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Mecnica cuntica

Artculo principal: Mecnica cuntica.

Esquema de una funcin de onda monoelectrnica u orbital en tres dimensiones.

La mecnica cuntica es la rama de la fsica que trata los sistemas atmicos y subatmicos, y sus interacciones con la radiacin electromagntica, en trminos de cantidades observables. Se basa en la observacin de que todas las formas de energa se liberan en unidades discretas o paquetes llamados cuantos. Sorprendentemente, la teora cuntica slo permite normalmente clculos probabilsticos o estadsticos de las caractersticas observadas de las partculas elementales, entendidos en trminos de funciones de onda. La ecuacin de Schrdinger desempea el papel en la mecnica cuntica que las leyes de Newton y la conservacin de la energa hacen en la mecnica clsica. Es decir, la prediccin del comportamiento futuro de un sistema dinmico, y es una ecuacin de onda en trminos de una funcin de onda la que predice analticamente la probabilidad precisa de los eventos o resultados. En teoras anteriores de la fsica clsica, la energa era tratada nicamente como un fenmeno continuo, en tanto que la materia se supone que ocupa una regin muy concreta del espacio y que se mueve de manera continua. Segn la teora cuntica, la energa se emite y se absorbe en cantidades discretas y minsculas. Un paquete individual de energa, llamado cuanto, en algunas situaciones se comporta como una partcula de materia. Por otro lado, se encontr que las partculas exponen algunas propiedades ondulatorias cuando estn en movimiento y ya no son vistas como localizadas en una regin determinada, sino ms bien extendidas en cierta medida. La luz u otra radiacin emitida o absorbida por un tomo slo tiene ciertas frecuencias (olongitudes de onda), como puede verse en la lnea del espectro asociado al elemento qumico representado por tal tomo. La teora cuntica demuestra que tales frecuencias corresponden a niveles definidos de los cuantos de luz, o fotones, y es el resultado del hecho de que los electrones del tomo slo pueden tener ciertos valores de energa permitidos. Cuando un electrn pasa de un nivel permitido a otro, una cantidad de energa es emitida o absorbida, cuya frecuencia es directamente proporcional a la diferencia de energa entre los dos niveles.

Esquema de un orbital en dos dimensiones.

El formalismo de la mecnica cuntica se desarroll durante la dcada de 1920. En 1924, Louis de Broglie propuso que, al igual que las ondas de luz presentan propiedades de partculas, como ocurre en el efecto fotoelctrico, las partculas, a su vez, tambin presentan propiedadesondulatorias. Dos formulaciones diferentes de la mecnica cuntica se presentaron despus de la sugerencia de Broglie. En 1926, la mecnica ondulatoria de Erwin Schrdinger implica la utilizacin de una entidad matemtica, la funcin de onda, que est relacionada con la probabilidad de encontrar una partcula en un punto dado en el espacio. En 1925, la mecnica matricial de Werner Heisenberg no hace mencin alguna de las funciones de onda o conceptos similares, pero ha demostrado ser matemticamente equivalente a la teora de Schrdinger. Un descubrimiento importante de la teora cuntica es el principio de incertidumbre, enunciado por Heisenberg en1927, que pone un lmite terico absoluto en la precisin de ciertas mediciones. Como resultado de ello, la asuncin clsica de los cientficos de que el estado fsico de un sistema podra medirse exactamente y utilizarse para predecir los estados futuros tuvo que ser abandonada. Esto supuso una revolucin filosfica y dio pie a numerosas discusiones entre los ms grandes fsicos de la poca. La mecnica cuntica se combin con la teora de la relatividad en la formulacin de Paul Dirac de 1928, lo que, adems, predijo la existencia de antipartculas. Otros desarrollos de la teora incluyen la estadstica cuntica, presentada en una forma por Einstein y Bose (la estadstica de Bose-Einstein) y en otra forma por Dirac y Enrico Fermi (la estadstica de Fermi-Dirac), laelectrodinmica cuntica, interesada en la interaccin entre partculas cargadas y los campos electromagnticos, su generalizacin, la teora cuntica de campos y la electrnica cuntica. El descubrimiento de la mecnica cuntica a principios del siglo XX revolucion la fsica, y la mecnica cuntica es fundamental para la mayora de las reas de la investigacin actual.