Sunteți pe pagina 1din 312

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

SIDNEY SHELDON

STELELE STRLUCESC APROAPE

The Stars Shine Down 1992 Traducere de Anca Nistor

- SIDNEY SHELDON -

Aceast carte i este dedicat lui Morton Janklow, un prieten adevrat n orice moment. *** Stelele strlucesc aproape Privindu-ne cum ne trim Mruntele viei i plngnd pentru noi. Monet Nodlehs

Mulumiri
Le sunt recunosctor tuturor celor care au fost att de generoi cu timpul i priceperea lor: Larry Russo, care mi-a fost cluza n lumea celor mai mari juctori-constructori imobiliari. Marile celebriti ale muzicii care m-au invitat n lumea lor Mona Gollabetik, John Lill, Zubin Mehta, Dudley Moore, Andr Previn i Administratorii Proprietii Leonard Bernstein. De asemenea, a dori s mi exprim aprecierea fa de cetenii din Glace Bay pentru calda lor ospitalitate. Sper c m vor ierta pentru cele cteva liberti dramatice pe care am simit necesar sa le iau. Expertiza crii au fcut-o cei menionai mai sus. Orice greeli mi aparin.

CARTEA NTI Capitolul unu


3

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Joi, 10 septembrie 1992 8:00 p.m. 727 era rtcit n largul unei mri de nori cumulus care l rsuceau ca pe un fulg argintiu. Vocea ngrijorat a pilotului se auzi n difuzor: V-ai pus centura de siguran, domnioar Cameron? Nu se auzi nici un rspuns. Domnioar Cameron Domnioar Cameron Ea se dezmetici dintr-o profund stare de reverie. Da. Gndurile i plutiser spre vremuri i locuri mai fericite. V simii bine? O s ieim din furtuna asta ct de curnd. M simt bine, Roger. Poate avem noroc i ne prbuim, i spuse Lara Cameron. Ar fi fost un sfrit potrivit. Undeva, cumva, totul ieise prost. Destinul, i spuse Lara. Nu te poi mpotrivi Destinului. n anul care trecuse, viaa ei scpase complet de sub control. Exista pericolul de a pierde totul. Cel puin nu mai are ce s mearg prost i spuse ea cu tristee. Nu mai e absolut nimic. Ua de la carling se deschise i pilotul apru n cabin. Se opri o clip pentru a-i admira pasagera. Era frumoas, cu un pr negru strlucitor strns ca o coroan, un ten fr cusur, i ochi inteligeni de o culoare cenuie caracteristic pisicilor. i schimbase hainele dup ce decolaser din Reno, aa c acum purta o rochie alb de sear Scaasi czut pe umeri, care i scotea n eviden silueta subire i seductoare. Cum poate fi att de calm cnd ntreaga ei lume se prbuete n jur? se ntreb el. n cursul lunii ce trecuse, ziarele o atacaser fr mil. Telefonul funcioneaz, Roger? M tem c nu, domnioar Cameron. Sunt muli parazii din cauza furtunii. O s ajungem pe aeroportul La Guardia cu vreo or ntrziere. mi pare ru. O s ntrzii la petrecerea mea de aniversare, i spuse Lara. Toat lumea o s fie acolo. Dou sute de invitai, printre care i vicepreedintele Statelor Unite, guvernatorul statului New York, primarul, celebriti de la Hollywood, renumii sportivi i personaliti din cercurile bancare din vreo ase ri. Doar ea nsi aprobase lista invitailor. Parc i vedea Sala Mare de Bal de la Cameron Plaza, unde
4

- SIDNEY SHELDON -

avea s aib loc petrecerea. Candelabre de cristal Baccarat atrnau de tavan reflectnd o lumin sclipitoare i orbitoare ca a unor diamante. Douzeci de mese erau aranjate pentru cei dou sute de invitai. Cele mai scumpe pnzeturi, porelanuri, argintrii i pahare nalte vor mpodobi fiecare loc, iar n centrul fiecrei mese se va afla cte un aranjament floral din orhidee i frezii albe. Afar, la ambele capete ale imensei ncperi, se afla cte un bar. n mijlocul slii va fi un bufet lung, cu o sculptur n ghea ntruchipnd o lebd i, n jurul ei, caviar Beluga, crevei, homari, crabi i ampanie la ghea. Un tort cu zece etaje va atepta n buctrie. Chelneri, buctari i paznici trebuiau s se afle deja la posturi. n sala de bal, orchestra se afla la locul ei, gata s mbie oaspeii s danseze toat noaptea srbtorind cea de a patruzecea aniversare a ei. Totul era pregtit. Masa avea s fie delicioas. Alesese meniul ea nsi. Pentru nceput pate de ficat, apoi o sup crem de ciuperci cu o crust subire deasupra, file John Dory, dup care urma felul principal de mncare: miel cu rozmarin i sufleu de cartofi cu mazre franuzeasc i salata cu ulei de alune. Vor urma brnz i struguri, dup care se vor aduce tortul i cafeaua. Avea s fie o petrecere spectaculoas. Iar ea va ine capul sus i i va privi oaspeii ca i cum nimic nu s-ar fi ntmplat. Doar era Lara Cameron. Avionul ateriz n sfrit pe aeroportul La Guardia cu o or i jumtate ntrziere. Lara se ntoarse spre pilot: Mai trziu ne napoiem la Reno, Roger. Voi fi aici, domnioar Cameron. Limuzina i oferul ei o ateptau la ieire. ncepusem s-mi fac griji pentru dumneavoastr, domnioar Cameron. Am trecut printr-o zon cuprins de furtun, Max. Hai s mergem la Plaza ct mai repede posibil. Am neles. Lara lu telefonul din main i form numrul lui Jerry Townsend. El fcuse toate aranjamentele pentru petrecere. Lara voia s fie sigur c totul se derulase perfect. Nu rspunse nimeni, ns. O fi n sala de bal deja i spuse ea. Grbete-te, Max. Da, domnioar Cameron.
5

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Privelitea imensului hotel Cameron Plaza i dduse totdeauna satisfacie Larei ca fiind o mare realizare a ai, dar n seara aceea era prea grbit pentru a se mai gndi la acest lucru. Toat lumea o atepta n Sala Mare de Bal. mpinse ua turnant i trecu repede prin holul vast i spectaculos. Carlos, directorul adjunct, o vzu i alerg spre ea. Domnioar Cameron Mai trziu, spuse Lara fr s se opreasc. Ajunse la ua nchis a Slii Mari de Bal i se opri puin pentru a trage aer n piept. Sunt pregtit s dau ochii cu ei, i spuse ea. Deschise ua larg cu un zmbet pe chip, dar rmase ocat. ncperea se afla ntr-o bezn total. Aveau oare de gnd s-i fac vreo surpriz? ntinse mna spre ntreruptorul din spatele uii i aprinse lumina. Acea ncpere imens era scldat ntr-o lumin incandescent. Nu era nimeni. Nici mcar o singur persoan. Lara rmase locului mpietrit de uimire. Ce naiba li s-ar fi putut ntmpla celor dou sute de invitai? Pe invitaii era menionat ora opt. Iar acum era deja aproape zece. Cum putuser atia oameni s se evapore dintr-odat? Era extrem de ciudat. i roti privirile prin uriaa sal de bal i se cutremur. Cu un an n urm, la petrecerea ei de aniversare, aceeai ncpere era plin cu prietenii ei, muzic i rsete. i amintea acea zi att de bine

Capitolul doi
Cu un an n urm, programul Larei Cameron pentru ziua aceea nu coninea nimic deosebit. 10 septembrie 1991 5: a.m. Gimnastic 7:00 a.m. Apariia la Bun dimineaa, America 7:45 a.m. ntlnire cu bancherii japonezi 9:30 a.m. Jerry Townsend 10:30 a.m. Faxuri, telefoane n strintate, coresponden 11:30 a.m. ntlnire 12:30 p.m. ntlnire S&L 1:00 p.m. Dejun interviu pentru revista Fortune Hugh Thompson 2:30 p.m. Bancherii de la Metropolitan Union
6

- SIDNEY SHELDON -

4:00 p.m. Comisia de Urbanistic 5:00 p.m. ntlnire cu primarul Vila Gracie 6:15 p.m. ntlnire cu arhitecii 6:30 p.m. Departamentul Construciilor de Locuine 7:30 p.m. Cocktail cu grupul de nvestitori din Dallas 8:00 p.m. Petrecere de aniversare n Sala Mare de Bal Cameron Plaza *** Era mbrcat n costumul de gimnastic i atepta nerbdtoare cnd sosi instructorul ei, Ken. Ai ntrziat. V rog s m iertai, domnioar Cameron, dar ceasul meu detepttor nu a sunat i Am o zi foarte plin, aa c hai s ncepem odat. Gata. Dup o jumtate de or de nclzire, trecur la exerciii de gimnastic aerobic. Are un corp ca o fetican de douzeci de ani, i spuse Ken. Sigur mi-ar plcea s o am n patul meu. i plcea s vin n fiecare diminea numai pentru a o privi, pentru a fi aproape de ea. Oamenii l ntrebau adesea cum era Lara Cameron, iar el le spunea: De nota 10. Lara execut exerciiile cu uurin, dar gndurile i erau n alt parte n dimineaa aceea. La sfritul edinei, Ken spuse: O s m uit s v vd la Bun dimineaa, America. Poftim? Pentru moment, Lara uitase complet de emisiune. Se gndea la ntlnirea cu bancherii japonezi. Pe mine, domnioar Cameron. S nu mai ntrzii, Ken. Fcu apoi un du i lu micul dejun singur pe terasa apartamentului ei, un mic dejun compus din grapefruit, fulgi de ovz i ceai de plante. Dup ce termin, se duse n biroul ei, de unde i sun secretara. Voi da telefoanele peste hotare din birou, spuse Lara. Trebuie s fiu la ABC la ora apte. Spune-i lui Max s aduc maina.
7

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

*** Interviul la Bun dimineaa, America a mers bine. Joan Lunden l-a realizat i a fost amabil ca ntotdeauna. Ultima dat cnd ai aprut n cadrul emisiunii noastre, tocmai puneai bazele celui mai nalt zgrie-nori din lume, spuse Joan Lunden, acest lucru se ntmpla cu patru ani n urm. Lara ncuviin. Exact. Turnul Cameron va fi terminat anul viitor. Cum este s fii n postura n care v aflai dumneavoastr, s fi realizat attea lucruri incredibile i s fii att de tnr i frumoas? Reprezentai un model pentru multe femei. M flatai, spuse Lara rznd. Nu am timp s m gndesc la mine ca la un model. Sunt mult prea ocupat. Suntei una din cele mai mari personaliti n domeniul afacerilor imobiliare, care, de obicei, se consider c ar aparine n ntregime brbailor. Cum facei? Cum hotrai, de exemplu, unde s construii o cldire? Nu eu aleg locul, spuse Lara. Ci locul m alege pe mine. Trec de exemplu pe lng un teren viran, dar nu asta vd eu, ci o cldire frumoas cu birouri sau cu apartamente minunate unde oamenii pot tri confortabil ntr-o atmosfer plcut. Visez. i facei n aa fel ca aceste vise s devin realitate. Revenim imediat dup aceast reclam publicitar. *** Bancherii japonezi erau programai pentru ora opt fr un sfert. Sosiser de la Tokio cu o sear nainte, i Lara fixase ntlnirea la acea or matinal tocmai pentru ca ei s nu i revin complet dup zborul de dousprezece ore i zece minute. La protestele lor, Lara spusese: Regret, domnilor, dar m tem c este singura or la care sunt liber. Imediat dup ntlnire trebuie s plec n America de Sud. Pn la urm acceptaser. Erau patru, mruni i politicoi i cu nite mini ascuite ca sbiile samurailor. Mai nainte, comunitatea oamenilor de finane i subestimase foarte mult pe japonezi. Acum nu mai fcea aceast greeal. ntlnirea avu loc la Cameron Center de pe Avenue of the
8

- SIDNEY SHELDON -

Americas. Veniser s investeasc o sut de milioane de dolari ntr-un nou complex hotelier pe care Lara l avea n plan. Au fost condui n marea sal de conferine. Fiecare din ei adusese cte un dar. Lara le mulumi i le oferi la rndul ei cte un cadou, i instruise secretara s aib grij ca acestea s fie mpachetate n hrtie maron sau gri. Albul pentru japonezi reprezenta moarte, iar hrtia de mpachetat iptoare era de neacceptat. Asistenta Larei, Tricia, aduse ceai pentru japonezi i cafea pentru Lara. Japonezii ar fi preferat i ei cafea, dar erau prea politicoi pentru a spune acest lucru. Dup ce i bur ceaiul, Lara avu grij s li se umple cetile din nou. Howard Keller, asociatul Larei, i fcu i el apariia. Era un brbat de vreo cincizeci i ceva de ani, palid i slab, cu un pr de culoarea nisipului, care purta un costum ifonat i reuea s arate ca i cum de abia s-ar fi dat jos din pat. Lara fcu prezentrile, iar Keller le oferi cte o copie a proiectului de investiii. Dup cum vedei, domnilor, spuse Lara, am rezolvat deja problema ipotecii. Complexul va conine apte sute douzeci de ncperi pentru oaspei, aproximativ zece mii de metri ptrai de spaiu i un garaj de parcare cu o capacitate de o mie de maini Vocea Larei era plin de energie. Bancherii japonezi studiau proiectul fcnd eforturi s nu adoarm. ntlnirea a durat mai puin de dou ore i a fost un succes absolut. Lara nvase demult c era mai uor s nchei un acord n valoare de o sut de milioane dect s ceri mprumut cincizeci de mii. De cum plec delegaia de japonezi, Lara se vzu cu Jerry Townsend. Fostul agent publicitar de la Hollywood se ocupa de relaiile cu publicul pentru Cameron Enterprises. A fost nemaipomenit interviul de la Bun dimineaa, America de azi-diminea. Am primit o mulime de telefoane. i Forbes? Totul e aranjat. Revista People o s te aib pe copert sptmna viitoare. Ai vzut articolul din The New Yorker despre tine? Nu e extraordinar? Lara se duse la birou. Nu-i ru. Interviul pentru Fortune este programat pentru dupamiaza aceasta.
9

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Am schimbat asta. El se art surprins. De ce? Voi lua masa de prnz aici cu reporterul lor. Vrei s-l mai mbunezi? Lara aps pe butonul interfonului. Vino puin, Kathy. Da, domnioar Cameron, rspunse un glas. Lara Cameron i ridic privirea. Asta-i tot, Jerry. A vrea ca tu i echipa ta s v concentrai forele asupra Turnului Cameron. Dar deja facem Hai s facem mai mult. Vreau s se scrie n toate ziarele i revistele despre el. Pentru numele lui Dumnezeu, va fi cea mai nalt cldire din lume. Din lume! Vreau c oamenii s vorbeasc despre el. Pn cnd l vom deschide, vreau ca oamenii s implore s intre n acele apartamente i magazine. Jerry Townsend se ridic. Am neles. Kathy, asistenta executiv a Larei, intr n birou. Era o negres atrgtoare, mbrcat ngrijit, n vrst de pn n treizeci i cinci de ani. Ai aflat ce-i place s mnnce? Individul e un gurmand. i place mncarea franuzeasc. Am sunat la Le Cirque i i-am spus lui Sirio s trimit aici un prnz pentru dou persoane. Bine. Vom lua masa n sufrageria mea particular. Avei idee ct va dura aceast ntrevedere? Pentru c, la dou i jumtate avei o ntlnire cu bancherii de la Metropolitan n ora. Fixeaz-o la ora trei i spune-le s vin aici. Kathy not pe un carneel. Dorii s v citesc mesajele? D-i drumul. Fundaia Copiilor dorete s fii invitata sa de onoare pe douzeci i opt. Nu. Spune-le c sunt mgulit. Trimite-le un cec. ntlnirea din Tulsa de joi a fost fixat la Anuleaz-o. Suntei invitat la un dineu vinerea viitoare la Grupul Femeilor din Manhattan.
10

- SIDNEY SHELDON -

Nu. Dac vor bani, trimite-le un cec. Asociaia Oamenilor de tiin ar dori s vorbii ia un dineu pe patru. Vezi dac reuim. Suntei invitat ca oaspete de onoare la o petrecere pentru adunare de fonduri n scopul ajutorrii celor distrofici muscular, dar exist o coinciden de date. Atunci vei fi la San Francisco. Trimite-le un cec. Soii Srb organizeaz o petrecere smbta viitoare. La asta o s ncerc s ajung, spuse Lara. Kristian i Deborah Srb erau nite prieteni buni, amuzani, n a cror companie i plcea s se afle. Kathy, n cte exemplare m vezi? Poftim? Uit-te bine. Kathy o privi. Unul, domnioar Cameron. Exact. Sunt numai una. Cum i-ai nchipuit m pot ntlni cu bancherii de la Metropolitan la dou i jumtate, cu Comisia de Urbanistic la patru, cu primarul la cinci, cu arhitecii la ase i un sfert, cu cei de la Departamentul Construciilor de Locuine la ase i jumtate, c m pot duce la un cocktail la apte i jumtate i la petrecerea pentru aniversarea zilei mele de natere la ora opt? Data viitoare cnd mai alctuieti un program ncearc s-i pui mintea la contribuie. V rog s m iertai, dar ai vrut s Am vrut s gndeti. N-am nevoie de proti lng mine. Reprogrameaz ntlnirile cu arhitecii i cu cei de la Departamentul Construciilor de Locuine. Am neles, spuse Kathy nepat. Ce face copilul? ntrebarea o lu pe secretar prin surprindere. David? E e bine. Probabil c e mare acum. Are aproape doi ani. Te-ai gndit la vreo coal pentru el? Nu nc. E prea devreme pentru Greeti. Dac vrei s urmeze o coal decent n New York, trebuie s te gndeti chiar nainte s se nasc. Lara not atunci ceva pe o hrtie. l cunosc pe directorul de la Dalton. O s vorbesc cu el ca
11

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

David s fie nscris acolo. V mulumesc. Lara nici nu se sinchisi s ridice privirea. Asta-i tot. Am neles, spuse Kathy i iei din birou, netiind dac s i iubeasc efa sau s o urasc. Cnd venise s lucreze ia Cameron Enterprises, Kathy fusese prevenit n privina Larei Cameron. Fluturele de Fier este o adevrat cea, i se spusese. Secretarele ei nu i socotesc angajarea acolo dup calendar, ci dup cronometre. Te va mnca de vie. Kathy i aminti de prima ntlnire cu ea. i vzuse fotografiile n jumtate de duzin de reviste, dar nici una nu semna cu realitatea. n carne i oase, femeia era rpitor de frumoas. Lara Cameron tocmai citea autobiografia lui Kathy. i ridic privirea i i spuse: Ia loc, Kathy. Avea o voce rguit care vibra i radia o energie aproape copleitoare. Un adevrat curriculum vitae. Mulumesc. Ct din el este real? Poftim? Majoritatea celor care mi ajung pe birou sunt pure scorneli. Te pricepi la ceea ce faci? M pricep foarte bine la ceea ce fac, domnioar Cameron. Dou din secretarele mele tocmai i-au dat demisia. Totul e n continu micare aici. Te poi descurca n situaii tensionate? Cred c da. Acesta nu este un concurs de ghicitori. Te poi descurca sau nu? n clipa aceea, Kathy nu mai era sigur c voia postul. Da, pot. Bun. O s lucrezi o sptmn de prob. Va trebui s semnezi o hrtie pe care scrie c absolut niciodat nu vei discuta despre mine sau despre Cameron Enterprises. Asta nseamn nu interviuri, nu cri, nimic. Tot ce se ntmpl aici este absolut confidenial. neleg. Bine. Aa ncepuse totul cu cinci ani n urm. n tot acel timp, Kathy
12

- SIDNEY SHELDON -

nvase s i iubeasc, s i urasc, s i admire i s i dispreuiasc efa. La nceput, soul ei o ntrebase: Cum arat legenda? Era o ntrebare dificil. E extraordinar, spuse Kathy. E superb. Muncete mai mult dect am vzut s-o fac cineva vreodat. Numai Dumnezeu tie cnd se odihnete. Este o perfecionist, aa nct i chinuie pe toi cei din jurul ei. n felul ei, este un geniu. Poate fi meschin, rzbuntoare i incredibil de generoas. Soul ei zmbise. Cu alte cuvinte, este o femeie. Kathy i ridicase privirea spre el i spusese fr s zmbeasc: Nu tiu ce este. Uneori m sperie. Eh, draga mea, exagerezi. Ba nu, sincer cred c, dac cineva i-ar sta n cale, Lara Cameron ar fi n stare s-l ucid. Dup ce termin cu faxurile i telefoanele peste, grani, Lara l sun pe Charlie Hunter, un tnr ambiios care rspundea de contabilitate.. Vino pn la mine, Charlie. Am neles, domnioar Cameron. Un minut mai trziu intra n biroul ei. Da, domnioar Cameron. Am citit interviul pe care l-ai dat la The New York Times i care a aprut azi-diminea, spuse Lara. El se lumin la chip. Eu nu l-am vzut. Cum a ieit? Ai vorbit despre Cameron Enterprises i unele probleme cu care ne confruntm. El se ncrunt. , tii; poate c reporterul acela a interpretat greit Eti concediat. Poftim? De ce? Eu Cnd ai fost angajat, ai semnat o hrtie n care erai de acord s nu dai nici un fel de interviu. A vrea s pleci imediat. Eu dar nu putei face una ca asta. Cine va veni n locul meu? Am i aranjat acest lucru, i spuse Lara. ***
13

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Masa de prnz era pe sfrite. Reporterul de la Fortune, Hugh Thompson, era un brbat viguros, cu un aspect de intelectual i nite ochi ageri, cprui, n spatele unei perechi de ochelari cu rame negre de baga. A fost un dejun excelent, spuse el. Toate mncrurile mele preferate. Mulumesc. M bucur c v-a plcut. Nu trebuia s v deranjai att de mult pentru mine. Nu a fost nici un deranj, zise Lara zmbind. Tata obinuia s spun c drumul spre inima unui brbat trece prin stomac. i ai vrut s ajungei la inima mea nainte de interviu? Exact, spuse ea zmbind. Ce dificulti ntmpin de fapt, compania dumneavoastr? Zmbetul de pe chipul Larei dispru. Poftim? Haidei, doar nu o s putei s inei aa ceva secret. Lumea spune c unele proprieti ale dumneavoastr s-ar afla n pragul falimentului din cauza unor datorii. Ai apelat foarte mult la mecanismul de prghii i, datorit faptului c piaa nu e prea bun, Cameron Enterprises trebuie s fi ntrziat destul de mult cu achitarea datoriilor. Lara ncepu s rd. Aa vorbete lumea? Crede-m, domnule Thompson, ar fi mult mai bine dac nu ai da ascultare zvonurilor. S v spun eu ce o s facem. V voi trimite o copie a raportului meu financiar. Corect? Corect. Apropo, nu l-am vzut pe soul dumneavoastr la inaugurarea noului hotel. Lara oft. Philip ar fi vrut att de mult s vin i el, dar, din pcate, a trebuit s plece ntr-un turneu concertistic. Am fost odat la unul din recitalurile sale cu vreo trei ani n urm. Este extraordinar. Suntei cstorii de un an, nu? Cel mai fericit an din viaa mea. Sunt o femeie foarte norocoas. Cltoresc foarte mult, ca i Philip, dar cnd sunt departe de el, i pot asculta discurile oriunde m-a afla. i el v poate vedea cldirile oriunde s-ar afla, spuse Thompson zmbind. M flatai. Dar e adevrat, nu? Ai nlat cldiri peste tot n aceast
14

- SIDNEY SHELDON -

frumoas ar a noastr. Posedai cldiri de apartamente, de birouri, un lan de hoteluri Cum reuii? Cu oglinzi, spuse ea zmbind. Suntei un adevrat mister. ntr-adevr? De ce? n acest moment suntei cu siguran constructorul cel mai ncununat de succes din New York. Numele v este tiprit pe jumtate din proprietile imobiliare din acest ora. Ridicai cel mai nalt zgrie-nori din lume. Rivalii dumneavoastr v numesc Fluturele de Fier. Ai reuit ntr-un domeniu care prin tradiie aparine brbailor. Acest lucru v deranjeaz, domnule Thompson? Nu. Ceea ce m deranjeaz, domnioar Cameron este c nu-mi dau seama cine suntei. Dac ntreb dou persoane despre dumneavoastr, aflu trei opinii. Toat lumea ns este de acord c suntei o femeie de afaceri inteligent. Adic n-ai cunoscut succesul peste noapte. tiu o mulime de lucruri despre echipele de constructori sunt nite oameni foarte duri i grosolani. Cum reuete o femeie ca dumneavoastr s i stpneasc? Ea zmbi. Nu exist aa ceva pentru femei ca mine. Pur i simplu, angajez oamenii cei mai buni n meserie i i pltesc bine. Prea simplist, i spuse Thompson. Mult prea simplist. Adevrata poveste este cea pe care nu mi-o spune. Se hotr s schimbe direcia interviului. Fiecare revist de pe rafturi a scris despre ct de mult succes avei. Eu a dori s ofer o poveste mult mai personal. Sa scris foarte puin despre originea dumneavoastr. Sunt foarte mndr de originea mea. Bun. Atunci haidei s vorbim despre aceasta. Cum ai nceput afacerile n domeniul imobiliar? Lara zmbi i el observ c era un zmbet natural. Prea deodat o feti. E o chestiune de gene. Ale dumneavoastr? Ale tatlui meu, spuse ea i art spre un tablou de pe perete din spatele ei, n care se vedea un brbat foarte prezentabil cu un pr, bogat argintiu. Acesta e tatl meu James Hugh Cameron, spuse ea cu un glas slab. El e rspunztor de succesul meu. Am fost singurul copil la prini. Mama a murit cnd eu eram foarte mic i tata a fost cel care m-a crescut.
15

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Familia mea a prsit Scoia cu foarte mult vreme n urm, domnule Thompson, i a emigrat n Nova Scotia Noua Scoie, Glace Bay. Glace Bay? Este un stule de pescari la nord-est de Cape Breton, pe rmul Atlanticului. Numele i l-au dat primii exploratori francezi. nseamn golful de ghea. Mai dorii puin cafea? Nu mulumesc. Bunicul meu poseda destul de mult pmnt n Scoia, iar tata a adunat i mai mult. Era un om foarte bogat. nc mai avem castelul nostru de lng Loch Morlich. La opt ani aveam calul meu, rochiile mi se cumprau de la Londra i triam ntr-o cas imens cu o mulime de servitori. Era ca o adevrat poveste pentru o feti. Glasul ei era nviorat de amintirea acelor vremuri att de ndeprtate. Iarna mergeam s patinm i s urmrim partide de hochei, iar vara s notm n lacul Big Glace Bay. Se ddeau petreceri la Forum i n Grdinile Veneiene. Reporterul lua notie. Tata a construit cldiri n Edmonton, Calgary i Ontario. Afacerile imobiliare erau ca un joc pentru el i i plceau foarte mult. Cnd eram foarte mic, m-a nvat i pe mine acest joc i am nvat i eu s-mi plac foarte mult. Glasul i era plin de pasiune. Trebuie s nelegei ceva, domnule Thompson. Ceea ce fac eu nu are nici o legtur cu banii, crmizile sau oelul care alctuiesc o cldire. Pentru mine oamenii sunt cei care conteaz. Sunt capabil s le ofer un loc confortabil unde s munceasc i unde s triasc, un loc unde s ntemeieze familii i unde s duc un trai decent. Asta considera tatl meu important i a devenit important i pentru mine. Hugh Thompson i ridic privirea. V mai amintii care a fost prima afacere? Lara se aplec puin nainte. Bineneles. Cnd am mplinit optsprezece ani, tata m-a ntrebat ce a dori s-mi druiasc. Mult lume ncepuse s vin n Glace Bay i ncepuse s fie prea nghesuit. Simeam c oamenii aveau nevoie de locuri unde s triasc. I-am spus tatei c a fi vrut s construiesc o cldire micu cu apartamente. Mi-a druit bani i peste doi ani am putut s i-i dau napoi. Dup
16

- SIDNEY SHELDON -

aceea am mprumutat bani de la o banc pentru a ridica o a doua construcie. Cnd aveam douzeci i unu de ani, posedam trei cldiri i toate se bucurau de succes. Tatl dumneavoastr trebuie s fi fost foarte mndru. Pe chipul ei se ivi din nou un zmbet cald. A fost. El mi-a dat numele de Lara. Este un nume vechi scoian care provine din latin i nseamn bine cunoscut sau celebru. nc de cnd eram mic, tata mi spunea c, ntr-o bun zi, voi fi celebr, adug ea i zmbetul i se stinse. A murit n urma unui infarct, mult prea tnr, continu ea dup aceea, dar fcu o pauz. n fiecare an m duc n Scoia la mormntul lui. Mi-era foarte greu s continui s locuiesc n casa aceea fr el. M-am hotrt s m mut la Chicago. Mi-a venit ideea de a construi nite hoteluri micue acolo i l-am convins pe un bancher s m finaneze. Hotelurile au ieit foarte bine, spuse ea i ddu din umeri. Restul, aa cum se spune, se tie. Bnuiesc c un psihiatru ar spune c nu am construit acest imperiu numai pentru mine, ntr-un fel este un tribut pltit tatei. James Cameron a fost cel mai minunat om pe care l-am cunoscut vreodat. Trebuie s-l fi iubit foarte mult. Aa este. i el m-a iubit la fel de mult, spuse, ea i un zmbet i flutur pe buze. Am auzit c, n ziua cnd m-am nscut, tata a dat de but tuturor locuitorilor din Glace Bay. Deci, de fapt, totul a nceput n Glace Bay, spuse Thompson. Exact, zise Lara ncet, totul a nceput n Glace Bay. Acolo a nceput totul, cu aproape patruzeci de ani n urm

Capitolul trei
Glace Bay, Nova Scotia 10 septembrie 1952 n seara cnd s-au nscut fiica i fiul lui, James Cameron se afla ntr-un bordel, beat. Era n pat, ntre gemenele scandinave, cnd Kirstie, patroana bordelului, btu cu putere, n u. James, strig ea, dup care deschise ua i intr. Ah, gin btrn! strig James cu indignare. Nici mcar aici nu poate avea linite un brbat?
17

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Iart-m c-i ntrerup clipele de plcere, James, dar este vorba de nevast-ta. S-o f pe nevast-mea, tun Cameron. Ai fcut-o, i-o retez Kirstie, i acum nate. i? Las-o s nasc. Doar pentru asta suntei fcute voi, femeile, nu? Tocmai a sunat doctorul. Te-a cutat disperat peste tot. Nevast-ta nu e bine deloc. Mai bine te-ai grbi. James Cameron se ridic n capul oaselor i alunec pe marginea patului, cu ochii nceoai, ncercnd s se dezmeticeasc. Afurisit femeie. Niciodat nu m las-n pace, spuse el, dup care o privi pe patroan. Bine, m duc, zise el i apoi, dup ce se uit la cele dou fete goale din pat, adug: Dar pentru astea nu pltesc. Nu conteaz acum. Du-te mai repede la pensiune, spuse femeia i apoi se ntoarse spre fete. Voi venii cu mine. James Cameron era un brbat care odat artase foarte bine i al crui chip reflecta toate pcatele svrite. Prea s aib vreo cincizeci de ani, dar nu avea dect treizeci i era administratorul unei pensiuni care aparinea lui Sean MacAllister, bancherul oraului. n timpul celor cinci ani care trecuser, James Cameron i soia lui, Peggy, mpriser treburile: Peggy fcea curenia i mncarea pentru cele dou duzini de locatari, iar James se ocupa de butur. n fiecare vineri avea sarcina de a strnge chiriile de la celelalte patru pensiuni din Glace Bay, care se aflau n proprietatea lui MacAllister. Acesta era un alt motiv, dac mai avea nevoie de vreunul, pentru a iei i a se mbta. James Cameron era un om chinuit, care se simea bine n chinul lui. Era o ruin i era ferm convins c toi ceilali erau de vin. De-a lungul anilor ajunsese s i plac faptul c era o ruin. l fcea s se simt un martir. Cnd James avea un an, familia lui emigrase n Glace Bay din Scoia cu nimic altceva dect cteva lucruri pe care le putuser cra i luptaser din rsputeri pentru a putea supravieui. Tatl lui l trimisese s munceasc la minele de crbuni nc de cnd avea paisprezece ani. James suferise un uor accident la spate n timpul lucrului, la aisprezece ani, i imediat prsise mina. Un an mai trziu, prinii i mureau ntr-o catastrof feroviar. Atunci a hotrt James Cameron c nu el era de vin pentru ghinionul lui, ci Destinul i era potrivnic. Avea, ns, dou mari caliti: era foarte chipe i, cnd voia, putea fi
18

- SIDNEY SHELDON -

chiar fermector. n timpul unui weekend n Sydney, un ora din apropiere de Glace Bay, cunoscu o tnr american sentimental pe nume Peggy Maxwell, care se afla acolo n vacan cu familia. Nu era atrgtoare, dar familia Maxwell era foarte bogat, iar James Cameron era foarte srac. A luat-o pe Peggy Maxwell, care, mpotriva voinei tatlui ei, se mrit cu el. i dau lui Peggy o dot de cinci mii de dolari, i spuse tatl ei lui James. Banii i vor da ansa s faci ceva. i poi nvesti n afaceri imobiliare i peste cinci ani suma se va dubla. Eu te voi ajuta. Dar James nu voia s atepte cinci ani i, fr s se consulte cu nimeni, investi banii ntr-o afacere cu petrol riscant, ca peste aizeci de zile s nu mai aib nimic. Socrul su, furios, a refuzat s l mai ajute. Eti un prost, James, i eu nu arunc banii pe fereastr. Csnicia care trebuia s fie salvarea lui James Cameron se dovedi un dezastru, cci acum mai trebuia s ntrein i o soie i nu avea nimic de lucru. Sean MacAllister i-a venit n ajutor. Bancherul oraului era un brbat la vreo cincizeci i cinci de ani, scurt i ndesat, ngmfat, foarte aproape de a deveni obez, cruia i plcea s poarte veste mpodobite cu un ceas greu cu lan de aur. Venise la Glace Bay cu douzeci de ani n urm i vzuse imediat ce posibiliti existau. Minerii i cherestegiii veneau cu duiumul n ora i nu puteau gsi un loc potrivit unde s locuiasc. MacAllister ar fi putut finana construirea unor locuine pentru ei, dar avea un plan mai bun. Hotr c era mult mai ieftin s strng mai muli la un loc n pensiuni. Peste doi ani construise un hotel i cinci pensiuni, care erau tot timpul pline. I-a fost greu s gseasc administratori, fiindc munca era extrem de obositoare. Sarcina administratorului era de a avea grij ca toate camerele s fie nchiriate, de a supraveghea gtitul, de a pregti mesele i de a menine curenia. n privina salariilor, Sean MacAllister nu era un om care s arunce cu banii n toate prile. Administratorul uneia din pensiuni tocmai plecase i MacAllister se gndi c James Cameron era un candidat potrivit. mprumutase bani de la banc din cnd n cnd, iar termenul cnd trebuia s i napoieze trecuse. MacAllister trimise aadar dup tnr. Am o slujb pentru tine, i spuse el.
19

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

ntr-adevr? Ai noroc. Tocmai s-a ivit un loc nemaipomenit. La banc, nu? ntreb James Cameron. Ideea de a lucra la o banc i fcea cu ochiul. Unde existau o mulime de bani, exista ntotdeauna i posibilitatea ca unii s i se lipeasc de degete. Nu la banc, i spuse MacAllister. Eti un tnr foarte artos James, i cred c ai fi foarte potrivit pentru lucrul cu oamenii. A vrea s-mi conduci una din pensiuni, cea de pe Cablehead Avenue. O pensiune ai spus? ntreb James i n glasul lui se simi dispre. Ai nevoie de un acoperi deasupra capului, sublinie MacAllister. Tu i soia ta vei avea o camer i masa pe gratis plus un mic salariu. Ct de mic? Voi fi generos cu tine, James. Douzeci i cinci de dolari pe sptmn. Douzeci i ci? Primeti sau nu. Mai sunt i alii care ateapt. Pn la urm, James Cameron nu avu de ales. Primesc. Bine. Apropo, n fiecare vineri a vrea s strngi chiriile de la celelalte pensiuni i s-mi aduci banii smbta. Cnd i ddu vestea lui Peggy, aceasta fu disperat. Dar habar n-avem s conducem o pensiune, James. O s-nvm. O s mprim munca. i ea l crezu. Bine. O s ne descurcm noi, spuse ea. i, n felul lor, s-au descurcat. *** De-a lungul anilor, lui James i s-au oferit alte cteva ocazii de a obine slujbe mai bune, ce i-ar fi oferit demnitate i mai muli bani, dar i plcea propria ruin prea mult pentru a renuna la ea. De ce-i faci probleme? mormia el. Cnd Destinu empotriva ta, nimic bun nu se poate-ntmpla. n seara aceea de septembrie, i spuse: Nu m las s m bucur nici de trfele mele. S-o ia naiba pe nevast-mea. Cnd iei de la Madam Kirstie, btea un vnt rece de
20

- SIDNEY SHELDON -

septembrie. Mai bine s m-ntresc puin pentru necazurile care or s vin, i spuse James Cameron i intr la Btrnul Marinar. O or mai trziu pornea agale spre pensiunea din Noul Aberdeen, cea mai srac zon din Glace Bay. Cnd ajunse n sfrit, jumtate de duzin de pensionari l ateptau nerbdtori. Doctoru e nuntru la Peggy, i spuse unul din brbai. Ai face bine s te grbeti, omule. James intr mpleticindu-se n micul i srcciosul dormitor pe care el i soia lui l mpreau. Dintr-o alt ncpere auzi scncetul unui nou-nscut. Peggy era ntins n pat, nemicat. Doctorul Patrick Duncan sttea aplecat asupra ei, dar se ntoarse cnd l auzi pe James intrnd. Ce se-ntmpl aici? ntreb James. Doctorul se ndrept i l privi pe James dezgustat. Ar fi trebuit s-i aduci nevasta la mine la control, i spuse el atunci. S arunc cu banii? Pur i simplu nate. Ce mare? Peggy e moart. Am fcut tot ce-am putut. A nscut doi gemeni. N-am putut salva biatul. Oh, Doamne, scnci James Cameron. Iari Destinu. Ce spui? Destinu. Totdeauna a fost mpotriva mea. Acu mi-a luat biatu. Eu nu Intr o infirmier care purta n brae un bebelu nfurat ntro ptur. Fiica dumitale, domnule Cameron. O fiic? Ce dracu s fac cu o fiic? zise el i limba i se mpleticea din ce n ce mai mult. M dezguti, omule, spuse doctorul Duncan. Infirmiera se ntoarse spre James. Voi sta pn mine s v art ce s facei. James Cameron se uit la micul ghemotoc ncreit din ptur i i spuse plin de speran: Poate o s moar i ea. *** n primele trei sptmni, nimeni nu a tiut dac fetia va tri sau nu. O doic veni s aib grij de ea. Pn cnd, n cele din urm, veni ziua cnd doctorul putu s spun:
21

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Fiica ta va tri. Se uit apoi la James Cameron i adug n oapt: Domnul s-o aib n paz pe biata copil. Domnule Cameron, trebuie s-i dai un nume copilului, spuse doica. Habar n-am cum dracu s-i spun. D-i dumneata un nume. Ce-ar fi s-i spunem Lara? E un nume att de frumos F cum dracu vrei. Astfel o botezar Lara. *** Lara nu avea pe nimeni care s aib grij de ea sau s o hrneasc. Pensiunea era plin de brbai; prea ocupai cu propriile viei pentru a-i mai acorda i ei atenie. Singura femeie de pe acolo era Bertha, o suedez imens, care fusese angajat pentru a gti i a se ocupa de toate celelalte treburi ale casei. James Cameron era hotrt s nu aib nimic de-a face cu fiica lui. Blestematul de Destin l trdase din nou lsnd-o s triasc. Seara sttea n living-room cu o sticl de whisky n fa i se plngea. Copilu sta mi-a omort nevasta i fiul. N-ar trebui s spui asta, James. Da e adevrat. Biatu meu ar fi crescut mare, ar fi fost detept i bogat i ar fi avut grij de taic-su la btrnee. Ceilali i lsau s continue. James Cameron ncerc de cteva ori s ia legtura cu Maxwell, socrul lui, spernd c acesta l va scpa de copil, dar btrnul dispruse. Cine tie, prostu o fi dat ortu popii, i spuse el. *** Glace Bay era un ora de oameni n trecere care veneau i plecau de la pensiuni. Veneau de peste tot, din Frana, China, Ucraina. Erau italieni, irlandezi, greci, tmplari, croitori, instalatori i cizmari. Miunau pe Main Street, Bell Street, North Street, Water Street, aproape de ap. Veneau s lucreze n min, s taie lemne i s pescuiasc n mare. Glace Bay era un orel de grani, primitiv i aspru. Clima era ngrozitoare. Iernile, grele, cu cderi de zpad abundente, care se prelungeau pn n
22

- SIDNEY SHELDON -

aprilie i, din cauza gheurilor din port, chiar i lunile aprilie i mai erau friguroase i cu mult vnt, iar din iulie i pn n octombrie, ploua. Existau optsprezece pensiuni n ora, unele din ele gzduind pn la aptezeci i doi de oameni. n pensiunea condus de James Cameron erau douzeci i patru de persoane, n majoritate scoieni. Larei i era foame de puin afeciune, fr s tie ce nsemna foamea. Nu avea nici jucrii, nici ppui i nici ali tovari de joac pentru a se nveseli. Nu avea absolut pe nimeni n afar de tatl ei. i fcea tot felul de cadouri copilreti, dorind cu disperare s i fac plcere, dar el fie le ignora, fie le lua n rs. La cinci ani, Lara i auzi tatl spunnd unuia din pensionari: A murit copilul care nu trebuia. Fiul meu era cel care trebuia s triasc. n seara aceea. Lara a plns pn a adormit. i iubea tatl att de mult. i l ura att de mult. *** La ase ani, Lara semna cu o pictur de Keane, avnd nite ochi imeni pe un chip palid i slab. n acel an, a venit un nou pensionar. Se numea Mungo McSween i parc era un urs. Acesta simi aproape instantaneu afeciune pentru feti. Cum te cheam, ppuico? Lara. Aha. Un nume frumos pentru o feti frumoas. Mergi la coal? La coal? Nu. De ce? Nu tiu. Eh, trebuie s aflm. i se duse s l caute pe James Cameron. Am auzit c fetia ta nu merge la coal. i de ce ar trebui s mearg? E prea mic. N-are nevoie de coal. Te-neli, omule. Trebuie s aib o educaie. Trebuie s i se ofere o ans n via. Las-o balt, spuse James. Ar fi inutil. Dar McSween era un om insistent, aa nct, pentru a-i nchide gura, James Cameron fu de acord. Mcar acest lucru avea s in
23

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

copilul departe de el cteva ceasuri. *** Pe Lara o ngrozea gndul de a merge la coal. Toat scurta ei via trise ntr-o lume a adulilor i aproape c nu avusese nici o legtur cu ali copii. Lunea urmtoare, Bertha cea Mare o duse la coala St. Anne, iar Lara fu condus n biroul directoarei. Ea este Lara Cameron. Directoarea, doamna Cummings, era o vduv ntre dou vrste, cu prul crunt, mam a trei copii ea nsi. Msur fetia mbrcat srccios care sttea n faa ei. Lara. Ce nume frumos, spuse ea zmbind. Ci ani ai, draga mea? ase, spuse ea luptndu-se s nu plng. Copila e nspimntat, se gndi doamna Cummings. Ne bucurm foarte mult s te avem printre noi, Lara. O s te simi foarte bine i o s nvei o mulime de lucruri. Nu pot s rmn, izbucni Lara. I-auzi! De ce? Tatei o s-i fie prea dor de mine, zise ea ferm hotrt s nu lase lacrimile s i curg pe obraji. Pi, nu te vom ine aici dect cteva ore pe zi. Lara se ls dus ntr-o clas plin de copii, unde i se art un loc n fundul ncperii. Domnioara Terkel, profesoara, scria litere pe tabl. A de la avion, spuse ea. B de la biat. tie cineva ce cuvnt ncepe cu litera C? O mnu se ridic. Ciocolat. Foarte bine! i cu litera D? Drum. i cu E? Elefant. Excelent. Se poate gndi cineva la un cuvnt care ncepe cu litera F? Lara spuse: F ***
24

- SIDNEY SHELDON -

Lara era cea mai mic din clasa ei, dar domnioarei Terkel i se prea c, n multe privine, era cea mai mare. Avea o maturitate nelinititoare. E o mic persoan adult care ateapt s mai creasc n nlime, i spuse profesoara ei doamnei Cummings. n prima zi, la prnz, toi ceilali copii i-au scos pacheelele cu mncare viu colorate i au dezvelit mere, prjituri, sandviuri din hrtia cerat n care se aflau mpachetate. Nimeni nu se gndise s i pregteasc Larei un pacheel pentru prnz. Unde i-e pachetul, Lara? o ntreb domnioara Terkel. Nu mi-e foame, spuse ea ncpnat. Am mncat mult la micul dejun. Majoritatea fetielor erau frumos mbrcate cu fustie i bluzie curate. Larei i rmseser mici vechile fuste decolorate i bluzele extrem de uzate. Atunci s-a dus la tatl ei. Am nevoie de haine pentru coal, i spuse Lara. I-auzi! Eh, s tii c nu-s fcut din bani. Du-te i ia-i ceva de la Citadela Armatei Salvrii. Dar asta-i poman, tticule. i el o plesni cu putere peste fa. *** Copiii la coal tiau jocuri de care Lara nu auzise niciodat. Fetiele aveau ppui i jucrii i unele din ele erau dispuse s le mpart cu Lara, dar ea i ddea seama cu durere c nimic nu i aparinea. i mai era ceva. n cursul anilor ce au urmat, Lara a ntrezrit o altfel de lume, n care copiii aveau mame i tai care le fceau daruri, le organizau petreceri de aniversare, i iubeau, i mbriau i i srutau. Pentru prima oar, Lara ncepu s realizeze ct de multe lipseau din viaa ei. Ceea ce o fcu s se simt i mai singur. *** Pensiunea era o altfel de coal. Era un microcosmos internaional. Lara nv s spun de unde veneau oamenii numai dup numele acestora. Mac era din Scoia Hodder i Pyke erau din ara Nou Descoperit Chiasson i Aucoin erau
25

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

din Frana Dudash i Kosick erau din Polonia. Pensionarii erau cherestegii, pescari, mineri i negustori. Se adunau cu toii n marea sufragerie dimineaa pentru micul dejun i seara pentru cin, iar discuiile lor o fascinau pe Lara. Fiecare grup prea s aib propriul lui limbaj misterios. Erau mii de cherestegii n Nova Scotia rspndii prin toat peninsula. Cei de la pensiune miroseau a rumegu i cherestea ars i vorbeau despre tot felul de lucruri cum ar fi dli, netezire i cioplire. Ar trebui s scoatem aproape dou sute de milioane de picioare anul sta, spuse unul din ei la cin. Cum pot picioarele s fie scoase? ntreb Lara. Izbucnir cu toii n hohote de rs. Copila mea, piciorul de scndur este o bucat de cherestea de doi metri ptrai i doi centimetri i jumtate grosime. Cnd o s creti mare i s te mrii i o s vrei s-i construieti o cas numai din lemn, cu cinci ncperi, i vor trebui dousprezece mii de picioare de scndur. Eu n-o s m mrit, promise Lara. *** Pescarii erau altfel. Se ntorceau la pensiune purtnd mirosul mrii i vorbeau despre noutatea pe care o reprezenta cultura stridiilor pe lacul Bras dOr i se ludau care mai de care cu capturile lor de cod, heringi, scrumbii i egrefini. Dar cei care o fascinau pe Lara cel mai mult erau minerii. Erau treizeci i cinci de mineri n Cape Breton, care munceau n minele de crbuni de la Lingan i Prince i Phalen. Larei i plceau foarte mult numele minelor. Jubileu, Ultima ans, Diamantul Negru i Doamna Norocoas. O fascinau discuiile lor n legtur cu ziua de munc. Ce-am auzit despre Mike? E adevrat. Bietul de el mergea linitit cnd un vagonet a srit de pe in i i-a zdrobit piciorul. Ticlosu la de ef a zis c Mike a fost de vin pentru c nu s-a dat la o parte destul de repede i i-a stins lampa. Lara era uimit. Ce nseamn asta? Unul din mineri i explic: nseamn c Mike mergea la lucru cu un vagon care te duce
26

- SIDNEY SHELDON -

la nivelul la care munceti, cnd un vagonet cu crbune a srit de pe in i l-a lovit. i i-a stins lampa? ntreb Lara. Minerul rse. Cnd i se stinge lampa nseamn c eti suspendat. *** La cincisprezece ani, Lara a intrat la liceul St. Michael. Era deirat i stngace, cu nite picioare lungi, un pr negru los i nite ochi cenuii inteligeni care continuau s fie prea mari pentru chipul ei palid i slab. Nimeni nu tia ce se va alege de capul ei. Era pe cale de a deveni femeie, dar nfiarea i era n transformare. Ar fi putut deveni urt sau frumoas. Pentru James Cameron, fiica lui era urt. Ai face bine s te mrii cu primu prost care o s te cear, i spuse el. N-ari ca una care ar putea s fac o afacere bun. Lara tcea. i s-i spui nenorocitului s n-atepte dot de la mine. Mungo McSween intrase n ncpere i ascultase furios. Asta-i tot, fetio, spuse James Cameron. Mic napoi n buctrie. Lara o zbughi imediat. De ce-i faci asta fetei tale? i ntreb McSween. James Cameron i ridic ochii injectai spre el. Nu-i treaba ta. Eti beat. Da. i ce mai vrei? Dac nu-s femei, e whisky, nu? McSween se duse n buctrie unde Lara spla vasele n chiuvet. Ochii i erau roii de plns. McSween o lu n brae. Las, fetio, i spuse el. N-a vorbit serios. M urte. Nu-i adevrat. Nu mi-a spus niciodat un cuvnt bun. Nici mcar o singur dat. Absolut niciodat! McSween nu mai avu ce s spun. *** Vara veneau turiti la Glace Bay. Soseau n maini scumpe, mbrcai frumos, fceau cumprturi de pe Castle Street, luau
27

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

masa la Cedar House sau ia Jaspers, vizitau Plaja Ingonish, Capul Smoky i Insulele Psrilor. Erau fiine superioare dintr-o alt lume, pe care Lara le invidia i cu care ar fi vrut s fug odat cu sfritul verii. Dar cum? Auzise povestiri n legtur cu bunicul Maxwell. Ticlosu la btrn a-ncercat s nu m lase s m-nsor cu preioasa lui fat, se plngea James Cameron oricui l asculta. Era ngrozitor de bogat, dar crezi c mi-a dat ceva? Nu. Da eu am avut gri de Peggy oricum i Lara i nchipuia cum, ntr-o bun zi, bunicul avea s vin s o ia s o duc n oraele acelea minunate despre care citise: Londra, Roma, Paris. i o s am haine frumoase. Sute de rochii i pantofi noi. Dar dup ce trecur luni i ani de zile fr nici o veste, Lara i ddu seama, n sfrit, c nu i va vedea bunicul niciodat. Era blestemat s i petreac tot restul vieii la Glace Bay.

Capitolul patru
Erau nenumrate activiti potrivite unui adolescent care tria la Glace Bay: jocuri de fotbal, de hochei, patinaj, bowling, iar vara, not i pescuit. Drogheria lui Carl era cel mai popular loc unde tinerii i petreceau timpul dup orele de coal. Existau dou cinematografe, iar pentru dans erau Grdinile Veneiene. Lara nu avea norocul s se bucure de nici unul din aceste lucruri. Se trezea la ora cinci n fiecare diminea pentru a o ajuta pe Bertha s pregteasc micul dejun pentru pensionari i pentru a face paturile nainte s plece la coal. Dup-amiaza se grbea s se ntoarc acas pentru a ncepe s pregteasc cina. O ajuta pe Bertha s serveasc i, dup cin, strngea masa, spla i tergea vasele. *** La pensiune se serveau cteva feluri de mncare scoiene preferate: howtowdie, hairst bree, cabbieclaw i skirlie. Checul negru era cea preferat, un amestec nvelit ntr-o foaie din dou kilograme de fin.
28

- SIDNEY SHELDON -

*** Conversaia scoienilor din timpul mesei de sear fcea ca inutul Scoiei s prind via pentru Lara. Strmoii ei veneau din Scoia, iar povestirile despre ei i ofereau singurul sentiment de apartenen. Pensionarii vorbeau despre Marele Glen, Loch Ness, Locky, Linnhe i insulele aspre de pe lng coast. n salon se afla un pian vechi n jurul cruia se adunau uneori, seara dup cin, vreo jumtate de duzin de pensionari i cntau cntece de acas: Annie Laurie, Trecnd prin lanul de secar, Colinele de acas i Frumoasele maluri ale lacului Lomond. *** O dat pe an avea loc o parad n ora i toi scoienii din Glace Bay i puneau cu mndrie kilt-urile sau tartanele i defilau pe strzi n sunetul cimpoaielor. De ce poart brbaii fuste? l ntreb Lara pe Mungo McSween. Nu e fust, fetia mea, e un kilt, spuse el ncruntndu-se. Strmoii notri l-au inventat cu foarte mult timp n urm. n Scoia, un tartan era bun pentru a-i ine de cald i pentru a-i lsa picioarele libere ca s poi fugi de dumani. Iar noaptea, dac te aflai sub cerul liber, lungimea materialului i servea i de pat i de cort. Numele locurilor scoiene erau ca o poezie pentru Lara. Breadalbane, Glenfinnan, Kilbride, Kilninver i Kilmichael. Lara afl c acel cuvnt kil nsemna chilia unui clugr din vremurile medievale. Dac un nume ncepea cu inver sau aber, nsemna c satul era situat la gura unui ru. Dac ncepea cu strath se afla ntr-o vale. Bad nsemna c satul era ntr-o pdurice. n fiecare sear, la cin, se discuta aprins. Scoienii se certau pentru orice. Strmoii lor aparinuser unor clanuri orgolioase i ei nc i mai aprau cu ferocitate istoria. Casa Bruce a dat numai lai. Se gudurau pe lng englezi ca nite cini. Habar n-ai ce vorbeti, ca de obicei, Ian. Marele Bruce nsui a fost cel care s-a mpotrivit englezilor. Cei din Casa Stuart s-au gudurat.
29

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Eh, eti un prost i clanul tu provine dintr-un ir lung de proti. Discuia se nfierbnta din ce n ce mai mult. tii ce-i trebuia Scoiei? Conductori ca Robert al II-lea. Eh, la brbat. A fcut douzeci i unu de copii! Da, din care jumtate bastarzi. i astfel ncepea o alt discuie aprins. Larei nu i venea s cread c se certau pentru evenimente care avuseser loc cu mai mult de ase sute de ani n urm, Nu-i face griji, i spuse McSween. Un scoian e n stare s se certe i ntr-o cas pustie. Un poem al lui Sir Walter Scott i nflcra Larei imaginaia: O, tnrul Lochinvar vine din vest. Armsarul lui e cel mai bun; Arm n-are dect spada lat; Umbl nenarmat, singur-singurel. Credincios n iubire, nenfricat n lupt, Nicicnd n-a mai fost cavaler ca tnrul Lochinvar. n continuare, poemul povestea cum Lochinvar i-a riscat viaa pentru a-i salva iubita, care fusese silit s se mrite cu un alt brbat. Credincios n iubire, nenfricat n lupt, Auzit-ai de viteazul Lochinvar? ntr-o bun zi, un frumos Lochinvar va veni s m salveze i pe mine, i spuse Lara. Odat, cnd i fcea de lucru prin buctrie, Lara vzu o reclam ntr-o revist i rmase fr suflare. Reclama nfia un tnr nalt, frumos, elegant, mbrcat n frac. Avea ochi albatri i un zmbet cald i arta ntru totul asemeni unui prin. Aa va arta Lochinvar al meu, i spuse Lara. Este undeva i m caut. O s vin i o s m salveze. Eu voi fi la chiuvet unde voi spla vase, iar el va veni prin spate, m va nconjura cu braele i va opti: Te pot ajuta? Iar eu m voi ntoarce i l voi ntreba privindu-l n ochi: tii s tergi vase? Ce s fac? ntreb Bertha. Lara se rsuci iute. Bertha era chiar n spatele ei. Nici nu i dduse seama c vorbise ca glas tare. Nimic, spuse Lara roind. ***
30

- SIDNEY SHELDON -

Cele mai fascinante povestiri care se spuneau seara la cin i se preau a fi fost cele despre bine cunoscutele curiri ale Scoiei. Le auzise de nenumrate ori, dar tot nu se stura. Mai povestete-mi, spunea ea i Mungo McSween abia atepta Pi, a nceput prin anul 1792 i a durat mai mult de aizeci de ani. La nceput i-au spus Bliadhna nan Co-arach Anul Oii. Proprietarii de pmnturi din Scoia hotrser c terenurile lor vor fi mult mai profitabile dac crete oi dect dac ineau rani care le lucrau, aa c au adus turme de oi i au observat c ele supravieuiau iernilor foarte reci. Atunci a nceput curirea. Un strigt cunoscut pe atunci era Mo thruaighe ort a thir, than caoraich mhor ateachd adic Vai de tine. Pmntule, vin oile. Mai nti au fost o sut, apoi o mie, apoi zece mii de oi. A fost o invazie cumplit. Moierii vedeau bogii pe care nu le visaser, dar nti i nti trebuiau s scape de ranii care le lucrau parcelele de pmnt. Acetia nu aveau multe, numai Dumnezeu tie. Triau n cocioabe de piatr, fr couri i fr ferestre. Pn la urm, moierii i-au silit s plece. Fata l privea cu ochii mari. Cum? Regimentele guvernamentale aveau ordin s atace satele i s evacueze ranii. Soldaii intrau ntr-un sat i le ddeau oamenilor ase ore pentru a-i aduna vitele i a pleca. Trebuiau s lase doar recoltele n urm. Dup aceea, soldaii ddeau foc caselor care ardeau pn la temelie. Mai mult de un sfert de milion de brbai, femei i copii au fost silii s-i prseasc adposturile i s se ndrepte spre rmul mrii. Dar cum i-au putut goni de pe propriul pmnt? Ah, pmntul nu era al lor, vezi tu? Un moier le ddea s lucreze cte un acru, doi, dar niciodat nu era al lor. Plteau n produse sau n munc pentru a cultiva pmntul i pentru a crete cteva vite. Ce se ntmpla dac oamenii refuzau s plece? ntreba Lara cu rsuflarea tiat. Cei care nu ieeau la timp ardeau odat cu casele. Guvernul era nenduplecat. Ah, a fost o perioad ngrozitoare. Oamenii nu aveau ce mnca. A izbucnit epidemia de holer i bolile se rspndeau ca focul. Ce groaznic, spuse Lara. Aa e, fetia mea. Ai notri s-au hrnit cu ierburi, pine i
31

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

terci, cnd le gseau. Dar un singur lucru n-a putut guvernul s le ia scoienilor mndria. Au luptat ct au putut mai bine. Zile ntregi dup ce se stingea focul, cei rmai fr acoperi stteau acolo ncercnd s salveze ce mai puteau dintre ruine. i acopereau capetele cu carton pentru a se feri de ploaia care cdea noaptea. Str-str-strbunicul i str-str-sirbunica mea au fost acolo i au suferit toate astea. Face parte din istoria noastr i este spat adnc n sufletele noastre. Lara parc vedea miile de oameni disperai, jefuii de tot ce posedaser, uluii de ceea ce li se ntmpla. Auzea plnsul celor ndoliai i ipetele copiilor ngrozii. Pn la urm ce s-a ntmplat cu oamenii? ntreb ea. Au plecat spre alte inuturi cu vase care erau adevrate capcane ale morii. Pasagerii nghesuii mureau de febr sau de dizenterie. Uneori, navele intrau n furtun, ceea ce le fcea s ntrzie sptmni ntregi, i oamenii rmneau astfel fr hran. Numai cei mai puternici ajungeau vii n Canada. Dar odat ajuni acolo, puteau avea ceea ce nu avuseser niciodat pn atunci. Propriul lor pmnt, spuse Lara. Exact, fetia mea. ntr-o bun zi i eu voi avea propriul meu pmnt i nimeni, absolut nimeni nu mi-l va putea lua vreodat, i spuse ea. *** ntr-o sear, la nceput de iulie, James Cameron se afla n pat cu una din trfele de la bordelul lui Kirstie, cnd suferi un infarct. Era foarte beat i cnd se prbui deodat, tovara lui de joac bnui c, pur i simplu, adormise. Ah, nu, s nu faci asta! M mai ateapt i ali clieni. Trezete-te, James! Trezete-te odat! El ncerca s i recapete suflarea i i inea mna apsat pe piept. Pentru numele lui Dumnezeu, gemu el, cheam un doctor. O ambulan l duse la micul spital de pe Quarry Street. Doctorul Duncan trimise dup Lara, care veni la spital cu inima btnd s i sparg pieptul. Duncan o atepta. Ce sa ntmplat? ntreb ea repede. A murit tata? Nu, Lara, dar m tem c a suferit un infarct. Ea nghe.
32

- SIDNEY SHELDON -

Va va tri? Nu tiu. Noi facem tot ce putem pentru el. l pot vedea? Ar fi mai bine s vii din nou mine diminea, fetio. Se ntoarse acas ameit de team. Te rog, nu-l lsa s moar, Doamne. Numai pe el i am. Cnd ajunse la pensiune, Lara o gsi pe Bertha ateptnd-o. Ce s-a ntmplat? Lara i spuse. Oh, Doamne! fcu Bertha. i azi e vineri. Poftim? Vineri. Ziua cnd trebuie adunate chiriile. Dac l cunosc bine pe Sean MacAllister, va folosi asta drept motiv pentru a ne azvrli pe toi n strad. De cel puin o duzin de ori, James Cameron fusese prea beat pentru a o face singur, aa c o trimisese pe Lara s adune chiriile de la celelalte pensiuni ale lui Sean MacAllister. Lara i dduse banii tatlui ei, care a doua zi i ducea bancherului. Ce-o s ne facem? se jelui Bertha. i, deodat, Lara tiu ce aveau de fcut. Nu-i face griji, i spuse ea. M ocup eu. n timpul cinei din seara aceea, Lara spuse: Domnilor, vrei s m ascultai puin, v rog? Toi tcur i o privir. Tatl meu a suferit o i-a venit o uoar ameeal. E la spital. Cei de acolo vor s-l mai in sub observaie un timp. Aa c, pn se va ntoarce, eu voi aduna chiriile. Dup cin v atept n salon. Se va face bine? ntreb unul din pensionari. Ah, da, spuse Lara cu un surs forat. Nu e nimic grav. Dup cin, venir cu toii n salon i i ddur chiria sptmnal. Sper c tatl tu i va reveni ct de curnd, copila mea Dac pot face ceva, anun-m Eti o fat foarte bun dac faci asta pentru taic-tu i cu celelalte pensiuni? o ntreb Bertha. Mai trebuie adunai bani nc de la patru. tiu, spuse Lara. Dac te ocupi tu de vase, m duc eu s adun banii. Bertha o privi cu ndoial. i urez succes.
33

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

*** A fost mai uor dect se ateptase Lara. Majoritatea pensionarilor s-au artat nelegtori i bucuroi s o ajute pe fat. A doua zi diminea devreme, Lara a luat plicurile cu bani i sa dus la Sean MacAllister. Bancherul se afla n biroul su. Secretara mi-a spus c ai vrut s m vezi. Da, domnule. MacAllister o studie pe fata aceea slbu, nengrijit care se afla n faa lui. Eti fiica lui James Cameron, nu-i aa? Da, domnule. Sarah. Lara. mi pare ru pentru ce i s-a ntmplat tatlui dumitale, spuse MacAllister fr nici un pic de compasiune n glas. Acum dac el este prea bolnav pentru a-i mai ndeplini sarcinile, va trebui s aranjez altfel lucrurile, bineneles. Eu Ah, nu, domnule! spuse Lara repede. M-a rugat pe mine s m ocup de toate. Pe dumneata? Da, domnule. M tem c asta nu va Lara puse plicurile pe birou. Chiriile pe sptmna aceasta. MacAllister o privi surprins. Toate? Ea ncuviin. Dumneata le-ai adunat? Da, domnule. i voi face acest lucru n fiecare sptmn pn cnd tata se va nsntoi. neleg, spuse el i, deschiznd plicurile, numr banii cu maro atenie. Lara i privi cum introduce ntreaga sum ntr-un plic maro, verde. MacAllister inteniona de ctva timp s l nlocuiasc pa James Cameron din cauza faptului c obinuia s bea i a comportamentului su aiurit, iar acum vzu ocazia potrivit pentru a scpa de familie. Era convins c fata aceea nu avea s fie n stare s
34

- SIDNEY SHELDON -

ndeplineasc sarcinile tatlui ei, dar n acelai timp, se gndi i care ar fi fost reacia oamenilor din ora daca i-ar fi aruncat pe James Cameron i pe fiica lui n strad. Lu o hotrre. O s te pun la ncercare o lun, spuse el. Dup aceea o s vedem care va mai fi situaia. V mulumesc, domnule MacAllister. V mulumesc foarte mult. Ateapt puin, spuse el i i ddu douzeci i cinci de dolari. Acetia sunt pentru dumneata. Lara lu banii i parc simea gustul libertii. Era pentru prima oar cnd era pltit pentru ceea ce fcuse. *** De la banca, Lara se duse la spital. Doctorul Duncan tocmai ieea din camera tatlui ei. Lara se simi deodat cuprins de panic. Nu a? Nu, nu o s fie bine, Lara, spuse el dup care ezit puin. Dar, cnd spun bine, vreau sa spun c nu va muri nu nc, cel puin numai c va trebui s stea n pat cteva sptmni i va avea nevoie de cineva care s l ngrijeasc. l voi ngriji eu, zise ea. Atunci el o privi i spuse ncet: Tatl tu habar n-are, draga mea, dar este un om extrem de norocos. M pot duce s-l vd acum? Da. Lara intr n camera tatlui ei i rmase locului privindu-l. James Cameron era ntins n pat, palid i neajutorat, prnd dintr-odat foarte btrn. Lara se simi cuprins de un val de tandree. Avea s fac, n sfrit, ceva pentru tatl ei, ceva ce l va face s o aprecieze i s o iubeasc. Se apropie de pat. Tat El se uit la ea i mormi: Ce dracu caui aici? Ai o grmad de treab la pensiune. Lara nghe. tiu tiu, tat. Voiam s-i spun numai c am fost la domnul MacAllister. I-am spus c voi aduna eu banii pentru chirii ct timp vei fi tu bolnav i S aduni tu banii? Nu m face s rd, spuse el i fu zguduit
35

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

de un spasm violent, iar cnd vorbi din nou, o fcu cu un glas stins: Destinul, gemu el. O s fiu aruncat n strad. Nici mcar nu se gndea la ce s-ar fi ntmplat cu ea. Lara rmase privindu-l mult vreme. Dup aceea se ntoarse i iei. *** James Cameron a fost adus acas trei zile mai trziu i aezat n pat. Nu vei prsi patul n urmtoarele dou sptmni, i spuse doctorul Duncan. O s mai trec s te vd peste o zi, dou. Nu pot s stau n pat, protest James Cameron. Eu sunt un om ocupat. Am o mulime de lucruri de fcut. Doctorul se uit la el i i spuse calm: Ai de ales. Ori stai n pat i trieti, ori te ridici i mori. *** La nceput, pensionarii lui MacAllister au fost ncntai s o vad pe acea copil inocent venind s adune banii, dar cnd noutatea dispru, ncepur s scorneasc tot felul de scuze: Am fost bolnav sptmna asta i a trebuit s dau banii pe medicamente Fiul meu mi trimite bani n fiecare sptmn, dar acum pota a ntrziat Am fost nevoit s cumpr nite utilaje Sptmna viitoare voi avea banii cu siguran Dar fata i avea propria via n joc. Ascult politicoas i spuse: mi pare extrem de ru, dar domnul MacAllister a spus c banii trebuie dai astzi, iar dac nu-i avei s prsii imediat camera. i, ntr-un fel, reueau s gseasc banii necesari. Lara era de nenduplecat. Era mai uor s tratm cu tatl dumitale, mormi unul din pensionari. El totdeauna era de acord s atepte cteva zile. Pn la urm au fost nevoii s admire energia fetei. *** Dac Lara i nchipuise c boala tatlui ei i va apropia mai
36

- SIDNEY SHELDON -

mult, se nelase amarnic. ncerca s i prevad fiecare dorin, dar cu ct era mai atent, cu att mai urt se purta el. i aducea flori proaspete n fiecare zi i tot soiul de mruniuri. Pentru numele lui Dumnezeu! strig el. Mai nceteaz s te agii aa. N-ai treab de fcut? Am crezut c ai vrea Afar! strig el i se ntoarse cu faa la perete. l ursc. i spuse ea. l ursc *** La sfritul lunii, cnd Lara intr n biroul lui Sean MacAllister cu plicurile cu banii de pe chirii, acesta spuse dup ce i numr: Trebuie s recunosc, domnioar, c m surprinzi foarte mult. Te-ai descurcat chiar mai bine dect tatl dumitale. Vorbele acelea erau tulburtoare. V mulumesc. De fapt, aceasta este prima lun cnd toat lumea a pltit la timp i complet. Deci, tata i cu mine putem rmne la pensiune? ntreb Lara nerbdtoare. MacAllister o studie o clip. Cred c da. Probabil c i iubeti tatl foarte mult. Pe smbta viitoare, domnule MacAllister.

Capitolul cinci
La aptesprezece ani, acea copil usciv i deirat se transform n femeie. Chipul ei purta amprenta strmoilor scoieni: pielea strlucitoare, sprncenele subiri i arcuite, ochii de culoarea norilor cenuii, cascada de pr negru. n plus, o und de melancolie prea s pluteasc n jurul ei, urmare a istoriei tragice a unui popor. Era greu s i iei privirea de pe chipul Larei Cameron. Majoritatea pensionarilor nu aveau femei, cu excepia celor pentru care plteau la madam Kirstie i la alte cteva bordeluri, aa c tnra aceea frumoas era o int fireasc pentru ei. Se gsea cte unul care o nghesuia cteodat fie n buctrie, fie n
37

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

dormitorul lui cnd ea fcea curenie i i spunea: Ce-ar fi s fii drgu cu mine, Lara? A putea face foarte mult pentru tine. Sau: Nu ai nici un prieten, nu? Las-m s-i art cum este un brbat. Sau: Nu i-ar plcea s mergi la Kansas City? Plec sptmna viitoare i a fi foarte bucuros s te iau cu mine. Dup ce civa ncercar s o conving s se culce cu ei, ea se duse n camera unde tatl ei zcea fr vlag i i spuse: Te-ai nelat, tat. Toi brbaii m vor. Dup care iei lsndu-l s priveasc n urma ei. James Cameron a murit ntr-o diminea de primvar, devreme, iar Lara l-a ngropat n cimitirul Grennwood din regiunea Passiondale. Singura persoan care a mai fost de fa a fost Bertha. Nu s-a vrsat nici o lacrim. *** Sosi un nou pensionar, un american pe nume Bill Rogers, care avea aptezeci i ceva de ani, era chel i gras, dar cruia i plcea foarte mult s stea de vorb. Dup cin vorbea mereu cu Lara. Eti prea frumoas ca s te-nfunzi n orelul sta nenorocit, i spuse el. Ar trebui s mergi la Chicago sau la New York s te distrezi. Os-o fac ntr-o bun zi, zise Lara. Ai toat viaa nainte. Te-ai gndit ce-ai vrea s faci cu ea? A vrea s am lucruri. Ah, haine frumoase i Nu. Pmnt. Vreau s am pmnt. Tatl meu nu a avut niciodat nimic. A trit toat viaa pe seama favorurilor altora. Chipul lui Bill Rogers se lumin. Am fcut afaceri imobiliare. Zu? Aveam cldiri peste tot n Vestul Mijlociu. Am avut chiar iun lan de hoteluri odat, spuse el pe un ton melancolic. i ce s-a ntmplat? El ddu din umeri.
38

- SIDNEY SHELDON -

Am devenit lacom i am pierdut tot. Dar a fost excelent atta timp ct a durat. Dup aceea, aproape n fiecare sear stteau de vorb despre afacerile imobiliare. Cea dinti regul n aceste afaceri este BAO, s nu uii asta niciodat, i spuse Rogers. Ce nseamn BAO? Banii altor oameni. Ceea ce face ca acest gen de afaceri s fie nemaipomenite este faptul c guvernul i acord o reducere a dobnzilor, n timp ce activele cresc. Cele trei lucruri foarte importante n acest domeniu sunt locul, locul i locul. O cldire frumoas ridicat pe o colin este o pierdere de timp. O cldire urt n centrul oraului face din tine un om bogat. Rogers o nv despre ipoteci, refinanare i folosirea mprumuturilor bancare. Lara asculta, nva i i aducea aminte. Era ca un burete, dornic s absoarb fiecare frm de informaie. Cel mai important lucru pe care i l-a spus Rogers a fost: tii, Glace Bay are mare nevoie de locuine. Este o mare ocazie pentru cineva. Dac a fi cu douzeci de ani mai tnr Din clipa aceea, Lara privi cu, ali ochi Glace Bay, imaginndui cldiri cu birouri i locuine n locurile virane. Era tulburtor dar i ceva imposibil. Visele ei existau, dar nu avea bani s le prefac n realitate. n ziua cnd a plecat, Bill Rogers i-a spus: Nu uita banii altor oameni. Succes, fetio. *** Dup o sptmna, Charles Cohn se instala la pensiune. Era un brbat scund de vreo aizeci de ani, ngrijit i bine mbrcat. Sttea la mas cu toi ceilali, dar nu vorbea prea mult. Prea retras n propria lui lume. O privi pe Lara muncind prin pensiune, totdeauna cu zmbetul pe buze, niciodat plngndu-se. Ct avei de gnd s rmnei la noi? l ntreb ea. Nu sunt sigur. Poate o sptmna, o lun, dou Charles Cohn era un mister pentru Lara. Nu semna deloc cu ceilali pensionari. ncerc s i nchipuie cu ce se ocupa. Cu siguran nu era nici miner, nici pescar i nu arta nici a negustor. Prea superior celorlali, mai bine educat. i spusese
39

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Larei c ncercase s gseasc o camer la singurul hotel din ora, dar acesta era plin. Lara observ c nu mnca aproape nimic. Dac avei puine fructe sau ceva legume spuse el pe un ton de scuz. inei vreun fel de regim? l ntreb Lara. ntr-un fel. Mnnc numai mncare cuer, dar m tem c n Glace Bay nu voi gsi aa ceva. *** A doua sear, cnd Charles Cohn se aez la mas, i se puse n fa o farfurie cu cotlet de miel. Se uit surprins la Lara. mi pare ru, dar nu pot s mnnc asta, spuse el. Am crezut c i-am explicat Sigur c da, spuse ea zmbind. Asta este mncare cuer. Poftim? Am descoperit o pia cu carne pentru cuer n Sydney. Shochet de acolo mi-a vndut asta. Poft bun. Chiria include i dou mese pe zi. Mine vei avea friptur. ncepnd de atunci, ori de cte ori Lara avea puin timp liber, Cohn sttea de vorb cu ea, scond-o din muenie. l impresionau inteligena i spiritul ei independent. ntr-o bun zi, Charles Cohn i mrturisi cu ce treburi venise la Glace Bay. Sunt director la Continental Supllies. Acesta era un renumit lan de magazine. M aflu aici pentru a gsi un loc potrivit pentru noul nostru magazin. Ce interesant, spuse Lara, adugind n sinea ei: tiam eu c se afla la Glace Bay pentru ceva important. Vrei s construii o cldire? Nu. O s gsim pe altcineva care s fac asta. Noi doar nchiriem cldirile. La trei dimineaa, Lara se trezi brusc dintr-un somn adnc i se ridic n capul oaselor, inima btndu-i nebunete. Oare fusese un vis? Nu. Mintea i lucra febril. Era mult prea tulburat pentru a mai putea dormi. Cnd Charles Cohn iei din camera lui pentru a-i lua micul dejun o gsi pe Lara ateptndu-l. Domnule Cohn tiu un loc extraordinar, spuse ea repede,
40

- SIDNEY SHELDON -

iar el o privi uluit. Poftim? Locul pe care l cutai. Ah! Unde? Dar Lara ocoli ntrebarea. Dai-mi voie s v ntreb ceva. Dac a avea locul i v-ar plcea, i dac a construi o cldire pe el, ai fi de acord s nchiriai de la mine pe o perioad de cinci ani? El cltin din cap. Asta e o ntrebare mai degrab prezumtiv, nu? Ai fi de acord? insist Lara. Lara, ce tii dumneata despre construirea unei cldiri? N-a construi-o eu personal, ci a angaja un arhitect i o firm bun de construcii pentru a face acest lucru. Charles Cohn o privea cu atenie. Aha. i unde se afl acest minunat petic de pmnt? O s vi-l art, spuse ea. V rog s m credei, o s v plac foarte mult. E, pur i simplu, perfect. Dup micul dejun, Lara merse cu Charles Cohn n ora. La intersecia strzilor Main i Commercial, n centrul orelului Glace Bay, se afla un teren gol, pe care Cohn l studiase cu vreo dou zile n urm. Acesta este locul la care m-am gndit, spuse Lara. Cohn se prefcea c l examineaz. Ai fler. Este o poziie foarte bun. Fcuse deja cercetri discrete i aflase c proprietar era un bancher pe nume Sean MacAllister. Sarcina lui Cohn era s gseasc un loc, s aranjeze cu cineva s ridice cldirea i apoi sa nchirieze de la proprietar. Pentru companie nu conta cine construia cldirea atta timp ct aceasta corespundea cerinelor. Cohn o studie pe Lara. E prea tnr, i spuse el. E o idee nebuneasc. i, totui Am descoperit o pia cu carne pentru cuer n Sydney Mine vei avea friptur Avea atta rachmones, nelegere. Lara spunea emoionat: Dac a putea obine acest teren i dac a construi pe el o cldire aa cum dorii dumneavoastr, ai nchiria de la mine pe o perioad de cinci ani? El tcu puin, dup care spuse ncet: Nu, Lara. Ar fi o nchiriere pe o perioad de zece ani.
41

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

*** Chiar n dup-amiaza aceea, Lara se duse la Sean MacAllister. Acesta o privi surprins cnd o vzu intrnd n birou. Ai venit cu cteva zile mai devreme, Lara, astzi nu-i dect miercuri, i spuse el. tiu. A vrea s v rog ceva, domnule MacAllister. Sean MacAllister o privi atent. S-a fcut o fat frumoas. Nu o fat, o femeie. i putea zri forma snilor prin bluza de bumbac pe care o purta. Ia loc, draga mea. Cu ce-i pot fi de folos? Lara era prea tulburat pentru a sta jos. A dori s fac un mprumut. Acest lucru l lu cu totul prin surprindere. Poftim? A vrea sa mprumut nite bani. El zmbi cu indulgen. Nu vd de ce nu. Dac ai nevoie de o rochie nou sau ceva de genul sta, a fi foarte bucuros s-i A vrea s mprumut dou sute de mii de dolari. Zmbetul de pe chipul lui MacAllister dispru. Asta vrea s fie o glum? Nu, domnule, spuse Lara i, aplecndu-se puin nainte, adug sincer: A dori s cumpr un teren pe care s construiesc o cldire. Exist o persoan foarte important care este gata s nchirieze de la mine pe o perioad de zece ani. Asta va garanta costul terenului i al cldirii. MacAllister o privi ncruntat. Ai discutat cu proprietarul terenului? Asta i fac n acest moment, zise Lara. Avu nevoie de o clip pentru a pricepe. Ia stai puin. Vrei s spui c este un teren care se afl n proprietatea mea? Da. Este cel de la ntretierea strzilor Main i Commercial. Ai venit aici s mprumui bani de la mine pentru a cumpra terenul meu? Lotul acela nu valoreaz mai mult de douzeci de mii de dolari, m-am interesat. Eu v ofer treizeci. Vei avea un profit de zece mii de dolari la teren plus dobnda la mprumutul de dou sute de mii de dolari pe care mi-i vei da pentru a construi cldirea.
42

- SIDNEY SHELDON -

MacAllister scutur din cap. mi ceri s-i mprumut dou sute de mii de dolari fr nici o garanie. Nici nu se poate pune problema. Lara se aplec mai mult. Dar exist garanie. Vei deine ipoteca pe cldire i pe teren. Nu putei pierde. MacAllister o privi n tcere, gndindu-se la propunerea ei, dup care spuse zmbind: Ai tupeu, s tii. Dar n-a putea explica un asemenea mprumut comitetului meu director. Nu exist un comitet director, spuse Lara. Zmbetul lui se transform ntr-un rictus. Aa este. Lara se aplec nainte i el i vzu snii atingnd marginea biroului. Dac spunei da, domnule MacAllister, nu vei regreta absolut niciodat. V promit. El nu i putu lua ochii de la snii ei. Nu eti deloc ca tatl dumitale, nu? Nu, domnule, spuse ea i adug n gnd categoric: Absolut deloc. S zicem c a fi interesat, spuse el cu grij. Cine este acest chiria? Se numete Charles Cohn i este director la Continental Supllies. Reeaua de magazine? Exact. MacAllister deveni deodat foarte interesat. Lara continu: Vor s construiasc aici un magazin mare pentru a oferi utilaje minerilor i cherestegiilor. Lui MacAllister i mirosi a succes imediat. Unde l-ai cunoscut pe omul sta? ntreb el nonalant. Locuiete la pensiunea noastr. neleg. Las-m s m mai gndesc, Lara. Mai vorbim mine. Lara aproape c tremura de emoie. V mulumesc, domnule MacAllister. N-o s v par ru. Nu, nu cred c o s-mi par ru, spuse el zmbind. ***
43

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

n dup-amiaza aceea, Sean MacAllister se duse la pensiune s stea de vorb cu Charles Cohn. Am trecut s v urez bun venit la Glace Bay, spuse MacAllister. M numesc MacAllister. Sunt proprietarul bncii din acest ora. Am auzit c v aflai n orelul nostru, dar n-ar trebui s stai la pensiunea mea, ci la hotelul meu. Este mult mai confortabil. Era plin, i explic Cohn, Asta pentru c nu tiam cine suntei. i cine sunt, m rog? ntreb domnul Cohn cu un glas plcut. Haidei, s nu ne ascundem dup degete, domnule Cohn, spuse MacAllister zmbind. Zvonurile circul. Am neles c v-ar interesa s nchiriai o cldire care ar putea fi construit pe un loc care mi aparine. Care anume? Cel de la intersecia strzilor Main i Commercial. E un amplasament nemaipomenit, nu? Nu cred c va fi greu s ajungem la o nelegere. Dar m-am neles deja cu cineva. Sean MacAllister ncepu s rd. Cu Lara? E drguic, nu? Ce-ar fi s venii la mine la banc i s semnm un contract? Nu cred c nelegei, domnule MacAllister. Am spus c mam neles deja cu cineva. Cred c dumneavoastr nu nelegei, domnule Cohn. Nu Lara este proprietara acelui teren, ci eu. Dar ncearc s-l cumpere de la dumneavoastr, nu? Da, dar eu nu sunt obligat s i-l vnd. Iar eu nu sunt obligat s folosesc acel teren. Am mai vzut nc trei care sunt la, fel de bune. V mulumesc c ai trecut pe aici. Sean MacAllister l privi ctva timp. Vrei s spunei c vorbii serios? Foarte. Nu fac niciodat o afacere care s nu fie excelent i niciodat nu mi calc cuvntul. Dar Lara habar nu are de construcii. Ea Are de gnd s gseasc oameni care au habar. Bineneles c noi vom avea ultimul cuvnt. Bancherul czu pe gnduri. Este adevrat c Continental Supllies este gata s
44

- SIDNEY SHELDON -

nchirieze pe o perioad de zece ani? Absolut. neleg. Atunci, n aceste condiii, eu Lsai-m s m mai gndesc. *** Cnd Lara sosi la pensiune, Charles Cohn i spuse de ntrevederea cu bancherul. Lara era suprat. Vrei s spunei c domnul MacAllister a acionat prin spatele meu i Nu-i face griji, os ncheie afacerea cu tine, o asigur el. Credei, ntr-adevr? Doar e bancher. Face afaceri ca s scoat un profit. i dumneavoastr? De ce facei asta pentru mine? ntreb ea. i pusese i el aceeai ntrebare. Pentru c eti teribil de tnr, i spuse el. Pentru c locul tu nu este n acest ora. Pentru c a fi vrut s am o fat ca tine. Dar nu rosti cu glas tare nici unul din aceste lucruri. Nu am nimic de pierdut, Lara. Am mai gsit nite locuri care ar fi la fel de bune. Dac poi obine acest teren, mi-ar face plcere s fac asta pentru tine. Pentru compania mea nu are importan cu cine fac afaceri. Dac reueti s obii mprumutul i sunt de acord cu constructorul, ncepem lucrul. Lara cunoscu un sentiment de mare bucurie. Nu nu tiu cum s v mulumesc. O s m duc la domnul MacAllister i Dac a fi n locul tu, nu m-a duce, o sftui Cohn. Las-l pe el s vin la tine. Ea pru ngrijorat. i dac nu? Va veni, spuse Cohn zmbind. Dup aceea i ddu o hrtie tiprit. Acesta este contractul de nchiriere pe zece ani de care am vorbit. Se subnelege, desigur, c va trebui s ii cont de cerinele noastre n privina cldirii, adug el i i ddu un set de schie. Acestea sunt specificaiile noastre. Lara i petrecu noaptea studiind paginile care conineau desene i instruciuni. A doua zi diminea, Sean MacAllister i telefon.
45

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Poi veni pn la mine, Lara? Inima ei btea cu putere. Sunt acolo ntr-un sfert de or. O atepta. M-am gndit la ceea ce am discutat, spuse MacAllister. A avea nevoie de un acord scris din partea domnului Cohn n legtur cu nchirierea pe o perioad de zece ani. l am deja, spuse ea i scoase contractul din poet. Sean MacAllister l examina cu atenie. Pare s fie n ordine. nseamn c ne-am neles? ntreb Lara inndu-i rsuflarea. MacAllister scutur din cap. Nu. Dar am crezut Degetele lui bteau arogant pe birou. Ca s-i spun drept, nu m grbesc deloc s vnd acel teren, Lara. Cu ct l in mai mult, cu att devine mai valoros. Ea l privi ocat. Dar ai Cererea ta este absolut nebuneasc. Nu ai nici un pic de experien. Mi-ar trebui un motiv ct se poate de deosebit pentru a-i acorda acest mprumut. Nu ne ce fel de motiv? Hai s zicem o mic rsplat. Ia spune-mi, Lara, ai avut vreodat vreun iubit? ntrebarea o lu cu totul prin surprindere. nu, spuse ea simind c afacerea i scap din mini. Dar ce legtur are? MacAllister se aplec n fa. O s fiu sincer cu tine, Lara. Te gsesc foarte atrgtoare. A vrea s m culc cu tine. Asta nseamn tiu foarte bine ce nseamn, spuse ea iar chipul i devenise de piatr. Ia lucrurile aa. Asta e ansa ta de a face ceva, nu? De a avea ceva, de a fi cineva. De a-i dovedi ie nsi, c nu eti ca tatl tu. Lara era ameit. Probabil c nu i se va mai oferi o asemenea ans, Lara. Poate ai nevoie de ceva timp ca s te gndeti Nu.
46

- SIDNEY SHELDON -

Propriul glas i sun straniu n urechi. i pot da rspunsul chiar acum, spuse ea i i aps minile cu putere de ambele pri ale trupului pentru a nu mai tremura. ntregul ei viitor, viaa ei, atrnau de cuvintele pe care avea s le rosteasc. O s m culc cu tine. Rnjind, MacAllister se ridic i veni spre ea cu braele ntinse. Nu acum, spuse Lara. Dup ce vd contractul. *** A doua zi Sean MacAllister i ddu Larei un contract pentru mprumutul bancar. Este un contract foarte simplu, draga mea. E un mprumut de dou sute de mii de dolari rambursabili n zece ani cu o dobnd de opt la sut, spuse el i i ddu un stilou. Poi s semnezi aici pe ultima pagin. A vrea s-l citesc mai nti, dac nu te superi, spuse Lara i se uit la ceas. Dar nu am timp acum. l pot lua cu mine? i-l aduc mine napoi. Sean MacAllister ddu din umeri. Foarte bine, zise el i apoi adug mai ncet: n legtur cu micua noastr ntlnire. Smbta viitoare trebuie s m duc la Halifax. M-am gndit c poate vom merge mpreun. Lara observ zmbetul acela insinuant i i veni ru de la stomac. Bine, zise ea n oapt. Bun. Semnezi contractul, mi-l aduci napoi i ncepem afacerea, spuse el i o clip deveni gnditor. O s ai nevoie de un constructor bun. Cunoti Compania de Construcii Nova Scotia? Chipul Larei se lumin. Da. l cunosc pe eful lor, pe Buzz Steele. Ridicase cele mai mari cldiri din Glace Bay, Bun. Lucreaz foarte bine. Eu nsumi l-a recomanda. O s vorbesc cu Buzz chiar mine. *** n seara aceea, Lara i art contractul lui Charles Cohn. Nu
47

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

ndrzni s i spun i despre nelegerea personal pe care o ncheiase cu MacAllister, pentru c i era prea ruine. Cohn citi contractul cu atenie i cnd termin i-l napoie Larei. Eu te-a sftui s nu semnezi asta. Ea era dezamgit. De ce? Exist aici o clauz care prevede ca aceast cldire s fie terminat pn n ziua de 31 decembrie, altfel titlul revine bncii. Cu alte cuvinte, cldirea i va aparine lui MacAllister, iar compania mea va nchiria de la el. Dac pierzi, tot eti obligat s rambursezi mprumutul cu dobnda respectiv. Spune-i s schimbe asta. Cuvintele lui MacAllister i mai rsunau nc Larei n urechi. Nu m grbesc deloc s vnd acest teren. Cu ct l pstrez mai mult, cu att devine mai valoros. Lara scutur din cap. N-o s vrea. Atunci riti foarte mult, Lara. Ai putea s nu reueti i s rmi i cu o datorie de dou sute de mii de dolari plus dobnda. Dar dac termin cldirea la termen Acesta e un mare dar. Cnd te apuci s construieti o cldire, te afli la mna altora. Ai rmne surprins dac ai ti cte lucruri pot s nu mearg bine. Este o companie de construcii foarte bun la Sydney. Au construit multe din cldirile de aici i l cunosc pe eful lor. Dac el va spune c poate termina cldirea la termen, vreau s continui. Dorina disperat din glasul ei l fcu pe Cohn s lase la o parte orice ndoial. Bine, vorbete cu el, zise n cele din urm. *** Lara l gsi pe Buzz Steele plimbndu-se pe grinzile unei cldiri de cinci etaje pe care o ridica n Sydney. Steele era un brbat de vreo patruzeci de ani, crunt i cu experien, care o ntmpin pe Lara cu cldur. Ce surpriz plcut, spuse el. Cum de-au lsat o fat frumoas ca tine s ias din Glace Bay? Am fugit, i spuse Lara. Am ceva de lucru pentru dumneata, domnule Steele.
48

- SIDNEY SHELDON -

El zmbi. Zu? Ce construim o csu pentru ppui? Nu, spuse ea i scoase schiele pe care i le dduse Charles Cohn. Asta e cldirea. Buzz Steele le studie o clipa, dup care i ridic privirea surprins. Dar este ceva ct se poate de serios. Ce legtur are cu tine? Eu am ncheiat afacerea, spuse Lara cu mndrie. Cldirea va fi a mea. Steele fluier uor. Bravo, draga mea. Numai c ar fi vreo dou probleme. Ah? n primul rnd, cldirea trebuie terminat pn la 31 decembrie, altfel titlul revine bncii i, n al doilea rnd, nu trebuie s coste mai mult de o sut aptezeci de mii de dolari. Se poate? Steele se uit din nou la schie. Lara l vzu cum calcula n gnd. n cele din urm l auzi spunnd: Se poate. Lara abia se abinu s nu strige de bucurie. Atunci ne-am neles i strnser minile. Eti cel mai frumos ef pe care l-am avut vreodat, spuse Buzz Steele. Mulumesc. Ct de repede poi ncepe? O s vin mine n Glace Bay s vd locul. O s-i fac o cldire de care s fii mndr. Lara plec cu senzaia c i crescuser aripi. *** Se ntoarse la Glace Bay i i ddu vestea lui Charles Cohn. Eti sigur c aceast companie este de baz, Lara? tiu c este, l asigur ea. Au ridicat cldiri i aici i n Halifax i Entuziasmul ei era molipsitor. Cohn zmbi. Bine, atunci mi se pare c am nceput afacerea. Aa e, nu? spuse Lara radiind de bucurie, dar cnd i aminti de nelegerea cu Sean MacAllister, zmbetul i dispru.
49

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Smbta viitoare trebuie s m duc la Halifax. M-am gndit c poate vom merge mpreun. Pn smbt nu mai erau dect dou zile. *** Lara semn contractele a doua zi dimineaa. Privind-o cum ieea din biroul su, Sean MacAllister era foarte ncntat de sine. Nu avea deloc de gnd s o lase s aib cldirea i aproape c rse cu glas tare de naivitatea ei. Avea s i mprumute banii, dar era ca i cum i-i mprumuta lui nsui. Se gndi cum avea s fac dragoste cu acel trup tnr minunat i ncepu s aib o erecie. *** Lara nu mai fusese la Halifax dect de dou ori. n comparaie cu Glace Bay, era un ora aglomerat, plin de trectori, automobile i prvlii ncrcate de mrfuri. Sean MacAllister o duse la un motel de la marginea oraului. Opri n parcare i o btu uor pe genunchi. Ateapt aici pn m duc s fac nregistrarea, scumpa mea. Lara rmase n main, cuprins de panic. M vnd i spuse ea. Ca o trf. Dar este tot ce pot s vnd i, cel puin, consider c valorez dou sute de mii de dolari. Tata nu a vzut n viaa lui dou sute de mii de dolari. A fost totdeauna prea Portiera se deschise i ea l vzu pe MacAllister rnjind. Totul e aranjat. Hai s mergem. Lara descoperi deodat c i era greu s respire. Inima i btea att de tare nct avea impresia c i sare din piept. O s fac un infarct i spuse ea. Lara zise el privind-o ciudat. Te simi, bine? Nu. Mor. M vor duce la spital i voi muri acolo. Virgin." Da, m simt bine, zise ea. Cobor ncet din main i l urm pe MacAllister ntr-o barac cenuie, care coninea un pat, dou scaune, o msu de toalet veche i o baie mic. Parc tria un comar. E prima oar, deci? spuse MacAllister. Ea se gndi la bieii de la coal care o mngiaser, i
50

- SIDNEY SHELDON -

srutaser snii i ncercaser s i strecoare minile ntre picioarele ei. Da, spuse ea. Eh, nu trebuie s fii nervoas. Sexul este lucrul cel mai natural din lume. Lara se uit la el cum ncepe s se dezbrace. Avea un trup durduliu. Dezbrac-te, i ordon el. ncet, Lara i scoase bluza, fusta i pantofii. Rmase n sutien i bikini. MacAllister se uit la ea i se apropie. tiai c eti frumoas, nu? Ea i simi tria brbteasc lipit de trup. MacAllister o srut pe gur i ea simi dezgust. Scoate i restul, spuse el repede, dup care se duse lng pat i i ddu jos slipul. Penisul i era tare i rou. N-o s poat intra n mine, i spuse ea. M va ucide. Grbete-te. Lara i scoase ncet sutienul i bikinii. Dumnezeule, eti fantastic, spuse el. Vino ncoace. Lara se duse lng pat i se aez. MacAllister i strnse snii cu putere fcnd-o s ipe de durere. A fost bine, nu? A venit vremea s cunoti i tu un brbat, zise ei i dup ce o mpinse pe spate, i ndeprt picioarele. Lara intr deodat n panic. Dar nu am nimic, spuse-ea. Adic a putea s rmn nsrcinat. Nu-i face griji, nu-mi voi da drumul n tine, i promise el. O clip dup aceea, Lara l simi intrnd i provocndu-i durere. Stai! strig ea. Eu Dar MacAllister nu se opri. i fcu loc n ea i durerea era nfiortoare. Acum mpingea i mai tare, i mai tare i Lara i duse mna la gur ca s nu ipe. O s se termine ntr-o clip, i spuse ea, i cldirea va fi a mea. i, pe urm, pot construi nc o cldire i nc una.. Durerea devenea insuportabil. Mic-i fundul, strig MacAllister. Nu sta acolo nemicat. Mic. Ea ncerc s se mite, dar era imposibil. Durerea era prea puternic.
51

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Deodat, MacAllister scoase un geamt i Lara i simi trupul zvcnind. Scoase un suspin satisfcut i se prbui vlguit peste ea. Lara era ngrozit. Ai spus c n-o s El se ridic n coate i spuse cu sinceritate: Draga mea, n-am putut s m opresc, eti att de frumoas. Dar nu-i face griji. Dac rmi nsrcinat, cunosc un doctor care se va ocupa de tine. Lara i ntoarse faa ca el s nu i poat vedea repulsia. Se duse la baie, simind durere i sngernd. Ls apa cald s i iroiasc pe trup n timp ce i spunea: S-a terminat. Am fcut-o. Terenul e al meu. O s fiu bogat, Acum nu mai trebuia dect s se mbrace, s se ntoarc la Glace Bay i s porneasc lucrrile de construcie a cldirii. Cnd iei din baie l auzi pe Sean MacAllister spunnd: A fost att de bine, nct o s-o mai facem o dat.

Capitolul ase
Charles Cohn inspectase cinci cldiri ridicate de Compania de Construcii Nova Scoia. Sunt foarte buni, i spuse el Larei dup aceea. N-ar trebui s ai nici o problem cu ei. Acum, Lara, Charles Cohn i Buzz Steele examinau terenul cu pricina. Este perfect, spuse Buzz Steele. Msurtorile arat c sunt paisprezece mii cinci sute de metri ptrai. Va ncpea foarte bine cldirea de ase mii de metri ptrai pe care o dorii. Putei termina cldirea pn la 31 decembrie? ntreb Charles Cohn hotrt s o protejeze pe Lara. Mai repede chiar, spuse Steele. V pot promite c va fi gata pn n Ajunul Crciunului. Lara era n culmea fericirii. Ct de repede putei ncepe? O s-mi aduc echipa pe la jumtatea sptmnii viitoare. *** Lara a simit cea mai mare emoie urmrind ridicarea cldirii.
52

- SIDNEY SHELDON -

Era acolo n fiecare zi. Cohn se ntreb dac ea i ddea seama ntr-adevr n ce intra. Primii care au pus piciorul pe antier au fot topografii. Ei au stabilit graniele geometrice legale ale proprietii i au fixat puncte de reper n fiecare col, vopsite ntr-o culoare fluorescent pentru o mai uoar identificare. Munca topografilor a durat dou zile, iar a doua zi, devreme, a aprut utilajul greu de excavare a pmntului. Lara era acolo ateptnd. Acum ce se mai ntmpl? l ntreb ea pe Buzz Steele. Curm i spm. Ce nseamn asta? l ntreb ea privindu-l. Se vor scoate rdcinile de copaci i se va nivela ct de ct. Urmtorul utilaj care sosi fu cel pentru sparea fundaiei, apoi evile utilitare i cele pentru drenaj. Toi cei de la pensiune aflaser deja ce se ntmpla i acest lucru reprezenta un subiect principal de discuie n timpul meselor de diminea i de sear. Se bucurau cu toii pentru Lara. Ce se mai ntmpl? ntrebau ei. Ea devenea din ce n ce mai expert. Azi diminea s-au montat conductele subterane. Mine vor ncepe s pun scheletul de lemn i beton, aa nct s poat fixa barele de oel n schele, spuse ea zmbind. nelegei? Turnarea cimentului a fost urmtorul pas, iar dup ncheierea lucrrilor la fundaie, au nceput s vin camioane mari ncrcate cu cherestea i echipe de tmplari s-au apucat s asambleze cercevelele din lemn. Zgomotul era ngrozitor, dar pentru Lara era ca o muzic. Peste tot se auzeau numai ciocanele lovind ritmic i zumzitul fierstraielor electrice. Dup dou sptmni, zidurile punctate cu deschizturi pentru geamuri i ui erau nlate. Pentru trectori, cldirea era o amestectur de lemn i oel, dar pentru Lara era cu totul altceva. Era visul ei care devenea realitate. n fiecare diminea i sear se ducea n centru s vad ce se construise. E a mea, i spunea ea. Aceast cldire mi aparine. Dup ntmplarea cu MacAllister, Lara fusese ngrozit la gndul c ar fi putut rmne nsrcinat i numai aceast idee i fcea grea. Cnd i veni ciclul rsufl extrem de uurat.
53

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Acum nu trebuie s m mai gndesc dect la cldirea mea. *** Continu s adune chiriile pentru Sean MacAllister numai fiindc avea nevoie de un acoperi, dar trebuia s se ntreasc pentru a intra n biroul lui. Ne-am simit bine la Halifax nu-i aa, draga mea? Ce-ar fi s o mai facem? Sunt ocupat cu construirea cldirii, spuse ea cu fermitate. Ritmul activitii ncepu s creasc din momentul n care echipele de tinichigii, dulgheri i cei care ridicau acoperiul au nceput s lucreze toi odat, iar numrul oamenilor, materialelor i camioanelor s-a triplat. Charles Cohn plecase din Glace Bay, dar i telefona sptmnal. Cum mai merge lucrul? o ntrebase cnd sunase ultima oar. Excelent! spuse Lara cu entuziasm. E la termen? nainte de termen. Minunat. Acum pot s-i spun c n-am fost sigur c vei reui. Dar, oricum, mi-ai oferit o ans. i mulumesc, Charles. Un serviciu cere altul n schimb. Nu uita c dac nu ai fi fost tu a fi murit de foame. *** Din cnd n cnd, Sean MacAllister se apropia de Lara pe antier. Totul merge bine, nu? Da, spuse Lara. MacAllister prea sincer ncntat, ceea ce o fcu s i spun: Domnul Cohn se nela n privina lui. Nu ncearc deloc s profite de mine. *** La sfritul lui noiembrie, construcia nainta rapid. Ferestrele i uile erau la locurile lor, iar pereii exteriori erau montai.
54

- SIDNEY SHELDON -

Structura era gata s primeasc reeaua de nervi i artere. Luni, n prima sptmna a lunii decembrie, lucrul ncepu s se ncetineasc. Lara se duse la antier ntr-o diminea i nu gsi dect doi oameni care nici ei nu preau s fac cine tie ce. Unde sunt ceilali astzi? ntreb Lara. Au altceva de lucru, explic unul din ei. Vor veni mine. Dar a doua zi nu mai era nimeni. Lara lu un autobuz i se duse la Halifax pentru a vorbi cu Buzz Steele. Ce se ntmpl? l ntreb ea. Lucrul a ncetat complet. Nu ai de ce s-i faci griji, o asigur Steele. Avem o problem la o alt lucrare i a trebuit s-mi retrag oamenii temporar. Cnd se vor ntoarce? Sptmna viitoare. Vom fi gata la termen. Buzz, tii ct de mult nseamn asta pentru mine. Sigur, Lara. Dac aceast cldire nu e gata la timp, o pierd. Pierd tot. Nu-i face griji, fetito. N-o s las s se ntmple aa ceva. Dup ce plec, Lara avu un sentiment de nelinite. Sptmna urmtoare, muncitorii tot nu aprur, aa c se duse la Halifax pentru a vorbi cu Steele. mi pare ru, dar domnul Steele nu este aici, spuse secretara. Trebuie neaprat s vorbesc cu el. Cnd se ntoarce? Este plecat din ora cu o lucrare. Nu tiu cnd se va ntoarce. Lara simi un nceput de panic. Este vorba de ceva foarte important, insist Lara. Construiete o cldire pentru mine, care trebuie s fie gata peste trei sptmni. Eu una nu mi-a face griji, domnioar Cameron. Dac domnul Steele a spus c va fi gata, va fi gata. Dar nu se ntmpl absolut nimic, strig Lara. Nimeni nu mai lucreaz. Dorii s vorbii cu domnul Ericksen, asistentul su? Da, v rog. Ericksen era un uria, lat n umeri i politicos, care radia siguran. tiu de ce v aflai aici, dar Buzz mi-a spus s v asigur c nu avei de ce s v facei griji, i zise el. Stm puin pe loc cu
55

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

cldirea dumneavoastr din cauza unor probleme ivite la vreo dou construcii mari de care ne ocupm, dar cldirea dumneavoastr nu mai are dect trei sptmni pn va fi terminat. Mai sunt totui attea lucruri de fcut Nu v facei griji. O s trimitem acolo o echip luni diminea. V mulumesc, spuse ea uurat. mi pare ru c v-am deranjat, dar sunt puin cam agitat. Este o afacere foarte importanta pentru mine. Nu-i nici o problem, spuse Ericksen zmbind. Ducei-v acas i stai linitit. V aflai pe mini bune. *** Luni diminea tot nu apru nici un muncitor pe antier. Lara era nnebunit. l sun pe Charles Cohn. Oamenii au ncetat lucrul i nu pot s-mi dau seama de ce, i spuse ea. Fac tot timpul promisiuni pe care nu i le in. Cum se numete compania, Nova Scotia? Exact. Te sun eu mai trziu, spuse Cohn. Dou ore mai trziu i telefon. Cine i-a recomandat Compania de Construcii Nova Scotia? Ea cut s i aduc aminte. Sean MacAllister. Nu m mir. El este proprietarul companiei, Lara. Ea simi deodat c lein. i a oprit oamenii ca s nu termine la timp? M tem c aa se pare. Oh, Doamne. Este un nahash tzefa un arpe veninos. Era prea cumsecade pentru a-i spune c el o prevenise. Nu spuse dect: Poate poate c o s se ntmple totui ceva. Admira curajul i ambiia fetei i l dispreuia pe Sean MacAllister, dar nu avea cum s-i fie de ajutor. Nu putea face absolut nimic Lara nu dormi toat noaptea gndindu-se la prostia de care dduse dovad. Cldirea pe care ea o ridicase, avea s i aparin acum lui Sean MacAllister, iar ea va rmne cu o datorie
56

- SIDNEY SHELDON -

extraordinar pentru rambursarea creia va trebui s munceasc tot restul vieii. Gndul cum ar fi putut MacAllister s i cear s plteasc o fcu s se cutremure. *** Cnd se trezi, se duse la. Sean MacAllister. Bun dimineaa, draga mea. Ari minunat astzi. Lara trecu direct la subiect. Am nevoie de o prelungire a termenului. Cldirea nu va fi gata pn pe 31. MacAllister se rezem de sptarul fotoliului i se ncrunt. Zu? Asta-i o veste proast, Lara. Am nevoie de nc o lun. MacAllister oft. M tem c acest lucru este imposibil. Ah, draga mea, nu. Ai semnat un contract. O nelegere e o nelegere. Dar mi pare ru, Lara. Pe 31 cldirea intr n posesia bncii. *** Cnd cei de la pensiune aflar ce se ntmpla, se nfuriar. Ticlosul la nenorocit! strig unul din ei. Nu-i poate face una ca asta. A i fcut-o, spuse Lara cu disperare n glas. S-a terminat. O s-l lsm s fac asta? La naiba, nu. Ct i-a mai rmas trei sptmni? Lara cltin din cap. Mai puin. Dou sptmni i jumtate. Omul se ntoarse spre ceilali. Haidei s mergem s aruncm o privire la cldirea aia. La ce bun? Vom vedea. n curnd, jumtate de duzin de pensionari se aflau pe antier examinnd construcia cu atenie. Nu s-a fcut instalaia de ap, spuse unul din ei. Nici cea electric. Stteau acolo tremurnd n vntul rece de decembrie i discutnd despre ce mai trebuia fcut. Unul din ei se ntoarse apoi spre Lara.
57

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Bancherul tu e un tip extrem de viclean. A lsat s se termine aproape ntreaga construcie ca s nu aib prea mult de fcut cnd contractul tu va expira, spuse el dup care adug adresndu-se celorlali: Eu a zice c s-ar putea face totul n dou sptmni i jumtate. Aprobar cu toii n cor. Lara era uluit. Dar nu nelegei. Muncitorii nu vor veni la lucru. Ascult, fetio, la pensiune exist instalatori, tmplari i electricieni i avem o mulime de prieteni n ora care se pot ocupa de restul. Dar nu am cu ce s v pltesc, spuse Lara. Domnul MacAllister nu-mi va da Va fi cadoul nostru de Crciun pentru tine. Ce s-a ntmplat dup aceea a fost incredibil. Vestea s-a rspndit foarte repede n Glace Bay i muncitorii constructori care lucrau n alte pri au venit s arunce o privire cldirii Larei. Jumtate din ei se aflau acolo fiindc o plceau pe Lara, jumtate pentru c avuseser unele probleme cu Sean MacAllister i l urau. Haidei s-l aranjm pe ticlos, spuser ei. Treceau pe acolo s dea o mn de ajutor dup ce terminau lucrul i munceau pn dup miezul nopii smbta i duminica, astfel nct zgomotul ncepu s se aud din nou, umplnd aerul cu sunete ncnttoare. ncheierea la vreme deveni o provocare i, n curnd, cldirea se umplu de tmplari, electricieni i instalatori, care munceau cu toii cu rvn. Cnd Sean MacAllister auzi ce se ntmpla se duse repede pe antier. Rmase locului surprins. Ce se ntmpl aici? ntreb el. Acetia nu sunt oamenii mei. Sunt ai mei, spuse Lara sfidtoare. n contract nu scrie c nu-i pot folosi pe oamenii mei. Pi, eu se blbi MacAllister. Cldirea asta ar trebui s fie conform cerinelor. Va fi, l asigur ea. Cldirea fu gata cu o zi nainte de Revelion. Se profila mndr pe albastrul cerului, solid i puternic i era cel mai frumos lucru pe care Lara l vzuse vreodat. O privea uluit. Este a ta, spuse unul din muncitori cu mndrie n glas. Dm o petrecere sau nu?
58

- SIDNEY SHELDON -

n seara aceea pru c ntregul Glace Bay srbtorea nlarea primei cldiri a Larei Cameron. Era nceputul. De atunci nimic nu i-a mai stat n cale Larei. Mintea i era plin de idei. Noii ti angajai au nevoie de locuine n Glace Bay, i spuse ea lui Charles Cohn. A vrea s construiesc case pentru ei. Ce zici, te intereseaz? M intereseaz chiar foarte mult, spuse el dnd aprobator din cap. Lara se duse la un bancher din Sydney i mprumut destui bani pentru finanarea noului proiect. Cnd construirea caselor se termin, Lara i spuse lui Charles Cohn: tii de ce mai are nevoie oralul sta, Charles? Csue pentru turitii care vin aici vara s pescuiasc. tiu un loc minunat n apropierea golfului unde a putea construi *** Charles Cohn deveni consilierul financiar neoficial al Larei i n urmtorii trei ani, Lara a nlat o cldire cu birouri, jumtate de duzin de csue pe rmul mrii i un centru comercial. Bncile din Sydney i Halifax erau bucuroase s i mprumute bani. *** Dup doi ani, cnd Lara i vndu proprietile imobiliare nsuma trei milioane de dolari. Avea douzeci i unu de ani. A doua zi i lu rmas bun de la Glace Bay i se ndrept spre Chicago.

Capitolul apte
Chicago era o adevrat revelaie. Halifax fusese cel mai mare ora pe care Lara l vzuse vreodat, dar prea un mic ctun pe lng gigantul Vestului Mijlociu. Chicago era un ora extrem de zgomotos, aglomerat i plin de via, unde parc toat lumea se grbea s ajung la o destinaie important.
59

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Lara lu un apartament la hotelul Stevens. Se uit cu mare atenie la femeile frumos mbrcate care se plimbau prin hol i deveni deodat contient de hainele pe care le purta. La Glace Bay, da, i spuse ea. Dar la Chicago, nu. A doua zi dimineaa intr n aciune. Se duse la Kanes i Ultimo pentru rochii, la Josephs pentru pantofi, la Saks Fifth Avenue i Marshall Fields pentru lenjerie, la Traben i Hoeffer pentru bijuterii i la Ware pentru o hain din blan de nurc. De fiecare dat cnd cumpra ceva parc i auzea tatl spunnd: Eu nu-s fcut din bani. Dute i ia-i ceva de la Citadela Armatei Salvrii. nainte s termine cu cumprturile, dulapurile ei din apartamentul de la hotel erau pline cu lucruri frumoase. *** Dup aceea, Lara cercet paginile galbene ale crii de telefon la rubrica Ageni imobiliari. l alese pe cel care avea cea mai mare reclam, Parker & Associates. Telefon i ceru s i se dea legtura cu domnul Parker. Cine s i spun c ntreab? Lara Cameron. O clip mai trziu, o voce spuse: Bruce Parker la telefon. Cu ce v pot fi de folos? Caut un loc unde s pot construi un hotel nou i frumos, spuse Lara. Glasul de la cellalt capt al firului deveni mai cald. Pi, noi suntem experi n astfel de lucruri, doamn Cameron. Domnioar Cameron. Bun. V-ai gndit la vreo zon anume? Nu. Ca s fiu sincer, nu prea cunosc oraul Chicago. Asta nu e o problem. Sunt sigur c putem gsi ceva interesant pentru dumneavoastr. Aa, ca s-mi fac o idee n legtur cu ce anume dorii, de ce sum dispunei? Trei milioane de dolari, spuse Lara cu mndrie n glas. Urm un moment mai lung de tcere. Trei milioane de dolari? Exact. i vrei s construii un hotel nou i frumos? Da. Un alt moment de tcere.
60

- SIDNEY SHELDON -

V intereseaz s construii sau s cumprai ceva ntr-o zon mai retras a oraului, domnioar Cameron? Bineneles c nu, spuse Lara. Ceea ce am de gnd este exact opusul. A vrea s construiesc un hotel de lux ntr-o zon frumoas care Cu trei milioane de dolari? fcu Parker chicotind. M tem c nu v putem fi de ajutor. Mulumesc, zise Lara i nchise telefonul spunndu-i c, evident, nu sunase la cine trebuie. Reveni la paginile galbene i mai ddu vreo ase telefoane. Pe la sfritul dup-amiezei, se vzu nevoit s accepte realitatea. Nici unul din ageni nu era interesat s ncerce s gseasc un loc unde ea s construiasc un hotel cu trei milioane de dolari. i oferiser o mulime de sugestii, care toate se rezumau la acelai lucru: un hotel ieftin ntr-o zon retras. Niciodat, i spuse ea. Chiar dac ar fi s m ntorc la Glace Bay. De luni de zile visa hotelul pe care voia s l construiasc i n mintea ei era deja o realitate frumos, plin de via, tridimensional. Planul ei era s transforme un hotel ntr-un cmin departe de cas. n majoritate cu apartamente i fiecare apartament cu cte un living-room i cte o bibliotec, emineuri n fiecare camer, mobilat cu canapele confortabile, fotolii i pian. Format din dou dormitoare mari i o teras exterioar ct toat lungimea lui. De asemenea, mai era i o Jacuzzi i un mini bar. Lara tia exact ce anume voia. Problema era cum avea s reueasc. Se duse la o imprimerie de pe Lake Street. A dori o sut de cri de vizit, v rog. Sigur c da. i ce s scrie pe ele? Domnioara Lara Cameron i dedesubt Agent imobiliar. Am neles, domnioar Cameron. Le vei avea peste dou zile. Nu. Le-a vrea n dup-amiaza aceasta, v rog. *** Urmtorul pas era cunoaterea oraului. Lara se plimb pe Michigan Avenue, State Street, La Salle, pe Lake Shore Drive, prin parcul Lincoln cu grdina zoologic, terenul de golf i laguna lui. Vizit Trgul de mrfuri i se duse la
61

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Kroch-Brentanos s i cumpere cri despre oraul Chicago. Citi despre celebritile care fcuser din acel ora cminul lor: Carl Sandburg, Frank Lloyd Wright, Louis Sullivan, Saul Bellow. Citi despre primele familii din Chicago a lui John Baird, a lui Gaylord Donnelley, a lui Marshall Field, a lui Potter Palmer i a lui Walgreen i trecu pe lng locuinele lor de pe Lake Shore Drive i uriaele lor proprieti din Lake Forest. Lara vizit Cartierul de Sud i se simi acas datorit grupurilor etnice: suedezi, polonezi, irlandezi, lituanieni, i amintea de Glace Bay. *** Porni din nou pe strzi cutnd cldiri de vnzare i apoi se duse la respectivii ageni imobiliari. Ce pre are cldirea aceea? Optzeci de milioane de dolari aizeci de milioane de dolari O sut de milioane de dolari Cele trei milioane ale ei deveneau din ce n ce mai nensemnate. Sttea n camera ei de hotel cntrind posibilitile. Ori nla un mic hotel ntr-una din zonele srace ale oraului, ori se ntorcea acas. Nici una din alternative nu i surdea. E prea mult n joc ca s renun acum, i spuse ea. *** A doua zi diminea, Lara trecu pe la o banc aflat pe strada La Salle. Se duse la funcionarul din spatele tejghelei. A dori s vorbesc cu domnul vicepreedinte, v rog, spuse ea i i ddu cartea de vizit. Peste cinci minute se afla n biroul lui Tom Peterson, un brbat slab ntre dou vrste, care avea un tic nervos. i studie cartea de vizit. Cu ce v pot fi de folos, domnioar Cameron? Am de gnd s ridic un hotel n Chicago i voi fi nevoit s mprumut nite bani. El i arunc un zmbet binevoitor. Pentru asta existm doar. Ce fel de hotel intenionai s construii? Un hotel frumos ntr-o zon frumoas.
62

- SIDNEY SHELDON -

Sun interesant. Trebuie s v spun c nu am dect trei milioane de dolari i Nici o problem, spuse el zmbind. Ea se simi cuprins de emoie. ntr-adevr? Trei milioane pot nsemna foarte mult dac tii ce s faci cu ei, spuse el dup care se uit la ceas. Am o alt ntlnire acum. N-am putea lua cina n seara aceasta s discutm mai mult? Bineneles, spuse Lara. Ar fi minunat. Unde locuii? La Palmer House. S vin s v iau la opt? Lara se ridic. V mulumesc foarte mult. Nici nu v pot spune ct de bine m facei s m simt. Ca s fiu sincer, ncepusem s-mi pierd curajul. Nu trebuie, spuse el. O s am mare grij de dumneavoastr. La ora opt, Tom Peterson o lu pe Lara i o duse la Henricis pentru a lua cina. M bucur c ai venit la mine, spuse el dup ce se aezar. Putem face foarte mult unul pentru cellalt. Adevrat? Da. Sunt o mulime de funduri n oraul sta, dar nici unul nu e frumos ca al tu, scumpa mea. Poi deschide un bordel de lux i Lara nghe. Poftim? Dac aduni vreo jumtate de duzin de fete, am Lara dispru ntr-o clip. *** A doua zi, vizit alte trei bnci. Cnd i explic planurile ei directorului celei dinti, acesta spuse: O s v dau cel mai bun sfat pe care l vei obine vreodat: lsai-o balt. Afacerile imobiliare sunt de competena brbailor. Femeile n-au loc. i de ce, m rog? ntreb Lara. Pentru c ai avea de-a face cu o grmad de bdrani care
63

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

v-ar mnca de vie. La Glace Bay nu m-au mncat de vie, spuse ea i omul i rspunse aplecndu-se puin nainte: O s v spun un mic secret. Chicago nu este Glace Bay. *** La banca urmtoare, directorul i spuse: Am fi foarte bucuroi s v servim, domnioar Cameron. Sigur, ceea ce avei n gnd este absolut exclus, dar v-a propune s ne lsai pe noi s v manevrm banii i s i investim Lara iei din birou nainte ca el s i termine fraza. *** La cea de a treia banc, fu condus n biroul lui Bob Vance, un brbat atrgtor cu prul grizonat, care arta exact aa cum ar fi trebuit s arate un preedinte de banc. n birou se mai afla un brbat palid i slab, cu prul de culoarea nisipului, de aproximativ treizeci de ani, care purta un costum ifonat i prea s se simt complet nelalocul lui acolo. Domnul Howard Keller, domnioar Cameron, unul din vicepreedinii notri. ncntat. Cu ce v pot ajuta n aceast diminea? ntreb Bob Vance. M-ar interesa s construiesc un hotel n Chicago i am nevoie de un mprumut, spuse Lara. Bob Vance zmbi. Ai venit exact unde trebuia. V-ai gndit la un loc anume? tiu cam pe unde mi-ar plcea s fie situat. n apropiere de Loop, nu prea departe de Michigan Avenue Excelent. Lara i mprti ideea n legtur cu hotelul de lux. Sun interesant, spuse Vance. i de ci bani dispunei? De trei milioane de dolari. Restul a vrea s-i mprumut. Urm o pauz de gndire. M tem c nu v pot ajuta. Problema dumneavoastr este c avei idei mari i o poet prea mic. Dar, dac ai vrea s investim noi banii pentru dumneavoastr
64

- SIDNEY SHELDON -

Nu, v mulumesc, spuse Lara. V mulumesc i pentru timpul acordat. La revedere, domnilor, zise ea i prsi cldirea fierbnd de furie. La Glace Bay, trei milioane de dolari erau o avere. Aici oamenii preau s i considere o nimica toat. Cnd ajunse n strad auzi un glas strignd: Domnioar Cameron! Se ntoarse, Era brbatul care i fusese prezentat Howard Keller. Da? A dori s stm puin de vorb, spuse el. Ce zicei de o cafea? Lara se ncorda. Oare toi brbaii din Chicago sunt obsedai sexual? Este o cafenea foarte bun dup col. Bine, spuse ea dnd din umeri. Dup ce comandar, Howard Keller spuse: Dac nu v suprai c m amestec, a vrea s v dau un sfat. Lara l privi cu atenie. Spunei.. n primul rnd, este greit totul. Credei c ideea mea nu este bun? ntreb ea cu asprime. Dimpotriv, prerea mea este c un hotel de lux ar fi chiar o idee excelent. Atunci de ce? ntreb ea surprins. Oraului Chicago i-ar prinde bine un asemenea hotel, dar nu cred c ar trebui s l construii dumneavoastr. Ce vrei s spunei? V-a propune s gsii un hotel vechi ntr-o zon bun i s-l refacei. Sunt o mulime de hoteluri drpnate care pot fi cumprate cu bani puini. Cele trei milioane de dolari ar fi de ajuns. Apoi ai putea mprumuta de la o banc destui bani pentru a-l reface i a-l transforma ntr-un hotel de lux. Lara czu pe gnduri. Avea dreptate. Era o idee mai bun. i nc ceva, nici o banc nu se va arta dispus s v finaneze dac nu venii cu un arhitect i un constructor foarte buni. Apoi vor voi s vad pachetul complet. Lara se gndi la Buzz Steele. neleg. Cunoatei un arhitect i un constructor foarte buni?
65

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Civa chiar, spuse Howard Keller zmbind. V mulumesc pentru sfat, zise ea. Dac gsesc ceea ce trebuie, a putea veni s mai discutm? Oricnd. Succes. Lara se atepta ca el s mai spun ceva de genul Ce-ar fi s mai discutm la mine? Dar Howard Keller nu spuse dect: Mai dorii puin cafea, domnioar Cameron? *** Lara colind din nou strzile oraului, dar de data aceasta cutnd cu totul altceva. La cteva blocuri distan de Michigan Avenue, pe Delaware, vzu un hotel de tranzit drpnat, construit nainte de rzboi. Pe firma de afar scria Cong essi nal Hote. Lara ddu s treac de el, dar se opri deodat i se uit mai bine. Faada de crmid era att de murdar nct era greu de spus care fusese culoarea iniial. Avea opt etaje. Lara se ntoarse i intr. Interiorul era mai jalnic dect exteriorul. Un funcionar mbrcat ntr-o pereche de blugi i un pulover uzat tocmai ddea afar un delincvent. Biroul recepiei prea mai degrab un ghieu de bilete dect un loc de primire. ntr-un capt al holului se afla o scar ce ducea la ceea ce odat fuseser camere de ntruniri, dar care acum fuseser transformate n birouri nchiriate. La mezanin Lara vzu o agenie de voiaj, un ghieu unde se vindeau bilete de teatru i un birou al forelor de munc. Funcionarul reveni la birou. Dorii o camer? Nu. A fi vrut s tiu Fu ntrerupt de o tnr strident fardat care purta o fust foarte strmt. D-mi o cheie, Mike, spuse tnra, care era nsoit de un brbat mai n vrst. Funcionarul i ddu o cheie. Lara i privi pe cei doi care se ndreptau spre ascensor. Cu ce v pot fi de folos? ntreb funcionarul. M intereseaz acest hotel, spuse Lara. Este de vnzare? Bnuiesc c orice este de vnzare. Tatl dumneavoastr se ocup de afaceri imobiliare? Nu, eu m ocup, spuse Lara. El o privi surprins.
66

- SIDNEY SHELDON -

Ah, pi, cei cu care trebuie s stai de vorb sunt fraii Diamond. Sunt proprietarii ctorva asemenea vgune. i unde i-a putea gsi? Funcionarul i ddu o adres de pe State Street. V suprai dac arunc o privire n jur? Cum dorii, spuse el dnd din umeri i zmbind. Cine tie, poate c ntr-o zi vei fi efa mea. Nu, dac-mi st n putin, i spuse Lara. Se nvrti prin hol, examinndu-l ndeaproape. La intrare erau coloane de marmur vechi. Ridic un col al covorului murdar i uzat i vzu c podeaua era de asemenea din marmur. Se ndrept spre mezanin. Tapetul de culoarea mutarului se cojea de pe perei. Trase de un colior i dedesubt vzu aceeai marmur. Lara devenea din ce n ce mai emoionat. Balustrada era vopsit n negru. Se rsuci s vad dac funcionarul nu o urmrea cu privirea i, scond cheia apartamentului ei de la hotelul Palmer House, zgrie puin vopseaua. Gsi ceea ce spera, o balustrad solid din bronz. Se apropie de lifturile care erau vopsite cu aceeai culoare neagr, pe care o zgrie puin i descoperi din nou bronz. Se ntoarse la funcionar ncercnd s i ascund emoia. A vrea s vd i una din camere. Omul ddu din umeri. Nu m deranjeaz cu nimic, spuse el i i ddu o cheie. 410. Mulumesc. Lara intr n liftul care urca ncet. O s-l refac, i spuse ea. i o s pun fresce nuntru. n gnd ncepuse deja s decoreze hotelul. Camera 410 arta dezastruos, dar posibilitile se vzur imediat. Era o ncpere surprinztor de mare cu instalaii vechi i mobil fr gust. Inima Larei ncepu s bat cu putere. Este perfect, i spuse ea. Cobor. Scara era veche i mirosea a mucegai. Covoarele erau uzate, dar dedesubt Lara vzu aceeai marmur. i ddu cheia napoi recepionerului. Ai vzut ceea ce doreai? Da, spuse ea. V mulumesc. Chiar avei de gnd s cumprai porcria asta? ntreb el zmbind. Da, chiar am de gnd s cumpr porcria asta, spuse Lara. Grozav, fcu el.
67

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Ua liftului se deschise i din el ieir prostituata i mai vrstnicul ei nsoitor. i ddu cheia i ceva bani recepionerului. Meri, Mike. O zi plcut, i strig acesta, dup care se ntoarse spre Lara. Mai venii? Ah, da, cu siguran c mai vin, spuse ea. *** Urmtoarea oprire fu la City Hall of Records, unde ceru s vad documentaia referitoare la cldirea care o interesa. n schimbul a zece dolari, i se ddu un dosar al hotelului Congressional. Acesta fusese vndut frailor Diamond cu cinci ani n urm n schimbul sumei de ase milioane de dolari. *** Biroul frailor Diamond se afla ntr-o cldire veche la un col al lui State Street. O recepioner oriental mbrcat ntr-o fust roie strmt o ntmpin pe Lara la intrare. V pot fi de folos cu ceva? A dori s-l vd pe domnul Diamond. Pe care din ei? Pe oricare. V trimit la John, spuse tnra, dup care ridic receptorul i spuse: Te caut o doamn, John. Ascult o clip i apoi o ntreb pe Lara: n ce problem? A vrea s cumpr unul din hotelurile sale. Fata vorbi din nou n receptor: Spune c ar vrea s cumpere unul din hoteluri. Bine. nchise i i spuse Larei: Putei intra. John Diamond era un brbat solid, de vrst mijlocie i pros, al crui chip arta ca al cuiva care a jucat pe vremuri foarte mult fotbal. Purta o cma cu mneci scurte i fuma un trabuc mare. i ridic privirea cnd Lara intr n birou. Secretara mi-a spus c dorii s cumprai una din cldirile mele, spuse el dup ce o studie o clip. Nu prei s avei nici mcar vrsta pentru a vota.
68

- SIDNEY SHELDON -

Ah, sunt destul de mare pentru a vota, l asigur ea. i, de asemenea, sunt destul de mare i pentru a cumpra una din cldirile dumneavoastr. Da? Pe care anume? Cong essi nal Hotei Poftim? Aa scrie pe firm. Bnuiesc c ar vrea s fie Congressional. Ah, da. E de vnzare? Doamne, nu tiu ce s zic, fcu el cltinnd din cap. E unul din cele care ne aduc muli bani. Nu sunt convins c am vrea s renunm la el. Ai i renunat, spuse Lara. Cum? Arat ngrozitor. E o ruin. Zu? Atunci ce dracu vrei s facei cu el? A vrea s-l cumpr i s-l refac puin. Bineneles c va trebui s mi se dea gol. Asta nu-i o problema. Cei care vin la noi stau doar cte o sptmna. Cte camere are hotelul? O sut douzeci i cinci. Suprafaa era de treizeci de mii de metri ptrai. Prea multe camere, i spuse Lara. Dar dac le unesc pentru a forma apartamente, a avea n final ntre aizeci i aptezeci i cinci de chei. Va fi bine. Venise vremea s discute preul. Dac m-a hotr s cumpr cldirea, ct ai cere pe ea? Dac m-a hotr s vnd cldirea, a cere zece milioane de dolari, ase milioane n mn Lara cltin din cap. Eu a oferi Punct. Nenegociabil. Lara fcu repede socoteli n gnd pentru a-i face o idee de costul renovrii. Va fi aproximativ dou sute patruzeci de dolari metrul ptrat, sau opt milioane de dolari, plus mobila, reparaiile i echipamentul. Mintea Larei fcea calcule cu iueal. Era sigur c putea obine un mprumut de la banc. Problema era c avea nevoie de ase milioane bani ghea, iar ea nu avea dect trei. Diamond
69

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

cerea prea mult pentru hotel, dar l voia neaprat. l voia mai mult dect orice vreodat. Ne-am neles. El asculta. Zu? O s v dau preul cerut Pn acum e bine, spuse el zmbind. i o s v dau trei milioane bani ghea. El scutur din cap. Nu se poate. Trebuie s am ase milioane pentru nceput. i vei avea. Da? De unde vor veni celelalte trei milioane? De la dumneavoastr. Poftim? mi vei da o a doua ipotec pentru trei milioane. Vrei s mprumutai bani de la mine pentru a cumpra cldirea mea? Aceeai ntrebare i-o pusese i Sean MacAllister n Glace Bay. Privii lucrurile aa: de fapt, mprumutai bani de la dumneavoastr. Cldirea v va aparine pn cnd v voi plti toi banii. Nu putei pierde. El se gndi o clip i spuse zmbind: Doamn, tocmai v-ai cumprat un hotel. *** Biroul de la banc al lui Howard Keller era o mic ncpere pe a crei u era trecut numele lui. Intrnd, Lara vzu c hainele lui preau mai ifonate ca oricnd. V-ai ntors att de repede? Mi-ai spus s vin s discutm cnd voi gsi un hotel. Ei bine, am gsit unul. Keller se rezem de sptarul fotoliului. Povestii-mi. Am gsit un hotel vechi care se cheam Congressional. Se afl pe Delaware, la cteva blocuri distan de Michigan Avenue. E aproape o ruin, dar a vrea s-l cumpr i s fac din el cel mai bun hotel din Chicago. Spunei-mi cum stau lucrurile. Lara i povesti tot, timp n care Keller asculta i se gndea. S vedem ce spune Bob Vance.
70

- SIDNEY SHELDON -

Acesta ascult i puse pe hrtie cteva lucruri. S-ar putea, dar zise el i se uit la Lara. Ai mai condus vreun hotel pn acum, domnioar Cameron? Lara se gndi la toi acei ani cnd condusese pensiunea din Glace Bay, fcnd paturi, frecnd podele, splnd rufe i vase, ncercnd s-i mulumeasc pe tot felul de oameni i s menin ordine. Am condus o pensiune plin de mineri i cherestegii. Un hotel ar fi floare la ureche. A vrea s arunc o privire pe acolo, Bob, spuse Howard Keller. *** Entuziasmul Larei era irezistibil. Howard Keller i privi chipul n timp ce treceau prin ncperile murdare ale hotelului i le vedea pe toate prin ochii ei. Aici ar putea fi un apartament frumos cu saun, spuse ea cu nflcrare. Cminul va fi aici i pianul n colul acela, adug ea dup care ncepu s msoare ncperea n lung i n lat. Cnd vin la Chicago, bogtaii stau la cele mai bune hoteluri, dar toate sunt la fel camere reci fr personalitate. Dac le putem oferi aa ceva, chiar dac va costa puin mai mult, tim ce vor prefera. Va fi cu adevrat un cmin departe de cas. Sunt impresionat, spuse Howard Keller. Lara se ntoarse spre el cu nerbdare. Crezi c banca mi va mprumuta banii? Haide s aflm. *** O jumtate de or mai trziu, Howard Keller discuta cu Vance. Ce prere ai? l ntreb acesta. Cred c fata a gsit ceva bun. mi place ideea ei pentru un hotel de lux. i mie. Singura problem este c e att de tnr i lipsit de experien. E un joc de noroc. Urmtoarea jumtate de or i-o petrecur discutnd despre costuri i profituri. Eu unul cred c ar trebui s fim de acord, spuse Keller n final. Nu putem pierde, adug el i continu zmbind: i, n
71

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

cazul n care rul se va transforma n i mai ru, tu i cu mine ne putem muta la hotel. *** Howard Keller i telefon Larei la Palmer House. Banca tocmai i-a aprobat mprumutul. Ea ls s i scape un mic ipt. Vorbeti serios? E minunat! Ah, i mulumesc, i mulumesc! Mai trebuie s discutm cteva lucruri, zise Howard Keller. Eti liber la cin n seara aceasta? Da. Bun. Vin s te iau la apte i jumtate. *** Luar cina la Imperial House. Lara era att de tulburat, nct aproape c nu se atinse de mncare. Nici nu pot s-i spun ct de fericit sunt, zise ea. Va fi cel mai frumos hotel din Chicago. Uurel, mai sunt multe de fcut, o preveni Keller, dup care ezit puin. Pot s fiu sincer cu dumneata, domnioar Cameron? Lara. Lara. Nu ai nici un pic de experien. n Glace Bay Aici nu e Glace Bay. S-ar putea spune c e cu totul alt ring de dans. Atunci de ce face banca acest lucru? ntreb ea. Nu m nelege greit. Nu suntem o instituie filantropic. Cel mai ru lucru care se poate ntmpla este ca banca s dea faliment. Dar am o presimire n privina ta. Cred c vei reui, c va fi un succes. Doar n-ai de gnd s te opreti dup ce vei termina acest hotel, nu? Bineneles c nu, spuse Lara. Mi-am nchipuit eu. De obicei cnd acordm un mprumut nu ne implicm personal n proiectul respectiv, dar, n acest caz, a vrea s-i ofer orice ajutor de care ai nevoie. i Howard Keller dorea s se implice personal. Se simise atras fa de Lara de cnd o vzuse prima oar. l captivau entuziasmul i fermitatea ei. Era o frumoas femeie-copil i
72

- SIDNEY SHELDON -

dorea cu disperare s o impresioneze. Poate c, ntr-o bun zi, i voi spune ct de aproape am fost de a deveni celebru, i spuse el.

Capitolul opt
Era ultima partid din cadrul Competiiei anuale de baseball, iar stadionul Wrigley Field era plin de 38.710 fani extrem de zgomotoi. Ne aflm n minutul nou i scorul este unu pentru Pui, zero pentru Yanchei. Din aceast echip lipsesc doi juctori. Bazele sunt ocupate de Tony Kubek primul, Whitey Ford al doilea i Yogi Berra al treilea. Cnd Mickey Mantle apru n teren, mulimea ncepu s urle. Irlandezul" adunase 304 puncte n patruzeci i dou de partide n acel sezon. Jack Brickhouse, crainicul stadionului Wrigley Field anun plin de verv: Ah, ah se pare c vor s schimbe arunctorii. Iese Moe Drabowsky, Managerul Puilor, Bob Scheffing, discut cu arbitrul ia s vedem cine o s intre este Howard Keller! Keller se ndreapt spre locul arunctorului i mulimea este n delir! ntreaga soart a acestei competiii se afl pe umerii acestui tnr. l poate nvinge el, oare, pe marele Mickey Mantle? Vom afla imediat! Keller i-a ocupat locul acum privete bazele ocupate trage adnc aer n piept i se rsucete. Iat lovitura Mantle rsucete bta la spate izbete i rateaz! Prima lovitur! Toat lumea fcuse linite. Mantle naint puin, cu chipul ntunecat, cu bta pregtit, gata s izbeasc. Howard Keller privi alergtorii. Tensiunea era extraordinar, dar el prea linitit i calm. Se ntoarse spre prinztor, atept semnul i se pregti pentru o alt aruncare. Iat rsucirea i aruncarea! strig crainicul. Faimoasa aruncare a lui Keller cu arcuire Mantie se rsucete i rateaz! A doua lovitur! Dac tnrul Keller l poate nvinge pe irlandez, Puii din Chicago vor ctiga aceast competiie! i urmrim pe David i Goliat, doamnelor i domnilor! Tnrul Keller joac n marile ligi de un an de zile, dar n tot acest timp
73

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

i-a fcut o reputaie foarte bun. Mickey Mantle este Goliat va putea micul Keller s-l nving? Totul depinde de aceast ultim aruncare. Keller se uit din nou la alergtori iat rsucirea i gata! Arcuirea Mantle rateaz i de aceast dat A treia lovitur! url crainicul acum. Marele Mick a fost nvins, doamnelor i domnilor! Tnrul Howard Keller l-a nvins pe marele Mickey Mantle! Partida s-a ncheiat cu victoria echipei Puii din Chicago! Suporterii sunt n picioare cuprini de delir! Pe teren, colegii de echip ai lui Howard Keller alergar spre el i l ridicar pe umeri pornind spre *** Howard, ce naiba faci? Temele, mam. Simindu-se vinovat, Howard Keller, care avea cincisprezece ani, stinse televizorul. Oricum, meciul se terminase. Baseball-ul era pasiunea i viaa lui Howard. tia c, ntr-o bun zi, va juca la marile echipe. Cnd avea ase ani, juca mpotriva unor copii de dou ori mai mari ca el, iar la doisprezece ani ncepu s joace ca arunctor la o echip a Legiunii Americane. Cnd Howard avea cincisprezece ani, unui observator al echipei Puii din Chicago i se vorbi despre el. N-am mai vzut n viaa mea unul ca el, spuse acesta. Putiul are o arcuire nemaipomenit, o alunecare teribil i o rsucire de nu-i vine s crezi! Observatorul fu sceptic i, cam fr chef, spuse: Bine. O s-l vd pe putiul sta. Se duse la urmtorul meci al Legiunii Americane n care juca i Howard Keller i l plcu imediat. l cut dup meci. Ce vrei s faci n via, biete? S joc baseball, spuse Keller fr s stea pe gnduri. M bucur s aud asta. O s ncheiem cu tine un contract pentru a juca n cadrul echipei noastre de juniori. Howard abia atepta s le dea prinilor acea veste extraordinar. Familia Keller era catolic. Mergeau la slujb n fiecare duminic i aveau grij ca fiul lor s nu lipseasc de la biseric. Howard Keller senior era un comis-voiajor de maini de scris i se afla pe drum mai tot timpul. Cnd era acas i petrecea ct putea de mult timp cu fiul su. Howard era apropiat de ambii
74

- SIDNEY SHELDON -

prini. Mama lui i fcuse obiceiul s asiste la toate meciurile n care juca el i s-l aclame. Howard a primit prima mnu i cel dinti echipament cnd avea ase ani. Era nnebunit dup baseball. Avea o memorie extraordinar n ceea ce privea meciurile care se jucaser nainte ca el s se nasc. tia tot despre marii arunctori loviturile bune, cele date afar, numrul de salvri i de eliminri. Ctiga bani punnd pariu cu colegii de coal c putea s-i numeasc pe toi arunctorii de nceput ai oricrei echipe. O mie nou sute patruzeci i nou. E uor, spuse Howard. Newcombe, Roe, Hatten i Branca pentru mecheri. Reynolds, Raschi, Byrne i Lopat pentru Yanchei. Bine, spuse unul din colegi provocndu-l. Cine a jucat cel mai consecutiv n istoria meciurilor de mare lig? Provocatorul inea Cartea recordurilor Guinness deschis n faa lui. Howard Keller nu sttu deloc pe gnduri. Lou Gehrig dou mii o sut treizeci. Cine deine recordul celor mai multe eliminri? Walter Johnson o sut treisprezece. Cine a totalizat cele mai multe puncte n cariera sa? Babe Ruth apte sute paisprezece. *** Zvonurile n legtur cu priceperea tnrului juctor ncepur s circule i observatorii profesioniti venir s vad tnrul fenomen care juca la echipa de juniori Puii din Chicago. Erau uluii. Pn s mplineasc aptesprezece ani, Howard Keller fusese abordat de observatori de la Cardinalii din St. Louis, Grangurii din Baltimore i Yancheii din New York. Tatl su era foarte mndru. Seamn cu mine, se luda el. i eu jucam baseball cnd eram tnr. n timpul verii dinaintea ultimului an de liceu, Howard Keller lucra ca ajutor de funcionar la o banc a unuia din sponsorii echipei Legiunii Americane. Era n relaii foarte bune cu o coleg drgu pe nume Betty Quintan, cu care se nelesese s se cstoreasc dup terminarea colegiului. Howard i vorbea de baseball ore ntregi i, pentru c inea la el, ea l asculta rbdtoare. Lui Howard i
75

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

plceau foarte mult anecdotele pe seama juctorilor lui preferai i, de cum auzea una nou, se grbea s i-o spun i lui Betty. Casey Stengel a zis Secretul conducerii este s-i ii pe cei cinci tipi care nu te pot suferi departe de cei cinci care sunt nehotri. Cineva l ntreab pe Yogi Berra ct e ceasul i el zice: Chiar acum? Cnd un juctor a fost lovit la umr de o minge aruncat, coechipierul su a spus: Nu-i nimic ru n legtur cu umrul lui n afar de durere i durerea nu te omoar. Tnrul Keller tia c, n curnd, avea s se alture i el pleiadei de mari juctori, dar zeii aveau alte planuri n ceea ce l privea. *** ntr-o zi, Howard se ntoarse de la coal mpreun cu cel mai bun prieten al su, Jesse, care era stoper n echip. l ateptau dou scrisori. ntr-una i se oferea o burs de baseball la Princeton, n cealalt, o burs la Harvard. Dumnezeule, excelent! zise Jesse. Felicitri! Pe care din ele ai vrea s o accepi? ntreb tatl lui Howard. Dar de ce trebuie s merg, de fapt, la colegiu? ntreb Howared. A putea intra la una din marile echipe de pe acum. E destul timp pentru asta, biete, i spuse maic-sa cu fermitate. Mai nti trebuie s primeti o bun educaie; cnd te vei stura de baseball, vei putea face orice i va plcea. Bine, spuse el. Harvard. Betty merge la Wellesly aa c vom fi aproape. Betty Quinlan fu ncntat cnd Howard i spuse ce hotrse. O s ne putem vedea la fiecare sfrit de sptmna! zise ea. O s-mi fie dor de tine, spuse prietenul su, Jesse. *** n ajunul plecrii lui Howard Keller la universitate, tatl su fugi cu secretara unuia din clieni. Biatul era uluit. Cum a putut face una ca asta? Mama lui era ocat.
76

- SIDNEY SHELDON -

probabil c trece printr-o anumit etap n via, se blbi ea. Ta tatl tu m iubete foarte mult. Se se va ntoarce. O s vezi A doua zi, mama lui Howard primi o scrisoare de la un avocat n care scria c Howard Keller senior dorea s divoreze i c, din moment ce nu avea bani pentru a plti pensia alimentar, era gata s i lase csua. Howard i lu mama n brae. Nu-i face griji, mam. O s rmn aici i o s am grij de tine. Nu, nu vreau s renuni la colegiu pentru mine. Chiar din ziua cnd te-ai nscut, tatl tu i cu mine am plnuit s ajungi la colegiu, spuse ea dup care adug ncet: O s mai vorbim mine diminea. Acum sunt foarte obosit. Howard nu dormi toat noaptea, gndindu-se ce s fac. S se duc la Harvard cu o burs pentru baseball sau s primeasc una din ofertele fcute de marile echipe? Orice ar fi ales tot ar fi fost nevoit s i lase mama singur. Era o hotrre foarte dificil. Cnd mama lui nu a aprut a doua zi diminea la micul dejun, Howard s-a dus n dormitorul ei. O gsi stnd n capul oaselor, n pat, incapabil s se mite, cu faa strmb. Suferise un atac. *** Neavnd bani nici pentru spital, nici pentru doctori, Howard se duse s lucreze la banc, de data aceasta cu program complet. n fiecare dup-amiaz, la ora patru, cnd termina programul, se ducea repede acas pentru a sta cu mama lui. Era un atac uor i medicul l asigur c avea s se nsntoeasc. A suferit un oc teribil, dar i va reveni. Howard continua s primeasc oferte din partea observatorilor marilor echipe, dar tia c nu i poate prsi mama. O s m duc cnd se va face bine, i spuse el. Facturile doctorului se adunau una peste alta. La nceput vorbea cu Betty Quinlan o dat pe sptmn, dar, dup cteva luni, telefoanele au devenit din ce n ce mai rare. Starea sntii mamei sale nu prea s se mbunteasc deloc. Howard vorbi cu doctorul. Cnd se va face bine?
77

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

n asemenea cazuri este foarte greu de spus, biete. Ar putea rmne luni de zile n starea asta sau chiar ani. Iart-m, dar nu-i pot spune cu siguran. Anul se sfri, un altul ncepu i Howard continua s stea cu mama lui i s lucreze la banc. ntr-o zi primi o scrisoare de la Betty Quinlan, n care aceasta i spunea c se ndrgostise de un altul i c spera c mama lui se simea mai bine. Solicitrile din partea observatorilor devenir din ce n ce mai rare i, n cele din urm, ncetar cu totul. Viaa lui Howard se concentra asupra ngrijirii mamei. Fcea cumprturi, gtea i se ducea la slujb. Nu se mai gndea la baseball. Era i aa destul de greu s supravieuiasc fiecrei zile. Cnd mama lui muri, patru ani mai trziu, pe Howard Keller nu l mai interesa baseball-ul absolut deloc. Era deja funcionar la banc. ansa lui de a deveni celebru dispruse.

Capitolul nou
Howard Keller i Lara luau cina mpreun. Cum ncepem? ntreb Lara. Mai nti, o s cutm cea mai bun echip. Vom ncepe prin a aranja cu un avocat din domeniul imobiliar s ncheie contractul cu fraii Diamond. Apoi vom pune mna pe un arhitect foarte bun. M gndesc deja la cineva. Dup aceea, vom angaja cea mai bun firm de construcii. Am fcut ceva socoteli. Costul reparaiilor fiecrei camere va fi cam de trei sute de mii de dolari. Cel al hotelului, de aproximativ apte milioane. Dac facem totul cu grij, va fi bine. *** Numele arhitectului era Ted Tuttle, iar cnd auzi planurile Larei, spuse zmbind: Fii binecuvntat. De cnd atept s apar cineva cu o asemenea idee. Dup zece zile de munc aduse proiectele, care erau exact ceea ce visase Lara. Iniial, hotelul avea o sut douzeci i cinci de camere,
78

- SIDNEY SHELDON -

spuse arhitectul. Dup cum vedei, eu am redus totul la aptezeci i cinci, aa cum ai dorit. Pe hrtie existau cincizeci de apartamente i douzeci i cinci de camere de lux. E perfect, spuse Lara. i art apoi planurile lui Howard Keller, care se dovedi la fel de entuziasmat. Hai s ne apucm de lucru. Am aranjat o ntlnire cu un constructor pe nume Steve Rice. *** Steve Rice era unul din cei mai buni constructori din Chicago. Lara l plcu imediat. Era un individ aspru, cruia nu i plceau aiurelile, realist. Howard Keller mi-a spus c suntei cel mai bun, zise Lara. Are dreptate, spuse Rice. Motto-ul nostru este Construim pentru posteritate. Bun motto. Rice zmbi. Acum l-am nscocit. *** Prima etap era aceea de a face o serie de proiecte pentru fiecare element, proiecte care erau apoi trimise subcontractorilor: oelari, zidari, geamgii, electricieni. n total erau implicai mai mult de aizeci de subcontractori. n ziua cnd terminar de fcut acest lucru, Howard Keller i lu liber dup-amiaz pentru a srbtori mpreun cu Lara. Nu se supr cei de la banc pentru c te-ai ocupat att de mult de asta? ntreb ea. Nu, mini Keller. Face parte din slujba mea. Adevrul era c acest lucru i plcea mai mult dect orice altceva dup foarte mult timp. i fcea plcere s fie cu Lara: i plcea s stea de vorb cu ea, s o priveasc. Se ntreb ce prere avea ea despre cstorie. Am citit azi-diminea c aproape au termina construcia Turnului Seatars. Are o sut zece etaje cea mai nalt cldire din lume. Aa este, spuse Keller.
79

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Lara zise cu gravitate: ntr-o zi voi construi o cldire i mai nalt, Howard. Iar el o credea. *** Luau masa de prnz cu Steve Rice la Whitehall. Spune-mi ce mai urmeaz, zise Lara. Pi, mai nti vom cura interiorul cldirii, spuse Rice. Pstrm marmura. Scoatem toate geamurile i golim bile. ndeprtm vechea instalaie electric i modernizm instalaia de ap. Cnd cei cu demolarea vor termina, eu voi fi gata s ncep construirea hotelului dumitale. Ci oameni vor lucra? O mulime, domnioar Cameron, spuse el rznd. Va fi o echip de geamgii, o echip pentru bi, o echip pentru coridoare. Acestea vor lucra etaj cu etaj, de obicei se pornete de la ultimul nivel n jos. Hotelul este proiectat s aib dou restaurante i serviciu la camer. Ct timp crezi c va dura totul? Pi, a zice c vreo optsprezece luni cu tot cu echipat i mobilat. i dau un premiu substanial dac termini ntr-un an, spuse Lara. Excelent. Congressional ar trebui s i voi schimba numele. Se va numi Cameron Palace. Lara se simi tulburat numai rostind acele cuvinte. Era o senzaie de plcere aproape sexual. Numele ei avea s se afle pe o cldire n vzul tuturor. Reconstruirea hotelului ncepu ntr-o diminea ploioas de septembrie la ora ase. Lara se afla la faa locului uitndu-se la muncitorii care ptrunseser n holul de la intrare ncepnd s l fac praf. Spre surprinderea Larei apru i Howard Keller. Te-ai trezit devreme, spuse ea. N-am putut dormi, zise el zmbind. Am presimirea c ncepe ceva senzaional. *** Dousprezece luni mai trziu, Cameron Palace se deschidea
80

- SIDNEY SHELDON -

beneficiind de laude extraordinare. Criticul de arhitectur al ziarului Tribune din Chicago scria: Oraul Chicago are, n sfrit, un hotel care se ridic la nlimea mottoului Cminul dumneavoastr departe de cas! Lara Cameron este o persoan asupra creia trebuie s ne concentrm atenia La sfritul primei luni, hotelul era plin i exista o list lung de programri. Howard Keller era entuziasmat. n ritmul sta, hotelul va fi pltit n doisprezece ani. E minunat. Am Nu-i destul, spuse Lara. Voi crete preurile, adug ea i, vznd expresia de pe chipul lui, continu: Nu-i face griji. Vor plti. Unde s-ar mai putea bucura de dou emineuri, o saun i un pian? *** La dou sptmni dup deschiderea hotelului Cameron Palace, Lara avu o ntrevedere cu Bob Vance i Howard Keller. Am gsit un alt loc foarte bun pentru un hotel, spuse ea. Va fi asemntor lui Cameron Palace, dar mai mare i mai bun. Howard Keller zmbi. O s merg s vd. *** Locul era perfect, dar exista o problem. Ai venit prea trziu, i spuse agentul Larei. Un anume Steve Murchison a venit aici azi-diminea i mi-a fcut o ofert. l va cumpra. Ct a oferit? Trei milioane. Eu v dau patru. Facei actele. Agentul nu clipi dect o dat. Imediat. Lara primi un telefon a doua zi dup-amiaz. Lara Cameron? Da. Sunt Steve Murchison. De data asta te las n pace, cea, pentru c nu cred c tii ce faci, dar pe viitor s nu-mi mai stai n
81

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

cale c ai putea s-o peti. i legtura se ntrerupse. *** Era anul 1974 i evenimente importante aveau loc n toat lumea. Preedintele Nixon a demisionat pentru a evita aducerea sa n faa tribunalului i Gerald Ford a pit n Casa Alb. OPEC i-a ncetat embargo-ul petrolier i Isabel Peron a preluat preedinia Argentinei. La Chicago, Lara a nceput construirea celui de al doilea hotel al ei, Cameron Plaza. A fost gata dup optsprezece luni i s-a bucurat de un succes i mai mare dect Cameron Palace. Nimic nu o mai opri pe Lara dup aceea. Aa cum avea s scrie revista Forbes mai trziu, Lara Cameron este un fenomen. Inovaiile ei schimb conceptul de hotel. Domnioara Cameron a invadat domeniul care aparinea prin tradiie brbailor dovedind c o femeie i poate ntrece. Lara primi un telefon de la Charles Cohn. Felicitri, i spuse el. Sunt mndru de tine. N-am mai avut niciodat o protejat. Nici eu n-am mai avut niciodat un mentor. Dac n-ai fi fost tu, nimic din toate astea nu s-ar fi ntmplat. Ai fi gsit tu o cale, spuse Cohn. *** n 1975, filmul Flci a fcut ravagii n toat ara, aa nct oamenii nu se mai duceau s fac baie n ocean. Populaia globului a depit patru miliarde, cu o persoan mai puin cnd muri preedintele James Hoffa. Cnd auzi cifra de patru miliarde, Lara i spuse lui Keller: i dai seama de cte locuine e nevoie? El nu era sigur dac glumea sau nu. *** n urmtorii trei ani, s-au mai ridicat dou blocuri de apartamente i o cldire cu locuine n comun. Acum a vrea s construiesc o cldire cu birouri chiar n centrul lui Loop, i spuse Lara lui Keller. Este ceva interesant pe pia, i spuse el. Dac i place, te
82

- SIDNEY SHELDON -

finanm. n dup-amiaza aceea se duser s vad locul, care se afla n zona de coast a oraului, un amplasament excelent. Ct va costa? ntreb Lara. Am fcut toate socotelile. Va ajunge la vreo sut douzeci de milioane de dolari. Lara nghii n sec. M nspimnt. Lara, n domeniul afacerilor imobiliare tot timpul se mprumut. Banii altor oameni, i spuse ea. Aa i spusese Bill Rogers. Totul prea att de ndeprtat i attea se ntmplaser de atunci. i nu e dect nceputul, i spuse Lara. Nu-i dect nceputul. Unii construiesc cldiri fr s aib nici un ban al lor. Ascult. Ideea este c nchiriezi sau s revinzi cldirea n schimbul unei sume care s-i ajung la achitarea datoriei pentru ea, s-i rmn bani pentru a cumpra o alt proprietate i s mprumui alii pentru o alt proprietate. Este o piramid rsturnat o piramid imobiliar pe care o poi construi cu o mic sum de bani ghea la nceput. neleg, spuse Lara. Bineneles c trebuie s fii foarte precaut. Piramida este ridicat pe hrtie ipotecile. Dac ceva nu merge bine, dac profitul adus de o investiie nu acoper datoria celei urmtoare, piramida se poate prbui prinzndu-te dedesubt. Exact. Cum pot obine proprietatea de pe coast? O s fac ceva pentru tine. Voi vorbi cu Vance. Dac e prea mult pentru banca noastr, vom merge la o companie de asigurri sau la una de depuneri i vom mprumuta. Vei obine un mprumut de cincizeci de milioane de dolari i cuponul lor de dobnzi adic cinci milioane i o dobnda de zece la sut, plus amortizarea ipotecii iar ei i vor fi parteneri. Vor lua primele zece procente din ctiguri, dar vei avea proprietatea ta, complet finanat. Poi avea din nou bani ghea i vei putea pstra sut la sut din depreciere, deoarece instituiile financiare nu au cum s foloseasc pierderile. Lara asculta cu mare atenie fiecare cuvnt. M urmreti? Te urmresc.
83

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Peste cinci, ase ani, dup ce cldirea va fi nchiriat, o vinzi. Dac obii pe ea aptezeci i cinci de milioane, dup ce achii ipoteca, rmi cu dousprezece milioane i cinci sute de mii de dolari, n plus, vei beneficia de un ctig scutit de impozite de opt milioane din deprecieri, pe care i poi folosi pentru a reduce impozitele pe un alt venit. Toate astea pentru o investiie n bani ghea de zece milioane. Fantastic! spuse Lara. Guvernul vrea ca tu s ctigi, zise Keller zmbind. Tu ce-ai zice s ctigi, Howard? Bani serioi? Poftim? A vrea s vii s lucrezi pentru mine. Keller tcu deodat. tia c trebuia s ia una din cele mai importante hotrri din viaa lui, fr nici o legtur cu banii. Ci cu Lara. Se ndrgostise de ea. Existase odat un moment dureros, cnd ncercase s i spun. Exersase toat noaptea i a doua zi diminea se dusese la ea i i spusese blbindu-se: Lara, te iubesc. Dar, nainte s apuce s mai spun ceva, ea l srutase pe obraz i i spusese: i eu te iubesc, Howard. Uit-te puin la acest nou program de producie. i nu mai avusese curaj s ncerce alt dat. Acum ea i cerea s i devin asociat. Avea s lucreze alturi de ea zi de zi, neputnd s o ating, neputnd s Crezi n mine, Howard? A fi nebun dac n-a face-o, nu? i voi plti dublu fa de ct primeti acum i i voi da cinci la sut din companie. Pot s m mai gndesc? Dar nu ai la ce s te gndeti, nu? El se hotr. Bnuiesc c nu partenere. Lara l mbri uor. Minunat! Amndoi vom face nite lucruri extraordinare. Exist attea cldiri urte n jur, care nu au nici o scuz. Fiecare cldire ar trebui s fie un tribut pltit acestui ora. El i puse o mn pe bra, S nu te schimbi niciodat, Lara. Ea i arunc o privire ptrunztoare. Nu m voi schimba.
84

- SIDNEY SHELDON -

Capitolul zece
Anii sfritului de deceniu aptezeci au fost ani de prosperitate, transformri i tulburri. n 1976, a avut loc un raid ncununat de succes al israelienilor asupra localitii Entebbe, Mao Tze Dun a murit, iar James Earl Carter Jr. A fost ales preedinte al Statelor Unite ale Americii. Lara a mai nlat o cldire pentru birouri. n 1977, Charlie Chaplin a murit i Elvis Presley a murit temporar. Lara a construit cel mai mare centru comercial din Chicago. n 1978, reverendul Jim Jones i 911 adepi ai si au comis un act de sinucidere n mas n Guyana. Statele Unite au recunoscut China comunist i au fost ratificate tratatele Canalului Panamez. Lara a construit o serie de locuine nalte n Rogers Park. n 1979, Israelul i Egiptul au semnat un tratat de pace la Camp David, un accident nuclear a avut loc pe insula Three-Mile, iar fundamentalitii musulmani au capturat ambasada Statelor Unite din Iran. Lara a ridicat un zgrie-nori, o staiune superb i un bar n Deerfield, la nord de Chicago. *** Lara nu prea ieea n lume, iar cnd o fcea, mergea de obicei la un bar unde se cnta muzic de jazz. i plcea la Andys, un bar unde cntau cei mai buni interprei de jazz. i asculta pe Von Freeman, marele saxofonist, Erin Schneider, Anthony Braxton i la pian pe Art Hodes. Lara nu avea timp s se simt singur. i petrecea fiecare zi cu familia: arhitecii i echipele de constructori, tmplarii, electricienii, supraveghetorii i instalatorii. Era obsedat de cldirile pe care le nla. Scena ei era Chicago, iar ea era starul. Viaa ei profesional i depise chiar cele mai frumoase visuri, dar una personal nu avea. Experiena trit cu Sean MacAllister i lsase un gust amar n privina relaiilor sexuale i nu ntlnise pe nimeni cu care s vrea s ias mai mult de o sear, dou. Undeva, n subcontientul ei exista o imagine
85

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

neclar, a cuiva pe care l cunoscuse demult i pe care ar mai fi vrut s l revad. Dar nu prea s i dea seama cine era. Pentru o fraciune de secund i amintea, dar dup aceea disprea din nou. Existau o mulime de pretendeni, de la directori, petroliti pn la poei, ba chiar i unii dintre angajai. Lara se purta frumos cu toi brbaii, dar nu permitea niciodat ca vreo relaie s mearg mai departe de o strngere de mn n faa uii. La un moment dat, ns, s-a simit atras de Pete Ryan, supraveghetorul ef al uneia din lucrrile ei, un tnr chipe i voinic, cu un accent irlandez i un zmbet permanent, i a nceput s viziteze locul unde lucra Ryan din ce n ce mai des. Discutau despre problemele legate de construcie, dar n sinea lor amndoi tiau c vorbeau despre cu totul altceva. Vrei s iei cina cu mine? o ntreb Ryan. Cuvntul cin fu rostit foarte ncet. Lara i simi inima tresrind uor. Da. Ryan o lu de acas, dar nu mai apucar s ia cina. Dumnezeule, ct de frumoas eti, spuse el i ntr-o clip o strnse n braele lui puternice. Ea era pregtit. Preludiul dura de luni de zile doar. Ryan o lu n brae i o duse n dormitorul ei. Se dezbrcar amndoi odat, cu micri iui i febrile. Avea un trup zvelt i viguros i n mintea Larei apru timp de o secund imaginea lui Sean MacAllister cu trupul lui greoi i gras. n clipa urmtoare era n pat i Ryan se afla desupra ei, mngind-o peste tot cu minile i cu limba, iar ea scoase un ipt de bucurie pentru ceea ce i se ntmpla. n final rmaser amndoi unul n braele celuilalt. Dumnezeule, eti un adevrat miracol, spuse Ryan ncet. i tu la fel, opti Lara. Nu inea minte s fi fost vreodat att de fericit. Ryan era tot ce i dorea. Era inteligent i cald i se nelegeau foarte bine, vorbeau aceeai limb. Sunt mort de foame, spuse el strngndu-i uor mna. i eu. M duc s fac nite sandviuri. Mine sear chiar o s lum cina, i promise el. S-a fcut, spuse Lara strngndu-l n brae. ***
86

- SIDNEY SHELDON -

A doua zi diminea, Lara se duse la Ryan pe antier. l vzu sus pe una din grinzile de oel dnd ordine oamenilor. Cnd Lara se ndrept spre lift, unul din muncitori i zmbi. Bun dimineaa, domnioar Cameron. n glasul lui se simi o inflexiune ciudat. Un alt muncitor trecu pe lng ea zmbindu-i. Neaa, domnioar Cameron. Ali doi muncitori o privir rnjind. Neaa, efa. Lara se uit n jur. i ali muncitori o priveau, zmbind cu toii. i simi chipul roind. Urc n liftul de lucru i se duse pn la nivelul unde se afla Ryan. Acesta o vzu de cum iei i i zmbi. Bun dimineaa, iubito. La ct lum cina disear? Mai nti o s mori de foame, i spuse ea cu asprime. Eti concediat. *** Fiecare cldire pe care o ridica Lara era o provocare. nla blocuri mici pentru birouri cu spaii de podea de o mie ase sute de metri ptrai, blocuri mari cu birouri i hoteluri. Dar, indiferent ce fel de cldire era, cel mai important lucru era locul. Bill Rogers avusese dreptate. Locul, locul, locul. Imperiul Larei continua s se extind. ncepuse s fie recunoscut de mai marii oraului, de pres i de public. Era o figur celebr i, ori de cte ori se ducea la vreun eveniment filantropic, la oper sau la muzeu, fotografii se mbulzeau s o surprind. ncepu s apar n mass-media din ce n ce mai des. Toat cldirile ei erau reuite i, totui, ea nu era mulumit. Ca i cum ar fi ateptat s i se ntmple ceva minunat, ca o u s se deschid, s fie atins de vreo vraj necunoscut. Keller era uluit. Ce vrei, Lara? Mai mult. Att putea scoate de la ea. *** ntr-o zi, Lara l ntreb pe Keller: Howard, tu tii ct pltim n fiecare lun pentru oameni de serviciu, spltorese i tergtori de geamuri?
87

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

n funcie de firm, spuse Keller. Atunci hai s cumprm firma. Ce tot spui? O s nfiinm o filial. Ne vom oferi nou nine aceste servicii i le vom oferi i altor constructori. Ideea avu succes de la bun nceput. Profiturile ncepur s curg. *** Keller avea impresia c Lara ridicase n jurul ei un zid emoional. Se afla mai aproape de ea ca oricine i, totui, nu i vorbise niciodat despre familia sau originea ei. Parc apruse din senin. La nceput, Keller fusese mentorul ei, nvnd-o i dirijnd-o, dar acum Lara lua toate deciziile singur. Eleva i ntrecuse profesorul. Lara nu lsa nimic s i stea n cale. Devenea e for irezistibil i nimic nu o putea opri. Era o perfecionist. tia ce voia i insista pn obinea acel lucru. La nceput, unii muncitori ncercau s profite de ea. Nu mai lucraser niciodat cu o femeie i ideea i amuza. Dar aveau s fie uimii. Cnd Lara l surprinse pe un ef de echip semnnd pentru un lucru care nu fusese fcut, l chem n faa ntregii echipe i l concedie. Se afla pe antier n fiecare zi. Cnd oamenii veneau la ase o gseau pe Lara ateptndu-i. Exista o puternic discriminare ntre sexe. Ateptau pn cnd Lara i putea auzi i spuneau tot felul de glume deocheate. Ai auzit de psric vorbitoare de la ferm? S-a ndrgostit de o scul i i fetia a ntrebat atunci: Poi rmne gravid dac nghii sperm? i mama ei i-a rspuns: Nu, draga mea, de la asta poi avea bijuterii Se fceau i unele gesturi pe fa. Din cnd n cnd, cte unul din muncitori trecea pe lng Lara i din greeal i atingea snii cu braul sau se lipea de fundul ei. Ah, pardon. Nu-i nimic, spunea ea. Ia-i cecul i terge-o. Amuzamentul lor se transform n cele din urm n respect. ntr-o zi, cnd Lara mergea cu maina mpreun cu Howard Keller pe Kedzie Avenue, vzu un bloc plin cu prvlii mici. Opri. Blocul sta e irosit, zise ea. Aici ar trebui s fie o cldire
88

- SIDNEY SHELDON -

nalt. Prvlioarele astea nu pot aduce cine tie ce profit. Da, numai c va trebui s-i convingi pe chiriai s vnd, spuse Keller. Unii s-ar putea s nu vrea. i putem cumpra cu totul, spuse ea. Lara, dac unul refuz s vnd, rmi ncurcat. Vei fi cumprat o mulime de magazine mici pe care nu le vrei i tot nu-i vei putea construi cldirea pe care o doreti. i dac aceti oameni afl c aici va aprea un bloc nalt, te vor ine pe loc. O s facem n aa fel nct s nu afle, zise Lara ncepnd deja s se simt emoionat. Vom pune persoane diferite s discute cu proprietarii prvliilor. Eu am mai trecut prin aa ceva, o preveni el. Dac se afl, te vor uura de fiecare bnu. Va trebui s fim prudeni n acest caz. Hai s aruncm o privire. *** Blocul de pe Kedzie Avenue coninea mai mult de o duzin de magazine mici i prvlii. O brutrie, un magazin cu articole de menaj, o frizerie, un magazin de confecii, o mcelrie, o croitorie, o farmacie, o papetarie, o cafenea i altele. Nu uita riscul, o avertiz Keller. Dac se opune unul, pierzi toi banii pe care i cheltuieti pentru a le cumpra pe toate celelalte. Nu-i face griji, spuse Lara. M descurc eu. *** Peste o sptmn, un strin intr n frizeria n care se aflau numai dou scaune. Frizerul citea un ziar. Cnd vzu ua deschizndu-se ntreb: Cu ce v pot servi, domnule? Un tuns? Strinul zmbi. Nu, spuse el. Abia am sosit n ora. Am avut o frizerie n New Jersey dar nevast-mea a vrut s ne mutm aici ca s fie mai aproape de maic-sa. Caut s cumpr o prvlie. Asta e singura frizerie din zon, spuse omul. i nu-i de vnzare. Strinul zmbi din nou. Cnd e la o adic, totul e de vnzare, nu? La preul potrivit,
89

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

bineneles. Ct valoreaz prvlia cincizeci, aizeci de mii de dolari? Cam aa ceva, recunoscu frizerul. Sunt foarte nerbdtor s am din nou prvlia mea. S-i spun cum o s facem. O s-i dau aptezeci i cinci de mii de dolari pentru locul sta. Nu, nici nu m gndesc s vnd. O sut. Vorbesc serios, domnule, nu i i poi lua tot de aici. Frizerul l privi fix. mi dai o sut de mii i m lai s iau scaunele i tot restul echipamentului? Exact. Am propriile mele lucruri. Pot s m mai gndesc? Va trebui s vorbesc i cu nevastmea. Bineneles. Mai trec mine. Dup dou zile, frizeria era cumprat. Unu, spuse Lara. Venea la rnd brutria. Era mic i se afla n proprietatea a doi soi. Cuptoarele din spate umpleau tot magazinul cu miros de pine cald. O femeie sttea de vorb cu unul din proprietari. Soul meu a murit i mi-au rmas banii de pe asigurare. Aveam o brutrie n Florida. Caut demult un astfel de loc i a dori foarte mult s-l cumpr. Este un trai foarte confortabil, spuse proprietarul. Soia mea i cu mine nu ne-am gndit niciodat s vindem. Dac ai-fi interesai s vindei, ct ai cere? Omul ridic din umeri. Habar n-am. Credei c merit aizeci de mii de dolari? Ah, cel puin aptezeci i cinci, spuse el. Atunci, uitai cum o s facem, zise femeia. O s v dau o sut de mii de dolari pe ea. Proprietarul o privi uluit. Vorbii serios? N-am vorbit n viaa mea mai serios. A doua zi diminea, Lara spuse: Doi. Cu restul merse la fel de uor. Aveau o duzin de oameni, brbai i femei, care treceau drept croitori, brutari, farmaciti i
90

- SIDNEY SHELDON -

mcelari. n urmtoarele ase luni, Lara cumpr prvliile, dup care angaja oameni care s conduc diferitele activiti. Arhitecii ncepuser deja s fac planurile noului bloc. Lara studia ultimele rapoarte. Se pare c am reuit, i spuse ea lui Keller. M tem c avem o problem. De ce? Nu a mai rmas dect cafeneaua. Asta e problema. A nchiriat pe cinci ani i nu vrea s renune. Ofer-i mai muli bani Zice c nu renun cu nici un pre. Lara se uit la el cu atenie. tie de bloc? Nu. Bine. M duc s vorbesc cu el. Nu-i face griji, o s ias el. Afl cine este proprietarul. *** A doua zi diminea, Lara trecu pe la locul cu pricina. Cafeneaua Haleys se afla la captul dinspre sud-vest al cldirii. Era o prvlie micu, cu vreo jumtate de duzin de scaune dea lungul tejghelei i patru separeuri. Un brbat care, dup prerea Larei, trebuia s fie proprietarul, se afla la cas. Prea s fi trecut de aizeci i cinci de ani. Lara se aez ntr-un separeu. Bun dimineaa, spuse omul cu un glas plcut. Ce s v aduc? Un suc de portocale i o cafea, v rog. Imediat. l urmri preparnd sucul proaspt. Chelneria nu a aprut astzi. E greu s gseti pe cineva bun n ziua de azi, zise el dup care turn cafeaua i ocoli casa. Era ntr-un crucior cu rotile. Nu avea picioare. Lara l privi n tcere cnd i aduse sucul i cafeaua la mas. V mulumesc, spuse ea i privi n jur. E frumos aici. Da. mi place. De ct timp v aflai aici? De zece ani. Nu v-ai gndit s v retragei? El scutur din cap.
91

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Suntei a doua persoan care m ntreab acest lucru ntr-o sptmna. Nu, nu m voi retrage. Poate nu vi s-au oferit destui bani, suger Lara. Nu au nici o importan banii, domnioar. nainte s vin aici am stat doi ani ntr-un spital de veterani. Nu aveam prieteni. Nimic important n via. i apoi, cineva m-a convins s nchiriez acest loc, spuse el i zmbi. Mi-a schimbat ntreaga via. Toat lumea din zon vine aici. Mi-au devenit prieteni, mi sunt ca o familie. Am un motiv s triesc, adug el cltinnd din cap. Nu. Banii nu au nici o legtur. S v mai aduc puin cafea? *** Lara se afla ntr-o edin cu Howard Keller i cu arhitectul. Nici nu trebuie s-i cumprm contractul de nchiriere, spuse Keller. Tocmai am vorbit cu proprietarul. Exist o clauz cu privire la eventualitatea c nu ar aduce un anume venit n fiecare lun. n ultimele cteva luni s-a situat sub aceast sum, aa c putem nchide cafeneaua. Lara se adres arhitectului. Am o ntrebare pentru dumneata, spuse ea i se uit pe planurile ntinse pe mas artnd spre colul din sud-vest. Ce-ar fi dac ne-am opri aici, dac am elimina aceast parte i dac am lsa cafeneaua la locul ei? Cldirea ar mai putea fi construit? Arhitectul studie planul. Cred c da. A putea nclina partea asta a cldirii i a contrabalansa n partea cealalt. Bineneles c ar arta mai bine dac n-ar trebui s facem asta Dar ar iei bine, insist ea. Da. Lara, i-am spus c l putem fora s ias de acolo, zise Keller. Ea scutur din cap. Am cumprat tot restul blocului, nu? Bineneles. Eti proprietara unui magazin de confecii, a unei croitorii, a unei papetarii, a unei farmacii, a unei brutrii, a unei Bine, spuse Lara. Locuitorii acestui bloc nalt vor avea o cafenea unde s se duc. i noi la fel. Haley rmne.
92

- SIDNEY SHELDON -

*** De ziua tatlui ei, Lara i spuse lui Keller: Howard, a vrea s-mi faci un serviciu. Sigur. A vrea s te duci n Scoia pentru mine. Construim ceva n Scoia? O s cumprm un castel. El rmase locului ascultnd. Exist un loc acolo numit Loch Morlich, pe drumul spre Glenmore, aproape de Aviemore. Sunt o mulime de castele pe acolo. Cumpr unul. Ca un fel de reedin de var? N-am de gnd s locuiesc n el. A vrea s-l ngrop pe tata pe pmntul lui. Keller spuse ncet: Vrei s cumperi un castel n Scoia unde s-i ngropi tatl? Exact. N-am timp s merg eu nsmi i tu eti singurul n care am ncredere. Tata se afl ngropat n cimitirul Greenwood din Glace Bay. Era prima dat cnd Keller afla ceva n legtur cu sentimentele Larei fa de familia ei. Trebuie s-i fi iubit tatl foarte mult. Faci asta pentru mine? Bineneles. Dup ce va fi ngropat, angajeaz un ngrijitor pentru mormnt. Trei sptmni mai trziu, Keller se ntoarse din Scoia. Totul s-a aranjat. Ai un castel, iar tatl tu se odihnete n pmntul su. E un loc foarte frumos n apropiere de dealuri i are lng el un lac micu. O s-i plac foarte mult. Cnd o s te duci? Ea i ridic privirea surprins. Eu? Niciodat, zise ea.

CARTEA A DOUA Capitolul unsprezece


93

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

n 1984, Lara Cameron hotr c venise vremea s cucereasc New York-ul. Cnd i spuse lui Keller despre planul ei, acesta fu ngrozit. Nu-mi place ideea, spuse el simplu. Nu cunoti New York-ul. i nici eu. Este un ora cu totul diferit, Lara. Noi Aa mi s-a spus i cnd am venit din Glace Bay la Chicago, zise ea. Cldirile sunt la fel indiferent dac le construieti la Glace Bay, Chicago, New York sau Tokio. Jucm cu toii dup aceleai reguli. Dar te descurci att de bine aici, protest Keller. Ce vrei, de fapt? i-am mai spus. Mai mult. Vreau s-mi vd numele pe cerul New Yorkului. Voi construi un Cameron Plaza acolo i un Cameron Center. i, ntr-o bun zi, Howard, voi construi cel mai nalt zgrie-nori din lume. Asta vreau. Cameron Enterprises se mut la New York. *** New York-ul se afla n plin amploare a construciilor i era populat cu gigani ai afacerilor imobiliare, ca Zeckendorf, Harry Helmsley, Donald Trump, Urise i Rudin. O s ne alturm i noi, i spuse Lara lui Keller. Se instalar la Regency i apoi ncepur s exploreze oraul. Lara nu se putea dezmetici din cauza dimensiunii i dinamicii aglomeratei metropole. Era un adevrat canion de zgrie-nori prin care treceau ruri de maini. Face ca Chicago s par un Glace Bay, spuse ea. Abia atepta s nceap lucrul. nti i nti trebuie s ne alctuim o echip. Vom gsi cel mai bun avocat n domeniul imobiliar din New York i o echip de management. Afl pe cine folosete Rudin i vezi dac nu-i poi atrage la noi. Bine. Uite o list de cldiri al cror aspect mi place. Afl cine sunt arhitecii. A vrea s am o ntlnire cu ei. Keller ncepea s simt emoia Larei. Voi deschide o linie de credit la bnci. Cu tot ce avem n Chicago nu va fi nici o problem. Voi lua legtura cu cteva companii de depuneri i mprumuturi i cu civa brokeri
94

- SIDNEY SHELDON -

imobiliari. Lara, nainte de a ne lansa n toate acestea, nu crezi c ar trebui s ne hotrm care o s fie urmtorul proiect? Atunci Lara i ridic privirea i ntreb cu nevinovie: Nu i-am spus? Cumprm spitalul Manhattan Central. *** Peste cteva zile Lara se duse la un salon de coafur de pe Madison Avenue. n timp ce se lsa coafat, surprinse o discuie. O s ne fie dor de dumneavoastr, doamn Walker. A fost minunat, Darlene. De cnd vin aici? Pi s fie vreo cincisprezece ani. Ce zboar timpul, nu? O s-mi fie dor de New York. Cnd plecai? Imediat. Am primit ntiinarea de nchidere azi-diminea. nchipuie-i, un spital ca Manhattan Central s se nchid pentru c a rmas fr bani. Am fost supraveghetoare acolo vreme de aproape doisprezece ani i mi trimit o scrisoare n care-mi spun gata! Te-ai atepta s aib decena s vin personal, nu? Ce-a devenit lumea asta! Lara asculta acum cu atenie. Dar n-am vzut nimic n ziare despre nchidere. Nu. in secret. Vor s anune nti angajaii. Coafeza tocmai i usca prul, dar Lara se ridic. N-am terminat nc, domnioar Cameron. Nu conteaz, m grbesc. *** Spitalul Manhattan Central era adpostit de o cldire urt i drpnat din Cartierul de Est i ocupa un bloc ntreg. Lara l privi mult timp i n mintea ei vedea un maiestuos zgrie-nori cu magazine ic la parter i apartamente de lux. Intr i ntreb crei corporaii aparinea. Fu trimis la biroul unui anume Roger Burnham de pe Wall Street. *** Cu ce v pot fi de folos, domnioar Cameron? Am auzit c spitalul Manhattan Central ar fi de vnzare.
95

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

El o privi surprins. Unde ai auzit? Este adevrat? S-ar putea. M-ar interesa s-l cumpr, spuse ea. Care e preul? Stai puin Habar n-am cine suntei. Nu putei intra aici ateptndu-v s discut o afacere de nouzeci de milioane cu dumneavoastr. Eu Nouzeci de milioane? Bnuia ea c trebuia s fie un pre ridicat, dar voia neaprat cldirea aceea. Ar fi fost un nceput extraordinar. De att e vorba? Nu e vorba de nimic. Lara i ddu atunci o bancnot de o sut de dolari. Pentru ce e asta? Pentru a-mi acorda patruzeci i opt de ore pn la depunerea opiunii. Atta cer, patruzeci i opt de ore. Oricum nu erai gata s anunai c este de vnzare. Ce avei de pierdut? Dac v dau preul cerut, avei ce ai dorit. Dar nu tiu nimic despre dumneavoastr. Sunai la Banca Comercial din Chicago i cerei cu Bob Vance. El este preedintele. O privi ctva timp, cltin din cap i murmur ceva ce coninea cuvntul nebuni. Apoi cut el nsui numrul de telefon. Lara sttu acolo n timp ce secretara i fcu legtura cu Bob Vance. Domnul Vance? Sunt Roger Bumham din New York. Este aici o domnioar spuse el i i ridic privirea spre ea. Lara Cameron. Lara Cameron. Dorete s cumpere o proprietate de a noastr i spune c o cunoatei. Ascult. Este? Aha ntr-adevr? Nu, nu mi-am dat seama Bine Bine. i dup ctva timp zise: V mulumesc foarte mult. Puse receptorul la loc n furc i se uit la Lara. Se pare c ai fcut impresie la Chicago. Am de gnd s fac i mai mult impresie la New York. Bunham se uit la bancnot. Ce ar trebui s fac cu asta? S v cumprai nite trabucuri cubaneze. Am opiunea
96

- SIDNEY SHELDON -

dac v ofer preul cerut? O studie cu mare atenie. E puin cam nepotrivit dar, da. V dau patruzeci i opt de ore. *** Trebuie s ne micm repede, i spuse Lara lui Keller. Avem patruzeci i opt de ore pentru a aranja finanarea. Ai ceva cifre? Nouzeci de milioane proprietatea i bnuiesc c alte vreo dou sute de milioane demolarea spitalului i construirea cldirii. Keller se uita la ea. Asza nseamn dou sute nouzeci de milioane de dolari. Totdeauna te-ai descurcat bine cu cifrele, spuse ea, dar el o ignor. Lara, de unde vor veni banii tia? i mprumutm, zise ea. Cu garaniile din Chicago n-avem de ce s ne facem probleme. Riti foarte mult. O mulime de lucruri ar putea merge prost. Pui n joc tot ce ai pentru Asta e fascinant, s joci, spuse ea. i s ctigi. *** Obinerea finanrii era ceva chiar mai simplu dect la Chicago. Primarul Koch instituise un program de impozite numit 421-A, potrivit cruia un constructor care dorea s nlocuiasc o cldire care nu mai ddea randament putea solicita scutirea de impozite pentru primii doi ani. Cnd bncile i toate celelalte instituii financiare verificar creditul Larei Cameron devenir foarte dornice s fac afaceri cu ea. nainte ca patruzeci i opt de ore s expire, Lara intr n biroul lui Burnham i i ddu un cec de trei milioane de dolari. Acontul pentru afacerea noastr, spuse ea. V voi oferi preul cerut. Ah i apropo, putei pstra cei o sut de dolari. *** n urmtoarele ase luni, Keller lucr cu bncile pentru
97

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

finanare, iar Lara cu arhitecii pentru planuri. Totul mergea foarte bine. Att arhitecii, ct i constructorii i cei de la marketing erau punctuali. n aprilie trebuia s se nceap demolarea spitalului i construirea noii cldiri. Lara nu mai avea rbdare. n fiecare diminea la ora ase era pe antier i urmrea ridicarea construciei. Avea un sentiment de neputin, fiindc n stadiul acela cldirea aparinea muncitorilor. Ea nu putea face absolut nimic. Era obinuit cu mai mult aciune. i plcea s aib vreo jumtate de duzin de proiecte n lucru n acelai timp. De ce nu cutm o alt afacere? l ntreb ea pe Keller. Pentru c eti bgat n asta pn peste cap. Dac respiri mai tare, se drm totul. tii c ai pus la btaie fiecare bnu pe care-l ai pentru aceast construcie? Dac ceva o s mearg prost Nimic nu o s mearg prost, spuse ea urmrindu-i expresia feei. Ce te frmnt? nelegerea ncheiat cu compania de depuneri i mprumuturi Ce-i cu ea? Am obinut banii, nu? Nu-mi place clauza cu data ncheierii construciei. Dac lucrul nu va fi terminat pn n 15 martie, preiau cldirea i tu pierzi tot ce ai. Lara i aminti de cldirea ridicat n Glace Bay i de felul cum o ajutaser prietenii. Acum era cu totul altfel, ns. Nu-i face griji, i spuse ea. Cldirea va fi gata la timp. Eti sigur c nu putem cuta un alt proiect? *** Lara discuta cu cei care se ocupau de marketing. Magazinele de la parter s-au nscris deja, i spuse directorul de marketing. i mai mult de jumtate din apartamente au fost vndute. Estimm ca pn la ncheierea construciei s se vnd trei sferturi din ele, iar restul imediat dup aceea. Vreau ca toate s fie vndute nainte de ncheierea construciei, spuse Lara. Facei mai mult publicitate. Am neles. Keller intr n birou. Trebuie s recunosc c ai avut dreptate, Lara. Construcia avanseaz dup plan.
98

- SIDNEY SHELDON -

O s fie o main de fcut bani. Pe 15 ianuarie, cu aizeci de zile nainte de data prevzut pentru ncheierea lucrrilor, grinzile uriae i pereii erau gata, iar oamenii instalau deja firele electrice i montau evile pentru instalaia de ap i canalizare. Lara se uita la cei care lucrau la grinzile de sus. Unul din ei se opri s i scoat un pachet de igri i o cheie fix i scp din mn cznd n gol. Lara se uit uimit cum cheia venea cu vitez spre ea. Se ddu la o parte ntr-o secund, dar inima i btea nvalnic. Muncitorul privi n jos i fcu un gest de regret. Furioas, Lara se urc n lift i se duse la nivelul la care lucra respectivul muncitor. Ignornd spaiul gol, ameitor, de dedesubt, travers schela pn la el. Dumneata ai scpat cheia aceea? Da, mi pare ru. Atunci ea l plesni cu putere peste fa i i spuse: Eti concediat. Te rog s prseti imediat cldirea. Dar a fost doar din greeal, zise el. Eu Pleac imediat. Omul o privi o clip cu dumnie, dup care se ndeprt i cobor cu liftul. Lara trase adnc aer n piept pentru a-i recpta stpnirea de sine. Toi ceilali o priveau. napoi la lucru, le ordon ea. *** Lara lua masa de prnz mpreun cu Sam Gosden, avocatul din New York, care se ocupa de ncheierea contractelor ei. Am auzit c totul merge bine, spuse Gosden, iar ea zmbi. Mai bine dect foarte bine. Mai sunt doar cteva sptmni pn la ncheierea construciei. Pot s-i fac o mrturisire? Da, numai ai grij ce spui. Puneam pariu c n-o s reueti, spuse el rznd. Zu? De ce? Afacerile imobiliare la nivelul la care operezi tu constituie domeniul brbailor. Singurele femei care ar trebui s se bage n aceste afaceri sunt btrnelele cu pr albstrui care pun banii. Deci, pariai mpotriva mea, spuse Lara. Da, spuse Sam Gosden zmbind. Lara se aplec puin nainte.
99

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Sam Da? Nimeni din echipa mea nu pariaz mpotriva mea. Eti concediat. El rmase cu gura cscat cnd Lara se ridic i iei din local. *** Luni diminea, pe msur ce se apropia de antier, Lara simi c nu era n ordine ceva. i, deodat, i ddu seama ce era. Linitea. Nu se auzea zgomotul ciocanelor i bormainilor. Cnd ajunse pe antier privi nevenindu-i s cread. Oamenii i adunau ustensilele i plecau. eful de echip i strngea i el lucrurile. Lara se duse repede la el. Ce se petrece aici? l ntreb ea. Nu e dect ora apte. Retrag oamenii. Ce tot spui acolo? S-a fcut o plngere, domnioar Cameron. Ce fel de plngere? Ai plmuit un muncitor? Poftim? Uitase. Da. A meritat. L-am concediat. V-a dat cineva voie s plmuii oamenii care lucreaz pentru dumneavoastr? Stai puin, spuse Lara. N-a fost aa. I-a scpat o cheie fix. Ar fi putut s m omoare. Bnuiesc c mi-am ieit din fire. mi pare ru, dar nu-l vreau napoi aici. N-o s mai vin napoi aici, spuse eful de echip. Nici unul din noi nu va mai veni. Lara se uit la el. E o glum? Sindicatul meu nu crede c-i o glum, spuse el. Ne-au spus s plecm i noi plecm. Dar avei un contract. L-ai nclcat, spuse omul. Dac avei nemulumiri, certaiv cu sindicatul. Ddu s plece. Stai puin. Am spus c-mi pare ru. Sunt sunt gata s-i cer scuze omului i poate veni din nou s lucreze. Domnioar Cameron, nu cred c nelegei. Nu vrea s se
100

- SIDNEY SHELDON -

mai ntoarc. Pe toi ne ateapt o mulime de alte lucrri. sta-i un ora n continu micare. i s v mai spun ceva. Suntem mult prea ocupai ca s ne lsm efii s ne plmuiasc. Lara rmase privindu-l cum se ndeprta. Era cel mai groaznic comar al ei. Se ntoarse repede la birou pentru a-i da vestea lui Keller, dar nainte ca ea s apuce s spun ceva, el zise: Am auzit. Am vorbit la telefon cu cei de la sindicat. i ce-au spus? ntreb ea nerbdtoare. C vor organiza o audiere luna viitoare. Pe chipul Larei se citi o dezamgire cumplit. Luna viitoare! Dar mai avem mai puin de dou luni pn la scaden. Le-am spus. i ei ce-au zis? C nu e problema lor. Lara se prbui pe canapea. Oh. Doamne. Ce-o s facem? Nu tiu. Poate reuim s convingem banca s zise ea dar tcu vznd expresia de pe chipul lui. Mai bine nu, spuse ea apoi i, deodat, se lumin la fa. tiu. O s angajm o alt echip i Lara, nici un muncitor din sindicat nu se va mai atinge de cldirea asta. Ar fi trebuit s-l omor pe ticlosul la. Da. Ar fi ajutat foarte mult, spuse el sec. Lara se ridic i ncepu s msoare ncperea n lung i n lat. L-a putea ruga pe Sam Gosden s zise ea, dar imediat i aduse aminte. Nu, l-am concediat. De ce? Nu conteaz. Keller gndi cu glas tare. Poate dac am gsi un avocat bun n probleme de conflicte de munc unul cu putere. Ar fi o idee. Unul care s acioneze repede. Cunoti pe cineva? Nu, dar Sam Gosden a pomenit numele unuia ntr-una din edinele noastre. Un anume Paul Martin. Cine e? Nu tiu, dar discutam despre problemele, legate de sindicate i s-a pomenit numele lui.
101

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

tii la ce firm lucreaz? Nu. Lara i sun secretara. Kathy, exist un avocat n Manhattan pe numele Paul Martin. Gsete-i adresa. Nu vrei numrul lui de telefon pentru a fixa o ntrevedere? o ntreb Keller. Nu e timp. Nu-mi pot permite s atept s-mi fixeze o or. M duc la el chiar astzi. Dac ne poate ajuta, bine. Dac nu, va trebui s gsim altceva. Dar n sinea ei i spuse: Numai c nu exist altceva.

Capitolul doisprezece
Biroul lui Paul Martin se afla la etajul douzeci i cinci ntr-o cldire cu birouri de pe Wall Street. Pe plcuta argintie de pe u scria Paul Martin, avocat.. Lara trase adnc aer n piept i intr. Anticamera era mai mic dect se ateptase ea. Nu coninea dect un birou zgriat i o secretar blond. Bun dimineaa. Cu ce v pot ajuta? Am venit s stau de vorb cu domnul Martin, spuse Lara. V ateapt? Da. Nu era timp de explicaii. Cum v numii? Cameron. Lara Cameron. Secretara o privi nedumerit. O clip, v rog. M duc s vd dac domnul Martin v poate primi. Se ridic de la birou i dispru n cealalt ncpere. Trebuie s m vad, i spuse Lara. Dup o clip, secretara reapru. Da, domnul Martin v primete. Lara i reinu un oftat de uurare. Mulumesc. Intr n ncperea mic simplu mobilat. Un birou, dou canapele, o msu de cafea i cteva scaune. Nu chiar o citadel a puterii, i spuse ea. Brbatul de la birou prea s
102

- SIDNEY SHELDON -

aib n jur de aizeci de ani. Avea un chip ridat, un nas coroiat i un pr alb, bogat. Prea s posede o vitalitate slbatic, animalic. Purta un costum demodat gri, la dou rnduri i o cma alb cu guler ngust. Vocea i era groas, rguit i, ntr-un fel, captivant. Secretara mi-a spus c v ateptam. mi pare ru, dar trebuia neaprat s stm de vorb, spuse Lara. Este ceva urgent. Luai loc, domnioar Cameron. Lara Cameron, spuse ea aezndu-se pe un scaun. Cu ce v pot ajuta? Lara trase adnc aer n piept. Am o mic problem. Un schelet de douzeci i patru de etaje din oel i beton care st neterminat E vorba de o cldire. Ce-i cu ea? Eu m ocup de afaceri imobiliare, domnule Martin. Tocmai construiesc o cldire pentru birouri n cartierul de est i am nite probleme cu sindicatul. Asculta fr s spun nimic. Lara continu repede: Mi-am ieit din fire i am plmuit un muncitor, iar ca urmare, sindicatul a fcut grev. El o privi uluit. Domnioar Cameron ce legtur au toate astea cu mine? Am auzit c m-ai putea ajuta. M tem c ai auzit greit. Eu nu am nici o legtur cu construciile i nu am de-a face cu sindicatele. Lara simi c i vine ru. Ah, am crezut i nu putei face absolut nimic? El i puse palmele pe birou ca i cum ar fi avut de gnd s se ridice. V pot da vreo dou sfaturi. Cutai un avocat expert n probleme de munc. S aduc sindicatul n faa tribunalului i Dar nu e timp. Am un termen care m preseaz. Eu care este al doilea sfat? Ieii din afacerile imobiliare, spuse el fixndu-i snii cu privirea. Nu avei echipamentul necesar. Poftim?
103

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Nu-i loc pentru o femeie. i care ar fi locul unei femei? ntreb ea furioas. Descul, gravid i n buctrie? Da, cam aa ceva. Lara se ridic. Abia se putea stpni. V tragei probabil dintr-un lung ir de dinozauri. Poate n-ai auzit. Femeile sunt libere acum. Paul Martin cltin din cap. Nu. Doar mai zgomotoase. La revedere, domnule Martin. mi pare ru c v-am rpit din tipul dumneavoastr preios. Se ntoarse i iei trntind ua n urma ei. Pe coridor se opri puin pentru a-i trage rsuflarea. A fost o greeal, i spuse ea. Ajunsese la capt. Riscase tot ceea ce realizase n ani de zile i pierduse totul ntr-o fraciune de secund. Nu avea ncotro s apuce. Nimnui cruia s i se adreseze. Se terminase. *** Lara mergea pe strzile reci i ude de ploaie. Nu bga de seam deloc vntul tios i mprejurimile. Nu se gndea dect la dezastrul ngrozitor care se abtuse asupra ei. i mai rsuna nc n urechi avertismentul lui Howard Keller: nali cldiri i mprumui pentru ele. E ca o piramid, numai c, dac nu eti atent, piramida se poate prbui. i aa se ntmplase. Bncile din Chicago vor declara prescrise ipotecile pentru proprietile ei de acolo i ea va pierde toi banii nvestii n noua cldire. Va trebui s o ia de la capt. Bietul Howard, i spuse ea. A crezut n visele mele i eu l-am dezamgit. Ploaia se oprise i cerul ncepea s se nsenineze. Un soare palid se chinuia s se arate dintre nori. i ddu seama deodat c erau zorii unei zile. Umblase toat noaptea. Lara privi atunci n jur i vzu pentru prima oar unde se afla. La numai dou blocuri distan de proprietatea blestemat. O s arunc o ultim privire, i spuse ea resemnat. Era la numai un bloc distan cnd auzi prima dat zgomotul ciocanelor pneumatice i bormainilor, iar vuietul betonierelor umplea aerul. Lara rmase locului pentru o clip, dup care ncepu s alerge spre antier. Cnd ajunse nu i veni s cread. ntreaga echip era acolo, muncind de zor.
104

- SIDNEY SHELDON -

*** eful de echip veni spre ea zmbind. Bun dimineaa, domnioar Cameron. Lara abia i regsi glasul. Ce ce se ntmpla? Am am crezut c v-ai retras oamenii. El spuse ruinat: A fost o mic nenelegere, domnioar Cameron. Bruno ar fi putut s v ucid cnd i-a scpat cheia. Lara nghii n sec. Dar a Nu v facei griji. A plecat. Nu se va mai ntmpla aa ceva. Nu avei de ce s v facei griji. Lucrul merge din nou dup plan. Lara avea impresia c visa. Se uit la oamenii care se plimbau pe scheletul cldirii i i spuse: ncep s neleg. Totul. Paul Martin. *** i telefona de cum ajunse la birou. Secretara lui i spuse, ns: mi pare ru, dar domnul Martin este ocupat. Vrei s l rugai s m sune? spuse Lara i ls numrul ei de telefon. La trei dup-amiaz tot nu primi nici o veste de la el. l sun din nou. mi pare ru, domnul Martin este ocupat. El nu i telefon. La ora cinci, Lara se duse la biroul lui Paul Martin. Vrei s-i spunei, v rog, domnului Paul Martin c a venit Lara Cameron? i spuse ea secretarei, care prea nesigur. Pi, eu o clip, spuse aceasta i dispru n biroul lui de unde reapru dup un minut. Putei intra, v rog. Paul Martin i ridica privirea cnd Lara pi nuntru. Da, domnioara Cameron? spuse el cu un glas care nu era nici rece, nici prietenos. Cu ce v pot i de folos? Am venit s v mulumesc, S-mi mulumii? Pentru ce? Pentru faptul c ai aranjat lucrurile cu sindicatul. El se ncrunt.
105

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Habar n-am despre ce vorbii. Toi muncitorii erau la lucru azi-diminea i totul merge ca pe roate. Este din nou conform planului. Foarte bine, felicitri. Dac-mi vei trimite o not Domnioar Cameron, cred c suntei puin derutat. Dac problema s-a rezolvat, m bucur, dar eu n-am nici o legtur. Lara l privi ctva timp. Bine. mi mi pare ru c v-am deranjat. Nici o problem, spuse el urmrind-o cu privirea pn iei. Peste puin, secretara lui intr. Domnioara Cameron a lsat un pacheel pentru dumneavoastr, domnule Martin. Era un pachet mic, legat cu o panglic strlucitoare, pe care l deschise curios. nuntru se afla un cavaler din argint n armur, gata de lupt. O scuz. Cum mi-a spus? Dinozaur. Parc mai auzea nc glasul bunicului. Au fost vremuri grele, Paul. Tinerii s-au hotrt s preia conducerea Mafiei, s-i ndeprteze pe btrni, pe dinozauri. A fost sngeros, dar au reuit. Toate acestea, ns, se ntmplaser demult, cu mult timp n urm, n btrna ar. Sicilia.

Capitolul treisprezece
Gibellina, Sicilia -1879 Familia Martini erau stranieri, strini adic, n stucul sicilian Gibellina. inutul era dezolant, un pmnt arid al morii, scldat n lumina necrutoare a unui soare strlucitor, un peisaj pictat de un artist sadic. ntr-un loc unde marile proprieti aparineau bogtailor, gabelloti, familia Martini cumpr o mic ferm pe care ncerc s o conduc singur. Soprintendente l strig ntr-o zi pe Giuseppe Martini. Ferma asta a ta, spuse el, e pe un teren prea stncos. N-o s poi tri decent de pe urma lui, nu poi cultiva msline i vi de vie. Nu v facei griji pentru mine, spuse Martini. Toat viaa am muncit la ferm. Cu toii suntem ngrijorai pentru tine, insist
106

- SIDNEY SHELDON -

soprintendente. Don Vito are un teren foarte bun pe care ar vrea s i-l dea n arend. Am auzit eu de Don Vito i de terenul lui, spuse Giuseppe Martini. Dac semnez o mezzadria cu el pentru a-i lucra pmntul o s-mi ia trei sferturi din recolt i sut la sut dobnda pentru semine, aa c eu n-o s rmn cu nimic, la fel ca i ceilali proti care au tratat cu el. Spune-i c am zis nu, mulumesc. Facei o mare greeal, signore. Aceasta e o ar primejdioas, unde se pot ntmpla accidente foarte grave. M amenini? Sigur c nu, signore. Doar subliniam faptul Pleac de pe pmntul meu, spuse Giuseppe Martini. Supraveghetorul l privi ndelung i apoi cltin din cap cu tristee. Eti un om ncpnat. Fiul lui Giuseppe Martini, Ivo, ntreb dup aceea: Cine a fost, tat? Supraveghetorul unuia din marii proprietari de pmnt. Nu-mi place, spuse biatul. Nici mie, Ivo. *** Noaptea urmtoare, s-a dat foc recoltelor lui Giuseppe Martini i cele cteva vite i-au disprut. Atunci a fcut Giuseppe Martini cea de a doua greeal. S-a dus la guardia din sat. Cer protecie, spuse el. eful politiei l studie cu indiferen. Pentru asta suntem aici, spuse el. Care este problema, signore? Noaptea trecut oamenii lui Don Vito mi-au ars recolta i mi-au furat vitele. Asta e o acuzaie foarte grav. Putei dovedi? Supraveghetorul lui a venit i m-a ameninat. V-a spus c o s v dea foc la recolt i c o s v fure vitele? Bineneles c nu, zise Giuseppe Martini. Dar ce v-a spus? C ar trebui s renun la pmntul meu i s iau n arend de la Don Vito.
107

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

i ai refuzat? Firete. Signore, Don Vito este o persoan foarte important. Vrei s-l arestez numai pentru c s-a oferit s-i mpart pmntul bogat cu dumneata? Vreau s m aprai, ceru Giuseppe Martini. N-am de gnd s-l las s m scoat de pe pmntul meu. Signore, v neleg foarte bine. O s vd ce pot face. V-a fi foarte recunosctor. Considerai totul aranjat. A doua zi dup-amiaz, cnd Ivo se ntorcea din ora, vzu ase oameni clare naintnd spre casa lui. Desclecar i intrar. Cteva minute mai trziu, Ivo i vzu tatl trt afar pe cmp. Unul din oameni scoase o puc. O s-i dm o ans s fugi. Fugi. Nu! sta e pmntul meu! Eu Ivo privi ngrozit cum omul mpuc pmntul de lng picioarele tatlui su. Fugi! Giuseppe Martini o lu la fug. Campieri nclecar i l nconjurar pe Martini strignd n tot acest timp. Ivo se ascunse urmrind ngrozit scena care se desfura n faa ochilor lui. *** Clreii l priveau cum fugea pe cmp, ncercnd s scape. De fiecare dat cnd ajungea la drumul prfuit, unul din ei i tia calea i l lovea trntindu-l la pmnt. Fermierul era epuizat i sngera. Fugea mai ncet acum. Campieri hotrr c fcuser destul sport. Unul din ei i trecu o frnghie n jurul gtului i l tr spre fntn. De ce? ngim el. Ce-am fcut? Ai fost la poliie. N-ar fi trebuit s faci asta. Campieri i traser pantalonii victimei i unul din ei scoase un cuit n timp ce toi ceilali l ineau la pmnt. S-i fie nvare de minte. Omul ip. Nu, v rog! mi pare ru.
108

- SIDNEY SHELDON -

Campiero zmbi. Spune-i asta nevestei tale. Se aplec, i apuc membrul i i-l tie. ipetele lui sfiar aerul. N-o s mai ai nevoie de asta, l asigur cpitanul i i ndes membrul n gur. Omul se nec i l scuip afar. Cpitanul spuse privindu-i pe ceilali campieri: Nu-i place gustul. Ucidei-l pe fiul sta de cea! Unul din campieri desclec i ncepu s adune cteva pietre mai grele de pe cmp. i ridic apoi pantalonii nsngerai i i umplu buzunarele cu pietre. Aa, spuse el i, ridicndu-l, l duse pn la gura fntnii. Cltorie plcut. l arunc nuntru. Apa o s aib gust de urin, spuse unul din ei. Un altul zise rznd: Stenii n-or s-i dea seama de diferen. Mai sttur o clip ascultnd zgomotele care se stingeau ncetul cu ncetul, dup care nclecar i pornir napoi spre cas. *** Ivo Martini se afla la distan urmrind ngrozit totul din tufiuri. Apoi biatul de zece ani ddu fuga la fntn. Privi n jos i opti: Tat Dar fntna era adnc i nu auzi nimic. *** Dup ce terminar cu Giuseppe Martini, campieri se duser s o caute pe soia acestuia, pe Maria, care era n buctrie cnd aprur ei. Unde-i brbatul meu? ntreb ea. Un rnjet. S-a dus s bea nite ap. Doi din ei se apropiar de ea. Unul spuse: Eti prea frumoas ca s fii mritat cu un brbat att de urt.
109

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Ieii din casa mea, spuse ea. Aa te pori cu oaspeii? ntreb unul sfiindu-i rochia. Oricum o s pori haine de vduv, aa c n-o s mai ai nevoie de astea. Animalule! Pe cuptor fierbea nite ap. Maria o lu i i-o azvrli n fa. El scoase un urlet de durere. Nenorocito! strig el i o mpuc. Muri nainte s ating podeaua. Cpitanul url: Idiotule! nti le f i pe urm le mputi. Hai s-i raportm lui Don Vito. O jumtate de or mai trziu se aflau din nou pe proprietatea lui Don Vito. Am avut grij de so i de soie, raport cpitanul. i fiul? Cpitanul i privi surprins pe Don Vito. N-ai spus nimic de vreun fiu. Cretinule! Am spus s ai grij de familie. Dar e doar un copil, Don Vito. Copiii cresc i ajung brbai. Brbaii vor rzbunare. Omoar-l. Cum spunei dumneavoastr. Doi dintre ei se ntoarser la ferma Martini. *** Ivo era ocat. Vzuse cum i fuseser ucii ambii prini. Rmsese singur pe lume i nu avea nici ncotro s apuce, nici la ajutorul cui s apeleze. Ba da! Era, totui, cineva: fratele tatlui su, Nunzio Martini, din Palermo. Ivo tia c trebuia s se mite repede. Oamenii lui Don Vito se vor ntoarce s l omoare i pe el. Se ntreb de ce nu o fcuser deja. Lu nite mncare ntr-o rani, i-o ag de umr i plec repede. Se ndrept spre drumul prfuit care ieea din sat i porni. Cum auzea cte o cru se ascundea dup copaci. La vreo or dup ce plecase, vzu un grup de campieri clrind pe drum n cutarea lui. Ivo rmase ascuns, nemicat, mult timp dup ce ei trecuser. Dup aceea porni din nou. Noaptea dormea prin livezi i se hrnea cu fructe din copaci i legume din grdini. Merse astfel trei zile. Cnd simi c era destul de departe de Don Vito, se apropie de
110

- SIDNEY SHELDON -

un stule. O or mai trziu se afla ntr-o cru care mergea la Palermo. *** Ivo ajunse la unchiul su n toiul nopii. Nunzio Martini locuia ntr-o cas mare i frumoas la periferia oraului Palermo. Avea un balcon mare, terase i o curte. Ivo btu n ua de la intrare. Urm un moment ndelungat de tcere i apoi o voce groas ntreb: Cine dracu e? Eu sunt, Ivo, unchiule Nunzio. Cteva clipe mai trziu, Nunzio Martini deschise. Unchiul lui Ivo era un brbat solid, ntre dou vrste, cu un nas mare roman i un pr bogat i alb. Era mbrcat ntr-o cma de noapte. l privi surprins pe biat. Ivo! Ce caui aici n toiul nopii? Unde sunt maic-ta i taictu? Sunt mori, suspin copilul. Mori? Intr, intr. Ivo intr cltinndu-se pe picioare. Ce veste ngrozitoare. A fost vreun accident? Ivo scutur din cap. Don Vito a pus s fie omori. Omori? Dar de ce? Tata n-a vrut s ia pmnt n arend de la el. Ah. De ce a pus s-i omoare? Ei nu i-au fcut niciodat nimic. N-a fost nimic personal, spuse Nunzio Martini. Ivo se uit la el. Nimic personal? Nu neleg. Toat lumea l cunoate pe Don Vito. E renumit. Este un uomo rispettato un om respectat i puternic. Dac l-ar fi lsat pe tatl tu s-l sfideze, atunci i alii ar fi ncercat s-o fac i astfel i-ar fi pierdut puterea. Nu-i nimic de fcut. Biatul l privi uluit. Nimic? Nu acum, Ivo. Nu acum. Dar tu ari de parc nu i-ar strica un somn bun. Dimineaa, la micul dejun, au stat de vorb. Cum i-ar plcea s locuieti n casa asta frumoas i s
111

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

lucrezi pentru mine? Nunzio Martini era vduv. Cred c mi-ar plcea foarte mult, spuse Ivo. Mi-ar i de folos un biat iste ca tine. i-mi pari puternic. Sunt puternic, i spuse biatul. Bun. Cu ce te ocupi, unchiule? l ntreb Ivo. Nunzio Martini zmbi. Apr oamenii. *** Mafia se ntinsese n toat Sicilia i n alte pri ale Italiei atinse de srcie cu scopul de a apra oamenii mpotriva unei conduceri nemiloase i autocrate. Mafia corecta nedrepti i rzbuna nelegiuiri, pn cnd, n cele din urm, deveni att de puternic, nct chiar i guvernul se temea de ea. Iar negustorii i fermierii i plteau tribut. Nunzio Martini era eful Mafiei din Palermo. Avea grij ca tributul s fie strns, iar cei care nu plteau s fie pedepsii. Pedepsele variau de la un bra sau un picior rupt pn la moartea lent i chinuitoare. Ivo ncepu s lucreze pentru unchiul su. *** n urmtorii cincisprezece ani, Palermo a fost coala lui Ivo, iar unchiul Nunzio profesorul lui. Ivo a nceput prin a fi comisionar, apoi a colectat banii i, n cele din urm, a devenit omul lui de ncredere. La douzeci i cinci de ani, Ivo se cstori cu o sicilian, i ea, un an mai trziu, i drui un fiu, Gian Carlo. Ivo se mut cu familia n propria lui cas. Cnd a murit unchiul su, Ivo i-a luat locul i a devenit chiar mai prosper bucurndu-se de i mai mult succes. Dar i rmsese o treab neterminat. ntr-o bun zi i spuse Carmelei: mpacheteaz. Plecm n America. Ea l privi surprins. De ce mergem n America? Ivo nu era obinuit s i se pun ntrebri. F doar ce i-am spus. Eu plec acum i m ntorc peste
112

- SIDNEY SHELDON -

dou, trei zile. Ivo mpacheteaz. *** Trei macchine negre oprir n fata postului de poliie din Gibellina. Cpitanul, acum mai gras cu vreo cincisprezece kilograme, se afla la birou cnd ua se deschise lsnd s intre ase oameni bine mbrcai i cu nfiare prosper. Bun dimineaa, domnilor. V pot ajuta cu ceva? Noi am venit s te ajutm pe tine, spuse Ivo. M mai ii minte? Sunt fiul lui Giuseppe Martini. Cpitanul fcu ochii mari. Tu, zise el. Ce caui aici? E primejdios pentru tine. Am venit pentru dinii ti. Dinii mei? Da, spuse el i doi dintre oamenii lui l prinser pe cpitan. Ai nevoie de o lucrare. Las-m s-i aranjez puin. Ivo i introduse atunci eava pistolului n gur i aps pe trgaci, dup care se ntoarse spre tovarii lui. S mergem. Un sfert de or mai trziu, cele trei automobile ajunser la Don Vito. Afar erau doi paznici care urmreau curioi procesiunea. Cnd mainile oprir, Ivo cobor. Bun dimineaa. Don Vito ne ateapt, spuse ei. Unul din paznici se ncrunt. N-a spus nimic de n clipa urmtoare amndoi erau mori. Armele erau ncrcate cu lupare cartuiere cu bile mari de plumb, un truc vntoresc pentru a mprtia mai bine granulele. Paznicii erau fcui buci. Din cas, Don Vito auzi mpucturile. Cnd se uit pe fereastr i vzu ce se ntmpla, deschise repede un sertar i scoase o arm strignd n acelai timp: Franco! Antonio! Repede! De afar se auzir alte mpucturi. O voce spuse: Don Vito Se rsuci iute. Ivo era acolo, cu arma n mn.
113

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Arunc pistolul. Eu Arunc-l. Don Vito ls pistolul s cad pe podea. Ia orice vrei i pleac. Nu vreau nimic, spuse Ivo. De fapt, am venit pentru c-i datorez ceva. Orice ar fi, sunt gata s uit, zise Don Vito. Eu nu. tii cine sunt? Nu. Ivo Martini. Btrnul se ncrunt, ncercnd s i aminteasc. Ridic din umeri. Numele sta nu-mi spune nimic. Acum mai mult de cincisprezece ani, oamenii ti mi-au ucis prinii. ngrozitor! exclam Don Vito. O s-i pedepsesc, o s Ivo l lovi peste fa cu arma fcnd s-i neasc sngele. Nu-i nevoie, ngim Don Vito. Eu Ivo scoase un cuit. D-i jos pantalonii. De ce? Nu poi Ivo ridic arma. D-i jos pantalonii. Nu! ip btrnul. Gndete-te ce faci. Am fii i frai. Dac mi faci vreun ru, te vor gsi i te vor ucide ca pe un cine. Dac m vor gsi, spuse Ivo. Jos pantalonii. Nu.. Ivo trase ntr-o rotul. Btrnul ip de durere. Hai s te ajut, zise Ivo i trase mai nti pantalonii, apoi chiloii. Nu prea e cine tie ce, nu? Eh, o s facem ce-o s putem, zise el i, apucnd membrul lui Don Vito, i-l tie cu cuitul. Acesta lein. Ivo i lu atunci penisul i i-l bg n gur. mi pare ru c nu e nici o fntn n care s te pot azvrli, zise el, iar ca gest de rmas bun, l mpuc pe btrn n cap, dup care iei la main. Prietenii l ateptau. S mergem. Are o familie numeroas, Ivo. Or s te caute. S m caute. Dou zile mai trziu, Ivo cu soia i fiul lor, Gian Carlo, se aflau
114

- SIDNEY SHELDON -

pe un vapor cu destinaia New York. *** La sfritul secolului trecut, Lumea Nou era un adevrat trm al posibilitilor. La New York erau foarte muli italieni. Muli din prietenii lui Ivo emigraser deja n marele ora i se hotrser s fac ceea ce tiau mai bine: s apere. Mafia ncepu s i ntind tentaculele. Ivo i americaniz numele de familie din Martini n Martin i se bucur de o nentrerupt prosperitate. Gian Carlo a fost o mare dezamgire pentru tatl su. Nu l interesa munca. La douzeci i apte de ani a lsat o italianc nsrcinat, s-a nsurat cu ea n linite i n grab, iar trei luni mai trziu aveau un fiu, Paul. Ivo avea planuri mari pentru nepotul su. Avocaii erau foarte importani n America, aa c Ivo hotr ca nepotul su s devin avocat. Biatul era ambiios i inteligent, iar cnd avu douzeci i doi de ani, intr la coala de Drept de la Harvard. Cnd o absolvi, Ivo i aranja s lucreze la o prestigioas firm, al crei partener deveni n curnd. Peste cinci ani, Paul i deschidea propria firm. Ivo investise deja n foarte multe afaceri legale, dar continua s pstreze legturile cu Mafia, iar nepotul su se ocupa de afacerile ncepute. n 1967, anul n care a murit Ivo, Paul s-a cstorit cu o italianc pe nume Nina, care, peste un an, a dat natere la doi gemeni. *** n perioada anilor 70, Paul avu mult de lucru. Principalii si clieni erau sindicatele i datorit acestui fapt, era puternic. Conductori de firme i fabrici l respectau. ntr-o zi, Paul lua masa cu un client, Bill Rohan, un bancher respectat, care nu tia nimic despre familia lui. Ar trebui s vii la Sunnyvale, clubul meu de golf, i spuse Bill Rohan. Joci golf, nu? Din cnd n cnd, spuse Paul. Cnd am timp. Bun. Eu sunt n comitetul de nscriere. Ai vrea s te propun pentru a i se acorda statutul de membru? Ar fi bine. Sptmna urmtoare, comitetul se ntruni pentru a discuta
115

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

despre noii membri. Se pomeni numele lui Paul Martin. l pot recomanda eu, spuse Bill Rohan. E un om de treab. John Hammond, un alt membru al comitetului, spuse: E italian, nu? N-avem nevoie de meridionali n acest club, Bill. Bancherul l privi. Deci l respingi? Bineneles. Bine, atunci trecem peste el. Urmtorul ntrunirea continu. *** Dou sptmni mai trziu, Paul lua din nou masa cu bancherul. Am mai exersat puin golf, glumi Paul. Bill Rohan se simi stnjenit. A fost o mic piedic, Paul. Piedic? Eu te-am propus pentru a deveni membru, dar m tem c unul din ceilali membri ai comitetului te-a respins. Ah, de ce? Nu o lua ca un afront personal. E un bigot. Nu poate suferi italienii. Paul zmbi. Nu m deranjeaz, Bill. Muli nu-i pot suferi pe italieni. Acest domn Hammond. John Hammond. Cel cu ambalarea crnii? Da. O s se rzgndeasc. Mai vorbesc eu cu el. Paul cltin din cap. Nu te mai deranja. Ca s fiu sincer, nu m dau n vnt dup golf. Peste ase luni, la mijlocul lunii iulie, patru camioane frigorifice aparinnd Companiei Hammond Meat Packing, ncrcate cu muchi, file i cotlet de porc i care pornise de la locul de ambalare din Minnesota spre magazinele din Buffalo i New Jersey, traser pe dreapta. oferii deschiser uile din spate i plecar. Cnd afl, John Hammond se nfurie ngrozitor. i sun directorul.
116

- SIDNEY SHELDON -

Ce dracu se petrece? ntreb el. Carne n valoare de un milion i jumtate zace acum n soare. Cum s-a putut ntmpla aa ceva? Sindicatul a declarat grev, spuse supraveghetorul. Fr s ne spun? De ce fac grev? Vor mai muli bani? Supraveghetorul ddu din umeri. Nu tiu. Nu mi-au spus nimic. Pur i simplu, au ntrerupt lucrul. Spune-i tipului de la sindicat s vin la mine. Aranjez eu totul, zise Hammond. n dup-amiaza aceea, reprezentantul sindicatului fu poftit n biroul lui. De ce nu mi s-a spus c se va declara grev? l ntreb Hammond. Nici eu n-am tiut, domnule Hammond, spuse reprezentantul scuzndu-se. Oamenii s-au nfuriat i au lsat lucrul. Totul s-a ntmplat pe neateptate. tii c totdeauna am fost un om cu care s-a putut discuta. Ce vor? Salarii mai mari? Nu, domnule. Spun. Hammond l privi fr s priceap. Ai spus spun? Exact. Nu le place spunul din bi. E prea puternic. Lui Hammond nu i venea s i cread urechilor. Spunul era prea puternic? i de asta am pierdut eu un milion i jumtate de dolari? Nu dai vina pe mine, spuse omul. Oamenii sunt de vin. Dumnezeule, zise Hammond. Nu-mi vine s cred. Dar ce fel de spun vor fermecat? fcu el btnd cu pumnul n birou. Data viitoare cnd oamenii mai au vreo problem, s vii nti la mine. Ai auzit? Da, domnule Hammond. Spune-le s se ntoarc la lucru, Pn disear la ase n spltoarele lor va fi cel mai bun spun. E clar? Le voi spune, domnule Hammond. John Hammond rmase mult vreme spumegnd de furie. Nu-i de mirare c ara asta se duce dracului, i spuse el. Auzi, spun! ***
117

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Peste dou sptmni, ntr-o zi fierbinte de august, la prnz, cinci camioane ale companiei Hammond Meat Packing care trebuiau s duc marfa la Syracuse i Boston, traser pe dreapta. oferii deschiser uile din spate i plecar. John Hammond afl vestea la ora ase n seara aceea. Ce dracu tot spui? url el. Nu le-ai dat spunul? Ba da, chiar n ziua aceea, spuse directorul. Atunci ce mai e? Nu tiu, spuse omul abtut. N-a fost nici o plngere. Nimeni nu mi-a spus nimic. Trimite-l la mine pe afurisitul la de reprezentant al sindicatului. La ora apte, Hammond sttea de vorb cu acesta. Carne n valoare de dou milioane de dolari s-a stricat azi dup-amiaz din cauza oamenilor dumitale, strig el. Au nnebunit? Dorii s-i spun preedintelui sindicatului c ai ntrebat acest lucru, domnule Hammond? Nu, nu, spuse el repede. Niciodat n-am avut probleme cu voi pn acum. Dac oamenii vor mai muli bani, venii la mine i discutm civilizat. Ct cer? Nimic. Cum adic? Nu e vorba de bani, domnule Hammond. Ah! Atunci despre ce e vorba? Despre lumin. Lumin? fcu Hammond creznd c nu nelesese bine. Da. Oamenii se plng c lumina din spltoare e prea slab. John Hammond se rezem de sptarul fotoliului fr s spun absolut nimic. Ce naiba se petrece? ntreb el ncet ntr-un trziu. V-am spus, oamenii cred c n afar de porcria asta. Ce se ntmpl? Dac a ti, v-a spune, zise reprezentantul sindicatului. ncearc oare cineva s m desfiineze? Asta este? Omul rmase tcut. Bine, spuse atunci John Hammond. Spune-mi tip nume. Cu cine pot s vorbesc? Exist un avocat care v-ar putea ajuta. Sindicatele apeleaz foarte mult la el. Se numete Paul Martin. Paul? fcu Hammond i i aminti deodat. Ah, antajist
118

- SIDNEY SHELDON -

ticlos. Iei, strig el. Afar! Era turbat de furie. Nimeni nu m antajeaz pe mine. Nimeni. Peste o sptmna, alte ase camioane frigorifice erau abandonate. John Hammond lu masa cu Bill Rohen. M-am tot gndit la prietenul tu Paul Martin, spuse Hammond. Poate m-am pripit puin cnd l-am respins. Foarte frumos din partea ta c spui asta, John Uite, propune-l sptmna viitoare i mi dau votul. Sptmna urmtoare, cnd numele lui Paul Martin a fost pomenit, a fost acceptat n unanimitate de comitet. John Hammond personal i ddu telefon. Felicitri, domnule Martin, spuse el. Tocmai ai fost acceptat ca membru al clubului Sunnyvale. Suntem ncntai s v avem alturi de noi. V mulumesc, spuse Paul. Apreciez gestul de a-mi fi telefonat. Urmtorul telefon pe care l ddu John Hammond fu la procuratur. Stabili o ntrevedere cu procurorul general pentru sptmna care avea s vin. Duminic, John Hammond i Bill Rohan se aflau ntr-un grup de patru la club. Nu l-ai cunoscut nc pe Paul Martin, nu? ntreb Bill Rohan. John Hammond scutur din cap. Nu, nu cred ns c o s joace prea mult golf. Tribunalul o s aib grij ca prietenul tu s fie foarte ocupat. Ce vrei s spui? Am de gnd s dau procurorului general nite informaii n legtur cu el, care vor interesa foarte mult un mare juriu. Bill Rohan era ocat. tii ce faci? Fii sigur c da. E un gndac nenorocit u eu o s-l strivesc. Lunea urmtoare, n drum spre procuratur, John Hammond a fost ucis ntr-un accident de main. Nu au existat martori. Poliia nu l-a gsit niciodat pe oferul vinovat. n fiecare duminic dup aceea, Paul Martin i lua soia i gemenii i se duceau s ia masa de prnz la clubul Sunnyvale. Mncarea era delicioas acolo. ***
119

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Paul Martin i-a luat foarte n serios jurmntul matrimonial. De exemplu, niciodat nu s-ar fi gndit s i dezonoreze soia ducnd-o la acelai restaurant unde i ducea amanta. Csnicia constituia o parte din viaa lui; afacerile alta. Toi prietenii lui Paul Martin aveau amante. Acest lucru fcea parte din stilul lor de via. Ceea ce l deranja pe Martin era s vad btrni ieind cu tinere. Era nedemn, iar Paul Martin punea mare pre pe demnitate. Lu hotrrea ca atunci cnd va avea aizeci de ani s renune la amante. i, cnd mplinise aizeci de ani, cu doi ani n urm, deci, renunase. Soia lui, Nina, i era o tovar bun. Era de ajuns. Demnitate. La acest om venise Lara Cameron s cear ajutor. Martin auzise de numele ei, dar fusese uimit cnd vzuse ct de tnr i frumoas era. Era ambiioas i teribil de independent, dar extrem de feminin. Se simi puternic atras de ea. Nu, i spuse el, e tnr. Iar el era btrn. Prea btrn. Dup ce Lara a ieit ca o furtun din biroul lui n ziua cnd i-a fcut prima vizit, Paul Martin a rmas mult timp cu gndul la ea. Dup aceea a dat un telefon.

Capitolul paisprezece
Noua cldire se construia conform planului. Lara se ducea pe antier n fiecare diminea i dup-amiaz i n atitudinea oamenilor fa de ea se simea un nou respect. O simea n felul cum o priveau, cum i vorbeau i cum munceau pentru ea. tia c totul se datora lui Paul Martin i tulburtor era faptul c se gndea din ce n ce mai mult la acel brbat urt-atrgtor cu voce ciudat de convingtoare. i telefon din nou. M ntrebam dac n-am putea s lum masa de prnz mpreun, domnule Martin. Avei vreo problema? Nu. M-am gndit c ar fi interesant dac ne-am cunoate mai bine. mi pare ru, domnioara Cameron. Eu nu mnnc la prnz. Atunci cina ntr-o sear? Sunt un brbat nsurat, domnioar Cameron. Iau cina cu soia i copiii mei.
120

- SIDNEY SHELDON -

neleg. Dac Dar legtura se ntrerupse. Ce-o fi cu el? se ntreb Lara. Doar nu ncerc s m culc cu el, vreau numai s gsesc o modalitate de a-i mulumi. ncerc s nu se mai gndeasc la el. Pe Paul Martin l deranja ct de ncntat era cnd auzea glasul Larei Cameron. Dac mai sun domnioara Cameron, spune-i c nu sunt aici, i zise el secretarei. Nu avea nevoie de ispit i Lara Cameron era o ispit. *** Howard Keller era ncntat de felul cum mergeau lucrurile. Trebuie s recunosc c am fost puin cam ngrijorat, spuse el. Ne dusesem pe copc. Dar tu ai fcut o minune. Nu a fost minunea mea, i spuse Lara. Ci a lui Paul Martin. Poate era suprat pe ea pentru c nu l rspltise pentru serviciul fcut. Imediat i trimisese un cec de cincizeci de mii de dolari. A doua zi cecul i se return fr nici un bilet. Lara i telefon din nou. mi pare ru, dar domnul Martin este ocupat, i spuse secretara. Alt umilin. Ca i cum nu ar fi vrut s l plictiseasc. Atunci, dac nu vrea s-l plictisesc, de ce a fcut tot posibilul s m ajute? se ntreb ea. l vis n noaptea aceea. *** Howard Keller intr n biroul ei. Am dou bilete la noul spectacol al lui Andrew Lloyd Webber. Cntec i dans. Numai c eu trebuie s plec la Chicago. Le poi folosi tu? Nu, eu ia stai puin, spuse ea i tcu o clip. Da, cred c le pot folosi. i mulumesc, Howard. Dup-amiaz, puse unul din bilete ntr-un plic i l expedie pe adresa biroului lui Paul Martin. ***
121

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Cnd primi biletul a doua zi, se uit la el uimit. Cine i-ar fi putut trimite un singur bilet la teatru? Cameron. Va trebui s pun capt acestei afaceri, i spuse el. Sunt liber vineri sear? i ntreb el secretara Luai cina cu cumnatul dumneavoastr, domnule Martin. Anuleaz. *** Era primul act i locul de lng Lara rmnea neocupat. Deci nu vine i spuse ea. Ei bine, s-l ia naiba. Eu am fcut tot ceam putut. Cnd cortina se ls la sfritul primului act, Lara tocmai se ntreba dac s rmn i la al doilea sau s plece, cnd o siluet se profil lng scaunul alturat. Hai s plecm de aici, i spuse Paul Martin. *** Luar cina la un bistro din Cartierul de Est. El o privea tcut i prudent. Chelnerul veni s le ia comanda pentru buturi. Eu a bea un whisky cu sifon, spuse Lara. Eu nu beau nimic. l privi surprins. Nu beau. Dup ce comandar cina, Paul Martin spuse: Domnioar Cameron, ce doreti de la mine? Nu-mi place s datorez nimnui nimic, spuse ea. Iar dumitale i datorez ceva i nu m lai s-mi iau revana. Asta m deranjeaz. i-am mai spus nu-mi datorezi nimic Dar Am auzit c totul merge foarte bine. Da, spuse ea i ddu s i mulumeasc, dar se rzgndi. Faci bine ceea ce faci, nu? Lara ncuviin. Vreau s fac. Este cel mai senzaional lucru din lume s ai o idee i s o urmreti cum ia fiin din oel i beton, transformndu-se ntr-o cldire n care oamenii pot lucra i locui. ntr-un fel devine un monument, nu? Chipul i vibra i emana via.
122

- SIDNEY SHELDON -

Bnuiesc c da. i un monument duce la altul? Firete, spuse ea entuziasmat. Am de gnd s devin cea mai important constructoare de cldiri din acest ora. Emana o sexualitate ameitoare. Paul Martin zmbi. Nu m-ar mira. De ce te-ai hotrt s vii la teatru n seara asta? l ntreb Lara. Venise s i spun s l lase n pace, dar acum cnd era cu ea, att de aproape de ea, nu mai putea s o fac. Am auzit lucruri bune n legtur cu spectacolul. Lara zmbi. Poate ar trebui s mergem s-l vedem, Paul. El scutur din cap. Domnioar Cameron, nu numai c sunt cstorit, sunt foarte cstorit. Din ntmplare mi iubesc foarte mult soia. Admir acest lucru, spuse Lara. Cldirea va fi gata pe 15 martie. Vom da o petrecere pentru a srbtori evenimentul. Vei veni? El ezit mult timp ncercnd s refuze ct mai politicos posibil. n cele din urm spuse: Da, voi veni. *** Srbtorirea inaugurrii noii cldiri a fost un succes moderat. Numele Larei Cameron nu era destul de cunoscut pentru a atrage muli ziariti sau vreunul din mai marii demnitari ai oraului. A fost, totui, unul din asistenii primarului i un reporter de la Post. Cldirea este aproape n ntregime nchiriat, i spuse Keller Larei. i avem o mulime de solicitri. Bun, zise ea absent. Gndurile i erau n alt parte ntrebndu-se dac va aprea Paul Martin sau nu. Dintr-un anume motiv, acest lucru avea mare importan pentru ea. Era un mister care o intriga. Nega faptul c o ajutase i, totui Se inea dup un brbat care i-ar fi putut fi tat. Nu se mai gndi la aceast comparaie. Avu grij de oaspei. Se serveau aperitive i buturi i toat lumea prea s se simt bine. n toiul petrecerii i fcu apariia i Paul Martin, ceea ce fcu s se schimbe imediat totul.
123

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Muncitorii l salutar de parc ar fi fost vreun rege. Era evident c l venerau. Sunt un avocat de corporaie nu am de-a face cu sindicatele. Martin ddu mna cu asistentul primarului i cu unele oficialiti ale sindicatului, dup care se ndrept spre ea. M bucur c ai venit, spuse Lara. Paul Martin privi n jur la uriaa cldire i spuse: Felicitri. Ai fcut o treab foarte bun. Mulumesc spuse ea i coborndu-i glasul adaug: i vreau s spun c i mulumesc cu adevrat. El o privi uimit de ct de tulburtor arta i de felul cum se simea cnd se uita la ea. Petrecerea e pe sfrite, spuse Lara. Speram s m invii la cin. i-am mai spus doar, iau cina cu soia i copiii mei zise el i, dup ce o privi n ochi, adug: O s-i ofer ns ceva de but. De acord, zise ea zmbind. *** Se oprir la un bar micu de pe Third Avenue. Discutar, dar mai trziu, nici unul nu i mai aminti despre ce anume vorbiser. Cuvintele erau ca un camuflaj pentru tensiunea sexual dintre ei. Povestete-mi despre tine, zise Paul Martin. Cine eti? De unde vii? Cum ai nceput afacerea asta? Lara se gndi la Sean MacAllister i la trupul lui dezgusttor deasupra ei. A fost att de bine, nct o s-o mai facem o dat Vin dintr-un orel din Nova Scotia, spuse Lara, Glace Bay. Tata aduna chiriile de la cteva pensiuni care existau acolo. Cnd a murit el, eu i-am luat locul. Unul din chiriai m-a ajutat s cumpr un lot, pe care am ridicat o cldire. sta a fost nceputul. El o asculta cu atenie. Dup aceea am plecat la Chicago, unde am mai construit cteva cldiri. Afacerile au mers bine i am venit la New York, spuse ea zmbind. Asta-i toat povestea. Cu excepia agoniei de a fi crescut cu un tat care o ura, a ruinii srciei, suferina de a nu fi posedat niciodat nimic, de ai fi druit trupul lui Sean MacAllister. Ca i cum i-ar fi citit gndurile, Paul Martin o ntreb: N-a fost prea uor, nu?
124

- SIDNEY SHELDON -

Nu m plng. Care e urmtorul proiect? Lara ddu din umeri. Nu tiu sigur. Am vzut mai multe lucruri, dar nu pot spune c exist ceva anume care s-mi plac extrem de mult. Nu i putea lua ochii de la ea. La ce te gndeti? l ntreb ea i el oft adnc. Adevrul? M gndeam c dac nu a fi fost cstorit i-a fi spus c eti cea mai tulburtoare femeie pe care am cunoscut-o vreodat. Dar sunt cstorit i va trebui s fim doar prieteni. E clar? Foarte clar. El se uit la ceas. Ar fi timpul s plec, zise el apoi i spuse chelnerului: Nota, te rog Dup care se ridic. Putem lua masa de prnz sptmna viitoare? ntreb Lara Nu. Poate o s ne mai vedem cnd vei termina urmtoarea cldire. Plec. *** n noaptea aceea, Lara visa c fceau dragoste. Paul Martin se afla deasupra ei mngindu-i trupul i optindu-i la ureche: Trebuie s te am numai pe tine. Domnul s m ierte, scumpa mea. Pentru c nu i-am spus niciodat ct de mult te iubesc, te iubesc, te iubesc. i dup aceea intr n ea i trupul ei se topi deodat. Gemu i gemetele acelea o trezir. Se ridic n capul oaselor tremurnd. *** Peste dou zile Paul Martin i telefon. Cred c tiu un loc care te-ar interesa, zise el cu asprime. E n Cartierul de Vest, pe Strada aizeci i nou. Nu se afl nc pe pia. E al unui prieten de-al meu care vrea s-l vnd. Lara i Howard Keller se duser s arunce o privire chiar n dimineaa aceea. Era o proprietate excelent. De unde ai aflat despre el? ntreb Keller. De la Paul Martin.
125

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Ah neleg, spuse el i n glas i se simi dezaprobarea. Ce vrea s nsemne asta Lara m-am interesat n legtur cu Martin. E egal cu Mafia. Stai departe de el. N-are nici o legtur cu Mafia, spuse ea cu indignare. Este un bun prieten i oricum, ce conteaz? i place locul? Cred c e excelent. Atunci hai sa-l cumprm. Peste zece zile ncheiar afacerea. Lara i trimise lui Paul Martin un buchet mare de flori cu un bileel alturi Paul te rog nu le trimite napoi. Sunt foarte sensibile. *** Primi un telefon de la el chiar n dup-amiaza aceea. Mulumesc pentru flori. Nu sunt obinuit s primesc flori de la femeile frumoase spuse el i vocea i prea mai grosolan ca de obicei. tii care e problema ta? l ntreb Lara. Nu te-a rsfat nimeni prea mult. Asta vrei s faci, s m rsfei? Teribil. Paul rse. Vorbesc serios. tiu. Ce-ar fi s vorbim despre asta la masa de prnz? l ntreb ea. *** Paul Martin nu reuise s i-o scoat pe Lara din minte. tia c se putea ndrgosti foarte uor de ea. Avea o anumit vulnerabilitate, o inocena i n acelai timp, poseda o senzualitate slbatic. tia c ar fi trebuit s nu o mai vad niciodat, dar nu se putea stpni. l atrgea spre ea ceva mult mai puternic dect voina lui. Luar dejunul la Club 21. Cnd ncerci s ascunzi ceva, f acel lucru n vzul tuturor, spuse el. Aa nimeni nu va crede c faci ceva greit. ncercm s ascundem ceva? ntreb Lara ncet.
126

- SIDNEY SHELDON -

O privi i se hotr. E frumoas i deteapt, dar aa sunt mii de alte femei. Va fi uor s o elimin din sistemul meu. O s m culc cu ea o dat i att. Dar avea s se dovedeasc ce mult se nela. *** Cnd ajunser acas la ea, Paul era inexplicabil de nervos. M simt ca un licean afurisit, zise el. Mi-am ieit din mn. E ca mersul pe biciclet, murmur Lara. O s-i aduci aminte. Las-m s te dezbrac. i scoase haina i cravata i ncepu s i descheie nasturii cmii. tii c nu poate fi nimic serios, Lara. tiu. Am aizeci i doi de ani. i-a putea fi tat. Ea rmase nemicat o clip, amintindu-i visul. tiu. Dup ce l dezbrc, spuse: Ai un corp frumos. i mulumesc. Soia lui nu i spusese niciodat acest lucru. Lara i ls minile s alunece pe coapsele lui. Eti foarte puternic, nu-i aa? El se trezi stnd dintr-odat mai drept. Am jucat baschet cnd am fost n Buzele ei i le apsar deodat pe ale lui i ntr-o clip se aflau n pat. Iar el tri ceva ce nu i se mai ntmplase niciodat. Avea impresia c tot trupul i luase foc. Fceau dragoste, fr nceput i fr sfrit. Ca un fluviu care l tra mai repede i mai repede, iar curentul ncepu s l trag, absorbindu-l din ce n ce mai tare ntr-un ntuneric de catifea care explod n mii de stele. Minunea a fost c s-a ntmplat iar i iar. Pn cnd a rmas fr suflare i epuizat. Nu-mi vine s cred, zise el. Actul sexual cu soia lui fusese totdeauna convenional i ca o rutin. Cu Lara, ns, era o experien senzual extraordinar. Paul Martin avusese multe femei, dar Lara era deosebit de toate. i druise ceva ce nici o alt femeie nu i druise: l fcea s se simt tnr. Cnd Paul ncepu s se mbrace, Lara l ntreb:
127

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

O s te mai vd? Da, spuse el adugnd n sinea lui: Domnul s m ajute. Da. *** Anii 80 au constituit o perioada de transformri. Ronald Reagan a fost ales preedinte al Statelor Unite ale Americii i bursa de pe Wall Street a cunoscut cea mai ameitoare zi din istoria sa. ahul Iranului a murit n exil, iar Anwar Sadat a fost asasinat. Datoria public a atins cifra de o mie de miliarde de dolari i ostatecii americani din Iran au fost eliberai. Sandra Day OConnor a devenit prima femeie care a slujit la Curtea Suprem. *** Lara se afla la locul potrivit n momentul potrivit. Afacerile imobiliare erau n plin avnt. Banii erau din belug, iar bncile erau dornice s finaneze proiecte care erau att speculative, ct i ndrznee. Companiile de depuneri i mprumuturi erau mari surse de finanare. Obligaiunile pariale de mare risc fuseser popularizate de Mike Milken i erau o adevrat man cereasc pentru industria imobiliar. Banii existau pentru a fi cerui. Voi ridica un hotel pe Strada aizeci i nou, nu o cldire cu birouri. De ce? ntreb Howard Keller. Este un loc perfect pentru o astfel de cldire. Cu un hotel, va trebui s ai grij de el douzeci i patru de ore din douzeci i patru. Oamenii vin i pleac asemeni furnicilor Dar dac ar fi o cldire cu birouri, nu ar trebui s ai dect grija nchirierii la fiecare cinci ori zece ani. tiu. Dar un hotel i d o putere foarte mare, Howard. Le poi oferi oamenilor importani apartamente i i poi ntreine n propriul tu restaurant. mi place ideea. Va fi un hotel. Te rog s stabileti ntlniri cu cei mai buni arhiteci din New York: Skidmore. Owings i Merrill. Peter Eisenman i Philip Johnson. ntlnirile avur loc n urmtoarele dou sptmni. Unii din ei i ddeau aere de superioritate. Nu mai lucraser niciodat cu o femeie constructor. Dac vrei s copiem spuse unul din ei. Nu. O s construim un hotel pe care ali constructori or s-l
128

- SIDNEY SHELDON -

copieze. Dac vrei un cuvnt ca indiciu, ncercai elegan. Vd o intrare flancat de dou fntni identice, un hol cu marmur italian. Din hol se intr ntr-o confortabil sal de conferine unde.. La sfrit, erau impresionai. Lara adun o echip. Angaja un avocat pe nume Terry Hill, un asistent pe nume Jim Belon, un director de proiect, Tom Chriton, i o agenie publicitar condus de Tom Scott. Angaj firma de arhitectur Higgins, Almont & Clark i proiectul demar. Ne vom vedea o dat pe sptmn, i spuse ea grupului, dar vreau rapoarte zilnice de la fiecare. Vreau ca acest hotel s fie gata la timp i n limitele bugetului. V-am ales fiindc suntei cei mai buni n profesiunile dumneavoastr. Nu m dezamgii. Sunt ntrebri? Urmtoarele dou ceasuri i le petrecu rspunznd. Cum crezi c a mers? l ntreb ea pe Keller mai trziu. Foarte bine, efa. Era pentru prima oar cnd i spusese astfel. i i plcea. *** Charles Cohn telefon. Sunt la New York. Am putea lua masa mpreun? Bineneles! spuse Lara. Luar dejunul la Sardis. Ari minunat, spuse el. Succesul i priete, Lara. i e numai nceputul, spuse ea. Charles ce-ai zice s lucrezi pentru Cameron Enterprises? i voi da i o parte din companie El scutur din cap. i mulumesc, nu. Tu abia ai nceput cltoria. Eu m apropii de captul drumului. M voi retrage vara viitoare. S inem legtura, spuse ea. N-a vrea s te pierd. *** Data urmtoare cnd Paul Martin veni la Lara, ea i spuse: Am o surpriz pentru tine, dragul meu. i i ddu o jumtate de duzin de pachete. Hei, nu e ziua mea. Deschide-le.
129

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

nuntru erau o duzin de cmi Bergdorf Goodman i o duzin de cravate Pucci. Dar am i cmi i cravate, spuse el rznd Nu ca astea, zise Lara. Te vor face s te simi mai tnr. tiu i un croitor foarte bun. Sptmna urmtoare, Lara puse un frizer s i schimbe pieptntura lui Paul. Cnd acesta se privi n oglind, i spuse: Chiar par mai tnr. Viaa devenise palpitant. i numai datorita Larei i spuse el. Soia lui Paul ncerc s nu bage de seam schimbrile ce se petreceau cu soul ei. *** Erau cu toii acolo pentru edin: Keller, Tom Chriton, Jim Belon i Terry Hill. Vom grbi construcia hotelului, anun Lara. Ceilali se privir uluii. E periculos, spuse Keller. Nu dac totul se face bine. Tom Chriton interveni: Domnioar Cameron, cel mai bine este s se ncheie fiecare faz pe rnd. ncepei cu nivelarea, cnd terminm cu aceasta, ncepei spturile pentru fundaie. Cnd se termin i asta, se introduc conductele utilitare i evile de drenaj. Apoi Se pune scheletul din lemn i beton. tiu i eu toate astea. Atunci, de ce? Pentru c ar dura doi ani i eu nu vreau s atept doi ani. Dac facem cum spui dumneata, zise Jim Belon, atunci ar nsemna s se nceap toate etapele n acelai timp. Dac ceva e greit, nimic nu se va mai potrivi. Ar putea fi o cldire strmb, cu circuitele electrice instalate unde nu trebuie i n acest caz va trebui s avem grij ca nimic s nu fie greit, nu-i aa? spuse Lara. Dac facem aa, vom avea cldirea gata ntr-un, an, nu n doi, i vom economisi aproape douzeci de milioane de dolari. E adevrat, dar riscul este foarte mare. mi place sa-mi asum riscuri foarte mari.

130

- SIDNEY SHELDON -

Capitolul cincisprezece
Lara i povesti lui Paul Martin despre hotrrea ei de a grbi construcia hotelului i despre discuia purtat cu cei din comitet. S-ar putea s aib dreptate, zise Paul. Ceea ce vrei tu s faci ar putea fi periculos. Dar Trump o face. i Uris o face. Draga mea, i spuse el cu blndee, tu nu eti nici Trump, nici Uris. Voi fi mai mare dect ei, Paul, Voi ridica mai multe cldiri n New York dect a fcut-o vreunul din ei. Va fi oraul meu. El o privi ctva timp. Te cred. Lara avea un telefon nenregistrat n biroul ei, al crui numr l avea numai Paul Martin. i el i instal un telefon n birou pentru apelurile Larei. Vorbeau de cteva ori pe zi. Cnd aveau timp liber dup-amiaza, se ntlneau n apartamentul Larei. Paul Martin atepta acele evadri mai mult dect ar fi crezut vreodat c va fi posibil. Lara devenise o obsesie pentru el. *** Cnd Keller i ddu seama ce se petrecea, se ngrijor. Lara, cred c faci o greeal, i spuse el. Omul e periculos. Nu-l cunoti. E minunat. l iubeti? Lara se gndi la acest lucru, Paul Martin satisfcea o necesitate n viaa ei. Dar l iubea, oare? Nu. El te iubete? Cred c da. Ai grij. Ai mare grij. Lara zmbi i l srut pe obraz. mi place cum te gndeti la mine, Howard! *** Lara se afla pe antier studiind un raport.
131

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Observ c pltim pentru foarte mult cherestea, i spuse ea lui Pete Reese, noul director al proiectului. Nu v-am spus mai nainte, domnioar Cameron, pentru c nu eram sigur, dar avei dreptate. Lipsete foarte mult cherestea i a trebuit s dublm cererea. Ea i ridic privirea. Vrei s spui c cineva o fur? Aa s-ar prea. Ai idee cine? Nu. Dar avem paznici de noapte, nu? Un paznic. i n-a vzut nimic? Nu. Dar, cu toat aceast activitate, s-ar fi putut ntmpla i ziua. Ar putea fi oricine. Lara czu pe gnduri. neleg. i mulumesc c mi-ai spus, Pete. O s am eu grij. Dup-amiaz, Lara angaja un detectiv particular, pe nume Steve Kane. Cum ar putea cineva s plece n plin zi cu cheresteaua dup el? ntreb Kane. Dumneata s-mi spui. Ai spus c exist un paznic de noapte? Da. Poate c este chiar el implicat. Nu m intereseaz supoziiile, zise Lara. Gsii-l pe cel vinovat i atunci venii la mine. M putei angaja ca membru al echipei de constructori? O s m ocup de acest lucru. A doua zi, Steve Kane ncepu lucrul pe antier. Cnd Lara i spuse lui Keller ce se ntmpla, acesta zise: Nu era nevoie s te implici tu n toate astea. A fi putut s-o fac eu. mi place s m ocup personal, spuse ea. Aici discuia lu sfrit. Peste cinci zile, Kane apru n biroul ei. Ai aflat ceva? Tot, spuse el. Era paznicul? Nu. Cheresteaua nu a fost furat de pe antier. Ce vrei s spui?
132

- SIDNEY SHELDON -

Vreau s spun c nici nu a ajuns aici, ci a fost expediat pe un alt antier n Jersey i dublu pltit. Facturile au fost falsificate. Cine se afl n spatele ntregii afaceri? Kane i spuse. *** A doua zi dup-amiaz, avu loc o edin de consiliu, la care participau Terry Hill, avocatul Larei, Howard Keller, Jim Belon, directorul proiectului, i Pete Reese. Se mai afla acolo i un necunoscut. Lara l prezent drept domnul Conroy. S auzim raportul, zise Lara. Lucrul decurge conform planului, spuse Pete Reese. Estimm nc vreo patru luni de acum nainte. Ai avut dreptate n legtur cu grbirea construciei. Totul merge ca pe roate. Am nceput deja instalarea cablurilor pentru energie electric i a evilor pentru ap i canalizare. Bun, spuse Lara. Ce se mai aude cu cheresteaua furat? ntreba Keller. Nimic nou deocamdat, spuse Pete Reese. Suntem cu ochii n patru. Nu cred c mai trebuie s ne facem griji n legtur cu acest aspect, anun Lara. Am aflat cine o fur, adug ea i continu dup ce art spre necunoscut. Domnul Conroy lucreaz la Departamentul Fraude. Este, de fapt, detectiv Conroy. Ce caut aici? ntreb Pete Reese. A venit s te ia pe dumneata. Reese i ridic privirea uluit. Poftim? Lara se ntoarse spre ceilali. Domnul Reese a vndut cheresteaua noastre unei alte lucrri de construcii. Cnd a aflat c verific rapoartele, s-a hotrt s-mi spun c exist o problem. Stai puin, zise Pete Reese. Eu eu Ai neles totul greit. Ea i spuse lui Conroy: Vrei s-l luai de aici, v rog? Dup care se adres celorlali: Acum haidei s discutm despre inaugurarea hotelului.
133

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

*** Cu ct se apropia ziua scadenei, cu att tensiunea era mai mare. Lara era imposibil. Btea la cap pe toat lumea permanent. Ddea telefoane n toiul nopii. Howard, tiai c transportul de tapet nu a sosit nc? Pentru numele lui Dumnezeu, Lara, e patru dimineaa. Mai sunt nouzeci de zile pn la inaugurare. i nu putem deschide hotelul fr tapet. O s verific diminea. Dar este diminea. Verific acum. Nervozitatea ei cretea pe msur ce termenul de ncheiere se apropia. Se ntlni cu Tom Scott, eful ageniei publicitare. Ai copii mici, domnule Scott? Acesta o privi surprins. Nu. De ce? Pentru c tocmai m-am uitat peste noua campanie publicitar i mi s-a prut a fi fcut de un copil ntrziat mintal. Nu-mi vine s cred c nite oameni maturi au stat i au conceput asemenea porcrie. Scott se ncrunt. Dac este ceva care v nemulumete Totul m nemulumete, spuse Lara. Nu palpit. E prea simpl. Ar putea fi despre orice hotel de oriunde. Acesta nu este orice hotel, domnule Scott. Este cel mai frumos i cel mai modern hotel din New York. Dumneata l faci s par o cldire rece i fr chip. Este un cmin plin de cldur i tulburtor. Hai s rspndim acest zvon. Crezi c eti n stare? V asigur c suntem n stare. Vom revizui campania i peste dou sptmni Luni, spuse Lara simplu. Vreau s vd noua campanie luni. Noile reclame au aprut n ziarele i revistele din ntreaga ar. Cred c a ieit nemaipomenit, spuse Tom Scott. Ai avut dreptate. Lara l privi i spuse calm: Nu vreau s am eu dreptate, ci dumneata. Doar pentru asta te pltesc. Se ntoarse spre Jerry Townsend, care rspundea de publicitate. Au fost trimise toate invitaiile?
134

- SIDNEY SHELDON -

Da. Am primit deja i o mare parte din rspunsuri. Va fi o petrecere nemaipomenit. Ar fi i cazul, doar cost destul, spuse Keller mbufnat. Nu mai fi att de bancher, i spuse Lara zmbind. Vom beneficia de o publicitate de un milion de dolari. Vom avea aici duzine de celebriti i Bine, bine, spuse el ridicnd o mn. *** Cu dou sptmni nainte de inaugurare totul prea s se ntmple deodat. Tapetul sosise i covoarele erau ntinse; holurile erau decorate i tablourile agate. Lara inspecta fiecare apartament nsoit de un grup format din cinci persoane. Draperiile nu sunt bune, spuse ea intrnd ntr-un apartament. Schimbai-le cu cele din apartamentul alturat. ntr-un altul, ncerc pianul. E dezacordat. Avei grij de el. ntr-un al treilea apartament, emineul electric nu funciona. Reparai-l. Personalului hruit i se prea c Lara voia s le fac pe toate singur. Intra n buctrie, n spltorie i n cmri. Era peste tot, ntrebnd, exprimndu-i nemulumirea sau ndreptnd. Cel pe care l angajase pentru a conduce hotelul spuse: Nu fii att de nervoas, domnioar Cameron. La inaugurare, n orice hotel lucrurile mrunte merg prost. Nu n hotelurile mele, spuse Lara. Nu n hotelurile mele. n ziua deschiderii, Lara se trezi de la patru, fiind prea agitat ca s poat dormi. Dorea cu disperare s stea de vorb cu Paul Martin, dar nu l putea suna la o asemenea or. Se mbrc i plec s se plimbe. Totul va fi n regul, i spuse ea. Computerul pentru rezervri va fi reparat. Vor face ca i al treilea cuptor s funcioneze. ncuietoarea de la apartamentul apte va fi reparat. Vom gsi pe cineva n locul cameristelor care au plecat ieri. Instalaia de aer condiionat din apartamentul de lux va funciona *** La ora ase n seara aceea, oaspeii ncepur s apar. Cte
135

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

un portar n uniform postat la fiecare intrare a hotelului le verifica invitaiile nainte de a-i lsa s intre. Erau numeroase celebriti, atlei renumii i directori de corporaii. Lara cercetase lista cu mare atenie, eliminnd numele amatorilor de mncare i butur i ale paraziilor. Se afla n spaiosul hol de la intrare primind pe fiecare nou venit. Sunt Lara Cameron. Drgu din partea dumneavoastr c ai venit V rog s v simii liber s aruncai o privire. Lara l lu pe Keller deoparte. De ce nu vine primarul? E foarte ocupat, tii foarte bine, i Vrei s spui c nu consider c sunt destul de important. ntr-o bun zi i va schimba prerea. Sosi unul din asistenii primarului. V mulumesc c ai venit, spuse Lara. Este o onoare pentru hotelul nostru. Se uita nervoas dup Todd Grayson, criticul de arhitectur de la The New York Times, care fusese invitat. Dac lui i place, atunci am ctigat, i spuse ea. Paul Martin apru cu soia. Era prima oar cnd Lara o vedea pe doamna Martin, care era o femeie atrgtoare i elegant. Simi neateptate mustrri de contiin. Paul veni spre ea. Domnioar Cameron, sunt Paul Martin. Soia mea, Nina. V mulumim c ne-ai invitat. Lara i strnse mna cu o secund mai mult dect trebuia. Sunt ncntat c ai venit. V rog s v simii ca acas. Paul i roti privirea prin hol. l mai vzuse de vreo ase ori pn atunci. Este superb! exclam el. Cred c vei avea mare succes. Nina Martin o privea intens. Sunt sigur c aa va fi. Lara se ntreb dac i dduse seama cumva. Oaspeii ncepur s vin din ce n ce mai muli. *** O or mai trziu, Lara se afla n holul de la intrare cnd Keller veni repede spre ea. Pentru numele lui Dumnezeu, toat lumea te caut, zise el.
136

- SIDNEY SHELDON -

Sunt cu toii n sala de bal i mnnc. Tu de ce nu eti acolo? Todd Grayson nu a venit. l atept. Criticul de arhitectur de la Times? L-am vzut acum vreo or. Cum? Da, a fcut un tur al hotelului mpreun cu toi ceilali. De ce nu mi-ai spus? Am crezut c tii. i ce-a spus? ntreb ea nerbdtoare. Cum a prut? S-a artat impresionat? N-a spus nimic. A prut n regul. i nu tiu dac a fost impresionat sau nu. Nu a spus absolut nimic? Nu Lara se ncrunt. Ar fi spus ceva dac i-ar fi plcut. E semn ru, Howard. *** Petrecerea a avut un succes enorm. Oaspeii au mncat, au but i au toastat pentru hotel. La sfrit, Lara a fost copleit de complimente. Este un hotel minunat, domnioar Cameron O s stau cu siguran aici cnd o s mai vin la New York Ce idee minunat, s fie cte un pian n fiecare livingroom mi plac emineurile la nebunie O s-l recomand cu siguran tuturor prietenilor mei Eh, chiar dac lui New York Times nu o s-i plac, tot va fi un mare succes, i spuse ea. Lara i vzu pe Paul Martin i pe soia acestuia cnd se pregteau s plece. Cred c avei ceva senzaional aici, domnioar Cameron. Tot New York-ul va vorbi despre hotel. Suntei foarte amabil, domnule Martin, spuse ea. V mulumesc c ai venit. Noapte bun, domnioar Cameron, spuse Nina Martin ncet. Noapte bun. Cnd ieir, Lara o auzi spunnd: Este foarte frumoas, nu-i aa, Paul?
137

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

*** Joia urmtoare, cnd trebuia s apar prima ediie a ziarului The New York Times, Lara se afla lng chiocul de la intersecia strzii Patruzeci i doi cu Broadway la ora patru dimineaa pentru a cumpra un exemplar. l deschise repede la articolul lui Todd Grayson care ncepea astfel: Manhattan-ul avea nevoie de mult vreme de un hotel care s nu aminteasc turitilor c se afl ntr-un hotei Apartamentele de la Cameron Plaza sunt mari, spaioase i de bun gust. Lara Cameron a druit, n sfrit New York-ului Scoase un strigt de bucurie i l sun pe Keller trezindu-l din somn. Am reuit! zise ea. Times ne place. El se ridic n capul oaselor buimac. Excelent. Ce-au spus? Lara i citi articolul. Bine, acum poi s dormi i tu puin. S dorm? Glumeti? Am gsit un nou loc. De cum vor deschide bncile, vreau s ncepi negocierile pentru un mprumut *** Hotelul Cameron Plaza din New York era un adevrat triumf. Era complet ocupat i avea o list lung de programri. E numai nceputul, i spuse Lara lui Keller. Exist zece mii de constructori n regiune, dar numai civa sunt mari Tische, Rudin, Rockefeller, Stern. Ei bine, fie c le place fie c nu, vom face i noi parte din rndul lor. Vom schimba orizontul. Vom inventa viitorul. Lara ncepu s primeasc telefoane de la bnci care se ofereau s i acorde mprumuturi. ntreinea relaii cu importani brokeri din domeniul imobiliar, lund cina cu ei i ducndu-i la teatru. Lua mici dejunuri la Regency i i se spunea despre proprieti care aveau s apar pe pia. Mai cumpr dou terenuri n centrul oraului i ncepu construcia. Paul Martin i telefona la birou. Ai vzut Business Week? Eti extraordinar, zise el. Se spune c ai fi nemaipomenit. Faci totul cum trebuie.
138

- SIDNEY SHELDON -

ncerc. Eti libera pentru cin? Voi face n aa fel nct s fiu liber. Se afla ntr-o edin cu partenerul unei firme de arhitectur foarte bune. Examina schiele i desenele pe care i le aduseser. O s v plac asta, spuse arhitectul ef. Are graia, simetria i posibilitile pe care le-ai dori. S v explic cteva detalii Nu e nevoie, spuse Lara. Le neleg foarte bine, adug ea dup care i ridic privirea. Vreau s dai aceste planuri unui artist. Poftim? Vreau desene color mrite ale cldirii. Desene ale holului, coridoarelor i birourilor. Bancherii nu au nici un pic de imaginaie. Le voi arta cum va fi cldirea. E o idee nemaipomenit. Secretara Larei apru. V rog s m scuzai c am ntrziat. Aceast edin trebuia s nceap la ora nou, Kathy. Acum este nou i un sfert. mi pare ru, domnioar Cameron, dar ceasul meu detepttor nu a sunat i Vorbim mai trziu, zise ea i li se adres apoi arhitecilor: A dori cteva modificri Dou ore mai trziu, Lara termina de discutat modificrile pe care le dorea. Cnd edina se ncheie, i spuse lui Kathy: Nu pleca. Ia loc. Kathy se aez. i place slujba pe care o ai? Da, domnioar Cameron. Este a treia oar cnd ntrzii sptmna asta. Nu voi mai accepta aa ceva. mi pare nespus de ru, dar nu m-am simit prea bine. Care e problema? Nimic. Este totui ceva care te face s nu ajungi la timp. Ce este? N-am dormit prea bine n ultima vreme. Ca s fiu sincer, mi-e mi-e fric. De ce i-e fric? ntreb Lara pierzndu-i rbdarea. Am am o umfltur. Ah, fcu Lara i tcu o clip. Pi, doctorul ce-a spus? Kathy nghii n sec.
139

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

N-am fost la doctor. N-ai fost la doctor! explod Lara. Pentru numele lui Dumnezeu, doar nu vii dintr-o familie de napoiai? Bineneles c trebuie s te consulte un doctor. Ridic receptorul. Cu doctorul Peters, spuse ea i l puse apoi la loc. Poate s nu fie nimic, dar nu stric s faci un consult. Mama i un frate de-al meu au murit de cancer, spuse Kathy cu o min nenorocit. N-a vrea ca doctorul s-mi spun c i eu sunt bolnav. Sun telefonul. Da? Ce face? Nu-mi pas. Spunei-i c trebuie s-i vorbesc neaprat acum. Puse apoi receptorul la loc. Peste cteva clipe telefonul sun din nou. Lara rspunse: Bun, Alan nu, m simt foarte bine. i-o trimit pe secretara mea. Se numete Kathy Turner. Va fi acolo peste o jumtate de or. Te rog s o consuli n dimineaa asta i cu mare atenie tiu c eti bun apreciez meri. nchise telefonul. Du-te la spitalul Sloan-Kettering. Doctorul Peters te va, atepta. Nici nu tiu ce s spun, domnioar Cameron. Spune c mine vei veni la timp. *** Howard Keller intr n birou. Avem o problem, efa. D-i drumul. E vorba de proprietatea de pe Strada Paisprezece. Am scos toi locatarii din bloc cu excepia unui complex de apartamente. Apartamentele Dorchester. ase locatari refuz s plece i primria nu ne las s-i form s ias. Ofer-le mai muli bani. Nu e vorba de bani. Oamenii tia locuiesc acolo de mult vreme i nu vor s plece. Se simt bine acolo. Atunci hai s-i facem s nu se mai simt bine. Ce vrei s spui? Lara se ridic. Hai s aruncm o privire cldirii.
140

- SIDNEY SHELDON -

Pe drum pn acolo, trecur pe lng o mulime de ceretori, care nu aveau unde locui. ntr-o ar att de bogat, e o ruine, spuse Lara. Apartamentele Dorchester reprezentau o cldire din crmid nal de ase etaje aflat n mijlocul unui complex plin de structuri vechi care ateptau buldozerele. Lara rmase n faa ei examinnd-o. Ci locatari sunt? Am scos aisprezece. ase nu vor s ias nici n ruptul capului. Asta nseamn c avem aisprezece apartamente libere. El o privi uluit. Exact. De ce? Hai s umplem apartamentele astea. Vrei s spui s le nchiriem? Ce rost Nu s le nchiriem. Le vom dona celor care nu au locuin. Sunt mii de oameni fr acoperi n New York. Noi vom avea grij de civa dintre ei. ngrmdete ci poi. S li se dea i ceva de mncare. Keller se ncrunt. Ce m face, oare, s cred c asta nu e una din cele mai bune idei ale tale? Howard, vom deveni filantropi. Vom face ceea ce primria nu poate face, le vom oferi adpost celor fr locuin. Lara studie cldirea mai ndeaproape uitndu-se la ferestre. i vreau ca geamurile acelea s fie acoperite. Poftim? Vom face n aa fel nct aceast cldire s arate ca o drpntur. Apartamentul de la ultimul etaj e nc ocupat, nu? Da. Pune o reclam mare ca s astupe vederea. Dar Apuc-te de treab. *** Cnd se ntoarse la birou, Lara gsi un mesaj, Doctorul Peters v-a rugat s-l sunai, spuse Tricia. F-mi legtura. El i rspunse aproape imediat. Lara, i-am consultat secretara.
141

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

i? Are o tumoare. M tem c e malign, l-a recomanda o mastectomie imediat. A vrea s aud i o a doua opinie, spuse ea. Bineneles, dac ii neaprat, dar eu sunt eful departamentului i Vreau, totui, s aud i o a doua opinie. Roag i pe altcineva s o consulte i d-mi rspunsul ct mai curnd posibil. Unde e Kathy acum? E n drum spre birou. i mulumesc, Alan. Lara puse receptorul la loc i apsa pe butonul interfonului. Cnd ajunge Kathy, trimite-o la mine. *** Lara se uit la calendarul de pe birou. Mai avea doar treizeci de zile pentru a elibera apartamentele Dorchester nainte s nceap construcia. ase locatari ncpnai. Bine, i spuse ea, s vedem ct de mult pot s reziste. *** Kathy intra n birou. Avea faa umflat i ochii roii. Am aflat, i spuse Lara. mi pare att de ru, Kathy. O s mor, spuse Kathy. Lara se ridic i o cuprinse cu braele. N-o s se ntmple aa ceva. n ziua de azi se fac multe minuni n privina cancerului. Vei suporta operaia i o s te faci bine. Domnioar Cameron, dar nu-mi pot permite Totul va fi aranjat. Doctorul Peters va pune s te mai consulte cineva i dac diagnosticul lui se confirm, atunci te vei opera imediat. Acum du-te acas i odihnete-te puin. Ochii lui Kathy se umplur iari de lacrimi. V v mulumesc, Cnd iei din birou, Kathy i spuse n sinea ei Nimeni nu o cunoate cu adevrat.

142

- SIDNEY SHELDON -

Capitolul aisprezece
Lunea urmtoare, Lara primi o vizit. A venit domnul OBrian de la Comisia de Urbanistic, domnioar Cameron. n ce problem? Nu a spus. Lara l sun pe Keller prin interfon. Vrei s vii puin, Howard? spuse ea. Dup care i zise secretarei: S intre domnul OBrian. Andy OBrian era un irlandez solid, rou la fat i care vorbea cu un accent uor. Domnioar Cameron? Lara rmase la birou. Da. Cu ce v pot fi de folos, domnule OBrian? M tem c nclcai legea, domnioar Cameron, ntr-adevr? Despre ce este vorba? Apartamentele Dorchester de pe Strada Paisprezece Est sunt n proprietatea dumneavoastr? Da. Am fost anunai c vreo sut de persoane fr locuine au fost ngrmdite n acele apartamente. Ah, despre asta e vorba, spuse Lara zmbind. Da, m-am gndit c din moment ce primria nu face nimic pentru aceti oameni, i-a putea ajuta eu. Le ofer un adpost. Howard Keller intr n birou. Domnul Keller. Domnul OBrian. Cei doi i strnser minile Tocmai explicam cum ajutm primria oferind locuine, i spuse Lara lui Keller. Dumneavoastr i-ai adus nuntru, domnioar Cameron? Exact. Avei permisiunea primriei? Permisiune pentru ce? Dac ridicai un adpost, trebuie s avei aprobarea primriei. Exist anumite condiii care trebuie ndeplinite. mi pare ru, dar n-am tiut acest lucru. Voi aranja imediat s mi se acorde autorizaia. Nu cred. Ce vrei s spunei?
143

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Am primit reclamaii din partea locatarilor din cldire. Spun c ncercai s-i forai s ias. Prostii. Domnioar Cameron, primria v d timp de patruzeci i opt de ore s-i scoatei pe cei fr locuine de acolo. i, dup aceea, avem ordin s v obligm s ndeprtai cartoanele care acoper ferestrele. Lara era furioas. Asta-i tot? Nu, doamn. Locatarul care are terasa spune c i-ai blocat vederea cu o reclam. Va trebui s o dai jos i pe aceea. i dac nu vreau? Eu cred c o s vrei. Acest lucru nseamn hruire. V vei scuti de multe neplceri i de o publicitate nefavorabil dac nu ne vei obliga s v dm n judecat, spuse el dup care o salut din cap i adug: O zi plcut. l privi ieind din birou, dup care Keller se ntoarse spre Lara. Va trebui s-i scoatem pe toi acei oameni de acolo. Nu, spuse ea gndindu-se. Cum adic nu? A spus c tiu ce a spus. Vreau s aduci i mai muli oameni fr locuine. Vreau ca n cldirea aceea s fie o mulime de oameni de pe strad, te vom oferi adpost. Sun-l pe Terry Hill. Povestete-i despre ce este vorba. Trebuie s-i scoatem pe cei ase locatari de acolo pn la sfritul lunii, altfel ne va costa trei milioane. *** Sun interfonul. Doctorul Peters este la telefon. Lara ridic receptorul. Bun, Alan. Voiam s-i spun c am terminat operaia. Se pare c am scos tot. Kathy se va face bine. O veste minunat. Cnd o pot vizita? Poi s vii dup-amiaz. Voi veni. i mulumesc, Alan. Ai grij s primesc toate facturile, da? Cu siguran. i spune conducerii spitalului c se pot atepta la o donaie.
144

- SIDNEY SHELDON -

Cincizeci de mii de dolari. Umple-i camera cu flori, i spuse ea Triciei i dup ce i verific programul, adug: O s m duc s-o vd la patru. Terry Hill i fcu o vizit. Se pregtete un mandat de arestare pe numele tu. Poftim? N-ai fost prevenit s-i scoi pe toi oamenii aceia din cldire? Da, dar Nu poi continua, Lara. Exist o veche zical: Nu te lupta cu Primria, nu poi ctiga. Chiar au de gnd s m aresteze? Bineneles. Doar i-au spus s-i scoi de acolo. Bine, spuse ea. O s-i scoatem, adug i apoi i se adres lui Keller: D-i afar, dar nu-i lsa n strad. Nu-i drept Avem toate acele camere pe care ateptm s le transformm de pe Strada Douzeci Vest. S-i ducem acolo. Folosete orict ajutor ai nevoie. i vreau scoi de acolo ntr-o or. Dup aceea se ntoarse spre Terry Hill. O s plec acum ca s nu m gseasc. Atunci cnd o vor face, problema va fi rezolvat. Sun interfonul. Au venit doi domni de la procuratur. Lara i fcu semn lui Howard Keller, care se ndrept spre interfon i spuse: Domnioara Cameron nu este aici. Urm o clip de linite. i cnd ateptai s revin? Keller se uit la Lara, dar ea scutur din cap, aa c el spuse n interfon. Nu tim. i nchise butonul. Ies prin spate, spuse Lara. *** Lara nu putea suferi spitalele. Un spital nsemna tatl ei ntins n pat, palid i, deodat, mbtrnit. Ce dracu caui aici? Ai treab la pensiune. Intr n camera lui Kathy. Era plin de flori. Kathy sttea n capul oaselor pe pat.
145

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Cum te simi? o ntreb Lara. Doctorul spune c o s m fac bine, zise ea zmbind. Ai face foarte bine. Te ateapt mult de lucru. Am nevoie de tine. Nu nu tiu cum s v mulumesc pentru tot. Nu-mi mulumi. Lara ridic receptorul de lng pat i sun la birou. Vorbi cu Terry Hill. Mai sunt acolo? Da. i au de gnd s stea pn te ntorci. Ia legtura cu Howard. Imediat ce scoate oamenii din cldire, m ntorc, spuse ea dup care nchise. Dac ai nevoie de ceva, anun-m, i spuse apoi lui Kathy. O s trec mine din nou. *** Se opri apoi la birourile lui Higgins, Alrnont & Clark. Fu condus la domnul Clark, care se ridic n clipa cnd ea intr. Ce surpriz plcut. Cu ce v pot fi de folos, domnioar Cameron? Avei aici planurile pentru proiectul din Strada Paisprezece? Da, bineneles, spuse el i se duse spre planet. Iat-le. Era schia unui frumos complex nalt, cu apartamente i n jur cu magazine. A vrea s-l refacei, zise Lara. Poftim? Art spre mijlocul complexului. Mai este o cldire aici. A vrea s desenai acelai concept, dar n jurul acestei cldiri. Vrei s spunei c dorii s realizai proiectul pstrnd una din cldiri? Nu va iei. Mai nti, va arta ngrozitor i V rog s-o facei i trimitei-mi desenele la birou dupamiaz. Plec. i telefona lui Terry Hill din main. Ai aflat ceva de la Howard? Da. Au fost scoi cu toii. Bun. Sun-l pe procuror i spune-i c eu ddusem ordin s ias cu toii din cldire de dou zile, dar a fost o nenelegere la mijloc. n clipa n care am aflat, astzi, i-am i mutat. M ntorc la
146

- SIDNEY SHELDON -

birou acum. Vezi dac tot mai vrea s m aresteze, mai zise ea dup care i se adres oferului: Ia-o prin parc. Nu te grbi. O jumtate de or mai trziu, cnd Lara ajunse la birou, cei cu mandatul de arestare dispruser. *** Lara se afla ntr-o edin cu Howard Keller i Terry Hill. Locatarii tot nu vor s se mite, spuse Keller. Le-am oferit i mai muli bani, tot degeaba. Mai sunt cinci zile pn cnd vor intra buldozerele. L-am rugat-pe domnul Clark s refac proiectul, spuse Lara. Am vzut, zise Keller. N-are nici un sens. Nu putem lsa cldirea aceea veche n mijlocul unei construcii noi gigant. Va trebui s mergem la banc i s le cerem s amne data nceperii. Nu, spuse Lara. Vreau ca totul n nceap imediat. Poftim? Sun-l pe contractor. Spune-i s bage buldozerele de mine. Mine? Lara Mine diminea. Ia planul i d-i-l efului de echip a constructorilor. La ce bun? ntreb Keller. O s vedem noi. *** A doua zi diminea, locatarii care mai rmseser n apartamentele Dorchester se trezir n zgomotul buldozerului. Privir pe ferestre. Un gigant se ndrepta spre ei nivelnd totul n calea lui. Rmaser uluii. Domnul Hershey, care locuia la ultimul etaj, iei repede i se duse la eful de echip. Ce naiba credei c facei? strig el. Nu putei continua. Cine spune? Primria, spuse Hershey i adug apoi artnd spre cldirea n care locuia. Nu avei voie s v atingei de cldirea asta. Omul se uit pe plan i spuse: Avei dreptate. Ni s-a spus s lsm cldirea asta n
147

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

picioare. Hershey se ncrunt. Cum? Ia s vd, zise el i uitndu-se la plan, rmase cu gura cscat. Au de gnd s ridice toate astea i s lase cldirea n picioare? Exact, domnule. Dar nu pot face aa ceva! Tot acel zgomot i toat mizeria aceea! Asta nu m privete: Acum, dac m-lsai n pace, trebuie s m-ntorc la treab. *** Peste o jumtate de or, secretara Larei i spuse: Un anume domn Hershey pe linia doi, domnioar Cameron. Spune-i c sunt ocupat. Cnd Hershey sun pentru a treia oar n dup-amiaza aceea, Lara ridic receptorul i vorbi cu el. Da, domnule Hershey, cu ce v pot i de folos? A vrea s vin s stau de vorb cu dumneavoastr, domnioar Cameron. M tem c sunt foarte ocupat. Orice ai vrea s vorbim putei spune i la telefon.. Pi, cred c v-ar face plcere s aflai c am stat de vorb i cu ceilali locatari din cldire i am czut de acord s v acceptm oferta i s plecm din apartamente. Oferta nu mai e valabil, domnule Hershey. Putei rmne unde suntei. Dac vei construi n jurul nostru n-o s mai putem dormi! Cine v-a spus c vom construi n jurul dumneavoastr? ntreb Lara. De unde ai obinut aceast informaie? eful de-echip mi-a artat un plan E bine, va fi concediat, spusa Lara cu furie n glas. Acest lucru nu trebuia s se afle. Stai puin. Haidei s discutm ca nite oameni civilizai, da? Proiectul dumneavoastr va iei mult mai bine fr noi aici i prerea mea este c ar fi mult mai bine dac am pleca. N-am chef s triesc n mijlocul unui afurisit de complex nalt. Pentru mine n-are importan dac plecai sau rmnei, domnule Hershey, spuse ea cu un glas mai moale. S v spun eu
148

- SIDNEY SHELDON -

ce s facei. Dac prsii cldirea pn luna viitoare, sunt gata s revin la prima mea ofert. l auzi cum sttea pe gnduri. Bine, spuse el n cele din urma, ovitor. O s discut i cu ceilali, dar sunt sigur c va fi n regul. Apreciez gestul, domnioar Cameron. Plcerea este de partea mea, domnule Hershey. Luna urmtoare, ncepu lucrul a noul proiect. *** Lara devenea din ce n ce mai celebr. Cameron Enterprises ridica o cldire turn n Brooklyn, un centru comercial n Westchester, unul n Washington D.C. Exista un proiect de construire a unor locuine n Dallas i un bloc de apartamente n comun la Los Angeles. Capitalul venea ncontinuu de la bnci, companii de depuneri i mprumuturi i investitori particulari interesai. Lara devenise un Nume. *** Kathy se ntorsese la lucru. Am venit. Lara o privi o clip. Cum te simi? Excelent, spuse ea zmbind. Graie Ai mult energie? O mir ntrebarea. Da. Eu Bine. Vei avea nevoie. Vei fi asistenta mea executiv. Salariul i va crete binior. Nici nu tiu ce s spun. Eu Merii. Lara vzu carneelul din mna ei. Ce-i aia? Revista Gourmet ar dori s publice reeta dumneavoastr preferat. V intereseaz? Nu. Spune-le c sunt prea ia stai puin, zise ea i tcu cteva clipe cznd pe gnduri, dup care adug ncet: Ba da. Le voi da o reet. Aceasta apru n revist trei luni mai trziu i suna n felul
149

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

urmtor: Chec negru prjitur scoian. Un amestec introdus ntr-un nveli de coc pregtit din dou sute de grame de fin, o sut de grame de unt, puin ap rece i o jumtate de linguri de praf de copt. n compoziie intr un kilogram de stafide, dou sute de grame de migdale tiate, trei sute de grame de fin, dou sute de grame de zahr, dou lingurie de cuioare englezeti, o linguri de praf de scorioar, jumtate de linguri de praf de copt i puin coniac Lara se uit la articol mult timp i i aduse aminte de gustul prjiturii, de mirosul buctriei de la pensiune i de zgomotul pe care l fceau pensionarii la cin. Tatl ei sttea neajutorat n pat. Puse revista la o parte. *** Oamenii o recunoteau pe strad, iar cnd intra ntr-un restaurant, se auzeau totdeauna oapte agitate. Era urmat prin ora de vreo ase pretendeni liberi i i se fceau propuneri mgulitoare, dar ea nu era interesat. ntr-un mod ciudat, aproape ireal, continua s caute pe cineva. Cineva cunoscut. Cineva pe care nu l cunoscuse niciodat. Se trezea n fiecare diminea la cinci i i spunea oferului, Max, s o duc la vreunul din antiere, unde sttea i admira ceea ce crea, spunndu-i: Te-ai nelat, tat. Sunt n stare s adun chiriile. Pentru ea, zgomotele fiecrei zile ncepeau cu ta-ta-ta-ul ciocanelor pneumatice, vuietul buldozerelor i zdrngnitul fiarelor. Lua liftul ubred pn sus i, stnd pe grinzile de oel cu vntul n fa, i spunea: Acest ora e al meu. *** Paul Martin i Lara se aflau n pat. Am auzit c ai aranjat foarte bine doi muncitori astzi. O meritau, spuse Lara. Fceau un lucru de mntuial. Paul zmbi. Cel puin ai nvat s nu-i mai plmuieti. Ai vzut ce s-a ntmplat cnd l-am plmuit pe unul? zise ea ghemuindu-se lng el. Te-am cunoscut pe tine. Trebuie s m duc pn la Los Angeles, spuse Paul. A vrea
150

- SIDNEY SHELDON -

s vii i tu cu mine. Poi pleca pentru cteva zile? Mi-ar face mare plcere, Paul, dar mi e absolut imposibil. Mi-am fcut programul dup cronometru. El se ridic n capul oaselor i se uit la ea. Poate c exagerezi, draga mea. S nu te aglomerezi din cauza mea. Lara zmbi i ncepu s l mngie. Nu-i face griji n legtur cu asta. Nu se va ntmpla niciodat. *** Se aflase tot timpul n faa ei i ea nu o vzuse. Era o proprietate imens n zona Wall Street-ului, n apropiere de World Trade Center i era de vnzare. Lara trecuse pe lng ea de nenumrate ori, dar acum se uit la ea i vzu ceea ce ar fi trebuit s fie acolo dintotdeauna: cea mai nalt cldire din lume. tia ce avea s spun Howard: Te nhami pn peste cap, Lara. Nu poi face asta. Dar mai tia c nimic nu o va putea mpiedica. Ajungnd la birou convoc o edin cu personalul. Proprietatea de pe Wall Street, spuse ea. O vom cumpra. Vom nla acolo cel mai nalt zgrie-nori din lume. Lara nainte s spui ceva, Howard, las-m s subliniez cteva lucruri. Locul este perfect. n centrul zonei afacerilor. Oamenii se vor bate ca s obin birouri acolo. i, nu uita, va fi cea mai nalt cldire din lume. E ceva senzaional. Va fi emblema noastr, i vom spune Cameron Towers1. i de unde vor veni banii? Lara i ddu atunci o foaie de hrtie. Keller examina cifrele. Eti optimist. Sunt realist. Nu vorbim despre o cldire oarecare, ci despre o bijuterie, Howard. El se gndi foarte serios. Te ntinzi prea mult. Dar am mai fcut-o, nu? spuse ea zmbind. Cel mai nalt zgrie-nori din lume fcu el gnditor. Exact. Iar bncile ne sun n fiecare zi oferindu-ne bani. Or
1

Turnul Cameron 151

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

s dea nval. Probabil; zise Keller i dup aceea o privi. Vrei asta neaprat, nu-i aa? Da. Keller oft i se uit la ceilali. Bine. Primul pas este naintarea opiunii asupra proprietii. Lara zmbi. Am i fcut asta. i mai am o veste pentru tine. Steve Murchison negocia i el pentru aceast proprietate. mi aduc aminte de el. I-am luat locul acela pentru hotel n Chicago. De data asta te las n pace, cea, pentru c am impresia c nu tii ce faci. Dar, pe viitor, ai grij s nu-mi stai n cale, altfel o peti. Exact. Murchison devenise unul din cei mai necrutori i plini de succes constructori din New York. Lara, omul sta e periculos, spuse Keller. i place la nebunie s distrug oamenii. i faci prea multe griji. *** Cu finanarea pentru construirea lui Cameron Towers nu au fost probleme. Lara avusese dreptate. Bancherii erau de prere c ideea ridicrii celui mai, nalt zgrie-nori din lume era foarte bun. Iar numele de Cameron era un indiciu pozitiv n plus. Abia ateptau s se asocieze cu ea. Lara era mai mult dect o figur fermectoare. Era un simbol pentru femeile din ntreaga lume. O icoan. Dac ea poate realiza acest lucru, eu de ce s nu pot? Un parfum i purta numele. Era invitat la toate evenimentele sociale importante, iar femeile doreau s o aib la dineurile organizate de ele. Numele ei pe o cldire prea s asigure succesul. *** Vom nfiina propria noastr companie de construcii, hotr ea ntr-o bun zi. Avem echipele pe care le vom putea oferi i altor constructori. Nu-i o idee rea, zise Keller.
152

- SIDNEY SHELDON -

Hai s ne apucm de lucru. Ct de curnd pornim cu Cameron Towers? Afacerea e ncheiat. Cred c peste vreo trei luni. Lara se rezem de sptar. i nchipui, Howard? Cel mai nalt zgrie-nori din lume. El se ntreb ce ar fi spus oare Freud despre acest lucru. *** Ceremonia de ncepere a construciei lui Cameron Towers avea atmosfera unui circ cu trei ringuri. Prinesa Americii, Lara Cameron, era principala atracie. Se fcuse mult publicitate n ziare i la televiziune astfel c o mulime de vreo dou sute de persoane era adunat, ateptnd sosirea Larei. Cnd limuzina ei alb opri lng antier, din mulime se auzi un vuiet unanim. Iat-o! Cnd Lara cobor din main i porni spre antier pentru a-l saluta pe primar, poliitii i oamenii de ordine se repezir s in n fru lumea, care mpingea ipnd i strigndu-i numele, n timp ce aparatele de fotografiat intrar n funciune. ntr-o parte special amenajat, separat de o frnghie, se aflau bancherii, efii ageniilor publicitare, directori de companii, contractori, directori de proiecte, reprezentani ai comunitii i arhiteci. La vreo treizeci de metri distan nite buldozere mari ateptau s se apuce de lucru. Cincizeci de camioane erau nirate, gata s ncarce molozul. Lara sttea lng primar i preedintele Manhattan-ului. ncepuse s burnieze. Jerry Townsend, eful relaiilor cu publicul pentru Cameron Enterprises, se duse repede la Lara cu o umbrel. Ea i zmbi i i fcu semn s se ntoarc. Primarul vorbi n faa camerelor de luat vederi. Ziua de astzi este foarte important pentru Manhattan. Aceast ceremonie de inaugurare a construciei lui Cameron Towers marcheaz nceputul unuia din cele mai mari proiecte imobiliare din istoria Manhattan-ului. ase blocuri din proprietatea Manhattan-ului vor fi transformate ntr-un modern complex care va include cldiri de locuit, dou centre comerciale, un centru pentru reuniuni i cel mai nalt zgrie nori din lume. Mulimea izbucni n aplauze.
153

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Oriunde v uitai, continu primarul, putei vedea contribuia Larei Cameron nscris n beton. Puin mai departe este Cameron Center. Lng el se afl Cameron Plaza i jumtate de duzin de proiecte de locuine. n toat ara se ntinde lanul de hoteluri Cameron. Primarul se ntoarse apoi spre Lara i i zmbi. i nu e numai deteapt, ci i frumoas. Se auzir rsete i aplauze. Lara Cameron, doamnelor i domnilor. Lara privi spre camerele de luat vederi i zmbi. V mulumesc, domnule primar. Sunt extraordinar de ncntat c mi pot aduce mrunta contribuie la acest minunat ora al nostru. Tatl meu spunea mereu c motivul pentru care am fost lsai pe pmnt este spuse ea i ezit puin. Cu coada ochiului, zrise n mulime un chip cunoscut. Steve Murchison. i vzuse fotografia n ziare Ce cuta acolo? Lara continu: este s facem din el un loc mai bun dect a fost cnd am aprut noi. Ei bine, sper c, n felul meu, am fost n stare s fac acest lucru. Rsunar mai multe aplauze. Larei i se ddur o casc de protecie i o lopat placat cu crom. A venit vremea s v apucai de treab, domnioar Cameron. Aparatele de fotografiat fulgerar din nou. Lara mpinse lopata n pmnt i sp prima groap. La ncheierea ceremoniei s-au servit aperitive. n vreme ce camerele de luate vederi continuau s nregistreze evenimentul. Cnd se ntoarse, Lara nu l mai vzu pe Murchison nicieri. O jumtate de or mai trziu, Lara Cameron era napoi n limuzin ndreptndu-se spre birou. Jerry Townsend sttea lng ea. Prerea mea este c a ieit excelent, zise el. Excelent. N-a fost ru, spuse ea zmbind. i mulumesc, Jerry. *** Birourile conducerii companiei Cameron Enterprises ocupau n ntregime etajul cincizeci al cldirii Cameron Center. Lara iei din lift la etajul cincizeci i, cum pn atunci se auzise deja c venea, secretarele i tot restul personalului lucrau
154

- SIDNEY SHELDON -

de zor. Vino la mine n birou, i spuse ea lui Jerry Townsend. Biroul reprezenta un imens apartament care avea vedere asupra ntregului ora. Lara se uit pe cteva hrtii de pe birou i apoi i ridic privirea spre Jerry. Ce face tatl tu? Se simte mai bine? Ce tia ea despre tatl lui? Nu nu se simte deloc bine. tiu. Are coreea lui Huntington, nu-i aa, Jerry? Aa e. Era o boal ngrozitoare, progresiv i degenerativ, caracterizat de micri spasmodice involuntare ale feei i extremitilor, nsoite de pierderea facultilor mintale. De unde tii de tatl meu? Doar fac parte din consiliul de conducere al spitalului unde este tratat. I-am auzit pe civa doctori discutnd despre acest caz. E o boal incurabil, spuse Jerry ncordat. Totul este incurabil pn cnd se descoper modalitatea de vindecare, zise ea. Am fcut unele verificri. n Elveia exist un medic care face nite cercetri avansate asupra acestei boli. Este de acord s se ocupe de tatl tu. Cheltuielile m privesc pe mine. Jerry rmase ncremenit de uimire. E n regul? El nici nu mai putea vorbi. n regul. Nu o cunosc absolut deloc, i spuse el. Nimeni nu o cunoate. *** Istoria se scria, dar Lara era prea ocupat pentru a bga de seam. Ronald Reagan fusese reales i cineva pe nume Mihail Gorbaciov i urmase lui Cernenko n funcia de preedinte al Uniunii Sovietice. Lara construi un complex de locuine n Detroit. n 1986, Ivan Boesky a fost amendat cu suma de o sut de milioane de dolari n timpul unui scandal comercial i condamnat la trei ani nchisoare.
155

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Lara a nceput construirea unor locuine n comun n Queens. Investitorii doreau cu ardoare s fac parte din magia numelui ei. Un grup de investitori germani au zburat ta New York pentru a sta de vorb cu ea. Aranj ntlnirea imediat dup aterizarea avionului. La protestele lor, Lara spusese: mi pare att de ru, domnilor, dar este singura or la care sunt liber, dup aceea plec la Hong Kong. Au fost servii cu cafea. Lara a but ceai. Unul din ei s-a plns de gustul cafelei. Este o cafea special pregtit pentru mine, explic Lara. i vei simi gustul mai trziu. Mai servii o ceac. La sfritul ntrevederii, Lara ctigase tot ce voia. *** Viaa era un ir ntreg de descoperiri de lucruri de valoare, cu excepia unui incident neplcut. Lara avusese numeroase conflicte cu Steve Murchison datorit diverselor proprieti i ntotdeauna reuise s l nving. Cred c ar trebui s cedm, o preveni Keller. S cedeze el. i, ntr-o diminea, un pachet frumos ambalat n hrtie roz sosi de la Bendels. Kathy i-l puse Larei pe birou. Este ngrozitor de greu, spuse Kathy. Dac e o plrie, ai dat de belea. Curioas, Lara l despachet i deschise capacul. Cutia era plin cu pmnt i pe o carte de vizit care se afla nuntru scria: Capela Frank E.Campbell. *** Proiectele mergeau bine. Cnd citi despre faptul c un parc de distracii nu se putea construi datorit birocraiei exagerate, i angaj compania n acea construcie, dup care o don oraului. Publicitatea de care a beneficiat dup aceea a fost extraordinar. Un titlu spunea: Lara Cameron nseamn poate face! Se vedea cu Paul o dat sau de dou ori pe sptmn i vorbea cu el de cteva ori pe zi. Cumpr o cas n Southampton i tria ntr-o lume fantezist de bijuterii scumpe, blnuri i limuzine. Dulapurile ei erau pline de lucruri minunate de la cele mai bune case de mod. Am
156

- SIDNEY SHELDON -

nevoie de haine pentru coal,. Asta-i bun, doar nu-s fcut din bani. Du-te i ia-i ceva de la Citadela Armatei Salvrii. i i mai comanda un costum. *** Angajaii erau familia ei. Se ngrijora pentru ei i era generoas cu ei. Numai pe ei i avea. i amintea zilele lor de natere i aniversrile. i ajuta s i trimit copiii la coli bune i nfiina fonduri pentru burse. Cnd ncercau s i mulumeasc, Lara se simea stnjenit. i era greu s i exprime sentimentele. Tatl ei o ridiculizase cnd ncercase s o fac i ea i ridicase mprejur un zid protector. Nimeni nu-mi va mai face ru vreodat, i promise n sinea ei. Nimeni.

CARTEA A TREIA Capitolul aptesprezece


Mine diminea plec la Londra, Howard. Ce s-a ntmplat? ntreb Keller. Lordul MacIntosh m invitat s-mi dau prerea asupra unei proprieti care l intereseaz. Vrea s se asocieze. Brian MacIntosh era unul din cei mai bogai oameni de afaceri n domeniul imobiliar din Anglia. La ct plecm? ntreb Keller. Am hotrt s plec singur. Ah! A vrea ca tu s ai grij de tot aici. Bine. De acord, zise el ncuviinnd. tiu c o vei face. Totdeauna pot conta pe tine. *** Cltoria la Londra a fost lipsit de evenimente. Avionul 727 pe care l cumprase a decolat diminea i a aterizat la Terminalul Magec de pe Aeroportul Luton din apropiere de Londra. Lara habar nu avea c viaa avea s i se schimbe. Cnd ajunse n holul de la intrare al hotelului Claridges, Ronald
157

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Jones, directorul, i iei n ntmpinare. Ce plcere s v avem din nou printre noi, domnioar Cameron. V voi conduce n apartamentul dumneavoastr. Apropo, avem i cteva mesaje care va ateapt. Apartamentul era minunat. Erau flori de la Brian Macintosh i de la Paul Martin i ampanie i aperitive din partea conducerii hotelului. Telefonul ncepu s sune din clipa cnd intr. Apelurile erau din Statele Unite. Arhitectul vrea s schimbe puin planurile. Va costa o avere S-a oprit livrarea cimentului The First National Savings and Loan dorete s coopereze cu noi n urmtoarea afacere Primarul dorete s tie dac poi fi n Los Angeles la inaugurare. Se gndete la o mare ceremonie Toaletele nu au sosit nc Vremea nefavorabil ne ine pe loc. Rmnem n urm Fiecare problem cerea o decizie i, cnd, n sfrit, termin cu telefoanele, Lara era epuizat. Lu cina singur n apartamentul ei i se uit pe fereastr la Rolls-Royce-urile i Bentley-urile care opreau n fata intrrii hotelului de pe Brook Street i tri un sentiment de nlare. Fetita din Glace Bay a ajuns departe, tticule. *** A doua zi diminea, Lara se duse mpreun cu Brian MacIntosh s vad locul cu pricina. Era ceva enorm dou mile de-a lungul rului pline cu cldiri drpnate i depozite. Guvernul britanic ne scutete foarte mult de impozite pentru asta, aa nct vom reface aceast ntreag parte a oraului, explic Brian Macintosh. A vrea s m mai gndesc, spuse Lara, care deja se hotrse. Apropo, am bilete la concert pentru seara aceasta, i spuse Brian MacIntosh. Soia mea are o ntrunire la club. i place muzica clasic? Pe Lara nu o interesa deloc muzica clasic. Da. Philip Adler va interpreta Rahmaninov, spuse el i o privi ca i cum s-ar fi ateptat s spun ceva, dar ea nu auzise niciodat
158

- SIDNEY SHELDON -

de Philip Adler. Sun minunat, zise ea. Bine. Dup aceea vom lua cina la Scotts. Vin s te iau la apte. De ce-oi fi spus c-mi place muzica clasic? se ntreb ea. Avea s fie o sear plictisitoare. Ar fi preferat s fac o baie fierbinte i s se culce. Ei bine, nc o sear nu o s m omoare. M voi ntoarce la New York mine diminea. *** Festival Hall era nesat de iubitori ai muzicii. Brbaii purtau smochinguri, iar femeile erau mbrcate n rochii superbe de sear. Era o gal i n toat sala se simea o stare de ateptare plin de emoie. Brian MacIntosh cumpr dou programe de la plasatoare i se aezar. i ddu Larei un program, pe care ea abia i arunc privirea. Orchestra Filarmonicii din Londra Philip Adler interpretnd Concertul nr.3 n re minor, opus 30, de Rahmaninov. Trebuie s-l sun pe Howard i s-i amintesc de reviziuirea estimrilor pentru locul de pe Fifth Avenue. Dirijorul apru pe scen i toat lumea aplaud. Lara nu ddu nici o atenie. Contractorul din Boston se mic prea ncet. Are nevoie de un stimulent. O s-i spun lui Howard s-i dea o prim. Se auzir alte ropote de aplauze din partea publicului. Un brbat se aeza la pianul din mijlocul scenei. Dirijorul ddu tonul i muzica ncepu. Degetele lui Philip Adler zburau pe clape. O femeie care sttea lng Lara spuse cu un puternic accent texan: Nu-i aa c e fantastic? i-am spus eu, Agnes! Lara ncerc din nou s se concentreze. Afacerea de la Londra cade. Nu e bun zona, i spuse ea. Oamenii n-or s vrea s locuiasc acolo. Locul. Locul. Locul. Se gndi la un proiect care i fusese prezentat, n apropiere de Columbus Circle. Eh, acela mai merge. Femeia de lng ea spuse tare: Ce expresie e nemaipomenit! Este unul din cei mai ncerc s nu o mai aud. Costul unei cldiri cu birouri acolo ar fi de aproximativ patru
159

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

sute de dolari pentru o jumtate de metru ptrat rentabil. Dac pot face n aa fel ca ntreaga construcie s coste o sut cincizeci de milioane, terenul s coste o sut douzeci i cinci de milioane Dumnezeule! exclam femeia din spatele Larei, care fu trezit din reverie. E uluitor! Se auzeau tobele, iar Philip Adler cnta doar patru msuri, orchestra ncepnd s cnte mai repede i mai repede. Tobele bteau Femeia nu se putu abine. Ascult! Muzica trece de la piu vivo la piu mosso. Ai mai auzit aa ceva vreodat? Lara scrni din dini. Costul metrilor ptrai rentabili ar fi de trei sute cincizeci de milioane, dobnda de zece la sut ar fi de treizeci i cinci de milioane, plus zece milioane din cheltuielile curente Ritmul muzicii era din ce n ce mai intens, rsunnd n ntreaga sal. Deodat, ajunse la apogeu i se opri. Lumea se ridic n picioare ovaionnd. Se auzeau strigte de bravo! Pianistul se ridicase i fcea plecciuni. Lara nici nu se sinchisi s i ridice privirea. Impozitele vor fi vreo ase, concesiunile de nchiriere vor fi vreo dou. S zicem vreo cincizeci i opt de milioane. Este incredibil, nu? ntreb Brian MacIntosh. Da, rspunse ea suprat fiindc i se ntrerupsese irul gndurilor din nou. Hai s mergem n culise. Philip este un prieten de-al meu. Eu nu Dar el o lu de mn i se ndreptar spre o ieire. M bucur c am ocazia s i te prezint, spuse el. La New York e ora ase, i spuse Lara. O s-i pot suna pe Howard s-i spun s nceap negocierile. E o experien pe care o trieti o dat n via, nu-i aa? O dat mi-e de ajuns i spuse ea. Aa e. Ajunser la intrarea artitilor. O mulime de oameni ateptau afar. Brian MacIntosh btu n u i un portar deschise. Ce dorii, domnule? Sunt lordul MacIntosh i a vrea s vorbesc cu domnul Adler. Foarte bine, domnule. Poftii, v rog, spuse el deschiznd
160

- SIDNEY SHELDON -

ua doar att ct fu necesar pentru a intra Brian MacIntosh i Lara, dup care o nchise din nou n nasul mulimii. Ce vor toi aceti oameni? ntreb ea, iar el o privi surprins. Sunt aici pentru a-l vedea pe Philip. Ea se ntreb de ce. Mergei direct n foaierul artitilor, spuse portarul. Mulumesc. Cinci minute, i spuse Lara, dup care voi spune c trebuie s plec. Foaierul artitilor era zgomotos i deja plin. Oamenii erau adunai n jurul cuiva pe care Lara nu l putea vedea. Se micar i, pentru o secund, l zri foarte clar. ncremeni i, o fraciune, de secund, avu impresia c inima i se oprete n loc. Chipul acela ters i neclar care existase n mintea ei n toi acei ani se materializase deodat din senin. Lochinvar, cel din nchipuirea ei, prinsese via! Brbatul din mijlocul mulimii era nalt i blond cu trsturi delicate i pline de sensibilitate. Era mbrcat n frac i Lara avu senzaia de dj vu: Sttea la chiuveta din buctria pensiunii, cnd un brbat tnr i frumos, n frac, veni n spatele ei i i opti: Te pot ajuta cu ceva? Brian MacIntosh o privea ngrijorat. Te simi bine? Da da, m simt foarte bine, zise ea abia putnd s respire. Philip Adler se ndrepta spre ei zmbind i era acelai zmbet cald pe care i-l imaginase Lara. ntinse mna. Brian, ce bine-mi pare c ai venit. N-a fi lipsit nici n ruptul capului, spuse MacIntosh. Ai fost pur i simplu minunat. i mulumesc. Ah, Philip, i-o prezint pe Lara Cameron. Lara l privea n ochi i cuvintele i venir pe buze nechemate. tii s tergi vase? Poftim? Lara se fcu roie ca focul. Nimic. Eu i, deodat, nu mai putu s scoat o vorb. Oamenii se strnser n jurul lui Philip Adler copleindu-l cu laude. Niciodat n-ai cntat mai bine Am impresia c Rahmaninov a fost lng tine n seara asta
161

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

i laudele curgeau una dup alta. Toate femeile din ncpere se nghesuiau n jurul lui, atingndu-l i trgnd de el. Lara l privea vrjit. Visul ei din copilrie devenise realitate. nchipuirea ei devenise carne i oase. Nu vrei s plecm? o ntreb Brian Macintosh. Nu. Nu dorea nimic mai mult dect s rmn. Ar mai fi vrut s vorbeasc din nou cu fantezia ei, s l ating, s fie convins c era real. Ba da, spuse ea fr voie. A doua zi diminea, Lara se ntorcea la New York ntrebnduse dac avea s l mai revad pe Philip Adler vreodat. *** Nu putu s i-l scoat din minte. ncerc s i spun c era ceva ridicol, c ncerca s retriasc un vis din copilrie, dar totul era zadarnic. i vedea mereu chipul, i auzea glasul. Trebuie s-l mai vd, i spuse ea. A doua zi diminea, devreme, o sun Paul Martin. Bun, iubito. Mi-a fost dor de tine. Cum a fost la Londra? Bine, spuse ea cu grij. Bine. Dup ce terminar de vorbit, Lara se aez la birou gndinduse la Philip Adler. Suntei ateptat n sala de conferine, domnioar Cameron. Vin imediat. *** Am pierdut afacerea Queens, spuse Keller. De ce? Doar era totul aranjat, aa credeam. i eu credeam la fel. Dar comitetului regional refuz sprijinirea oricrei schimbri n zon. Lara se uit la ceilali membri ai Comitetului Executiv prezeni n ncpere. Erau arhiteci, avocai, oameni din domeniul publicitii i ingineri constructori. Nu pricep, locatarii aceia au un venit de nou mii de dolari pe an i pltesc o chirie puin sub dou sute de dolari lunar. Noi vrem s le refacem apartamentele fr s majorm deloc chiriile i s oferim locuine i altora din vecintate. Noi le oferim Crciunul n iunie i ei refuz? Ce se ntmpl?
162

- SIDNEY SHELDON -

Nu-i att comitetul, ct preedintele. O doamn pe nume Edith Benson. Fixai o ntlnire cu ea. M duc personal. *** Lara l lu ca ea la ntlnire pe supraveghetorul ef Bill Whitman. Ca s fiu sincer, am rmas uimit cnd am auzit c ne-ai refuzat, spuse ea. Noi vrem s cheltuim mai mult de o sut de milioane de dolari pentru mbuntirea zonei i dumneavoastr refuzai Haidei s vorbim deschis, domnioar Cameron, i-o retez Edith Benson. Nu cheltuii banii ca s nfrumuseai regiunea, ci ca s facei i mai muli bani. Bineneles c ne ateptm s facem bani, spuse Lara. Dar singurul mod n care putem face acest lucru este ajutndu-i pe oameni. Vrem s mbuntim condiiile de trai n regiunea dumneavoastr i Regret, dar nu sunt de acord. n momentul sta n regiunea noastr e linite. Dac v lsm s intrai totul se va complica mai mult trafic, mai multe automobile, mai mult poluare. Nu vrem aa ceva. Nici eu nu vreau, spuse Lara. N-avem de gnd s facem porcrii Porcrii? Da, cutii din acelea oribile cu trei nivele, cu tencuial de ghips, ci ne intereseaz proiecte care nu fac s creasc zgomotele, s se reduc luminozitatea sau s se schimbe n vreun fel atmosfera n zon. L-am angajat deja pe Stanton Fielding, cel mai bun arhitect din ar, pentru a face acest proiect i pe Andrew Burton de la Washington pentru a se ocupa de peisaj. Edith Benson ridic din umeri. mi pare foarte ru. Nu are rost. Nu cred c mai avem ceva de discutat, spuse ea dnd s se ridice. Nu se poate s pierd, i spuse Lara cu disperare, oare nu vd c e spre binele regiunii? Eu ncerc s fac ceva pentru ei i ei nu m las. Deodat i veni o idee nebuneasc. Stai puin, zise ea. Am neles c membru comitetului doresc s ncheie afacerea, dar dumneavoastr suntei cea care
163

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

se opune. Excact. Lara trase adnc aer n piept. Atunci mai avem ceva de discutat, spuse ea dup care ezit puin. Este ceva foarte personal, adug ea i acum se foia. Ai spus c nu m gndesc la poluare i la ceea ce se va ntmpla n zon dac intrm noi? V voi spune ceva ce sper c vei ine secret. Am o feti de zece ani pe care o iubesc la nebunie i care va locui n noua cldire cu tatl ei n a crui grij se afl. Edith Benson o privi surprins. N-am n-am tiut c avei o fiic. Nimeni nu tie, spuse Lara ncet. N-am fost niciodat cstorit. De aceea v rog s nu mai spunei nimnui. Dac se afl, s-ar putea s m afecteze foarte mult. Sunt sigur c nelegei. neleg foarte bine. mi iubesc fiica foarte mult i v asigur c n-a face n nici un caz ceva care s fie ru pentru ea. Am de gnd s fac n aa fel nct totul s fie minunat pentru toi cei care locuiesc acolo. Iar ea va face parte dintre ei. Se ls o tcere plin de nelegere, Trebuie s recunosc c acest lucru arunc o alt lumin asupra ntregii afaceri, domnioar Cameron. A dori s-mi dai puin timp de gndire. V mulumesc. V sunt recunosctoare. Dac a fi avut ntr-adevr o fiic, ar fi fost n siguran aici, i spuse Lara. *** Peste trei sptmni, Lara obinu aprobarea din partea Comisiei de Urbanistic pentru continuarea proiectului. Excelent, spuse ea. Acum hai s lum legtura cu Stanton Fielding i Andrew Burton s vedem dac sunt interesai s lucreze la acest proiect. Lui Howard Keller nu i veni s cread cnd auzi vestea. Am auzit ce s-a ntmplat, zise el. Ai pclit-o. Doar nu ai nici o fiic! Au nevoie de acest proiect, spuse Lara. Asta a fost singurul lucru la care m-am gndit c i-ar putea face s se rzgndeasc. Bill Whitman asculta.
164

- SIDNEY SHELDON -

Vai de noi dac vor afla vreodat. *** n ianuarie se ncheie construcia unei cldiri noi pe Strada aizeci i trei Est. Era o cldire cu apartamente, de patruzeci i cinci de etaje, n care Lara i l-a rezervat pe cel dublu de la ultimul nivel. Camerele erau mari, iar apartamentul avea terase ct toat suprafaa unui bloc. Aduse un decorator de prim mn pentru a i-l aranja. Ar fi putut ncpea o sut de oameni. Nu lipsete dect un brbat, spuse una din invitate cu viclenie. Lara se gndi la Philip Adler i se ntreb unde se afla i ce fcea oare. Lara i Howard Keller erau n toiul unei discuii cnd Bill Whitman intr n birou. Salut, efa. Ai o clip liber? Lara i ridic privirea. Tocmai terminam, Bill. Care-i problema? Nevast-mea. Dac ai probleme n csnicie Nu-i asta. Zice c ar trebui s plecm ntr-o vacan, poate la Paris vreo cteva sptmni. Lara se ncrunt. La Paris? Dar avem o mulime de treburi de fcut. tiu, dar n ultima vreme am lucrat pn trziu i nu prea mai apuc s-mi vd nevasta. tii ce mi-a spus azi-diminea? A zis: Bill, dac ai obine o promovare i o cretere frumoas de salariu, n-ar mai trebui s munceti att de mult, spuse el i zmbi. Lara se rezem de sptarul fotoliului studiindu-l. Dar nu-i va crete salariul dect anul viitor. Whitman ddu din umeri. Cine tie ce se poate ntmpla ntr-un an? Am putea da de probleme ca aceea cu Queens, de exemplu. tii, btrna Edith Benson ar putea auzi ceva care s o fac s se rzgndeasc. Nu? Lara sttea foarte linitit. neleg. Bill Whitman se ridic. Mai gndete-te i anun-m.
165

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Lara se for s zmbeasc. Bine, spuse ea privind n urma lui cu asprime. Dumnezeule! fcu Keller. Ce-a fost asta? Ceea ce se numete antaj. *** A doua zi, Lara lu masa cu Paul Martin. Paul, am o problem, spuse ea. Nu prea tiu cum s m descurc, adug ea dup care i povesti de discuia avut cu Bill Whitman. Crezi, ntr-adevr, c s-ar duce napoi la btrn? o ntreb el. Nu tiu, dar dac o face a putea avea necazuri cu cei de la Comisia Locuinelor. Paul ddu din umeri. Eu nu mi-a face griji din cauza lui. Probabil supraliciteaz. Sper, zise ea oftnd. Nu vrei s mergi la Reno? ntreb Paul. Cu mare plcere, dar nu pot s scap. Nu i-am cerut s scapi. Te ntreb dac ai vrea s cumperi un hotel i un cazino acolo? Vorbeti serios? Am auzit c unul din hoteluri este pe cale s-i piard autorizaia. E o min de aur. Cnd o s afle, toat lumea va da nval. Hotelul se va scoate la licitaie, dar cred c voi putea aranja s-l obii tu. Lara ezit. Eu tiu? Sunt foarte aglomerat. Howard Keller spune c bncile nu-mi vor mai mprumuta bani pn cnd nu voi rambursa ceva. Dar nu trebuie s te duci la banc. Atunci cum? Obligaiuni pariale. O mulime de firme de pe Wall Street le ofer. Exist companiile de depuneri i mprumuturi. Tu pui cinci la sut din bani, iar o astfel de companie va pune aizeci i cinci la sut n hrtii de mare valoare. Asta nseamn c treizeci de procente rmn neacoperite, dar pe care le poi primi de la o banc strin care nvestete n Cazinouri. Ai de unde alege Elveia, Germania, Japonia. Exist vreo jumtate de duzin de bnci care vor pune treizeci la sut n bilete comerciale. Lara ncepea s devin interesat.
166

- SIDNEY SHELDON -

Sun minunat. Eti sigur c poi obine hotelul pentru mine? Va fi darul meu de Crciun, spuse el zmbind. Eti un om minunat. De ce eti att de bun cu mine? N-am nici cea mai mic idee, o necji ei. Dar el tia foarte bine rspunsul. Era obsedat de ea. Lara l fcea s se simt din nou tnr i fcea ca totul s i se par extraordinar. N-a vrea s te pierd niciodat, se gndi el. *** Cnd veni la birou, Lara l gsi pe Keller ateptnd-o. Unde ai fost? o ntreb el. Era o edin la ora dou care Povestete-mi despre obligaiunile pariale, Howard. Niciodat n-am lucrat cu ele. Cum sunt cotate? Pi, sus sunt Triplu A. Adic o companie ca AT i T. n jos, pe scar, sunt Dublu A, Simplu A, BAA i jos de tot, Dublu B adic obligaiunile pariale. O obligaiune de investiii pltete nou la sut. O obligaiune parial pltete paisprezece la sut. De ce ntrebi? Lara i povesti. Un cazino, Lara? Dumnezeule! Paul Martin se afl n spatele acestei afaceri, nu-i aa? Nu, Howard. Dac merg mai departe, eu sunt n spatele ei. Am primit vreun rspuns la oferta noastr pentru proprietatea din Battery Park? Da. Nu ne va vinde. Dar proprietatea este de vnzare, nu? ntr-un fel. Vorbete clar, te rog. Proprietreas este vduva unui doctor, Eleanor Royce. Toi agenii imobiliari din ora au fcut oferte pentru respectiva proprietate. A fcut cineva o ofert mai mare ca a noastr? Nu-i vorba de asta. Pe btrn nu o intereseaz banii. Are o grmad. Dar ce o intereseaz? Vrea nu tiu ce monument pentru soul ei. Se pare c are impresia c a fost mritat cu Albert Schweitzer. Vrea s-i pstreze vie memoria. Nu vrea ca proprietatea ei s fie transformat ntr-o porcrie sau ntr-un spaiu comercial. Am auzit c Steve Murchison a ncercat s o conving s vnd.
167

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Aha. Lara tcu un minut ntreg. Dup aceea l ntreb: Cine este doctorul tu, Howard? Poftim? Cine este doctorul tu? Seymour Bennett. ef de departament la spitalul Midtown. *** A doua zi diminea, avocatul Larei, Terry Hill, se afla n biroul doctorului Seymour Bennett. Secretara mi-a spus c dorii s m vedei urgent i c problema nu este medical. ntr-un anume fel este medical, domnule doctor Bennett, spuse Terry Hill. Eu reprezint un grup de investitori care doresc s nfiineze o clinic non-profit. Vrem s ne ngrijim de toi acei biei oameni care nu i permit s beneficieze de o ngrijire medical constant. O idee nemaipomenit, spuse doctorul Bennett. i eu cum v pot ajuta? Terry Hill i spuse. *** A doua zi, doctorul Bennett lu ceaiul cu Eleanor Royce. Am fost rugat s vorbesc cu dumneavoastr pentru acest grup, doamn Royce. Vor s construiasc o clinic foarte frumoas care s poarte numele rposatului dumneavoastr so. Ei vd acest lucru ca un fel de altar ridicat n onoarea lui. Chipul doamnei Royce se lumin. ntr-adevr? Discutar timp de o or despre planurile grupului, iar n final doamna Royce spuse: Lui George i-ar fi fcut mare plcere. Spunei-le c sunt de acord. *** Construcia ncepu peste ase luni. Cnd fu gata era gigantic. ntregul complex ptrat era plin de imobile cu apartamente, un enorm centru comercial i un complex teatral. ntr-un colior
168

- SIDNEY SHELDON -

deprtat se afla i o cldire micu din crmid, cu un singur nivel. Pe o simpl plcu deasupra uii scria: Clinica medical George Royce.

Capitolul optsprezece
De Crciun, Lara rmase acas. Fusese invitat la o duzin de petreceri, dar Paul Martin avea de gnd s treac pe la ea. Trebuie s stau cu Nina i cu copiii astzi, i explicase el, dar a vrea s trec s te vd. Se ntreba ce fcea, oare, Philip Adler n acea zi de Crciun. Era o zi ca n ilustratele Currier & Ives. New York-ul era acoperit de o ninsoare superb, nvluit n tcere. Cnd sosi, Paul Martin avea o saco plin de cadouri pentru ea. A trebuit s trec pe la birou s iau astea, spuse el. Ca soia lui s nu tie. mi druieti att de mult, Paul. Nu ar fi trebuit s-mi aduci nimic. Dar a fost dorina mea. Deschide-le chiar acum. Pe Lara o mic nerbdarea lui de a-i vedea reacia. Cadourile erau frumoase i costisitoare, un colier de la Cartier, earfe de la Hermes, cri, de la Rizzoli, un ceas antic i un plic alb micu. Lara l deschise i citi: Cameron Reno Hotel & Casino scris cu litere mari i groase. i ridic privirea surprins spre el. Am hotelul? El ncuviin ncreztor. l vei avea. Licitaia ncepe sptmna viitoare. Te vei distra foarte mult, i spuse Paul Martin. Dar habar n-am cum se conduce un cazino. Nu-i face griji. O s angajez nite profesioniti pentru asta. Dar de hotel te poi ocupa. Nici nu tiu cum s-i mulumesc. Faci att de mult pentru mine. El i lu minile ntr-ale lui. A face orice pentru tine. Nu uita. Nu o s uit, spuse ea solemn. El se uit la ceas atunci. Trebuie s m ntorc acas. A vrea Ezit.
169

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Ce anume? Nu conteaz. Un Crciun fericit, Lara. Crciun fericit, Paul. Se duse la fereastr i privi afar. Cerul se transformase ntr-o delicat perdea de fulgi de nea care dansau. Agitat, Lara ddu drumul la radio. Un crainic tocmai spunea: i acum, n cadrul programului su de srbtoare, Orchestra Simfonic din Boston prezint Concertul pentru pian numrul cinci n mi minor de Beethoven avndu-l ca solist pe Philip Adler. Lara l ascult cu ochii, vzndu-l la pian, frumos i elegant cum era. Cnd muzica se sfri, ea i spuse: Trebuie s-l revd. *** Bill Whitman era unul din cei mai buni supraveghetori constructori. Reuise i era foarte solicitat. Muncea mult i ctiga binior, dar era nemulumit. De ani de zile vedea constructorii fcnd averi n vreme ce el nu se bucura dect de salariu. ntr-un fel ei fac bani pe spinarea mea, se gndi el. Proprietarul ia prjitura, eu firimiturile. Dar din ziua cnd Lara Cameron se dusese la consiliul comunitii, totul se schimb. Minise pentru a obine aprobarea consiliului i minciuna aceea o putea distruge. Dac m-a duce i le-a spune adevrul, n-ar mai putea face afaceri n viaa ei. Dar Bill Whitman nu avea nici o intenie s fac aa ceva. Ci s foloseasc ceea ce se ntmplase pentru a se ridica. efa avea s i permit orice voia. i dduse seama nc de prima dat cnd i ceruse o promovare i o cretere de salariu c va ceda. Nu avea de ales. Voi ncepe cu uurelul, i spuse el vesel, dup care voi plusa. La dou zile dup Crciun, rencepu lucrul la proiectul Eastside Piaza. Privind n jur la antierul uria, Whitman i spuse: Asta va aduce bani serioi, nu glum. Numai c, de data asta, voi avea i eu de ctigat. antierul era plin de utilaje grele. Excavatoarele spau pmntul ridicnd din el tone pe care le vrsau n camioanele care ateptau. O macara cu o ben uria prea s se fi nepenit. Braul gigantic atrna suspendat n aer. Whitman se ndrept spre cabin, chiar sub bena metalic.
170

- SIDNEY SHELDON -

Hei, Jesse, strig el. Ce s-a-ntmplat acolo sus? Omul din cabin mormi ceva ce Whitman nu auzi, aa c se duse mai aproape. Cum? Totul se petrecu ntr-o fraciune de secund. Un lan alunec i bena uria czu peste Whitman fcndu-l una cu pmntul. Ceilali venir grabnic la faa locului, dar nu se mai putea face absolut nimic. A alunecat frna de siguran, explic macaragiul. Doamne, m simt oribil. mi plcea foarte mult Bill. *** Cnd auzi vestea, Lara l sun imediat pe Paul Martin. Ai auzit ce-a pit Bill Whitman? Da. Au dat la televizor. Paul, doar n-ai El izbucni n rs. Nu te gndi la prostii. Ai vzut prea multe filme. Nu uita, cei buni totdeauna nving n cele din urm. Oare eu sunt una din cei buni? se ntreb Lara. *** Au fost mai mult de o duzin de ofertani pentru hotelul din Reno. Eu cnd licitez? l ntreb Lara pe Paul. Nu licitezi pn nu-i spun eu. Las-i pe ceilali s sar mai nti. Licitarea era secret, iar ofertele erau sigilate, urmnd a fi deschise vinerea urmtoare. Miercuri Lara nu fcuse nc nici o ofert. l sun pe Paul Martin. Stai linitit, i spuse el. i spun eu cnd. ineau legtura prin telefon de cteva ori pe zi. La cinci dup-amiaz, cu o or nainte ca ofertele s se deschid, Lara primi un telefon. Acum! Cea mai mare ofert este de o sut douzeci de milioane. Vreau s dai cu cinci milioane mai mult. Lara rmase cu gura cscat. Dac fac asta, pierd bani. Ai ncredere n mine, spuse Paul. Dup ce obii hotelul i
171

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

ncepi s-l refaci, i poi recupera banii din schimbrile pe care le va aproba inginerul supraveghetor. Vei ctiga cinci milioane sau chiar mai mult. A doua zi, Lara fu anunat c oferta ei fusese cea ctigtoare. Acum se afla mpreun cu Keller n drum spre Reno. *** Hotelul se numea Reno Palace. Era mare i somptuos, cu o mie cinci sute de camere i un cazino imens, strlucitor, care era gol. Lara i Howard erau condui prin cazino de un anume Tony Wilkie. Cei care au fost proprietari au fcut o afacere proast, zise Wilkie. Ce fel de afacere? ntreb Keller. Pi, se pare c doi tipi au luat nite bani Spuma, interveni Keller. Da. Bineneles c proprietarii n-au tiut nimic, Normal. Dar cineva a vorbit i Comisia Jocurilor de Noroc a nchis tot. Pcat. Era o operaiune foarte profitabil. tiu, spuse Keller care studiase deja registrele. Cnd ncheiar vizita i Lara rmase singur cu Howard, ea i spuse: Paul avea dreptate. Este, ntr-adevr, o min de aur. Dar vznd expresia de pe chipul lui, ntreb: Ce s-a ntmplat? El ddu din umeri. Nu tiu. Nu prea-mi place s ne amestecm n aa ceva. Ce nseamn aa ceva? Este o vac ce poate da bani n loc de lapte, Howard. Cine va conduce cazinoul? O s gsim noi oameni, spuse ea evaziv. De unde? De la grupele de cercetae? Numai nite juctori de noroc profesioniti pot conduce o asemenea operaiune. Eu nu cunosc nici unul, tu cunoti? Lara tcu. Pun pariu c Paul Martin cunoate. Nu-l mai amesteca pe el, spuse Lara. Tare mult a vrea s nu te amestec nici pe tine. Nu cred c
172

- SIDNEY SHELDON -

e o idee prea strlucit. Nici proiectul Queens n-ai crezut c e o idee prea strlucit, nu? Sau centrul comercial de pe Houston Street. Dar aduc bani, nu? Lara, n-am spus niciodat c n-ar fi afaceri bune. Am spus doar c ne micm mult prea repede. nghii tot ce vezi, dar n-ai digerat nimic nc. Linitete-te, i spuse btndu-l uor pe obraz. *** Membrii Comisiei Jocurilor de Noroc o primir pe Lara cu o politee exagerat. Nu se ntmpl prea des s vin aici o femeie att de frumoas, spuse preedintele. Ne lumineaz toat ziua. Lara era ntr-adevr, frumoas. Purta un costum bej de ln de la Donna Karan, o bluz crem de mtase i, pentru a-i aduce noroc, una din earfele pe care Paul i le druise de Crciun. V mulumesc, spuse ea zmbind. Cu ce v putem fi de folos? ntreb unul din membrii comisiei, cu toate c tiau cu toii cu ce i puteau fi de folos. M aflu aici fiindc doresc s fac ceva pentru Reno, zise ea cu sinceritate. A vrea s-i ofer cel mai mare i mai frumos hotel din Nevada. A vrea s mai adaug cinci etaje la Reno Palace i s ridic un centru mare pentru convenii care s atrag mai muli turiti ca s joace. Membrii comisiei se uitar unul la altul. Cred c aa ceva ar avea un efect foarte bun pentru ora, spuse preedintele. Sigur, sarcina noastr este s avem grij ca o asemenea operaiune s fie condus cu foarte mare corectitudine. Nu sunt chiar un pucria evadat, spuse Lara zmbind i zmbir cu toii. V cunoatem realizrile, domnioar Cameron i sunt remarcabile. Dar nu avei nici un pic de experien n conducerea unui cazino. Este foarte adevrat, recunoscu Lara. Pe de alt parte, sunt convins c nu va fi greu s gsesc oameni buni i calificai care s obin aprobarea acestei comisii. Voi asculta cu plcere ndrumrile dumneavoastr. Unul din membri spuse:
173

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

n ceea ce privete finanarea, putei garanta? Preedintele l ntrerupse: E n regul, Tom, domnioara Cameron ne-a adus toate actele privind finanarea. Voi avea grij s primii fiecare cte o copie. Lara atept. Nu v pot promite nimic acum, domnioar Cameron, spuse preedintele apoi, dar sunt convins c nu exist nici un impediment s v acordm autorizaia. Lara radia. Minunat. A vrea s ncep totul ct mai curnd posibil. M tem c lucrurile nu se mic att de repede pe aici. Va trebui s ateptai o lun rspunsul definitiv. Lara era dezamgit. O lun? Da. Trebuie s facem unele verificri. neleg, zise ea. E n regul. n complexul comercial al hotelului se afla un magazin muzical, n a crui vitrin era un afi mare nfindu-l pe Philip Adler i fcnd reclam noului su compact-disc. Pe Lara nu o interesa muzica, dar cumpr compact-discul pentru fotografia lui Philip de pe spate. *** n drum spre New York, Lara ntreb: Howard, ce tii despre Philip Adler? Exact ce tie toat lumea. Este, probabil, cel mai bun pianist din lume la ora actual. Cnt numai cu cele mai bune orchestre simfonice. Am citit undeva c tocmai a nfiinat o fundaie pentru burse destinate micilor muzicieni din oraele mai srace. Cum se numete? Fundaia Philip Adler bnuiesc. A vrea s mi aduc i eu contribuia, spuse ea. Trimite-le un cec de zece mii de dolari pe numele meu. Keller o privi surprins. Credeam c nu-i place muzica clasic. ncepe s m intereseze, spuse Lara. ***
174

- SIDNEY SHELDON -

Titlul era: Procurorul general l cerceteaz pe Paul Martin avocatul este bnuit a avea relaii cu Mafia. Lara citi articolul uluit i i telefon imediat lui Paul. Ce se ntmpl? l ntreb ea. El chicoti. Procurorul a plecat iar la pescuit. De ani de zile ncearc s m prind cu ceva dar n-a reuit. De cte ori se apropie alegerile ncearc s m foloseasc drept ap ispitor. Nu-i face griji. Ce zici s lum masa disear? Bine, spuse Lara. tiu un locor pe Mulberry Street unde n-o s ne deranjeze nimeni. *** Am auzit c ntrevederea cu membrii Comisiei Jocurilor de Noroc a mers foarte bine, spuse Paul Martin n timpul cinei. Cred c da. Preau amabili, dar niciodat n-am mai trecut prin aa ceva. Nu cred c vei avea probleme. O s-i gsesc eu nite biei buni pentru cazino. Cel care a avut autorizaia nainte s-a lcomit, spuse el, dup care schimb subiectul. Cum mai merg construciile? Bine. Am trei proiecte n lucru, Paul. Sper c nu te implici pn peste cap, nu, Lara? Vorbea ca Howard Keller. Nu. Fiecare lucrare se ncadreaz n buget i n program. Asta-i foarte bine, iubito. N-a vrea s peti ceva ru vreodat. Nu voi pi nimic, zise ea i i puse mna pe a lui. Tu eti plasa mea de siguran. Totdeauna voi fi lng tine, spuse el strngndu-i mna. *** Trecur dou sptmni i Lara nu primi nici o veste de la Philip Adler. Trimise dup Keller. Ai trimis cei zece mii de dolari Fundaiei Adler? Da, chiar n ziua n care mi-ai spus.
175

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Ciudat. M ateptam s m sune. Keller ddu din umeri. O fi plecat pe undeva. Probabil, spuse ea ncercnd s i ascund dezamgirea. Hai s discutm despre cldirea din Queens. O s ne coste enorm, spuse el. tiu cum s ne protejm. A vrea s asigur afacerea cu un chiria. Te gndeti la cineva anume? Da. Mutual Security Insurence2. Preedintele este un anume Horace Guttman. Am auzit c sunt n cutarea unui nou sediu i a vrea ca acesta s fie n cldirea noastr. O s verific, spuse Keller. Lara observ c nu nota nimic. M uimeti tot timpul. ii minte chiar totul? Keller zmbi. Am o memorie fotografic. Era bun pentru statistici la baseball, spuse el i adug n sinea lui: Totul pare s fi fost att de demult. Putiul cu braul fermecat, starul echipei de juniori a Puilor din Chicago. Alt persoan ntr-un alt timp. Uneori mi se pare c-i un blestem. Exist cteva lucruri din viaa mea pe care a vrea s le uit. Howard, spune-i arhitectului s-i dea btaie i s fac planurile pentru cldirea din Queens. Afl de cte etaje are nevoie Mutual Security i de ct spaiu. Peste dou zile Keller intr n biroul Larei. M tem c-i aduc o veste proast. Ce s-a ntmplat? Am fcut cteva cercetri. Ai avut dreptate n legtur cu Mutual Security Insurance. Caut, ntr-adevr un nou sediu, dar Guttman are n vedere o cldire din Union Square. A vechiului tu prieten Steve Murchison. Din nou Murchison! Era sigur c acea cutie de pmnt fusese trimis de el. Nu-l voi lsa s m fraiereasc. A ncheiat vreo nelegere? ntreb Lara. Nu nc. Bine. M ocup eu. n dup-amiaza aceea, Lara a dat o duzin de telefoane. Izbuti cu ultimul. Barbara Roswell. Horace Guttman? Sigur c-l cunosc, Lara. Ce-i cu el?
2

Asigurarea Siguranei Reciproce (engl.) 176

- SIDNEY SHELDON -

A vrea s-l ntlnesc. Sunt o mare admiratoare a lui. Te-a ruga s-mi faci un serviciu. l poi invita la cin smbta viitoare? S-a fcut. *** Petrecerea era simpl, dar elegant. Paisprezece persoane se aflau la reedina Roswell. Alice Guttman nu se simea bine n seara aceea, aa c Horace Guttman veni singur. Lara fusese aezat lng el. Avea n jur de aizeci de ani, dar prea mult mai n vrst. Chipul su era sever i obosit i avea o brbie ncpnat. Lara era fermectoare i provocatoare. Purta o rochie neagr Halston cu decolteu adnc i bijuterii simple, dar superbe. Serviser cocteilurile i acum se aflau la mas. Doream foarte mult s v cunosc, mrturisi Lara. Am auzit attea despre dumneavoastr. i eu am auzit multe despre dumneata, tnr doamn. Ai fcut vlv n acest ora. Sper s-mi aduc contribuia, zise ea cu modestie. Este un ora minunat. De unde eti? Din Gary, Indiana. ntr-adevr? fcu el privind-o surprins. Acolo m-am nscut i eu. Aadar, eti o locuitoare a statului Indiana, eh? Lara zmbi. Exact. Am amintiri att de dragi n legtur cu Gary. Tata lucra la Post-Tribune. Eu am urmat la Roosevelt High. n weekend-uri mergeam la picnicuri i concerte n aer liber n parcul Gleason sau jucam bowling la Twelve and Twenty. Mi-a prut ru cnd a trebuit s plec. Te-ai descurcat foarte bine, domnioar Cameron. Lara. Lara. Ce mai faci acum? Proiectul care m atrage cel mai mult este o nou cldire pe care o ridic n Queens, i spuse ea. Va avea treizeci de etaje i aizeci de mii de metri ptrai de spaiu de podea. Interesant, spuse Guttman gnditor. Ah, fcu Lara cu inocen. De ce? ntmplarea face s cutm o cldire cu aceste dimensiuni pentru a ne gzdui noul sediu. Adevrat? Ai ales ceva pn acum?
177

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Nu tocmai, dar Dac dorii, v pot. Arta planurile noii noastre cldiri. Au fost deja fcute. O studie o clip. Da, a dori. Vi le pot aduce la birou luni diminea. Abia atept. Restul serii se desfur bine. Cnd Horace Guttman se duse acas n seara aceea, intr n dormitorul soiei lui. Cum te simi? o ntreb el. Mai bine, dragul meu. Cum a fost petrecerea? El se aez pe marginea patului. Toat lumea i-a simit lipsa, dar a fost interesant. Ai auzit de Lara Cameron? Bineneles. Toat lumea a auzit de Lara Cameron. E nemaipomenit. Puin ciudat. Zice c s-a nscut n Gary, Indiana, la fel ca mine. tia tot despre oraul Gary parcul Gleason, Twelve and Twenty. i ce-i att de ciudat? Guttman i privi soia i zmbi. Micua doamn vine din Nova Scotia. *** Luni diminea devreme, Lara apru la biroul lui Horace Guttman aducnd cu ea planurile proiectului Queens. I se ddu drumul s intre imediat. M bucur s te vd, Lara. Ia loc. Ea puse planurile pe birou i se aez pe fotoliul din faa lui. nainte s te uii la ele, a dori s-i mrturisesc ceva, Horace. Guttman se rezem de sptar. Povestea aceea pe care i-am spus-o smbt despre oraul Gary, Indiana Ce-i cu ea? N-am fost n viaa mea n Gary, Indiana. Am ncercat s te impresionez. El ncepu s rd. Ai reuit s m derutezi. Nu sunt sigur c voi putea ine pasul cu tine, tnr doamn. Hai s ne uitm la planurile astea Dup o jumtate de or el termin de examinat hrtiile. tii, spuse el meditativ, eram foarte hotrt n privina unui
178

- SIDNEY SHELDON -

alt imobil. Adevrat? De ce s m rzgndesc i s m mut n cldirea ta? Pentru c vei fi mai fericit acolo. Voi avea grij s nu duci lips de nimic, spuse ea zmbind. i, n plus, i va costa compania cu zece la sut mai puin. ntr-adevr? Nu tii care era nelegerea mea. N-are importan. mi ajunge cuvntul tu. Ai fi putut veni din Gary, Indiana, spuse Guttman. Batem palma. *** ntorcndu-se la birou, Lara afl c sunase Philip Adler.

Capitolul nousprezece
Sala de bal a hotelului Waldorf-Astoria era plin de spectatorii ele la Carnegie Hall. Lara se strecur prin mulime cutndu-l cu privirea pe Philip. i amintea de convorbirea telefonic pe care o avuseser cu cteva zile n urm. Domnioar Cameron, aici e Philip Adler. Ea i simi deodat gtlejul uscat. mi pare ru c nu am putut s v mulumesc mai devreme pentru donaia pe care ai fcut-o fundaiei. Acum m-am ntors din Europa i am aflat. A fost plcerea mea, spuse Lara. Trebuia s l fac s vorbeasc mai mult. De fapt, a vrea s aflu mai multe n legtur cu aceast fundaie. Poate ne ntlnim s stm de vorb. Urmar cteva clipe de tcere. Va fi un dineu filantropic la Waldorf smbt sear. Suntei liber? Lara i privi repede programul. Avea o cin de afaceri n seara aceea cu un bancher din Texas. Lu iute o hotrre. Da. A fi ncntat s merg. Minunat. V va atepta un bilet la intrare. Cnd nchise telefonul, Lara radia.
179

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

*** Philip Adler nu se zrea nicieri. Lara trecea prin imensa sal de bal, ascultnd discuiile din jurul ei. i tenorul a zis: Domnule doctor Klempere, mi-au mai rmas doi do de sus. Vrei s-i auzii acum sau disear la spectacol? ah, trebuie s recunosc c e un dirijor bun. Dinamismul i nuanrile sale tonale sunt excelente dar tempo-urile! Tempourile! Iart-m! eti nebun! Stravinski este prea structurat. Ai zice c muzica lui a fot scris de un robot. i reine sentimentele. Pe de alt parte, Bartok deschide porile i suntem inundai de simminte pur i simplu, nu pot s sufr cum cnt. Chopin-ul ei este un exerciiu de rubato chinuit, structur mcelrit i pasiune violent Era un limbaj specific pe care Lara nu l nelegea absolut deloc. Atunci l zri pe Philip, care era nconjurat de cteva admiratoare. Lara i fcu loc prin mulime. O tnr atrgtoare spuse: Cnd ai cntat Sonata n si minor, am avut impresia c Rahmaninov zmbea. Tonul, interpretarea dumneavoastr Minunat! Mulumesc, spuse Philip zmbind. O matroan ntre dou vrste spunea: Ascult tot timpul Hammerklavier. Dumnezeule! Vitalitatea aceea este irezistibil! Cred c suntei unicul pianist din lume care nelege cu adevrat aceast sonat a lui Beethoven Philip o vzu pe Lara. Ah, v rog s m scuzai, zise el i i fcu drum spre ea. i lu mna i atingerea lui o tulbur. Bun seara. M bucur c ai venit, domnioar Cameron. V mulumesc, spuse ea privind n jur. Ce de lume! El ddu afirmativ din cap. Da. Bnuiesc c suntei o iubitoare a muzicii clasice. Lara se gndi la muzica ce i nsoise copilria: Anie Laurie, Trecnd prin lanul de secar, Colinele de acas Ah, da, spuse ea. Tatl meu m-a crescut n spiritul muzicii clasice. A vrea s v mulumesc din nou pentru contribuie. Ai fost
180

- SIDNEY SHELDON -

foarte generoas. Fundaia dumneavoastr mi se pare att de interesant. Miar plcea s aflu mai multe despre ea. Dac Philip, dragul meu! Nici n-am cuvinte! Magnific! Fu nconjurat din nou. Lara reui s se fac auzit: Dac suntei liber ntr-o sear sptmna viitoare Philip cltin din cap. mi pare ru, mine plec la Roma. Lara se simi deodat pierdut. Ah. Dar m ntorc peste trei sptmni. Poate atunci am putea Minunat! spuse ea. s petrecem o sear discutnd despre muzic. Lara zmbi. Da. Abia atept. n clipa aceea dou femei de vrst mijlocie le ntrerupser dialogul. Una din ele avea prul strns n coad, cealalt purta un singur cercel. Philip! Trebuie s faci lumin ntr-o problem. Cnd interpretezi Liszt, ce crezi c este mai important un pian cu o aciune greoaie care scoate un sunet plin de culoare sau cu o aciune uoar, unde poi manevra culoarea? Lara habar nu avea despre ce vorbeau. ncepur o discuie despre sonoritate neutr, sunete lungi i transparen. Lara vzu nflcrarea de pe chipul lui Philip n timp ce vorbea i i spuse: Aceasta e lumea lui. Trebuie s gsesc o modalitate de a ptrunde i eu n ea. *** A doua zi diminea, Lara se duse la coala de Muzic din Manhattan. A vrea s vorbesc cu unul din profesori, v rog, i spuse ea recepionistei. Cu cineva anume? Nu. Ateptai o clip, v rog, spuse femeia i dispru ntr-o alt ncpere. Peste cteva minute, un brbat scund i cu prul crunt apru
181

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

lng Lara. Bun dimineaa. Sunt Leonard Meyers. Cu ce v-a putea fi de folos? M intereseaz muzica clasic. Ah, dorii s v nscriei. La ce instrument cntai? Nu cnt la nici un instrument. Vreau doar s nv despre muzica clasic. M tem c nu ai venit unde trebuia. coala aceasta nu este pentru nceptori. V pltesc cinci mii de dolari pentru dou sptmni din timpul dumneavoastr. Profesorul Meyers clipi des. mi pare ru, domnioar nu v-am reinut numele. Cameron. Lara Cameron. Dorii s-mi pltii cinci mii de dolari pentru dou sptmni de discuii despre muzica clasic? Rostea cu greu cuvintele. Exact. Ai putea folosi banii pentru un fond de burse dac dorii. Profesorul Meyers i cobor glasul. Nu va fi nevoie. Totul se poate rezuma la noi doi. Foarte bine. Cnd ai vrea s ncepem? Acum. Am or acum, dar dac putei avea rbdare cinci minute *** Lara i profesorul Meyers se aflau singuri ntr-o clas. S ncepem cu nceputul. Avei ceva cunotine n legtur cu muzica clasic? Foarte puine. Aha. Ei bine, exista dou modaliti de a nelege muzica, ncepu profesorul, intelectual i emoional. Cineva a spus odat c muzica i dezvluie omului sufletul su ascuns. Toi marii compozitori au reuit s realizeze acest lucru. Lara asculta cu atenie. Cunoatei vreun compozitor domnioar Cameron? Ea spuse zmbind: Nu prea muli. Profesorul se ncrunt.
182

- SIDNEY SHELDON -

Nu neleg deloc interesul dumneavoastr fa A vrea s tiu destul de mult ca s pot discuta inteligent cu un muzician profesionist despre clasici. M intereseaz mai mult muzica de pian. neleg, spuse Meyers i se gndi o clip. O s v spun atunci cu ce o s ncepem. O s v dau cteva compact-discuri s ascultai. Lara l vzu ducndu-se la un dulap de unde scoase cteva compact-discuri. Vom ncepe cu acestea. V rog s ascultai cu atenie allegro-ul din Concertul pentru pian numrul Douzeci i unu n do Kochel 467 de Mozart, adagio-ul din Concertul pentru pian numrul unu de Brahms, moderato-ul din Concertul pentru pian numrul doi n do minor opus optsprezece de Rahmaninov i, n sfrit, romantismul din Concertul pentru pian numrul unu de Chopin. Sunt toate nsemnate. Am neles. Dac dorii s le ascultai i s v ntoarcei peste cteva zile M ntorc mine. *** A doua zi cnd se ntoarse, Lara aduse jumtate de duzin de compact-discuri cu nregistrrile concertelor i recitalurilor lui Philip Adler. Ah, splendid! spuse profesorul Meyers. Maestrul Adler este cel mai bun. V intereseaz n mod deosebit interpretrile sale? Da. Maestrul a nregistrat multe sonate frumoase. Sonate? El oft. Nu tii ce este o sonat, aa e? M tem c nu. O sonat este o bucat, format de obicei din cteva pri, care are o anumit form muzical de baz. Cnd aceast form este folosit pentru un singur instrument, cum ar fi pianul sau vioara, bucata se cheam sonat. O simfonie este o sonat pentru orchestr. neleg. N-ar trebui s fie prea complicat ntr-o conversaie.
183

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Pianul a fost cunoscut iniial sub denumirea de pianoforte. Acesta este termenul italienesc pentru ncet-tare. Urmtoarele zile i le petrecur discutnd pe baza nregistrrilor lui Philip Beethoven, Liszt, Bartok, Mozart, Chopin. Lara asculta, absorbea i nva. i place Liszt. Vorbii-mi despre el. Franz Liszt a fost un geniu copil. Toat lumea l admira. Era extraordinar. Aristocraia l trata ca pe un mic animal de cas i, n cele din urm, a ajuns s se plng de faptul c devenise egalul unui jongler sau al unui cine dresat Vorbii-mi despre Beethoven. Un om dificil. Era o persoan att de nefericit, nct n mijlocul succesului a hotrt c nu i plcea ceea ce fcuse i se dedic unor compoziii mai lungi i mai emoionale, cum ar fi Eroica i Patetica Chopin? Chopin a fost criticat c ar fi scris muzic numai pentru pian, astfel nct criticii din vremea lui l-au numit limitat Mai trziu: Liszt putea interpreta muzica lui Chopin mai bine dect putea Chopin s ntr-o alt zi: Exist o deosebire ntre pianitii francezi i cei americani. Francezilor le place claritatea i elegana. n mod tradiional, tehnica lor se bazeaz pe jeu perl, netezimea ca de perl a exprimrii cu o ncheietur a minii sigur n fiecare zi ascultau o nregistrare a lui Philip i discutau pe marginea ei. La captul celor dou sptmni, profesorul Meyers spuse: Trebuie s recunosc, domnioar Cameron, c sunt impresionat. Suntei o elev cu foarte mult druire. Poate n-ar strica s studiai un instrument. Lara ncepu s rd. S nu ne pierdem simul realitii, spuse ea i i ddu cecul. Poftim. Abia atepta ca Philip s se ntoarc la New York.

Capitolul douzeci
184

- SIDNEY SHELDON -

Ziua ncepu cu o vestea bun. Terry Hill sun. Lara? Da? Tocmai am primii veti de ia Comisia Jocurilor de Noroc, ai obinut autorizaia. Minunat, Terry! O s-i povestesc amnuntele cnd o s ne vedem, dar ai lumin verde. Se pare c i-ai impresionat teribil. Voi ncepe totul imediat, zise ea. i mulumesc. i spuse lui Keller. Nemaipomenit. Putem folosi cu siguran fluxul de capital. Asta ne va scpa de multe probleme Lara se uit la calendar. Putem merge acolo mari s punem lucrurile n micare. Kathy o sun. Domnul Adler pe linia doi. S-i spun? Lara deveni deodat nervoas. Voi vorbi eu, spuse ea i ridic receptorul. Philip? M-am ntors. M bucur. Mi-a fost dor de tine. tiu c e prea brusc, dar m ntrebam dac putem lua cina mpreun n seara asta. Avea o ntlnire la cin cu Paul Martin. Da. Sunt liber. Minunat. Unde ai vrea s cinai? Nu are importan. La La Cote Basque? Foarte bine. Ce-ar fi s ne ntlnim acolo? La opt? Bine. Atunci, pe disear. Lara nchise zmbind. Era Philip Adler? o ntreb Keller. Da. M voi cstori cu el. Keller o privi uluit. Vorbeti serios? Da. Era o lovitur. O voi pierde, i spuse Keller. i apoi: Pe cine vreau s duc? N-a putea s o am niciodat.
185

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Lara nici nu-l cunoti prea bine! l cunosc de o via ntreag. N-a vrea s faci o greeal. Nu fac. Eu Sun telefonul personal, cel pe care l instalase pentru Paul Martin. Lara rspunse. Bun, Paul. Bun, Lara. La ct ai vrea s lum cina disear? La opt? Avu deodat un sentiment de vinovie. Paul m tem c nu pot veni n seara asta. S-a ivit ceva. Tocmai voiam s te sun. Ah. Totul e n regul? Da. Nite cunotine au venit de la Roma, spuse ea i acest lucru era foarte adevrat, i trebuie s m ntlnesc cu ei. Ghinionul meu. Pe alt dat, atunci. Bineneles. Am auzit c ai primit autorizaia pentru hotelul din Reno. Aa e. O s ne distrm pe cinste acolo. Abia atept. mi pare ru pentru seara asta. Mai vorbim mine. Legtura se ntrerupse. Lara ls jos receptorul ncet. Keller o privea i citi dezaprobarea pe chipul lui. Te frmnt ceva? Da. Tot acest echipament modern. Despre ce vorbeti? Cred c ai prea multe telefoane n birou. Omul sta e periculos, Lara. Ea se nspri. Domnul Periculos pe-a salvat de cteva ori, Howard. Mai e ceva? Keller scutur din cap. Nu. Bine. Atunci du-te napoi la lucru. *** Philip o atepta cnd ajunse ea la restaurantul La Cote Basque. Oamenii se ntoarser s o priveasc, atunci cnd intr. Philip se ridic i Larei i sttu inima n loc.
186

- SIDNEY SHELDON -

Sper c n-am ntrziat, spuse ea. Deloc, zise el privind-o cu admiraie i cu ochii plini de cldur. Ari minunat. i schimbase hainele de nenumrate ori. S m mbrac cu ceva simplu, elegant sau sexy? n cele din urm, se hotrse asupra unui costum simplu de la Dior. Mulumesc. Dup ce se aezar, Philip spuse: M simt ca un idiot. Ah! De ce? N-am fcut niciodat legtura. Eti acea Cameron. Ea rse. Vinovat. Dumnezeule! Eti un lan de hoteluri, imobile de locuine i de birouri. Cnd cltoresc, i vd numele prin toat ara. Bun, spuse Lara zmbind. i va aduce aminte de mine. El o studie. Nu cred c am nevoie de ceva care s-mi aduc aminte. Nu te-ai plictisit de cte ori i s-a spus c eti foarte frumoas? Ea vru s spun: M bucur c m gseti frumoas. Dar spuse: Eti cstorit? i veni s i mute limba. El zmbi. Nu. Nici n-a putea s m cstoresc. De ce? ntreb ea i pentru o clip i inu respiraia. Sigur nu e Pentru c sunt tot timpul plecat n turnee, ntr-o sear sunt la Budapesta, seara urmtoare la Londra, Paris sau Tokio. Rsufl extrem de uurat. Ah, Philip, povestete-mi despre tine. Ce ai vrea s tii? Totul. Philip rse. Pentru asta n-am nevoie dect de cinci minute, cel puin. Nu, vorbesc serios. Chiar vreau s tiu totul despre tine. El trase adnc aer n piept. Bine, prinii mei erau vienezi. Tata a fost dirijor, mama, profesoar de pian. Au fugit din Viena pentru a scpa de Hitler i s-au stabilit n Boston. Aici m-am nscut. Ai tiut dintotdeauna c vrei s devii pianist? Da.
187

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

*** Avea ase ani. Exersa la pian, cnd tatl lui ddu buzna n ncpere. Nu, nu, nu! Nu tii s deosebeti o not major de una minor? ntreb el i btu cu degetul pros n partitur. Asta e minor. Minor. nelegi? Tat, te rog, pot s plec? Prietenii mei m ateapt afar. Nu. Vei sta aici pn o s cni cum trebuie. Avea opt ani. Exersa de patru ore n dimineaa aceea i se certase ngrozitor cu prinii lui. Nu pot s sufr pianul, strig el. Nu vreau s-l mai ating ct voi tri. Bine, spusese mama lui. Acum hai s auzim din nou andantele. Avea zece ani. Apartamentul era plin de invitai, majoritatea din ei vechi prieteni de-ai prinilor lui din Viena. Erau cu toii muzicieni. Philip ne va cnta ceva acum, anun mama lui. Am vrea foarte mult s-l auzim pe Philip cntnd, spuser ei ntr-un glas. Cnt Mozart, Philip. Philip se uit la chipurile lor plictisite i se aez mbufnat la pian. Ei continuar s plvrgeasc. ncepu s cnte i degetele i alergau pe clape. Conversaia ncet deodat. Interpreta o sonat de Mozart i muzica prindea via. n clipa aceea era Mozart, umplnd ncperea cu farmecul maestrului. Cnd degetele lui Philip atinser ultima clap, era o linite ncrcat de respect. Prietenii prinilor lui se repezir la pian, vorbind agitat, i copleindu-l cu laude. El le ascult aplauzele i ovaiile i atunci i ddu seama cine era i ce anume voia s fac din viaa lui. *** Da, totdeauna am tiut c vreau s devin pianist, i spuse Philip Larei. ***
188

- SIDNEY SHELDON -

Unde ai studiat pianul? Mama, mi-a fost profesoar pn la paisprezece ani, dup care m-au trimis la Institutul Curtis din Philadelphia. i-a plcut? Foarte mult. *** Avea paisprezece ani i era singur n ora, fr nici un prieten. Institutul de Muzic Curtis se afla n patru vile construite la nceputul secolului n apropiere de Rittenhouse Square din Philadelphia. Era cel mai apropiat echivalent american al Conservatorului din Moscova al lui Viardo, Egorov i Toradze. Printre absolvenii si se numrau Samuel Barber, Leonard Bemstein, Gian Carlo Menotti, Peter Serkin i duzini de ali mari muzicieni. *** Nu te-ai simit singur acolo? Nu. *** Era nefericit. Nu mai fusese niciodat plecat de acas. Dduse concurs pentru Institutul Curtis i cnd a fost acceptat, realiz c ncepea o via nou i c nu se va mai ntoarce niciodat acas. Profesorii recunoscur imediat talentul biatului. i avu ca profesori de pian pe Isabelle Vengerova, Rudolf Serkin i studie pianul, teoria, armonia, orchestraia i flautul. Cnd nu avea ore, cnta muzic de camer mpreun cu ali elevi. Pianul, la care fusese silit s exerseze de la trei ani, era acum elul vieii sale. Devenise pentru el un instrument fermecat din care degetele lui puteau scoate romantism, pasiune i tunet. Vorbea o limb universal. *** Am dat primul concert cnd aveam optsprezece ani, cu Orchestra Simfonic din Detroit.
189

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

i-a fost team? *** Era ngrozit. Descoperi c una era s cnte n faa unui grup de prieteni i alta n faa unui public numeros format din oameni care pltiser pentru a-l auzi. Se plimba nervos prin culise cnd directorul de scen l apuc deodat de bra spunndu-i: Du-te. E rndul tu. Nu uitase niciodat ce simise cnd a urcat pe scen i publicul a nceput s l aplaude. S-a aezat la pian i starea de nervozitate i-a trecut ntr-o clip. Dup aceea, viaa i-a devenit un maraton al concertelor. S-a plimbat prin toat Europa i Asia i, cu fiecare turneu, reputaia lui devenea din ce n ce mai mare. William Ellerbee, un important impresar, fu de acord s l reprezinte. Peste doi ani, Philip Adler era solicitat peste tot. *** Philip o privi pe Lara zmbind. Da. Tot mai mi-e team naintea unui concert. Cum e s mergi n turneu? Nu te plictiseti niciodat. Odat eram cu Orchestra Simfonic din Philadelphia la Bruxelles, pregtindu-ne s dm un concert la Londra. Aeroportul era nchis din cauza ceii, aa nct ne-au dus cu autobuzul la aeroportul Schiphol din Amsterdam. Cineva ne-a spus c avionul era prea mic i c trebuia s ne lum ori instrumentele, ori bagajele. Bineneles c am ales instrumentele. Am ajuns la Londra la timp pentru a ncepe concertul. Am cntat n blugi, adidai i nebrbierii. Lara rse. Pun pariu c a plcut. ntr-adevr. Alt dat trebuia s dm un concert n Indiana dar pianul era ncuiat undeva i nimeni nu avea cheia. A trebuit s spargem ua. Lara chicoti. Anul trecut trebuia s dau un concert Beethoven la Roma i unul din criticii muzicali a scris: Adler a avut o interpretare greoaie, frazarea din final fiind complet de neneles. Tempo-ul a fost prea larg, stricnd pulsul ntregii piese. ngrozitor! spuse Lara nelegtoare.
190

- SIDNEY SHELDON -

Partea ngrozitoare a fost c nici nu am dat acel concert. Pierdusem avionul! Lara se apleca n fa dornic s afle mai multe. Mai spune-mi. Ei bine, odat, n Sao Paulo, pedalele pianului au czut n timpul unui concert Chopin. i ce-ai fcut? Am terminat sonata fr pedale. Alt dat, pianul a alunecat pe scen. n timp ce vorbea despre munca lui, glasul lui Philip se umplea de entuziasm. Sunt foarte norocos. E ceva minunat s poi emoiona oamenii i s-i poi transporta ntr-o alt lume. Muzica i druiete fiecruia un vis. Uneori am impresia c muzica este singurul lucru raional ntr-o lume nebun, spuse el rznd stngaci. N-am vrut s sune pompos. Nu. Faci fericii milioane de oameni. mi place la nebunie s te ascult cntnd, spuse ea oftnd. Cnd te aud cntnd Voiles de Debussy, am impresia c m aflu pe o plaj pustie i vd silueta unui vas plutind n deprtare Da. i eu la fel, spuse el. i cnd aud Scarlatti interpretat de tine, parc m-a afla la Neapole, aud caii, trsurile i vd lumea mergnd pe strzi. Vedea cu ct plcere o asculta, i aducea aminte de tot ce discutase cu profesorul Meyers. Cu Bartok m transpui n satele din centrul Europei, la ranii unguri. Pictezi tablouri n care m pierd. Eti foarte mgulitoare, spuse Philip. Nu. Simt tot ce spun. Sosi cina, care consta dintr-un chateaubriand cu cartofi prjii, o salat Waldorf, sparanghel proaspt i o tart cu fructe ca desert. Era cte un soi de vin pentru fiecare fel de mncare. Lara, nu am vorbit dect despre mine, spuse Philip n timpul mesei. Povestete-mi despre tine. Cum e s ridici cldiri enorme n toat ara? Lara tcu o clip. E dificil de descris. Tu creezi cu minile, eu cu mintea. Nu ridic cldirea fizic, ci fac ca ea s poat exista. Visez un vis din crmizi, beton i oel i fac n aa fel nct s devin realitate. Creez locuri de munc pentru sute de oameni: arhiteci, zidari, proiectani, tmplari i instalatori. Datorit mie, ei i pot
191

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

ntreine familiile. Le ofer oamenilor locuri frumoase unde s poat tri confortabil. Construiesc magazine atrgtoare de unde oamenii pot cumpra lucrurile de care au nevoie. nal monumente pentru viitor, spuse ea zmbind cu iretenie. N-am avut de gnd s in un discurs. Eti nemaipomenit, tiai? mi pare bine c aa crezi. *** A fost o sear ncnttoare la captul creia Lara tia c, pentru prima oar n via, era ndrgostit. i fusese att de team c va fi dezamgit, c nici un brbat nu se va ridica la nlimea nchipuirii ei. Dar acela era Lochinvar n carne i oase i era tulburat. Cnd ajunse acas, Lara era att de emoionat, nct nu putu s adoarm. Revzu toat seara n minte, relund conversaia iar i iar. Philip Adler era cel mai fascinant brbat pe care l ntlnise vreodat. Sun telefonul. Lara zmbi i rspunse. ncepu s spun Philip, cnd Paul Martin spuse: Verificam dac ai ajuns cu bine acas. Da, spuse Lara. Cum a mers ntlnirea? Bine. Bun. Hai s lum masa n seara asta. Lara ezit. n regul. M ntreb dac va fi o problem.

Capitolul douzeci i unu


A doua zi diminea, Lara primi o duzin de trandafiri roii. Aadar i lui i-a plcut seara, se gndi Lara vesel. Deschise repede biletul care nsoea florile i pe care scria: Iubito, abia atept cina. Paul. Lara simi o crunt dezamgire. Atept toat dimineaa un telefon de la Philip. Avea un program ncrcat, dar nu putu deloc s se concentreze asupra lucrului. La ora dou, Kathy i spuse:
192

- SIDNEY SHELDON -

Au sosit noile secretare pentru angajare. Spune-le s nceap s intre. Erau ase i toate foarte pricepute. Gertrude Meeks fu alegerea zilei. Avea treizeci de ani. Era inteligent i vesel i era evident c o venera pe Lara. Aceasta i studie autobiografia, care era impresionant. Ai mai lucrat n domeniul imobiliar vd. Da, doamn, dar niciodat pentru cineva ca dumneavoastr. Ca s fiu sincer, a primi aceast slujb i fr salariu! Lara zmbi. Nu va fi nevoie. Referinele sunt foarte bune. Bine, te voi pune la ncercare. V mulumesc foarte mult, spuse ea aproape roind. Va trebui s semnezi o hrtie prin care eti de acord s nu dai interviuri sau s nu discui niciodat nimic din ceea ce se ntmpl la firm. Eti de acord? Bineneles. Kathy i va arta biroul. *** La unsprezece avu o edin cu Jerry Townsend. Ce face tatl tu? l ntreb ea. E n Elveia. Doctorul spune c ar putea avea o ans, spuse el i vocea i se ngro. Dac-i aa, e numai datorit ie. Fiecare merit s i se acorde o ans, Jerry. Sper s se fac bine. Mulumesc, spuse el i i drese glasul. Nu nu tiu cum si spun ct i sunt de recunosctor Lara se ridic. Am ntrziat la o edin, spuse ea i iei lsndu-l privind n urma ei. *** edina era cu arhitecii pentru un proiect n New Jersey. Ai fcut o treab foarte bun, dar a dori unele modificri, spuse ea. A vrea o arcad eliptic, holuri n trei pri i perei de marmur. Schimbai acoperiul i dai-i forma unei piramide de cupru, cu un felinar care s lumineze noaptea. E vreo problem?
193

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Nu vd nici una, domnioar Cameron. Cnd edina se ncheie, sun interfonul. Domnioar Cameron, v caut Raymond Duffy, unul din efii de echip. Spune c e urgent. Lara ridic receptorul. Da, Raymond. Avem o problem, domnioar Cameron. Spune. Tocmai s-au adus nite blocri de ciment, care nu pot fi acceptate. Sunt crpate. Am de gnd s le trimit napoi, dar voiam s v spun dumneavoastr mai nti. Lara czu pe gnduri o clip. Ct de ru este? Destul de ru. Problema este c nu corespund cerinelor noastre i Nu pot fi aranjate? Bnuiesc c ar putea, dar ar costa prea mult. Aranjai-le, spuse ea. Urm un moment ndelungat de tcere la cellalt capt al firului. Bine. Dumneavoastr suntei efa. Lara puse receptorul la loc. Nu existau dect doi furnizori n ora i ar fi fost sinucidere curat, dac ar fi luptat mpotriva lor. *** La cinci, Philip nc nu sunase. Lara telefon la fundaia lui. Cu Philip Adler, v rog. Domnul Adler este plecat n turneu. V pot ajuta? Nu spusese nimic n legtur cu vreo plecare din ora. Nu, mulumesc. Asta e, i spuse ea. Deocamdat. *** Ziua s-a ncheiat cu vizita lui Steve Murchison. Era un individ uria, construit ca un maldr de crmizi. Ddu buzna n birou. Cu ce v pot fi de folos, domnule Murchison? ntreb Lara. S nu-i mai bagi nasul n treburile mele, spuse Murchison. Lara l privi calm. Ce s-a ntmplat?
194

- SIDNEY SHELDON -

Nu-mi place ca oamenii s-mi de peste cap afacerile. Dac v referii la domnul Guttman. Exact la el m refeream A preferat cldirea mea. L-ai fraierii, doamn. mi stai pe cap cam de multior. Team prevenit o dat. A doua oar nu te mai previn. N-avem loc amndoi n oraul sta. Nu tiu unde-i ii oule, dar ascunde-le, pentru c, dac-mi mai faci o chestie din asta, i le tai. i iei ca o furtun. *** Cina pe care o lu cu Paul acas la ea n seara aceea fu ncordat. Pari preocupat draga mea, spuse Paul. Vreo problem? Lara izbuti un zmbet. Nu. Totul e n regul. De ce nu mi-o fi spus Philip c pleac? Cnd va ncepe proiectul Reno? Howard i cu mine vom merge acolo din nou sptmna viitoare. Vom deschide peste vreo nou luni. Ai putea avea un copil n nou luni. Lara i privi surprins. Poftim? Paul Martin i lu minile ntr-ale sale. tii c sunt nebun dup tine. Lara. Mi-ai schimbat ntreaga via. A vrea ca lucrurile s fi stat altfel. Mi-ar fi plcut extraordinar de mult s avem copii mpreun. Lara nu gsi nimic de spus. Am o mic surpriz pentru tine, spuse el i scoase o cutiu din buzunar. Deschide-o. Paul mi-ai dat deja prea mult. Deschide-o. nuntru se afla un superb colier cu diamante. E minunat. El se ridic atunci i ea i simi minile atingndu-i pielea cnd i puse colierul. Minile alunecar pe sni i el spuse cu un glas rguit: Hai s mergem. O conducea spre dormitor, iar Larei i se nvrtea capul. Nu fusese niciodat ndrgostit de el i i fusese uor s se culce cu
195

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

el era ca un fel de plat pentru tot ce fcuse pentru ea numai c acum era cu totul altceva. Era ndrgostit. Sunt o proast, se gndi ea. S-ar putea s nu-l mai vd pe Philip niciodat Se dezbrc ncet, ovitoare, i apoi se trezi n pat, cu Paul Martin deasupra ei, n ea, gemnd. Scumpa mea. Sunt absolut nebun dup tine. Iar cnd ea i ridic privirea, vzu chipul lui Philip. *** Totul mergea ca pe roate. Renovarea hotelului din Reno avansa rapid. Cameron Towers urma s fie gata conform planului, iar Lara devenea din ce n ce mai celebr. l sunase pe Philip Adler de cteva ori de-a lungul lunilor dar era mereu n turneu. Domnul Adler este la Beijing Domnul Adler este la Paris Domnul Adler este la Sydney S-l ia naiba, i spuse Lara. *** n urmtoarele ase luni, Lara reui s i ia lui Steve Murchison trei proprieti pe care acesta le dorea. Keller veni la ea ngrijorat. Se aude prin ora c Murchison te amenin. Poate ar trebui s cedm puin. Este un duman primejdios, Lara. i eu sunt, spuse ea. Poate ar trebui s se apuce de altceva. Nu-i de glumit, Lara. E Uit de el, Howard. Tocmai am aflat de o proprietate n Los Angeles care nu este nc pe pia. Dac ne micm repede, cred c am putea s-o obinem. Mergem acolo mine diminea. *** Proprietatea se afla pe locul vechiului hotel Baltimore i consta din cinci acri. Un agent imobiliar i conducea pe Lara i pe Howard prin jur. O proprietate excelent, spuse el. Sincer. Nu greii Putei
196

- SIDNEY SHELDON -

construi un frumos orel aici. Imobile de locuit, magazine, cinematografe, centre comerciale Nu. O privi surprins. Poftim? Nu m intereseaz. Nu? De ce? Vecintatea, spuse ea. Nu cred c oamenii vor veni n partea aceasta. Los Angeles se mic spre vest. Oamenii sunt ca lemingii. Nu-i poi face s-i schimbe direcia. Dar O s v spun ce anume m intereseaz. Apartamentele comune. Gsii-mi un loc bun. Dup care se ntoarse spre Howard. mi pare ru c te-am fcut s pierzi timpul. Ne ntoarcem chiar azi dup-amiaz. ntorcndu-se la hotel, Keller cumpr un ziar. Hai s vedem cum merge piaa astzi. Rsfoir ziarul. Pe pagina cultural scria mare: Ast-sear la Hollywood Bowl Philip Adler. Lara tresri. Hai s ne ntoarcem mine, spuse ea. Keller o privi pentru o clip. Te intereseaz muzica sau muzicianul? Ia dou bilete. Lara nu mai fusese niciodat la Hollywood Bowl. Cel mai mare amfiteatru natural din lume, nconjurat de dealurile Hollywoodului, este un parc deschis tot timpul anului pentru vizitatori. Bowl, care avea optsprezece mii de locuri, era plin pn la refuz i Lara putea simi emoia publicului. Cei din orchestr ncepur s apar pe scen ntmpinai de aplauze nerbdtoare. Apru i Andr Prvin i aplauzele devenir i mai entuziaste. Se fcu puin linite, dup care izbucnir aplauze puternice n clipa cnd Philip Adler urc pe scen, elegant, n frac. Lara i strnse braul lui Keller. Nu-i aa c e frumos? opti ea, dar Keller nu rspunse. Philip se aez la pian i ncepu s cnte. Farmecul su i cuceri pe toi ntr-o clip. Noaptea avea ceva mistic. Stelele strluceau aproape, luminnd dealurile ntunecate care nconjurau amfiteatrul. Mii de oameni stteau tcui, micai de mreia muzicii. Dup ultimele acorduri, se auzi un vuiet cnd publicul se ridic
197

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

n picioare aplaudnd i ovaionnd. Philip fcea plecciune dup plecciune. Hai s mergem n culise, spuse ea. Keller se ntoarse s o priveasc. Glasul i tremura de emoie. Intrarea n culise era ntr-o parte a spaiului destinat orchestrei. Un paznic se afla la u innd la distan mulimea. Domnioara Cameron a venit s l vad pe domnul Adler, spuse Keller. V ateapt? Da, zise Lara. Rmnei aici, v rog, spuse omul i dup o clip se ntoarse Putei intra, domnioar Cameron. Lara i Keller intrar n foaierul artitilor. Philip se afla n mijlocul unei mulimi de oameni care l felicitau. Dragul meu, n-am auzit niciodat un Beethoven interpretat att de superb. Ai fost incredibil. Philip spunea: V mulumesc mulumesc cu o astfel de muzic este uor s fii inspirat mulumesc Andr este un dirijor att de bun mulumesc Totdeauna mi-a fcut plcere s cnt la Bowl i ridic privirea deodat i, zrind-o pe Lara, i arunc din nou acel zmbet. V rog s m scuzai, spuse el fcndu-i loc prin mulime spre ea. Habar nu aveam c eti n ora. Am venit azi-diminea. Howard Keller, asociatul meu. ncntat, spuse Keller scurt. Philip se ntoarse atunci spre un brbat scund i ndesat care se afla n spatele lui. Impresarul meu, William Ellerbee, spuse el i se schimbar saluturi. Philip o privea pe Lara. Este o petrecere n seara asta la Beverly Hilton. M ntrebam dac Ne-ar face mare plcere, spuse Lara. *** Cnd Lara i Keller ajunser, Sala de Bal Internaional a
198

- SIDNEY SHELDON -

hotelului Beverly Hilton era plin de muzicieni i melomani care discutau despre muzic. ai observat cu ct te apropii mai mult de Ecuator, cu att fanii devin mai expansivi i mai nflcrai cnd cnta Franz Liszt, pianul lui devenea o adevrat orchestr nu sunt de acord cu tine. Talentul lui De Groote nu este pentru studiile lui Liszt sau ale lui Paganini, ci mai mult pentru Beethoven trebuie s domini peisajul emoional al concertului Muzicieni care vorbesc lucruri de neneles se gndi Lara. Philip era nconjurat, ca de obicei, de fani care l adorau. Lara se nfierbnta numai privindu-l. Cnd o vzu sosind, Philip o ntmpin cu un zmbet larg. Ai reuit. M bucur att de mult. N-a i lipsit nici n ruptul capului. Howard Keller i privea cum stteau de vorb i i spuse: Poate ar fi trebuit s nv s cnt la pian. Sau poate ar trebui doar s m trezesc la realitate. I se prea c trecuse att de mult vreme de cnd o vzuse prima oar pe tnra aceea inteligent, nerbdtoare i ambiioas. Timpul fusese ngduitor cu ea i rmsese n loc i pentru el. Mine trebuie s m ntorc la New York, dar poate vom lua mpreun micul dejun, spuse Lara. A vrea s pot face asta, dar plec la Tokio dis-de-diminea. Ea avu un moment de dezamgire. De ce? El ncepu s rd. Asta fac eu, Lara. Dau o sut cincizeci de concerte pe an. Uneori chiar dou sute. Ct timp vei fi plecat acum? Opt sptmni. O s-mi fie dor de tine, spuse ea ncet. Habar n-ai ct de mult.

Capitolul douzeci i doi


n urmtoarele cteva sptmni, Lara i Keller au fost la Atlanta s vad dou terenuri la Ainsley Park i unul la
199

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Dunwoody. Afl-mi nite preuri pentru Dunwoody, spuse Lara. Am putea face nite apartamente acolo. De la Atlanta au zburat la New Orleans, unde i-au petrecut dou zile explornd cartierul central comercial i o zi la lacul Pontchartrain. Lara gsi dou locuri care i plceau. La o zi dup ce se ntoarser, Keller intr n biroul ei. Avem ghinion cu proiectul din Atlanta, zise el. Ce vrei s spui? Cineva ne-a ntrecut. Lara l privi surprins. Cum s-a putut? Proprietile acelea nu erau nici mcar pe pia. tiu. Probabil c s-a aflat. Lara ddu din umeri. Bnuiesc c nu le poi ctiga chiar pe toate. n dup-amiaza aceea, Keller i mai aduse o veste proast. Am pierdut afacerea de la lacul Pontchartrain. Sptmna urmtoare se duser la Seattle, unde explorar Insula Mercer i Kirkland. Era un loc care o interesa pe Lara, aa c imediat ce se ntoarser la New York, i spuse lui Keller: Hai s punem mna pe el. Cred c e un adevrat izvor de bani. Ai dreptate. Ai fcut oferta pentru Kirkland? ntreb Lara la o edin a doua zi. Keller scutur din cap. Cineva ne-a luat-o nainte. Lara czu pe gnduri. Howard, vezi dac poi s afli cine ne face figurile astea. i lu mai puin de douzeci i patru de ore. Steve Murchison. El a pus mna pe toate? Da. Atunci nseamn c cineva din biroul sta are gura spart. Aa s-ar prea. Chipul i era ntunecat. A doua zi diminea angaja o agenie de detectivi pentru a gsi fptaul. Nu avur, ns, nici un succes. Dup prerea noastr toi angajaii dumneavoastr sunt curai, domnioar Cameron. n nici unul din birouri nu se afl
200

- SIDNEY SHELDON -

microfoane, iar telefoanele nu au fost puse sub urmrire. Ajunseser ntr-un impas. Poate au fost doar nite simple coincidene, se gndi Lara. Dar nici ea nu credea. *** Turnul de aizeci i opt de etaje din Queens era pe jumtate ncheiat i Lara i invit pe bancheri s vin s vad cum avansau lucrrile. Cu ct erau mai multe etaje, cu att costa mai mult. Cele aizeci i opt de etaje ale Larei erau de fapt aptezeci i cinci. Era un truc pe care l nvase de la Paul Martin. Toat lumea face aa, rsese Paul. Nu trebuie dect s schimbi numerele etajelor. i cum faci asta? Foarte simplu. Primul set de lifturi este din holul de la intrare pn la etajul douzeci i patru, al doilea, de la treizeci i patru la aizeci i opt. Totdeauna se face aa. Datorit sindicatelor, la lucrrile de construcii existau jumtate de duzin de fantome pltite oameni care nu existau. Erau un director al proteciei muncii, un coordonator al construciilor, un supraveghetor al materialelor i alii cu funcii cu rezonan impresionant. La nceput, Lara pusese ntrebri n legtur cu acest lucru. Nu-i face griji, i spusese Paul. Face parte din costul afacerilor. *** Howard Keller locuia ntr-un mic apartament n Washington Square, iar cnd l-a vizitat ntr-o sear, Lara i-a aruncat privirile n jur i a spus: Dar asta e o gaur de oarece. Trebuie neaprat s te mui de aici. i la ndemnurile ei, s-a mutat ntr-un apartament mai mare n centru. ntr-o sear, cnd au lucrat pn trziu, Lara i spuse: Pari extenuat. Ce-ar fi s te duci acas s te culci, Howard? Bun idee, spuse el cscnd. Pe mine diminea. Vino mai trziu, i spuse Lara.
201

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

*** Keller se urc la volan i porni spre cas gndindu-se la o afacere pe care tocmai o ncheiaser i la ct de bine se descurcase Lara. Era interesant lucrul alturi de ea. Interesant i dificil. ntr-un fel, n subcontientul lui, tot mai spera s se ntmple o minune. Am fost oarb c n-am vzut pn acum, dragul meu Howard. Nu m intereseaz nici Paul Martin, nici Philip Adler. Numai pe tine te-am iubit tot timpul. Slabe anse. *** Ajungnd acas, introduse cheia n broasc, dar nu se potrivea. Uluit, ncerc din nou. Deodat, ua se deschise brusc dinuntru i n fa i apru un necunoscut. Ce naiba crezi c faci? ntreb omul. Keller i privi uimit. Dar locuiesc aici. Pe naiba. Dar eu spuse el i, dintr-odat i ddu seama. mi mi pare ru, se blbi el rou la fa. Am locuit aici. Eu Ua i se trnti n nas i el rmase locului derutat. Cum am putut s uit c m-am mutat? Am muncit prea mult. *** Lara se afla n mijlocul unei conferine cnd sun telefonul ei personal. Ai fost foarte ocupat n ultima vreme, scumpa mea. Mi-a fost dor de tine. Am cltorit mult, Paul. Nu putea s i spun c i ei i fusese dor de el. Hai s dejunm azi mpreun. Lara se gndi la tot ce fcuse el pentru ea. Mi-ar face plcere, spuse ea atunci fiindc nu ar fi vrut nici n ruptul capului s l rneasc. *** Dejunar la Domnul Chows.
202

- SIDNEY SHELDON -

Ari minunat, spuse Paul. Orice ai fi fcut i-a priit cu siguran. Cum mai merge treaba la hotelul din Reno? Foarte bine, spuse ea entuziasmat i n urmtorul sfert de or i descrise cum progresau lucrrile. Ar trebui s deschidem peste dou luni. Un brbat i o femeie din partea cealalt a ncperii tocmai plecau. Brbatul se afla cu spatele la Lara, dar i prea cunoscut. Cnd se ntoarse pentru o clip, zri chipul lui Steve Murchison. i femeia cu care era i se prea cunoscut. Cnd se aplec s i ia poeta, Larei i se opri inima n loc. Gertrude Meeks, secretara mea. Bingo, spuse ea ncet. S-a ntmplat ceva? ntreb Paul. Nu. Totul e n regul. Continu s i descrie hotelul. Cnd se ntoarse de la mas, l chem pe Keller. i aduci aminte de proprietatea din Phoenix pe care am vzut-o acum cteva luni? Da, am refuzat-o. Ai spus c nu era bun. M-am rzgndit, spuse ea i aps pe butonul interfonului. Gertrude, vrei s vii puin, te rog? Da, domnioar Cameron. Gertrude Meeks intr n birou. A vrea s-i dictez ceva, spuse Lara. Pentru Baron Brothers din Phoenix. Gertrude ncepu s scrie. Domnilor, m-am mai gndit n legtur cu proprietatea Scottsdale i m-am hotrt s o cumpr imediat. Cred c, n timp, se va dovedi cea mai valoroas achiziie a mea, dict ea, iar Keller o privea uluit. Voi lua legtura cu dumneavoastr peste cteva zile pentru a discuta preul. Toate cele bune. Voi semna eu. Da, domnioar Cameron. Asta-i tot? Tot. Keller privi n urma Gertrudei, dup care se ntoarse spre Lara. Lara, ce faci? Am analizat proprietatea aceea. N-are nici o valoare. Dac tu Linitete-te. N-o s ncheiem nici o afacere. Atunci, de ce? Dac nu m-nel, Steve Murchison o va face. Am vzut-o pe Gertrude lund masa cu el astzi.
203

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Keller o privi uluit. S fiu al naibi. A vrea s atepi vreo dou zile i dup aceea s-l suni pe Baron s-l ntrebi de proprietate. Dup dou zile, Keller veni la ea n birou zmbind. Ai avut dreptate, spuse el. Murchison a nghiit momeala serios de tot. Acum este proprietarul mndru al unui teren de cincizeci de acri fr nici o valoare. *** Lara o chem pe Gertrude Meeks. Da, domnioar Cameron. Eti concediat, spuse Lara. Gertrude o privi surprins. Concediat? De ce? Nu-mi plac oamenii cu care iei. Du-te la Steve Murchison i spune-i c aa am spus eu. Gertrude se fcu palid. Dar Asta-i tot. Vei iei cu escort de aici. *** La miezul nopii, Lara l sun pe Max, oferul ei. Adu maina n fa, i spuse ea. Da, domnioar Cameron. Maina o atepta. Unde dorii s mergei, domnioar Cameron? ntreb Max. Prin Manhattan. A vrea s vd ce am fcut. El o privi. Poftim? Vreau s-mi privesc cldirile. Se plimbar prin ora oprindu-se la centrul comercial, la cel de locuine i la zgrie-nori. Erau Cameron Square, Cameron Plaza, Cameron Center i scheletul lui Cameron Towers. Lara sttea pe bancheta mainii uitndu-se la fiecare cldire i gndindu-se la oamenii care locuiau i lucrau acolo. Le atinsese vieile. Eu am fcut ca oraul sta s arate mai bine, i spuse ea. Am fcut tot ce am vrut. Atunci de ce nu am linite? Ce-mi lipsete? Dar tia foarte bine.
204

- SIDNEY SHELDON -

*** A doua zi diminea, Lara l sun pe William Ellerbee, impresarul lui Philip. Bun dimineaa, domnule Ellerbee. Bun dimineaa, domnioar Cameron. Cu ce v pot fi de folos? M ntrebam unde concerteaz Philip Adler sptmna aceasta. Philip are un program foarte ncrcat. Mine sear va fi la Amsterdam, apoi se duce la Milano, Veneia i dorii s tii i restul? Nu, nu. Ajunge. Eram doar curioas. Mulumesc. Cu mult plcere Lara intr n biroul lui Keller. Howard, trebuie s plec la Amsterdam. El o privi surprins. Dar ce avem noi acolo? E numai o idee, spuse ea evaziv. O s te anun dac e ceva. Spune s-mi pregteasc avionul, da? L-ai trimis pe Bert la Londra, ai uitat? O s-i spun s se ntoarc mine i Vreau s plec astzi, spuse ea cu o nflcrare care o lu cu totul prin surprindere. O s merg cu un avion de linie, adug ea i dup ce se ntoarse n birou, i spuse lui Kathy: Rezerv-mi un loc la primul avion spre Amsterdam cu KLM. Da, domnioar Cameron. Vei sta mult? o ntreb Keller. Avem cteva edine programate care M ntorc peste o zi, dou. Vrei s vin i eu cu tine? i mulumesc, Howard. De data asta, nu. Am vorbit cu un prieten al meu senator din Washington. Crede c exist ansa s se aprobe legea prin care s se elimine o mare parte din stimulentele fiscale pentru construcii. Dac se aprob, va distruge impozitele pe profiturile realizate din vnzarea investiiilor capitale i va stopa deprecierea rapid. Ar fi o stupiditate, spuse Lara. Ar distruge industria imobiliar. tiu. El este mpotriv.
205

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Muli vor fi mpotriv. Nu va fi aprobat niciodat, spuse Lara. De la bun nceput Sun telefonul personal. Lara se uit la el. Sun din nou. Nu rspunzi? ntreb Keller. Larei i se usc gura. Nu. *** Paul Martin ascult telefonul sunnd n gol de o duzin de ori i apoi nchise. Sttu mult vreme gndindu-se la Lara. I se prea c, n ultima vreme, era mai puin accesibil, puin mai distant. Ar putea exista altcineva? Nu. i spuse Paul Martin. Ea mi aparine mie. Totdeauna mi va aparine mie. *** Zborul cu KLM era plcut. Locurile de la clasa nti a acelui mare 747 erau spaioase i confortabile, iar stewardesele erau foarte atente. Lara era prea nervoas pentru a putea mnca sau bea ceva. Ce fac? se ntreb ea. M duc la Amsterdam neinvitat i el va fi, probabil, prea ocupat chiar i pentru a m vedea. Dac alerg dup el, s-ar putea s distrug i ultima ans pe care a fi putut s o am. Dar e prea trziu. Se instala la Grand Hotel de pe Oudezijds Voorburgwal 197, unul din cele mai frumoase hoteluri din Amsterdam. Avem un apartament minunat pentru dumneavoastr, domnioar Cameron, spuse recepionerul. V mulumesc. neleg c Philip Adler are un recital disear. tii cumva unde? Bineneles, domnioar Cameron. La Concert-gebouw. mi putei face rost de un bilet? Cu mult plcere. *** Cnd intr n apartament, Lara auzi telefonul sunnd. Era Howard Keller. Ai avut un zbor plcut? Da, mulumesc.
206

- SIDNEY SHELDON -

M gndeam c ai vrea s tii c am vorbit la dou bnci pentru afacerea de pe Seventh Avenue. i? Glasul lui vibra. Au acceptat cu plcere. Lara era vesel. i-am spus eu! Va fi ceva nemaipomenit. Vreau s aduni o echip de arhiteci, constructori grupul nostru de construcii tot. Am neles. Mai vorbim mine. Ea nchise i se gndi la Howard Keller. Era att de drgu. Sunt att de norocoas. E totdeauna lng mine. Trebuie s-i gsesc pe cineva minunat. *** Philip Adler era totdeauna nervos nainte de concert. Repetase cu orchestra de diminea, mncase un prnz uor i apoi, pentru a nu se mai gndi la concert, se duse s vad un film englezesc. n timp ce urmrea filmul, n minte i rsuna muzica pe care avea s o interpreteze n seara aceea. Nu i ddea seama c btea cu degetele n braul scaunului, pn cnd, la un moment dat, persoana care sttea alturi i spuse: Vrei s nu mai facei zgomotul sta ngrozitor? V rog s m scuzai, spuse Philip politicos, dup care se ridic, iei din sala de cinematograf i porni pe strzile Amsterdamului. Vizit Rijksmuseum, se plimb prin Grdina Botanic a Universitii Libere i se uit n vitrinele magazinelor de pe P.C. Hooftstraat. La patru dup-amiaz se ntoarse la hotel pentru a trage un pui de somn. Habar nu avea c Lara Cameron se afla chiar n apartamentul de deasupra. La apte, Philip sosi la intrarea artitilor de la Concertgebow, vechea i frumoasa sal de concerte din inima Amsterdamului. Holul era deja plin de cei care ajunseser mai devreme. n timp ce i mbrca fracul n cabin, directorul de la Concertgebow ddu buzna deodat. Am vndut absolut toate biletele, domnule Adler! i a trebuit s trimitem acas o mulime de oameni. Dac ai putea rmne nc o zi, dou, a tiu c avei un program ncrcat voi vorbi cu domnul Ellerbee n legtur cu revenirea
207

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

dumneavoastr aici anul viitor i poate Dar Philip nu l asculta. Se concentra asupra recitalului pe care urma s l dea. n cele din urm, directorul ridic din umeri n semn c i cerea scuze i iei fcnd plecciuni. Philip interpreta muzica de nenumrate ori n minte. Cineva btu n ua cabinei. Suntei ateptat pe scen, domnule Adler. Mulumesc. Venise timpul. Philip se ridic. ntinse minile, care i tremurau uor. Nu scpa niciodat de nervozitatea dinaintea unui spectacol. Acelai lucru li se ntmpla tuturor marilor pianiti Horovitz, Rubinstein, Serkin. Philip simi un gol n stomac i inima i btea cu putere. De ce m silesc s trec prin asemenea chinuri? se ntreb el. Dar tia rspunsul. Se mai uit o dat n oglind, dup care iei din cabin, strbtu coridorul lung i porni s coboare cele treizeci i trei de trepte care duceau pe scen. Fu scldat ntr-o baie de lumin n timp ce se ndrepta spre pian. Aplauzele erau asurzitoare. Se aez la pian i, ca prin farmec, nervozitatea i dispru. Era ca i cum o alt persoan i lua locul, cineva calm, linitit i perfect stpn pe sine. ncepu s cnte. Lara, care se afla n sal, simi un fior cnd l vzu aprnd pe scen. Prezena lui era ca o vraj. M voi cstori cu el, i spuse ea. tiu sigur. Dup aceea se ls pe spate n scaun prad muzicii lui care o nvlui. Recitalul a fost un triumf, iar foaierul artitilor era nesat de lume dup aceea. Philip nvase demult s mpart mulimea invitat n foaier n dou categorii: fanii i ceilali muzicieni. Fanii erau totdeauna plini de entuziasm. Dac spectacolul era un succes, felicitrile celorlali muzicieni erau cordiale. Dac era un eec, felicitrile lor erau foarte cordiale. Philip avea muli fani adoratori n Amsterdam i n seara aceea foaierul era plin de ei. El se afla n centrul ncperii, zmbind, acordnd autografe i fiind politicos i rbdtor cu o sut de necunoscui. n mod invariabil, cineva spunea: M mai inei minte? i el se prefcea c da. Chipul dumneavoastr mi se pare cunoscut i aminti de sir Thomas Beecham, care nscocise ceva pentru a-i ascunde memoria slab. Cnd cineva l ntreba M mai inei minte?, marele dirijor spunea Ah, bineneles! Ce mai facei i tatl ce mai face? Formula a funcionat pn cnd, dup un concert dat la Londra, o tnr i-a spus n foaier: Ai
208

- SIDNEY SHELDON -

fost minunat maestre. M mai inei minte? i Beecham a rspuns galant: Bineneles, draga mea. Ce mai face tatl tu? iar tnra a spus: Tata face foarte bine, mulumesc. i este nc regele Angliei. Philip acorda autografe peste autografe, ascultnd cunoscutele fraze L-ai fcut pe Brahms s renvie pentru mine! Nici nu v pot spune ct de micat am fost! Am toate albumele dumneavoastr Vrei s-mi acordai un autograf i pentru mama? Este cea mai mare admiratoare a dumneavoastr cnd ceva l fcu s i ridice privirea. Lara se afla n prag i l privea. El fcu ochii mari, surprins. V rog s m scuzai. i croi drum spre ea i i lu mna. Ce surpriz minunat! Ce faci la Amsterdam? Ai grij, Lara. Am avut ceva treburi i, cnd am auzit c ai recital, a trebuit s vin. Destul de inocent. Ai fost minunat, Philip. i mulumesc Eu spuse el, dar se opri pentru a mai acorda un autograf. Dac eti liber pentru cin Sunt liber, spuse ea repede. *** Luar cina la restaurantul Bali de pe Leidsestraat. Cnd intrar, toat lumea se ridic aplaudnd. n Statele Unite, aplauzele ar fi fost pentru mine, i spuse Lara. Dar simi o cldur puternic numai pentru c se afla lng Philip. Este o mare cinste s v avem printre noi, domnule Adler, spuse matre dhotel conducndu-i la o mas. V mulumesc. n vreme ce se aezau, Lara se uit n jur la toi acei oameni care l priveau cu admiraie pe Philip. Te iubesc cu adevrat, nu-i aa? El scutur din cap. Iubesc muzica. Eu sunt doar mesagerul. Am nvat acest lucru cu foarte mult timp n urm. Odat, cnd eram foarte tnr i, poate, puin arogant, am dat un concert, la finalul cruia au fost ropote de aplauze puternice, iar eu fceam plecciuni i zmbeam plin de mine, pn cnd dirijorul s-a ntors cu faa la
209

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

public, a ridicat partitura deasupra capului i le-a amintit tuturor c, de fapt, pe Mozart l aplaudau. A fost o lecie pe care nu am uitat-o niciodat. Nu te plictiseti s cni aceeai muzic de fiecare dat, sear de sear? Nu, pentru c nici un recital nu e la fel cu cellalt. Muzica poate fi aceeai, dar dirijorul este altul i orchestra e alta. Comandar o cin rijsttafel i Philip spuse apoi: ncercm s facem n aa fel ca fiecare recital s fie perfect, dar nu exist nici un succes deplin, pentru c avem de-a face cu muzica, iar ea este totdeauna mai bun dect noi. Trebuie s regndim muzica de fiecare dat pentru a recrea sunetul compozitorului. Nu eti niciodat mulumit? Niciodat. Fiecare compozitor i are propriul sunet. Fie c e vorba de Debussy, Brahms, Haydn sau Beethoven elul nostru este s surprindem acel sunet deosebit. Li se servi cina. Rijsttafel era o mas indonezian, care consta din douzeci i unu de feluri de mncare, care includeau varieti de carne, pete, pui, tieei i dou deserturi. Cum poate cineva s mnnce att? ntreb Lara rznd. Olandezii au o mare poft de mncare. Lui Philip i era greu s i ia ochii de la Lara. Simea o plcere ridicol pentru faptul c ea se afla acolo. Avusese legturi cu o mulime de femei frumoase, dar Lara nu semna cu nici una. Era puternic i, totui, feminin i absolut incontient de frumuseea ei. i plcea vocea ei gutural i sexy. De fapt, mi place totul la ea, recunoscu Philip n sinea lui. Unde te duci de aici? l ntreb ea. Mine voi fi la Milano. Apoi la Veneia, Viena, Paris, Londra i, n final, napoi la New York. Pare att de romantic. Philip rse. Nu tiu dac romantic este cuvntul potrivit. Dac stm s ne gndim la programele de zbor nesigure, hotelurile necunoscute i mesele la restaurant n fiecare sear. Dar nu prea m deranjeaz, pentru c momentele cnd cnt sunt extraordinare. Sindromul zmbii, v rog ns, nu-l pot suferi. Ce-i asta? S fii tot timpul expus privirilor, s le zmbeti unor oameni de care nu-i pas, s-i trieti viaa ntr-o lume de strini.
210

- SIDNEY SHELDON -

tiu cum este, spuse Lara ncet. *** Totdeauna dup un concert sunt plin de energie, spuse Philip dup cin. N-ai vrea s facem o plimbare pe canal? Cu mare plcere. Se mbarcar pe un vapora care fcea curse pe Anstel. Nu era lun, dar oraul era scldat n mii de lumini. Plimbarea pe canal era ncnttoare. Printr-un difuzor se revrsau informaii n patru limbi: Acum trecem pe lng locuinele vechi de secole ale negustorilor cu frontoanele lor bogat decorate. n fa se afl turnurile vechii biserici. Sunt o mie dou sute de poduri peste canale, toate umbrite de minunate alei de ulmi Trecur pe lng Smalste Huis cea mai ngust cas din Amsterdam care era doar ct limea uii de la intrare, Westerkerk cu coroana mpratului habsburg Maximilian, apoi pe sub podul de lemn basculant de peste Amstel, pe sub Magere Brug, podul ubred, i pe lng nenumrate ambarcaiuni locuite, care serveau drept adpost pentru sute de familii. E un ora att de frumos, spuse Lara. Nu ai mai fost niciodat aici? Nu. i ai venit pentru afaceri? Lara oft adnc. Nu. El o privi surprins. Dar ai spus c Am venit la Amsterdam ca s te vad. El simi brusc un fior de plcere. Sunt sunt foarte mgulit. i mai trebuie s-i mrturisesc ceva. i-am spus c m intereseaz muzica clasic. Nu-i adevrat. Un zmbet flutur pe buzele lui Philip. tiu. Lara l privi mirat. tii? Profesorul Meyers este un vechi prieten al meu, zise el uor. M-a sunat s-mi spun c i preda un curs rapid despre Philip Adler. Era ngrijorat ca nu cumva s ai ceva de gnd n privina
211

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

mea. Avea dreptate, spuse ea ncet. Ai pe cineva? Vreo relaie serioas, vrei s spui? Lara era deodat stnjenit. Dac nu te intereseaz, plec i i lu mna ntr-a lui. Hai s coborm la prima staie. *** Cnd se ntoarser la hotel, gsir o duzin de mesaje din partea lui Howard Keller. Lara le puse n poet fr s le citeasc. n clipa aceea nimic nu prea mai important n viaa ei. n camera ta sau n a mea? ntreb Philip ncet. A ta. Era n ea o nerbdare care o ardea. I se prea c ateptase toat viaa clipa aceea. Asta i lipsea. l gsise pe strinul de care era ndrgostit. Ajunser n camera lui Philip i amndoi ardeau de nerbdare. Philip o lu n brae i ncepu s o srute uor, cu tandree, explornd, n timp ce ea murmura: Ah, Doamne. ncepur s se dezbrace reciproc. Linitea din ncpere fu ntrerupt deodat de un tunet puternic. ncet, norii cenuii de pe cer lsar s iroiasc o ploaie uoar. ncepu ncet i blnd, mngind aerul cald erotic, lingnd cldirile, sugnd iarba moale i srutnd toate colioarele ntunecate ale nopii. Era o ploaie cald, abundent i senzual, care cobora ncet, ncet, pn cnd ritmul se ntei preschimbndu-se ntr-o furtun nvalnic, aprig i poruncitoare, un ritm constant i slbatic, afundndu-se cu din ce n ce mai mult for, micndu-se din ce n ce mai repede, pn cnd, n cele din urm, explod ntr-o serie de tunete. Dintr-odat, la fel de neateptat cum ncepuse, se opri. Lara i Philip se aflau unul n braele celuilalt, epuizai. Philip o inea strns, aa nct i putea simi btile inimii. Se gndi la o replic pe care o auzise odat ntr-un film. S-a micat cumva pmntul pentru tine? Dumnezeule, da i spuse el. Dac ar fi muzic, ar fi Barcarolle de Chopin sau Fantezia lui Schumann. i simea rotunjimile trupului lipite de el i ncepu s se excite din nou.
212

- SIDNEY SHELDON -

Philip spuse ea cu un glas rguit. Da? Ai vrea s merg cu tine la Milano? Se trezi zmbind. Oh, Doamne, da! Bine, murmur Lara i se aplec deasupra lui lsndu-i prul moale s se preling peste trupul lui zvelt i tare. n clipa aceea, rencepu s plou. *** ntorcndu-se n camera ei, Lara i telefon lui Keller. Te-am trezit cumva, Howard? Nu, spuse el cu un glas somnoros. Totdeauna m trezesc la patru dimineaa. Ce-i pe acolo? Lara ardea de nerbdare s i spun, dar zise doar: Nimic. Plec la Milano. Cum? Dar n-avem nimic la Milano. Ah, ba cum s nu avem, se gndi Lara vesel. Mi-ai primit mesajele? Uitase s le citeasc. Simindu-se vinovat, spuse: Nu nc. Am auzit nite zvonuri n legtur cu cazinoul. Ce s-a ntmplat? Au fost nite plngeri n legtur cu licitaia. Nu-i face griji. Dac se ivete vreo problem se va ocupa Paul Martin de ea. Tu eti efa. A vrea s trimii avionul la Milano. Spune-le piloilor s m atepte acolo. Voi lua legtura cu ei la aeroport. Bine, dar Culc-te la loc. *** Dimineaa la patru, Paul Martin era perfect treaz. Lsase nenumrate mesaje pe robotul din apartamentul Larei, dar nu primise nici un telefon. Altdat i spunea dac avea de gnd s plece. Se ntmpla ceva. Ce avea oare de gnd? Ai grij, draga mea, opti el. Ai mare grij.
213

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Capitolul douzeci i trei


La Milano, Lara i Philip Adler se instalar la Antica Locanda Solferino, un hotel ncnttor cu numai dousprezece camere i i petrecur dimineaa fcnd dragoste pasionat. Dup aceea, se duser la Cernobbia i luar masa de prnz la lacul Como, la frumoasa Villa dEst. *** Concertul din seara aceea a fost un mare triumf i foaierul artitilor de la La Scala era plin de admiratori. Lara sttea la o parte, privind cum fanii lui Philip l nconjurar atingndu-l, adorndu-l, cerndu-i autografe i oferindu-i mici cadouri. Simi deodat o zvcnire de gelozie. Unele erau tinere i frumoase i Larei i se prea c inteniile tuturor erau foarte clare. O americanc mbrcat ntr-o rochie elegant Fendi spuse: Dac suntei liber mine, domnule Adler, va fi o mic cin intim la mine la vil. Foarte intim. Larei i venea s o strng de gt pe cea. Philip zmbi. mulumesc, dar m tem c nu sunt liber. O alta ncerc s i strecoare cheia ei de la hotel, dar el cltin din cap. Se uit ia Lara i zmbi. Femeile se ngrmdeau n jurul lui. Lei era magnifico, maestro! Molto gentile da parte sua, spuse Philip. Lho sentito suonare Tanno scorso. Bravo! Grazie, spuse Philip zmbind. O femeie l prinse de bra. Serebbe possibile cenare insieme? Philip cltin din cap spunnd: Ma non credo che sara possibile. Lara avea impresia c nu se mai sfrea totul. n cele din urm, Philip i fcu drum spre ea i i opti: Hai s-o tergem de aici. Si! spuse ea zmbind. ***
214

- SIDNEY SHELDON -

Merser la Biffy, localul din incinta Operei, i, n clipa cnd intrar, toat lumea, n inut de concert, se ridic ncepnd s aplaude. Matre dhotel i conduse pe Philip i pe Lara la o mas n mijlocul ncperii. Este o mare cinste s v avem printre noi, domnule Adler. Fu adus o sticl de ampanie i toastar. Pentru noi, spuse el cu cldur. Pentru noi. Philip comand dou din specialitile casei, osso buco i penne all arrabbiata. Tot timpul cinei vorbir i li se prea c se cunoteau dintotdeauna. Erau mereu ntrerupi de oameni care veneau la mas pentru a-l felicita pe Philip i pentru a-i cere autografe. Aa e tot timpul, nu? l ntreb Lara. Philip ddu din umeri. Depinde de ar. Pentru fiecare dou ore pe care le petreci pe scen, petreci nenumrate altele acordnd autografe sau interviuri. Ca pentru a sublinia ceea ce spusese ddu nc un autograf. Ai fcut ca acest turneu s fie minunat pentru mine, i spuse Philip oftnd. Vestea proast e c mine trebuie s plec la Veneia. O s-mi lipseti foarte mult. N-am fost niciodat la Veneia, spuse Lara. *** Avionul Larei i atepta la Aeroportul Linate. Cnd ajunser, Philip privi uimit aeronava uria. Acesta e avionul tu? Da. i ne va duce la Veneia. O s m rsfei, doamn. Asta i am de gnd, spuse Lara ncet. Aterizar la Veneia dup treizeci i cinci de minute, pe Aeroportul Marco Polo, unde o limuzin atepta pentru a-i duce pe mica distan pn la docuri. De acolo, urcar pe o ambarcaiune cu motor, care i transport pe insula Giudecca, unde se afla hotelul Cipriani Am rezervat dou apartamente, spuse Lara. M-am gndit c ar fi mai discret. n barc, n drum spre hotel, Lara i ntreb:
215

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Ct vom sta aici? Numai o noapte, m tem. Voi da un recital la La Fenice i apoi vom pleca la Viena. Acel vom i ddu fiori Larei. Discutaser despre acest lucru cu o noapte n urm. A vrea s stai cu mine ct poi de mult, spusese Philip, dar eti sigur c nu te rein de la ceva mai important? Nu exist nimic mai important. Te vei simi bine singur dup-amiaz? Eu voi fi prins cu repetiiile. Va fi n regul, l asigur Lara. Dup ce i luar n primire apartamentele, Philip o mbri. Trebuie s plec la oper acum, dar ai foarte multe de vzut aici. Bucur-te de Veneia. Ne vedem mai trziu, spuse el i se srutar. Srutul vru s fie scurt, dar se transform ntr-unul lung i plin de dorin. Mai bine plec ct mai pot, murmur Philip, sau nu voi mai fi n stare s ajung nici pn n hol. Repetiie plcut, i spuse ea zmbind. i Philip plec. Lara i telefon lui Howard Keller. Unde eti? ntreb el. Am tot ncercat s te gsesc. La Veneia. Urm un moment de tcere. Vom cumpra un canal? M interesez, spuse ea rznd. Ar trebui s te ntorci, zise Keller. Se ntmpl o mulime de lucruri. Tnrul Frank Roze a adus nite planuri noi. Mie mi plac, dar am nevoie de aprobarea ta pentru a Dac-i plac, d-i drumul, l ntrerupse ea. Nu vrei s le vezi? ntreb Keller cu un glas plin de uimire. Nu acum, Howard. Bine. i n privina negocierilor pentru proprietatea aceea din Cartierul de Vest, am nevoie de aprobarea ta O ai. Lara te simi bine? Niciodat nu m-am simit mai bine. Cnd te ntorci acas? Nu tiu. inem legtura. La revedere, Howard.
216

- SIDNEY SHELDON -

*** Veneia era genul de ora magic pe care l-ar fi creat Prospero. Lara i petrecu restul dimineii i toat dup-amiaza explornd. Se plimb prin Piaa San Marco, vizit Palatul Dogilor i Clopotnia, hoinri de-a lungul aglomeratului Riova degli Schiavoni, dar oriunde se ducea, se gndea la Philip. Porni pe strduele lturalnice, erpuite, pline de prvlii cu bijuterii, lucruri de piele i restaurante i se opri s cumpere nite bluze i earfe scumpe i articole de lenjerie pentru secretarele de la birou i portmonee i cravate pentru Keller i ceilali brbai. Intr ntr-un magazin de bijuterii de unde cumpr pentru Philip un ceas Piaget cu brar de aur. Ai putea grava pe el, v rog, Pentru Philip cu dragoste din partea Larei? Numai rostirea numelui o fcu s i fie dor de el. Cnd ei se ntoarse la hotel, servir cafeaua n grdina plin de verdea a hotelului Cipriani. Lara se uit la el i i spuse n sinea ei: Ce loc perfect ar fi acesta pentru o lun de miere. Am un cadou pentru tine, spuse ea i i ddu cutiua cu ceasul. El o deschise i rmase cu gura cscat. Dumnezeule! Trebuie s fi costat o avere. N-ar fi trebuit, Lara. Nu-i place? Ba sigur ca-mi place. Este superb, dar ! Poart-l i gndete-te la mine. N-am nevoie de asta pentru a m gndi la tine, dar i mulumesc. La ct plecm? l ntreb ea. La apte. Lara se uit atunci la ceasul lui Philip i spuse cu inocen n glas: Asta nseamn c avem dou ore. *** Sala de concerte era plin pn la refuz. Spectatorii erau n verv, aplaudnd i ovaionnd fiecare numr. La sfritul concertului, Lara se duse n foaier pentru a fi
217

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

alturi de Philip. Era la fel ca la Londra, Amsterdam i Milano, iar femeile parcau i mai fermectoare i mai nflcrate. Erau cel puin jumtate de duzin de femei frumoase n ncpere i Lara se ntreb cu care din ele i-ar fi petrecut Philip noaptea dac ea nu ar fi fost acolo. Cinar la Harrys Bar unde au fost ntmpinai cu mult cldur de ctre amabilul proprietar, Arrigo Cipriani. Ce plcere s v vd, signore. i signorina. V rog! i conduse la o mas ntr-un col. Comandar Bellini, specialitatea casei. i-a recomanda s ncepi cu pasta e fagioli, i spuse el. Este cea mai bun mncare din lume. Mai trziu, Philip nici nu mai inea minte ce mncase. Att era de vrjit de Lara. tia c se ndrgostea de ea i acest gnd l ngrozea. Nu pot face un angajament, se gndi el. Este imposibil. Eu sunt un nomad. Nu suporta s se gndeasc la clipa cnd ea i va prsi pentru a se ntoarce la New York. Ar fi vrut s prelungeasc seara aceea la nesfrit. Este un cazino pe Lido, i spuse el dup cin. i place s joci? Lara ncepu s rd. Ce-i att de amuzant? Ea se gndi la toate sutele de milioane pe care le juca nlnd acele cldiri. Nimic, spuse ea. Mi-ar face plcere. Luar o ambarcaiune cu motor care i duse pe Insula Lido. Trecur de hotel Excelsior ndreptndu-se spre imensa cldire alb care gzduia cazinoul plin de juctori nflcrai. Vistori, spuse Philip. Philip juc la rulet i n jumtate de or ctig dou mii de dolari. N-am mai ctigat pn acum, spuse el ntorcndu-se spre Lara. Eti talismanul meu norocos. Jucar pn la trei dimineaa, cnd li se fcu din nou foame. O ambarcaiune cu motor i duse n Piaa San Marco i se plimbar pe strdue pn ajunser la Cantina do Mori. Acesta este unul din cele mai bune bacaros din Veneia, spuse Philip. Te cred, zise Lara. Dar ce e un bacaros? Un bar unde se servesc cicchetti diverse delicatese locale.
218

- SIDNEY SHELDON -

O u din sticl ddea spre un spaiu ntunecat i ngust, unde cratie de cupru atrnau de tavan i o mulime de mncruri erau nirate pe o mas lung. Se ntoarser la hotel n zori. Se dezbrcar i Lara spuse: Fiindc veni vorba de delicatese *** A doua zi diminea devreme, Lara i Philip zburar spre Viena. Cnd mergi la Viena e ca i cum ai merge ntr-o alt ar, i spuse el. Exista o legend potrivit creia piloii ar spune: Doamnelor i domnilor, ne apropiem de aeroportul din Viena. V rugm s avei grij ca sptarele scaunelor i msuele s se afle n poziie dreapt, abinei-v de la fumat pn n aerogara i dai-v ceasurile n urm cu o sut de ani. Lara rse. Prinii mei s-au nscut aici. Vorbeau mereu de vremurile trecute i m fceau invidios. Mergeau pe Ringstrasse i Philip era teribil de tulburat, ca un copil care ardea de nerbdare s i mpart comorile cu ea. Viena este oraul lui Mozart, Haydn, Beethoven, Brahms, spuse el i o privi zmbind. Ah, am uitat c eti o expert n muzic clasic. Se instalar la Hotel Imperial. Trebuie s m duc la sala de concerte, i spuse el, dar am hotrt ca mine s fim liberi toat ziua. Vreau s-i art Viena. Mi-ar face mare plcere, Philip. O lu n brae. A vrea s fi avut mai mult timp acum, spuse el cu amrciune. i eu. O srut uor pe frunte. O s ne lum revana disear. Ea l inu strns. Promisiuni, promisiuni. *** Concertul avu loc n seara aceea la Musikverein.. Recitalul const n compoziii ale lui Chopin, Schumann i Prokofiev i fu
219

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

un nou triumf pentru Philip. Foaierul era din nou plin, numai c de data aceasta, limba era german. Sie waren wunderbar, her Adler! Das ist sehr nett von Ihnenf spuse Philip zmbind. Danke. Ich bin ein grosser Anhanger von Ihnen. Philip zmbi iar. Sie sind sehr freundlich. Vorbea cu ei, dar nu i putea lua ochii de la Lara. Dup recital, Lara i Philip luar o cin trzie la hotel. i ntmpin matre dhotel. Ct cinste! exclam el. Am fost la concert n seara asta. Ai fost magnific! Magnific! Suntei foarte amabil, spuse Philip cu modestie. Cina era delicioas, dar amndoi erau prea tulburai unul de cellalt pentru a putea mnca. Cnd chelnerul ntreb: Dorii ceva la desert? Philip rspunse repede: Da. Dar se uita la Lara. *** Instinctele i spuneau c nu era n regul ceva. Nu fusese niciodat att de mult plecat fr s i spun unde era. Oare l evita intenionat? Dac o fcea, nu putea fi dect un singur motiv. i aa ceva nu pot ngdui, i spuse Paul Martin. *** O raz palid de lun ptrunse pe fereastr aruncnd umbre slabe pe tavan. Lara i Philip stteau n pat, goi, urmrindu-i umbrele micndu-se deasupra capetelor. Unduirea perdelelor fcea ca umbrele s danseze ncet i legnat. Se apropiau ncet, se separau i se uneau din nou, pn cnd se mpreunar, devenind una singur i dansul se ntei, mai mult i mai mult, slbatic i, deodat, ncet i doar perdelele se unduiau uor. *** Avem o zi ntreag i o sear de stat aici, spuse Philip a
220

- SIDNEY SHELDON -

doua zi diminea devreme. Vreau s-i art o mulime de lucruri. Luar micul dejun jos n sufrageria hotelului, apoi pornir spre Kamtnerstrasse, unde circulaia mainilor era interzis. Magazinele erau pline de haine frumoase, bijuterii i antichiti. Philip nchirie o trsur cu un cal i pornir la plimbare pe strzile largi ale oraului. Pe Ring Road. Vizitar palatul Schonbrunn i admirar superba colecie de trsuri imperiale. Dup-amiaz luar bilete la coala de Clrie Spaniol, unde vzur armsarii Lipissaner. Dup ce merser la Prater, Philip spuse: Acum vom pctui! Ooh! Nu, spuse el rznd. M gndeam la altceva; O duse la Demels s guste incomparabilele produse de patiserie i cafea. *** Lara era fascinat de combinaia stilurilor arhitecturale din Viena: frumoase cldiri n stil baroc construite cu secole n urm alturi de cele ultramoderne. Pe Philip l interesau compozitorii. tiai c Franz Schubert a nceput prin a fi cntre aici? Era n corul Capelei Imperiale i, cnd vocea i s-a schimbat la aptesprezece ani, a fost dat afar. Atunci s-a hotrt s compun. Luar o cin uoar la un mic bistro i se oprir la o tavern n Grinzing. Nu vrei s facem o plimbare pe Dunre? ntreb Philip dup aceea. Enorm de mult. Era o sear perfect, cu o lun plin sclipitoare i o briz uoar de var. Stelele strluceau aproape. Ne lumineaz pe noi, pentru c suntem att de fericii, se gndi Lara. Se mbarcar pe un vapora de curse i dintr-un difuzor rzbteau acordurile lente ale valsului Dunrea albastr. n deprtare vzur o stea cztoare. Repede! Pune-i o dorin, spuse Philip. Lara nchise ochii i tcu o clip. i-ai pus o dorin?
221

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Da. Ce? Lara i ridic privirea spre ei i spuse cu mult seriozitate: Nu pot s-i spun, altfel nu se mplinete. Voi avea grij s se mplineasc, i spuse ea. Philip se ls puin pe spate i i zmbi. E perfect, nu-i aa? Poate fi mereu astfel, Philip. Ce vrei s spui? Ne-am putea cstori. Asta era, spus deschis. Ei nu se gndise la altceva n ultimele zile. Era teribil de ndrgostit de Lara, dar tia c nu se putea angaja fa de ea. Lara, este imposibil. Chiar aa? De ce? Doar i-am mai explicat, draga mea. Aproape tot timpul sunt plecat n astfel de turnee. Tu nu vei putea cltori cu mine mereu, nu? Nu, spuse ea, dar Vezi? N-ar merge. Mine la Paris i voi arta Nu voi merge la Paris cu tine, Philip. El crezu c nu nelesese bine. Poftim? Lara trase adnc aer n piept. Nu te voi mai vedea niciodat. A fost ca o lovitur n stomac. De ce? Te iubesc, Lara. Eu i eu te iubesc. Dar nu sunt un divertisment. Nu vreau s fiu doar nc una din admiratoarele tale care alearg dup tine. O poi avea pe oricare din ele vrei. Lara, eu nu vreau pe nimeni altcineva dect pe tine. Dar, nu-i dai seama, draga mea, c ar fi o csnicie nereuit? Avem viei separate, care sunt importante pentru amndoi. A vrea s fim mpreun mereu i n-am putea. Asta e, atunci, nu? spuse Lara ncordat. Nu ne vom mai vedea niciodat, Philip. Stai. Te rog! Hai s mai discutm. Hai s mergem n camera ta i Nu, Philip. Te iubesc foarte mult, dar aa nu vreau s continui. S-a terminat. Dar nu vreau s se termine, insist el. Rzgndete-te.
222

- SIDNEY SHELDON -

Nu pot, mi pare ru. Totul sau nimic. Tcur tot restul drumului napoi spre hotel. Cnd ajunser n hol, Philip spuse: Ce-ar fi s mergem n camera ta? Am putea s mai stm de vorb despre asta Nu, dragul meu. Nu mai avem despre ce s stm de vorb. O urmri cum intr n lift i dispare. Cnd ajunse n apartamentul ei, Lara auzi telefonul sunnd. Se grbi s rspund. Philip Sunt eu, Howard. Am ncercat toat ziua s dau de tine. Reui s i ascund dezamgirea. S-a ntmplat ceva? Nu. Voiam s vd ce faci. E foarte mult treab pe aici. Cnd crezi c te ntorci? Mine, zise ea. Mine m ntorc la New York, spuse Lara din nou i puse receptorul jos ncet. Rmase acolo, lng telefon, uitndu-se la el i rugndu-se s sune. Trecur dou ore i nu scoase nici un sunet. Am fcut o greeal, i spuse Lara cu amrciune. I-am dar un ultimatum i l-am pierdut. Dac a fi ateptat mcar Dac a fi mers la Paris cu el dac dac ncerc s i nchipuie viaa fr Philip. Era prea dureros. Dar nu puteam continua astfel, se gndi ea. Vreau s ne aparinem unul altuia. A doua zi trebuia s se ntoarc la New York. Se ntinse pe canapea, complet mbrcat, cu telefonul alturi. Se simea sleit de puteri. tia c nu va putea dormi. Dar adormi. n camera lui, Philip se plimba ncoace i ncolo ca o fiar ntr-o cuc. Era furios pe Lara, furios pe sine. Nu putea suporta gndul c nu o va mai vedea, c nu o va mai ine n brae. La naiba cu toate femeile! i spuse el. Prinii lui l preveniser. Viaa ta e muzica. Dac vrei s fii cel mai bun, nu mai e loc pentru nimic altceva. i, pn cnd o cunoscuse pe Lara, crezuse acest lucru. Acum, ns, totul se schimbase. La naiba! Am trit clipe minunate. De ce a trebuit ea s distrug tot? O iubea, dar tia c nu se putea: cstori niciodat cu ea. *** O trezi soneria telefonului. Se ridic n capul oaselor pe
223

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

canapea, buimac, i se uit la ceasul de pe perete. Era cinci dimineaa. Somnoroas, Lara ridic receptorul. Howard? Era glasul lui Philip. Ce-ai zice dac ne-am cstori la Paris?

Capitolul douzeci i patru


Despre cstoria Larei Cameron cu Philip Adler s-a scris n ntreaga lume. Cnd a aflat vestea, Howard Keller s-a mbtat pentru prima oar n viaa lui. i spusese tot timpul c pasiunea pe care Lara o fcuse pentru Philip Adler avea s fie ceva trector. Lara i cu mine facem o echip. Ne aparinem unul altuia. Nimeni nu ne poate despri. Sttu beat dou zile i, cnd se trezi, i telefon Larei la Paris. Dac e adevrat, spune-i lui Philip c am zis eu c e cei mai norocos brbat de pe pmnt. E adevrat, l asigur Lara vesel. Pari fericit.. Niciodat n-am fost mai fericit! M m bucur pentru tine, Lara. Cnd te ntorci acas? Philip d un concert la Londra mine i dup aceea ne ntoarcem la New York. Ai vorbit cu Paul Martin nainte de nunt? Ea ezit. Nu. Nu crezi c ar trebui s o faci acum? Ba da, desigur. Fusese mult mai ngrijorat dect voise s recunoasc i fa de sine. Nu tia deloc cum avea s primeasc vestea cstoriei ei. Voi vorbi cu el cnd m voi ntoarce. O s m bucur s te vd. Mi-e dor de tine. i mie mi-e dor de tine, Howard, spuse ea i era foarte adevrat. Era foarte drgu. Fusese totdeauna un prieten bun i loial. Nu tiu ce m-a fi fcut fr el, i spuse ea. ***
224

- SIDNEY SHELDON -

Cnd avionul 727 opri la terminalul Butler Aviation de la aeroportul La Guardia din New York, ziaritii nvlir n for. Erau reporteri de la ziare i camere de luat vederi de la televiziune. Directorul aeroportului i conduse pe Lara i pe Philip n biroul de primire. V pot scoate eu de aici, le spuse el, sau Hai s terminm odat, dragul meu, i spuse Lara lui Philip. Altfel, n-or s ne lase n pace. Conferina de pres dur dou ore. Unde v-ai cunoscut? Dintotdeauna v-a pasionat muzica clasic, doamn Adler? De ct timp v cunoatei? Vei tri la New York? Vei renuna la turnee, domnule Adler? n sfrit, se termin. Dou limuzine i ateptau. Cea de a doua era pentru bagaje. Nu sunt obinuit cu toate astea, spuse Philip. O s te obinuieti, zise Lara rznd. Unde mergem? o ntreb el pe drum. Am un apartament pe Strada Cincizeci i apte Cred c va fi mai confortabil la mine, dragul meu. Arunci o privire i, dac-i place, i aduci lucrurile. Ajunser la Cameron Plaza. Philip se uit la uriaa cldire. Asta-i a ta? A ctorva bnci i a mea. Sunt impresionat. Lara i strnse braul. Bun. Asta i vreau. Holul de. La intrare fusese proaspt decorat cu flori. O jumtate de duzin de angajai ateptau s i ntmpine. Bun venit acas, doamn i domnule Adler. Philip privi n jur i exclam. Dumnezeule! Toate astea sunt ale tale? Ale noastre, scumpul meu. Liftul i duse sus n apartamentul de la ultimul nivel, care era ct tot etajul patruzeci i cinci. Le deschise un valet. Bun venit acas, doamn Adler. i mulumesc, Simms. l prezent pe Philip celorlali din personal i l conduse prin tot
225

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

apartamentul. Era format dintr-un salon mare i alb, plin de antichiti, o teras spaioas nchis, o sufragerie, patru dormitoare mari, trei dormitoare pentru servitori, ase bi, o buctrie, o bibliotec i un birou. Ce zici, te-ai putea simi bine aici, dragul meu? l ntreb Lara. Philip zmbi. E puin cam strmt, dar m descurc eu. n mijlocul salonului se afla un frumos i nou pian Bechstein. Philip se duse lng el i i trecu degetele peste clape. E minunat! spuse el. Este darul meu de nunt, i spuse ea ducndu-se lng el. Adevrat? Era profund micat. Se aez la pian i ncepu s cnte. Abia l-am acordat pentru tine, spuse ea ascultnd cascada de note care umpleau ncperea, i place? La nebunie! i mulumesc, Lara. Poi cnta aici pentru sufletul tu. Philip se ridic de pe scunel. Ar trebui s-l sun pe Ellerbee, spuse el. Probabil c ncearc s dea de mine. E un telefon n bibliotec, dragul meu. Lara se duse n biroul ei i ddu drumul robotului. Erau jumtate de duzin de mesaje de la Paul Martin. Lara, unde eti? Mi-e dor de tine, draga mea Lara, bnuiesc c eti plecat din ar, altfel a fi primit vreo veste de la tine Sunt ngrijorat din cauza ta, Lara. Sun-m Apoi tonul se schimb. Tocmai am aflat de cstoria ta. E adevrat? Trebuie s vorbim. Philip intrase n ncpere. Cine e misteriosul de la telefon? ntreb el. Lara se rsuci. Un un vechi prieten al meu. Philip veni atunci lng ea i o mbri. Este cineva pe care ar trebui s fiu gelos? Nu trebuie s fii gelos pe nimeni din lumea asta, spuse ea ncet. Eti singurul brbat pe care l-am iubit vreodat. i este adevrat. Iar tu eti singura femeie pe care am iubit-o vreodat. ***
226

- SIDNEY SHELDON -

Mai trziu, n dup-amiaza aceea, n timp ce Philip cnta la pian, Lara se duse n birou i l sun pe Paul Martin. El rspunse aproape imediat. Te-ai ntors, spuse cu o voce ncordat. Da. i era groaz de conversaia aceea. Trebuie s-i spun c vestea a fost foarte ocant, Lara. Iart-m, Paul eu s-a ntmplat toarte brusc. Cu siguran. Da, spuse ea ncercnd s i dea seama n ce toane era. Credeam c era ceva frumos ntre noi. Credeam c era ceva deosebit. A fost, Paul, dar Ar fi bine s vorbim. , eu Hai s lum mine masa mpreun. La Vitellos. La unu. Era un ordin. Lara ezit. Ar fi fost o prostie sa l supere i mai mult. Bine. Paul. Voi fi acolo. Legtura se ntrerupse, dar Lara rmase locului ngrijorat. Ct de suprat era Paul, oare, i avea s fac ceva?

Capitolul douzeci i cinci


A doua zi diminea, cnd Lara sosi la Cameron Center, ntregul personal i iei n ntmpinare. O veste minunat! A fost o surpriz pentru noi toi Sunt sigur c vei fi foarte fericit i aa mai departe. Howard Keller o atepta n biroul ei. O mbria cu cldur. Pentru cineva cruia nu-i place muzica clasic te-ai descurcat foarte bine! Nu-i aa? fcu ea zmbind. Va trebui s m obinuiesc s-i spun doamna Adler. Zmbetul Larei pieri. Cred c, din motive de afaceri, ar fi mai bine s-mi pstrez numele de Cameron, nu?
227

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Cum spui tu. Eu tiu c m bucur foarte mult c te-ai ntors. S-au ngrmdit toate. Lara se aez pe un fotoliu n faa lui Howard. Bine, spune-mi ce se ntmpl. Ei bine, hotelul din Cartierul de Vest va fi o pierdere de bani. Avem un cumprtor din Texas care ar fi interesat, dar am trecut ieri pe acolo. Hotelul e ntr-o stare jalnic. Trebuie complet remobilat i asta duce la vreo cinci, ase milioane. Cumprtorul l-a vzut? Nu. L-am spus c i-l art mine. Arat-i-l sptmna viitoare. Du nite zugravi acolo. F-l s arate extrem de curat i aranjeaz ca o mulime de oameni s se afle n hol cnd va fi el acolo. El zmbi. Am neles. Frank Rose a venit cu nite schie noi. Ateapt n biroul meu. O s m uit la ele. tii Midland Insurance Company care trebuia s se mute n noua cldire? Da. Nu au semnat acordul nc. Stau puin la ndoial. Lara not ceva. Voi vorbi cu ei, altceva? tii mprumutul de aptezeci i cinci de milioane de la Banca Gotham pentru noul proiect? Da? l retrag. Dup prerea lor, este prea mult. Ce dobnd aveau de gnd s ne perceap? aptesprezece la sut. Fixeaz o ntlnire cu ei. Ne vom oferi s pltim o dobnd de douzeci la sut. El o privi cu gura cscat. Douzeci la sut? Dumnezeule, Lara! Nimeni nu pltete douzeci la sut. Prefer s triesc la douzeci la sut, Howard, dect s mor la aptesprezece la sut. F cum i-am spus, Howard. Bine. Dimineaa trecu uor. La dousprezece i jumtate, Lara spuse: M duc s iau masa cu Paul Martin. Howard pru ngrijorat.
228

- SIDNEY SHELDON -

Ai grij s nu te transformi n vreun fel de mncare, Ce vrei sa spui? Vreau s spun c e sicilian. Ei nu iart i nu uit. Devii melodramatic. Paul nu mi-ar face niciodat vreun ru. Sper s ai dreptate. ***

Paul Martin o atepta pe Lara la restaurant. Prea slbit i tras la fa i avea cearcne de parc nu ar fi dormit bine. Bun, Lara, spuse el fr s se ridice. Paul, zise ea aezndu-se n faa lui. i-am lsat nite mesaje stupide. mi pare ru. Habar nu aveam spuse el i ddu din umeri. Ar fi trebuit s-i spun, Paul dar totul s-a petrecut att de repede. Da, spuse el studiindu-i chipul. Ari minunat. i mulumesc. Unde l-ai cunoscut pe Adler? La Londra. i te-ai ndrgostit de el aa, pur i simplu? o ntreb el i n glas avea amrciune. Paul, ce-a fost ntre noi a fost minunat, dar mie nu mi era de ajuns. Aveam nevoie de mai mult. Aveam nevoie de cineva la care s m ntorc n fiecare sear. El o asculta privind-o. Nu i-a putea face absolut nimic ru, dar asta pur i simplu, s-a ntmplat. Mai mult linite. Te rog s nelegi. Da, spuse el i un zmbet ngheat i flutur pe buze. Bnuiesc c n-am de ales, nu? Ce-ai fcut e bun fcut. Am fost doar teribil de ocat cnd am citit n ziare i am vzut la televizor. Credeam c suntem apropiai. Ai dreptate, spuse Lara din nou. Ar fi trebuit s-i spun. El ntinse mna i i mngie brbia. Am fost nebun dup tine, Lara, i bnuiesc c mai sunt nc. Ai fost miracolo al meu. i-a fi putut drui orice i-ai fi dorit, numai ce i druiete el nu o verighet. Te iubesc destul de mult pentru a vrea s fii fericit. Lara avu un sentiment de mare uurare.
229

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

i mulumesc, Paul. Cnd i voi cunoate soul? Vom da sptmna viitoare o petrecere pentru prieteni. Vei veni? Bineneles. Spune-i s se poarte bine cu tine, altfel va trebui s-mi dea socoteal. O s-i spun, zise ea zmbind. *** Cnd se ntoarse la birou, Lara l gsi pe Howard Keller ateptnd-o. Cum a mers? o ntreb el nervos. Bine. Te-ai nelat n privina lui Paul. S-a purtat foarte frumos. Bun. M bucur c m-am nelat. i-am fixat nite ntlniri pentru mine diminea cu Anuleaz-le, spuse Lara. Mine voi sta acas cu soul meu. Vom fi n luna de miere n urmtoarele cteva zile. M bucur c eti att de fericit, spuse Howard. Howard, sunt att de fericit, nct mi-e fric. Mi-e fric s nu m trezesc i s descopr c totul nu-i dect un vis. Nu mi-am nchipuit c cineva poate fi att de fericit. El zmbi. Bine, m descurc eu cu ntlnirile, zise el zmbind. i mulumesc, spuse ea i l srut pe obraz. Philip i cu mine vom da o petrecere sptmna viitoare. Te ateptm i pe tine. *** Petrecerea avu loc smbta urmtoare n apartamentul Larei. Era mncare berechet i peste o sut de invitai. Lara i invitase pe brbaii i femeile cu care lucra: bancheri, arhiteci, oficialiti ale oraului, urbaniti i efi de sindicate. Philip i invitase prietenii muzicieni, melomani i donatori. Combinaia se dovedi dezastruoas. Nu pentru c grupurile nu ar fi ncercat s se combine. Problema era c majoritatea dintre ei nu aveau nimic n comun. Pe constructori i interesau construciile i arhitectura, iar pe muzicieni i interesau muzica i compozitorii.
230

- SIDNEY SHELDON -

Lara prezent un urbanist unui grup de muzicieni. Omul rmase locul ncercnd s urmreasc discuia. tii ce credea Rossini despre muzica lui Wagner? ntr-o zi s-a aezat cu fundul pe clapele pianului i a spus: Aa-mi sun mie Wagner. Wagner a meritat-o. Cnd a izbucnit un incediu la Teatrul Ring din Viena n timpul spectacolului Povestirile lui Hoffmann, patru sute de oameni au murit n flcri. Cnd a auzit Wagner, tii ce-a spus? Asta merit dac ascult o operet de Offenbach: Urbanistul se ndeprt repede. Lara i prezent pe civa din prietenii lui Philip unui grup de persoane din domeniul imobiliar. Important este c ai nevoie de semnturile a treizeci i cinci la sut de chiriai nainte s termini de construit cldirea. Dac vrei s tii prerea mea, mie mi se pare o regul stupid. De acord. Acum s trecem la hoteluri. tii c hotelurile din Manhattan practic acum preuri de dou sute de dolari n medie pe noapte? La anul Muzicienii plecar. Conversaia prea s se desfoare n dou limbi cu totul diferite. Problema cu vienezii e c iubesc compozitorii mori Un hotel nou se construiete pe dou loturi, ntre strzile Patruzeci i apte i Patruzeci i opt. Chase Manhattan finaneaz construcia Poate c nu e cel mai mare dirijor din lume, dar bagheta lui e genial mi amintesc c o mulime de oameni au spus c acea catastrof din 1929 de la bursa aciunilor n-a fost chiar un lucru att de ru. I-a nvat pe oameni s bage banii n imobile i Horovitz care timp de ani de zile n-a cntat pentru c avea impresia c degetele i erau din sticl am vzut planurile. Va fi o baz clasic ce se va ridica de pe trei nivele pe Eighth Avenue i nuntru o arcad eliptic avnd holuri pe trei pri lui Einstein i plcea pianul. Obinuia s cnte cu Rubinstein, dar cum cnta aiurea, n cele din urm Rubinstein s-a nfuriat i i-a spus: Albert, tu nu tii s numeri? cei din Congres trebuie s fi fost bei de au aprobat
231

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Legea Reformrii Impozitelor. Va distruge industria construciilor i la sfrit, nainte s plece, Brahms a spus: Dac e cineva pe care am uitat s-l insult, mi cer scuze. Turnul Babel Paul Martin veni singur i Lara se duse repede la u s l ntmpine. M bucur att de mult c ai putut veni, Paul. N-a fi pierdut ocazia pentru nimic n lume, spuse el privind n jur. A vrea s-l cunosc pe Philip. Lara l duse la Philip care sttea cu un grup.. Philip, el este un vechi prieten al meu, Paul Martin. Philip ntinse mna. ncntat s v cunosc. Cei doi brbai i strnser minile. Suntei un om foarte norocos, domnule Adler. Lara este o femeie remarcabil. Asta i tot spun i eu, spuse Lara zmbind. Nu e nevoie s mi-o spun, zise Philip. tiu foarte bine ct de norocos sunt. Paul l studie, ntr-adevr? Lara simea tensiunea din atmosfer. S-i aduc un cocteil, i spuse ea lui Paul. Nu, meri. Ai uitat c nu beau? Lara i muc buzele. Ah, da. Hai s-i prezint invitaii, i spuse ea apoi l conduse prin ncpere prezentndu-l unora din oaspei. Unul din muzicieni spuse: Leon Fleisher d un recital mine sear. N-a pierde ocazia nici n ruptul capului. Apoi, ntorcndu-se spre Paul Martin, care sttea lng Howard Keller, adug: L-ai auzit cntnd? Nu. Este remarcabil. Cnt numai cu mna stng, bineneles. Paul Martin era surprins. i de ce face asta? Acum vreo zece ani, Fleisher a fcut sindromul tunelcarpian la mna dreapt. Dar cum poate s dea un recital cu o singur mn?
232

- SIDNEY SHELDON -

O jumtate de duzin de compozitori au scris concerte pentru mna stng Demuth, Franz Schmidt, Komgold i un foarte frumos concert de Ravel. Civa oaspei l rugar pe Philip s cnte ceva. Bine. Pentru mireasa mea, spuse el i, aezndu-se la pian, ncepu o tem dintr-un concert de pian al lui Rahmaninov. Toat lumea tcu. Cu toii preau vrjii de minunatele acorduri care umpleau apartamentul. Cnd Philip se ridic, se auzir aplauze puternice. O or mai trziu, petrecerea ncepu s se sparg. Dup ce conduser i ultimul invitat la u, Philip spuse: O petrecere n toat regula. Nu poi suferi petrecerile mari, nu-i aa? ntreb Lara. Philip o lu n brae zmbind. S-a vzut? O s facem asta la fiecare zece ani, promise ea. Philip, n-ai avut impresia c parc invitaii notri ar fi venit de pe dou planete total diferite? El i lipi buzele de obrazul ei. Nu conteaz. Noi avem planeta noast. Hai s-o facem s se nvrteasc

Capitolul douzeci i ase


Lara se hotr s lucreze acas dimineaa. Vreau s fim mpreun ct mai mult posibil, i spuse ea lui Philip. O rug pe Kathy s aranjeze ca un anumit numr de secretare s vin acas la ea pentru angajare. Vorbi cu vreo jumtate de duzin nainte s apar Marian Bell. Avea n jur de douzeci i cinci de ani, un pr blond, moale, trsturi atrgtoare i o personalitate cald. Ia loc, spuse Lara. Mulumesc. Lara se uit pe autobiografia ei. Ai absolvit Colegiul Wellesley? Da. Cu B.A. De ce vrei s lucrezi ca secretar? Cred c pot nva foarte multe lucrnd pentru
233

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

dumneavoastr. Fie c obin acest post, fie c nu, rmn o mare admiratoare a dumneavoastr, domnioar Cameron. Zu? De ce? Suntei modelul meu. Ai realizat att de multe i ai fcut-o singur. Lara o studie pe tnr. Slujba asta nseamn lucru pn trziu. Eu m trezesc devreme. Ai lucra la mine acas. Ai ncepe programul la ase dimineaa. N-ar fi o problem. mi place s muncesc mult. Lara zmbi. i plcea Marian. Te voi pune la ncercare o sptmn, spuse ea. La sfritul sptmnii, Lara tia c descoperise un giuvaer. Marian era capabil, inteligent i plcut. Treptat, se stabili o rutin. Dac nu era vreo urgen, Lara i petrecea dimineile lucrnd acas, iar dup-amiaza se ducea la birou. n fiecare diminea, Lara i Philip luau micul dejun mpreun, dup care, Philip se ducea la pian, unde, mbrcat ntr-o bluz fr mneci i blugi, exersa timp de dou, trei ore, timp n care Lara se ducea n birou i i dicta lui Marian. Uneori, Philip i cnta melodii vechi scoiene: Anie Laurie i Trecnd prin lanul de secar, ceea ce o mica foarte mult. Apoi luau prnzul mpreun. Povestete-mi despre viaa ta n Glace Bay, spuse Philip. Ar dura cel puin cinci minute, spuse ea zmbind. Nu, vorbesc serios. Chiar vreau s tiu. i povesti despre pensiune, dar nu fi putu vorbi de tatl ei. i povesti despre Charles Cohn i Philip spuse: Bravo lui. Mi-ar face plcere s-l cunosc ntr-o zi. Sunt sigur c l vei cunoate. Lara i spuse apoi de experiena cu Sean MacAllister i Philip zise: Ticlosul! L-a omor! O inu strns n brae pe Lara i adug: Nimeni n-o s-i mai fac ru vreodat. *** Philip lucra la un concert. Ea l auzea cntnd cte trei note la rnd, apoi iar i iar, dup care continua, exersnd ncet relund tempo-ul pn cnd, n cele din urm, frazele diferite se mbinau
234

- SIDNEY SHELDON -

ntr-una singur. *** La ncepu, Lara intra n salon unde Philip cnta i l ntrerupea. Dragul meu, suntem invitai la Long Island n weekend. Ai vrea s mergem? Sau: Am bilete la noua pies a lui Neil Simon. Sau: Howard Keller ar vrea s ieim cu toii smbt sear. Philip ncercase s fie rbdtor, dar, n cele din urm, spuse: Lara, te rog nu m mai ntrerupe cnd sunt la pian. mi strici concentrarea. Iart-m, spuse ea. Dar nu neleg de ce exersezi n fiecare zi. Doar nu dai un concert acum. Exersez n fiecare zi tocmai ca s pot da un concert. Vezi tu, draga mea, cnd construieti o cldire i faci o greeal, aceasta poate fi ndreptat. Poi schimba planurile sau reface instalaia de ap sau pe cea electric sau orice altceva. n schimb, la un recital nu mai ai o a doua ans. Cni n faa unui public i fiecare not trebuie sa fie perfect. Iart-m, se scuz Lara. neleg. Philip o lu n brae. E o glum veche despre un tip care se nvrtea prin New York cu o cutie de vioar n mna. Se rtcise. La un moment dat, oprete un necunoscut i l ntreab: Cum pot s ajung la Carnegie Hall? Exersnd, exersnd, i rspunde necunoscutul. Lara rse. Hai, du-te napoi la pian. Te las n pace. Sttea n biroul ei i asculta acordurile slabe ale pianului spunndu-i n sinea ei: Sunt att de norocoas. Mii de femei mar invidia c pot sta aici s-l ascult pe Philip Adler cntnd. i dorea numai s nu exerseze att de mult. *** Amndurora le plcea s joace table, iar seara, dup cin, stteau n faa cminului i jucau partide aprig-comice. Lara adora acele clipe cnd era singur cu el.
235

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

*** Cazinoul din Reno era gata s fie deschis. Cu ase luni n urm, Lara avusese o ntrevedere cu Jerry Townsend. Vreau s se citeasc despre aceast inaugurare i n Timbuktu, i spuse Lara. l aduc pe buctarul ef de la Maxims pentru aceast ocazie. Te rog s faci tot ce poi i s-mi aduci cele mai mari celebriti, ncepi cu Frank Sinatra i cobori din ce n ce mai jos. Vreau ca pe lista invitailor s se afle cele mai mari nume de la Hollywood, New York i Washington. Vreau ca oamenii s se bat pentru a ajunge pe aceast list. Acum, Lara o examin i spuse: Ai fcut treab bun. Cte refuzuri ai primit? Vreo dou duzini, spuse Townsend. Nu-i ru pentru o list de ase sute. Nu-i ru deloc, aprob Lara. *** Keller o sun pe Lara diminea: Veti bune, spuse el. Am primit un telefon de la bancherii elveieni. Vin ncoace s te vad pentru a discuta despre asociere. Excelent, spuse Lara. La ora nou n biroul meu. Voi aranja. La cin, n seara aceea, Philip spuse: Lara, mine m duc s nregistrez. Ai mai fost vreodat ntrun studio de nregistrri? Nu. Ai vrea s vii s vezi cum e? Lara ezit, gndindu-se la edina cu elveienii. Bineneles, spuse ea. i telefon lui Keller. ncepi edina fr mine. Voi veni i eu ct voi putea de repede. Studioul de nregistrri se afla pe Strada Treizeci i patru Vest, ntr-un depozit mare plin cu aparatur electronic. n ncpere se aflau 130 de muzicieni i o cabin de control din sticl, unde lucrau inginerii de sunet. Larei i se prea c nregistrarea mergea prea ncet. Se tot opreau i reluau. ntr-una din aceste pauze, l sun pe Keller.
236

- SIDNEY SHELDON -

Unde eti? o ntreb el. i ntrein eu, dar ei vor s stea de vorb cu tine. Vin i eu ntr-o or, dou, spuse ea. ine-i de vorb. Dou ore mai trziu, nregistrarea mai continua nc. Lara l sun din nou pe Keller, mi pare ru, Howard, nu pot pleca. Spune-le s vin mine. Dar ce-i att de important? ntreb Keller. Soul meu, spuse Lara i nchise. *** Cnd se ntoarser acas, Lara spuse: Sptmna viitoare mergem la Reno. Ce-i acolo? Inaugurarea hotelului i cazinoului. Plecm miercuri. Glasul lui Philip fu plin de regret. La naiba! Ce este? mi pare ru, scumpa mea, dar nu pot veni. Ea l privi fix. Ce vrei s spui? Credeam c i-am spus. Luni plec n turneu.. Ce tot vorbeti? Ellerbee mi-a aranjat un turneu de ase sptmni. M duc n Australia i Australia? Da. Apoi n Japonia i la Hong Kong. Dar nu se poate, Philip. Adic de ce faci asta? Nu trebuie. Vreau s fiu cu tine. Atunci vino cu mine, Lara. Mi-ar face mare plcere. tii foarte bine c nu pot. Nu acum. Se petrec prea multe aici, spuse ea, dup care adaug cu tristee: Nu vreau s m lai. Nici eu nu vreau, dar, draga mea, te-am prevenit dinainte s ne cstorim c asta e viaa mea. tiu, spuse Lara, dar asta a fost nainte. Acum este cu totul altceva. Totul s-a schimbat. Nimic nu s-a schimbat, spuse Philip cu blndee, cu excepia faptului c sunt complet nebun dup tine i cnd voi pleca, mi vei lipsi enorm de mult. Lara nu mai avu nimic de spus
237

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

*** Philip plecase i Lara nu se mai simise niciodat att de singur. n mijlocul unei edine se trezea gndindu-se deodat la Philip i inima i se topea. i dorea ca el s i continue cariera, dar avea nevoie s l tie lng ea. Se gndea la minunatele clipe petrecute mpreun, la braele lui care o nlnuiau, la cldura i blndeea lui. Nu i nchipuise niciodat c putea iubi att de mult. Philip i telefona n fiecare zi, dar, ntr-un fel, acest lucru o fcea s simt i mai mult singurtatea. Unde eti, dragul meu? Tot la Tokio. Cum merge turneul? Foarte bine. Mi-e dor de tine. i mie mi-e dor de tine. Nici nu i putea spune n cuvinte ct de dor i era. Mine plec la Hong Kong i pe urm A vrea s vii acas, spuse ea, dar regret chiar n clipa cnd rosti acele cuvinte. tii foarte bine c nu pot. Urm o clip de tcere. Sigur c nu. Vorbir o jumtate de or i dup ce puse receptorul jos, Lara se simi mai singur ca oricnd. Diferena de fusuri orare era nnebunitoare. Uneori, cnd la ea era mari, la el era miercuri, iar el suna de mai multe ori n toiul nopii sau foarte devreme dimineaa. *** Ce face Philip? ntreb Howard. Bine. De ce o face, Howard? Ce anume? Turneul sta. Nu trebuie s-o fac. Adic, sigur n-are nevoie de bani. Hm. Sunt sigur c n-o face pentru bani. Asta face el, Lara. Aceleai cuvinte pe care le folosise i Philip. l nelegea intelectual, dar sufletete, nu. Lara, tu doar te-ai cstorit cu el, i spuse Keller. Nu este i proprietatea ta, ns.
238

- SIDNEY SHELDON -

Dar nu vreau s fie proprietatea mea. Speram doar ca eu s fiu mai important pentru el dect spuse ea, dar se opri n mijlocul frazei. Nu conteaz. tiu c vorbesc prostii. *** Lara l sun pe Ellerbee. Eti liber azi la prnz? l ntreb Lara. Pot face n aa fel nct s fiu liber, spuse Ellerbee. S-a ntmplat ceva? Nu, nu. M gndeam doar c ar trebui s stm puin de vorb. Se ntlnir la Le Cirque. Ai vorbit n ultima vreme cu Philip? ntreb Ellerbee. Vorbesc cu el, n fiecare zi. Are un turneu plin de succes. Da. Sincer s fiu, n-a fi crezut niciodat c Philip se va nsura, spuse Ellerbee. E ca un preot dedicat muncii lui. tiu, spuse Lara dup care ezit puin i continu: dar nu crezi c e prea mult plecat? Nu neleg. Philip are un cmin acum. Nu e nevoie s alerge prin toat lumea, spuse ea i, vznd expresia de pe chipul lui Ellerbee, adug: Nu vreau s spun c ar trebui s stea numai la New York. Sunt sigur c i poi aranja concerte la Boston, Chicago, Los Angeles. Unde n-ar trebui s cltoreasc att de departe de cas. Ai discutat acest lucru cu Philip? o ntreb el cu pruden. Nu. Am vrut s vorbesc mai nti cu dumneata. Ar fi posibil, nu? Adic, Philip n-are nevoie de bani, nu mai are nevoie. Doamn Adler, Philip ctig treizeci i cinci de mii de dolari de spectacol. Anul trecut a fost plecat ntr-un turneu timp de patruzeci de sptmni. neleg, dar Avei idee ci pianiti ajung sus sau ct de mult trebuie s lupte pentru a ajunge acolo? Exist mii de pianiti care i distrug degetele cntnd, dar sunt numai patru sau cinci superstaruri. Soul dumitale este unul din acetia. Nu tii prea mult despre lumea concertelor. Competiia este ucigtoare. Poi merge la un recital unde vezi un solist mbrcat n frac i artnd fermector,
239

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

dar cnd coboar de pe scen, abia dac i poate plti chiria sau cumpra o mncare decent. Lui Philip i-a trebuit foarte mult pn s ajung un pianist de talie mondial. Acum mi cerei s-i iau acest lucru. Nu, nu fac asta. Doar sugeram Ceea ce sugerai i-ar distruge cariera. Doar nu dorii acest lucru, nu? Bineneles c nu, spuse Lara i ezit. neleg c dumneata ctigi cincisprezece la sut din ce ia Philip. Exact. N-a vrea s pierzi ceva dac Philip d mai puine concerte, spuse ea cu grij. A fi foarte, bucuroas s completez diferena Doamn Adler, cred c trebuie s discutai acest lucru cu Philip. Comandm?

Capitolul douzeci i apte


Articolul lui Liz Smith scria: Fluturele de Fier este pe cale de a-i pierde aripile Ce frumos magnat al afacerilor imobiliare va sri pn n tavanul apartamentului cnd va afla c o carte despre ea, scris de o fost angajat, va fi publicat de Candlelight Press? Va fi tare! Tarei Tare! Lara trnti ziarul. Trebuia s fie Gertrude Meeks, secretara pe care o concediase! l chem pe Jerry Townsend. Ai vzut articolul lui Liz Smith de azi-diminea? Da, tocmai l-am citit. Nu prea e nimic de fcut, efa. Dac Ba putem face foarte multe. Toi angajaii mei semneaz o hrtie prin care se declar de acord s nu scrie nimic despre mine nici n timpul ct lucreaz aici, nici dup ce pleac. Gertrude Meeks nu are nici un drept s fac asta. Voi da n judecat editorul. Jerry Townsend scutur din cap. Eu n-a face asta. De ce? Pentru c i vei face o publicitate nefavorabil. Dac ignori totul, va fi ca un vnticel care va trece. Dac ncerci s opreti, va deveni un uragan. Ascult netulburat.
240

- SIDNEY SHELDON -

Afl a cui e compania, ordon Lara. Peste o or vorbea la telefon cu Henry Seinfeld, proprietarul i editorul lui Candlelight Press. Aici e Lara Cameron. neleg c intenionai s publicai o carte despre mine. Ai citit articolul lui Liz Smith, nu? Da, e adevrat, domnioar Cameron. A vrea s v previn c, dac vei publica aceast carte, v voi da n judecat pentru violarea intimitii. Cred c ar fi bine s discutai cu avocatul dumneavoastr, spuse vocea de la cellalt capt al firului. Suntei o figur public, domnioar Cameron, i n-avei nici un drept la intimitate. Iar, potrivit manuscrisului lui Gertrude Meeks, suntei un personaj interesant. Gertrude Meeks a semnat o hrtie prin care i se interzice s scrie ceva despre mine. Ei bine, asta e ceva ce trebuie rezolvat ntre dumneavoastr i Gertrude. O putei da n judecat pe ea Dar, pn atunci, cartea bineneles va fi publicat. Nu vreau nimic publicat. Dac a putea face ceva pentru ca aceast carte s nu fie publicat Stai aa. Cred c v aflai pe un teren periculos. A propune s ncheiem aceast discuie. La revedere. i legtura se ntrerupse. S-l ia naiba! i spuse Lara cznd pe gnduri. l chem pe Howard Keller. Ce tii despre Candlelight Press? El ddu din umeri. E o companie mic. Scot cri de reclam. Au fcut nite chestii care le-au masacrat pe Cher, pe Madonna Meri. Asta-i tot. *** Pe Howard Keller l durea capul foarte tare. I se prea c, n ultima vreme, avusese frecvente dureri de cap. Nu dormea destul. Era tot timpul n tensiune i avea impresia c lucrurile evoluau prea repede. Trebuia s gseasc o modalitate de a o ncetini pe Lara. Poate i durea capul de foame. i sun secretara. Bess, comand-mi un prnz, te rog.
241

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Linite. Bess? Glumii, domnule Keller? S glumesc? Nu, de ce? Abia ai mncat de prnz. Keller simi un fior rece. Dar dac tot v mai este foame Nu, nu. i amintea acum. Mncase un sandvi cu carne de vit, salat i Dumnezeule, se gndi el, ce se petrece, oare, cu mine? Glumeam, Bess, spuse el. Pe cine cred eu c pclesc? *** Inaugurarea lui Cameron Palace din Reno fu un succes extraordinar. Hotelul era plin, iar cazinoul era nesat de juctori. Lara cheltuise foarte mult pentru ca toate celebritile invitate s aib tot ce i doreau. Toat lumea era acolo. O singur persoan lipsete, i spuse Lara. Philip. Trimisese un imens buchet de flori cu un bileel: Eti muzica vieii mele. Te ador i mi lipseti. Te iubesc. Paul Martin sosi i veni la ea. Felicitri. Te-ai ntrecut pe tine nsi. Datorit ie, Paul. N-a fi reuit dac n-ai fi fost tu. El privi n jur. Unde e Philip? N-a putut s vin. E plecat n turneu. S-a dus s cnte la pian pe undeva? Este o sear mare pentru tine, Lara. Ar fi trebuit s-i fie alturi. A vrut foarte mult s fie, zise ea zmbind. Directorul hotelului veni spre Lara. Ce sear, nu? Hotelul este ocupat n ntregime pentru urmtoarele trei luni. Aa s fie mereu, Donald. Lara angajase un japonez i un brazilian pentru a aduce mari juctori de peste grani. Cheltuise cte un milion de dolari pentru fiecare din apartamentele de lux, dar avea s fie rspltit. Avei o adevrat min de aur aici, domnioar Cameron, spuse directorul privind n jur. Dar unde este soul
242

- SIDNEY SHELDON -

dumneavoastr? Abia ateptam s-l cunosc. Nu a putut veni, spuse Lara. Cnt la pian pe undeva. Recepia era strlucitoare, dar Lara era steaua serii. Sammy Cahn scrisese un text special pentru Oraul meu. Suna astfel: Iubita mea, Lara e Ea se ridic s spun cteva cuvinte i fu ntmpinat de aplauze entuziaste. Toat lumea dorea s o cunoasc, s o ating. Presa se afla acolo n pr, iar Lara acord interviuri pentru televiziune, radio i ziare. Totul merse bine, pn cnd i se puse ntrebarea: Unde se afl soul dumneavoastr ast-sear? Lara se supr din ce n ce mai tare. Ar fi trebuit s fie lng mine. Concertul ar fi putut s mai atepte. Dar zmbi dulce i spuse: Philip regret foarte mult c nu poate fi aici. Dup recepie a urmat dansul. Paul Martin veni la masa Larei. Dansm? Ea se ridic i ncepur s danseze. Cum te simi s ai toate astea? ntreb el. Minunat. Datorit ajutorului tu. Pentru ce altceva exist prietenii? Observ c ai nite juctori de marc aici. Fii atent cu ei, Lara. Unii vor pierde foarte mult i tu va trebui s-i faci s aib impresia c sunt nvingtori. Ia-le o main nou, fete sau orice i-ar putea face s se simt importani. O s in minte, spuse Lara. Ct de bine m simt c te mai pot ine n brae, zise Paul. Paul tiu. i aminteti ce i-am spus n legtur cu faptul c soul tu trebuie s aib grij de tine? Da. Nu pare s fac treab prea bun n acest sens. Philip ar fi vrut foarte mult s fie aici, spuse ea aprndu-l. i, chiar cnd spuse acest lucru, se ntreb: oare? i telefon trziu n seara aceea i glasul lui o fcu s se simt i mai singur. Lara, m-am gndit ia tine toat ziua, draga mea. Cum a fost la inaugurare? Excelent. A fi vrut s fi fost i tu aici, Philip. i eu a fi vrut. Mi-e foarte dor de tine. Atunci de ce nu eti aici cu mine? i mie mi-e dor de tine. Grbete-te i vino acas.
243

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

*** Howard Keller intr n biroul Larei aducnd un plic mare i gros. N-o s-i plac, i spuse el. Ce este? Keller puse plicul pe biroul ei. O copie a manuscrisului Gertrudei Meeks. Nu m ntreba cum am fcut rost de el. Am putea ajunge amndoi la nchisoare. L-ai citit? Cred c ar fi bine s citeti. Nici nu lucra aici cnd s-au ntmplat unele din lucrurile despre care vorbete. Probabil c a fcut o mulime de spturi. i mulumesc, Howard. Lara atept pn cnd el iei din birou, dup care spuse n interfon: Nu primesc nici un telefon. Deschise manuscrisul i ncepu s citeasc. Era devastator. Era portretul unei femei uneltitoare i despotic ce i croise cu greu drumul pn sus. i descria furiile temperamentale i aerul superior cu care i trata angajaii. Era rutcios i plin de mici anecdote de prost gust. n manuscris nu se pomenea nimic de independena i curajul Larei, de talentul, imaginaia i generozitatea ei. Continu s citeasc. Unul din trucurile Fluturelui de Fier era de a programa ntlnirile de afaceri la primele ore ale dimineii, aa nct ceilali erau ameii, iar Cameron era foarte proaspt. La o ntlnire cu japonezii, acestora li s-a servit ceai cu Valium, n timp ce Lara Cameron a but cafea cu Ritalin, un stimulent care grbete procesul de gndire. La o ntlnire cu nite bancheri germani, acestora li s-a servit cafea cu Valium, iar ea a but ceai cu Ritalin. Cnd Lara Cameron se afla n cursul negocierilor pentru proprietatea din Queens i consiliul comunitii a refuzat-o, ea i-a fcut s se rzgndeasc nscocind o povestire despre o feti a ei care avea s locuiasc ntr-una din cldiri Cnd locatarii au refuzat s prseasc apartamentele Dorchester, Lara Cameron le-a umplut cu oameni fr locuin Nimic nu fusese omis. Dup ce termin lectura, Lara rmase la birou mult timp, nemicat. l chem pe Howard Keller.
244

- SIDNEY SHELDON -

Vreau s faci nite cercetri n legtur cu Henry Seinfeld. E proprietarul lui Candlelight Press. Imediat. Se ntoarse peste un sfert de or. Seinfeld are o poziie D-C. Ce nseamn asta? Este cea mai slab poziie. Un vnt mai puternic l d peste cap. Triete de la o carte la alta. Un eec i e pierdut. i mulumesc, Howard. l sun pe Terry Hill, avocatul ei. Terry, i-ar plcea s fii editor de carte? La ce te gndeti? A vrea s cumperi Candlelight Press pe numele tu. Proprietarul este Henry Seinfeld. Nu-i greu. Ct vrei s plteti? ncearc s cumperi cu cinci sute de mii, dac trebuie, ajungi i la un milion. Ai grij s fie incluse i toate drepturile literare pe care le deine. Nu pomeni numele meu. *** Birourile Candlelight Press se aflau n centru ntr-o cldire veche, de pe Strada Treizeci i patru. Sediul lui Henry Seinfeld consta ntr-un mic birou al secretarei i unul puin mai mare al su. V caut un anume domn Hill, domnule Seinfeld, spuse secretara. S intre. Terry Hill sunase mai devreme n cursul dimineii. Intr n ncperea srccioas. Seinfeld sttea la birou. Cu ce v pot fi de folos, domnule Hill? Reprezint o editur german care ar vrea s v cumpere compania. Seinfeld i aprinse calm un trabuc. Compania mea nu-i de vnzare, spuse el. Ah, pcat. ncercm s ptrundem pe piaa american i ne plac lucrurile pe care le facei. Am ridicat compania asta din nimic, spuse Seinfeld. Este ca i copilul meu. N-a vrea s m despart de ea nici n ruptul capului. neleg ce trebuie s simii, spuse avocatul. Suntem gata
245

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

s v oferim cinci sute de mii de dolari pentru ea. Seinfeld aproape c se nec. Cinci sute? La naiba, tocmai sunt pe cale s scot o carte care numai ea valoreaz un milion. Categoric, nu. Oferta dumneavoastr este o insult. Oferta mea este un dar. Nu avei nici o proprietate i datorai o sut de mii de dolari. Am verificat. Voi crete la ase sute de mii de dolari, este ultima ofert. Nu mi-a ierta-o niciodat. Eh, dac ai ajunge la apte Terry Hill se ridic. La revedere, domnule Seinfeld. Vom gsi alt companie. Porni spre u. Stai puin, zise Seinfeld. S nu ne grbim. Realitatea e c nevast-mea m tot bate la cap s m retrag. Poate c a sosit momentul potrivit. Terry Hill se duse atunci la birou i scoase un contract din buzunar. Am la mine un cec de ase sute de mii de dolari. Semnai unde este trecut X. *** Lara l chem pe Keller. Tocmai am cumprat Candlelight Press. Excelent. Ce vrei s faci cu ea? nti i nti s distrugi cartea Gertrudei Meeks. Ai grij s nu se publice. Sunt o mulime de posibiliti pentru a mpiedica acest lucru. Dac ne d n judecat pentru obinerea drepturilor, o putem plimba prin tribunal ani ntregi. Vrei s nchizi compania? Bineneles c nu. Pune pe cineva s o conduc. O vom ine ca o pierdere impozitar. *** Cnd Keller se ntoarse n biroul su, i spuse secretarei: A vrea s-i dictez o scrisoare. Jack Hellman, Proprietatea Hellman. Drag Jack, am discutat cu domnioara Cameron n legtur cu oferta ta, i ne-am gndit c n-ar fi bine s facem afacerea acum. Cu toate astea, am vrea s tii c am fi interesai ca, pe viitor
246

- SIDNEY SHELDON -

Secretara se oprise din scris. Ai scris? o ntreb el. Ea l privea fix. Domnule Keller? Da. Ai dictat aceast scrisoare ieri. Keller nghii. Poftim? A i fost expediat. Howard Keller ncerc s zmbeasc. Cred c sunt prea obosit. *** La ora patru n dup-amiaza aceea, Keller se afla la un control la doctorul Seymour Bennett. Pari ntr-o form excelent, spuse doctorul. Fizic, nimic nu e n neregul. Dar aceste, pierderi de memorie? De cnd n-ai mai avut o vacan, Howard? Keller ncerc s se gndeasc. Cred c de civa ani, spuse el. Am fost foarte ocupai. Doctorul Bennett zmbi. Vezi. Eti prea obosit. Iar cuvntul sta. Este ceva mult mai normal dect crezi, continu doctorul. Du-te undeva i relaxeaz-te o sptmn, dou. Scoate-i afacerile din cap. Cnd te vei ntoarce, vei fi cu totul alt om. Keller se ridic, uurat. *** Keller se duse n biroul Larei. Poi sta fr mine o sptmn? Aa cum pot sta fr mna dreapt. Ce i-a venit? Doctorul crede c ar trebui s-mi iau o mic vacan, Lara. Ca s fiu sincer, am nceput s am probleme cu memoria. Ea i privea ngrijorat. E ceva grav? Nu, nu chiar. Dar e suprtor. M-am gndit s plec n Hawai cteva zile.
247

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Ia avionul particular. Nu, nu, l foloseti tu. O s iau un avion de linie. Pune toate cheltuielile pe seama companiei. i mulumesc. O s sun n fiecare S nu cumva. Vreau s uii totul n legtur cu biroul. Ai grij de tine. Nu vreau s i se ntmple nimic ru. Sper s fie bine, se gndi Lara. Trebuie s fie bine. *** Philip sun a doua zi. Cnd Marian Bell spuse: Domnul Adler sun din Taipei. Lara ridic repede receptorul. Philip? Bun, scumpa mea. A fost o grev la telefoane. De cteva ore ncerc s te prind. Cum te simi? Singur. Minunat. Cum merge turneul? Ca de obicei. Mi-e dor de tine. Lara putea auzi muzic i voci. Unde eti? Ah, se d o petrecere n cinstea mea. tii cum e. Lara auzi rsul unei femei. Da, tiu cum e. Miercuri vin acas. Philip? Da? Nimic, dragul meu. Vino mai repede. Aa voi face. La revedere. Ea nchise. Ce va face dup petrecere? Cine era femeia aceea? Simi o gelozie att de puternic nct aproape se sufoc. Nu mai fusese niciodat geloas pe cineva. Totul este att de perfect i spuse ea, Nu vreau s pierd. Nu pot s pierd. Se gndea la ce fcea, oare, Philip n clipa aceea. *** Howard Keller sttea ntins la soare pe Plaja Kona lng un mic hotel din Hawai. Vremea era minunat, nota n fiecare zi. Se bronzase, jucase puin golf i i se fceau masaje zilnic. Era
248

- SIDNEY SHELDON -

complet relaxat i niciodat nu se simise mai bine. Doctorul Bennett avea dreptate, i spuse el. Era obosit. O s-o lase uurel cnd se va ntoarce. Adevrul era c acele pierderi de memorie l nspimntaser mai mult dect ar fi vrut s recunoasc. n sfrit, veni vremea s se ntoarc la New York. Lu un avion la miezul nopii i ajunse n Mahattan la patru dupamiaz. Se duse direct la birou. Secretara lui i spuse zmbind: Bine ai venit, domnule Keller, artai excelent. Mulumesc spuse el i rmase intuit locului, cu chipul lipsit de culoare.. Nu i putea aminti cum o chema.

Capitolul douzeci i opt


Philip sosi acas miercuri dup-amiaz i Lara se duse s l atepte la aeroport cu maina. Cnd l vzu cobornd din avion, imaginea lui Lochinvar i rsri imediat n minte. Doamne, ct de frumos este! i spuse ea i i alerg n brae. Ce dor mi-a fost de tine, i spuse ea mbrindu-l. i mie, draga mea. Ct de mult? El i deprt atunci degetul mare de cel arttor vreun centimetru i spuse: Att. Bestie, zise ea. Unde i sunt bagajele? Vin ele. Peste o or se aflau n apartament. Marian Bell le deschise ua. Bun venit acas, domnule Adler. i mulumesc, Marian, spuse el i arunc o privire n jur. M simt ca i cum a fi fost plecat un an. Doi ani, spuse Lara i ddu s spun: S nu m mai prseti. Dar i muc buzele. V pot ajuta cu ceva, doamn Adler? o ntreb Marian. Nu, ne descurcm foarte bine. Poi s pleci. O s-i dictez cteva scrisori mine diminea. Astzi nu m mai duc la birou. Foarte bine. La revedere, spuse Marian i plec.
249

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Drgu fat, spuse Philip. Aa e, nu? fcu Lara strecurndu-i-se n brae. Acum aratmi ct de dor i-a fost de mine. *** Lara nu se duse la birou n urmtoarele trei zile. Voia s fie cu Philip, s stea de vorb cu el, s l ating, s se asigure c era real. Luau micul dejun mpreun i, apoi, n timp ce Lara i dicta lui Marian, Philip exersa la pian. La prnz, n cea de a treia zi, Lara i spuse lui Philip despre inaugurarea cazinoului. Ct a fi vrut s fi fost i tu acolo, dragul meu. A fost fantastic. mi pare nespus de ru c n-am fost. Cnt la pian pe undeva. Ei bine, vei avea ocazia luna viitoare. Primarul mi va oferi cheia oraului. Draga mea, m tem c voi lipsi i atunci, spuse Philip nefericit. Lara nghe. Ce vrei s spui? Ellerbee mi-a programat un alt turneu. Peste trei sptmni n Germania. Nu se poate! zise ea. Contractele s-au semnat deja. Nu se mai poate face absolut nimic. Dar abia te-ai ntors. Cum poi pleca att de curnd? Este un turneu important, draga mea. i csnicia ta nu este important? Lara Nu eti obligat s te duci, spuse ea furioas. Eu vreau un so, nu un divertisment Marian Bell intr n ncpere aducnd cteva scrisori. V rog s m iertai. N-am vrut s deranjez, dar v-am adus nite scrisori s le semnai. Mulumesc, spuse Lara cu asprime. O s te chem cnd o s am nevoie de tine. Am neles, domnioar Cameron. Se uitar n urma lui Marian care ieea. tiu c trebuie s dai concerte, dar nu att de des, spuse
250

- SIDNEY SHELDON -

Lara apoi. Parc ai fi un comis-voiajor. Aa, nu? fcu el cu rceal n glas. De ce nu poi sta aici la ceremonie i pe urm s pleci? Lara, tiu c este important pentru tine, dar trebuie s nelegi c turneele sunt importante pentru mine. Sunt foarte mndru de tine i de ce faci, dar vreau ea i tu s fii mndr de mine. Sunt mndr, spuse Lara. Iart-m, Philip, eu doar.. ncerca din rsputeri s nu plng. tiu, draga mea, zise el mbrind-o. O s rezolvm noi. Cnd m ntorc, o s plecm ntr-o vacan amndoi. O vacan ar fi imposibil, se gndi Lara. Sunt prea multe proiecte pe rol. Unde mai pleci de data asta, Philip? n Germania, Norvegia, Danemarca, Anglia i apoi din nou aici. Lara trase adnc aer n piept. neleg. A vrea foarte mult s vii cu mine, Lara. M simt foarte singur fr tine. Ea se gndi la femeia care rdea. Adevrat? ncerc s nu se mai gndeasc la toate acele lucruri i izbuti s zmbeasc. De ce nu iei avionul particular? i va fi mult mai comod. Eti sigur c nu? Absolut. M descurc eu fr el pn te ntorci. Nu-i nimeni ca tine pe lumea asta, spuse el. Lara i trecu un deget ncet peste obrazul lui. S nu uii asta. *** Turneul lui Philip a fost un mare succes. La Berlin, publicul a fost extaziat i criticile au fost excelente. Foaierele erau totdeauna pline de fani n majoritate femei. Am cltorit trei sute de mile ca s v aud cntnd Am un mic castel nu departe de aici i m ntrebam Am pregtit o cin la miezul nopii numai pentru noi doi Unele erau bogate i frumoase i majoritatea erau foarte doritoare. Dar Philip era ndrgostit. O sun pe Lara dup
251

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

concertul din Danemarca. Mi-e dor de tine. i mie mi-e dor de tine, Philip. Cum a fost concertul? Nimeni n-a ieti din sal n timp ce am cntat. Lara rse. sta-i un semn bun. Sunt ntr-o edin acum, dragul meu. Te sun la hotel peste o or. Nu m duc direct la hotel, Lara. Directorul slii de concerte d o petrecere n onoarea mea i Ah, da? Are i o fiic frumoas? spuse ea regretnd chiar n clipa aceea. Poftim? Nimic. Trebuie s nchid acum. Vorbim mai trziu. nchise telefonul i se ntoarse spre ceilali din birou. Keller o privea. Totul e n regul? Da, spuse ea uor. i era greu s se concentreze asupra edinei. Parc l vedea pe Philip la petrecere nconjurat de femei frumoase care i ddeau cheile de la camerele lor de hotel. O mcina gelozia i se ura din aceast cauz. *** Ceremonia n cinstea Larei a fost un eveniment senzaional. Ziaritii erau acolo n pr. Am putea s v facem o fotografie mpreun cu soul? i Lara se vzu silit s spun: Ar fi vrut att de mult s vin Paul Martin, care era acolo, o ntreb: Iar e plecat, nu? A vrut ntr-adevr foarte mult s fie aici, Paul. Rahat! Asta-i o foarte mare onoare pentru tine. Ar fi trebuit s fie lng tine. Ce fel de so e el? Cineva ar trebui s stea de vorb cu el! *** n seara aceea, sttu n pat, fr s poat adormi. Philip era la o distan de zece mii de mile. Discuia cu Paul Martin i mai rsuna n minte. Ce fel de so e el? Cineva ar trebui s stea de
252

- SIDNEY SHELDON -

vorb cu el! *** Cnd se ntoarse din Europa, Philip pru ncntat s se afle acas. i aduse Larei o mulime de cadouri. O statuet superb de porelan din Danemarca, ppui superbe din Germania, bluze de mtase i o poet de aur din Anglia, n care se afla o brar cu diamante. E minunat, spuse Lara. i mulumesc, dragul meu. A doua zi diminea, Lara i spuse lui Marian Bell: Voi lucra acas astzi. Sttu n birou dictndu-i lui Marian i din salon se auzeau acordurile pianului lui Philip. Viaa noastr este perfect aa, i spuse ea. De ce vrea Philip s o strice? William Ellerbee i telefon lui Philip. Felicitri, spuse el. Am auzit c turneul a fost minunat. Aa este. Europenii sunt extraordinari. Am primit un telefon de la conducerea lui Carnegie Hall. Au o deschidere neateptat de vineri ntr-o sptmn, pe aptesprezece. Ar dori s dai un recital. Te intereseaz? Foarte mult. Bun, voi aranja eu totul. Apropo, te gndeti cumva s mai reduci din concerte? l ntreb apoi Ellerbee. Philip fu luat prin surprindere. S reduc? Nu. De ce? Am avut o discuie cu Lara i mi-a dat de neles c ai prefera s cni numai n Statele Unite. Poate ar fi bine s stai de vorb cu ea Aa voi face. i mulumesc, spuse Philip, dup care nchise i se duse n biroul Larei, unde aceasta i dicta lui Marian. Ne scuzi puin? o ntreb el pe secretar. Bineneles, spuse aceasta zmbind i prsind ncperea. Philip se ntoarse atunci spre Lara. Tocmai am primit un telefon de la William Ellerbee. Ai vorbit cumva cu el despre reducerea turneelor mele n strintate? S-ar putea s fi spus aa ceva, Philip, dar m-am gndit c ar fi bine pentru amndoi dac Te rog s n-o mai faci niciodat, spuse el. tii ct de mult te iubesc, dar n afar de viaa noastr mpreun, i tu ai o carier i eu am o carier. Hai s stabilim o regul. Eu nu m amestec n
253

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

treburile tale i nici tu s nu te amesteci ntr-ale mele. E corect? Bineneles c e, spuse Lara. Iart-m Philip, dar mi lipseti att de mult cnd eti plecat, spuse ea mbrindu-l. M ieri? Am iertat i am uitat. *** Howard Keller veni acas la Lara pentru a-i aduce nite contracte s le semneze. Cum merge? Foarte bine, spuse Lara. Menestrelul rtcitor e acas. Da. Deci muzica e viaa ta acum, nu? Muzicianul e viaa mea. Habar n-ai ct de minunat este, Howard. Cnd vii la birou? Avem nevoie de tine. Peste cteva zile. Bine, spuse Keller cltinnd din cap. Dup aceea ncepur s se uite pe hrtii mpreun. *** A doua zi diminea, sun Terry Hill. Lara, tocmai am primit un telefon de la Comisia Jocurilor de Noroc din Reno, spuse el. Va fi o audiere n legtur cu autorizaia pentru cazino. De ce? S-au fcut unele reclamaii cum c licitaia ar fi fost aranjat. Vor s te duci s depui mrturie pe aptesprezece. Ct de grav este? ntreb Lara. Avocatul ezit. Ai cunotin de vreo neregularitate n legtur cu asta? Nu, bineneles c nu. Atunci nu ai de ce s-i faci griji. Voi veni la Reno cu tine. Ce s-ar ntmpla dac nu m-a duce? Te vor cita i amenda. Ar fi mai bine s te duci de bunvoie. Bine. Lara i telefona atunci lui Paul Martin la numrul particular de la birou. El ridic receptorul imediat. Lara?
254

- SIDNEY SHELDON -

Da, Paul. N-ai mai folosit numrul sta de foarte mult vreme. tiu. Te-am sunat n legtur cu Reno Am auzit. Este o problem grav? El ncepu s rd. Nu. Cei care au pierdut sunt furioi pentru c i-ai nvins. Eti sigur c totul e n regul, Paul? spuse ea i apoi ezit puin nainte s adauge: Am discutat doar despre celelalte oferte. Aa ceva se face mereu, crede-m. Oricum, ei n-au cum s dovedeasc asta. Nu fii ngrijorat. Bine. Nu voi fi, spuse ea i nchise telefonul cznd pe gnduri. *** Apropo, mi-au oferit un concert la Carnegie Hall, pe care am de gnd s-l dau, zise Philip la masa de prnz. Minunat, spuse Lara zmbind. mi voi cumpra o toalet nou. Cnd va fi? Pe aptesprezece. Zmbetul pieri de pe chipul Larei. Ah. Ce este? M tem c nu voi putea veni, dragul meu. Trebuie s m duc la Reno. mi pare att de ru. Philip i puse minile peste ale ei: Se pare c nu ne potrivim niciodat, nu? Ei, las, vor mai fi o mulime de alte recitaluri. *** Lara se afla n biroul ei de la Cameron Center. Howard Keller o sunase acas n dimineaa aceea. Cred c ar fi bine s vii pe aici, i spusese el. Avem cteva probleme. ntr-o or sunt acolo. Se aflau n mijlocul unei edine. Vreo dou afaceri au ieit prost, i spuse Keller. Compania de asigurri care trebuia s se mute n cldirea noastr din
255

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Houston a dat faliment. Erau singurii notri chiriai. Vom gsi pe altcineva, spuse Lara. Nu va fi chiar att de simplu. Legea aceea privind impozitele ne afecteaz foarte mult. La naiba, afecteaz pe toat lumea. Congresul a desfiinat refugiile de impozite ale corporaiilor i a eliminat majoritatea nlesnirilor. Cred c ne ndreptm spre recesiune. Companiile de depuneri i mprumuturi cu care tratm au probleme. S-ar putea ca Drexel Burnham Lambert s ias din afaceri. Obligaiunile pariale se transform n adevrate mine, Avem probleme cu o jumtate de duzina din cldirile noastre. Dou din ele sunt terminate doar pe jumtate. Fr finanare, toate aceste costuri ne vor face praf. Lara czu pe gnduri. Ne descurcm noi. Vinde orice proprietate e nevoie pentru a ne putea plti ipotecile. Partea bun este c ne vin bani de la Reno, spuse Keller. Aproape cincizeci de milioane pe an. Lara nu spuse nimic. *** Vineri, pe aptesprezece, Lara plec spre Reno. Philip o duse cu maina la aeroport. Terry Hill o atepta la avion. Cnd te ntorci? o ntreb Philip. Probabil mine. N-ar trebui s dureze prea mult. O s-mi fie dor de tine, zise el. i mie, dragul meu. El se uit la avionul care decola i i spuse: mi va fi dor de ea. E cea mai fantastic femeie din lume. *** n biroul Comisiei Jocurilor de Noroc din Nevada, Lara vzu acelai grup de persoane care fuseser i n ziua cnd ea ceruse s i se acorde autorizaia. De data aceasta, ns, nu mai erau att de amabili. Lara depuse jurmntul i i se lu depoziia. Domnioar Cameron, s-au fcut unele reclamaii neplcute privind autorizaia pentru cazinoul dumneavoastr, spuse preedintele. Ce fel de reclamaii? ntreb Terry Hill.
256

- SIDNEY SHELDON -

Vom ajunge i la asta la momentul potrivit, spuse preedintele ntorcndu-se din nou spre Lara. Am neles c aceasta a fost prima dat cnd ai cumprat un cazinou. Aa este. V-am spus acest lucru i la prima audiere. Cum ai ajuns la oferta pe care ai fcut-o? Adic, vreau s spun cum v-ai hotrt asupra acelei anumite cifre? Terry Hill interveni: A dori s tiu motivul ntrebrii. ntr-o clip, domnule Hill. i dai voie clientei dumneavoastr s rspund? Terry Hill se uit la Lara i ncuviin. Am avut controlorul i contabilii mei care mi-au spus cam ct am putea s oferim, ne-am gndit la un mic profit pe care lam adugat la aceast cifr i asta a devenit oferta mea. Preedintele studie hrtia pe care o avea n fa. Oferta dumneavoastr a fost cu cinci milioane mai mult dect cea mai mare ofert de pn atunci. Adevrat? Nu ai tiut acest lucru la vremea respectiva? Nu. Bineneles c nu. Domnioar Cameron, l cunoatei pe Paul Martin? Nu vd relevana acestei ntrebri, interveni Terry Hill. Vei vedea imediat. ntre timp, a dori ca domnioara Cameron s rspund. Nu am nici o obiecie, spuse Lara. Da. l cunosc pe Paul Martin. Ai fcut vreodat afaceri cu el? Lara ezit. Nu. Este doar un prieten. Domnioar Cameron, tii c se aude c Paul Martin ar ntreine relaii cu Mafia, c Obiectez. Este un zvon i acest lucru nu i are locul n aceast discuie. Foarte bine, domnule Hill. Retrag aceste cuvinte. Domnioar Cameron, cnd a fost ultima oar cnd l-ai vzut sau ai vorbit cu Paul Martin? Lara ezit. Nu tiu sigur. Ca s fiu sincer, de cnd m-am cstorit, lam vzut foarte rar pe domnul Martin. Ne ntlnim din cnd n cnd la petreceri, atta tot. Dar nu obinuiai s vorbii regulat cu el la telefon?
257

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Dup cstoria mea, nu. Ai discutat ceva cu Paul Martin despre acest cazino? Lara se uit la Terry Hill, care ncuviin. Da, cred c dup ce am ctigat, m-a sunat s m felicite. Dup aceea, iari, dup ce am primit autorizaia. Alt dat nu ai mai vorbit? Nu. V reamintesc c v aflai sub jurmnt, domnioar Cameron. Da. Cunoatei care este pedeapsa pentru mrturie fals? Da. El ridic atunci o foaie de hrtie. Am aici o list cu cincisprezece convorbiri telefonice ntre dumneavoastr i Paul Martin, n perioada cnd se naintau ofertele sigilate.

Capitolul douzeci i nou


Majoritatea solitilor se simt micorai datorit imensitii lui Carnegie Hall, care avea un numr de dou mii opt sute de locuri. Nu muli sunt muzicienii care fac s se umple aceast prestigioas sal, dar vineri sear era plin pn la refuz. Philip Adler urc pe scena aceea vast n ropote de aplauze furtunoase. Se aez la pian, fcu un moment pauz i apoi ncepu s cnte. n program erau sonate de Beethoven. De-a lungul anilor se nvase s nu se gndeasc la nimic altceva dect la muzic. Dar, n seara aceea, gndurile lui se ndreptau spre Lara i problemele lor i, pentru o fraciune de secund, degetele ncepur s bjbie i se simi scldat de o sudoare rece. Totul se petrecu att de iute, nct publicul nici nu observ. La sfritul primei pri a recitalului primi aplauze puternice. n pauz, Philip se duse n cabin. Minunat, Philip, spuse directorul de concert. I-ai vrjit. S-i aduc ceva? Nu, mulumesc, spuse el i nchise ua. Ar fi vrut ca recitalul s se fi terminat. Era profund tulburat datorit situaiei dintre el i Lara. O iubea foarte mult, tia c i ea l iubea, dar se prea c ajunseser la un impas. Se simise o
258

- SIDNEY SHELDON -

tensiune nainte ca ea s plece la Reno. Trebuie s fac ceva, i spuse el. Dar ce anume? Cum s ajungem la un compromis? nc se mai gndea la acest lucru cnd directorul de scen btu la u spunnd: Mai sunt cinci minute, domnule Adler. Mulumesc. n cea de a doua jumtate a programului, interpreta sonata Hammerklavier, o bucat tulburtoare, emoionant, dup ale crei ultime acorduri care rsunar n vastitatea slii, publicul se ridic izbucnind n aplauze furtunoase. Philip fcea plecciuni pe scen, dar mintea i era n alt parte. Trebuie s m duc acas i s vorbesc cu Lara. Dar, n clipa aceea i aminti c era plecat. Va trebui s rezolvm totul acum, ce gndi el. Nu putem continua astfel. Aplauzele continuar. Spectatorii strigau bravo i encore. n mod obinuit, Philip ar mai fi interpretat ceva, dar n seara aceea era mult prea tulburat. Se ntoarse n cabin i se schimb n hainele de strad. Auzea un tunet deprtat. n ziare scrisese c avea s plou, dar acest lucru nu-i mpiedicase pe oameni s vin s l asculte. Foaierul era plin de fani care l ateptau. Era totdeauna emoionant s simt i s aud aprobrile lor, dar n seara aceea nu avea chef de ei. Rmase n cabin pn fu sigur c plecaser cu toii. Iei aproape de miezul nopii. Porni pe coridoarele goale i iei din cldire pe ua destinat artitilor. Maina nu era acolo. Voi gsi un taxi, i spuse el. Iei n ploaie. Sufla un vnt rece i Strada Cincizeci i apte era ntunecat. n timp ce se ndrepta spre Sixth Avenue, un brbat solid ntr-un impermeabil se apropie din bezn. V rog s m scuzai, spuse omul, cum a putea s ajung la Carnegie Hall? Philip se gndi la vechea glum pe care i-o spusese Larei i fu tentat s spun exersnd, dar art spre cldirea din spate. E chiar aici. Cnd Philip se ntoarse, omul l izbi deodat de cldire avnd n mn un pumnal. D-mi portofelul. Inima lui Philip btea cu putere. Se uit n jur dup ajutor, dar strada ud de ploaie era pustie. Foarte bine, spuse Philip. Nu te enerva. i-l dau. Cuitul era apsat cu putere pe gtul lui. Uite, nu e nevoie s
259

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Gura! D-mi-l. Philip duse mna la buzunar i scoase portmoneul. Omul l lu cu mna liber i l vr n buzunar. Se uita la ceasul lui Philip, pe care i-l smulse brusc. Dup ce lu ceasul, i apuc mna stng, inndu-i-o strns, i trecu lama ascuit a pumnalului peste ncheietur, pn la os. Philip url de durere. Sngele ncepu s iroiasc. Omul o rupse la fug. Philip rmase ocat, privind cum sngele se amesteca cu ploaia, picurnd pe strad. Lein.

CARTEA A PATRA Capitolul treizeci


Lara afl de Philip la Reno. Marian Bell o sun i era aproape isteric. E rnit grav? ntreb Lara. Nu tim nimic deocamdat. Se afl la spitalul Roosevelt, la urgen. M ntorc imediat. *** Cnd ajunse la spital, peste ase ore, Lara i gsi pe Howard Keller ateptnd-o. Prea zdruncinat. Ce s-a ntmplat? ntreb ea. Se pare c Philip a fost jefuit dup ce a plecat de la Carnegie Hall. L-au gsit pe strad, fr cunotin. Ct de grav este? I-a fost tiat ncheietura minii. I s-au administrat sedative puternice, dar este contient. Intrar n salon. Philip se afla ntins n pat i patru tuburi i alimentau organismul cu lichide. Philip Philip. Era vocea Larei care l striga de undeva de foarte departe. Deschise ochii. Lara i Howard Keller erau acolo. Fiecare din ei preau s aib cte o dublur. i simea gura uscat i era ameit.
260

- SIDNEY SHELDON -

Ce s-a ntmplat? mormi el. Ai fost rnit, i spuse Lara. Dar o s te faci bine. Philip privi n jos i i vzu mna stng serios bandajat. Amintirile ncepur s i revin. Am fost ct de grav este? Nu tiu, dragul meu, spuse Lara. Sunt sigur c va fi bine. Doctorul va veni s te vad. Doctorii pot face orice n ziua de azi, spuse Keller linititor. Philip adormi din nou. I-am spus s ia ce vrea. N-ar fi trebuit s-mi rneasc mna, murmur el. N-ar fi trebuit s-mi rneasc mna *** Peste dou ore, doctorul Dennis Stanton intr n salonul unde se afla Philip i, n clipa cnd acesta i vzu expresia de pe chip, tiu ce avea s i spun. Trase adnc aer n piept. Spunei-mi. Doctorul Stanton oft. M tem c nu am veti prea bune pentru dumneavoastr, domnule Adler. Ct de grav este? Tendoanele flexoare au fost retezate, aa nct nu vei mai putea mica mna niciodat. n plus, au mai fost afectai i nervii median i cubital, spuse el n continuare artnd pe propria mn. Nervul median influeneaz degetul mare i urmtoarele trei, n timp ce nervul cubital acioneaz toate degetele. Philip nchise ochii strns mpotrivindu-se valului subit de disperare care l cuprindea. Dup o clip vorbi: Vrei s spunei c nu nu-mi voi mai putea folosi mna stng niciodat? Exact. De fapt, avei noroc c trii. Cine a fcut asta, a tiat artera. E de mirare c n-ai sngerat pn la moarte. A fost nevoie de aizeci de custuri pentru a v prinde ncheietura la loc. Dumnezeule, chiar nu putei face nimic? ntreb Philip cu disperare n glas. Ba da. Am putea face o implantare n mna stng pentru a o putea mica puin, dar aceast micare ar fi foarte limitat. Mai bine m-ar fi omort, i spuse Philip disperat.
261

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

n timp ce se va vindeca, mna v va durea foarte tare. V vom prescrie nite medicamente pentru diminuarea durerii, dar v asigur c va disprea cu timpul. Nu adevrata durere, se gndi Philip. Nu adevrata durere. Tria un comar. i nu avea nici o cale de scpare. *** Un detectiv veni la Philip la spital. Se aez lng patul lui. Era unui din cei vrstnici, avea n jur de aizeci, de ani i prea obosit, cu ochi care vzuser deja totul de dou ori. Sunt locotenent Mancini. mi pare ru pentru ce s-a ntmplat, domnule Adler, spuse el. Mai bine v-ar fi rupt piciorul. Adic dac tot trebuia s se ntmple tiu ce vrei s spunei, zise Philip tios. Howard Keller intr n salon. O cutam pe Lara, spuse el i dup ce vzu necunoscutul adug: V rog s m scuzai. Este pe aici pe undeva, spuse Philip. Dnsul este locotenent Mancini. Howard Keller. Mancini se uit la el. mi prei cunoscut. Ne-am mai ntlnit cumva? Nu cred. Chipul lui Mancini se lumin deodat. Keller! Dumnezeule, ai jucat baseball la Chicago. Exact. Cum Am fost observator pentru echipa Puii din Chicago ntr-o var. i acum mi amintesc de strecurrile i viteza dumitale. Ai fi putut face o cariera extraordinar. Da. Acum, dac vrei s m scuzai spuse el i se uit la Philip. O atept afar, adug el i iei imediat. Mancini se ntoarse spre Philip. L-ai vzut pe cel care v-a atacat? Era un tip caucazian. Solid. Avea un metru optzeci i cinci i vreo cincizeci de ani. L-ai putea recunoate dac l-ai revedea? Da. Era un chip pe care nu l va uita niciodat. Domnule Adler, a putea s v rog s v uitai pe nite fotografii, dar sincer vorbind, cred c ar fi o pierdere de timp. Adic, nu e vorba de o crim. Sunt sute de tlhari n tot oraul.
262

- SIDNEY SHELDON -

Dac nu sunt prini asupra faptului, de obicei reuesc s scape, spuse el i i scoase carneelul. Ce vi s-a furat? Portmoneul i ceasul de mn. Ce fel de ceas era? Un Piaget. Avea ceva distinctiv? Ceva gravat, de exemplu? Era ceasul pe care i-l druise Lara. Da. Pe spate scria Pentru Philip cu dragoste din partea Larei. Poliistul scrise ceva. Domnule Adler trebuie s v ntreb. L-ai mai vzut vreodat pe acest cm? Philip l privi surprins. Dac l-am mai vzut? Nu. De ce? ntrebam i eu aa, spuse Mancini punnd carneelul deoparte. Bine, s vedem ce putem face. Suntei un om norocos, domnule Adler. Adevrat? ntreb Philip cu un glas plin de amrciune. Da. Ne confruntm cu mii de jafuri pe an n oraul sta i nu ne putem permite s pierdem prea mult timp cu ele, dar cpitanul nostru este un mare admirator al dumneavoastr. Colecioneaz toate albumele dumneavoastr. Va face tot ce-i va sta n putin pentru a-l prinde pe ticlosul care v-a fcut asta. Vom rspndi descrierea ceasului la toate casele de amanet din tar. Dac l prindei, credei c-mi poate da mna napoi? ntreb Philip cu amrciune. Poftim? Nimic. V vom tine la curent. O zi plcut. *** Lara i Keller l ateptau pe detectiv pe culoar. Ai spus c dorii s stai de vorb cu mine? ntreb Lara. Da. A vrea s v pun cteva ntrebri, spuse locotenentul Mancini. Doamn Adler, soul dumneavoastr are dumani de care avei cunotin? Lara se ncrunt. Dumani? Nu. De ce? Nimeni care ar putea fi gelos pe dnsul? Un alt muzician,
263

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

poate? Cineva care ar fi dorit s-i fac ru? Unde vrei s ajungei? A fost un simplu act de tlhrie, nu? Ca s fiu absolut sincer, nu prea arat a tlhrie obinuit. I-a tiat ncheietura minii dup ce i-a luat portmoneul i ceasul. Nu vd ce importan A fost ceva ct se poate de inutil, numai dac nu a fost intenionat. Soul dumneavoastr nu a opus nici cea mi mic rezisten. Eh, un puti drogat ar fi putut face una ca asta, dar spuse el i ridic din umeri. Mai inem legtura. Privir n urma lui. Dumnezeule! spuse Keller. Crede c a fost un aranjament. Lara se fcuse alb ca varul. Cnd Keller se uit la ea, spuse ncet: Doamne! Unul din bandiii lui Paul Martin! Dar de ce ar fi fcut una ca asta? Ea vorbi cu greu: Ar ar fi putut crede c o fcea pentru mine. Philip a a fost plecat mult timp i Paul tot mereu spunea c nu nu era corect, c cineva ar fi trebuit s stea de vorb cu el. Ah, Howard! fcu ea i i ascunse faa n umrul lui luptndu-se cu lacrimile. Ticlosul! Te-am prevenit doar s te ii departe de el. Lara trase adnc aer n piept. Philip se va face bine. Trebuie. *** Peste trei zile, Lara l aduse pe Philip acas. Era palid i prea zdruncinat. Marian Bell i atepta la u. Fusese n fiecare zi la spital pentru a-l vedea pe Philip i a-i duce mesajele primite. Era o revrsare de compasiune din ntreaga lume ilustrate, scrisori i telefoane de la admiratori ndurerai. Ziarele dezbteau problema, condamnnd violena de pe strzile New Yorkului. *** Lara se afla n bibliotec n clipa cnd sun telefonul. Pentru dumneavoastr, spuse Marian Bell. Un anume domn Paul Martin. Nu nu pot vorbi cu el, i spuse Lara i se for s nu tremure.
264

- SIDNEY SHELDON -

Capitolul treizeci i unu


Viaa li se schimb peste noapte. De acum voi lucra numai acas, i spuse Lara lui Keller. Philip are nevoie de mine. Sigur. neleg. Telefoanele i ilustratele cu urri de nsntoire continuau s curg i Marian Bell se dovedi o adevrat binecuvntare. Se fcea nevzut imediat i nu sttea niciodat n calea nimnui. Nu v facei griji din cauza lor, doamn Adler. M ocup eu de ele, dac dorii. i mulumesc, Marian. William Ellerbee sun de cteva ori, dar Philip refuz s stea de vorb cu el. Nu vreau s vorbesc cu nimeni, i spuse el Larei. Doctorul Stanton avusese perfect dreptate n privina durerii. Era ngrozitoare. Philip ncerc s o nving nghiind pastile pn cnd nu mai putu. Lara era mereu lng el. Vom aduce cei mai buni doctori din lume, dragul meu. Trebuie s existe cineva care s-i poat vindeca mna. Am auzit de un medic din Elveia Philip scutur din cap. Nu are rost, spuse el privindu-i mna bandajat. Sunt un invalid. Nu vorbi aa, spuse ea cu fermitate. Poi face o mulime de lucruri. E numai vina mea. Dac nu m-a fi dus la Reno n ziua aceea, dac a fi venit cu tine la concert, asta nu s-ar fi ntmplat. Dac Philip zmbi cu tristee. Ai vrut s stau acas mai mult. Ei bine, acum nu mai am unde s m duc. Lara spuse atunci cu un glas rguit: Cineva a spuse odat: Ai grij ce-i doreti, fiindc se poate mplini. Am vrut s stai acas, dar nu aa. Nu pot suporta s vd c suferi. Nu-i face griji pentru mine, spuse Philip. Trebuie s m gndesc la cteva lucruri. Totul s-a petrecut att de neateptat. Nu nu cred c-mi dau seama cu adevrat, nc.
265

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

*** Howard Keller veni cu nite contracte. Bun, Philip. Cum te mai simi? Minunat, izbucni el. M simt de-a dreptul minunat. A fost o ntrebare stupid. Te rog s m scuzi. Nu-mi da atenie, se scuz Philip. n ultima vreme, n-am mai fost eu nsumi, adug el lovind cu pumnul drept n fotoliu. Dac ticlosul mi-ar fi tiat mcar mna dreapt. Exist o jumtate de duzin de concerte pentru mna stng pe care lea fi putut interpret. Atunci Keller i aminti de discuia de la petrecere. Jumtate de duzin de compozitori au scris concerte pentru mna stng. Demuth, Franz Schmidt, Komgold, i un foarte frumos concert de Ravel. Paul Martin fusese de fa. *** Doctorul Stanton veni acas pentru a-l vedea pe Philip. Scoase bandajul cu grij, dnd la iveal o cicatrice lung i urt. Putei ndoi mna ct de puin? Philip ncerc, dar era imposibil. Cum e durerea? ntreb doctorul Stanton. ngrozitoare, dar nu mai vreau s iau pastilele acelea afurisite. V mai fac o reet oricum. Le putei lua dac va fi nevoie. V rog s m credei, durerea va trece peste cteva sptmni, spuse el i se ridic s plece. mi pare nespus de ru. Sunt un mare admirator al dumneavoastr. Cumprai albumele, spuse Philip tios. *** Marian Bell i suger Larei: Nu credei c ar ajuta dac un medic terapeut ar veni s-i ngrijeasc mna domnului Adler? Lara se gndi la acest lucru. Am putea ncerca. Hai s vedem ce se poate ntmpl. Cnd i spuse lui Philip, acesta scutur din cap.
266

- SIDNEY SHELDON -

Nu, n-are rost. Doctorul a spus Doctorii se mai pot nela, zise ea categoric. Vom ncerca totui. A doua zi, un tnr terapeut apru la u. Lara l conduse la Philip. Dnsul e doctorul Rossman. Lucreaz la spitalul Columbia. Va ncerca s te ajute, Philip. Succes, spuse el cu amrciune. Ia s v vd mna, domnule Adler. Philip ntinse mna pe care Rossman o examin cu mult atenie. Se pare c muchiul a fost puin afectat, dar o s vedem ce putem face. Putei mica degetele? Philip ncerc. Nu prea se vede nici o micare, nu? S ncercm cu nite exerciii. Era ceva incredibil de dureros. Lucrar jumtate de or, la captul creia, Rossman spuse: Revin mine. Nu, spuse Philip. Nu v mai deranjai. Lara intrase n ncpere. Philip, nu vrei s ncerci? Am ncercat, se rsti el. Nu pricepi? Mna asta e moart. Nimic nu o va mai readuce la via. Philip spuse ea cu ochii plini de lacrimi. Iart-m, spuse el. Doar Las-mi timp. *** n noaptea aceea, Lara se trezi n acordurile pianului. Se ddu jos din pat i se duse ncetior pn la ua salonului. n halat, Philip sttea la pian i cnta uor cu mna dreapt. i ridic brusc privirea. mi pare ru c te-am trezit. Lara se duse spre el. Dragul meu E o glum nemaipomenit, nu? Te-ai cstorit cu un pianist de concert i ai sfrit alturi de un invalid. Ea l mbria i l inu strns. Nu eti un invalid. Poi face attea lucruri. nceteaz s mai faci pe afurisita de Pollyanna!
267

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Iart-m. Am vrut s spun doar tiu. mi pare ru, dar nu m pot obinui cu asta, spuse el ridicndu-i mna mutilat. Hai napoi la culcare. Nu. Du-te nainte. O s-mi fie bine. Sttu treaz toat noaptea, gndindu-se la viitorul su i ntrebndu-se furios: Care viitor? *** Lara i Philip luau cina mpreun n fiecare sear, dup care citeau sau se uitau la televizor i apoi se duceau la culcare. tiu c nu prea mai sunt aa cum ar trebui s fie un so, Lara, spuse el ca o scuz. Dar dar nu prea am poft de sex. Crede-m, nu are nici o legtur cu tine. Lara se ridic n pat n capul oaselor i spuse cu un glas tremurtor: Nu m-am mritat cu tine pentru trupul tu, ci pentru c eram ndrgostit de tine lulea. i nc mai sunt. Chiar dac nu o s mai facem dragoste niciodat, tot nu m voi supra. Nu vreau dect s m ii n brae i s m iubeti. Te iubesc, spuse Philip. *** Primeau tot timpul invitaii la petreceri i evenimente filantropice, dar Philip le refuza pe toate. Nu voia s prseasc apartamentul. Du-te tu, i spunea el Larei. Este importat pentru afacerile tale. Nimic nu este mai important pentru mine dect tine. Vom lua o cin linitit acas. Lara avea grij ca buctarul lor s gteasc toate mncrurile preferate ale lui Philip. Nu avea deloc poft de mncare. Lara aranja s in toate edinele acas. Cnd trebuia neaprat s ias, i spunea Iul Marian: Voi lipsi cteva ceasuri. Ai grij de domnul Adler. Bineneles, promitea Marian. ntr-o diminea, Lara i spuse: Dragul meu, mi pare extrem de ru c trebuie s te las, dar sunt nevoit s m duc o zi la Cleveland. Crezi c te vei
268

- SIDNEY SHELDON -

descurca? Bineneles, spuse Philip. Nu sunt un neputincios. Du-te te rog. Nu-i face griji pentru mine. Marian aduse cteva scrisori la care terminase de rspuns n locul lui Philip. Vrei s semnai astea, domnule Adler? Sigur, spuse el. Bine c scriu cu dreapta, nu? adug el cu o not de amrciune n glas i apoi, uitndu-se la ea: Iart-m. Nam vrut s te necjesc. tiu domnule Adler, spuse Marian ncet. Nu credei c ar fi bine s ieii s v mai ntlnii cu prietenii? Prietenii mei lucreaz toi, se rsti el. Sunt muzicieni. Sunt ocupai s dea concerte. Cum poi spune o asemenea prostie? Iei din ncpere ca o furtun. Marian rmase privind n urma lui. Dup o or, Philip se ntoarse n birou. Marian se afla n faa mainii de scris. Marian? Da, domnule Adler? fcu ea ridicndu-i privirea. Iart-m, te rog. Nu sunt eu nsumi. N-am vrut s fiu grosolan. neleg, spuse ea ncet. El se aez n faa ei. Nu ies pentru c m simt ca un idiot, spuse el. Sunt sigur c toat lumea se va holba la mna mea. Nu am nevoie de comptimirea nimnui. Ea l privea fr s spun nimic. Ai fost foarte amabil, apreciez acest lucru, dar nimeni nu poate face nimic. Cunoti expresia Cu ct sunt mai mari, cu att cad mai de sus? Ei bine, eu am fost mare, Marian foarte mare. Toat lumea venea s m aud cntnd regi, regine i zise el, dar glasul i se frnse. Oameni din ntreaga lume mi ascultau muzica. Am oferit recitaluri n China, Rusia, India i Germania, adug el i se nec, iar lacrimile ncepur s i iroiasc pe obraji. Ai observat c n ultima vreme plng foarte mult? ntreb el fcnd eforturi pentru a se stpni. V rog, nu, spuse Marian ncet. Totul va fi bine. Nu! Nimic nu va fi bine. Nimic! Sunt un invalid nenorocit. Nu spunei asta. Doamna Adler are dreptate, s tii. Putei face o sumedenie de lucruri. Cnd vei scpa de durere, vei ncepe s le facei. Philip scoase o batist i i terse ochii.
269

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Dumnezeule, am devenit un copil plngcios. Dac v ajut, facei-o, spuse Marian. El o privi zmbind. Ci ani ai? Douzeci i ase. Eti o fat de douzeci i ase de ani foarte neleapt, nu? Nu. tiu numai prin ce trecei i a da orice s nu se fi ntmplat. Dar s-a ntmplat i tiu c vei gsi cea mai bun cale de a rezolva totul. i iroseti timpul aici, spuse Philip. Ar fi trebuit s te faci medic psihiatru. Dorii s v prepar ceva de but? Nu, mulumesc. N-ai vrea s facem o partid de table? Cu mare plcere, domnule Adler. Dac tot vei fi partenera mea de table, ar fi bine s ncepi s-mi spui Philip. Philip. De atunci jucar table n fiecare zi. *** Lara primi un telefon de la Terry Hill. Lara, m tem c am o veste proast pentru tine. Lara nghe. Da? Comisia Jocurilor de Noroc din Nevada a hotrt s-i suspende autorizaia pn la ncheierea cercetrilor. S-ar putea s i se aduc acuzaii penale. Era un adevrat oc. i aduse aminte de cuvintele lui Paul Martin. Nu-i face griji. Nu pot dovedi nimic. Nu putem face nimic, Terry? Deocamdat, nu. Stai pe poziie. ntre timp, eu m chinuiesc s gsesc o rezolvare. Cnd Lara i ddu vestea lui Keller, acesta exclam: Dumnezeule! i noi care contam pe banii de la cazino pentru a achita ipotecile a trei cldiri. i vor reacorda autorizaia? Nu tiu. Keller czu pe gnduri. Bine. Vom vinde hotelul din Chicago i cu banii de pe el vom plti ipoteca proprietii din Houston. Piaa imobiliar s-a
270

- SIDNEY SHELDON -

dus naibii. O mulime de bnci i companii de depuneri i mprumuturi se confrunt cu probleme serioase. Drexel Bumham Lambert a czut. S-a dus cu vremurile bune. Se vor ntoarce ele, spuse Lara. Ar fi bine s se ntoarc repede. Am nceput s primesc telefoane de la bnci n legtur cu mprumuturile noastre. Nu-i face griji, spuse ea ncreztoare. Dac datorezi unei bnci un milion de dolari, te au n mn. Dac datorezi o sut de milioane de dolari, tu i ai n mn. Nu pot s lase s mi se ntmple ceva. A doua zi, n Business Week apru un articol intitulat: Imperiul Cameron se clatin Lara Cameron va fi probabil acuzat penal la Reno. i poate menine, oare, Fluturele de Fier imperiul? Lara btu cu pumnul n revist. Cum ndrznesc s publice aa ceva? i voi da n judecat. N-ar fi o idee prea bun, spuse Keller. Howard, Cameron Towers este aproape n ntregime nchiriat, nu? Deocamdat aptezeci la sut i numrul este n cretere. Southern Insurance a luat douzeci de etaje, iar International Investment Banking, zece. Cnd cldirea va fi gata, va aduce destui bani pentru a ne scpa de probleme. Ct mai are pn s fie terminat? ase luni. Vocea Larei era plin de emoie. Asta e. Cel mai mare zgrie-nori din lume! Va fi superb. Se ntoarse spre planul nrmat din spatele biroului ei, care arta un monolit din sticl, ale crui faete reflectau celelalte cldiri din jur. La etajele inferioare se afla un loc de promenad i un atriu cu magazine scumpe, iar deasupra erau apartamente i birourile Larei. Vom face mai mult publicitate, spuse ea. Bun idee, zise el ncruntndu-se. Ce s-a ntmplat? Nimic. M gndeam doar la Steve Murchison. A vrut foarte mult locul acela. Eh, l-am nvins, nu? Da, spuse Keller ncet. L-am nvins. Lara l chem pe Jerry Townsend. Jerry, a vrea s faci ceva deosebit pentru inaugurarea lui
271

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Cameron Towers. Ai vreo idee? Am una extraordinar. Inaugurarea va avea loc pe 10 septembrie? Da. Asta nu face s-i sune un clopoel? Ba da, este ziua mea de natere Exact, spuse Jerry Townsend i un zmbet i lumin chipul. Ce-ar fi s dm o petrecere foarte mare n onoarea ta pentru a srbtori terminarea uriaei cldiri? Lara se gndi o clip. mi place ideea. E minunat, i vom invita pe toi! Vom face un trboi de se va auzi n toat lumea. Jerry, a vrea s ntocmeti o list. Dou sute de persoane. Vreau s te ocupi personal. S-a fcut, spuse Townsend zmbind. i voi da lista spre aprobare. Lara lovi din nou cu pumnul n revist. Le vom arta noi lor! *** V rog s m scuzai, doamn Adler, spuse Marian. Secretara de la Asociaia Naional a Constructorilor este pe linia trei. Nu am rspuns invitaiei pe care au fcut-o pentru recepia de vineri sear. Spune-le c nu m pot duce, zise Lara. Transmite-le scuzele mele. Bine, doamn, spuse Marian i iei. Lara, nu te poi transforma ntr-o pustnic din cauza mea, i spuse Philip. Este important pentru tine s te duci la toate chestiile astea. Nimic nu este mai important dect s fiu aici cu tine. Omuleul acela caraghios care ne-a cstorit la Paris a spus la bine i la ru, zise ea i se ncrunt. Cel puin aa cred c a spus, fiindc eu habar n-am de francez. Philip zmbi. A vrea s tii ct de mult te apreciez. Am impresia c te fac s trieti n iad. Lara veni lng el. Nu-i cuvntul potrivit, spuse ea. Rai.
272

- SIDNEY SHELDON -

*** Philip se mbrca. Lara l ajuta s se ncheie la cma. Philip se uit apoi n oglind. Parc a fi un hippie. Ar trebui s m mai tund i eu. Vei s o rog s Marian s-i fixeze or la frizer? El scutur din cap. Nu, iart-m, Lara. Nu sunt pregtit s ies. A doua zi diminea, frizerul lui Philip i o manichiurist aprur la ua apartamentului. Philip fu luat prin surprindere. Ce-i asta? Dac Mahomed nu seduce la munte, vine muntele la Mahomed. Vor veni aici n fiecare sptmn. Eti nemaipomenit, spuse Philip. i nc n-ai vzut nimic, zise Lara zmbind. A doua zi veni un croitor cu cteva eantioane de materiale pentru costume i cmi. Ce se ntmpl aici? ntreb Philip. Eti singurul brbat pe care l cunosc care are ase fracuri, patru smochinguri i dou costume. Ar fi timpul s-i faci o garderob ca lumea. De ce? protest el. Doar nu merg nicieri. Dar ls s i se ia msurile pentru costume i cmi. Peste cteva zile veni un cizmar. Asta ce mai e? ntreba Philip. Ar trebui s ai nite pantofi noi. Dar i-am spus, nu merg nicieri. tiu, dragul meu. Dar cnd o vei face, pantofii te vor atepta. Philip o mbria. Nu te merit. Asta i tot spun i eu. *** Se aflau ntr-o edin la birou, cnd Howard Keller spuse: Pierdem centrul comercial din Los Angeles. Bncile au hotrt s ne cear banii. Nu pot face una ca asta. Ba uite c o fac, spuse Keller. Suntem suprancrcai. Putem rambursa mprumuturile fcnd un alt credit pentru
273

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

una din celelalte. Keller spuse rbdtor: Lara, eti deja nglodat n datorii. Trebuie s plteti aizeci de milioane pentru blocul zgrie-nori. tiu asta foarte bine, dar nu mai sunt dect patru luni pn va fi gata. Putem prelungi mprumutul. Cldirea se va termina la timp, nu? Da, spuse Keller privind-o gnditor. Era o ntrebare pe care nu ar fi pus-o cu un an n urm. Atunci ar fi tiut exact cum stteau lucrurile. Cred c ar fi bine s-i petreci mai mult timp pe aici pe la birou, i spuse el. Sunt prea multe de rezolvat i sunt unele decizii pe care numai tu le poi lua. Bine, spuse ea ovitoare. Voi fi aici mine diminea. *** Te caut William Ellerbee, spuse Marian. Spune-i c nu pot vorbi cu el, zise Philip urmrind-o cnd se ntoarse la telefon. mi pare ru, domnule Ellerbee. Domnul Adler este ocupat acum. mi putei lsa vreun mesaj? zise ea i ascult o clip. i voi spune. Mulumesc, zise ea i dup ce nchise, i se adres lui Philip: Dorete foarte mult s ia masa cu tine. Probabil vrea s vorbim de comisioanele pe care nu le mai primete. Poate ai dreptate, spuse Marian cu blndee. Sunt convins c te urte pentru faptul c ai fost atacat. mi pare ru, spuse el ncet. Aa a sunat? Da. Cum de m poi suporta? Marian zmbi. Nu e chiar att de greu. *** A doua zi, William Ellerbee sun din nou. Philip nu era de fa. Marian vorbi cu Ellerbee cteva clipe, dup care se duse s l caute pe Philip. A fost domnul Ellerbee, i spuse ea. Data viitoare spune-i s nu mai sune.
274

- SIDNEY SHELDON -

Poate ar trebui s i-o spui personal, zise Marian. Vei lua masa cu el joi la ora unu. Ce fac? El a propus Le Cirque, dar eu m-am gndit c un local mai mic ar fi mai potrivit, spuse ea i i arunc privirea pe carneel. Te ntlneti cu el la Fus la ora unu. l voi ruga pe Max s te duc pn acolo. Philip o privi furios. Mi-ai aranjat o ntlnire ia mas fr s m ntrebi? Ea i spuse calm: Dac te-a fi ntrebat, nu te-ai fi dus. M poi concedia dac vrei. El o privi cu dumnie o clip, dup care zmbi uor. tii ceva? N-am mai mncat mncare chinezeasc de mult. *** Cnd veni Lara ele la birou, Philip i spuse: Joi iau masa cu Ellerbee. Minunat, dragul meu! Cnd ai hotrt asta? Marian a hotrt pentru mine. S-a gndit c ar fi foarte bine s ies din cas. Adevrat? fcu ea i i spuse: Dar cnd te-am rugat eu, nai vrut s iei. Foarte drgu din partea ei. Da, e o femeie foarte de treab. Ce proast am fost, se gndi Lara. N-ar fi trebuit s-i arunc aa unul n braele celuilalt. Iar Philip este foarte vulnerabil acum. i ddu seama c trebuia s scape de Marian. *** Cnd Lara sosi acas a doua zi, i gsi pe Philip i Marian jucnd table n camera de jocuri. Jocul nostru, i spuse ea. Cum s te bat dac tu dai numai duble? spunea Philip rznd. Lara rmase n prag privindu-i. Nu l mai auzise pe Philip rznd de toart mult vreme. Marian i ridic privirea i o vzu. Bun seara, doamn Adler. Philip sri n picioare.
275

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Bun, scumpa mea, spuse el i o srut. M bate de m face s-mi pierd pantalonii. Nu, dac am eu grij, i spuse Lara. Mai avei nevoie de mine n seara asta, doamn Adler? Nu, Marian, poi s pleci. Pe mine diminea. Mulumesc. Noapte bun. Noapte bun, Marian. O privir amndoi plecnd. E o companie plcut, spuse Philip. M bucur, dragul meu, zise Lara mngindu-i obrazul. Cum mai merg treburile la birou? Bine. Nu voia s l mpovreze cu problemele ei. Trebuia sa se duc la Reno s stea din nou de vorb cu membrii Comisiei Jocurilor de Noroc. Dac era nevoit, avea s gseasc ea o modalitate de a supravieui interzicerii jocurilor n hotel, dar ar fi fost mult mai bine dac i-ar fi fcut s se rzgndeasc. Philip, m tem c va trebui s ncep s-mi petrec mai mult timp la birou. Howard nu poate lua toate deciziile de unul singur. Nici o problem. M descurc eu. Voi pleca la Reno peste o zi, dou, zise ea. Ce-ar fi s mergi i tu cu mine? Philip scutur din cap. Nu sunt pregtit nc, spuse el privindu-i mna stng schilodit. Nu nc. Bine, dragul meu. Nu lipsesc mai mult de dou, trei zile. *** A doua zi diminea, devreme, cnd Marian Bell sosi la lucru, o gsi pe Lara ateptnd-o. Philip dormea nc. Marian tii brara aceea cu diamante pe care domnul Adler mi-a druit-o de ziua mea? Da, doamn Adler. Cnd ai vzut-o ultima oar? Ea sttu s se gndeasc. Era pe msua de toalet din dormitorul dumneavoastr. Deci ai vzut-o? Da, sigur. S-a ntmplat ceva? M tem c da. Brara nu mai este. Marian o privi nedumerit.
276

- SIDNEY SHELDON -

Nu mai este? Cine ar fi putut s? I-am ntrebat pe toi cei de aici. Nu tiu absolut nimic despre ea. S sun la poliie i? Nu e nevoie. N-a vrea s te pun ntr-o situaie jenant. Dar nu neleg. Nu? Pentru binele tu cred c ar trebui s lsm totul balt. Marian o privi ocat. Dar tii foarte bine c nu v-am luat eu brara, doamn Adler. Nu tiu, tocmai asta e. Va trebui s pleci. i se ur pentru ceea ce fcea. Dar nimeni nu mi-l va lua pe Philip. Absolut nimeni. *** Cnd Philip cobor la micul dejun, Lara i spuse: Apropo, voi aduce alt secretar s lucreze aici. Philip o privi surprins. Da ce s-a ntmplat cu Marian? A plecat. I s-a oferit o slujb la San Francisco. O privi uluit. Ce pcat! Credeam c-i place aici. Sunt convins c-i plcea, dar nu vrem s-i stm n cale, nu? Iart-m, i spuse n sinea ei. Nu, sigur c nu, zise Philip. A vrea s-i urez succes. Este? A plecat. Asta nseamn c va trebui s-mi gsesc alt partener de table. Cnd lucrurile se vor mai liniti puin, m vei avea pe mine. *** Philip i William Ellerbee stteau la mas ntr-un col al restaurantului Fus. M bucur att de mult c te vd, Philip. Te-am tot sunat, dar tiu, mi pare ru. Nu aveam chef s stau de vorb cu nimeni, Bill. Sper s-l prind pe ticlosul care i-a fcut una ca asta.
277

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Cei de la poliie au fost destul de amabili i mi-au explicat c tlhriile nu reprezint cele mai importante lucruri n viaa lor. Vin imediat dup cazurile pisicilor pierdute. Nu-l vor prinde niciodat. Am neles c nu vei mai putea cnta niciodat, spuse Ellerbee ovitor. Ai neles foarte bine, zise Philip ntinzndu-i mna mutilat. E moart. Ellerbee se aplec puin nainte i spuse cu sinceritate: Dar tu nu eti, Philip. Ai toat viaa nainte. Ca s fac ce? S-i nvei pe alii. Un zmbet trist flutur pe buzele lui Philip. Asta-i o ironie, nu? M gndeam s fac acest lucru n ziua cnd voi termina cu concertele. Ei bine, ziua aceea a sosit, nu? zise Ellerbee. Mi-am permis s vorbesc cu directorul colii de Muzic Eastman din Rochester. Ar da orice numai s predai acolo. Philip se ncrunt. Asta ar nsemna s m mut acolo, iar sediul Larei este la New York, spuse el scuturnd din cap. Nu i-a putea face aa ceva. Habar n-ai ct de minunat este cu mine, Bill. Sunt convins. Aproape c a renunat la afacerile ei pentru a m ngriji pe mine. Este cea mai atent i mai grijulie femeie din cte am cunoscut vreodat. Sunt nebun dup ea. Philip, vrei, cel puin, s te gndeti la oferta fcut de Eastman? Spune-le c apreciez gestul, dar m tem c rspunsul este nu. n caz c te rzgndeti, m anuni? Tu vei fi primul care va afla. *** Cnd se ntoarse acas Lara plecase la birou. Se nvrti prin apartament, fr astmpr. Se gndi la discuia avut cu Ellerbee. Mi-ar plcea foarte mult s predau, dar nu-i pot cere Larei s se mute la Rochester i fr ea nu plec, i spuse el. Auzi ua de la intrare deschizndu-se. Lara?
278

- SIDNEY SHELDON -

Era Marian. Ah, mi pare ru, Philip. N-am tiut c e cineva acas. Am trecut s las cheia. Credeam c eti deja la San Francisco. Ea l privi mirat. La San Francisco? De ce? Nu acolo i-ai gsit alt slujb? Nu am nici o alt slujb. Dar Lara spunea Marian nelese totul deodat. Pricep. Nu i-a spus c m-a concediat? Te-a concediat? Mi-a spus c ai plecat c i s-a oferit ceva mai bun. Nu-i adevrat. Cred c ar fi bine s iei loc, spuse Philip ncet. Se aezar fa n fa. Ce se petrece aici? ntreb el dup aceea. Marian oft adnc. Cred c soia ta i nchipuie c eu a avea ceva pentru tine. Ce tot spui? M-a acuzat c a fi furat brara cu diamante pe care i-ai druit-o tu pentru a avea un motiv de a m concedia. Sunt sigur c a pus-o pe undeva. Nu-mi vine s cred, protest el. Lara n-ar face niciodat aa ceva. Ba ar face orice ca s te pstreze. O privi uluit. Nu nu tiu ce s spun. Las-m s stau de vorb cu ea i Nu, te rog, nu. Ar fi bine dac nu i-ai spune c am fost aici, zise ea ridicndu-se. i ce ai de gnd s faci acum? Nu-i face griji. Voi gsi altceva de lucru. Marian, dac te pot ajuta cu ceva Nimic. Eti sigur? Sunt sigur. Ai grij de tine, Philip, mai spuse ea i dispru. Philip privi n urma ei, tulburat. Nu i venea s cread c Lara putea fi vinovat de o asemenea minciun i se ntreb de ce nu i spusese nimic. Poate c Marian furase ntr-adevr, brara, i
279

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Lara nu mai voia s l necjeasc. Marian minea.

Capitolul treizeci i doi


Casa de amanet se afla pe strada South State, n inima cartierului Loop. Cnd Jesse Shaw intr, btrnul de la cas i ridic privirea. Bun dimineaa. V pot ajuta cu ceva? Shaw puse ceasul pe tejghea. Ct mi dai pe sta? Omul lu ceasul i l studie. Un Piaget, frumos ceas. Da. mi pare extrem de ru c trebuie s m despart de el, dar m-a lovit ghinionul. nelegei ce vreau s spun? Omul ddu din umeri. Meseria mea e s neleg. Habar n-avei cte poveti din astea ghinioniste aud. O s repar totul peste cteva zile. De luni ncep o slujb nou, dar pn atunci am nevoie de ct mai muli bani. Omul examin ceasul mai ndeaproape. Pe spate nite cuvinte gravate fuseser zgriate i terse. i privi clientul. V rog s m scuzai puin. Trebuie s m uit cum funcioneaz. Unele sunt fcute la Bangkok i le lipsete cte ceva nuntru. Duse ceasul n ncperea din spate. Cu lupa studie semnele zgriate. Descifr cu greu literele pen Phi p cu dra ste din p rte L rei. Deschise un sertar i scoase o foaie trimis de poliie cu descrierea ceasului i cu textul gravat de pe spate: Pentru Philip cu dragoste din partea Larei. Tocmai se pregtea s pun mna pe telefon cnd clientul strig: Hei, m grbesc. Vrei ceasul sau nu? Vin, spuse btrnul ntorcndu-se. V pot mprumuta cinci sute de dolari pentru el. Cinci sute? Dar ceasul sta valoreaz Vrei sau nu. Bine, mormi Shaw. Vreau. Va trebui s completai acest formular, spuse btrnul. Sigur, zise strinul i scrise John Jones, strada Hunt numrul 21.
280

- SIDNEY SHELDON -

Din cte tia el, nu exista nici o strad cu acel nume la Chicago i el, cu siguran, nu era John Jones. Bg banii n buzunar. Mulumesc foarte mult. M ntorc peste cteva zile dup el. Bine. Btrnul puse repede mna pe telefon. *** Un poliist apru la casa de amanet dup douzeci de minute. De ce n-ai sunat cnd a fost aici? ntreb el. Am ncercat, dar se grbea, era nervos. Poliistul examin formularul completat. Nu v va folosi la nimic, spuse btrnul. Probabil c sunt un nume i o adres fals. Detectivul se ncrunt. Glumeti. A completat asta cu mna lui? Da. Atunci l vom prinde. *** La sediul poliiei, computerului i trebuir mai puin de trei minute pentru a identifica amprenta degetului mare de pe formular. Jesse Shaw. *** Valetul intr n salon. V rog s m scuzai, domnule Adler, dar v caut un domn la telefon. Un anume locotenent Mancini. S? Vorbesc eu cu el, zise Philip i ridic receptorul. Alo? Philip Adler? Da. Aici locotenent Mancini. Am fost s v vd la spital. mi amintesc. Voiam s v spun ce se mai ntmpl. Am avut puin noroc. V-am spus c eful nostru va trimite la toate casele de amanet descrierea ceasului dumneavoastr? Da. L-au gsit. Ceasul este amanetat la Chicago. Acum l urmresc
281

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

pe cel care l-a adus. Ai spus c l-ai putea recunoate pe cel care va atacat, nu? Exact. Bun. V inem la curent. *** Jerry Townsend intr n biroul Larei. Era foarte tulburat. Am fcut lista despre care am vorbit. Cu ct m gndesc mai mult la ideea asta, cu att mi place mai mult. Vom srbtori cea de a patruzecea aniversare a ta chiar n ziua cnd se va deschide cel mai nalt zgrie-nori din lume, spuse el dndu-i lista. L-am indus i pe vicepreedinte. Este un mare admirator al tu. Lara se uit pe ea. Parc era o enciclopedie a celebritilor de la Washington, Hollywood, New York i Londra. Erau oficialiti guvernamentale, staruri de cinema, de muzic rock era ceva impresionant. mi place, spuse Lara. Las-o aa. Townsend puse lista n buzunar. Bine. Voi trimite invitaiile la tiprit i le voi expedia. L-am sunat deja pe Carlos i i-am spus s rezerve Marea Sal de Bal i s pregteasc meniul tu preferat. Vom pregti totul pentru dou sute de persoane. Totdeauna se poate aduga sau reduce ceva dac e necesar. Apropo, mai sunt ceva nouti n legtura cu situaia din Reno? Lara vorbise cu Terry Hill n dimineaa aceea. Un mare juriu face cercetri, Lara. Exist posibilitatea de a se aduce o acuzare penal. Cum se poate aa ceva? Faptul c am vorbit cu Paul Martin nu poate dovedi nimic. Am fi putut vorbi despre ce se petrece n lume, despre ulcerul lui sau despre nenumrate alte lucruri. Lara, nu te supra pe mine. Eu sunt de partea ta. Atunci f ceva. Doar eti avocatul meu. Scoate-m naibii din asta. Nu. Totul e n regul, i spuse ea lui Townsend. Bine. neleg c tu i Philip mergei la petrecerea organizat de primar smbt sear. Da. Ea voise s refuze invitaia, dar Philip insistase. Ai nevoie de aceti oameni. Nu-i poi permite s-i jigneti.
282

- SIDNEY SHELDON -

Vreau s mergi. Fr tine nu merg, dragul meu. El oftase adnc. Bine. Merg i eu. Cred c ar fi timpul s nu mi triesc ca un pustnic. *** Smbt sear, Lara l ajut pe Philip s se mbrace. i puse butonii i i fcu nodul la cravat. El sttea i n gnd i blestema neputina. Parc ar fi Ken i Barbie, nu? Cum? Nimic. Gata, dragul meu. Vei fi cel mai frumos brbat de acolo. Mulumesc. Ar trebui s m mbrac i eu, spuse Lara. Primarului nu-i place s atepte. Voi fi n bibliotec, i spuse Philip. Peste o jumtate de or, Lara intra n bibliotec artnd fermector. Purta o frumoas rochie alb Oscar de la Renta, iar pe mn i sclipea brara cu diamante pe care i-o druise Philip. *** Philip nu prea dormi smbt sear. Se uita la Lara ntrebndu-se cum de o putuse acuza n mod fals pe Marian de furtul brrii. tia c trebuia s stea de vorb cu ea, dar voia s discute mai nti cu Marian. Astfel c, duminic diminea, n timp ce Lara mai dormea nc, Philip se mbrc ncet i plec. Lu un taxi i se duse acas la Marian. Sun la sonerie i atept. Cine e? ntreb o voce somnoroas. Eu sunt, Philip. Trebuie s-i vorbesc. Ua se deschise i Marian se afla de partea cealalt. Philip? S-a ntmplat ceva? Trebuie s vorbim. Hai, intr. El o ascult. mi pare ru c te-am trezit, dar este foarte important, spuse el.
283

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Ce este? El trase adnc aer n piept. Ai avut dreptate n privina brrii. Lara a purtat-o asear. i datorez nite scuze. M-am gndit c poate tu am vrut de fapt s i cer scuze. Bineneles c ai fi crezut-o pe ea, spuse Marian ncet. Doar e soia ta. Voi discuta cu Lara n dimineaa asta, dar voiam s stau de vorb mai nti cu tine. Marian se ntoarse spre el. M bucur c ai fcut-o. Nu vreau s discui nimic cu ea. De ce? ntreb el. De ce ar fi fcut aa ceva? Nu tiu. Tu tii? Sincer s fiu, nu. Nu are nici un sens. Cred c o neleg mai bine dect tine. Lara te iubete la nebunie. Ar face orice pentru a te pstra. Probabil eti singura persoan pe care a iubit-o n viaa ei. Are nevoie de tine. i cred c i tu ai nevoie de ea. O iubeti att de mult, nu-i aa, Philip? Aa este. Atunci, hai s uitm totul Dac te apuci s discui cu ea, nar fi nimic de ctigat, ba chiar ar putea nruti relaiile dintre voi. Eu mi pot gsi foarte uor o alt slujb. Dar este nedrept fa de tine, Marian. Ea zmbi cu tristee. Viaa nu e totdeauna dreapt, nu? spuse ea i adug n sinea ei: Dac ar fi fost, eu ar fi trebuit s fiu doamna Adler. Nu-i face griji. mi va fi bine. Mcar las-m s fac ceva pentru tine. Las-m s-i dau ceva bani cu care s te descurci pn i mulumesc, nu. Ar fi vrut s i spun attea, dar tia c nu avea nici un rost. Era un brbat ndrgostit. i spuse doar: ntoarce-te la ea, Philip. *** antierul se afla pe Wabash Avenue n Chicago, la sud de Loop. Era o cldire de douzeci i cinci de etaje cu birouri, doar pe jumtate terminat. O main de poliie nemarcat opri n col i doi detectivi coborr. Pornir spre antier i oprir un muncitor, ce tocmai trecea.
284

- SIDNEY SHELDON -

Unde este eful de echip? Omul art spre un individ solid care i fcea observaie unui lucrtor. Acolo. Detectivii se duser la el. Dumneata eti eful aici? Omul se ntoarse i spuse nerbdtor: Nu numai c sunt eful, dar sunt i foarte ocupat. Ce dorii? Avei n echip vreun anume Jesse Shaw? Shaw? Sigur. Este acolo, sus, spuse eful de echip artnd spre un brbat care lucra pe o grind de oel cu vreo duzin de etaje mai sus. Vrei s-i spunei s coboare, v rugm? La naiba. Nu. Are treab de Unul din detectivi i art insigna. Spunei-i s vin aici. Dar ce s-a ntmplat? Jesse a intrat n vreun buciuc? Nu, vrem numai s stm puin de vorb cu el. Bine, spuse omul i se adres apoi unuia din cei care lucrau prin apropiere: Du-te sus i spune-i lui Jesse s vin ncoace. Am neles. Peste cteva minute, Jesse Shaw venea spre cei doi detectivi. Aceti domni vor s discute ceva cu tine, i spuse eful de echip, dup care se ndeprt. Jesse le zmbi. Mulumesc. Mai fac i eu o pauz. Cu ce v pot ajuta? Unul din detectivi scoase ceasul. Acesta e ceasul dumitale? Zmbetul lui Shaw pieri. Nu. Eti sigur? Da, spuse el i adug artnd spre ncheietura minii lui. Eu port un Seiko. Dar ai amanetat acest ceas. Shaw ezit. Ah, da, aa e. Ticlosul mi-a dat numai cinci sute de dolari pe el. i valoreaz cel puin Ai spus c nu e ceasul dumitale. Aa e. Nu e ceasul meu. Atunci de unde-l ai? L-am gsit.
285

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Zu? Unde? Pe trotuar lng locuina mea, spuse el nflcrndu-se pe msur ce povestea. Se afla n iarb, am cobort din main i asta e. O raz de soare a czut pe brar i a fcut s sclipeasc. De aceea l-am vzut. Ce noroc c n-a fost o zi noroas. Da. Domnule Shaw, i place s cltoreti? Nu. Pcat, pentru c vei face o scurt cltorie pn la New York. Te vom ajuta noi s-i faci bagajele. Ajungnd la locuina lui Shaw, cei doi detectivi ncepur s priveasc n jur. Ia stai aa! zise Shaw. Avei un mandat de percheziie? Nici n-avem nevoie de aa ceva. Doar te ajutm s-i faci bagajele. Unul din ei se uit n dulapul de haine. Sus, pe un raft, se afla o cutie de pantofi. O lu i o deschise. Dumnezeule! spuse el. Ia uite ce a lsat Mo Crciun. *** Lara se afla la ea n birou cnd auzi vocea lui Kathy n interfon: Domnul Tilly pe linia patru, domnioar Cameron. Tilly era directorul de proiect al lui Cameron Towers. Lara ridic receptorul. Alo? Am avut o mic problem azi diminea, domnioar Cameron. Ce anume? Un incendiu. Dar l-am stins acum. Ce s-a ntmplat? A avut loc o explozie la instalaia de aer condiionat. Un transformator a explodat. A fost un scurt circuit. Se pare c cineva l-a legat greit. Ct de grav este? Se pare c vom pierde o zi, dou. Va trebui s curm tot i s refacem legturile. Ai grij. ine-m ia curent.
286

- SIDNEY SHELDON -

*** Lara se ntoarse trziu n seara aceea, ngrijorat i epuizat. M preocup starea ta, i spuse Philip, Te pot ajuta cu ceva? Cu nimic dragul meu, i mulumesc, spuse ea izbutind s zmbeasc. Sunt doar cteva probleme la birou. El o mbri. i-am spus vreodat ct de nebun sunt dup tine? Ea se uit la el i zise zmbind: Mai spune-mi o dat. Sunt nebun dup tine. Ea l inu strns spunndu-i n sinea ei: Asta vreau. De asta am nevoie. Dragul meu, dup ce se vor termina toate problemele astea, hai s plecm undeva. Numai noi doi. S-a fcut. ntr-o bun zi, va trebui s-i spun ce i-am fcut lui Marian, i zise ea, tiu c n-a fost bine. Dar a muri dac l-a pierde. *** A doua zi, Tilly sun din nou. Ai anulat dumneavoastr comanda pentru marmura pentru holuri? De ce a fi fcut asta? spuse Lara ncet. Nu tiu. Cineva a fcut-o. Marmura ar fi trebuit s fie aici pn acum. Cnd am sunat, mi s-a spus c s-a anulat comanda acum dou luni din ordinul dumneavoastr. Lara spumega de furie. neleg. Ct am ntrziat? Nu tiu nc. Spune-le s se grbeasc. Keller intr n birou. M tem c bncile au nceput s se agite, Lara. Nu tiu ct timp i mai pot duce. Pn se termin construirea lui Cameron Towers. Mai avem puin, Howard. Nu mai sunt dect trei luni pn la final. Le-am spus i eu asta, zise el oftnd. Bine. O s le mai spun. Vocea lui Kathy se auzi n interfon. Domnul Tilly pe linia unu.
287

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Lara se uit la Keller. Nu pleca, spuse ea i ridic receptorul. Da? Mai avem o problem, domnioar Cameron. Ascult. Lifturile nu funcioneaz bine. Programele nu sunt sincronizate, iar semnalele sunt aiurite. Dac apei pe buton s mearg n jos, pornete n sus. Dac apei pe buton pentru etajul optsprezece, te duce la subsol. N-am mai vzut aa ceva pn acum. Crezi c cineva o face intenionat? E greu da spus. Ar putea fi neglijen. Ct timp va lua ndreptarea lucrurilor? Am civa oameni care se ocup chiar acum de asta. Sun-m mai trziu, spuse ea i nchise. Totul e n regul? ntreb Keller. Lara ocoli ntrebarea. Howard, ai mai auzit ceva de Steve Murchison n ultima vreme? El o privi surprins. Nu. De ce? Aa, din pur curiozitate. *** Consoriul de bnci care finanau Cameron Enterprises aveau motive ntemeiate de ngrijorare. Nu numai Cameron Enterprises avea probleme, ci majoritatea clienilor lor. Declinul obligaiunilor pariale devenise un dezastru de proporii i o lovitur puternic pentru corporaiile care se bazaser pe ele. Erau ase bancheri n ncpere cu Howard Keller, iar atmosfera era sumbr. Deinem polie cu scadene depite pentru aproape o sut de milioane de dolari, spuse purttorul lor de cuvnt. M tem c nu mai putem ajuta n nici un fel Cameron Enterprises. Uitai cteva lucruri, spuse Keller. Unu, ateptm ca autorizaia pentru redeschiderea cazinoului din Reno s ni se acorde din zi n zi i banii care vor proveni de acolo vor acoperi orice deficit. Doi, Cameron Towers se construiete conform programului. Peste nouzeci de zile va fi gata. Avem deja aptezeci la sut din el nchiriat i putei fi siguri, c, n ziua cnd va fi gata, toat lumea o s vrea s intre n el. Domnilor, banii
288

- SIDNEY SHELDON -

dumneavoastr nu pot fi mai asigurai. Doar avei de-a face cu magia Larei Cameron. Oamenii se privir reciproc. Vom discuta ntre noi i vom lua legtura din nou, spuse purttorul de cuvnt. Foarte bine. i voi spune domnioarei Cameron. *** Keller i raport Larei. Cred c vor fi cu noi, i spuse el. Dar n acest timp, va trebui s vindem cte ceva ca s ne meninem pe linia de plutire. D-i drumul. Lara venea la birou dimineaa devreme i pleca seara trziu, luptndu-se cu disperare s i salveze imperiul. Se vedea foarte puin cu Philip. Lara nu voia ca el s tie cte probleme avea. Are i el destule probleme, se gndi ea, Nu-l pot mpovra i mai mult. *** Luni dimineaa la ora ase, Tilly era la telefon. Cred c ar fi bine s venii pn aici, domnioar Cameron. Lara avu un puternic sentiment de team. Dar ce s-a ntmplat? Ar fi mai bine s vedei cu propriii ochi. Vin imediat. l sun pe Keller. Howard, s-a mai ivit o problem la Cameron Towers. Trec s te iau. O jumtate de or mai trziu se ndreptau spre antier. i-a spus ce fel de problem este? o ntreb Keller. Nu, dar nu mai cred n ntmplare. M-am gndit mult la ce ai spus. Steve Murchison a vrut proprietatea aceea att de mult, iar eu i-am luat-o de sub nas. Cnd ajunser, vzur geamuri mari fumurii mpachetate ntinse pe jos i camioane care descrcau alte geamuri. Tilly veni repede spre Lara i Keller. Ct m bucur c ai venit. Care e problema? Nu sunt geamurile pe care le-am comandat. Este o alt
289

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

culoare i au dimensiuni greite. Nu se potrivesc la cldire. Lara i Keller se uitar unul la altul. Nu le putem tia din nou aici? ntreb Keller. Tilly scutur din cap. n nici un caz. S-ar face un munte de silicat. De la cine am comandat? ntreb Lara. De la Compania de Panouri i Sticl din New Jersey. i sun imediat. Cum stm cu timpul? Tilly calcul. Daca le primim n dou sptmni, am putea fi gata la termen. Cu mai mult presiune, dar va fi bine. S mergem, i spuse Lara lui Keller. *** Otto Karp era directorul Companiei de Panouri i Sticl din New Jersey. Veni la telefon aproape imediat. Da, domnioar Cameron? Am neles c avei o problem. Nu, se rsti Lara. Dumneata ai o problem. Ne-ai trimis greit sticla. Dac nu primesc comanda corect n dou sptmni, v dau n judecat i compania dumitale i va lua adio de la afaceri. inei pe loc un proiect de trei sute de milioane de dolari. Nu neleg. Vrei s ateptai o clip, v rog? Lipsi aproape cinci minute. mi pare ru, domnioar Cameron, spuse el cnd se ntoarse. Comanda a fost scris greit. S-a ntmplat Nu m intereseaz ce s-a ntmplat, l ntrerupse Lara. Vreau ca acel formular s fie completat corect i marfa expediat cum trebuie. Voi fi ncntat s fac acest lucru. Lara avu o senzaie de uurare. n ct timp va sosi aici? n dou, trei luni. Dou, trei luni! Imposibil! Avem nevoie acum. A fi foarte bucuros s v servesc, dar, din pcate, suntem n urm cu comenzile, spuse Karp. Nu nelegei? spuse Lara. Este o urgen i Apreciez acest lucru i vom face tot posibilul. Vei avea totul peste dou sau trei luni. mi pare ru c nu putem face altfel
290

- SIDNEY SHELDON -

Lara trnti receptorul. Nu-mi vine s cred, zise ea i l ntreb apoi pe Tilly: Mai este vreo companie cu care putem aranja? Tilly i trecu mna peste frunte. Nu att de trziu cum este acum. Dac am merge la altcineva, ar lua-o de la zero i ceilali clieni ai lor vor fi naintea noastr. Lara, a putea vorbi cu tine o clip? o ntreb Keller lund-o deoparte. mi displace c trebuie s-i sugerez asta, dar D-i drumul. poate prietenul tu, Paul Martin, are vreo relaie. Poate cunoate pe cineva care cunoate pe altcineva. Lara ncuviin. Bun idee, Howard. O s aflu. *** Peste dou ore, Lara se gsea n biroul lui Paul Martin. Habar n-ai ct de fericit sunt c m-ai sunat, spuse avocatul. A trecut mult timp. Doamne, ct de frumoas eti, Lara. i mulumesc, Paul. Cu ce te pot ajuta? Se pare c vin la tine ori de cte ori am probleme, spuse ea ovitoare. Totdeauna te-am ajutat, nu? Da. Eti un bun prieten i acum am nevoie de un prieten ca tine. Care-i problema? O alt grev? Nu. E n legtur cu Cameron Towers. El se ncrunt. Am auzit c va fi gata la timp. Aa este. Sau era. Cred c Steve Murchison ne saboteaz proiectul. Vrea s se rzbune pe mine. Lucrurile au nceput dintrodat s mearg prost. Pn acum am putut s ne descurcm. Acum, ns Avem o mare problem care ne-ar putea face s depim termenul de finisare. Cei mai mari chiriai ai notri s-ar retrage n acest caz i nu-mi pot permite s las s se ntmple aa ceva. Trase adnc aer n piept ncercnd s i stpneasc furia. Acum ase luni am comandat geamuri fumurii la Compania de Panouri i Sticl din New Jersey. Am primit marfa azi
291

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

diminea. Nu era sticla noastr. L-ai sunat? Da, dar vorbesc de dou, trei luni. Iar eu am nevoie de sticla asta ntr-o lun. Pn nu sosete, oamenii nu au nimic de fcut. Au ncetat lucrul. Dac aceast cldire nu este gata la termen, pierd tot ce am. Paul se uit la ea i spuse ncet: N-o s pierzi. Las-m s vd ce pot s fac. Lara se simi uurat. Paul, eu Era greu de exprimat n cuvinte. i mulumesc. EI i lu mna i zmbi. Dinozaurul n-a murit nc, spuse ei. Vei avea un rspuns pn mine. *** A doua zi diminea, telefonul personal al Larei sun, pentru prima oar dup luni de zile. Ridic receptorul nerbdtoare. Paul? Bun, Lara. Am avut o mic discuie cu un prieten. Nu va fi uor, dar se va rezolva. Au promis c vor livra de luni ntr-o sptmn. *** n ziua cnd transportul de sticl trebuia s soseasc, Lara i telefon din nou lui Paul Martin. Sticla n-a ajuns nc, Paul. Nu? fcu el i fu linite cteva clipe. O s m interesez, adug el i zise apoi cu un glas mai blnd: Draga mea, tii, singurul lucru bun n toat povestea asta este c mai putem sta de vorb. Da. Eu. Paul dac nu primesc sticla la timp O vei primi. Nu te lsa. *** La sfritul, sptmnii tot nu se auzea nimic. Keller intr n biroul Larei.
292

- SIDNEY SHELDON -

Tocmai am vorbit cu Tilly. Termenul e vineri. Dac sticla sosete pn atunci, e bine. Dac nu, suntem mori. Pn joi nu se schimbase nimic. *** Lara se duse s viziteze Cameron Towers. Nu se vedea nici un muncitor. Cldirea se nla maiestuoas profitndu-se pe cer i umbrind totul n jur. Avea s fie o cldire frumoas. Monumentul ei. N-o s-o las s se prbueasc, i spuse Lara cu fermitate. l sun din nou pe Paul Martin. *** mi pare ru, spuse secretara, Domnul Martin nu este la birou. Vrei s lsai un mesaj? V rog s-i spunei s m sune, zise Lara, dup care se ntoarse spre Keller. Am o presimire. A vrea s verifici ceva. Vezi dac proprietarul acelei fabrici de sticl nu este cumva Steve Murchison. Peste o jumtate de or, Keller se ntoarse la ea n birou alb ca varul. Ei bine? Ai aflat cine e proprietarul companiei? Da, spuse el ncet. Este nregistrat n Delaware i se afl n proprietatea lui Etna Enterprises. Etna Enterprises? Exact. Au cumprat-o anul trecut. Etna Enterprises este Paul Martin.

Capitolul treizeci i trei


Publicitatea nefavorabil din jurul lui Cameron Enterprises continua. Reporterii care fuseser att de dornici s o ridice n slvi pe Lara, acum se ntorseser mpotriva. Jerry Townsend se duse la Howard Keller. Sunt ngrijorat, spuse Townsend. Ce s-a ntmplat? N-ai citit ziarele? Ba da. Au o zi nemaipomenit.
293

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Sunt ngrijorat n legtur cu petrecerea, Howard. Am trimis toate invitaiile, dar, de cnd cu publicitatea asta negativ, nu primesc dect refuzuri. Ticloii se tem s nu se contamineze. E un fiasco. Ce propui? S anulm petrecerea. Gsesc eu o scuz. Cred c ai dreptate. N-a vrea s fie pus ntr-o postur jenant. Bine. Eu o anulez. i spui tu Larei? Da. *** Sun Terry Hill. Tocmai am fost anunat c eti citat s depui mrturie n faa marelui juriu din Reno poimine. Vin i eu cu tine. *** Copia interogatoriului lui Jesse Shaw realizat de ctre locotenent Sal Mancini. M: Bun dimineaa, domnule Shaw. Sunt locotenent Mancini. tii c o stenograf noteaz toat aceast conversaie? S: Sigur. M: i ai refuzat dreptul la un avocat? S: Nu am nevoie de avocat. Nu am fcut altceva dect s gsesc un ceas, pentru numele lui Dumnezeu, i am fost trt aici ca un animal. M: Domnule Shaw, tii cine este Philip Adler? S: Nu, ar trebui s tiu? M: Nimeni nu v-a pltit s-l atacai? S: Doar v-am mai spus n-am auzit n viaa mea de el. M: Poliia din Chicago a gsit cincizeci de mii de dolari n locuina dumneavoastr. De unde proveneau acei bani? S: (Nici un rspuns.) M: Domnule Shaw? S: I-am ctigat jucnd. M: Unde? S: La curse pariuri fotbalistice chestii din astea. M: Suntei un om norocos, nu? S: Da. Aa cred.
294

- SIDNEY SHELDON -

M: n prezent, avei o slujb la Chicago. Aa este? S: Da. M: Ai lucrat vreodat la New York? S: Da, o dat. M: Am un raport al poliiei care spune c lucrai pe o macara pe un antier din Queens, care a ucis un ef de echip pe nume Bill Whitman. Corect? S: Da. A fost un accident. M: De ct timp lucrai acolo? S: Nu-mi mai amintesc. M: S v remprosptez eu memoria. Ai lucrat acolo aptezeci i dou de ore. Ai venit de la Chicago cu o zi nainte de accidentul cu macaraua i v-ai ntors dup dou zile. Corect? S: Cred c da. M: Potrivit registrelor Liniilor Aeriene Americane, ai venit de la Chicago din nou la New York cu dou zile nainte ca Philip Adler s fie atacat i v-ai ntors chiar a doua zi. Care a fost motivul acestei cltorii att de scurte? S: Am vrut s vd nite piese. M: V amintii titlurile pieselor pe care le-ai vzut? S: Nu. A trecut destul timp. M: n perioada accidentului cu macaraua, pentru cine lucrai? S: Pentru Cameron Enterprises. M: i pentru cine lucrai acum la Chicago? S: Pentru Cameron Enterprises. *** Howard Keller se afla ntr-o edin cu Lara. n cursul orei care trecuse discutaser despre modalitile de a contracara efectele negative ale publicitii nefavorabile din jurul companiei. Cnd edina se apropie de sfrit, Lara ntreb: Altceva? Howard se ncrunt. Cineva i spusese s i transmit ceva Larei, dar nu i mai amintea ce anume. Eh, probabil c nu e important. *** Suntei cutat la telefon, domnule Adler, spuse Simms, valetul. Un anume locotenent Mancini.
295

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Philip rspunse. Domnule locotenent. Cu ce v pot fi de folos? Am ceva veti pentru dumneavoastr, domnule Adler. Ce anume? Ai prins omul? A prefera s vin la dumneavoastr s vorbim, dac nu v deranjez. Sigur c nu. Sosesc n jumtate de or. Philip puse receptorul la loc ntrebndu-se despre ce era vorba dac locotenentul nu putea vorbi la telefon. Cnd Mancini sosi, Simms l conduse n bibliotec. Bun ziua, domnule Adler. Bun ziua. Ce se petrece? L-am prins pe cel care v-a atacat. Adevrat? Sunt ntr-adevr surprins, spuse Philip. Am crezut c ai spus c e imposibil s-i prindei pe tlhari. Nu este un tlhar obinuit. Philip se ncrunt. Nu neleg. Este un muncitor constructor. Lucreaz la Chicago i New York. Are cazier ultraj, spargeri. A amanetat ceasul dumneavoastr i i-am luat amprentele, spuse Mancini i scoase un ceas de mn. Acesta e ceasul dumneavoastr, nu? Philip se uit la el nevrnd s l ating. Vederea lui l fcu s i aminteasc de acea oribil clip cnd omul i-a apucat ncheietura minii i i-a crestat-o. ovitor, ntinse mna i lu ceasul. Se uit pe spate unde cteva litere fuseser zgriate i terse. Da. E al meu. Locotenentul Mancini lu ceasul napoi. l vom pstra deocamdat, ca dovad. A dori s venii s identificai persoana. Gndul de a-i vedea din nou atacatorul l umplu pe Philip de o furie neateptat. Voi veni. Adresa este 1 Police Piaza. Camera dou sute doisprezece. La zece? E foarte bine, spuse Philip i se ncrunt. Ce ai vrut s spunei cu faptul c nu este un tlhar obinuit? Locotenentul Mancini ezit. A fost pltit s v atace.
296

- SIDNEY SHELDON -

Philip l privi uluit. Cum? Ceea ce vi s-a ntmplat nu a fost un accident. A primit cincizeci de mii de dolari pentru a v scoate din circulaie. Nu-mi vine s cred, spuse Philip ncet. Cine i-ar fi putut da cincizeci de mii de dolari pentru a m schilodi? A fost angajat de soia dumneavoastr.

Capitolul treizeci i patru


A fost angajat de soia dumneavoastr! Philip era ncremenit de uimire. Lara? Ar fi putut Lara s fac un lucru att de oribil? Ce motiv s fi avut? Nu neleg de ce exersezi n fiecare zi. Doar nu dai un concert acum Nu trebuie s te duci. Vreau un so. Nu un divertisment Parc ai fi un comis-voiajor M-a acuzat c a fi furat brara cu diamante pe care i-ai druit-o tu Ar face orice pentru a te pstra i Ellerbee: Te gndeti cumva s reduci numrul concertelor? Am avut o discuie cu Lara. Lara. *** La 1 Police Plaza avea loc o edin la care participau procurorul general, comisarul de poliie i locotenentul Mancini. Nu avem de-a face aici cu Jane Doe, spuse procurorul general. Doamna este foarte puternic. Ce dovezi concrete ai, locotenente? Am verificat printre oamenii de la Cameron Enterprises, spuse Mancini. Jesse Shaw a fost angajat la cererea Larei Cameron. I-am ntrebat dac ea personal a angajat pe cineva vreodat pn atunci n cadrul echipelor de constructori. Rspunsul a fost nu. Altceva? A circulat un zvon potrivit cruia un ef de echip pe nume Bill Whitman se tot luda n faa prietenilor c avea ceva mpotriva Larei Cameron ce avea s l fac un om bogat. La puin
297

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

timp dup aceea, a fost ucis de o macara manevrat de Jesse Shaw. Acesta fusese luat de la munca sa din Chicago pentru a fi adus la New York. Dup accident s-a ntors la Chicago. Nu exist nici o ndoial n privina faptului c a fost ceva aranjat, ntmpltor, biletul lui de avion a fost pltit de ctre Cameron Enterprises. i atacul asupra lui Adler? Acelai lucru. Shaw a zburat de la Chicago cu dou zile nainte de atac i a plecat napoi a doua zi. Dac nu s-ar fi lcomit hotrndu-se s mai ia ceva bani prin amanetarea ceasului, n loc s se descotoroseasc de el, nu l-am fi prins niciodat. i mobilul? ntreb comisarul. De ce ar fi vrut s-i fac aa ceva soului ei? Am vorbit cu civa servitori. Lara Cameron era nebun dup soul ei. Singurul lucru n neregul era faptul c el pleca mereu n turnee pentru a da concerte, iar ea voia s stea acas. Acum st acas. Exact. Ea ce spune? ntreb procurorul general. Neag? Nu am stat nc de vorb cu ea. Am vrut s vorbesc mai nti cu dumneavoastr pentru a vedea dac avem un caz. Spui c Philip Adler l poate recunoate pe Shaw? Da. Bine. Trimite un om s stea de vorb cu Lara Cameron. Vezi ce are de spus. *** Lara se afla ntr-o edina cu Howard Keller cnd sun interfonul. V caut un anume locotenent Mancini. Lara se ncrunt. n ce problem? Nu a spus. S intre. Locotenentul Mancini clca pe un teren foarte fragil. Fr o dovad puternic, avea s fie foarte greu s afle ceva de la Lara Cameron. Dar trebuie s ncerc, i spuse el. Nu se ateptase s l gseasc pe Howard Keller acolo.
298

- SIDNEY SHELDON -

Bun ziua, domnule locotenent. Bun ziua. l cunoatei pe Howard Keller. Bineneles. Cel mai bun arunctor din Chicago. Cu ce v pot fi de folos? ntreb Lara. Asta era partea cea mai delicat. Mai nti convinge-te c l cunoate pe Jesse Shaw i de aici porneti. L-am arestat pe cel care v-a atacat soul, spuse el urmrindu-i chipul. Adevrat? Ce? Cum l-ai prins? interveni Howard Keller. A amanetat un ceas pe care domnioara Cameron i l-a druit soului su, zise Mancini privind-o pe Lara din nou. Omul se numete Jesse Shaw. Expresia ei nu se schimb absolut deloc. Se preface bine, se gndi Mancini. Doamna tie s se prefac foarte bine. l cunoatei? Nu, spuse Lara ncruntndu-se. Ar trebui? Prima greeal, i spuse Mancini. Am prins-o. A lucrat ntr-o echip de constructori pe un antier al dumneavoastr din Chicago. A mai lucrat pentru dumneavoastr i la un proiect n Queens. Se afla pe o macara cnd a fost ucis un om, zise el i se prefcu a-i consulta carneelul. Un anume Bill Whitman. La examenul medical s-a stabilit c a fost un accident. Lara nghii. Da. nainte ca ea s mai spun ceva, Keller interveni: Domnule locotenent, avem sute de oameni care lucreaz pentru aceast companie. Doar nu v ateptai s i cunoatem pe toi. Nu l cunoatei pe Jesse Shaw? Nu. i sunt sigur c domnioara Cameron A vrea s aud chiar de la dnsa, dac nu v suprai. N-am auzit n viaa mea de acest om, spuse Lara. I s-au pltit cincizeci de mii de dolari pentru a v ataca soul. Nu nu-mi vine s cred! spuse ea i chipul i se fcu deodat alb ca varul. Acum o prind, i spuse Mancini. Nu tii nimic despre acest lucru?
299

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Lara i privi i ochii ncepur deodat s i arunce fulgere. Doar nu insinuai? Cum ndrznii? Dac cineva l-a pus s fac aa ceva, a vrea foarte mult s tiu cine a fost! Acest lucru l dorete i soul dumneavoastr, domnioar Cameron. Ai discutat acest lucru cu Philip? Da. Eu O clip mai trziu, Lara ieea ca o furtun din birou. *** Cnd ajunse acas, l gsi pe Philip n dormitor fcndu-i bagajele cu greu datorit minii invalide. Philip ce faci? El se ntoarse pentru a o privi i parc ar fi vzut-o pentru prima oar. Plec. De ce? Doar n-ai putut s crezi povestea aia oribil? Nu mai vreau minciuni, Lara. Dar nu mint. Trebuie s m asculi. Eu n-am avut absolut nici un amestec n ceea ce i s-a ntmplat. Pentru nimic n lume nu i-a face vreun ru. Te iubesc, Philip. O privi. Cei de la poliie au spus c omul lucra pentru tine. C i s-au pltit cincizeci de mii de dolari pentru pentru a face ce-a fcut. Ea scutur din cap. Eu nu tiu absolut nimic din toate astea. tiu doar c eu nu am nici un amestec. M crezi? El o privi tcut. Lara sttu locului o clip, dup care se ntoarse i iei ameit din ncpere. *** Philip petrecu o noapte de nesomn ntr-un hotel din centru. Chipul Larei i aprea mereu n minte. A vrea s aflu mai multe despre fundaie. Poate ne-am putea ntlni s stm de vorb Eti cstorit? Povestete-mi despre tine.. Cnd ascult cum interpretezi Scarlatti, parca sunt la Neapole
300

- SIDNEY SHELDON -

Visez un vis din crmizi, beton i oel i fac n aa fel nct s devin realitate Am venit la Amsterdam s te vd pe tine Ai vrea s vin cu tine la Milano..? O s m rsfei, doamn Asta i am de gnd i cldura, compasiunea i tandreea Larei. S m fi nelat, oare, att de mult n privina ei? *** Cnd Philip ajunse la secia de poliie l gsi pe locotenentul Mancini ateptndu-l. l conduse apoi ntr-o mic ncpere cu o platform ridicat n captul deprtat. Trebuie doar s l identificai dintr-un ir de ali indivizi. Ca ei s l lege de Lara, i spuse Philip. Erau ase brbai n rnd, toi cam de aceeai statur i vrst. Jesse Shaw se afla n mijloc. Cnd l vzu, Philip i simi capul zvcnind puternic deodat. Parc l auzea spunnd: D-mi portofelul. Parc simea durerea oribil provocat de cuitul care i tia ncheietura minii. Ar fi putut Lara s-mi fac una ca asta? Eti singurul brbat pe care l-am iubit vreodat. Uitai-v bine, domnule Adler, spuse Mancini. Voi lucra acas de acum ncolo. Philip are nevoie de mine Domnule Adler. i voi aduce cei mai buni doctori din lume Fusese lng el n fiecare clip, hrnindu-l i ngrijindu-l. Dac Mahomed nu se duce la munte Vrei s mi-l artai? M-am cstorit cu tine pentru c eram ndrgostit de tine la nebunie. i mai sunt nc. Chiar dac nu am mai face dragoste niciodat, tot nu m-ar deranja. Nu vreau dect s m ii n brae i s m iubeti i fusese sincer. Apoi ultima scen din apartament. Nu am avut nici un amestec n tot ce i s-a ntmplat. Pentru nimic n lume nu i a face vreun ru Domnule Adler. Poliia trebuie s fi fcut vreo greeal, i spuse Philip. Dumnezeule, o cred. N-ar fi putut s fac aa ceva niciodat!" Care din ei este? ntreb Mancini din nou. Philip se ntoarse spre el i spuse:
301

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Nu tiu. Poftim? Nu-l vd. Dar ne ai spus c l-ai vzut bine. Aa e. Atunci spunei-mi care din ei este. Nu pot, zise Philip. Nu e acolo. Chipul lui Mancini era pmntiu. Suntei sigur? Ct se poate de sigur, spuse Philip ridicndu-se. n acest caz, bnuiesc c asta-i tot, domnule Adler. V mulumesc foarte mult pentru cooperare. Trebuie s o gsesc pe Lara, i spuse Philip. Trebuie s o gsesc pe Lara. *** Sttea la birou i privea pe fereastr. Philip nu o crezuse. Asta o durea cel mai tare. i Paul Martin. Bineneles c el se afla n spatele ntregii afaceri. Dar de ce o fcuse, oare? ii minte ce iam spus n legtur cu faptul c soul tu ar trebui s aib grij de tine? Nu pare s fac o treab prea bun. Cineva ar trebui s stea puin de vorb cu el! Oare pentru c o iubea? Sau ca un gest de rzbunare pentru c o ura? Howard Keller intr n birou. Era palid i tras la fa. Acum am nchis telefonul. Am pierdut Cameron Towers, Lara. i Southern Insurance i Mutual Overseas Investment s-au retras fiindc nu putem fi gata la termen. Nu ne putem achita ipotecile. Eram gata s reuim, nu? Cel mai mare zgrie-nori din lume. mi mi pare ru. tiu ct de mult a nsemnat pentru tine. Lara se ntoarse s l priveasc i Keller rmase ocat vzndo. Era palid i avea cearcne ntunecate sub ochi. Prea ameit, de parc ar fi prsit-o i ultima frm de energie. Lara ai auzit ce-am spus? Am pierdut Cameron Towers. Cnd vorbi, o fcu cu un glas nefiresc de calm. Te-am auzit. Nu-i face griji, Howard. Vom mprumuta pentru una din celelalte cldiri i vom achita totul. l nspimnta: Lara, nu mai e nimic pentru care s mprumui. Va trebui s completezi o fi pentru faliment i Howard?
302

- SIDNEY SHELDON -

Da? Poate o femeie s iubeasc un brbat att de mult? Poftim? Spuse cu voce pierdut: Philip m-a prsit. Dintr-odat, totul deveni explicabil. mi mi pare ru, Lara. Avea un zmbet ciudat pe chip. Amuzant, nu? Pierd totul deodat. nti Philip, acum cldirile mele. tii ce este, Howard? Destinul. E mpotriva mea. Nu te poi lupta cu Destinul, nu? Nu o vzuse niciodat suferind att de cumplit. i rupea sufletul. Lara Dar nc nu m-a nvins. Trebuie s plec la Reno dupamiaz. Va fi o audiere n faa unui mare juriu. Dac Sun interfonul. V caut domnul locotenent Mancini. S intre. Howard Keller o privi nedumerit. Mancini? Ce mai vrea? Lara trase adnc aer n piept. A venit s m aresteze, Howard. S te aresteze? Ce tot vorbeti? Ea spuse atunci foarte calm: Ei cred c eu am aranjat atacul asupra lui Philip. Dar e ridicol! Nu se poate Ua se deschise i locotenentul Mancini i fcu apariia. Rmase pe loc uitndu-se la amndoi pentru o clip, dup care naint. Am adus un mandat de arestare. Howard Keller era alb ca varul. Se aez n faa Larei protector i spuse cu un glas rguit: Nu putei face asta. Ea nu a fcut nimic. Avei dreptate, domnule Keller. Nu pe dnsa o arestez, ci pe dumneavoastr

Capitolul treizeci i cinci


303

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Copia interogatoriului lui Howard Keller realizat de locotenent Sal Mancini: M: Vi s-au citit drepturile, domnule Keller? K: Da. M: i ai refuzat s fii asistat de un avocat? K: Nu am nevoie de un avocat. Oricum aveam de gnd s vin. Nu puteam lsa s i se ntmple ceva Larei. M: I-ai pltit lui Jesse Shaw suma de 50.000 de dolari pentru a-l ataca pe Philip Adler? K: Da. M: De ce? K: O fcea s sufere ngrozitor. l implora s stea acas cu ea, dar el continua s o lase singur. M: Aa c dumneavoastr ai aranjat s fie schilodit K: N-a fost chiar aa. N-am vrut ca Jesse s mearg att de departe, dar el s-a lsat prad momentului. M: Povestii-mi despre Bill Whitman. K: Er un ticlos. ncerca s o antajeze pe Lara. Nu-l puteam lsa s fac aa ceva. Ar fi putut s o ruineze. M: Aa c ai pus s fie omort? K: De dragul Larei, da. M: Ea a tiut ce fceai? K: Bineneles c nu. Nu ar fi acceptat niciodat. Nu. Eu m aflam acolo pentru a o proteja, vedei dumneavoastr. Tot ce am fcut, am fcut pentru ea. A muri chiar pentru ea. M: Sau ai ucide pentru ea. K: Pot pune o ntrebare? Cum de v-ai dat seama c sunt implicat n toate astea? Sfritul interogatoriului. *** La 1 Police Plaza, cpitanul Bronson l ntreb pe Mancini: Cum de i-ai dat seama c el s-a aflat n spatele acestor lucruri? A lsat un fir slab i eu l-am descoperit. Eram gata s trec peste el. n dosarul lui Jesse Shaw era menionat faptul c la aptesprezece ani a fost acuzat c a furat un echipament de baseball de la echipa de juniori a Puilor din Chicago. Am verificat i am descoperit c erau colegi de echip. Aici a greit Keller. Gnd l-am ntrebat a spus c n-a auzit niciodat de Jesse
304

- SIDNEY SHELDON -

Shaw. L-am sunat pe un prieten al meu care era redactor sportiv la Sun Times din Chicago. i inea minte pe amndoi. Erau amici foarte buni. Mi-am nchipuit c acela care l-a adus pe Shaw la Cameron Enterprises nu a fost altul dect Keller. Lara Cameron la angajat pe Jesse Shaw, fiindc a rugat-o Keller s o fac. Probabil c ea nici nu l-a vzut vreodat pe Shaw. Bine lucrat, Sal. Mancini cltin din cap. tii ceva? Pn la urm nici n-a contat. Dac nu l-am fi prins i ne-am fi dus dup Lara Cameron, Howard Keller ar fi venit i s-ar fi predat. *** Lumea ei se prbuea. Larei nu i venea s cread c Howard Keller, din toat lumea, ar fi putut fi vinovat de acele lucruri oribile care se petrecuser. A fcut-o pentru mine, i spuse ea. Trebuie s ncerc s-l ajut. Kathy o sun prin interfon. A sosit maina, domnioar Cameron. Suntei gata? Da. Se ducea la Reno pentru a depune mrturie n faa unui mare juriu. *** La cinci minute dup ce plec Lara, Philip sun la birou. mi pare ru, domnule Adler. Chiar acum a plecat spre Reno. El simi o puternic dezamgire. Ar fi vrut att de mult s o vad, s i cear iertare. Cnd mai vorbii cu ea, spunei-i, v rog, c o atept. i voi spune. Mai ddu un telefon, vorbi vreo zece minute i apoi l sun pe William Eilerbee. Bill voi rmne la New York i voi preda la Juilliard. *** Ce pot s-mi fac? ntreb Lara. Depinde, spuse Terry Hill. i vor asculta mrturia. Pot hotr
305

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

ori c eti nevinovat, n care caz, i vei recpta cazinoul, ori vor spune c exist destule dovezi mpotriva ta pentru a ta acuza. Dac acesta va fi verdictul, atunci vei fi judecat i ai putea fi chiar condamnat. Lara murmur ceva. Poftim? Am spus c tata avea dreptate. Destinul e de vin. *** Audierea dur patru ore. Lara fu ntrebat n legtur cu obinerea hotelului i cazinoului Cameron Palace. Cnd ieir din sal, Terry Hill i strnse mna. Te-ai descucat foarte bine, Lara. Cred c i-ai impresionat. Nu au nici o dovad concret mpotriva ta, aa c exist mari anse s Se ntrerupse uimit. Lara se ntoarse. Paul Martin intra n anticamer. Purta un costum demodat la dou rnduri, cu vest, iar prul su alb era pieptnat la fel ca atunci cnd Lara l vzuse prima oar. Oh, Doamne! fcu Terry Hill. A venit s depun mrturie, adug el i o ntreb apoi pe Lara: Ct de mult te urte? Ce vrei s spui? Lara, dac i-au promis indulgen pentru a depune mrturie mpotriva ta, eti terminat. Vei merge la nchisoare. Lara se uit la Paul Martin n partea cealalt a ncperii. Dar atunci s-ar distruge i pe sine. De asta te-am ntrebat ct de mult te urte. Ar face el, oare, aa ceva numai pentru a te distruge? Nu tiu, spuse Lara cu un glas stins. Paul Martin venea spre ei. Bun, Lara. Am auzit c lucrurile nu merg deloc bine pentru tine, spuse el, dar ochii si nu dezvluiau nimic. mi pare foarte ru. Lara i aminti vorbele lui Howard Keller. E sicilian. Ei nu iart i nu uit. Purtase tot timpul n el setea de rzbunare i ea habar nu avusese. Paul Martin ncepuse s se deprteze. Paul El se opri. Da?
306

- SIDNEY SHELDON -

Trebuie s-i vorbesc. Ezit o clip. Bine. Fcu un semn spre o ncpere goal pe coridor. Acolo putem vorbi. Terry Hill se uit cum ua se nchise n urma lor. Ar fi dat orice numai s le aud conversaia. *** Nu tia cum s nceap. Ce doreti, Lara? Era mult mai dificil dect i nchipuise. Vorbi cu un glas rguit. Vreau s-mi dai drumul. El ridic din sprncene. Cum a putea? Doar nu te in eu. O lua n rs. Ea abia mai putea s respire. Nu crezi c m-ai pedepsit destul? Paul Martin sttea ca o stan de piatr fr ca pe chipul lui s se observe ceva. Clipele petrecute mpreun au fost minunate, Paul. n afar de Philip, tu ai nsemnat cel mai mult n viaa mea. i datorez mai mult dect i voi putea plti vreodat. N-am vrut niciodat s-i fac ru. Trebuie s m crezi. i era greu s continue. Ai puterea sa m distrugi. Asta vrei? Dac m trimii la nchisoare vei fi fericit? ntreb ea fcnd eforturi pentru a-i stpni lacrimile. Te implor, Paul. Red-mi viaa. Te rog, nu m mai considera un duman Paul Martin sttea nemicat, iar ochii lui negri nu trdau nimic. i cer iertare. Sunt sunt prea obosit ca s mai lupt, Paul. Ai nvins mai spuse ea i glasul i se frnse. Se auzi o btaie n u i un aprod i strecur capul nuntru. Marele juriu v ateapt, domnule Martin. O privi pe Lara un timp ndelungat, dup care se ntoarse i iei fr s spun un cuvnt. Totul s-a terminat, i spuse Lara. Gata. Terry Hill veni repede. Ct de mult a vrea s tiu ce va spune. Nu ne rmne
307

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

dect s ateptm. *** Ateptar. Li se pru o eternitate. Cnd Paul Martin iei n sfrit de la audiere, prea obosit i dobort. A mbtrnit, i spuse Lara. i m nvinuiete pe mine pentru asta. O privea. Ezit o clip, dup care se duse spre ea. N-o s te pot ierta niciodat. i-ai btut joc de mine. Dar ai fost cel mai bun lucru din viaa mea i cred c-i sunt dator pentru asta. Nu le-am spus nimic, Lara. Ochii ei se umplur de lacrimi. Ah, Paul. Nu tiu cum s Consider totul cadoul meu pentru ziua ta. La muli ani, iubito. Ea rmase privind n urma lui i vorbele acelea o izbir brusc. Era ziua ei! Multitudinea de evenimente care se succedaser att de rapid o fcuser s uite complet de acest lucru. i de petrecere. Dou sute de invitai o ateptau la Cameron Plaza din Manhattan! Trebuie s ajung la New York n seara asta, i spuse ea lui Terry Hill. Se va da o mare petrecere n cinstea mea. M vor lsa s plec? Ateapt puin, zise el i dispru n sala de audieri. Cnd iei, dup cinci minute. i spuse: Poi pleca la New York. Marele juriu va da verdictul mine diminea, dar nu-i dect o formalitate. Te poi ntoarce disear. Apropo, prietenul tu i-a spus adevrul. N-a vorbit nimic acolo. *** Peste. O jumtate de or, Lara se afla n drum spre New York. i va fi bine? o ntreb Terry Hill. Ea l privi i spuse: Bineneles c da. Sute de oameni importani vor fi la petrecere n seara aceea pentru a o srbtori. i va ine din nou capul sus. Doar era Lara Cameron ***
308

- SIDNEY SHELDON -

Se afla n mijlocul Marii Sli de Bal pustii i privea n jur. Eu am creat asta. Am creat monumente care s-au profilat pe cer, au schimbat vieile a mii de oameni din toat America. i acum totul va aparine acelor bancheri fr chip. Auzea glasul tatlui ei att de clar. Destinul. Totdeauna a fost mpotriva mea. Se gndi la Glace Bay i la mica pensiune unde crescuse. i aminti ct de ngrozit fusese n prima zi de coal: Poate s spun cineva un cuvnt care s nceap cu litera f? i aminti de cei de la pensiune. De Bill Rogers Cea dinti regul n afacerile imobiliare este BAO. S nu uii asta. i de Charles Cohn: Eu mnnc numai mncare cuer, dar m tem c la Glace Bay nu voi putea gsi aa ceva Dac a putea obine acest teren ai nchiria de la mine pe o perioad de cinci ani? Nu, Lara, a nchiria pe o perioad de zece ani i de Sean MacAllister A avea nevoie de un motiv foarte special ca s-i acord acest mprumut ai avut vreodat un iubit? i de Howard Keller: greeti total Apoi succesele. Minunatele, strlucitoarele succese. i Philip. Lonchinvar al ei. Brbatul pe care l adora. Asta era cea mai mare pierdere. *** O voce strig: Lara Se ntoarse. Era Jerry Townsend. Carlos mi-a spus c eti aici, zise el venind spre ea. mi pare ru de petrecerea pentru ziua ta. Ea l privi. Ce ce s-a ntmplat? El o privi nedumerit. Nu i-a spus Howard? Ce s-mi spun? C au fost attea renunri din cauza proastei publiciti, nct am hotrt s anulm totul. L-am rugat pe Howard s-i spun. Ca s fiu sincer, n ultima vreme am avut unele probleme cu memoria. Nu mai conteaz, spuse ea uor i mai arunc o ultim
309

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

privire frumoasei ncperi. Au trecut cele cincisprezece minute ale mele, nu? Poftim? Nimic, zise ea i se ndrept spre u. Lara, hai s mergem la birou. Mai sunt de rezolvat unele lucruri. Bine. Probabil c niciodat nu voi mai clca n cldirea asta, i spuse ea. n liftul care i ducea la birou, Jerry spuse: Am aflat de Keller. E greu de crezut c el a fost vinovat de ce s-a ntmplat. Lara scutur din cap. Eu am fost vinovat, Jerry. Niciodat nu m voi ierta. Dar nu e vina ta. Ea se simi deodat ngrozitor de singur. Jerry, dac n-ai luat masa nc mi pare ru, Lara. Sunt ocupat n seara asta. Ah, nu-i nimic. Ua liftului se deschise i amndoi ieir. Hrtiile pe care trebuie s le semnezi se afl pe mas n sala de conferine, spuse Jerry. Bine. Ua slii de conferine era nchis. El i-o deschise i, n clipa aceea, patruzeci de glasuri ncepur s cnte Muli ani triasc, muli ani triasc Lara rmase ncremenit. n ncpere se aflau oamenii cu care lucrase de-a lungul anilor arhitecii, contractorii i directorii. Charles Cohn era acolo, i era i profesorul Meyers. Horace Guttman, Kathy i tatl lui Jerry Townsend. Dar ea nu l vzu dect pe Philip, care venea spre ea cu braele ntinse i, deodat, nu mai putu s respire. Lara Era ca o mngiere. Se arunc n braele lui luptndu-se s nu plng. Sunt acas, se gndi ea. Aici e locul meu, i era ca o vindecare, un extraordinar sentiment de linite. Lara simi o cldur puternic aa cum l inea strns. Asta-i tot ce conteaz, i spuse ea. Oamenii se adunar n jurul ei i toat lumea prea s vorbeasc n acelai timp. La muli ani, Lara
310

- SIDNEY SHELDON -

Ari minunat A fost o surpriz plcut? Lara se ntoarse atunci spre Jerry Townsend. Jerry, cum ai Dar el scutur din cap. Philip a aranjat totul. Ah, dragul meu! Aprur chelnerii cu aperitive i buturi. Orice s-ar ntmpl, eu sunt mndru de tine, Lara, spuse Charles Cohn. Ai spus c vrei s faci ceva deosebit i ai reuit. Eu i datorez viaa acestei femei, spuse tatl lui Jerry Townsend. i eu la fel, zise Kathy zmbind. Haidei s toastm, spuse Jerry Townsend, pentru cea mai bun ef pe care am avut o sau o vom avea vreodat! Charles Cohn i ridic paharul. Pentru fetia minunat care a devenit o femeie minunat! i toasturile continuar, pn cnd, n sfrit, veni rndul lui Philip. Erau prea multe de spus, dar el puse totul n cteva cuvinte: Pentru femeia pe care o iubesc. Ochii Larei notau n lacrimi. i era foarte greu s vorbeasc. Eu v datorez att de mult tuturor, zise ea. Nu v voi putea recompensa niciodat. Vreau s spun numai, zise ea, dar se nec neputnd continua, v mulumesc. Dup aceea se ntoarse spre Philip: i mulumesc pentru aceast sear, dragul meu. Este cea mai frumoas aniversare pe care am avut-o vreodat, zise ea i apoi i aminti deodat. Trebuie s m ntorc la Reno n seara asta! Philip o privi i spuse zmbind: N-am fost niciodat la Reno *** Peste o jumtate de or se aflau n limuzina care i ducea la aeroport. Lara l inea pe Philip de mn i se gndea n sinea ei: n fond, n-am pierdut chiar tot. mi voi petrece tot restul vieii iubindu-l. Nimic altceva nu conteaz. Singurul lucru important este s fiu alturi de el i s am grij de el. Nu am nevoie de nimic altceva.
311

- STELELE STRLUCESC APROAPE -

Lara? Ea se uita pe fereastra, Oprete, Max! Limuzina se opri brusc. Philip o privi uluit. Se opriser n dreptul unul teren gol, imens, plin de blrii. Lara se uita fix la el. Lara Uit-te, Philip! Privete! El ntoarse capul. Ce anume? Nu vezi? Ce s vd? Ah, e superb! Un centru comercial acolo, n colul ndeprtat! n mijloc cteva csue cu apartamente de lux. E destul loc pentru patru cldiri. Acum vezi, nu? El o privi fermecat. Iar ea se ntoarse spre el i cu un glas ncrcat de emoie spuse: Acum uite care e planul meu Sfrit

312