastes escaliers se droulant jusqu' la surface de l'eau n'avaient aucune utilit militaire, sinon celle de l'ornement et de la beaut des yeux. Les maisons taient de marbre blanc et rose avec des colonnades rouges et vertes, du plus bel effet visuel, certaines comportaient des avances de bois prcieux et d'autres en disposaient de grs anthracite, il y avait des demeures supportant des coupoles couleur bleu de ciel et d'autres des toitures aux tuiles de cramique brillante, de diverses couleurs. Les rues taient vastes et tires au cordeau, avec des enfilades s'tirant sur les cts, se perdant dans l'ombre de maisons plus vastes constituant le centre de la cit. Des balcons de fer forg taient orns de fleurs, et sur les pavs de pierres polies ruisselaient une ribambelle de gouttelettes d'eau, perlant des cordes linge dans les hauteurs, o

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schait du linge plac l par les pouses et les concubines des enchanteurs de l'endroit. Enfin le trakker supportant Iolo (lui-mme tenant le chat-cerise dans ses bras) atteignit des marches moussues, puis, aprs avoir repris son souffle durant un court instant, le trakker mergea hors de la surface. Afin de le soulager Iolo barbota dans l'eau mi-cuisse, tenant Balbillus bout de bras. Plus haut, sacripant ! miaulait ce dernier, car curieusement il supportait la pluie mais non pas les bains. Courage, nous y sommes presque ! lui rpondit le jeune homme. Durant cette belle aprs-midi les deux amis prirent pied devant la Citadelle des Schismes, marchant jusqu' rejoindre les alalhs sous la garde de quelques Amazoons. Iolo fit signe au trakker de rester avec le groupe, ce quoi le saurien rpondit en continuant d'haleter, le souffle court. Plusieurs sorcires leur montrrent du doigt une maison aux larges perspectives, au porche de pierre sombre. Aussitt les deux compagnons s'engouffrrent dans l'entre garde par un couple d'Odalisques aux traits svres, une voix finaude se faisant entendre devant eux, masque par le groupe des Amazoons devant leur hte. Lucius le Hros des Temps Anciens et Salah leur firent un signe d'invite, auquel Iolo rpondit par un fin sourire. Ne manque-t-il pas des magiciens dans votre groupe ? interrogeait une voix au timbre fminin. Oui, mais commena Aola de la Trinit, ignorant encore l'arrive surprise de Iolo avec les trakkers. Nous sommes l, lana le jeune garon d'une voix claire, et l'cho du vaste couloir d'apparat rpercuta les paroles de Iolo.

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Vous vous trouvez ici sur la grande place de notre Citadelle, appele la Baie aux Schismes. Elle donne son nom notre cit, et a cr sa rputation dans tout l'Unimonde. Ce soir, lorsque la nuit sera venue, les habitants confronteront leurs plus beaux Schismes et vous comprendrez notre passion pour eux, j'espre avec tous les mages et les enchanteresses de l'endroit tre agrablement surpris par les vtres. L'expdition Amazoon avait t invite par une dlgation fminine une visite de la cit, et les Amazoons s'taient laiss guider en affectant une indiffrence polie. Elles voyaient seulement l une perte de temps pour elles et leur objectif, sans le rsultat dfavorable de leur combat elles seraient dj loin d'ici, pestait Aola de la Trinit. Le groupe dont faisait partie Iolo et le chat-cerise, Salah et Lucius, avaient dambul avec une franche curiosit dans les rues larges et droites puis les venelles tortueuses de la vieille ville, btie au coeur de la Mer Intrieure. Les maisons aux pierres suintantes d'humidit et coiffes de toitures curieuses, les demeures tires l'image de tours et d'autres dont les coupoles sphriques refltaient l'azur du ciel avaient enchant chacun, mais pas la Trinit. Le temps leur tait prcieux pour sauver l'Empire de la Roue contre les manoeuvres d'thrys, et l'humeur des Amazoons s'en ressentait. Nyris n'tait pas la moins nerve, pourtant la dernire phrase de leur accompagnatrice la fit sursauter. Les ntres ? Mais de quoi parlez-vous donc ? Les Odalisques arms autour d'eux sourirent devant la navet de sa question, et les magiciennes de l'endroit portant le nom de Tribuns gloussrent en plaant une main dlicate devant leur bouche. Mais voyons, des Schismes, naturellement ! Les Tribuns repartirent de plus belle en riant, et leurs habits d'or et de soie tressautrent cause de leur hilarit. Les magiciens de la citadelle ne portaient pas tous le vtement militaire des Odalisques l'efficacit redoutable, d'autres avaient de longues robes ou bien des pantalons larges un peu semblables celui du magicien Azriel, assurment plus paisible. Les Tribuns elles taient revtues de riches habits et de manteaux de

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fourrure ou bien de soie, avec des coiffes de dentelle compliques dont certaines descendaient jusqu'au sol. Elles avaient quantit de bijoux et des souliers plats d'argent tress, voire de cristal fin, Iolo tant bien en peine pour comprendre comment ils pouvaient ne pas se rompre, et surtout respecter les pieds dlicats des magiciennes. Iolo s'tait pench vers le chat-cerise Balbillus et le Hros des Temps Anciens prs de lui, dans la grande place centrale. Des arcades couraient le long des maisons sur son pourtour, et une balustrade de bronze soulignait un vaste primtre o s'agitait une eau grise et scintillante. La place tait vaste et comportait des bancs de bois, sur certains des Amazoons s'taient assises en dsespoir de cause, attendant que les Tribuns et les Odalisques de la citadelle soient plus clair. Je veux bien tre pendu si je comprends quelque chose ces Schismes. Nous allons vous laisser, vous savez o se situent vos appartements dans la cit jusqu' ce soir, avait repris la magicienne en faisant de sa main orne de bracelets d'or des mouvements gracieux. Bientt, vous verrez de vos yeux comment les Schismes sont honors par notre confrrie magique. Justement, la coupa aussitt Aola, nous prfrerions nettement La magicienne avait fait un signe de la main la bouillante Amazoon de la Trinit, la faisant s'interrompre. Vous nous montrerez ensuite les vtres, nous les comparerons avec la longue liste de ceux dj lgus par des voyageurs avant vous. Ne nous dcevez pas. La magicienne s'tait retourne et avec le reste des Odalisques et des Tribuns tait repartie travers les ruelles proches de l, Salah leur guide de Sombreterre soupirant bruyamment. Cette priptie est singulire, je suis dpass par leur histoire de Schismes, je dois l'avouer. Serais-je donc le seul ? Plusieurs Amazoons secourent la tte avec ensemble, et la premire Aola prit la parole en s'adressant au reste de la troupe. Vous avez entendu comme moi les paroles de cette Tribun, rendezvous nous est donn pour la fin de journe, o il nous sera montr ces fameux Schismes dont ces magiciens et ces enchanteurs se gargarisent si fort. Je compte sur vous pour faire aussi bien, nous devons quitter cette ville mystrieuse en bon terme. Et si possible avec des indications sur la meilleure manire de rejoindre l'univers d'thrys, renchrit Thlia. En plus des renseignements dj en notre possession, naturellement.

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Vous avez quartier libre jusqu' ce soir ! clama Aola en tapant dans ses mains. Ayant termin un si beau discours les trois Amazoons de la Trinit s'taient jointes d'autres sorcires de la troupe en apart, Iolo et Lucius, Salah avec le chat-cerise se mettant marcher dans les avenues paves de la Citadelle des Schismes. Salah s'affala bruyamment sur un banc de pierre. Cette ville est pittoresque, en dfinitive. Malgr les dispositions incomprhensibles des habitants de l'endroit pour ces fichus Schismes ! grogna le Hros des Temps Anciens vers ses amis, avant de lancer tout de go en direction d'un couple d'enchanteurs allant bras dessus bras dessous vers leur demeure : pourriez-vous nous dire la nature exacte d'un Schisme, s'il vous plat ? La question tait abrupte et les faons sans manires, mais le couple ne sembla pas s'en mouvoir, la Tribun jetant un regard amus vers l'Odalisque son bras avant de pouffer. Un Schisme ne s'explique pas, il se vit de jour en jour ! Puis le couple s'en repartit en leur faisant un aimable adieu, et le chatcerise Balbillus miaula de dpit. Nous voil bien avancs ! Oui, approuva Iolo en se levant soudain d'un bond avec une expression dcide. O vas-tu, Iolo ? lui demanda le Hros des Temps Anciens en observant son air de srieux. Il commence se faire tard et nous avons une chance unique de pouvoir enfin savourer un vrai repas, qui ne soit pas sch et rduit en poudre dans des emballages d'or ou de cuivre, expliqua le jeune homme. Je ne compte pas laisser passer une telle occasion. Le groupe s'tait fix mutuellement, surpris, avant de raliser qu'effectivement le jeune garon avait raison. Un repas savoureux et plantureux la mode de la Terre ne se reprsenterait peut-tre plus avant longtemps. Ses amis se joignirent lui, et bientt tous se retrouvrent dans l'aprs-midi finissante devant une auberge accueillante, sous une terrasse de lierre et de feuillage argent. La table tait orne d'une nappe de blanc tissu et l'aubergiste leur avait apport un vin lger et des biscuits sals, gots par chacun avec plaisir. Allons, les vnements les plus noirs comportent toujours une tincelle de lumire ! dclara Salah en buvant un gobelet de vin. Comme il est crit dans la Tradition trs ancienne, miaula Balbillus en grignotant un biscuit tendu par Iolo.

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Le Hros des Temps Anciens fouillait dans ses poches et sortait diffrentes pices de monnaie des terres visites jusqu' maintenant. Les talents de Sombreterre ont cours par ici, vous croyez ? Ils sont inconnus dans l'Unimonde mais l'or et l'argent constituent une matire universelle, affirma Salah dont le visage venait de rosir sous l'effet du vin. Il n'y aura pas de problme, j'en suis certain. Dans l'attente de leur repas Iolo observa la drobe les environs, et jugea l'atmosphre de l'auberge bonne enfant et sans souci, familiale, en un mot. Cet tablissement est agrable, si je n'tais pas certain de n'y plus revenir jamais, je programmerai volontiers une visite ultrieure ici, dit-il vers son chat-cerise install sur ses genoux. Ne trouves-tu pas ? Tu regardes de partout sauf l o il convient, petit tourdi, lui reprocha Balbillus aprs avoir termin son biscuit sec. C'est--dire ? Regarde mieux et tu verras, nous ne sommes pas les seuls trangers de la Citadelle des Schismes ici. Salah et le Hros des Temps Anciens interrogeant les deux amis sur la nature de leur discussion, Iolo leur en rvla la teneur et ds lors la table se mit fixer les environs avec attention, mais en pure perte. Tes rflexions sont nervantes, tempta Iolo alors que leur aubergiste venait de leur apporter des ptes chaudes recouvertes d'une sauce allchante, des carafes de vin et d'eau parfume accompagnes de tranches de pain. Exactement, souffla Lucius en engouffrant vaillamment son plat de ptes, l'aide d'ustensiles de mtal noir. Il n'y a rien de surprenant ni d'tranger alentour, part nous. Il se trouvait d'autres convives attabls prs de l, car la cuisine de la maison semblait rpute. Aucune Amazoon de la troupe n'avait pens venir se restaurer ici avant la soire des Schismes. L'aubergiste circulait entre les tables avec ses servantes, des enfants couraient dans la salle et un artiste de rue, un jongleur au bret de velours et aux vtements ternes venait de terminer son tour. Il avait fini de jongler avec une poigne de balles multicolore, et il s'apprtait s'approcher des convives afin de ramasser de la menue monnaie lorsque l'aubergiste dcouvrit sa prsence. Il le tana vertement et l'engagea partir, lorsque le chat-cerise intervint. Laissez, laissez, nous avons t charms de son spectacle, et allons lui donner de quoi manger et boire, le salaire de tout artiste, n'est-ce pas ?

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L'aubergiste s'apaisa en entendant les paroles du chat-cerise, et Iolo habitu aux revirements brusques de son asanthne dtailla l'inconnu au fur et mesure de sa venue. Il tait de haute taille et semblait un peu vot, avec des traits secs et des yeux gris, des sourcils broussailleux. Il portait une chemise rouge ple et des braies serres la toile spia, des mocassins de marche en cuir lger. Son bret la main, il tait grisonnant sur les tempes avec un dbut de calvitie, et s'adressa aux amis attabls avec une intonation l'lgance certaine. Je vous remercie pour votre accueil, messieurs, il est rare par les chemins de trouver si talentueux spectateurs. Vraiment ? s'enquit Salah en observant le saltimbanque. Vraiment, reprit ce dernier. Tout artiste pour pouvoir exprimer son talent ncessite le concours de spectateurs dous, sans eux, il n'est art possible ni d'oeuvre russie. Peut-tre accepteriez-vous de partager notre table ? demanda Salah touch par l'rudition visible et la dlicatesse de l'homme. J'ai dj mang, je vous remercie, la paie de tous les miens quelques pices me suffira. L'homme paraissait fatigu par quelque motif cach, et Lucius dj cherchait dans ses poches de quoi le satisfaire lorsque Iolo comprit le pourquoi de l'attitude de Balbillus, et se lana son tour dans la conversation. Si vraiment vous ne pouvez partager notre table, buvez au moins avec nous de ce bon vin. Ce ros est un nectar n'est-il pas vrai ? interrogea-t-il vers le reste de la table il constitue une ode la vie et l'aventure. Lucius le Hros des Temps Anciens avait mis dans la main droite du saltimbanque des picettes d'argent, et dans la gauche un gobelet translucide empli de vin lger. L'homme aprs un dbut d'tonnement s'excuta en souriant, il but petites gorges, avant de reposer sa coupe dans un tintement cristallin. la droiture vous joignez la convivialit, assura le saltimbanque en regardant tour tour chacun des convives table, ces derniers mangeant lentement tout en discutant avec lui. Depuis de longues annes je n'ai pas rencontr dans l'Unimonde de personnes votre image. Vous n'tes pas un magicien du Mondwana, miaula Balbillus le chat-cerise en se redressant vers lui, depuis les genoux de Iolo savourant son verre de ros glac. L'homme avait eu un sourire goguenard, et sans la moindre apprhension il avait rpliqu.

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Vous non plus. Nous sommes des voyageurs, nous poursuivons une longue expdition travers le Mondwana jusqu'aux pays d'thrys. Je n'en ai jamais entendu parler, rvla l'inconnu dont le regard tait devenu une mince fente grise sous son bret. Le chat-cerise avait saut sur la table afin de mieux discuter avec l'homme. Vous tes un Hros des Temps Anciens, nous ncessitons de gens d'anciennet et de savoir. Iolo avait vu juste dans les soupons du chat-cerise et il avait hoch de la tte, Salah restant coi. Seul Lucius avait ragi. Voil une affirmation prodigue la lgre ! Jamais je Le saltimbanque s'tait retourn vers Lucius. Vous en tes un vous-mme. Certes, et j'en suis fier, de la Guilde des Joueurs je fus un membre minent, au passage des sicles Je suis de la Guilde des Saltimbanques et des Forains. Il avait rvl cela avec un calme olympien, et Lucius mit du temps ragir aprs avoir entendu les paroles de l'inconnu. Puis il se reprit. Est-il possible ! Depuis longtemps je n'ai plus rencontr de mes semblables ! La vie est ainsi faite, tt ou tard on croise son gal. Nous sommes trop rares par les mondes pour ne pas nous rjouir d'une telle rencontre, mme si elle est le fruit du hasard. Saisis par l'motion les deux Hros des Temps Anciens taient tombs dans les bras l'un de l'autre, le chat-cerise terminant son repas en se lchant avec dlicatesse les coussinets des pattes. Apprends l'avenir garder les yeux ouverts, sacripant, encore et toujours. J'essaierai de m'en souvenir, Balbillus, soupira le jeune garon en observant la joie aprs tout comprhensible des deux hommes. Hum. Il me semble avoir souvent entendu de telles paroles dans ta bouche, Iolo, feula Balbillus en se tournant de nouveau vers les deux Hros des Temps Anciens. En vrit, nous ncessitons de gens d'exprience dans les terres du Mondwana, vos annes passes ici nous permettraient d'viter des cueils visibles pour d'autres, mais non pas pour nous. Il y avait des cris et une sourde rumeur dans le dbut de soire, le ciel se colorait de rose et de carmin l'horizon. Sur la grand-place de la Baie aux Schismes, un attroupement se crait, d'Amazoons et d'Evzoons avec les Odalisques et leurs pouses Tribuns de la citadelle.

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Connaissez-vous ces gens-l ? s'enquit le nouveau venu en les dsignant de son pouce. Oui, reprit Lucius, ce sont nos amies, nous faisons route ensemble pour des motifs divers. Mais les Odalisques de la cit nous ont mis mal rcemment, et pour pouvoir poursuivre notre route il va nous falloir tre des Schismatiques d'exception. Cela ne va pas tre une mince affaire, car personne dans la troupe n'a la moindre ide de la nature vritable d'un Schisme, acquiesa Salah en se levant le dernier de la table. La politesse exigeait des amis une aide dcisive si possible envers les Amazoons de la troupe, et aprs avoir rgl la note du repas le petit groupe augment du saltimbanque marcha vers l'extrieur de l'tablissement. Heureusement, la distance n'tait pas bien grande jusqu' la Baie des Schismes. Chemin faisant, chacun se prsenta au Hros des Temps Anciens. Celui-ci fit de mme. Je suis Abel, de la Guilde des Saltimbanques principalement, et un peu des Forains, ces marchands d'illusions. Vritablement, votre histoire n'a pas son pareil. Chacun de vous poursuit un objectif prcis. Vous, Salah, vous fuyez l'ennui de votre ville de Myriam, approuva le vieillard, mais il avait prcis avoir surtout voulu chapper aux gardiens du Koeur de Sombreterre. Vous, poursuivit Abel vers les deux amis de la Ligue, vous avez outrepass votre domaine, cause des protecteurs du Koeur de la Terre. Exact, miaula Balbillus. Et Lucius nous a permis de nous joindre cette fabuleuse aventure, prcisa Iolo, il poursuit une qute identique la vtre, j'en jurerai. Lorsqu'on est un Hros des Temps Anciens, on ne peut courir que derrire un seul et mme objectif, articula Abel en baissant la tte. Pourtant, j'ai bon espoir, j'ai entendu des rumeurs persistantes. Un groupe de Hros des Temps Anciens aurait dbut son Retour partir des Montagnes de Rhur, Val Auris ils avaient pu dnicher une Clef, je n'en sais pas plus. C'tait l'origine une lgende indchiffrable, dont j'ai pu tirer cette substantifique moelle. J'ai agi souvent de la mme manire, murmura Lucius en haussant les paules, et j'ai toujours chou trouver seulement le dbut du chemin de Retour. C'est sans espoir. Le Vieux Pays et ses cits merveilleuses nous restera ferm jamais. Le groupe tait parvenu l'attroupement devant la baie, et en effet des Schismes taient crs par les Tribuns et les Odalisques en s'levant dans des tourbillons colors. L'effet visuel en tait somptueux, mais dj une

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Tribun aux habits sombres avait entam l'laboration d'un Schisme particulirement russi, il se tordait en se tortillant sur lui-mme, s'levant jusqu'aux nues, et les vaguelettes de la baie s'agitaient l'unisson. Le Schisme montait dans le ciel assombri, la lune ronde et blanche tait radieuse : la surface de l'eau quantit de poissons d'argent et d'or s'approchaient de la surface, avant de s'en retourner dans les profondeurs. Il ne faut pas dire cela, affirma Abel vers Lucius l'expression toujours dsabuse, car j'ai souvenir, justement, d'avoir ctoy il y a longtemps un Val Auris pntr de mystre et de magie, dans le Mondwana. C'tait bien avant d'avoir entendu parler de cette lgende. Mais nous discuterons de cela une autre fois, vos amis ncessitent une aide plus urgente pour le moment. Les Schismes, venaient de comprendre les Amazoons avec retard, taient des charmes magiques dont la beaut primait sur le rsultat, mme si son efficacit devait tre notable malgr tout. Aola puis d'autres Amazoons de la troupe avaient fait de leur mieux, mais l'exotisme de leurs incantations avaient peu de rapports avec les sortilges raffins et cisels des Odalisques et des Tribuns. En dfinitive Iolo se joignit au concours et de quelques syllabes apprises par son grand-pre, il fit natre dans le vide de la Baie des Schismes un oeuf de nacre et d'argent aux dimensions imposantes, duquel il naquit une crature unicorne constitue de glace aux reflets bleuts, d'allure anthropode et l'appendice caudal agit. Il possdait une dentition effrayante et malgr sa nature froide tait remarquablement vivant, soufflant par sa gueule un vent glac dont le simple contact dposait une couche de givre sur toute chose. Sa seule prsence avait fait se congeler les eaux du bassin sur sa surface, permettant Iolo de marcher dessus pied sec et de chevaucher vaillamment le dragon, jusqu' se retrouver face aux mages sur sa monture leve. Comme vous le voyez, le sort de Fulgurance est efficace, car il permet de s'enfuir par les eaux devenues solides, et au surplus la nature de cet unicorne vous vite toute rencontre fcheuse. Le dragon unicorne tait imposant, la glace dont il tait constitu semblait solide et mouvante en mme temps, ses yeux de gemmes froides s'agitaient furieusement dans tous les sens. La Tribun dont l'accueil avait t rserv leur arrive dans la Citadelle des Schismes avait repris la parole au sein de la nuit noire. Voil un Schisme dont nous n'avons encore jamais entendu parler jusqu' maintenant, reconnut la Tribun, il vous classe haut la main parmi les trangers les plus Schismatiques qu'il m'a t donn de voir.

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Il y avait autour d'elle des enchanteurs et des magiciens de talent appartenant la citadelle, et leur mine rjouie ils chrissaient effectivement l'aspect esthtique des enchantements au-dessus de tout l'expdition Amazoon ralisa sa victoire. Elle avait remport la palme d'une courte tte, mais suffisamment toutefois pour avoir l'esprit tranquille. La marche de notre expdition a t entrave dans sa traverse du Mondwana, nous esprons pouvoir repartir libres de la Citadelle du Schisme, le plus vite possible, dit Aola. Un long et dur chemin nous attend, la survie de notre patrie Amazoon est en jeu. Certainement, dclara la Tribun aux traits svres, demain matin la premire heure nous vous accompagnerons travers le labyrinthe protecteur jusqu'au dehors de notre ville. Si vritablement vous dsirez nous quitter, car nous apprcions beaucoup les enchanteurs Schismatiques dans notre cit. Elle avait eu un long regard en direction de Iolo et de son chat-cerise, mais la Trinit n'y avait pas fait attention. Aola dj s'tait rapproch du jeune homme. Encore merci pour votre apport, sourit l'Amazoon en dvisageant pour la premire fois l'inconnu, le Hros des Temps Anciens Abel. Un nouvel Evzoon ? demanda Nyris en montrant du doigt ce dernier, en grande discussion avec Lucius. C'est un Hros des Temps Anciens de la Guilde des Saltimbanques, miaula Balbillus le chat-cerise, il se trouve dans l'Unimonde pour une raison identique celle de Lucius, mais cela importe peu, en dfinitive. Son anciennet peut en faire pour nous un indicateur prcieux, souvenons-nous de l'apport constitu par Salah. Aola avait eu un temps de rflexion, avant d'approuver. Exact. Sa prsence aurait pu nous viter de perdre du temps ici. Mais cette ignorance en dfinitive est une faute heureuse, elle nous a permis de le rencontrer dans la Citadelle des Schismes, ajouta Iolo. Nous y avons gagn un alli de valeur. Si toutefois il consent se joindre nous, lcha Salah en se grattant le menton. Abel tait venu enfin vers les Amazoons, et s'tait prsent en tant son bret. Bonjour, mesdames, je suis Abel le Seyant Funambule, de la Guilde des Saltimbanques. J'ai fait voeu de errance jusqu' rencontrer les Royaumes Purs, le Vieux Pays.

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Comme tout bon Hros des Temps Anciens, jugea Thlia en s'ventant de son chapeau dans la nuit noire, car il faisait chaud, une nuit d't claire et cisele d'toiles. Nos Evzoons ici prsents nous ont entretenus de votre savoir du Mondwana et de sa gographie. Consentiriezvous vous joindre nous ? Vous bnficieriez de notre protection tout le temps de votre prsence auprs de notre troupe. Visiblement Abel le Seyant Funambule avait dj pris sa dcision, aid en cela par Lucius le Joueur et Bienheureux. Je le veux bien, mais sachez-le, aussitt atteint le Val d'Auris et sa clef mythique de Retour, je m'en repartirai chez les miens. Je me trouve dans ce mme cas, je vous le rappelle, prcisa Lucius en levant un index tremblant. Abel le Seyant Funambule devait lui avoir fait part d'intressantes rvlations, et la perspective de revoir peut-tre un jour sa patrie chrie avait fait affleurer chez le Hros des Temps Anciens une certaine nervosit. Nanmoins les Amazoons de la Trinit ne s'en tonnrent pas outre mesure, et firent part de leur accord. Nous savons cela, nous ne travaillons pas pour la premire fois avec un Hros des Temps Anciens, mme si vos frres et soeurs ne sont pas lgion dans l'Empire de la Roue d'o nous sommes originaires. Aola de la Trinit avait poursuivi. Bien, il va de soi, nous allons repartir ds maintenant, afin de rattraper le retard engendr par ces fichus Schismatiques. Tous vers les alalhs, direction droit devant. Ne tranons pas ! Mais il fait nuit ! s'tonna une sorcire en tenant autour de son cou sa Vouivre, tel un animal familier. Et alors ? Le labyrinthe protecteur de la Citadelle nous causera du tracas, et malgr la pleine lune clairant les environs de la Mer Intrieure, nos soeurs, sur leurs balais, prouveront des difficults pour nous guider. Les Amazoons partisanes du dpart le plus rapide firent la grimace, elles n'avaient pas song cela. Il va nous falloir attendre le matin, comme l'avait conseill la Tribun, suggra Salah. O allez-vous ? Ces dernires paroles s'adressaient Iolo et au chat-cerise Balbillus, petits pas ils quittaient la place principale o s'tait tenu le concours de Schismes. Les terrasses et les dbits de boisson se vidaient de leurs clients dans la nuit toile, des rverbres illuminaient de douce clart les recoins ombreux de l'endroit. Des fentres s'clairaient de lampions colors et de lampes parfumes.

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Oui, vous partez ? interrogea son tour Thlia de la Trinit. Nous allons vers les abords de la cit, o se trouvent parqus les alalhs et notre trakker. Nous vous attendrons de l'autre ct du labyrinthe, sur la rive du lac intrieur, assura Iolo. Auriez-vous une mthode pour franchir ce labyrinthe dans la nuit noire ? Car il n'y a aucune lumire sur ces parois de maonnerie ! expliqua une Amazoon en marchant derrire eux, puis une autre encore. Nous avons effectivement une mthode, poursuivit Iolo, comprenant enfin le stratagme ourdi par son chat-cerise en disposant intervalles rguliers des trakkers en divers endroits du labyrinthe. Parfaitement, approuva le chat-cerise. l'instant la troupe se rua derrire les deux amis de la Ligue, et bientt un groupe bavard et empress parvint sur le dbarcadre de la Citadelle du Schisme. Il y avait l les alalhs avec quelques Amazoons en surveillance, des Odalisques et une poigne de Tribuns, mais ces dernires ne ragirent pas leur vue, tant la victoire de Iolo au concours de Schismes avait t clatante. Le trakker laiss l avait glapi en distinguant Iolo, puis il avait accouru vers ce dernier. Le jeune homme s'tait mis le flatter, tapotant son museau. En selle, mes soeurs ! avait hurl Aola dans la nuit en retrouvant son nergie, si jamais elle l'avait perdu un jour. Iolo avait enfourch le trakker, celui-ci ayant largement rcupr de sa fatigue aprs la traverse de l'alle, et Abel avec Lucius accompagn de Salah suivirent les Amazoons sur les alalhs. Abel le Seyant Funambule n'avait pas sursaut devant leur masse, il devait dj les avoir frquents par le pass. Le trakker portant les deux amis de la Ligue s'tait gliss dans l'eau froide du lac intrieur, les alalhs au sein de l'obscurit faisant de mme. Les Amazoons ne voyaient pas du tout o voulaient en venir les deux amis, mais elles s'taient rsolues leur faire confiance tant jusqu' prsent les magiciens de la Ligue les avaient heureusement surprises. Guid par son instinct le trakker fendait l'onde argente, des Odalisques observant de loin la troupe s'efforcer de trouver son chemin travers le labyrinthe. Finalement, le dernier trakker tre dispos aux abords de la construction de maonnerie bondit en percevant la prsence de son frre de race. Guide de cette manire par les sauriens placs judicieusement de point en point, l'expdition Amazoon finit par rejoindre les eaux profondes de la Mer Intrieure entourant la Citadelle des Schismes, aprs s'tre dgage de son pige labyrinthique.

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Les trakkers taient au complet, et reposs au surplus. Ils filrent en direction du rivage, n'ayant de cesse d'y parvenir les premiers, jusqu' s'brouer sur la plage de galets. Les alalhs aux naseaux soufflant des panaches de vapeur prirent pied leur tour prs des deux voyageurs, et tandis que Iolo s'apprtait harnacher de nouveau les trakkers aux chariots de l'intendance, Aola de la Trinit l'arrta d'un geste. Non, non. Nous n'irons pas plus loin ce soir. Nous allons planter les tentes d'argent, et repartirons demain au petit matin. Nous aurions pu rester dans la citadelle, en ce cas, lcha Lucius le Hros des Temps Anciens aprs tre descendu bas de sa monture lphantesque. Les Amazoons sont libres, elles n'accordent leur confiance personne, trancha Nyris de la Trinit avec des yeux brillants dans la nuit. Tenez-le vous pour dit, Evzoon. Elle avait jet sa lance sur le sol meuble, o elle s'tait fiche. Nous dormirons ici. Lucius avait hauss les paules avec une indiffrence non feinte. Abel m'a parl de voies de communication vers l'ouest, il s'y trouve des acadmies d'enchanteurs, dont les connaissances Cela pour aider les recherches sur la route menant thrys, mais Thlia tait venue en renfort, aprs avoir aid l'tablissement du campement. L'esprit des Anciennes a t invoqu durant la traverse du labyrinthe, nos Grandes Mres nous ont conseill le sud. Le sud ? grina Abel le Seyant Funambule. Mais il y a par l seulement des montagnes leves et dsertes, personne ne sait mme leur nom ! Le regard des Amazoons de la Trinit vers les Evzoons tait sans quivoque, aussi Abel le Hros des Temps Anciens haussa les paules avec fatalisme.

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Chapitre

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Dans la matine finissante les alalhs avanaient pniblement sur le chemin caillouteux, sous le ciel clair peu peu envahi de nuages. Les pierres dgringolaient dans l'abme frlant la voie et roulaient jusque vers les abysses. De profonds ravins s'tendaient sur les cts, depuis que l'expdition Amazoon s'tait retire des bords de la Mer Intrieure et avait fait marche vers le sud. Des arbres squelettiques se dressaient dans la poussire dgage par les montures lphantesques des sorcires Amazoons. Des patrouilles taient parties en claireur, vers la passe o menait si visiblement leur route, et les sorcires sur leurs balais n'taient toujours pas de retour. Des Vouivres voletaient en sifflant aux environs de la troupe, sans dcouvrir d'indices inquitants. Iolo en compagnie du chat-cerise, avec Salah, se trouvait sur les chariots de l'intendance. Les deux Hros des Temps Anciens avaient prfr monter sur les alalhs afin de mieux pouvoir discuter. Lucius vient de trouver un frre dans son errance, il me semble, lcha Iolo sans cesser de fixer d'un oeil les ravins les entourant. Je m'en rjouis pour lui. Oui, miaula en retour le chat-cerise en s'tirant paresseusement, puis billant sans retenue. Le retour est pour tous les Hros des Temps Anciens un thme oblig, quelque chose leur tenant coeur : une personne trangre leur race ne peut pas comprendre une pareille obstination. Salah tait auprs d'eux, et, sans ouvrir la bouche, il leur avait dsign une construction de pierres franchissant d'un bond un abme incommensurable, et ce vide sparait deux pans de montagne dans leur monte perptuelle. Une silhouette se tenait sur le dbut de l'ouvrage, et, en dpit de la distance les sparant encore, Iolo crut discerner sa vieillesse et son aspect chtif. Le jeune garon de la Ligue houspilla son trakker, celui-ci acclrant l'allure jusqu' parvenir devant l'homme ainsi plac face au pont. Des Amazoons avaient dj saut bas de leurs alalhs, la Trinit faisait face l'homme. Dans le ciel, les sorcires sur leurs balais parties en exploration revenaient toute allure.

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Que fais-tu l, Evzoon ? lui demandait Aola en redressant sur son front son large chapeau noir, poussetant son manteau de voyage de la poussire souleve par les alalhs. O mne ce chemin ? L'homme tait vieux et rabougri, g, Salah ses cts paraissait un jeune homme. Nanmoins ses habits gris taient repasss et propres, il portait une vareuse aux larges manches et un pantalon de toile lger, des chaussures de tissu crme avec sur ses cheveux courts et blancs un chapeau pointu assez surprenant par lui-mme, mais lui convenant tout fait. L'homme aux traits rids et ratatins par l'clat du soleil du Mondwana regarda tour tour chacune des Amazoons de la Trinit, leur rpondant dans un clat de rire. Il mne sur le toit de l'Unimonde, puisque les hauteurs toujours se rapportent au ciel. Je suis lam, de la Maison d'Ula. L'homme retira son chapeau rond et pointu puis se gratta la tte, avant de rire encore. Tu m'as l'air de bonne humeur, Evzoon, grina Nyris, car elle ne voyait pas en quoi l'homme pouvait trouver drle la situation. L'Amazoon tourna ensuite la tte vers une sorcire courant toutes jambes, son chle et son chapeau volant derrire elle. Nyris, nos soeurs sur leurs balais n'ont rien dcouvert devant nous, seulement des brumes impntrables et des montagnes mystrieuses ! Les sorts de Transparence n'ont rien donn, et le Charme de Dvoilement non plus ! Evzoon, murmura Aola en caressant son menton. Tu vas nous dire ta fonction ici, et la nature de ce pays brumeux devant nous, avant que nous ne puissions nous y perdre. Parle, Evzoon. Ce dernier se contenta de rejeter sa tte en arrire en souriant doucement, et sa silhouette trembla et se voila, sur le point de disparatre. Aola et Thlia jurrent en observant cela, mais Iolo s'interposa. Attends, ami, attends, lam. Je suis Iolo, voici mon chat-cerise Balbillus, et ici, notre ami Salah. La raction du jeune magicien parut surprendre le dnomm lam, du coup il retrouva son srieux avec de grands yeux. Connaissez-vous ces gens ? Le vieillard dsignait les sorcires Amazoons de noir vtues, les deux Hros des Temps Anciens se rapprochant en discutant vivement. Elles, ce sont des sorcires de l'Empire de la Roue, miaula Balbillus en prenant la parole son tour, et eux sont des Hros des Temps Anciens.

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Lucius le Joueur et Bienheureux venait d'arriver sur les lieux, le Seyant Funambule galement. Ils le salurent et Abel regarda l'expdition dispose en demi-cercle. Je vous l'avais dit, le sud n'est pas une bonne direction. Le vieil homme avait hoch de la tte en signe de comprhension. Vous n'tes pas d'ici, si je comprends bien. tes-vous un Passeur ? s'enquit Aola de la Trinit, dont l'horreur de toute perte de temps tait connue. Pas du tout, se dfendit le vieillard en secouant la tte. Je suis le Qestionneur, et je suis charg de poser les questions. Lui il montra quelque chose plus loin de l'index est le Passeur. Il s'agissait en l'occurrence d'un cavalier revtu de noir, avec des habits flottant sur un cheval caparaonn. Mais l'quid avait l'intressante particularit d'tre mort, car il tait rduit l'tat de squelette chevalin, et peut-tre qu' la vrit l'homme tait mort aussi, car on distinguait de lui uniquement ses yeux, rouges, sanglants, brillants. Il tait seul, mais arm d'une hampe trs longue supportant son extrmit non pas une faux ou bien une lame quelconque, mais une lanterne de cuivre et de cristal, dans laquelle tremblait une flamme dore. Je n'aime pas cela, maugra Nyris de la Trinit en rabattant devant ses yeux son chapeau de sorcire, les alalhs s'agitant nerveusement prs de l. Ces terres sont des terres de prodiges. Comme partout ailleurs dans l'Unimonde, mes soeurs, soupira Thlia en s'approchant de l'homme, le Qestioneur. Connais-tu les frontires d'thrys ? Nous les cherchons avec insistance, par les chemins de traverse du Mondwana on peut rejoindre ce pays-l, dit-on. L'homme avait hoch du menton en se grattant le nez, avant de reprendre la parole. Par les chemins inconnus de l'Unimonde on peut rejoindre n'importe quel point du Grand Royaume, celui dont la nature est faite de lumire et d'obscurit mle et dont l'harmonie constitue la vie. Nous le savons dj, nous connaissons certains d'entre nous tout au moins la Tradition Ancestrale, dont des chos se sont perptus sur la Terre jusqu' maintenant, assura Iolo avant de voir grimacer le chatcerise. Ce pays d'thrys, je ne le connais pas. Mais quelqu'un peut-il connatre chaque caillou et motte d'herbes de sa valle ? Cette personnel n'existe pas, poursuivit le vieillard en recommenant rire, secouant ses paules. Mais vous pouvez certainement rejoindre ce pays par l'Unimonde, et plus encore depuis son Toit. Car dans le Toit de

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l'Unimonde est la Source Unique, l'Agrelle. Elle est la Mre de tous les ocans connus, et mne chaque rive. Le royaume d'thrys possde pour capitale Idonn, son monde principal est Iris, prcisa Aola. Je vous l'ai dj dit, je ne sais rien de ce monde-l. Ses habitants sont davantage esprits que chair, mme s'ils le sont encore un peu, expliqua de nouveau Thlia. Ils sont presque au terme de leur volution physique, avant le pur esprit. Dans ce cas, le hasard a bien fait les choses, une fois de plus, car l'tre s'loignant de la terre s'lve vers le ciel, comme vous le faites en accdant au Toit de l'Unimonde, il se rapproche des choses de l'esprit. Vous trouverez peut-tre votre bonheur ici. Et le Vieux Pays ? demanda Lucius en dsespoir de cause, car l'image du Qestionneur clignotait puis disparaissait lentement. Le Vieux Pays ? Avec une mimique inexpressive, il avait eu un dernier geste vers le Passeur avant de disparatre. Amon vous laissera franchir la Ligne, car vous avez mon accord pour accder au Toit de l'Unimonde. Allez, allez, marchez sans crainte, inconnus : appel ou pas, votre Destin vous accompagnera. Sur ces dernires paroles l'homme s'vanouit dans l'ailleurs, et chacun de la troupe se regarda avant de s'entendre interpeller par le Passeur, d'un grognement indistinct. Mont sur son cheval-squelette, il tait toujours enroul dans ses vtements flottants et ses yeux luisants regardaient dans leur direction. Au milieu du pont, une brume venait de l'avant et commenait l'envelopper, provenant des terres mystrieuses explores en vain par les sorcires sur leurs balais. Les vnements prennent un tour singulier, gronda Thlia de la Trinit vers le reste des Amazoons. C'est vrai, reconnut Aola, mais le sort de l'Empire est en jeu et notre vie n'est rien ct de cela. La troupe avana sur le pont et les alalhs pour une fois se trouvaient derrire les Amazoons et les Evzoons, les trakkers tiraient les chariots et glapissaient fendre l'me, car mme ces derniers taient dans la crainte. Le groupe de la Trinit avec Iolo et Salah, les Hros des Temps Anciens en compagnie du chat-cerise s'entendit interpeller par la voix rogue de l'homme, dont jamais personne ne put savoir s'il tait de chair ou bien uniquement d'os. Le passage vers le Toit de l'Unimonde se fait ici, car si vous alliez de l'avant sans moi vous pourriez errer et vous perdre jamais dans l'infini

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s'tendant au-del. Vous pourriez y trouver d'autres mondes, mais votre vie actuelle ne suffirait pas pour les atteindre. Il avait inclin sa longue lance portant le fanal et ce dernier tincelait et brillait d'une faon surnaturelle : son clat et sa brillance blouissaient chacun, mais les brumes et les nues des hauteurs s'en taient trouves cartes. Le paysage de hautes montagnes dessches avait disparu, le pont sur l'abme et le Passeur Amon aussi. Seule sa voix se faisait entendre encore, mais diminuant rgulirement comme s'il s'loignait toute allure. Vous voici dans la Fort des Blanches Colonnes, elle est le dbut de votre voyage. Prenez garde aux autres, et bien plus encore vous La brume humide s'tait vapore, un ciel blanc et une atmosphre voile lui avaient succd. Des milliers de colonnes de pierres blanches, une infinit vritablement, car mentalement quelques sorcires essayrent de les compter, mais elles durent renoncer bien vite. Les colonnes se dployaient autour d'eux sans fin, et c'tait trange de voir les alalhs et les trakkers dambuler au sein d'un paysage fantomatique et irrel, avec cette herbe claire et ce ciel vaporeux au-dessus de leurs ttes. Chacun regardait de gauche droite pour y dcouvrir un ventuel danger, mais en vain, car dans le ddale des colonnes immacules ils taient seuls errer et discuter. Personne ne doit se sparer du groupe, mme les Vouivres doivent rester avec nous ! avait hurl Aola dont la nature suspicieuse reprenait le dessus. Les sorcires marchaient regroupes entre les hauts fts de pierres, et aucune ne saisissait son balai, les Evzoons de la troupe fermant la troupe devant les trakkers et derrire les alalhs. Les deux Hros des Temps Anciens marchaient silencieusement, Salah paraissant intrigu par la singularit de l'endroit, appel le Toit de l'Unimonde par le Qestionneur et le Passeur du lieu. Seuls Iolo et Balbillus ne semblaient pas impressionns outre mesure. Voici donc le Toit du Mondwana, lcha songeusement Iolo. Seulement le dbut, et souviens-toi, ici ils l'appellent l'Unimonde, feula le chat-cerise en sautant par-dessus une touffe d'herbe blanche, emperle d'humidit. N'entends-tu pas des voix ? Iolo s'apprtait donner une rponse ngative lorsqu'il se retint au dernier moment. En effet, des bribes de conversation rsonnaient devant eux. Instinctivement le jeune garon s'immobilisa, puis il dcida de poursuivre. Aprs tout le Passeur leur avait donn son accord, et ils n'avaient encore rien fait de mal. Pour l'instant les Amazoons se tenaient

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tranquilles, la Trinit n'avait pas eu une de ces initiatives malencontreuses dont elle avait le secret. Un groupe d'hommes et de femmes aux vtements colors se trouvaient l, celui marchant en tte avait un certain ge et tenait la main une lanterne le plus haut possible, afin d'clairer leur marche. Salut, miaula Balbillus aprs avoir trottin vers les nouveaux venus, ces derniers dcouvrant avec retard les alalhs disproportionns et les trakkers tirant les chariots. Le groupe tressaillit en ralisant le nombre de la troupe, et voyant leur inquitude Iolo ragit en adoptant un ton paisible. N'ayez pas de craintes, nous ne vous souhaitons aucun mal, nous sommes perdus ici. Cela n'a rien d'tonnant, dans l'Unimonde, quiconque n'est pas accompagn d'un bon guide ou mme cartographe peut s'garer aisment. C'est ainsi, renchrit une femme la longue coiffe de dentelle et la robe ample, aux motifs gomtriques, mais vous pouvez rejoindre derrire nous l'Illiom, Omande ou bien Boralis Serions-nous dj dans le Dtroit ? Vous vous trouvez dans la Fort des Blanches Colonnes, lana de sa voix grinante Aola de la Trinit. Peut-on savoir o vous allez ainsi groups ? Elle s'adressait uniquement aux femmes du petit groupe, car pour une Amazoon de l'Empire de la Roue il tait une seule sorte d'interlocuteur valable, mais l'homme rpondit en premier. Nous sommes des marchands, nous essayons de retourner chez nous aprs avoir fait de bonnes affaires au Festival d'Halltorn disant cela il tapotait de la main une besace rebondie, portant sans doute le fruit de leurs ventes et la faveur d'une bourrasque nous nous sommes gars. Le Dtroit devait tre notre prochaine tape, avoua un homme rougeaud et fluet avec un accent pointu. Et o essayez-vous d'aller ? La voix de Salah tait basse et feutre, elle avait le don de mettre en confiance quiconque et cela ne manqua pas de se reproduire. Nous sommes de Talinn, prs du Val d'Auris, affirma l'homme, nous avons bon espoir d'y parvenir bientt, votre aide nous est prcieuse La Fort des Blanches Colonnes L'homme d'un certain ge avait dsign de manire autoritaire une direction bien prcise, et voyant le groupe partir par l aussitt les deux

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Hros des Temps Anciens, Lucius et Abel, s'taient agits avant de tressauter et de sautiller comme des ressorts. Le Val d'Auris ! Mais n'tait-ce pas l le dbut du Retour selon tes sources, Abel ? s'enquit Lucius le Joueur et Bienheureux en fixant le groupe pendant son dpart. Si, grogna Le Seyant Funambule aprs avoir pris une pose songeuse, et je pense me joindre eux immdiatement. Comprenez-moi et ne soyez pas choqus, mais je suis un Hros des Temps Anciens, il est temps pour moi de rejoindre ma patrie. Abel le Seyant Funambule s'en tait parti aprs s'tre inclin en signe de politesse vers ses compagnons, hommes ou bien Amazoons, et la Trinit ne s'y tait pas oppose car cette possibilit faisait partie du contrat verbal pass entre eux. La rapidit de son dpart seule pouvait tre juge excessive, mais les Amazoons dcidrent de ne pas entraver le cours des choses. Amis Lucius le Joueur et Bienheureux tait mu et triste, des attaches s'taient noues entre lui et les compagnons de la troupe, mme les Amazoons, et il lui en cotait visiblement de partir. Le Qestionneur avait raison, ton Destin est venu l'improviste, miaula Balbillus, c'est bien l sa marque, d'ailleurs. Suis les pas de ces marchands sans crainte, car tu as t droit et honnte avec nous. Lucius s'en tait parti en courant afin de ne pas perdre de vue le groupe, auquel venait de se joindre Abel. Leurs silhouettes se confondirent dans le dcor des colonnes, puis elles s'amenuisrent avant de disparatre. L'expdition Amazoon resta seule dans le fouillis des colonnes de pierre claire, avec les alalhs et les trakkers attels aux chariots, Iolo, Balbillus le chat-cerise, Salah. Nous venons de perdre un membre du groupe originel, dit Aola en observant la brume s'insinuer entre les colonnes. C'est ennuyeux, mais le dpart d'Abel l'est plus encore, il connaissait certaines des parties du Mondwana et son aide nous aurait t profitable, rpondit Nyris en venant prs de sa compagne. L'expdition finit par repartir de l'avant, dans une direction diffrente de celle prise par le groupe prcdent, et bientt le silence seul les environna. Les colonnes se dressaient innombrables en se levant vers le ciel gris, dans une plaine bossele perdant de sa platitude et gagnant au fil du temps un lger relief. Un soleil norme et blanc transparaissait entre les nuages, et Iolo se fatigua d'aller ainsi l'aventure entre les fts de pierres, escaladant des saillies rocheuses ou bien dvalant des pentes

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moussues. La journe s'tira et la troupe Amazoon parcourut de cette faon une grande distance, puis l'expdition rencontra une rivire et la Trinit dcida de faire halte. Les outres de cuir furent remplies et les alalhs burent longuement prs de la rive, les trakkers tant dtels pour pouvoir se dsaltrer leur tour. Les sorcires Amazoons formrent plusieurs cercles de part et d'autre, des feux furent allums, car il tait l'heure, d'aprs les sorcires de l'Empire, de boire un bon caf. Iolo se joignit au cercle le plus proche, et Salah vint vers eux puis s'assit leurs cts, face une cafetire d'mail rouge pose sur les braises. La perte d'un ami, voire de deux, est toujours regrettable, dclara le vieil homme de la cit de Myriam. En effet, mais la vie est ainsi faite, conclut Iolo laconiquement en se poussant pour permettre aux Amazoons de la Trinit de s'asseoir leurs cts. Vous tes tristes d'avoir perdu vos amis, Evzoons, gronda son tour Aola, tout en prenant la tasse de grs qu'on lui tendait. Nous parlions de cela, justement, rpliqua d'un ton pos Iolo en jouant avec sa tasse fumante, et je le disais Salah, les dtours de la vie doivent tre accepts avec bonne humeur, les revers du sort dvoilent toujours une issue heureuse, si on sait les accueillir sans arrire-pense. C'est crit dans la Tradition trs Ancienne prserve par la Ligue, tout du moins, miaula Balbillus le chat-cerise en observant chacun humer sa tasse de caf, avant de la boire petites gorges. Dans Sombreterre galement, il est des rudits pour conserver trace de l'Ancien Scavoir, assura Salah en reposant sa tasse devant lui, sur l'herbe ple. Il nous faut faire contre mauvaise fortune bon coeur, voil tout. Un instant de silence succda, car chacun dgustait son breuvage obscur et prenait le temps de savourer ce moment de paix jusqu'au bout. Par exprience, les sorcires et les hommes le savaient, la Trinit leur permettait rarement de s'tirer trop longtemps. Nous sommes perdus, souffla Aola en baissant les yeux sur sa tasse, dont des volutes brlantes s'levaient dans l'air. Nous ne savons pas o aller, les Vnrables nous refusent leur aide et sont sourdes aux appels de nos Anciennes, poursuivit Thlia voix basse. C'est ennuyeux lcha Salah, cela ne ferait pas notre affaire ! tre perdues ici ou ailleurs Nyris semblait particulirement amre.

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Allons, mesdames, la situation n'est pas si dsespre, affirma Balbillus en clignant de ses yeux d'or. Suivons cette petite rivire dans le sens du courant, et nous verrons bien la portion de l'Unimonde dans laquelle nous aboutirons. Les Amazoons de la Trinit dcidrent de faire ainsi elles ne voyaient pas d'autres alternatives et quelques instants aprs le camp provisoire avait t lev, et les Amazoons taient remontes sur leurs alalhs. Les Vouivres sifflantes taient restes dans leurs paniers d'osier et aucune des sorcires n'avait enfourch son balai magique, mais toutes elles avaient dcid d'aller de l'avant et de suivre la rivire. Montant puis descendant les dclivits parsemant la Fort des Blanches Colonnes l'expdition s'achemina entre le lacis tortueux, le fouillis minral des fts immaculs et les roues des chariots tirs par les trakkers patinrent plus d'une fois dans les ornires du chemin. Mais le cap fut maintenu fermement par les Amazoons le long de la berge, mme si les bannires de bronze et les longues hallebardes tintrent souvent malencontreusement contre les colonnes. Dans le chariot de leur trakker habituel Iolo et son chat-cerise, le vieillard Salah, fermaient la marche lorsque finalement une claircie se dvoila au bout de leur champs de vision, et le coeur battant Iolo distingua le vide d'une tendue dgage. Ton ide tait la bonne, Balbillus ! s'exclama-t-il vers le chat-cerise. Si celui-ci tait satisfait de sa victoire somme toute morale, il n'en laissa rien paratre et une allure nettement plus rapide leur chariot charg de provisions et d'affaires diverses atteignit le dernier un champ lgrement pentu, s'en allant mourir au loin o de nouvelles brumes naissaient encore. Nous n'arriverons pas chapper au brouillard, dcidment, pesta Iolo entre ses dents, tout en pressant son trakker. Leur saurien avait acclr sa course et derrire le flot de l'expdition Amazoon ils dvalrent la pente, les roues cognant et rebondissant sur les cailloux et les asprits du chemin. La carriole brinquebalait en sautant et tressautant, Iolo se voyant dans l'obligation de ralentir l'allure. La Trinit menait la troupe un rythme vloce, et trs vite en raison de leur moyen de locomotion limit les chariots de l'intendance se retrouvrent loin derrire. Leur hte aller de l'avant causera un jour leur perte, jura Balbillus le chat-cerise en observant les efforts des Amazoons sur les autres chariots pour ne pas tre lches par l'avant-garde des alalhs. Un banc de brouillard survint de nouveau, masquant leur vue les alalhs, puis lorsque le brouillard se leva enfin une vritable pure de

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pois la totalit des alalhs, pourtant bruyants dans leur dplacement, avait disparu. Les Amazoons sur les chariots des trakkers, Salah et Iolo n'en croyaient pas leurs yeux. La Trinit et le reste des Amazoons hormis celles conduisant les trakkers s'taient vanouies comme par magie. Est-il possible ? s'emportait Salah en se frottant les yeux. Les Amazoons taient descendues bas des chariots et avec une expression hagarde s'taient mis invoquer les esprits de leur race, ou fouiller les environs du regard, bien en vain. Les trois quarts de l'expdition venaient de se volatiliser. Mais le brouillard s'accrut et sur leur carriole Iolo et Salah, Balbillus le chat-cerise se retrouvrent isols une fois de plus par l'intensit de la masse nuageuse planant au niveau du sol. Lorsqu'elle se dgagea brivement, les trois amis taient seuls. Les Amazoons guidant les trakkers avec le reste des chariots s'taient effacs leur tour. Je m'y attendais un peu, miaula Balbillus en observant les environs dserts. Et maintenant ? Salah paraissait inquiet, car ils se retrouvaient dsempars sur le Toit de l'Unimonde, et n'avaient pas la moindre ide sur la conduite adopter. Mais le chat-cerise Balbillus avait une fois encore une rpartie d'avance. Et bien, notre tour va venir, tout simplement. De fait ils se retrouvrent envelopps totalement par la masse brumeuse, puis le trakker du chariot eut peine le temps de glapir d'effroi dans la mlasse cotonneuse. Dj le brouillard s'amenuisait et un autre dcor leur faisait face. C'tait une plaine caillouteuse aux pierres anguleuses grises et blanches mles, avec des champs d'herbe verte o poussaient des arbres fruitiers. Des maisons aux murs blancs et aux toits de chaume parsemaient la vastitude, protges par des murets de pierres plates. Une forteresse grise se dressait avec ses tourelles et son donjon crnel en son milieu, ses oriflammes battant au vent de toutes ses couleurs. Les douves assches taient tapisses par une herbe douce, le soleil blanc du Mondwana brillant dans le ciel entre des nuages filandreux et effilochs. Nous nous sommes dplacs, comprit Salah en fixant la citadelle fortifie dans le lointain. Ou bien plutt, nous l'avons t, renchrit Iolo en regardant plus attentivement les environs.

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Dans un champ proche taient les restes de l'expdition Amazoon, avec les alalhs et les chariots de l'intendance. Le trakker avait bondi en dcouvrant la proximit de ses frres de race, la carriole se dirigeant aussitt vers le lieu o Aola et les autres Amazoons, et pas seulement celles de la Trinit, discutaient de faon vhmente. Une grande troupe arme avec des montures fantastiques se tenait l : comme si les temps taient graves, et une guerre terrible sur le point de se dclencher. Il n'est pas question pour nous de vous aider, nous avons d'autres buts poursuivre que la lutte contre ces Les Andronautes sont des tres puissants, expliquait un homme de haute taille aux cheveux dors, portant son heaume de verre sous son bras. Ils ignorent la piti, et ne font pas de prisonniers : ceux tombant en leurs pouvoirs perdent leur me, leur ombre, et jusqu' la dernire goutte de leur sang. Les soldats l'entourant d'un air grave avaient hoch de la tte en signe d'approbation. Dans une lande proche de l'Unimonde, ils ont tabli une tte de pont et bti une forteresse semblable celle-ci, nous pensions avoir vis juste mais nous avons chou, disait l'homme vers les Amazoons. Cette citadelle est peuple uniquement de gens de Caleb, de bonnes moeurs et famille. Nous allions repartir lorsque nous vous avons vu prs de la Fort des Blanches Colonnes. Nous avons besoin de soldats et de guerrires exprimentes, assurait un vieil homme vtu d'une tunique safrane brode d'toiles, avec une ceinture de cuir o pendaient des fioles de charmes. Nous avons aussi des magiciens gage en quantit, mais nous manquons surtout de soldats. L'homme tait de taille moyenne et arborait des traits burins par le soleil de l'Unimonde, une cotte de mailles en fils d'or et des jambires de fer brillant, un heaume cristallin et un baudrier avec une pe de bronze. Le reste des soldats l'entourant taient bien plutt des magiciens, car ils avaient les mains vides et seulement des coutelas et poignards. Leurs vtements attestaient de leur qualit d'enchanteurs, par leur apparat et raffinement, les fioles et les potions portes ostensiblement. De plus, il se trouvait prs de l de lourdes charrettes charges de provisions et de grimoires, envelopps dans des protections de soie et de satin. Il devait y avoir seulement une poigne de soldats petits, muscls et revtus de cuirasse d'acier noir et brillant, avec des lances et de longues pes recourbes pour une grande majorit de magiciens et d'enchanteurs la

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disparit vestimentaire ahurissante. Mais cela, les deux amis de la Ligue des Magiciens de la Terre n'en taient pas surpris le moins du monde. Certains taient pied ou bien montaient des cratures au cuir sombre semblables des chevaux dots de noires crinires, mais dont les dimensions auraient t multiplies par deux ou mme par trois. Des protections d'cailles taient montes sur leurs corps, et des andouillers pareils ceux des cerfs ornaient leurs ttes, dont les yeux noirs et vifs s'agitaient devant la masse impressionnante des alalhs. Vos alalhs et vos guerrires nous permettraient de porter un coup fatal aux Andronautes, reprit l'homme en distinguant les amis de la Ligue, avec Salah, marchant vers eux aprs tre descendus de leur carriole. Les nouveaux venus se prsentrent et le capitaine du dtachement magique leur rpondit d'une voix assure. Je suis Limbo. tes-vous soldats ? Les hommes de sa troupe avaient fait corps autour d'eux, mais Iolo eut un geste de dngation. Nous sommes des magiciens et la violence nous est interdite, car nous suivons la Tradition et le Scavoir Ancestral de la Terre. Notre rponse est non, trancha Aola de la Trinit dont la volont tait inbranlable. Vous n'avez pas vraiment le choix L'homme appel Limbo avait secou la tte, et fait une passe magique vers Iolo et Salah, le chat-cerise. Le brouillard mystrieux avait recommenc masquer le trio, mais les enchanteurs de la troupe ne paraissaient pas rjouis par la dcision de leur chef, de les faire retourner prs de la Fort des Blanches Colonnes. La voix de Nyris rsonna une dernire fois aux oreilles de Iolo, avant qu'ils ne foulent le sol d'herbe douce, sur la valle en pente. Vous le regretterez murmurait l'Amazoon d'un ton dpit.

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Chapitre

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Si je comprends bien Salah tait descendu du chariot et poussait ce dernier prs de Iolo, afin d'aider leur trakker franchir une passe difficile. Le chat-cerise trottinait prs de l. Selon vous, tt ou tard les Amazoons s'chapperont des griffes des hommes de Limbo, car seul la survie de leur nation cosmique les intresse. Exactement, miaula Balbillus lorsque la carriole passa l'endroit escarp dans un grincement sinistre. Nous devons donc rejoindre thrys de notre ct, afin de pouvoir effectuer la jonction lorsque les circonstances le permettront. Le trakker dsormais libr de l'entrave rocailleuse bondissait sur la route de terre, borde de rocs la silhouette contourne. Prcipitamment Iolo avait grimp sur le banc de bois du conducteur, et Salah en soufflant bruyamment avait fini par l'imiter. Balbillus le chat-cerise tait mont le dernier bord, d'un bond souple et flin. Il continua son discours, comme si de rien n'tait. Je n'tais pas trs chaud pour cette expdition, au dbut, il est vrai, mais avancer ne nous cote rien, ni en pril, ni en danger. Par contre, revenir vers Sombreterre maintenant serait une entreprise prilleuse et risque. Curieuse ironie des choses, lcha Iolo en observant les environs du coin de l'oeil. Et puis de toute faon Le jeune garon laissa s'couler un court instant, durant lequel il continua fixer les alentours, o Limbo les avait fait retourner aprs les avoir appels. Une plaine caillouteuse et vaste s'talait dans toutes les directions. Une montagne de faible hauteur couronne de neige s'levait au loin, et dans le ciel froid scintillaient des toiles. Il rgnait une temprature plutt frache sous les nuages bas, l'on aurait cru que le plafond nuageux tait sur le point de rejoindre la plaine. Cela expliquait les brumes frquentes dans cette rgion, rflchit Iolo perdu dans ses rflexions.

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De toute faon ? le reprit Salah prs de lui, en s'agitant de gauche droite sous les cahots de leur chariot sur le mauvais chemin. Cette guerre mene par thrys contre l'Empire de la Roue est inquitante pour nous, miaula le chat-cerise Balbillus, derrire eux, confortablement assis sur les ballots de nourriture et d'affaires diverses. J'y ai dj pens plusieurs reprises, si les Amazoons elles-mmes sont impuissantes contrer cette invasion, la Ligue des Magiciens de la Terre ou bien les divers gouvernements de notre plante ne pourront pas le faire non plus. Cela vous donne du souci. Oui, approuva Iolo vers le vieil homme de la cit de Myriam. Tout fait. Voil pourquoi en dpit des derniers vnements, nous allons continuer avancer, miaula Balbillus en regardant une valle s'ouvrant prs de l. Et vous ? La voix du jeune magicien tait claire et dpourvue d'arrire-penses, aussi Salah lui rpondit-il sans dtour. Je partage vos craintes pour l'avenir, mais je vais aller de l'avant galement. De plus, je suis seul et sans talent magique, comment pourrais-je revenir sur Sombreterre ? Mon entreprise serait voue l'chec. a, c'est vrai, reconnut Iolo en approuvant de la tte. N'ayant rien d'autre faire, je vais donc aller avec vous. Mais j'y pense, vous devez tre heureux malgr tout Il s'adressait Iolo sans le nommer prcisment, et ce dernier avait fronc les sourcils. Pourquoi cela ? Vous vouliez connatre l'aventure, il me semble Le jeune garon s'tait dtendu avant d'arborer un sourire jovial, se tournant vers le chat-cerise plac derrire lui. C'est vrai, je ne m'en rappelais plus Ah, Balbillus, que de souvenirs n'aurons-nous pas dans nos vieux jours ! Le chat-cerise avait pouss un grognement trangl presque inaudible et Iolo le crut d'abord destin ses paroles, aussi le jeune garon clata-til de rire. Puis il comprit la raction du chat-cerise motive par toute autre chose, et il sursauta aprs s'tre retourn vers la direction fixe par Balbillus. Dans un mplat, dissimul la vue par une crte terreuse, un campement s'talait sur plusieurs dizaines de mtres, constitu de huttes rondes en boue sche avec des ouvertures circulaires et noire. Iolo avait

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arrt l'avance de leur trakker, et ce dernier s'tait mis humer les odeurs provenant du campement avec de petits cris nerveux. Sa crte rougetre s'tait assombrie, signe vident d'inquitude chez lui. Un homme tait sorti d'une des huttes en terre sche, et s'tait dirig vers eux d'une dmarche souple et aise. Iolo avait saut de son banc afin de rencontrer l'inconnu. C'est un plaisir de rencontrer des voyageurs par ces terres de l'Unimonde, dclara l'homme en adressant un salut cordial aux trois hommes. Soyez les bienvenus sur notre territoire, mon nom est Malem. Son visage tait de teinte claire et ses cheveux plats taient coups vers les paules, semi-longs. Il avait des yeux bleus et une chevelure sombre, des vtements de peau avec des sandales de cuir. D'autres hommes et femmes venaient des huttes, ou bien des environs car prsent les voyageurs distinguaient des champs de maigre pture o se trouvait un troupeau. Les voyageurs se prsentrent leur tour, et le peuple de bergers leur fit bon accueil. Ils furent invits partager des libations de bienvenue, et les femmes d'allure semblable dans leur habillement aux hommes dressrent des tables de bois. Un cercle fut cr et les trois amis s'assirent sans faire de manire, le dnomm Malem reprenant sa palabre. Nos voyants ont aperu d'tranges quipages derrire l'espace, poursuivit l'homme. Oui, confirma Iolo en prenant la tasse dans laquelle infusait un mlange floral de l'endroit. Nous tions une troupe en route vers un lointain royaume, mais des soldats de l'Unimonde nous ont intercept afin de voir se joindre eux les sorcires de notre bord. Les soldats de l'Unimonde taient mens par un certain Limbo, renchrit Salah en laissant reposer prs de lui son infusion. C'est un homme vaillant, mais empli de desseins belliqueux, expliqua une femme boulotte aux tresses blondes, tout en dposant sur les tables des corbeilles de friandises sucres et de baies. Nous, les gens de Sol, respectons ceux dont le choix est celui des armes : mais ce choix n'est pas le ntre. Nous nous trouvons dans un cas identique, miaula alors Balbillus en sautant sur les genoux de son ami. Du reste, en raison de notre pacifisme Limbo nous a renvoy vers la Fort des Blanches Colonnes. Dans les tables proches les gens de Sol avaient hoch de la tte en silence. Malem avait pris le temps de savourer son th aux senteurs sucres, et Iolo avait fait de mme.

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Les mmes coeurs se ressemblent et s'attirent, affirma le chef de tribu en parlant vers Iolo. Le Destin vous a men vers nous, car la paix du coeur est notre lien. Certainement, assura Balbillus le chat-cerise en fixant les tranges maisons de boue sche, dont la rusticit dgageait pourtant un parfum de douceur et de savoir-vivre infini. Vous avez un trs joli campement. N'est-ce pas, se rengorgea Malem, nous l'avons choisi et bti ainsi. Car, voyez-vous, nous n'avons pas toujours vcu de cette faon, dans la simplicit du coeur et la paix de l'esprit. Nous vivions autrefois dans un pays riche et puissant, o les habitants se trouvaient loin des choses de la terre. Nous avons voulu revenir vers l'essentiel et aprs un long voyage, nous nous sommes installs ici, depuis de longues annes maintenant, rvla la femme boulotte assise prs de Malem. Nous sommes les gens de Sol. Nous n'avons pas besoin de produits et de vhicules en nombre, dit Malem, l'eau et le vent, le soleil et nos troupeaux, un peu de culture, tout cela nous suffit pour vivre sereins, en harmonie avec nous-mmes. Ds lors, vous tes en paix avec le monde, comprit Balbillus. Et mme avec l'Unimonde, ajouta Malem tandis que Iolo et le vieillard Salah se levaient de leur table. Nous ne pourrons jamais vous remercier assez pour votre accueil, avoua Iolo. Maintenant il nous faut partir, car nous cherchons la route d'un empire du nom d'thrys. Et si l'Unimonde comme vous l'appelez n'a pas de frontires connues, notre route ne nous permet pas de repos trop prolong. Mais nous nous souviendrons longtemps de l'hospitalit des gens de Sol, promit Salah en se rapprochant de la carriole, et de leur bont pour nous. Les habitants du petit hameau leur firent des adieux sincres, car prs de la Fort des Blanches Colonnes, sur le Toit du Mondwana, ils devaient rarement rencontrer de monde, et tout pour eux tait motif fte et rjouissance. Mais finalement les voyageurs reprirent leur route, et dj le trakker avanait souplement sur le chemin aprs la courte halte lorsque, se retournant, Iolo observa mont sur un cervid de bonne taille, mais sell l'image d'un cheval, le chef de tribu Malem. Il galopait vers eux une allure soutenue. Afin de pouvoir tre rejoint plus vite par ce dernier le jeune garon intima au trakker l'ordre de s'arrter, et surpris tous virent se rapprocher Malem, sautillant sur le daim aux yeux jaunes.

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Amis, nous avons t navrs de ne pouvoir vous aider dans votre recherche sur l'empire d'thrys. Il ne fallait pas vous proccuper pour si peu, lui miaula Balbillus le chat-cerise, l'homme sortant de son vtement de cuir un objet de mtal brillant avec une sphre rutilante son extrmit, d'un clat surprenant. Mais votre coeur est droit et votre amour de la paix nous a mus, affirma Malem en brandissant l'objet vers Iolo. Limbo peut-tre vous aurait permis de vous rapprocher de votre objectif, et vos amies en bnficieront sans doute, mais pas vous. Cette injustice nous a touchs, aussi avons-nous dcid, nous, les gens de Sol, d'y remdier. Grce cela ? Salah dsignait l'objet de mtal et de verre rouge sombre, dont la luminosit tait forte mme sous le couvert des nuages. Ceci est un Horoguide, quelque chose combinant l'horloge cosmique, la Dextra, avec une connaissance infaillible de la nature profonde des lieux o il se situe grce au Senso, dont je n'ai pas besoin de vous dire l'excellence insurpassable. Malem expliqua mieux vers les voyageurs, sans descendre pour autant de son daim vloce. Il reprit d'abord toutefois son souffle. Je vous l'ai dj dit, nous venons d'un peuple sophistiqu et puissant, reprit Malem en levant vers les amis ses yeux au regard clair. En fait, sa capacit technique n'a pas d'quivalent nos yeux. Nous partmes pour retrouver la nature et notre ralit propre : sans l'Horoguide nous n'aurions jamais pu parvenir bon port vers notre Destin. Maintenant nous n'avons plus besoin de lui, mme si c'est le dernier souvenir nous restant de notre peuple. Vous en ferez bon usage. Il le dposa dans la main de Iolo comme s'il s'agissait d'une relique sacre, et fit volter son daim mouchet avant de reprendre la direction de son campement, avec un geste d'adieu. Balbillus le chat-cerise devant le manque de raction de Iolo miaula fortement. Mais comment fonctionne cette chose ? Elle tincelait dans la main du jeune magicien de la Ligue, et la perle rubis dtenait des moirures obscures et changeantes. Cela n'a aucune espce d'importance ! lui rpondit Malem en continuant s'amenuiser dans le lointain. Vous le dcouvrirez par vousmmes dans votre coeur ! Balbillus grogna mi-voix. C'est gai.

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Certainement, approuva Iolo en enfournant dans une de ses poches l'objet en question, sans plus de faons. Comment dis-tu souvent, Balbillus ? Nous remettrons notre sort entre les mains du Destin. Ta mmoire est remarquable, grimaa Balbillus tandis que le trakker sur la route poudreuse repartait de plus belle. S'loignant du campement des gens de Sol et de la Fort des Blanches Colonnes, la carriole des trois amis en vint pntrer toujours plus profondment dans le Toit de l'Unimonde et mit le pied ou plutt, les roues sur un chemin pav, semblant atteindre une rgion davantage peuple. La route dcrivit successivement une monte puis une descente vers une vaste plaine : elle tait cisaille dans le lointain par un abme, avec des hauts plateaux l'horizon. Un vide bant se trouvait l'est, par un miracle indtermin le Toit du Mondwana s'effondrait l avant de reprendre ailleurs. Un groupe de personnes se trouvait plus bas, s'affairant autour de grands oiseaux de cuir blanc aux yeux ambrs, aux vastes ailes. Ils taient harnachs et bts l'image de btes de trait, et visiblement ils portaient grce des filins de larges plates-formes de bois sur lesquelles des gens et des affaires taient disposs. Les plates-formes taient supportes par des roues pleines, Iolo en un clair comprenant l'utilisation de ces grands oiseaux aux rmiges safran. L'usage de la pente douce s'acheminant vers le vide allait tre dterminant pour la folle entreprise. Les gens s'taient rapprochs des voyageurs, revtus de vtements colors et carillonnant, avec des chandails de laine et des bonnets de coton, des pantalons de tissu beige ou crme, aux chaussures montantes. Il y avait l des hommes et des femmes, des vieillards et des enfants. Quatre plates-formes avaient t pousses l, avec un nombre d'normes oiseaux indtermin, car ni Iolo ni Salah ne purent les compter en entier. Leur attention tait trop accapare par le dessein extraordinaire de ces gens. Pensez-vous vraiment agir ainsi ? lana Iolo en guise de prsentation vers les jeunes gens, ces derniers s'tant rapprochs de la charrette du trakker afin de dcouvrir l'identit de leurs visiteurs. Oui, car nos anctres firent pareillement voici longtemps et nos artifices magiques sont impuissants contre nos oppresseurs, expliqua un jeune homme aux cheveux couleur de paille et aux taches de rousseur. Les Magiciens Vermillon ne nous laissent pas de repos avec leurs taxes et leurs impts, nous voulons partir loin, dans des rgions o nous pourrons vivre en paix. Les Oiseaux de Cuir proviennent des les anciennes de Vuamm, poursuivit une femme en portant un petit enfant dans les bras, avec un

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fichu de dentelle sur la tte et un tablier color. Ils nous ont cots cher en incantations et en argent, mais ils nous porteront l-bas. Ils feront escale dans plusieurs continents avant de rejoindre leur lieu de naissance, o l'on ne sait rien des Magiciens Vermillon, ainsi l'esprons-nous du moins, dclara le premier des jeunes les avoir accosts. Iolo ouvrit la bouche pour lui rpondre mais il se tut, fascin par le droulement des oprations devant eux. Ces personnes intrpides venaient de terminer de mettre leurs affaires diverses carrioles semblables la leur sur les plates-formes de bois. Les oiseaux de cuir et de plumes sur leurs pattes puissantes avaient commenc battre des ailes. O allez-vous, pour votre part ? leur demanda le voyageur aux cheveux de paille. vrai-dire, nous n'en savons rien, avoua Salah en se remmorant la rebuffade de Limbo, et leur souhait de retrouver les Amazoons vers thrys, ou bien dans ses abords. Nous essayons de rejoindre des amies nous, miaula Balbillus tandis que les plates-formes rattaches par des filins aux Oiseaux de Cuir taient places les unes derrire les autres, avec une distance respectable entre elles. Savez-vous o elles se trouvent ? Le jeune homme discutait avec eux en observant les ultimes prparatifs de leur voyage, une main place devant ses yeux pour viter la rverbration du soleil blanc, ce dernier commenant merger de son linceul de nuages. Et bien, non, finit par reconnatre Iolo en dtaillant lui aussi les prparatifs de cette incroyable odysse. Pourquoi ne viendriez-vous pas avec nous ? proposa le jeune homme aux habits colors. Nous ferons plusieurs escales, au cours desquelles vous pourrez nous quitter lorsque vous le voudrez, si vous obtenez des informations intressantes. Et vous franchirez de grandes distances en notre compagnie. Les trois amis se regardrent songeusement et se mirent part afin de discuter, tout en tant prvenus par les matres des grands oiseaux de ne pas tarder trop prendre leur dcision. Cela me parat dangereux, jugea Salah en regardant les platesformes tre pousses par de petits groupes vers les abords du ravin. Continuer progresser au hasard dans le Mondwana l'est tout autant, assura Iolo dont les yeux ne parvenaient pas s'loigner des grands oiseaux blancs aux rmiges colores sur les bords de leurs vastes ailes.

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Certes, convint le chat-cerise. De deux maux, il va nous falloir choisir le moindre. Explique-toi, le pressa Iolo car dj la premire plate-forme roulait sur l'herbe avec ses passagers et leurs affaires, une poigne de grands oiseaux blancs courait sur la plaine pentue en les tirant derrire eux. Sans eux nous sommes trois, et en leur compagnie, pour l'instant, nous sommes bien davantage, affirma le chat-cerise. En dpit de la folie constitue par cette aventure, la logique demande notre accord ce voyage. Si les circonstances devaient changer, nous changerions alors de rsolution galement. On se dfend mieux plusieurs qu' trois, comprit Salah en signifiant au jeune garon prs de l leur accord. Exactement, acquiesa le chat-cerise. C'est pour cette mme raison qu'ils nous ont demand de les rejoindre. Il tait remont sur le chariot tir par le trakker, et ce dernier de luimme avait pris la direction de la plate-forme la plus proche, car plusieurs carrioles de ces gens taient tractes galement par des trakkers, et ces animaux aiment particulirement se joindre leurs semblables, pour former d'immenses troupeaux si le loisir leur en est laiss. Ils grimprent avec leur vhicule sur la dernire des plates-formes, et aprs leur monte bord la passerelle d'accs fut releve et referme avec un bruit sec par une femme l'expression dcide. Visiblement, tous ralisaient l un dessein longuement mri. Leur chariot fut solidement amarr au rebord prs des autres, et leur trakker dtel, motivant chez lui des gloussements de joie. Puis leur plate-forme s'branla, et Iolo ralisa que les autres engins de bois devaient dj rouler devant eux vers le prcipice. Vous n'avez pas peur ? cria Iolo vers le membre d'quipage le plus proche de lui. Si, pourquoi ? lui rpondit ce dernier avec un large sourire. L'air sifflait violemment autour de leur plate-forme en mouvement, dj les grands oiseaux avaient disparu et Iolo commenait s'inquiter franchement lorsqu'au terme de sa course leur embarcation de bois plongea vers les profondeurs. Le coeur de Iolo bondit dans sa poitrine. Il y eut des cris bord et les trakkers glapirent d'effroi, puis leurs larges ailes ployes les oiseaux de cuir et de plumes des Orixs lui rvla l'homme le plus prs de lui, remontrent lentement jusqu' filer au coeur du ciel. Le soleil blanc du Mondwana brillait et les nuages de brume d'il y a peu s'taient vanouis. Les plates-formes les devanant se trouvaient plusieurs dizaines de mtres au loin et les ailes ployes, car ces grands oiseaux planaient au lieu de voler, les falaises du Toit de l'Unimonde

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s'loignrent dans leur dos. Les visages montraient des expressions davantage rassures, et plusieurs membres de l'quipage jetrent en l'air leur bonnet en dmonstration de joie. C'tait moins une, miaula Balbillus le chat-cerise en se rapprochant de Iolo, prs du plat-bord. J'ai bien cru tre sur le point de lancer un Sort de Sauvegarde, avant la chute finale. Je t'aurais prcd de peu, je t'assure, sourit le jeune garon en observant les brumes cotonneuses masquer sous eux les reliefs du Toit de l'Unimonde. Nous longeons les falaises, pour le moment, reprit Salah aprs s'tre pong le front une fois l'motion de l'envol passe. Quelle route suivez-vous ? s'enquit Iolo vers l'homme le plus prs de lui, un vieillard chafouin la dmarche raide et au visage tann par le soleil blanc. Nous allons longer la cte, car nous sommes prs de l'Agrelle, dont la masse occupe une grande partie du Toit de l'Unimonde, puis nous prendrons la direction du levant, car trois continents peuplent la Grande Mer, avant son coeur inconnu. Inconnu de tous ? Balbillus paraissait le croire seulement moiti, car le Mondwana tait une terre de magiciens et d'enchanteurs et ces derniers n'ont pas rputation d'ignorance ou d'inculture. Oui, des Magiciens Vermillon tout au moins. L'homme avait dit vrai, car maintenant les Orixs avec des cris aigres avaient vir sur leurs larges ailes et les plates-formes aux roues pleines s'taient diriges l o prend naissance le soleil blanc. Il y eut encore des brumes puis il se produisit une brusque claircie : le ciel se droula, et l'horizon occupa l'espace. L'Agrelle dansait au loin, c'tait une plaine mouvante d'argent et de saphir, avec des crtes de nacre en touches dlicates, formant des tourbillons d'cume sur des grves pierreuses. Des falaises d'ocre et de vert dfilrent sous eux, laissant dans l'oubli des massifs d'arbres pauvres et desschs, avec des champs de terre sombre et de pierre. La vitesse des Orixs les en dtacha irrmdiablement, puis l'Agrelle fondit sur eux. L'air marin emplit les narines des voyageurs et dcupla la vigueur des grands oiseaux, dont le dsir profond de retrouver leur terre, aprs en avoir t tirs par des sortilges, permettait ces gens de raliser leur souhait le plus cher. Le ciel bleu tait enivrant, et l'atmosphre joyeuse. Tout allait pour le mieux et des bouteilles de terre cuite furent dbouches de leur cachet de cire, des coupes d'tain remplies pour fter la

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russite. Iolo et Salah prirent part sans arrire-pense au banquet impromptu, car le bonheur de ces gens tait simple et pur. Des paroles aimables fusrent, puis une conversation s'engagea prs du plat-bord sur lequel tait rest perch Balbillus, car les chat-cerises ont des coutumes diffrentes des hommes. Quel sera le premier continent paratre devant nous, sur les trois prvus ? interrogea Iolo dont le vin ros empourprait les joues. D'abord il y aura Hispaniola, deux ou trois jours de vol, puis l'Amerzone, et enfin Amerante, la dernire le. Ensuite l'Agrelle est sauvage et inconnue, et nul ne pourra plus nous empcher de vivre en paix, sur la terre o nous choisirons de nous installer. Des gens prs des trois amis approuvrent en riant, car il leur semblait avoir fait le plus dur de leur voyage, mais ils durent dchanter peu aprs. Plusieurs personnes se dplacrent avec crainte vers l'avant, afin de mieux observer la premire des quatre plates-formes, la plus avance de leur groupe, mais aussi la plus expose de par sa position mme. En effet, depuis la mer, une colonne d'eau s'levait jusqu' une grande hauteur, s'teignant puis renaissant un endroit diffrent. Elle n'tait pas bien grande mais les Oiseaux de Cuir durent faire un cart pour viter aux plates-formes d'tre touches par la masse liquide, celle-ci en dpit de l'altitude o ils voluaient se rapprochant d'eux avec une facilit dconcertante. Prenez garde au jet du Loki ! clamait le jeune homme aux cheveux de paille, apparemment prpar ce danger. En peu de mots, il fut expliqu aux amis la dangerosit de l'Agrelle, elle abritait bien des tres et des monstres terribles, dont le dernier mais non le moindre tait le Loki. Depuis les profondeurs ou bien prs de la surface il dsquilibrait ses victimes d'un puissant jet d'eau, et les dvorait aprs leur chute dans l'Agrelle. Les premires plates-formes parvinrent chapper la perfidie du Loki, et Iolo ralisa qu'ils taient les derniers pntrer dans son territoire de chasse. De gauche et de droite filrent successivement les Orixs aux becs grands ouverts dans leur course, et ils essayrent de monter encore afin de lui rendre la tche plus difficile et cela s'avra payant, de prime abord. Les colonnes d'eau se dressrent une cadence soutenue en plusieurs points proches de leur plate-forme, puis l'vnement tant redout se produisit. La plate-forme fut souleve sur un ct, et aprs s'tre maladroitement accroch au bastingage, Iolo tomba en hurlant vers la mer. Il n'tait pas le seul, car Salah et Balbillus, les plus proches de lui, l'accompagnrent galement dans sa chute. Tout en dgringolant vive allure, Iolo vit comme dans un rve

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les Orixs zigzaguer perdument vers le levant, entravs par les filins supportant la plate-forme, puis une mince ligne bruntre sur l'eau avec des collines couleur saphir. Iolo rflchit intensment : une le. Puis le contact de l'eau le frappa avec la force d'une gifle, et il coula pic. Seule la main vigoureuse de Salah vint le tirer du trpas, et le vieillard maladroitement parvint le ramener la surface, Balbillus barbotant difficilement prs de l. J'ai cru voir une le prs d'ici, haletait Iolo encore abruti par la violence du choc, et recrachant de l'eau sale par saccades. Nous n'aurons pas la force de parvenir au rivage, lui dit Salah aprs avoir vrifi la bonne sant toute relative du chat-cerise. Il nous faut partir, vite, miaulait Balbillus ballott par la houle de l'Agrelle. Le Loki va venir nous chercher, s'il ralise notre infortune. Iolo fit quelques brasses maladroites, car il nageait trs mal, et il ralisa rapidement le bien-fond des paroles de Salah. Ils taient tous trop fatigus par la violence du choc pour rejoindre cette le devant eux une masse de terre et de verdure inconnue du peuple migrant puis il se frotta les yeux en ralisant l'inattendu. Leur trakker, dli de son harnais et bien sr sans sa charrette, venait de les rejoindre, or, il en tait quasiment certain, ce dernier n'avait pas t dsquilibr avec eux durant le choc produit par la colonne du Loki. Pourrait-il avoir saut de lui-mme l'eau afin de retrouver son matre ? Iolo jugea la chose incroyable, mais il ne la repoussa pas. L'urgence de la situation lui fit appeler cependant le trakker au plus vite, afin de s'arrimer lui avec Salah et le chat-cerise. Vite, vite, murmurait en grelottant d'puisement et de froid Salah, en s'agrippant tout comme Iolo sa crte sanguine. Une ombre noire fendait les vagues argentes, un aileron vaporeux et presque iridescent filait vers eux : le trakker glapit d'un ton suraigu et prit la direction de l'le sans tarder. Iolo et Salah Balbillus pour sa part tait riv aux paules de Iolo de toutes ses griffes sentaient les mouvements de sa queue fouettant l'eau de gauche droite afin de pouvoir progresser avec sa charge. De temps autre le trakker frappait leurs pieds dans sa hte rejoindre la plage, car son instinct bien avant ses passagers avait senti l'approche du Loki, et avec un franc soulagement les trois amis finirent par fouler un sol sablonneux parsem de rocailles. toutes jambes ils coururent vers la terre ferme, le chat-cerise avec le trakker n'tant pas le dernier rompre les rouleaux d'cume pour parvenir ses fins. Derrire eux une masse sombre jaillit de la mer, et la gueule ftide du Loki ba dans leur dos. Il s'agissait d'une monstruosit la peau ride d'innombrables sillons, avec des reflets vert-brun et des

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taches liliales curieusement disposes. Sa langue grise tait borde de dents l'implantation impeccable, et Iolo ralisa que si le Loki s'tait aventur jusque sur la plage, c'tait heureusement en vain. Il s'agitait de gauche et de droite dsormais, son vent soufflant air et eau sous l'effet de la colre. Il reculait lentement vers l'Agrelle, mais pas suffisamment vite pour son got. Il craint de rester prisonnier sur la plage, expliqua Salah aprs avoir repris ses esprits. Probablement, approuva Iolo en fixant les points noirs au loin, constitus par le peuple migrant. Ils n'avaient pas inflchi leur course pour essayer de les rcuprer, et Salah devinant les penses de Iolo reprit. Peut-tre leurs Orixs n'taient-ils tout simplement pas capables de faire demi-tour. Je ne les blme pas. Iolo semblait abattu et il se mit en devoir d'explorer les environs de la plage, avec ses arbres meurtris par la salinit de la mer et ses pierres noires jaillissant par endroits du limon de la terre. Les Oiseaux de Cuir n'auraient pu repartir de la plage, s'ils s'taient poss ici, miaula Balbillus en comprenant la tristesse de son ami, dont le souhait d'accomplir un priple arien venait de faire long feu. Les Orixs ont besoin de s'lancer depuis de grandes hauteurs, souviens-toi. Iolo hocha de la tte. Tu as raison, Balbillus, d'ailleurs, je n'y pense mme plus. Il s'assit sur une pierre noire, Salah partant derrire les dunes afin de chercher des fruits ou bien de l'eau, dit-il aux deux amis. Le trakker se reposait prs de l et son ventre mou se soulevait au rythme de sa respiration rapide, car les efforts demands avaient t intenses. Un calme apaisant rgnait sur l'le. Le jeune garon se fora en imprgner son tre, afin de chasser le tourbillon d'motions venant de le traverser en si peu de temps. Il ralisa combien tait superbe le paysage avec ses montagnes basses et ses brumes accroches sur leurs flancs, ses arbres tordus enguirlands de lierre et ses champs d'herbe verte vers lesquels le trakker se dirigeait dj. Allons, Iolo, le secoua Balbillus, il faut tirer le bon du mauvais, toujours. Iolo s'tait relev en sentant une trange vibration dans sa poche, et avec une certaine surprise, car il avait totalement oubli sa prsence, le jeune garon en retira l'Horoguide lgu lui par le peuple de Sol. L'objet de mtal portant une perle globuleuse au carmin puissant avait

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subtilement acquis une dorure voile, et Iolo, avec Balbillus, ne put que constater le changement.

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Chapitre

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Le jour s'tait lev depuis un moment et Salah avait apport ses amis des fruits sauvages et des baies en guise de djeuner, Iolo et Balbillus avec leur guide de Sombreterre s'aventurant ensuite sur l'le en exploration, sous le soleil blanc dont les rayons dardaient une lumire rasante sur les flots et donnaient l'endroit une apparence paradisiaque. leur grand tonnement, ils avaient dcouvert que ce qu'ils avaient pris pour une le dserte non loin du rivage tait en fait une presqu'le, relie la falaise bordant les flots de l'Agrelle, sur le Toit de l'Unimonde, par une mince bande de terre o des arbres tordus parvenaient tirer leur subsistance. Iolo avait ressorti de sa poche l'Horoguide si mystrieux et il s'vertuait en percer les arcanes, tout en avanant prs de ses amis sur la langue de terre. Le trakker sautillait et courait prs de l, plongeant dans les flots lorsque le dsir lui en venait ou bien remontant sur la berge. Sa langue pendait hors de sa gueule sous l'effet de son puisement joyeux, et sa crte dorsale arborait des couleurs mouvantes. Pour le trakker, tout tait rjouissance et priptie sans importance. Donc, hier, la direction indique par l'Horoguide pointait vers cette direction, murmurait Iolo prs du souffle puissant de l'Agrelle immense. J'aime autant a. Oui, miaula Balbillus le chat-cerise en trottinant prs de l, je n'aurais pas aim devoir invoquer des Grolands pour fouir la terre de l'le en qute d'un passage secret. Les solutions les plus simples sont souvent les meilleures, articula Salah en continuant se goinfrer de mres sauvages et de groseilles, dont il venait de faire une nouvelle razzia. C'est une maxime de votre cit de Myriam ? s'enquit Iolo aprs avoir constat la couleur dore et rassurante pour eux de leur Horoguide, et l'avoir de nouveau plac dans sa poche afin de le protger. Non, sourit Salah en s'tranglant presque avec une mre noire, c'est un proverbe de mon pre, il me l'a appris dans ma jeunesse. Il venait des les Siam, vous savez, et la sagesse de ces gens-l est connue.

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Tiens, voil des personnes dont l'rudition aurait pu nous tre utile, dit Iolo en observant la falaise se rapprocher d'eux au rythme de leur marche. Au sujet de Sombreterre, certainement, acquiesa Salah en s'essuyant les mains aprs son repas. Maintenant, pour le Mondwana o nous nous trouvons, j'en doute. Le trakker avait glapi bruyamment en bondissant hors de la langue de terre, et dj il batifolait sur le rivage lorsque Iolo observa de curieuses demeures en forme de nids, ronds et de grandes dimensions, accroches sur la falaise verticale. L'ensemble ne manquait pas d'allure, mais dj des habitants sortaient de divers endroits de leur village et venaient leur rencontre tire d'ailes. La plupart d'entre eux taient des hommes, ails et vtus de cuirasses d'or et d'argent cisel, ils taient arms de lances et de sagaies impressionnantes par leur longueur et il s'en trouvait d'autres portant des arcs en bois d'if et des carquois de flches empennes dans leur dos, entre leurs longues ailes blanches aux sombres rmiges. L'un d'entre eux se posa devant le groupe avec souplesse, et il fut suivi par d'autres guerriers la mine farouche et l'armure tincelante. Votre venue a pris nos guetteurs par surprise, dclara leur chef. l'image de ses semblables l'homme possdait des traits svres empreints de srieux, et sa cuirasse d'or aux incrustations prcieuses scintillait et rutilait de mille feux. Il portait et lui seul une cape immacule avec un casque aigrette, des bracelets torsads lui donnant grande allure. Iolo avant de rpliquer prit la peine de distinguer avec plus de prcision le village aux maisons curieuses niches mi-hauteur. Elles taient perches entre le ciel et la mer, bonne hauteur de la plage de galets et du sommet de la falaise escarpe, en une position idale et pour ainsi dire inaccessible tout tre dpourvu d'ailes, contrairement aux hommes-oiseaux. Leurs demeures taient la ressemblance de nids de branchages et de bois avec un toit rond en mousse, et il s'entremlait diverses hauteurs des passerelles de cordage et de bois reliant les diffrentes btisses ovales, desquelles s'chappait parfois un filet de fume de leur extrmit suprieure. Des terrasses de bois porteuses de plantations de lgumes ou bien de fleurs, parfois mme d'arbres fruitiers faisaient office de petits jardins. Des femmes et des enfants se penchaient aux fentres pour mieux distinguer les nouveaux arrivants, sans pousser l'audace cependant jusqu' les rejoindre sur la plage de galets. Nous direz-vous la raison de votre venue en ce lieu ?

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La voix de l'homme donna Iolo la curieuse impression d'tre lourde d'une certaine menace, et en mesurant soigneusement ses mots, le jeune magicien de la Ligue rpondit au chef des hommes-oiseaux. Nous sommes des voyageurs, spars de leur groupe, expliqua-t-il en observant du coin de l'oeil la pantomime d'un homme-oiseau proche vers un autre, ce dernier s'en repartant grands coups d'ailes. Nous pensons les rejoindre prs d'un monde appel Ethrys, ou bien dans ses proches abords. Comment vous tes-vous retrouvs sur la presqu'le ? L'homme-oiseau semblait sincrement intrigu, mais ses questions taient trop prcises pour ne pas cacher un but prcis. Nanmoins le chat-cerise voulut tirer cela au clair, et il s'en ouvrit sans attendre. Pourquoi ces questions, nous pensions les hommes-oiseaux de votre village plus accueillants, assurment, mentit-il avec effronterie, nous en avions entendu dire grand bien. Salah avait approuv de la tte pour donner plus de poids au mensonge de Balbillus, produisant par l mme un effet singulier. Le chef des hommes-oiseaux parut en ressentir une certaine honte, avant de relever le menton et de s'exprimer cette fois-ci d'une voix nettement plus hsitante. La tribu de Malachie a toujours t libre, mais les Magiciens Vermillon sont de puissants enchanteurs, et de mchantes gens, pres au gain et en affaires. Nous avons t dfaits par eux, et nous avons t asservis. Iolo allait ouvrir la bouche, puis il se retint d'extrme justesse. Perdre sa libert pour un peuple tait chose terrible, de plus les Magiciens Vermillon lui paraissaient tre des gens l'aura tnbreuse, voire malfique. Aussi garda-t-il le silence pour en apprendre davantage. Nous devons payer un impt ces Magiciens carlates, et devons en outre assumer la surveillance de la cte se trouvant dans notre territoire. Iolo se souvint des nomades usant des Oiseaux de Cuir pour chapper la rapacit de ces mmes Magiciens Vermillon, et il se dit en lui-mme que leur vigilance n'tait pas sans dfaut, mais il se tut une fois de plus. Mme s'il nous en cote, nous n'avons pas le choix. Les Magiciens Vermillon ont t avertis de votre intrusion, poursuivit l'homme ail, ils vont tre ici bientt. Iolo et Salah, le chat-cerise, en dpit de l'inconfort de leur situation, firent preuve de comprhension en hochant de la tte. La tribu de

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Malachie avait t asservie, et ployait sous le joug. Contrairement leurs traditions, ils devaient livrer les voyageurs leurs tyrans. Quelque part, notre curiosit va enfin tre satisfaite, miaula le chatcerise son ami Iolo. Je te l'avoue, je commenais me demander quoi pouvaient bien ressembler ces mystrieux Magiciens Vermillon dont la Ligue des Magiciens de la Terre elle-mme a souffert de la rapacit. Un dtachement de ces enchanteurs vient vers nous, souffla Salah vers les deux compagnons. Effectivement, sur la plage de pierres plates et de galets gris, un bruit de sabots se faisait entendre en claquant de manire discordante, des cavaliers venant au loin monts sur des alezans la robe luisante de sueur. Les arrivants taient bien les Magiciens Vermillon, car ils taient vtus de rouge des pieds la tte et au surplus porteurs sur leur visage de loups carlates voilant leur regard, avec de grands chapeaux de velours et des manteaux orns de passementerie et de rubans prcieux. S'poussetant l'aide de mouchoirs dlicats, certains firent signe aux hommes-oiseaux de s'en retourner chez eux, et Iolo souffrit dans son coeur de voir ces hommes pris de libert devoir abaisser la tte et tourner les talons devant leurs oppresseurs. Mais l'un des Magiciens Vermillon prenait la parole. De grands troubles agitent l'Unimonde, il est prohib expressment quiconque de traverser notre territoire ! Nous sommes les Magiciens Vermillon, et vous ? Cela va vous coter cher ! La voix de l'homme tait grle et pointue, frlant l'inaudible dans la fin de sa phrase o il n'avait pu s'empcher de laisser percer sa colre. Son cheval aux yeux de braise avait secou la tte, et ses rnes au mors d'argent brillant tintrent bruyamment. Le trakker aux mille couleurs avait recul en sursautant devant un si singulier quipage, car il se trouvait bien une dizaine de chevaux dans le dtachement venu vers eux. Nous ne comprenons pas ce dont on nous accuse, se dfendit le chat-cerise Balbillus vers les enchanteurs, sur la grve devant l'immense Agrelle. Nous l'avons dj dit aux hommes-oiseaux, nous sommes des voyageurs gars, recherchant le groupe dont nous avons t spars. Nous essayons de rejoindre les frontires d'un royaume appel Ethrys. tes-vous des magiciens ? La prsence de magiciens d'une autre confrrie est formellement interdite dans notre juridiction, elle s'tend de Rhumanie jusque dans l'Embize et mme au-del, vers la Rivire Pourpre Plus depuis deux soleils, frres, lui assura un confrre carlate en se penchant par-dessus l'encolure de son cheval, la Rivire Pourpre et son

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Ruisseau d'Argent nous appartiennent dsormais et le landbourg de Xend seul nous fait face Jusqu' la terre de Thrace, au moins, prcisa un troisime Magicien Vermillon en talant une rudition suprieure celle de ses deux confrres. Cela n'a aucune espce d'importance pour notre affaire, s'emporta le premier des magiciens, de caractre dcidment colreux. Je rpte, tes-vous des magiciens, enchanteurs ou gens de sortilges ? Mon flair infaillible me chuchote que oui Salah avait baiss la tte en fixant ses pieds, afin de n'avoir pas rpondre, et comme de bien entendu Iolo s'tait tourn vers le chat-cerise en prenant une expression perplexe. Le reste de la discussion allait prendre sous peu un caractre dangereux, pour ne pas dire prilleux. On pourrait dire cela, en effet Iolo mesurait ses mots avec le soin le plus extrme. Parfait, dclara le Magicien Vermillon en se lchant, eut-on dit, les babines, il vous faudra payer une somme d'or et d'argent consquente pour prix de votre forfaiture. H ! s'exclama soudain Salah dont les moyens, l'image de ceux de ses deux amis, taient limits. Nous sommes pauvres et voyageons sans argent, ou presque ! Cela n'est pas de notre ressort, se raidit le Magicien carlate en balayant les arguments de Salah d'un revers de main. Nos geles sont l pour accueillir les mauvais payeurs, et leur rafrachir les ides jusqu'au retour de la raison. Nous acceptons aussi les bijoux ou toute autre matire prcieuse pour prix de vos amendes, d'ailleurs. Vous ne pouvez pas procder ainsi de manire si expditive et lgre ! fulminait Balbillus en sautillant sur place de colre contenue. C'est exact, c'est pourquoi vous allez nous suivre vers un fortin de mise en quarantaine proche, o le mage de garde procdera le plus tt possible votre jugement. J'ose esprer que cela se fera rapidement, car sinon des frais supplmentaires pourraient tre ports votre charge. Misre ! se lamenta Iolo en distinguant une charrette tracte par d'imposants chevaux de trait, et la cage supporte tait assez large pour pouvoir les contenir tous, Salah, Iolo et Balbillus, trakker y compris, comme le jeune magicien de la Ligue le dcouvrit bientt. Dpasss par le nombre de Magiciens Vermillon les entourant, les voyageurs durent faire contre mauvaise fortune bon coeur et rentrer dans la charrette porteuse d'une cage de bois. Ils y trouvrent chacun

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une place, mme si le trakker prenait ses aises en s'talant de tout son long, faisant tempter Balbillus, de fort mauvaise humeur. Cette chose d'cailles se croit tout permis ! La charrette brinquebalait et cahotait sur le chemin jouxtant la falaise, et par une pente ascendante le sentier remontait lentement. Le vent tait tomb, des nuages gris arrivaient de l'est au-dessus de la mer infinie de l'Agrelle. Des mouettes criaillaient dans les hauteurs, certaines frlaient leur quipage et Iolo se prit envier leur libert de mouvement et leur manque de souci. Les leurs, pour l'instant, taient sans fin. Comment allons nous faire pour apaiser la rapacit de ces gens ? s'angoissait Salah, visiblement il ne s'attendait pas une telle affaire. Je ne le sais pas le moins du monde, mais je commence comprendre pourquoi tant de gens craignent et fuient les Magiciens Vermillon, acquiesa Iolo sombrement. Il ne faut pas nous dcourager, affirma Balbillus le chat-cerise dont la queue du trakker chatouillait dsagrablement le museau, nous devons orienter notre chemin sans faillir vers Ethrys, avec lequel nous devons imprativement raliser la jonction. Oui, approuva Iolo dont la conviction du chat-cerise venait de ranimer la foi chancelante. Mais tout d'abord, il nous faudra chapper ces gens. ce point de la conversation les alentours s'taient transforms au rythme lent des chevaux tirant leur prison, et les occupants de la cellule mobile virent trs vite se rapprocher trop vite, mme un fortin de pierre avec des crneaux et un btiment central, dont la grandeur dpassait les murs de protection extrieurs. Un drapeau carlate avec un loup d'or flottait sur le plus haut point de l'ensemble, et Iolo grina. Ils doivent tre particulirement apprcis de leurs semblables, pour devoir s'en protger ainsi Une ombre noire plana sur le groupe et le dtachement de Magiciens Vermillon pntra dans l'enceinte. Il y eut des bruits et des clameurs identifies avec peine par chacun, puis ils furent somms sans mnagement de sortir de la charrette, rouverte pour l'occasion. Le trakker avait t mis de ct, un Magicien Vermillon du fortin marchant vers eux. Soyez sans crainte, vous allez tre jugs bientt pour votre dlit. C'est votre principal dsir, non ? Entre autres, coupa schement Iolo, indispos au plus haut point par cette histoire. Nous aurions plutt prfr traverser tranquillement le pays des Magiciens Vermillon. Car nous sommes de pauvres voyageurs, commena Salah, et

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Le Magicien Vermillon avait eu un geste de dngation. Tout voyageur a de l'argent, car les pauvres ne se dplacent jamais. Donc, tout voyageur est riche. Voil bien un raisonnement lumineux, miaula Balbillus, en se retenant de manire visible pour ne pas clater de rire. Vous pourriez cependant gagner un temps prcieux en vitant le jugement, si vous nous payez immdiatement la somme forfaitaire de mille ducats et de cent florins. Quoi ! Iolo tait outr, positivement. Par personne, poursuivit calmement le Magicien Vermillon. Le trakker compte double. N'y comptez pas ! cracha Salah avec un geste d'emportement. Nous refusons catgoriquement Comme vous voudrez, rpliqua le magicien, mais les frais du procs s'il vous est dfavorable vous seront facturs, et un instant. Cet objet Le Magicien Vermillon dsignait de son doigt gant l'extrmit de l'Horoguide. Elle dpassait de la poche du manteau de Iolo, et ce dernier s'en expliqua avec une mauvaise humeur vidente. C'est visible, pourtant, il me semble. Ceci est un Horoguide, donn nous par les gens de Sol afin de faciliter notre priple. Permettez, il s'agit plutt, je crois, d'un Solicier, assura le magicien prodigieusement intress, dont la possession entrouvre l'ternel Prsent et permet de retrouver l'Arc-en-ciel, ainsi que les Clestes qui l'entourent. Iolo et Balbillus, mme Salah, semblaient dubitatifs. Je n'ai pas entendu dire cela par notre donateur Iolo avait du mal croire son interlocuteur carlate. J'ai t de service dans l'Antre de Connaissance, aux abords d'Ourh, notre capitale, et j'ai frquemment entendu la description d'un Solicier par mon vieux matre. Dont les cours n'taient pas donns, d'ailleurs. L'homme interrompit un dbut de mlancolie, et parut prendre une dcision. Foin de tout cela. Connaissez-vous au moins l'aboutissement de l'Arc-en-ciel, des Clestes, du Chemin Perdu ? Chacun des voyageurs avait secou la tte avec nergie, la discussion commenait s'terniser franchement, sans compter le jugement retard d'autant. C'est sans importance. Puisqu'un Solicier nous a t ramen, c'est d'une autre affaire dont il s'agit dsormais. Les grades les plus levs de

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la sorcellerie carlate doivent tre consults : dans notre cit d'Ourh ils se trouvent, vous allez y tre men ds maintenant. Permettez ! s'emporta brusquement Iolo, agac par ce verbiage. Nous avons autre chose faire, pour notre part, car un long chemin nous attend, cet objet nous appartient, donc Les environs du fortin prs de l'Agrelle avaient disparu, sur les ailes de puissants dmons les Magiciens Vermillon escortaient leurs prisonniers travers les airs. De leur souffle brlant, ils firent se poser tout ce beau monde prs d'une cit situe sur les flancs d'une montagne tnbreuse, dont les pics neigeux au nombre de trois taient l'image de crocs menaants. Des remparts de briques sombres sillonnaient la plaine et les pieds du massif, des demeures pourvues de colonnes et de multiples toits se trouvant dissmines derrire les murailles. Des tours propices toutes sortes d'observations ponctuaient l'endroit, et des ruelles troites se tortillaient vers les hauteurs de la ville. Les grandes portes de nacre s'entrouvrirent lorsque le Magicien Vermillon sonna de son cor. Les dmons s'en taient repartis vers leur domaine, et par les portes grandes ouvertes les voyageurs furent emports sans mnagement. Doucement ! Iolo et Balbillus le chat-cerise pestrent bruyamment contre les conditions imposes, et ils poursuivirent ainsi le long du chemin les menant tous trois en des souterrains obscurs ponctus de herses, jusqu' une cellule humide. Vous attendrez ici la dcision de nos mages illustres, dclara le Magicien Vermillon aprs les avoir accompagns jusqu' leur lieu de rclusion. Ceci D'un geste vif, il s'tait empar de l'Horoguide de Iolo, ce dernier criant de surprise. Voleur ! Pas du tout, affirma le Magicien Vermillon en soupesant et observant avec une avidit visible l'Horoguide sous chacune de ses facettes, je vous ai seulement pris quelque chose dont vous ne faisiez aucun usage, et dont vous ignorez l'importance pour nous. Nous nous en servions pour nous orienter convenablement vers notre objectif ! expliqua Balbillus. Nous sommes d'accord, rit le Magicien Vermillon en s'loignant, vous ne l'utilisiez pratiquement pas. La dcouverte de ce Solicier dans nos rangs change beaucoup de choses pour nous, les carlates : rien ne sera plus pareil, mais je dois partir vers les miens au plus vite, car on m'appelle. Au revoir, ou peut-tre mme, adieu.

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Le silence et l'obscurit retombrent sur le groupe enferm ainsi dans un troit rduit, Iolo le premier entamant le dialogue. Nous voil beaux ! Ces lieux doivent tre truffs d'antisorts puissants, capables d'empcher une vasion ! Il nous faut esprer que le procs de ces mchantes gens sera quitable, rpondit Salah, les frais ne doivent pas tre trop importants Il me vient une ide. Salah semblait avoir t frapp d'une inspiration subite, aussi ses amis se tournrent-ils vers lui avec espoir. Peut-tre pourrons-nous payer en plusieurs fois ? Iolo gronda, et Balbillus le chat-cerise manqua s'trangler de colre. La question n'est pas l ! Nous sommes retenus indment, miaula Balbillus, et de plus nous avons t spolis de notre bien ! Et le trakker ? O est le trakker ? Pauvre bte Iolo paraissait inconsolable, aussi le chat-cerise s'emporta-t-il brusquement. C'est bien le moment de penser cet iguane multicolore ! Une vive discussion commena dans les basses fosses d'Ourh, la cit des Magiciens Vermillon, et elle aurait pu se poursuivre encore longtemps, tellement les diffrents intervenants taient saisis par l'pret du dbat. Mais il suffit seulement d'une voix finaude, provenant d'une cellule voisine, pour leur faire cesser cette dispute. C'est un plaisir de vous revoir. Je suis heureux de pouvoir vous retrouver, mme si je regrette infiniment la tournure dfavorable des circonstances. Chacun tourna la tte et put reconnatre avec surprise dans la pnombre car de minces raies de lumire provenaient de l'extrieur travers des barreaux le magicien Azriel au teint mat et aux yeux brids, apparemment fatigu par un long sjour. Azriel ! s'exclama Iolo, souffl. Quelle surprise de te rencontrer ici, et surtout quelle tristesse ! J'ai eu la mme pense en dcouvrant votre venue, reconnut le magicien en hochant de la tte. Et je me demandais comment le sort avait pu tre si cruel pour nous frapper tous d'une manire similaire. Les Magiciens Vermillon nous ont intercept, dit Iolo travers les barreaux, aprs notre sparation d'avec la troupe par les alas du destin. Nous essayons de faire la jonction, poursuivit Balbillus en miaulant vers lui, mais serions-nous les seuls prisonniers en ce lieu ? Son regard embrassait l'endroit plong dans une pnombre paisse, et Azriel lui rpondit.

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Je le crains. Les affaires sont mauvaises pour les Magiciens Vermillon, en ce moment. Les amis enferms dans la cellule d'en face approuvrent de la tte. Ils doivent compter sur nous pour rentrer dans leurs frais, murmura Iolo. Mais ce n'est pas tout. Ils nous ont pris l'Horoguide, donn nous par un membre du peuple de Sol, en prtextant sa grande valeur. Cela ne me surprend pas, leur ladrerie et vilenie est fameuse, renchrit Azriel en se tenant aux barreaux son tour. Ils ont appel cet objet dont nous avons peu fait usage, un Solicier. Balbillus avait ajout cette dernire prcision titre informatif, mais sa phrase plongea Azriel dans un abme de perplexit. Oh, oh Cela explique bien des choses. Il n'ajouta plus rien, et les compagnons emprisonns restrent suspendus ses lvres, attendant le reste de sa phrase avec impatience. Pourrait-on en savoir davantage ? Iolo tait sur des charbons ardents. Mmmm Azriel le mage tait embarrass. C'est un peu compliqu expliquer, mais Les Magiciens Vermillon n'ont pas toujours fait rgner la tyrannie et la mchancet sur leurs terres, autrefois, selon diverses sources de l'Unimonde, ils se trouvaient en un pays multicolore et chatoyant situ prs du Vieux Pays, auquel il donne accs Le nom de ce royaume de couleurs est le Chemin Perdu, l'Arc-en-ciel. Il nous en a t parl, en effet, convint Balbillus le chat-cerise que la conversation commenait intresser. Les Magiciens Vermillon furent chasss par les Gardiens d'meraude du Chemin Perdu, de l'Arc-en-ciel, et ils vinrent se rfugier dans l'Unimonde, o ils prosprrent, pour le plus grand malheur du Mondwana, me suivez-vous ? Azriel au grand savoir tait srieux en leur posant la question, et les trois amis ne l'taient pas moins en lui rpondant. peu prs, mais en quoi notre Horoguide les complat si fort ? C'est trs simple, votre Horoguide est pour eux un Solicier, il indique infailliblement la direction de Sol, le soleil d'origine du peuple de Sol. C'tait le nom de la tribu, se souvint Salah en tripotant songeusement sa lippe. Exactement, acquiesa Azriel en tapant dans sa main en signe d'vidence, et le Chemin Perdu en est tout proche dans une dimension

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adjacente, pour eux, trouver Sol c'est trouver immanquablement l'Arcen-ciel et ses alentours, les Clestes, regretts par eux depuis leur chute lointaine et immmoriale. Cet objet L'Horoguide, marmonna Iolo travers ses mchoires serres. Est pour eux un cadeau tomb du ciel, une bndiction, assura Azriel en pointant un index vers Iolo, prcdent propritaire de l'Horoguide. Le fait d'tre en sa possession va avoir des consquences incalculables et insouponnes, dont nous ne mesurons pas encore l'tendue. Sa voix rsonna trangement dans les couloirs de leur prison, et seulement cet instant le groupe ralisa combien le silence rgnant partout tait curieux. C'est trange, tout l'heure il y avait davantage de bruit et d'agitation dans ce btiment Probablement sommes-nous l'cart, puisque nous nous trouvons dans les sous-sols, ou peu s'en faut, avana Salah. En raison de cela les bruits ne nous parviennent plus, ou presque. a suffit, tempta Iolo, cette comdie a trop dur pour mon got. Ces Magiciens Vermillon doivent entendre raison, ou sinon eux, leur tribunal. Garde ! Garde ! Iolo, pour tre un jeune garon encore, avait une voix forte et il s'en flattait, souvent pour taquiner Balbillus il s'amusait faire sursauter le chat-cerise, ce dernier finissant toujours par se venger d'une manire ou d'une autre. Cela faisait partie des mille et une petites manies de leur amiti, et donc avec l'exprience d'une longue pratique le jeune homme avait appel le ou les soudards en faction. Mais sa voix s'teignit dans les tnbres, seul lui parvenant un lointain cho. C'est vraiment curieux, l'endroit est dsert, ne dirait-on pas ? Balbillus le chat-cerise avait grimp prs de la meurtrire la plus proche et s'tait hasard observer la ville d'Ourh des Magiciens Vermillon, miaulant de surprise la vue du spectacle s'offrant lui. Je n'en jurerai pas, car jamais l'on n'est sr de rien, mais je veux bien tre patafiol si la cit ne s'est pas vide de ses habitants jusqu'au dernier ! Salah et Iolo s'taient prcipits leur tour vers les meurtrires, devant convenir combien les paroles du chat-cerise taient dans le vrai. Azriel, Ourh ne comporte plus d'habitants ni d'activit d'aucune sorte, comme si tous taient partis ! Que s'est-il pass ? Iolo tait abasourdi, il ouvrait la bouche tel un poisson hors de l'eau et paraissait manquer d'air devant ce prodige. Azriel se caressait lentement

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le menton, mettant rapidement ses ides en place avant de les exprimer haute et intelligible voix. J'ai un mauvais pressentiment, je dois l'avouer. Je ne sais pas si je vous l'ai dj dit, mais si les Magiciens Vermillon sont tellement pres au gain, c'est afin de payer en matire prcieuse les Mnnes de Xupiter et de ses Orbes proches, seuls capables de pouvoir indiquer la direction du Chemin Perdu aux Magiciens Vermillon. Non, vous ne nous l'aviez pas dit, grina Balbillus avec une mauvaise humeur vidente. Mais maintenant votre Horoguide, ou pour mieux dire, leur Solicier, montre de sa dorure le chemin de Sol, ils n'ont plus besoin de tant d'argent, ni des Mnnes de Xupiter et de leur savoir ruineux Un instant, s'enquit Iolo, turlupin par l'apparition d'un dernier dtail. L'Horoguide, selon l'homme du peuple de Sol, devait nous indiquer la direction de l'endroit souhait par notre coeur ! Azriel avait souri derrire ses barreaux en approuvant de la tte, nullement dcontenanc. En effet. Et le dsir de tous les Magiciens Vermillon dans leur coeur n'a pas moins de force que le vtre, ne croyez-vous pas ? Iolo avait paru s'affaisser et ses paules s'taient votes. Il avait jet un regard circulaire sur les environs tnbreux de leurs cellules respectives, puis il avait fix Balbillus, Salah, et enfin le mage Azriel. Ils sont partis vers le Chemin Perdu en nous oubliant ici, vous croyez ?

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Chapitre

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Aussi je t'en conjure, ne fais rien pouvant te nuire dans le combat annonc, car l'issue en est incertaine et ton existence mme se trouve menace. Au sein de l'atmosphre trouble et voile du rve o tait plong Iolo, ce dernier ne s'tonnait de rien et considrait toute chose comme allant de soi. Il se trouvait parmi des landes brumeuses cercles de montagnes, en un pays noir o les cieux taient tapisss d'une infinit d'toiles. Une personne de grande prestance et allure se dressait devant lui, et des tres velus et sombres se tenaient en arrire-plan, brandissant des tridents et des hallebardes en guise d'armes. L'homme s'adressant lui tait plong dans une semi-obscurit paisse et lourde, elle voilait ses traits sans pour autant en masquer l'essentiel. Il arborait des ailes tnbreuses dans le dos, et une robe ample avec un pectoral d'argent sur son torse musculeux. Il tait de haute taille, avec une peau trs blanche, des mains d'albtre, et il avait repris son discours. Au Royaume des Morts, tout crime est considr avec gravit et le Haut-Vampire Azram est une personne d'influence, l'accusation porte contre toi m'oblige une stricte neutralit Iolo avait t secou sans mnagement par Azriel dans le demi-sommeil o il se trouvait, et dj la scne onirique s'effilochait et s'amenuisait devant l'clat du jour. Bientt, nous nous reverrons, et devant le Tribunal des Morts il te faudra parler. Un sifflement semblable celui de milliers de serpents se faisait entendre derrire l'homme aux ailes de cygne noir, et dj une crature rouge sang aux multiples ttes mergeait dans le dos de l'homme. Iolo le magicien de la Ligue se rveilla en sursaut sous la poigne vigoureuse d'Azriel. Debout, dormeur ! riait Azriel en observant la mine hagarde du jeune homme. Les Grolands ont termin de fouir la terre jusqu' l'extrieur, expliqua le chat-cerise en empruntant le premier l'ouverture bant dans un

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angle de leur cellule. Le passage en est ais, termina-t-il en trottinant petits pas. Iolo s'achemina derrire ses amis Salah et Azriel dans le souterrain, ralisant combien les dimensions du chat avaient peu de comparaison avec les leurs, puis il se frotta le front pour en chasser les derniers fragments oniriques y subsistant encore. Curieux rve, il s'vanouissait dj. Il se promit d'y rflchir tte repose, car plusieurs fois dj il avait eu des songes singuliers de noirceur et de pays tnbreux, puis il se concentra sur l'instant prsent et n'eut plus l'occasion d'y repenser. Si les Magiciens Vermillon sont partis, l'usage de la magie terrestre redevenait possible, je suppose, avana Iolo d'une voix encore pteuse. Exactement, dormeur, le taquina Balbillus dans le souterrain troit, o des mottes de terre humide retombaient parfois sur eux, motivant la rapidit de leur marche souterraine. Si on ne peut plus se reposer marmonna Iolo en poussetant machinalement son manteau de voyage d'un revers de manche. Dj la vitesse de leur course les faisait haleter parmi l'obscurit du boyau terreux, puis un arc de lumire jaillit au loin, et ils crirent de joie en l'apercevant. Courage ! Salah leur guide de Sombreterre malgr son grand ge avait pris la tte de la cavalcade et atteint la lumire le premier, s'aidant des mains et des pieds pour reprendre contact avec la surface pave de la capitale d'Ourh des Magiciens Vermillon. Ces derniers visiblement taient partis en coups de vent avec leurs possessions vers le Chemin Perdu, grce leur Horoguide indment drobe. Ces Magiciens Vermillon sont tous des vauriens, grina Iolo en prenant pied son tour sur la place, non loin des murs sinistres de la prison des magiciens. Il prenait le temps de se dbarrasser des mottes de terre souillant ses vtements et ses chaussures, et Azriel le magicien lui donna raison. En tout cas, les soucis des habitants du Mondwana, ou du moins de cette partie-i, viennent de s'vanouir, et maintenant les Gardiens d'meraude du pays d'Arc-en-ciel et des Clestes alentours vont avoir en souffrir. Ce sera bien leur tour, miaula le chat-cerise en s'brouant dans le jour naissant de la cit dserte. Les rues larges et les venelles troites taient vides et emplies seulement d'un silence pesant, il y avait des chariots abandonns et les portes des maisons taient closes, on les devinait refermes sur le nant et

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l'absence de leurs propritaires. Les hautes tours semblaient assoupies et les jardins, les parcs verdoyants bruissaient uniquement de la rumeur des oiseaux et des quelques btes dlaisss par leurs prcdents propritaires. Parmi eux tait le trakker de Iolo, il accourut dans leur direction en hurlant bruyamment sa joie, par saccades sonores. Le jeune homme se rjouit de sa venue, mme si pour l'heure leur souci principal tait d'un autre ordre. Qu'allons-nous faire, dsormais ? Le magicien de la Ligue regardait les demeures et les btiments peupls il y a peu encore d'enchanteurs et de mages de toutes sortes, avec un sentiment visible d'hsitation. Eh bien, repartir, proposa le chat-cerise en fixant le trakker sautillant autour d'eux avec une expression mitige. Il nous faut rejoindre Ethrys au plus tt, la jonction avec les Amazoons de la Trinit est notre but avou depuis quelque temps dj. Si nous nous reposions d'abord, plutt ? suggra le magicien Azriel en observant son tour les maisons colonnes et les demeures princires s'tirant le long d'une avenue proche. Les vnements rcents n'ont pas t reposants pour vous, ni pour moi, je vous l'avoue humblement, et il ne me dplairait pas de prendre un peu de repos dans ces btisses somptueuses. Les Magiciens Vermillon ne sont pas prs de revenir, c'est vrai, acquiesa Salah en mettant ses mains en visire au-dessus de ses yeux, et leur forfaiture au sujet de l'Horoguide a laiss dans ma bouche un arrire-got amer C'est ma foi vrai, convint Iolo en s'approchant pas compts d'une vaste maison, dont les teintes rouges allaient du vermillon le plus pur l'carlate le plus sanglant, mme ses tuiles taient d'une rutilance sans fard, les clats du soleil matinal en tiraient des reflets mordors et ambrs sous le ciel clair de l'Unimonde. Le groupe en laissant dehors gambader le trakker prit ses quartiers momentanment dans la grande maison, et elle devait tre le foyer d'un Magicien Vermillon de haut rang, car l'intrieur en tait propre et bien ordonn, comme si une arme de domestiques et de serviteurs en avait il y a peu encore secou les riches tapis et les tentures, pousset les meubles de bois prcieux et les grandes peintures murales avec un soin minutieux frlant l'obsession. Il y avait plusieurs chambres vastes et spacieuses dans les tages suprieurs, aussi chacun se rpartit-il celle lui convenant le mieux, et peu aprs dans la grande cuisine situe prs de

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l'entre ils se confectionnrent un bon repas, propre leur permettre de commencer la journe de manire positive. En effet si la dispense avait t vide d'une bonne partie de sa nourriture par les prcdents occupants tout n'avait pu tre emport, loin de l, et Iolo remercia plus d'une fois intrieurement les circonstances leur permettant de faire un si bon repas. Mes amis, commena le magicien Azriel en s'acharnant sur un morceau de viande sche et poivre, les vnements, aprs des dtours dplaisants, nous ont fait traverser un gracieux pays, sachons ne pas nous soucier du lendemain afin d'en savourer les charmes et la beaut, sans arrire-pense d'aucune sorte. Azriel la peau safrane continuant dchiqueter de plus belle son morceau de viande, Balbillus lui rpondit aussitt, car il avait termin pour sa part sa portion de gigot. Ami, vos paroles sont d'or, et Provenant de l'extrieur le son aigu et soutenu d'un cor se fit entendre, et dans la vaste cuisine aux fentres ouvertes chacun sursauta, puis s'essuya les lvres sur une serviette brode. Aprs avoir couru vers les fentres proches chacun observa le curieux quipage venant d'arriver dans Ourh, l'ancienne capitale dsormais, puisqu'il fallait bien l'appeler ainsi, des Magiciens Vermillon. Une troupe d'hommes et de femmes aux riches habits faisait les cent pas sur la grande place s'tendant face l'avenue o avait trouv refuge le groupe d'amis, et le trakker de Iolo jouait en sautillant avec les chevaux ails des cavaliers venant de se poser sur les dalles luisantes. Les nouveaux arrivants apportaient par la voie des airs une caravane de chariots bchs, et Azriel le premier comprit la nature de leur venue. Ces gens sont originaires d'un lointain pays de l'Unimonde, ils viennent payer leur tribut annuel aux Magiciens Vermillon, dont les sortilges taient puissants et la milice d'enchanteurs redoute. Iolo se reprit pour ne pas clamer voix haute le qualificatif leur convenant le mieux ses yeux, c'est dire "brigands", puis il lana vers les inconnus. Les Magiciens Vermillon ne sont plus ici, ils sont repartis vers le Pays d'Arc-en-Ciel, leur patrie d'origine. Que me dites-vous l ? L'homme tait coiff d'un heaume d'acier scintillant nanti de reflets dans le soleil du matin, chacun sortant de la riche demeure car le repas tait termin. Les propritaires des chevaux ails portaient des armures de feutre et de cuir, des boucliers de bois et les dames arboraient de

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longues tuniques barioles dont la capuche remontait jusque sur leur tte, laissant chapper des mches d'or. Elles possdaient des bracelets tintants de jade blanc et des bottillons plats, des foulards de soie, avec des traits fins et des pommettes saillantes, des yeux noirs et brillants. Un homme dot d'un heaume ail, le seul du groupe dtenir un pareil couvre-chef, avana vers eux en levant un index interrogateur, comme s'il ne parvenait pas croire le miracle. En tes-vous bien sr ? Peut-tre les Magiciens Vermillon sont-ils partis momentanment, et reviendront-ils un jour avec des exigences dcuples Oui, reprit une femme aux cheveux d'argent, prs de l, les Mnnes de Xupiter ont des exigences augmentant sans fin avec le temps, leur concours tait vital pour les Magiciens Vermillon, et Iolo avait eu un geste d'arrt vers la vieille femme, cette dernire s'interrompant aussitt, tant le silence de la cit d'Ourh tait pesant. Nous ne pouvons avoir de certitudes ce sujet, naturellement, assura Azriel aprs avoir jet un regard sur les chariots, mais les Magiciens Vermillon ne reviendront pas, ou il m'en tonnerait fort. Ils ont retrouv la voie du Chemin Perdu grce au Solicier de mes amis, ils le leur ont drob par la force. Iolo avait fait la grimace, mais la clameur de comprhension des magiciens de l'Unimonde devant l'explication du vide de la cit d'Ourh fit taire sa voix naissante. Voil pourquoi ils sont repartis marmonnait leur chef en se caressant le menton. Je les comprends, une maison trangre ne vaut rien ct de celle o l'on es n. Et je regrette pour vous la perte de votre Solicier : mais ce larcin nous a librs, les Magiciens Vermillon recherchaient un tel objet depuis longtemps dans l'Unimonde, savez-vous ? Iolo haussa les sourcils en se souvenant combien la tribu de Sol vivait misrablement mais heureuse en abritant un Horoguide sans avoir t dcouverte par de si puissants magiciens, puis il observa leur dpart. Les enchanteurs sur leurs chevaux ails s'en retournaient vers les cieux en emportant leurs chariots chargs de tous leurs impts, sauf un. Vous oubliez un chariot, miaula Balbillus le chat-cerise en ralisant leur impair. Les chevaux de cette charrette sont fatigus, nous ne voulons pas les perdre et prfrons la laisser ici. Elle contient des objets divers et de la nourriture, des couvertures : gardez-la pour vous, si vous voulez. La troupe de magiciens s'vanouit dans l'azur, et il semblait Iolo l'entendre plaisanter et chanter derrire les vents.

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Tout cela est bien joli, mais nous n'avons pas de cheval, nous, mme sans ailes, grogna Balbillus. C'est vrai, convint Iolo en fixant la charrette bche avec un large sourire, mais nous avons un trakker. Misre, grina le chat-cerise en fixant ce dernier, occup renifler soigneusement le chariot sous tous ses angles. Puisquen dfinitive les quatre amis venaient de terminer leur repas, ou peu s'en fallait, lorsque les magiciens inconnus taient venus payer leur tribut, le trakker fut attel sans difficult notable la carriole bche, et aprs en avoir fait un inventaire exhaustif Iolo donna l'animal le signal du dpart. Dans un grincement de roues le chariot se mit progresser, et aprs un large demi-tour ils avaient repris la direction du levant, car Azriel connaissait les lieux et leur avait donn des indications prcieuses. Non loin d'Ourh sont les Cercles, un ensemble d'les ariennes vers lesquelles je me dirigeais grce aux lments clestes, lorsque les Magiciens Vermillon me capturrent sur mon tapis. Vous utilisez un tapis ? s'enquit Salah en essayant de ne pas prter attention aux sautillements du trakker, celui-ci les entranant toujours plus loin de la rouge cit des Magiciens Vermillon. Oui, c'est un objet de qualit magique trs grande, auquel je suis attach par les bons rsultats et par l'habitude, expliqua Azriel avec des gestes dlis de la main. Lorsque je n'en use pas il orne le salon d'entre, en raison de sa proximit je l'ai toujours sous la main, pour ainsi dire. Je vois, acquiesa Iolo en houspillant le trakker, sous l'oeil dbonnaire de Balbillus, sommeillant prs de l sur le banc du conducteur. Et pourquoi alliez-vous ainsi vers les les ariennes des Cercles ? Il s'y trouve des membres de ma famille, j'allais y voir un cousin aprs de longues annes d'absence. La famille est pour moi quelque chose d'important, priodiquement je retourne voir les miens, et le lieu o j'ai vu le jour dans l'Unimonde. Comme je vous comprends, affirma Iolo en donnant de la voix pour faire aller le trakker. Le jeune homme de la Ligue se garda bien d'ajouter pour sa part que sa seule famille tait constitue par le chat-cerise, il ne lui serait jamais venu l'ide de s'en sparer mme momentanment. Quand au Manoir de Corail o il tait n il le connaissait par coeur, et maintenant entran par le flot des vnements sans retour possible, du moins pour l'instant, il prfrait de beaucoup vivre des aventures exaltantes au lieu de se morfondre devant l'tude des grimoires magiques de la Ligue. Mme si au

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dbut il avait frein des pieds et des mains Balbillus pour ne pas aller trop loin, par un surprenant retournement des choses il advenait le contraire, et dsormais les rles taient inverss. Iolo voulait aller de l'avant au contraire de Balbillus, ce dernier le suivant seulement en grognonnant, et contre son gr. Iolo avait lev la tte, car le magicien Azriel plac l'arrire du chariot, prs de Salah vautr sur des couvertures, montrait du doigt des masses sombres flottant dans le ciel en une immobilit parfaite. Voici les les des Cercles de ma naissance, terre bnie de mes anctres. Iolo vit distinctement une larme discrte couler le long de sa joue, mais par pudeur et respect il n'en fit pas la remarque. C'est trs joli, jugea le chat-cerise en levant la tte le plus haut possible. On aurait cru voir le sommet de montagnes aigus pointes vers les nues, mais en fait la base manquait et seul leur sommet tait visible, tranch par une faux invisible. On observait des masses de verdure impressionnantes dgringoler par grappes malgr la distance, et des vols d'oiseaux s'en aller d'une le flottante l'autre. Des passerelles minuscules reliaient chaque le entre elles, et Azriel s'en expliqua non sans auparavant profrer un mot aux consonances singulires, faisant se dresser les oreilles du chat-cerise et peut-tre aussi celles de Salah et Iolo. " Blitradonne ". Les ponts visibles d'ici sont de grandes dimensions, vous pouvez m'en croire, ils sont constitus par la pierre la plus dure et la plus massive pouvant tre trouve dans cette rgion de l'Unimonde. Seule la grande distance nous en sparant nous les fait paratre si petits. Mais n'avez-vous pas dit quelque chose auparavant ? s'tonna Iolo, en mme temps que de nulle part un tapis aux motifs bigarrs venait d'apparatre, sur lequel sans tarder Azriel le magicien du Mondwana venait de s'asseoir. " Blitradonne ", c'est le mot avec lequel j'appelle chaque fois mon tapis, lorsqu'il me prend le dsir de voyager, je vous l'ai dj dit. Les Magiciens Vermillon ont t incapables de le retenir, et dans l'attente de ma volont il s'en est retourn dans mon foyer, d'o je viens de le rappeler. Il avait commenc s'lever vers le ciel, et dj le trio sur la charrette devait lever la tte pour discuter avec lui. " Blitradonne " est le mot magique dclenchant sa venue, et voici : je suis triste de vous quitter, je veux vous aider car votre coeur est bon. Si un jour, d'aventure, il vous survient une priptie par trop prouvante,

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n'hsitez pas prononcer le nom de mon tapis. En sa compagnie, je viendrais vous secourir de mon mieux. Je te remercie, Azriel, lui cria Iolo en mettant ses mains en portevoix, la nuque douloureuse de se dresser de cette faon vers le znith. Je le sais, vous n'abuserez pas de cette facilit, les amis ! L'image d'Azriel le magicien sur son tapis s'vanouit sous l'ombre vaste d'une le des Cercles. Cahin-caha la carriole bche poursuivit sa route, et aprs plusieurs heures d'une route chaotique le groupe atteignit une rgion froide, car un vent froid s'tait lev. Le soleil se couvrait lentement d'un manteau brumeux, au fur et mesure de leur avance. Nous arrivons dans une rgion de glace et de neige, indiqua Iolo vers Balbillus et Salah, chacun se protgeant de son mieux l'aide des chaudes couvertures disposes par les magiciens l'arrire du chariot. Bnis soient ces inconnus, si prvoyants dans leur dplacement ! Bnis soient surtout les chevaux ails si heureusement blesss, grce eux le chariot a t abandonn ! conclut Salah en se couvrant d'un plaid de laine. Iolo voyant le ciel gris virer la tempte avait immobilis le chariot et recouvert le trakker, animal sang froid, de plusieurs couvertures afin de ne pas le voir dfaillir. Les trakkers, il ne l'ignorait pas, taient natifs de rgions chaudes, tempres tout au plus. Balbillus habituellement agac par les attentions de son ami vers leur animal de trait cette fois-ci ne dit rien, et dans un profond silence leur carriole rejoignit un hameau constitu de maisons en bois. De violentes bourrasques de neige balayrent leur route sur les derniers mtres, leur trakker de son propre chef trottant jusqu' une demeure constitue par trois btiments carrs, accols les uns aux autres. Un vent sifflant hurlait leurs oreilles et un froid intense se glissait dans leur tre, par les mains et le visage, voire tout autre partie de leur corps. Iolo, sans davantage de discours, descendit du chariot et frappa hardiment la porte de bois cloute. Elle s'ouvrit aprs quelques instants, durant lesquels Iolo dut chasser les flocons de neige tourbillonnant autour de lui et gnant sa vision. Un homme barbu et d'aspect sinistre se tenait sur le seuil, et l'on apercevait derrire lui dans la grande maison vote aux solives sombres des convives attabls devant un feu de bois. L'homme faisant face au magicien de la Ligue arborait un teint rougeaud et de longs cheveux blancs tombant en mches folles sur ses paules, des yeux gris de loup affam et des dents jaunes rduites pour la plupart l'tat de chicots. Il parlait avec une intonation nasale, et vacillait en s'appuyant contre le montant de la porte.

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Que voulez-vous ? Iolo eut un moment de gne en constatant l'ivresse de l'homme, aussi rpondit-il d'une voix hsitante. Nous sommes des voyageurs, gars par la tempte, nous pensions demander l'hospitalit pour la nuit Nous partirons ds demain matin, sans faute, avait prcis Salah en arrivant prs de Iolo, aprs tre descendu bas de la carriole. L'homme avait jet un regard intress vers le chariot bch prs de l, noy sous les flocons et couvert d'une paisse couche poudreuse, avant de reprendre d'un ton rogue. Avez-vous de l'argent ? Iolo en proie un sourd malaise prit le temps de rflchir. Oui, nous avons un peu d'argent, nous vous paierons, soyez-en certain. Ce n'est pas ncessaire, miaula alors la voix pointue de Balbillus le chat-cerise travers la bourrasque neigeuse, nous nous dbrouillerons trs bien tout seuls. Merci encore pour votre aide. Iolo et Salah sursautrent devant la brusque dcision du chat carlate, mais ils firent contre mauvaise fortune bon coeur. Iolo en repartant vers le chariot ne put s'empcher de se retourner une dernire fois vers l'homme immobilis sur le perron de sa maison. Vous ftez un heureux vnement, dirait-on. Oui La voix de l'homme tait pteuse, il se forait visiblement pour ne pas s'exprimer en une bouillie incomprhensible. Dans les miroirs l'image des Magiciens Vermillon a disparu, nous ftons notre nouvelle libert Iolo avait eu un signe d'adieu en direction de l'inconnu au comportement si curieux puis il avait saut sur le chariot bch, Salah et le chat-cerise s'engouffrant sous les arceaux de toile. Je ne comprends pas ton revirement, Balbillus, le temps est excrable et je crains pour la sant de notre trakker. Il avait siffl et le trakker, rfugi sous le vhicule pour se protger de la neige, avait rencl avant de reprendre son poste. Iolo descendit prcipitamment afin de remettre sur son dos les couvertures dont il l'avait par, ces dernires ayant gliss sous la force du vent. Enfin vers un inconnu tourbillonnant et hurlant la carriole s'branla, Salah faisant part de sa surprise son tour. Nous n'avons pas beaucoup d'argent, c'est vrai, mais nous aurions pu payer, et pour la nuit au moins nous n'aurions pas eu craindre de

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mourir de froid. Je ne suis pas partisan de dilapider notre maigre capital, videmment, mais Ces hommes sont des ruffians et des malandrins, feula Balbillus en scrutant derrire eux le brouillard cotonneux s'ployant sans discontinuer. Ils nous auraient jou un mauvais tour durant la nuit, ou mme avant. Tu crois ? Iolo, sans lcher les rnes du trakker marchant devant eux, paraissait songeur. J'en ai la certitude. Les Magiciens Vermillon faisaient rgner une pression intolrable sur les bonnes gens de cette partie de l'Unimonde, mais tu rencontreras bientt si ce n'est dj fait, hlas des personnes que cela rendait plus sages. Ces dernires dsormais n'ont plus de matres, et venant de leur part le pire est craindre. Il ne s'agit pas de verser dans la peur, mais nous devons rester prudents. Tu as raison, Balbillus. Iolo pour une fois devait en convenir, son ami avait fait preuve d'une lucidit tempre de sagesse lui faisant encore dfaut, pour l'heure. Mais leur situation tait toujours aussi inconfortable. Balbillus dressa ses oreilles dans le tumulte hurlant o se trouvait leur chariot, poursuivant sa progression sur le chemin distingu malaisment par leur trakker, puis il se rassit aprs s'tre dress, tel un ressort. Tiens, non La voix du chat-cerise tait un murmure entre les grincements discordants de leur vhicule. Iolo sourit silencieusement en rchauffant de son souffle ses doigts gourds sous l'effet du froid. Balbillus leva de nouveau ses oreilles en se retournant vers l'arrire du chariot, et Iolo tait sur le point de le morigner en riant devant ses frayeurs infondes lorsqu'un bruit de sabots se fit entendre, puis une silhouette bondit sur leur carriole. Balbillus avait grond, et de sa gueule un flot brlant avait frapp leur agresseur, ce dernier se jetant en arrire dans un cri. Aussitt le jeune magicien de la Ligue avait jur, s'activant magiquement son tour. Le trakker s'immobilisa, leur quipage cern par une ronde de silhouettes fantomatiques et minuscules. Elles s'taient mises sautiller et tourner autour de leur chariot, formant un rempart protecteur. Leurs attaquants taient monts sur des chevaux noirs de nuit. Les flammches mutines et gris-bleu bondissaient vivement telles de minuscules cratures elfiques, elles riaient et gloussaient en effrayant les chevaux courtauds et brlaient de leur contact les magiciens rengats.

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Nous sommes attaqus, lcha Salah en se tournant vers le chat-cerise, rendant par l mme hommage sa sagacit et sa clairvoyance. Oui, et par les enchanteurs prcdents. S'ils sont dpourvus de sens moral, ils ne le sont pas de sortilges malfiques. Il montrait les flammches bleues s'teignant les unes la suite des autres sous les anathmes profrs par les cavaliers. Salah se mettait dj les mains sur la tte lorsque saisi par une inspiration subite, Iolo fouilla le reste du chariot. Balbillus exhala le peu d'nergie enchante lui restant encore afin de faire durer le plus longtemps possible les flaminiens. Vite, Iolo, je suis fatigu et ne pourrait pas en faire davantage. Crois-tu les Esprits Volatils capables de Iolo repoussait les couvertures et les provisions de bouche dans des corbeilles d'osier, jusqu' retrouver enfin une bouteille de cristal dor bien prcise, qu'il avait entr'apercu lorsqu'ils avaient pris possession du chariot et fait un inventaire rapide. Il retira en soufflant ledit objet prcieux de son crin et tel un riche prsent, il le dsigna Balbillus et aussi Salah. Ceci, si ma dduction est bonne, nous tirera d'affaire sans tarder. Du moins, je l'espre. Il bondit vers l'extrieur o dj les flaminiens subsistants taient au nombre d'une poigne, les cavaliers du hameau rugissant des imprcations son encontre lorsqu'ils le virent marcher sans crainte, environn d'une nue de flocons de neige. Iolo leva le bras devant le cercle des cavaliers venant de dissoudre l'ultime flammche protectrice, et l'abattit en projetant violemment sur le sol la bouteille d'or. Elle se rompit bruyamment, et les cavaliers sur le point de lancer un dernier assaut reculrent en hurlant. De la bouteille brise s'tait dgag un dragon ail au souffle brlant, et la chaleur de sa gueule faisait se dissoudre instantanment les flocons immaculs voletant alentour, sitt rejoint le primtre de l'animal fabuleux. Il avait des ailes noires aux zbrures argentes et un corps couleur d'ambre profond, le trakker se rfugiant sous le chariot bch en gloussant de crainte devant l'apparition magique. Les yeux du dragon taient des escarboucles et ses mchoires bantes dgorgeaient un flot insoutenable : un torrent de flammes s'tait dvers sur les magiciens flons. Promptement, ils firent demi-tour bride abattue. Les quelques sorts lancs contre lui n'avaient pas dpass la muraille torride et desschante, et la nouvelle proportion des forces en prsence avait fait pencher la balance en faveur des assigs. Balbillus le chat-cerise fixait l'animal aux ailes ployes et aux griffes puissantes, au torse annel.

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Voil un dragon comme il ne s'en fait plus dans les contres de la Terre, les Magiciens Vermillon avaient exig un tribut lev. C'est galement mon opinion, sourit Iolo en observant le dragon grogner et rugir vers le ciel, ses ailes sillonnes de craquelures tincelantes battant l'air. Il va s'envoler, comprit Salah en le dsignant. Effectivement, aussitt sa prison annihile, le dragon en grondant s'tait tir et enfui vers les nues, son vol lourd fendant la bise avant de disparatre entre les remous ariens de la tempte de neige. Rentrons dans le chariot, miaula Balbillus, la nuit est venue et nos attaquants ne reviendront pas. Demain matin nous y verrons plus clair et peut-tre la neige aura-t-elle termin de tomber. Iolo et Salah, Balbillus, refermrent soigneusement les pans de toile obturant les extrmits du chariot afin d'empcher la dperdition de chaleur, laissant seulement une ouverture pour leur permettre de respirer, et par cette ouverture se glissa le trakker en grelottant, frigorifi littralement. Balbillus en dpit de son aversion pour l'animal squameux ne dit mot, et Iolo alluma une lampe huile avant de la suspendre un arceau de mtal, rglant la luminosit la dimension d'une faible luciole. Chacun se chercha une place confortable, ou du moins acceptable, et essaya de trouver le sommeil. La tempte faisait rage autour du chariot immobilis sur le bord de la route, et la toile grise claquait et s'agitait sous les assauts du vent. Qu'adviendra-t-il de nous demain, Balbillus ? demanda d'une voix faible Iolo vers le chat-cerise, celui-ci s'tant couch sur une chaude couverture prs de l. Dors, lui intima le chat carlate en fermant ses grands yeux dors. Dors. Demain sera un autre jour.

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Chapitre

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Les pas de Iolo s'enfonaient dans le blanc manteau cerclant le chariot avec un bruit curieux, mou et feutr la fois, et le magicien de la Ligue eut un instant l'ide saugrenue de prendre une poigne de neige et d'en bombarder son ami Balbillus, mais la beaut du paysage retint son bras. L'air avait une puret cristalline, et les montagnes lointaines tincelaient de reflets mauves et iriss car elles se trouvaient recouvertes de neige, l'image de leur chariot, dont l'apparence tait plus proche d'un tumulus que d'une carriole bche. Des arbres ressemblaient des candlabres scintillants de blancheur, un panache de vapeur s'chappant d'entre les lvres de Iolo lorsqu'il se tourna vers le chat-cerise. Tu sais Si tu penses une bataille de boules de neige ne compte pas sur moi, feula Balbillus en humant avec une suspicion vidente le tapis immacul, au fur et mesure de son avance sur la plaine glace. J'ai la tte emplie d'autres soucis, je t'assure. Iolo sourit devant les paroles de son compagnon flin. Il avait effectivement caress un court instant cette hypothse, avant de la chasser. Non, je voulais dire Cette neige a tout envahi, c'est naturel, je suppose, par ces latitudes. Je le crois aussi. Balbillus avait grimp d'un bond sur une minence couverte de neige, et sous le soleil du Mondwana le chat-cerise constituait une explosion rubis en un royaume lilial. Derrire eux Salah et le trakker avaient fini par se rveiller, ils venaient dans leur direction en marchant avec des prcautions videntes. Ne sommes-nous pas sur le Toit de l'Unimonde ? miaula le chat-cerise vers Iolo, aprs avoir t rejoint par le reste de la troupe. Cette neige va rendre notre avance difficile, assura Salah emmitoufl de son mieux dans une chaude couverture, tire de l'arrire du chariot. Le trakker n'aime pas ce climat, et sans lui comment pourrons-nous conserver le chariot ? La prsence de cette carriole nous est d'une grande aide, en son absence, nous serions morts de froid hier soir.

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C'est exact, acquiesa le chat-cerise en fixant les pics dentels au loin. Mais vous oubliez un dtail, il me semble. La neige rend la route impraticable, dit Iolo en dsignant la route, du moins l'endroit o elle devait se trouver sous l'paisse couche de neige. Et mme davantage encore, poursuivit Balbillus en agitant nerveusement sa queue carlate et annele, il s'agit du fait suivant : le chariot est immobilis sous la neige, il nous sera difficile de le dgager. Ce serait cependant faisable, jugea Salah en se pelotonnant de son mieux dans la chaude couverture, prs du trakker gmissant sourdement. Mais quel prix ? renchrit Iolo en tripotant sa lippe. La route est inutilisable, si on peut dbarrasser notre chariot de la neige on ne peut en faire autant du chemin. En effet, avoua le chat-cerise en observant de quelle faon les tons multicolores du trakker viraient au gris sous l'effet du froid. Iolo avait couru vers la carriole bche, bondissant grandes enjambes pour ne pas tre ralenti par l'paisseur neigeuse, et il en tait revenu avec plusieurs couvertures, dont il avait recouvert le trakker. Les couleurs vives du trakker, il le savait pertinemment, attestaient de sa bonne sant et la grisaille chez lui tait l'antichambre de la mort. Qu'allons-nous bien pouvoir faire, interrogea Iolo en se tournant vers l'exprience et le savoir de Balbillus, hiratique et fig dans ces circonstances difficiles. Prendre tout ce dont nous pouvons avoir besoin par la suite, dans la mesure de nos possibilits, miaula le chat-cerise aprs un instant de rflexion. Puis marcher devant nous jusqu' trouver un hameau hospitalier, il ne nous reste pas d'autre alternative. Le groupe fit ainsi dans un grand silence. Bientt, avanant les uns derrire les autres, le trakker sous un amas de laine paisse charg de quelques affaires, Iolo et Balbillus allrent de concert, suivis de Salah. Ils laissrent sans remords ni regrets leur chariot et atteignirent une valle carte o il ne se trouvait personne, seulement un dsert de glace. Plusieurs fois ils durent faire halte pour se reposer et reprendre des forces, tant le froid se faisait pesant et pntrait leurs corps jusque dans la moelle des os. Iolo marcha vers le trakker, dont la survie, puisqu'il portait les bagages, tait importante. Ce dernier des paniers d'osier avaient t disposs de part et d'autre de son corps cherchait vainement des touffes d'herbe sous le manteau neigeux. Le trakker a faim, comprit Iolo.

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Bientt, ce sera notre tour, affirma Balbillus, mais nous avons de quoi nous nourrir encore, du moins pour une courte priode. Le trakker c'est autre chose. Des nuages bas et gris venaient de l'est, et profitant de la courte halte, car marcher dans la neige tait puisant, Salah dans sa couverture s'approcha du groupe en arborant une mine soucieuse. Le temps se gte, ce n'est pas bon pour nous. Certes, non, reconnut Balbillus en observant son tour le plafond de nuages sombres se rapprochant de la valle. Raison de plus pour rencontrer rapidement un habitant avant une nouvelle tempte, dclara Iolo en redressant les couvertures sur le trakker aux yeux rouges, et positionnant au mieux les cabas d'osier. Ne tardons pas, ou bien nous nous retrouverons dans une situation dlicate. Les trois amis en compagnie du trakker repartirent de l'avant afin de se tirer de la mauvaise passe o les avait placs le destin, mais le ciel continuait se couvrir de nues sombres. Peu aprs il se leva un vent glac, depuis la lointaine plaine. Iolo dut imiter Salalh et se vtir d'une couverture, puis prendre Balbillus contre lui afin que tous deux puissent lutter au mieux contre le froid. La neige avait recommenc tomber gros flocons, et poursuivant sa progression le trakker avait hulul lamentablement au milieu de la tourmente. Iolo avec le chat-cerise plac l'intrieur de son manteau tait all le rassurer, passant une main engourdie sur sa crte rougetre. Allons, allons Iolo tapota l'encolure de l'iguane courageux, prodiguant ce dernier un sifflement bas rassurant. La neige tourbillonnait autour d'eux et la visibilit tait devenue presque impossible, ils se trouvaient en un enfer glac dont seul subsistait du soleil blanc une aura blafarde, dans un angle cart. Iolo se fora continuer, et le trakker avec Salah le suivirent. La route devenait pnible, car dsormais ils marchaient au hasard, sans mme savoir o ils allaient. C'est de la folie, Iolo, miaula Balbillus depuis l'chancrure de son manteau, o il se tenait blotti. Nous allons vers une mort certaine. L'tre de Vent se perdrait au sein d'une telle bourrasque, rflchissait Iolo en progressant, courb, sous les rafales. Salah, emmitoufl, se tenait lui pour ne pas se perdre, et le trakker charg comme un baudet se cognait aux jambes de Salah. La rumeur olienne devenait insupportable : la tempte tait aussi brusque qu'inopportune. Le chat-cerise avait hoch de la tte sombrement, en se renfonant dans la tideur du manteau de Iolo. Un court moment passa,

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durant lequel le groupe fora l'allure de son mieux pour pouvoir dpasser la zone venteuse, mais leurs forces se rvlrent insuffisantes, et le premier Iolo dut reconnatre l'inanit de leurs efforts. Nous affrontons une situation dsespre, Balbillus, et je crains Le chat-cerise aux yeux d'or avait approuv de la tte avec comprhension. Oui, Iolo, tu as raison, sachons faire fi de notre orgueil lorsque les circonstances l'exigent, et maudite soit notre fiert. Rappelle-moi le mot magique par lequel notre ami Azriel peut nous rejoindre, s'il te plat. Quoi ? avait cri l'envoy de la Ligue dont le visage tait devenu color, et pas seulement cause des basses tempratures. Mais je croyais que tu t'en souviendrais ! Est-ce dire que tu l'aurais oubli ? miaulait Balbillus avec une mauvaise humeur vidente. Et moi qui comptais sur toi ! Excuse-moi d'avoir une mmoire dfaillante, et ce, depuis toujours ! temptait Iolo en faisant de grands gestes. Heureusement que notre bon Salah va nous tirer d'embarras, et nous dire le mot magique Iolo et le chat-cerise Balbillus s'taient rapprochs du natif de Myriam en tapant sur son paule. Ce dernier s'tait pench vers eux, une couverture enroule autour du corps, la tte dans les paules. Le quoi ? Parmi les tourbillons neigeux voluant alentour une vive discussion s'engagea, et le trakker en glapissant tait sur le point de s'en mler lorsque, de manire surprenante, Iolo se tut en fixant les hauteurs. En dpit du vacarme de la tempte, Iolo, dont les sens magiques taient aiguiss, avait dress l'oreille. Sur son visage engourdi par le froid, une expression ruse venait d'apparatre. Ses yeux, teints de fatigue et d'puisement, arborrent du coup un clat brillant. Prince ! Prince de l'Hiver, mon beau seigneur ! La voix du magicien de la Ligue avait fait se redresser Salah et le trakker, qui se courbaient sous les assauts du vent. Salah avait eu une mine consterne en constatant l'tat mental du jeune garon, selon lui gravement atteint. Mais ce dernier n'en avait cure, il avait recommenc s'adresser, eut-on dit, la tempte elle-mme. Prince ! Prince de l'Hiver ! Je demande audience votre seigneurie, j'ai une requte lui formuler ! Salah parlait voix basse vers Balbillus. N'a-t-il pas perdu l'esprit ? Comme c'est triste, un si jeune garon. Mais du moins ne survivrons-nous pas pour garder cet affreux souvenir, et

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Le trakker sous le souffle glac de la tempte avait glouss de surprise, tant le changement tait subit. Un palais de glace bleute venait de surgir devant eux, avec des murs de briques translucides et des fentres aux croisillons minuscules, faisant ressembler les ouvertures des dentelles feriques. De multiples toitures taient tages avec des lucarnes et des poivrires tincelantes aux angles, sous des tours dont la plus grande tait claire sur son dernier tage. La totalit de la demeure enchante paraissait avoir t taille dans la matire durcie et froide de l'hiver, par un artisan des Petites Gens atteint de gnie. Eh bien, a Salah dans la bourrasque de cristaux de glace s'efforait de retenir contre lui les pans de sa couverture, tout en grattant son nez rougi et congel par le froid. Iolo pour sa part s'tait lanc vers le palais, grandes enjambes. D'instinct le trakker avec sa charge l'avait suivi, et avec un temps de retard Balbillus il avait saut terre entre-temps puis Salah avaient fait de mme. Dans la demeure princire de l'Hiver il faisait bien meilleur, et avec un grand sourire Salah accueillit le changement positif. Je ne comprends rien tout ceci, mais notre situation vient de s'amliorer grandement, je trouve, jugeait Salah en desserrant l'treinte de sa couverture autour de lui. Le Prince Hiver avec son cortge devait passer dans les hauteurs, d'o la virulence de la tempte de neige, car elle est son apanage, expliqua Balbillus le chat-cerise en flairant les environs glacs avec une franche mfiance. Et c'est de notorit publique, quiconque devine sa prsence peut lui demander audience en personne, poursuivit Iolo en dcouvrant l'issue du couloir froid o ils se trouvaient, et en prenant aussitt la voie montant vers les hauteurs de l'difice. Je l'ai donc fait, avec un rsultat inespr, mme pour moi. Iolo avait grimp les marches en colimaon suivi de Salah et du chatcerise, le trakker sautillant derrire avec peine, mme si on le devinait soulag d'avoir chapp la bourrasque neigeuse meurtrire. Mais n'est-il pas crit que les importuns prissent de froid et d'puisement dans ses terres ? lui demanda Balbillus en apart. Notre nouvelle situation pourrait-elle dboucher sur un inconfort encore plus grand ? s'enquit Salah, car il n'avait pu s'empcher d'couter la remarque de Balbillus. Cela pourrait tre le cas, en effet, acquiesa Iolo en dbouchant le premier dans un long couloir, donnant sur une vaste pice aux fentres

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de laquelle venaient s'abattre en hurlant les rafales glaces. Mais n'allions-nous pas dj vers une telle situation ? En dfinitive, chacun du groupe dut reconnatre la vrit de ses paroles, et des hommes de glace et de neige les accueillirent avec dfrence, les menant sans tarder vers le Prince Hiver dont ils venaient d'obtenir de justesse, apprirent-ils une audience officielle. Dans une grande salle aux colonnes de glace stries de cannelures des flocons de neige passaient par les fentres entr'ouvertes, et cette neige diffuse avait form les serviteurs. Elle continuait en former d'autres, puis il se cra par l'entremise des tourbillons glacs un trne de marbre blanc et rose. Sur le sige royal, une silhouette altire se profila bientt face au petit groupe, celui-ci lui montrant son respect en s'inclinant dignement. Sous les lustres dors et les lambris neigeux le Prince Hiver aprs ses laquais venait de faire son apparition, un homme de haute taille avec une musculature puissante et un teint de neige, comme il convenait sa nature profonde, mais avec des yeux d'un bleu profond et une chevelure de givre lui tombant jusque sur le bas des reins. Il portait des habits brumeux d'une consistance thre, voil d'un halo ferique. Le Prince Hiver ne faillira pas ses devoirs, mme si trop souvent les mortels m'ennuient avec leurs sottes demandes. Le Prince Hiver possdait une voix rogue et tranante, sa main large balayant l'assistance des hommes de neige. Vous voyez mes serviteurs Oui, je les vois, articula Iolo surpris de la tournure prise par les vnements. Ce sont les humains ayant attir mon attention indment, et pour prix de leur suffisance ils me servent durant mille hivers. Salah avait siffl entre ses lvres craqueles par le froid. C'est bien long estima Iolo en commenant regretter son appel. Puis il se souvint, leur situation prcdente tait sans issue, de toute manire, et l'appel du Prince Hiver le tira de sa soudaine introspection. Mais vous savez dj cela, je suppose, sinon vous n'auriez pas fait appel moi. Donc, parle, mortel, je t'coute. Le Prince Hiver avait plac une main pensive sous son menton, et un index froid s'tait mis tapoter machinalement sa tempe. Dehors, par les fentres entrebilles, la tempte cre par la prsence du Prince Hiver continuait de faire rage. Nous cherchons la route d'un empire nomm Ethrys, lcha brusquement Iolo, aprs avoir t travers par une subite intuition.

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En effet, son intention premire tait de lui demander un passage hors de cet endroit inhospitalier combien, puis il rflchit ceci : sa condition de Prince hivernal le dotait d'un grand savoir, et l'occasion de rencontrer nouveau un tre si puissant ne se reprsenterait plus avant longtemps. Nantis de renseignements intressants, il leur serait bien donn la possibilit ensuite de demander au Prince le retour vers un environnement plus favorable. Pour l'instant, il leur fallait saisir cette occasion par les cheveux. Au dernier moment il changea donc de question, et tout en parlant, il esprait avoir fait le bon choix. Nous errons depuis de longs jours dans le Mondwana la recherche du moindre indice, mais en vain. Nous pensions votre connaissance de l'Unimonde suffisante pour nous venir en aide. Le Prince Hiver avait eu un regard surpris, puis madr, vers le reste du petit groupe dont l'tonnement n'tait pas moindre. Curieux J'aurais pens votre souhait diffrent. Pas du tout, en aucune faon. Iolo s'efforait de donner sa voix une intonation sincre, et il tentait galement d'viter le regard de ses compagnons de route. Et bien, Ethrys Le Prince Hiver n'avait plus fait de remarque, en dpit de l'expression intrigue des amis de Iolo, et il se tapotait le menton en fixant l'invisible, au-dessus de son plafond aux solives blanches. Il me souvient en effet d'avoir visit avec mes gens les abords d'un tel monde, car il s'agit bien plutt d'un monde appartenant aux tres Humains, n'est-ce pas Les serviteurs du froid continuaient rentrer et sortir dans la salle, ils portaient de grands sacs emplis de neige et par les fentres ils les distribuaient d'un geste large l'extrieur. Le trio quatuor, plutt, en tenant compte du trakker s'tait regroup devant le Prince Hiver. Oui, c'est le cas, effectivement. Je n'ai pas accs ce monde, une autre entit de froidure y a cours, mon Lignage m'interdit le passage l-bas, mais j'en connais les passerelles, dont la plupart sont fermes aux mortels. Oh Iolo tait dsappoint, car mme la magie de la Ligue ne permettait pas ses membres d'outrepasser de telles barrires. Nanmoins, il en est une emprunte quelquefois par des hommes et des femmes d'exception, elle se situe l'extrmit ultime du Vieux Pays. Balbillus, jusqu' prsent agac par la tournure de la conversation, d'un seul coup venait de ravaler ses griefs l'encontre de Iolo. Tout ceci

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clairait leur priple d'un jour nouveau, et leur permettait d'avoir dsormais un objectif fiable et prcis, car le Prince Hiver tait une entit puissante, respecte mme dans l'Astral. Cette voie porte-t-elle un nom, seigneur ? interrogea Iolo d'un ton inaudible. Les Sources du Rebours sont leur nom, elles relient les deux mondes de manire indfectible et sa nature fluctuante est accessible aux tres Humains aventureux. tes-vous satisfaits ? Oui, affirma Iolo aprs avoir observ le renouveau d'intrt de ses amis, et mes compagnons avec moi galement. Permettez-moi mon tour de vous poser une question, j'ai pris plaisir votre compagnie et je vous ai trouv aimables. Cela me change de mes serviteurs inertes et glacs, aux ractions si prvisibles. Aimez-vous l'Hiver ? Le ton de sa voix tait dpourvu de toute agressivit, aussi Salah et Balbillus rpondirent-ils vivement en approuvant de la tte. Leur dsir de ne pas irriter le noble Prince tait vident. Beaucoup, seigneur, assura Salah, je me souviens encore avec motion de mes veilles d'hiver prs d'un feu de bois, avec les miens ! Moi aussi j'aime beaucoup l'hiver, renchrit Balbillus en notant la perplexit visible de Iolo, prs de l. Nous apprcions tous ici l'hiver et le frimas, les tapis de blancheur recouvrant le sol et les arbres. Bien, bien, je m'en rjouis, dit le Prince Hiver avec une mine ravie. Sincrement. Non, Prince Hiver, vous ne devez pas croire mes amis, ils vous cachent la vrit, lana alors Iolo vers le Prince Hiver. Ils dtestent le froid, et ont pest avec moi souvent contre sa prsence, avant votre rencontre, et moi aussi je n'aime pas le givre et la glace. Nous dtestons tous l'hiver, ici, et ne prenons pas plaisir sa venue. Comment ? Le Prince Hiver s'tait lev avec une bruyante colre de son trne rose et blanc, et les hommes glacs occups leurs labeurs s'en taient repartis en observant son emportement. Vous seriez donc des menteurs, et des dtracteurs de mon art froid ! Vous n'aimez pas les sculptures de la glace sur les arbres et les roches, ainsi que la douce atmosphre des paysages enneigs ! Sortez, sortez tous d'ici, je ne veux plus vous revoir ! Et n'esprez pas profiter des charmes de l'Hiver davantage, car puisque vous ne l'aimez pas vous n'en aurez plus !

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Le Prince Hiver s'tait empourpr et le palais de son sige s'tait vanoui, le froid ambiant galement. Iolo et Balbillus, le trakker avec son chargement et Salah se trouvaient sur une plaine herbeuse, avec des bosquets de cyprs en contrebas et un vent sec remontant des profondeurs de la valle. Loin au-dessus d'eux tait une passe montagneuse encombre de neige, Iolo comprenant en un clair la succession des faits. Nous venons de quitter le Toit de l'Unimonde, messieurs. Voil un accomplissement singulier ! Hum. Balbillus en dvisageant le paysage paisible autour d'eux venait de raliser l'astuce ourdie par son ami, et le pige dans lequel lui-mme et Salah, en dpit de leur ge et exprience, avaient manqu tomber. Il m'en cote de l'admettre, sacripant, mais tu as bien manoeuvr. Le trakker malgr sa charge sautillait et gloussait d'aise en broutant l'herbe du val, prs d'une poigne d'arbres la verdeur intense. Le Toit de l'Unimonde et sa frontire de glace tait derrire eux, et pour le trakker il restait une longue priode de jene rattraper. Nous lui sommes redevables, avoua Salah en rejetant la couverture le protgeant des frimas prcdents. Iolo et le chat-cerise se sentaient soulags d'un grand poids : coup sur coup ils avaient fui les dangers de la plaine de givre et ils venaient d'obtenir une importante information. Le jeune garon et Balbillus avaient commenc dvaler la pente d'herbe, Salah laissant sur le trakker les paniers d'osier. Leur animal de bt dambulait derrire eux, avec de temps autre des pauses savoureuses dont il avait t trop longtemps priv ces temps derniers. Le ciel tait d'un azur profond, le blanc soleil du Mondwana s'levant au znith. Il devait tre midi, songea Iolo, peu ou prou l'heure laquelle ils avaient bien manqu rendre le dernier soupir dans la tempte de neige, avant le passage inopin du Prince Hiver. Des fleurs sauvages constituaient de vives mosaques parmi les alpages, le cheminement des nuages devant l'clat du soleil faisant courir des ombres grises sur les pentes soyeuses. L'atmosphre tait emplie de paix et de douceur. Depuis longtemps nous n'avons pas subi de retournement aussi positif, reconnut Balbillus en trottinant sur l'herbe du chemin, ple ruban ddi aux voyageurs du Mondwana. C'est trs joli, ici, lcha Iolo aprs un moment de silence, le groupe dvalant le petit chemin avant de parvenir une courbe, masque par un bosquet touffu d'picas. L'endroit semble dsert rflchit voix basse le chat-cerise.

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cet instant des cloches se mirent rsonner derrire le bouquet d'arbres, et sans prendre la peine de marquer un temps d'arrt le groupe de voyageurs poursuivit sa marche, les sens aux aguets. Des arbustes parsemaient les abords boiss et peu aprs ils dcouvrirent au loin, au terme de la petite route herbeuse, un village de montagne nich sur la pente, avec des maisons de bois colombage et des balcons fleuris, des jardins de fleur et de lgumes mls. Des arbres fruitiers s'tiraient en lignes interminables dans les champs proches, et l'image tranquille se dgageant de tout cela rassura chacun aprs les soucis prouvs. Cet endroit me plat de plus en plus ! Iolo aimait les paysages lui rappelant ceux de sa valle natale, o tait le Manoir de Corail familial, et le chat-cerise sourit intrieurement en ralisant combien son ami tait rjoui. Une fontaine de pierre la margelle moussue chantait prs de l, le jeune magicien de la Ligue s'y abreuvant longs traits, aprs avoir rempli sa gourde de cuir. Salah puis Balbillus se rafrachirent pareillement avant de s'accorder une pause sur un banc de bois, prs de l, sous l'ombre protectrice d'un noyer. Des nuages vaporeux poursuivaient leur course cleste, masquant puis dvoilant le soleil du Mondwana. Des oiseaux s'gayaient entre les ramures, et dans un pr une marmotte s'tait mise siffler sitt les avoir aperus. En direction du village, on entendait le tintement caractristique d'une forge en activit. Non loin de l un homme cultivait son lopin de terre en guidant sa charrue, tire par un cheval luisant de sueur. Mfiance, miaula doucement Balbillus, les derniers habitants rencontrs ont bien manqu nous trucider. Il parlait naturellement des magiciens mis en fuite par le dragon brlant plac dans la bouteille, au fond du chariot bch, mais Iolo eut un geste ngligent, comme s'il chassait un moucheron. Nous avons affaire ici des personnes paisibles, ils sont loin des arcanes de la sorcellerie et de la mchancet, un peu l'image de ces gens de Sol dont je regrette quelquefois la sensibilit et la dlicatesse. Il ne sert rien, messieurs, dit leur ami Salah, de discuter en vain et le mieux est d'aller voir cela par nous-mmes. Si jusqu' maintenant cela a plus d'une fois manqu nous faire du tort, toujours nous avons su rebondir de manire positive, mme si parfois le destin le disputait la chance. Salah avait de nouveau dispos les affaires du groupe sur le trakker, dont ce dernier avait t libr par Salah pour pouvoir se mouvoir plus aisment, puis il s'tait tourn vers les deux amis aprs avoir termin de le harnacher convenablement.

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N'tes-vous pas d'accord avec moi ? La sagesse s'exprime par votre bouche, ami, l'image de mon compagnon Balbillus, gloussa Iolo devant la mine renfrogne de ce dernier. Le chat-cerise avait en effet paru prouver des difficults quitter son banc de bois, mais voyant le trakker et Salah, Iolo, s'loigner irrmdiablement, il avait fait de son mieux pour rattraper le groupe. Devant eux la route s'tait largie et les environs s'taient faits plus dgags, avec des pommiers en fleurs sur une pente cercle par des barrires en bois dlav. Il y avait un homme travaillant dans les sillons avec une bche et Iolo lui fit un signe, sans raction visible de la part de ce dernier. Le village se rapprocha et les maisons dvoilrent leur beaut rustique et sauvage, gracieuse, avenante. Des fleurs ornaient les fentres et les balcons, et sur les portes des femmes en tablier discutaient de faon volubile. Iolo et Salah s'apprtaient hler l'habitant le plus proche un homme d'ge mr sortant de sa demeure, avec une blouse de cuir et un chapeau aigrette lorsque ce dernier se mit hurler d'une voix nasillarde leur vue. Les voil, les voil ! Ils sont de retour ! Aussitt dans le hameau un grand vacarme s'tait cr, et de toutes les maisons jaillit une troupe beuglante de gens aux facis empourprs de colre, avec des fourches et des haches, voire une grande pe, pour l'un d'entre eux. Cette dernire malgr son grand ge scintillait et luisait particulirement, attirant le regard de Iolo. En mme temps une voix de basse, frle et un peu chevrotante sur la fin, s'tait interpose. Allons, il nous faut raison garder, vous le voyez bien, ces voyageurs n'ont rien voir avec les Andronautes, ou mme les sbires de Limbo. ces mots le coeur de Iolo bondit dans sa poitrine, car le hasard venait de remettre sur leur chemin les traces de Limbo et des sorcires Amazoons. Limbo, avez-vous dit ? Balbillus aussi avait ragi, apprendre par la voix du Prince Hiver le chemin menant Ethrys tait dj d'une ironie piquante, dcouvrir au surplus la proche prsence du dtachement Amazoon rendait la chose franchement gracieuse. Oui, voyageurs, le connaissez-vous ? L'homme s'exprimant ainsi dtenait toutes les apparences d'un grand ge, avec une taille moyenne et vote, de longs cheveux immaculs et des sourcils broussailleux d'un blanc de neige. Il portait des habits amples propres au travail de la terre et ses mains noueuses s'agitaient nerveusement lorsqu'il parlait.

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Nous avons eu souffrir de cet homme, notre groupe a t divis cause de lui et il a emport de force des sorcires Amazoons de notre connaissance. Depuis, nous essayons de les retrouver afin de les dlivrer, poursuivit Salah en observant songeusement les fourches de bois points vers eux. Vous voyez ? Le vieillard devait cumuler les fonctions de vnrable du hameau et de conseiller, il s'tait tourn vers les siens afin de dnouer la crise soudaine. Apparemment, il avait russi les apaiser. Une une, les armes htroclites s'taient abaisses, mme la vieille pe d'argent brillant. Je croyais t'avoir ordonn ne plus sortir cette rapire de sa cache, gamin, avait ajout le vieil homme vers un adolescent aux taches de rousseur plaques sur sa face juvnile. C'est--dire, je pensais Il semblait franchement navr. Je ne le ferais plus, bourgmestre. Ce dernier, sans plus accorder d'importance l'incident, s'adressa de nouveau aux trois amis. Allons, ne prenez pas en mauvaise part l'accueil brutal de notre village, mais ces gens se sont trs mal comports chez nous, et depuis les magiciens y sont craints et dtests la fois. Vous en tes, je le sais, pour au moins deux d'entre vous, mais venez, venez avec moi. Je vous raconterai devant un bon repas ce qu'il en est, et vous verrez de vos yeux comment nous recevons les trangers dans notre communaut. Les trois amis en compagnie du trakker suivirent l'homme vers une btisse l'cart, prs d'une treille de raisins sauvages. Sur le seuil se tenait une femme d'un ge similaire celui de leur hte, et elle fit aux trois amis en les voyant un signe de main amical.

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Chapitre

22

Il est temps, dsormais, affirma calmement Iolo en tapotant le crne anguleux du trakker, aprs avoir remis en place les cabas d'osier dans lesquels leur animal de trait portait leurs affaires. Le soleil est lev depuis un moment et nous n'avons pas un instant perdre. Tu penses pouvoir retrouver Limbo et ses magiciens gages d'ici peu, miaula Balbillus le chat-cerise en se lchant les moustaches d'une patte distraite dans les rayons dors du soleil. Salah leur guide de Myriam venait vers eux en compagnie du vieillard vnrable responsable de leur bonne sant, aprs leur accueil houleux de la soire prcdente. Un jeune garon les suivait en tranant une pe d'argent la garde rouille, dont il se dgageait un curieux clat. Iolo se souvint de l'avoir distingu dj, lors de l'assaut des villageois contre eux, dans les mains d'un autre adolescent. J'apprcie votre geste, vieil homme, disait Salah en montrant l'pe de la main, mais j'ignore si mes compagnons accepteront. Les voici, comme je vous l'avais dit, ils prparent leur dpart. Ils ne savent pas rester en place. Les yeux rieurs de leur guide de Sombreterre ptillaient d'une joie contenue en disant cela, car lui aussi prenait plaisir les accompagner dans cette folle aventure, malgr toutes les consquences pouvant en dcouler. Salah avait repris la parole, vers Iolo et Balbillus cette fois-ci. Amis, notre hte dsire s'entretenir avec vous. Salah avait dsign du doigt l'pe de vieil argent, de moisissure et de rouille tche, et le bourgmestre du village avait pris la parole son tour. Il tait seul, hormis le jeune garon porteur de l'arme avec lui, le reste des villageois n'ayant plus montr d'agressivit aucune envers les voyageurs. Certains taient aux champs labourer avec leurs btes, d'autres cueillaient des fruits ou bien taient la chasse. Voyageurs, vous partez et je l'espre sincrement, notre accueil d'hier soir aura effac dans votre esprit les malentendus initiaux. Iolo avait hoch de la tte avec un sourire comprhensif, pour lui l'incident tait bel et bien clos. Balbillus tait du mme avis.

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N'ayez plus de craintes, bourgmestre. Nous dirons chacun grand bien de vous et de vos gens, s'ils sont d'un abord rude ils sont galement prompts l'allgresse et la gaiet. En effet les ripailles de la soire prcdente avaient t vives et joyeuses, empreintes de bonne humeur sans arrire-penses d'aucune sorte. Votre dpart est inluctable, et il n'tait pas dans mes intentions de vous retenir, de toute faon. Chez nous, les trangers votre image n'ont jamais fait que passer, assura le vieillard. Mais les hommes de Limbo ont laiss des souvenirs dtestables, et leurs traces sont restes dans l'esprit des miens. Iolo avait termin de harnacher convenablement le trakker, celui-ci se mettant piaffer en gloussant de petits cris rpts en signe d'excitation. Le jeune magicien de la Ligue s'tait retourn vers le bourgmestre. Le vnrable avait visiblement une ide derrire la tte, mais il ne parvenait pas deviner encore laquelle. Sans doute avez-vous remarqu cette pe de vieil argent hier au soir, reprit l'ancien en la dsignant dans la main frle de l'enfant aux boucles blondes. Iolo avait approuv de la tte. Nous l'avons vu, en effet, et sa prsence nous a sembl jurer dans votre bourgade paisible et besogneuse, o l'on ne sait rien des magiciens perfides et du maniement des armes, des conflits tragiques et douloureux. En vrit, il y a bien longtemps un inconnu la laissa ici en guise de paiement, pour prix d'un hbergement, expliqua le vieillard, et dsormais elle se trouve chez nous. Mais depuis les vnements rcents certains dans nos foyers murmurent et s'inquitent, cette pe a attir le malheur et les hommes de Limbo sur notre hameau, pensent-ils. Iolo se grattait la tte, il commenait comprendre la raison du don de cette pe, puisquil s'agissait bien de cela. Il ne faut pas raisonner ainsi, ces sottes penses nous viennent parfois lorsque surgit l'inexpliqu. Puis l'inhabituel se fait coutumier, et l'on finit par se demander comment de pareilles rflexions ont pu un jour germer dans notre esprit. Je pense comme vous, messieurs, je ne vous le cache pas, mais mes gens sont habitus voir passer des trangers seulement une ou deux fois l'an, et en l'espace d'une semaine Iolo avait fait le rapport avec les troupes de Limbo instantanment.

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Une semaine seulement ! Nous n'avons pas un instant perdre ! lcha-t-il vers Salah et Balbillus. Il nous faut partir, vieil homme, afin de pouvoir retrouver nos amies les Amazoons, nous sommes porteurs d'informations vitales pour elles ! Le bourgmestre avait hoch de la tte, et prenant l'pe de vieil argent deux mains, il l'avait offerte Salah. Ce dernier avec d'infinies prcautions l'avait place dans les affaires, entre des ballots de couvertures. Puissiez-vous avoir bonne route, messieurs, leur lana-t-il prs du trakker la dmarche guillerette. Et emportez avec vous les soucis des armes et du fracas. Soyez sans crainte, vieil homme, lui murmura Iolo en remettant en place sur le ct de son crne son bret abm et us par les avanies de la route. Nous n'avons jamais manqu de les croiser jusqu' maintenant. Ils s'taient loigns sans tarder du petit hameau paisible, en faisant au bourgmestre de l'endroit de grands signes d'adieu. Esprons qu'il n'arrivera pas cette pe un sort identique celui de notre Horoguide, miaula Balbillus en trottinant prs du trakker. La foudre ne frappe jamais deux fois au mme endroit, dit-on, dclara Iolo en essayant de donner sa voix une intonation assure. Ils parvinrent en haut d'une pente et dvalrent le versant sous le soleil de l'Unimonde, puis ils virent au loin des montagnes d'cailles la couleur gristre caractristique, et le premier Salah poussa les hauts cris. Des alalhs ! Des alalhs ! L'incongruit de la chose surprit d'abord Iolo. Il se rappelait parfaitement les paroles de leur hte, au sujet de la semaine coule depuis le passage des hommes de Limbo, et le jeune magicien de la Ligue jugea bon de s'en informer d'abord. D'autres alalhs, diffrents de ceux des Amazoons, pourraient-ils se trouver dans le Mondwana, selon vous ? Je pense la chose peu probable, jugea Balbillus en observant comment les alalhs et leurs passagers paraissaient tre en proie une excitation certaine. Mais nous allons tre bientt tirs de doutes Iolo observait du haut de la butte ils avaient cess leur avance, restant immobiliss mi-chemin de la pente les alalhs, et les comptant avec soin leur quantit lui sembla exactement pareille celle des Amazoons. On jurerait leur nombre quivalent celui de l'expdition Amazoon. Mais tu as raison, Balbillus, ils se rapprochent nettement. Iolo et Salah, avec Balbillus le chat-cerise, venaient d'tre dcouverts par les alalhs recouverts de sorcires noires, dj des Vouivres rutilantes

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et sifflantes planaient au-dessus de leurs ttes et plusieurs sorcires aux habits tnbreux avaient tournoy dans le ciel sur leur balai. Elles leur avaient fait des gestes de bienvenue en les frlant, avec de grands sourires. Iolo se surprit se rjouir de les retrouver enfin. Un alalh majestueux s'tait approch d'eux, et le crne serpentin de ce dernier, avec ses yeux d'argent aux naseaux dilats, s'tait mis les toiser de haut. La voix de Aola de la Trinit tomba sur eux. Vous en avez mis du temps, Evzoons, nous rejoindre. Vous avez pu chapper aux hommes de Limbo ? Iolo et la sorcire paraissaient reprendre leur conversation longtemps aprs leur sparation, cause par les manigances de Limbo. Cela n'a pas t sans mal. Aola de la Trinit avait signifi la troupe un arrt immdiat, et puisque les voyageurs avaient dj mang avant de partir, la pause caf rituelle fut dcrte par la Trinit. Chacun y consentit avec joie, les explications mutuelles risquant en effet de s'terniser au-del du raisonnable. Les tentes d'argent furent dresses en un tournemain, les tendards de bronze dploys une fois de plus. Les Vouivres se tortillaient en voletant vers leurs matresses, et d'aucunes les tenaient sur leurs genoux en guise d'animal de compagnie. Les alalhs avaient t dtachs et paissaient l'herbe : le trakker avait retrouv ses congnres avec des glapissements de joie. Des groupes s'taient forms, et Iolo avec Salah et Balbillus se situaient dans le cercle de la Trinit. Des Amazoons leur tenaient compagnie. Nous direz-vous d'abord le rsultat de votre voyage en solitaire ? Nyris de la Trinit paraissait sincrement dsireuse d'apprendre les pripties endures par le groupe, aussi sirotant son caf brlant Iolo laissa avec plaisir leur ami Salah raconter par le menu la succession des vnements. Lorsque leur guide de Myriam parvint l'aventure survenue avec le Prince Hiver, les Amazoons avaient eu une expression de joie et leurs dents blanches avaient brill dans la nuit. Leurs clameurs d'allgresses rameutrent le reste des sorcires, et bientt la troupe en ngligeant leurs feux respectifs s'tait agglutine autour du cercle de la Trinit. Ainsi, le Prince Hiver nous l'a affirm, les chemins menant Ethrys sont interdits aux mortels, mais, je vous le rpte, affirmait Salah voix haute afin de pouvoir tre entendu par la totalit des sorcires, il est une issue permise, et elle seule, aux tres de nature phmre comme la ntre. Ce sont les Sources du Rebours.

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Vous tes d'une habilit diabolique, Evzoons, maugra Aola en buvant sa tasse de grs petites gorges. Ce satan Limbo nous a seulement apport des escarmouches violentes avec les Andronautes de fameux guerriers, vous pouvez m'en croire et nous n'avons jamais pu tirer aucune information valable des magiciens employs son service. Leur rudition est l'gal de leur intelligence, elle est limite, gronda Thlia tandis que les Amazoons s'en repartaient vers leurs feux respectifs en commentant la nouvelle apporte par les Evzoons. L'intelligence de l'esprit n'est rien ct de celle du coeur, miaula Balbillus le chat-cerise depuis les genoux de Iolo. Dans la matine le spectacle constitu par la troupe Amazoon avec les alalhs et les tentes d'argent poses sur l'herbe verte tait saisissant, et le ciel cobalt avec le soleil immacul scintillant au firmament, dans un semis de nuages cotonneux, lui constituait un crin enchanteur. Tu as raison, chat-cerise, conclut Aola en terminant sa tasse de caf d'un trait. Comme toujours. Est-ce l la seule information donne vous par le Prince Hiver ? interrogea Nyris en se tournant vers une sorcire Amazoon, venue grandes enjambes discuter avec la Trinit. Non, assura Iolo en percevant d'entre l'excitation et la nervosit de la sorcire, porteuse probablement de mauvaises nouvelles. Les Sources du Rebours seraient situes aux limites du Vieux Pays, prs du royaume d'Arc-en-ciel dont je dois dire qu'il me dit quelque chose. Le Vieux Pays est le nom du monde recherch par nos amis les Hros des Temps Anciens, lui rappela Balbillus le chat-cerise en dressant les oreilles devant le vacarme d'une troupe en mouvement, prs de l. Il y avait des cris et des heurts dans la plaine descendant en pente douce, Aola parlant d'un trait vers Iolo et Salah. Nous en avions assez de la tutelle de Limbo et de sa fatuit, nous sommes parties avec armes et bagages la faveur d'un combat contre les Andronautes Des formes et des silhouettes confuses transparaissaient dans les airs, une bataille avait lieu dans une dimension proche et lentement se rapprochait de l'endroit o ils se trouvaient. quoi ressemblent ces fameux Andronautes, grogna Iolo possd par une curiosit tenace. Reprsentent-ils donc un danger si grand pour les habitants de l'Unimonde ? Hum, pour leur aspect, vous n'allez pas tarder vous en apercevoir par vous-mme, rpondit Aola en mettant une main lgante et sombre

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en visire au-dessus de ses yeux, semblant distinguer les objets derrire les plans immatriels. Quant au danger constitu par les Andronautes Nous n'en savons pas davantage, en fait, reconnut Thlia entre les vives clameurs mergeant dans le continum de l'endroit. Les Andronautes sont une peuplade singulire, elle n'a de ressemblance avec aucune des nations de notre Empire de la Roue, par exemple. Les Andronautes chercheraient s'installer dans le Mondwana en chassant devant eux les habitants lgitimes, d'o la raction belliqueuse de certains. Des enchanteurs et des magiciens refluaient en dsordre dans la plaine, car des adversaires dtermins les faisaient reculer travers les plans jusqu'ici, et peut-tre mme au-del. Des soldats de fortune geignaient et trbuchaient, il y avait des cris et des sanglots. Des chevaux normes cuirasss d'toffes et porteurs de cornes pareilles celles des cerfs hennissaient en renclant, la voix de leur chef rsonnant avec des accents dsesprs. Le combat tournait en dfaveur de Limbo, avec sa cuirasse souille et son heaume de cristal sur ses cheveux d'or il s'escrimait en vain. Les Amazoons eurent le coeur serr de le dcouvrir avec les siens en une si fcheuse posture. Pourquoi n'effectuent-ils pas une retraite provisoire dans un autre on ? Iolo tait interloqu devant une attitude si suicidaire et draisonnable. Ils en ont dj fait plusieurs, je pense, ils taient sur le point d'tablir le contact avec les Andronautes en un royaume glac lorsque nous avons fui. Le hasard a voulu notre rencontre, expliqua Aola en montrant de la main un mouvement dans l'ther proche. Attention ! Les Andronautes les ont acculs jusqu'ici ! Avec des grognements sourds des silhouettes massives et grises, dotes de moirures irises, venaient de jaillir leur tour prs de l. Les hommes de Limbo maintenant n'avaient plus d'alternative, ils taient obligs de se battre jusqu' la fin contre ces mystrieux Andronautes. Iolo les dtailla avec insistance, puis les nouveaux assaillants bifurqurent et se dirigrent vers eux. L'on aurait dit de hautes et massives statues d'argent brillant, dont le mtal aurait eu la curieuse facult d'tre souple et mouvant l'image de la chair humaine. Ces tres n'avaient pas d'yeux mais bien plutt des couronnes dores brillantes et scintillantes de mille feux, expdiant la ronde des clairs bleutres. De temps autre, ils saisissaient des pierres et des troncs d'arbres puis les projetaient vers l'assistance. Les Amazoons avec les alalhs avaient fait le cercle en une manoeuvre maintenant habituelle chez elles, et les sbires de Limbo composant leur troupe dpenaille venaient de les rejoindre sans attendre.

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Tratresse, avait murmur leur chef d'un ton abattu par la dfaite imminente. Silence, Evzoon, lui avaient crach les sorcires de la Trinit d'un ton imprieux. Notre seul souci est le bien de notre Empire de la Roue, nous te l'avons toujours dit. Pour le reste, ne t'occupe pas de nous. Iolo, il va nous falloir agir ou bien les Andronautes vont nous faire passer un mauvais quart d'heure, avait lanc Balbillus vers son ami. Le terme "mauvais" risque d'tre en de de la vrit, grimaa Salah en observant les masses impressionnantes des Andronautes marcher vers eux. Derrire les murailles protectrices des alalhs Iolo avait entam un rituel secret, les Amazoons continuant discuter de manire aigre avec les hommes de Limbo. Balbillus le chat-cerise montra son inquitude. Iolo, prend garde, tu ignores encore ton don. Tu entends ? J'essaye d'attirer Iolo n'avait pas encore termin son enchantement d'appel, mais dj des tres thrs surgissaient de nulle part et venaient vers eux, les bras ballants et en nombre apprciable. C'taient des silhouettes humaines mais quelque chose dans leur maintien et leur aspect faisait froid dans le dos, mme des magiciens consomms comme Iolo ou les enchanteurs de Limbo. Leurs prsences avaient fait se taire les querelles, mais les Andronautes par leur dmarche avaient fait s'carter les alalhs. Autour d'eux les armes s'taient tues. Est-il possible ? s'tonnait Iolo avec des yeux ronds devant l'inquitant bataillon surgi de l'ailleurs. Je n'ai pas termin le quatrain et le charme ne peut tre efficient encore, en toute logique Cesse de te questionner, magicien, lui dclara d'une voix fluide un tre gris aux membres difformes venant devant les siens, en guise d'claireur. Notre venue n'a aucun rapport avec tes charmes, dont l'efficacit nous importe peu. Nous arrivons de trs loin, et notre attention a t attire par un objet vous appartenant. Nous voulons cet objet. Seriez-vous des Mnnes ? Les nouveaux venus avaient ni. tes-vous des Esprits d'Althol suggra Iolo en fronant les sourcils. La forme vanescente la tte surdimensionne avait fait de la main un geste d'apaisement. Nous ne sommes rien de cela, mais nous avons vcu voici longtemps. Nous sommes revenus sur nos pas car lorsque dans le cour des

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temps vous perdez un bien prcieux, il est licite et recommandable de faire demi-tour afin de rcuprer son d. Certes, convint Salah, c'est l une attitude sense. Oui, reprit l'homme gris devant les siens, et cela nous a attirs ici. Il avait dsign de son doigt fantomatique la charge de ballots disposs sur le trakker, Iolo faisant la liaison en un clair. Vous voulez parler de l'pe de vieil argent, gronda Iolo en se rongeant les ongles, car les Andronautes aprs avoir refoul violemment les hommes de Limbo marchaient maintenant vers leur groupe. Exactement, dit l'tre en se retournant son tour vers les Andronautes la dmarche pesante. L'cho de sa prsence est venu jusqu' moi et aux miens. Donnez-la moi, s'il vous convient. Elle nous sera extrmement utile, sinon indispensable. Dbarrassez-nous d'abord de ces encombrants visiteurs, et l'pe sera vous ensuite, articula Iolo face au premier des Andronautes venant vers eux. Les tres fantomatiques avaient fait bloc face aux Andronautes et un un s'taient glisss dans leurs entrailles comme si les Andronautes n'taient pas des tres de chair, mais des coques vides. Et ces derniers avaient commenc excuter une danse dsordonne jusqu' s'crouler par terre au terme d'une course erratique, et d'autres finissaient par s'affaler tel des pantins dsarticuls. Finalement l'tranget et l'incongruit de la situation sembla pntrer les penses confuses des Andronautes restants. Ils prirent la fuite sans autre forme de procs, laissant sur le champ d'herbe des silhouettes de mtal brillant dans diverses positions grotesques, luisantes d'clats sous le soleil de l'Unimonde. Tout ceci avait dur un temps infinitsimal, et Iolo en tait encore se demander s'il n'avait pas rv de l'irruption des tres gris et de leur trange march, qu'ils avaient fait cercle autour de lui aprs s'tre dgag des entrailles de leurs ennemis, murmurant doucement une litanie hypnotique. Homme, paye ta dette, homme, donne-nous notre d. Iolo, feula Balbillus avec un dplaisir certain, ces gens ont toute l'apparence de morts, venus d'on ne sait o, pour on ne sait quelle raison. Et si ce sont des morts, la ncromancie est interdite par les statuts de la Ligue, souviens-t-en. Nous avons quitt la Ligue en pntrant dans l'Unimonde, lui rappela Iolo en serrant les dents face la cohorte des inconnus l'encerclant, et je ne les ai pas appels, mais ils sont bien plutt venus vers moi. De plus, nous n'avons aucune certitude sur leur tat rel.

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Mais il avait donn sa parole, et il marcha jusqu'au chariot afin d'en retirer l'pe de vieil argent, dont la garde rouille scintillait trangement. Voici. Elle nous fut donne hier, par des gens simples craignant les affrontements et les fracas inhrents aux guerres. Les gens proches de la terre ont souvent du bon sens, affirma l'inconnu aux membres noueux et au crne protubrant en prenant l'pe avec une poigne vigoureuse. Des montures questres fantastiques venaient de surgir, et en cavalier mrite chacun avait mont son cheval avec souplesse. L'homme porteur de l'pe allait en tte, et d'un bond son cheval avait atteint les hauteurs, suivi immdiatement par la troupe. Iolo entendit le chef des inconnus l'aspect singulier lui dire quelque chose, mais ses paroles se perdirent dans le vent de midi. Aola de la Trinit, avec Limbo, avait march vers les trois amis. Je ne sais si je dois vous remercier, Evzoons, commena Aola d'un ton embarrass, ou bien si je dois m'inquiter pour toi, termina-t-elle un ton plus bas vers Iolo. Celui-ci se grattait le crne aprs en avoir retir son bret, il n'tait pas le moins gn. Je ne le sais pas non plus, finit-il par avouer piteusement. Limbo avait avanc d'un pas et parlait d'un ton suppliant Iolo. Je le sais, je vous ai chass, et les Amazoons m'avaient inform de mon erreur, inconnus, mais je vous fais mes excuses, en mon nom et au nom des miens. Il avait encore sur la tte son heaume de cristal, et son armure brillante portait de sombres balafres suite au combat dsespr sur plusieurs plans d'univers avec les Andronautes, son pe de bronze tait brise dans son baudrier. Nous avons besoin de vous et de votre savoir occulte, jamais aucun de nos magiciens n'a pu raliser votre tour de force, les Andronautes Iolo avait eu un geste d'arrt vers Limbo et ses magiciens gages, aprs la bataille ils commenaient se presser autour des trois voyageurs. Je vous le rpte, j'ai eu affaire eu contre mon gr, seule l'pe les intressait, je ne sais pourquoi. Je ne suis pour rien dans leur venue. Balbillus le chat-cerise avait grond encore. Nous dcouvrirons bien assez tt les raisons de leur dsir. Nous saurons alors si nous avons agi convenablement en leur donnant cette vieille pe d'argent.

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Qu'importe, vous tes des personnes de ressources et l'Unimonde ncessite des personnes votre ressemblance. Limbo s'apprtait tenter de convaincre encore le groupe, mais cette fois-ci les Amazoons s'taient interposes. Limbo, il suffit. Thlia et Nyris de la Trinit taient hors d'elles. Nous avons support trop longtemps votre insolence et votre morgue, et notre temps nous est compt. Ces Evzoons se trouvent avec notre expdition et ils le resteront. Le sort de l'Empire de la Roue dpend de l'issue de notre qute. S'il n'est pas jou dj, murmura sombrement Aola, parfois traverse par des penses lugubres. Allons, avait repris une Amazoon proche la cuirasse de tissu sombre et la longue hallebarde, prs de son alalh familier. Les Vouivres l'auraient su instinctivement, elles sont relies en permanence avec leurs soeurs de l'empire, et telle n'a pas t leur raction encore, loin de l. C'est vrai, acquiesa Aola en reprenant du poil de la bte. Limbo, coute-bien les paroles de la Trinit : nous allons partir sur les chemins vers les Sources du Rebour, aux limites du Vieux Pays. Tu le sais maintenant, on peut vaincre ces mystrieux Andronautes, le rsultat obtenu par nos amis, tes magiciens gages peuvent le rpter galement, mme si c'est sous une autre forme. Tu n'avais pas d'espoir auparavant et dsormais tu as une ide forte et une direction suivre, le Destin t'a combl malgr ton impolitesse et ta brutalit. Sois heureux de son don, et n'en demande pas davantage. Sur ce, Aola avait donn l'ordre du dpart la troupe Amazoon, et le matriel fut rapidement repli dans les chariots des trakkers. Derrire les alalhs, Iolo et Balbillus, Salah avaient de nouveau transfr leurs affaires sur un chariot en surplus et ils se surprirent se laisser porter une fois de plus par les vnements. La verdure environnante tait plaisante et des bouquets d'arbres l'ombre profuse s'tiraient le long de leur route. Des ombres grises couraient sur la plaine d'herbe, et Iolo en les fixant se surprit froncer les sourcils. Balbillus le chat-cerise observa son expression et miaula. Tu penses la cohorte des inconnus, Iolo. Oui Il me souvient maintenant d'un rve trange et diffus, rcemment, o il tait question de tribunal et de morts, mais tout cela est vague. vrai dire, j'ai un sombre pressentiment. Moi aussi, Iolo, reconnut le chat-cerise d'un ton approbateur. Mais rien n'est jamais dfinitivement ferm.

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Le chariot escalada une roche plate, et cogna lourdement le sol en retombant. Iolo aprs avoir saut en l'air sous l'effet du choc se retourna vers le chat-cerise en frottant ses fesses, Salah continuant dormir paisiblement derrire, sur les ballots de tissus et d'affaires. C'est--dire ? Des sorcires filaient dans les airs et les Vouivres sifflaient dans les hauteurs. Les alalhs bramaient longuement et les lances ariennes des sorcires Amazoons luisaient prs des tendards hiratiques de l'expdition. La vie est ternellement en mouvement, rien n'est fig, jamais. Aprs la nuit toujours vient le jour. la tristesse succdera la joie. C'est vrai, Balbillus. Iolo avait eu un sourire crisp et le chat-cerise sur le point de plaisanter avec lui comme il en avait l'habitude se retint d'extrme-justesse. Sois sans crainte, Iolo. Je suis avec toi. Le jeune magicien hocha de la tte et chassant ces tristes penses, il se frappa le front. Le chat-cerise le reprit. quoi penses-tu encore ? Nous n'avons pas t capable de tenir notre promesse, en dfinitive. L'pe d'argent nous a dur encore moins que l'Horoguide des gens de Sol. Balbillus rit finement. C'est pourtant vrai ! Le destin nous joue des tours pendables ! Yepp ! Iolo avait donn l'ordre au trakker d'acclrer l'allure, car ils s'taient laiss distancer par la troupe sur l'herbe de la valle et dj un alalh mont par des Amazoons aux noirs vtements s'en venait vers eux. Des problmes, les Evzoons ? s'informa une sorcire du haut de la montagne de chair aux cailles grises. Dans l'ombre du mastodonte le trakker avait glouss de saisissement et il s'tait mis tirer le chariot une allure plus rapide. Non, non, en aucune manire, se dfendit Iolo en levant la tte vers les Amazoons guerrires, loin au-dessus d'eux. Tout va pour le mieux. L'alalh s'en repartit pesamment vers l'avant du convoi et Iolo pesta part-lui. Salah en grognonnant s'tait relev de derrire les ballots de marchandises. Les Amazoons ne perdent pas leurs bonnes habitudes. Nous courons d'abord puis nous nous informons de la route suivre aprs ! C'est bien vrai, a, assura Salah en frottant ses paupires gonfles de sommeil.

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Il entreprit de fouiller dans les cabas et en sortant des fruits secs, il se mit les grignoter sans autre forme de procs, au rythme chaotique de leur vhicule grinant. On ne savait jamais quelle heure la Trinit dciderait de faire une halte, et chacun avait appris depuis le temps s'accomoder de cette faon de faire brusque, pour ne pas dire autoritaire. Des figues sches ? Salah proposa Iolo et Balbillus les fruits schs en question, et Iolo en accepta une poigne. Il se mit les savourer en silence dans la queue du cortge o ils se trouvaient avant de se tourner vers le chat-cerise, la bouche encore pleine. Cette faon de faire, agir d'abord puis rflchir ensuite, au fond Quoi ? Balbillus semblait une statuette hiratique carlate, perche sur le bord du sige du conducteur, fixant en silence le trakker s'agitant derrire ses congnres de la troupe, avec les plaines montueuses s'aplatissant dans le fond et les champs dors par le soleil. Midi avait t atteint puis dpass et la chaleur se faisait plus forte sans tre pour autant incommodante. Aprs la froidure glaciale du Prince Hiver et de son royaume de givre, le chat-cerise ne se plaignait pas outre-mesure du changement climatique survenu. Cette manire de se comporter ne nous a pas trop pnaliss, pour l'instant, je dois le reconnatre. Nous avons mme t assez heureux dans les rsultats obtenus. Pour l'instant. Le chat-cerise observait un coin du ciel o de minces filets de fume se levaient les uns prs des autres avant d'tre chasss par le vent. Iolo finit par remarquer l'attitude concentre du chat-cerise et son tour il dtailla plus attentivement l'est. Un incendie se situait au loin, et l'on ne savait trop encore, tant donn la distance, s'il s'agissait d'une fort ou bien d'une agglomration. Pour l'instant, rpta le chat-cerise d'une voix atone.

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Chapitre

23

Les alalhs soufflaient bruyamment en tte du convoi, et sur leur dos une fort de hampes ciseles et de lances tincelantes se mouvait au rythme de leur marche en tintant les unes contre les autres, les Amazoons s'affairant et discutant durant la progression de la troupe. Les chariots de l'intendance suivaient en queue de peloton, dj des sorcires montes sur leurs balais s'en revenaient de leur mission d'exploration acompagnes de leur Vouivre pour faire leur rapport. Les environs taient d'une verdeur appuye et la pluie aprs avoir accompagn le rveil de la troupe renforait encore les tons aigue-marine et meraude de la vgtation. La terre sombre exhalait l'odeur caractristique de l'humus de la terre et s'veillait en fumant sous le soleil blanc du Mondwana. Prs du couvert d'arbres centenaires, l'expdition Amazoon avait cess son avance en entendant la voix sche d'Aola, de la Trinit. Allons bon, grogna Iolo en ordonnant au trakker de s'arrter. Nous ne ferons pas beaucoup de chemin ce matin si les choses voluent de cette manire. Sans doute les nouvelles apportes par les sorcires et leurs Vouivres ne sont pas fameuses, miaula Balbillus en observant les dbris calcins d'un bosquet au loin, et les pans de maonnerie d'une maison paysanne en pierre. Cette demeure devait tre abandonne, ou bien ces habitants ont eu le temps de s'en aller, jugea Salah en prenant place leur ct sur le sige en bois du conducteur. Au petit matin la troupe avait repris sa marche erratique dans l'Unimonde et croyant atteindre assez vite l'origine des fumerolles inquitantes distingues le jour prcdent, les Amazoons avaient d dchanter. La distance avait t mal apprcie et en dfinitive le soir tait tomb sans que les alalhs, mme en forant la marche, aient pu atteindre le lieu du sinistre. Une halte avait t dcrte dans la mauvaise humeur, et, depuis le matin, la troupe faisait route une allure soutenue vers les fumes grises s'levant au loin. Enfin ils avaient fini par s'en rapprocher

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aux environs de midi, mais les nouvelles ne devaient pas tre rassurantes. Quel est le problme, lana Iolo voix basse en observant les Amazoons de la Trinit venir vers eux grands pas, en compagnie de plusieurs sorcires. La sagacit des magiciens de la Terre va tre mise rude preuve, prdit Balbillus le chat-cerise en agitant machinalement ses moustaches. De fait, la suite des vnements donna raison au compagnon flin de Iolo. Evzoons, aprs inspection quelques maisons pas plus de trois ou quatre sont la proie des flammes, et un bosquet alentour galement. Aola tait la plus petite des trois sorcires de la Trinit, mais sa voix et son sens de l'autorit la classait parmi la plus coute. Elle semblait toutefois ennuye. En connat-on la raison ? Iolo tait descendu du chariot en tenant sur sa tte son bret, et refermant sa veste de voyage cause du vent froid il s'tait rapproch de la Trinit. Le chat-cerise avait la fourrure toute rebrousse par la bise soudaine, et Salah avait mis ses mains dans les poches de son manteau afin de mieux se protger des atteintes de la fracheur ambiante. Nyris et Thlia se tripotaient les lvres avec un identique ennui. Un animal de vaste stature se tiendrait aux abords et aurait fait fuir les habitants du lieu, des chariots ont pu tre dcouvert au loin par les Vouivres de nos claireuses. Mais nous ne savons pas s'il est prfrable pour nous d'viter cet endroit sans tarder, ou bien d'affronter ce pril directement. Pourquoi ne pas faire un dtour et laisser ce village prendre soin comme il convient de cet animal dangereux ? s'enquit Salah. Est-ce lui le responsable de l'incendie ? Il semblerait bien, oui, rpondit Thlia en posant sur sa tte son large chapeau noir, lissant ses mches bleues et soyeuses de la main. Un dragon cracheur de feu est pos sur les arbres proches, et nos sorcires ont fait demi-tour sitt l'avoir aperu. Nous pouvons toujours l'viter discrtement et poursuivre notre route la recherche d'indices satisfaisants, miaula Balbillus aprs avoir termin la toilette mthodique de ses oreilles. Oui, convint Nyris, mais si durant notre fuite il venait nous attaquer l'improviste, sans nous laisser le temps de nous y prparer, les dgts dans nos rangs pourraient tre importants.

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Iolo avait hoch de la tte en signe de comprhension. Puis il s'tait pench discrtement vers son ami Balbillus. Il me vient une ide, stupide sans doute Ce dragon mystrieux n'aurait-il pas un rapport avec l'animal cracheur de feu qui nous a dbarrasss des malandrins, peu avant mon appel vers le Prince Hiver ? Le chat-cerise avait cill en rflchissant, avant de rpondre lentement. Cela me semble une curieuse concidence, effectivement, mais La distance nous sparant de ce lieu n'est pas petite. S'il s'agit de la mme crature le hasard est piquant, renchrit leur ami Salah en se mlant la conversation. Ils dcidrent malgr tout d'aller voir par eux-mmes, et dlaissant la troupe Amazoon les trois amis quittrent en marchant la clairire prs d'un bosquet de pins, o l'expdition Amazoon avait fait halte. Suivant un chemin de terre dcrivant une courbe descendante ils parvinrent prs de btisses fumantes et calcines, dont l'embrasement remontait de manire vidente une bonne journe. Les cendres taient encore chaudes et fumantes, et prs de l des arbres de la fort brlaient galement. Un claquement d'ailes se fit entendre au loin, et le groupe avana au milieu des demeures dsertes au fur et mesure de leur avance, afin de mettre davantage de distance encore entre les sorcires Amazoons et le dragon. Ce dernier constituait un point noir dans le ciel, et sous le soleil de midi grossissait rgulirement. Il vient vers nous, dclara Salah avec une inquitude visible en le dsignant. Puis il avait referm les pans de son manteau noir comme pour se protger d'une attaque de flammes, Balbillus feulant doucement part lui. Iolo cause de l'arrive brusque du dragon n'avait pu entendre convenablement les paroles de son ami, et dj l'animal fabuleux tait sur eux. Son corps annel avait les teintes de l'ambre pur et ses ailes squameuses aux rayures d'argent paraissaient constitues de pierres prcieuses. Il vomissait des flots brlants et ses yeux rouge sang roulaient dans ses orbites saillantes en plongeant sur eux : Iolo avait pris une inspiration rapide mais dj l'animal chimrique avait vu son image se voiler et se froisser l'image d'un vulgaire morceau de papier. Dj, il n'tait plus. Et sur un tapis de soie carlate au dessin prcieux, leur ami le magicien Azriel vtu de satin et d'or filigran se tenait assis en tailleur, avant de sauter terre prestement. Il tait moins une, il me semble.

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Le magicien de l'Unimonde paraissait ravi de l'effet obtenu par sa venue inopine, et Iolo avec Salah ne l'tait pas moins. Seul le chat-cerise n'avait pas sembl tonn de le voir. Tu as appel Azriel, comprit Iolo en se remmorant la parole confuse nonce par le chat-cerise il y a peu. Blitradonne est l'appel convenu entre nous, lui rappela le mage Azriel en poussetant ses vtements. Eh bien, vous avez fait du chemin depuis notre dernire rencontre. Quel est le dment capable d'avoir dlivr cet animal furieux ? Aucun enchanteur digne de ce nom, dans l'Unimonde, n'aurait consenti le sortir de sa prison de verre. Ces dragons Azhiens sont trs dangereux et belliqueux, savez-vous ? Iolo avait eu une mine contrite avant de rpondre demi-mot. La personne en question n'avait pas d'alternative, ai-je entendu dire. Et puis de toute manire le danger de l'Azhien est cart dsormais, n'est-ce pas ? Azriel avait ri en dvoilant des dents immacules, il souponnait dj les amis d'tre responsables de sa dlivrance inopine, puis il se reprit. Oui, rassurez-vous, il ne gnera plus personne puisque son existence mme vient d'tre efface des Arcanes. Je suis content de vous revoir. J'ai parl de vous et de vos amies Amazoons aux membres du Cercle, et ils m'ont press de vous prsenter eux. Consentiriez-vous vous dplacer jusque dans nos les ariennes ? Azriel avait eu la dlicatesse de ne pas ajouter au surplus qu'il venait de leur sauver la vie eux et leur expdition, peut-tre, mais Iolo prit acte de sa proposition. Peut-tre ces gens mystrieux pourraient-ils leur apporter une aide consquente. Nous accepterions avec joie de rpondre votre invitation, Azriel, lui fit cho Iolo aprs s'tre rapidement concert avec Salah et le chat-cerise, mais notre expdition, vous la voyez au loin, n'est pas petite, et Une voie descendra jusqu' vous, et mme vos montures grises la pourront emprunter sans dommage, je vous l'assure. Je vais remonter chez moi puisque tout danger est cart, et ne vous sentez pas oblig d'accepter, en dpit du service rendu, leur affirma Azriel en s'loignant dj sur son tapis vers l'ailleurs. Un service est un service, et je vous avais donn ma parole. Discutez avec vos amies de votre choix dfinitif, et s'il est favorable sans tarder une issue s'ouvrira vous vers les les lointaines des Cercles. Mais sachez-le dj, vous n'aurez pas regretter votre dcision si vous venez chez nous, dans les pays du ciel. Sur son tapis volant Azriel s'en tait reparti en direction de l'invisible, et les trois amis taient revenus vers les Amazoons postes au loin, et en

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particulier les trois sorcires de la Trinit. Aola paraissait songeuse, elle tripotait sa lvre infrieure en discutant avec Iolo et Salah, Balbillus, les deux autres sorcires de la Trinit rflchissant en se prenant le menton. Leurs longues chevelures bleues constituaient une cape moire sur leurs paules vtues de sombre, et leur chapeau faisait un dais soyeux sur leur tte au visage gracieux et fin. Leurs dents scintillaient de blancheur dans l'ombre. La proposition est intressante, il faut le reconnatre, jugeait Aola en raffermissant sur elle les fermetures dores de sa cuirasse de feutre et de tissu. Peut-tre leurs anctres ont-ils un vaste savoir, car pour l'instant nous avanons en aveugle. J'y avais pens aussi, assura Iolo en opinant de la tte devant Nyris et Thlia, cette dernire ayant pris Balbillus le chat-cerise dans ses bras pour le caresser doucement. Nous ne savons pas o se trouve la clef du Chemin Perdu, et ne nous faut-il pas le trouver d'abord avant d'atteindre le Vieux Pays ? Nyris paraissait un peu confuse dans sa gographie de l'Unimonde, aussi Iolo toujours avec une expression pensive la remit-il dans le droit chemin. C'est peu prs cela, le Chemin Perdu abrite le Pays d'Arc-en-ciel. Vers lequel sont partis les Magiciens carlates rcemment, d'ailleurs, miaula Balbillus confortablement lov dans les bras parfums de Thlia. Exact, reconnut Iolo avec un sourire moqueur en constatant la position confortable de son ami. Et le Vieux Pays est l'tape suivante, il abrite les Sources du Rebours, notre seule voie disponible, car elle est accessible aux mortels, contrairement aux autres. Ce mme Vieux Pays est la Patrie des Hros des Temps Anciens, ces derniers la recherchent depuis toujours. Balbillus ferma ses yeux d'or et Iolo parut surpris par son dernier rappel. Tiens, c'est vrai, je l'avais oubli. Lucius et son nouvel ami seront peut-tre dj l-bas Je le leur souhaite de tout mon coeur, conclut Salah en voyant Aola s'loigner pour donner des ordres bruyants et brefs. La troupe rapidement s'tait remise en ordre de marche et prpare au dpart, Aola venant de prendre sa dcision en l'espace d'un clair. Elle avait fait ensuite demi-tour grandes enjambes vers les trois amis. Nous sommes prtes, maintenant, comment atteindre ces fameuses les des Cercles ?

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La voix de l'Amazoon Aola tait limpide et ses yeux noirs et tirs ressemblaient des puits sombres. Iolo en prenant place sur le chariot avait rtorqu en haussant les paules d'impuissance avoue. dire vrai, nous n'en savons rien. Azriel a dit qu'en cas d'accord de notre part une voie ou bien un escalier s'ouvrirait nous, et Les alalhs piaffaient d'impatience l'ore de la vaste clairire, et des bannires flottaient dans les hauteurs : les Vouivres taient enfermes, sifflantes, dans leurs paniers d'osier. Salah tait sur le point d'exprimer son agacement devant cette attente insupportable lorsque Balbillus avait miaul vivement. Il se trouve des ondulations singulires non loin d'ici, Azriel nous a entendus, j'en fais le pari. Marchons, la voie se trouve probablement lbas. Iolo allait ouvrir la bouche mais Aola l'avait prcd dj sans attendre. La patience n'tait pas le point fort de la civilisation Amazoon, songea Iolo en prenant avec les autres chariots la direction indique par le chat-cerise. Une ouverture lumineuse s'tait fait jour effectivement prs de l, et ressemblait une arche de cristal et de lumire donnant accs un ciel bleu d'un indigo la puret tourdissante. La troupe Amazoon, en se rapprochant de l'ouvrage magique suscit par les magiciens des Cercles, eurent d'yeux au dbut seulement pour la beaut et le travail raffin du cristal cisel et taill dlicatement. Puis lorsque l'expdition Amazoon fut pied d'oeuvre la Trinit s'effraya, et du haut de leur alalh de commandement elles palabrrent avec les trois amis. Ce chemin ne donne-t-il pas sur le vide, dirait-on ? Les alalhs jamais ne voudront avancer sur ce chemin enchant, mme les yeux bands. Nous allons passer les premiers, comme nous l'avons dj fait tant de fois, reprit Iolo dont la crainte principale tait de voir l'ouvrage ensorcel se refermer cause d'atermoiements inutiles. Azriel est notre ami, et il parat tre magiquement trs dou. Pour ma part, la confiance est de mise. Sifflant leur trakker pour lui ordonner de s'avancer sous le portail aux clats blouissants, Iolo rflchissait encore la faon aise et dsinvolte avec laquelle le mage aux yeux brids s'tait dbarrass du dragon d'Azhien. Puis la luminosit fut blouissante, et les trois amis clignrent des yeux pour ne pas tre aveugls. Un sable cristallin crissa sous les roues de leur chariot et ils observrent en se retournant le portail rapetisser toute vitesse.

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Engagez-vous sans crainte ! cria Iolo en direction de la lointaine couronne de cristal, car les qualits magiques du chemin les loignaient une allure vertigineuse vers les les du Cercle. Des arbres de cristal aux baies lumineuses dfilaient leurs cts, une herbe de verre fum tapissait les bords de leur route. Le ciel clair du Mondwana les environnait de toute part, le chariot semblant progresser sur l'invisible, car la terre de leur chemin, tonnement meuble et friable Iolo d'abord avait pens du sable tait translucide au point d'en tre presque transparente. Inquiet de ne pas voir s'aventurer la troupe Amazoon derrire eux, Iolo se retourna avec crainte puis il distingua au loin un cortge bruyant et sombre de masses indistinctes. Les alalhs avaient finalement t convaincus d'avancer, et ds lors avec un coeur plus lger Iolo et ses deux compagnons allrent de l'avant, leur chariot continuant progresser l'allure rapide de leur trakker. Des les clestes surgissaient l'horizon, en grandissant rapidement. Iolo avait point le doigt vers elles en les dsignant d'un sourire. Messieurs, nous approchons de la patrie arienne de notre ami Azriel. Le trakker galopait presque sur le chemin invisible et les arbres se faisaient plus nombreux dans le ciel, au fur et mesure de leur avance. Finalement les fts de cristal aux feuilles translucides se multiplirent prs des les ariennes, et une porte double battant en verre blanc avec des barrires impressionnantes en cristal faisant le tour de l'le la plus proche fit son apparition, en arrire-plan tait le reste des les du Cercle. Le portail fut ouvert par un magicien de rouge et de blanc vtu, portant un pantalon de satin et des mules moires, un cardigan souple richement brod et un bret de velours. Son teint tait d'or clair, trs clair, et ses yeux brids riaient et souriaient en souhaitant bon accueil aux trois amis sur leur chariot. Bienvenue dans le Cercle, leur dclara poliment l'homme en faisant une profonde rvrence. Iolo lui avait rendu sa rvrence de son mieux, sur le banc du conducteur, avant de rpondre. Le reste de la troupe s'en vient derrire, ne vous effrayez pas de la masse des montures Amazoons, elles sont normes et impressionnantes mais sans danger pour les amis des Amazoons. Le gardien visiblement attendait leur venue avec une joie nondissimule.

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Azriel nous a longuement parl de vous et de votre recherche, les alalhs nous ont fait rver bien souvent. Nous allons enfin les voir de prs ! Il se tint prs du portail afin de pouvoir les distinguer au mieux, et dj des habitants du ciel s'en venaient attirs vers eux par leur conversation. Iolo fit de son mieux pour rpondre aux questions des nouveaux venus, encercls comme il l'tait par la curiosit bonhomme des habitants, puis finalement survint Azriel en chassant les gens pour leur dgager le passage. Prenez la route droite puis tournez vers la gauche aprs le bosquet de cyprs blancs, expliqua-t-il, non pas la premire btisse de bois et de pierre mais la seconde, prs d'une colline flanc de montagne. Placez votre chariot dans le grand champ cltur prs de l, il m'appartient, vos alalhs y seront l'aise. Il avait saut sur le banc du conducteur en discourant, heureux et rjoui de revoir des personnes avec lesquelles il s'tait li d'amiti, Salah avec le chat-cerise se plaant sur les ballots de marchandises, derrire. Finalement, tout bien pens, ici est la meilleure place de l'expdition, miaulait le chat-cerise vers Salah, affal lui aussi sur les coussins de vtements et de couvertures. C'est bien vrai, mon ami, et plus d'une fois me suis-je dit pareillement Salah allait lcher un long discours d'explication lorsque le magicien Azriel les interrompit en se tournant vers eux. Eh bien ! Apprciez-vous les les des Cercles de ma naissance ? Iolo prs de lui allait rpondre dj, puis il ralisa qu'il n'avait pas encore pris la peine de distinguer vraiment celles-ci. Et, en vrit, la beaut des lieux avait peu de points communs avec d'autres merveilles de la Terre ou bien du Mondwana. Les les dcrivaient un cercle dans le ciel, et maintenant Iolo voyait mieux de vastes ponts de verre franchir le vide de l'une l'autre. Un immense cercle de verre constituait une vaste circonfrence dans les nues, en joignant chaque le arienne sa voisine. Une dernire se trouvait au centre mais se situait au-dessus de toutes les autres, et dissimule par les nuages on aurait pu la croire invisible. Mais Azriel certifia sa prsence, et de plus Iolo voyait des marches thres et des chemins de cristal, raides et pentus, s'tirer en tournoyant vers le znith. Ce sont l les rsidences des Anctres du Cercle, ils reposent prs des cieux en attendant la fin de leur temps, assura Azriel en descendant bas de la carriole, puisqu'ils taient arrivs prs de sa demeure.

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Dans le vaste champ cercl de verre la charette fut abandonne et le trakker dtel, le groupe s'installant des tables de bois dresses l en nombre, en prvision sans doute de leur arrive prochaine. Des serviteurs affables vinrent leur laver les mains avec de l'eau parfume et leur apportrent des liqueurs raffines et du vin doux, aromatis de miel. Dans des corbeilles d'argent avaient t places des friandises, auxquelles Iolo gota avec plaisir. Puis il regarda de nouveau autour de lui, et se perdit dans la contemplation des environs. Une montagne au centre de l'le s'levait en pointant vers les hauteurs, adorne de brumes, les ponts de verre franchissant l'ther en un arc gracieux. La verdeur tait gnrale et les maisons au nombre rduit taient toutes diffrentes mais semblables en mme temps par la recherche et l'ornementation de leur architecture. La demeure d'Azriel tait magnifique. Elle avait de hauts murs bords de colonnades, avec un toit retombant en vagues arrondies aux tuiles carlates et mauves, pourpres et or. Les verrires latrales taient vastes et colores de bleu saphir, les briques constitues d'une matire translucide et blanche identique de la porcelaine. La porte d'entre s'ouvrait et se refermait au fur et mesure du passage des serviteurs, avec un bruit mat car le bois prcieux tait charg d'or et d'argent en des arabesques ondulantes. Plusieurs pinacles de verre fin s'tiraient vers les nues, scintillant doucement dans l'air. Des bosquets de laurier-rose et de fleurs parfumes embaumaient l'air, l'herbe verte avait t coupe avec soin pour faire un tapis de velours. Iolo se servit une tasse de caf et huma l'arme dlicieux s'vaporant en volutes devant son nez. Salah se rgalant lui aussi, Balbillus se tourna vers Azriel avec civilit. Mais vous auriez donc deux maisons, une ici dans les les du ciel et une autre encore l o nous fmes connaissance il y a quelque temps ? Au loin sur le chemin magique accdant dans les hauteurs la masse de la troupe Amazoon se faisait impressionnante, la poigne d'habitants sur l'le devait dj tre en train de les attendre avec impatience. Le passage des alalhs ne manquerait pas de les saisir de frayeur, gloussa intrieurement le chat-cerise tandis que leur ami Azriel lui rpondait aprs avoir grignot un biscuit sec. Il en est bien ainsi, et vrai dire j'en ai une autre encore dans un royaume froid o je vais parfois pour mes recherches, car je rcolte et collectionne les plantes mdicinales pour mes dcoctions. Certaines, vous ne l'ignorez pas, sont bien difficiles trouver. Le chat-cerise avait approuv de la tte en fixant le cercle des les dans le ciel. Iolo avait pos sur la table de bois sa tasse avec un bruit sec.

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Vous connaissez notre objectif, Azriel, mais vous ne savez pas tout. Dernirement, nous avons bnfici par un hasard pour le moins, disons, hasardeux de renseignements intressants. Selon le Prince Hiver, les Sources du Rebours seules permettent aux mortels de franchir les obstacles entre les mondes et elles se trouveraient dans le Vieux Pays La patrie ancienne des Hros des Temps Anciens, lui dit Salah en terminant de se lcher avec gourmandise les doigts. Trouver le Vieux Pays des Vieilles Gens, c'est trouver la voie vers Ethrys. Azriel avait eu une expression mditative en mettant sa main sous son menton. Intressant, c'est trs Intressant, lcha-t-il sans cesser de froncer ses sourcils fins en signe de rflexion intense. Sur ce leur parvint la voix pointue de Nyris, de la Trinit. La grande curiosit des gens de l'endroit par les ponts de cristal d'autres s'en taient venus observer la venue de l'quipage les empchait de pouvoir accder jusqu' eux. Iolo et Azriel se levrent pour aller les accueillir, Balbillus et Salah prfrant rester au banquet organis en leur honneur. Par le chemin les deux amis arrivrent l'endroit de l'le o accdait le chemin magique cre par Azriel, et sous le portail cristallin les alalhs bramaient sombrement en faisant s'entrechoquer sur leur dos les hallebardes et les longues hampes des sorcires. Certaines Amazoons sur leurs balais en compagnie de leurs Vouivres ailes s'taient dj poses sur l'herbe, et avaient commenc dballer leurs affaires. Iolo s'tait exclam et Azriel fit s'carter les habitants. Les alalhs prcautionneusement pour ne pas craser quiconque avaient avanc avec prudence, Iolo faisant un signe amical aux Amazoons de la Trinit et aux rares Evzoons de la troupe. Il marcha devant l'expdition pour les guider vers le champ appartenant Azriel, et ce dernier rit en constatant l'effarement de ses compatriotes face l'aspect singulier de la troupe Amazoon. Ils auront de quoi parler et discuter durant de longues soires dans les les du Cercle ! Iolo sourit en hochant du menton. Cela n'est pas niable. Ils parvinrent enfin l'endroit dsign par Azriel et lorsque les alalhs eurent t dchargs de leurs attirails les Amazoons plantrent leurs tentes d'argent et dressrent firement leurs couleurs sur un mt de bois d'une hauteur consquente. Les trakkers avec les chariots avaient t dtels, et les iguanes squameux et colors, la crte diaphane, avaient t lchs dans le pr afin de se nourrir par eux-mmes. Les tendards de

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bronze furent disposs devant chaque compagnie, et, voyant comment tout allait pour le mieux, Azriel s'approcha des Amazoons de la Trinit pour leur prsenter ses hommages et les sorcires lui firent bel accueil. C'est un plaisir aprs tant de route de trouver d'aussi bonnes gens et manires distingues, dclara Nyris en s'approchant des tables de bois disposes devant elles, avec des victuailles et des plats chauds en quantit. Les Amazoons faisaient rfrence des rencontres fcheuses durant le cours de leur voyage, comprit Iolo, et mme si les leurs n'avaient pas toutes t bnfiques, tant s'en faut, Iolo prfra passer des proccupations davantage actuelles. Iolo convia les sorcires et leurs proches s'asseoir aux tables disposes leur intention, et bientt chaque Amazoon et Evzoon de la troupe s'tait attabl et mis en devoir de faire honneur au repas. Iolo et Azriel ayant dj mang, avec Salah et Balbillus le chat-cerise le quatuor partit prs de l, car leur guide Azriel s'tait mis en tte de leur faire visiter les environs de sa proprit arienne. Prs de l'tendue de verdure o taient loges les sorcires et leurs alalhs se trouvait un terrain cultiv de plantes, l'aspect velout et au coeur lumineux. Ce sont des plantes toniques, aux personnes affaiblies elles procurent un coup de fouet et un regain d'nergie bienvenu, expliqua Azriel aprs s'tre accroupi prs d'un plant et avoir froiss entre ses doigts des feuilles au suc laiteux. Ses qualits actives sont loues dans l'Unimonde, et son odeur de vanille n'est pas dsagrable. C'est exact, reconnut Iolo prs de Balbillus, ces deux derniers observant les plantes dans leur sillon de terre avec une attention toute professionnelle. Cette senteur est dlicieuse, affirma Salah en se retenant visiblement pour ne pas mcher les feuilles pleines dents. Et ici, voyez-vous, sont les songerelles, elles facilitent la venue de rves puissants la clart limpide, avec elles jamais rveur ne souffre d'insomnie ni de nuit blanche. Vraiment ? Iolo tait interloqu, jamais encore il n'avait entendu parler de plantes similaires. Vraiment, confirma Azriel en faisant rouler dans la paume de sa main des feuilles et des fleurs la couleur ple. Combien de fois un mauvais sommeil nous a-t-il privs d'un rve auguste et puissant, dont les replis sont connus tout bon magicien et rveur ? De telles choses sont agaantes lorsqu'elles surviennent, car les rves importants ne prviennent jamais avant d'arriver, et vous le savez trs bien.

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Balbillus le chat-cerise tait d'accord avec Azriel sur ce point. a, c'est vrai ! Avec une bonne infusion de songerelles, de telles choses ne peuvent arriver. Le sommeil est paisible et doux, accueillant pour les messagers oniriques. Tenez, prenez quelques feuilles et plants dans votre musette, vous en ferez la bouture chez vous lorsque des aventures vous serez lasss. Iolo d'abord s'tait offusqu d'une telle gentillesse de sa part, il avait dj fait tant pour eux, mais le magicien avait fourr dans son sac en bandoulire une plante complte et des feuilles par poignes. Vous n'y pensez pas ! se dfendit Iolo. Ta-ta-ta, entre compagnons de magie les bonnes recettes s'changent toujours, assura Azriel en les entranant dj vers un bosquet proche jouxtant sa demeure. Les arbres formaient un petit groupe et Iolo s'interrogeait encore sur leur essence lorsque Azriel le tira de ses penses en s'accroupissant prs de l. Il lui montrait des champignons de forme ronde et presque dissimuls dans la mousse herbeuse, de couleur brun-marron avec des veinules saillantes violet fonc. Ces champignons-l sont typiques des les du Cercle uniquement, vous n'en trouverez jamais ailleurs, dit Azriel Iolo prs de lui, Balbillus humant avec prcaution les champignons en question. ceux les apprciant avec modration, ils font faire de vastes voyages aux confins de l'esprit, mais ils sont dangereux manier et seule une me pure peut atteindre les frontires de l'univers connu. Les mcrants y ayant got ont sombr dans la folie ou se sont donn la mort aprs avoir distingu crment leur vilnie et noirceur. J'ai dj entendu parler de champignons semblables, avoua Iolo en les touchant du bout de ses doigts, mais jamais avec de si grands pouvoirs. Nous n'avons pas de telles plantes sur Terre, miaula le chat-cerise en levant le museau vers les hauteurs du ciel. Le magicien Azriel avait fait mine d'en prendre une poigne pour Iolo. En voudriez-vous quelques uns ? Iolo rflchit puis observant sa musette bien remplie dj par les songerelles coupes fit non de la tte, avant d'observer la mine attentive de Balbillus. Toujours agenouill par terre prs d'Azriel, il leva les yeux vers le ciel dgag et dcouvrit par le dessous une vision splendide. Celle de l'le centrale du Cercle, abritant les Anctres de la peuplade arienne. Des lueurs se laissaient entrevoir par-del la muraille de feuillage

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s'panchant dans le vide, et les ponts de cristal laissaient distinguer des vhicules chamarrs et des passants paisibles. Les murailles cristallines taient ajoures et des demeures laissaient percer des tourelles et des fentres illumines. Plus haut encore, un pic montagneux se perdait dans la nuit de l'espace intergalactique. Iolo garda le silence un instant, souffl par tout cela, puis sursauta en entendant la voix pre d'Aola de la Trinit. Vous comptez nous laisser seules encore longtemps ?

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Chapitre

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Souvent vous ai-je entendu parler de votre patrie cleste comme des les du Cercle, s'enquit Iolo en reprenant son souffle prs d'un pilier de verre translucide, et d'autre fois il me souvient vous avoir entendus parler des les des Cercles. Pourquoi cette diffrence ? Ne s'agirait-il pas du mme Cercle ? En vrit, oui et non est la rponse convenant le mieux votre question, reconnut le magicien Azriel en grimpant avec eux les milliers de marches menant au znith. Il s'arrta lui aussi prs du pilier, et laissa sa respiration haletante retrouver un cours normal en se tournant vers Iolo. Voyez, la vue d'ici est magnifique sur mon pays, jamais nulle part dans l'Unimonde je n'ai pu observer pareil spectacle. Iolo et le chat-cerise Balbillus s'escrimaient depuis un moment dj monter les milliers de marches menant en ligne droite vers l'le centrale, o rsidaient les Anctres de la patrie d'Azriel. Ils allaient l-haut en qute de savoir et d'informations, et Iolo devant l'loignement de l'le en question commenait se demander si leur objectif mritait la peine de gravir une si rude pente. N'aurions-nous pas pu escalader cette hauteur par des moyens magiques, ou bien user des alalhs sur les voies secondaires ? interrogeait Aola de la Trinit en revenant peu peu leur hauteur, devant ses deux soeurs. Nous aurions mis un temps identique, et au moins nous ne serions pas puises en arrivant l'le ! La Trinit avait tenu accompagner les deux amis jusque dans le sanctuaire des Anctres, seul Salah dclinant l'offre en raison de la trop grande difficult de l'ascension. Il prfra rester au campement, et franchement Iolo commenait envier sa sagesse et sa prudence. Sur l'escalier de verre il s'tait accoud la rambarde de cristal, des bancs de nuages en contrebas avanant vers eux en menaant de les noyer dans leur masse. Vous n'y pensez pas, leur rpliqua durement le magicien Azriel, chaudement vtu pour l'occasion, ce serait leur faire un grand affront,

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car ils ont rejoint par ce mme chemin l'le de leur repos, quand ils en ont jug le moment opportun. De plus, user de magie serait une insulte grave, dans ce domaine ils sont parvenus au sommet de leur art, et il est bon de faire preuve de modestie lorsquon s'en va les solliciter. La Trinit pestant et soufflant tait parvenue leur hauteur, et voyant leur tat de fatigue la monte des marches durait depuis une bonne heure, sinon plus Iolo fit signe Azriel d'attendre un peu avant de reprendre. Leur ami le magicien avait lev la tte vers l'escalier scintillant se perdant dans les brumes, loin au-dessus de leur tte. On distinguait une masse sombre la vgtation profuse et des lumires clignotantes, mystrieuses et fascinantes la fois. L'le centrale des Anctres semblait avoir grandi depuis le dbut de l'escalade, mais pas assez encore au got de chacun. Azriel avait baiss la tte vers Iolo et le chat-cerise. Un jour, moi aussi je monterai vers mon dernier repos lorsque le Destin m'en intimera l'ordre. Il est doux de voir certaines personnes se runir ainsi pour passer une vieillesse heureuse, miaula le chat-cerise, perch hardiment sur le bord de la rambarde. Mais vous n'avez pas rpondu la question pose par Iolo. Quelle question ? Azriel paraissait avoir sincrement oubli la demande de ce dernier, et Iolo sourit devant la mine maussade des Amazoons, celles-ci reprenant dj du poil de la bte. Parfois vous parlez des Cercles, et d'autre fois du Cercle, reprit le jeune magicien de la Ligue sans s'offusquer outre mesure de la distraction de leur ami, cela m'a intrigu. Azriel souffla profondment avant de rpondre. Il est d'autres dimensions prs de la ntre, et des cercles de notre race y flottent en des univers parallles. Notre tradition fait allusion cela, mme si seuls nos anctres ont accs ces connaissances caches. Voil pourquoi nous parlons parfois des Cercles, et d'autre fois du ntre. " Tous les arbres du monde forment une seule fort ", dit un proverbe de l'Unimonde. C'est un sage dicton, feula Balbillus en reprenant sans tarder davantage la route de l'le centrale. Mais ne nous mettons plus en retard, prsent. Iolo le suivit en silence et la Trinit fermant la marche, Azriel repartit avec eux sur les marches de cristal virevoltant vers le znith. La journe se faisait sombre, en effet c'est en dbut d'aprs-midi seulement que les amis s'taient dcids consulter les Anctres, et ils avaient ncessit

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d'un long moment avant de prendre le chemin menant l'le centrale du Cercle. Plusieurs fois ils s'taient reposs divers endroits du chemin, et Azriel n'avait pas manqu de les rassurer. C'est le seul chemin s'levant si fort, pour aller d'une le du Cercle une autre il n'est videmment pas besoin de monter. La ligne droite suffit. Durant un bon moment le groupe poursuivit son ascension et enfin l'le flottante acquit des dimensions respectables dans le soir, des charpes de brumes vaporeuses en voilant les abords immdiats. La fracheur de la nuit se fit intense. Iolo s'tait renfonc dans les pans de son manteau de voyage, les Amazoons de la Trinit ayant pour leur part rabattu leurs chapeaux devant leurs yeux sombres, leurs chles orns de pendeloques enrouls autour de leur corps. Azriel lui avait revtu des fourrures, et une toque la blancheur polaire ornait sa tte. Son expression s'tait faite srieuse au fur et mesure de l'avance de l'le des Anctres vers eux. Il y avait sur ses pourtours une vgtation bruntre dont les branches basses pendaient dans le vide, et un cne invers de terre noire et de roche s'tirait vers le bas. L'escalier de cristal fin tournoyait avant de rejoindre un portail semblable un quai de dbarquement, Azriel prenant le temps de faire une ultime pause avant la dernire ligne droite. Lorsque nous accderons la surface, de vieilles gens nous accueilleront et il nous faudra leur parler avec modestie et respect, ce sont des magiciens vnrables. Chacun avait approuv du menton, seul Aola prouvant le besoin de parler encore, mme aprs une si rude monte. Vos Anctres sauront nous indiquer la route pour le Vieux Pays, d'aprs vous ? Ou au moins le Chemin Perdu ? Si les Anctres de l'le Centrale n'en sont pas capables, vous ne pourrez jamais vivre assez vieux pour pouvoir rencontrer des personnes plus rudites, affirma Azriel en abaissant devant ses yeux brids sa toque de fourrure. Sur ce il reprit la marche en avant, et bientt la masse de l'le centrale arienne se fit norme. Des barrires cristallines en dlimitaient les abords, et par-devers elles des arbres noirs et rouges, l'corce granuleuse, se pressaient en masse. Il y avait des bancs de bois blanc et des fontaines ruisselantes d'eau dans des prairies, avec des demeures nanties de toits ronds et de tuiles scintillantes sous l'clat rasant du soleil de l'Unimonde. Au-dessus de leurs ttes scintillaient les toiles, et sous eux un tapis de nuage leur masquait toute vision du monde infrieur. Ils

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semblaient voluer sur un tapis enchant, immacul et merveilleux, en un monde hors du temps. Les maisons taient peu nombreuses et la population rduite, comme dj les visiteurs avaient pu s'en rendre compte dans les les ariennes du bas. Les voyageurs virent venir eux un couple d'un ge indtermin, dont la vision et l'allure produisirent un grand effet chacun, mais bien plus encore Azriel. C'taient de vieilles gens l'allure ratatine, ils marchaient en couple en se tenant par la main, un homme et une femme d'ge indtermin mais trs avanc, sans aucun doute. Ils allaient vots et taient revtus de vtements amples leur remontant sur la tte, ils possdaient des mains noueuses et des souliers de cuir brillant, un visage rid et tann par les annes. Et, surtout, des yeux brillants et tincelants, semblables des puits de lumire. Azriel jamais n'avait eu affaire encore l'le des Anctres, contrairement nombre de ses concitoyens, aussi en resta-t-il saisi et ptrifi. Littralement, il ne put ouvrir la bouche ni articuler le moindre mot. Aussi Iolo et Balbillus parlrent-ils rapidement pour ne pas laisser s'couler une priode de temps d'une dure inconvenante. Anciens et nobles habitants de l'le des Anctres, recevez nos hommages et ceux de nos amis. Iolo et Balbillus le chat-cerise avaient parl d'une mme voix, basse et feutre, et tout en s'exprimant de cette manire rserve ils avaient baiss les yeux en se souvenant des conseils donns par Azriel. Nous avons entendu parler de vous, voyageurs, dirent les deux Anctres dlgus visiblement par le reste de la petite communaut de l'le, et nous vous avons vu monter jusqu' nos enfants depuis l'Unimonde, dclara l'un des Anctres malingres, l'homme. Nous le savons, vous cherchez les Sources de Rebours, car les penses de notre petit-fils Azriel nous sont ouvertes, et vous tes venus nous demander conseil, renchrit la petite vieille au regard brlant. Les choses ne sont-elles pas ainsi ? Les deux amis de la Ligue tout comme Azriel et les Amazoons de la Trinit hochrent de la tte. Effectivement, les Anctres avaient vu juste. Nous, les Anctres du cercle de l'Unimonde, avons dlibr le jour mme de votre venue et nous vous disons ceci : nous avons un immense respect pour votre tche et nous vous respectons au plus haut point, mais nous ne pouvons accepter plus longtemps votre prsence dans les les ariennes. Il vous faut les quitter immdiatement, vous avez dclench de graves troubles dans l'Unimonde et bientt l'un d'entre vous en rpondra. Nous ne voulons pas de soucis avec les Puissances. Partez,

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partez, sans faute. Les les du Cercle ne doivent d'aucune manire tre mles cette triste histoire, car nul ne sait, parmi nous, comment elle se terminera mme en scrutant au plus prs l'cheveau des ons. Iolo avec un air abasourdi s'tait tourn vers Azriel, celui-ci son image n'en sachant pas davantage. Les Amazoons paraissaient choques de l'attitude bute des Anctres, mais craignant leur magie et se sachant de surcrot dans leur domaine, elles prfrrent garder un silence renfrogn. Je ne comprends pas, balbutia Iolo dont l'attente tait videmment due par le rsultat de la confrontation. Vous en saurez davantage bientt, puisque de ses fautes chacun doit payer le prix, tt ou tard, dclara l'Anctre. La justice du monde s'exprime ainsi, et rend chacun selon son d. N'aurons-nous pas une information quelconque sur la meilleure faon de rejoindre le Chemin Perdu, voire le Vieux Pays, miaula le chat-cerise, chagrin d'avoir fait tout ce priple pour rien. Le Chemin Perdu possde une entre garde par un homme solitaire, il vit au bord du monde, assura l'Anctre. Mais le Destin vous rattrapera sous peu, et il vous disloquera de nouveau, prophtisa le Vnrable aux yeux de feu en leur indiquant sans mnagement le chemin de retour. L'me chagrine et le coeur gros, chacun s'en retourna vers l'escalier si pniblement gravi, personne ne ressentant le dsir d'ouvrir la bouche pour commenter la dcision des habitants anciens de l'le centrale. Iolo avait trop de fatigue dans les jambes pour refaire en sens inverse le chemin montant, aussi il recouvrit d'un sort de froidure les marches de cristal. Sur une couche d'herbes sches confectionnes la hte, la petite troupe redescendit des hauteurs une vitesse surprenante. L'arrive ne se fit pas sans mal, et aprs avoir remis les pieds sur le sol de son le natale Azriel s'tait dgag de ses fourrures pour se retourner penaud vers la troupe Amazoon, installe dans sa proprit. Amis, je suis effondr. J'avais tant prsum de cette visite, et dj il va vous falloir partir. Mon coeur est triste, je pensais assister une fte et elle est devenue une triste crmonie d'adieu. La Trinit sans attendre tait alle informer le campement du dpart imminent, et les sorcires Amazoons habitues aux voltefaces de l'irritable Aola ne s'offusqurent pas outre mesure de ce dpart prcipit des les ariennes, dans la nuit tombante. La nuit toile tait sur eux, un vent aigre rebroussait les cheveux en faisant frissonner chacun. Salah tait venu aux nouvelles et Balbillus prenant la peine de lui miauler la

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succession des vnements, Iolo essaya de consoler Azriel visiblement afflig. Azriel, il ne faut pas se soucier des circonstances sur lesquelles nous n'avons aucune prise, mais bien plutt les louer lorsqu'elles nous sparent. La vague toujours revient sur le rivage aprs l'avoir quitt, et ainsi font de mme les amis dans le tumulte de l'existence. Il avait mis une main amicale sur l'paule du magicien, et dj les alalhs bramaient dans l'excitation du dpart. Les Vouivres taient revenues de patrouille avec leurs matresses, les tentes argentes avec les tendards de bronze avaient t charges dans les chariots des trakkers. Salah avait attel le leur, un chemin de cristal apparaissant au loin, prs du portail grandiose de l'le arienne. Le reste des les flottait dans les airs et ses montagnes illumines lvitant au plus haut des cieux dtenaient un aspect irrel. Je suis malgr tout intrigu, reprit Azriel d'un ton de voix plus bas, les paroles de l'Anctre m'ont paru inquitantes. L'tre dont il parlait ne serait-il pas tout simplement toi, Iolo, mon ami ? Iolo avait galement eu cette impression, mais il se garda bien d'en faire part au magicien aimable. Il se pourrait, en effet, mais rien ne l'indique encore. Ne marchons pas vers les vnements mais laissons-les plutt venir nous. Iolo avait saut d'un bond sur le marchepied de leur charrette, et Salah s'tait plac ct de Balbillus sur le banc de bois. Des habitants de l'le taient venus faire leurs adieux, Azriel s'exprimant une dernire fois. Vous auriez pu partir au petit matin, vous savez. Iolo hocha de la tte en signe d'approbation, il en tait parfaitement conscient. Les Amazoons sont des sorcires exprimentes et prudentes, elles ne veulent pas prendre le moindre risque. De plus Les alalhs dj s'taient branls bruyamment et les habitants de l'le s'taient regroups aux abords pour les regarder partir. leur suite taient quelques Evzoons membres de l'expdition et les chariots de l'intendance, le dernier de tous tant celui de Iolo car il avait tenu parler avec Azriel jusqu'au bout. Les Amazoons de la Trinit ignorent jusqu'au sens du mot "patience". Iolo d'un claquement de langue avait fait bondir leur trakker, celui-ci sursautant avant de s'lancer derrire le reste des carrioles en tractant leur chariot. Dans un cahotement sinistre sur le chemin caillouteux, Iolo prdit Azriel.

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Nous nous reverrons. Puis il se retourna et se mit en devoir de ne pas se laisser distancer par le train infernal des alalhs, qui aprs s'tre repus de l'herbe verte et grasse de l'le arienne taient dbordants d'nergie. La troupe descendit avec prcaution le chemin de lumire menant hors des les ariennes, et la nuit tant venue un grand sommeil s'empara de Iolo, celui-ci s'en ouvrant Salah. Tu es fatigu, Iolo, laisse-moi prendre ta place car je n'ai pas comme toi escalad un si haut escalier, comprit leur ami de la cit de Myriam avec mansutude. Les alalhs continuaient marcher en tte et plusieurs sorcires volaient dans les airs, prs des bannires flottant au vent de la nuit froide. Le vent tait tomb et dans le ciel seul se faisaient entendre les grondements sourds des mastodontes, aiguillonns par les clats de voix vocifrants des sorcires noires. Les carrioles grinaient en avanant devant leur chariot, et Iolo s'allongea dans le fond entre les ballots de marchandises puis s'enveloppa dans une chaude couverture, rejoint peu aprs par Balbillus le chat-cerise. L'escalade conclue par une descente tout aussi rapide les avait vids, un profond sommeil advint au jeune magicien de la Ligue. Il dgringola en un puits noir, puis vola par les cieux d'onyx de terres endormies avant de se retrouver devant un palais de pierre, clair dans les hauteurs par de vastes toiles, et des constellations inconnues. Curieusement, son compagnon le chat-cerise tait ses cts, et il lui semblait voluer l avec un naturel semblable celui dont il usait durant son existence diurne. Des dmons velus l'apparence inquitante se tenaient droits, serrant de leur poigne des armes sinistres l'image de hallebardes et de tridents, entrecroiss afin de barrer tout passage. Puis un Vahhuia cornu vtu de riches habits s'en tait venu, et il avait fait se sparer les armes. Une lune blafarde scintillait dans un lit de nuages, par les baies entr'ouvertes du long couloir emprunt. Le dmon de haut rang marmonnait voix basse, pour lui et pour ses visiteurs oniriques. videmment, les choses ne sont pas simples, rien n'est simple, jamais. Mais il faut faire un effort, le meilleur n'est jamais d, ni acquis. Il se gagne, il se mrite. Par le labeur, le travail, oui Le travail. Plat-il ? Le chat-cerise en ce songe extravagant et curieusement raliste demandait des explications, et le Vahhuia marqua un sursaut.

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Je voulais dire, les problmes ne doivent pas tre esquivs, jamais. Vous auriez d nous rejoindre par les chemins du rve bien plus tt. N'avez-vous pas entendu l'appel ? C'est--dire Dans son rve Iolo ne comprenait goutte l'attitude du Vahhuia, et encore moins ses paroles. N'avez-vous pas eu des billements furtifs, des assoupissements brusques, un dsir de sommeil soudain, plusieurs reprises ? Le dmon en continuant les mener vers le coeur du palais de pierre les interrogeait. Des gardes dmons ils frlaient, et de hautes portes ciseles ils laissaient derrire eux. Bientt ils parvinrent dans une vaste pice dcore de soieries et de colonnades. Si, mais nous avons dormi lorsque nous le pouvions chaque fois expliqua Iolo en dtaillant les environs raffins, avec les Vahhuias dmoniaques voluant de partout, et les grandes baies vitres de cristal noir donnant sur un jardin vgtal lunaire et trange, au-del. Ce n'tait pas suffisant ! explosa le dmon. Il fallait dormir immdiatement, les portes du Sommeil n'attendent pas, car en cas de non-prsence de votre part il faut attendre nouveau tout un cycle onirique ! Le dmon paraissait ahuri de la lgret avec laquelle les deux amis avaient trait les cycles cosmiques et oniriques, dont vrai dire ces derniers ignoraient tout, mais une voix basse et grave avait parl depuis un angle. Je te remercie, Baasa, tu peux disposer maintenant puisque les vnements sont dsormais conformes avec ce qui doit tre. Le Vahhuia toujours grognon de la mauvaise volont de ses invits s'tait retir, et un cercle dmoniaque s'tait form autour de Iolo et de Balbillus, gars de cette manire dans les dtours d'un rve pntrant. Sur son trne le Prince des Enfers s'tait tourn vers eux, une crature singulire reposant ses cts. Il s'agissait d'un chien norme et disproportionn, d'une couleur rouge sang strictement identique celle de Balbillus le chat-cerise, comme s'il y avait entre eux une forme secrte de parent. Un nuage serpentin sifflait et s'agitait autour de ses trois ttes canines, aux dents blanches et luisantes. Il aboya de ses trois ttes, sa queue sanglante battante contre ses pattes. Il tait vritablement effrayant. Calme-toi, Cerbre, tu le vois bien, nos amis ont fini par trouver le chemin du retour, lui dit paisiblement le Prince des Enfers en caressant l'une de ses trois ttes. L'homme au teint ple et la taille leve tait vtu de larges habits couleur de nuit, assis sur un trne de porphyre blanc incrust de pierres

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rondes et rouges, l'clat luisant. Il possdait de longs cheveux noir corbeau, avec des traits fins et une expression rveuse. Il avait dans le dos de chaque ct de son trne les ailes d'un ange, mais sa nature infernale tait indique par leur teinte de jais. Un pectoral d'or compliqu battait sur sa poitrine, et ses doigts s'ornaient de bagues d'argent d'apparence sinistre. Je suis, vous vous en doutez, l'Ange Exterminateur, l'A, comme on m'appelle parfois, se prsenta l'tre sur son sige en s'adressant aux deux amis, entours pour leur part d'une cour de dmons. Iolo avait cill des yeux dans son aventure onirique. Nous ne comprenons pas, assura-t-il malaisment l'homme sur son trne, il avait en effet bien conscience de dormir profondment sur le chariot de l'expdition Amazoon, pendant la descente de cette dernire vers la surface de l'Unimonde. Cela n'a rien d'extraordinaire, reprit l'homme sans cesser de caresser machinalement l'une des ttes de son compagnon sanglant. Pourtant, il me souvient Iolo cherchait dans ses souvenirs, et l'Ange Exterminateur sourit en observant ses efforts. L'oubli est chez toi seulement partiel, c'est bien. Je t'ai dj contact en rve, tu seras un jour prochain convoqu par le Tribunal des Morts, t'avais-je dit. Je m'en rappelle ! s'cria Iolo en faisant sursauter le chat-cerise prs de lui. Vous me disiez de bien me porter, pour ne pas aggraver la situation, et Tu n'en as pas tenu compte, justement, le coupa abruptement le Prince des Morts. En lieu et place d'un seul problme, dsormais, tu en as deux. Voil pourquoi il ne nous a pas t possible d'attendre davantage. Dans la grande salle du palais de pierre, les Vahhuias cornus et affreux, grimaants et sombre, s'taient mis parler en faisant grincer leurs armes et leurs crocs, leurs griffes pointues. Ils paraissaient ne pas apprcier l'attitude selon eux dsinvolte de Iolo, mais l'A leur avait intim le silence d'un geste solennel. Frres, il suffit. Ce garon a le droit d'tre inform de ses fautes, afin de pouvoir ragir en temps utile, dclara-t-il la cohorte des dmons. Mais je n'ai fait de mal personne ! se dfendit Iolo en commenant tre inquiet de la tournure prise par les vnements. Je ne comprends rien rien !

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Je vais y venir, poursuivit plus doucement le Prince des Enfers depuis son trne de porphyre. Je t'en ai dj parl brivement en rve, il y a trois cycles oniriques de cela, tu as t accus de mort par le Haut-Vampire Azram. Pour cela, le Tribunal des Morts doit entendre ta dposition, l'accusation est importante. Tu es des miens, Iolo, aussi je prendrai ta dfense. Mais tu devras produire des preuves fortes, ou bien tre trs persuasif. Iolo n'a jamais tu personne ! miaula le chat-cerise d'une voix perante. Un vampire a t affect par le poison d'un Eggregore, dans le corps de Iolo, et le vampire est dcd, lcha d'un trait l'A. Cette nouvelle est venue aux oreilles du Haut-Vampire Azram, il a port plainte au Tribunal des Morts. Iolo et le chat-cerise se regardrent mutuellement avec une expression mortifie, l'authenticit de la chose pourrait difficilement tre rfute, en effet. Et quelle est ma seconde erreur ? s'enquit le jeune magicien de la Ligue d'une voix teinte, ce dferlement de mauvaises nouvelles commenant le dstabiliser. L'A avait eu une expression rflchie, lchant la tte velue de son compagnon canin en prenant la peine de rflchir, paraissant fouiller dans ses souvenirs. Une pe trs importante tait dissimule au coeur du monde des hommes. Cette pe m'appartient. Iolo avait ouvert de grands yeux en songeant immdiatement l'pe de vieil argent donne aux personnes tranges, sur leurs chevaux macabres. Oui, avait acquiesc l'Ange de la Mort en devinant ses penses, il s'agit bien de cela. Pourquoi ne l'avez-vous pas garde par-devers vous, seigneur ? Iolo tait interloqu d'un tel tat de fait, mais curieusement le prince sombre sur son trne ne ragit pas devant son audace. Il paraissait mme gn d'avoir rpondre, comme s'il tait pris en faute. Cette pe est dangereuse pour les tres noirs sous mes ordres et dont j'ai la garde, les morts eux-mmes sont repousss par son pouvoir. Voil pourquoi tout en ayant une telle pe en ma possession je ne peux en avoir l'usage prs de moi, les miens en souffriraient. Seigneur, j'ai du mal croire une telle chose, souffla le jeune garon de la Ligue en baissant la tte devant la hardiesse de ses paroles.

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Et pourtant il en est bien ainsi, un jour, tu verras, peut-tre toi aussi tu devras faire un choix identique. Je ne comprends pas, se lamenta Iolo. L'avenir t'expliquera les choses de manire plus claire et ordonne, lui rpondit l'A sur son trne. Donc, cette pe aurait d rester enfouie dans les caves de cette bourgade retire. Je ne me suis pas empar de cette pe, l'A, expliqua Iolo de son mieux l'tre suprieur et l'assemble des dmons. On m'en a fait don contre ma volont, et pour sauver notre expdition j'ai d la confier des gens puissants. C'est vrai, feula le chat-cerise, Iolo n'a pas pris l'pe de sa cache. Mais il est le dernier l'avoir touche, et surtout, beugla un Vahhuia vindicatif en dsignant le jeune garon de son index, noir et velu, il en a fait don la Meute. Ce dernier mot paraissait dtenir des consonances effrayantes mme pour l'assemble des Vahhuias, et Iolo dansa d'un pied sur l'autre en attendant la suite du discours de l'A. Tu dois reprendre cette pe la Meute, Iolo, articula franchement l'ange noir depuis son pidestal, et cette fois-ci sa voix avait des accents mtalliques, et rparer au plus vite les dgts causs dans mes royaumes tnbreux. L'pe devra tre place dans un endroit plus sr encore, je te l'indiquerai ultrieurement, lorsque le besoin s'en fera sentir. Laissez-moi le temps Iolo balbutiait de saisissement devant l'inattendu dvoil lui. Mais il tait loin de s'attendre la suite. Le temps nous est compt, justement, grogna l'Ange de la Mort en caressant son menton, les sourcils froncs sur ses yeux sombres et noirs. Tout cela doit tre rgl pour ta venue au Tribunal des Morts, avant la fin du prochain cycle cosmique. Le temps onirique n'est pas celui des hommes, un court rpit prs des tiens t'est accord, mais ne t'attarde plus et prpare tes affaires. Bientt, l'Enfer ouvrira ses portes pour toi et ton ami. Sur la carriole cahotante Iolo et Balbillus s'agitaient dans leur sommeil. La troupe Amazoon avait termin de descendre le chemin de cristal et s'acheminait vers le bord de l'Unimonde, la recherche de ce vieillard solitaire connaissant le Chemin Perdu, selon les Anctres des les ariennes. La nuit des hommes s'en tait venue depuis longtemps, et Iolo rvait toujours, mais les couleurs et les sons de son rve pntrant plissaient et s'amenuisaient graduellement.

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La tche sera rude, des Vahhuias t'escorteront et t'aideront dans ta tche, cela ne sera pas de trop. Les Sextes sont puissants, ils possdent toute ma confiance. Ils ont une trange histoire te raconter L'A montrait du doigt de puissants dmons s'avanant vers Iolo et le chat-cerise, mais le jeune magicien de la Ligue put seulement distinguer des ombres diffuses. Dj, Salah secouait Iolo par l'paule en se moquant de sa torpeur et de ses traits bouffis. Il dort profondment, l'animal ! riait Salah en tapotant sans mnagement l'paule du jeune homme de la Ligue. Nous sommes arrivs la surface de l'Unimonde, et avant de reprendre la route une courte halte a t dcide par la Trinit. Comment te sens-tu, mon garon ? Iolo grommela des paroles confuses dans l'aube naissante, aux doigts de givre froid. Une brume tenace nappait les vals et les forts du Mondwana, et la route lumineuse menant aux les ariennes n'tait plus. Balbillus tait de mauvaise humeur, et en attendant le moment du dpart Salah tait parti se reposer l'arrire du chariot les deux amis marchrent vers le cercle le plus proche. Des sorcires avaient fait un bon feu, et mis des cafetires chauffer. Bientt, un arme apptissant se rpandit dans la troupe Amazoon, et les sorcires de la Trinit elles-mmes se mirent en devoir de distribuer des rations de nourriture et des biscuits secs au ssame. Prenez des forces, ceux ayant t mnags durant la descente doivent s'attendre remplacer les personnes fatigues ! disait Aola en s'enveloppant dans les pans sombres de son chle pour mieux se mettre l'abri de la froidure matinale. Nous allons nous rchauffer avant de repartir la recherche du bord de l'Unimonde. Iolo secoua la tte, les paroles fuyantes des Anctres, sur la plus haute le arienne, n'taient pas tombes dans l'oreille d'un sourd. Iolo s'broua de nouveau, des images et des sons n'ayant aucun rapport avec la veille silencieuse laquelle il tait ml tourbillonnant dans sa tte. On lui fit passer une tasse de caf brlant et lentement les brumes de son esprit se dissiprent, chassant les ultimes vestiges oniriques. Nanmoins, une pointe d'inquitude, aveugle et irrationnelle, s'obstinait fouailler secrtement ses entrailles.

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Chapitre

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Les alalhs pitinaient l'onde sale de la mer indigo et sur les rochers, prs de Balbillus perch sur un roc noirtre, non loin de leur ami Salah, la troupe de sorcires Amazoons observait le groupe de mastodontes cailleux et normes conduit par le reste des sorcires vers les abords houleux de la plage sablonneuse. Sous le ciel dgag l'astre solaire du Mondwana indiquait la fin de l'aprs-midi, tant la marche de l'expdition avec les Vouivres sifflantes en claireuses et les chariots de l'intendance fermant le cortge avait t soutenue. En effet, au petit matin, aprs une pause d'une bonne journe selon les critres des sorcires noires c'tait un dlai norme, avait jug Iolo la Trinit avait termin son conciliabule avec les sorcires les plus exprimentes, sous la tente de commandement o tout mle tait interdit de prsence. Elles semblent avoir trouv leur objectif, jugea le chat-cerise d'un ton indiffrent, tout en dtaillant la marche des alalhs dans l'avance de la mer. On le dirait bien, en effet, approuva le jeune magicien de la Ligue aprs avoir mis ses mains en visire, et Salah avait approuv ses paroles. Les Amazoons ont lanc des filins, elles se mettent remorquer quelque chose vers le rivage, dclara Salah. Il y avait autour d'eux les trakkers avec les chariots de provision, plusieurs mastodontes laisss sur la plage et un groupe d'Amazoons dont celles de la Trinit. savoir, Aola, Nyris et Thlia. La dcision de la Trinit dans la matine avait t claire, il fallait faire vite dsormais car dans l'Empire de la Roue les vnements se prcipitaient. Jamais les renseignements leur disposition n'avaient t si abondants, et les sorcires rudites de l'Empire contactes magiquement avaient t formelles : le temps n'tait plus aux reculades ni l'apprhension. Un artfact enchant avait t envoy travers les dimensions et l'espace pour leur permettre, elles et toute la troupe, de rejoindre au plus vite les bords et mme les confins de l'Unimonde. L o, selon les Anctres des Iles Ariennes, tait le gardien du passage secret vers le Pays d'Arc-en-ciel, priple ultime avant le Vieux Pays des Vieilles Gens, des Hros des Temps

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Anciens. Il leur fallait faire vite, et en raison de cela les alalhs avaient t presss de faire route vers une portion de territoire proche o la machine mystrieuse avait t localise. Au terme d'une course haletante il s'tait avr, au grand dam des sorcires, qu'une vaste mer occupait le territoire en question et un groupe de alalh avait t dsign pour ramener l'engin, repr au large par les Vouivres sifflantes et leurs matresses sorcires sur leur balai. Tirant et sifflant de colre, crachant de l'eau sale gros bouillons, les alalhs remorquant leur charge avaient fini par rejoindre le rivage et chacun s'tait prcipit pour dcouvrir l'objet mystrieux, avant de dchanter en sourdine. Il tait de dimension rduite et ne semblait impressionnant en rien, si ce n'est par son aspect de champignon mtallique et scintillant. Il tait grand, certes, mais des plus banals d'aspect, en somme. Malgr tout, dans la soire allant en s'assombrissant, la Trinit tait accourue pour le pousser au sec, et les yeux des sorcires de la troupe brillaient lorsqu'ils se posaient sur lui. Des sorcires de haut rang avaient fait se reformer les groupes de alalhs, et mme les chariots de provision avaient t disposs en file, en queue de peloton. En compagnie de Salah et du chat-cerise Balbillus, Iolo avait repris sa place sur sa carriole habituelle, avec son trakker coutumier, dont il avait fini par s'enticher au grand dsespoir de Balbillus. Iolo se tourna vers son ami flin. Du diable si je comprends comment cet objet singulier peut nous permettre de rejoindre plus vite les confins du Mondwana. Il ne peut pas nous transporter tous, aprs tout ! Il est minuscule! Iolo se rpandait en conjectures, mais le chat-cerise paraissait plus serein. Laissons faire ces femmes, elles disposent d'une civilisation puissante et raffine ne le devant en rien celle de notre Terre. La Trinit disait ce matin que cette machine confectionne spcialement pour notre cause par des Amazoons d'lite ne nous transporte pas le moins du monde, expliqua Salah en refermant les pans de son manteau de voyage, il cre l'image de notre troupe sur l'endroit rejoindre, et celle-ci nous attire et nous absorbe dans notre propre rplique. Je n'ai rien compris, avoua Iolo, un trange clat jaillissant simultanment de l'artfact et commenant irradier sur la totalit de la plage sombre par ondes concentriques. vrai dire, moi non plus, reconnut Salah en fixant avec inquitude la luminosit enveloppant chaque tre et chose de la troupe Amazoon. Sur les alalhs les sorcires se tenaient droites et silencieuses, seules leurs longues hallebardes et leurs pes s'entrechoquaient en tintant

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dans la nuit tombante, quelques Vouivres ailes sifflant galement dans leurs paniers d'osier, o leurs matresses les avaient enfermes en prvision du grand voyage. Les alalhs bramaient et grondaient de manire sourde dans le vent froid, prs du ressac de la mer, et sur leur palanquin de commandement la Trinit tait remonte sans attendre. L'engin mtallique et luisant de forme si particulire avait gagn en clat et maintenant le primtre entier de la plage dserte s'en trouvait clair. Les cercles de lumire allaient en s'largissant encore et l'engin paraissait pourvu d'une existence propre. Soudain, l'objet mtallique se dplaa latralement et Iolo tressaillit en observant cela. Tu as vu, Balbillus ? lui demanda le jeune garon en se mordant les lvres. Chut, rpondit doucement le chat-cerise sans quitter du regard le tourbillonnement mtallique. Les abords de la scne s'effilochaient et se volatilisaient, la mer scintillante aux vagues d'argent, les rochers tnbreux, tout cela disparaissait. Un paysage montagneux apparaissait dsormais, et le soir s'tait mtamorphos en un riant jour de midi. L'air tait sec et lger, comme si on se trouvait en haute altitude. Le soleil blanc brillait sans les chauffer, car les environs taient trs froids. Des montagnes les environnaient et l'herbe tait pauvre, rude, avec des arbres dcharns dont la plupart taient morts. Des pierres rocailleuses parsemaient les pentes et les versants. Les lieux avaient compltement chang. Eh bien, la magie des Amazoons a t suprmement efficiente, on dirait, lcha Iolo en se grattant le crne, aprs avoir retir de sa tte son bret de velours. Sur les chariots chacun avait intim l'ordre son trakker d'aller de l'avant, et parmi les grincements des carrioles et les sifflements des Vouivres s'lanant en exploration sur les bords de l'Unimonde, Iolo jeta un regard en arrire machinalement. Des silhouettes brumeuses et vaporeuses se tenaient l'emplacement o s'tait matrialis la troupe Amazoon, l'exacte rplique de l'expdition, jusqu'au dernier trakker et alalh, sans parler des Evzoons et Amazoons. Iolo avait montr du doigt ces cratures volatiles Aola, cette dernire s'en tant venue vers eux, en queue de cortge. Oui, je sais, grogna Aola aprs avoir observ le phnomne avec un morne intrt. Ce sont les restes des rceptacles nous ayant attirs jusqu'ici, leur temps de vie est compt. Bientt, ils se dissoudront dans l'ther, il ne peut y avoir de par les lois cosmiques deux tres d'essence identique dans un mme continum.

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Vous croyez ? interrogea Balbillus le chat-cerise. On jurerait pourtant le contraire, ils sont loin de se dissoudre, ces fantmes, et ils perdurent en consistance. Sottises, lui rpliqua d'un ton cinglant Aola de la Trinit, ils vont prir bientt, c'est l un phnomne trs connu par chez nous. Du reste le mme phnomne a permis nos existences de supplanter la leur, et de parvenir jusqu'ici sans coup frir. Ce sont des lois cosmiques largement au-dessus de vos possibilits de comprhension, mme si j'ai rarement eu l'occasion de croiser des Evzoons aussi sagaces. Le palanquin de commandement de la Trinit reprit marche force la tte de la troupe. En dfinitive, jugea Iolo, les Amazoons, malgr leur morgue et fiert, les tenaient en haute estime. Les Amazoons paraissent sres d'elles, lana Iolo vers le chat-cerise. Il semblerait, en effet, approuva d'un ton neutre le chat-cerise, aprs avoir jet un dernier coup d'oeil aux lambeaux de silhouettes flottant dans la plaine pentue, derrire eux. Le chat-cerise garda dans cet instant difficile ses doutes pour lui. Aprs tout, la science des Amazoons tait immmoriale, et en regard de son ge la magie de la Ligue tait d'une jeunesse confondante. Aussi donc le chat-cerise balaya ces craintes dans un recoin de son esprit et il se tourna vers des proccupations plus terre--terre. Dans la poussire souleve par la marche des alalhs porteurs de sorcires, les trakkers essayaient de ne pas se faire distancer, une fois de plus, et les chariots cahotaient et sautaient brutalement sur les -plats rocheux de la surface. Dsormais, le relief les entourant avait chang du tout au tout. Au bord de l'Unimonde, avaient dit les Anctres des Cercles, habitait un vieil homme connaissant la Passe vers le Pays d'Arc-en-ciel, patrie originelle des Magiciens carlate. Tout du moins la magie des Amazoons avait t sans dfaillance, puisquau bord de l'inconnu se trouvait l'expdition guerrire des sorcires, un paysage de hauts plateaux et de montagnes acres, de ravins vertigineux et d'-pics noirtres jouxtant des plaines rocailleuses et inclines, des plateaux desschs par un vent mordant. Il nous reste l'esprer, ce Vieil Homme voqu par les Anctres d'Azriel ne rptera pas leur attitude, soupira leur ami Salah en s'enveloppant dans les pans de son manteau de voyage l'arrire du chariot, sur les ballots d'affaires et de marchandises diverses. Nous n'avons pas la chance des Magiciens carlates, eux ont pu bnficier de leur vol odieux pour raliser leur dessein.

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Une brume intense s'levait de l'abme et leur voilait les montagnes proches, comme si une barrire intangible et infranchissable les sparait du relief voisin, sur le bord leur faisant face. Si prs, et si loin la fois, se prit mditer Iolo songeusement, en mme temps que lui venaient aux oreilles les clats de voix des sorcires Amazoons perches sur leurs alalhs. Surviendrait-il un imprvu ? s'exclama Salah en se redressant sur ses ballots, intrigu par l'agitation provenant du devant de l'expdition. Les vnements se prcipitent, un incident a d se glisser dans les plans de nos amies les sorcires, murmura Iolo en poussant leur trakker quitter les rangs et s'lancer le long de la colonne jusqu' atteindre enfin les avant-postes, o un attroupement s'tait form. Un problme ? s'enquit Iolo vers les sorcires Amazoons de la Trinit, descendues sur le sol. Iolo et le chat-cerise Balbillus avaient quitt leur tour leur chariot, Salah ne tardant pas les rejoindre sur les bords de l'Unimonde. L'obstacle n'tait pas mince, et vrai dire il tait incontournable. Devant eux tait non pas le vide mais le nant, ou pour mieux dire l'absence de toute chose, mme du vide. Le vide constitue malgr tout une prsence, et l'absence totale de vide ou de plein n'tait pas niable. Il y a peu encore un paysage de montagne et de plateau les environnait. Maintenant, aprs une rapide avance sur le bord de l'Unimonde l'extrmit du Mondwana avait t atteinte, et seul l'Inconnaissable, l'Immatriel se dressait face eux. En tout cas, les Amazoons de l'Empire ne nous ont pas induits en erreur, leur gemetron nous a bien emports grce l'usage de la Magie Double sur les bords extrmes de l'Unimonde, assura Aola de la Trinit aprs avoir retir son grand chapeau noir de sa chevelure pique d'pingles d'argent, et avoir us de son couvre-chef pour s'venter machinalement. Indubitablement, acquiesa son tour la sorcire Nyris en mordillant ses lvres carmin, les sourcils froncs. Et qu'allons-nous faire maintenant ici ? Ce fameux vieil homme sens rsider aux environs est invisible, poursuivit Thlia en prodiguant un regard courrouc aux amis de la Terre. Nous voil bien avances ! Il ne faut pas s'affoler encore, mesdames, miaula paisiblement le chat-cerise Balbillus en fermant ses yeux d'or. Non ?

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Non, rpondit Balbillus la mine inquite de Salah, ne voulant pas montrer sa nervosit naissante. Non, affirma encore Iolo en grattant son front, observant les environs, ils paraissaient tranchs par un couteau magique de haut en bas, juste devant eux. Il nous faut d'abord retrouver cet homme. Si nous ne le pouvons pas, alors, il sera bien temps de s'agiter et de geindre. Sans ajouter un seul mot Iolo suivi de Salah et de Balbillus le chat-cerise se mit explorer les alentours en vitant soigneusement le ct dangereux, espace vide et blanc exhalant une vibration singulire. Sur les franges de l'Unimonde, tous se mirent en devoir de rencontrer ce vieil homme, ou du moins l'indice quelconque d'une prsence humaine. Ils se trouvaient sur les abords d'une valle battue par le vent, et les montagnes s'tiraient derrire eux : plusieurs groupes de sorcires sur leurs balais s'en allrent dtailler l'arrire-pays, peut-tre le vieil homme s'y cachait-il dans un vallon recul. Les alalhs, les trakkers furent soulags de leur charge durant la recherche frntique des Amazoons. Des bois d'arbres chtifs et maigres furent dcouverts et des branches brises firent pousser des cris de joie aux noires Amazoons. C'est un signe indniable, quelqu'un a coup ces branches pour faire du feu, expliqua Aola de la Trinit aux trois amis. Durant de longues minutes d'autres signes de vie furent recherchs, le chat-cerise Balbillus flairant le sol jusqu' se rapprocher du dangereux abme, s'attirant une remarque mordante de la part d'Aola. Voudriez-vous nous quitter dj ? Des traces de pas vont jusque l, et Balbillus s'tait immobilis l'extrme bord de l'Unimonde, Iolo ne tardant pas le rejoindre, suivi du reste de la troupe. Prs du nant extrme, la terre du Mondwana s'achevait brutalement et un prcipice s'tirait vers le bas. Curieusement, un filet de fume, tnue et presque indiscernable, s'levait du bord vers le ciel clair. Un petit chemin taill flanc de prcipice s'insinuait vers les profondeurs incommensurables, de simples lattes de bois poses sur les degrs taills dans la roche terreuse. La descente en tait raide, mais indubitablement l tait sinon le vieil homme recherch, du moins quelqu'un dont les renseignements et la connaissance des lieux pouvait faire grand bien l'expdition Amazoon. Un homme doit descendre cet escalier et s'en aller interroger la personne rsidant plus bas, miaula Balbillus. Inutile de faire prendre des risques trop de personnes, inutilement. J'irai moi-mme, et je demanderai le chemin du Pays d'Arc-en-ciel, dit Iolo d'un ton de voix dcid.

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dire vrai, je pensais m'y aventurer personnellement, grommela le chat-cerise, ces marches paraissent glissantes et tratresses, et En dfinitive les deux amis dcidrent de descendre les marches ensemble, Iolo et le chat-cerise Balbillus s'en allant explorer les profondeurs du bord de l'Unimonde. Une portion de territoire limit le long de l'abme permettait une survie provisoire, car l'effet d'attraction de l'Absence toute proche, mme si elle se faisait sentir, n'tait malgr tout pas rdhibitoire, ni mortelle en tout cas. Curieux, jugea Iolo en descendant avec prcaution les marches de bois glissantes le long de la paroi, c'est une bande de terre sans danger, prs d'un grand pril. En effet, approuva le chat-cerise en s'enfonant toujours plus bas ses cts, frlant une muraille de pierre grise enguirlande par endroits de touffes de verdure. Mais aprs tout, ne nous en plaignons pas ! Les deux amis gardrent le silence durant un moment et leur descente flanc de prcipice leur parut sans fin, face un mur immacul la puret effrayante, lorsquenfin le chat-cerise miaula brusquement vers son compagnon. Au-dessus d'eux le ciel bleu du Mondwana tait un mince rectangle cercl de blancheur, et en dessous une obscurit tnbreuse montait, tapisse de lumires phosphorescentes. Il leur semblait s'acheminer vers un ocan tnbreux, Iolo allant exprimer l'ide sinistre s'imposant lui lorsque son ami lui coupa la parole. Une maison se dresse au bout de notre chemin, si ce n'est pas la demeure d'un tre solitaire ce doit tre celle d'un humain lui ressemblant bigrement. Il se trouvait perch flanc de prcipice, support par des tais sur un peron rocheux prominent, une maison de bois constitue de rondins et de plaques d'corces, de branches d'arbres et de feuilles mortes enchevtres dans un fouillis dsordonn et pourtant fonctionnel. Il y avait sur le ct du toit d'corce une minuscule chemine de pierre, et de celle-ci s'chappait le filet de fume entr'aperu peu avant au-dessus de l'abme par le chat-cerise Balbillus. Finalement le groupe parvint devant une porte vote, disjointe et use par les intempries, et sans faon Iolo frappa la porte, s'entendant rpondre presque aussitt, sa grande surprise. Entrez, entrez, messieurs, et ne faites pas attention au dsordre de ma demeure, je vis seul depuis longtemps et je ne suis pas accoutum recevoir des visites. changeant un regard surpris par l'acuit inattendue avec laquelle l'ermite avait devin leur prsence sur le chemin de lattes de bois, Iolo et

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le chat-cerise pntrrent dans la chaumire et prsentrent l'homme leurs hommages. Ce dernier tait d'aspect g et vnrable, avec des vtements gris et une calotte de tissu sur la tte, des cheveux longs et blancs, une barbe neigeuse et des mains rides de faon incroyable. Ils dclinrent leur identit, lui rvlant le pourquoi de leur venue, et la prsence du reste de la troupe plus haut. Le vieil homme avait hoch de la tte en jetant une brasse de bois dans l'tre de sa chemine, o brlait un feu de braises rougeoyantes. Je sais tout cela, avoua-t-il sans se dpartir d'un sourire malicieux. Je vous ai entendu venir de loin, sur la surface mon ge, et vivant seul, on prte attention tous les bruits, vous savez, mme les plus infimes et l'Abme m'a parl de vous, il m'a confi vos espoirs et votre dessein, votre destin, mme. Iolo croyait seulement demi les paroles de leur hte, il semblait douter de la sant mentale de celui-ci, c'est du moins l'opinion qu'en avait retire le vieillard, apparemment, car il s'tait mis rire par saccades. Non, je ne suis pas fou, mme si la folie est l'antichambre de la sagesse. L'Abme vous parle ? reprit Balbillus avec une franche curiosit. Parle-t-on de l'univers de blancheur dvorante se dressant prs d'ici, proche le toucher ? Le vieillard avait lanc une nouvelle fourne de branches dans l'tre en dclenchant une flambe haute et vive dans la chemine troite. Il tait assis sur un tabouret de bois et le parquet disjoint laissait voir le vide entre les lattes noueuses. Vous savez, les apparences sont trompeuses et souvent dissimulent leur nature vritable : la nuit, ici, je dors comme si je me trouvais la surface de l'Unimonde, mais l'Abme lui ne change pas, jamais. Il me parle distinctement tel un ami, nous nous connaissons depuis bien longtemps et je suis si vieux ! J'ai appris respecter son caractre singulier et sa faon, on peut le dire, il m'a adopt aussi Nous cherchons Iolo tait dcontenanc par l'trange gographie de l'endroit et par la psychologie du vieillard. Malgr ses belles paroles, il lui donnait l'impression d'avoir perdu une partie de son bon sens, cause du contact prolong avec cet Abme proche, mystrieux et dvorant. Aussi essaya-til de remettre la discussion sur la bonne voie, mais Balbillus fut plus prompt.

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Nous voulons atteindre le Pays d'Arc-en-ciel, miaula Balbillus dont la voix possdait des accents tranges dans l'exigut de la cabane, peuttre sauriez-vous comment rejoindre cet endroit magique et enchant. Oui, oui, je sais tout cela, reconnut-il en caressant sa barbe blanche de ses doigts maigres et effils, je vous l'ai dj dit. Je comprends votre qute, et en mme temps, je vous plains. Vous nous plaignez ? Les deux amis se regardaient avec une franche surprise, tant les paroles de l'homme solitaire semblaient d'un abord impntrable. Oui, s'il existe bien une Passe enjambant l'Abme de blancheur sparant les deux mondes, et le nom de cet endroit singulier pour les initis est Aliagoth, cette Passe est dsactive depuis bon nombre d'annes dj. Elle n'est plus en service, et ne pourra plus l'tre jamais. Iolo et Balbillus soupirrent avec effroi, une montagne venait de tomber sur leurs paules en menaant de les faire s'touffer tout moment. Mais, expliquez-nous, demandait anxieusement Iolo vers le vieillard, toujours occup remuer distraitement le bois brlant dans l'tre de sa chemine. Nous serait-il donc impossible de franchir l'Abme ? Le Pays d'Arc-en-ciel nous est donc ferm jamais ? se lamentait le chat-cerise d'un ton plaintif. Ce serait injuste, aprs tant d'efforts et de peine ! Non, non, leur expliqua avec un sourire malicieux le vieillard, j'ai manqu de clart dans mes propos, j'aurais d prciser que la Passe est dsactive seulement depuis l'Unimonde. partir de l'Arc-en-ciel, elle est toujours fonctionnelle et utilisable par tout enchanteur de talent. Du reste, souvent des aventuriers et des fous s'aventurent dans le Mondwana en provenance du Pays Color. Donc, si j'ai bien compris, il nous est impossible d'utiliser la Passe pour atteindre l'Arc-en-ciel depuis les bords du Mondwana, rcapitula Iolo en prenant une pose pensive, mme si elle peut tre active partir du Pays Color. Exactement, assura le vieil homme en se tournant vers eux, le front luisant de l'clat de sa chemine. Je comprends, gronda Balbillus, mais notre situation est dsespre, dans ce cas. N'est-ce pas ? Le vieillard dplia ses jambes comme si d'avoir trop longtemps la mme position les avait rendues douloureuses, puis il reprit d'un air finaud.

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Il reste pourtant une issue, mme si elle est trs risque pour l'audacieux tentant de la mettre en oeuvre C'est--dire ? Iolo tait dsabus et amer, les circonstances lui paraissaient hostiles au possible. Nanmoins il voulut en savoir davantage, car le fiel de l'chec lui brlait le palais. Quelqu'un doit atteindre le Pays d'Arc-en-ciel et activer la Passe pour faire franchir l'Abme votre troupe depuis l-bas, rvla sereinement le vieillard. Mais c'est un cercle vicieux, s'exclama avec un accent douloureux le chat-cerise Balbillus, puisque l'accs vers l'Arc-en-ciel nous est interdit ! Par la Passe, certes, convint le vieillard, et c'est vrai, pour une troupe nombreuse telle la vtre un pareil ouvrage est ncessaire, voire obligatoire, mais un homme seul et courageux peut utiliser un moyen prilleux, mais efficace, pour rejoindre le Pays d'Arc-en-ciel. Tout cela n'est pas trs clair, conclut le chat-cerise en approuvant de la tte, aprs un court instant de rflexion. Suivez-moi dehors, leur dclara le vieillard en se relevant pniblement de son sige, je vais vous expliquer. Les deux amis agirent ainsi et sortant de la chaumire en bois, sur l'peron rocheux surplombant l'Abme dvorant, bien en dessous de la surface de l'Unimonde, le vieillard se mit en devoir de leur expliquer les tenants et aboutissants de la situation. Il est impossible depuis bien longtemps, je vous l'ai dit, de franchir la Passe vers le Pays d'Arc-en-ciel car l'accs en est obstru. Un instant, l'interrompit Iolo en se remmorant un rcent souvenir, les Magiciens carlates eux sont partis dj vers le Pays Color, malgr l'impossibilit du passage. Et en grand nombre ! renchrit Balbillus vers le vieil homme. C'est impossible, mme avec l'appui des Puissances, affirma l'homme en passant ses doigts dans sa longue barbe blanche, la perdition est assure dans l'Abme. Tout sens de l'orientation y est perdu instantanment, nul n'en est jamais revenu. Aliagoth gare les voyageurs imprudents, la Passe seule permet d'viter cet obstacle. moins d'avoir l'aide puissante de cet objet miraculeux, un Solicier Mais nul n'a jamais vu de prs une pareille relique, la valeur incalculable. Iolo et le chat-cerise Balbillus soupirrent en silence en entendant cela, et prfrrent ne plus interrompre le vieillard avec cet pisode douloureux de leur pass.

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Je disais donc, il est impossible de plonger vers l'Abme sans se perdre, il vous aspire et vous attire vous avez dj d sentir sa force, j'en suis certain irrmdiablement sans retour. Je ne vois toujours pas o vous voulez en venir, dans ce cas, s'impatienta Iolo en s'empourprant d'une colre retenue et toute juvnile. C'est trs simple, reprit le vieil homme, celui plongeant vers Aliagoth est aussitt transport vers sa destination, car l'Abme n'est pas si hostile que d'aucuns l'affirment, et si votre Destin vous suivez, Aliagoth vous exaucera. Mais si votre Destin vous fuyez, hlas Hlas ? s'enquit le chat-cerise. Il vous transportera ailleurs, ou bien vous fera disparatre tout jamais. dire vrai, dans ce domaine on peut seulement mettre des suppositions, personne n'est jamais revenu d'un pareil voyage sans user de la Passe. Cette dernire permettait d'viter la volont indomptable de l'Abme Aliagoth. Mais dsormais, si vous voulez avoir une chance de rejoindre le Pays d'Arc-en-ciel, il va vous falloir en passer par l. Notezle bien, vous pouvez toujours faire demi-tour. Et avoir fait ce long chemin pour rien ? s'trangla Iolo en fixant avec un certain vertige l'Abme de blancheur. Vous n'y pensez pas ! J'en tais sr, approuva d'un hochement de tte le vieillard en rentrant vers sa chaumire, puis en revenant avec une longue corde enroule sur elle-mme. Malgr tout, si vraiment vous le dsirez, on peut prendre quelques prcautions, car j'aime votre courage et votre vaillance me plat. Pourquoi cette longue corde ? s'tonna le chat-cerise en dtaillant cette dernire, dont leur hte nouait une extrmit un pieu fich dans une anfractuosit, sur le sol rocheux et dur. Elle nous servira garder le contact avec votre ami, et le ramener vers nous si jamais l'Abme montrait son gard un apptit trop vorace. Iolo avait dj compris cela, et sans plus dire un mot il s'tait mis en devoir de lier autour de sa taille la corde solide, faisant plusieurs tours par mesure de scurit. Il va falloir avancer dans l'Abme comme vous le feriez dans un ocan, car l'Absence de l'Abme vous aspirera et ainsi, vous fera aller de l'avant Le Pays Color se trouve dans le continum le plus proche du ntre, veillez ne pas le manquer. Du contraire vous pourriez vous garer dans la confusion chaotique des univers possibles, ou bien dans le sein d'Aliagoth jamais.

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Iolo songea combien tout cela au fond tait peu rassurant, puis il sourit devant la mine inquite de Balbillus le chat-cerise. Je n'aime pas a, Iolo. Et si l'Abme te dvorait sans retour ? Il n'irait pas contre mon Destin, et celui-ci sans appel me fixe rendez-vous de l'autre ct d'Aliagoth. Iolo s'avana pas lents sur la corniche, songeant un peu tard aux Amazoons, loin au-dessus de leurs ttes, guettant toujours leur retour de la chaumire du vieil homme. Puis la prsence de l'Abme grondant clata autour de lui, et Iolo avant mme d'y avoir pu prendre garde se retrouva aval par une masse tide resplendissante de blancheur, en laquelle il se retrouva propuls. C'tait une sensation somme toute agrable de voler ainsi dans une luminosit blanche et douce, et Iolo observa comment Aliagoth en dfinitive tait la ressemblance du noir espace de l'ther, avec pour toute diffrence la possibilit de pouvoir s'y battre sans mourir de froid ni touffer. Il y avait des rocs difformes flottant dans le vide, et aux oreilles de Iolo rsonnait le ressac singulier produit par la mer sur la grve, dans les mondes humains. Le jeune magicien en ralisa aussitt la proximit relative du Pays d'Arc-en-ciel, il ne devait pas se trouver bien loin, songea-til. Puis il ralisa son erreur en se retournant dans la blancheur immacule : il s'agissait en fait des rives cosmiques de l'Unimonde, du Mondwana, dont il s'loignait grande vitesse par la force du courant. Il vit passer en cortge d'tranges habitants de ce monde de puret et de silence, des plantes mouvantes aux ombres mirifiques bien loin sous lui, puis son coeur bondit dans sa poitrine lorsqu'il dcouvrit au loin l'ombre massive d'un continent entier. Iolo comprit instantanment. Le Pays Color tait maintenant proche, et Iolo s'activa de son mieux pour le rejoindre lorsqu'un lancement douloureux lui coupa la respiration, le laissant pantelant dans l'Absence de l'Abme. La corde tait trop courte pour lui permettre d'atteindre les Terres de l'Arc-en-ciel, et sans plus d'hsitation Iolo s'en dtacha pour pouvoir rejoindre son objectif. Ce dernier se dtacha ds lors plus nettement, insensiblement, puis une grande masse argente passa prs de lui avec des yeux brlants et des milliers de spores veloutes l'environnrent de partout. Lorsque la masse colore et effrayante se fut loigne, Iolo ralisa avec un haut-le-coeur le sinistre coup du sort. La masse noirtre du Pays d'Arc-en-ciel avait disparu. Et sa taille soulage lui indiquait sans fard que la corde de chanvre n'entravait plus ses mouvements.

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Chapitre

26

Mais o donc puis-je tre ? s'tonnait Iolo voix haute en dcouvrant chaque mouvement de son corps l'trange paysage l'environnant. Dans l'Aliagoth cosmique et sans fin, masse blanche et pure o il voluait l'image d'un poisson ou bien d'un oiseau, selon les circonstances, il avait fini par atteindre une masse rocheuse aux rocs dentels, aprs une traverse pique, tout du moins conservait-il cette impression. Des nappes de cratures scintillantes et piaillantes passaient successivement au-dessus de sa tte, et sous lui un paysage dantesque de collines grises dfilait en silence. Iolo lentement avait inflchi sa course, souhaitant de tout coeur tre parvenu enfin au Pays d'Arc-en-ciel, dans lequel il lui fallait prendre pied afin d'ouvrir la Passe, seule capable de faire franchir l'Abme la troupe Amazoon. Mais dans son for intrieur il dchantait, et croyait de moins en moins tre arriv destination. Et s'il s'tait perdu jamais dans l'Aliagoth, comme le lui en avait parl le vieil