Sunteți pe pagina 1din 357

Robyn Young s-a nscut n Oxford, Anglia, n 1975.

Autoare de romane istorice a cror aciune este plasat n Evul Mediu, a studiat la Universitatea Sussex din Brighton, unde a obinut diploma de master n scriere creativ. n 2006 a publicat primul volum din trilogia Fria Templierilor, Anima Templi, urmat n 2007 de Crusade i n 2008 de Requiem

Robyn Young

ANIMA TEMPLI
Volumul 2

www.virtual-project.eu

Traducere din limba englez Bogdan Marchidanu Coperta coleciei: Corneliu ALEXANDRESCU Ilustraia copertei: Scerra, Daniele via Agentur Schluck GmbH. Robyn Young BRETHREN 2006 by Robyn Young

PARTEA A DOUA

16
Safed, Regatul Ierusalimului
19 iulie 1266 James Campbell se ridic i i fcu cruce n faa altarului. Capela era tcut i rcoroas. Era nc ntuneric i majoritatea locuitorilor fortreei fie dormeau, fie stteau de veghe pe ziduri. James se trezise devreme pentru pacea i linitea oferite de capela pustie, pace i linite care, pentru doar cteva clipe, l mai ajutau s uite unde se afl. Cnd avea s bat clopotul pentru prima slujb a zilei, bncile aveau s se umple cu oameni, att de muli, nct cei care ajungeau ultimii erau obligai s ngenuncheze afar. n ultimele trei sptmni asta se ntmplase n fiecare diminea. nainte, doar cei cincizeci de cavaleri i treizeci de sergeni care alctuiau personalul garnizoanei Safed se trezeau n zorii zilei ca s participe la prima slujb n intimitatea capelei. Acum ns toat lumea avea un motiv s se roage, iar preoii nu-i puteau refuza pe oameni. n aceste zile de ncercare vom avea nevoie de toate rugciunile, spusese fratele Joseph. ntorcndu-se cu spatele spre altar, James porni de-a lungul coridorului dintre bnci. Se opri n faa unei statui care prea s pzeasc ua. Ochii Sfntului Gheorghe priveau n direcia tavanului boltit, ca i sabia lui, ridicat triumftor. Pe piept se vedea o cruce sculptat, iar sub piciorul stng se gsea un arpe, cu flcile zdrobite. James atinse piciorul sfntului. Protejeaz-ne. Uile se deschiser cu putere i n capel ptrunse o siluet masiv, care purta mantia alb. n lumina aruncat de lumnri, prul i barba cavalerului, dese i albite de soarele Orientului, cptar reflexe aurii. Eram sigur c te voi gsi aici, rosti cavalerul zmbind. Din pricina recentelor ture prelungite de paz pe ziduri, la colurile ochilor avea riduri adnci. Crezi c Dumnezeu te-a ascultat azi, frate? James i ridic privirea spre cavaler, care era cu mai bine de treizeci de centimetri mai nalt dect el. Chiar dac James nu era scund i nici nu avea o constituie firav, se simea ntotdeauna insignifiant n prezena acelui uria. Dumnezeu ne ascult ntotdeauna, Mattius. Uneori m ntreb, cnd atia i unesc rugile, cum poate El s ne aud pe toi? zise Mattius, ridicnd din umeri. Sper s ai dreptate. Se pregtesc de

un nou asalt. Comandantul crede c vor porni n zorii zilei, aa c e nevoie de noi pe ziduri. James se strdui s schieze un zmbet i fcu un semn spre u. Atunci o s-i art c El ne aude cnd o s-i nvingem din nou. Cei doi brbai ieir din capel, n ntunericul incintei interioare a lcaului. Capela, magaziile i cisternele de ap care se aflau n centru erau surclasate de stncile informe i nalte care le nconjurau. Intr-un capt al incintei se nla construcia masiv care adpostea dormitoarele cavalerilor, preoilor i sergenilor. Aliniate de-a lungul celorlali perei se ridicau turnurile unde se aflau infirmeria, armurria, garderoba i buctriile. Cei doi cavaleri o luar n pas alert spre intrarea secret de la baza zidului. De la distan, zgomotul ciocanelor strnea ecouri dinspre incinta exterioar. Ajungnd mai aproape, auzir strigtele celor aflai n infirmerie. Odat trecui de poart, intrar n tunelul umed care strbtea zidul gros de trei metri. Printr-o deschiztur din tavan, pe unde se putea turna pucioas aprins din galeria de deasupra, se vedea un licr slab de tore aprinse. Mattius deschise ua din capt i pi afar. Grzile se rsucir pe clcie, ntinznd mna dup arme, dar se linitir imediat ce-i vzur pe cei doi cavaleri. M bucur s vd c nc suntei treji, zise Mattius, nchiznd poarta ntrit pe din afar cu plci de fier. l btu amical pe unul dintre paznici pe spate, fcndu-l pe bietul om s icneasc i s fac un pas n fa din pricina forei loviturii. Doar c eu unul nu cred c necazurile vor veni din interior. Sper s nu ajungi s-i regrei vorbele, Mattius, zise James, continund s mearg. Majoritatea fortreelor se prbuesc din interior. Mattius mormi ceva i l urm pe James n incinta exterioar, de-a lungul mai multor treceri nguste printre cldiri i n spaiile deschise, pline cu oameni adunai n jurul focurilor sau cuibrii la porile turnurilor. Mirosul de dejecii de la grajdurile i coteele de animale era puternic i dulceag-greos. Peste apelurile grzilor din cartul de diminea, oaptele locuitorilor care se trezeau i nechezatul cailor se ridica zgomotul omniprezent al ciocanelor zidarilor care reparau fortificaiile exterioare. Din zidurile-copertin se desprindeau turnuri de col i de flanc, legate ntre ele de pasaje acoperite, unde se aflau catapulte i arcai. Limbile glbui ale flcrilor licreau peste umbrele oamenilor care se urcau pe parapete. n vremuri de pace i n timpul asediilor, incinta exterioar slujea drept cazarm pentru soldai i servanii mainilor de rzboi. Dac inamicul

strpungea zidurile exterioare, incinta devenea un teren al morii peste care aprtorii puteau arunca pucioas, pietre i sgei. n cazul n care ceda i incinta exterioar, garnizoana se retrgea n incinta interioar, fapt care transforma Safedul ntr-o fortrea n fortrea, una dintre cele mai greu de cucerit ceti ale cruciailor din Outremer. Era mndria Templului n vreme ce mergea, privirea lui James trecu peste grupurile de oameni. Unii dintre acetia se uitar la el, deopotriv cu speran i team. Cu excepia cavalerilor, sergenilor i servitorilor, Safed adpostea o garnizoan de o mie ase sute de soldai sirieni cretini mercenari cu arme uoare angajai s pzeasc fortreaa. n ultimele sptmni ns muli veniser acolo, pe msur ce fermierii i familiile lor i prsiser casele pentru a se adposti n fortrea. James ncerc s le evalueze numrul. i lsase pana de scris la Londra, dar anii n care inuse contabilitatea la Balantrodoch lsaser urme adnci, el continund s priveasc totul prin simplitatea n alb i negru a cifrelor din registre. Totul era o problem de numere i de echilibrarea lor. Attea grne puteau hrni atia oameni att timp: cu ct gurile erau mai multe, cu att timpul se mpuina. Era adevrat c nc nu se confruntaser cu lipsa hranei i a apei de but. Dar nimeni nu tia ct aveau s mai fie nevoii s rmn acolo, incapabili s plece, incapabili s cear ntriri . Asediile puteau dura luni de zile. Puteau mcar s aduc ceva util cu ei, mormi Mattius, uitndu-se la un brbat i o femeie cu trei copii scheletici care mpreau o ptur n apropiere de un foc. James privi i el n acea direcie. Zri cteva oale i tigi aruncate pe jos. Brbatul i pusese o mn protectoare pe una dintre ele, ca i cum s -ar fi temut s nu i fure cineva comoara. James i-i nchipui pe acei oameni n vreo cocioab din chirpici pe undeva pe un cmp, auzind zgomot de copite sau vznd soldai i nfcnd oalele i tigile de pe poli i lund-o la fug spre u. Apoi alergnd pe cmp, cu mama ducndu-l n brae pe mezinul familiei, n vreme ce tatl privea mereu peste umr. Dup btlia de la Mansurah, cnd forele egiptene au mturat tabra lui Ludovic, fratele regelui a fost salvat de buctari narmai cu polonice. Aproape orice poate fi folosit ca arm, replic James. Mattius i uguie buzele i privi spre cer n cutarea inspiraiei. O pan de pasre? James zmbi. Ochii i se luminar, iar ridurile de pe frunte i disprur, cavalerul prnd mult mai tnr.

O pan poate fi transformat n unealt de scris. Cu o pan poi semna condamnarea la moarte a unui om, poi scrie legi sau da edicte, poi declara rzboi. Urcar treptele nguste care duceau spre parapete. M gndeam la ceva mai potrivit situaiei noastre actuale, zise Mattius n timp ce treceau pe lng un ir de arcai ghemuii n dreptul deschiderilor din ziduri. Presupun c vrful unei pene este suficient de ascuit ca s orbeasc un om, replic James, de dragul jocului. Atunci o floare? James deschise gura s riposteze cnd privirea i fu atras de un grup de tineri care stteau pe aleea de acces din faa lor. Cei cinci sergeni templieri fuseser ncartiruii n garnizoan cu dou luni n urm, imediat dup ce terminaser perioada de instrucie din Acra. i vzu stnd un pic cam epeni n vreme ce el i Mattius treceau pe lng ei. Lumina torei sclipea pe chipurile lor palide, fr brbi. Doamne, Mattius, sunt mai tineri dect fiul meu. Mattius observ c vena de la tmpla lui James ncepuse s pulseze. James i nclet maxilarele, iar din ochi i dispru orice expresie de umor. Ce mai face biatul tu? ntreb Mattius pe un ton jovial. Parc n ultima lui scrisoare i-a spus c a depus jurmntul? Mattius cunotea deja rspunsul, cci James i citise misiva imediat ce o primise. James tia c Mattius tie, dar ddu curs ncercrii tovarului su de a -i ridica moralul. William e bine, frate i, da, acum e cavaler. Eram ngrijorat cnd am primit veti de la el n vreme ce eram n Acra. Moartea maestrului su, Owein, a reprezentat o lovitur amarnic i biatul prea pierdut i nefericit n Paris. Acum ns pare aezat i este clar c maestrul lui, Eve rard, l-a nvat multe lucruri. Scrisul lui e mai bun dect al meu. Mereu crturarul din tine, replic Mattius cu un zmbet. Mi-a fi dorit s asist la ceremonie, Mattius. Parc a trecut o via de om de cnd l-am vzut ultima dat. l vei vedea n curnd. De ndat ce Occidentul va afla ce s-a ntmplat aici, fiul tu va veni cu o armat ca s lupte alturi de noi. James privi napoi spre sergeni. i atunci vom avea multe s ne spunem.

Tcu n vreme ce se ndreptau de-a lungul meterezelor ctre un turn de col. La nceput, dup ce primise scrisoarea de la Will n care acesta i vorbea despre ceremonie, James fusese din cale afar de fericit, dar n scurt timp fericirea fusese umbrit de sentimente de regret i invidie. Dintr-un punct de vedere, era extrem de recunosctor c Everard avusese grij de fiul lui. Dup ce Jacques de Lyon l recrutase la Londra n cadrul Anima Templi, impresionat de abilitile sale diplomatice i de faptul c tia araba, James l ntlnise pe Everard o singur dat nainte ca preotul s-i cear s plece n Orient. Misiunea i se pruse provocatoare lui James: era fundamental pentru obiectivele Friei, obiective n care el ajunsese s cread cu trie. n plus, i spusese c are anse mari de reuit. Acceptase, cu condiia ca Everard s l supravegheze pe Will i, dac lui i se ntmpla ceva, s aib grij de biat pn ce avea s mai creasc. Dei se bucura c preotul l luase pe biat sub oblduirea lui dup moartea lui Owein, era invidios pe faptul c Everard i nu el l crescuse pe Will i fusese acolo, la iniierea fiului su. James se gndise foarte mult la Will n ultimele sptmni. Poate din pricina temerii c n-avea s-l mai vad niciodat, s-l mai strng n brae sau s-i spun c i pare ru c plecase aa cum o fcuse. Stnd pe docul de la Templul Nou, James i dorise s-l mbrieze pe Will i s-i spun nefericitului biat c nu-l mai nvinuia pentru moartea lui Mary i c era nevoit s plece pentru c trebuia s fac ceva important, ceva ce putea schimba lumea. n loc de toate astea, nu reuise dect s-i mngie mna fiului su. n vreme ce se apropiau de turnul de col, James arunc o privire spre uriaul de lng el. Mattius i fusese un prieten bun n ultimii ani, dar nu cunotea adevratul motiv pentru care el se gsea n ara Sfnt, sau ce fcea pe lng obligaiile pentru Templu i diversele misiuni pe la garnizoane precum Safed. Uneori James se simea att de singur, nct avea impresia c durerea sufleteasc avea s-l omoare. i era dor de fiicele lui, de mirosul prului lor i de rsetele lor. i era dor de senzaia pielii calde a soiei lui lipite de pielea lui. i era dor de fiul lui. n astfel de momente, James se strduia s-i aminteasc de faptul c misiunea lui i nu familia, prietenii sau datoria fa de Templu era cel mai important lucru. i spunea c fcea toate astea nu pentru el, ci pentru ei. James mpinse grilajul de la baza turnului i urc, mpreun cu Mattius, treptele n spiral. Spre ei venea un vnt rece, bgndu-le particule de praf n ochi. Curentul se ntei pe msur ce se apropiau de vrf, ca i lumina

aruncat de tore. Ieir printr-o gaur n zid pe acoperiul crenelat al turnului. Cerul ncepea s se lumineze, strlucirea galben a stelelor fcnd loc unui albastru-turcoaz. Un brbat scund i masiv, cu o fa bronzat, pergamentoas se rsuci pe clcie la apariia lor. Lng el, n turn, se gseau ali opt templieri, doi sergeni i cpitanul soldailor sirieni. Bun dimineaa, frailor! James ddu din cap. Comandante. Sper c ai dormit bine, cci se pare c ne ateapt o zi lung. Mattius m-a informat despre iminena unui atac, domnule. Comandantul art spre parapet. Vino s te convingi singur. James l urm i privi afar. Safed era construit pe un deal nalt i stncos, oferind avantajul strategic al nlimii din toate prile fa de cmpurile care o nconjurau. Fiind unul dintre castelele cruciailor de pe valea Iordanului, Safed strjuia drumul de la Damasc la Acra, avnd deschidere spre vadul lui Jacob, cea mai nordic trecere peste ru. La lumina zilei se vedeau dealuri i puni, mpestriate de satele pe care le guverna fortreaa. La opt kilometri spre sud, apa Iordanului se vrsa n M area Galileei, iar cmpurile se transformau n muni stncoi i rozalii. Pe timp de noapte, James nu vedea nimic altceva n afara imensei armate mameluce aflate sub zidurile fortreei. Mii de tore ardeau n tabr, aruncnd o lumin diavoleasc asupra corturilor, cruelor, cailor, cmilelor i stindardelor care fluturau. Oameni care purtau haine colorate i turbane se deplasau n zonele luminoase printre siluetele scheletice ale mainilor de asalt, care se nlau asemenea unor montri. Par mai numeroi ca ieri, mormi James. Au primit ntriri? Nu ntriri, rspunse comandantul. Azi-noapte, dup ce ai plecat, au trimis mesageri ca s ne informeze c au capturat ali dou sute de cretini din satele din preajm. I-am vzut cum sunt adui n cuti. Sfinte Dumnezeule! Ar fi trebuit s fug cnd au avut ocazia. Nu putem face nimic pentru ei. James simi nevoia s protesteze. Dar n-o fcu. Chiar dac vorbise cu asprime, comandantul avea dreptate. Acesta art spre o zon n umbr nu departe de baza dealului, unde o crare abrupt i ntortocheat ducea ctre fortificaia care strjuia poarta de acces n cetate. Privii.

James i Mattius se uitar n direcia indicat de comandant. Mijind ochii n penumbr, James zri nite siluete n jurul unei forme lungi, dreptunghiulare, abia vizibil din pricin c era mai neagr i mai compact dect ntunericul care se destrma. Au construit un car de asalt. Comandantul ncuviin. S-ar putea dovedi o problem. Abia am terminat reparaiile la fortificaii dup ultimele dou asalturi. Omul rse amar. i nici mcar nu le-au vizat. Dac piatra aia nu s-ar fi dus att de departe de inta lor Cltin din cap. Acum tiu c acolo e un punct slab. James i ddu seama c nu mai auzea ciocanele. Zidarii plecaser dup ce i terminaser treaba. Se ncrunt n vreme ce studia mainria de lupt. Un cadru solid, pe roi, cu un acoperi din lemn, i care trebuia adus chiar la baza zidurilor pentru a fi folosit. La adpostul lui, oamenii puteau ncepe s drme porile cu topoarele sau cu un berbece prins cu lanuri de acoperi i cu vrful din fier. Arma se putea ntr-adevr dovedi o problem. Dar puteau s-o anihileze. Foc? propuse James. S-au pregtit de asta. Cred c acoperiul este protejat cu piele netbcit. James ncuviin: pielea netbcit nmuiat n oet era greu de aprins. Atunci o unitate de cercetare? I-am trimis deja acolo. Azi-noapte trziu am observat o cretere a activitii din tabr, ceea ce ne-a fcut s ne gndim la un atac n zori. Am trimis un grup de sirieni printr-unul din tuneluri. Ieirea mascat d nu departe de mainile de asalt ale inamicului. Sirienii nu s-au putut apropia destul ca s aud ce spuneau soldaii fr s-i compromit poziia, dar i-au vzut ncrcnd mainile. Comandantul art spre captul ndeprtat al taberei militare. James privi spre locul unde douzeci i apte de catapulte mici, pe care mamelucii le numeau mandjanik, erau dispuse n ir. Lungile brne mobile ale mainilor nu se micau n acel moment. Fiecare era suspendat n diagonal peste un cadru. Captul ridicat era nfipt ntr-un sistem complex de frnghii, iar cellalt, scobit pentru a forma o cavitate n form de oal, era sprijinit pe pmnt. n cavitate putea fi pus o piatr mare, de pn la o sut cincizeci de kilograme. n cursul atacului, captul ridicat al brnei era tras napoi cu rapiditate de frnghii. Cel cu piatra se lovea de traversa de deasupra cadrului, catapultnd astfel ncrctura nspre zidurile fortreei.

James i ntoarse privirea de la mainile de lupt n vreme ce comandantul continu: Pentru atacul principal inamicul se va baza din nou pe catapultele mici, spernd s sparg zidurile. Noi ne vom concentra arcaii i propriile maini de lupt pe poziii. Acum se afl dincolo de raza lor de aciune, dar vor trebui s se apropie dup nceperea btliei. Eti sigur, comandante, c fortreaa poate rezista unui asalt prelungit? James, Mattius i comandantul templier se ntoarser. Cel care vorbise era cpitanul soldailor sirieni cretini. Ochii lui cprui i studiau pe cei trei. Nu ar fi mai bine s le transmitem n ce condiii vom capitula, ct nc mai avem ocazia? Capitulare? pufni comandantul. n acest stadiu incipient? I-am respins deja de dou ori, cu puine pierderi de viei din tabra noastr. Comandante, n aceti ultimi ani l-am studiat pe inamic. i cunosc tacticile. Eram n Acra, acum trei ani, cnd sultanul a atacat oraul. i eu eram n Acra atunci, interveni James, vznd cum se nsprete expresia de pe chipul comandantului. Lupta a fost aprig, da, dar sultanul nu a cucerit oraul, dup cum nu l-a cucerit nici luna trecut, cnd a ncercat i a euat din nou. Cpitanul sirian se uit la armata desfurat la baza zidurilor. Soldaii lui l numesc Arbaleta. Spun c nu se va opri pn cnd toi cretinii de pe aceste pmnturi vor fi mori, dar eu m-am nscut aici. Oamenii mei i cu mine avem mai multe drepturi s ne aflm aici dect are el. Un motiv n plus ca s luptai, rosti comandantul pe un ton aspru. Ne-am dovedi lai dac am ceda att de repede n faa unui inamic pe care pn acum l-am respins. Nu sunt la, comandante, dar Saladin a cucerit fortreaa asta, iar actualul sultan nu are simul onoarei al lui Saladin. Comandantul i ncruci braele la piept. n cei douzeci i ase de ani de cnd am recucerit Safedul, am cheltuit o avere cu fortificaiile. Este mult mai puternic acum dect era atunci cnd a asediat-o Saladin i putem rezista n faa inamicului luni de zile, chiar i ani dac e nevoie. Sultanul nu vrea o campanie ndelungat: l-ar costa prea mult, iar eu nu-i voi oferi satisfacia unei victorii uoare. Btu cu palma n marginea parapetului i zmbi cu rceal. Zidurile astea nu sunt fcute doar din mortar, ci i din voina lui Dumnezeu.

Cnd clopotul capelei ncepu s bat pentru prima slujb, James privi n jos spre complexul arhitectonic. Zidurile netede ale fortreei se ntindeau pn departe, pzite de turnuri informe i soldai pregtii de lupt. Privelitea l umplu de speran. Dar apoi privi la formidabila for de atac a sultanului Baybars, cu toate mainile de asalt, arcaii i armele. Iscoada pe care o trimisese nu-l zrise pe omul lui de legtur din tabra inamic. Sperana prea zadarnic.

17
Poarta Saint-Denis, Paris
19 iulie 1266 Ai ncredere n mine? Bineneles. Atunci nchide ochii. Oftnd, Will se supuse. Se ls pe spate, sprijinindu-se pe coate, iarba gdilndu-i ceafa. Nu putem s mncm pur i simplu? Deschise un ochi i o vzu pe Elwen cum bag mna n sacul pe care l adusese. Fata sttea n genunchi lng el, cu rochia ei alb, tivit delicat cu dantel la mneci i la poale, rsfirat n jurul ei. Elwen i dduse jos boneta i acum prul i cdea n valuri mtsoase pe spate. Afar era o zi superb. Cmpul cobora ctre zidurile oraului unde capetele purpurii ale macilor, unii nali ct un stat de om, se legnau uor n briz. Dincolo de ziduri, Parisul se vedea ca o bijuterie alb sclipind n lumina soarelui de amiaz. De la o asemenea distan, oraul era frumos. Will zmbi, nchiznd repede ochiul cnd Elwen se ntoarse spre el. De ce zmbeti? De ideile tale ciudate. Dac nu-i place jocul meu O, ba da, replic el iute, recunoscnd tonul care l avertiza c era iritat. i o s ctig. Pui pariu? i pe ce s pariez? Spre deosebire de tine, eu nu sunt pltit pentru serviciile mele. O umbr trecu peste chipul lui, ntunecnd licrul roiatic al soarelui din spatele pleoapelor. Will simi mneca rochiei lui E lwen mngindu-i obrazul. Ai putea paria pe inima ta. El zmbi, dei tonul ei i afecta ntr-o oarecare msur ncrederea n sine. Ceva dur i atinse buzele i el deschise gura ca s primeasc ce i se oferea. Mestec ncet i un gust plcut i gdil limba. Mr. A fost uor. Urmtorul va fi mai greu.

Will atept, ascultnd bzitul albinelor din iarba nalt, n vreme ce Elwen scotocea prin sac. Nu te ateapt regina? Nu, rspunse ea vesel. ntreaga dup-amiaz mi aparine. Will cltin din cap, invidios pe libertatea lui Elwen. Majoritatea femeilor de nousprezece ani erau deja n al cincilea sau aselea an de csnicie, dup ce i cedaser drepturile i pmnturile ca zestre pentru soii lor. Nemritat i doamn de onoare a reginei Marguerite, Elwen se bucura de privilegii mult mai mari i, dac voia, i putea investi banii ctigai n proprieti. Toate astea, la care se aduga legtura puternic ce se stabilise ntre ea i stpna ei n decurs de ase ani, nsemnau c Elwen se bucura de mult mai mult libertate dect avea Will s se bucure vreodat, legat cum era de Templu i de Everard. Muncesc din greu pentru mici favoruri, adug Elwen, observndu-i expresia. i acum ine-i ochii nchii. i puse ceva frmicios i miros de dulce pe buze. Jocul continu aa o vreme. Will identific prjitura cu migdale, brnza i oul i se strmb la lmie, fcnd-o pe Elwen s izbucneasc n rs. Destul, rosti el ntr-un trziu, scuipnd o gur de sare. Deschise ochii i se ridic n capul oaselor, clipind din pricina strlucirii soarelui. Am ctigat, nu-i aa? Nu! insist Elwen. Fata l mpinse napoi pe spate. nc un lucru. Elwen, gemu el. nc unul. Bine atunci. Will i arunc o privire de avertisment. Dar nu mai vreau lmie. Fata zmbi. Will nchise ochii. De unde ai luat toat mncarea asta? Ne delectm cu o cin regal? Elwen nu-i rspunse. Will simi c se apleac deasupra lui. n spatele pleoapelor, ntunericul crescu n intensitate pe msura apropierii ei. Inima ncepu s-i bat mai repede cnd mna ei o atinse pe a lui. O clip mai trziu simi ceva moale atingndu-i buzele. Buzele lui se desprir, chiar dac tia prea bine c nu era vorba de o prjitur sau de vreun fruct, ci de ceva mult mai dulce. Will se nfior cnd gura lui Elwen se nchise peste a lui i limba ei o cut pe a lui. tiuse c se va ntmpla asta, de cnd primise biletul prin care l ruga s se vad cu ea la poarta Saint-Denis. Pasiunea ntunec raiunea. ntinznd minile, Will o trase pe Elwen spre el, simind cldura

trupului ei peste pieptul lui. Prul ei se revrs ca o cascad unduitoare peste minile i faa lui. Degetele lui se ncurcar n buclele ei. Will simea cum se cufund n ea. Iar dac asta nsemna un pcat, atunci pcatul avea gust de miere i lumin. Un uliu care ddea trcoale deasupra cmpului n cutare de prad se repezi spre iarb cu un ipt. Sunetul l smulse pe Will din starea de beatitudine. Prinse braele fetei i o mpinse cu blndee. Elwen. Ce s-a ntmplat? ntreb ea, ridicndu-se nedumerit. Will se aez lng ea, evitndu-i privirea. tii ce s-a ntmplat. Am promis c nu vom mai face aa ceva. De dragul prieteniei noastre, aa am convenit. Tu ai convenit, l corect Elwen, ridicndu-se n picioare. Se uit nspre ora. i cred c ai spus c de dragul mantiei tale, nu a prieteniei noastre. Will se ridic i el. Care mantie? Elwen se obinuise cu temperamentul lui vulcanic, dar cu toate astea continua s fie surprins, ca de un tunet ntr-o zi senin. Will apuc tunica lui neagr. Asta i se pare a fi mantie de cavaler? Elwen oft. Will, murmur ea, cltinnd din cap. mi pare ru, n-am vrut s spun asta. Dar Will nu avea chef ca ea s-i nchid gura. i ntinse palmele spre ea. i se pare c sunt mini care s in o sabie? Vrfurile degetelor lui erau negre. Le freca zilnic dimineaa i seara de ase ani ncoace, ncercnd toate amestecurile posibile de plante, punnd-o pe Elwen s-i cumpere leii urt mirositoare de la tot felul de spieri din piee. ns nimic nu estompase petele de cerneal. Elwen i spusese odat c acele pete l fceau s arate ca un profesor universitar. Pentru Will, degetele lui reprezentau o marc personal, un lucru care i amintea permanent de ambiiile lui spulberate. Aa i se pare? Elwen i muc buzele. Poate c nu, dar nu asta este important. Nu este important? tii ct de greu a fost pentru mine s atept i s vd cum prietenii mei i depun jurmintele i ies din sala capitulului cavaleri? Brbai. Mi-am minit tatl, Elwen. I-am scris i i-am spus c am

fost fcut cavaler pentru c nu am fost n stare s-i descriu adevrata mea poziie. Will se ntoarse cu spatele. i-aa are o prere proast despre mine. Elwen se apropie de el. Iarba i gdila picioarele goale. Nu conteaz dac pori haine albe sau negre, sau dac mnuieti o sabie sau o pan de scris. Conteaz ce e nluntrul tu, n inima i n sufletul tu. Will pufni dispreuitor, dar o ls s-l ia de mn. Se uit cum ea i desface degetele strnse i i srut vrfurile ptate de cerneal. Simi cum furia ncepe s se atenueze. Iart-m, zise ea. tiu c am convenit c nu putem fi mpreun, dar e greu s revenim la ce a fost nainte. Nu-i nimic de iertat. Will i retrase uor mna. i mie mi este greu, dar e mai bine aa. Fcu o pauz. E mai bine pentru amndoi. Da, fu Elwen de acord, evitndu-i privirea. Aa e cel mai bine. Ar trebui s plecm. Will i prinse centura, de care atrna sabia lui scurt. De obicei sergenii purtau arme pentru anumite sarcini precise, dar Will ncepuse s poarte permanent sabia cu cteva luni n urm. Aa, avea senzaia c i comunica lui Everard c n-avea s rmn pe vecie servitorul unui preot. Provocarea se dovedise ineficient: Everard nici mcar nu pruse s observe. ns n afara ctorva scrisori care veniser din Orient, n care James vorbea foarte mult despre un camarad de arme, Mattius, sabia era singura legtur palpabil pe care Will o mai avea cu tatl lui. Continua s o poarte doar ca o dovad a dragostei pe care i-o purta. Se aplec s ridice sacul n care se afla mncarea rmas. Trebuie s trec pe la pergamentar. i va trebui s m grbesc ca s ajung la preceptoriu pentru vecernie. Pi, n-ar strica dac m-a ntoarce i eu devreme. Elwen se for s zmbeasc. Palatul e ntors pe dos de cnd regele l-a invitat pe Pierre de Pont-Eveque s dea o reprezentaie pentru el de Ziua Tuturor Sfinilor. De cnd a fost fcut anunul, servitorii se in mai mult de brfe dect de munc. Iar regina nu e n cele mai bune toane. Pierre i mai cum? Elwen ridic o sprncean. Zu, Will, tiu c trieti ntr-o mnstire, dar nu i-ar strica s mai iei contact i cu lumea exterioar din cnd n cnd. Oft vznd expresia lui nedumerit. Pierre este un trubadur. Unul faimos. Aha, fcu Will fr niciun pic de entuziasm.

Nu mprtea deloc obsesia lui Elwen pentru romantism. A strnit deja mare agitaie n sud. Arta lui este un pic neconvenional. Elwen i scutur iarba de pe rochie. Cred c va fi o sear interesant. Strbtur cmpul n tcere. Pe msur ce se apropiau de ora, pe drum erau tot mai multe crue i clrei. Roile vehiculelor i copitele cailor strneau nori de praf. Drumul erpuia spre nord, ctre abaia Saint -Denis, necropola regal unde erau nhumai suveranii nc de pe vremea lui Dagobert I. Will o ddu pe Elwen ntr-o parte cnd o cru tras de boi cobor n goan panta dealului spre ei. i continuar drumul, trecnd de cteva ferme, de plantaii de vi-de-vie care emanau un miros dulce, de o proprietate ntins, de dou capele mici i de un azil. Zidurile oraului fuseser construite cu mai bine de aptezeci de ani n urm n timpul domniei lui Filip-August, dar de atunci Parisul trecuse de centura de mortar i se extinsese n zona rural nconjurtoare. n afara porii Saint-Denis se adunaser nite vagabonzi. Paznicii i urmreau pe amrii care se preumblau pe lng crue i cai ca s le ntind oamenilor care treceau de barier vasele lor de cerit. Will i Elwen se aezar la coad. Ai naibii ceretori. Will privi n jur i observ un brbat corpolent cu o mantie de catifea care se uita urt la grupul de vagabonzi. Omul vorbea langue doil, limba Nordului. Will nvase suficient din ea ct trise n Paris ca s neleag c e se spunea, dar, cnd omul continu, i-ar fi dorit s nu fi neles. Nu poi face un pas zilele astea fr s fii atacat de nelegiuii i vagabonzi, rosti grsanul, cu flcile tremurnd. Blestemai s fie cu toii! Muli dintre cei care stteau la coad i ntoarser privirile. Stimulat de atenia acordat, individul se lans ntr-un discurs virulent contra jefuitorilor, curvelor i leneilor, i a distrugerii de ctre ei a acelui ora pe vremuri mndru i strlucitor. Will privi n alt parte. Dac ar fi fost cavaler nu ar fi trebuit s atepte, putnd trece de barier fr s-l ntrebe nimeni nimic. i muc buza i i fcu singur snge ru. n ultima vreme totul prea s-i aminteasc de condiia lui umil. Ziua n care Will mplinise optsprezece ani, adic ziua de trecere la maturitate, se scursese cumplit de ncet, amintindu-i n fiecare clip c el mai avea o cale lung de strbtut. n ianuarie care urmase, adic un an i o zi mai trziu, i spusese c ateptarea lui se ncheiase. Acum, dup alte ase luni, Will continua s fie scribul unui preot btrn. i executase pedeapsa

pentru pcatul comis cu atia ani n urm i ndeplinise, cu tot mai puine plngeri din partea celorlali, toate sarcinile presante, rutcioase sau plictisitoare pe care i le ncredinase Everard. i ceruse preotului s-i explice de ce nu fusese propus pentru a fi naintat la rangul de cavaler, dar la fel de bine ar fi putut s se adreseze unei stnci, aa c, dup o vreme, renunase. Frustrarea lsa zi de zi urme tot mai adnci, cnd se culca lng ceilali sergeni n vreme ce fotii colegi se ndreptau spre dormitoarele cavalerilor; cnd ngenunchea pe podea n capel, iar prietenii lui se aezau departe de el, pe bnci. i cnd se ducea la mas, tiind c mnca doar resturile lsate de ei. Odat trecui de poart, se amestecar n mulimea de pe rue Saint -Denis. Strada era plin de comerciani i circari ambulani care cutau s atrag atenia trectorilor. Era zi de trg de vite i mirosul de dejecii de pe strzi provoca grea. Locuind n afara zidurilor, n izolarea relativ a preceptoriului, Will avea tendina s uite n ce hal puea oraul. De aceea, parcurgerea strzilor Parisului nsemna mereu pentru el o agresiune la adresa tuturor simurilor. Oraul mirosea a sudoare, a substanele cu iz neptor folosite la tbcirea pieilor de animale, a blegar i excremente mprtiate prin grdinile oraului pentru creterea plantelor textile, a gunoiului aruncat direct pe strad de la ferestre. O s atepi o aret? o ntreb el pe Elwen. Elwen se uit la cer, ferindu-i ochii de strlucirea soarelui. E o zi prea frumoas ca s m nghesui ntr-o aret. O s merg pe jos. Fata i vr prul sub bonet, dar cteva uvie rebele scpar din strnsoare. Will ntinse mna ca s le dea la o parte, apoi se opri. Pe vremuri natural, gestul i se prea acum nepotrivit. Mna lui rmase suspendat cteva clipe, dup care Will o ls s-i cad pe lng trup. Ar fi mai bine s plec. Putem merge mpreun, propuse Elwen, prefcndu-se c nu-i observase stnjeneala. Spuneai c trebuie s te duci la vnztorul de pergamente, nu? Te pot nsoi pn n Cite. Astzi nu merg n Cartierul Latin, rspunse repede Will. Furnizorul obinuit al lui Everard a rmas fr provizii, aa c trebuie s m duc la cel din apropiere de poarta Temple. Aha. Elwen i aranj boneta ca s-i ascund dezamgirea. Cnd o s ne mai ntlnim? Cnd o s reuesc s scap de dragon.

Everard nu poate s fie aa de ru. Nu tu trebuie s munceti pentru el. Nu-i poate ignora la nesfrit dreptul la mantie. O, ba cred c da, murmur Will, n vreme ce Elwen se ndeprta i se pierdea n mulime. Dup cteva clipe, Will porni pe una din uliele paralele cu strada principal. Everard i dduse bani pentru aret, dar drumul era att de plin de oameni i animale, nct Will tia c va ajunge mai repede pe jos n Cartierul Latin. Se simea vinovat pentru c o minise pe Elwen i un prost pentru c acum mergea n aceeai direcie, pe o strad paralel. Dar nu mai putea sta n apropierea ei dup acel srut, ar fi fost un chin prea mare. Evitnd mulimile de la trgul de vite, Will se ndrepta spre Sena, cu mintea plin de gnduri la fel de grele precum cldura dup-amiezii. De cnd ei doi veniser n Paris, rutina lor zilnic rmsese neschimbat. Elwen i consolidase uor poziia de la palat, iar el se supusese, mai greu, e adevrat, cerinelor impuse de ucenicia la Everard. Din punct de vedere fizic, amndoi se transformaser: Will crescuse n nlime, iar barba lui neagr i scurt i ndulcea pomeii ascuii i maxilarele proeminente; Elwen devenise o tnr zvelt i superb. ns cele mai mari schimbri interveniser n relaia dintre ei. Transformarea fusese treptat, aproape imperceptibil. Dar pe msur ce lunile deveniser ani, Will cptase sentimentul c ceea ce ncepuse ca o prietenie nscut din sentimentul comun al pierderii unui protector precum Owein devenise altceva. Ceva care-i ddea fiori. nspimnttor. n ceea ce l privea pe el, Will nu-i exteriorizase sentimentele, privind-o doar pe furi pe Elwen cnd ea nu era atent, susinnd c era interesat doar de ceea ce spune ea, cnd, de fapt, se mbta cu prezena ei dulce ca un nectar. Elwen fusese mai ndrznea. Odat i artase o carte pe care o gsise n palat. Will crezuse c era vorba despre una dintre povetile romantice care i plceau att de mult, pn cnd Elwen deschisese copertele din piele crpat. Paginile erau pline cu ilustraii de brbai i femei mai mbrcai sau ma i dezbrcai n diverse poziii de abandon de sine imoral. Rseser amndoi de acea carte, dar Will observase mbujorarea din obrajii lui Elwen pe msur ce ea i plimba privirile de la ilustraii la el i, n acel moment, tiuse c ea i mprtea sentimentele. Dup aceea ncepuser s se ntlneasc n diverse locuri secrete, furnd momente de intimitate pentru srutri pasionale care i tiau respiraia lui Will.

Trecnd pe lng casele mari ale negustorilor lombarzi i evrei care ddeau spre fluviu, Will se chinui s-i nchipuie cum ar fi fost s se uite la Elwen fr s simt un fior de-a lungul irei spinrii. I se prea imposibil s o fac. Ar fi fost ca i cum ar fi ncercat s-i uite numele. ns nu-i putea permite asemenea sentimente. Pctuind ns n acest fel, n afara csniciei, i risca viitorul de cavaler, iar dac se cstoreau, aa cum ea sugerase odat, el n-avea s obin niciodat mantia alb, ci avea s rmn pe vecie mbrcat n negrul pcatului omenesc. Strduindu-se s-i alunge din minte toate gndurile despre Elwen, travers podul larg ctre Ile de la Cite, sediul puterii regale. Pe strzile din jurul Notre-Dame, urme prfuite de pai marcau trecerea zidarilor care i ncetaser munca la catedral ca s se adposteasc de soarele de amiaz. Will urm o vreme aceeai cale, nainte de a trece pe malul stng pe un pod mai mic. Cartierul Latin, care adpostea numeroase colegii universitare, era aglomerat, ca de obicei. nfiinate cu ajutorul unor donaii caritabile, colegiile nfloriser n ultimul secol i jumtate, iar acolo veneau oameni din regatele Franei, Angliei, Germaniei i rilor de Jos ca s studieze medicina, dreptul, artele i teologia sub ndrumarea ctorva dintre cei mai vestii maetri ai Occidentului. Croindu-i drum prin mulimea de profesori, preoi i studeni, Will coti pe rue Saint-Jacques, strada care ducea spre colegiul dominican, n apropierea cruia se afla prvlia negustorului de pergamente. La un moment dat, doi oameni i blocar drumul. Unul dintre ei, descul, mbrcat cu o sutan neagr ponosit i o cruce mare din lemn la gt, era clugr dominican. Cellalt, un tnr scund i gras, i se adresa monahului. Will ddu s-i ocoleasc. N-am fost nepoliticos, domnule, spunea tnrul. Vreau s ajung la preceptoriu. Templul, la Ddu frustrat din mn i spuse ceva ntr-o latin stricat. Clugrul i ddu o replic usturtoare, pe care tnrul evident c nu o nelese, dup care i continu drumul. Pe focurile iadului! mormi tnrul, uitndu-se urt dup clugr. N-o s obii niciodat un rspuns clar de la un preot! n trecere, Will observ c tnrul purta tunica de sergent templier. Se apropie de el, gndindu-se s-i ofere ndrumri, dar apoi se opri uluit. Tnrul era mai nalt dect i amintea el, dei continua s fie scund n comparaie cu Will. Avea o fa mare i plin, la fel ca i barba, iar pieptul i era i mai lat. Ochii cprui i claia de pr rmseser neschimbate.

Simon! Tnrul se ntoarse. Dup cteva secunde, chipul se lumin cnd l recunoscu. Doamne, Dumnezeule! Will? Will izbucni n rs i l mbri, ignornd un student care se vzu nevoit s-i ocoleasc i care mormia suprat. Ce caui aici? ntreb el, fcnd un pas n spate i msurndu-i vechiul prieten din cap pn-n picioare. Simon i ndrept sacul pe care l purta pe umr. Abia am ajuns cu o companie de cavaleri de la Londra. Mergeam mpreun cu ei spre preceptoriu, dar m-am oprit s m uit ntr-un magazin i cnd am ieit ei dispruser. n mod clar i-ai pierdut. La preceptoriu ajungi pe malul drept. sta e cel stng. Simon se scrpin n cretet, ciufulindu-i i mai mult prul. Am cerut ndrumri, dar se pare c nimeni nu m-a neles. Will zmbi. Poate c ar fi fost bine dac nu-l ntrebai pe unul dintre inchizitori care e drumul ctre grajdul de vite al nevestei lui. la era inchizitor? Simon i umfl obrajii privind de-a lungul strzii. S fiu al naibii! Se ntoarse, cltinnd fericit din cap. Ct m bucur s te vd, Will! Dei m surprinde c nu te-ai dus s lupi cu sarazinii. Fcu un gest nspre tunica lui Will, neagr ca i a lui. Cnd s-a ntors de la Paris anul trecut, Brocart mi-a zis c nu ai fost fcut cavaler, dar nu mi-a spus i de ce. O parte din bucuria lui Will de a-i vedea vechiul camarad se spulber. l evitase deliberat pe Brocart, despre care tia c era sergent al Templului Nou, atunci cnd tnrul vizitase preceptoriul din Paris. E o poveste lung. Sunt gata s-o ascult dac mi ari drumul spre preceptoriu. Am o idee mai bun, replic brusc Will, bgndu-i mna n punga care atrna de centur, lng sabie. Lu una din monedele pe care i le dduse Everard pentru aret. Hai s gsim o tavern. Arat-mi drumul, rspunse Simon, zmbind. Will inspect cu privirea semnele de deasupra uilor cldirilor. n cteva clipe descoperi ce cuta. Cei doi tineri intrar ntr-un gang ntunecos care mirosea a sudoare i a carne de oaie, cu un Will care se simea ca un rebel. Dup ce comandar cea mai ieftin sticl de vin i un codru de pine proprietarului morocnos al tavernei, se aezar pe o banc lng ferestrele

pe jumtate deschise. Mutele zburau pe deasupra suprafeelor lipicioase ale caprelor de lemn care serveau drept mese i n jurul crora edeau grupuri de preoi care se ntreineau cu bere i discutau n contradictoriu despre administrarea corect a euharistiei i despre lungimea aripilor ngerilor. Will auzise c asemenea taverne erau de fapt un paravan pentru activiti mult mai tenebroase, locuri unde preul unei femei e ra mai mic dect al unui butoi cu bere. Tu primul, rosti Simon, rupnd codrul de pine n dou. Ce s -a ntmplat de cnd ai venit n Paris? Puine. Will lu o gur de vin, strmbndu-se din pricina gustului. n ultimii ase ani n-am prea fcut altceva care s nu aib legtur cu pana de scris i cu satisfacerea capriciilor unui preot ursuz. Brocart ne-a spus c lucrezi pentru un preot. Mi-a prut ru cnd am auzit ce i s-a ntmplat lui sir Owein, adug Simon pe un ton solemn. Era un om decent. Da, era, fuse Will de acord. Cu timpul, sentimentul pierderii ireparabile se estompase, dar amintirile legate de fostul su maestru nc l chinuiau. Poate c una din cauze o reprezenta faptul c noul lui stpn era att de dezagreabil. Simon i ddu nite pine. mi amintesc c regele Henric a venit la preceptoriu imediat dup ce cavalerii s-au ntors din cltoria n care au escortat bijuteriile. Era livid. Nici n-a desclecat bine c a i nceput s urle la maestrul Humbert, rou la fa ca o vulpe, spunnd c n-ar fi trebuit s lum acele bijuterii i c i pusesem soia i giuvaierele n pericol. Simon fluier ncet printre dini. Noi ne -am apucat s facem pariuri cine va da primul cu pumnul: maestrul Humbert sau regele. L-au anchetat pe rege, s tii. Will ddu din cap. Nimeni n-a putut gsi vreo dovad a implicrii lui Henric. Nici nu prea au avut timp. Totul a ncetat cnd a izbucnit Rzboiul Civil. Simon cltin din cap. A fost o perioad tulbure. Noi am fost n relativ siguran n preceptoriu. Nimeni nu ne-a deranjat prea mult. Dar n Londra a fost dezastru, iar regatul n cea mai mare parte a timpului habar n -am avut cine conduce. Azi o fcea regele, mine Simon de Montfort i baronii lui. N -a durat mult pn cnd baronii s-au revoltat pe fa, spunnd c vor s dea mai mult putere poporului. Au pus mna pe Gloucester, pe Cinque Ports i pe o parte din Kent, apoi s-au confruntat cu regele i cu armata lui la Lewes. Am auzit despre btlia aia.

Nu m surprinde. Luni de zile s-a vorbit despre ea n Anglia. S-a spus c prinul Edward a luptat ca un erou, atacndu-i pe rebeli n fruntea oamenilor si. Credeam c tocmai asta i-a fcut s piard btlia, replic Will, mucnd din pinea tare. Atacul nesbuit al lui Edward. Simon ridic din umeri. Eu spun doar ce am auzit. Oricum, dup ce a fost prins la Lewes, Edward a scpat de sub custodia lui Montfort i s-a btut cu rebelii la Evesham. L-a omort el nsui pe Montfort, apoi i-a eliberat tatl. Dup aceea cei mai muli rebeli au fugit ori s-au predat. i acum rzboiul s-a sfrit? Cei care i-au rmas loiali lui Montfort rezist nc la Kenilworth, dar armata regelui Henric i asediaz de luni de zile. Bnuiesc c vor ceda n curnd. Simon i termin vinul i i umplu nc o dat pocalul. Cei doi se adncir ntr-o tcere stnjenitoare, cci se dezobinuiser unul de compania celuilalt. Aa, rosti Simon, ndreptndu-i spatele. Nepoata lui sir Owein e nc aici? chicoti. Am auzit cu toii de ea. Will se nec brusc cu o gur de vin. Ce ai auzit? C s-a furiat pe nav. A, fcu Will, dnd din cap i dregndu-i glasul. E nc n Paris? Da. Will simi c roete. Se ls pe spate, trecndu-i minile prin pr ntr-un gest care spera s par dezinvolt. Elwen este una dintre doamnele de onoare ale reginei Marguerite. Ne ntlnim atunci cnd ne permit ndatoririle. Dar tu nc nu mi-ai spus de ce eti aici. Am fost promovat. Marealul preceptoriului din Paris m-a cerut pe mine. Simon prea stnjenit. Acum cteva luni, a fost n Londra i i s-a mbolnvit calul. Am reuit s-l salvez. Ridic din umeri. N-a fost greu; a trebuit doar s-i dau ierburile potrivite ca s-i calmez febra i s-l in n picioare o noapte. Dar probabil c l-am impresionat pentru c i-a scris maestrului Humbert i a spus c m vrea ca grjdar-ef n Paris. Eti demn de toat lauda. Will se strdui s zmbeasc: Simon, fiul unui tbcar din Cheapside, ocupa acum o poziie mai important dect el. Mulumesc, rosti cu modestie Simon.

Will i termin vinul i se ridic n picioare, uor ameit. Ar trebui s-i spun cum s ajungi la preceptoriu. Nu vii cu mine? Am o treab de fcut. O s mai dureze ceva i tu trebuie s te prezini la Mareal. Spuneai c ai venit cu o companie de cavaleri. Cred c ei au ajuns deja acolo. Da, ei Simon se opri. Nu i-am spus, nu-i aa? La bordul corbiei care a venit de la Londra a mai fost un prieten al tu. Garin de Lyon. Garin? Da, rspunse Simon, ridicndu-se i sprijinindu-se de capra de lemn. Maic Precist, sunt beat! Evident c el e prea mndru de mantia lui ca s atepte dup cineva ca mine. Bnuiesc c a fi rtcit pe aici zile ntregi dac nu m-a fi ntlnit cu tine. Garin e cavaler? ntreb Will, dei tia deja rspunsul. Simon ncuviin. Ei, bine. l btu pe Will pe umr. Mine o s ne dregem mahmureala i o s-mi poi spune de ce eti nc sergent. Nu c a fi dezamgit, adug el vesel. Cine vrea s fie cavaler? ntr-adevr, cine? Dup ce i spuse lui Simon cum s ajung la preceptoriu, Will o lu n jos pe rue Saint-Jacques. Stomacul l ardea de la vin, iar dispoziia i se stricase complet dup vetile aduse de Simon. Orict de mult se bucura s -i revad vechiul prieten, faptul c doi dintre fotii lui tovari se gseau acolo, n Paris, n poziii adecvate i demne de laud pentru nite oameni de vrsta i statutul lor nu fcea dect s-i accentueze frustrarea. ncerc s i-l imagineze pe Garin cavaler, dar nu reui s vad dect un biat slbu, cu pr blai i cu vnti pe fa. n minte i venir cuvintele lui Elwen. Nu-i poate ignora la nesfrit dreptul la mantie. Cu o lun i ceva n urm, dup ce Everard refuzase pentru ultima oar s discute despre ceremonia lui de iniiere, Will i promisese c nainte de sfritul anului se va duce n ara Sfnt. tia c tatl lui era ncartiruit la Safed. Dac era iniiat n urmtoarele cteva luni, putea cere un transfer. Will atinse mnerul n form de disc al sabiei sale scurte. Pstrase tcerea prea mult timp. n apropiere de colegiul dominicanilor intr pe aleea ngust care ducea spre prvlia negustorului de pergamente. Un individ masiv iei

cltinndu-se dintr-un han chiar n faa lui Will i cei doi se ciocnir. Strinul inea n mn o can cu bere, al crei coninut se mprtie pe hainele lui. Fir-ar s fie! exclam individul. mi pare ru, zise Will, dndu-se napoi i vznd, dup crucea alb de pe haina neagr a omului, c strinul era cavaler al Sfntului Ioan: un ospitalier. Nu te-am vzut. Nu m-ai vzut? tun cavalerul, ncercnd zadarnic s-i tearg berea de pe hain. Eti orb? Aa cum am spus, mi cer scuze. Cnd Will vru s treac mai departe, ospitalierul l prinse de bra. Nu e suficient! Privirea lui se fix pe tunica lui Will i individul pufni. Un templier, ai? Dup respiraia urt mirositoare i privirea nceoat, Will i ddu seama c omul nu era la prima bere din acea zi. Ce -o s faci n privina asta? Brbatul agit cana de bere. Will i smulse braul din strnsoarea cavalerului. Mi-am cerut scuze. Nu vd ce altceva a mai putea s fac. Ce e, Rasequin? Will se ntoarse auzind vocea i vzu ali patru cavaleri ieind din han, cu cni de bere n mini i artnd aproape la fel de ru ca i tovarul lor. Ospitalierul se rsuci brusc, cltinndu-se pe clcie, i art spre Will. Nemernicul sta de templier mi vars berea i crede c poate scpa fr s plteasc pentru asta. Cere-i scuze omului nostru! tun unul dintre cavaleri, un tnr pistruiat care prea doar cu vreun an mai n vrst dect Will. I-am cerut deja, rspunse Will, scrnind din dini. Iar dac tovarul vostru n-ar fi fost att de ncpnat, le-ar fi acceptat. Jigodie! uier Rasequin, lsnd cana din mn i apucndu-i sabia. Tovarii lui naintar n vreme ce el se chinuia s-i scoat sabia din teac. Las biatul n pace, Rasequin, rosti unul dintre ei, care prea mai n vrst dect ceilali. i cumpr eu o alt bere. Dup ce i dau nemernicului o lecie! ripost cavalerul, reuind n sfrit s-i elibereze arma i dndu-se napoi civa pai din pricina efortului i a picioarelor care-i tremurau. Will i scoase sabia scurt n vreme ce Rasequin se ndrepta mpleticindu-se spre el.

Potolete-te, zise cavalerul mai n vrst n direcia lui Will. Rezolv eu chestia asta. Omul apuc umrul lui Rasequin. nceteaz, frate! Cavalerul cu pistrui pe fa art spre sabia lui Will. Ia uitai-v la lama aia! pufni. Trebuie s fie veche de cnd lumea! Rsul cavalerului ncet brusc cnd Will ridic sabia i sri n fa. Trei ospitalieri se ddur napoi. Vrful armei lui Will era ndreptat spre gtul tovarului lor. Will prea s nu mai vad dect chipul omului din faa lui. Adrenalina i inundase simurile: chiar dac avea s fie condamnat la chinurile iadului, era plcut s-i verse mnia. Haide, l provoc el pe Rasequin, rnjind. Lupt-te cu mine! Prea beat ca s se simt ameninat de privirea feroce a lui Will, cavalerul ridic sabia. Potolii-v! interveni din nou ospitalierul mai n vrst. Oprii-v, blestemailor! i se adres el lui Will, care fcu nc un pas n fa i i trase braul cu sabia napoi, pregtindu-se s loveasc. Will fu oprit de o strnsoare ferm pe ncheietura minii. Se rsuci pe clcie ca s-l nfrunte pe nesbuit, dar fu redus la tcere cnd vzu lng el un templier. Peste o clip, sergent, rosti cavalerul calm, o s-i dau drumul i tu o s bagi sabia aia n teac. Tremurnd din pricina fiorului rzboinic care l cuprinsese, Will ezit. Apoi ncuviin. Templierul i slbi strnsoarea i l urmri pe Will cum vr sabia n teaca de la centur. Apoi se uit la cei cinci ospitalieri. Care e cauza acestui scandal? La apariia templierului, Rasequin i coborse sabia, dei privirea lui tulbure continua s-l fixeze pe Will. Cavalerul mai vrstnic i nclin politicos capul. A fost o nenelegere. Flcul de aici, art el nspre Will, a vrsat berea tovarului nostru. Templierul se uit la Will. Ochii lui erau de un albastru rece i limpede, prnd splcii n contrast cu prul i barba lui de un negru -tciune. Omul prea s aib patruzeci i ceva de ani. Era bine legat i chipe, iar pielea lui cptase nuana mslinie a cuiva care petrecuse ceva vreme n inuturi mai calde. Ei, bine? Will i susinu privirea. l mai vzuse pe cavaler n preceptoriu, dar nu-i cunotea numele.

A fost un accident, domnule. Nu ar fi fost mai potrivit o scuz dect un duel? Will deschise gura ca s se apere, dar se gndi mai bine. Da, domnule. Templierul bg mna n punga de piele de la centur i scoase de acolo o moned de aur. Se apropie de Rasequin i i-o ddu. Cred c asta va compensa toate neplcerile provocate. Rasequin mormi ceva de neneles, dar accept moneda. E mai mult dect suficient, frate, zise cavalerul mai vrstnic. Ddu din cap i le fcu semn tovarilor lui. S mergem! O luar n jos pe alee, Rasequin mpleticindu-se ntre ei. Urmrindu-i cum se ndeprteaz, Will fu uimit de uurina cu care se rezolvase situaia; cavalerii ospitalieri puteau face o plngere oficial mpotriva lui sau puteau cere un duel pentru rezolvarea chestiunii. N-ar fi fost surprins dac ar fi fcut-o. Cnd era vorba de templieri, ospitalierii se artau nenduplecai. Se amestecau de cte ori aveau ocazia n treburile Templului sau atacau ordinul; se plngeau oficialitilor oraului c una dintre morile de ap ale templierilor le inundase un cmp; reclamau faptul c templierii ocupau mai mult loc n piee dect ei cu tarabele lor cu ln; susineau c templierii mituiser oficiali ai Bisericii ca s intre n posesia unui lca de cult abandonat, de unde s strng dri, privilegiu de care se bucuraser nainte ospitalierii. Cu toate astea, n ciuda plngerilor permanente, continuau s adopte multe din practicile Templului. nfiinat nainte de prima cruciad, cu peste douzeci de ani nainte de fondarea Templului, Ordinul Cavalerilor Sfntului Ioan fusese creat cu singurul scop de a acorda asisten celor care se mbolnveau n timpul pelerinajului n ara Sfnt. ns la scurt timp dup fondarea Templului ospitalierii ncepuser s-i imite pe templieri n privina funciunilor militare, a construirii de castele i a practicilor economice. Ceremoniile lor de iniiere erau asemntoare celor ale templierilor i chiar i mantiile lor cu crucea alb nu erau, conform cavalerilor sraci ai lui Hristos, dect o alt imitaie. Ce credeai c faci, sergent? Will se uit la cavaler. mi cer scuze, domnule, am greit i am fost nesbuit i Ddu cu piciorul ntr-o piatr de pe jos, apoi i pironi privirea n ochii cavalerului. Mint, nu-mi pare deloc ru. Mi-am cerut scuze i el n-a vrut s le accepte. Ospitalierul a scos primul sabia. Aa c ai scos i tu sabia ca s te aperi.

Nu, recunoscu Will dup o pauz. De furie. Nu aveam de gnd s-l rnesc, adug el. Doar c Vocea i se stinse. Antrenamentul pe cont propriu nu era cu adevrat o lupt i lui i lipsea fiorul pur al ncletrii. ns acum, c totul se terminase, se simea doar ca un idiot. N-ar fi fost cine tie ce lupt, zise cavalerul. Adversarul tu abia se putea ine pe picioare. tiu. Presupun c am vrut s-l umilesc. Vulturul nu atac mutele? Chiar aa. Cavalerul ntinse mna. M numesc Nicholas de Navarra. William Campbell, se recomand Will, acceptnd mna ntins de cellalt, o mn plin de btturile provocate de folosirea regulat a sabiei. Nicholas ddu din cap. Te-am vzut n preceptoriu. Eti sergentul care l slujete pe preot, pe Everard de Troyes? l cunoatei pe sir Everard? i cunosc lucrrile. Sunt colecionar de cri rare sau cel puin am fost nainte de a m altura Templului. Am ncercat s vorbesc cu fratele Everard de mai multe ori, dar el prea cumva Ranchiunos? propuse Will. Retras, rosti Nicholas, zmbind. Privi n jurul lui pe alee. Ce caui aici? Vreau s iau nite pergamente. Lucrm la cteva traduceri noi. Ceva interesant? Doar dac v fascineaz proprietile medicinale ale mslinilor. Nicholas rse. Pi, atunci s nu te mai in din treab. i urez o zi bun! Se opri. Am un sfat pentru tine, sergent Campbell. Fii atent pe viitor mpotriva cui ridici sabia. Urmtorul adversar s-ar putea s nu mai fie att de uor de convins s nu-i verse sngele. V pot ntreba, domnule, zise Will cnd l vzu pe cavaler dnd s plece, dac avei intenia s-i vorbii maestrului meu despre acest incident? Care incident? Nicholas zmbi, apoi o lu n josul aleii.

Aquila non captat muscas.

18
n afara zidurilor fortreei Safed, Regatul Ierusalimului
19 iulie 1266 Omar se uit la fortreaa alb-cenuie care se ridica amenintoare pe promontoriul stncos. De la acea distan, soldaii de pe fortificaiile cetii semnau cu nite furnici. Dar acele furnici puteau s mute, iar mamelucii pierduser peste cincizeci de oameni din pricina sgeilor lor ntr-un singur atac. Omar studie zidurile netede, aparent de necucerit. Un singur lucru se putea spune la modul apreciativ despre franci, respectiv c acetia tiau cum s nale castele. Arhitectura lor nu era la fel de frumoas sau de elaborat ca a mamelucilor, dar, la fel ca i francii nii, era dur i solid. Omar se ntoarse i porni spre cortul din mijlocul taberei militare. Baybars i ridic privirea la intrarea lui Omar. Doi dintre eunucii sultanului l mbrcau cu cmaa de zale, iar un al treilea atepta cu centura i iataganele. n afara celor patru oameni, cortul prea pustiu. n spatele lui Baybars se afla tronul, capetele de leu care-i mpodobeau braele licrind n lumina fcliilor. Omar auzi un mormit din umbr. Deslui silueta lui Khadir cuibrit sub o ptur. Ghicitorul mormi ceva n somn, se ntoarse pe cealalt parte i ncepu s sforie. Stpne, rosti Omar, apropiindu-se de Baybars i nclinndu-se. Baybars i concedie pe eunuci i i prinse singur catarama cmii din dreptul gtului. Omar, salut el, ncruntndu-se. M bucur c mi te-ai putut altura. n cele din urm. Omar i nclin capul. Dormeam, stpne. mi pare ru. Baybars rse i ochii lui albatri scnteiar. l mbria pe Omar. Reuesc nc s te pclesc cu toanele mele. Se ddu napoi, lsnd pe buzele lui Omar gustul uleiului cu care i unsese pielea, i se duse spre prjina de care atrna mantia lui aurie, brodat cu versete din Coran. Omar l urmri cum i pune pelerina peste trupul musculos. Aspectul lui Baybars se modificase foarte puin n cei ase ani de cnd urcase pe tronul Egiptului. n afar de cteva uvie albe n pr i barb, i de nite riduri mai

adnci pe obraji, sultanul prea neschimbat. Omar tia ns c nluntrul lui lucrurile stteau cu totul altfel. Odat ce ambiia lui Baybars de a conduce se mplinise, Omar sperase ca responsabilitile aferente poziiei de sultan s l mai te mpereze. Baybars devenise ns mai hotrt, mai violent i mai impredictibil ca niciodat. Nici mcar naterea fiului su nu avusese darul de a-l calma. Baraka Han, acum n vrst de cinci ani i motenitor al tronului, venise pe lume dup primul an de domnie a lui Baybars. De atunci, tatl lui l ignorase complet, spunnd c biatul i aparinea mamei sale pn cnd avea s poat s lupte mpotriva francilor. Omar tia c prietenul lui era tot acolo, dar era ca i cum Baybars se rupsese n dou. O parte a lui era capabil nc de generozitate, aprecia frumuseea i era profund religioas, cci Baybars refcuse Cairo i ntregul califat, numind un beduin ca lider al islamului. ns tot mai des aceast parte era umbrit de cealalt, de acel Baybars lipsit de scrupule, viclean i nemilos. n anul care urmase ntronrii, Baybars i executase pe Aqtai i pe cei care i rmseser fideli lui Kutuz i smulsese Alepul din minile guvernatorului numit de fostul sultan, susinnd c acesta pusese la cale o rebeliune. Mersese mai departe i cucerise oraele Damasc, Kerak i Homs, dup care ncheiase o alian cu unul dintre generalii mongoli, netezindu-i drumul ctre un rzboi contra cretinilor. De atunci, prsise de trei ori Cairo n fruntea otilor sale ca s-i loveasc, asemenea unui imens ciocan, pe franci. Omar nu-i iubea pe franci; i el voia ca acetia s plece, iar n rzboi moartea era de neevitat. ns pe Omar l deranja plcerea cu care Baybars i chinuia victimele. Se temuse, de mai multe ori, pentru sufletul prietenului su. Ai privirea unui om muncit de gnduri, Omar, zise Baybars, ncheindu-i catarama centurii peste mijloc. Nu, sadeek. Sunt doar obosit. Dac totul merge bine, ar trebui s dormi mai linitit la noapte. M -am ntlnit cu guvernatorii. Regimentele sunt pe poziii. Ne vom concentra atacul asupra porii, creia i-am provocat stricciuni la ultimul nostru raid, i asupra zidurilor exterioare din cellalt capt al fortreei. Asalturile simultane le vor diviza forele, ceea ce ne va permite s ne apropiem suficient de mult ca s dm o a treia lovitur n zona central. Dac reuim s spargem zidurile, un regiment va fi gata la intrare ca s ptrund n incinta exterioar. Vor subia rndurile dumanului nainte de a le lsa timp

cavalerilor s se retrag n fortreaa interioar. Mai am o surpriz pentru ei. Nu-i va omor, dar le va afecta puternic moralul. Baybars se opri, privindu-l pe Omar. Te ndoieti? Omar evit s se uite n ochii lui Baybars. Ne-au respins deja de dou ori. Putem pune acest plan n aplicare fr s nregistrm prea multe pierderi? M ntreb dac nu ar trebui s ne concentrm asupra unei inte de mai mic importan. Apoi, cnd forele lui Amir Kalawun din Cilicia ni se vor altura, ne putem ntoarce cu efectivul complet i Campania lui Kalawun mpotriva cretinilor armeni va dura prea mult ca s putem atepta. Cnd am plecat, obiectivul nostru a fost s distrugem centrul de putere al francilor din Acra. N-am reuit, iar oamenii au nevoie de o victorie. Special am ales s atac Safedul, tocmai pentru c e o fortrea att de redutabil. La triumfurile noastre mpotriva francilor din aceti ultimi ani ni s-a rspuns cu arogan i sfidare. Dumanii sunt ngrijorai, dar nu se tem nc de noi cu adevrat. Nu? se mir Omar, revznd n minte groaza ntiprit pe chipurile tuturor cretinilor la masacrarea crora participase i el. i aminteti, Omar, cnd am acceptat schimbul de prizonieri cu baronii Apusului? Templierii i cei pe care ei i numesc ospitalieri au refuzat, spunnd c musulmanii inui captivi de ei sunt prea valoroi ca sclavi ca s fie eliberai. Baybars ncepu s se plimbe tot mai nervos prin cort. nc nu m-au luat n serios. Dar o vor face. Cnd le-am distrus satele i oraele a fost o lovitur pentru ei, da, dar cderea uneia dintre cele mai mree fortree ale lor i va dobor. Strnse pumnul i lovi aerul. Le voi dovedi c nicio cetate i niciun cavaler nu sunt de neatins. Omar se apropie de Baybars i i puse o mn pe umr. tiu c aa vei face, stpne. Dup cteva clipe, sultanul i ls mna peste cea a lui Omar i ddu din cap. Vino. E vremea. Cei doi ieir din cort cnd primele raze de soare luminar valea Iordanului. Alturndu-se restului regimentului Bahri, se urcar n a i clrir mpreun spre primele linii. Toi ochii se ntoarser spre Baybars, Arbaleta, care se slt n a i i ridic sabia spre cer, mantia aurie fluturnd n btaia brizei de diminea. ***

Safed, Regatul Ierusalimului


19 iulie 1266 James se alturase companiei de pe zidurile exterioare cnd l zri pe sultan ndreptndu-se spre prima linie. Fii pregtii! le strig el oamenilor din jurul lui. Arcaii intir spre trupele desfurate la baza zidurilor i i ncordar arcurile, iar soldaii sirieni de la catapultele mici apucar strns frnghiile care aveau s elibereze brnele de asalt. Dinspre est se ivir primele raze ale soarelui i cldura veni imediat spre ei ca un val. James privi spre sud i vzu munii colorndu-se nti n roz, apoi n rou. De obicei rsritul soarelui i ddea un imens sentiment de bucurie: sentimentul c se gsea n ara lui Dumnezeu i c urmrea miracolul ce se desfura sub ochii lui. Acum ns munii ndeprtai erau un semn ru. Acolo, cu mai bine de aptezeci de ani n urm, la poalele celor doi coloi de stnc numii Coarnele lui Hattin, forele musulmane mcelriser o armat cretin. i mai spre sud avusese loc Btlia de la Herbiya. O alt nfrngere a cretinilor. Indiferent n ce direcie ar fi privit, erau cmpuri i aezri, ruri i forturi unde forele cretine fuseser nimicite de aprtorii islamului. James prinse privirea lui Mattius, care sttea la ceva distan pe culoar n fruntea altei companii. Mattius i ridic sabia. James i rspunse la salut, apoi i ntoarse privirea asupra armatei inamice. Domnul fie cu noi! murmur el. Tunetul vocilor mamelucilor i acoperi vorbele, cci rzboinicii musulmani rspunser ndemnului la lupt al sultanului lor. Imediat ncepu primul asalt care se npusti ca o furtun asupra fortreei. Catapultele mici fuser trase n fa, acoperite de arcaii mameluci, care rspunser cu valuri de sgei la tirul soldailor de pe ziduri. Proiectilele ncepur s uiere prin aer, venind din ambele pri, lovind stnci, scuturi, iarb i trupuri. James se feri cnd un proiectil zbur peste parapet i zgudui culoarul din spatele lui. Dup sgei i proiectile urmar pietre mari. Brnele catapultelor se nlau i coborau, uiernd amarnic pn la aruncarea ncrcturilor nspre fortrea. Mai multe pietre nu lovir zidurile, ci se zdrobir de promontoriul stncos. Una dintre ele atinse ns unul din turnurile de col la o nlime i vitez considerabile i James, aflat la ceva distan, simi cum zidul de sub el se zguduie. Piatra czu napoi pe sol, nsoit i de o bucat mic de turn. James vzu cum soldaii, care prob abil c sttuser pe scara interioar, czur prin fisura creat n zid. Piatr i

oameni se fcur una cu pmntul. James strnse pumnii cnd zri un sergent foarte tnr rostogolindu-se n neant. nchise ochii nainte ca biatul s se zdrobeasc de stncile de dedesubt. Ar fi vrut s se caere pe ziduri i s le strige tuturor s nceteze. Dar, pentru moment, se prea c negocierile nu-i aveau rostul. Intraser cu toii n hor. Fiecare se btea pentru viaa lui. Carul de lupt se ndrepta spre poart, tras de frnghii de mameluci. O sgeat l lovi pe unul dintre trgtori n gt. Omul czu pe spate cu un ipt, apoi trupul i se rostogoli pe panta abrupt a dealului, dar un alt soldat i lu imediat locul. Carul iei din raza vizual a lui James pe msur ce se apropia de ziduri. Cteva clipe mai trziu, cavalerul auzi un bubuit puternic de parc un uria btea cu pumnul n poart. Domnule! Unul dintre sirieni i arta ceva dincolo de parapet. Urmrind privirea omului, James vzu apte catapulte mici care erau mutate nspre partea central a fortreei, partea de care era el responsabil. Majoritatea aprtorilor fuseser trimii la poarta de intrare i la turnul de col, unde erau concentrate celelalte douzeci de catapulte mameluce. James njur, apoi se ntoarse spre soldai, care-i ateptau ordinele. Arcai, fii gata, rosti el cu calm. Ddu din cap nspre soldaii de la catapulta de lng el. Tragei cnd dau ordin. Se ntoarse ctre Mattius ca s-l avertizeze, dar camaradul lui vzuse deja pericolul i i pregtea compania. James se uit iari la mainile de lupt care se apropiau i ridic mna. Ateptai, rosti el ncet spre oamenii lui, n vreme ce catapultele inamicului erau pregtite i soldaii mameluci i ocupau poziiile n spatele lor. Ateptai. Musulmanii apucar de frnghii i atunci James i ls mna n jos. Foc! Brna catapultei de lng el se ridic aproape n acelai timp cu brnele celorlalte dou aezate pe parapet. n urma celor trei pietre imense care zburar peste zid venir sgeile. Civa mameluci le vzur i ncercar s fug, dar nu mai avur timp. Una din pietre i rat inta, dar celelalte dou lovir n plin. Se vzu un fulger strlucitor de lumin, apoi o explozie de foc care cuprinse imediat celelalte catapulte i soldaii care le mnuiau. Catapultele mameluce fuseser ncrcate cu vase din ceramic pline cu foc grecesc: un amestec inflamabil de iei brut, pucioas i pudr neagr de sulf. Compoziia incendiar se scurse imediat spre celelalte maini de lupt, aprinznd instantaneu structurile i oamenii care le manevrau. Soldaii

sirieni de pe zid izbucnir n urale, n vreme ce mamelucii ncepur s se tvleasc, urlnd, pe pmnt, cu hainele, prul i carnea cuprinse de flcri. Deus vuit! strigar sirienii la unison. Voia Domnului. Doamne sfinte! murmur James. Privi spre compania lui Mattius. Oamenii urlau de bucurie. Prietenul lui striga ca un rzboinic, faa lui schimonosit lsndu-i la vedere dinii. James nelegea prea bine prin ce treceau: era imposibil s nu te simi triumftor atunci cnd viaa i fusese cruat, chiar i cu preul morii altui om, dar orict se bucura c mai tria, James nu putea s srbtoreasc acest lucru. Mattius i zmbea, deschiznd gura ca s-l strige. James urmri cum expresia de pe chipul prietenului su se schimb instantaneu. Zmbetul lui Mattius dispru. Gura i ochii i se mrir. n acelai timp, James auzi cum se apropie un uierat. n secunda de care avu nevoie ca s se rsuceasc, sunetul i aminti de izbucnirile brute de vnt peste cmpurile din apropierea casei lui din Scoia. Privirea i se pironi pe forma mare i ntunecat care zbura drept spre el. Nu distruseser toate catapultele inamice; una dintre ele, ncrcat cu o piatr uria, era nc operaional. James strig la soldaii de lng el, care urlau i i ridicau pumnii spre cer, apoi se rsuci pe clcie i o lu la fug. Picioarele i se micar nfiortor de ncet, ca ntr-un comar, aa c reui s fac abia civa pai pn la impact. Nici mcar nu avu timp s strige cnd un val de pietre i snge l izbi drept n spate, trimindu-l cu putere nainte. Se prbui pe burt, rmas fr aer n plmni. Dup tunetul zidriei care se prbuea, n jurul lui ncepu s plou cu resturi i praf. Membre rupte cu buci de haine nc prinse de ele, o mn, buci de os i moloz; era tot ce mai rmsese din soldaii sirieni. James i rsuci capul ntr-o parte. Stnca i zgrie obrazul. ncerc s se ridice singur proptindu-se n mini, dar se prbui la loc. Habar n-avea ct zcuse acolo. Ulterior i se spuse c totul durase doar cteva clipe, dar el simise c trece o venicie pn cnd nite brae puternice l prinser de mini i l ridicar n picioare. Am murit? l ntreb el pe brbatul a crui barb alb apru n cmpul lui vizual. Nu nc, slav Domnului! Mintea lui James ncepu s se limpezeasc. Se rsuci spre omul care l inea strns cu braul, ghidndu-l i aproape trgndu-l de-a lungul culoarului de pe parapet. James nghii cu dificultate. Gura i gtlejul i erau pline de praf. Mattius, gemu el. Ce s-a ntmplat?

Prietenul su continu s-l trag. Nu aici. Trebuie s te duc la infirmerie. Nu. James se mpotrivi i se opri, mpleticindu-se. Nu, rosti el cu mai mult fermitate. ndeprt braul lui Mattius i se sprijini de par apet. N-am nimic. Sub el, sgeile i pietrele continuau s zboare dinspre cmp spre ziduri n cellalt capt al fortreei, dar cu ase din apte ca tapulte fumegnd, distruse, mamelucii nu mai puteau ataca eficient partea central. Nu sunt doctor, replic Mattius, punnd mna pe umrul lui James, dar eu n-a zice c un om plin de snge n-are nimic. James privi n jos i vzu c mantia lui nu mai era alb, ci roie i sfiat. Nu e sngele meu, zise el, rsucindu-se spre locul unde sttuse alturi de soldaii lui. Murmur o rugciune cnd i ddu seama ct de norocos era s mai fie n via. n parapet se csca o gaur imens. n jurul ei marginile stncilor erau rupte, ca i cum un animal imens mucase din zid. Pe culoarul de pe parapet erau mprtiate cadavre i buci de zidrie. Rmie umane i pietre czuser n afara zidurilor, dar i n incinta de dedesubt. Mamelucii sprseser zidul, dar nu ntr-un loc care s le fie de folos. James se strmb cnd Mattius i ls umrul i observ, printr-o ruptur din mantie, cum o achie de piatr i se nfipsese n bra. Mattius urmri privirea prietenului su. Chestia aia arat ru, James. Haide. Te duc la infirmerie. Un strigt se nl dinspre zidul de deasupra porii. Mattius se aplec peste parapet. Am zdrobit carul! Se zgir pe deasupra zidului i vzur o companie de mameluci fugind n jos pe deal. Echipa de sabotori i agase crligele de berbece. Probabil c reuiser s-l disloce de pe poziii pentru a-l face de neutilizat, dup care, judecnd dup norul negru de fum, le dduser foc mamelucilor de sub acoperiul de protecie folosind funii mbibate n sulf aprinse. Mattius i James vzur c majoritatea musulmanilor care fugeau se prbuiser, secerai de sgeile francilor. Se auzi un alt urlet, de aceast dat din tabra mameluc. Primele linii de arcai ncepur s dea napoi. Se retrag, zise Mattius. Plecai, nemernicilor! Ateapt, zise James, punndu-i o mn pe braul lui. Privete. Catapultele din cellalt capt al fortreei erau rencrcate. James i Mattius urmrir n tcere cum mamelucii traser ultimul lor baraj de

artilerie al dimineii. De aceast dat, peste ziduri nu zburar pietre, ci cadavre. Treizeci de leuri ale cretinilor capturai din satele nconjurtoare czur ca o ploaie peste fortrea. La poalele zidurilor exterioare se auzir ipete dinspre ranii aflai n incinta exterioar i care acum se trezeau cu o ploaie de cadavre n jurul lor. Pe fiecare trup nensufleit fusese pictat o cruce roie, o btaie de joc la adresa cretinilor din fortrea. ***

n afara zidurilor fortreei Safed, Regatul Ierusalimului


19 iulie 1266

Baybars i smulse centura de care erau prinse iataganele nc de la intrarea n pavilion. Privirea i czu pe eunucii care venir imediat s-i dea haina jos. Afar! url el. Slujitorii se fcur nevzui. Stpne, zise Omar, uitndu-se cum Baybars se repede pe estrad i se aaz pe tron, punndu-i minile pe capetele de leu, nu e totul pierdut. E doar al treilea asalt al nostru. Voiam s-i termin azi. Adposturile lor sunt solide. Dac mainile noastre nu ar fi fost lovite, Safedul ar fi czut. Baybars btu darabana n braele tronului. i-au folosit bine forele. Cltin din cap. Aa cum i folosete colii un mistre. I-am putea trimite pe nakkabun? Dealul sta trebuie s fie mpnzit de tunele. I-am putea sabota de dedesubt. Nu. Ne va lua prea mult s spm pe sub zidurile lor. Baybars continu s bat darabana, dar ceva mai ncet. Trebuie s atacm mistreul de la spate, n loc s riscm s-i simim iari colii. Vom gsi punctul slab i acolo vom ataca. Sri n picioare i cobor de pe estrad. Iar eu tiu unde s -ar putea gsi acel punct slab. Cheam-i pe guvernatori, ltr el spre un soldat Bahri care sttea de paz afar. i adu-mi i mesagerii. ***

Safed, Regatul Ierusalimului


19 iulie 1266

James tresri cnd felcerul sirian i scoase achia de piatr din piele. Rana ncepuse deja s se nchid, iar sngele porni s curg de -a lungul braului cnd crusta subire fu rupt. Felcerul i ddu o bucat de estur ca s se panseze, dup care trecu la alt rnit. Curtea din faa infirmeriei era plin de soldai, cei mai muli cu rni minore: vnti, arsuri, zgrieturi de la sgei. Cei grav rnii fuseser deja dui nuntru. James i aps bucata de pnz pe ran ca s opreasc sngerarea. Se sprijini de perete i apuc achia scoas de felcer. Ar trebui s o pstrezi, zise Mattius, dndu-i un urcior cu vin. Ia-o acas i arat-o nepoilor ti. James zmbi i vr achia n punga de la centur. I-o voi da fiului meu. i sprijini capul de perete i privi spre cerul care devenea de un albastru profund, perfect. Oamenii i petrecuser dup-amiaza ndeprtnd resturile rmase dup atac, ducndu-i pe rnii n incinta interioar, evalund stricciunile i supraveghind reparaiile. James ar fi mai rmas pe ziduri, dar Mattius ameninase c-l duce pe sus la infirmerie dac nu merge de bunvoie. Dup btlie, singurele semne de via dinspre tabra mameluc fuseser rugciunile psalmodiate de oameni. Sngele de pe mantia lui James era lipicios. Cavalerul i dorea enorm s se retrag n dormitorul lui, dar treaba lor nu se ncheiase nc. Dup vecernie, el i Mattius aveau s execute primul cart de veghe pe ziduri. Credei c vor ataca din nou n noaptea asta? James vzu un soldat sirian uitndu-se fix la ei, cu ochii plini de team. Nu, i rspunse el omului. Vor avea nevoie de cteva zile ca s se regrupeze i s-i planifice urmtoarea mutare. i ridic privirea cnd se auzi strigat i l vzu pe comandant venind spre el, nsoit de ase cavaleri. James se ridic n picioare zrind expresia de pe chipul templierului. Avem necazuri, rosti ncet acesta, oprindu-se n loc. Ce s-a ntmplat, domnule? ntreb Mattius, pos- tndu-se lng James. Comandantul privi n jur la soldaii sirieni care discutau ntre ei. Vorbi cu voce cobort: Baybars a trimis un mesager. A oferit iertare necondiionat tuturor soldailor nscui pe aceste meleaguri care i se predau. Le-a dat dou nopi rgaz ca s se decid dac ne prsesc i pleac liberi unde vor sau stau aici, cu noi, i mor. Hristoase i toi sfinii! mormi Mattius.

n mai puin de o or, continu comandantul, toi cei de aici vor fi aflat promisiunea lui. Dac nu vom reui s meninem ordinea, mine-diminea ne-am putea confrunta cu o rebeliune.

19
Templul din Paris
20 iulie 1266 Sala cea mare era ncins i lipsit de aer. Cei civa cavaleri aflai n ncpere asudau din greu, din pricin c erau mbrcai cu hainele lor de ln, aa c nu-i gseau locul. Doar Everard, ghemuit pe scaunul lui ca un vultur cu glug n sutana lui neagr, prea neafectat de cldur. ns i el era nerbdtor s afle motivul convocrii urgente la reedina Inspectorului, convocare ce fusese fcut exact atunci cnd el era pe punctul de a termina traducerea unei seciuni complexe a unui text n greac ce l chinuia de cteva sptmni. Treburile cotidiene se discutau n cadrul capitulului sptmnal cu toi fraii prezeni. Iar din cte i amintea Everard, nu se mai pomenise niciodat o ntrunire de tain la care s participe numai o parte dintre cavaleri, fr avertizri sau explicaii. Preotul ncercase s ghiceasc natura convocrii dup cei aflai n ncpere, dar cei cinci cavaleri, dei de rang nalt, nu aveau nimic neobinuit. Dac era s numeasc pe cineva care nu prea s se ncadreze n grup, atunci acela era chiar el. Everard i cavalerii i ntoarser privirile spre u cnd aceasta se deschise i intr un servitor care ducea o tav cu pocale i un urcior cu vin. n spatele omului venea Inspectorul, nalt i demn, cu barba lui n form de trident nspicat cu alb. Alturi de el era un tnr, nu cu mult trecut de douzeci de ani. Vederea biatului l fcu pe Everard s se ridice de pe scaun, ncruntat. Tnrul avea o fa supt i ochi triti, ca de cine. Sutana lui neagr era ptat i peticit, era descul, iar de gt i atrna o cruce mare de lemn. Arta ca un ceretor, dar mergea cu autoritatea unui lord. Era un dominican: un cine de vntoare al Domnului i un inchizitor. Bun ziua, frailor! i salut Inspectorul, nchiznd ua dup p lecarea servitorului. i fcu semn dominicanului s se aeze pe scaunul gol de lng mas. Te rog s stai jos, printe Gilles. Tnrul schi un zmbet sobru. Voi rmne n picioare. Expresia de pe chipul Inspectorului nu se modific. Cum doreti.

Inspectorul nconjur masa mare i se aez n jil, lsndu-l pe dominican s stea n picioare n mijlocul cavalerilor adunai acolo. mi cer scuze pentru convocarea n prip a acestui consiliu, rosti Inspectorul, adresndu-se cavalerilor, dar printele Gilles nu poate sta prea mult. A venit s m informeze n particular asupra unei chestiuni, dar a fost de acord s continum discuia n prezena voastr, cci s-ar putea s fie nevoie de voi. Inspectorul se uit la preot. Pe tine te -am chemat aici n calitate de sftuitor, frate Everard, lund n consideraie vastele tale cunotine. Preotul nu rspunse, dar ncruntarea i se accentu. Dac doreti s ncepi, printe Gilles, zise Inspectorul, fcndu-i un semn dominicanului. Gilles se aez astfel nct s poat fi vzut de toi cavalerii. i privi, iar preotul i rspunse cu o cuttur urt. Era limpede, cel puin pentru Everard, c Gilles avea darul oratoriei n urma cursurilor de teologie de la Universitatea din Paris. Cu retorica i atitudinea lor agresiv, dominicanii preau mai degrab avocai dect preoi. n ultimele luni, ncepu Gilles, ordinul meu a investigat un trubadur care a cltorit prin sudul regatului i care i-a furit un nume interpretnd aa-numita Roman a Graalului care are la baz povestea lui Perceval. Te referi la Pierre de Pont-Eveque? Vorbise Nicolas de Navarra. Ai auzit de el, frate? ntreb Inspectorul, uitndu-se la Nicolas. Oarecum, rspunse Nicolas. M intereseaz povetile romantice, explic el. Gilles i fix ochii lui de cine pe cavalerul cu prul negru. Atunci poate c te intereseaz s afli i c intenionm s -l arestm pentru erezie. Erezie? Cnd a aflat ce blasfemii rostete trubadurul n timpul spectacolului su, membrii uneia dintre casele noastre din sud l-au contactat pe eful ordinului de aici, din Paris. Am trimis o plngere Curii din Aquitania, unde trubadurul a fost invitat s dea reprezentaii, i am reuit s le interzicem acolo. Civa frai de-ai mei sperau s-l prind, dar probabil c a fost avertizat, pentru c nu i-a fcut apariia. Am aflat recent c regele Ludovic l-a invitat s susin un spectacol la Curtea regal n aceast toamn. Gilles se ncrunt uor. Probabil c i ntr-o zi sfnt. I-am trimis o petiie regelui ca s-i retrag invitaia, dar el a refuzat s ne ia sfatul n consideraie. Aa c

le-am cerut tuturor frailor notri s-l prind pe individ, dar ara e mare, iar noi prea puini pentru o asemenea sarcin. Dac nu vom reui s -l arestm pe trubadur nainte, o vom face cnd sosete la palat. i atunci, continu Gilles, ntorcndu-se spre cavaleri, v vom cere ajutorul. Dac Templul ne susine n aceast chestiune, regele va fi obligat s se supun autoritii noastre ngemnate. Everard se agit pe locul lui. Romanele Graalului pot prea uneori peste msur de scandaloase pentru o ureche sensibil, dar conduita profesional i mpiedic pe trubaduri s treac dincolo de limitele decenei. Sincer, sunt uimit c aa ceva i poate interesa pe inchizitori. Oare cinii Domnului nu au altceva mai bun de fcut dect s vneze un saltimbanc oarecare? Frate Everard, interveni Inspectorul. Gilles i ridic mna. Nu, fratele Everard are dreptate. De obicei nu ne-am arta preocupai de o chestiune att de mrunt. Dar cazul acesta este ntru totul de competena noastr. Reprezentaia lui Pierre de Pont-Eveque este mai mult dect scandaloas. Am spus deja c este o erezie. n cadrul ei, el vorbete despre brbai care lovesc, scuip i urineaz pe cruce i care i beau unul altuia sngele din pocalul de mprtanie. Sunt pri ntregi ale spectacolului unde se descriu ritualuri pgne: vrjitorie, idolatrie, sacrificii de animale i oameni, i alte practici oribile, prea diavoleti pentru a fi menionate. Privirea lui mtur ntreaga ncpere. Poate c v amintii c am gsit mii de catari vinovai de asemenea depravri n timpul purificrii sectei lor. Pierre de Pont-Eveque a atras destul lume n regiunile sudice, acolo unde au nflorit ereziile catarilor. Nu respect nicio conduit, dar, cu toate astea, nclcarea regulilor nu l face nepopular, ba, din contr, a devenit faimos i admirat. Din experiena noastr, ranii tind s fie atrai de vulgariti ca mutele de rahat i este de datoria noastr, ca slujitori ai Domnului, s le salvm sufletele nepermind poluarea acestora prin astfel de manifestri rele. N-ar trebui s v mai amintesc c, nainte de a le suprima secta, catarii ncepuser s rivalizeze cu Biserica n popularitate. Dac nu am fi acionat aa cum am fcut-o, doar bunul Dumnezeu tie cte oi din turm ar fi fost pierdute n favoarea gnosticismului lor. Sfntul Dominic a nfiinat ordinul nostru special ca s-i eliminm pe catari. De la moartea lui, numrul i atribuiile ne-au crescut considerabil. Ordinul nostru este acum n prima linie n rzboiul mpotriva ereziei. Responsabilitatea care ne st n fa este ferirea cretintii de practici i

idei duntoare, orict ar prea de inocente altora, zise Gilles, uitndu-se cu rceal la Everard. Este n interesul Templului ca acest om s fie oprit. Un alt cavaler interveni: Sunt convins c nimeni din aceast ncpere nu pune n discuie nevoia de a-l opri pe trubadur, dac ce ai spus e adevrat. Dar de ce ar fi n interesul Templului? Rspunsul e simplu, replic Gilles, uitndu-se la cavaler. n cntecele sale vorbete despre un ordin de cavaleri care l conduce pe Perceval printr-o serie de iniieri progresive i pctoase. Iar aceti cavaleri sunt descrii ca purtnd mantii albe mpodobite cu cruci roii. Civa templieri se foir stingherii pe scaune. Everard i terse sprncenele cu dosul minii. Transpira. Intenionai s-l arestai cnd sosete la Paris? ntreb Nicolas. Da. Exist dovezi pe baza crora s fie acuzat? Gilles ridic din sprncene. n afar de miile de oameni care au fost martori la rostirea blasfemiilor? fcu o pauz. De fapt, avem. E ceva recent descoperit de noi. Nu credem c Pierre de Pont-Eveque i-a scris singur aceast poveste romantic. Acum zece ani, se nvrtea pe la Curtea regal, dar nu era un actor popular, aa c regele l-a concediat. Sursele noastre se ndoiesc c el ar fi att de talentat ca s fi scris o astfel de Gilles scrni din dini poveste articulat. tim ns c este n posesia unei cri, din care citete n timpul reprezentaiei. Pretinde c a primit-o de la un nger care a luat-o dintr-o taini sigilat de sub biserica Sfntului Mormnt din Ierusalim. Evident, este o blasfemie, dar noi bnuim c aceast carte este sursa majoritii materialelor lui. Cartea va fi dovada pe baza creia l vom condamna. S -ar putea s provin de la catari. Ai o descriere a acestei lucrri? ntreb Inspectorul. Este bine lucrat, nvelit n piele. Cuvintele din interior par s fi fost scrise cu plumb rou, n vreme ce titlul este cu litere din aur. Titlul? sri Everard. Gilles se uit la el. Da. Se numete Cartea Graalului. Ai auzit de ea, frate? l ntreb Inspectorul pe Everard. Preotul i drese glasul. Nu. Nu, n-am auzit.

Ei, bine, vetile astea sunt foarte neplcute, zise Inspectorul, lsndu-se pe spate n jil. Templul se bazeaz pe donaii de la regi i nobili din multe ri. Nu trebuie s pierdem asemenea fonduri lsndu-ne reputaia terfelit n orice fel, mai ales acum, cnd n Orient situaia este att de instabil. Se ntoarse spre Gilles. n aceast chestiune, printe, avei sprijinul deplin al Templului. Dou ore mai trziu, Everard, care renunase la orice tentativ de a mai lucra la traducere i se plimba nervos prin camera lui, oft uurat cnd auzi un ciocnit n u. O clip mai trziu, aceasta se deschise i nuntru apru o siluet mbrcat n cenuiu. ncepusem s cred c nu mai vii, rosti iritat Everard, ducndu-se la masa mic de lng fereastr. Apuc un pocal, pe care l terse rapid cu poala sutanei. Am venit ct de repede am putut, rspunse Hasan, nchiznd ua. Ce s -a ntmplat, frate? ntreb el, uitndu-se cum Everard toarn vin n pocal, mna de la care lipseau dou degete fcndu-l s dea i pe jos. Se pare c ai avut dreptate, rosti preotul fr nicio introducere. Hasan pru surprins. n legtur cu trubadurul. Spnzurai fie cu toii! Everard se aez greoi pe scaunul de la fereastr. Stai jos, Hasan, m cunoti de prea mult timp ca s rmi n picioare ca la slujb. De mult prea mult timp, fu Hasan de acord cu un zmbet uor, aezndu-se lng preot. Spune-mi despre ce e vorba. Everard i povesti lui Hasan despre ntrevederea cu dominicanul. Ar fi trebuit s te trimit dup trubadur acum cteva sptmni, atunci cnd mi-ai vorbit despre el. Nu exist nicio dovad c aceast roman are ceva de-a face cu codul tu. Conform surselor mele, exist doar similitudini. Aa c e normal s atepi confirmri suplimentare. Iar acum inchizitorii l vor vna, zise Everard. Din cte spui, se pare c vor ncerca s-l nhae pe Pont-Eveque cnd ajunge n Paris, nu nainte. Everard se ncrunt, dar pru un pic mai relaxat. Cum crezi c a intrat trubadurul n posesia Crii Graalului? ntreb Hasan. Pot doar s presupun c el trebuie s fi fost cel care l-a obligat pe clugr s fure cartea din trezoreria noastr. Hasan nu prea deloc convins.

La un moment dat am crezut c acela care a luat cartea tia de existena Anima Templi i de planurile noastre. Asta era marea temere: c respectivul o va folosi ca dovad mpotriva noastr. Dac inchizitorii nu se nal, atunci trubadurul a adaptat pri din cod pentru a compune romana Graalului. Asta nu pare aciunea unui individ care vrea s ne demate sau s ne submineze, mai ales dac nu ncearc s fac vreo legtur cu Templul; din ce mi s-a spus, individul afirm c un nger i-a dat cartea. Nici eu nu neleg mai multe dect tine, Hasan, dar dac acest trubadur e responsabil de furt i tie ceva despre noi, le-ar putea furniza dominicanilor informaii fatale dac e prins. tia au nite metode foarte convingtoare de a obine o mrturisire. Everard se ridic i ncepu s se plimbe agitat prin camer. Ar fi trebuit s-l auzi pe printele Gilles. Chipul i se schimonosi de furie. Pentru ei este erezie tot ce nu le convine! De parc dominicanii, i nu Dumnezeu, au scris Biblia. Toi cei ari pe rug pentru c au alt prere dect cea a Bisericii? Ei ar trebui s ard! Everard se fcuse rou la fa, iar cicatricea devenise violacee. ncepu s vorbeasc tot mai tare. Cai tai i fii mai trebuie trimii la lupt pentru arogana lor? Cte soii trebuie s mai rmn vduve i copii orfani n slujba Dumnezeului nostru? Cltin din cap. n slujba buzunarelor lor. Frate, rosti Hasan, ncercnd s l calmeze. Everard se ntoarse spre el. Cine altcineva ar fi fcut ceea ce a fcut Anima Templi, Hasan? i spun eu: nimeni. Sunt cu toii prea obsedai de propriile dorine, preri i politici. Chiar i n ordinul nostru. Everard i mai temper glasul. Dac dominicanii pun mna pe carte i ne descoper planurile, ne vor distruge. Ce sperm noi s obinem este mpotriva tuturor celor susinute de Biseric i chiar de ntreaga cretintate. N-ar nelege, Hasan. tii i tu prea bine. Pont-Eveque trebuie s ajung n ora peste cteva luni. Avem suficient timp. Trubadurul sta trebuie gsit. Cu toat puterea lui, nu sunt sigur c Templul se poate mpotrivi inchizitorilor, fcndu-l scpat. Poate c papa este singura putere de pe acest Pmnt n faa cruia rspunde ordinul, dar dominicanii sunt urechile lui. Everard se duse la un cufr mare, din care scoase o pung cu monede. Dac acest Pont-Eveque are Cartea Graalului, atunci ia-o. i ddu punga lui Hasan. Iar dac el e responsabil de furt neleg, frate, i-o retez sarazinul. Trubadurul nu va ajunge la Paris. Hasan se opri la u. Voiam de mult s i vorbesc despre un lucru. Acum mi se pare momentul potrivit. Despre ce e vorba?

Sarazinul ezit. Everard se ncrunt. Dac ai ceva de spus, Hasan, spune. Sergentul tu. M gndeam c ar fi bine s-l implici. Cu siguran ne-ar prinde bine un ajutor, iar acum, c m-am ntors n Paris, cu siguran m voi ntlni cu el. Ultima dat cnd am venit aici, m privea n continuare cu suspiciune. Preotul ddu din mn. E doar curios. Sunt sigur c nu bnuiete nimic. I-am spus acelai lucru pe care l-am zis oricui a ntrebat. Eti un cretin convertit care m ajut la gsirea manuscriselor arabe pentru traduceri. i de ce ar pune cineva asta la ndoial? n Acra, este o practic obinuit. Preceptoriul de acolo are secretari arabi. Iart-m c i vorbesc deschis, dar Campbell te servete cu credin de ase ani, chiar dac tu i-ai mpiedicat, fr motiv, iniierea. Ceremonia de iniiere nu se face n prip, chiar dac tinerii de azi sunt tentai s cread asta. Mi-ai spus ct de important a devenit pentru tine. Instruirea lui Campbell nu s-a ncheiat, rosti scurt Everard. Iar pn cnd eu nu decid c e pregtit, nu va juca niciun rol n povestea asta. Nu va putea niciodat s dovedeasc ce poate dac nu i dai o ans. l ii n loc. i-ar putea fi de folos. Nou ne-ar putea fi de folos. tiu c James ar fi mulumit ca el s fie invitat n cerc. i, frate, continu Hasan cu blndee, nu mai eti att de tnr precum crezi. Cine va continua lucrarea dup ce tu nu vei mai fi? Eu nu pot. Nu n Apus. Lucrarea noastr adunarea i rspndirea de informaii este important, dar n curnd trebuie s te ntorci n Orient. Ceilali au nevoie de maestrul lor, mai ales acum, cnd situaia e tot mai fierbinte acolo. Trebuie alei i selectai ct mai muli. Nu e nevoie s-mi aminteti asta, Hasan, rspunse, obosit, Everard. M-a fi ntors n Acra cu ani de zile n urm dac nu ar fi fost furat cartea. tiu c e nevoie de mine acolo i c trebuie gsii nlocuitori pentru cei pe care i-am pierdut. Dar am pstrat tcerea tocmai pentru binele sergentului meu. Odat ce un om devine membru al Friei, nu va mai putea niciodat tri cu adevrat n aceast lume. Se va simi ntotdeauna rupt de ea. Sau nu cumva ai inut ascunse secretele noastre atta vreme de team s nu le dezvlui i altora? Fii atent s nu i ii idealurile att de aproape de tine nct s le distrugi. Hasan i trase gluga. Te-ai fript cu Marele Maestru Armand. neleg asta, frate. Dar e timpul s uii trecutul i s priveti spre

viitor. elurile Friei se vor realiza doar dac exist oameni care s le aduc la ndeplinire. Dac nu sunt recrutai noi membri, Anima Templi va muri odat cu aceast generaie. Soarele aproape apusese cnd Will termin traducerea. Sttuse nchis n camer toat ziua i acum mna amorit l durea. Puse jos pana, adun cele dou teancuri de pergamente, unul cu pagini acoperite cu un scris ordonat i cursiv, cellalt, plin de liniile maroniu-nchis scrise de mna lui, i prsi ncperea. Will lucra la tratatul arab de cteva sptmni, stnd pn noaptea trziu la lumina unei singure lumnri, scritul penei de scris contrastnd cu sforielile colegilor lui de dormitor. Din pricina grabei cu care scrisese azi, cerneala de pe ultimele pagini se ntinsese, unele rnduri fiind strmbe. Intenionase s decoreze paginile cu unul dintre chenarele sofisticate ndrgite de Everard, dar, dup ce s e ntlnise cu Simon cu o zi n urm, simise nevoia de a termina ct mai repede i oricum. Tratatul tradus i ddea ocazia de a-l nfrunta pe preot. Will iei din corpul de cldiri repartizat sergenilor. Cerul era de un rou-sngeriu, iar aerul plin de umezeal era sufocant. Cnd se apropie de curtea principal, zri o siluet mbrcat n cenuiu, ndreptndu-se spre donjon. Will i ncetini paii, urmrind cum Hasan mergea grbit de -a lungul pasajului care ducea dinspre donjon spre intrarea n preceptoriu. n cteva clipe, sarazinul iei din raza lui vizual. ncruntndu-se, Will i continu drumul. Ajunse la cldirea ce adpostea ncperile cavalerilor i vru s mping ua, dar aceasta se deschise singur nainte ca el s -o ating. Prin ea trecu un cavaler, care aproape c se ciocni de Will. Era Garin de Lyon. Garin se ddu napoi. William! Nu mai spuse nimic altceva, i cei doi se privir tcui. Garin prea mai n vrst dect cei nousprezece ani ai lui, mai n vrst i mai chipe. Barba era de un blond mai nchis dect prul, la fel de auriu ca ntotdeauna. n ochii de un albastru-nchis ai lui Garin, Will se vzu pe sine: tunica neagr ptat i ifonat, nclri sclciate, pr ciufulit. Cnd tcerea deveni de nesuportat, Will se for s zmbeasc i ntinse mna. Mi-a spus Simon c ai venit i tu. A trecut ceva vreme. Dup o scurt ezitare, Garin i strnse mna. Da, a trecut. Eti bine? Da. Tu? Da.

Urm o nou pauz lung. Ce mai e pe la Londra? ntreb Will, negsind altceva de spus. Mizerie, mirosuri, aglomeraie. Colurile gurii lui Garin se ridicar ntr-un soi de rnjet. La fel ca ntotdeauna. Ce faci aici? Will i ddu seama c vorbele i ieiser din gur mai aspre dect intenionase. Am cerut un transfer. n Londra sunt puine ocazii de a avansa. Am mai multe anse s devin comandant aici, sub Inspector. Privirea lui Garin se abtu scurt asupra tunicii lui Will. Acum, c sunt cavaler. Am auzit c tu munceti ca scrib. Will reui s nu par ruinat. Da. Maestrul meu, Everard, e preot aici. Everard? Garin se ncrunt. Pe chipul lui apru o urm de recunoatere i de altceva, poate de resentimente. l cunoti? Garin cltin din cap i expresia dispru. Nu. M gndeam la altcineva. Pi ddu s-i continue drumul. Trebuie s m ntlnesc cu Inspectorul. Ar fi mai bine s m duc. Ascult, Garin, rosti iute Will. tiu c au trecut ani de zile, dar nu i -am spus niciodat c mi pare ru c te-am lovit n ziua aia. n ziua aia de la cimitir. Am uitat. Garin fcu o pauz. Atunci am fcut amndoi lucruri regretabile. Ddu din cap nspre Will, apoi plec mai departe, tivul mantiei albe mturnd pmntul. Will se uit cum se ndeprteaz. i mic umerii, surprins de ct de ncordai preau s fie. Era ocat s-i vad fostul prieten artnd att de n vrst. Parc abia cu cteva zile n urm se crau amndoi n copaci i furau fructe din livada Templului Nou. Cnd ajunse la camera lui Everard, Will ciocni n u de trei ori i atept s fie chemat dinuntru. Preotul i dduse codul de acces cu mult timp n urm. Will i spusese c nu era vorba de altceva dect de o alt modalitate prin care Everard i arta sergentului care i este locul. Dup cteva secunde, se auzi o voce aspr: Intr!

Everard se numra printre puinii care dispuneau de o ncpere privat i Will nu reuise niciodat s descopere de ce i se ngduise un asemenea lux preotului. Pe peretele ndeprtat, deasupra unui pat ngust, fusese pictat o hart a rii Sfinte, cu Ierusalimul n centru i oraele Acra i Antiohia n partea de sus. De cte ori se uita la hart, Will i amintea de cavalerul de la Templul Nou care vorbea despre Antiohia, unul dintre cele cinci locuri sfinte ale cretintii, unde primii cretini se rugaser n cadrul unor slujbe secrete inute de nsui Sfntul Petru. Templierul vorbise despre un ora mare, plin de bogii i nconjurat de ziduri de treizeci de kilometri, cu o citadel nlat att de sus pe vrful unui munte c ajungea pn la nori. Will nu credea c vreo construcie putea ajunge pn la nori, dar prima dat cnd vzuse pictura, cu castelul de pe munte, i zisese c poate era adevrat ce se spunea. Everard edea la masa unde lucra la traducerile lui, aplecat deasupra unei cri. uviele rare de pr alb i ncadrau chipul ca o pnz de pianjen. O lumnare stingher tremura n briza uoar care se fcea simit pe lng marginile tapiseriei care acoperea fereastra. Preotul i ridic privirea cnd Will nchise ua, se ncrunt, apoi se ntoarse la studiul paginilor din faa lui. Ce vrei, sergent? Will ntinse pergamentele. Traducerea tratatului lui Ibn Ismail. Am terminat-o. Everard continu s citeasc pre de cteva secunde, apoi ls cartea jos i i fcu semn lui Will. D-mi-o. De ce e Hasan aici, domnule? I-am dat o nsrcinare. Everard pocni din degete. Haide, haide! Will era curios n privina motivului prezenei lui Hasan n Paris: nu -l mai vzuse pe individ de peste un an. i ddea prea bine seama c n acel moment n-avea s obin niciun rspuns de la Everard. Preotul prea mai prost-dispus dect de obicei. Will rmase lng u, spunndu-i c poate nu era cel mai bun moment ca s discute cu maestrul lui despre ceremonia de iniiere. ns Everard atepta. Will se duse la el i i ddu pergamentele. Preotul puse tratatul cu mare atenie pe mas, apoi ncepu s frunzreasc traducerea lui Will. Privi scurt spre original. Voiam s discut cu dumneavoastr despre un lucru, domnule, ncepu Will. Spune-mi ce nseamn cuvntul arab asal, sergent. Ce?

Everard i ridic privirea spre el. Miere, rspunse Will, dup cteva secunde. i atunci de ce n loc de miere amestecat cu ulei de msline i nucoar, traducerea ta spune c uleiul de msline i aripile de brzune scad febra? Everard ridic din sprncene. Poate c nu sunt expert n astfel de remedii, dar eu unul a fi extrem de sceptic s aplic un asemenea tratament oricrui tip de febr. V-am spus c textul abia se putea citi. Poate c la lumina zilei cuvintele ar fi fost mai clare. Nu m ndoiesc c ai comis multe astfel de greeli de vreme ce tiu c te-ai grbit s nchei traducerea la ore cnd probabil era prea trziu ca s-i mai vezi i lungul nasului. Everard arunc pergamentul la picioarele lui Will. F-l din nou! n acel moment, Will ar fi vrut s-l loveasc pe preot. Se strdui s rmn calm. Am petrecut ore ntregi cu aceast trad Ai fost la tavern ieri, sergent? Ce? Nu. Ciudat. Discutam cu Inspectorul cnd un tnr, un grjdar, a venit s i anune sosirea de la Londra. L-am auzit vorbind cu Marealul. Prea extrem de emoionat c i ntlnise un vechi camarad, Will Campbell, n ora , prnd, se poate spune, destul de beat. tim amndoi, sergent, ct de mult i plac licorile. Everard flutur din mini spre u. Du-te. Las-m. De ce nu putei niciodat termina o conversaie? Everard privi spre Will, uluit de tonul acestuia, apoi lovi cu palma n mas, fcnd-o s se clatine. Se pare c ai uitat cine e maestrul i cine ucenicul! Preotul se ridic n picioare i fcu civa pai spre tnr. Te-am biciuit o dat, biete. Sunt gata s o fac din nou. Will rmase tare pe poziie. Credei c se pot compara cteva minute de agonie cu ase ani n slujba dumneavoastr? Everard fcu ochii mari, apoi scoase un rset ca un nechezat, care i provoc un acces de tuse. Ei, bine, rosti el printre spasme, dac biciul e prea slab ca pedeaps, poate c ar trebui Inspir adnc s fii trimis ntr-o garnizoan uitat de Dumnezeu n deert, n prima linie a frontului! Adic acolo unde lupt tatl meu? Dac da, atunci v rog s m trimitei. N-ar fi o pedeaps, ci o binecuvntare.

Everard se prinse de marginile mesei. Pe frunte i apruser broboane de sudoare, pielea prnd o bucat de seu care se topete. Biat nesbuit, opti el. Nu tii ce nseamn rzboiul. N-ai stat pe cmpul de btlie cu braele ncordate de greutatea sabiei, necat n sngele camarazilor ti, netiind cnd va veni lovitura final care te va trimite n Ceruri. Aveam treisprezece ani cnd am omort un om, replic Will, tot n oapt. Nimic din ce ai vzut sau fcut n scurta ta via nu te poate pregti pentru aa ceva. Everard se prbui n scaunul lui. Atunci nvai-m, zise Will, apropiindu-se de preot. i puse minile pe mas. Distana dintre ei prea mult mai mare dect cele cteva zeci de centimetri care i despreau. Spunei-mi cum s m pregtesc. Vreau s tiu. Nu, mormi Everard, ntorcnd pagina crii sale cu o mn tremurnd. Bonturile care i ineau loc de degete i trdau nervozitatea. Nu eti pregtit s afli. Ce am fcut ca s merit un asemenea dispre? V-am greit cu ceva? Dac da, atunci v rog s-mi spunei ca s m ndrept. N-am vrut dect s fiu lng tatl meu n calitate de cavaler al Templului. De ce m oprii? Nu pricep. Ce avei de ctigat din asta? Everard nu rspunse. Am fcut tot ce mi-ai cerut, spuse Will cu voce rguit. Era ngrozit c n ochi i apruser lacrimi, dar continu: V-am mturat podeaua i v-am curat camera atunci cnd i puteai pune pe servitori s o fac. Am trimis mesaje, le-am dus i le-am adus pentru dumneavoastr. Am tradus Dumnezeu tie cte tratate prost scrise, indescifrabile, plictisitoare despre Smulse cartea pe care o citea Everard. nelegerea naturii bizare a ploii. Hristoase! Azvrli cartea la loc pe mas. i cum i-ai ndeplinit aceste sarcini? ripost Everard. Cu elegan? Fr s te plngi? Dac m-am plns am fcut-o pentru c ar fi trebuit s m pregtesc ca s devin cavaler. Nu mi-ai dat alt ans dect s v fiu scrib. Ori asta, ori trebuia s prsesc Templul. Nu trebuia s mi plac ce fac! Ha! Everard ntinse un deget spre el. Aadar totul se reduce la atitudinea ta fa de ordinele mele, nu-i aa? Cum rmne cu fostul tu

maestru? Te-ai supus i l-ai respectat pe sir Owein? N-ai obiectat niciodat la ceea ce i-a cerut el? Will se uit n alt parte. Pe atunci eram mic. M-am schimbat. Se uit napoi la Everard. O tii prea bine. Problema ta, mri preotul, este c te socoteti mai bun dect oricine. Prea bun ca s curei o podea, asta crezi c eti. Am tiut-o de cnd te-am vzut prima dat. Uite-l pe micul lord obraznic care face doar ce-i place, mi-am zis eu! Nu e adevrat! Sunt fiul unei fiice de negustor i al unui cavaler, al crui tat a pltit pentru intrarea lui n Templu, i sunt mndru de asta. Cnd locuiam cu familia mea, ndeplineam bucuros orice sarcin mi se ddea. i continui s fii mndru! ip Everard. De-asta eti furios c eti mpiedicat s devii cavaler. Mndrie rnit! Nu! Nu e Consideri rangul de cavaler ca pe ceva elevat. Urti faptul c prietenii ti te-au depit. Mi-e greu, da, dar nu acesta e motivul pentru care vreau s depun jurmntul. V-am spus, tatl meu Tatl tu! Tatl tu! Everard i ridic minile. Nu e aici, biete! De ce vrei s fii cavaler? Dac nu pentru tatl tu, dac nu ca s fii la fel ca prietenii ti? De ce vrei s fii cavaler? Vznd c Will nu rspunde, Everard cltin din cap. i atunci, continu el pe un ton sczut, de ce s te propun pentru iniiere? Will rmase pironit locului, uitndu-se la chipul pergamentos al preotului. Tcerea l asurzea. Tot ce i dorea era s -i vad tatl, s-l implore s-l ierte i s fie iari fiul lui. De la moartea surorii sale se vzuse ndeprtat de familie, de poziia lui n Templu. n ultimii apte ani, singurul gnd care l meninuse n via fusese cel ar restabilirii legturii rupte, cci i spunea c, dac realiza asta, atunci totul avea s fie bine. Avea s fie cavaler, aa cum dorise tatl lui, putea lsa trecutul n urm i putea ncepe o nou via, neptat i neprihnit. Iar singurul care sttea n calea planurilor sale era acest btrn fragil i ncpnat din faa lui. ncet, Will se aplec s ia traducerea de pe podea. Ridicndu-se, se uit n ochii lui Everard. Deoarece nu m-ai propus, m voi duce la Inspector i i voi cere s m trimit la Safed. Will fu el nsui surprins de determinarea din vocea lui. Voi spune c vreau s m bat cu sarazinii, c vreau s port crucea pentru

Dumnezeu i cretintate. ntotdeauna e nevoie de oameni acolo. Dac refuzai s-mi permitei s m duc ca un cavaler al Templului, o voi face ca sergent. Eti ridicol! ripost Everard. Dar Will se ndeprtase. Prsi ncperea trntind ua att de tare, c lemnul cadrului crp.

20
Safed, Regatul Ierusalimului
21 iulie 1266 James se uit la soldaii care intrau n sala mare. Cnd privirea i se opri asupra cpitanului sirian din fruntea oamenilor, i ddu seama c aveau probleme mari. Expresia de pe chipul brbatului era una de hotrre grav. Omul nu-l privi pe niciunul dintre cei treizeci de cavaleri aezai pe bncile de pe podiumul din ncpere, ci se duse bos la scaunele din cealalt parte, acolo unde se gseau ofierii lui. Cincizeci de sergeni templieri i patru preoi edeau pe rnduri n lateral. Soldaii sirieni chemai la ntrunire ocupau restul de locuri din jurul lor. James se rsuci spre Mattius, care sttea lng el. Uriaul cavaler i ridic o sprncean, ca i cum ar fi vrut s spun c discuia de acolo avea s fie foarte interesant. Dinspre cealalt parte a lui, James l auzi pe comandant oftnd. Aa cum anticipase comandantul, promisiunea de iertare fcut de Baybars soldailor sirieni generase aproape imediat o revolt n rndurile acestora. Comandantul convocase un consiliu cu o diminea n urm, dup ce vestea ajunsese la urechile tuturor, ca s calmeze situaia. ns ntrunirea nu mersese prea bine i fusese suspendat cnd temperamentele ncepuser s se dezlnuie i discuia se transformare ntr-un cor de ipete. James tia c aveau nevoie de timp; soldaii erau nc prea surescitai dup ultimul atac al mamelucilor ca s se poat gndi cu calm la situaia lor. Numai c a doua zi, n zori, Baybars atepta un rspuns, aa c templierii aveau la dispoziie doar acea zi ca s-i conving pe sirieni s rmn i s lupte. Dup ce ultimul om se aez, comandantul se ridic n picioare. Pe faa lui se citea oboseala. Omul avea ochii nfundai n orbite, iar obrajii preau palizi n ciuda pielii bronzate, dar comandantul reui s stea drept i s se uite ferm la cpitanul sirian. Cpitane, s sperm c somnul a fost un sfetnic bun n privina limbajului. Mtur cu privirea i restul companiei de soldai. Propun s discutm mai degrab cu mintea dect cu inima. Nu vrem s ne certm, comandante, zise cpitanul. Eu vreau doar ce e mai bine pentru oamenii mei. i eu pentru ai mei. Se ls tcerea.

Comandantul se aez. Poate c ar fi bine s ncepi tu, cpitane, spunndu-ne de ce crezi c ar trebui s acceptai propunerea lui Baybars. Foarte bine, zise cpitanul dup cteva clipe. Se ridic n picioare. Aa cum am spus i ieri, acceptarea predrii propuse de sultan reprezint cea mai bun ans a noastr de supravieuire. Dac Safed va fi cucerit, vom muri sau vom fi luai prizonieri. Am o mie ase sute de oameni aici. Nu vreau s-i vd mcelrii cnd pot fi salvai de aceast oportunitate. Comandantul i ridic mna ca s reduc la tcere murmurele cavalerilor i consimmintele unora dintre sirieni. Ce te face s crezi c Baybars se va ine de cuvnt? Singur ai spus c nu are onoarea lui Saladin. De ce eti att de sigur c nu vei muri cu toii imediat ce prsii fortreaa? Dar tot eu i-am spus, comandante, c am studiat tacticile sultanului. i distruge doar pe cei care reprezint o ameninare pentru el sau pe cei care l provoac. Prsind fortreaa, nu mai reprezentm o ameninare, iar cnd alii i s-au predat, s-a inut de cuvnt. Dac nu-i acceptm prima ofert, se va nfuria din pricina sfidrii noastre. Nu cred c vom mai avea o a doua ans. Nu aa s-a ntmplat i la Arsuf, replic imediat comandantul. Atunci Baybars i-a nclcat promisiunea. A mcelrit dou sute de ospitalieri, care au crezut cu toii, ca i tine, c vor fi salvai predndu-se. Cpitanul privi n podea, apoi din nou spre comandant. Erau franci, rosti el ncetior. Baybars i urte mai mult dect pe noi. Unul dintre cavaleri se ridic n picioare. Acum v vedem adevratele chipuri, cpitane! Poate c tu i oamenii ti luptai pentru acelai Dumnezeu ca i noi, dar cred c e corect s afirm c atunci cnd El a druit curajul n lume a ajuns la fundul sacului pn s le dea sirienilor! Pace, frate! ceru comandantul, vznd cum chipul cpitanului se schimonosete de furie i civa din ofierii lui sar n picioare. Stai jos! i ordon el cavalerului, care se conform greoi, cu privirea fixat asupra cpitanului. Insultele nu ne fac dect s pierdem vremea. i nu e momentul s ne certm ca nite copii! Se ntoarse spre cpitan. Dac vom rmne aici fr oamenii votri, nu avem cum s rezistm unui alt asalt. Safed e prea mare ca s fie aprat de o mn de oameni, orict de viteji ar fi ei. mpreun suntem puternici, dar separai, vom cdea. Avem suficiente provizii i putem rezista unui asediu timp de cteva luni. Dac avem credin, Dumnezeu ne va conduce spre victorie. Privirea lui se fix asupra

cpitanului. Ca de la soldat la soldat, cpitane, i ca rzboinic al lui Hristos, te implor s stai alturi de noi n lupta mpotriva necredincioilor. Cpitanul sirian se uit la oamenii lui, ale cror priviri reflectau aceleai temeri i ndoieli. Erau oameni buni, dar nu aveau idealuri comune cu ale cavalerilor Apusului. La fel ca i el. Cavalerii i urmau orbete cruciada, clcnd totul n picioare pentru a-i anihila pe musulmani. Veneau ca nite uriai, zdrobind totul n calea lor fr s observe mcar ce distrugeau, cci ei i cauza lor erau prea importante ca s mai vad ce striveau sub picioare. Ei considerau c acesta era pmntul lui Dumnezeu. Pentru cpitan ns era pmntul poporului lui, singura lor ar, i fiecare sat distrus, fiecare brbat, femeie i copil ucii pentru o asemenea cauz nsemna o pierdere pentru toi. Nu erau nite rani napoiai fr voin sau curaj i nu aveau nevoie ca aceti cavaleri strini s-i nvee care era calea cea mai bun pentru a-l sluji pe Dumnezeu. Puteau lua singuri decizii. Cpitanul i ridic privirea. Nu pot accepta cererea ta, comandante. Ar fi curat sinucidere. Comandantul i plec ncet capul, n vreme ce sala ddu n clocot. De la nceput n-ai pus suflet! strig unul dintre cavaleri sirienilor. Chiar i nainte de oferta lui Baybars v temeai de perspectiva unei btlii. Cpitanul a luat o decizie, ripost unul dintre ofierii sirieni. N-avei niciun drept s-o contestai! Ne-ai chemat aici ca s discutm sau ca s ne batei la cap pn ne supunem voinei voastre? Baybars nu e de nenvins, v spun eu! Cpitane, nu suntem obligai s ascultm toate astea. Atunci plecai, ip unul dintre sergenii templieri, uitndu-i locul. N-avem nevoie de jumti de oameni ca voi! Civa din sirienii de pe bnci se ridicar, scondu-i sbiile. Un preot templier ncerc s acopere strigtele, dar fu redus la tcere att de sirieni, ct i de sergenii templieri, dintre care civa i scoseser armele i naintau ctre soldaii din partea locului. Comandantul url la ei s se potoleasc, dar nimeni nu mai asculta de nimeni. n spatele slii ncepu o ncierare cnd un sergent l lovi pe un sirian care ncerca s se ndeprteze de tinerii cu armele scoase. Soldatul czu la podea, cu nasul plin de snge. Trei dintre camarazii lui srir la sergent i l doborr la pmnt. James se ridic n picioare. Facem exact ce vrea Baybars! Asta inteniona el prin Cuvintele lui se pierdur n hrmlaia din sal.

Linite!

Urletul fu urmat de un zgomot nfiortor care rsun n ntreaga ncpere. ipetele i luptele ncetar brusc. Toate privirile se ntoarser spre Mattius, care se ridicase n picioare alturi de James. Cavalerul era stacojiu la fa i ochii lui aruncau vpi. Zgomotul fusese produs de pumnul lui care lovise masa. Mattius se ntoarse spre James. Te rog s continui, frate, rosti el calm. James schi un zmbet. Mulumesc, Mattius. I se adres cpitanului sirian. Baybars v-a fcut aceast ofert ntruct tie c nu poate cuceri Safedul doar prin fora armelor. Cpitane, apreciez preocuparea dumitale pentru soarta oamenilor, dar dac accepi termenii lui Baybars vei pica drept n ghearele lui. Sultanul caut cea mai rapid, mai uoar i mai puin costisitoare cale ctre victorie. Este cea mai fierbinte perioad a anului, iar oamenii lui sunt deja obosii. Cu ct rmne mai mult aici, cu att i va fi mai greu s-i ntrein armata. Dac l form s prelungeasc asediul i s-i mpuineze forele, va ncepe s caute o int mai uoar. Se uit scurt la comandant. Cu permisiunea comandantului, propun s nchidem acest consiliu. Cnd templierul ncuviin obosit, James i se adres din nou cpitanului. V-a propune s v retragei mpreun cu ofierii ca s dezbatei aceast problem ntre voi, cpitane. Apoi, peste cteva ore, ntlnii-v doar cu comandantul ca s continuai negocierea. Luai o decizie, dar nu atunci cnd spiritele sunt att de ncinse. Dinspre sirieni se auzir cteva murmure dezaprobatoare, dar cpitanul i nclin capul. M voi ntlni doar cu tine, comandante, aa cum cere omul tu. Dar nu cred c timpul m va face s m rzgndesc. James se aez n vreme ce oamenii ncepur s se ndeprteze. Sergenii le aruncau priviri veninoase spinrilor sirienilor care plecau i uoteau ntre ei. Sper c nu m-ai considerat obraznic, domnule, i zise James comandantului. Templierul schi un zmbet. Ai vorbit bine, frate. Poate c mai avem o ans s salvm totul. Dac m voi ntlni ntre patru ochi cu cpitanul, cred c am s reuesc s-l fac s vad adevrul. Se ridic n picioare. Vreau ca tinerii ia s fie disciplinai, zise el, artnd spre sergenii care se ncieraser cu soldaii sirieni. Nu voi tolera un asemenea comportament, indiferent de circumstane. Suntem soldaii lui Dumnezeu, nu nite mercenari.

Cu o senzaie de uurare dat de epuizare, n acea sear James i scoase mantia i cmaa de zale i se prbui pe pat. Fcuse baie i acum i simea prul, nc ud, ca un cerc rece n jurul capului. Prin fereastra ntredeschis ptrundea o fie de lumin portocalie, aducnd o uoar strlucire n dormitorul altfel simplu i cenuiu. Afar cerul era auriu-portocaliu. James auzi o rugciune cntat, undeva departe, din tabra mameluc. Nu se acoperi cu ptura, recunosctor pentru uoara adiere de vnt care i gdila pieptul gol. De obicei cldura era uscat i puternic, dar n acea sear devenise umed, o cldur sufocant, epuizant, care ngreuna micrile. James se ntreb dac nu se apropia vreo furtun. Nu vzuse ploaie de mult vreme. nchise ochii i se gndi la rurile repezi din Scoia; apa limpede unduindu-se peste pietrele maro, punile verzi i moi, lacurile ntunecate i ceoase. O vzu pe Isabel scldndu-se ntr-un pru, cu fusta ridicat, cu apa acoperindu-i picioarele goale, rznd. Lumina soarelui sclipi n prul soiei sale cnd ea se ntoarse spre el i-i fcu cu ochiul. James! Cavalerul se detept n semintunericul din camer, vzndu-l pe Mattius aplecat deasupra lui. Se dezmetici repede zrind chipul tulburat al prietenului su, pe jumtate luminat de luna care nlocuise strlucirea portocalie a soarelui. Ce e? ntreb el, punndu-i picioarele pe podea. Pleac, mormi Mattius, dndu-i lui James flanela de corp. Cine? James i trase cmaa peste cap. Mattius ncepu s se plimbe nervos n vreme ce James se duse la prjina de care era agat cmaa de zale. Sirienii. Dezerteaz. Dar cpitanul a acceptat s-i cear lui Baybars un timp suplimentar de gndit. Au fost trimii mesageri. Am convenit s mai ateptm cteva zile pn s-i dm un rspuns. Se pare c bunul cpitan a avut nevoie doar de cteva ore. Nici mcar nu a ateptat termenul-limit stabilit de sultan. Sirienii au nceput s plece dup lsarea ntunericului, cnd cei mai muli dintre noi eram n camerele noastre sau pe zidurile exterioare. Ies din fortrea printr-una din porile din zidul sudic, cu steaguri albe. S-a ncercat s se discute cu ei? James i prinse mantia de umeri.

Comandantul a schimbat cteva cuvinte cu cpitanul, dar individul s-a dovedit de nenduplecat. Iar decizia lui a devenit definitiv cnd a vzut c oamenii lui sunt bine primii de forele lui Baybars. Mamelucii i dezarmeaz pe sirieni la intrarea n tabr, dar i las s plece mai departe fr ca mcar s-i amenine cu armele. Se zvonete c unii sirieni au i trecut de partea sarazinilor. Ci dintre ei am pierdut? Dup socoteala comandantului, n ritmul sta vom fi mai puini cu o mie de oameni pn diminea. Doamne! i cpitanul? Mattius pufni. i-a luat boarfele i a fugit mpreun cu ceilali. Ddu din cap nspre u. Vino, zise el, brusc extrem de obosit. Comandantul are nevoie de noi. Ajunser la zidurile exterioare i l gsir pe comandant suduind n timp ce urmrea linia erpuitoare de soldai sirieni ce coborau mpiedicndu-se la lumina lunii. Nemernicii! uier comandantul, rsucindu-se pe clcie la apariia lui James. Comandante, l salut cavalerul pe un ton grav. Uit-te la ei! ip templierul, ridicndu-i mna deasupra parapetului. Lai lipsii de orice credin! Lng comandant, pe culoarul de lng zid, se afla un grup mare de cavaleri i sergeni, unii uotind ntre ei, alii urmrind fuga sirienilor. Chipurile tuturor erau fantomatice n lumina argintiu-albstruie a lunii. James simi c l cuprinde disperarea. N-aveau nicio ans mpotriva forelor lui Baybars. Erau att de puini, iar fortreaa att de mare Domnule, rosti Mattius, adresndu-se comandantului, ce zicei de fermieri i de familiile lor? Putem s-i nvm repede s manevreze catapultele. n mijlocul unei noi salve de njurturi, comandantul se opri, uitndu-se urt la cavaler, apoi oft. Nu sunt rzboinici, frate. Ne-am slbi i mai tare forele dac ar trebui s-i supraveghem n timpul btliei. n plus, adug el mai ncet, muli dintre ei au plecat cu soldaii, dei evacuarea n mas a fost oprit atunci cnd oamenii i-au dat seama c femeile i copiii erau luai captivi de mameluci. Baybars nu e att de generos precum ncepuser cu toii s cread. Protii Domnule comandant, interveni un tnr timid. Era unul dintre sergenii cei mai tineri i urmrise cu gura cscat izbucnirea templierului.

el.

Tnrul i plec privirea cnd comandantul se ntoarse, ncruntat, spre

Ce e, sergent? Am putea n fine, m gndeam c poate, bineneles dac dumneavoastr Vorbete odat, biete! Sergentul inspir adnc. N-am putea s ne mbrcm ca sirienii i s plecm cu ei? Adic, dac nu putem apra fortreaa fr ei, domnule? Civa sergeni i ridicar privirile auzindu-i cuvintele, cu o umbr de speran pe chipuri. S plecm? tun comandantul. i s lsm fortreaa n minile dumanului? Niciodat! Sergentul clipi nspimntat, apoi i cobor privirea. Comandantul se uit fix la el. Cu un efort, i stpni furia. Mamelucii i-ar da seama. Nu tim limba necredincioilor. Unii dintre noi o vorbesc, rosti un cavaler, ieind n fa. James vorbete aproape la fel de bine ca ei. Nu voi aproba nicio prsire a posturilor! repet comandantul, privindu-l chior pe cavaler. Dar dac unul sau doi dintre noi ar putea trece neobservai, continu cavalerul, s-ar putea duce pn la Acra, s-l anune pe Marele Maestru Berard i s cear ntriri. Berard nu poate strnge o mie de oameni n cteva sptmni, ripost comandantul. i, chiar dac ar putea, acetia ar trebui s -i croiasc drum printre sarazini ca s ajung la noi. Toat lumea tcu, fiecare adncit n propriile gnduri. Mie mi se pare, rosti n cele din urm James, vocea sa rsunnd n linitea nopii, c avem n fa doar dou opiuni. Toi se uitar la el. Fie rmnem aici i ducem o btlie pe care n-o putem ctiga, fie negociem termenii capitulrii. James privi tabra mameluc ntins la baza dealului, luminat acum de focuri i tore. Nu m tem de moarte, comandante, dar nici nu m simt pregtit s ajung n Rai cnd mai sunt attea de fcut pe aceast lume. ***

Safed, Regatul Ierusalimului


22 iulie 1266

O vreme, comandantul refuz s asculte orice cuvnt referitor la capitulare. Trdarea sirienilor l rnise profund, reacia lui la aceasta fiind ncpnarea de a nu abandona fortreaa. Majoritatea cavalerilor erau ns de acord cu James, i la ivirea zorilor, cnd ei contabilizar pierderea a peste o mie dou sute de sirieni, comandantul ced. James se oferi s se duc n tabra inamic pentru a negocia termenii capitulrii templierilor. Comandantului nu-i plcu propunerea, dar, incapabil de a gsi o cale mai bun pentru a negocia cu mamelucii, pn la urm accept. Dup prima slujb a dimineii, James strbtu pasajul larg care ducea la ieirea secret ce ddea pe panta dealului. Calul lui fusese neuat i era dus de un grjdar prin tunelul ntunecos i denivelat. Comandantul i ali doi cavaleri l urmau. Eti gata s faci asta, frate? ntreb comandantul. Te-ar putea omor imediat. Sper doar s-mi amintesc cum se spune capitulare n arab, replic James, ncercnd s-i ascund ngrijorarea. Nu va fi nevoie de asta, frate. James i comandantul se ntoarser i-l vzur pe Mattius venind n grab prin pasaj. Era nsoit de un sirian scund i slab, cu un nas acvilin, o musta subire i barb. El e Leo, rosti gfind Mattius, artnd spre sirian. Se va duce el n locul tu. James cltin din cap studiindu-l pe soldat. Se ntreb dac Mattius l pltise pentru o astfel de misiune sau dac individul se oferise voluntar. Am luat o decizie, Mattius. i eu am luat una, ripost cavalerul, cu hotrre. Nu vreau s-mi petrec urmtoarele cteva zile holbndu-m la capul tu nfipt ntr-un par. E mai sigur aa. O fi el de prin aceste locuri, dar ne e loial. Nu-i aa, Leo? zise el, btndu-l pe sirian pe spate. Da, domnule, rspunse brbatul, cu o voce surprinztor de profund pentru un om care prea att de fragil. Nu sunt de acord cu aciunile camarazilor i ale cpitanului meu i sunt recunosctor pentru oportunitatea de a mai ndulci din amrciunea provocat de comportamentul lor. James deschise gura ca s protesteze, dar comandantul i-o lu nainte. Aa s fie. Nu vreau s-l pierd pe unul dintre cei mai buni oameni ai mei dac exist o alternativ.

Odat hotrrea luat, Leo se urc n aua calului lui James i iei din fortrea cu pergamentul pe care i-l dduse comandantul pe care era scris oferta detaliat a cavalerilor. James, Mattius i comandantul prsir pasajul ca s-l urmreasc pe sirian, ns, cnd ajunser pe parapet, cavalerii care fceau de gard le comunicar c Leo fusese primit i condus imediat la cortul sultanului. De acum nu mai aveau altceva de fcut dect s atepte. James se uit la coasta pustie a dealului n vreme ce minutele treceau. Comandantul se plimba nervos de-a lungul parapetului, iar Mattius btea darabana pe marginea acestuia. Trecu aa aproape o or de la intrarea lui Leo n tabra inamic. James se uit ntr-acolo. Crezi c-l vor lsa s plece? opti el nspre Mattius, cu privirea aintit asupra incintei exterioare a fortreei. Din tabra brbailor, femeilor i copiilor din satele din jur se ridica mult fum. Femeile i copiii sunt cea mai valoroas marf pe care Safedul o are de oferit. Ca s fiu sincer, a fi surprins dac i-ar da drumul. i eu, recunoscu James pe un ton grav. Acolo! strig unul din cavaleri. James i Mattius privir peste parapet i-l vzur pe Leo clrind n susul dealului, nspre fortrea. Cel puin e nc viu, zise un alt cavaler. Asta cu siguran e un semn bun, nu? Nu peste mult timp, Leo ajunse pe zid. Ei bine? ntreb comandantul, n vreme ce sirianul venea de-a lungul parapetului, flancat de doi cavaleri. James observ c soldatul prea palid i zguduit. S-a fcut, comandante, rspunse Leo, nclinndu-se. Sultanul Baybars a acceptat condiiile dumneavoastr. Dac predai fortreaa fr a opun e rezisten, v va lsa liberi. Vi se va permite s v retragei nevtmai la Acra. Soldaii rmai i ranii vor fi lsai s se ntoarc la casele lor. Pn la lsarea ntunericului trebuie s pregtii evacuarea. Trebuie s prsii fortreaa n seara asta. Soldaii i fermierii trebuie s atepte nuntru, pn ce trupele lui Baybars le vor da voie s plece. Comandatul se ncrunt. A fost mai simplu dect am crezut. E o nebunie, protest unul din cavaleri. Ar trebui s ne ncredem att de uor n cuvntul dumanului nostru?

Bineneles c nu, interveni Mattius, dar, aa cum a spus i James, mai bine prizonier dect le. Acolo avem o ans. Dac rmnem aici nu facem dect s amnm inevitabilul. Sultanul vrea o victorie uoar, comandante, plus Leo. Spune c nu-i pas de o mn de slbatici apuseni. Sirianul ridic din umeri n chip de scuze. Vrea doar s prsii fortreaa pentru ca el s-o poat drma, astfel nct aceste pmnturi s nu mai fie ntinate de prezena voastr. Comandantul se ncrunt. Slbatici, ntr-adevr. i plimb mna de-a lungul pietrelor netede ale parapetului. Ani de zile ca s-o construim i doar cteva sptmni ca s fie distrus. Nu-mi vine s cred c aceast fortrea va disprea. Vrei s m ntorc la sultan cu rspunsul dumneavoastr, comandante? ntreb Leo. Comandantul i ridic privirea. Se uit scurt la James i la Mattius i inspir adnc. Da, rosti el cu voce aspr. Transmite-i acceptul meu i s rezolvm odat problema asta. Preoii se plimbau n faa companiei, murmurnd rugi i fcndu-i semnul crucii. Safedul se nla deasupra promontoriului, cu zidurile i turnurile roz n soarele serii, mrturie a puterii lui Dumnezeu i a slujitorilor Si. Dar valul uria al rzboiului ajunsese la zidurile ei, iar fortreaa nu se mai putuse mpotrivi. Sfntul Gheorghe dduse gre. Acum era fortreaa lui Baybars, dei cavalerii cutaser s nu lase prea multe lucruri de folos nuntru. Cadavrele cretinilor azvrlite de mameluci peste ziduri fuseser aruncate n bazinele cu ap ca s le otrveasc. Magaziile cu grne i hran fuseser distruse sau incendiate, ntreaga zi, flcrile se ridicaser pn la cer. Fierarii i zidarii primiser ordinul de a distruge armele, de a dezmembra catapultele, de a deforma tiul sbiilor, de a rupe arcurile. Nu rmseser dect zidurile. i o aduntur nspimntat de soldai i fermieri. James se rsuci la auzul unor voci optite. Cinci dintre cei mai tineri sergeni ai garnizoanei i urmreau impacientai pe preoi. Cavalerul ghici motivul temerilor lor. Nu v facei griji, i asigur el n oapt. Rugciunile sunt doar o msur de prevedere. Domnule, zise ncet unul dintre ei, camarazii mei i cu mine ne ntrebam cum vom ajunge n Acra fr cai sau provizii.

Sunt doar cincizeci de kilometri. James btu cu palma burduful de piele strns n jurul centurii i zmbi. Avem ap. Este suficient. Sergentul ddu din cap, relaxndu-se uor. Amin! rosti James laolalt cu restul oamenilor cnd preoii i ncheiar ruga. Comandantul se post n faa cavalerilor i a sergenilor. Fii tari, oameni buni, i inei-v capetele sus n prezena dumanului. Artai-le c soldaii lui Hristos nu pot fi ngenuncheai. Privii-i n ochi cu demnitate pe cei care vor s ne distrug proprietile i sperana, tiind c ntr-o zi ne vom ntoarce cu toat fora ordinului nostru ca s ne recucerim poziiile. Cutai linitea n credin i curajul n instruirea voastr. Privirea lui rmase fixat pe zidurile fortreei cteva clipe. S mergem. mpreun, cavalerii, sergenii i preoii trecur pe sub arcada fortificaiilor i ieir pe poart dup ce grzile siriene ridicar bariera-ghilotin. n spatele comandantului mergeau James i Mattius. La baza dealului i atepta o armat ntreag. n vreme ce strbteau tabra inamicului, privirile soldailor mameluci rmaser aintite asupra lor. Unii soldai rnjeau, alii stteau tcui, cu braele ncruciate la piept. James simi c i se face pielea ca de gin sub cuttura lor nemiloas, plin de dispre. Dup ce trecur de un ir de corturi i de crue, cavalerii se oprir ntr-un soi de lumini, nconjurai de soldai cu mantii aurii. James i recunoscu pe rzboinicii Bahri, garda regal mameluc. n mijlocul lor sttea un brbat nalt, bine cldit, cu prul castaniu tuns scurt i nspicat cu alb pe la tmple. Ochii lui albatri l nghear pe James. Un btrn zdrenros sttea pe vine la picioarele sultanului, urmrindu-i cu aviditate pe cavaleri. Baybars rosti n oapt ceva soldatului de lng el. Soldatul fcu un pas nainte. Lsai armele jos! ltr el n latin. Comandantul pru surprins, apoi se ncrunt. Termenii notri nu vorbeau i despre dezarmare. Soldatul repet ordinul. James privi scurt spre comandant. Poate c trebuie s facem ce ne cer. Cu ct suntem eliberai mai repede, cu att mai bine. Comandantul pru gata s riposteze, apoi ncuviin. Prea bine. i desfcu sabia i o puse cu atenie pe pmnt.

Cavalerii i sergenii i urmar exemplul. Mai multe grzi mameluce venir s strng armele. Baybars atept, apoi fcu semn unui alt soldat. De aceast dat, cnd vorbi, o fcu suficient de tare ca James s l aud. Trimite oamenii. M atept ca aceti cavaleri s fi distrus tot ce era de valoare, dar percheziionai oricum castelul. Dup ce l asigurai, omori-i pe sirienii care nu mi-au acceptat propunerea. Luai femeile i copiii. James se uit scrbit la el. i-ai dat cuvntul! strig el n arab. Baybars i ntoarse privirea. l zri pe James n vreme ce soldaii mameluci plecau s-i execute ordinul. Limba poporului meu sun ru pe buzele tale, cretine, rosti el, dup o scurt pauz. Nu eti demn s o vorbeti. Comandantul se uita cnd la Baybars, cnd la James. Ce spune? Cavalerul i rspunse. Am fost pclii, domnule. Din spatele rzboinicilor Bahri aprur soldai cu lanuri i ctue de fier. Civa cavaleri strigar vzndu-i, dnd s-i apuce din instinct armele care nu mai erau la bru. Unul dintre sergenii mai tineri ncerc s fug. James strig la el: Stai pe loc! ns biatul, ngrozit, nu-l ascult. Apuc s fac doar civa pai nainte ca mamelucii s-l prind. ipetele lui se auzir cteva clipe n vreme ce musulmanii l loveau cu sbiile. Biatul se prbui n mijlocul lor. Strigtele ncetar. Dup ce mamelucii se ndeprtar, James i nclet maxilarele la vederea cadavrului nsngerat. Carnea de pe minile sergentului fusese desprins de pe os n ncercarea lui disperat de a se apra de lovituri. Chipul lui ajunsese o reea de tieturi roii, iar trupul fusese strpuns n numeroase locuri. James ncepu s murmure o rugciune, n vreme ce soldaii se apropiar de templierii care tcuser ngrozii. Mamelucii i dezbrcar pe cavaleri de mantii, apoi de cmile de zale i de cmile de corp. Obligat s ngenuncheze lng comandant, James se uit cum mantia lui alb este aruncat n foc, iar armura lui este dat unui rzboinic mameluc ca trofeu. James se trezi prins n lanuri grele de fier, pe care le simi reci ca moartea pe pieptul lui gol. Dup ce mamelucii i legar pe cavaleri, sergeni i preoi, Baybars pi n fa. Se uit n jos la James.

Poate c nu m-am inut de cuvnt, cretine, dar nu sunt un om lipsit de mil. Fcu o pauz, apoi ddu din cap, satisfcut de expresia de pe chipul cavalerului, care-i spunea c James l nelegea perfect. V voi da de ales. Tradu-i vorbele mele comandantului. James l ascult ngreoat pe Baybars. Dup ce sultanul termin, cavalerul i ls capul n jos. James? l som comandantul, care urmrise schimbul de replici cu toat atenia. Ce se petrece? E vorba despre ce m-am temut eu? Vom fi dui la Cairo ca sclavi? Pre de cteva clipe, James nu-i rspunse. Se for s-i ridice capul i i se adres comandantului, cu privirea aintit ns asupra lui Baybars. Nu, nu vom fi luai prizonieri. Sultanul ne d voie s alegem. i ridic vocea ca s-l aud toat lumea. Putem alege s-l renegm pe Hristos i s ne convertim la credina islamului sau putem alege s rmnem cretini i s fim martirizai. Avem la dispoziie noaptea asta ca s hotrm dac vrem s ne salvm vieile sau s fim decapitai. ***

n afara zidurilor fortreei Safed, Regatul Ierusalimului


23 iulie 1266

Noaptea se strnse, cald i sufocant, n jurul cavalerilor i sergenilor care stteau ngenuncheai. n primele cteva ore pstraser tcerea, fiecare cufundat n propriile gnduri. Ascultaser sunetele taberei, murmurele grzilor care i pzeau, ipetele slabe care veneau dinspre Safed, unde brbaii erau mcelrii, iar femeile i copiii luai prizonieri. Trecuse de miezul nopii cnd linitea fu spart de vocea comandantului. A venit vremea. Oamenii se foir i toi ochii se ntoarser spre el. Furia comandantului dispruse. Acum vocea lui era calm, chiar dac un pic ngroat de emoie. Trebuie s alegem. Eu unul am luat decizia, dar, ca frai, trebuie s vorbim ca unul singur. Nimeni nu spuse nimic. Sergenii mai tineri l urmreau cu atenie, dar cei mai n vrst i cavalerii, adic cei care slujeau Templul de ani de zile, se uitau n alt parte, tiind ce hotrre luase. Acum douzeci de ani, am ngenuncheat n faa capitulului din Paris i am fost fcut cavaler al Templului, i, dei mi-au pus trupul la ncercare, anii scuri de atunci nu mi-au clintit credina. Jurmntul depus atunci are

aceeai semnificaie pentru mine. tiam ce mi se cere. Cu toii am tiut, frailor, chiar i cei care n-au purtat niciodat mantia. Civa dintre sergenii mai vrstnici ncuviinar. Am jurat c ne vom da vieile pentru o rdin. Vocea comandantului ncepu s tremure de emoie. Nu voi renega acel jurmnt! Nu m voi lepda de Hristos, chiar dac mi-ar cere asta diavolul nsui i toate hoardele iadului! Fcu o pauz n vreme ce o parte din cavaleri i sergeni murmurar. Suntem alturi de tine, comandante, rosti unul din preoi, uitndu-se cu blndee la sergenii mai tineri, care erau ngrozii. Prin moarte ne natem ntr-o nou via. Sacrificiul nostru este un pre mic pentru recompensa pe care o vom primi n Rai. Cu buzele tremurnd, unul dintre sergeni interveni: Nu putem pretinde, d domnule? Privi n jur cutnd sprijinul camarazilor, dar nu descoperi dect priviri plecate. Nu putem spune c ne convertim la credina sarazinilor, de care s ne lepdm imediat ce ajungem n Acra? Nu putem spune c l renegm pe Hristos, dar fr s o facem n adncul sufletelor noastre? A-l renega pe Hristos, cu adevrat sau doar de faad, este cea mai cumplit blasfemie, zise comandantul ncet. Cei care o vor face vor descoperi c porile Raiului le sunt ferecate pe vecie. Nu ne vom umili n faa inamicului. Vom sta mndri i ne vom accepta soarta. i vom arta acestui necredincios puterea unui singur Dumnezeu adevrat. Trupul e trector, dar spiritul triete venic. Sergentul i pironi privirea n pmnt. Dup luarea deciziei, chiar i cei nspimntai de ea fuser redui la tcere de determinarea cavalerilor. Compania i petrecu restul nopii vorbind pe optite despre familii i rostind rugciuni. James simi o durere imens cnd i auzi pe oameni discutnd despre soiile i copiii lor. i ridic privirea spre cerul care se lumina treptat. mi pare ru. Mattius l atinse pe umr. Pentru ce i pare ru, frate? James i ddu seama c gndise cu voce tare. i puse mna peste cea a lui Mattius. Ai idee cum e s i urti propriul copil? Mi-am urt fiul pentru ce a pit fiica mea i m-am urt i pe mine pentru asta. Inima mea era sfiat ntre durere i dezamgire. A fost ca i cum a fi pierdut doi copii n aceeai zi. James strnse mna lui Mattius. Numai c n-a fost aa.

Nu neleg, James. Mi-ai spus c fiica ta s-a necat. Am fost att de egoist. Mi-am spus c am venit aici de dragul datoriei, c fac asta pentru el i c, n cele din urm, el mi va mulumi pen tru asta. Dar m amgeam singur, nu-i aa? Am venit aici tocmai ca s scap de datoria mea. N-ar fi trebuit s-l prsesc niciodat. n ochii lui James aprur lacrimi, pe care el le terse cu un gest violent. Doamne, Dumnezeule! Cine va avea grij de familia mea? Dndu-i seama c James avea nevoie de sprijin, nu de rspunsuri, Mattius i puse braul n jurul umerilor lui. Templul va avea grij de ei. i mbri prietenul. Nu-i fie team. James se sprijini de masivul cavaler i aipi. i vis tatl lundu-l de mn i ducndu-l spre lac ca s pescuiasc. Cnd se trezi, descoperi c avea obrajii umezi. Chiar nainte de ivirea zorilor, fratele Joseph, cel mai btrn dintre preoi, ncepu s se trasc n genunchi pe la fiecare dintre prizonieri, oprindu-se n dreptul fiecruia pentru cea din urm mprtanie. Cum nu avea mir la dispoziie, folosi ultimele picturi de ap din burduful de la centur ca s -i ude pe oameni pe frunte n vreme ce spunea rugciunile. Cnd primele raze de soare luminar vrfurile munilor din deprtare, Baybars se ivi n faa prizonierilor. Dup ce i comunic sultanului c aleseser moartea, James avu impresia c zrete n ochii lui surprinderea i, posibil, o urm de respect. Unul cte unul, cei optzeci i patru de cavaleri, sergeni i preoi fuser obligai s se ridice n picioare i condui n ir n afara taberei, cu mamelucii mpingndu-i de la spate cu vrful sbiilor pe cei mai leni. Cnd ajunser la limba de pmnt sterp care se deschidea deasupra vii, li se ordon s se aeze n genunchi. James ngenunche alturi de Mattius. i privi pe brbaii n mantii aurii care-l nconjurau pe Baybars. Nu-l ntlnise niciodat pe omul lui de legtur, dar, dup hainele soldailor, tia c singura persoan care ar fi putut s-l salveze nu se afla acolo. El, unul, nu dduse gre. Venise n ara Sfnt ca s ndeplineasc o misiune n care credea i o ndeplinise, ca rscumprare pentru viaa lui i a familiei sale. N-avea s vad niciodat rezultatele misiunii sale, dar, poate, ntr-o bun zi alii aveau s le vad. ntr-o bun zi, sngele vrsat pe acele pmnturi sterpe avea s se usuce. Acolo aveau s creasc flori, iar generaiile urmtoare aveau s-i aminteasc de toate astea. Lumea pe care el ncercase s o construiasc nu -i era menit lui. Aparinea viitorului. Aparinea fiului su. Cnd i ddu

seama de asta, l cuprinse o stare ciudat de calm. Un calm care fu tulburat de Mattius. Pe toi sfinii, iud ce eti! tun cavalerul, chinuindu-se s se ridice n picioare. James cut cu privirea motivul furiei camaradului su. Alturi de Baybars i urmrind cum mamelucii i scot sbiile se gsea Leo, soldatul sirian pe care templierii l trimiseser ca mesager. Leo se uit fix la Mattius n vreme ce trei mameluci l intuiau pe uria de sol. Nu v-am trdat. I-am transmis sultanului tot ce mi s-a spus. Nu tiam c el i va nclca promisiunea. i vrei s credem asta cnd tu stai liber alturi de clii notri? M-am convertit la islam, recunoscu Leo. Dar i vou vi s-a dat ansa de a tri. Voi ai ales moartea. Mattius url ca un urs ntr-o cuc, strivit ns sub greutatea soldailor care l ineau. Nu putu face altceva dect s vad cum Leo se nclin n faa lui Baybars, apoi pleac. Oprete-te, frate! rosti James, mai tulburat de frustrarea prietenului su dect de soldaii care se aliniau n spatele lor, cu sbiile n mini. Se aplec i prinse ncheietura minii lui Mattius. Te rog, Mattius! Nu poi muri cu atta furie n suflet. Trebuie s-i pregteti sufletul pentru cltorie. Pstreaz-i puterile! Furia lui Mattius se domoli treptat i trupul i se liniti. Soldaii i ddur drumul i se retraser, inndu-i sbiile ndreptate spre el. Mattius se ridic n genunchi i i nl minile prinse n lanuri ca s -i ndeprteze pmntul de pe obraz. James i pironi privirea n ochii lui Mattius cnd Baybars ddu ordinul de ncepere a execuiilor. Regret c n-am ajuns niciodat n Ierusalim, aa cum intenionam, frate. Mattius scoase un rset ca un ltrat. Ce nseamn Oraul Sfnt n comparaie cu Raiul? Dumnezeu fie cu tine, prietene! i cu tine! James se rsuci i privi drept nainte. Sbiile ncepur s cad. Sub el, apa Iordanului semna cu o panglic aurie pe fundul vii, iar munii dinspre sud erau roietici n lumina blnd a dimineii. Absorbi privelitea ca un om care soarbe ultima pictur de ap nainte de a traversa un deert. Zgomotele

seci scoase de metalul care separa carnea de carne acoperea icnetele clilor. Mirosul de snge i urin fcea aerul acru. James nchise ochii cnd mamelucii i retezar capul comandantului. Se gndi la Isabel i la cele trei fiice ale lui din Scoia, ncercnd s-i ntipreasc imaginea lor n minte ca s o ia cu el n marea cltorie. Dumnezeu s le apere. Ali doi cavaleri czur secerai, apoi Mattius. James se gndi la fiul lui din Paris, mbrcat n mantia alb. O pal de vnt mirosind a hibiscus i ridic prul de la ceaf, rcorindu-i pielea umed. Deschise ochii i zmbi. Sunt mndru de tine, William, murmur el, n vreme ce umbra sabiei cobora asupra lui.

21
apte Stele, Paris
20 octombrie 1266 Garin se uita cum degetele lungi ale femeii i desfceau legturile flanelei de corp. Flacra lumnrii arunca umbre pe corpul gol i zvelt al Adelei, fcndu-i pielea s luceasc. Garin continu s-o priveasc n vreme ce femeia i desfcu cmaa i minile ei reci ncepur s i se plimbe pe piept. Prin crpturile din duumea ptrundeau crmpeie de conversaii animate i de melodii cntate prost la scripc. Din camera alturat se auzir gemetele profunde, joase ale unui brbat, urmate de rsetele unei fe mei. Mirosul greu de tmie plutea prin ncpere, dar nici mcar acel miros dulceag nu putea masca miasmele de bere, sudoare i carne ars care invadaser ntreaga cldire. Adela se aplec n fa, cu micri lente, de arpe, ca s -i srute gtul. Prul ei negru i des i se revrs peste umeri. Limba ei urc, uoar ca o pan, spre urechea lui. De ce-i ii ochii deschii? opti ea cnd ajunse la ureche. Respiraia ei fierbinte l fcu pe Garin s se nfioare. Tnrul observase c ea vorbea ntotdeauna ncet cnd se afla n ncpere, poate pentru a masca tonul aproape masculin pe care el i-l auzise atunci cnd glsuia cu voce tare. Vznd c el nu rspunde, Adela se ddu napoi ncet i ncepu s -i studieze chipul impasibil. Eti un tip bizar. Nu te pltesc ca s vorbim, replic Garin, ntinznd mna i dndu-i la o parte prul de pe fa. Ochii ei l hipnotizau. Erau mari, luminoi i de o nuan gri -albstruie att de nchis nct preau aproape violei. Dar ce m plteti s fac? murmur Adela, lsndu-se asupra lui pn cnd i atinse pieptul cu snii. tii prea bine. Da, rspunse femeia, alunecnd n josul stomacului lui i trgnd de nurul izmenelor. tiu. Dup ce Adela se aplec n fa, mngindu-i abdomenul cu prul, Garin ncepu s priveasc pe deasupra ei ntr-un col al ncperii, cea mai mare dintre odile pe care le vzuse n cldire. Un paravan subire ascundea

parial o mas i un scaun de lemn biroul Adelei. Pe rafturile care se aliniau de-a lungul peretelui se puteau vedea diverse vase i urcioare alturi de carafe nalte din lut. tia, din prima lui vizit n acea camer, cu dou luni n urm, c n toate recipientele se gseau ierburi. Pe lng alte talente, Adela era i tmduitoare. Garin i nclet maxilarele cnd micri le ei se iuir. Se prinse bine de salteaua rupt, din care ieeau paie. n vrst de nousprezece ani i proprietar a acelei pensiuni cu o bun reputaie cndva din Cartierul Latin, Adela era prima femeie din viaa lui, Garin fiind surprins de ct de simplu devenea totul atunci cnd se gsea cu ea n pat. Era n Paris de trei luni i singurele lucruri pe care reuise s le obin fuseser o ntlnire scurt cu Inspectorul, n cursul creia se spusese c drumul spre poziia de comandant trecea prin ara Sfnt, i, dup aceea, nclcarea jurmntului de castitate. Crezuse c evadnd din Londra avea s nceap o via nou, departe de amintirea unchiului su, care l copleea pe malurile Tamisei, i de celelalte legturi care l ineau pe loc. Dup moartea lui Jacques, Garin fusese dat pe lng un cavaler vrstnic care prsea rareori preceptoriul. Se apucase intens de antrenamente, ctignd toate turnirurile de la Templul Nou. Dar asta nu fusese ndeajuns. Viaa pe care el o ura, cea pe care unchiul i mama lui doriser ca el s o triasc n locul tatlui i al frailor lui, i se insinuase n adncul fiinei, pn cnd ajunsese s-i dea seama c-i dorea de fapt aceleai lucruri. La nceput, izbucnirea Rzboiului Civil fusese pentru el o binecuvntare; Garin nu se ndoia c, n caz contrar, el ar fi fost obligat s ndeplineasc mult mai multe misiuni dect sarcinile simple, n cea mai mare parte de transmitere de mesaje, ncredinate de prinul Edward. Dar, chiar dac nsemnase o relativ libertate pentru Garin, perioada de prizonierat a motenitorului tronului l privase de recunotina material a prinului. Edward i promisese c-l va face lord. n ciuda faptului c se considera vinovat de moartea lui Jacques, Garin visase la statutul nobiliar. Se imaginase pe o proprietate vast, cu servitori i grajduri, o ntreag fortrea la dispoziia mamei lui. Dar prinul avea alte preocupri mai presante i Garin realizase c, dac voia asemenea lucruri, trebuie s gseasc o modalitate de a le dobndi singur. Transferul la Paris a fost sub ateptrile lui. Dup ce Inspectorul i spusese c trebuie s-i dovedeasc valoarea n btlie nainte de a fi posibil s fie numit comandant, Garin cochetase cteva sptmni cu ideea de a pleca n cruciad. Auzise poveti despre cavaleri care deveniser lorzi n Palestina, stpnind peste orae, sclavi i haremuri ntregi. ns Outremer

prea mult prea departe, iar el era prea nfricoat ca s plece singur ntr-acolo. Simind cum i se nteete fiorul plcerii datorit micrilor experte ale Adelei, Garin o prinse pe fat de ceaf. i nfipse mna n prul ei care mirosea a iasomie, o trase spre el i o srut cu asprime pe gur, gustndu-se pe sine pe buzele ei. Uneori i plcea s o necjeasc: s urmreasc modul n care ea i arcuia spatele ca s simt mai bine atingerea lui, cu gura ntredeschis i ochii nchii. i plcea s o fac s -i piard controlul n vreme ce el i-l pstra pe al lui, fcnd doar micri lente i deliberate. Nu i n noaptea aceasta. Garin se rostogoli deasupra ei, i trase picioarele peste oldurile lui i se mplnt cu duritate n ea. Adela se strmb din pricina forei cu care el o ptrunsese. n vreme ce se afunda n ea, n cutarea uitrii de sine, temerile i grijile l prsir. Lumea exterioar dispru pn ce totul se concentr ntr-un singur moment de orbire i abandon. Dup aceea, Garin se prbui peste ea, gfind, cu mintea golit de orice gnduri timp de cteva secunde, pn ce Adela i mpinse umerii i se trase de sub el. Se strmb de durere n vreme ce se ridica n capul oaselor. Garin i observ grimasa i o atinse pe umr. Te-am rnit? ntreb el, tiind c o fcuse, dar, acum c plcerea dispruse, regretnd i dorindu-i iertarea ei. Adela se uit la el. Puin. mi cer scuze. E-n regul. Nu, nu e, zise el, ncruntndu-se. Iart-m. N-am nimic, Garin. Am avut i momente mai rele, crede-m. Tnrul o prinse de ncheietur cnd ea vru s se dea jos din pat. Stai cu mine. Mai am i alte ntlniri n noaptea asta. El continu s o in de mn. Doar pentru puin timp. Adela ezit, apoi se ntinse la loc. Garin i puse capul pe pieptul ei, simind cum acesta se ridic i coboar n ritmul respiraiei. Micarea l linitea. Dincolo de acoperitorile ferestrei se fcea tot mai ntuneric. Garin trebuia s se ntoarc n curnd la preceptoriu. Adela i petrecu mna cu blndee peste umerii lui. i apropie faa de prul lui. Garin emana cldur i curenie.

Mi-a dori s n-o faci, murmur Garin. Ce anume? S te vezi i cu ali brbai. Adela nu-i rspunse. ***

Turnul Londrei

21 octombrie 1266 L-ai vzut o singur dat? Da, milord. n Carcassonne, cam cu opt luni n urm. Mulimea se strnsese acolo, ca pentru o ncoronare regal. Philippe, un tnr nobil din Provence, l urmrea pe prinul Edward cum mngie pieptul nspicat cu auriu al oimului de pe ncheietura lui. Edward sttea pe marginea mesei, nvluit n lumina soarelui care ptrundea printr-o ferestruic. Philippe edea pe un scaun jos i se simea inconfortabil de mrunt n prezena prinului nalt i ano. Ajuns la vrsta de douzeci i apte de ani, Edward i atinsese nlimea maxim, de altfel impresionant, iar osatura lui, dei zvelt, era superb modelat de muchii antrenai n anii de vntoare, instruire militar i, recent, de btlii. E o pasre frumoas, rosti nervos nobilul ca s rup tcerea care se lsase. Edward l privi. I-a aparinut unchiului meu, Simon de Montfort. Am luat-o dup ce el a fost omort la Evesham. Edward i ridic mna, protejat de o mnu de piele. oimul zgrie i ddu din aripi, trgnd de nurul de mtase prins de picior care -l inea prizonier. Pasrea ip, i scutur penele, apoi se liniti, ochii ei chihlimbarii rmnnd nemicai. E nc un pic speriat. Philippe strecur o privire ctre u. Omul care l chemase n acea ncpere sumbr i sordid din vrful Turnului sttea nc n picioare acolo. Pe chipul lui urt, cu urme de vrsat-de-vnt, nu se citea nicio emoie. Exist vreun motiv anume pentru care v intereseaz spectacolele lui Pierre de Pont-Eveque, milord? ntreb Philippe, ntorcndu-i privirea spre prin. Te-am auzit vorbind despre asta alaltieri-sear, n timp ce luam masa cu tata. M intereseaz subiectul. Philippe ddu din cap, relaxndu-se uor.

Se pare c faima trubadurului este n cretere. Mai multe persoane m-au ntrebat despre el i munca lui de cnd sunt aici, dar m tem c nu pot fi de mare folos. Le-am spus c trebuie s vad reprezentaia cu ochii lor, dei nu e pe gustul oricui. Speram s-l ntlnesc din nou n vreme ce se pregtete pentru regele Ludovic i Curtea regal din Paris, dar, din nefericire, m tem c vizita mea prelungit de aici m va mpiedica s-o fac. Povestete-mi despre aceast carte, insist Edward. Ai spus c se cheam Cartea Graalului? Da, rspunse Philippe. Citete din ea n timpul spectacolului. De acolo provine partea cea mai ireverenioas a textului romanei sale. Tnrul nobil ridic din umeri. Dar eu nu vd niciun ru aici. Sunt sigur c nu spune ceea ce spune la modul serios. i templierii sunt menionai n aceast carte? Nu direct. Dar oricine i d seama la cine se refer cnd vorbete despre oameni cu mantii albe cu cruci roii brodate n dreptul inimii. Unii cred c el nsui a fost odinioar templier. Dei a fost dat afar din ordin, a apucat s cunoasc secretul iniierilor lor. Philippe chicoti. Nu c i -ar psa cuiva de felul n care i portretizeaz pe cavaleri. Muli socotesc c templierilor ar fi trebuit s li se dea de mult vreme o lecie de umilin. Sunt att de mndri i se cred cei mai buni, i totui am auzit cteva persoane, dup ce buser prea mult vin, spunnd c sunt bei ca nite templieri. i jurmintele lor de castitate? Circul zvonul c i ei c urvesc la fel de mult i de des ca i noi, ceilali. i spun cavalerii sraci ai lui Hristos, dar toat lumea tie c n tainiele de sub bisericile lor se afl bogii fabuloase. Edward se ncrunt auzind ultimul comentariu i Philippe tcu, simindu-se tot mai inconfortabil. Cnd ajunsese n Londra, Philippe l gsise pe regele Henric mult mai btrn i mai slbit dect la precedenta lui vizit. Boala i greutile ndurate n perioada lungii sale ntemniri din timpul rebeliunii lui Simon de Montfort i al asediului asupra Kenilworthului, recent ncheiat, l doborser. Capetele rebelilor decorau acum podul Londrei. Philippe auzise optindu-se la palat c Edward, i nu Henric, conducea efectiv ara pe care avusese norocul s o elibereze din minile insurgenilor. Acum, c se gsea n apropierea prinului, Philippe i ddea seama de ce circulau asemenea zvonuri. tii cnd trubadurul va da spectacolul la Curtea regelui Ludovic? ntreb Edward. n mai puin de dou sptmni. Intenionai s participai, milord?

Edward arunc o privire nspre Rook, care continua s stea la u. Schi un zmbet. Un prieten al meu va fi acolo. Se uit iari la nobil. Poi pleca, Philippe. i mulumesc pentru timpul acordat. Francezul se ridic n grab i fcu o plecciune. Plcerea a fost de partea mea, milord. Se nclin din nou, dup care porni n grab spre ieire. Credei c e vorba de ceea ce cutm noi? ntreb Rook dup ce ua se nchise. Cartea asta? E acelai nume i, dup cum a spus i el, exist referiri evidente la templieri. Sunt prea multe coincidene ca s fie trecute cu vederea. Edward se ddu jos de pe mas i se duse la fereastr. nchise ochii, simindu-i faa scldat de lumina soarelui. Prul lui, blond cnd era mai tnr, se nchisese treptat la culoare n ultimii ani. n unele locuri, avea uvie negre. Cu ase ani n urm, cnd aflase, mai nti de la Rook, apoi de la Garin, putiul temtor i ngrozit, despre un grup secret din interiorul Templului, Edward i ordonase imediat omului su de ncredere s afle adevrul. Din ce i spusese Jacques de Lyon nepotului su, grupului, Anima Templi, i se furase o carte, o carte n care se detaliau planuri secrete ce se puteau dovedi fatale pentru Frie i pentru Templu dac erau dezvluite. Rook nu reuise s descopere nimic despre originea crii sau locul n care se afla ea acum, dar aflase c exista un om pe nume Everard, care era, conform lui Garin, eful grupului. Omul se afla n Templul din Paris. Prinul descoperise c i strunchiul lui, Richard Inim-de-Leu, fusese implicat, citind o referire obscur dintr-un document scris de rege, gsit n timp ce Edward cerceta arhivele din Westminster. Sufletul Templului, scria acolo, continund: pe care am jurat s-l pzesc cu preul vieii mele. Edward intenionase s recruteze i alte persoane care s-l ajute pe Rook s afle amnunte legate de Anima Templi i de activitile sale, dar Rzboiul Civil i faptul c fusese ntemniat i zdrniciser planurile. Cnd vrei s plec la Paris? Edward se ntoarse. n urmtoarele zile. Remarc expresia de ndoial de pe chipul lui Rook. Ce e? Cu tot respectul, cred c ne punem prea mari sperane ntr-o biat crulie care poate s aib de-a face sau nu cu un grup care ar putea s existe sau nu, conform spuselor unui ticlos cu nasul pe sus.

Ni s-au confirmat prea multe din cele spuse de Garin ca s considerm c totul e o minciun. Rook vru s spun ceva, dar Edward l opri ridicnd mna. Ce-ai vrea s fac? S ordon un raid n preceptoriul din Paris ca s-mi recuperez bijuteriile? Mercenarii pe care i-am trimis n-au reuit s le ia cnd erau mprtiate pe un amrt de doc, darmite s le ia dintr-o taini de fier ngropat la zece metri sub pmnt. Edward vorbea cu calm, dar ochii lui cenuii scnteiau de mnie. Tata devine tot mai nevolnic. Nu va mai trece mult i voi fi ncoronat. Acum trebuie s-mi exercit autoritatea asupra celor care vor cuta s-o diminueze cnd voi ajunge rege. Nu-l puteam lsa pe unchiul meu, un om pe care l-am iubit i l-am admirat att de muli ani, s-mi ia aceast putere. nainte de a o putea face, l-am omort, i-am separat membrele i capul de trunchi i i-am aruncat trupul nsngerat la cini pe cmpul de btlie de la Evesham. Ce te face s crezi c-i voi lsa pe templieri s m controleze? Vreau s-mi recapt bijuteriile, Rook, iar dac singura cale de a le obine este de a fura de la ei ceva de valoare ca s fac un schimb, atunci asta voi face. Rook ddu din cap. Cum vrei s procedez? Cred c e timpul s-i faci o vizit tnrului nostru prieten. Garin? ntreb Rook ursuz. Din vara asta se afl la Paris. Atunci te va putea ajuta n aceast misiune. Vei avea nevoie de el, Rook. n plus, am lsat psric aia s zburde liber prea mult timp. Edward mngie pieptul oimului. Nu trebuie s uite cine e stpnul. ***

Templul din Paris

21 octombrie 1266 Iar i ncordezi ncheietura. Simon se ncrunt i slbi strnsoarea pe mnerul armei. Roti sabia, ncercnd s o mite fluid, aa cum i artase Will. Arma i zbur din mn i Will abia reui s se fereasc din calea sabiei care se ndrepta spre el. Maic Precist! Simon i prinse capul n mini. Will! mi pare ru! Nicio problem, rspunse acesta, ndreptndu-se de spate i uitndu-se la sabia lui scurt, al crei vrf se nfipsese ntr-un balot de paie. Expir cu putere i se duse s-i recupereze arma. E inutil, nu m descurc. Ai doar nevoie de mai mult exerciiu. Simon reui s-i ascund ndoiala. Will i ddu sabia.

Domnule! strig un biat de la grajduri, iindu-se timid de dup o box. Nu gsesc peria de eslat. n magazie, zise Simon. Raftul doi, unde ai lsat-o ultima dat. Mulumesc, domnule, rosti biatul, plecndu-i capul i roind. Domnule? zise Will n direcia lui Simon, zmbind. Pari s te adaptezi bine noului tu rol. Da, rspunse Simon, cuprinznd cu un gest larg ntreg grajdul. Sunt stpnul tuturor balegilor de cal. Art nspre baloii de paie stivuii ntr -un col. Ce-ar fi s ne odihnim puin? i studie ostentativ ncheietura. Cred c mi-am rupt ceva. Will rse. Nu-i place chestia asta, nu? Simon se trnti greoi pe unul din baloi, cu sabia lui Will n poal. Pur i simplu nu m vd n stare s devin un partener ct de ct decent pentru tine. Will se aez lng Simon. Nu-l pot ruga pe Robert sau pe Hugues s se antreneze cu mine. Acum ei sunt cavaleri, nu au timp i Everard nu m las s particip la edinele de instrucie. Nu c mi-a dori asta, adug el iritat. Iar sergenii din grup sunt cu toii mai mici dect mine. Sunt destul de btrn ca s le fiu instructor! Will i fcu palmele cu i sufl n ele. l usturau din pricina vntului rece care ncepuse s bat n ultimele zile. De cteva luni, toat lumea din preceptoriu fusese ocupat cu recolta i pregtirile de iarn. Hambarele i coteele fuseser curate pentru porumbei, gini i capre, adposturi pentru zilele geroase. Fructele fuseser culese, apoi depozitate pentru a fi transformate n vin i dulceuri. Lazurile fuseser golite de peti, care apoi fuseser uscai i srai, iar mierea colectat din stupi. Dup umplerea magaziilor i hambarelor, pentru scurt timp toi pruser extrem de mulumii la trecerea de la toamn la iarn. Will fusese ocupat cu cele cteva tratate pe care Everard le achiziionase pentru preceptoriu. n plus, preotul l pusese s lege din nou mai multe cri. Pentru a-i ndeplini sarcinile, Will i alesese livada ca birou de lucru. Acolo, innd crile ntr-un echilibru precar pe genunchi, se apucase s coas cu grij pielea copertelor de-a lungul cotoarelor. Simon venise adesea s-i in companie i, uneori, i fcuse apariia i Robert, care i mai rupea cteva clipe printre rugciuni i ntlniri ca s stea de vorb cu Will. tiind c Will era frustrat pentru c era mpiedicat s devin cavaler, Robert l fcea s rd povestindu-i despre ntrunirea capitulului la care participase i unde

fratele cutare argumentase timp de trei ore n privina aei pe care trebuia s o foloseasc un croitor ca s le crpeasc lor, cavalerilor, gurile din izmene. Will vorbise foarte puin cu Garin. ntre ei se instalase un soi de stnjeneal, care l deranja pe Will, astfel nct prefera s -l evite pe cavaler. Nici nu era greu: Garin prsea foarte des preceptoriul. Nu te mai necji n privina instruirii tale, i spuse Simon. O s m perfecionez suficient de mult, chiar dac asta m va ucide. Se scrpin n cap. Sau te va ucide pe tine. i ntoarser amndoi privirea ctre o siluet care se furiase n grajd. Will se ridic, ocat, cnd o vzu pe Elwen zmbindu-i. Fata avea o pelerin neagr, prins cu un ac rou n form de trandafir. Prul i atrna liber n jurul umerilor. Ce caui aici? Elwen se ncrunt auzind tonul aspru al lui Will. Am vrut s te vd. Simon i privi pe amndoi, nedumerit. Will o lu pe Elwen de bra i o trase de lng intrare, pentru ca fata s nu poat fi vzut din curte. Cum ai ajuns aici? Elwen zmbi iari. Prin intrarea servitorilor. Nu-i face griji, adug ea, zrindu-i expresia. Nu m-a vzut nimeni. i trase gluga pe cap, ascunzndu-i prul i cea mai mare parte a feei. L-am ntrebat pe un sergent unde te-a putea gsi, zise ea pe un ton ngroat, masculin. Izbucni n rs, i ddu gluga jos i privi n jurul ei, prin grajd, i ncrei nasul. Cum suportai mirosul de aici? Aa miros toi caii, rspunse Simon, ridicndu-se de pe grmada de paie. Avea o voce ncordat i stnjenit. Elwen i zmbi. Tu eti Simon, nu-i aa? Te-am vzut odat n Londra, cnd stteam la Templul Nou. Mi-a spus Will c ai venit i tu aici. Da? fcu Simon, aruncndu-i o privire prietenului su. Eu sunt Elwen. Simon se uit la ea. Bnuiam eu c s-ar putea s fii. Elwen i ddu seama c felul n care o privea Simon stnjenea. Simea c el o msura din cap pn n picioare i c ea nu trecuse testul.

Nu te bucuri c m vezi? l ntreb ea pe Will, ca s sparg tcerea i s-i distrag atenia grjdarului. n vreme ce Elwen l privea lung, Will simi cum se ncordeaz muchii stomacului. Nu pricepea de ce ea trebuia s fac att de puin pentru ca el s se topeasc. Bineneles c m bucur, murmur el. Dar, dac te vede cineva, eu voi fi cel care va fi nvinovit pentru asta, nu tu. Se uit la Simon, care lu o mtur i ncepu s curee o box. Nu poi veni aici aa. E prea riscant. Elwen oft. N-a fi venit dac tu nu m-ai fi evitat. mi rspunzi rar la mesaje i m vizitezi la fel de rar la palat. Expresia ei deveni solemn. Credeam c suntem prieteni, nu-i aa, Will? Suntem. Will se sprijini de o banc i i ncruci braele la piept. Elwen se ncrunt din pricina atitudinii lui nepstoare. i, oricum, chiar dac m-a vzut cineva, voi spune c am venit aici la mormntul unchiului meu. n grajd? Elwen i ddu ochii peste cap. A susine c te-am rugat s-mi spui cum se ajunge la cimitir. Nu-l mai pot pcli pe Everard, Elwen. i tu tii asta. Nu pot, nu c nu vreau s te vd. Nu acum. Am nevoie de timp. Timp? Ai avut ani de zile la dispoziie. Mi-ai zis c vrei s discui cu Inspectorul despre iniierea ta. Sau cel puin asta mi-ai spus la ultima noastr ntlnire. Will, nu suport s vd c cedezi att de uor. Elwen i arunc prul pe spate cu un gest de iritare. Nu crezi c a face ceva e mai bine dect s nu faci nimic? Will tras un cerc n praful de pe jos cu piciorul. Nu m-a primit, rosti el sec. Era o minciun. Dup cearta cu Everard, cnd i dduse preotului un ultimatum, Will nu se dusese la Inspector. Tatl lui l credea cavaler. Ce ar fi zis dac ar fi aprut acolo ca sergent, obligat s recunoasc faptul c-l minise? L-ar mai fi primit atunci tatl lui cu braele deschise i l-ar mai fi iertat? Ascult, zise Elwen, apropiindu-se de el. Am economisit cea mai mare parte din banii pe care i-am ctigat n serviciul reginei. i eu vreau s ajung n ara Sfnt. Am vrut asta dintotdeauna. Peste un an i ceva voi avea

destui bani ca s pltesc drumul pentru amndoi. Putem pleca mpreun dac Everard va refuza s te propun pentru iniiere. Simon continuase s mture boxa, dar acum se opri i-i privi pe cei doi. Will se uit la Elwen. Era o propunere tentant, dar deopotriv iritant. Nu voia s ajung n ara Sfnt ca un ran pe un vas cu pelerini. Voia s ajung acolo ca un cavaler al Templului i singurul loc pe care l interesa s -l vad era locul unde era ncartiruit tatl lui. Mulumesc, rosti el, dar trebuie s fac asta singur. Trebuie doar s descopr o cale de a-l convinge pe Everard s m propun pentru iniiere. nc n-am reuit s o gsesc. Se for s zmbeasc. Dar o voi gsi. ***

Templul din Paris

24 octombrie 1266 Nu prea mai avem timp. tiu, frate. Am dat gre. Iart-m. Nu te nvinovesc, Hasan, zise Everard, ntrerupndu-i plimbarea agitat prin ncpere. Nu a fost o sarcin uoar. Am ndeplinit sarcini mai grele dect asta. i nu n trei luni. Hasan i petrecu o mn prin prul lui negru. Trubadurul i-a dat numele real n unele din hanurile n care a stat, dar n altele trebuie s fi folosit un nume fals. Cred c a mers mai degrab prin pduri dect pe drumuri. Nu pricep. M ndoiesc c a mirosit c sunt pe urmele lui. Am fost foarte atent. Sunt convins de asta. L-a mai fi cutat, dar mi-a fost team s nu ajung el primul aici dac eu mai ntrziam mult. Ai fcut bine c te-ai ntors. Poate c nu ai dat peste el dintr-un simplu ghinion, dar cu siguran c Pierre de Pont-Eveque are motive s fie prudent. Everard se aez alturi de Hasan pe scaunul de la fereastr. Printele Gilles a trecut pe aici alaltieri, ca s se asigure c totul e pregtit. Nicolas de Navarra va conduce grupul care merge la palat. Intenioneaz s -l aresteze pe trubadur chiar nainte de reprezentaie, ca s fie siguri c are Cartea Graalului la el. Trebuie s punem mna pe ea nainte de asta, altfel o vom pierde pentru totdeauna. Everard cltin din cap. L-am ntrebat pe Inspector dac mi se va permite s o studiez, dar att cartea, ct i trubadurul se afl sub jurisdicia dominicanilor. Cavalerii notri nu trebuie dect s-l mpiedice pe rege s se amestece.

A putea sta de paz la poarta de sud, ca s-l nha pe Pont-Eveque cnd intr n ora. Trubadurul poate ajunge oricnd pe parcursul urmtoarelor cinci zile, iar un om cu nfiarea ta care i face de lucru pe lng poart va trezi bnuielile grzilor. n plus, poarta se nchide dup lsarea ntunericului. Trubadurului i se va permite accesul doar ziua, iar atunci strzile vor fi prea aglomerate pentru o ambuscad. Nu. Trebuie s rezolvm problema asta repede i cu discreie. Sau poate s ncerc s m ntlnesc cu el n palat? Regele nu i-a iubit niciodat pe strini, Hasan. Everard fcu o pauz. Dar poate c eu voi fi mai bine primit. Am anumite lucruri pe care Ludovic abia ateapt s pun mna pentru colecia lui. A putea intra n palat sub pretextul c i ofer regelui un manuscris pe care ncerc s-l vnd. Ct sunt acolo, a putea Nu. Everard se ncrunt. Nu? Nu te voi lsa s-i asumi asemenea riscuri cnd motivul grijilor noastre l reprezint eecurile mele. Everard deschise gura ca s protesteze, dar Hasan i-o retez scurt: Cum vei lua cartea de la trubadur? Furnd-o? Un preot templier cunoscut care se furieaz pe coridoarele palatului nu poate trece neobservat. Prin for? Nu ai mai mnuit o sabie de peste douzeci de ani. Trupul sta mai are for n el, ripost Everard, chiar dac i se pare fragil, tnrul meu soldat horezmian. Hasan rmase tcut cteva clipe. Am renunat la acest titlu cnd te-am cunoscut, Everard. Eu nu sunt soldat. Nu, replic Everard cu asprime. Eti cinele meu de vntoare, iar cinii ar trebui s-i asculte stpnii, nu s acioneze din proprie iniiativ. Hasan i mut privirea n alt parte. Ochii lui scnteiau. Everard se ridic i se duse la masa pe care se gsea un urcior cu vin. i turn butur ntr-un pocal. Viaa mea, viaa ta, niciuna nu conteaz. ntr-o bun zi vom muri amndoi. ns cauza noastr, Hasan, trebuie s supravieuiasc. Everard se nfior cnd n ncpere ptrunse o pal de vnt rece, mprtiind scntei din tora care ardea cu flacr mic. Trebuie s facem tot ce ne st n putin ca s ne asigurm de asta.

Ce zici de sergentul nostru? ntreb Hasan cu voce joas. Poate c, dac l trimitem pe Campbell la palat cu o sarcin oarecare, biatul va reui s N-am discutat cu Campbell despre asta, l ntrerupse Everard, punnd pocalul pe mas. Dar ai fost de acord, frate. Nu, l corect Everard. Am fost de acord s m mai gndesc. M -am gndit i nu cred c este pregtit nc. M rog, murmur Hasan. Am nevoie de nite vin proaspt. i-l aduc eu. Nu, refuz Everard, ndreptndu-se spre u. Am nevoie i de nite aer proaspt. Rmas singur, Hasan se duse fr grab la dulap i mngie lemnul, pipind nodurile din textur. ncperea prea mai ntunecat acum, dup plecarea lui Everard. Hasan se simea ca un ho. Camera i tot ce se gsea acolo reprezentau o parte din btrnul preot: fiecare pergament era acoperit cu scrisul lui delicat; fiecare pies de mobilier avea amprentele lui pe ea; fiecare centimetru al podelei purta urmele pailor lui. Hasan nu avusese niciodat o cas. Cu un an nainte de naterea lui, armatele lui Ginghis Han cuceriser Horezmul, inutul natal al familiei sale i cel mai puternic stat musulman din Orient. Horezmul fusese nghiit de Imperiul Mongol, iar supravieuitorii se rspndiser care ncotro. Copil fiind, Hasan dusese o existen nomad alturi de ceea ce mai rmsese din armata horezmian. n pustietatea din nordul Siriei, tatl lui, un comandant militar, l crescuse ca rzboinic i aa i fcuser o via a lor, trind din roadele pmntului, angajndu-se ca mercenari i visnd s se rzbune. Dar Hasan nu suferise niciodat pentru pierderea unei patrii pe care nu o cunoscuse i realizase c nu era fcut s fie soldat. Cu douzeci i doi de ani n urm, Ayyub, sultanul Egiptului, ceruse ajutorul horezmienilor pentru alungarea francilor din Palestina. n vrst de nousprezece ani, Hasan se alturase unui efectiv de zece mii de oameni care urma s asedieze Ierusalimul. Pe drum, tatl lui i rzboinicii care -l nconjurau nutreau ambiii mari. Dorina lor de rzbunare depise orice limite i aa ajunseser s cread c plata pentru ajutorul lor avea s fie suficient de mare ca s susin o nou campanie militar, dac nu mpotriva mongolilor, atunci chiar mpotriva Egiptului. Armata horezmian trecuse prin Ierusalim ca o furtun neagr, lsnd n urm grmezi de cadavre. Mii de cretini fugiser din ora ndreptndu-se spre malul mrii, dar tatl lui

Hasan ordonase ca drapelele cavalerilor franci s fie ridicate pe fortificaiile oraului, astfel nct muli fugari se ntorseser, creznd c erau salvai. Hasan i ateptase s vin napoi, ca nite turme de oi mnate spre abator. Cretinii fuseser mcelrii cu toii, pn la ultimul brbat, femeie i copil. Ca s-i srbtoreasc victoria i eliberarea oraului din minile cretinilor, horezmienii jefuiser biserica Sfntului Mormnt i i masacraser pe preoii care se baricadaser nuntru, cu excepia unuia singur, care se ascunsese sub mormanul de cadavre dup ce ucisese doi rzboinici. n acea zi, Hasan comisese fapte pentru care credea c nu va fi niciodat iertat, dei de atunci implorase zilnic iertarea lui Allah n rugciunile lui. Prsind oraul n flcri, rzboinicii triumftori porniser spre Herbiya. Acolo urmau s se ntlneasc negreit cu comandantul mamelucilor, Baybars, i cu restul armatei sale pentru a distruge forele francilor care porniser mpotriva lor. Ascunzndu-se n spatele meterezelor, Hasan i urmrise cum pleac, fiind condui de tatl lui, urlnd victorioi. n acea sear, hoinrind fr int prin oraul distrus, Hasan l gsise pe Everard. n preot, dezertorul i descoperise scopul vieii. Cnd Everard se ntorsese n Occident, Hasan l nsoise. Preotul l convinsese c putea face ceva cu viaa lui, ceva care avea s schimbe totul. Ajuns pe pmnturile cretintii, Hasan trise ntre dou drumuri, adunnd informaii, documente i secrete. Se aflase ntr-o continu micare, inndu-se departe de oameni, dormind prin grajduri sau chiar sub cerul liber. Hasan credea cu toat fiina n visul Anima Templi, dar n ultima vreme ncepuse s-i imagineze cum ar fi fost s aib un loc al lui, doar o camer, plin cu amintirile i tcerea lui. Pe vremuri, n Siria, existase i o femeie n viaa lui. Uneori, Hasan se ntreba la ce fel de via renunase. Cum artau copiii lui. n acea clip, se deschise ua i Everard intr aducnd un urcior. Nenorociii de servitori au ncercat s-mi dea o poirc n loc de vin de Gasconia. Hasan observ c preotul se mai luminase la fa i era mai agil n micri. Ce s-a ntmplat? Everard se ntoarse spre el, zmbind. Mi-a venit o idee.

22
Palatul regal, Paris
27 octombrie 1266 Elwen travers ncperea i se aez pe marginea patului pe care l mprea cu o alt doamn de onoare. Privi ncperea pustie, apoi bg mna n buzunarul din fa al orului i scoase de acolo ceea ce gsise. innd-o ntre degetul mare i arttor, fata studie suprafaa cremoas i translucid a perlei n fasciculul de lumin care intra pe fereastr. Gsise perla n acea diminea n vreme ce se ngrijea de regin. Perla nimerise ntr-o crptur din podeaua dormitorului regal, dup ce czuse de pe una dintre rochiile stpnei lui Elwen. n vreme ce suverana sttea n faa oglinzii ei de argint, examinnd uviele i mpletiturile sofistica te pe care Elwen i le fcuse n pr, fata reuise cu uurin s ia, neobservat, preioasa bobi. Nu considera furt ceea ce fcuse. tia c pe rochia de pe care czuse perla mai erau cel puin o sut altele, ochi minusculi care se iveau de sub cutele de material. Nimeni nu avea s observe c una dintre ele lipsea. Elwen ntinse mna sub pat i scoase de acolo o cutie lung de lemn, vopsit n negru i decorat cu flori de argint. Vzuse cutia n bazar cu un an n urm i fcuse economii dou luni de zile ca s-o cumpere, trecnd de cte ori putea pe la negustor ca s se asigure c nu fusese vndut. Era singurul lux pe care i-l permisese, restul banilor ctigai intrnd n economiile care ntr-o bun zi aveau s-o duc n ara Sfnt. Dorina de a ajunge acolo, o dorin care i se insinuase n suflet nc de cnd era mic, n -o prsise niciodat. Era vrjit de ceea ce istoriseau despre acele inuturi nobilii venii n vizit, de povetile pe care le auzea ocazional n vreme ce cosea una dintre rochiile reginei sau bga pene proaspete de gsc n pernele de mtase din sala cea mare. Nimeni altcineva nu prea s-i neleag dorina, indiferent dac era vorba de doamne de onoare sau slujnice. O ntrebaser: dac nu n pelerinaj, atunci pentru ce s te duci aco lo? Elwen nu le putea explica prin cuvinte. Simea ceva ca o atracie, ca i cum cineva ar fi leat -o cu o sfoar i o trgea inexorabil nspre Orient. ntotdeauna atracia se intensifica n aceast perioad a anului, cnd ceaa i frigul nvluiau palatul regal ca un giulgiu, intuind-o n interior. Se ls pe vine n faa cutiei i scoase lanul pe care l purta n jurul gtului i de care atrna o chei. Mecanismul de nchidere fu acionat cu un

clinchet, dup care Elwen slt capacul. Interiorul cutiei era mprit n iruri de compartimente mici. Negustorul i spusese c era o cutie pentru mirodenii, dar Elwen nu o folosea pentru aa ceva. n fiecare despritur se gsea o micu comoar: o panglic roie de la o doamn de onoare care plecase dup ce se cstorise; o pan alb ca neaua de porumbel din grdinile palatului; o moned de aur gsit pe malul fluviului, unde zcea pe jumtate ngropat n noroi. n interiorul alteia se afla o band din in albastru mpturit n care proteja o floare uscat de iasomie. Delicat i fragil; un dar de la Will. Elwen nu lua niciodat un obiect care avea vreo valoare pentru altcineva sau a crui lips putea s fie observat. Perla era o excepie, dar gsirea ei era prea important pentru ca fata s renune la ea. n copilrie, n Powys, avusese o colecie similar, dei comorile ei de atunci erau mult mai legate de pmnt. n jurul fiecrui obiect esuse cte o istorie proprie: o piatr cu vinioare albastre era un dar primit de un cavaler de la fiica sultanului; un b noduros era o rmi a unui vas care se zdrobise de coastele Arabiei. Toate acestea fuseser talismanele care o protejau mpotriva nopilor lungi, cnd Elwen nu auzea dect ce bolborosea maic-sa n somn i urletele vntului, care se npustea cu putere n vale, lovind n pereii cocioabei lor. De cnd plecase din Powys, viaa lui Elwen se schimbase, dar nevoia ei de a aduna asemenea comori nu dispruse. Elwen puse perla lng moneda de aur, apoi nchise capacul. Dup ce ncuie cutia, o mpinse la loc sub pat. Tocmai i punea napoi la gt lanul cu cheia cnd se deschise ua i doamna de onoare cu care mprea camera nvli nuntru. Aici erai! Te-am cutat peste tot. Tnra avea obrajii mbujorai, ca i cum ar fi alergat pn atunci. Ce s-a ntmplat, Maria? ntreb Elwen, strecurnd lanul sub rochie. Cineva te ateapt la intrarea servitorilor. Maria, o tnr scund, cu pr blond, de circa aisprezece ani, zmbi n vreme ce nchidea ua. Biatul care a adus mesajele mi-a zis c a venit tocmai de la Templu. De la Templu? Elwen i desfcu orul. Eti sigur? Da. Maria chicoti vznd zmbetul discret de pe chipul lui Elwen. i lu orul i l ntinse cu grij pe pat. Cnd o s-mi spui i mie cine e? Brbatul sta cu care te vezi. Elwen i netezi rochia de culoarea fildeului. Nu nc.

Dar suntem ca dou surori! Nu-mi poi ascunde astfel de lucruri. Maria prinse minile lui Elwen. Vrei s te mrii? Dac da, trebuie s o faci nainte ca el s fie fcut cavaler, nu-i aa? Altfel va depune jurmntul. Nu-i spun, rmase Elwen pe poziie. Maria ddu drumul minilor ei i mim suprarea. Nici eu nu-i mprtesc secretul meu. Elwen zmbi, dar rmase tcut. Maria oft i se aez pe pat. Ei bine, i spun, dei nu merii s tii. Ochii ei sclipeau de emoie. A venit trubadurul. L-ai vzut? Elwen era intrigat. Alturi de o bun parte a Casei Regale i de muli locuitori ai oraului ateptase i ea cu o imens curiozitate sosirea faimosului Pierre de Pont-Eveque. Da, rspunse Maria, plin de importan. i nu arat deloc ca dracu, aa cum spun muli. L-am gsit chiar foarte drgu. Tu crezi despre cei mai muli brbai c sunt drgui. Da, recunoscu Maria cu candoare, dar, dei ochii mei apreciaz diversitatea, inima mea dorete un singur brbat. Elwen zmbi din nou, tiind c fata se referea la Ramon, un ajutor de buctar cu ochi negri ca tciunele, din Galicia, pe care Maria l ndrgea foarte mult, dar care nu tia nimic despre asta. Abia atept spectacolul, zise Maria, lsndu-se pe spate, pe pat. Avem noroc. Elwen ncuviin. Regina ngduise ca patru dintre doamnele ei de onoare, printre care Elwen i Maria, s asiste la reprezentaia care avea s aib loc peste cinci zile. Aveau s priveasc i s asculte din spate le unei draperii mari care masca intrarea servitorilor din partea lateral a slii mari. Elwen i aez mai bine boneta. Cum art? Drgu ca o porumbi. Elwen strmb din nas. O porumbi? Iart-m, rosti Maria, dndu-i ochii peste cap. Am uitat c urti tot ce e drgu i dulce. Nu ursc lucrurile dulci, o corect Elwen. Doar c a prefera s fiu comparat cu o Ridic din umeri. Un corb sau o bufni, ceva mai Brbtesc, zise Maria, cltinnd din cap.

Elwen i arunc o privire plin de repro. Plin de curaj. Te tachinam, zise Maria, chicotind. Se sprijini pe coate. Ari ca una dintre femeile alea din poeziile romantice pe care le citeti. Frumoas i curajoas i fr s semeni deloc cu o porumbi. Elwen zmbi i porni spre u. Ne vedem mai trziu. D-i drguului tu un srut de la mine, rosti Maria n urma ei. Ocolind un ajutor de buctar cu un co de legume i dou grzi ale palatului cu livrele stacojii, Elwen trecu prin poarta servitorilor i iei pe aleea pavat care nconjura zidul palatului. Intr-o parte se ajungea n centrul oraului, n cealalt, pe malul fluviului. ntrebndu-se de ce venise Will s o vad fr s-o anune n prealabil, dar spernd c n sfrit bunul lui sim triumfase i acum tnrul era gata s recunoasc sentimentele pe care le nutrea fa de ea, Elwen merse de-a lungul pasajului, apoi trecu pe sub o arcad din zid, nspre ap. Fluviul era flancat de un ir de stejari. Smulse de vnt de pe ramuri, frunzele acoperiser malul noroios ca un covor fonitor ruginiu-auriu. Elwen se opri. Se vedea doar un btrn mbrcat n negru, stnd sub un stejar i privind spre cealalt parte a Senei. ncrucindu-i braele la piept, Elwen privi n jur. Nici urm de Will. Elwen! Fata se ntoarse la auzul vocii subiri i l vzu pe btrn venind spre ea. Inima i sttu o secund n loc cnd l recunoscu. Era maestrul lui Will, Everard de Troyes. ***

apte Stele, Paris

27 octombrie 1266 Adela deschise tratatul su de ierburi i ntoarse cu atenie pergamentele ferfeniite. Gsi pagina pe care o cuta i i plimb degetul pe lista de ingrediente. n micul cmin ardea un foc mocnit, dar ceva blocase coul i aproape tot fumul se ntorcea n camer sub forma unei neguri cenuii, usturtoare. Printr-o sprtur din crpa care acoperea fereastra ptrundea o dr murdar de lumin. Dinspre strada de dedesubt se auzeau zgomote de crue i cai, oameni care se strigau unul pe altul, un cine care ltra, un bebelu care plngea. Adela nu-i ridic privirea de pe pagin atunci cnd Garin veni n spatele ei.

ntoarce-te n pat, murmur el, apsndu-i trupul de trupul ei i mngindu-i snii i pntecele. Adela l prinse de mini. Trebuie s termin aceste poiuni pn mine, altfel nu am ce vinde la pia. Garin privi peste umrul ei. Pe una din pagini scria cum s scapi de dinii cariai innd o broasc pe ei i cum s faci un bebelu care refuz sfrcul s sug prin ungerea cu miere a snilor mamei. De ce faci asta? ntreb el iritat. Ce anume? replic ea, absent, cu privirea ndreptat spre rafturile cu ierburi. Pregteti poiunile astea. ncepu s-i plimbe buzele pe gtul ei. Nu te pltesc destul? De fapt, nu, rspunse ea, strecurndu-se pe lng el i ducndu-se la rafturi, de unde lu dou recipiente din lut. Prinse privirea chior pe care i-o aruncase Garin. Ce ctigm eu i fetele mele abia ne ajut s trim. Uit-te la locul sta. Vezi n ce stare e. Dac nu voi repara ct de curnd cldirea, nu voi mai avea unde s lucrez sau unde s stau. Cnd am d eschis aceast cas pentru prima dat, era cea mai popular din Cartier. Acum sunt alte case, mai noi, care mi-au copiat obiceiurile. Adela puse recipientele pe mas, lng mojar i pistil, i oft adnc. Ct ar fi fost de dezamgit tatl ei s vad ce se alesese din acel loc. Cnd el gestionase casa de oaspei, o duceau destul de bine cu toii. Problema era c majoritatea clienilor erau preoi i crturari care vizitau Sorbona i colegiile din mprejurimi. Cnd preluase ea afacerea, numrul clienilor sczuse rapid. Adela anticipase asta, deoarece preoii i crturarii considerau nepotrivit s stea n gospodria unei femei. Cnd ajunsese s nu mai poat plti taxele ctre perceptor, Adela se vzuse nevoit s ia o decizie: s vnd tot sau s schimbe natura afacerii. Nesuportnd s se despart de casa copilriei, alesese schimbarea i, fr un meteug anume i fr timpul necesar de a nva unul, optase, la vrsta de aisprezece ani, s vnd singurul gen de marf pe care l poseda din plin. Sunt obligat s prepar poiunile, i spuse ea lui Garin. Dac a putea, a renuna bucuroas la toate astea. Astea? Te referi la mine? Nu, rspunse ea ncet, mngindu-i obrazul. La tot n afar de tine. Garin i puse mna peste mna ei. Dup cteva clipe, Adela se desprinse cu blndee i se aez pe scaunul ei. Tnrul se duse la izmenele lui,

aruncate lng pat. Cnd le ridic, punga de catifea aflat deasupra czu cu zgomot pe podea. Garin o ridic de nur. Devenise ngrijortor de uoar. Odinioar strngea fiecare bnu pe care i-l ddea prinul Edward pentru a-i rsplti serviciile. Acum comoara lui era aproape epuizat: una cte una, monedele din pung ajungeau n palma Adelei de fiecare dat cnd i deschidea ua. Garin se uit la ea cum amestec semine de ierburi n mojar. Privirea i se plimb peste pielea ei alb i neted, spatele arcuit, adncitura dintre coapse care i provoca mereu spasme la stomac. Snii ei se lipir de marginea mesei cnd Adela se aplec i lu pistilul de pe tblie. Se auzi sunet de piatr lovit de piatr cnd ea ncepu s frme i s amestece componentele poiunii. Prea att de concentrat Ochii ei violei priveau cu hotrre, buzele erau strnse, iar sprncenele erau arcuite n sus. Garin i ddu seama c aa arta Adela cnd fcea un lucru cu plcere. Cnd era n pat cu el sau se vedea cu clienii jos prea destul de fericit. Dar, urmrind-o acum, Garin realiz c de fapt ea juca teatru. Se trezi schind un zmbet pariv la gndul c era singurul cruia ea i dezvluia acest chip ascuns. Se ntreb dac asta simeau cuplurile cstorite. Oare tatl lui se uitase la mama lui cum ndeplinete o munc obinuit de sear, mulumit doar s-o priveasc, fr s-o ating? Habar n-avea. Pentru o fraciune de secund ns, avu viziunea unui posibil viitor n care doi oameni puteau tri n siguran n tcerea anilor petrecui mpreun. Cnd ea se ridic pentru a lua un alt recipient de pe raft, Garin ls izmenele i punga s cad i se apropie. Garin! ncepu Adela, ntorcndu-se cu faa spre el. Pumnul ei era plin de muguri de levnic, rspndind un miros greu. Nu m pot abine s nu te doresc. Garin se aplec s o srute pe gt, cu gura fierbinte i nfometat pe pielea ei. Nu e vina mea. nceteaz! icni ea. Nu, i murmur el la ureche. n acea clip, ua sri din ni cu un zgomot infernal. Garin se rsuci ca un arpe, gol i uluit, vznd un brbat npustindu -se n camer. Rook privi scena cu un rnjet batjocoritor. Deci aa i petrec cavalerii zilele? M ntrebam eu de ce nimeni nu a recucerit nc Ierusalimul de la sarazini. Garin se repezi la Rook i l mpinse spre u. Iei afar!

Rnjetul dispru de pe faa brbatului. Individul se feri uor de loviturile lui Garin i i nfipse cu for o mn drept n gtul cavalerului. i-am mai spus asta, rahat nenorocit ce eti. S nu te dai niciodat mare fa de mine! D-i drumul! Rook i ntoarse privirea n direcia din care venea vocea rece i aspr i o vzu pe Adela privindu-l fix. Era nc goal, dar nu prea deranjat de asta. Dispari, curv! mri Rook, artndu-i ua cu capul. Garin se neca din pricina strnsorii celuilalt. Prinse mna lui Rook i ncerc s o ndeprteze de gtul lui. Adela se ndrept calm spre Rook. Ochii ei violei aruncau vpi. Nu voi pleca nicieri. Asta e proprietatea mea, iar dumneata, domnule, ai nclcat-o. Proprietatea ta? fcu Rook. Adela nu-i rspunse, ci i ntinse gtul i privi dincolo de el, spre u. Fabien! strig ea. Las-l s stea, Adela, cri Garin, privindu-l int pe Rook. n cteva secunde se auzir pai grei pe coridor. Ua se izbi iari de perete. Rook fu uor surprins s vad un colos cu sprncene negre i stufoase i o expresie sumbr nvlind n ncpere. Omul se uit la Rook, apoi la Garin i n cele din urm la Adela. Eti sigur? l ntreb Adela pe Garin. Rook slbi uor strnsoarea asupra gtului cavalerului, fixndu-l cu privirea pe uriaul servitor. Garin inspir adnc i ncuviin. Ne poi lsa singuri cteva clipe? Dup o scurt ezitare, Adela i fcu semn slujitorului s plece. Acesta iei din camer fr s scoat vreo vorb. Femeia se duse fr grab la paravanul care proteja zona n care lucra i i acoperi goliciunea cu un halat rou de mtase. i-l trase bine pe umeri, ignornd privirile nveninate ale lui Rook. Vzuse muli ca el n cadrul profesiunii ei: oameni brutali i violeni, care tiau s comunice doar cu pumnii. n vreme ce se ndrepta spre u, prinse privirea lui Garin. Voi fi pe aproape. Dup plecarea ei, Rook se uit la Garin, care i pusese izmenele, strngnd bine nurul. Curva are i gura bogat. Dar cred c tii i tu prea bine. Pufni dispreuitor. Ei, bine, ai nclcat toate jurmintele depuse n Templu. Srcia

i supunerea s-au dus de ceva vreme, nu-i aa? La fel ca i castitatea. E o bucic bun. Cnd nu vorbete. Privi spre ua nchis. Poate c o s -o ncerc i eu. Nu poi. Rook i miji ochii auzind replica rapid a lui Garin. Dup o clip, ncepu s rd, scond un sunet oribil. Eti drguul ei, nu-i aa? Tu, marele i puternicul templier, ndrgostit de o curv? O, chestia asta m va face s rd bine cteva zile! Cuvintele lui Rook i rnir urechile lui Garin. Cum m-ai gsit? ntreb el printre dinii ncletai. Rsul celuilalt se mai domoli. Ai face bine s fii mai prudent. Te-am urmrit de la preceptoriu. S neleg c ia habar n-au ce faci tu? Ce caui aici? i-o retez repede Garin, nainte ca Rook s nceap iari s rd n felul acela sinistru. Rook se aez pe pat i i scoase una din ghetele lui pline de noroi. ncepu s-i maseze laba osoas a piciorului, neagr la clci. Timpul nu fusese ngduitor cu el. Dei era doar cu zece ani mai mare dect Garin, Rook prea mult mai btrn. Cercet bttura ntrit i glbuie de pe clci, ncercnd apoi s-o rup. Tu i cu mine avem o treab de fcut. Treab pentru stpnul nostru. Se uit la Garin i zmbi. De ultima dat de cnd se ntlniser, boala care l mcina l fcuse s-i piard mai muli dini. Gingiile lui maronii-glbui erau ca nite rni deschise. Doar nu credeai c am uitat de tine, nu? Garin nu rspunse. Simea c i se face ru fizic doar privindu-l pe Rook. i aminteti de cartea aia despre care i-ai vorbit stpnului nostru? Cea care a fost furat? Garin decise c era mai bine s intre n jocul celuilalt dect s -i opun rezisten. Cu ct rspundea mai repede, cu att mai repede pleca Rook. Ce-i cu ea? Credem c tim unde se afl, replic Rook, ndeprtnd negreala dintre degetele de la picioare. Un trubadur va da un spectacol pentru rege. Credem c e la el. Am pus cteva ntrebri pe ici-pe colo i am aflat c a ajuns deja aici i c i va ine blciul de Ziua Tuturor Sfinilor. Rook i terse mna plin de noroi pe pat. Ce tii despre Everard de Troyes?

E preot la preceptoriu. Posibil s fie omul despre care unchiul meu spunea c e eful Friei. Este i maestrul unui fost camarad din Londra, Will Campbell. Rook se ncrunt. Crezi c acest Campbell are habar de Anima Templi? Garin ridic iritat din umeri. De unde s tiu eu? Rook l privi chior. Vorbete frumos cu limba aia, biete, sau o s i-o smulg din gur i curva ta n-o s mai aib parte de plceri din partea ei. Am auzit c dominicanii ncearc s mpiedice reprezentaia trubadurului. Au cerut ajutorul Templului, aa mi-a zis sursa mea. Ai observat ceva vizitatori neobinuii pe la preceptoriu n aceste ultime sptmni? Garin tcu cteva clipe. Da, rspunse el n cele din urm. Am vzut un dominican i un vechi camarad al unchiului meu, Hasan. Rook pru satisfcut. Se potrivete cu bnuielile noastre. Hasan este asociat i cu unchiul tu, i cu preotul. Noi credem c e un soi de mercenar pentru grupul lor secret. Rook i ncl gheata cu un geamt i se ridic n picioare. Stpnul nostru e convins c preotul va ncerca s ia cartea de la trubadur. l vom lsa s fac ce e mai greu, apoi i-o vom fura. De unde tii c o va lua preotul? Pi, cred c totul depinde dac ce ne-ai spus nou era adevrat sau nu, nu-i aa? Rook se apropie de Garin. Dac e att de valoroas precum ai zis, atunci n-avem nicio ndoial c vor ncerca s-o recupereze. Iar apoi o vor vrea napoi cnd o s-o avem noi. i-am spus ce mi-a zis unchiul meu. Dac totul e o minciun, atunci e minciuna lui. Garin fcu o pauz. Ce se va ntmpla dac dominicanii pun mna pe carte? Ar fi mai bine. Ar fi mai uor s o lum de la colegiul lor dect din tainiele Templului. Rook gemu. Vznd i fcnd. Pn la reprezentaie, tu vei fi ochii i urechile noastre n preceptoriu. i vei supraveghea ndeaproape pe preot i pe prietenul lui sarazin n urmtoarele cteva zile. Dac iau ei cartea de la trubadur, le-o vei fura. i tu ce-o s faci n timpul sta? protest Garin. Rook arunc o privire spre u.

i voi ine companie drguei tale, rspunse el, uitndu-se la Garin cu un rnjet viclean. Ca s fiu sigur c nu ne pcleti. Te ateapt rangul de lord dac faci ce trebuie, aa a zis stpnul nostru. i asta. Rook i bg mna n haina lui soioas i scoase o pung. O ridic astfel nct Garin s o vad bine. Ia cartea i o s-o regulezi pe trfa aia un an. Bg punga la loc n hain i se duse la u. mbrac-te. Eu o s o pun pe una din fetele alea drgue de jos s-mi fac ceva de mncare. Vom discuta mai multe despre planul nostru dup ce termin. Rook iei pe coridor, trecnd pe lng Adela, care atepta afar. Fata intr dup ce Rook se fcu nevzut. Cine mai este i sta? Cu obrajii mbujorai i gfind, Garin nu-i rspunse, i roase cu furie o unghie, apoi i lu cmaa de corp de pe paravan. Se opri, strngnd materialul subire. Ar fi vrut s rup cmaa, s o simt cum se face fii i s-i imagineze c era gtul lui Rook. Scoase un ipt scurt de frustrare i furie. Taci! Adela travers repede ncperea i-i smulse cmaa din mini. O ls s cad pe podea i i petrecu braele n jurul gtului lui Garin. Se ridic pe vrfuri ca s-l srute pe gur. La nceput, Garin nu-i rspunse. Pn la urm, o mbri i i ngrop faa n gtul delicat, absorbind cu nesa parfumul prului ei, care mirosea a portocale i a un soi de mirodenie pe care nu putea s-o recunoasc. Era o arom cald, exotic, amintindu-i de mama lui. La moartea soului ei, dup ce se vzuse obligat s renune la proprietatea din Lyon, lady Cecilia devenise extrem de posesiv cu cele cteva lucruri pe care reuise s le ia cu ea n Rochester. Unul dintre acestea era o cutie cu mirodenii pe care ea o inea la cptiul patului. Cnd Garin se purta cum trebuie sau i fcea bine leciile, maic-sa obinuia s joace un joc cu el. l punea s se aeze lng ea pe pat i s nchid ochii, dup care el trebuia s recunoasc mirodeniile pe care i le ddea s le miroas. Dac reuea s ghiceasc, putea s guste ceea ce mai rmnea pe degetul maic-si. Nu-l deranja faptul c majoritatea mirodeniilor i pierduser aroma din pricin c erau scoase att de des din cutie. Vocea moale i jucu a maic-si i atingerea ei blnd l fceau s se simt bine. n momentele acelea rare i intime, i arta c l iubete cu adevrat. Cavalerul se ndeprt brusc de Adela. Trebuie s m mbrac.

Se duse la capra de lemn care slujea drept mas i lu sacul de piele aflat pe ea. Cine e, Garin? repet Adela n spatele lui. Cavalerul nu-i rspunse. Spune-mi. Vezi-i de treaba ta, fir-ar s fie! Ochii violei ai fetei scnteiar. Mi-ar fi uor s v arunc pe amndoi afar de aici. mi pare ru. Doar c M poi lsa singur o clip? Garin privi n jurul lui. Te rog, Adela! Ea ncuviin dup cteva secunde, apoi plec, nchiznd uor ua n urma ei. Garin i puse cmaa i deschise sacul. La fundul lui se gsea mantia lui ptat i ifonat. Atinse cu un deget materialul alb: simbol al puritii unui cavaler. n minte i rsunar cuvintele lui Rook, ca un fier nroit. Tu, marele i puternicul templier, ndrgostit de o curv? Erau aa de aproape de propriile gnduri care l chinuiau. Dar cnd se gsea acolo, n pat cu Adela, statutul lui nu mai conta. Nu conta nimic n afar de gustul ei i de senzaii. Uneori, se ntreba dac nu l drogase cu vreo poiune ca s se ntoarc mereu la ea, ntotdeauna flmnd i niciodat stul. Cnd scoase mantia, ceva czu dintre faldurile ei. Era peticul de piele care acoperise gvanul unchiului su. Garin l lu de jos i ncepu s-l mngie acolo unde pielea crpase din pricina folosirii ndelungate. i acoperi un ochi i se privi n oglinda prfuit de argint care atrna pe unul dintre pereii camerei Adelei.

23
Palatul regal, Paris
1 noiembrie 1266 Elwen i ridic fustele i pi cu grij prin noroi, ncepuse s plou din timpul nopii i zona din jurul capelei era plin de bli. n dimineaa umed, structura maiestuoas prea mai degrab cenuie i lsat prad uitrii, cu prea multele chipuri din piatr care se holbau din zidurile cldirii ntunecate de ploaie, n faa portalului cretea o tis btrn. Elwen se opri sub ramurile lui joase i stufoase i atept, cu privirea aintit asupra uii nchise a capelei. De cnd lucra n serviciul reginei, Elwen intrase de mai multe ori n Sainte-Chapelle. Dar prima dat fusese i cea mai memorabil. Descoperise structura ntins pe dou etaje, ascuns de un zid i nconjurat de copaci i arbuti, la dou zile dup sosirea ei n Paris. Trecuse de portal ca s arunce o privire nuntru prin ua ntredeschis i acolo o gsise regele Ludovic, ngrozit c va fi alungat de la Curte, Elwen fusese uluit cnd regele o mpinsese nuntru, zmbindu-i. ncercase s cuprind totul cu privirea n vreme ce suveranul o conducea prin capel. Privirea ei fusese recompensat de splendoarea interiorului: vitraliile monumentale, culorile vii ale picturilor murale, statuile de dimensiunile unui stat de om care se nclinau respectuoase din ziduri. La primul etaj, unde erau ncpe rile private ale regelui, se afla un piedestal de marmur n faa unui altar pe care se gsea o bucat mic i contorsionat de lemn. Elwen aflase cu uimire c tocmai acel obiect, aparent lipsit de valoare i adus tocmai de la Constantinopol, l determinase pe rege s construiasc o ditamai capela care s-l adposteasc. ns Elwen nelesese totul atunci cnd Ludovic i spusese pe un ton profund i plin de respect c obiectul respectiv era o bucat din coroana de spini purtat de Iisus. Era asemenea comorilor colecionate de ea: bul nu era cu adevrat un b, ci manifestarea exterioar a tot ce i era drag regelui credina i visurile lui. Sttuser ngenuncheai unul lng altul n faa acelui fragment de lemn antic timp de aproape o or. Elwen nu se mai simise niciodat att de n siguran i de nconjurat de cldur ca atunci cnd ngenunchease pe pietrele reci ca gheaa alturi de regele Franei. Ea cu orul ei alb i simplu, abia ndrznind s respire n acea atmosfer de mpcare deplin, el n mantia lui purpurie tivit cu hermin, amndoi cu

ochii nchii n rugciune. Din acea zi, suveranul i remarcase rareori prezena la Curtea regal, dar pentru Elwen acel unic moment fusese ndeajuns. i ncolci strns braele n jurul trupului, temndu-se c minuniile din Sainte-Chapelle l-ar mai putea reine pe trubadur nuntru o vreme. Atepta de patru zile ocazia de a-l ntlni pe Pierre de Pont-Eveque, dar trubadurul fusese n permanen nconjurat de tot felul de doamne dornice de sporovial i de domni curioi. Everard i spusese c trebuia s ia Cartea Graalului de la Pierre nainte de spectacol. Sala mare era acum pregtit pentru reprezentaie: pe caprele de lemn fuseser puse urcioare i pocale, pereii decorai cu tot felul de steaguri, ia r torele aprinse pentru a da lumin din belug. Emoiile i aerul festiv erau ntrite de faptul c era Ziua Tuturor Sfinilor. n acea sear, Curtea regal i nobilii aflai n vizit aveau s se alture suveranului i familiei sale pentru o slujb special n Sainte-Chapelle, dup care urmau recitalul lui Pierre i banchetul. Sosirea n ora a trubadurului fusese ntmpinat cu sentimente amestecate. Muli dintre cei care se ateptaser s-l vad fuseser dezamgii cnd aflaser c Pierre avea s dea spectacolul numai pentru rege. Alii, n majoritate preoi de la colegiile locale condui de dominicani, i continuaser campania de interzicere a reprezentaiei. Ludovic cheltuise o grmad de bani cu srbtoarea din acea sear i n-avea niciun chef s permit distrugerea reprezentaiei i dezamgirea oaspeilor lui, dar Elwen aflase de la regin c, n adncul sufletului, regele avea impresia c obinuse mai mult dect sperase din invitarea lui Pierre n faa Curii regale. n orice caz, linitise cteva din colegiile locale afirmnd c avea s opreasc imediat spectacolul dac avea s sesizeze nclcarea vreunui cod de conduit din partea trubadurului. ns Elwen rmase unde era. n afar de starea de nervozitate generat de un asemenea gnd, exista un alt motiv pentru care ea voia s amne momentul lurii crii. Everard nu-i dezvluise totul, iar detaliile lips i evidenta disperare a preotului o intrigaser profund. n schimbul acceptrii misiunii, Elwen l fcuse pe preot s-i promit c-l va propune pe Will pentru iniiere. Everard fusese nevoit s accepte, pentru a nu se confrunta cu refuzul ei. ns, n ciuda faptului c avea s ctige ceva de pe urma unei asemenea sarcini periculoase, gratitudinea lui Will i mplinirea visului su, Elwen se simea emoionat i de altceva. Se vedea ca una dintre eroinele

Doar s m duc n camera lui i s o iau ct vreme el e plecat.

din povestirile pe care le citea. Oricum, probabil c trubadurul o are la el, i zise ea, btnd uor din picioare n ncercarea de a se apra de frigul care ncepea s-i ptrund n oase. La puin timp dup aceea, uile capelei se deschiser i doi brbai ieir. Elwen simi un fior de anticipaie. i urmri cu ochi mijii pe cei doi cum stau sub portal i discut, contient ct de ridicol era, murat de ploaie i pe jumtate ascuns sub ramurile unui arbust. Aa cum spusese Maria, Pierre de Pont-Eveque era un brbat drgu. Dei scund i subirel, atitudinea lui compensa din plin lipsa de nlime i de putere sttea drept i plin de ncredere, ca un om de vaz. Avea un pr castaniu des i ochi albatri, luminai de trirea interioar. Elwen i feri privirea cnd acei ochi se ndreptar spre ea. Abia atept s v distrez disear, milord, l auzi ea pe Pierre spunnd. Trubadurul avea o voce grav i rezonant. V rog s transmitei mulumirile mele Maiestii Sale pentru c mi-a ngduit s-i vd capela privat. Aa cum se spune, este una dintre minunile acestei lumi. Cellalt brbat se ndeprt de portal, blestemnd ploaia care l uda. Abia inndu-i respiraia, Elwen urmri cum Pierre se ndreapt spre ea, cu ghetele lipind prin noroi. Pantalonii lui albatri i tunica de mtase erau deja ude. Ea sttea acolo, lng lacul acoperit de cea. Guinevere sub porticul ei, ateptndu-l pe lordul Lancelot. Pierre zmbi dnd la o parte ramurile arbustului. Spunei-mi, distins doamn, este mai uscat acolo? i, dac da, pot s vin i eu? Nu, rspunse Elwen rznd i ieind de sub arbust. Nu este deloc mai uscat. Pierre privi cu atenie. Era mai scund ca ea, dar Elwen simi cum se micoreaz sub intensitatea cutturii lui. i atunci de ce stai sub copac, pe jumtate ngheat, cnd un acoperi de piatr ar oferi un adpost mai bun? Fata nu-i rspunse. Eti una dintre doamnele de onoare ale reginei? Elwen fu surprins. i zise c, dac el tia ce poziie ocup, atunci poate c i ddea seama i de ce voia s-i vorbeasc. Poate c era un vrjitor? Da. Simea cum o prsete treptat ncrederea de sine. De unde ai tiut? Am ntrebat cine este umbra frumoas care s-a prelins prin spatele meu n ultimele zile. Oriunde m aflam, erai acolo. Oh!

Elwen era stupefiat; credea c fusese prudent. Cum te cheam? Grace. Ce nume potrivit, zise Pierre, cu ochii scnteind. i tu, Grace, vrei s tii dac povetile despre mine sunt adevrate? A fost romana mea scris de diavol? Sunt eu un mag malefic, sosit aici ca s-l ispitesc pe rege s prseasc armata lui Dumnezeu prin nelciunile mele diavoleti? Nu. Elwen se ndrept uor de spate i reui s se uite drept n ochii lui. Caut rspunsuri de la poet despre arta lui. Pierre pru uor surprins. Chiar aa? zmbi i pru a chibzui cteva clipe. Ei, bine, am ceva timp la dispoziie nainte de a m pregti pentru spectacol. M poi ntreba, lady Grace, dar ntr-un loc mai uscat. Poate n camera mea? i indic printr-un gest s o ia naintea lui. Acolo putem s vorbim despre poezie. n timp ce strbteau coridoarele palatului, Elwen i inu capul plecat, spernd s n-o cheme nimeni pe nume. Pasajele erau pline de servitori, funcionari i curteni, unii ajutnd la pregtirea reprezentaiei, alii ndeplinindu-i ndatoririle zilnice. La fiecare pas pe care l fcea, Elwen auzea paii trubadurului la mic distan n spatele ei i-i simea privirea n ceaf. Cnd ajunser n camera dintr-unul din turnuri, cu vedere spre fluviu, unde fusese el gzduit, inima i btea att de tare, nct Elwen avea impresia c i va iei din piept i-i va lua zborul ca o pasre. Pierre arunc iute o privire pe coridorul pustiu, apoi deschise ua camerei i o mpinse pe Elwen nuntru. Imediat ce el nchise ua, fata cercet ncperea cu privirea. Lng un perete erau ngrmdite cteva cufere, iar pe pat era aruncat un sac mic, pe jumtate acoperit cu o ptur. Privelitea compenseaz lipsa de confort. Elwen se ntoarse cnd Pierre se mic n spatele ei. Te rog, rosti el, artndu-i scaunul din dreptul geamului. Aezndu-se, Elwen arunc o privire pe fereastr. Sena curgea la mare distan sub ea, cenuie precum cerul pe care l reflecta. Dincolo de malurile fluviului, oraul era ascuns n cea. O apuc tremuratul cnd Pierre se aez lng ea. i-e frig, rosti el n oapt, lundu-i o mn ntre palmele lui i frecionndu-i-o uor. Am fost ncntat cnd am auzit c vei da o reprezentaie aici, zise Elwen, urmrind cercurile concentrice pe care minile lui le descriau pe ale ei.

Dintotdeauna mi-au plcut romanele. Am citit cteva lucrri ale lui Chretien de Troyes i poemele lui Arnaud de Mareuil, dar n-am avut niciodat ocazia de a ntreba un poet de unde i vine inspiraia. i asta vrei s m ntrebi pe mine, frumoas doamn? zise Pierre, ridicndu-i mna la buze i suflnd ca s-o nclzeasc. De unde mi vine inspiraia? Ea ddu din cap, simindu-i respiraia fierbinte pe pielea ei rece ca gheaa. Inspiraia mea are multe forme. Pierre i lu cealalt mn. O conversaie n oapt, mirosul ploii pe frunzele moarte. i sufl nc o dat n palm. Dar cum rmne cu operele altora? ntreb Elwen, trgndu-i cu delicatee mna din mna lui i punndu-i-o n poal. Am auzit c muli poei se inspir de la colegii lor artiti. n unele cazuri. Pierre se sprijini de marginea ferestrei, cu ochii pe jumtate adumbrii de pleoape. Povetile din Antichitate, de exemplu, care se refer la brbaii i femeile care au fcut istorie. Asemenea lucrri sunt, bineneles, folosite ca surs de inspiraie pe lng propriile noastre surse. Dar eu nu am nevoie de cuvintele altcuiva ca s-mi spun cum este s iubeti. Zmbi. Ca atare, cea mai mare parte a operei mele provine doar din inima i mintea mea. Pierre o studie, cu capul aplecat ntr-o parte. i-ai epuizat ntrebrile, doamn? Elwen merse mai departe. ntreb toate astea doar pentru c am auzit un zvon cum c romana dumitale nu este de fapt a dumitale. Cum? Pierre o privi brusc cu ochi duri. De unde ai auzit aa ceva? De la cineva din palat, rspunse Elwen, surprins de schimbarea lui brusc de atitudine. Postura indiferent dispruse n totalitate. Trubadurul devenise alert ca o cprioar care simte vntorul. O servitoare. i ce a spus mai exact aceast servitoare? C e posibil s fi furat cartea din care citeti, replic ea, ezitnd. Elwen icni cnd Pierre o apuc de bra. Nu sunt ho! Nu, ripost ea iute, cltinnd din cap. Sunt sigur c nu eti. i spun doar ce am auzit. El i ddu ncet drumul, ca i cum s-ar fi temut ca ea s nu sar n sus. Dup cum nu sunt nici vrjitor, nici adorator al diavolului.

Pierre se prbui n fa, sprijinindu-se pe genunchi. Prea brusc mai mic, cumva redus ca dimensiuni, ca i cum se dezumflase. Din ochi i dispruse strlucirea, privirea lui fiind acum goal i obosit. Cnd cineva ajunge s aib un anumit statut, cei din jur ncearc s l distrug. Invidia este o otrav extrem de eficient. Sap n inimile oamenilor i i transform n montri. Mi-am petrecut jumtate din via cutnd faima. Acum, c am dobndit-o, nu sunt sigur c o mai vreau. Se uit la Elwen. Nu, n-am scris eu Cartea Graalului, rosti el, din nou pe un ton dur, dar nici n-am furat-o. Ca i toate celelalte, zvonul pe care l-ai auzit este fals i te rog s nu-l mai rspndeti. Promit s n-o fac, zise Elwen. Schimbarea brusc a atitudinii lui Pierre o dezamgise. Tnra nu se mai simea deloc emoionat. mi pare ru, rosti ea, ridicndu-se n picioare. A fost o greeal din partea mea s-i rpesc timpul. Te las s te pregteti pentru spectacol. Ateapt! rosti Pierre n vreme ce ea se ndrepta spre u. Elwen se rsuci nervoas pe clcie. Nu pleca. Trubadurul zmbi trist. De la sosirea mea aici, muli de la palat mi-au cutat compania: doamne care voiau s fie imortalizate n versuri, domni care cutau s m conving s merg acas la ei ca s le creasc prestigiul. Am descoperit c sunt extrem de nervos gndindu-m la ideea de a distra o asemenea gloat rapace ntr-un loc unde odinioar am fost huiduit i alungat. Dar prezena i interesul tu pentru arta mea sunt deopotriv bine-venite. mi cer scuze c am fost nepoliticos atunci cnd ai pus la ndoial paternitatea povestirilor mele, dar de cnd am nceput s cltoresc m simt asaltat de brfe i de acuzaii ruvoitoare i, sunt destul de sigur, de urmritori. Urmritori? ntreb Elwen, mimnd mirarea. Everard i spusese c trimisese pe cineva pe urmele trubadurului. n cteva hanuri unde am tras n drumurile mele din sud am aflat c un brbat pune ntrebri despre mine: unde am stat, cnd am plecat i altele asemntoare. Un strin, mi s-a spus. Poate c doar voia s-i vad spectacolul. Poate, replic Pierre, fr convingere. Am stat la un prieten din Blois cteva sptmni i probabil c aa am reuit s-l pclesc pe individ. Btu cu palma n lemnul scaunului de la fereastr. Vrei s iei loc, frumoas doamn? Elwen ezit, apoi se apropie de scaun, simindu-se ceva mai sigur pe ea. n acea clip, i veni o idee.

mi poi mprumuta o ptur? Sunt ud toat. Bineneles, rspunse Pierre cu galanterie. Se duse la pat i smulse ptura de acolo, pe care apoi o nfur cu grij n jurul umerilor ei. Elwen inu ptura cu o mn i cu cealalt i scoase boneta ud. i scutur prul, observnd felul n care privirea lui Pierre se lipi imediat, ca un magnet, de uviele ei ondulate. Constatase adesea c brbaii se uitau la ea n acelai mod, indiferent c era vorba de negustori din pia, grzi de pe coridoarele palatului sau de Will nainte de a reui s se controleze. n ochii tuturor se citea aceeai poft, iar ei i plcea asta. O fcea s se si mt de necucerit i, deopotriv, tnjind s fie cucerit. Ori de cte ori zrea acea privire tia, ntr-o lume dominat de brbai, c ea, ca femeie, deinea de fapt ntreaga putere. Zmbind, se aez pe scaun, de aceast dat mai aproape de Pierre i cu trupul ntors spre el. Vorbeai nainte de sursele de inspiraie pentru creaiile tale. Mi-ar plcea s aflu mai multe despre asta. Da, rosti Pierre. Creaiile mele. n ochii lui se aprinsese iar acea lumin. Pierre se duse la pat i lu de acolo sacul nainte parial ascuns de ptur. Bg mna i scoase o carte legat n piele i un teanc de pergamente. Cnd se ntoarse la scaunul de la fereastr, Elwen recunoscu pe dat cartea din mna lui dup descrierea lui Everard. Asta e opera mea, zise Pierre, punnd Cartea Graalului ntre ei i dndu-i lui Elwen teancul de pergamente. Adevrata mea oper. Tnra se for s ignore cartea i lu pergamentele. Citi cuvintele de pe primul, scrise de o mn delicat. Era un poem dedicat unei femei pe nume Catherine. Un poem profund senzual. Opera ta e foarte pasional, zise ea, dndu-i-le napoi. Simea cum i ard obrajii. Este pasiune fr o voce. Pierre privi abtut pergamentele. n era de dinaintea noastr, poeii ale cror opere le-ai citit scriau cu aceeai pasiune precum cea de aici. Scriau despre ncntarea lent i dureroas cu care se ndrgostea un brbat; frustrarea ateptrii; plcerile inimii i ale trupului. ns iubirea curtezan nu mai e ce a fost. Acum poeii scriu despre brbatul care neag asemenea plceri i-i nfrneaz dorinele. El a devenit nobil i nu mai e omul care s lase deoparte orice gnd pctos pentru a ctiga iubirea doamnei sale. Cltin din cap. Dar iubirea nu poate fi ntemniat. Ea

nu cunoate motivaie sau pcat. Este bestia slbatic i flmnd care devoreaz totul fr constrngeri. Elwen se mulumi s dea din cap. Pierre lu Cartea Graalului i fata l urmri cum o rsucete n mini. Cuvintele aurii de pe copert scnteiau n lumina cenuie a zilei. Cartea asta a fost a fratelui meu. Am luat-o acum dou ierni, cnd el a murit dup o boal. Am folosit o parte din coninutul ei ca s recreez povestea lui Perceval: o nou poveste romantic pentru o nou er. tiam c, dac reuesc s-mi fac un nume, voi reui s dau voce adevratelor mele poeme. Cartea asta mi-a dat acel nume. Acea putere. O deschise i o rsfoi. Oamenii s-au bulucit ca s m vad. A scris-o fratele tu? Nu, rspunse Pierre cu un rset scurt i obosit. Antoine nu tia nici mcar s-i scrie propriul nume. Fratele meu se ocupa de vinuri. i cum a ajuns el n posesia ei? Pierre o privi. Trebuie s i cer discreie n aceast privin. i-o garantez, murmur Elwen. Vznd c trubadurul ezit, i puse o mn pe genunchiul lui. i promit! Pierre zmbi i o privi. A gsit-o pe pragul uii. Ddu din cap zrind nedumerirea de pe chipul fetei i rse scurt. Cred c versiunea mea legat de ngerul care mi-a dat-o pare mai puin absurd, nu-i aa? Nu m ntreba cum a ajuns acolo. Cu ani n urm, ntr-o diminea, a deschis ua i a gsit-o acolo. Mi-a artat-o o dat, cnd i-am fcut o vizit. Am rsfoit-o, dar atunci nu m interesa nimic scris. Dup ce am fost izgonit de la aceast Curte regal, m-am ntors la casa familiei mele din Pont-Eveque, unde tata a ncercat s m conving s-mi gsesc o ocupaie mai potrivit. Nu nelegea poezia i spunea c numai un tmpit se poate ocupa de aa ceva. Eram att de dezndjduit dup ce regele mi-a respins operele, nct mrturisesc c ncepusem s l cred. ns, dup moartea lui Antoine, muza i-a ntors iari faa spre mine i, cnd tata i cu mine am venit la Paris ca s ne ocupm de aranjamentele necesare, am luat cartea i am folosit-o ca surs de inspiraie. Pierre i privi minile. Mi s-a prut cea mai bun ocazie pe care a fi putut s o am. S-a dovedit c am avut dreptate. Mult mai mult dect mi-a fi imaginat vreodat. Dar nu te temi? Am auzit c ai fost interzis la Curtea din Aquitania. Iar colegiile de aici nu au ncercat s te mpiedice s dai reprezentaia? Ba chiar s te excomunice?

Recunosc c spectacolul meu a fost un pic prea tare pentru urechile delicate. De atunci am mai diluat mesajul. Pierre se ridic brusc i adun teancul de pergamente i cartea. n plus, curtenii de aici ateapt recitalul meu cu mult nerbdare, sau cel puin aa mi s-a spus. Dominicanii nu vor reui s-l atrag pe rege de partea lor. Blestemnd n sinea ei, Elwen vzu cum cartea i poemele ajung napoi n sac. i doar cartea fusese chiar lng ea. i nici mcar nu e aa de ru precum spun unii, continu el. Cel puin diavolul nc nu a aprut. Pn acum. n acea clip, se auzi un ciocnit. Cteva secunde, Pierre se uit fix la u. Dup aceea, cltinnd din cap, se duse i o ntredeschise. Da? Ce e? Ai cerut s fii informat cnd e gata sala mare, domnule. Era o voce de brbat. Elwen bnui c era un slujitor. Pierre privi peste umr la tnr. Scuz-m, frumoas doamn, zise el, dup care iei pe u, trgnd-o uor dup el, fr s o nchid. A fost lsat spaiu liber, aa cum am cerut? Da, domnule, vei sta n faa jilurilor regale. Ascultnd vocile nfundate, Elwen se ridic de pe scaun i se duse la pat, atent s aud orice scrit al uii. i restul slii? A fost aranjat aa cum am cerut? Da, domnule. Pentru c am dat odat o reprezentaie n apropiere de Cluny, unde cineva aezase bncile cu faa n alt parte. Am fost obligat s cnt spre cefele spectatorilor! Sunt aezate exact aa cum ai cerut, domnule. Foarte bine. Vin i eu acolo n scurt timp. Pierre deschise ua i pru uimit s o vad pe Elwen chiar n faa lui. Zmbi. Din nefericire, trebuie s renun la compania dumitale, frumoas doamn. Trebuie s m ngrijesc de nite lucruri. i eu trebuie s plec, replic Elwen, ntorcndu-i zmbetul. Dac nu mi ndeplinesc ndatoririle, voi rata reprezentaia ta. Dar i mulumesc c ai vorbit cu mine. M simt onorat c mi-ai acordat ncredere, adug ea, simindu-se ciudat de ruinat. Atunci, Grace, poate c mi vei acorda onoarea unei a doua ntlniri dup ncheierea recitalului meu? Dac mi vor permite ndatoririle.

Pierre lu sacul, l atrn pe umr i i deschise lui Elwen ua larg. Sper s i-o permit. Porni de-a lungul coridorului. A! O clip! Se rsuci pe clcie. Ai ceva ce-mi aparine. Elwen simi un fior rece. Da? Ptura mea, zise Pierre, venind spre ea. M atept s-mi fie frig ca ntr-un mormnt n camera aia fr ea. Dar e ud! Improviz ea. i e singurul lucru care m mpiedic s nu nghe pe aici. O s trimit o slujnic s-i aduc alt ptur, ba chiar dou. Pierre se nclin. Atunci o poi pstra mpreun cu binecuvntarea mea. Elwen atept cteva clipe, apoi plec n direcie opus, surprins, acum c starea ei de nervozitate se mai atenuase, de sentimentul de triumf care o cuprinsese. Simea, sub ptur, Cartea Graalului la piept. Cnd ajunse n camera ei, o gsi pe Maria ateptnd-o nerbdtoare. Unde ai fost? izbucni colega ei de camer imediat, srind de pe pat. Regina este extrem de nemulumit. Erai ateptat s o mbraci dup baie! Elwen pli. Credeam c nu am nimic de fcut. Maria i ridic minile, exasperat. Cum poi fi att de uituc? Vrea s m pedepseasc? Cealalt i arunc o privire posac. I-am spus reginei c te-ai bgat n pat pentru c te durea stomacul. i-am ndeplinit eu ndatoririle. i nu-i face griji, nu vei pierde reprezentaia. Am spus c suferina ta va trece repede, fr ndoial, cci e uoar i cel mai probabil pricinuit de ceva ce ai mncat de diminea. Ce noroc s am o prieten ca tine. Asta aa e, fu Maria de acord. Art nspre ptur. Ce e vechitura aia? i unde i-e boneta? Se ncrunt. Elwen, eti ud toat! Trebuie s te rog ceva. Maria ridic o sprncean. Cu drguul tu te-ai vzut pe ploaie n vreme ce eu i fceam treburile? Zmbi. Acum trebuie s-mi spui cine e. E o treab important. Zmbetul dispru de pe chipul Mriei. Ce e? ntreb ea ncet, venind spre Elwen.

Nu vreau s te implic n asta, dar n-am de ales. M-ai ajutat deja azi i promit s te rspltesc, dar am nevoie s faci i altceva pentru mine, i nu -i pot dezvlui motivul cererii mele. Maria ddu ncet din cap. Ce e? Trebuie s trimit la Templu un mesaj ct de repede se poate. Am nevoie de tine s te duci la Ramon. Cred c e de ncredere i mai cred c poate s plece din palat fr s fie observat. tiu c va duce mesajul dac l rogi tu. Maria se mbujor. Eu n-a fi sigur de asta. Cred c nici mcar nu m-a remarcat. Dar e prietenul tu. Poate. Da. Nu vreau s scriu acest mesaj. Ramon trebuie s-l transmit prin viu grai. Pentru cine e mesajul? Un preot. Everard de Troyes. Un preot! S nu-mi spui c eti ndrgostit de un om al lui Dumnezeu! Nu, replic repede Elwen. Chestia asta n-are nimic de-a face cu cealalt. Maria oft. i ce s-i zic lui Ramon? Roag-l s-i spun preotului c am ce-i dorete. Trebuie s-i trimit omul pentru a se ntlni cu mine cu o jumtate de or nainte de vecernie. Va ti singur unde. Asta e mesajul? Da. Maria o cercet pe Elwen din cap pn-n picioare. Ai necazuri? Elwen rse, un pic mai forat dect ar fi vrut. Cnd n-am eu necazuri? Redeveni serioas. Faci asta pentru mine? Da. Atunci i datorez o rsplat dubl. Aa e, replic Maria, pe jumtate n glum, ns ngrijorat n privina prietenei ei i emoionat c se oferea pretextul s l vad pe Ramon. Dup plecarea Mriei, Elwen scoase cutia ei de sub pat. Avea loc nuntru pentru carte, dac o aeza chiar deasupra compartimentelor. ncuie cutia, o mpinse la loc sub pat cu piciorul, apoi se duse la garderob ca s -i ia o rochie uscat.

Pierre i turn vin n pocal i se duse la podiumul care se ntindea spre captul ndeprtat al slii mari. Se aez pe margine i se ls pe coate, cercetnd grandioasa ncpere cu privirea. Pe drumul spre sal fusese oprit de un lord care insistase s treac pe la el pentru un pahar de vin i o discuie legat de perspectivele sale artistice din Paris, iar din cauza acestei ntrzieri Pierre avea acum puin timp la dispoziie ca s se pregteasc. Dar cu siguran c sala mare fusese aranjat excelent. Pe podium erau aezate tronurile regelui i reginei, fiecare dintre ele cu perne din mtase umplute cu fulgi. Pe peretele din spatele lor atrna stindardul albastru al regelui Ludovic, florile de crin din aur sclipind n lumina generoas a celor mai bine de o sut de lumnri mari. De jur mprejurul slii se vedeau i alte stindarde cu nsemnele caselor nobiliare ale cror reprezentani aveau s asiste la spectacol. n faa podiumului, n spaiul n care Pierre avea s-i in reprezentaia, fuseser presrate pe jos petale uscate i parfumate de trandafir. Urmau iruri de capre de lemn acoperite de frunzele toamnei chihlimbarii, ruginii, aurii pe mijlocul crora, la intervale regulate, fuseser aezate carafe incrustate cu pietre preioase i pline cu vin. Dup reprezentaie urma banchetul de Ziua Tuturor Sfinilor n onoarea lui Pierre. M rog, n onoarea regelui, dei el era convins c era tributul care i se aducea. Trubadurul i termin vinul i se ridic uor ameit. Pe una din caprele de lemn se afla sacul lui, cu Cartea Graalului i pergamentele cu poeziile lui. Pierre se adres servitorilor care aranjau frunzele pe mese. Domnilor i doamnelor, rosti el tare, cu un zmbet larg. mi permitei ndrzneala de a v gratula cu un vers din Cntecul lui Roland? i drese glasul, satisfcut de acustica slii, i nchise ochii. Cei mai muli servitori se oprir i l ascultar pe Pierre cntnd. Cuvintele erau limpezi i puternice, umplnd imensa ncpere.

Ziua se stinge, ntunericul vine dup zi. mpratul doarme, puternicul Charlemagne

Pierre de Pont-Eveque. Trubadurul deschise ochii i privi ncruntat spre cel care l ntrerupsese. Erau de fapt doi brbai mbrcai n sutane negre ponosite i care traversau sala, ndreptndu-se spre podium. Indivizii erau desculi i purtau cruci mari de lemn la gt. Pierre i ddu imediat seama cine erau dup aspectul lor devenit legendar. n spatele celor doi preoi dominicani veneau ali cinci brbai, al cror aspect era i mai bine cunoscut. Privirea trubadurului se

fix pe sbiile din minile cavalerilor templieri i simi cum l cuprinde groaza. Servitorii se ddeau n spate, uotind. Eu sunt Pierre. Ce vrei de la mine, fraii mei? Nu suntem fraii ti, replic unul dintre dominicani, fcnd nc un pas nainte, n vreme ce nsoitorii si se oprir. Tnrul preot avea ochi serioi, negri, care preau s-l strpung pe Pierre pn n strfundul sufletului. Trubadurul ncerc s stea drept n picioare pe podium, ca s compenseze mica lui statura cu nlimea structurii. Orice ai dori, ar fi bine s ncheiem rapid. M tem c nu am timp la dispoziie pentru conversaie. Pierre de Pont-Eveque, rosti dominicanul ca i cum acesta n-ar fi spus nimic. Prin ordinul Casei Iacobinilor din Paris, discipoli ai Sfntului Ordin Dominican i autorizai s elimine ereziile de ctre binecuvntatul instrument al lui Dumnezeu, papa Grigorie al IX-lea, eti arestat! Arestat? Sub ce acuzaie? Erezie. Ascultai, rosti repede Pierre, nu tiu ce ai auzit, dar v asigur c totul e o minciun. Nu sunt un eretic! Vei da imediat cartea n posesia creia te afli, aceast lucrare a diavolului i vei veni cu noi. Nu putei face asta! ip Pierre, cuprins deja de panic. Sunt oaspetele Maiestii Sale! M-a invitat s in o reprezentaie aici, n seara aceasta! Unde e Cartea Graalului? Lsai-l acolo! Privirea lui Pierre fusese atras de un templier nalt i brunet care se apropiase de mese i acum ntindea mna dup sacul trubadurului. Dominicanul se rsuci pe clcie. Sir de Navarra! ltr el. D-te la o parte. Eu m voi ocupa de aia. Nicolas de Navarra se opri, cu mna deasupra sacului. Eti invitatul meu, printe Gilles, rosti el dup cteva clipe, dndu-se napoi i artnd spre sac. Dominicanul i scoase crucea de lemn de la gt i o aez peste sac, ncepnd s spun o rugciune. Pierre sri de pe podium. Prindei-l! strig al doilea dominican. Aducei-l pe rege! strig trubadurul la servitorii care rmseser mpietrii.

Fu redus la tcere de o izbitur nprasnic peste ceaf a pumnului nctuat n zale al unuia din cavaleri. Asta te va nva minte s mai rspndeti mizerii despre noi! uier templierul la urechea trubadurului. Pierre czu moale n braele templierilor n vreme ce Gilles i termin rugciunea i bg cu atenie mna n sac. Nu putei face asta, gemu trubadurul. Ai pctuit fa de Dumnezeu i ai otrvit cretintatea, ros ti cel de-al doilea dominican, pe un ton hotrt. Dar n casa noastr i se va da ocazia s te mntuieti. Ne vom strdui s te salvm de ntunericul care te-a fcut s te ndrepi mpotriva Domnului i vom ncerca s exorcizm diavolul din tine. Cei care se abat de la calea lui Dumnezeu trebuie s plteasc pentru rul fcut. Dac te aliezi cu satana Nu e aici. Dominicanul se rsuci pe clcie. Pierre i ridic ameit capul n vreme ce Gilles golea sacul pe mas. Pergamentele cu poezii zceau mprtiate peste tot, dar Cartea Graalului nu se vedea nicieri. Nicolas de Navarra ncepu s rsfoiasc pergamentele n vreme ce Gilles se apropie de trubadur. Unde e? Ce anume? replic Pierre, nc ameit. Gilles ntinse mna i i apuc brbia. l for pe trubadur s ridice capul. Unde e cartea? Pierre scoase cteva sunete ca de om care se neac. Mrul lui Adam i se mica haotic n sus i n jos. Printe Gilles. Dominicanul i ntoarse privirea. Nicolas de Navarra terminase de cercetat pergamentele i venise n locul unde templierii l ineau bine pe trubadur. Poate c ar trebui s ncerc i eu, propuse cavalerul. Gilles pru gata s refuze, dar pn la urm se ddu la o parte. Pierre respira sacadat. Nicolas fcu un pas nainte. Cavalerul avea o arbalet, iar un pumnal mare i atrna de centur, lng sabie. E n sacul meu! izbucni Pierre, nainte ca Nicolas s rosteasc vreo vorb. M tem c nu, replic templierul cu blndee. n ochii trubadurului aprur lacrimi. V rog! Nici mcar n-am scris-o eu! Jur!

Te cred, rspunse Nicolas. i cobor vocea la nivelul unei oapte. Dac vei colabora cu dominicanii ai o ans s scapi cu via, dar trebuie s le spui unde e cartea. Dac nu, vor fi obligai s te omoare pentru erezie i vor cu ta cartea fr sprijinul tu. Fr ndoial c vor ncepe prin a face o vizit familiei tale din Pont-Eveque. Familiei mele? murmur Pierre. Nicolas i cobor i mai mult vocea, pn ce ajunse ca o boare de vnt pe obrazul lui Pierre. Dac nu gsesc cartea acolo, dominicanii i vor dezbrca rudele i le vor trage n eap n piaa oraului. Pe tatl tu, Jean, pe mama ta, Eleanor, pe surorile tale, Aude i Kateline. Fiecare dintre ei va fi uns cu ulei i pus s se nvrt la proap deasupra unui foc de crbuni, att de ncet, nct fiecare va putea s-i vad carnea umflndu-se i pocnind, i oasele nnegrindu-se i desprinzndu-se de trup, i picioarele i Nu! Doamne! Am pus blestemia mai devreme n sac! Eram n camera mea. Am pus-o n sac. Jur! Incapabil s aud cele rostite de Nicolas, Gilles pru impresionat de izbucnirea trubadurului. Atunci unde e acum? ceru el s afle n vreme ce Nicolas se ndrepta de spate. Nu tiu! N-am scos-o de acolo! Ar trebui s fie acolo, nu pricep de ce Pierre se opri. Ce e? ntreb repede Nicolas. Pierre i nl capul. Era o fat, o servitoare. A venit n camera mea ca s discutm despre poezie. Poate a luat-o ea? Asta vrei s spui? Am ieit din camer, nu pentru mult timp, dar Pierre ddu din cap. Da. E posibil s o fi luat ea. Cine e? tun Gilles. Grace. O clip, printe, rosti Nicolas, n vreme ce dominicanul pornise deja spre u. Cum arat? l ntreb el pe Pierre. nalt. Zvelt. Pr lung auriu. Drgu. Nicolas se duse la Gilles. Trebuie s fie sute de servitoare aici, printe, rosti el ncet. Voi da de eful servitorilor i l voi ntreba unde e aceast fat. Ti-a propune s-l duci pe trubadur n camera lui, pe care s o cercetezi ca s te asiguri c nu a lsat

cartea acolo din greeal sau minte n privina acestei fete i a ascuns-o bine. De asemenea, cred c regele a fost anunat deja despre sosirea noastr aici. O s ne cear nite rspunsuri. Gilles se ncrunt auzind tonul cu care i se adresa Nicolas, dar accept dnd eapn din cap. Foarte bine. Dar vei aduce fata aici dac dai de ea. Vreau s -o interoghez eu nsumi. Cum doreti. Nicolas atept ca templierii i cei doi dominicani s-l scoat pe Pierre din sal, apoi prsi i el ncperea. Dup ce ntreb un servitor care nc se mai ascundea n captul slii unde erau dormitoarele servitorilor, strbtu repede coridoarele largi, trecnd pe lng curteni i oficialiti ale palatului i ignornd privirile curioase atrase de mantia lui alb. Cnd ajunse la camera efului servitorilor o ncpere mic, dar bine plasat de la nivelurile inferioare ale palatului descoperi c aceasta era pustie. Nicolas se opri pe coridorul de afar, ntrebndu-se dac s atepte sau s-l caute pe om n alt parte. Prin ferestrele care flancau coridorul lung i ntunecos veneau rafale de vnt de afar. Totul mirosea a ru. Afar se lsa asfinitul i cerul era acoperit de nori. Ferestrele ddeau nspre o lunc ngust, mrginit de ziduri, care nconjura palatul, separndu-l de Sena la un capt i de strzile oraului vechi n cellalt. n zid erau deschideri sub form de arcade. Una din acestea ducea spre malul fluviului. Avnd o privelite deschis peste zid spre malul din spate, Nicolas zri un brbat n haine cenuii furindu-se repede dinspre palat ctre un ir lung de stejari care strjuiau malul apei. Individul privi scurt n jurul lui, apoi disprui la adpostul copacilor. n ciuda luminii tot mai slabe de afar, pielea lui nchis la culoare se vedea perfect.

24
Strzile Parisului
1 noiembrie 1266 Dup ce o lu pe o scurttur de-a lungul malului Senei ctre pod, Hasan travers fluviul i intr n labirintul de strdue ale oraului. n ntunericul care se lsa, trecu de grupuri de oameni care se ntorceau acas dup o zi de munc. Mantia lui flfia din pricina vntului care se nteise n cursul dup-amiezii. Solul era alunecos din pricina noroiului frmntat de sutele de pai, de copitele cailor i de roile cruelor. Norii joi i nvolburai ameninau cu revrsarea ploii. Mergnd neabtut spre nord, ctre zidurile oraului, Hasan ptrunse n hiul de alei dosnice care strbteau Cartierul Negustorilor. Cartea Graalului sttea lipit bine de spatele lui, ntre izmene i centur, ascuns de mantie. Hasan zrise caii templierilor n afara porilor palatului, aa c hotrse s evite strzile principale. Cele mai multe ateliere din cartier nchiseser deja, iar proprietarii se retrseser la locuinele lor de la etajul cldirilor ca s se pregteasc de slujba religioas dedicat tuturor sfinilor, dar civa meseriai continuau s lucreze i la acea or. Trecnd pe lng un fierar, un frnghier i un tbcar, Hasan zri lumini de focuri aprinse n spatele obloanelor i auzi sunete de ciocan btnd pe nicoval, fitul unei mturi pe podele, uieratul de metal care taie piele. Se opri la o intersecie. Cel mai rapid drum era nainte, de -a lungul unei alei lungi i erpuitoare care trecea pe lng o biseric, dar intrarea era parial blocat de o grmad de pietre mari, iar pe partea lateral a lcaului de cult fusese ridicat un eafod. Dup ce chibzui cteva clipe, Hasan ocoli pietrele i ptrunse pe alee, croindu-i drum printre brnele eafodului. l usturau ochii de la praful strnit de construcie. Spnzurtorile ridicate tremurau n btaia vntului. n faa lui, flcrile torelor de veghe aruncau umbre mari pe zidurile care mrgineau aleea. Hasan auzi voci, rsete i ipetele unei psri. Iei de la adpostul ultimului stlp de lemn al spnzurtorii i zri un grup de tineri care-i blocau calea. Unii stteau n picioare, alii pe vine ntr-un cerc strns format la ua deschis a unui atelier de zidrie. Cu toii purtau oruri albe. ipetele de psri proveneau de la doi cocoi. Apropiindu-se, Hasan vzu cum psrile sunt aruncate n mijlocul cercului de trupuri umane. ipetele atinser paroxismul cnd psrile ncepur s danseze i s se atace reciproc cu

pintenii. La scurt distan dincolo de tineri, aleea ddea ntr-o piaet, dincolo de care se afla poarta Templului. Hasan se apropie de zid i naint tiptil pe lng grup, n ipetele unui coco lovit de moarte. Civa tineri chiuir, alii huiduir, n vreme ce pasrea tcu. Mai multe monede fuser aruncate pe capacul unui butoi. Un tnr, prnd a avea n jur de optsprezece ani, njur i se lipi cu spatele de zid. Era un tip zvelt cu o fa prelung, cu barb neagr i ochi nfundai n orbite. Hasan simi cteva picturi de ploaie. Se auzi un uierat cnd apa ncepu s cad pe torele aprinse. Scuzai-m, murmur el, strecurndu-se printre tnrul subire i restul grupului. Civa tineri se uitar la el. Hei! Hasan privi napoi. Tnrul lipit de zid l studia. Avea o privire adumbrit i o expresie de suspiciune i se ntiprise pe chip. N-ar fi trebuit s o iei pe acolo. Puteai rsturna vreunul din stlpi. O s-o iau pe dincolo data viitoare. Urm o pauz. De unde eti? ntreb tnrul. Hasan nu-i rspunse, ci continu s mearg, trecnd cu atenie pe lng ultimul dintre zidarii care i strngeau i i mpreau ctigurile i pierderile. Hei! Sarazinul ntoarse privirea i l vzu pe tnr dezlipindu-se de zid i pornind pe urmele lui. O parte dintre tovarii lui i ntorseser i ei privirile. Te-am ntrebat de unde eti. Lisabona, rspunse Hasan. Ddu politicos din cap n direcia tnrului. Bun seara! Dac eti din Lisabona, atunci eu sunt din Rai. Hasan i continu drumul. Auzi un murmur nedesluit de voci n urma lui i cteva pufnete. Am mai vzut d-tia ca tine, fa-neagr. Tnrul ridicase vocea, fiind mai degrab mnat de dorina de glceav dect de curiozitate. n timp ce nainta, plescia n noroi. i niciunul dintre ei nu provenea din partea asta a mrii.

Chiar nainte s ajung la captul aleii, Hasan privi scurt peste umr. Tnrul continua s se in dup el, fr grab, dar cu hotrre, mpreun cu civa dintre tovarii lui, dup ce finalul luptei de cocoi subiase rndurile audienei. Hasan i iui paii, dar nainte de a iei n piaet trei tineri cu oruri de zidari i tiar drumul. Gfiau. Hasan i ddu seama c fugiser prin faa cldirii i ajunseser n piaet pe o alee paralel ca s -l opreasc. ngrijorarea lui se transform ncet n team. Unul dintre tineri prea mai nervos i sttea mai n spate, dar ceilali doi avea expresii severe pe chipuri. Hasan se opri. Ce vrei de la mine? ntreb el, vorbind cu calm. M grbesc. Nici mie nu mi se pare c e din Lisabona, Gui, rosti unul dintre brbaii din faa lui, adresndu-se evident tnrului slbu din spate. Gui naint pn ce el i ceilali zidari l nconjurar pe Hasan. n total erau nou oameni. Doi dintre ei ineau tore n mini. Ploaia se nteise. Dincolo de ei, n piaet, o feti edea pe intrarea ntr -o cldire drpnat. Se juca cu o ppu de lemn pe care i-o plimba peste genunchi. n afar de copil, n piaet nu se mai vedea nimeni. Am cunoscut oameni care au fost n ara Sfnt, zise Gui, adresndu-i-se lui Hasan cu o voce joas, plin de dispre i ostilitate. Mi s -a povestit ce fac nenorociii ca tine femeilor i copiilor de cretini. Iar tu ndrzneti s vii aici i s mergi pe strzile noastre, s munceti aici, s intri n casele noastre? Regele i oblig pe evrei s poarte un semn ca s tim cu toii cine sunt. Unde e semnul tu, sarazinule? Sunt cretin, rspunse Hasan. Continua s discute cu calm, dar simea ameninarea venind dinspre Gui ca o pal de vnt ngheat, ncepu s tremure involuntar. Gui scuip dispreuitor pe jos. Crezi c Dumnezeul nostru te vrea pe tine? O oaie neagr n turma Lui? Se mai apropie cu un pas. Luna trecut, a venit acas la mama un mesager de la preceptoriul ospitalierilor. Mesagerul i-a spus c fiul ei aici Gui se mpunse cu degetul n piept adic fratele meu, a murit cnd fortreaa de la Arsuf din Regatul Ierusalimului a czut n minile sarazinilor. Era ucenic de zidar acolo. Ochii nfundai ai lui Gui strluceau n lumina torelor. Nu l-am vzut niciodat att de fericit ca atunci cnd a plecat cu unul din vasele lor. Dup ce sultanul tu, la pe care cavalerii l numesc Arbaleta, i-a terminat pe ospitalieri, i-a ucis pe toi cei rmai nuntru. Capul fratelui meu a fost retezat, iar trupul i-a fost lsat s putrezeasc. Avea paisprezece

ani. Mama nici mcar nu mai poate vorbi de durere. i iat-te pe tine, unul din ucigaii lui, simindu-te ca acas n oraul nostru. mi pare ru, zise Hasan ncetior. mi pare cu adevrat ru. i eu cunosc oameni buni care au murit n acest rzboi. Dar i dau cuvntul meu c Baybars Bundukdari nu este sultanul meu. N-am luptat niciodat pentru el i nici nu i-am jurat credin. Casa mea este aici i este aa de muli ani. Minte, Gui, rosti o voce n spatele lui. Jur c e adevrat! replic repede Hasan, rsucindu-se ctre tnrul cu fa sumbr care vorbise. Sunt Cuvintele i se stinser ntr-un geamt cnd cineva l mpinse tare din spate. Hasan i pierdu echilibrul i czu n genunchi. Simi noroiul rece pe picior. ncerc s se ridice, dar se prbui cu un icnet cnd primi o lovitur de gheat n coaste. Se fcu ghem din pricina durerii i simi o nou lovitur n cap, apoi tot n coaste, n cealalt parte, apoi n spatele uor ndoit din pricina duritii crii. Nrile i se umplur de mirosul pestilenial al noroiului i dejeciilor, iar faa i palmele, de mizeriile de pe jos. Gui se post deasupra lui. Hasan i zri faa, schimonosit de furie i durere, apoi urm iari lovitura ghetei. Cum aceasta i intise faa, simi c se sparge nasul. Sngele l nec imediat. Cineva strig ceva. Gata, Gui! Spuneai c vrei doar s-l sperii! Hasan se rsuci ct putu. Ochii i lcrimau din abunden. Silueta ceoas a lui Gui continua s fie postat deasupra lui. i bg mna n hain i degetele prinser mnerul pumnalului. Scoase arma din teac, n timp ce sngele i curgea pe fa, i ndrept pumnalul spre picioarele lui Gui. Are cuit! strig unul dintre tineri. Gui se feri de lovitur la timp, apoi se ddu napoi cu un salt. Ceilali tineri se retraser. Cu sngele curgndu-i de pe frunte, din nas i din gur, Hasan se ridic mpleticindu-se, cu pumnalul naintea lui. Fr s vad aproape nimic i cu trupul pulsndu-i de durere din cauza loviturilor, se ntoarse i se ndrept spre grupul de tineri care blocau intrarea n alee. Acetia se desprir, ferindu-se din calea armei. ns, cnd vru s o ia la fug spre spaiul deschis, Hasan i simi piciorul alunecnd n noroi i czu, scpnd pumnalul din mn. Unul dintre tineri strig i l prinse de mini nainte ca s poat s-i recupereze arma. Nu! strig un altul, vzndu-l pe Gui cum se arunc asupra cuitului. Smulgndu-l din noroi, Gui fugi spre Hasan, care era inut bine de tovarul su.

Hasan simi o durere nfiortoare n partea lateral a trupului cnd Gui nfipse pumnalul n el. Zri cum ochii plini de ur ai tnrului se mresc, apoi se umplu de fric. Gui se ddu napoi, lsnd pumnalul nfipt n trupu l lui Hasan. Iisuse, Gui! ip unul dintre tineri. Ce-ai fcut? Fugi! strig un altul, trgndu-l pe Gui de bra. Vino! Hasan se prbui la pmnt cnd tnrul care l inea se ntoarse i fugi mpreun cu ceilali. ncerc s se ridice n picioare, luptnd cu valurile de grea i durere sfietoare, dar reui s se trasc doar civa pai n piaet. Degetele i se ncletar pe mnerul pumnalului, dar n -avu puterea s-l scoat din ran. Sngele ncepu s-i curg, cald, peste minile ngheate. Gluga i fu dat pe spate de o pal de vnt. Fetia de pe treapta cldirii de vizavi se uita cu ochii mari la el. Ajut-m! ngim Hasan. Gura copilei form un oval mare din pricina ocului, apoi se transform ntr-un ipt, dup care fetia fugi n cas, strngnd n mn ppua de lemn. Hasan gemu i s afund mai mult n noroi. Ua casei se trnti cu putere. Se gndi la Everard care atepta n preceptoriu; simea Cartea Graalului ca o piatr de moar pe spatele lui, apsndu-l tot mai mult n noroi. Simi cum l prsete contiina de sine, deprtndu-se de el ca un abur. Ploaia i cdea drept peste cretetul descoperit al capului i i se scurgea n jos pe obraji, amestecndu-se cu sngele i lacrimile. Clopotele ndeprtate ale catedralei Notre-Dame ncepur s bat chemarea la vecernie, urmate la scurt timp de clopotele tuturor celorlalte biserici din ora, chemndu-i pe locuitorii Parisului s vin la rugciunile din seara zilei lor de srbtoare. Ar trebui s fie pe undeva pe aici, dac raportul a fost corect. Cel care vorbise, un brbat ndesat pe nume Baudouin, cu pr des de culoarea nisipului i o fa ptroas, sri din aua calului i ddu hurile unuia din cei doi tovari clare ai lui. Mantia lui stacojie, de uniform a grzii regale, iroia de ap. D-ne chestia aia, Lucas, zise el, artnd spre tora pe care o inea tovarul lui. Ar fi trebuit s-i punem pe parohi s se ocupe de asta, rosti, iritat, Lucas, cel mai tnr dintre cei trei. Blestemat s fie ploaia asta! Nu e de datoria parohilor s cerceteze crimele, replic Baudouin, inspectnd zona care, n afara cercurilor mici de lumin generate de torele aprinse, era neagr ca iadul.

Piaeta era ciudat de linitit, cu excepia zgomotelor scoase de vnt i de ploaia biciuitoare. La ferestrele cldirilor drpnate care o nconjurau nu se vedea nicio lumin; majoritatea celor care locuiau acolo erau la biseric pentru slujb. Baudouin naint, innd tora sus i clipind des din pricina ploii. O astfel de datorie cade, din nefericire, pe umerii notri, continu el. Se ntoarse i fcu o grimas nspre tovarii lui. Oamenii btrnului i bravului cpitan. Mi-ar plcea s-l vd i pe el aici, mri al treilea brbat. n loc s stea pe dosul lui mare la clduric n palat. O, cred c are destule lucruri de care s se ngrijeasc, Aimery, cu tot scandalul provocat de trubadurul la. n noaptea asta i va ctiga cu siguran greu pinea. Da, se amestec repede Lucas. Ce a fost i cu povestea aia? Am vzut o companie de templieri mpreun cu regele chiar nainte de plecarea noastr. Se certau. Baudouin ridic indiferent din umeri. Ceva legat de faptul c trubadurul ar fi fost un eretic, aa am auzit. Inchizitorii l-au luat pentru cercetare. Lucas se nfior. Cu siguran c situaia noastr nu pare la fel de rea. Ce e aia? Baudouin privi n jurul lui i-l zri pe Aimery artnd nspre intrarea ntr-o alee. Reui s deslueasc o form prbuit la pmnt. Se apropie, cu torele micndu-se nebunete n btaia vntului. Era un trup. Baudouin se aplec i scutur umrul celui czut. Nicio micare. ine asta, zise el, dndu-i tora lui Aimery, care desclecase i se apropia. Dup ce tovarul lui apuc tora, Baudouin ntoarse trupul cu faa n sus. Iisuse! exclam Aimery, fcndu-i imediat cruce cnd zri chipul omului. E un sarazin! Baudouin zri mnerul pumnalului ieind din partea lateral a trupului. Omul murise cu ochii deschii n btaia ploii. Printre petele de noroi, faa lui era gri-albstruie, livid din pricina vntilor, iar barba i era plin de snge coagulat. Bietul de el. Baudouin ndeprt mantia omului i l percheziiona rapid, dar nu gsi nimic n afar de o teac goal care prea s se potriveasc pumnalului.

Se pare c a fost omort cu propria arm. Ar trebui s ntrebm prin jur. Poate a vzut cineva cine a fcut asta. Sunt cu toii la biseric, replic morocnos Aimery. Femeia care ne-a anunat a zis c a auzit strigte, apoi l-a zrit ntins pe alee. N-a vzut cine a comis crima. i vom spune cpitanului i el o s decid dac trebuie s continum cercetrile. Dar nu cred c va fi dispus s aloce timp sau oameni pentru chestia asta. Ridic din umeri, uitndu-se la le. M ndoiesc c-i va fi cuiva dor de el. Baudouin oft, apoi ddu din cap. i terse faa ud cu mneca hainei. Atunci ajut-m cu el. Trebuie s-l leg de aua calului meu. l ducem la gropar. Unde? ntreb Aimery, fr s se apropie de cadavru. Nu ntr-un cimitir, asta e sigur, zise Lucas, venind din spatele lor. Tnrul legase caii de un pripon n faa unei tbcrii. Trebuie s-l ducem undeva, zise Baudouin. Se gndir toi trei cteva clipe. Cimitirul leproilor, rosti Aimery n cele din urm. Lucas cltin din cap. Leprozeria n-o s-l vrea. Vom spune c a fost un lepros. Atunci vor fi obligai s-l ia. Aimery i Lucas se uitar la Baudouin. Incapabil s gseasc o soluie mai bun, acesta ncuviin. Bine. Ajutai-m s-l urc pe a. ***

Templul din Paris


noiembrie 1266

Dup terminarea primei slujbe a zilei, Will iei din capel, cscnd. Serviciul religios fusese extrem de lung, deoarece era Ziua Morilor, iar n timpul fiecrei slujbe aveau s se rosteasc rugciuni speciale pentru cei plecai pe cealalt lume. Era o zi sumbr n comparaie cu Srbtoarea Tuturor Sfinilor, dei vremea se prezenta mult mai bine. Dup zile ntregi de vnt i ploaie, dimineaa se ivise uluitor de limpede, cu cerul trecnd de la negru la turcoaz, apoi la un albastru strlucitor. Preul pltit pentru asta era ns scderea brusc a temperaturii. n zorii zilei, grj- darii fuseser nevoii s sparg stratul gros de ghea care se formase peste adptoarele cailor pe timpul nopii. Gheaa ntrise noroiul i fcuse ca iarba s devin argintiu-alburie.

Cavalerii se ndeprtau de capel, ndreptndu-se n ir ctre sala mare. Alturi de ali sergeni, Will trebuia s atepte pn ce cavalerii terminau ca s mnnce i el, aa c se duse la croitorie ca s ia sutana lui Everard, pe care i-o dusese croitorului din preceptoriu la peticit. Sergent Campbell. Will privi n jur i vzu un servitor n tunic maro venind repede spre el. Omul prea mai degrab c se furieaz i se tot uita la cavaleri. Da? Cineva te ateapt la poart, rosti servitorul. Cine? Servitorul nu-i rspunse, dar, dup o scurt privire aruncat peste umr, ntinse palma spre Will. n palma lui se vedea un ptrat ifonat de material albastru. Will se ncrunt. Ce e? ntreb el, desfcnd marginile ptratului. Un boboc uscat de iasomie. N-a vrut s-i spun numele, opti servitorul. Doar mi-a zis s-i dau asta. Ateapt afar, la drum. Omul nclin scurt din cap i i vzu mai departe de treburile lui. Will nchise pumnul n jurul bucii de pnz i simi cum inima ncepe s-i bat cu putere. ns nu mintea, ci trupul prea s-i fie mai emoionat. Simi un tremur intern de iritare pentru c Elwen nu respectase ceea ce -i spusese cu doar o sptmn nainte: c nu putea veni acolo aa, pur i simplu. Dup cteva clipe n care rmase intuit locului, travers curtea i se ndrept spre pasajul care ducea la poarta principal pe lng donjon. Nu fcuse prea muli pai cnd zri un cavaler venind spre el. Era Garin. Ceilali oameni dispruser din curte, iar ultimul dintre cavaleri intrase n sala de mese. Garin zmbi n chip de salut. Zmbetul nu-i cuprinse i ochii, iar cnd vorbi, tonul lui vesel pru forat. Speram s te prind. Ce e? ntreb Will, ascunznd bucata de material n buzunarul tunicii. Nu eram sigur, dar am crezut c vd un vechi camarad al unchiului meu aici zilele trecute. Un om pe nume Hasan? Will ddu din cap. Da, e aici. Robert mi-a spus c e i un camarad al stpnului tu.

Nu sunt sigur dac e corect cuvntul camarad. Stpnul meu l folosete uneori pe Hasan ca s dea de unele texte pe care vrea s le cumpere. De ce ntrebi? Nimic important. Garin ridic din umeri i rse bizar, dar Will sesiz iari o tensiune interioar n spatele aparentei veselii. Voiam doar s -i mulumesc pentru c a ncercat s salveze viaa unchiului meu la Honfleur. N-am avut ocazia dup btlie, dar n-am uitat cum a luptat umr la umr alturi de noi. Fcu o pauz. tii unde e? L-am zrit ieri-sear, dar nu tiu unde e acum. Cred c st n ora. Cam asta-i tot ce-i pot spune. Will fcu un pas ctre pasajul care ducea spre intrare, mi pare ru, dar trebuie s plec. Iei din preceptoriu? Am o sarcin de ndeplinit pentru stpnul meu. Dac l vd pe Hasan, o s i spun c-l caui. Dup ce iei din umbra prelung a donjonului, Will merse de-a lungul rue du Temple, pe marginea creia se nirau castani nali. Elwen atepta sub unul dintre copaci, nfundat pn la glezne ntr-un covor de frunze ruginii. Purta o rochie alb i un al albastru de ln, strns bine n jurul umerilor. Will o strig. Sunetul i fu smuls de pe buze de o pal de vnt care zgudui ramurile copacilor de deasupra lui. Elwen i ntoarse privirea. Pe chipul ei se citea uurarea. Alerg spre Will, apoi se opri, nesigur, la civa pai naintea lui. Tnrul zri lacrimile din ochii ei i iritarea l prsi instantaneu. Ce s-a ntmplat? o ntreb el, apropiindu-se. Fata i duse minile la fa. Elwen, ce e? Will o prinse cu blndee de umeri. Vorbete cu mine. Dup cteva clipe, ea i lu minile de pe fa. Avea obrajii uzi. Nu tiu de unde s ncep. Will, am fcut ceva ngrozitor. Ddu cu violen din cap. Nu trebuia s se ntmple aa. Nu credeam c are s sufere cineva. Ce tot spui acolo? Elwen inspir adnc, apoi se smulse din strnsoarea lui Will. i ce e mai ru e faptul c am senzaia c te-am trdat pe tine. Will pstr tcerea ct timp Elwen i povesti cum venise Everard la ea la palat, cerndu-i s ia o carte de la trubadur, de la Pierre de Pont-Eveque, o carte care, i spusese preotul, fusese furat cu ase ani n urm din preceptoriu. Apoi i zise ce trg ncheiase ea cu preotul: n schimbul crii, Everard avea s-l propun pe Will pentru iniiere.

Will rmase tcut o vreme dup ce ea termin. Everard i-a cerut s furi aceast carte? mi pare ru c am complotat cu maestrul tu, Will, dar tiu ct i doreti s ajungi cavaler i credeam c aa te pot ajuta. n fond, cartea nu aparinea cu adevrat trubadurului. Elwen i muc buza i privi n jos. Apoi au venit dominicanii i eu m-am temut att de tare c vor descoperi ce am fcut, nct nu m-am putut gndi la altceva dect s scap de carte. L-au arestat pe trubadur seara trecut, nainte de reprezentaie. L-au arestat pentru ce motiv? Dominicanii cred c reprezentaia lui i Cartea Graalului sunt erezii. Will strnse din dini. n fine, important e c tu eti bine. E vina mea, nu-i aa? M gndesc la ce i s-a ntmplat trubadurului. Am auzit c, negsind cartea, dominicanii l-au acuzat c minte cnd a spus c o servitoare i-a furat-o. Dar el zisese adevrul. Mi-am dat un nume fals. Ai procedat bine. Elwen, nimic din toate astea nu s-a ntmplat din vina ta. Will cltin din cap. Nu-mi vine s cred c a putut face aa ceva, murmur el. Pierre nu e un om ru. A luat cartea la moartea fratelui su. Voia doar s-i prezinte n public poeziile. Or s-l omoare, nu-i aa? Fratele lui? Elwen i povesti ce-i spusese Pierre despre Antoine. Everard credea c Pierre putea fi cel care a furat cartea din tainiele Templului, dar n-a fost el. Fratele lui, Antoine, a gsit-o pe pragul uii. Niciunul dintre ei nu avea habar de legtura dintre carte i Templu. i unde e cartea acum? M-am ntlnit cu omul lui Everard ieri-sear, aa cum am aranjat, i i-am dat-o lui. Omul lui Everard? Hasan, preciz ea, aproape n oapt. Mi-a spus c am procedat bine i c preotul va fi mulumit. L-am ntrebat de unde vine i mi-a zis c din Siria. I-am spus c i eu vreau s m duc n ara Sfnt. Mi -a zis c ar trebui s o fac, pentru c e foarte frumos acolo. Hasan a adus cartea aici, lui Everard? Aa trebuia. ns, Will, civa membri ai grzii regale au ieit n patrulare azi-noapte i au dat peste un cadavru, la puin timp dup ce m-am desprit de Hasan. L-am auzit pe Baudouin, unul dintre ei, raportnd toat povestea cpitanului dis-de-diminea, cnd eu aduceam ap pentru baia

reginei. L-am rugat s-mi spun i mie despre ce era vorba i mi-a zis c au gsit un sarazin btut i njunghiat mortal pe o alee. Alte lacrimi aprur pe obrajii fetei. Mi-a zis c l-au abandonat la leprozerie, lng poarta Saint-Denis, ca s fie ngropat acolo. Trebuie s fi fost vorba de el, nu-i aa? Leprozerie? Pentru c era sarazin. Everard mi-a spus c Hasan se convertise la Will se opri i i trecu minile prin pr. Avusese bnuieli legate de Hasan n trecut, dar Everard i respinsese cu brutalitate manifestrile de nencredere. Dac preotul i ascunsese toate acele lucruri i se dusese n secret ca s-i cear lui Elwen s-l ajute s reintre n posesia crii furate, Will se ntreba dac maestrul su nu-l minise i n multe alte privine de-a lungul anilor. terse o lacrim de pe obrazul lui Elwen cu degetul mare. Trebuie s plec, i spuse el, lundu-i mna i punnd ptratul de material textil, cu bobocul uscat de iasomie, n palma ei. ntoarce-te la palat i nu mai spune nimnui ce mi-ai spus mie. M urti? Bineneles c nu, murmur el, strngnd-o n brae. i sunt recunosctor c ai fcut asta ca s m ajui, Elwen, dar sunt furios c ai fost pus ntr-o asemenea situaie. Will simi cum trupul ei se relaxeaz. i mngie prul cteva clipe, apoi se ddu n spate i o srut pe obraz. O s vin curnd ca s te vd. Promit. Zrindu-l pe Will cum pornete repede napoi spre preceptoriu, Garin se ascunse sub arcada care ducea spre donjon. Cu o sear nainte, l vzuse pe Hasan plecnd i, tiind c trubadurul trebuia s-i in reprezentaia, bnuise c sarazinul avea s ncerce s recupereze cartea. Garin intenionase s-l urmreasc pe sarazin, dar fusese oprit de Inspector, care ncepuse s-i vorbeasc despre un post vacant n cadrul unui preceptoriu din Cipru. Era o poziie de rang nalt, de asistent al Marealului, iar Inspectorul era interesat s afle dac voia s o ocupe. Dar Garin nu fusese n stare s se gndeasc la altceva dect la Rook, care atepta cartea supraveghind-o pe Adela la apte Stele, i la Hasan ndeprtndu-se tot mai mult. Acceptase n grab s preia postul i Inspectorul, mulumit, i spusese c ar trebui s ajung n portul Marsilia c t mai curnd ca s se urce la bordul unei corbii nainte de dezlnuirea furtunilor iernii. Cnd Inspectorul l lsase n sfrit i plecase s scrie o scrisoare maestrului Ciprului, Hasan se fcuse nevzut. Garin se gndise s se duc direct la palat, dar dac l rata pe sarazin la ntoarcere ar fi pierdut

orice ans de a mai recupera cartea, aa c, n cele din urm, hotrse s rmn pe loc i s atepte. La ntoarcerea n preceptoriu a unei companii de cavaleri, condus de Nicolas de Navarra, Garin, care-i vzuse plecnd ceva mai devreme nsoii de doi clugri dominicani, reuise s-l prind pe unul dintre ei, un coleg de dormitor cam de aceeai vrst cu el, n faa grajdului. Ce s-a ntmplat la palat, Etienne? l ntrebase el n oapt. N-ar trebui s tii asta, rspunsese cavalerul, tot n oapt, dnd hurile grjdarului. E greu s pstrezi secrete ntr-un astfel de loc. Dup ce-i aruncase o privire lui Nicolas de Navarra, care discuta n curte cu Inspectorul, Etienne se apropiase de Garin. L-am prins pe trubadur, iar dominicanii l-au i arestat. Bine, zisese Garin, strduindu-se s zmbeasc. M bucur c l-ai prins pe nemernic. Etienne dduse din cap, cu o satisfacie sumbr pe chip. M ndoiesc c va mai scrie vreodat ceva despre noi. Ce e cu cartea lui? Cea despre care oamenii cred c este opera diavolului? N-am gsit-o. Trubadurul a ncercat s ne bage pe gt o prostie cu o servitoare care i-ar fi luat-o, dar fratele Nicolas nu i-a putut confirma spusele. De ce nu? A zis c servitoarea se numete Grace, dar eful personalului a spus c nu lucreaz nimeni cu acest nume la palat, iar descrierea trubadurului drgu i cu pr auriu nu ne-a ajutat prea mult. Frate Etienne. Cavalerul i ntorsese privirea la apelul sec al lui Nicolas de Navarra. Trebuie s plec. Garin i petrecuse restul nopii fr s poat dormi, ncepuse s i fac griji c poate Hasan nici nu trebuia s se ntoarc de fapt cu cartea la el, ci primise instruciuni de la preot s o duc n alt parte. Dup ce vorbise cu Will, Garin l urmrise, intrigat s -l vad cotind pe drum n loc s o ia nainte spre ora. Trecuse ceva vreme pn s o recunoasc pe femeia cu care Will se ntlnise sub copac. Garin constatase cu surprindere ct de mult se schimbase Elwen. Fata deirat i fr piept, a crei via o salvase el la Honfleur, devenise o tnr aa de frumoas. Nu reuise s se apropie destul ca s aud conversaia, dar remarcase c ea era

suprat, iar Will agitat. Urmrindu-i pe cei doi, n minte i venise descrierea pe care o fcuse Etienne servitoarei i n acea clip Garin tresrise. Elwen era doamn de onoare la palat. Aproape tot timpul ct discutaser, Will sttuse cu spatele la el i cu siguran cei doi fuseser suficient de aproape unul de cellalt pentru ca ea s-i fi dat lui Will ceva att de mic ca o carte fr ca asta s se vad. Din nou Garin se simise ros de resentimente gndindu-se c poate Will ocupase locul pe care unchiul lui i-l rezervase lui n grupul secret al lui Everard. Cnd Will trecu ca o furtun napoi, Garin se ascunse mai bine sub arcad. Trebuia s pun mna pe acea carte. Dac nu, viaa lui nu mai merita s fie trit. Rook i Edward aveau s se asigure de asta. Cnd ajunse n faa ncperii lui Everard, Will nu btu, ci mpinse direct ua i ddu buzna nuntru. Strngea cu putere sutana preotului. Dup ce se desprise de Elwen, se dusese la croitorie, aa cum i planificase, pentru a lua sutana peticit. Avea nevoie de timp ca s gndeasc i s se calmeze puin nainte de confruntarea cu preotul. Nu-i ieise ns aa cum intenionase. Cu fiecare pas pe care l fcea spre ncperile lui Everard furia i se intensificase, pn cnd ajunsese s o simt ca un ghem dur n stomac. Everard i ridic uluit privirea cnd auzi ua trntindu-se de perete. Will nu-l vzuse la primele dou slujbe. Aezat pe scaunul de la fereastr i privind afar pe dup tapiseria care inea loc de draperie, preotul avea o paloare de moarte, singurele pete de culoare de pe faa lui fiind cearcn ele negre. Arta ca i cum n-ar fi nchis ochii nicio secund toat noaptea. Will arunc sutana neagr pe podea, la picioarele lui Everard. Cum e posibil ca un om egoist ca dumneata s poarte un astfel de vemnt? Ce nseamn asta? cri Everard. Ddu drumul tapiseriei, aruncnd ncperea n penumbr. Dumneavoastr s-mi spunei. Cum vorbeti cu Tocmai m-am ntlnit cu Elwen, i-o retez Will. tii ce mi-a spus? Elwen? murmur preotul, ridicndu-se tremurnd n picioare. Unde e? Will fu surprins de tonul preotului, dar i continu tirada. Mi-a spus ce ai pus-o s fac. C v-ai dus la ea i i-ai cerut s fure o carte de la trubadurul sta despre care vorbete toat lumea. A spus c a luat-o? Sau a zis ceva despre Hasan? Hasan e mort.

Will regret imediat modul lipsit de sensibilitate n care rostise cuvintele, mai ales dup ce vzu durerea de pe chipul preotului. Cum? Hasan e mort, repet ncetior Will. Sau aa crede ea. Grzile regale au descoperit un arab omort azi-noapte n ora. Everard rmase ncremenit cteva minute, apoi se duse mpleticindu-se la patul lui i se prbui greoi pe el, respirnd cu greutate. Nu, opti el. Doamne, nu! Zrind groaza de pe chipul lui Everard, Will simi cum l prsete furia. Se duse la masa pe care preotul inea un urcior cu vin i umplu un pocal. I-l ddu lui Everard i acesta l apuc de toart cu cele dou degete rmase ntregi. Dup ce sorbi cteva nghiituri, i sprijini capul de perete i inspir ncet, scond un uor uierat la fiecare respiraie. i art scaunul de la fereastr. Aaz-te. Prefer s stau n picioare. Se ls tcerea, ntrerupt doar de palele de vnt care ridicau tapiseria de la fereastr i apoi o lsau s cad la loc, ca nite imense valuri de aer. Everard se uit la Will. i cartea? rosti el ntr-un trziu. Fata i-a dat-o lui Hasan? Ce e cu cartea asta? ripost Will, simindu-se cuprins din nou de mnie. Ce naiba v-a determinat s-i cerei femeii pe care eu o i ddu seama ce era s spun s-i cerei lui Elwen s ia aceast carte pentru dumneavoastr? N-am avut alt opiune. Ba da, aveai. mi puteai cere asta mie. A fi fcut-o bucuros, fr s o pun pe ea n primejdie. i totul doar de dragul unuia din textele dumneavoastr preioase? N-ai fi putut s o iei, replic Everard. Pe chipul lui aprur semne de iritare. Ea era singura care se putea apropia suficient de mult de Pont-Eveque fr s trezeasc bnuielile cuiva. Trebuie s aud i restul, sergent. Spune-mi tot ce i-a zis. Ar trebui s m duc la Inspector ca s v raportez. N-aveai niciun drept s-i cerei lui Elwen aa ceva. Ochii preotului se ngustar. Poate i aminteti c ameninrile dearte nu m impresioneaz. Nu e o ameninare deart. Habar n-ai ce e n joc aici! ip preotul, cu voce spart.

Will vru s rspund, dar se mulumi s clatine din cap. Ce naiba caut eu aici? Doar nu avei de gnd s v cerei scuze sau s-mi explicai ceva, nu-i aa? Porni spre u. William! Will se opri, cu mna pe clan. Chipul lui Everard era mascat de penumbr. Sprncenele i se ridicau precum o creast zdrenuit deasupra ochilor obosii, iar buza superioar i se strmbase n rictusul obinuit n dreptul cicatricei. Will privi acel chip, dar nu gsi niciun indiciu asupra motivului pentru care Everard tocmai i spusese pe numele de botez, dup atia ani n slujba lui. Rmi, rosti Everard. Te rog. i voi spune totul.

25
Alep, Siria
noiembrie 1266 Baybars sttea n faa ferestrei mari i arcuite. Simea vntul deertului, cald, pe pielea lui goal. Ud dup baie, prul i atrna n uvie negre pe scalp. Adierea de vnt aducea cu ea miros de fum, mirodenii i dejecii animale dinspre piaa de cai. Sub el, ntinzndu-se de la zidurile masive care nconjurau citadela, se afla oraul Alep, bijuteria din coroana lui sirian. Soarele de sear colorase domurile albe ale moscheilor i colilor coranice n auriu, iar turnurile ascuite ale minaretelor strluceau ca nite faruri. ntr-o piaet plin de praf din interiorul citadelei se desfura o partid de polo. Clreii preau minusculi de la distana aceea. Baybars iubea jocul, ferocitatea i rapiditatea lui. El nsui era unul dintre cei mai buni juctori. Urmri partida o vreme, dup care se retrase n rcoarea plcut a ncperii sale private. n camerele spaioase se gseau foarte puine piese de mobilier: erau grandioase mai degrab prin construcie dect prin coninut. Coloane roii i negre de marmur se ridicau de la podeaua mozaicat nspre tavanul aurit, iar zidurile erau lambrisate, lemnul fiind incrustat cu sidef. Pe fiecare arcad erau stucaturi, iar podelele erau acoperite cu covoare. Baybars se duse la o mas din marmur pe care se gseau un pocal i un urcior incrustate cu pietre preioase. i turn nite kumiz i se aez pe divanul lui cu perne, dar imediat ce goli pocalul se ridic iari n picioare. Dup victoria de la Safed, Baybars credea c rzboiul lui mpotriva francilor nainta frustrant de ncet. Kalawun spusese c, fr ndoial, cretinii credeau cu totul altceva. Dup Safed, Baybars cucerise o a doua fortrea a templierilor, care czuse dup doar cteva zile de asediu. O sptmn mai trziu, distrusese un sat de unde, aa cum aflase el, unii cretini din partea locului transmiteau informaii despre micrile armat ei lui francilor din Acra. Dup aceea, mrluise cu trupele lui de -a lungul coastei ca o demonstraie masiv de for. i uciseser pe toi cretinii ntlnii n cale. Iar toate astea nu nsemnau nimic n comparaie cu reuitele din Cilicia. n vreme ce Baybars i ataca pe templieri la Safed, Kalawun, pe care Baybars l fcuse comandant al trupelor siriene, condusese jumtate din armata lui spre nord mpotriva cretinilor armeni.

Kalawun strbtuse munii i czuse n spatele liniilor inamice, dup care le trecuse prin foc i sabie regatul. Lsnd n urm orae n ruine fumegnde, se ntorsese n Alep cu o lun n urm, aducnd cu el crue ntregi cu aur i patruzeci de mii de sclavi. ns de atunci nu se mai ntmplase nimic. Nerbdarea l mboldea pe Baybars. n vreme ce ofierii i soldaii lui se odihneau, sultanul discutase cu comandanii regimentelor, se ntlnise cu aliaii i petrecuse ore ntregi pentru a pune la punct planurile urmtoarei sale campanii mpotriva francilor. ns comandanii erau att de ptruni de victoriile nregistrate peste var, nct nu mai aveau chef de lupt acum. Baybars era foarte dezamgit. Aa c n acea sear convocase un consiliu ca s le spun tuturor asta. i ntoarse privirea auzind pai apropiindu-se. Civa servitori trecur pe sub arcada pe care fusese inscripionat mrturisirea musulman de credin: Nu exist alt zeu dect Dumnezeu, iar Mahomed este profetul Su. Eunucii i ineau capetele plecate n vreme ce se micau prin ncpere, ducnd tvi cu piepteni, cuite i uleiuri. Unul dintre ei adusese turbanul i mantia galben-aurie ale lui Baybars. Luminia Ta, am venit s te mbrcm. Scopul vostru este evident. Baybars rmase n picioare, nchiznd ochii, n vreme ce servitorii ncepur s se agite n jurul lui. Trecuser ase ani, dar el nu reuise s se obinuiasc s fie nconjurat de asemenea atenii. Preferase ntotdeauna s se mbrace singur, dar ca sultan era sub demnitatea lui s mai procedeze aa. Minile servitorilor erau uoare i rapide ca nite fluturi pe trupul i capul su, n vreme ce i pieptnau prul, i aranjau barba i i masau pielea cu uleiuri. Dup ce l mbrcar cu o tunic alb de mtase, pantaloni i cizme din piele moale, servitorii i puser mantia. Pe cele dou benzi brodate de pe brae fuseser trecute numele i titlul. n faa lui apru o oglind. Baybars se studie n metalul lustruit. Zri un brbat nalt i puternic, cu faa ars de soare, cu trsturi aspre i cu ochi profunzi care vzuser nfrngeri i triumfuri, cu mini suple, cu vene proeminente i palme pline de btturi. Dincolo de aur i fineuri, Baybars continua s fie un rzboinic. Iar acest lucru l linitea. Stpne! Baybars se ntoarse i l vzu pe Omar, purtnd o mantie aurie, cu prul i barba date cu ulei. Brbatul se nclin. Sala tronului e pregtit. S-i chem pe comandani?

Nu, rspunse Baybars dup o pauz. Se duse la Omar i i puse o mn pe umrul camaradului su. Hai s facem o plimbare mpreun. Desigur, zise Omar, deopotriv surprins i ncntat de invitaie. Baybars o lu de-a lungul coridoarelor largi, pe lng ncperile consilierilor i oficialitilor, apoi strbtu sli de recepie din marmur unde comandanii, soldaii i sclavii se opreau din treburile lor i se nclinau la trecerea lui. Nu peste mult timp, ajunser la o arcad care ddea ntr-o curte interioar strjuit de balcoane umbrite. Apa curgea prin canale spate n podea dinspre fntna aflat n mijloc. Era o oaz rcoroas i verde cu arbuti, plante cu frunze mari i numeroase flori parfumate. n afar de clipocitul apei, se auzea ciripit de psri dinspre o colivie imens. Baybars se opri n dreptul acesteia i lu o mn de grune de pe o tav. Arunc hrana nuntru. Citadela asta e impresionant, nu crezi, Omar? rosti el, uitndu-se cum psrile se reped la mncare. Aa am considerat ntotdeauna, Luminia Ta. Baybars zmbi. Cred c mi place mai mult cnd mi spui prieten, cel puin cnd suntem singuri. Luminia Ta sun att de formal de la cineva care m cunoate de atta vreme. Omar rspunse tot cu un zmbet. Da, sadeek. ns, continu Baybars, nu e nici pe departe la fel de magnific prec um fortreaa pe care i-a construit-o Saladin la Cairo. Nu a nsemnat doar tronul puterii pentru el, ci i un simbol al acestei puteri. i eu vreau s construiesc ceva puternic. Omar observ c ochii lui Baybars aveau o expresie vistoare. Ceva ce va rezista pn la sfritul omenirii. Ai construit deja multe. Ai fortificat Cairo i ai ridicat spitale i coli i Nu ceva din piatr, i-o retez Baybars. Nu la asta m refer. Se ndeprt de colivie i urc cele cteva trepte care duceau dincolo de balcoane ctre o alee nalt de unde se putea admira panorama Alepului. Omar l urm. Cnd ajunser n vrf, Baybars se sprijini de parapet. De diminea m-am dus prin ora. Singur? Trebuie s fii prudent. tii ce am vzut acolo? Baybars se ntoarse spre Omar. Am vzut soldai mbtai cu vin apusean, negustori vnznd ln i sare, i cri pline de gndire n latin. Femeile apusene de pe strzi se vindeau oamenilor notri. Saladin a fost un conductor de o abilitate suprem, i asta nu se poate nega.

tia cum s ctige btlii i cum s-i uneasc i s-i conduc oamenii. Dar Saladin a dat gre. Pmnturile noastre sunt n continuare infestate. Moartea pune capt planurilor tuturor oamenilor. Nu moartea este motivul pentru care Saladin nu s-a descotorosit de dumanii notri. Era dispus s negocieze, s accepte capitularea i s omoare doar atunci cnd era nevoie. Din cauza milei lui noi nu suntem liberi acum. Saladin a fost sabia, Omar, dar eu sunt Arbaleta. Eu voi merge mai departe. Ceea ce vreau eu s construiesc este un viitor eliberat de influena Apusului. Lupta mpotriva armatelor cretintii este o ncercare n sine. Dar mpotriva influenei lor? Cum i propui s lupi mpotriva a ceva att de nebulos? Simplu. Mine voi da ordin s fie nchise toate tavernele din Alep. Apoi voi alunga curvele. Le voi obliga s plece i le voi lsa la mila deertului. Eu nu le voi arta nicio mil. Baybars porni napoi pe trepte ctre balconul de deasupra curii interioare. Dar oamenii notri s-au obinuit cu astfel de lucruri, zise Omar, grbindu-se ca s in ritmul cu paii mari ai sultanului. Se vor dezobinui. Allah nu ne ngduie s bem alcool. Atunci cu femeile. Brbaii au nevoie de o asemenea eliberare pe care o ofer ele. Mai bine s avem femei apusene ca obiecte ale dorinelor carnale ale oamenilor dect femeile noastre. Muncitorii ar trebui s se concentreze pe lucrul i pe nevestele lor, iar soldaii i comandanii au la dispoziie sclave pentru asemenea lucruri. Multe dintre sclave sunt femei din Apus. Nu e acelai lucru? Sultanul se opri. Sclavii nu sunt liberi s mearg pe strzile noastre i s-i etaleze mrfurile printre semenii notri. Sunt sub comanda i controlul nostru. E o mare diferen. Baybars vorbea pe un ton hotrt. n plus, soldaii notri vor avea lucruri mai importante de fcut dup consiliul din noaptea asta. Tot intenionezi s le dezvlui comandanilor urmtoarea ta micare? Te-a sftui cu struin s n-o faci, sadeek. Oamenii abia au ncheiat o campanie. Au nevoie de timp ca s se refac, s-i savureze victoria. Tu ai nevoie de timp. N-avem timp la dispoziie, Omar. N-am nicio ndoial c francii vor rzbunare pentru Safed. mi propun s-i lovesc din nou nainte ca ei s poat

strnge o for important. i vreau distrui nainte s apuce s se lupte. Vreau s-i spulber. Dar inta ta e Omar i desfcu minile considerabil. nainte ca Baybars s rspund, pe coridor se auzi zgomot de pai n alergare. Spre ei se ndrepta o tnr, cu prul negru fluturnd n jurul umerilor. Femeia strngea de mn un bieel care ncerca s in cu disperare pasul. n urma lor veneau n fug doi rzboinici Bahri. Femeia se opri n faa lui Baybars i a lui Omar. Bieelul gfia i se uita temtor peste umr la rzboinici, care se opriser la o distan respectuoas de sultan. Biatul pufni i i terse nasul de mneca larg a tunicii galben -aurii cu care era mbrcat. Baybars se holb la hain. Semna izbitor de mult cu materialul din care era confecionat mantia lui. Cheam-i cinii de paz, izbucni femeia. Vreau s i vorbesc! mi cer scuze, stpne, rosti unul dintre rzboinici. tiam c nu vrei s fii deranjat, dar n-am putut-o opri. Baybars i concedie cu un semn din cap, dup care se ntoarse spre soia lui. Ce vrei de la mine, Nizam? Vreau s ncepi s-i acorzi mai mult atenie fiului tu. Baybars se ddu napoi cnd Nizam l mpinse pe biat spre el. Baraka Khan, fiul lui n vrst de ase ani, avea un nas rou, plin de muci, i ochii apoi, apropiai unul de cellalt, i negri ca ai maic-si. Prul castaniu i srmos, ciufulit, i acoperea fruntea, iar buza de jos i era ieit n afar, ca i cum biatul ar fi fost n permanen mbufnat. Aruncndu-i soiei sale o privire urt, Baybars schi un zmbet i mngie prul biatului. Baraka Khan se mbufn i mai tare i ncerc s se agae de piciorul maic -si. Izbucnind n rs, sultanul smulse biatul i l legn n sus i n jos, n modul jucu n care i vzuse pe muli dintre soldaii si tratndu-i fiii. De obicei, copiii ipau de plcere i implorau s mai fie legnai aa, dar Baybars fu dezamgit s constate c fiul su se mulumi doar s scnceasc. Sultanul l aez pe picioare i l btu la fundule. Atunci du-te la mama ta. Se ndrept de spate, fixnd-o cu privirea pe Nizam. Ce poart? ntreb el, artnd spre tunica galben-auriu, att de asemntoare cu a lui. fcea s se simt stingherit, dar nici el nu tia de ce anume. L-am mbrcat ca tine, rspunse Nizam, dnd la o parte mna lui Baybars i ridicnd biatul n brae. Se apuc s-l legene, scond sunete linititoare ca s-l potoleasc pe micu, apoi se uit urt la soul ei, cu buzele

ei senzuale strnse ntr-o linie dur. Aa cum se cuvine pentru motenitorul tronului. Baybars simi c ia foc. i lu biatul din braele femeii i l puse jos, moment n care copilul ncepu s plng cu lacrimi mari. Omar ncepuse s studieze una din tapiseriile care acopereau pereii coridorului. Baybars o strnse pe Nizam de bra i o mpinse spre o fereastr mare care ddea n curtea interioar. Cum soia lui se opri ntr-o raz de lumin, Baybars observ c rochia ei alb devenise aproape transparent. Putea vedea contururile moi ale oldurilor ei, picioarele zvelte i ciocolatii, formele snilor. Privi n alt parte. Cnd Baraka Khan va fi suficient de mare, va sta alturi de mine ca rzboinic i motenitor. ns pn n acea zi, aa cum i-am spus, i aparine. Vreau nc un fiu, Baybars, murmur Nizam. Nu eti doar soldat i sultan, eti so i tat. Nu-i uita ndatoririle fa de mine. Baybars o privi. i-am druit tot timpul pe care l-am avut de druit. A putea s am o mie de sclave, dar n-o fac. i le-ai trata i pe ele aa cum m tratezi pe mine? Ai palate, rochii frumoase, servitori. Nu te tratez ru, Nizam. Orice fel de tratament ar fi mai bun dect niciunul. Un sultan ar trebui s aib mai muli succesori, Baybars. F-i datoria fa de mine i i voi da nc un motenitor. Sultanul se sprijini de zidul coridorului i-i miji ochii. Rzboaiele erau mai uor de dus dect era de mulumit o femeie: femeile erau viclene ca erpii i complicate precum cerul plin de stele. Ura ntlnirile cu soia lui tocmai pentru sentimentul inevitabil de epuizare pe care i-l provocau. Prima lui nevast, care murise dnd natere unei fete, fusese la fel de pretenioas, dar nu chiar att de ireat. A treia, Fatima, nu-i nscuse nc niciun copil, iar Nizam era foarte contient de fora poziiei sale. Chiar dac se simea recunosctor pentru c i adusese pe lume un fiu, Baybars n-o putea iubi, un fapt care nu-l deranja niciodat pn cnd nu ajungea n preajma ei. O s vin curnd la tine, mormi ei. i-acum, du-te. Las-m. Nizam i miji ochii. Deschise gura ca pentru a mai spune ceva, apoi se opri. Inspirnd adnc, ddu din cap. Curnd, rosti ea ca un ecou. Se rsuci pe clcie i plec de-a lungul coridorului, inndu-l bine de mn pe fiul lor cel plngcios.

Urmrindu-i cum se ndeprteaz, Baybars i ddu seama c nu vemintele lui Baraka Khan l stnjeneau, ci biatul nsui. Fiii comandanilor si, ba chiar i unele dintre fiice, se luau la ntrecere la cratul n copaci sau n lupte cu sbii de lemn. Erau ateni la leciile predate n colile coranice i puteau recita pasaje ntregi din cartea sfnt. n schimb, fiul su prea s nu manifeste nicio aptitudine sau interes pentru vreun sport, i cu att mai puin pentru art sau disciplinele colare. Cu amrciune, Baybars ncepea s-i dea seama c era vina lui. i lsase prea mult fiul n harem. Nizam avea dreptate. Biatul trebuia s fie n compania brbailor, a rzboinicilor. Dar el n-avea timp s educe un copil. Omar, vreau s-mi gseti imediat un preceptor pentru Baraka.

26
Templul din Paris
2 noiembrie 1266 Ai auzit de Gerard de Ridefort? ncepu Everard. Will oft i se rsuci pe clcie, dar nu nchise ua. A fost un Mare Maestru templier, cu aproape o sut de ani n urm. Ce -i cu el? Stai jos! porunci Everard, pocnind din degete nspre scaun. Se ncrunt cnd Will rmase n cadrul uii. Vrei s auzi sau nu? Tnrul nchise ua i se aez. Dac povesteti cuiva ce-i voi spune, zise preotul, terminndu-i vinul i privindu-l pe Will chior, jur pe Dumnezeu, pe Iisus i pe tot ce e sfnt pe lumea asta c te omor. Se nfior de frig i smulse ptura de pe pat. Gerard de Ridefort a fost admis ca templier dup ce a stat civa ani n ara Sfnt n calitate de cavaler la Curtea lui Raymond al III-lea, contele de Tripoli. Am auzit prima dat de el cnd m-am alturat ordinului, cu peste cincizeci de ani n urm. Conform celor care l-au cunoscut, de Ridefort intrase n Templu dumnindu-l pe contele Raymond, care nu-i respectase promisiunea de a-i da pmnturi. Din cte am auzit, de Ridefort era un om agresiv i rzbuntor, cu un sim exacerbat al propriei sale importane n cadrul Templului i al lumii n general. Poate c arogana lui i aparena de autoritate care mascheaz adesea un asemenea temperament au fost cele care l-au ajutat s urce n ierarhia ordinului. n orice caz, capitulul general care s-a ntrunit la Ierusalim, ora aflat nc n minile cretinilor la acea vreme, a hotrt s-l numeasc Mare Maestru la moartea predecesorului su. Un an mai trziu, a murit regele Ierusalimului. Succesorul, nepotul lui, era un biet copil i, pentru a se proteja interesele tnrului rege, a fost numit un regent n persoana lui Raymond al III-lea, conte de Tripoli i fostul senior al lui de Ridefort. Imediat dup aceea, contele a pierdut controlul asupra tronului cnd noul rege a murit i el, fr s lase pe nimeni n loc, cu excepia dubioas a mamei sale, Sibylla, o prines cstorit cu un cavaler francez. Imediat ea a nceput s caute sprijin pentru propria cauz i n scurt timp ea i soul ei, Guy de Lusignan, s-au ncoronat ca stpni ai Ierusalimului, cel mai important tron al puterii din toate cele patru state cretine din

Outremer. Primul ei susintor a fost Gerard de Ridefort, care era ncntat s pun umrul la ndeprtarea lui Raymond de coroana regal. n acele vremuri, forele noastre ncheiaser un armistiiu cu conductorul musulman, Saladin. Dar pacea s-a spulberat atunci cnd armistiiul a fost nclcat n urma unui atac executat de unul dintre noii sprijinitori ai reginei asupra unei caravane a negustorilor arabi. Everard tui uor i scuip n palm. ntinse pocalul gol. Will i-l umplu imediat. Dup ce-i ud gtlejul, preotul continu: Contele Raymond care, spre deosebire de Gerard de Ridefort, era un om nvat, cunosctor al obiceiurilor arabe, a cutat s ncheie un armistiiu cu Saladin. nc furios din pricina atacului asupra caravanei, sultanul a intrat n negocieri cu condiia ca fiului su i unui batalion de soldai egipteni s li se permit trecerea prin teritoriul deinut de Raymond n Galileea. Contele a acceptat i le-a trimis vorb oamenilor si s nu-i atace pe rzboinicii musulmani. Dar un grup de cavaleri care strbtea regiunea, condui de Gerard de Ridefort i de Marele Maestru al ospitalierilor a aflat de nelegerea respectiv i, la ordinul primului, a pornit s -i ia prin surprindere pe egipteni, sfidnd astfel dispoziia dat de Raymond. Se spune c detaamentul egiptean numra aproape apte mii de oameni. De Ridefort i Marele Maestru al ospitalierilor aveau la dispoziie o sut cincizeci de cavaleri. Conform unuia dintre supravieuitori, ospitalierii ar fi vrut s se retrag, dar de Ridefort l-a insultat pe maestrul lor fcndu-l la i a pornit atacul aruncndu-i oamenii asupra trupelor musulmane. De Ridefort a fost unul dintre cei trei care au scpat cu via. Marele Maestru al Cavalerilor Sfntului Ioan a czut n lupt. A fost ziua n care s-a btut cuiul din cociugul ambelor noastre ordine. Ambele? se mir Will, cnd Everard fcu o pauz ca s mai ia o nghiitur de vin. Nu sunt un mercenar, dar ospitalierii nu sunt chiar aliaii notri cei mai apropiai. Atunci nseamn c nu cunoti nici istoria noastr, nici Legea. Sub al cui stindard te-ai alinia n btlie dac al nostru ar cdea? Everard nu atept un rspuns. Sub stindardul Sfntului Ioan. Nu, sergent, noi am fost aliai muli ani n ciuda diferenelor sau, mai precis, a similitudinilor. i nc am mai fi dac nu Se opri i se ncrunt. Vrei s auzi asta? Atunci nu m mai ntrerupe! Will tcu.

Dup atacul lui de Ridefort, pacea fragil dintre forele noastre i Saladin a fost distrus. Contele Raymond n-a avut de ales dect s renune la orice ncercare de a ajunge la o nelegere cu conductorul musulman i Saladin a pornit la rzboi. Guy, regele Ierusalimului, a declarat mobilizare general n ntregul Outremer, aa c fora combinat a imperiului a pornit la lupt mpotriva armatei sultanului care se adunase n oraul Tiberias. Contele Raymond, ai crui soie i copii erau inui captivi n ora de ctre Saladin, l-a sftuit pe regele Ierusalimului s atepte ca trecerea verii s disperseze fora musulman, chiar dac tia c vieile membrilor familiei sale erau n pericol. De Ridefort l-a fcut n fel i chip pe conte, l-a acuzat de trdare i i-a spus regelui s atace. Nevolnic, regele Guy fusese ajutat de ctre Marele Maestru s urce pe tron, aa c acestuia i-a fost uor s-l conving s se conformeze dorinei sale. A doua zi, armata a pornit n mar peste dealuri sterpe, fr nicio surs de ap. Cretinii au fost inte uoare pentru arcaii musulmani care au nceput s le rreasc rndurile de la distan. Spre sfritul dup-amiezii, cnd avangarda a ajuns n apropiere de Tiberias, mcelrit de arcai i toropit de cldur, soldaii s-au adunat pe un cmp nalt ntre Coarnele lui Hattin, deasupra Mrii Galileei. Pe malurile acelui lac Saladin atepta cu patruzeci de mii de oameni. Everard i goli pocalul. Dup o noapte fr ap, forele noastre s-au trezit diminea cu iarba de pe cmp n flcri. n confuzia ce a urmat i n fumul dens, oamenii lui Saladin au atacat i au continuat s atace n valuri timp de dou zile. n cele din urm, am fost secerai, muli mai degrab de sete dect de arme. Contele Raymond i oamenii lui au scpat, dar restul au fost ucii sau luai prizonieri. Numeroi soldai din ambele tabere au murit inutil n acea zi. Inutil? Dar noi ne apram pmnturile i oamenii. Sarazinii ne omoar brbaii, ne violeaz femeile i ne iau copiii sclavi. i noi nu procedm la fel? ripost Everard. Cine a nceput acest rzboi, biete? tun el. Musulmanii? Nu. Noi l-am nceput. Ne-am dus pe pmnturile lor i le-am jefuit oraele, am alungat familii ntregi din case, am mcelrit brbai, femei i copii pn cnd strzile s-au nroit de sngele nevinovailor. Ne-am ridicat bisericile n locul moscheilor deoarece ne-am crezut mai ndreptii ca ei s ne rugm acolo, am zis c Dumnezeul nostru este singurul Dumnezeu adevrat.

La fel fac i musulmanii, ripost Will. La fel fac i evreii. Cu toii credem c Dumnezeul nostru este singurul adevrat. Care dintre noi are dreptate? Poate c toi avem dreptate, rosti Everard. Oft. Nu tiu. Dar tiu c n rzboi suntem cu toii la fel. Violm, jefuim, ucidem, distrugem. Nu conteaz n numele cui facem asemenea lucruri, suntem cu toii nite distrugtori. La Hattin nu ne apram pmnturile sau oamenii. Apram cruciada personal a lui Gerard de Ridefort mpotriva contelui Raymond. Asta a dus forele noastre pe acea cmpie. N-ar fi trebuit niciodat s se duc acolo! i nici n-ar fi fcut-o dac n-ar fi existat dorina nebun de rzboi a Marelui nostru Maestru. ntmpltor, el a supravieuit ca prizonier al lui Saladin, n vreme ce dou sute dintre oamenii notri au fost descpnai. Deoarece n acea zi au murit atia soldai cretini, Saladin i musulmanii lui au putut recuceri Ierusalimul. Singurul meu motiv de bucurie, rosti Everard cu vehemen, este c de Ridefort a trit suficient de mult ca s vad Oraul Sfnt smuls din labele lui avare. Will era ocat s-l aud pe preot vorbind astfel despre un fost Mare Maestru. Nu cunoscuse niciodat vreun conductor al Templului, dar Thomas Berard, actualul Mare Maestru, care se afla n oraul Acra, fusese ntotdeauna un personaj deprtat, ca un zeu, despre care se vorbea mereu cu cel mai mare respect. Lui Will i se prea o blasfemie criticarea unui om, chiar dac era mort, care deinuse o asemenea poziie. Domnia lui de Ridefort asupra Templului, continu Everard, nu ne -a adus dect mceluri, ns moartea lui, atunci cnd a survenit, a marcat apariia a ceva extraordinar. Un om pe nume Robert de Sable a fost ales s-i succead lui de Ridefort, la patru ani dup btlia de la Hattin, cam n jurul datei naterii mele. De Sable era camarad cu regele englez Richard Inim-de-Leu i mprtea multe dintre calitile suveranului su, n special un respect sincer pentru Saladin, care, dup btlia de la Hattin, pusese stpnire pe Ierusalim cu mult mai puine pierderi de viei omeneti dect reuiser forele noastre s o fac atunci cnd au trecut de porile oraului, cu aproape un secol nainte. De pe urma rzboiului profit doar nvingtorul, dar de pe urma pcii beneficiaz toi. Robert de Sabie nelegea acest lucru. Totodat, nelegea foarte bine puterea poziiei sale. Ca i astzi, Templul era pe atunci cea mai puternic frie de pe Pmnt. n cei o sut cincizeci de ani scuri de cnd fondatorul nostru, Hugues de Payns, i-a pus mantia pentru prima dat, noi am ridicat i am dat jos regi, am finanat i am ctigat rzboaie, am ajutat la constituirea de regate i

ne-am construit nou nine un imperiu. Templul rspunde doar n faa papei i, ca rzboinici ai lui Hristos, aflai sub protecia Sfintei Biserici-Mam, am cptat efectiv puterea lui Dumnezeu pe Pmnt. Suntem sabia Cerurilor i Marele Maestru este mna care ine acea sabie. Este o mare responsabilitate. De Ridefort a folosit toat aceast putere pentru sine, pentru propria rzbunare mpotriva altui om, o rzbunare care a provocat moartea a mii de oameni i la destabilizare n Outremer. De Sable voia s se asigure c nu va mai exista un nou Hattin, c un maestru nu va putea folosi puterea Templului n scop personal sau politic. Voia s ne readuc sub pulpana lui Dumnezeu. Ca atare, ca s protejeze integritatea ordinului, de Sab le a nfiinat, n secret, o frie. I-a spus Anima Templi, Spiritul Templului. De Sable i-a ales personal pe membrii Friei din rndul conductorilor ordinului: oficiali i oameni nvai care i puteau folosi poziiile pentru ndeplinirea obiectivelor Anima Templi fr tiina celorlali frai templieri. Fria era format din nou cavaleri, doi preoi i un sergent: doisprezece precum ucenicii lui Hristos. Cum principala lor responsabilitate era de a pstra i a perpetua credina, datoria acestor oameni a fost aceea de a pzi i a ghida ordinul. Exista i o a treisprezecea poziie: cea de Gardian. Gardianul, un om de ncredere ales din afara Templului, media disputele din interiorul Friei i oferea consiliere sau ajutor, fie financiar, fie militar. Pentru aceast poziie, de Sable l-a ales pe bunul lui prieten, Richard Inim-de-Leu. Scopul iniial al Marelui Maestru era acela de a proteja Templul de cei care voiau s-i foloseasc puterea pentru a-i ndeplini propriile dorine. Mai trziu, a nceput s utilizeze Fria ca s propovduiasc pacea. Aa cum am spus, el nelegea c de pe urma rzboiului profit doar nvingtorul, dar c de pe urma pcii beneficiaz toi. Abia atepta s deschid rute comerciale ntre Occident i Orient i s mprteasc din cunotine, pentru c arabii erau mult mai avansai dect noi n domenii precum medicina, geometria i matematica. Aa c Fria a legat prietenii cu oameni influeni din multe culturi i a adunat cunotine cu care s fie educai oamenii notri. Templul a devenit paravanul n spatele cruia se ascundeau, iar cuferele cu bani, resursele i autoritatea Templului, instrumentele pe care le foloseau. opteau la urechile potrivite cnd pacea era n pericol, ddeau banii Templului ca s plteasc o tabr pentru comportamentul greit al celeilalte, ncheiau trguri i ofereau compromisuri. Da, btliile au continuat, dar numeroase au fost evitate prin

eforturile combinate ale membrilor Friei. Dup Gerard de Ridefort, membrii Friei au adus stabilitate ntr-un regat rvit de deertciunea Marelui nostru Maestru. Dup trei ani, de Sable a murit, dar motenirea lui a continuat. Dup el, niciun alt Mare Maestru nu a tiut de existena noastr, pn la preluarea controlului de ctre Armand de Perigord, acum treizeci i patru de ani. De ce a lucrat n secret Anima Templi? ntreb Will, dornic ca preotul s continue, dar neputnd s se abin. Mie mi se pare c tot ce fcea era bine, aa c de ce s in totul ascuns de restul oamenilor? Dac nu am ine lucrurile ascunse, am fi expui corupiei altora din interiorul Templului, oameni avizi de putere precum de Ridefort, aa c trebuia s rmnem ascuni ca s ne meninem suveranitatea i s pzim lucrarea noastr de inamicii dinuntru i din afar. Cnd obiectivele noa stre au nceput s evolueze i s se schimbe, secretul a fost necesar pentru protecie. tiam c sunt muli templieri i n lumea larg care s nu neleag ce vrem noi s dobndim. Pentru ei, scopul pe care ni l-am asumat ar fi o anatem. Dac ar fi dezvluit planul nostru suprem, am fi i noi distrui i, cel mai probabil, din pricina legturii noastre cu el, i Templul. Iar Fria nu poate exista fr Templu, fr puterea pe care el ne-o confer. Anatem? se mir Will. Nu pricep. Cum adic? Ce planuri? Rbdare, zise Everard, terminndu-i vinul. Cnd a fost ales, Armand fcea deja parte din Frie i a rmas membru i n calitate de Mare Maestru. Pe atunci, Fria era mulumit de numirea lui. Avndu-l pe Marele Maestru de partea ei, lucrnd pentru ea, Fria a crezut c poate face i mai mult. Armand era Everard se ncrunt un conductor energic. Eu, unul, gseam entuziasmul lui molipsitor. Preotul zmbi cu amrciune. Dei eram de dou ori mai mare dect tine acum i ar fi trebuit s tiu mai bine. Eram pentru prima dat n Outremer i eram vrjit. Dumnezeule, acolo era Paradisul. Acra, unde eram ncartiruit, era un ora al minunilor, cu desftri pentru privire la fiecare cotitur de strad. Albastrul acelor mri Everard cltin din cap copleit de amintiri. Cnd a creat acest Pmnt, Dumnezeu a nceput cu Palestina i toate culorile din penelul Lui erau calde i strlucitoare, nu apoase i lipsite de via cum au ajuns s fie atunci cnd El a pictat Apusul. M dusesem n Acra ca s caut un tratat extrem de rar de astrologie, scris de un mare crturar arab. n timpul cursurilor urmate de mine la Universitatea din Paris, mi s-a trezit interesul pentru strngerea de cunotine din diverse domenii i am avut apoi norocul s-mi pot continua misiunea personal dup ce am fost admis i nregimentat n Templu. mi

pusesem n minte s scriu o carte care s ofere detalii despre fiecare subiect cunoscut omului, detalii culese din fiecare regat de pe Pmnt. O carte mult mai cuprinztoare dect ncercarea lui Celsus, evident. Cine? ntreb Will. Exact, fcu Everard cu subneles. Buza i se strmb. Binecuvntate fie ambiiile tinereii! Am descoperit curnd enormitatea unei asemenea misiuni i atunci m-am apucat de adunarea, pstrarea i traducerea manuscriselor n beneficiul exclusiv al ordinului. n acele vremuri am auzit pentru prima dat de Anima Templi. n ciuda eforturilor de a menine discreia, att n cadrul Templului, ct i pentru lumea din exterior, Fria nu fusese capabil s-i ascund n totalitate activitile i, cu timpul, ncepuser s se rspndeasc zvonuri. Oamenii vorbeau despre un grup de cavaleri, legai de Templu, care controlau cmpurile de btlie ale cruciadelor. Oameni care printr-un simplu cuvnt puteau opri un rzboi sau puteau ncepe un altul. Se spunea c aceast cabal era loial doar ei nsei i lucra pentru ndeplinirea unui scop suprem, necunoscut. Oficialii Templului dezmineau cu putere astfel de zvonuri, susinnd c nu exista un asemenea grup, iar cavalerii erau loiali doar lui Dumnezeu i ordinului. A fost declanat chiar i o anchet, ns n-au fost gsite dovezi i, n mare parte datorit lui Armand, ancheta a fost oprit, fiind considerat o nebunie. Armand de Perigord fusese impresionat de munca mea i dup ase luni de stat n Outremer, la moartea unui membru al Friei, m-a adus n Anima Templi, pe care el o conducea. Renunase la poziia de Gardian, prefernd s pstreze treburile noastre n interiorul Templului. Existau mai muli membri, inclusiv un preot mai btrn dect sunt eu acum, care formaser numrul iniial de doisprezece de sub conducerea lui de Sable. i aminteau cu toii de Hattin i de Gerard de Ridefort. Armand i stingherea. Confunda demarcaiile dintre Templu i Anima Templi, care pn n acel moment fuseser dou organizaii distincte. Pentru mine ns el era un om care dispunea de energia i ambiia necesare pentru a ne duce ntr-o nou er de iluminare. mi mprtea interesul pentru colectarea de cunotine i abia atepta s vad cum progresez, oferindu-mi liberti i favoruri mai presus de cele de care se bucurau ali membri. Pe atunci nu vedeam asta, dar el deja m cultiva pentru o misiune pe care o plnuia de ceva vreme. Armand avea o obsesie, nu chiar neobinuit pentru oameni cu o natur mai extravagant, legat de legendele despre Arthur. i nchipuia un regat, creat doar pentru Templu, unde ordinul s domneasc n mod autonom. Voia s construiasc un Camelot n Palestina cu el nsui pe post de Arthur i

Anima Templi ca un soi de Mas Rotund prin care s rspndeasc idealurile Templului pe parcursul tuturor epocilor viitoare ale umanitii. Pn n acel moment, membrii poteniali erau identificai i evaluai de ctre Frie, apoi abordai cu grij i invitai s fac parte din ea. Armand voia ns o ceremonie formal de iniiere. La civa ani dup intrarea mea n rndurile Friei, m-a nsrcinat s scriu un cod prin care s fie fixate idealurile noastre i care s serveasc drept ghid pentru generaiile care urmau s vin. Codul trebuia s cuprind i o iniiere pentru noii membri. Aceast iniiere trebuia s se bazeze pe povestea lui Perceval, iar alegoria, similar cu cea din multe poveti legate de Graal, trebuia s camufleze obiectivele i inteniile Anima Templi. La iniiere, postulantul trebuia s treac printr-un ritual care s aminteasc de aceste obiective; trebuia s fie netiutor i s se bazeze doar pe credin, aa cum se ntmplase cu Perceval n cutarea Graalului. Ca i Perceval, postulantul urma s fie supus anumitor ncercri, toate legate de scopurile noastre ca grup. Everard oft vznd expresia de nedumerire de pe chipul lui Will. De exemplu, i se oferea pocalul de mprtanie i i se spunea c e plin cu sngele frailor lui: oameni pe care el i socotea egali n faa lui Dumnezeu. Apoi i se spunea s-l goleasc. S bea snge? Everard i. Era vin. Aa cum am spus, iniierea din Cartea Graalului era doar o alegorie. Nu fceam toate acele lucruri literalmente. Dar postulantul nu tia asta. Trebuia s aib ncredere n ce i spuneam noi s fac. Everard cltin din cap. Eu n-am fost de acord cu Armand. Credeam c totul este, n cel mai bun caz, o tmpenie cabalistic, iar n cel mai ru, un risc suplimentar la adresa pstrrii secretului nostru, ns nu-l puteam refuza. Aa c am scris cartea. Preotul schi un zmbet. Cartea Graalului a fost cea mai mrea oper a mea. Am nmuiat pieile de scris cu piatr abraziv pn ce au devenit aproape translucide i am tiat fiecare piele la aceleai lungime i lime. Am folosit plumb rou pentru text i am scris fiecare titlu cu aur i argint. Fiecare pagin avea ilustraii elaborate. Mi-a luat patru ani ca s-o scriu. ntre timp, Armand ncepuse s se schimbe. Transformarea a fost treptat i doar civa dintre noi au observat-o chiar de la nceput. Dup o vreme ns niciunul dintre noi nu se mai putea preface c nu vede ce se petrece. Ambiia lui Armand de a menine idealurile noastre nalte devenea tot mai mult o dorin lipsit de scrupule pentru supremaie, mai presus de Frie,

de ordin i chiar de Outremer. A nceput s se concentreze pe victorii n locul pcii, favoriznd legturile de putere n dauna celor de prietenie. Toate astea au culminat cu un atac feroce mpotriva fotilor notri aliai, Cavalerii Sfntului Ioan. A aprut o disput n cadrul guvernrii din Acra, grupul format din nobili, negustori i maetri-cavaleri din diverse regate apusene care controlau mpreun oraul, odat cu pretenia mpratului german Frederick al II-lea de a-i exercita autoritatea imperial. Condui de Marele lor Maestru, Guillaume de Chteauneuf, ospitalierii au trecut de partea lui Frederick. Templul, condus de Armand, s-a opus. Cearta a degenerat i s-a terminat cu Armand ordonnd, ca o demonstraie de for, un asediu al fortreei ospitalierilor din Acra. Asediul a durat ase luni, timp n care noi am avut grij ca niciun fel de hran sau de provizii medicale s nu intre n cetate i niciun cavaler s nu ias de acolo. Everard se ncrunt i privi n alt parte. mi amintesc cum rdeau cavalerii notri despre felul n care cei din fortrea veneau la pori, implornd i ipnd dup hran, i cum templierii le aruncau fructe putrezite. Muli mureau de foame sau boal i cu toate astea noi continuam s le refuzm ajutorul. Nu au uitat asta niciodat. l privi din nou pe Will. Unii dintre noi i-au artat dezaprobarea fa de o asemenea aciune, dar alii au sprijinit-o. Armand a dat afar doi membri pentru c l-au criticat, iar noi, ceilali, care nu eram de acord, n-am putut face altceva dect s stm i s privim. Fr un Gardian care s medi eze, schisma dintre noi s-a accentuat, chiar dup ce asedierea ospitalierilor a luat sfrit. Pn cnd, n 1244, a venit marea btlie care aproape ne-a distrus. Dac Friei i s-ar fi permis s negocieze cu conductorul de atunci al Egiptului, sultanul Ayyub, poate c dezastrul ar fi fost prevenit. ns Armand ncheiase deja o alian cu prinul Damascului, un duman al lui Ayyub, n schimbul cedrii ctorva fortree, aa c a interzis orice comunicare cu sultanul. n acele momente eu nu m gseam n Acra. Dac a fi fost acolo, a fi nesocotit acel ordin. Eram n Ierusalim, pe care l recuceriserm cu civa ani nainte de la musulmani. n vreme ce eram n ora, ne -a atacat o armat de horezmieni, la ordinul sultanului Ayyub. Doamne, mai bine n-a fi fost acolo ca s vd! Privirea lui Everard se mut la cele dou cioturi rmase n locul degetelor. Am fost salvat mai degrab de noroc dect de abilitate. n acea noapte l-am cunoscut pe Hasan. El dezertase din armata horezmian i a acceptat s m escorteze n siguran pn la Acra.

O expresie de durere apru pe chipul lui Everard. Trecur cteva clipe prelungi nainte ca el s continue. Cnd o fcu, avea vocea rguit de emoie: Cnd am ajuns n Acra, am descoperit c Armand plecase cu restul otirii la Herbiya. Nisipurile din jurul acelei aezri au fost frmntate de cea mai mare for cretin adunat dup Hattin, o for care a suferit o nfrngere la fel de catastrofal. Mai bine de cinci mii dintre soldaii notri au pierit acolo. Armand nu s-a mai ntors. A fost capturat de comandantul mamelucilor din acel moment, Baybars. Dup Herbiya, eu i ali civa am ncercat s refacem Anima Templi, ns prpastia cscat de Armand era prea adnc pentru a fi umplut. Asta a nsemnat de fapt sfritul nostru i grupul nu s-a mai refcut, sau cel puin aa au crezut ceilali. Eu ns nu eram dispus s las s moar cauza lui de Sable. tiam c pot avea ncredere n cinci dintre cei doisprezece, cei care rmseser devotai elurilor noastre. Pe unul dintre ei l-ai cunoscut. Jacques de Lyon. Will era ocat. Jacques? Unchiul lui Garin? Aceti cinci oameni au acceptat s m ajute s continui lucrarea noastr. Am fost ales conductor al Friei i m-am ntors aici cu Hasan ca s m concentrez asupra strngerii de manuscrise pentru colecia noastr de cunotine. Jacques ni s-a alturat civa ani mai trziu. Ceilali au rmas n Acra. Hasan a meninut legtura dintre mine i ei, trimind i primind mesaje. Dar cu Jacques mort i cu mine izolat, am rmas acum prea puini ca s mai nsemnm ce am nsemnat pe vremuri. n aceti ultimi ani, am vzut punile pe care am reuit s le construim cum se nruie treptat sub pumnul de rzboi al lui Baybars i sub egoismul conductorilor notri, care refuz s negocieze cu el. M-a fi ntors de mult vreme la Acra, ca s ncerc s refac ce s-a pierdut, s recrutez membri noi i s numesc un alt Gardian, dar atunci a fost furat Cartea Graalului. Nu tiu de ce am pstrat-o. Nici mcar n-am folosit-o vreodat. Cred c vreo parte nfumurat a mea a considerat c prin distrugerea ei a distruge Anima Templi. Am pus-o n tainiele noastre subterane. Am crezut c va fi n siguran acolo. Cineva ns, nu tiu cine, l-a obligat pe un clugr s o fure i de atunci s-a pierdut. Pn cnd a aprut trubadurul cu ea. Everard cltin din cap. Prea epuizat. Noaptea trecut, Inspectorul mi-a spus c dominicanii l-au arestat pe Pierre de Pont-Eveque. Dac el a fost implicat n

furtul crii, atunci Fria este n pericol acum, cnd trubadurul e n minile dominicanilor. Fratele lui a gsit cartea. Everard i ridic privirea. Cum? Al cui frate? Will i relat ce i povestise Elwen. A zcut, prfuit, timp de ase ani ntr-o prvlie de vinuri? ntreb Everard, nevenindu-i s-i cread urechilor. De Pont-Eveque n-a avut nimic de-a face cu acest furt? i cartea? Hasan o avea la el cnd a murit? tii unde e acum? Elwen i-a dat-o lui Hasan. Dac el a fost omul omort noaptea trecut El a fost, i-o retez Everard. Nu exist niciun alt motiv pentru care Hasan s nu se fi ntors aici. Grzile i-au dus trupul la leprozeria de la poarta Saint-Denis. Dac avea cartea la el, atunci probabil c a fost ngropat cu ea sau va fi ngropat n curnd. Will ridic din umeri. n afar de cazul n care o gsesc grzile. Atunci ar fi mai bine s ne grbim, rosti Everard dup o scurt pauz. Will avu senzaia c i inuse respiraia de cnd preotul ncepuse s vorbeasc. Dndu-i seama c nu va reui s digere dintr-odat cele aflate, ls deoparte numeroasele ntrebri pe care le avea i se concentr asupra uneia singure. Dac aceast carte este doar o extensie a Anima Templi, a codului prezentat sub form de alegorie, de ce s i-o doreasc altcineva? De ce s-l fi pus cineva pe acel om s o fure? Aa cum i-am spus, ea conine obiectivele i idealurile Anima Templi. mpreun cu mrturia cuiva implicat, ar putea servi drept dovad a existenei noastre i a elurilor ctre care nzuim. i care sunt acestea? Everard arunc ptura i se ridic de pe pat. Respinse tentativa lui Will de a-l ajuta i se tr prin camer spre gleata de noapte. i-am spus tot ce pot. i desfcu izmenele i se uur cu un jet galben-nchis n gleat. M ajui, sergent? ntreb el scurt. Cum mi putei cere s m implic n aa ceva? ripost Will, ridicndu-se n picioare. Dup ce ai folosit-o pe Elwen aa cum ai folosit-o, fr s v gndii la sigurana ei? Mi-ai povestit totul i nimic. Ai spus c lumea va anatemiza elurile Anima Templi. De ce s vreau eu s v ajut ca s salvai ceva att de mizerabil? Everard se rsuci pe clcie, legndu-i izmenele.

Tatl tu a fcut-o. Will fcu ochii mari. Cum? Am spus c n-am folosit niciodat Cartea Graalului, i e adevrat, dar am iniiat un nou membru. Will ncepu s clatine din cap, dar Everard continu nainte ca tnrul s spun ceva: De-asta s-a dus James n ara Sfnt. S-a dus pentru mine i pentru Anima Templi. i tot de-asta te-am luat pe tine drept ucenic. M ajui de ase ani n munca mea pentru Frie. Toate acele traduceri fcute au fost pentru noi. Nu v cred, murmur Will, simind cum universul lui se face ndri i l arunc ntr-un vid ameitor. Voia s-i zic lui Everard c tatl lui i-ar fi spus toate astea, c James n-ar fi pstrat secretul fa de el. Se gndi ns la ct de apropiat fusese tatl lui de Jacques de Lyon la Templul Nou, la cltoriile lui n Frana i la plecarea intempestiv n Palestina, aa c se abinu. L-am trimis acolo cu o misiune, continu Everard, urmrind cu atenie schimbarea expresiei lui Will. S-a dus acolo ca s opreasc acest rzboi. A fcut mari progrese n negocieri cu mamelucii i i-a gsit un contact important n cercul lui Baybars. Un contact care poate ne va fi de ajutor ca s punem capt actualei crize care amenin pe toat lumea din Outremer. Trebuie s ncheiem pace cu mamelucii, altfel vom pieri. Doamne! Will se aez greoi pe scaun. n gnd i reveni imaginea scrisorii pe care o gsise n sala cea mare din Templul Nou. n acea clip i se limpezi totul n minte: Fria, cercul nostru. la era el? opti biatul ncet. Dac nu recuperm cartea, dac nu ne asigurm c nu va ajunge n minile altcuiva, atunci scopul pentru care tatl tu a trudit atta ar putea fi compromis. Fr Frie, acest rzboi va continua. Deocamdat asta e tot ce trebuie s tii. i voi spune restul cu timpul, dar pn atunci ai ncredere n mine c nu putem lsa cartea aia de izbelite din nou. Will ridic brusc privirea. I-ai spus c n-am fost fcut cavaler? I-ai scris ca s-i spunei asta? N-am considerat necesar. Meninem contacte minime ntre noi, tocmai pentru a reduce riscul de a fi deconspirai. Will se aplec n fa, cu coatele pe genunchi, i i prinse capul n palme. Se simea ca i cum ar fi trit ntr-o imagine n oglind a lumii, o oglind care

tocmai fusese spart pentru a-i dezvlui adevrul din spatele ei. Nimic din ceea ce el socotea adevrat nu era aa. Totul fusese doar o reflectare a realitii, nu realitatea n sine. Din toat confuzia, ocul i furia lui rsri ns o raz de speran. Dac totul era adevrat i tatl lui plecase cu o misiune pentru Anima Templi, atunci nu el fusese motivul plecrii. Raza se transform ntr-un far. Dac tatl lui nu plecase din cauza lui, atunci exista o ans, una real, ca el s poat redeveni fiul lui James Campbell. Will i ridic privirea i se uit la Everard. V voi ajuta. n schimb, m vei iniia. Dup aceea voi pleca n Outremer ca s-mi vd tatl. Vom merge mpreun, William, rspunse Everard. Ai cuvntul meu! Garin se afla n curte, n faa dormitoarelor cavalerilor, cnd i vzu pe Will i pe Everard plecnd mpreun. Ateptase acolo, nerbdtor i agitat, de cnd l zrise pe Will intrnd la preot. Cu inima btndu-i mai tare, i urmri pe cei doi ndreptndu-se spre grajd, preotul sprijinindu-se de Will. Dup ce ei disprur nuntru, se ridic n picioare i se apropie de cldirea lung de lemn. Auzea voci, cea a lui Will i o alta pe care o recunotea, cea a lui Simon. Prin crpturile dintre lemne i vzu pe toi micndu-se n interiorul grajdului. Garin se duse la intrare i pi cu pruden nuntru. Simon i conducea pe Will i pe Everard spre ieslele unde erau inui caii neuai. Stteau cu toii cu spatele spre el. Garin auzi pai care se apropiau de afar. Se strecur ntr-o box goal i se lipi de peretele de lemn. ntunericul i ascundea prezena. Auzi pe cineva intrnd, fr s vad nimic. Undeva, n apropiere, poarta unei boxe scri ca i cum ar fi fost deschis. Trecur cteva minute, dup care Garin auzi tropit de copite i vocile lui Will i Simon. Risc s arunce o privire pe dup poarta boxei. Simon ducea de cpstru doi cai n curte. Garin i spuse, emoionat, c toate astea aveau legtur cu cartea. Poate c Elwen i-o dduse lui Will, iar acum Will i stpnul su o duceau undeva. Preotul prea prea fragil ca s ias din preceptoriu dac nu era vorba de ceva important. Poate c asta era cea mai bun ocazie pentru el de a pune mna pe carte. Will nu era narmat, iar btrnul oricum nu reprezenta nicio ameninare. Cnd Will urc n aua unui cal, Garin iei din box, atent s nu fie vzut, dup care lu o a de pe o banc i deschise poarta unei alte boxe. nuntru se afla un cal imens, negru. Garin plesci ca s liniteasc animalul i i puse aua pe spate. Arunc o privire pe deasupra porii boxei. Simon se ghemuise i i fcuse palmele cu ca s-l ajute pe Everard s urce n aua celui de-al doilea cal. Garin se aplec s prind harnaamentul pe sub burta calului.

Auzi zgomot de paie n spatele lui, urmat de un sunet ca de respiraie. Ceva solid l izbi n ceaf, tocmai cnd voia s se nale n scri i s se ntoarc. Vederea lui Garin se ntunec i el se prbui la pmnt.

27
Leprozeria din Paris
2 noiembrie 1266 Will i Everard o luar pe drumul care ducea spre nord-vest dinspre preceptoriu. Soarele dimineii i orbea, iar vntul le ardea feele. n jur cmpurile erau pustii i maronii, iar copacii, dezbrcai de frunzi, semnau cu nite schelete fantomatice proiectate pe fundalul cerului albastru. Clreau n tcere, iar din aceast cauz copitele cailor rsunau cu putere pe drumul ngheat. n mintea lui Will se amestecau gnduri despre tatl lui i despre dezvluirile lui Everard, n vreme ce preotul prea cufundat ntr-o meditaie sobr. Dup circa o jumtate de kilometru, dinspre preceptoriul lsat n spate i dinspre ora rsunar peste cmpuri clopote de biserici care anunau slujba de la ora trei. Everard i ndemn calul la trap i apoi l opri. Will rmase clare, n vreme ce preotul se ddu jos cu greutate din a. De ce v-ai oprit? Ca s m rog, rspunse Everard, ncruntndu-se, ca i cum i se pusese o ntrebare ridicol. Cltinnd din cap la auzul unui asemenea lucru, dup ce pn atunci preotul se grbise, Will desclec i arunc hurile peste un arbust din apropiere. Apuc hurile celuilalt cal, pe care Everard le lsase s cad pe jos, i mn animalul spre arbust, n vreme ce preotul ngenunche pe marginea drumului, cu minile mpreunate. Chiar i cnd erau plecai din preceptoriu i nu puteau participa la o slujb, cavalerii, preoii i sergenii erau obligai s se roage. n loc s aud slujba, n asemenea momente ei spuneau apte Tatl Nostru. n vreme ce ngenunchea, Will zri un clre la ceva distan n spatele lor, acolo unde drumul se nla nainte de a cobor n valea n care se gseau acum el i Everard. Individul clrea un cal negru i mare. Clreul ncetini, apoi se opri i se ddu jos, disprnd din raza vizual a lui Will. Tnrul ngenunche i murmur Tatl Nostru n minile mpreunate. n acele clipe, cuvintele nu aveau nicio semnificaie pentru mintea sa agitat. Gata, anun Everard dup ce termin rugciunea. Se ridic i i scutur praful de pe sutan. Prea un pic mai nseninat, ca i cum

rugciunea i dduse fore noi. Eti tcut, sergent, zise el dup ce Will l ajut s se urce n a. Will nu rspunse imediat. Comentariul l uluise. Se ntreb ce atepta Everard de la el. M-ai minit, izbucni el brusc, dup ce porniser iari la drum de cteva minute. n toi aceti ani ai tiut de ce a plecat tatl meu i nu mi -ai spus niciodat motivul. n tot acest timp am crezut c a plecat pentru c Will se opri. Din ce tia el, Everard habar n-avea ce se ntmplase cu sora lui i, dei nu mai putea fi sigur de nimic, n-avea chef s-i divulge preotului lucruri pe care acesta nu trebuia s le tie. tii ct i-am simit lipsa, ncheie el. Dac i-a fi spus, ar fi trebuit s-i povestesc i restul i nu erai pregtit s auzi aa ceva. i acum? Dac Hasan v-ar fi adus cartea i Elwen nu mi-ar fi mrturisit ce ai pus-o s fac, n-a fi aflat niciodat, nu-i aa? Mi-ai spus, pentru c aveai nevoie de mine. Poate c dumneavoastr suntei cel nepregtit. Everard l privi, dar nu-i rspunse. i iniierea mea? continu Will. Reuea s-i menin vocea calm, dar simea cum i sporete mnia n ciuda confuziei de care era cuprins. Ar fi vrut s sar i s-l loveasc pe preot pentru toi anii de umiline, critici i decepii. O mare parte din acea mnie ns era ndreptat mpotriva tatlui su pentru c-l fcuse s cread c plecarea n ara Sfnt i se datora lui Will, dar tnrul nc nu era pregtit s se confrunte cu un asemenea sentiment, aa c merse mai departe: Cnd m-ai fi fcut cavaler dac Elwen nu v-ar fi obligat s acceptai acea nelegere? Nici acum nu m vei iniia, pentru c ai crede c sunt pregtit. O vei face pentru c suntei obligat. Se uit scurt la preot. Asta dac avei intenia s v respectai promisiunea. Eu nu-mi ncalc cuvntul, replic scurt Everard. l privi pe Will drept n ochi. Am vzut atia tineri plecnd la rzboi imediat ce au fost fcui cavaleri. Prea puini dintre ei s-au mai ntors. O asemenea cltorie trebuie pregtit cu atenie. Cel mai adesea drumul conduce spre moarte. De asta am mpiedicat iniierea ta, ntruct tiam c, imediat ce vei pune mantia pe tine, vei pleca la drum. Evident, mormi Will, iar asta se ntmpl pentru c v pas enorm de mine. Nu, William, nu voiam s pierd un scrib att de bun. Will i miji ochii i-l privi pe preot. Cut o urm de minciun, dar nu zri nimic.

Trebuie s nelegi, continu Everard, pe un ton mai potolit. Pzesc de muli ani aceste secrete. Mi-e greu s dezvlui ceva ce am inut doar pentru mine. E greu s mai am ncredere. Am avut ncredere n Armand i aproape c am pierdut totul. Asta nseamn c avei ncredere n mine? Everard trase de huri. Ar trebui s ne grbim un pic. Ajunser la leprozerie la puin timp dup ce trecur de rue Saint -Denis. Stabilimentul era parial ascuns de un crng de stejari btrni, aa c aproape ratar crarea ngust care ducea spre zidurile aflate sub coroanele arborilor, prin care razele soarelui desenau tot felul de modele bizare pe crare. Trei cldiri mari din piatr erau aezate n interiorul unei ncercuiri de ziduri joase, cu o capel nspre dreapta, ridicat lng nite grdini bine ngrijite. Locul semna cu o versiune mai mic i mai puin fastidioas a preceptoriului, dar prea bine administrat i primitor. Iar asta l surprinse pe Will. Leproii pe care i vzuse el cerind la porile oraului reprezentaser dintotdeauna o privelite hidoas, aa cum erau mbrcai cu hainele lor speciale i cu mnui, cu prul rrit, cu chipurile grotesc marcate de cicatrici, schimonosite. Nu i-ar fi imaginat niciodat c asemenea oameni puteau locui n snul unei comuniti att de panice i de ordonate. Desclecar n faa porii i Will zri un brbat venind spre ei dinspre una dintre cldiri. Mnuile pe care omul le purta l indicau drept lepros, dar pe chipul lui nu se zreau urme ale bolii. V pot ajuta cu ceva? ntreb omul, un pic suspicios. Privirea lui se opri asupra crucilor roii de pe hainele lor. Eu sunt portarul de aici. Everard i ddu lui Will hurile calului su. Caut un prieten. A murit noaptea trecut i cred c a fost adus aici ca s fie nmormntat. Am venit s m rog pentru el. Privirea portarului se mut asupra lui Will. El e scutierul meu, adug Everard, fcnd un gest nspre tnr, care i muc limba i se rsuci pe clcie pentru a priponi caii. A fost adus aici cineva, trziu, noaptea trecut, rspunse portarul. Dei eu a zice c mai degrab l-a omort pumnalul din coaste dect lepra. Grzile regale care l-au adus ne-au spus c a fost lovit de boal, dar eu n-am zrit niciun semn. Era n primele faze, replic Everard. Atunci intrai. Portarul se opri. ns fii cu bgare de seam c aici suntei pe domeniul nostru. Dac poteca e prea ngust pentru ca doi

oameni s treac unul pe lng cellalt, atunci voi v vei da la o parte ca s -l lsai pe cel care face parte din comunitatea noastr s treac, fr a-l atinge. Aici nu ne supunem legilor care guverneaz dincolo de aceste pori. Foarte bine, accept Everard, indiferent. Will rezist impulsului de a-i duce mna la gur. Se spunea c lepra era cauzat de comiterea de pcate, mai ales carnale, dar se mai credea c boala poate fi luat prin contact fizic, prin consumul de alimente sau de ap mpreun cu un lepros, sau chiar din aer. Din cauza asta, leproilor li se interzicea s-i ating pe cei din jur, s se adune n locuri aglomerate precum bisericile i erau obligai s-i acopere gurile n public. Dar cum portarul nu ddu niciun semn c ar vrea s fac aa ceva, Will respir superficial pe nri, atent s stea n faa omului n vreme ce erau condui prin curte dincolo de cldirile administrative i de ngrijire a bolnavilor. n grdini se vedeau cteva siluete umane, ngrijind iruri ordonate de puiei de mr pe lng ceea ce preau a fi rsaduri de legume de curnd culese. Muli dintre leproi purtau benzi de material textil peste zonele expuse ale trupurilor i peste fee, i cu toii aveau mnui. Will observ c unii oameni erau foarte puin atini de maladie, avnd doar cteva cicatrice ciudate sau uoare deformri ale minilor. Alii erau n stadii avansate ale bolii, dup muli ani de infectare. La acetia din urm era greu s te uii. Bandajele le acopereau majoritatea rnilor deschise de pe piele, dar nu le puteau masca formele groteti. Nasurile, ale cror oase putreziser, erau borcnate i mncate; dinii czuser, fcndu-le gurile s se lase n jos i s-i piard forma; minile erau curbate ca nite gheare. Unora dintre bolnavi le lipseau degetele de la mini. Alii, din modul mpiedicat n care peau, i pierduser degete de la picioare. Dincolo de mirosul de mere acrioare, Will putea simi miasma dulceag a crnii putrezinde. Dup ce era diagnosticat cu lepr, bolnavul era obligat s stea n picioare ntr-un mormnt proaspt spat, n vreme ce peste capul lui se rostea un recviem, mesa pentru mori. Pe chipurile acelor oameni, Will zrea acum dovada morii vii. Printre ei nu se gseau femei; acestora li se interzicea spitalizarea i erau obligate s cereasc pe drumurile din afara oraelor. Din ntmplare aveam un mormnt proaspt spat, rosti portarul, ducndu-i spre capel. tim cu toii c Bertrand va muri n curnd. Ieri-noapte nc tria, aa c am folosit groapa lui pentru prietenul vostru. Din Genova era el? Everard l privi.

Genova? Prietenul vostru, replic portarul, trecnd printr-o deschiztur din zidul jos care nconjura capela i cimitirul. Grzile spuneau c era din Genova. Will nu crezu c preotul are s rspund. Dup cteva clipe de tcere stnjenitoare, Everard o fcu ns: Da, murmur el. Din Genova. Sub un vsc din colul ndeprtat al cimitirului, aflat n umbra aruncat de capel, se vedea un mormnt proaspt spat. Aici l-am pus, zise portarul n vreme ce se apropiau. N-a fost cine tie ce slujb. Unul dintre gropari i cu mine l-am bgat nuntru i am rostit o rugciune scurt. Era ntuneric i ploua, adug el, zrind expresia de pe chipul lui Everard. Voi spune eu nsumi o rugciune, murmur preotul, lsndu-se pe vine. Privi spre portar. Pot fi lsat singur cteva minute? Stai ct vrei, rspunse brbatul. V gsii singuri drumul spre ieire? Everard ddu din cap. Atept ca portarul s dispar ndrtul capelei, apoi se ntoarse spre mormnt. Scoase crucea mic de lemn din capul gropii i o arunc, dup care se ridic. Vd o cazma acolo, sergent. Will i lu privirea de la cruce, care aterizase pe un morman de frunze, i se duse acolo unde i artase Everard. O clip mai trziu, se ntoarse cu cazmaua, care fusese proptit de o piatr de mormnt scorojit i acoperit de licheni i, din aceast cauz, era plin de noroi. Everard se ddu napoi i l urmri pe Will cum ncepe s sape, dnd la o parte pmntul ud i greu. Efortul l fcea s asude, n ciuda frigului. Spatele ncepu s -l doar tot mai tare pe msur ce movila de pmnt de lng mormnt cretea. Intr-un trziu, cazmaua se lovi de ceva moale. Will se aplec i ddu repede la o parte bulgrii de pmnt din jurul trupului nvelit n giulgiu care ieea la lumin. Cnd termin, se propti pe clcie n coada cazmalei. Nrile se umpluser de mirosul de pmnt reavn. Everard ezit cteva clipe, apoi naint i ngenunche. ntinse ncet minile i desfcu atent i blnd giulgiul de pe capul lui Hasan. Will privi n alt parte imediat ce zri chipul sarazinului, negru din pricina sngelui nchegat i a vntilor, schimonosit i rigid, ngheat n agonia prin care Hasan trebuie s fi trecut n clipele morii. Everard nu-i ntoarse faa de la mort, ci se aplec nainte, i puse mna pe cretetul lui Hasan i ncepu s opteasc:

Ashadu an la ilaha illa-llah. Wa ashhadu anna Muhammadan rasul-Ullah.


Auzind incantaia care ieea de pe buzele preotului, Will i ntoarse privirea ntr-acolo. Era n arab. tia ce nseamn, cci dduse peste ea de mai multe ori n cursul traducerilor pe care le efectuase n ultimii ani.

Era Shahada declaraia de credin care trebuia rostit la urechea unui musulman la moartea lui, aa cum se ntmpla cu ultima mprtanie n cazul unui cretin. Toate astea confirmau bnuiala lui Will c Everard l minise n legtur cu convertirea religioas a lui Hasan. Vznd ns faa nsngerat i lovit a sarazinului, Will nu resimi oc sau mnie, ci doar ruine c era conaional cu cei care-i fcuser aa ceva omului care i salvase odat viaa. Cine credei c l-a omort aa? Cineva lipsit de suflet, rspunse Everard, continund s in mna pe cretetul lui Hasan. Cineva plin de ur i de team, cineva care -i vede doar pe dumanii exteriori, nu i pe cei interiori. Pare att de lipsit de sens, murmur Will. Everard l privi. Ochii lui ncercnai erau umezi. Hasan a murit pentru ceva n care el credea. Ci oameni pot spune asta? Will nu-l contrazise. Expresia din ochii lui Everard implora confirmare i compasiune. Nu prea muli, rosti el. n cele din urm, preotul i terse ochii. Ajut-m, zise el, dnd la o parte restul giulgiului. Will se aplec de cealalt parte a mormntului. Giulgiul se prinse de ceva care ieea din cadavru. Dup ce reui s dea pnza la o parte, Will vzu c era vorba despre mnerul unui pumnal nc nfipt pn la plsele n trupul lui Hasan. Simind c i se face ru, ntinse mna ca s -l scoat de acolo, dar Everard l opri. Las-l. Nu-l mai deranjeaz unde e el acum. Desfcur mantia cenuie a lui Hasan i Everard ncepu s pipie cadavrul. Treptat pru tot mai ngrijorat, pn ce i strecur mna la spatele arabului mort i o expresie de triumf i apru pe chip. E aici. Will se chinui s-l rostogoleasc pe Hasan ntr-o parte, n vreme ce preotul bg mna mai adnc sub cadavru i scoase de acolo o carte

Nu exist alt zeu dect Dumnezeu, iar Mahomed este profetul Su.

murdar, mbrcat n piele. Foile erau umede, iar coperta mnjit cu noroi, dar cteva din literele aurii erau nc vizibile i scnteiau n lumin. Everard nchise ochii i murmur ceva. Will bnuia c era o rugciune dup expresia de uurare profund de pe chipul preotului. S-a terminat, zise preotul, deschiznd ochii. Acum m pot ntoarce la Acra ca s-mi termin lucrarea vieii. Privi trist i cu drag la Hasan. nainte de a m altura lui. D-mi cartea, Everard, se auzi o voce de ghea din spatele lor. Sau i te vei altura mai curnd dect crezi. Se ntoarser amndoi, uluii. Lng ei sttea n picioare Nicolas de Navarra. n mn inea o arbalet ncrcat, aintit asupra lui Everard. Omul purta o hain neagr peste mantia alb, iar prul lung i negru i era legat la spate ntr-o coad. Frate Nicolas? rosti Everard, strngnd mai bine cartea. Privi dincolo de cavaler, ateptndu-se s-i vad pe Gilles i pe dominicani, dar cimitirul era pustiu. tiam c o s-i trimii cinele de vntoare ca s ia cartea de la trubadur. Trebuie ns s mrturisesc c nu m ateptam s te foloseti de o servitoare. Probabil c erai cu adevrat disperat. Nicolas privi dincolo de preot, la cadavrul lui Hasan. Am auzit c ieri-noapte a fost gsit un sarazin omort i cnd nu s-a mai ntors la preceptoriu, am bnuit c e vorba de el. Ce pcat! Voiam s-l folosesc drept ultim dovad a corupiei tale. Nu e cretin, nu-i aa, Everard? Ce sens au toate astea, frate? ntreb preotul, ncercnd s se arate ofensat, nereuind ns s par dect speriat. Nu sunt frate cu tine. D-mi cartea! Nicolas ainti arbaleta spre gtul preotului. Nu te voi mai ruga nc o dat. Privirea lui Everard se ndrept ncet asupra armei. Doamne, tu ai fost, nu-i aa? icni el. Tu l-ai obligat pe Rulli s fure cartea din taini, dup care l-ai omort pe alee? De-asta eti singur. Nu ai venit aici n numele Inspectorului sau al dominicanilor. Eti aici pentru tine nsui. Will arunc o privire pumnalului care ieea din cadavrul arabului. n timp ce Nicolas l fixa cu privirea pe Everard, el se apropie cu un pas de mormnt. Dac nu intervenea Hasan, poate c l-a fi lsat pe clugr n via, zise Nicolas. Nu-mi puteam permite ca el s-mi dezvluie identitatea. Cum ai aflat de carte? ceru Everard s tie. Am vorbit cu civa dintre cei care au prsit Fria dup dispariia lui Armand. tiu totul despre tine, Everard: secretele tale, ce ai fcut.

Ai fost aici tot timpul? Un arpe n mijlocul nostru. Everard vorbea pe ton cobort, dar privirea nu i se dezlipea de pe arbalet. Atept acest moment de mai bine de apte ani. apte ani de cnd am plecat de acas pentru a veni n ara asta; de cnd am fost obligat s port aceast mantie fals i s pretind c sunt ca voi, fratele vostru. n ochii lui Nicolas se citea o ur profund. Am ateptat mult s se fac dreptate. Dar acum se va face. De prea mult vreme Templul i conductorii lui se ascund sub sutana papei. Cnd el va vedea ce facei voi la iniieri, cnd va vedea ce mizerii ai scris n acest cod secret al vostru, nu va avea de ales dect s v distrug. Pe toi. Pielea mslinie a lui Nicolas tremura de anticipaie i furie. Eti un om nvat, Everard. Sunt sigur c ai auzit de legenda lui David i Goliat. Preotul nu-i rspunse. Aa cum doar cu o pietricic David a ucis monstrul din faa lui, aa voi drma i eu preaputernicul Templu cu o biat carte. Will mai fcu un pas spre mormnt. De ce vrei s faci asta? murmur Everard. Cine eti? Sunt unul dintre oamenii pe care ordinul tu i-a trdat n Acra. Unul dintre oamenii pe care tu i ceilali de sub conducerea nemernicului luia, Armand, i-ai nchis n propria fortrea, refuzndu-ne hrana i medicamentele i bolnavilor sau muribunzilor s plece. Sunt un cavaler al Ordinului Sfntului Ioan. i omul care i va aduce sfritul. Will se holb la cavaler, amintindu-i ct de uor rezolvase Nicolas situaia neplcut n care se trezise amestecat cu cteva luni n urm, cnd era gata se ncaiere cu acel ospitalier beat. Eu i ali tovari ai mei i-am cerut lui Armand s opreasc acea nebunie, spuse Everard. Am ncercat, crede-m. Da, ceea ce a fcut Armand este impardonabil, dar nu a fost i fapta noastr. Ai ncercat? n vreme ce voi ncercai, Everard, eu mi vedeam prietenii i fraii murind din cauza rnilor sau a bolilor care puteau fi tratate. I -am implorat pe templieri s ne ngduie s primim medicamente i hran pentru bolnavi. Au refuzat, iar cnd acei oameni au murit au refuzat s ne permit s scoatem cadavrele ca s le ngropm. Luni de zile ne -am sufocat cu putoarea crnii n descompunere a camarazilor notri. Impardonabil? Nu-mi vine n minte un cuvnt suficient de dur ca s descriu totul. Distrugerea altor multe viei va aduce rzbunare? Va nsemna un nceput.

Nicolas ntinse mna liber. Nu ai de unde s tii ce este cartea asta cu adevrat! rosti Everard, strngnd cu disperare Cartea Graalului. Dac ai fi tiut, nu ai fi cutat s ne distrugi pe mine i Fria. Nu noi i-am greit, i garantez! Armand e mort i ngropat. El i-a ispit greelile ntr-o nchisoare din Cairo. Tu i ceilali conductori ai Templului, mpreun cu grupul tu secret, i-ai aprat trdarea. Cu toii trebuie s pltii pentru faptele comise. Dac nu vei fi pedepsii de legile Curilor i regilor, atunci o vom face noi. Distrugnd Templul, ne distrugi pe toi! n vreme ce preotul aproape striga aceste ultime cuvinte, Will sri la pumnal i l smulse din trupul mortului. Arma rmase nepenit cteva clipe ngrozitor de lungi, dup care se eliber cu un sunet ca de ventuz. Will ndrept pumnalul spre Nicolas. Nicolas ntoarse i el arbaleta spre Will. Cei doi se privir fix cteva secunde. n ochii lui Nicolas nu se mai vedea nimic din amuzamentul i prietenia pe care Will le desluise n acea zi n apropierea prvliei negustorului de pergamente. Ca i cum astzi avea n fa un cu totul alt om. Te-am avertizat o dat c scoi arma prea repede, Campbell. Vznd c Will nu se clintete, Nicolas i se adres preotului. Spune-i sergentului s se potoleasc, Everard, altfel l voi ucide. Will simi o mn pe umr. F ce spune, opti Everard. Prea nvins i resemnat. Will ezit, dar Everard l strnse mai tare de umr i atunci i cobor arma. n acelai timp, Everard azvrli Cartea Graalului la picioarele lui Nicolas. Nu tii ce faci. Nicolas se aplec i lu cartea. N-am tiut niciodat mai bine. Se ddu napoi, continund s in arbaleta aintit asupra lui Will. Cnd ajunse n dreptul capelei, se ntoarse i porni la drum cu pai mari. n cteva clipe, dispru din raza lor vizual. Will vru s se ia dup el. Ateapt, sergent, l opri Everard. Tnrul ntoarse privirea. Dar o s se fac nevzut. i noi l vom lsa. Deocamdat. Everard lu pumnalul din mna lui Will i l aez pe pieptul lui Hasan. mi pare ru, prietene, opti el, nvelindu-l pe

arab cu giulgiul. Vino, i zise el sergentului. Ne vom ntoarce la preceptoriu. Avem nevoie de ajutor. Dar cnd Everard i Will ajunser la poart, caii lor nu mai erau acolo. ***

apte Stele, Paris

2 noiembrie 1266 Garin urc treptele cte dou o dat. l durea capul i pe east i apruse un cucui, fierbinte la atingere. Simea c i vine s vomite. apte ui se aliniau de-a lungul coridorului de la etaj, a opta fiind n capt. De sub cteva dintre ele se iveau limbi de lumin, nsoite de sunete slabe: ipete i gemete care indicau plcere, durere sau amndou. Duumeaua coridorului era pe alocuri ubred i pria amenintor sub clctura grea a lui Garin n vreme ce el strbtea coridorul, cu privirea aintit asupra uii din capt. Se opri nainte de a o deschide, temndu-se de ceea ce se gsea dincolo de ea. Oelindu-se pentru orice eventualitate, intr. Rook edea la masa de lucru a Adelei, devornd cu poft un copan de pui. Grsimea se prelinsese pe brbie, iar pe obrajii nebrbierii atrnau achii de carne. Rook era singur. Garin nchise ua. Unde-i Adela? ntreb el nervos, aruncnd o privire prin ncpere. n curte, rspunse Rook, cu gura plin. O ai? Garin nu-i rspunse imediat. Prin fereastr auzi un scrit, urmat de vocea Adelei. Bnuia c fata dispusese aprovizionarea cu butoaie noi de vin pentru acea sear. Vocea ei l liniti. Nu, replic el n sfrit. N-o am. Rook ls copanul s cad pe farfurie. Atunci unde e? mri el, ridicndu-se i tergndu-se de grsime cu dosul palmei. Sursa mea mi-a spus c trubadurul a fost arestat ieri-noapte, dar n-a fost gsit nicio carte. Aa c, dac nu e la tine, ai face mai bine s tii cine o are. L-am vzut pe Will Campbell, sergentul lui Everard, replic Garin, fr a mai face un pas n ncperea plin de fumul emanat de cminul prost aerisit i care se rostogolea n razele de soare ce ptrundeau pe lng acoperitoarea de la geam. De diminea, vorbea cu Elwen lng preceptoriu. Cu cine? Se cunosc de la Templul Nou. Este doamn de onoare la palat. Garin fcu o pauz. Nu cred c Hasan a luat cartea. Cred c ea a fcut -o. Garin i povesti ce spusese Etienne despre servitoarea care i dduse un nume fals

i a crei descriere se potrivea nfirii lui Elwen; servitoarea pe care de Pont-Eveque o acuzase de furtul Crii Graalului. Cred c e posibil ca ea s i-o fi dat lui Will, ncheie el. i? I-am vzut pe Will i pe Everard plecnd din preceptoriu cam cu dou ore n urm. Voiam s-i urmresc, dar Garin se opri i i strnse buzele. Dar am fost izbit n cap de cineva i N-am vzut cine era, termin el fraza n tcerea mormntal a lui Rook. neleg. Brbatul ocoli masa i veni spre Garin. Aadar, singura noastr ans de a pune laba pe cartea asta s-a dus, nu-i aa? i totul din pricin c ai fost att de idiot nct s te lai vzut. Se repezi la Garin i l intui pe tnr de u. Cavalerul ip cnd se lovi dur cu cucuiul de lemnul uii. N-o face, Rook! Capul meu! Doare, nu-i aa? spuse brbatul. Prinse o uvi din prul blond al lui Garin i l lovi iari pe cavaler cu capul de u. Nu-i aa? Durerea intens aproape c l orbi pe Garin. Nu cred c s-au dus departe! N-aveau provizii la ei i Will era nenarmat. Oriunde s-ar fi dus, trebuie s fie n ora! i mai putem gsi! Cum? O s gsesc eu o modalitate! Ar fi bine s o faci repede, altfel jur pe viaa mea c te voi face s regrei. Pe tine i pe trfa aia de jos. Luptndu-se cu starea de ru provocat de durerea de cap, Garin se holb la Rook. Simea cum urc n el ura ca fierea, amar i arztoare. Era cavaler al Templului, un nobil cu un arbore genealogic care se ntindea, dup cum i spusese unchiul lui, pn n vremurile lui Charlemagne. Rook era un ho ilustru, un bastard nscut pe strzile din Cheapside, un membru al celebrei bande de nelegiuii care terorizaser Londra ani de zile pn ce fuseser turnai chiar de mama unuia dintre ei, dup care fuseser prini i condamnai la spnzurtoare. Rook fusese scpat de moarte i scos din cloaca societii de ctre Edward, dar nu era altceva dect un cine rios. Garin se for s se concentreze asupra recompenselor pe care le -ar fi putut obine dac-i ndeplinea sarcina, una dintre ele fiind plecarea lui Rook din ora. Orice am face trebuie s fim ateni, zise el, atingndu-i cu blndee cucuiul. Degetele i se mnjir cu snge. Nu tiu cine m-a atacat n grajd. Fie i

cel care m-a lovit caut cartea, fie m-au vzut urmrindu-l pe preot i au vrut s m opreasc. Cltin din cap. Poate c a fost Hasan. Nu l -am mai vzut de ieri-sear. n mintea lui Garin apru o idee legat de ceea ce ar fi trebuit s fac, dar ezit nainte de a o rosti cu glas tare. Dac apuca pe acel drum, i-ar fi fost aproape imposibil s se mai ntoarc. Cred c ar trebui s ne ndreptm atenia asupra lui Will, rosti el n cele din urm, incapabil s se gndeasc la vreo alt soluie i s mai suporte noi dureri. Sunt sigur c el tie unde e cartea acum. Garin inspir adnc. Se gndi la averea lui, la titlu i la bogii. Se gndi la mndria i fericirea maic-si i se gndi la Adela, cu care mprea doar patul, i la posibilitatea de a o avea n orice noapte dorea. Expir cu putere i hotrre. O s-l aducem aici ca s-l ntrebi tu unde e cartea. i cum l facem s vin aici? ntreb Rook, dup o scurt pauz. Garin se uit n ochii lui. Cu ajutorul lui Elwen.

28
2 noiembrie 1266 Cnd ai de gnd s-mi spui despre ce e vorba? icni Simon, alergnd alturi de Will i evitnd grupurile de oameni care umpleau strzile. Era zi de trg i oraul gemea de negustori i de cumprtori. E limpede c nu mi-ai spus totul. i-am zis tot ce pot, rspunse Will, aruncndu-i o privire. Se simea vinovat c l implicase pe Simon n toat povestea fr o explicaie plauzibil, dar Everard insistase ca Will s ia pe cineva care s-i pzeasc spatele, iar Simon era singurul cruia i putea ncredina o asemenea responsabilitate. Avndu-l alturi pe grjdar, Will chiar se simea ceva mai sigur pe sine. Nu-l confrunta singur pe de Navarra, l avertizase preotul cnd Will i prinsese sabia scurt napoi la centur, n preceptoriu. i pusese mna osoas pe umrul lui Will. M bazez pe tine. Adu-mi cartea i jur c te fac cavaler. Nicolas de Navarra, trdtor? Reui s zic Simon, rou la fa i asudnd din belug din pricina efortului. Nu-mi vine s cred. i ce era cu cartea aia pe care a furat-o? E un text valoros care i aparine lui Everard. Noi credem c el vrea s vnd cartea, cum i-am mai spus, aa c trebuie s ne grbim. i ne-a trimis pe noi ca s-o lum napoi? Simon cltin din cap. Nu pricep. De ce n-a apelat la cavaleri narmai? Privi ngrijorat spre sabia scurt de la centura lui Will. Ne ateptm la necazuri? Will, tii bine c nu pot lupta. Nici nu i cer asta. Dar dac Nicolas vede c suntem doi, va fi mai puin dispus s se bat. Will spera s fie adevrat ce spune. tia c era priceput la mnuirea sabiei, dar nu tia de ce era capabil Nicolas i nu i-ar fi plcut s se confrunte cu o arbalet. Asta dac Nicolas trecuse pe la preceptoriul ospitalierilor. Dac nu, Will habar n-avea unde l-ar fi putut gsi. Ne-am fi deplasat mai repede pe cai, i spuse Simon. Will nu rspunse. Simon nu era n grajd cnd el i Everard se ntorseser de la leprozerie fr cai. Preotul fusese obligat s-i spun efului grajdului c le fuseser furate harnaamentele. Ulterior, brbatul refuzase s -i mai

Paris

ngduie preotului s ia vreun cal fr s completeze un raport ctre Inspector, motiv pentru care Will i Simon alergau acum spre preceptoriul ospitalierilor pe jos. Will ura faptul c-i punea prietenul n pericol. Dar mai presus de orice sentiment de vinovie, se simea hotrt i cu mintea limpede. l atepta iniierea i, pentru prima dat dup muli ani, dac nu cumva pentru prima dat n viaa lui, avea un scop. Promisiunea pe care i-o fcuse siei, c se va duce n ara Sfnt ca s-i vad tatl, nu mai era o fantezie. Era realitate. Mai mult, fcea i el n sfrit ceva despre care tia c tatl lui ar fi fost mndru. Mntuirea nu era doar aproape, prea inevitabil. Ce cale mai bun de a-i ispi pcatele dect s salveze Anima Templi i s aduc pacea n Outremer? Orice s-ar fi ntmplat, avea s ia acea carte. Nu-l va lsa pe Nicolas s-i distrug visurile, orict de justificat sau de neles ar fi fost mnia lui. i Will atepta acest moment de muli ani. Mrir ritmul alergrii dup ce scpar de mulimile strnse la trgul de vite. Sus, deasupra acoperiurilor, Will vedea turnurile cenuii ale preceptoriului ridicndu-se din ncercuirea lor de piatr. i strnse mai bine mantia neagr pe trup, ca s nu se vad crucea roie de pe tunic, i coti pe o alee ngust care ddea n strada nvecinat preceptoriului. Simon se chinuia s in pasul n spatele lui. Prin deschiztura ngust din fa, Will putea vedea poarta. Era deschis. ncepu s mearg la pas, gfind, dar cnd ajunse la captul aleii, patru cavaleri ieir pe poart, clare pe cai de rzboi. Erau mbrcai n haine de clrie simple, dar Will, care se oprise, vzu c pe dedesubt purtau veminte lungi, negre, pe care era brodat crucea alb a ospitalierilor. i recunoscu pe doi dintre ei. Unul era Rasequin, cel cu care se confruntase lng prvlia negustorului de pergamente. Acum nu mai prea beat, ci extrem de atent. i inea una din mini pe mnerul sabiei. Iei n for pe poart, copitele armsarului pe care l clrea mprtiind bulgri mari de noroi pe strad. Alturi de el se afla Nicolas de Navarra. i el purta uniforma cavalerilor Sfntului Ioan. Will strig atunci cnd cavalerii trecur de el, dar zgomotul copitelor armsarilor era prea puternic pentru ca vreunul dintre ei s-l aud. O luar n josul strzii, oamenii ferindu-se speriai din calea lor. De oblncurile eilor erau prinse pturi i saci. Cavalerii plecaser ntr-o cltorie lung. Will njur urmrindu-i cum dispar pe dup un col i cum strada se umple ncet din nou cu oameni. Poarta preceptoriului se nchise cu zgomot. Simon se aplec n fa, cu minile pe genunchi, gfind. la era Nicolas, nu-i aa? De ce era mbrcat ca un ospitalier?

A fost trimis de ordinul lor s ia cartea, recunoscu Will dup o pauz. nainte ca Simon s mai ntrebe ceva, fcu semn spre o uli lateral care trecea pe lng zidul preceptoriului. O s intrm. S aflm ncotro se ndreapt. Dar nu mergem ntr-o direcie greit? ntreb Simon cnd Will apuc pe strada lateral. Poarta e n spate. Nu sunt sigur cine mai tie de Nicolas. S-ar putea s fie toi implicai n povestea asta. Will se opri, uitndu-se la zidul de incint, dincolo de care se vedeau coroane de copaci i turla capelei preceptoriului. Nu putem intra aa, pur i simplu. Eu nu pot urca acolo, se plnse Simon n vreme ce Will ncepu s se caere agndu-se de ieiturile coluroase ale pietrelor. Will ajunse sus i se trase pe coama zidului ncordndu-i braele. Arunc o privire dincolo de peretele de piatr. n spatele copacilor se vedea o zon mare, deschis, plin de cruci din piatr: cimitirul cavalerilor. n spatele capelei se zreau o curte i cteva cldiri nalte. Mai muli brbai se aflau n curte, dar zidul pe care se crase, mascat de copaci, era greu vizibil, iar Will i Simon puteau fi descoperii doar dac cineva se uita direct spre ei. Haide, l ndemn el pe Simon, care se uita nelinitit n sus la el. Iisuse, mormi grjdarul, ncepnd s se caere cu stngcie pe zid dup cteva clipe de ezitare. Tu o s m omori, icni el, strmbndu-se de durere cnd i zgrie ncheieturile minilor n colurile pietrelor ascuite. Apropiindu-se de coam, i nfipse gheata ntr-o crptur mic, dar aceasta era prea ngust pentru piciorul lui nclat, aa c Simon alunec. Will l prinse de ncheietur i l inu bine. Apsndu-se cu coapsele pe coama zidului i susinnd greutatea lui Simon cu minile, Will l trase pe grjdar n sus pe ultimii centimetri, pn cnd Simon reui s se prind de coam. Cteva minute dup aceea, grjdarul fu prea epuizat fizic pentru a mai face altceva n afar de a sta ntins. n cele din urm, mpins de la spate de Will, Simon sri mpreun cu acesta n cimitir, dup care, folosindu-se de perdeaua de copaci, ncepur s se deplaseze de-a lungul zidului. Nu tiu cine crezi tu c ne va zice ncotro a plecat Nicolas, mormi Simon, frecndu-i ncheieturile lovite. Dac sunt cu toii implicai n furtul crii, m ndoiesc c vreun ospitalier i va spune ceva. Privi turnurile cldirii principale. Cel mai probabil ne vor arunca pe amndoi n temni. N-am de gnd s ntreb vreun cavaler, replic Will, ndreptndu-se ctre o construcie lunguia din cherestea din captul curii, n faa creia erau stivuii civa baloi de paie: grajdul.

Cnd ieir din cimitir, el i Simon zrir un grup de cavaleri stnd pe veranda cldirii din faa intrrii n grajd. Will se asigur c mantiile le acopereau bine crucile de pe tunici, apoi porni hotrt de-a lungul curii. Comport-te firesc, rosti el printre dini n direcia lui Simon, care arunca priviri ngrijorate ctre cavaleri. Ospitalierii nu le acordar nicio atenie celor doi tineri care traversar linitii curtea i disprur n grajd. Imediat ce intr, Will privi n jurul lui, ncercnd s se adapteze rapid la semintunericul dinuntru. Un biat de vreo doisprezece ani sttea pe o banc i lustruia nite ei. Verific restul boxelor, i opti Will lui Simon n vreme ce se apropia de biat. S le verific? se mir Simon, nedumerit. Pentru ce? Ca s te asiguri c sunt goale. Will zmbi. Biatul se oprise din treab i l privea. V pot ajuta, domnule? ntreb el, cu o voce piigiat. Sper c da, rspunse Will, continund s zmbeasc. Ai neuat patru cai pentru un grup de cavaleri cu puin timp n urm, nu-i aa? Biatul ncuviin. Aa e, domnule. mi poi spune ncotro se ndreptau? Biatul arunc o privire spre Simon, care trecea de la o box la alta, zgindu-se pe deasupra fiecrei pori de acces. Cine suntei? ntreb biatul, ncruntndu-se. Nu v-am mai vzut pn acum. Suntem nou-venii, zise Will. Cavalerii ia. Spune-mi unde s-au dus. Biatul i ls, nesigur, jos crpa de lustruit. Cred c ar fi mai bine s-l ntrebai pe Mareal, ncerc s treac pe lng Will. M duc s-l aduc. Tnrul l prinse bine de bra. Nu-i nevoie s-l deranjezi. Dai-mi drumul! rosti biatul, speriat. M doare! Iisuse, Will! uier Simon, n vreme ce sergentul l mpinse cu fora pe biatul care se zbtea ntr-o box i l lipi de poart. Nu-i voi face ru, murmur Will, dar trebuie s aflu unde se duc cavalerii. E foarte important s-mi spui. V rog s-mi dai drumul, implor biatul pe un ton plngre. Buzele ncepur s-i tremure.

Will murmur Simon, urmrind ocat schimbul de cuvinte. Will i arunc o privire i Simon tcu zrind expresia din ochii verzi ai prietenului su. l nfricoa. Spune-mi! insist sergentul, desfcndu-i uor mantia, astfel nct biatul s vad sabia scurt. La Rochelle, izbucni biatul, cu privirea lipit de arm. Au plecat spre La Rochelle. I-am auzit vorbind despre Acra i Marele Maestru. Acra? Asta-i tot ce tiu. Pe cuvnt! Will privi cu atenie faa biatului, apoi ddu din cap. Intr! i ceru el, deschiznd poarta boxei i mpingndu-l pe biat nuntru. Biatul fcu ce i se ceruse. Will nchise poarta i o ncuie. Chiar i cnd ieir din grajd l auzeau pe biat plngnd. Nu-mi vine s cred c ai fcut aa ceva, mormi Simon n vreme ce se napoiau prin cimitir spre zid. N-o s peasc nimic, replic Will, cu gndul n alt parte. Simon se opri. Nu era nevoie s-l sperii n halul la! Will se ntoarse spre el. Fii serios, Simon. Trebuie s ajungem repede la preceptoriu. Se apropie i i strnse umrul prietenului su. N-am vrut s o fac, dar am fost nevoit. Ar fi fugit s-l aduc pe Mareal i unde crezi c ne-am fi aflat acum? N-am fi obinut nimic i probabil c am fi fost aruncai ntr-o celul, aa cum ai spus tu. Simon nu replic. Se mulumi doar s-l urmeze. Cnd trecur prin poarta Templului i apucar pe rue du Temple, dimineaa se transformase deja n nceput de dup-amiaz. Vntul se nteise i acum norii albi i imeni se fugreau pe cer nspre est, aruncnd umbre peste dealurile din deprtare. n vreme ce se apropiau de preceptoriu, ncepu s bat clopotul. Nu era vorba de chemarea sonor i rar la rugciune. Clopotul btea repede i cu putere: era un sunet de alarm. Will simi un fior rece. Cnd ajunser n curtea principal, vzur un grup mare de cavaleri intrnd n sala capitulului. Alii traversau curtea n grab ca s li se alture. Clopotul continua s bat. Campbell! Will se rsuci pe clcie i l vzu pe Robert de Paris alergnd spre ei.

Robert i ddu prul blond pe spate i art spre sala de ntruniri. Ai habar ce se petrece? Will cltin din cap. Nu. Am fost n ora. Vzu un grup de cavaleri, printre care se aflau Inspectorul, Everard i Hugues de Pairaud, venind spre ei. Mantiile unora dintre ei erau pline de noroi. Will fcu n pas nainte, gndindu-se s-l cheme pe Everard, dar ceva de pe chipurile oamenilor l opri. Grupul trecu de el i intr n sala capitulului, dar Hugues rmase n urm zrind semnul discret al lui Robert. Robert se duse la el. Ce se ntmpl? ntreb el suficient de tare ca s aud i Will. Prin ua deschis a slii de ntruniri rsunar voci ocate i mniate. Mai presus de toat acea agitaie, Will l auzi pe Hugues spunndu-i ceva lui Robert care l fcu pe loc s uite de Nicolas de Navarra i de Cartea Graalului. Se grbi spre cei doi. Dup expresia de pe chip, Robert era ngrozitor de ncurcat. Will ncepu el. Ai spus ceva despre Safed? i-o retez Will. Da, zise Hugues, rspunznd n locul lui Robert. Anii de antrenamente eliminaser cea mai mare parte din grsimea de pe trupul lui, dar Hugues continua s aib un aer nefericit i porcin din pricina ochilor lui mici i a nasului turtit. Fortreaa a czut. Will deschise gura, dar se mulumi s clatine din cap i se uit la Hugues ca i cum nu l-ar fi auzit bine pe cavaler. Fratele Marcel a venit de la baza noastr din La Rochelle, continu Hugues, artnd nspre un brbat cu pielea ars de soare care sttea pe veranda slii de ntruniri. Este cpitanul uneia din navele noastre de rzboi, care a ajuns n port sptmna trecut. Marele Maestru Thomas Berard l -a trimis din Acra imediat ce s-a aflat. Safed a fost cucerit n iulie de sultanul mameluc Baybars. N-au existat supravieuitori. Atunci de unde s-a aflat c a czut? ntreb Simon. Baybars i-a trimis un mesaj Marelui Maestru Berard n care i-a descris n detaliu soarta frailor notri. A decapitat ntreaga garnizoan i le-a nfipt capetele n pari de jur mprejurul fortreei. Hugues fcu o grimas. Se pare c a vrut s ne avertizeze pe toi ca s tim la ce s ne ateptm. Cpitanul Marcel a venit doar cu un echipaj restrns din Acra. Restul forelor noastre din Outremer au fost trimise s ntreasc garnizoanele i oraele de pe tot

cuprinsul Regatului Ierusalimului. Toi oamenii de care nu va fi strict nevoie vor fi trimii n Orient. Hugues, rosti ncet Robert, atingndu-i umrul. Cavalerul i arunc o privire, dar continu s li se adresase cu gravitate lui Will i lui Simon. Baybars i armata lui s-au retras la baza lor din Alep, dar vor ataca din nou cu siguran. Sultanul a declarat Jihad mpotriva noastr. Suntem n rzboi. Hugues, repet Robert, ceva mai ferm. Ce e? ntreb acesta. Taci din gur! Se uitar amndoi la Will care se ndeprt cltinndu-se i ncepu s vomite n noroi.

29
Alep, Siria
2 noiembrie 1266 Baybars edea, tcut i posac i i urmrea pe cei aflai n sala tronului. Comandanii i guvernatorii edeau tolnii pe perne sau treceau de la un grup la altul, oprindu-se din cnd n cnd ca s mai ia cte un fruct de pe tvile inute sus de servitori. Mai presus de rsete i voci plutea sunetul melodiilor tnguitoare cntate de muzicani. Fete n rochii vaporoase dansau n mijlocul slii, unduindu-i trupurile. Vrjii, brbaii le urmreau formele erpuitoare. Dansatoarele se mprtiar brusc cnd o siluet gheboas ntr-o rob cenuie se repezi n mijlocul lor. Civa ofieri mai tineri rser cnd Khadir, imitnd ipetele fetelor, ncepu s le fugreasc pe dup coloane. Resturile ospului din acea sear erau mprtiate pe mese: buci de prjituri cu miere, hlci de ied pline de grsime sleit, buci lemnoase de sparanghel, nuci nvelite n zahr. n apropiere, Omar discuta cu Kalawun i cu ali civa comandani. Baybars i prinse privirea i ddu uor din cap. Omar prsi grupul i urc treptele pn la tron. Stpne? Hai s terminm cu festivitile. Poate s mai ateptm puin? propuse Omar. S-i lsm pe oameni s Acum, Omar! Da, stpne! Guvernatorii i comandanii de regimente tcur cnd unul dintre servitori scutur un clopot de aur, marcnd nceputul ntrunirii. Muzicanii ncetar s mai cnte i dansatoarele se fcur nevzute. Toate privirile se ntoarser ctre Baybars, care se ridic de pe tron. Sper c v-a plcut ospul. La cuvintele lui, oamenii rspunser cu un ropot politicos de aplauze. Vom avea multe asemenea festinuri n anul care va veni. Alte aplauze. Cci vom avea de srbtorit victorii i mai mari dect cele de pn acum. Ddu din cap nspre Kalawun. Am discutat cu civa dintre voi n ultimele sptmni n legtur cu urmtoarele etape ale campaniei noastre. De atunci m-am decis asupra urmtorului nostru obiectiv principal. Fcu o pauz, cercetnd cu privirea feele ntrebtoare. Vom cuceri cetatea Antiohiei.

Se auzir cteva murmure de surpriz i alte cteva de ngrijorare. Prealuminate sultan, rosti unul dintre guvernatori, un om ambiios, care ntotdeauna vorbea primul. Ar fi nevoie de un asalt masiv. Antiohia este cea mai fortificat cetate din Siria. Prin simpla ntindere a acelor fortificaii, replic Baybars, cetatea este foarte greu de aprat. Am studiat planurile pe care le avem despre aezare. Cred c o for mic o poate cuceri n mai puin de o sptmn. Cel mult trei regimente. i cnd propui executarea acestui atac, stpne? ntreb un alt guvernator. Recoltele s-au strns. Trupele pot pleca negreit, cu toate p roviziile, la sfritul sptmnii. Prezicerile lui Khadir despre vreme sunt bune. Civa guvernatori privir chior la ghicitor, care edea sub o mas i rodea un os. Observnd lipsa de reacie a oamenilor, Baybars se enerv. Nu v-am promis eu victorii? i niciunul dintre noi nu se ndoiete de capacitatea ta de a le aduce, prealuminate sultan, spuse Kalawun, acoperind murmurele celorlali. Dar muli oameni abia s-au ntors din Cilicia. N-ar fi mai bine ca pentru restul iernii s ne concentrm asupra unor fortree militare mai mici nainte de a ataca o int precum Antiohia? Aruncndu-i o privire ntunecat lui Kalawun, Baybars se aez pe tron i msur restul audienei cu privirea. Cei mai muli plecar ochii. Nu v dai seama ce v propun? ntreb el pe un ton dur. Atunci s v explic mai bine. Dac vom cuceri Antiohia, cretinii nu vor pierde doar o cetate: vor pierde un ntreg principat. Tcu un minut, lsndu-i pe ceilali s-i ptrund sensul vorbelor. Fr Antiohia, cele cteva aezri i fortree mprtiate ale francilor din regiune vor deveni nite insule dintr -o mare controlat de noi. M ndoiesc c vor mai lupta vreodat. E adevrat, fu de acord un general, dup o scurt pauz. Ar fi o lovitur serioas dat francilor. Principatul Antiohiei a fost primul nfiinat de ei pe teritoriul nostru. i, interveni un altul, este cea mai bogat cetate a lor dup Acra. Dar este i o cetate sfnt, le reaminti Baybars. Dup Edessa, dac lum Antiohia, francii vor mai avea doar dou state: Comitatul Tripoli i Regatul Ierusalimului, iar din cadrul acestora puine din fostele lor orae i fortree vor rmne sub controlul lor. Cu timpul i vom alunga pe toi napoi n marea de unde au venit.

Civa guvernatori reacionar la menionarea bogiilor, dar entuziasmul general nu se ridic la nivelul ateptat de Baybars. Pn la sfritul ntlnirii ns, le smulse tuturor acordul i alese trei comandani care s conduc atacul. La sfrit, prsi sala tronului, evitndu-i pe secretarii care l ateptau cu diverse documente de semnat, dar i pe Omar, care i cuta privirea. Punndu-i o rob neagr i turban, Baybars prsi citadela printr-o mic ieire lateral i cobor n ora, simind cum tensiunea acumulat se disipeaz treptat pe msur ce se deprta de palat. Aerul era rcoros. Dup o vreme, ajunse la o strdu prfuit mrginit de iruri de case din chirpici. n captul strzii se afla o cldire alb, mai mare i mai bine construit dect celelalte. Prin ferestre se vedeau lumini i se auzea un rset de copil. Baybars ocoli intrarea principal i se duse n spatele casei, o siluet aproape invizibil furindu-se printre umbre. Acolo se afla un opron vechi aproape prbuit, cci nimeni nu i asumase proprietatea sau responsabilitatea pentru ea. Lipsea jumtate din acoperi, iar pe jos erau numeroase buci de lemn. Baybars se ntrebase adesea de ce nu folosise nimeni acele lemne pentru foc. De fiecare dat cnd venea acolo, se atepta s nu mai vad opronul. Culese o floare de hibiscus din tufiul care cretea lng intrare i pi n interiorul locului de care nimeni n-avea habar: nici soiile sale, nici guvernatorii, nici Omar sau Kalawun. n ntuneric, ngenunche i duse floarea la buze, absorbindu-i parfumul puternic i amintindu-i cum miroseau florile n prul ei. ntunericul era ndulcit de lumina stelelor i de cea venit dinspre cas, astfel nct ceea ce se afla la picioarele lui Baybars era vizibil. Numeroase inflorescene roz de flori moarte de hibiscus.

30
2 noiembrie 1266 Will urmrea cum pianjenul i mrete plasa construit ntr-o crptur n piatr. Din cnd n cnd, un vnt rece ptrundea prin fereastr, fcnd insecta s se strng ghem. La fiecare pal, pianjenul se furia pe aa lui i se punea la adpost n crptur dup care ieea i i continua munca. Will gsea fascinant activitatea asidu a insectei. Sus, jos, nvrtit, de la capt. Prea att de simpl. Spre deosebire de scrisoarea aceea nceput care zcea pe pervazul ferestrei, lng el. Will scrisese complet amorit primele rnduri ale misivei, aa c fusese uor. Pe msur ce continuase ns, n minte ncepeau s-i apar imagini cu prinii lui. Amintiri care preau att de nesemnificative nct le uitase ieeau acum la suprafa i l copleeau, extraordinar de vii. Cele mai multe erau din perioada de dinaintea morii lui Mary. Una fusese extrem de clar: o imagine cu mama lui stnd pe marginea mesei din buctrie, cu buzele strnse. Fusese n grdin ca s culeag zarzavaturi pentru masa de sear cnd clcase pe o viespe. Tatl lui se aezase pe un scaun i luase piciorul ei mic i alb cu blndee n mini. eznd la mas, Will l urmrise pe taic -su cum scoate acul din piele, cu ochii mijii de concentrare. Apoi James i lipise gura de mica ran ca s sug otrava care mai rmsese acolo. Dup ce terminase, Isabel i cuprinsese gtul cu braele. Prul ei rocat se rsfirase peste umrul lui. Ce m-a face fr tine? o auzise Will cum optete. Amintirea fusese brusc nlocuit de o imagine cu capul retezat al tatlui su, nfipt ntr-un par, cu ochii scoi de psri i cu gura plin de viermi. n acel moment, pana de scris se rupsese n mna lui Will. Nu se mai obosise s aduc alta, aa c scrisoarea rmsese acolo, neterminat, fluturnd din cnd n cnd n btaia vntului. Dup ce fugise din curte, Will se dusese glon n dormitorul pustiu, unde se aezase pe pervaz, cu genunchii strni la piept, inspirnd aerul cu nesa. Cndva, mai trziu, se dduse jos ca s ia o pan de scris i un pergament din cufrul de lng patul lui, nainte de a se aeza iari pe scaunul lui, n acelai loc n care sttuse cu ase ani nainte, n ziua nmormntrii lui Owein. Pianjenul alunec pe aa lui i ncepu s eas un nou fir. Will i atinse gtul. Timp de o or i ceva, resimise o arsur uoar, dar persistent, de

Templul din Paris

cte ori nghiea. i ls capul pe piatr i privi afar, pe fereastr. Norii care se iviser dup prnz albiser tot cerul, iar pe alocuri se vedeau dungi cenuii. Will auzi ipetele deprtate ale pescruilor de lng malurile fluviului. Probabil c zburau n cercuri deasupra pescarilor care se ntorceau acas cu plasele lor cu pete i cu capcanele pentru ipari. Auzea zilnic pescruii. Acum ns sunetul familiar cpta semnificaii noi. Will i frec ochii.

edea pe pietrele calde alturi de tatl lui, cu picioarele atrnnd deasupra apei. Tatl lui aruncase nada i verifica din cnd n cnd aa ca s vad ct era de grea. Reflectate de ap, razele soarelui fceau jocuri de lumini i umbre pe sub stnci i sclipeau n ochii lui James. Lng ei era o gleat cu trei peti argintii. Pescruii care se nvrteau deasupra lor ipau i se apropiau uneori att de mult, c umbrele lor se proiectau pe stnci. James avea obrajii ari de soare, iar deasupra brbii se vedea o dung glbuie de nisip. Will ar fi vrut s o ndeprteze, dar nu inteniona s -i tulbure tatl, care urmrea vistor aa undiei, cu un zmbet ncremenit pe chip. Ar trebui s construim o barc, rosti James dup o vreme. O barc? James privi peste ntinderea verde a lacului, cu acelai zmbet vistor pe chip. William, crezi c petele e mai mare n mijlocul lacului? Biatul se gndi bine, apoi ddu din cap. Cu un alt copil pe drum, ne dorim peti mai mari, nu-i aa? Mama o s aib un copil? O fat, crede ea.. Cum i vei spune? ntreb Will, ncercnd s par indiferent, chiar dac vestea l nucise. nc o sor? Trei erau mai mult dect suficiente. Ysenda. James studie chipul biatului cteva clipe. Va trebui s m ajui, William. Nu cred c pot s-o construiesc singur. Bineneles, tat! Will se ndrept de spate; sentimentul responsabilitii lu locul dezamgirii. ncrunt sprncenele gndindu-se la asta. Nu era nc sigur cum avea el s construiasc o barc, dar tia c avea s fie cea mai bun ambarcaiune vzut vreodat de tatl lui.

Dup moartea lui Mary, Will se mai dusese la lac o singur dat nainte de a prsi Scoia. Barca era acolo unde fusese lsat, pe terenul nalt de deasupra malului apei. Nu fcuse vslele i nici nu clftuise ambarcaiunea cu smoal. Iarba ncepuse s creasc printre crpturile din lemn. Cu ocazia acelei ultime vizite, Will se gndise s scufunde barca, dar chiar i atunci tot mai sperase c o s revin acolo alturi de tatl lui ca s navigheze cu ea. Mama lui se apropia de sfritul sarcinii i Will era convins c, orict de mult l-ar fi urt taic-su, familia lor avea s aib n continuare nevoie de acei peti mari. Se gndise la barc n ultimii ani ca la o carcas putrezit, bun doar de adpost pentru buruieni i cuiburi de crabi, dar acum se trezi c se ntreab dac nu cumva dduse cineva peste ea i o salvase. Din cele cteva scrisori pe care le primise de la maic-sa tia c surorile lui mai mari, Alycie i Ede, prsiser mnstirea cu civa ani n urm ca s locuiasc mpreun cu soii lor n Edinburgh, unde i ntemeiaser propriile lor familii. Poate ns c Ysenda, care trebuia deja s fi mplinit opt ani, avea s se ntoarc ntr -o bun zi pe pmntul pe care se nscuse i s gseasc barca. Poate c n-avea s reueasc s ias n larg cu ea, dar Will i nchipui c ar fi putut -o folosi ca loc de joac i pentru a se gndi la fratele i tatl pe care ea nu -i cunoscuse niciodat. Will i lu minile de la ochi cnd auzi tropit de copite n curte. n afar de acel zgomot i de ipetele slabe ale pescruilor, nimic nu se mica. Majoritatea cavalerilor, preoilor i sergenilor erau n capel, unde fuseser convocai dup ce se aflase despre cderea Safedului. Cu toii i petrecuser prima parte a dup-amiezii reculegndu-se pentru fraii pierdui. n curnd linitea avea s ia sfrit. n curnd avea s rsune chemarea la rzboi. Will nu ntoarse privirea cnd se deschise ua dormitorului. Auzi pe cineva trindu-i paii prin ncpere, spre el. Cnd n sfrit catadicsi s priveasc ntr-acolo, vzu ochii injectai de snge ai lui Everard urmrindu-l, apoi l cuprinse iari amoreala i i mut privirea n alt parte. Te-am cutat, sergent. Will nu rspunse. Ct vreme intenionai s te ascunzi aici? Trebuie s-mi termin scrisoarea. Everard se ncrunt. Privirea i czu asupra pergamentului.

Asta? ntreb el, ridicnd foaia. Citi, mijind ochii n lumina slab din ncpere. Chestia asta poate s atepte, zise el ncet, lsnd pergamentul jos. Trebuie s discutm cteva lucruri. Trebuie s-i scriu mamei, domnule, ca s-i spun c soul i tatl copiilor ei este mort. Templul va avea grij de mama i de surorile tale, i-o retez preotul cu asprime. Nu vor duce lips de nimic. i promit! oft vznd c Will nu rspunde, neleg c eti suprat. nelegei? Will i ntoarse privirea. nelegei? Atunci poate c reuii dumneavoastr s-mi explicai mie i mamei. Poate c dumneavoastr ar trebui s-i scriei i s-i spunei de ce a murit. n definitiv, dumneavoastr l-ai trimis acolo. Asta e o lovitur nedreapt, ripost Everard. James n-a murit n vreme ce slujea Anima Templi. A murit n slujba Templului, fcnd ceva ce era obligat s fac. Expresia de pe chipul lui Everard se nmuie. Tatl tu a plecat n ara Sfnt pentru c a dorit s-o fac. S-a dus acolo pentru c a crezut i pentru c a vrut s schimbe viaa asta. O lume diferit, mi-a spus el odat, de dragul copiilor lui. Pentru tine, William. Will l privi, dar rmase tcut. Trebuie s aflu ce s-a ntmplat la preceptoriul ospitalierilor, rosti Everard ncet, dar ferm. Nicolas a plecat la La Rochelle mpreun cu trei dintre fraii lui, rspunse Will ntr-un trziu. Un biat de la grajduri mi-a spus c cei patru discutau despre Acra i despre Marele Maestru. Acra? se mir preotul, ngrijorat. Aadar, n spatele chestiei steia este Hugues de Revel? De Revel? ntreb Will fr nicio intonaie n glas. Marele Maestru al ospitalierilor. Nu l-am ntlnit niciodat, dar l-am cunoscut pe predecesorul lui, Guillaume de Chteauneuf omul care conducea ordinul atunci cnd Armand a ordonat asediul mpotriva fortreei lor. Everard i frec brbia. M atept ca Nicolas s-i duc lui cartea. Dac Marele Maestru o consider o dovad elocvent pentru existena Anima Templi i pentru corupie, aa cum presupune n mod eronat Nicolas, atunci fr ndoial c-l va implica n povestea asta i pe suveranul pontif. Preotul inspir adnc. Nu-i putem lsa s prseasc aceste rmuri cu ea. Plecm spre La Rochelle n zorii zilei. Will l privi. Plecm?

Nu pot face asta singur. Iar eu n-o pot face deloc, ripost Will, punndu-i picioarele peste marginea pervazului i srind drept n faa preotului. N-a putea nici dac a dispune de fora necesar. Sunt doar un sergent. N-am nicio autoritate asupra unui cavaler, indiferent c e templier, ospitalier, teuton sau din armata personal a regelui! Ei bine, chestia asta se va schimba, rosti Everard dup o pauz. Am discutat cu Inspectorul i el a fost de acord cu iniierea ta. Cum? A gsit foarte potrivit s-l aducem n rndurile noastre pe fiu dup ce l-am pierdut pe tat. Un gest simbolic, mormi Everard, care s arate c vom rezista i nu vom fi nimicii de duman. Inspectorul vrea ca iniierea s aib loc repede, nainte de ntrunirea consiliului pe care l-a convocat. M tem c iniierea ta va avea loc n toiul pregtirilor de rzboi, dar altfel nu se poate. E vreo glum, cumva? Ai ales cea mai proast zi cu putin pentru aa ceva! Expresia de pe chipul lui Everard se ndulci. Durerea este una dintre cele mai pure emoii de care noi, oamenii, suntem capabili. Trind durerea adevrat, tot Ddu iritat din mn, cutnd cuvntul potrivit. Tot zgomotul din interiorul nostru dispare. n aceast linite interioar ne regsim pe noi nine. Astea sunt momentele care ne formeaz. Aa c, din contr, eu cred c astzi este cea mai potrivit zi pentru ceremonie. Will i puse palmele pe pervaz i i ls capul n piept. Nu mai sunt deloc sigur c vreau s fiu cavaler. Credeam c e dorina tatlui tu, rosti Everard insinuant. Tatl meu e mort. Atunci tot ce a fcut el i i-a dorit n via nu mai are sens? Nu mai are nicio importan n ce a crezut el i pentru ce a muncit i i-a vrsat sngele? Everard cltin din cap. James Campbell a nceput ceva. Depinde de noi s -i terminm lucrarea. Iar dac noi ignorm ce a fcut n via, atunci moartea lui devine inutil. Will i nl capul i privi n gol pe fereastr, simindu-i lacrimile reci pe obraji. Lumea din exterior era plat i cenuie. Ani de zile alergase spre o singur int: s fie alturi de tatl lui. Acum, c acel obiectiv ncetase s mai existe, ncotro s se ndrepte? Chiar dac era contient de pericolele care i pteau pe cei care se duceau s lupte n Outremer, nu se gndise niciodat c era posibil s nu-i mai revad tatl.

N-am niciun scop, opti el, fr s-i dea seama c vorbise cu glas tare. Ai un scop pentru mine. Everard ntinse mna lui deformat i o puse pe umrul lui Will. Un scop mre. Dou sobe din fier pline cu crbuni de lemn arseser n sala capitulului n timpul dimineii, atenund uor frigul de noiembrie. ns nimeni nu se gndise s mai pun crbuni pentru ceremonie, aa c sobele erau pline de cenu. Tapiserii groase acopereau ferestrele, astfel c lumina cenuie a dup-amiezii nu ptrundea n sal. Pielea lui Will se nfior atunci cnd i dezbrc tunica neagr i i -o ddu clericului care atepta lng el. Se descl, apoi i desfcu centura i sabia. Cnd i scoase cmaa de corp, contientiz acut prezena numeroilor brbai din spatele lui. ncperea era slab luminat, dar Will avea senzaia c toi cei prezeni puteau vedea clar dungile subiri i albe care i rmseser pe spate n locurile unde Everard l biciuise odinioar. Will se uit la preot, care sttea pe estrad, dar omul tras la fa care aranja potirele sfinte pe tabernacul nu mai avea duritatea i asprimea de care dduse dovad n acea zi, cu ase ani n urm. n spatele lui Everard edea Inspectorul, ntr -un jil din piatr alb care semna cu un tron. Brbatul prea epuizat. Pe estrad se mai aflau ali doi cavaleri. Dup ce i ddu clericului cmaa i rmase singur n spaiul liber dintre cavalerii aezai i altarul nlat, mbrcat doar n izmene i nconjurat de lumina aruncat de o tor, Will ncepu s se simt mai singur dect se simise vreodat n viaa lui. Dup ce clericul se ndeprt cu hainele lui, Will privi n jur, cutnd un chip prietenos n mulime. l vzu pe Robert. eznd lng Hugues pe una dintre bncile din fa, cavalerul i prinse privirea i zmbi. Will se ntoarse din nou spre altar simind cum sentimentul de singurtate se mai atenueaz cnd Everard aprinse tmia din cdelni i ceru s se fac linite. Murmurele cavalerilor, care preau nerbdtori s nceap consiliul de rzboi, ncetar imediat. Din mijlocul unui nor de fum de tmie, Everard i fcu semn lui Will s ngenuncheze. Tnrul se conform, contient c nu repetase, ca ali aspirani n cursul nopii de veghe premergtoare ceremoniei, ce s spun sau s fac. Nu era ns momentul s-i fac griji n aceast privin acum, cci Inspectorul se ridicase n picioare i i se adresa. Ai stat de veghe ca s meditezi la slujba sacr ce i s-a oferit. Vocea profund a Inspectorului umplea ncperea. William Campbell, fiu al lui James, vrei s accepi mantia, tiind c prin aceasta vei renuna la

ndatoririle tale lumeti i vei deveni un slujitor sincer i umil al Atotputernicului Dumnezeu? Da, rspunse Will. Aa ncepu ceremonia de depunere a jurmntului. Will vorbi cnd trebuia s vorbeasc, uneori ndemnat de Everard i amintindu-i, cu o limpezime surprinztoare, cuvintele postulantului pe care l spionase atunci cnd el i Simon se ascunseser n cmara de grne de la Templul Nou. Spuse c are credin n religia catolic i c fusese zmislit de un cuplu cstorit legal. Neg c ar fi oferit cuiva vreun cadou ca s poat s se alture Templului sau c ar avea vreo datorie sau c ar aparine vreunui alt ordin. Dei gtul ncepea s-l ard i i simea pieptul ntins ca o piele de tob, confirm c era sntos la trup. Unul dintre cei doi cavaleri veni la el i i ntinse o copie a Legii, deschis la prima pagin. Citete aceste cuvinte. Dac nu poi, vorbete i ele vor fi traduse pentru tine. Will abia vedea textul n latin din pricina luminii proaste, dar dup ce se chinui s descifreze literele scrise cu cerneal care ncepea s se tearg, reui s recite ce scria acolo: Bunule Dumnezeu, am venit aici naintea Ta i a bunilor mei frai prezeni aici ca s cer s intru n fria ordinului i s fiu parte din bunurile lui spirituale i temporale. mi doresc ca pentru tot restul vieii s fiu un sclav slujitor al Ordinului Templului i s las deoparte voina mea n favoarea voinei lui Dumnezeu. Will jur s respecte legile Templului; s i pstreze castitatea; s rmn srac; s fie asculttor. Dup ce se prostern n faa altarului ca s implore binecuvntarea lui Dumnezeu, a Fecioarei i a tuturor sfinilor, al doilea cavaler se apropie de pe estrad, cu sabia scoas. Lama de oel sclipea stins n vreme ce era ntins spre Will, cu vrful n jos. Srut aceast sabie i accept povara proteciei puse pe umerii ti. Vei apra singura credin adevrat mpotriva tuturor dumanilor, iar la nevoie i vei da viaa pentru ea. Will se aplec pentru a atinge oelul cu buzele. Respiraia lui aburi metalul. Jurmntul pe care l depunea prea mult prea real. Dup ce cavalerul bg sabia n teac i urc din nou pe estrad, Everard se duse chioptnd spre locul unde unul dintre clerici atepta pregtit cu o sabie nou i o mantie alb mpturit. n acel rstimp, Will i ddu seama c nu nelegea de ce tatl lui i ceilali oameni din Safed aleseser martiriul.

Pentru el, morile lor erau lipsite de sens. Respectarea unui astfel de jurmnt nsemnase pentru ei mai mult dect familiile lor? Oare ci fii i fiice rmseser n urma lor, pentru ca ei s-i asigure un loc n Rai? James i scrisese lui Will doar de dou ori n ultimii ase ani i, dei nu -l nvinovise pentru moartea lui Mary, nu gsise n misive niciun cuvnt de dragoste. Din ele Will aflase mai multe despre Outremer dect despre ce se ntmpla n inima tatlui su. Acum ar fi vrut s tie de ce tatl lui alesese moartea; ar fi vrut s urle nspre Ceruri i s cear s i se spun. n acel moment furia pe care o zgzuise n el nc de diminea izbucni n sufletul lui. Era furios pe Templu pentru c ceruse viaa tatlui lui, furios pe Everard pentru c l nelase, furios pe sarazinul care i omorse tatl i pe acel sultan, Baybars, care ordonase crima. Ins cel mai mult era furios pe tatl lui pentru c plecase, pentru c-l minise, pentru c nu-l iertase, pentru c murise. Acum James dispruse i el n-avea s cunoasc niciodat iertarea, iar capul l sgeta de durere, i Everard venea spre el, iar n urechi rsunau vorbele tatlui lui.

ntr-o zi, William, vei deveni cavaler al Templului, iar atunci, n numele lui Dumnezeu, eu voi fi lng tine.

n numele lui Dumnezeu, tatl lui nclcase un jurmnt i ndeplinise un altul. Aadar, servise el voina Domnului sau pe a lui? i murise el aprnd ordinul, aprnd Anima Templi sau ca s-i pedepseasc un fiu pentru moartea unei fiice? Cu aceast sabie s aperi cretintatea de dumanii lui Dumnezeu! Will se ridic n picioare, ameit, i i ntinse braele n vreme ce Everard se pregtea s-i dea sabia. Privirea i se concentr pe lama strlucitoare de metal, lipsit de orice nsemne. i ls minile n jos. Everard se ncrunt, apoi pru s neleag. Pocni din degete ctre clericul asistent care atepta cu mantia. Acesta privi nesigur spre Inspector, apoi se apropie de preot, care i opti ceva repede. Will auzi mai multe murmure de surprindere dinspre asisten, n vreme ce clericul iei n grab printr-o mic u lateral. Se ntoarse cu sabia scurt a lui Will. Everard i ddu clericului sabia nou, apoi lu arma scurt i deja marcat de evenimentele prin care trecuse i i -o ddu lui Will. Acesta i terse lacrimile care ameninau s-i curg uvoi pe obraji, impresionat de nelegerea dovedit de preot, i leg centura sabiei n jurul mijlocului. Everard i ddu mantia. Prin acest vemnt renati!

Will lu mantia i o despturi. Crucile brodate pe spate i n dreptul inimii erau roii ca vinul, ca sngele i ca buzele lui Elwen. i puse mantia pe umerii goi. Nrile i se umplur de mirosul astringent al materialului proaspt croit. i ddu seama c mantia era un pic prea scurt. De obicei, croitorul lua msurile nainte de ceremonie, dar acum, bineneles, nu existase rgazul necesar. Will i spuse c oricum nu conta. Putea s o dea dup aceea s fie ajustat. Chiar i aa, nu o simea ca pe o pereche de aripi, aa cum i nchipuise. Materialul atrna greu pe umeri i i provoca mncrimi. Everard i prinse mantia la gt cu un ac simplu de argint. Te iert de toate pcatele, murmur el, fcnd semnul crucii. n numele Tatlui, al Fiului i al Sfntului Duh. Amin! Inspectorul se ridic din jil. Dup ce Inspectorul termin de intonat psalmul, Everard i puse minile pe umerii lui Will. Cu cuvintele binecuvntatului Bernard de Clairvaux, i spun c un om al Templului este un cavaler nenfricat, pzit de toate relele. Aa cum trupul e aprat de platoa de fier, aa i sufletul lui este aprat de credin. Fr ndoial c astfel ntrit, el nu se teme nici de demoni i nici de oameni. Nici mcar de moarte, zise preotul, privind n ochii lui Will. Ridic-te, sir William Campbell, cavaler al Templului. Fie ca Dumnezeu s te fac un om de valoare! Preotul se nl pe vrfuri ca s-l srute pe Will pe gur, dup care toi brbaii din ncpere se ridicar i, unul cte unul, naintar ca s fac acelai lucru. ***

Ecce quam bonum et quam jocundum habitare fratres n unum.

Palatul regal, Paris


noiembrie 1266

Cum s-a putut ntmpla aa ceva? Ludovic al IX-lea, regele Franei, edea pe tronul lui i se adresa companiei de cavaleri aflate n faa lui n sala mare. ncperea pustie rsuna de ecouri. Mesele i decoraiunile montate pentru reprezentaia trubadurului cu o sear n urm fuseser scoase n grab de acolo. Servitorilor le scpaser cteva petale uscate de trandafir, care acum zceau mprtiate la picioarele cavalerilor. Cum e posibil ca Safedul s fi czut att de repede?

Inspectorul i rspunse regelui: Rapoartele spun c Baybars a promis iertare necondiionat tuturor soldailor din partea locului care se predau, Maiestate. Fortreaa era puternic, da, dar fr suficient for uman care s o apere de pe ziduri nu putea fi pstrat. Stnd n spatele grupului de ase cavaleri care l escortaser pe Inspector la palatul regal, Will se uit cum Ludovic i nclin capul su leonin, ncadrat de o claie de pr negru nspicat cu alb pe la tmple. Mantia purpurie, tivit cu hermin, l fcea s par masiv. Trupul su, atletic n tineree, era acum, la vrsta a doua, invadat de grsime. Faa lui era marcat de semnele bolilor de care suferise n Orient i crora le supravieuise, iar minile lui erau ngroate i pline de pete de btrnee. Cu doar aisprezece ani n urm, acest rege fusese n fruntea celei de-a aptea cruciade din ara Sfnt, conducnd iniial treizeci i cinci de mii de oameni ctre victorie, apoi, la sfrit, ctre moartea din Egipt. Dup btlia de la Mansurah, Ludovic i oamenii care i mai rmseser fuseser ncercuii i fcui prizonieri de ctre musulmani. Recompensa pentru eliberarea suveranului fusese pltit de soia lui, regina Marguerite. Privirea lui Will se nceo n vreme ce se uita la rege. Cltin din cap, ncercnd s scape de senzaia ciudat care l cuprinsese n timpul consiliului de rzboi care avusese loc dup iniierea lui. Cnd Inspectorul l anunase pe un ton solemn c va face parte din grupul care avea s -l escorteze la palatul regal, Will reuise cu dificultate s-i ascund ezitarea. Se simea ameit i amorit. Dup cteva minute, n cursul crora pruse c se roag, Ludovic i nl capul. Este o zi neagr. O zi neagr cu adevrat. Am dat de tire principalelor noastre preceptorii din Apus ca s ne informm fraii despre cele ntmplate, zise Inspectorul. Regele tcu o vreme. Baybars ne cioprete aa cum face tmplarul cu o bucat de lemn. Luna trecut, ospitalierii mi-au spus c a cucerit Arsuful, iar nainte de asta, Cezarea i Haifa. Teritoriul pe care l stpnete a devenit mai mare dect i-ar fi putut imagina vreunul dintre noi. Da, Maiestate, aprob Inspectorul pe un ton grav. Dac nu vom aciona rapid, m tem c teritoriile noastre se vor reduce la nimic. Fortificaiile pe care le-ai construit ct ai stat n Palestina vor rezista foarte puin fr oameni care s le apere. Safedul a fost una dintre cele mai puternice

fortree ale noastre i noi l-am lsat pe Baybars s o ia. n ochii Inspectorului se vedea amrciunea, dar tonul vocii lui nu ngduia compromisuri. Noi, cei din Apus, n-am fcut nimic ca s oprim acest rzboi mpotriva cretinilor, lsnd pe umerii frailor notri din Orient lupta i aprarea visului nostru. Acum pltim scump lipsa de aciune. i ce propui? Inspectorul atept cteva clipe. Cnd vorbi, o fcu pe un ton plin de determinare. Templul este pregtit i dornic s aloce fonduri i oameni pentru o deplasare nspre Rsrit care s contracareze ameninarea lui Baybars. Dar va fi nevoie de multe luni ca s construim nave pentru cltorie, precum i de sprijinul tuturor oamenilor doritori, fie ei rani sau monarhi, din aceast parte de mare. O nou cruciad nspre Palestina, Maiestate. Asta propun eu. Ludovic i mpreun palmele sub brbie. Nu este o propunere neateptat. Recent am luat legtura cu fratele meu, Carol, contele de Anjou. El mi-a vorbit despre existena unei asemenea posibiliti. Inspectorul susinu privirea gnditoare a regelui. Vei face asta, Maiestate? Ludovic se ls pe spate. Mantia de catifea i czu n falduri n jurul trupului. Da, Maestre Inspector, voi lansa o nou cruciad. Iar sarazinii vor plti scump pentru vieile cretinilor pe care le-au curmat. Imediat ce voi putea, voi lua eu nsumi Crucea. Cnd regele rosti ultimele cuvinte, Will simi cum l cuprinde un val de ameeal. Vzu negru n faa ochilor i se cltin pe loc, abia reuind s prind la timp braul cavalerului de lng el ca s nu se prbueasc. Ce s-a ntmplat? opti cavalerul, privindu-l fix. Eti alb ca un crin. Eu am nevoie de aer, icni Will, pornind mpleticit ctre uile din captul ncperii. Omului vostru i este ru? auzi Will vocea regelui n spatele lui. Tatl lui a fost unul dintre cei mcelrii la Safed, Maiestate, rspunse Inspectorul n vreme ce Will mpinse ua i iei pe coridor. Proaspt aprinse, torele luminau ntreaga lungime a pasajului. Lumina i ardea ochii. Trecnd pe lng doi servitori care se uitar curioi la el, Will aproape c zbur spre captul coridorului, unde o fereastr nalt, boltit ddea nspre Sena. Prinse bine pervazul cu minile, luptndu-se cu senzaia de vertij care l cuprindea n valuri, i inspir cu nesa aerul care mirosea a

ntindere de ap. Din acea diminea, universul lui fusese rsturnat cu fundul n sus i acum el simea o adevrat revoluie n fiecare fibr a fiinei sale. Cu doar cteva ore n urm, dezgropase leul unui om care fusese asasinat de conaionalii si i, chiar dac se simea ruinat pentru un asemenea act brutal, trupul propriului su tat putrezea acum n Palestina, mcelrit de musulmani precum Hasan. ns Will n-ar fi vrut ca Hasan s zac n acel mormnt; n-ar fi vrut ca tatl lui s moar singur, singurul care lupta pentru pace ntr-un teritoriu sfiat de ur de ambele tabere aflate n conflict; n-ar fi vrut ca prietenii lui s fie trimii acolo, cu sbiile scoase din teac. Regele i Inspectorul voiau rzbunare, dar Will nu putea nelege cum uciderea altor oameni ar fi ndreptat lucrurile. Tnrul trase de gulerul mantiei. Simea cum i curge sudoarea pe spate, dei aerul era rece ca gheaa. Oare asta nsemna s fii cavaler? S lupi i s mori pentru cauza altcuiva? Pentru c aa voia un rege? Pentru c aa voia Dumnezeu? Will nu putea crede aa ceva. Pentru el asemenea cuvinte erau goale, lipsite de sens. Nici tatl lui nu crezuse aa ceva; chiar dac nu i s-ar fi spus, Will ar fi tiut adevratul motiv al plecrii tatlui su n ara Sfnt. nalt i demn, aa fusese James pentru el; cu spirit nobil; onorabil n lupt; cu inima generoas. ns nu mantia sau jurmintele depuse l fcuser aa. Era vorba de omul dinuntru care ntruchipase aceste lucruri. Ali brbai i abandonaser familiile de dragul rzboiului, al lui Dumnezeu i al patriei. Tatl lui l abandonase pe el i le abandonase pe maic -sa i pe surorile lui Will de dragul pcii. Lumea de afar deveni ceoas pe msur ce ochii cavalerului se umpleau de lacrimi. Mnia pe care o resimise fa de tatl lui dispruse i n locul ei apruse un sentiment fierbinte de dragoste i, odat cu el, o senzaie absolut nucitoare de pierdere ireparabil. Will? se auzi o voce de femeie. Tnrul se ntoarse i o vzu pe Elwen. Lumina torelor scotea n eviden tonurile armii ale prului ei, legat n coc cu spirale de srm de argint. n lumin, ochii ei mari i verzi scnteiau. Rochia simpl i mantia pe care o purta erau de culoarea penelor de canar, brodate pe margini cu lanuri argintii. Elwen arta ca o regin. Ochii ei i priveau ocai mantia. Cnd s-a ntmplat? Elwen, ncepu el, cu o voce rguit. Nu reui s mai scoat nicio vorb, aa c se duse la ea i o strnse tare n brae, ca i cum ar fi fost un om pe cale s se nece, iar ea unica plut de salvare rmas n urma unui naufragiu.

Am auzit c la rege au venit cavalerii de la Templu, zise Elwen, c u gura lipit de gtul lui. Dar nu mi-am imaginat c e vorba despre tine. Ce se ntmpl? Regina mi-a spus c suveranul a fost convocat pentru un consiliu urgent. Safedul a czut, rosti Will, cu buzele n prul ei. Tatl meu e mort. Elwen se trase napoi i l privi. Will, icni ea, mngindu-i obrazul umed cu mna. Doamne! Ochii i se umplur de lacrimi la vederea disperrii lui. Regele va lansa o nou cruciad. Elwen atinse cu degetele crucea de pe mantia lui Will. Deci tu vei? Vocea i se frnse. Vei pleca la rzboi? Nu, rspunse Will cu hotrre. Nu te voi prsi. Privi n jos spre chipul ei plin de lacrimi i i ddu seama ct de prost fusese. n tot acest timp urmrise o himer. Iertarea nu mai putea fi obinut i acordat. N-avea s mai cunoasc niciodat dragostea tatlui su, cu excepia amintirilor. ns Elwen era acolo, o fiin tangibil i material care l dorea, l iubea, iar el o alungase de dragul mantiei pe care o purta acum i care nu nsemna pentru el cu nimic mai mult dect tunica neagr i ponosit pe care o mbrcase atia ani. Ezit doar o secund nainte de a spune: Te iubesc. Privirea lui Elwen i cercet chipul. i vreau s m cstoresc cu tine, ncheie Will. Nu vorbeti serios, replic ea cu un rset scurt i uluit. N-am vorbit niciodat mai serios. Dar nu poi, eti cavaler! Ai depus jurmintele. Lacrimile ei ncepur s curg i mai tare. Acum, noi niciodat Cuvintele i se stinser pe buze cnd el se aplec s o srute. ncet, l srut i ea. Will o strnse mai tare n brae, n vreme ce ea deschise gura pentru srut. Elwen simi cum o inund dorina, mbujorndu-i obrajii. ntinse mna, lu mna lui i o puse ncet pe snul ei. l simi cum se ncordeaz, apoi cum se relaxeaz. Will nici mcar nu contientiza c-i nclca primul jurmnt n vreme ce i plimba mna pe tot trupul ei. Un oftat iei de pe buzele lui Elwen. n spatele lor se auzi un pufnet. Se desprinser din mbriare i vzur un servitor care trecea pe lng ei cu o tav plin de pocale. Omul continu s chicoteasc n vreme ce se ndeprta de-a lungul coridorului. Will lu minile lui Elwen.

Ne putem cstori n secret. Nimeni nu trebuie s tie. n minte i venir cuvintele lui Everard. James Campbell a nceput ceva. Depinde de noi s terminm ce a nceput el. Dar mai nti trebuie s fac un lucru.

31
apte Stele, Paris
2 noiembrie 1266 Adela i prinse medalionul rou i auriu la gt i se privi n oglinda de argint. Simea mrgelele de sticl reci pe piele. Atinse medalionul i i aminti c Garin i spusese ct de bine i venea. Cavalerul era plecat de aproape trei ore i Rook continua s stea la parter, bndu-i berea gratis. Ceva mai devreme, Garin venise la ea, palid i agitat. Trebuie s m duc la preceptoriu, i spusese el. Dar o s m ntorc ct de repede pot. Dac totul merge bine, Rook va pleca mine. Orice s -ar ntmpla, pn atunci s nu stai n calea lui. De ce nu-mi spui ce caut el aici? l ntrebase Adela. De ce are o asemenea putere asupra ta? l pot pune pe Fabien s-l dea afar. Spune-mi asta i o fac imediat. Nu! Nu-l nfuria. Las-m s-l ajut s obin ceea ce vrea. Cnd va face asta, va pleca. Eti templier, Garin, de ce lai o asemenea reptil s te trateze aa? El nu-i rspunsese. Adela se ridic i se duse la biroul ei ca s ia o sticlu cu ulei de iasomie cu care s-i parfumeze prul. Imediat dup vecernie sosise un grup de negustori din Flandra i asta nsemna cel mai probabil c fetele aveau s fie ocupate toat noaptea. Privirea ei czu pe tratatul despre plante, deschis la o pagin cu o reet pentru o soluie contraceptiv. Pe marginea reetei se vedeau cteva nsemnri fcute de ea privind cea mai bun metod de avort n caz c soluia ddea gre. Un spier comis-voiajor care sttuse la ea o noapte i artase cum s procedeze pe una dintre fetele ei, care rmsese gravid. ns Adela nu voia s avorteze: voia s fac muli copii. i dorea o csu cu destul teren pentru o grdin de ierburi medicinale i o grmad de copii veseli i poznai rznd n buctrie n vreme ce ea pregtea prjituri cu lavand i soluii pentru genunchi rnii i arsuri, nchise cartea. Oare Garin chiar i putea oferi aa ceva? Uneori, n lunile de cnd el ncepuse s o viziteze, crezuse c ar fi posibil, apoi ceva l supra i atunci devenea copilros i retras. Adela nu mai cunoscuse niciodat un brbat care acum s fie egoist i n momentul urmtor extrem de tandru. n alte condiii, nu s -ar fi sinchisit de asta, dar ea tia prea bine c, dincolo se aparena de

irascibilitate, se gsea un biat obosit i nspimntat, care nu aflase cu adevrat ce era cu el i nu-i cunotea locul n via. n unele nopi el zcea pur i simplu n braele ei, vrsnd lacrimi fierbini i tcute peste snii ei. Adela ar fi vrut s-i fie mam i s-l iubeasc n acelai timp. Ajunsese chiar s cread promisiunile fcute de el n timpul momentelor de euforie: c o va lua din acel loc, c putea veni s locuiasc mpreun cu el atunci cnd va fi bogat i va avea o moie. De nenumrate ori ea le ddcise pe fete s nu cumva s se implice emoional n activitatea lor. Ei bine, slbiciunea ei pentru acel cavaler chipe i instabil o fcea adesea s se ndoiasc de sine i de viaa ei. Se deschise ua i n ncpere ptrunse Rook. Avea faa roie de la butur, iar ochii erau aproape nchii. Adela ntinse mna dup halat i se nfur n el ca s-i acopere goliciunea. S-a ntors Garin? Nu, rspunse Rook, ncruntndu-se. Expresia de pe chipul lui se schimb cnd o vzu pe fat legndu-i cordonul halatului. Pe fa i se li un rnjet pervers. Dar nu-i face griji, se va ntoarce curnd. tie ce se va ntmpla dac nu o face. Adela tresri nelegnd ameninarea voalat din vorbele lui i vznd felul n care el privise atunci cnd le rostise. Rmase ns pe poziie n vreme ce el intr de-a binelea n ncpere, nchiznd ua n urma lui. Se ncord vzndu-l c vine spre ea. Ce vrei? Rook nu-i rspunse, ci trecu de ea i se duse la scaunul aezat n faa oglinzii. l lu n brae, pru s-i cntreasc soliditatea, apoi se ncrunt i i ddu neglijent drumul pe podea. i roti privirea prin ncpere i se opri asupra patului. Pe buze i apru iari un rnjet. Ai vreo frnghie? Frnghie? Da, frnghie, replic el iritat. Dac avem noroc, n seara asta vom avea un oaspete. Chicoti. i doar vrem ca el s se simt bine, nu? Am nevoie de frnghie, sau de fii de pnz, sau Rook se opri, observnd cordonul cu care era prins halatul. Merge i la. Adela icni cnd el o prinse de poale. l mpinse deoparte. Ia-i labele de pe mine! Rook o plesni cu putere peste fa. Ea se ddu napoi i czu din pricina forei loviturii. Halatul de mtase i se ridic pn la nivelul coapselor. Adela

ncepu s ipe cnd Rook se aplec peste ea i trase de cordon prin gicile halatului. Locul tu e pe spate, curv, mri el, ndreptndu-se. Ca s tii. Adela se ridic, ducndu-i mna la obrazul care o ardea ngrozitor. Simi gust de snge i i ddu seama c lovitura i despicase buza. Iei imediat! Se ridic n picioare i-i strnse halatul n jurul trupului. Nu-mi pas cine te crezi sau ce crezi c faci aici cu mine i cu Garin. Chestia asta nceteaz acum! Rook arunc atunci cordonul pe pat i se uit la ea. Garin ar fi trebuit s te avertizeze ce se poate ntmpla dac te amesteci. Vei face ce i se spune sau te rnesc i mai tare. Iar eu l pun pe Fabien s-i rup picioarele, nenorocitule! ripost ea, pornind spre u. Rook o ajunse din doi pai. O apuc puternic de un bra i o intui de u, apsndu-se de ea, ca s-o imobilizeze. Adela se lupt ca o pisic, srind cu degetele ei cu unghii lungi la faa i la gtul lui, ns, chiar dac nu era un brbat masiv, Rook dispunea de o for surprinztoare. i lipi braul de gtul ei, ridicndu-i capul i presndu-i traheea, astfel nct ea s nu poat scoate niciun sunet. Cu mna liber, apuc pumnalul i l puse n faa ochilor ei. Imediat Adela ncet s se mpotriveasc. ncepu s respire scurt i sacadat din pricina presiunii exercitate pe gtul ei i a groazei. Vrful pumnalului sclipea periculos de aproape de retina ei. i acum, opti Rook, cu voce joas, aproape linititoare. O s taci i o s-mi gseti nc ceva cu care s-l leg pe oaspetele nostru sau o s m obligi s-i scot unul din ochii tia frumoi? Da, icni ea. Da, ce anume? insist el, lipind vrful rece al pumnalului de colul ochiului ei. Adela nu ndrzni s se mite sau s clipeasc. Te ajut. Bine, rosti el, dnd din cap. Dac mai faci pe nebuna cu mine, voi avea grij s nu mai rmn nimic din tine, din curvele tale sau din gaura asta puturoas. O mai inu aa pre de cteva clipe i se trezi excitat de scncetele ei i de senzaia trupului ei tremurnd lipit de al lui. i relax strnsoarea treptat, n eventualitatea n care ea ar fi vrut s sar.

Adela n-o fcu. inndu-i halatul strns cu o mn tremurnd, se apuc s caute prin rochiile ei pn ce gsi un alt cordon. Rook zmbi cnd ea i-l ddu fr nicio vorb. N-a fost prea greu, nu-i aa? zise el, legnd cu pricepere cordoanele de picioarele ptrate ale patului. Trase bine de ele ca s se asigure c nu se desfac, apoi se ndrept de spate. Acum trebuie doar s ne gsim o ocupaie pn cnd se ntoarce ticlosul la. Se rsuci spre ea. Treci n pat! Cum? fcu ea, uluit de modul lipsit total de emoie n care el rostise vorbele. Eti aici ca s-i distrezi pe brbai, nu-i aa? Rook ddu din cap nspre pat. Aa c m vei distra i pe mine. Trebuie s plteti, rosti Adela, ncercnd s par sfidtoare, dar simind cum i se umplu ochii de lacrimi. Garin va avea grij de nota mea de plat. Rook o urmri cum i ntoarce capul. Nefericirea ei l mulumea profund. Nu credeam c -mi va trebui prea mult ca s te drm. Se duse la ea i i ddu la o parte braele, astfel c halatul se deschise n fa. Se ddu un pas napoi i o evalu cu privirea pn ce simi cum ncepe iari s se excite, dup care o prinse de ncheietura minii i o duse spre pat. Adela i spuse c era doar un alt client, c nu era mai ru dect unele din brutele pe care fusese obligat s le serveasc de-a lungul anilor. ns nu-i putu opri lacrimile n vreme ce Rook se urc pe ea, aruncndu-i respiraia lui fetid i fierbinte drept n fa. ***

Templul din Paris

2 noiembrie 1266 Ct vei fi plecat? ntreb Simon, punnd o a doua a pe banc. Nu tiu, rspunse Will. Poate cteva sptmni. Fu scuturat de un frison i i terse sprnceana pe care o simea rece i lipicioas. Vzu c mna i se umezete. Nu-mi place asta deloc, rosti Simon. Ce-o s faci dac te confruni cu Nicolas? Sunt patru i, nu vreau s fiu necioplit, dar Everard cu greu s -ar putea lupta i tu? Simon i supse buza uitndu-se la Will. Tu ari acum ca i cum nici mcar n-ai putea apuca o sabie, darmite s o mai i mnuieti. Se duse la Will i i puse cu stngcie o mn pe umrul prietenului su.

N-ai scos nicio vorb despre tatl tu, Will, cel puin nu de cnd am aflat ce s-a ntmplat la Safed. N-o s ne confruntm cu Nicolas, rspunse Will, ndeprtndu-se i apucnd dou huri dintr-un crlig de pe peretele grajdului. I le ddu lui Simon. Dac intenioneaz s plece spre Acra, va trebui s atepte o nav. Everard va apela la ajutorul cavalerilor de la baza noastr din La Rochelle. O s-i arestm acolo pe Nicolas i pe fraii lui i o s-i bgm n temni. Dar de ce trebuie s pleci? Nu-i poate cere Everard Inspectorului s trimit cavaleri de aici? S-ar pune prea multe ntrebri, la care preotul nu vrea s rspund, deocamdat. Cavalerii din La Rochelle n-au de unde s-l cunoasc pe Nicolas. Ei bine, m surprinde c eful grajdurilor v-a lsat s luai caii, rosti Simon, iritat de lipsa de interes a lui Will pentru grijile lui. Mi-a spus c i-ai pierdut pe ceilali. I-am primit napoi, replic Will, apucnd sacii pe care i-i dduse Everard i care trebuiau umplui cu provizii de la buctrie. n acea dup-amiaz, un cavaler care venea de la una dintre fermele preceptoriului din apropiere de Saint-Denis dduse peste cei doi cai care hlduiau pe un cmp i, vznd c poart nsemnele Templului, i adusese napoi. eful grajdurilor nu avusese de ales dect s fie de acord atunci cnd Everard ceruse, cu o or n urm, pregtirea a doi cai pentru zorii zilei urmtoare. Sir Campbell? La intrarea n grajd i fcu apariia un sergent, care se nclin n direcia lui Will. Am un mesaj pentru dumneavoastr. Mi s -a nmnat cu ceva timp n urm, dar n-am reuit s v gsesc pn acum. Am fost plecat. Care-i mesajul? Un biat l-a livrat la poart cnd eram de serviciu. A zis c o femeie pe nume Elwen i-a spus s vi-l transmit. A zis c ea vrea s v ntlnii ntr-o tavern din Cartierul Latin care se numete apte Stele. Este pe strada care duce n sus pe deal spre abaia Saint Genevieve, a zis el. A mai spus i altceva? Nu, domnule, replic sergentul. Asta a fost tot. Omul se nclin, apoi dispru. ncruntndu-se, Will arunc sacii pe banc. Ce faci? ntreb Simon, uitndu-se cum cavalerul i ia mantia, pe care o scosese i o pusese pe o grmad de fn. Nu te duci, nu-i aa? Will nu rspunse.

Trebuie s te pregteti, s iei proviziile, continu Simon. i, oricum, ce caut ea n tavern? Nu tiu, replic Will, punndu-i cu greutate mantia n jurul umerilor. Dar n seara asta am cerut-o pe Elwen de soie. Trebuie s plec. Ce-ai fcut? ntreb Simon, holbndu-se la Will n vreme ce acesta deschidea ua grajdului i trgea de cpstru un cal de povar. Cum ai putut? Eti cavaler! Will, nu se poate! Nu voi sta mult, insist tnrul. Arunc-mi una din eile alea. ***

apte Stele, Paris

2 noiembrie 1266 Garin intr n tavern prin ua din spate, dup care, furindu -se prin ncperea plin de lume de la parter, urc n grab scrile. Deschise ua camerei Adelei. Rook sttea n capul oaselor pe pat i i lega izmenele. Adela edea ghemuit pe pat, cu genunchii adui la piept. Pe obrazul ei se vedea o urm roie ca de palm, iar buza prea umflat. Era goal-puc. Garin se uit la Rook n vreme ce Adela se rsuci i i lu halatul, incapabil s-l priveasc pe cavaler. Ce-ai fcut? Dar mult ai mai stat, replic scurt Rook. Observ expresia lui Garin i o savur, apoi zmbi. N-ar fi trebuit s stai att de mult, s tii. Termin de legat izmenele. Ei bine? S-a fcut? I-ai transmis mesajul? Garin se uit pentru ultima dat la Adela, apoi se rsuci pe clcie i porni n fug pe coridor, ignornd strigtele lui Rook de a se opri. Cobor ca o furtun scrile, ajunse jos, deschise cu violen ua tavernei i iei n ntunericul rece, cu lacrimi de furie curgndu-i pe obraji.

32
apte Stele, Paris
2 noiembrie 1266 Ua tavernei era blocat cu un drug. Will mpinse n ea cu umrul, dar ua nu se clinti din loc, aa c se apuc s bat n lemnul gros cu pumnul. Sunetul de voci i rsete din interior nu se potoli. n piaeta din faa cldirii se vedeau nite cai legai la crue i civa brbai, posibil birjari sau valei, stnd n jurul unui foc i discutnd, dup cum o artau rotocoalele de abur pe care le scoteau. ntunericul era deplin, iar pe cer rsrise luna, ca un semicerc nalt i strlucitor, care arginta acoperiurile caselor. Will vru s bat din nou, dar auzi cum drugul e dat la o parte, apoi cum se deschide ua. Zgomotul deveni brusc mai puternic, lovindu-l ca o pal de vnt, nsoit de un val de aer cald care mirosea a uleiuri parfumate i a bere. n cadrul uii apru un munte de om cu pr negru i sprncene stufoase i lsate peste ochi. Da? Am ntlnire cu cineva de aici, zise Will. Individul nu spuse nimic, mulumindu-se s se dea la o parte. Will se opri imediat dup prag, n vreme ce uriaul nchidea ua dup el. Avu nevoie de o singur privire ca s-i dea seama c, dei el personal nu fusese niciodat ntr-un astfel de loc, taverna era exact genul de stabiliment despre care el i Robert glumeau uneori, fcnd tot felul de aluzii. Se vedeau douzeci sau treizeci de brbai n diverse stadii de ebrietate i de goliciune: eznd pe bnci la mese pline de resturi de mncare; dansnd pe acordurile energice ale unei lute; stnd n picioare i discutnd sau rznd zgomotos. ns atenia lui Will era n special atras de celelalte persoane din camer. La fiecare doi brbai era cte o femeie, plin de bijuterii i rujat cu rou. Multe dintre ele purtau rochii de mtase care mai mult dezvluiau dect acopereau, altele, doar nite fuste lungi, iar restul erau complet goale. Privirea lui Will nu se mai putu dezlipi de o femeie, care edea pe o banc n faa lui, n poala unui brbat bine mbrcat. Individul, un negustor dup croiala hainelor, inea n palm unul din snii femeii i sugea lacom sfrcul mare i maroniu. ntre timp, femeia sporovia vesel peste umrul brbatului cu o brunet ndesat. Will reui s-i smulg privirea de la acea scen i se uit la uria.

Cred c am greit adresa. V ntlnii cu Elwen? ntreb individul, cu privirea aintit asupra mantiei albe a lui Will. Cavalerul nu fu n stare s-i rspund. Deja ameit, mintea lui refuza s fac vreo conexiune ntre orgia din faa ochilor i viitoarea lui soie. Mi s-a spus s am grij la venirea unui templier, explic uriaul, vznd tcerea lui Will. V ateapt sus. i art un ir de trepte. Ultima u din captul coridorului. Uriaul se ndeprt, lsndu-l singur pe Will. Zrind o femeie blond cu buze stacojii, purtnd doar un colier mare auriu n jurul gtului, cum i croiete languros drum prin mulime ctre el, Will se ndrept spre scri. Le urc ncet, cu picioarele ngreunate i mintea rscolit. n acelai timp, ncerc s se gndeasc la motivele pe care le-ar fi putut avea Elwen ca s-l cheme ntr-un asemenea loc, iar cnd ajunse sus i vzu coridorul lung n faa lui, unul singur i mai rmase n minte ca posibil. i aminti de cartea pe care i-o artase ea, de felul n care l intuise i l srutase pe cmpul de lng poarta Saint-Denis, de felul n care i luase mna i i-o pusese pe sn n palat i de toate atingerile lor nervoase i lascive. Se opri n faa uii din capt. Nu avea chef de aa ceva, nu n acea sear i nu ntr-un astfel de local, mai ales cnd pe el l durea capul i l ardea gtul. ns nici nu avea chef s o abandoneze ntr-un astfel de loc, aa c deschise ua, spernd ca ea s-l neleag. Camera era slab luminat i plin de fum. O femeie sttea n faa unei mese pline cu sticle i borcane, cu spatele la el. Purta un halat rou de mtase i o bonet de dantel pe cap. Elwen? ntreb Will cu pruden. Pi n ncpere. Aproape imediat ua se trnti n spatele lui i la gt i apru un pumnal curbat. Omul care inea arma sttuse lipit de peretele de lng u. Scoate-i sabia! rosti individul, venind n spatele lui Will i continund s-i in pumnalul la gt. Tnrul ezit, dar imediat simi o durere ascuit cnd lama pumnalului i tie pielea. F-o! Will i desfcu ncet centura cu sabia. Omul cu pumnalul o lu i o arunc pe pat. Femeia care sttea n picioare se rsuci brusc pe clcie. Nu era Elwen. Pe chipul ei se citea teama; arta ca i cum ar fi fost btut. Acum poi pleca! rosti agresorul. Dup cteva secunde, Will i ddu seama c individul se adresase femeii.

Ai grij s nu fim deranjai, iar dac se ntoarce nemernicul la, spune -i s vin sus. Trecnd pe lng Will, femeia l privi cu ochii ei violei plini de remucare. mi pare ru, murmur ea. Dup plecarea ei, brbatul trnti ua cu piciorul. Patul. Du-te i aaz-te pe podea n faa lui! Will se ndrept ncet spre patul mare. Omul venea mpreun cu el, n spatele lui. i simea respiraia urt mirositoare. Pumnalul continua s stea apsat pe gtul lui. Inima i btea cu putere n piept, dar teama i ascuise simurile, alungndu-i ceaa din minte. Aproape c ajunsese la pat. Prinse brusc ncheietura omului cu mna stng, ndeprtnd pumnalul de la gt, i se rsuci pe clcie, ferindu-se n acelai timp de braul narmat al individului. Will i zri faa, ascuns de un triunghi de crp neagr prin care i se vedeau doar ochii, ntunecai i strlucitori. l izbi pe individ cu pumnul n stomac. Omul se ncovoie cu un icnet i atunci Will l pocni cu genunchiul n fa. Brbatul rmase fr aer. Scp pumnalul din mn. Will ddu drumul ncheieturii omului i porni n fug spre u, dar individul i se interpuse n drum. Era o micare stngace, cci omul se lupta nc s-i recapete rsuflarea i era pe jumtate ncovoiat, dar tocmai ncetineala micrii l ajut, cci se lovi greoi de Will. Cavalerul se mpiedic i czu. n vreme ce Will ncerca s se ridice n genunchi, l cuprinse un val de ameeal, care i nceo vederea. Se aplec nainte, ntinznd minile ca s nu cad din nou. Vederea i se limpezi n cteva secunde, dar acea pauz fusese suficient pentru ca individul care l atacase s-i recapete echilibrul. Brbatul se arunc asupra lui Will, lipindu-l de podea, i ncepu s-i care pumni n rinichi, coaste i spate, scuipnd n acelai timp un uvoi de njurturi i ameninri. Will ncerc s se smulg din strnsoare, dar individul era peste el, inndu-l lipit de podea, i cu fiecare nou lovitur i mai lua ceva din puterea de a se opune, pn cnd ajunse s se prbueasc definitiv. Privirea i se ntunec. Simi cum cellalt se ridic de pe el, apoi mini apucndu-l de umeri i trgndu-l cu brutalitate n sus. Mai simi cum i se leag cu putere ceva, poate o frnghie sau un cordon, n jurul ncheieturilor. ***

Templul din Paris

2 noiembrie 1266

i atunci unde e? ntreb iritat Everard. Ar fi trebuit s strng proviziile pn acum. Trebuia s trecem n revist planurile de cltorie. Simon continu s perie calul cu peria lui lung. A ieit, domnule, mormi el stingherit, dup cteva clipe. Privirea lui Everard czu asupra celor doi saci de piele pe care i dduse lui Will i care acum zceau pe o grmad de fn la intrarea n grajd. Erau goi. A ieit? Unde? Simon oft din rrunchi i se ntoarse spre preot. S-a dus s-o vad pe Elwen. Fata i-a trimis un mesaj n care i cerea s-o ntlneasc. Ochii preotului se ngustar. Unde s-o ntlneasc? Rspunde! tun Everard vznd c Simon nu spune nimic. La o tavern din ora. Pe chipul lui Everard apru o expresie de furie. tii unde? Bine, ripost el cnd Simon ncuviin. Atunci ia calul la i adu-l napoi n clipa asta! Domnule! ncepu Simon. ns Everard nu-i permise s protesteze. O or mai trziu, Simon traversa clare podul ctre Ile de la Cite, n drum spre Cartierul Latin. intr-o pia aflat la ceva distan de palat, mai muli negustori i montaser tarabele pentru oamenii care se ntorceau acas de la biserici sau srbtori. n mai puin de dou ore oraul avea s se nchid pentru nego, dar acum negustorii profitau din plin de ocazie i piaeta era nesat de lume. Mirosul de fum i carne fript strni proteste din partea stomacului lui Simon, care i conducea calul prin mulimea de oameni ce umpluse drumul. Se vedeau tarabe unde se vindeau produse de patiserie, bere i mirodenii, iar pe una dintre ele erau expuse mtsuri, care atrnau eteric pe margini, ca nite aripi de fluture. Lng taraba cu mtsuri, oprit pe drum, era o trsur. Pe acoperiul stacojiu era imprimat un crin mare i auriu. Dou iepe cu harnaament bogat fuseser priponite n faa trsurii, unde se gsea o banchet micu pe care edea un birjar, mbrcat cu hain i apc negre. Un membru al grzii regale sttea lng cai, tropind pe loc i prnd nfrigurat i plictisit. Simon se ncrunt vznd o femeie care se apropie de trsur, cu braele pline cu mai multe suluri de mtase. i opri calul. Femeia era Elwen.

Simon desclec i arunc hul peste un pripon de care erau legate i altele. Elwen i ridic privirea zrind pe cineva care se apropie n fug de ea pe lng trsur. Simon? rosti ea, surprins. nainte de a ajunge la ea, tnrul simi o mn grea care i se las pe umr, forndu-l s se opreasc. Ce faci? ntreb individul, uitndu-se ncruntat la grjdar. E-n regul, Baudouin, replic Elwen, apropiindu-se de cei doi. l cunosc. Baudouin ddu drumul umrului lui Simon. Dup cteva clipe, se ntoarse n dreptul trsurii, dar continu s-l in sub observaie pe grjdar. Simon se rsuci spre Elwen. Unde e Will? A plecat? Cum adic? se mir ea, nedumerit din pricina duritii tonului. S -a ntors la preceptoriu cu ceilali. Ceilali? Cavalerii. Dup ce s-a terminat ntlnirea lor cu regele. Nu, nu la asta m refer, rosti sec Simon. Privi scurt la soldatul din garda regal i i cobor uor vocea. tiu de apte Stele. Observnd expresia de perplexitate de pe chipul lui Elwen, Simon i ddu seama c ea habar n-avea la ce se referea el. Iritarea i se transform n confuzie, apoi n nelinite. Nu te-ai ntlnit cu el acolo? Nu, rspunse ea, la rndul ei iritat. Am stat n palat toat seara, apoi am venit aici. M-a trimis regina ca s cumpr material pentru o rochie nou pe care vrea s i-o fac nainte de adunarea de mine-sear. Adunarea? Cnd regele va anuna Curii decizia lui de a lua Crucea i a lansa rzboiul sfnt. Despre ce e vorba, Simon? Cine i-a spus c m ntlnesc cu Will? Ultimul lucru pe care l tiu e c el urma s plece pentru cteva sptmni mpreun cu Everard. i cobor i ea vocea. Ceva legat de carte. i-a povestit despre ea? Ar trebui s ne ntoarcem, domnioar, rosti tare Baudouin. Poate c regina are nevoie de trsura ei. Nu mai pleac nicieri la ora asta, replic repede Elwen. l auzi pe brbat mormind ceva n direcia birjarului, apoi zgomot de copite dinspre iepe. Simon o privea nesigur, dar Elwen i ddu seama c el voia s -i mprteasc grijile care l frmntau. Spune-mi, te rog, despre ce e vorba, l ncuraj ea. Simon i supse buza, apoi cltin din cap.

Nu-i nimic. Trebuie s plec. Unde? ceru ea s afle, lundu-se dup el. Simon, vorbete cu mine! Ce este apte Stele? apte Stele? ntreb Baudouin, privind n jurul lui. Ce vrei de la locul la? l cunoti? ntreb Elwen, pind ntre Simon i cellalt brbat. tiu de el, rspunse Baudouin, prnd stingherit. Este n Cartierul Latin, aproape de Sorbona. i trecu mna prin pr. Este un n fine, e un bordel, ca s fiu sincer, domnioar. i de ce crezi c Will voia s m ntlneasc acolo? insist Elwen, uitndu-se fix la Simon. Acolo e acum? Simon ncuviin dup cteva clipe. Cred c da. Elwen se ntoarse spre Baudouin. tii unde e? Da, dar Mergem acolo, rosti Elwen nspre birjar, nainte ca Baudouin s termine. Birjarul pru nedumerit, dar pn la urm ncuviin. Iar tu vii cu mine, i spuse ea lui Simon. Vocea ei era lipsit de intonaie, dar Elwen prea nfuriat. Dup aia o s-mi explicai amndoi ce se petrece. Elwen vru s se duc n spatele trsurii, dar Baudouin i bar drumul. Era un brbat solid, pe care uniforma stacojie sttea s plesneasc, iar cnd vorbea trupul lui prea s se umfle i mai mult. mi pare ru, domnioar, dar nu v pot permite s facei asta. Ne ntoarcem la palat. i arunc lui Simon o privire de avertisment. Singuri. Elwen vru s protesteze, dar i ddea seama c nu ar fi folosit la nimic. Baudouin putea fi ncpnat ca un catr, iar acum demonstra asta cu prisosin. Simindu-se nvins, Elwen tcu, dar imediat se gndi la ceva ce-i spusese Maria cu cteva luni nainte. Dac nu m lai s m duc unde vreau, Baudouin, o s m simt obligat s-i spun cpitanului grzii c te ntlneti cu fiica lui. Brbatul se uit fix la ochii sfidtori ai lui Elwen, apoi se ntoarse spre birjar. F ce spune doamna. Cnd se urc n trsur alturi de Simon i se aez pe bancheta cu perne, Elwen rosti repede o rugciune de mulumire pentru Maria i pentru incapacitatea domnioarei de onoare de a pstra un secret. ***

apte Stele, Paris

2 noiembrie 1266 Adela inspecta ncperea cu privirea. Se vedeau brbai dansnd pe mese, iar ea pierduse socoteala urcioarelor cu vin scpate pe jos i fcute ndri pe podelele de piatr. Fabien dduse afar un muteriu care lovise o fat, iar ali doi zceau incontieni ntr-un col, dar toi ceilali petrecrei preau perfect capabili de distracie pentru nc o vreme. Era cea mai aglomerat noapte pe care o vzuse de ceva timp ncoace. Un brbat de lng ea urmrea cum dou fete dansau mpreun. Adela simi cum i se face grea vznd privirea lui lacom aintit pe trupurile lor. Se uit n alt parte, incapabil s scape de amintirea minilor lui Rook pe ea, de respiraia lui urt mirositoare. Ar fi vrut s-l trimit pe Fabien acolo sus, s-l scoat pe nemernic din camer i s-l bat de s-l lase n nesimire n curte. tia ns prea bine c ameninrile lui Rook erau ct se poate de reale. Adela! Fata se ntoarse auzind vocea i l vzu pe Garin n spatele ei. Chipul lui era aprins n ciuda frigului serii, iar deasupra sprncenelor apruser broboane de sudoare. Te-ai ntors. Vocea ei se pierdu n larma din ncpere. Garin i atinse obrazul lovit. tiu c nu tu eti de vin pentru ceea ce a fcut el. Nu, rosti ea brusc, retrgndu-se din faa minii lui. Nu eu sunt cea care l-a adus aici. Nu spune aa ceva, o rup Garin. Nu e vina mea. Nu eu l-am rugat s vin. mi cer scuze, repet el, apucnd-o de umr cnd ea se ntoarse cu spatele. Ascult-m, Adela. Garin fu obligat s-i ridice vocea ca s acopere imensul hohot de rs care umplu ncperea, nsoind cderea unuia dintre negustori de pe mas. Dac Rook obine ce vrea, m va plti, iar noi doi vom putea fi mpreun. Mereu am vorbit serios. Cum rmne cu Templul? rosti ea pe un ton acuzator. Te vor lsa s te nsori cu o curv? Voi prsi Templul, rspunse Garin cu indiferen. Mi s-a promis un titlu de noblee i, dac totul merge bine n seara asta, ar trebui s mi se acorde. O s cumpr o proprietate n Anglia. Cltin din cap. Sau unde vrei tu, doar s accepi s vii cu mine. i dac nu te las s pleci?

Ieri i-am spus Inspectorului c plec n Cipru, iar el se ateapt s -o fac ct mai repede. Dac nu m ntorc, o s cread c am plecat. Va trece mult timp pn cnd mi va simi cineva lipsa. De ce ai fugit? De ce m-ai lsat cu el? Eram furios. Garin se ncrunt cnd ncerc s o ating din nou pe fa i ea i ddu mna la o parte. Dar m-am ntors dup tine, nu? Lu mna ei rece ntre degetele lui fierbini, mucate de gerul de-afar. Nu vreau s te mai mpart cu nimeni, nici cu ticlosul la, nici cu altcineva! Pleac de aici. Pot s am grij de tine. Ar fi mai bine s te duci sus, rspunse Adela ncetior, trgndu-i cu blndee mna din ale lui. Rook l-a legat pe templier acolo i ultimul lucru de care am nevoie n noaptea asta este o crim aici. Garin privi temtor nspre scar. Will e aici? Se uit din nou la ea. Mai nti spune-mi c o s vii cu mine. Nu pot face asta fr s o tiu. M mai gndesc. Dup o pauz, Garin accept cu o ncuviinare din cap i un nceput de zmbet, apoi porni spre scar. Cnd ajunse la camera Adelei, auzi vocea lui Rook de cealalt parte a uii, amortizat din pricina lemnului, urmat de un ipt nfundat de durere. Inspirnd adnc, Garin ciocni n u. Dup cteva clipe, aceasta se deschise. Ochii lui Rook se ngustar cnd l vzur pe cavaler stnd n prag. Dac mai fugi vreodat aa de mine, te distrug! mri el prin masca lui neagr, deschiznd ua mai larg. Garin abia dac l putea vedea pe Will. Templierul era pe jos, legat de picioarele patului cu cordoane, cu braele date n lateral ca i cum Will se pregtea de o mbriare. Gleznele i erau imobilizate cu o centur. Arta ca un crucifix rupt n dou. Garin l vzu c ncearc s se rsuceasc, apoi l vzu tuind cu violen i scuipnd snge pe podea. i ddu, ocat, seama c Will era mbrcat cu mantia alb de cavaler. Nemernicul nu vorbete. Va trebui s m ajui. Nu pot! uier Garin. M cunoate! i tu l cunoti pe el, ripost Rook. tii mai bine ca mine care i sunt punctele sensibile. Nu! Refuz Garin. Nu vreau s iau parte la asta! Ddu din cap nspre Will. A fost fcut cavaler, pentru numele lui Dumnezeu! Dac suntem prini, tu o s atrni n treang, iar eu voi fi trimis la Merlan! Ajutor! se auzi geamtul lui Will.

Tac-i fleanca! mri Rook peste umr. l prinse pe Garin de bra. nceteaz cu vicrelile i treci aici! Garin intr n ncpere mpiedicndu-se, tras de mn de Rook. M-am sturat de porcria asta! izbucni individul, trntind ua n urma lui. F-l pe nemernic s vorbeasc sau v omor pe amndoi! Garin nconjur ncet patul. Capul lui Will atrna ntr-o parte, cu ochii pe jumtate nchii. Buzele i nasul i erau pline de snge, iar pe frunte, deasupra ochiului drept, i se forma o vntaie mare i purpurie. Chipul cptase o paloare cadaveric i era acoperit cu o pelicul fin de sudoare. Nu-i de mirare c nu vorbete, murmur Garin, uitndu-se la Rook. Ce i-ai fcut? Garin? Cavalerul i arunc o privire lui Will i l vzu strduindu-se s l zreasc. Garin? repet Will, ceva mai coerent. ncerc s se ridice n ezut. A plecat? Scoate-m de aici! Garin nu se putu uita n ochii lui. Nu pot. Nu pn ce nu i spui ce vrea s tie. Will cltin ncet din cap. Nu pricep. Ce caui tu? Se opri cnd n raza lui vizual apru Rook. Ce e povestea asta? Vrea s tie unde e Cartea Graalului. Trebuie s-i spui. Will l privi inexpresiv pe cellalt cavaler. Spune-mi! tun Rook, fcnd un pas n fa i pregtindu-se din nou s-l loveasc. Will ncerc s se fereasc, dar nu putu evita pumnul lui Rook, care l izbi drept n fa, zdrobindu-i carnea buzei de dini. Will se cltin n lateral din pricina forei loviturii, simind cum i se umple gura cu snge proaspt. Rook l prinse de pr i l izbi cu capul de lemnul patului. Tnrul ncepu s uiere agonizant cu fiecare respiraie. Will, spune-i! l ndemn Garin. F-o i o s te lase n pace! Rook se ndrept de spate, ateptnd ca Will s-i recapete suflul. Garin, icni Will, ntorcndu-i ochii spre cavaler. A spus c o are pe Elwen. Dar nu l-am crezut. Spune-mi c nu e adevrat. Garin i arunc o privire lui Rook, apoi se uit iari la Will. E adevrat. i i poi imagina ce o s-i fac dac nu obin ce vreau? zise Rook, ghemuindu-se n faa lui Will i apropiindu-se de el. Tu o s scapi uor n comparaie cu iubita ta.

Will privi dincolo de el, spre Garin. Cum ai putut face aa ceva? Cum l-ai putut lsa pe el s fac aa ceva? Spune-mi! uier Rook n faa lui Will. Sau o aduc i pe ea aici i i tai gtul. Dup ce m distrez cu ea. Se ridic vznd c Will nu vorbete. Du-te i adu-o! i ordon el lui Garin. Se ntoarse spre el vznd c cellalt nu se mic. Acum! Nu! strig Will, n vreme ce Garin se ndrepta spre u. Ateapt, i spun! D-i ei drumul! O va face, promise Garin, dac i spui unde e cartea. Se duse la Will. Jur c nu voi ngdui s-i fac ceva, Will. Jur! Dac nu crezi altceva, mcar s crezi asta. E la Nicolas de Navarra, rosti Will, nghiind cu greu n sec. Ne-a luat-o i s-a dus la La Rochelle. Cine? tun Rook. Este ospitalier. Duce cartea n Acra pentru maestrul lui. i de ce e cartea la un ospitalier? Vrea s-o foloseasc pentru a distruge Templul, replic Will, tuind cu dificultate. Se uit la Garin. D-i drumul, v-am spus tot ce tiu. Rook se ddu napoi. Masca i se ridic pe la coluri din pricina zmbetului. Mi s fie, ce interesant Se uit la Garin. M duc s fac rost de cai pentru noi. Plecm n noaptea asta, ca s ncercm s-l prindem din urm pe acest cavaler. Porni spre u, dup care se ntoarse. Omoar-l! Garin csc gura de uimire. Cum? Rook deschise ua. Ai spus c te prte mai sus dac te vede. Nemernicul n-o s-o poat face dac e mort, nu-i aa?

33
apte Stele, Paris
noiembrie 1266 Will trase de legturile care l ineau, dar acestea erau bine strnse, aa c n cele din urm nu reui dect s-i iroseasc i ultima brum de putere. Garin prsise ncperea la cteva minute dup individul cu pumnalul, dar Will bnuia c nu avea prea mult timp la dispoziie. Singurele lucruri la care se putea gndi era s se elibereze i s ajung la Elwen, oriunde s -ar fi aflat ea. nc nu se putea gndi la trdarea lui Garin i la motivele din spatele acesteia; avea s ajung i la asta mai trziu. ncercnd s ignore durerea care i tortura trupul, Will ncet s se mai lupte cu legturile i i rsuci ct putu de mult capul ca s se uite pe patul din spatele lui. Era un pat mare i prea destul de solid, dar, dac reuea s-i adune puterile, poate c izbutea s se mite cu tot cu el spre perete sau chiar spre u. Dac ar fi btut n perete cu picioarele, poate c l auzea cineva din ncperile nvecinate. Era un plan disperat, dar era singurul care-i venise n minte. Trebuia s ncerce ceva. Inspir adnc i trase de brae i de partea de sus a trupului nainte, icnind din cauza efortului. Patul se urni civa centimetri i se opri, lipindu-se de spatele lui. Will se tr pe podea nainte, apoi trase din nou, simind cum legturile i se nfig n ncheieturi. Patul scri i se deplas iari civa centimetri. Reui aceeai micare de trei ori, mutnd patul cu civa pai, nainte ca ua camerei s se deschid. Trebuie s m ajui, l auzi el pe Garin zicnd, apoi dou iruri de pai i ua trntindu-se. Will abia reui s-i ridice capul. Garin apru n faa lui, conducnd-o pe femeia pe care el o luase drept Elwen. Femeia i duse mna la gur cnd l vzu. Unde e Rook? Face rost de cai, rspunse Garin, ducndu-se la mas. Lu un borcan de acolo i l cercet cu privirea. Cai? ntreb femeia. Unde pleci? Elwen, rosti Will cu voce ngroat. Cei doi i ntoarser privirile. Will se strdui s-i focalizeze privirea asupra lui Garin. F ce vrei cu mine. Dar d-i ei drumul.

Nu e aici, i spuse Garin. Te-a minit. Nu e aici? fcu Will, cu un mic oftat de uurare. Nu, rspunse Garin ncet. Vru s mai spun ceva, dar se ntoarse la mas i apuc un alt borcan. Pleci? Garin ntoarse iari privirea auzind tonul acuzator al femeii. Nu pentru mult timp. i promit, Adela, ajut-m cu acest ultim lucru i voi face tot ce am spus. Aia e mselari, murmur Adela n vreme ce Garin rsucea borcanul n mini. E otrvitoare. Am nevoie s-mi faci o poiune. Adela fcu un pas n fa. Las-o jos, Garin. N-o s te ajut s-l omori! Will se uita tcut la ei, simindu-i creierul tot mai nvluit n cea cu fiecare minut care trecea. Nu s-l omor, replic iute Garin. Nu asta. Adela art nspre borcanul din minile lui. Atunci de ce? Vreau s-mi faci un somnifer. Asta e termenul corect, nu? Ridic borcanul. Mselari? i mama folosea aa ceva. Un sedativ? Pi, cu siguran c anumite pri ale plantei sunt bune. Dac greeti compoziia, nu te mai trezeti. Poi s-o prepari? Eu o s ncerc s-l in departe pe Rook pn plecm, dar trebuie s l facem pe Will s par mort, pentru orice eventualitate. i ce o s fac eu cnd se trezete i m va acuza c l-am rpit i l-am drogat? ntreb furioas Adela. N-o va face, rspunse Garin, uitndu-se la Will. De unde tii? Pentru c nu-l va interesa dect s vin dup mine. Adela i mut privirea de la Will la Garin. n cele din urm, lu borcanul din minile lui Garin i l puse pe mas. Nu-i nevoie s fac o poiune, rosti ea ncetior, ducndu-se la rafturi i lund de acolo un recipient subire i negru. Chestia asta e perfect. i ddu recipientul lui Garin. Ct de mult? Garin scoase dopul din vrf, mirosi coninutul i se strmb. Un sfert din ea l va ine adormit timp de aproape zece ore.

Cel puin asta i va ntrzia urmrirea. Garin se duse la Will. Deschide gura! Ai dreptate, murmur Will. O s vin dup tine. Garin strnse din flci. i salvez viaa, Will. S ii minte asta. Apuc brbia cavalerului i i ddu capul pe spate, cu fermitate, dar i cu oarecare blndee. Will ncerc s-i mite capul, dar Garin l inea strns i i apsa recipientul pe buze. Will simi cum un lichid vscos i umple gura. ncerc s nu nghit, dar lichidul continua s vin, iar Garin i prinse bine i nrile, astfel c Will nu mai putea respira. nghii, pe jumtate necndu -se cu porcria aia cu gust nfiortor. Garin se ddu napoi dup ce i termin treaba i puse recipientul pe mas. Ct dureaz? o ntreb el pe Adela. Will tui, lsnd s se scurg o parte din lichid pe brbie i, de acolo, pe mantia lui, care se pt imediat. Nu prea mult. Will l urmri pe Garin cum se plimb nervos prin camer pe msur ce treceau minutele. De ce ai fcut aa ceva? De ce vrei cartea aia? Nu eu, rspunse scurt Garin. El o vrea. i cine e el? Garin nu-i rspunse. Dup un timp, Will ncepu s se simt ameit. Vru s vorbeasc, dar simi cum i se face ru de la stomac i se ncovoie brusc, vomitnd pe podea. Dup ce se mai liniti, se sprijini din nou de pat. i simea limba umflat i plin de mncrimi. Fiori puternici i strbteau ira spinrii. Mncrimea de pe limb se rspndi la obraji, east i ceaf. Simi o nevoie irezistibil de a rde. Rse, la fel de violent i de brusc ca atunci cnd vomitase. Ochii i se umezir pn ce ajunse s rd i s plng n acelai timp. Se ls ntr -o parte, apoi ncerc s se ndrepte, dar trupul nu-l mai asculta. Alunec mai jos, n vreme ce starea de euforie l prsea, i simea braele i picioarele ca aparinnd altcuiva; cineva care decisese s nu se mite, ci s se ntind pe jos. Garin vorbea, dar cuvintele lui n-aveau niciun sens i i zgriau timpanele. ncerc s le resping, dar nu reui dect s dea vag dintr-o mn. ncperea devenea tot mai mare. Chipul lui Garin se distorsiona, iar

femeia, Adela, avea o gaur imens, roie, n chip de gur. Toate formele i culorile se contopeau. De ce? ncerc el s-l ntrebe pe Garin. Will auzi replica lui Garin ca venind dintr-un pu lung, plin de ecouri. Dac mai nseamn ceva pentru tine, Will, mi cer scuze. Dar tu nu tii prin ce am trecut eu. Will simi c se prbuete. Adela se duse la trupul czut al lui Will. i ridic o pleoap i ddu din cap. S-a rezolvat. Bine. M duc s-i spun lui Rook c l-am otrvit. Mai nti ajut-m s-l dezleg. De ce? Nu-mi asum riscul ca s vin cineva aici i s-l vad legat i btut n halul sta. Cel puin dac e ntins pe pat se va crede c e beat. Garin o ajut pe Adela s desfac legturile lui Will. Nu le va spune celorlali din ordin c tu i-ai fcut asta? ntreb Adela, luptndu-se cu trupul greu i inert al lui Will n timp ce Garin l trgea pe pat. Nu te vor aresta? Gndindu-se la Merlan, Garin simi cum i cedeaz nervii i-aa ntini la maximum. Exista acolo o groap special destinat trdtorilor. Din cte i amintea c i spusese cineva, groapa era mare doar att ca un om s stea ghemuit n ea. Trdtorul era lsat acolo, ndoit de mijloc, n ntuneric complet i singurtate, fr hran sau ap, pn ce murea. i-am spus, nu m mai ntorc la Templu. Se duse la masa pe care se gsea sacul lui de piele, plin cu obiectele personale, printre care se afla i scrisoarea de la Inspector. i lu i mantia. Cnd m ntorc, o s plecm undeva unde nu putem fi gsii. O s vin dup tine. Poi vinde locul sta sau l poi prsi. Nu conteaz, oricum noi doi vom pleca mpreun. Garin nchise gura i i bg mantia alb n sac. Deci asta e tot? rosti o voce batjocoritoare n mintea lui. Vei renuna la tot, la locul tu n Templu, la datoria ta de fiu i de membru al familiei de Lyon pentru o curv? Garin reprim vocea incomod i i nghesui mai bine mantia n sac. S-a terminat? ceru Rook s afle ceva mai trziu, cnd Garin iei n curte prin spatele tavernei, cu sacul atrnat de umr. Luna era ascuns n spatele unui strat gros de nori, astfel c n jur era ntuneric. Umbrele butoaielor umpleau curtea. Da, rspunse Garin.

Privi n jurul lui cnd auzi un nechezat i zri doi cai priponii pe una din uliele nguste dintre cldirile ce mrgineau curtea. Rook se duse la animale i-i leg sacul de oblncul uneia din ei. De unde ai fcut rost de ei? ntreb Garin. De ce a durat att de mult? l lu Rook la rost. Privi n jurul lui. Ochii i luceau n lumina slab care venea, mpreun cu sunete de cntece i rsete, dinspre ua din spate a tavernei. L-am otrvit. A trebuit s atept ca s m asigur c e mort. Rook continu s se uite fix la el, apoi lu un alt sac aezat pe unul din butoaie i i-l arunc lui Garin. Otrvit, zici? Da, rspunse Garin, prinznd sacul. E o treab neltoare. Uneori d gre. Ar fi mai bine s verific eu nsumi. Nu-i nevoie! rosti repede Garin. ns Rook intra deja pe u. Adela i strnse trupul cu braele n vreme ce sttea n sala plin de lume. Nu i ddea seama cum de se simise odinioar fericit acolo. Era ca i cum un vl i se luase de pe ochi. Erau lucruri pe care nainte le trecuse uor cu vederea: crpturi n perei prin care se extindea putreziciunea tencuielii; podeaua plin de snge i de vom; lacrimile de pe rochiile fetelor ei, toate preau mult mai rele acum. Adela, mi-ai zis s-i spun cnd Dalmau se duce sus. Adela se rsuci pe clcie auzind vocea i o vzu pe una dintre fete, o rocat planturoas pe nume Blanche, uitndu-se ntrebtoare la ea. Trimite-o pe Jacqueline, i zise Adela, cu o voce mai dur dect intenionase. Oft i art spre negustorii turbuleni. Eu trebuie s m descurc cu gloata asta. Era o minciun: Fabien era mai mult dect capabil s se descurce cu mulimea de cheflii. ns Garin nu plecase nc i ea voia s-i ia rmas-bun. n plus, avea senzaia c n-ar fi suportat s fie atins de vreun alt brbat n acea noapte, mai ales nu de acel mcelar cu umeri de taur. Jacqueline? se mir Blanche. Credeam c lui Dalmau i plac femeile cu experien. Dalmau fr ndoial c e prea beat ca s observe, replic scurt Adela. Spune-i c de data asta e gratis. O s-o pltesc eu pe Jacqueline. Dublu. Cum spui tu.

Adela plec de acolo nspre deschiztura din captul ndeprtat al ncperii care ducea, printr-un coridor scurt, dincolo de buctrie, spre ieirea din spate a tavernei. Se opri n cadrul deschizturii zrind o siluet care se apropia de ea venind din curte. Unde e Garin? ntreb ea, n vreme ce Rook se contura din umbre. Blanche se ridic pe vrfuri ca s cerceteze mulimea cu privirea i o zri pe Jacqueline stnd cu civa brbai ntr-un col mai linitit. Se duse la ea. n noaptea asta te vezi cu clientul stpnei. Jacqueline, o fat de paisprezece ani cu ochi mari, chip palid i un pr lung i ondulat, care i cdea ca o cascad aurie pe spate, ridic o privire temtoare. Clientul stpnei? Nu-i face griji, o asigur Blanche. O s fie beat ca un porc. Tu f ce i-am artat eu. O s se termine imediat. ip cnd unul din negustori o prinse de la spate i o nvrti pe loc. O s fie n camera ei! strig ea spre Jacqueline, n vreme ce brbatul care o apucase ncepu s danseze cu ea. Inspirnd adnc, Jacqueline se ridic i porni spre scar. Urc n ntuneric, auzind cum ipetele i rsetele se estompeaz n urma ei. Dup ce trecu de Sorbona, distinsul colegiu de teologie nfiinat de capelanul regelui Ludovic, trsura coti pe strada unde se gsea taverna apte Stele. Asta e, l auzi Elwen pe Baudouin spunnd de pe banca birjarului. nainte ca trsura s se opreasc, Elwen era deja n spatele ei, dnd la o parte acopermntul de protecie. Sri jos din mers i se uit la cldirea mare. n spatele draperiilor de la ferestre se vedeau lumini de tore. Elwen putea auzi ipetele femeilor printre voci puternice de brbai. Civa indivizi, grupai n jurul ctorva cai priponii i a dou crue, se uitar lung la ea. Unul fcu un gest obscen i ceilali rser. Elwen simi cum inima i bate mai repede, dar i ignor i porni spre u. Hei! strig Baudouin. Sri de pe capr i alerg dup Elwen. Habar n-am unde crezi c te duci, domnioar, spuse el, blocndu-i calea. S-mi caut viitorul so, replic Elwen, trecnd de el. O s intru eu ca s vd dac e acolo! ripost Baudouin, prinznd-o de bra. O femeie care vine aici o face cu un singur scop. i i putei spune cpitanului ce vrei despre mine i fata lui. Chiar regele m-ar spnzura dac v-a lsa s intrai singur ca s fii n fine, v cer iertare, domnioar, dar toi brbaii au anumite dorine. Arunc o privire birjarilor de la crue. Cnd un brbat vede o domnioar drgu ca mata, n mintea lui nu exist

dect un singur lucru. E diavolul din noi. Se ntoarse spre Simon, care venea i el n fug. Nu eti de acord cu mine, sergent? Elwen nu-i ddu lui Simon ocazia s rspund. i smulse braul din strnsoarea lui Baudouin. Atunci ar fi mai bine s vii cu mine. Simon prea oarecum impresionat de ndrzneala lui Elwen, dar Baudouin n mod clar nu era amuzat. Nevrnd s o opreasc ns cu fora, nu putu dect s o nsoeasc spre ua tavernei. Poala mantiei ei galbene fia la atingerea cu solul ngheat. Simon veni dup ei, lsnd trsura regal n mijlocul strzii. De aproape, muzica i cntecele se auzeau mult mai tare. Elwen se opri la u, puin intimidat la gndul c de cealalt parte se gseau atia oameni, apoi o mpinse. Aceasta nu se deschise. Btu n ea ncet. Nu au cum s aud, rosti Simon, trecnd pe lng Elwen i ncepnd s bat tare cu pumnul. Nu primir niciun rspuns, dei Elwen avu impresia c vede una dint re draperiile de la parter micndu-se. Simon btu iari n u, iar Baudouin pufni ca s-i arate dezacordul. Elwen i muc buzele vznd c ua rmne nchis. L-ai otrvit pe cavaler? ntreb Rook, apropiindu-se de Adela. Da, rspunse ea, ncercnd s nu-i arate c era ngrozit. L-am ajutat pe Garin s o fac. Privi dincolo de Rook spre ua din spate, care era nchis. E afar? Voiam s-mi iau la revedere. Poi face asta dup ce m conving c nemernicul e mort, replic Rook. D-te la o parte din calea mea. Adela ezit, apoi se nfipse mai bine pe picioare. Trebuie s m descotorosesc de trupul cavalerului nainte s-l vad cineva. E timpul s pleci. N-o s-i mai spun nc o dat. Uitndu-se la Rook la faa lui ciupit de vrsat ce emana rutate, cruzime i dispre i la ochii lui negri plini de maliiozitate i viclenie Adela simi cum o cuprind mnia i scrba, alungndu-i frica. Pleac, rosti ea cu voce ngroat. Sau aduc eu nsumi garda regal aici ca s le art ce ai fcut. M amenini? ntreb el pe ton cobort. S-a terminat. Ai obinut ce ai vrut. Acum pleac i n-o s spun nimnui nimic.

Pe chipul lui Rook nu se putea citi nimic. Pentru o vreme, care Adelei i se pru a fi de ordinul minutelor, dar care probabil dur doar cteva secunde, individul nu scoase nicio vorb. Respiraia fetei se auzea tare n coridorul prost luminat, iar muzica i rsetele din sala mare preau extrem de ndeprtate. n cele din urm, Rook se ddu un pas napoi. Atunci mai bine i vezi de treab. N-ar fi bine pentru niciunul din noi dac el ar fi gsit acum, nu? Nu, replic ea dup cteva clipe, surpriza cedrii din partea nemernicului aproape fcnd-o s zmbeasc. l urmri cum se ndreapt spre ua din spate, apoi, tremurnd de uurare, se ntoarse i porni spre ncperea principal, auzind la fiecare pas tot mai tare scripca de dincolo. Aproape c ajunsese la captul coridorului cnd simi o mn apsndu-i tare gura. Scoase un ipt nfundat, n vreme ce era tras din lumin i lipit de perete lng ua buctriei. Te-ai gndit s m amenini? i uier Rook n ureche. Te-ai gndit s-mi spui mie ce s fac? Adela se zvrcoli ca un ipar, dar strnsoarea era prea puternic. S m torni, nu-i aa? S spui grzilor ce am fcut eu, trf nenorocit? Cu mna liber, scoase pumnalul din teac. N-o s le spui nimic! Coninnd s-i in mna apsat pe gura ei, i trase capul napoi i lipi lama pumnalului de gtul ei lung i alb. O micare rapid din ncheietura minii i un jet de snge mproc peretele. Trupul Adelei se contorsion, cuprins de convulsii, lipit de corpul lui. n ochii ei violei aprur lacrimi. Fata se prbui ncet, n vreme ce halatul rou ncepea s se ntunece la culoare de la pata de snge care se lea. Rook deschise ua buctriei cu piciorul i vzu c ncperea din spatele ei era pustie. Trase nuntru trupul inert. Sngele Adelei lsase o dr ntunecat pe podea. Rook i bg pumnalul nc ud n teac, nchise ua i iei pe coridor. Intr n ncperea mare i tocmai voia s o apuce spre scar cnd l zri pe Fabien ndreptndu-se ctre el prin mulime. Unde e Adela? ntreb uriaul, privindu-l pe Rook cu o ostilitate nedisimulat. Nu tiu, rspunse Rook. i eu o cutam. Arunc o privire n jos i zri sngele de pe mna lui. i duse ncet mna la spate. Afar sunt un membru al grzii regale i un sergent de la Templu. Adela trebuie s le vorbeasc. De la Templu? ntreb, ngrijorat, Rook.

Da, rspunse Fabien cu rceal. Fr ndoial c au venit aici pentru prietenul lor. i cobor glasul i se apropie cu un pas de Rook. Stpna mea mi-a spus s-i tolerez orice ct vreme eti aici, dar dac i faci vreun necaz, voi fi obligat s-i nesocotesc ordinul. Ce-ar fi s-i ii de vorb, rspunse cu viclenie Rook, n vreme ce eu m duc s o caut? Fabien se ncrunt i l msur pe Rook cu privirea. F-o repede. Nu-i voi putea ine calea prea mult timp unui membru al grzii regale. Dup ce Fabien se ntoarse, Rook se duse repede spre deschiztura din camera din spate. Trecnd de buctrie, se grbi s ias n curte pe u. Garin se rsuci pe clcie la auzul pailor. Plecm, rosti Rook, apucnd hurile unuia dintre cai. Dar Adela? ncepu Garin s protesteze, ntrebndu-se dac Rook se lsase pn la urm pclit. Poate s atepte, ripost Rook. Acum plecm. Se urc n a. Sau poi rmne n urm ca s explici unui templier i unui membru al grzii regale de ce sus e un cavaler mort. Garin privi ntrebtor i gnditor spre ua din spate a tavernei, apoi se urc la rndul lui n a. mpreun, el i Rook pornir de-a lungul uliei, n zgomot de copite care rsunau n aerul nopii. E inutil, mormi Simon, ndeprtndu-se de u i privind n sus spre ferestrele de la etaj. N-au de gnd s deschid. Las-m s mai ncerc o dat, interveni Elwen, cu hotrre. Strnse pumnul i lovi cu el n u pn cnd ncepu s o doar. Dai-mi drumul! strig ea, fcndu-l pe Baudouin s se strmbe i s priveasc ngrijorat n jurul lui. Cnd Elwen vru s bat din nou, ua se deschise. Fata abia reui s se opreasc nainte de a se lovi de uriaul care apru n cadru. Da? ntreb el, ncruntndu-se la Elwen. Tnra i reveni rapid. Cutm un prieten. Va trebui s-l ateptai afar. Aici este o cas particular de oaspei. Tu las-o pe doamna s-i gseasc prietenul i ne vedem de drum, interveni Baudouin, apropiindu-se de u. Suntei aici cu treburi oficiale? Nu! rspunse repede Baudouin. Nimic oficial.

Atunci, cum am zis, va trebui s ateptai afar. V rog! izbucni Elwen, n vreme ce individul voia s nchid ua. Simon o ddu la o parte, i propti talpa piciorului n u i o deschise larg cu umrul. l pocni zdravn pe uria n stomac. n vreme ce acesta se prbuea n genunchi cu un geamt, Simon intr repede n ncpere, cu inima btndu-i s-i sparg pieptul. Ignornd femeile goale, l cut cu privirea pe Will. Nu-l zri, dar vzu o scar ngust ce urca n spiral, aa c porni spre ea, fr s-i mai atepte pe Elwen i pe Baudouin, care la rndul lor trecuser de uria i ptrunseser n camer. Elwen se opri, ocat de scena din ncpere, dar Baudouin o mpinse nspre scri. Haidei. Cu ct plecm mai repede, cu att mai bine. Simon urc treptele cte dou o dat, folosindu-se de perei ca s-i menin echilibrul. Ajuns sus, vzu un coridor lung i ngust, luminat de o singur tor, pe care se nirau opt ui. Limbi slabe de lumin ieeau de sub mai multe praguri. n prima camer n care Simon ddu buzna era un cuplu, care se ridic imediat n capul oaselor. Ignornd ipetele indignate ale celor doi, Simon trecu la urmtoarea u. Auzi pai n urma lui i se rsuci pe clcie, dar se liniti vzndu-i pe Elwen i pe Baudouin. Trebuie s verificm fiecare camer, i zise el grzii regale. Baudouin ncepu i el s ajute la cercetri. Elwen l urmri disprnd ntr-o camer, auzi cteva strigte alarmate, apoi se lipi de perete cnd o fat goal ni dinuntru i trecu n fug pe lng ea pe coridor. Fabien! ncepu s strige fata, cobornd scara. Simon aproape ajunsese la captul coridorului, vrnd s deschid o alt u, cnd pe aceasta se ivi un brbat cu umeri ca de taur, pe jumtate dezbrcat. Individul se npusti la grjdar cu asemenea for, c amndoi se izbir de ua din partea opus i se prbuir n camera din spatele ei. Dinuntru se auzir imediat zgomotele unei lupte teribile. Baudouin! ip Elwen. Brbatul apru imediat n cadrul unei ui i se grbi s-l ajute pe sergent, n vreme ce ali oameni ieeau din camerele lor i treceau n fug pe lng Elwen nspre scar. Fata auzi gemete i izbituri nprasnice din camera n care ptrunseser Simon, Baudouin i individul cu umeri de taur. Rmase intuit locului, netiind ce s fac. Privirea ei czu pe ultima u, din captul coridorului. Aceasta era nc nchis. Elwen porni spre ea, trecnd pe lng uile deschise i ateptndu-se ca ali oameni s ias n fug n orice

moment. Deschise ua din capt i se opri n pragul ncperii pline de fum, vznd tciunii care se albiser n cmin. Ochii ei se ndreptar apoi asupra oglinzii din argint de pe peretele ndeprtat, n care i zri imaginea reflectat: obrajii mbujorai, prul armiu care se revrsase pe umeri. Apoi privirea ei trecu repede peste un paravan, peste o mas, peste rafturile pline cu borcane, peste patul de lng peretele cel mai apropiat de ea. Pentru o clip se uit drept n ochii fetei cu chipul palid i cu prul auriu, ca o cascad, de pe pat. Fata sttea peste un brbat, cu fustele ridicate pn la olduri. Elwen avu senzaia c universul ei se rstoarn atunci cnd privirea i se opri asupra brbatului care zcea sub fat. Chipul lui era ntors n alt parte, dar Elwen recunoscu tunsoarea prului negru i conturul gtului i al brbiei. Simi vag nite mini prinzndu-i umerii i dnd-o la o parte. Dup ce ncremenise la auzul agitaiei de pe coridor, Jacqueline se ddu acum jos de pe Will i se sprijini de perete, cu o expresie ngrozit. Simon intr n fug n ncpere. i el se opri, ns numai pentru o secund. Apoi se duse imediat la pat i trase n jos cmaa de corp a lui Will ca s -i acopere goliciunea. n vreme ce i lega iretul izmenelor, cu degete tremurnde, Simon o auzi pe Elwen ipnd n spatele lui. Will avea pielea cenuie i faa plin de vnti. Simon i deschise cu blndee pleoapele. Ochii cavalerului erau dai peste cap i li se vedea doar albul. Will scoase un geamt incontient. Simon avu impresia c aude un nume. Garin. Will! iptul lui Elwen se transform n suspin, ncerc s se apropie de pat, dar Baudouin, care l dovedise pe individul cu umeri de taur, o inu bine pe loc. Ce a pit? De ce nu se trezete? Will! Simon se uit iari la cavaler. Recunotea acei ochi dai peste cap; vzuse asta la cai cnd erau sedai cu opiacee pentru diverse operaii. Simi cum l cuprinde furia. Ce a pit, Simon? Spune-mi! Grjdarul o privi pe Elwen. Ridic uor din umeri. Probabil c s-a mbtat sau ceva asemntor. Nu tiu. Nu! N-ar fi fcut aa ceva! N-ar fi fcut! Elwen se prbui pe pieptul lui Baudouin. Acesta o ridic n brae. Ajunge. V duc napoi la palat. Elwen plngea prea tare ca s protesteze c Baudouin o scoate din ncpere, lsndu-l pe Simon ngenuncheat lng Will.

Dup plecarea lor, cutremurndu-se din tot corpul, Simon l ncl cu atenie pe Will. Fata, care continua s tremure lipit de perete, ni brusc afar din camer. Simon o ls s plece. Dup ce-l mbrc pe Will, i prinse centura cu sabia n jurul mijlocului i i ridic prietenul incontient pe umr. Se ntreb de ce brbatul pe care l pocniser zdravn nu venise dup ei i de ce auzea acum ipete pe msur ce cobora spre sala cea mare a tavernei. ncperea prea mult mai goal i muzica ncetase. Civa oameni erau strni n jurul unei deschizturi n partea din spate a slii. ipetele erau scoase de femei. Deoarece atenia tuturor era ndreptat n alt parte, nimeni nu-l observ pe Simon ieind pe ua din fa cu trupul lui Will pe umeri.

34
Templul din Paris
3 noiembrie 1266 Will vis c se gsea ntr-o barc. Era mpreun cu tatl lui pe lac, pescuind. Micarea apei l linitea. Tatl lui prindea mereu nite peti enormi, argintii. ns imediat i arunca napoi n apa lacului. Ce frumusee! exclam el, desprinznd petele din crlig i aruncndu-l napoi n ap. Will nu prindea nimic. Vedea petii notnd n jurul brcii n bancuri mari, lucitoare, chiar sub suprafaa apei, dar niciunul nu muca momeala lui. Momeal stricat, rosti tatl lui cu ton de cunosctor. Will ncepu s se simt ameit. Micarea de unduire deveni tot mai intens pe msur ce bancurile de peti notau mai repede i mai repede, nvrtind barca pe loc din pricina impulsului generat. Tatl lui rdea i i trgea afar din ap de coad. Tnrul se trezi i se prinse de marginile patului pentru ca senzaia de prbuire s nceteze. Rmase acolo, creznd c avea s i se fac ru i clipi n direcia tavanului pn cnd, treptat, senzaia trecu. i simea limba umflat i n gur avea un gust ru. ncerc s nghit, dar nu mai avea saliv i gtul lui protest imediat. Totul prea nelalocul lui: lumina, formele ciudate ale mobilierului din jurul lui, moliciunea pturii n care era nfurat. Nici mcar mirosul propriei transpiraii nu i se prea cunoscut. Will se ridic ncet n capul oaselor. Lumina zilei care ptrundea prin sprtura din tapiserie i provoc dureri la ochi. i simea muchii contractai i, dei era transpirat tot, simea c l ia cu frig. Cu dinii clnnind, ddu ptura la o parte i i cobor picioarele peste marginea patului. Se uit prin ncpere i i ddu seama c o cunotea. Se gsea n camera lui Everard. Ua se deschise cu putere. Bun, rosti Everard, vzndu-l pe Will n capul oaselor. Te-ai trezit. nchise ua i se duse la scaunul de la fereastr, pe care puse doi saci mari de piele. Unul era gol, dar cellalt era plin cu lucruri. Will simi m iros de pine proaspt coapt. Everard se duse la masa lui de scris i lu de acolo un vas. Se opri ca s ia cu mna liber de pe un scaun o bucat lung de pnz

alb. O puse pe pat i Will vzu c era, de fapt, o hain: tunica alb, fr mneci, pe care cavalerii o purtau pe sub mantie. Am luat-o de diminea de la croitor, rosti Everard. Ar trebui s i se potriveasc. ntinse vasul ctre Will. Bea asta i mbrac-te. Lund vasul, plin cu un lichid ntunecat, tnrul i aminti de evenimentele din noaptea trecut ntr-un ir de imagini confuze. Ce mi s-a ntmplat? Ce-i aminteti? Garin, rosti brusc Will. ncerc s se ridice din pat, dar membrele i erau prea slbite, aa c se prbui la loc. Simon spunea c i-ai menionat numele de cteva ori, zise Everard. Era i el la taverna aia? M-am dus acolo ca s-o vd pe Elwen, zise ncet Will, ncercnd s discearn ceva din irul de imagini confuze care i se ngrmdeau n minte. Se uit la preot, dar acesta nu fcu niciun comentariu. Mi -a trimis un mesaj. Cel puin mi s-a spus c e de la ea. Dar cnd am ajuns acolo, am fost Se ncrunt. Am fost atacat de cineva un brbat cu masc. tia de Cartea Graalului. Will i pipi cu atenie faa. i simea limba dubl ca dimensiuni, iar deasupra ochiului drept i apruse un cucui. Se strmb de durere cnd l atinse. M-a btut. Cred c i-am spus de Nicolas de Navarra pentru c nu l-am mai vzut. Apoi a venit Garin cu o femeie. Will ddu din cap, pe msur ce i se limpezeau amintirile. Erau mpreun, Garin i acest brbat. Se uit la Everard. Cum putea afla Garin totul? S-i fi povestit Jacques despre Anima Templi? Everard oft. Nu m-a fi gndit la asta, dar nu vd de unde altundeva s fi tiut. Acest brbat. i aminteti ceva despre el? Nu. Cum am spus, purta masc. Will fcu o pauz. Rook, rosti el n cele din urm. Cred c aa i-a zis femeia. Garin m-a obligat s beau ceva. Nu-mi amintesc prea multe dup aceea, doar o u deschizndu-se i lumin. Will se ncrunt. O voce de femeie. n minte i apru imaginea unei fete cu bucle aurii i cu chipul palid. Pocalul i scp din mn i se rostogoli pe jos. Femeia, icni el. Ea Simi c i se face ru i nu mai putu continua. Everard, pe de alt parte, prea s neleag. Se aplec i lu pocalul de jos.

Te voi ierta. Nu trebuie s-i faci griji c i-ai nclcat jurmntul de castitate. Nu voi spune nimnui. Elwen! rosti Will, ridicndu-i capul. A fost acolo! I-am auzit vocea! Da, mi-a spus Simon. Will se ridic, ameit. Cut n jurul lui hainele i zri cmaa de corp pe un scaun, sub care se gseau ghetele lui. Ce faci? ntreb Everard, urmrindu-l cu privirea. Will i trase cmaa peste cap. Unde mi-e sabia? William Everard fcu un pas n spate cnd Will se ntoarse cu faa spre el, cu ochii n flcri. Acolo, zise el, artnd spre unul din cufere. Will o lu cu un gest precipitat. Dup ce mbrc tunica nou, care i se potrivea, i prinse centura sabiei de mijloc. Ce ai de gnd s faci? William? Trebuie s o vd pe Elwen. Dinii lui Will clnneau. nclet maxilarele ca s i fac s se opreasc. Trebuie s-i explic. N-ai timp. Everard vorbea cu voce calm, dar ferm. Nicolas are deja o zi avans fa de noi i, dac nu te neli, se pare c de Lyon i omul care te-a torturat sunt i ei pe urmele lui. Simon te-a crat pn aici de la tavern. Ne-a neuat caii i ne ateapt afar. Va veni i el cu noi. L -am luat pe post de scutier. I-ai spus lui Simon despre Anima Templi? Nu. Dar el i-a dovedit utilitatea i tie deja despre de Navarra. Inspectorul crede c mergem la Blois ca s vedem un tratat despre navigarea pe mare. I-am spus c de Navarra a trebuit s plece urgent cu treburi personale. Ultimul lucru de care avem nevoie este o anchet legat de dispariia lui. Nu pot s merg. Will privi n jur dup mantie. O descoperi mpturit la piciorul patului. i-o arunc peste umeri i porni spre u. Everard pi n faa lui. Dac Elwen are aceleai sentimente pentru tine precum ai tu pentru ea, te va ierta. Indiferent c-i explici azi, mine sau sptmna viitoare.

Unde mi-e nenorocita de sabie?

D-te la o parte din calea mea, Everard, rosti Will pe un ton sec. Nu mi mai comanzi ce s fac. Preotul l prinse de bra. De Lyon te-a drogat i te-a pus n pat cu o trf mizerabil, fr ndoial bolnav de sifilis! O s-l lai s scape cu faa curat? Will ncerc s-l dea la o parte pe Everard, dar puterile sale erau sectuite. Cuvintele preotului i ardeau urechile i l fceau s se simt ru. Oprete-te! Vocea lui era spart. Nu mai spune nimic! Nu vreau s aud! A pus o femeie s te violeze, uier Everard, cu ochii lui injectai de snge ngustai pn la nivelul a dou fante. Nemernica aia te-a violat! Taci din gur! Te-a fcut s-i ncalci jurmntul, jurmntul pe care l-ai depus fa de Templu n onoarea tatlui tu mort! Preotul prinse i cellalt bra al lui Will i l scutur bine. Ce-o s faci n privina asta? O s-l omor! Will se prbui la pieptul preotului, tremurnd din tot corpul. n mintea lui se nvlmeau imagini cu acea fat, cu Garin, cu tatl lui i cu Elwen. Everard se mpiedic, dar reui s-l in bine pe cavaler. O s-l gsim mpreun, murmur el n urechea lui Will. Eu mi voi lua cartea, iar tu vei avea grij ca de Lyon s atrne n treang. i-o promit! ***

Drumul lui Cezar, la marginea Orleansului


5 noiembrie 1266

Timp de dou zile, i urmriser pe Garin i pe Rook, mergnd de -a lungul Drumului lui Cezar spre vest, ctre La Rochelle. naintaser foarte bine n prima zi i i dduser seama de asta cnd opriser ca s nnopteze n Etampes, un orel prosper construit n jurul ctorva estorii. Acolo aflaser c oamenii din partea locului vzuser un templier nsoit de un brbat trecnd prin localitate n acea dup-amiaz. Everard spera ca, dac reueau s-i ntrzie pe Garin i pe Rook n cursa lor de urmrire a lui Nicolas de Navarra sau chiar s le-o ia nainte, s i continue neabtui drumul spre La Rochelle, unde urmau s-i pun n aplicare planul de a-i aresta pe cavalerii ospitalieri. n Etampes, Will, Everard i Simon mpriser o ncpere din casa de oaspei. Vzndu-le mantiile, proprietarul i invitase s mnnce friptur de mistre, mpreun cu el i soia lui. Carnea picase extrem de prost n stomacul lui Will, care, spre marea frustrare a lui Everard, se deplasase mult

mai ncet a doua zi. Starea gtului lui Will se nrutise constant n cursul dimineii, pn ce el ajunse ca abia s mai poat nghii, iar nasul i ochii i curgeau continuu, fcndu-l s mearg aproape orbete nainte. n ciuda frigului amarnic, Will transpira din abunden, iar n noaptea precedent, cnd gsiser adpost n grajdul unui fermier, i inuse pe ceilali doi treji cu zvrcolelile i vorbitul lui n somn. Simon i urmrea ngrijorat starea, ns Everard era prea concentrat pe recuperarea crii ca s acorde foarte mult atenie sntii n rapid deteriorare a cavalerului. O s se fac bine ntr-o zi sau dou, zise, nervos, preotul, cnd desclecar n preajma slujbei de dup-amiaz i Simon i art faa mbujorat de febr a lui Will. Se opriser la mic distan de drum, lng un plc de arbori, de -a lungul cruia curgea un pru ngust, umflat de ploile recente. Malurile erau suficient de joase pentru adparea cailor. O burni uoar nceoa atmosfera, iar norii atrnau jos pe cer. Solul din jurul lor era maroniu i ud n ateptarea iernii. Will se dusese la malul apei ca s umple plotile. Simon lu hul lui Everard, n vreme ce preotul scoase pine i brnz din sacul cu merinde i le puse pe o buturug. Sergentul se uit la Will cum trece plotile de piele prin ap ca s le umple. i-ar fi dorit enorm s se duc la el, i totui era incapabil s se mite din loc. ncercase de mai multe ori s discute cu Will dup ce prsiser Parisul, ns limba i se mpleticise n gur i nu fusese capabil s scoat nicio vorb. Se strduise s-i alunge din minte imaginea chipului rvit al lui Elwen cnd i spusese c Will probabil se mbtase, dar aceasta l urmrea. Minciuna i scpase de pe buze ca i cum ar fi fost pregtit dinainte. Odat ieit, fusese prea trziu ca s o mai dreag. Acum, cnd se uita la Will, nu se putea gndi dect la trdarea lui. Adap caii, i spuse Everard, scondu-l pe Simon din inerie. n vreme ce preotul se ndeprt ca s gseasc un tufi pentru a-i face nevoile, Simon duse caii de cpstru pn la malul apei, unde animalele i lungir gturile ca s bea. Grjdarul i btu ncetior pe grumaz calul, o iap tnr pe care o ncrcaser cu majoritatea proviziilor, dup care l privi pe Will cu colul ochiului. ncepu s strige, uluit. Will i dduse jos mantia i tunica, pe care le aruncase neglijent pe malul mocirlos. Acum i scotea i cmaa de corp. Cavalerul nici mcar nu tresri la strigtul lui Simon. Abandonnd caii, grjdarul o lu la fug de-a lungul malului, vzndu-l pe Will cum i scoate ghetele i pornete mpleticindu-se pe panta noroioas

ctre apa maronie i nspumat. Acolo prul ajungea doar pn la mijloc, dar curentul era puternic i Simon realiza ct de rece putea fi apa. Will! Iei de acolo! Cavalerul nici nu clipi. ncepu s i dea cu ap peste brae i piept, frecndu-i pielea goal. Simon njur, i scoase ghetele i intr, blestemnd i gemnd din pricina durerii, n pru. Trupul alb i zvelt al lui Will contrasta puternic cu apa ntunecat, dar pe obrajii lui se vedeau pete de roea. Cavalerul se ntoarse cnd Simon l prinse de umr. Ochii lui verzi erau mrii i privirea confuz. Trebuie s m cur. Iei din ap i o s te terg eu cu o crp umed, icni Simon, simind cum rceala apei l taie ca un cuit. Will ncerc s se afunde i mai mult n torent, dar Simon l inu. n ciuda slbiciunii, cavalerul prea surprinztor de puternic i sergentul avu nevoie de toat fora lui ca s-l opreasc. Te rog, Will! Murim amndoi aici! Cnd nchid ochii o vd doar pe ea! Pe Elwen? ntreb Simon, care se inea acum de Will pentru c nu-i mai simea picioarele. Privirea cavalerului pru s se focalizeze. Credeam c e ea, Simon. Am crezut c fata aia e ea. Parc visam. i o doream. Eu am atins-o i Cltin din cap cu disperare. Apoi, cnd i-am vzut chipul, faa ei adevrat, am ncercat s-i spun s nceteze. Am ncercat, Simon, trebuie s m crezi. Dar nu puteam vorbi. Nu m puteam mica! nc i simt mirosul pe mine. i nu-l suport! O s fie bine, i spuse Simon. Zgomotul apei i acoperea vocea. Elwen m-a vzut. Dup ce lum cartea i ne ntoarcem n Paris, o s-i explici. Spune-i exact ce mi-ai spus i mie. Ce s-i spun, Simon? C m-am culcat cu o curv creznd c e ea? Will suspin amarnic. De ce a plecat? Nu pricep. Trebuie s fi tiut c eu n -a fi fcut aa ceva, nu? Nu pricep! Elwen te va ierta. Simon se opri, copleit de un vrtej de emoii. Ar fi vrut ca afirmaiile lui s fie adevrate: voia cu disperare s -i alunge propriul sentiment de vinovie. Dar cuvintele i se opreau n gt, necndu -l. i dac nu te va ierta, poate c tot rul e spre bine, reui el s ngaime.

Cum ar putea s fie spre bine? strig Will, cu voce rguit. Uneori lucrurile neplcute se petrec cu un motiv, nu? Poate c era prea devreme ca tu s o ceri de soie. Poate c trebuia s mai atepi puin ca s te asiguri c asta vrei cu adevrat. Nu mai pot atepta! Will porni spre mal, dar alunec i czu n ap. Simon l prinse i l trase la suprafa, necndu-se i tuind. Nu pricepi, nu-i aa? ip Will la el. Am ateptat toi anii tia ca tata s m ierte, iar el a murit! l prinse pe Simon de umeri. Nu mai pot s atept i dup ea! Cavalerul se mpletici din nou i grjdarul abia reui s-l prind. D-mi drumul, opti Will cu voce tot mai slab. Ai vrea tu, rspunse Simon, reuind s-l trag pe mal, acum c Will nu-i mai opunea rezisten. Ce-ai fcut? url Everard, ieind din tufi i vzndu-i pe Will i pe Simon prbuii pe malul noroios, uzi leoarc i tremurnd. n vreme ce fcea focul pentru a-l mai nclzi pe Will, Simon se vzu nevoit s ndure n tcere mnia preotului. Everard tuna i fulgera mpotriva amndurora pentru ntrzierea provocat inutil, ns Will, cuprins de delirul febrei, nici nu contientiza izbucnirea preotului. n vreme ce Everard continua s tune mpachetnd proviziile, Simon ncerc s-l conving pe Will s mnnce nite pine, fr s reueasc ns. De cnd ieise din ap, cavalerul nu mai deschisese gura dect ca s tueasc. Simon ur imediat acel sunet cavernos. Tatl lui i-a fi spus tuse de cimitir. ntr-un trziu, Everard stinse cu piciorul focul i cei trei pornir iari la drum, spernd s ajung n Orleans pn la lsarea ntunericului. Cum Will era prea slbit ca s se in singur n a, grjdarul se post n spatele lui, inndu-l bine cu un bra pe dup mijloc. Everard ducea iapa lui Simon de cpstru alturi de propriul cal, mormind din cnd n cnd ceva pentru sine. Ritmul n care mergeau era cumplit de lent, dar reuir, aa cum speraser, s ajung n ora n acea sear. Intrar n Orleans n spatele unei mici caravane de negustori, exact nainte de nchiderea porilor de acces. Everard i conduse pe strzile oraului. Cerul de deasupra labirintului de acoperiuri i turnuri era verde-cenuiu n lumina care slbea n intensitate, ncepuse s plou cnd preotul ajunse, n sfrit, dup ce greiser de mai multe ori drumul, la poarta preceptoriului. Era un ansamblu mic de cldiri ce ddeau spre Loara, dar care dispunea de capel, de grajduri i de interioare primitoare.

Maestrul veni personal ca s-i salute dup ce le fu anunat sosirea. Will fu imediat dus la infirmerie, nsoit de Everard, n vreme ce Simon fu condus spre dormitor. Grjdarul atept nerbdtor n camera micu, privind n gol afar printr-o fant n zid care inea loc de fereastr i prin care ptrundeau vntul rece i mirosul de ru. n afar de un scaun, n ncpere mai erau un pat ngust i o gleat pentru nevoi. Simon i ddu seama c n acea noapte avea s doarm pe jos. Ceva mai trziu, cnd Everard intr n camer, Simon se ridic imediat n picioare. Cum se simte Will, domnule? ntreb el, ezitnd. Ce? rspunse Everard, aezndu-se greoi pe scaun. A! Nu prea bine. Curva curva aceea e de vin, domnule? Nu, nu cred. Are o febr urt. Felcerul crede c va scdea n cteva zile. Luna este n faza potrivit i au nceput deja s-i ia snge. Simon ddu din cap. Simea c temerile i se mai atenueaz. Va trebui s te duci singur dup carte. Simon csc gura. Domnule! Trebuie s o lum de la ospitalieri, i-o retez Everard. Dac de Navarra prsete aceste rmuri cu ea, n-o s-o mai vd niciodat! Preotul deschise unul din sacii pe care i crase pn n camer i scoase de acolo o pung groas i un cuit lung de vntoare. Ia astea, zise el, punnd punga i cuitul n minile lui Simon. Ai bani destui acolo ca s ajungi n La Rochelle i s te ntorci de cinci ori. Du-te direct la baza noastr de acolo i spune-le cavalerilor c ospitalierii au furat o carte important de la Templul din Paris. Spune-le c ai fost nevoit s o iei naintea nsoitorilor ti i c trebuie s-i aresteze pe Nicolas i pe fraii acestuia i, de asemenea, pe de Lyon i pe nsoitorul lui dac au ajuns deja acolo. Will i cu mine te vom urma imediat ce vom putea. Simon se uit fix la pung i la cuit, apoi din nou la preot. Nu vorbea franceza, iar cu latina de abia se descurca. Reuea doar s-i scrie numele sau s numere pn la zece i mnuise o arm doar la preceptoriul din Paris, n timpul leciilor cu Will. Iar acum, acest preot cu priviri de nebun voia ca el s care mai mult aur dect vzuse n ntreaga lui via i s urmreasc dou grupuri de brbai narmai? Simon se gndi la distana care l desprea de coast i, dei nu tia ct nsemna asta n kilometri, din punctul lui de vedere era ca i cum Everard i-ar fi cerut s se duc pe jos pn la Ierusalim.

Eu nu cred c pot face asta, domnule, ngim el. Nu v putei duce dumneavoastr, domnule? A putea sta eu cu Will i apoi s vin cu el cnd Nu fi ridicol! I-o retez Everard. Eti mult mai rapid ca mine. i-aa suntem n ntrziere. Trebuie s ajungi n La Rochelle nainte de plecarea lui Nicolas. Will i cu mine nu vom sta aici prea mult. Vocea preotului se mai domoli i deveni rugtoare. Nu mai exist altcineva, Simon. Dac nu faci asta, de Lyon nu va fi niciodat pedepsit pentru nedreptatea comis fa de Will. Iar dac se va ntmpla aa ceva, prietenul tu nu-i va mai gsi niciodat linitea.

35
Templul din Orleans
2 februarie 1267 Will urmri cu privirea irul de femei care coborau dealul spre catedral. n palmele fcute cu, fereau flacra lumnrilor de vntul puternic ce agita apele ntunecate ale Loarei. Era Festivalul Purificrii Fecioarei i toate femeile care nscuser n anul precedent veneau cu lumnri la biseric pentru a se ruga Maicii Sfinte pentru sntatea pruncilor lor. Preoii, clugrii i clericii din ntreaga cretintate sfineau n acea noapte toate lumnrile i candelele care aveau s fie folosite la slujbe n anul n curs. ntorcndu-i faa de la fereastr, Will se zri n apa din ligheanul pus pe mas lng patul lui. Avea obrajii supi, ochii nfundai i coastele scoase n afar deasupra scobiturii stomacului. n ultimele trei luni, pierduse aproape o treime din greutatea corporal. Ceea ce debutase ca o febr se transformase ntr-o boal de plmni care aproape l ucisese. Pe lng cicatricele lsate pe spate de biciul lui Everard se vedeau acum mai multe tieturi proaspete, fcute de felcerul infirmeriei pentru a-i scoate umorile rele din piept. Camera mirosea a smirn i ulei de dafin, care fuseser folosite la vindecarea rnilor. Sptmni de-a rndul, Will zcuse ntr-o toropeal plin de sudoare, n vreme ce din vene i se scoteau cni ntregi de snge. Simise c, odat cu ndeprtarea acelui lichid dttor de via, din el dispar furia, durerea i vinovia, lsndu-l ca un pui jumulit care nu se mai poate hrni i mbrca singur, darmite s mai simt ceva. Treptat ns, n ultimele dou sptmni, tuea ncepuse s mai slbeasc. Luarea de snge fusese oprit din pricina lunii noi, n obraji ncepuse s-i revin culoarea, iar odat cu asta reveniser i amintirile. i mnia. Era vorba acum de o mnie rece, mai intens dect simise el vreodat. De cteva nopi l inea treaz i copleea pn i durerea profund pe care o simea cnd ncepea s se gndeasc la Elwen. n acea clip se deschise ua. Ai vzut procesiunea? Will nu-i ntoarse privirea la auzul vocii lui Simon. Da.

Nelund n seam vocea tern a cavalerului, Simon continu s zmbeasc. Ducea un vas cu sup fierbinte i un pocal cu blana mielului: o butur fcut din mere coapte, bere, zahr i nucoar. Uite, zise el, nchiznd ua cu piciorul. Ce-ar fi s stai jos? Te ajut eu s mnnci. Singurul indiciu al iritrii lui Will erau maxilarele ncletate. M descurc i singur. Cavalerul gsea tot mai suprtoare grija grjdarului, iar dimensiunile liliputane i claustrofobice ale ncperii n care practic era obligat s stea nchis nu-l ajutau deloc s-i mbunteasc starea de spirit. Se sturase de propriul miros care impregnase pturile cu care se nvelea i aerul pe care l respira, ca i de peticele de cer cenuiu pe care le vedea prin fereastr. Lund castronul, Will se aez pe pat i sorbi din sup. Cldura lichidului i se scurse pe gtlej i i se mprtie prin tot corpul, atenundu-i starea de ncordare. Fratele Jean crede c te vei face suficient de bine pn la sfritul lunii ca s poi cltori, rosti Simon dup o lung tcere, n cursul creia se auzir doar cntecele femeilor de pe strzi. Will ddu din cap. Fratele Jean, infirmierul, i spusese i lui acelai lucru n acea diminea. Everard, care venise s afle despre starea tnrului, se artase ncntat. Simon i povestise lui Will c preotul se comportase ca un om posedat i i petrecuse ultimele sptmni nchis n camera lui, plimbndu-se nervos ca un tigru n cuc i cercetnd toate hrile pe care le putuse gsi pentru a gsi itinerarii ctre ara Sfnt pe mare i pe uscat. Cnd Simon se ntorsese din La Rochelle, aproape la mijlocul iernii, Will era scuturat de frigurile provocate de febr. Drumul grjdarului spre port ncepuse bine i el parcursese o distan destul de mare de-a lungul Loarei, nspre Blois. Intr-o sear trziu ns, chiar nainte de a ajunge n Tours, calul lui se mpiedicase de un bolovan. Mersese pe jos alturi de animalul rnit pn n ora, unde fusese obligat s cheltuie banii de la Everard ca s -i cumpere un alt cal. Combinat cu cteva zile de vreme proast, ntrzierea l fcuse pe Simon s ajung n La Rochelle mult mai trziu dect i planificase. Nu-l gsise pe Garin, ns ntmpinase mai puine dificulti ca s dea de urma lui Nicolas. Cnd Simon i informase pe templieri c un ospitalier furase o carte valoroas de la Templul din Paris, Marealul trimisese doi cavaleri la preceptoriul ospitalierilor ca s le cear celor de acolo predarea lui Nicolas. Dup ce negaser c tiau ceva despre existena vreunei cri, ospitalierii i

informaser cu rceal pe templieri c de curnd adpostiser patru cavaleri de la Paris, dar c acetia nu mai erau acolo. Trei dintre ei se ntorseser la Paris, iar al patrulea, un om pe nume Nicolas de Acra, se urcase la bordul unei corbii cu doar ase zile n urm, cu destinaia Acra. Nedorind s strice i mai mult relaiile cu ospitalierii, Marealul templier i comunicase lui Simon c el nu mai putea face nimic i c de Inspectorul de la Paris depindea continuarea cercetrilor. La ntoarcerea lui Simon n Orleans, Everard vrusese s plece imediat spre port, ns Will se simea prea ru ca s cltoreasc, iar Simon l informase pe preotul frustrat c nicio alt corabie nu avea s mai plece spre Orient pn n primvar. Una din aceste corbii avea s fie o nav templier, Falcon; era una din primele aparinnd flotei care urma s ridice ancora ca rspuns la atacarea Safedului de ctre trupele lui Baybars. Everard trimisese atunci un mesaj Inspectorului din Paris prin care l informa c ei aveau s plece spre Acra, el pentru un pelerinaj, iar Will i Simon ca s ajute la refortificarea oraului. Simon se uit cum Will golete pocalul cu butur. M-am gndit la ceva. Poate c n-ar trebui s plecm spre Acra. Cum rmne cu rzboiul? tii bine c nici mcar nu pot ine o sabie ca lumea. Eu m-am decis, replic Will, tergndu-i gura cu dosul palmei. i arunc o privire lui Simon. Tu nu trebuie s vii. Ba da. Everard nu va avea grij de tine. N-am nevoie s aib grij cineva de mine. Simon oft. Abia dac poi s mergi. Va dura sptmni de zile ca s ajungi n La Rochelle, apoi luni i luni ca s cltoreti pe mare cu nava. i dac ajungem n ara Sfnt, cum l vom gsi pe Nicolas sau pe Garin, asta dac e vreunul pe acolo? Will se ridic i se duse la fereastr. i puse minile pe pervaz i nchise ochii, inspirnd superficial aerul ca de ghea. De cteva zile se gndea la Outremer: mormntul tatlui su. Pielea lui alb i plin de crestturi ducea dorul cldurii nchipuite a soarelui oriental. Mintea lui ducea dorul rzbunrii. Sarazinii i rpiser tatl, iar Nicolas de Navarra i rpise singura ocazie de a se mntui, de a face acel lucru pe care Will tia c tatl lui i l -ar fi dorit. Dac Nicolas reuea s distrug Anima Templi i Templul, moartea tatlui su nu ar mai fi nsemnat nimic, iar rzboiul ar fi continuat. Iar Garin? Vechiul lui prieten? Biatul care odinioar fcuse umbrele s dispar? i rpise singura fiin care i mai rmsese lui Will: Elwen. Deschise ochii.

i gsesc eu, rosti el, deopotriv pentru sine i pentru Simon.

PARTEA A TREIA

36
Spitalul Ordinului Sfntului Ioan, Acra
18 ianuarie 1268 Era o zi rcoroas n Acra, dei mai cald dect n Frana sau Anglia. n deprtare, la sud de ora, dealurile de la poalele muntelui Carmel erau ncoronate de nori indigo, care se proiectau negri pe fundalul pantelor alburii i a cmpiilor glbui. Perdele eterice de ploaie atrnau ca nite vluri din cer. ntr-o ncpere spaioas i luminoas dintr-un turn al spitalului Ordinului Sfntului Ioan din Acra, Nicolas de Acra urmrea norii de ploaie deplasndu-se continuu spre vest. Prin ferestrele deschise ptrundeau zgomotele i mirosurile dinspre trgul de vite care se inea n faa zidurilor ansamblului de cldiri. Complexul n sine era i el aglomerat. Nicolas zri doi brbai, probabil pelerini, care erau condui dincolo de curtea interioar ctre adpost, sprijinindu-se unul de cellalt. Crescnd n Acra, Nicolas i amintea c acel adpost, nfiinat, la fel ca ntreg ordinul lor, pentru ngrijirea pelerinilor cretini, fusese mereu aglomerat. Acum majoritatea paturilor erau goale. Nicolas presupunea c dintr-un punct de vedere acest lucru nsemna o binecuvntare, dar era i un semn c tot mai puini cretini se aflau acolo ca s fie ngrijii. ntorcnd spatele privelitii, Nicolas se uit din nou la biroul de mahon pe care se gsea produsul a zece ani din viaa lui. Cartea nvelit n piele fin fusese dat la o parte pentru a face loc pergamentelor i climrilor grmticului care transcria cu srg o scrisoare pe care i-o dicta Hugues de Revel, Marele Maestru al Ordinului Sfntului Ioan. Brbat nalt i zvelt, de vrst mijlocie, cu musta i barb atent ngrijite, Marele Maestru edea drept pe un scaun cu sptar nalt. Grmticul sttea n covoiat pe marginea unui divan cu perne, ca i cum ar fi fost preocupat s nu par prea relaxat ocupnd o asemenea pies confortabil de mobilier. Ascunzndu-i nerbdarea sub masca unei expresii de calm i stpnire de sine, Nicolas se ntoarse din nou spre fereastr. Atepta aceast ntlnire de aproape cinci luni, de la sosirea lui n Acra de la sfritul verii precedente. Imediat ce nava ancorase la rm, dduse fuga la spital ca s-i nmneze Marelui Maestru Cartea Graalului. La vremea n care Nicolas i luase numele de Navarra i plecase la Paris, Marele Maestru era doar un cavaler, ca i el. ns la cteva sptmni dup revenirea lui

Nicolas izbucnise o disput pentru controlul portului din ora ntre negustorii rivali veneieni i genovezi, disput care declanase un rzboi civil ce se prelungise pn la sfritul toamnei. Ca unul dintre numeroii conductori autonumii i deopotriv nvestii de alii ai cetii, de Revel fusese prea ocupat cu negocieri, ntlniri private i nlturarea efectelor rzboiului civil ca s aib timp pentru Nicolas pn acum. n concluzie i trimit douzeci de cavaleri ca s ntresc garnizoana preceptoriului nostru din nobila cetate a Antiohiei. Marele Maestru fcu o pauz i i mngie barba cu arttorul. Mi-a fi dorit enorm s-i pot trimite mai muli, frate, dar n ultimii ani i noi ne-am mpuinat. Auzind ultimele cuvinte, grmticul i nl capul, oprindu-se, dup care scrise cele dictate, cu pana scrind pe pergamentul de piele. ncheie cu salutrile mele calde i trimite misiva cu detaamentul de cavaleri, ncheie de Revel. Da, stpne, rspunse grmticul. Omul i strnse pergamentele, penele de scris i climrile i prsi ncperea. Paii abia dac se auzeau pe covoarele din mtase roz i verde care mpodobeau podelele albe. Privirea lui de Revel se ndrept spre Nicolas. i fcu semn s se aeze pe divan. Stai jos, frate de Acra. Nicolas urm ndemnul i lu loc, fr a se aeza la fel de incomod precum grmticul, dar nici ntr-o postur relaxat. Se uit drept n ochii Marelui Maestru. Dei avea o constituie atletic, Hugues de Revel era un om rigid, ca o trestie prin care fusese nfipt un par de fier. Cu cinci luni n urm, cnd intrase pentru prima dat n acea ncpere, Nicolas zrise expresia oelit din ochii Marelui Maestru. Acum o vedea din nou. Nu m-am putut mpiedica s nu trag cu urechea, domnule. Trimitem trupe n Antiohia? Marele Maestru i mpreun minile cu degete lungi n poal. Mantia neagr cu crucea alb de pe piept i cdea n falduri n jurul trupului. Trimitem trupe pretutindeni. Am primit veste de la unul dintre spionii notri din Cairo. Baybars intenioneaz s porneasc n luna asta noua lui campanie mpotriva noastr. Se pare ns c sultanul a ntrit securitat ea n jurul lui i, ca atare, nu dispunem de informaii credibile legate de locul unde va ataca prima dat. n ultimii ani, Acra a fost principala lui int, dar de fiecare dat cnd l-am respins de sub zidurile ei, s-a dus i s-a rzbunat pe

aezrile noastre mai greu de aprat, dei acestea devin tot mai puine de la an la an. Cu toate astea, Antiohia m preocup n mod special. Este una dintre cele mai mari inte rmase n picioare i m ndoiesc, odat ce Baybars va conduce personal noua campanie, c prinul Bohemond va reui s-i cumpere salvarea pentru a doua oar. Nicolas ddu din cap. Un alt cavaler i povestise despre tentativa mamelucilor de a cuceri Antiohia, cu paisprezece luni n urm. Cnd comandanii lui Baybars se iviser sub zidurile cetii, conductorul Antiohiei, prinul Bohemond, sacrificase zece crue cu aur, bijuterii i fete tinere ca s salveze oraul. Mulumii de ofert, comandanii mameluci se retrseser n Alep, lsnd Antiohia neatins. Se zvonea c, la aflarea celor ntmplate, Baybars luase foc. Cu ct cruciada regelui Ludovic ncepe mai repede, cu att mai bine, rosti ncet Marele Maestru. Dei nu se tie exact cnd va fi asta. A decretat mobilizarea anul trecut, dar ultimele veti primite din Apus arat c regele a nceput discuiile cu fratele lui, Carol, contele de Anjou, care a fost recent numit rege al Siciliei. Se pare c de Anjou ncearc s-l conving pe Ludovic c, nainte de atacarea Egiptului, trebuie mai nti cucerit Tunisul. Tunisul? se mir Nicolas. De Ludovic i de oamenii lui e nevoie aici, n Palestina. Nu te contrazic, frate. Sunt unii n Acra care cred c de Anjou vrea s -i extind regatul nou-nfiinat. Ambiiile lui legate de un imperiu personal n Orient ar putea influena planurile lui Ludovic. S-ar putea s ne trezim singuri n ateptarea presupusei sosiri a regelui aici. Nu cred c putem conta pe el ca s ne sprijine. Oricum, continu Marele Maestru, aplecndu-se n fa ca s ia Cartea Graalului, astea sunt probleme de alt natur i nu de aceea eti tu aici. Deschise cartea i ddu primele pagini. Am citit-o cu cteva sptmni n urm, explic el. Dup cteva clipe, o puse la loc pe mas. Ai procedat bine, frate. Ai sacrificat multe ca s urmreti o asemenea pist i ai dus aceast aciune lipsit de egoism, n interesul ordinului nostru. Nicolas i nclin cu respect capul. Era de datoria mea, domnule. Am preluat bucuros sarcina. Recunosc, pentru o vreme m-am temut c lupta mea s-ar putea s nu dea roade; c lucrarea ar putea s nu provoace acele daune ireparabile Templului aa cum spera Marele Maestru de Chteauneuf cnd am aflat despre existena ei. Dar, dup ce am citit-o eu nsumi, vd c sperana nu era dezndjduit. Pe chipul lui de Revel apru o expresie de sobrietate.

Da. Fr ndoial c este opera unor eretici i a unor blasfemiatori. Mi s-a fcut ru citind-o. Papa ar fi ultragiat s descopere implicarea templierilor. Dar nu cred c singur aceast carte l va determina pe sfntul printe s dizolve ordinul. Pentru Nicolas asemenea cuvinte nsemnau o lovitur, din care i reveni ns repede. Lsai-m s v explic, domnule. Nu doar natura eretic a crii poate fi atribuit Templului. Informatorii mei mi-au spus c lucrarea conine i planurile Anima Templi ascunse sub forma unor alegorii. Planuri care, am fost asigurat, ar putea distruge Templul dac sunt dezvluite. Trimindu-m ca s recuperez cartea, Marele Maestru de Chteauneuf spera s o putem folosi exact n acest scop. Chiar dac lucrurile stau aa, frate, strategiile ascunse printre rnduri ar fi limpezi doar pentru cei care le cunosc n mod explicit. Templul nsui a lansat o anchet mpotriva acestui grup cu ani de zile n urm i nu a descoperit nimic. Dac vrem s aducem acuzaii credibile, ne trebuie mai multe dovezi. Ai vreo idee despre natura exact a planurilor Anima Templi? Am bnuielile mele. Nicolas se aplec n fa i se uit fix n ochii Marelui Maestru. tiu c Anima Templi exist, domnule. Dup atacul Templului mpotriva ordinului nostru, grupul s-a destrmat, dar preotul Everard de Troyes continu lucrarea lui Armand i a celorlali. tiu sigur acest lucru. Nu te contrazic. Dar vom avea o singur oportunitate de a face asta i trebuie s ne asigurm c lovitura noastr intete perfect. Este bine-cunoscut animozitatea noastr fa de Templu. Am putea fi acuzai c provocm inutil probleme acum, cnd n Outremer situaia este att de instabil. Papa se bazeaz pe Templu, aa cum se bazeaz i pe noi, ca s -i oprim pe sarazini. Cred c ar trebui s strngem mai multe informaii despre grup i despre planurile lui nainte de a ntreprinde ceva. Mrturiile celor implicai anterior, ale informatorilor ti ne-ar ntri enorm cazul. Omul care mi-a povestit despre carte a murit cu civa ani n urm. Era singurul dispus s depun mrturie mpotriva Anima Templi i doar atunci cnd cartea ar fi intrat n posesia noastr. Cei cu care am pstrat legtura sunt prea speriai de consecinele trdrii lor ca s ias n fa. I-ai putea convinge? Nicolas i ngdui cteva clipe de tcere. Da, e posibil, folosind mijloacele potrivite.

Bine. De Revel se ls pe sptarul scaunului. Atunci chestia asta ne-ar putea fi de mare folos n viitor. n viitor, domnule? Se ncrunt Nicolas. N-ar trebui s acionm ct mai repede posibil? Cu ct mai repede, cu att mai rapid se va prbui Templul. De Revel nu spuse nimic pentru un timp. Cnd Marele Maestru Chteauneuf mi-a dezvluit planul, recunosc c l-am socotit o cauz pierdut. Am crezut c el a nceput o vntoare de vrjitoare. Dup moartea lui i dup ce mi-ai scris ca s m anuni de dispariia crii, interesul meu legat de infiltrarea ta n Templu a fost mai degrab acela de a descoperi mai multe despre averea lor: fonduri, proprieti, relicve sfinte. Acum cteva luni, cnd ai venit s m vezi, mi -ai oferit o list destul de cuprinztoare a proprietilor lor din Regatul Franei, dar eu sperasem s pot face nite calcule rezonabile legate de puterea lor financiar n ntregul ei. Iar eu nc nu am aflat motivul unei asemenea nsrcinri, domnule. V pot ntreba de ce voiai s tii asta? Marele Maestru i uguie buzele, ca i cum se gndea dac s rspund sau nu. Interesul meu pentru averile lor este legat de o propunere pe care eu i alii din ordinul nostru o lum n consideraie de ceva vreme. O propunere, domnule? Discutm despre ncheierea unei aliane cu Templul. Nicolas fcu ochii mari. Dar aa ceva este cu siguran imposibil, nu-i aa, domnule? Nici eu nu iubesc Templul, frate. Ceea ce ne-au fcut Armand i cavalerii lui este de neiertat. Dar jihadul lui Baybars nu ne d de ales. Dac ne unim resursele, poate c vom reui s opunem rezisten armatei lui suficient timp ct s ne rectigm unele teritorii. Dac nu, ambele noastre ordine, noi toi vom pierde totul. Cu tot respectul, domnule, dumneavoastr nu erai aici cnd Armand i cavalerii lui ne-au asediat fortreaa. Habar n-avei prin ce am trecut n acele luni. Te rog s foloseti un ton civilizat cu mine, frate! Nicolas nu-i rspunse. Era i aa suprtor s vad cum altcineva abandoneaz att de abrupt toate rezultatele eforturilor sale. Era ns de-a dreptul devastator s constate c aceste rezultate vor fi folosite n scop total opus celui iniial.

Frate, dac Templul cade acum, vom cdea cu toii, relu de Revel. Doar aliindu-ne cu ei putem spera s ne continum visul de a avea o ar Sfnt cretin. Aa cum am spus, tu ai sacrificat deja multe, dar acum trebuie s facem un sacrificiu i mai mare i s lucrm alturi de inamicul nostru pentru un el mai nalt, pentru c altfel ne confruntm cu posibilitatea real ca s nu mai prindem nc o iarn aici. Nicolas vru s protesteze, dar Marele Maestru continu nainte ca acesta s deschid gura: Trebuie s fac cum e mai bine pentru ambele noastre ordine, iar deocamdat orice ncercare de subminare sau de distrugere a Templului ar fi mpotriva unui asemenea curs. Dac supravieuim acestui rzboi i recuperm suficiente teritorii, poate ne vom gsi pe o poziie suficient de puternic pentru a ne ridica mpotriva templierilor fr s ne facem ru nou nine. Pn atunci ns, nu voi periclita ordinul nostru prin continuarea planului lui de Chteauneuf, orict de periculoas s-ar putea dovedi cartea. Deocamdat trebuie s ne concentrm asupra ctigrii acestui rzboi. Dup aceea, cnd vom fi pe poziii de for, putem ataca. De Revel lu Cartea Graalului i se ridic. Pn atunci, tu i-ai ndeplinit sarcinile. Se duse la un dulap din fier, prins n perete, n spatele scaunului. Lu o cheie care atrna de un lan de centura lui, l descuie i bg cartea nuntru. n urmtoarele luni, locuitorii din Outremer vor avea mare nevoie de ajutorul nostru, al tuturor. De Revel ddu din cap nspre Nicolas. Eti liber, frate. Cavalerul se ridic i se nclin. Domnule. Se rsuci pe clcie i plec. Ferestrele cu arcade nalte de pe coridorul de afar ofereau o privelite magnific asupra oraului. Privirea lui Nicolas se plimb peste labirintul de turnuri, biserici i piee, apoi se opri asupra golfului prin care ase nave de rzboi templiere, nconjurate de o suit de vase mai mici, se ndreptau spre port. ***

Falcon, golful oraului Acra


18 ianuarie 1268

Punile celor treisprezece nave erau pline cu oameni: sergeni, cavaleri, pelerini, negustori, cu toii ncercnd s zreasc primii oraul care cpta ncet form la orizont. nspre nord i sud se vedeau muni i cerul ntunecat de nori. De la zidurile nalte ale cetii i pn spre dealurile ndeprtate se zrea o zon pustie, glbui-alburie. Pe msur ce navele se apropiau i detaliile inutului deveneau mai clare, oamenii de la bordul ambarcaiunilor

ncepur s discearn oaze verzi care marcau cmpiile propriu-zise: terenuri cultivate, livezi i dealuri udate de ape albastre. Unii czur n genunchi vznd privelitea. Aceasta era Palestina: ara Sfnt i locul de natere al lui Hristos. La bordul lui Falcon, cea mai lung nav din flot cu cei patruzeci i cinci de metri ai ei de la prora la pupa, Will sttea sprijinit de parapet. Sub el, flancurile navei plonjau ameitor n ap, iar n faa lui pintenul de fier nconjura prora ca un pumn. Platforma pe dou niveluri construit la prora ascundea i catapulta navei: era o arm similar unei catapulte de asalt, dar mai precis i care folosea un arcan n loc de o brn scobit pentru a lansa pietre. Acum, c se gseau n ape prietenoase, catapulta sttea descrcat, cu arcanul atrnnd liber. Cnd trecuser prin strmtoarea Gibraltar, arma fusese ncrcat i pregtit de aciune, un adevrat bastion de ncredere atunci cnd vzuser primele nave ale sarazinilor n largul coastei lng Granada. n cele din urm ns, catapulta nu trsese nici mcar o dat. Uor de recunoscut dup crucile roii pictate pe velele principale, cele ase nave templiere de rzboi reprezentaser prin ele nsele o ameninare suficient pentru orice inamic. Cnd se auzi clopotul care-i chema pe vslai la posturi, Will i lu privirea de la peticul de pmnt care se tot lea la orizont i se uit n jos spre puntea aglomerat a navei, cminul lui n ultimele opt luni. Alturi de celelalte cinci corbii-surori, Falcon plecase din La Rochelle la nceputul lunii iunie a anului anterior. mpreun cu navele de rzboi zvelte plecaser patru cargouri ambarcaiuni greoaie i mthloase ncrcate cu cai, crue i maini de lupt i o ambarcaiune templier de transport plin cu baloturi de ln i pnzeturi menite negoului n Outremer. Marea i cerul deveniser treptat tot mai ntunecate pe msur ce avansau prin golful Biscaya, iar navele ajunseser s nainteze ca nite beivi peste valurile mari i verzi pn cnd, prins ntre dou furtuni, unul dintre cargourile care transportau cai cedase. Zglit bine pe priciul lui de sub punte, Will fusese trezit de un prit ngrozitor. Fugise pe punte, mpreun cu Simon i cu o mulime de ali oameni ameii de somn, ca s vad cum catargul principal al cargoului se frnsese n dou i zdrobise puntea de dedesubt. inndu-se bine de parapeii navei de rzboi, care la rndul ei scria din toate ncheieturile, cu ploaia i apa srat de mare splndu-le chipurile, oamenii urmriser, neajutorai, cum cargoul se scufundase cu prora nainte, aruncnd deopotriv oameni i cai n braele valurilor imense.

Furtunile nu le dduser deloc pace pn n Regatul Portugaliei, unde acostaser, cu navele bine zdruncinate, n Lisabona. Patru ambarcai uni erau afectate, dou dintre ele destul de grav. Acolo fuseser obligai s rmn timp de trei luni pentru reparaii. Majoritatea cavalerilor i a sergenilor plecaser cu brcile de-a lungul fluviului Tomar ctre oraul cu acelai nume care aparinea Templului. Pentru Will asta nsemnase cel mai bun lucru care s-ar fi putut ntmpla. Ceva mai devreme n cursul acelui an, n vreme ce Will zcea bolnav n Orleans, Robert de Paris se dusese la unul dintre preceptoriile din Regatul Castiliei, cu nite treburi pentru Inspector. Cnd se aflase c flota templier acostase n Lisabona pentru reparaii, Robert i ali civa cavaleri i trimiseser o scrisoare maestrului ca s le ngduie s se alture echipajului de pe nave. Odat cererea lor aprobat, traversaser clare ara ntreag pentru a ajunge n Tomar. Robert fusese repartizat mpreun cu Will. Dimineile se antrenau mpreun pe terenul din exteriorul castelului templier care domina localitatea. Cu muchii topii de boal i cu plmnii arznd dup urcarea ctorva trepte, Will abia dac mai putea slta n aua unui cal, darmite s in o lance n mn. Treptat ns exerciiile i soarele Portugaliei i dduser nou via trupului su, aa c, pe msur ce muchii se ntreau i pielea i se bronza, mintea ncepuse s se aeze la locul ei. ntr-o sear, n vreme ce el i Robert edeau pe meterezele castelului, admirnd privelitea dealurilor scldate de razele soarelui la apus, cu oprle furindu-se de-a lungul zidurilor de piatr din jurul lor, Will i povestise lui Robert despre prostituat. i vorbise i despre rolul jucat de Garin, fr s-i dezvluie i motivele din spatele trdrii acestuia, fcnd doar o meniune vag legat de manuscrisul furat de la Everard. Robert l ascultase n tcere, apoi i dduse lui Will o plosc plin cu vin de Burgundia pe care o confiscase de la un sergent. Dup confesiune, lucrurile se schimbaser pentru Will. Nu-l prsise dorina de a se rzbuna pe Garin pentru ceea ce fcuse, dar reuise s o nchid undeva n interiorul lui, ntr-un loc n care s nu-l mai macine cu atta persisten. Avea deja un alt loc special pentru Elwen. n cursul zilei, cnd se antrena cu Robert, pescuia n apele fluviului sau discuta cu Everard i cu Simon, reuea s in amintirea lui Elwen ferecat bine n acel loc. Noaptea ns, cnd nimic nu-i mai ocupa mintea, Elwen i se strecura adesea n gnduri. De multe ori se trezise n zori cu o imagine estompat a chipului ei i cu un imens gol n suflet. Atunci se gndea s se

ntoarc acas, dar l mpiedica s treac la aciune frica de a nu fi iertat de ea i, n egal msur, dorina de a merge mai departe spre Orient pentru a vedea locul unde fusese nmormntat tatl lui. Dou galere de nego i o nav cu pelerini se alturaser flotei la ple carea din Lisabona, dup ce cpitanii respectivelor ambarcaiuni pltiser o tax pentru escort armat pn n Acra. Cu ct naintau spre sud, cu att apele i schimbau culoarea, de la cenuiul de ardezie din largul coastelor Franei i albastrul profund al mrilor spaniole la smaraldul apelor portugheze i, n cele din urm, la azurul Mediteranei. La asta te ateptai? ntreb Robert, apropiindu-se de Will dinspre furchet. i ddu acestuia o plosc din piele, apoi se cr cu pricepere peste parapetul navei. Bea-o pe toat. E ultima rezerv de vin de Burgundia. La ce m ateptam? Acra, explic Robert, artnd spre ora, care acum era mult mai aproape de ei. Vslaii ncepuser s slbeasc ritmul pe msur ce nava se apropia de un dig lung care conducea spre cel mai mare i mai aglomerat port vzut vreodat de Will. Cavalerul lu o gur de vin, apoi i ddu napoi plosca lui Robert. Arat ca Parisul. Doar c e mai galben. Cred c ia or s fie dezamgii, zise Robert golind recipientul cu vin i artnd din cap nspre un grup de sergeni adunai pe puntea din spate. Oamenii i lustruiau sbiile i se uitau spre ora cu chipuri sumbre. Un membru al echipajului tocmai mi-a povestit despre nite cavaleri care acum civa ani au refuzat s prseasc nava ntruct au crezut c vd sarazini ateptndu-i pe rm. Au nceput s se certe n privina modului de apropiere cu nava astfel nct s trag cu catapulta n inamic fr ca ei s ajung n raza de aciune a armelor dumane. i erau sarazini? ntreb Will, deja zmbind. Nu. Era un grup de sergeni templieri care ateptau pentru a ajuta la descrcarea mrfurilor de pe nav. Omul spune c asist la aa ceva de fiecare dat cnd vine aici. Jumtate dintre cei de la bord cred c vor debarca pentru a intra direct n rzboi. O or mai trziu, Will, Robert i ceilali cavaleri i ofieri de pe Falcon se gseau ntr-una din cele dou brci mari i erau condui de vslai spre rm. Simon i Everard se aflau n cea de-a doua. Navele de rzboi, cargourile i corabia de transport templier fuseser ancorate lng dig, alturi de alte galere prea mari ca s ptrund n portul interior al oraului,

i-aa plin cu vase de comer. Will sttea alturi de Robert la prora brcii i urmrea cum unul din cele mai vechi orae de pe Pmnt i se dezvluie treptat privirilor. Era dup-amiaza trziu, aa c lumina aruncat asupra oraului era aurie. Dublate de turnuri, zidurile cetii preau s absoarb soarele i strlucirea acestuia. Cldiri din lemn, piatr i chirpici se aliniau n port, iar dincolo de piaa aglomerat din spatele porilor oraului, dinspre care se auzeau deja zgomotele specifice trgurilor, se nlau biserici, turnuri impozante i turle elegante. Restul oraului era invizibil din pricina zidurilor ca re l nconjurau, dar Will avea deja o senzaie de opulen i for. Ce e la? l ntreb el pe unul dintre ofierii de pe Falcon care se nscuse n Acra. Art nspre un zid imens care se alinia cu rmul mrii nainte de a vira brusc nspre oraul din spatele lui. Din zid se desprindeau turnuri gigantice. Unul dintre acestea, pe partea dinspre ora, avea n vrf patru foioare ale cror capete preau fcute din aur. n spatele zidului se vedeau turla unei biserici i acoperiurile mai multor cldiri grandioase, din piatr alb. Ala, rosti ofierul, privind n direcia n care se uita Will, este preceptoriul nostru. Will tcu. Preceptoriul prea o versiune n miniatur a oraului: imaculat, imperial i magnific. Barca ajunse la rm, iar vslaii srir n ap ca s trag ambarcaiunea pe nisip. Piaa zrit de Will din golf era ntr-adevr aglomerat i zgomotoas. Ofierul i spusese c aparinea pisanilor. Mai existau i alte piee, conduse de veneieni, lombarzi i germani, cu toii avnd cartiere proprii n ora, care erau administrate ca nite state independente, cu legi, biserici i guverne proprii. Era, conform spuselor ofierului, ca i cum oamenii i aduseser cu ei o bucic din patria natal pe care s o lipeasc la acele teritorii nisipoase. n total, erau douzeci i apte de cartiere diferite: Montmusart dincolo de ziduri spre nord, unde tria i muncea populaia fr o apartenen anume; St Andrew, unde locuia nobilimea francez local, muli membri ai acesteia refugiindu-se n Acra din Ierusalim dup cderea cetii sfinte; cartierul evreiesc; cartierul patriarhului i aa mai departe. Will ncerc s asculte cu atenie tot ce i povestea ofierul n vreme ce strbteau plaja n spatele cpitanului, dar privirea lui descoperea o cu totul alt poveste, astfel c i venea extrem de greu s se concentreze.

Will! Simon grbise pasul pe ntinderea de nisip. Avea obrajii roii ca focul. Era urmat de sergenii i de membrii echipajului din a doua barc. Le-ai vzut? Uit-te! Will privi n direcia degetului lui Simon, ndreptat spre pia, i vzu un ir de animale ciudate. Erau mai mari dect caii, de culoare bej, cu gturi lungi i nite cocoae ca nite movile pe spate. Pe zidul oraului deja ncepeau s se adune grupuri de oameni care prsiser piaa ca s urmreasc sosirea cavalerilor. Civa sttur aa o vreme, uitndu-se la templieri cu o curiozitate moderat, dup care revenir la tarabele din pia, mai interesai de mrfurile de acolo. Primul lucru care-i atrase atenia lui Will la acei oameni fu mbrcmintea lor. Hainele aveau o croial mai elegant dect cele apusene; erau rochii lungi i tunici cu multe broderii pentru femei; pantaloni mulai bine croii i tunici brodate pentru brbai. n plus, materialele din care erau fcute erau somptuoase. Nu se vedeau nicieri confecii din ln sau nclminte din lemn, ci doar mtsuri, damascuri sau esturi fine din in. Toi, inclusiv copiii, preau regi i regine la ncoronare. Pe msur ce se apropia de mulime i anumite particulariti ale ei deveneau vizibile, Will se trezi c nu-i mai poate desprinde privirea de acolo. Iniial, crezuse c sunt cu toii strini dup chipurile arse de soare, croiala ciudat a hainelor, turbanele pe care le purtau pe cap i accentele mai puin familiare. Curnd ns ajunse s-i dea seama c unii oameni vorbeau latina, alii, engleza i franceza. Erau occidentali. ns tot ei intrau lejer n vorb i chiar rdeau i glumeau cu indivizi nali i graioi cu pielea de culoarea mahonului, ai cror dini se dezvluiau incredibil de albi atunci cnd rdeau, sau cu alii cu piele mslinie, ochi migdalai i chipuri rotunde, precum i cu oameni care artau ca Hasan. Sarazini! l auzi Will uiernd pe un cavaler. Civa cavaleri i duser minile la arme i se uitar la cpitanul lor, dar acesta trecea netulburat chiar prin mijlocul mulimii. Will l zri i pe Everard, chioptnd la mic distan n spatele lor. Preotul zmbea. Cavalerii i urmar cpitanul ca printr-o cea, trecnd pe lng tarabe unde veneieni cu ochii negri se tocmeau cu negustori musulmani pentru lemn i fier, iar beduinii, mbrcai n hainele lor care le acopereau tot trupul, i strigau n gura mare oferta de recipiente cu lapte de iap contra bizani1. Se gseau acolo lmi dulci i curmale, stivuite pe platforme de
1

Moned de larg rspndire n Evul Mediu, caracteristic Imperiului Bizantin (n. Tr.).

crue alturi de tarabe cu rubine, vopseluri, sbii, mtsuri, porelanuri i spunuri. Un evreu care purta un soi de ochelari rdea cu un negustor grec n vreme ce cntrea nite safire pe talerele balanei sale. Aerul era sufocant din pricina mirosurilor de dejecii animale, sudoare, mirodenii i ment. Mulimile se ntreptrundeau, vorbind n att de multe limbi i cu att de multe accente, nct latina nu se mai distingea de ebraic, iar franceza de arab. Dup ce cavalerii lsar piaa n urm i pornir pe strzile nguste i erpuitoare ctre preceptoriu, privelitea care li se oferea se schimba la fiecare col de strad. Sticla din ferestrele rotunde ale unei biserici reflecta soarele dup-amiezii, orbindu-i. Femei mbrcate cu rochii indecent de scurte adstau pe uliele laterale ntunecoase i ncercau s-i ademeneasc. Btrni edeau pe prispele caselor, nvluii n fum de tmie, iar alii stteau la mese, jucnd ah pe table confecionate din piatr i sticl egiptean. Cnd ajunser la preceptoriu, cavalerii erau deja att de copleii de cele vzute pe drum, nct muli nici nu observar cei patru lei din au r din vrfurile turlelor turnului care strjuia porile masive ale Templului. Cavalerii care stteau de paz la intrare i salutar pe nou-venii i i ndemnar s intre printr-o u mai mic decupat n porile masive. Cavalerii se trezir ntr-un dreptunghi interior mrginit de cldiri mari din piatr. Will se opri imediat dup prag. Privirea lui i mtur pe oamenii din interiorul dreptunghiului, cutndu-i pe cavalerii. ns niciunul dintre ei nu avea pr auriu. Robert l btu uor pe umr pe Will. Unul dintre ofieri mi-a cerut s ntocmesc o list cu numele noastre pe care s i-o dau aprodului. O s te caut dup ce-mi termin treaba. Robert fu condus ctre o cldire cu un catarg fixat pe acoperi, din care se vedea steagul Templului fluturnd uor. n spatele lui Will, oamenii care veniser pe celelalte nave de rzboi se revrsau prin poarta de intrare, cei mai muli cu aceleai expresii de uluial ntiprite pe chipuri. Simon ajunse i el lng Will, exact atunci cnd din cldirea n care intrase Robert se ivir funcionarii Templului, care imediat ncepur s mpart mulimea de oameni care se tot aduna. Tatl meu n-ar crede niciodat aa ceva. Nici eu nu tiu dac s cred. Chiar am vzut sarazini n pia? nainte ca Will s-i rspund, Everard veni lng ei. William, vreau s afli dac Nicolas de Navarra este la sediul ospitalierilor din ora.

Vocea lui Everard era mai rguit ca oricnd. Tusea lui persistent, care se accentuase dup moartea lui Hasan, fusese exacerbat de lunga cltorie pe mare, iar n unele zile preotul se chinuia s vorbeasc. Acum? Chiar dac tia ct de obsedat fusese preotul de acest moment nc de la plecarea din La Rochelle, Will era surprins de obstinaia lui Everard. Preotul privi n jur n vreme ce un funcionar se apropia de ei. Trebuie s vd nite oameni. M bazez pe tine, William. Pe aici, frailor, rosti funcionarul, fcndu-le semn s-l urmeze. i ce-o s faci cnd vei da de Nicolas? opti Simon n vreme ce pornir n spatele funcionarului. Will cltin din cap, cu atenia distras de zidurile enorme pe care cavalerii i fceau rondurile de paz, marcate de despicturi pentru lansare de sgei i pline cu catapulte mari i mici. Preceptoriul de aici nu semna deloc cu cele din Londra, Paris sau La Rochelle. Acum Will i ddea seama i de ce. Nu era un preceptoriu, ci o fortrea. Nu tiu, rspunse el, n vreme ce treceau pe lng o armurerie n care se vedeau oameni lucrnd pe nite bancuri la ascuirea unor sbii. Aruncnd peste umr priviri ngrijorate nspre Will, Simon se ls condus alturi de ceilali sergeni ctre un ir de cldiri din spatele incintei dreptunghiulare. Will fu dus mpreun cu ceilali cavaleri dincolo de grajduri, ateliere de lucru, o biseric magnific pe lng care capela din Paris prea un biet opron i o structur ca un mic palat despre care funcionarul le spuse c era reedina Marelui Maestru Berard. Ajunser ntr-un final la un set de cldiri care nconjurau o curte cu un bazin n centru. Will fu condus ntr-o ncpere cu ali apte cavaleri. Paturi cu aspect confortabil se nirau de-a lungul pereilor i fiecare om dispunea de un cufr de lemn pentru obiectele personale. Existau un cuier pentru mantii i un loc de care s -i atrne sbiile. Pturile erau confecionate din ln de miel, iar la capul fiecrui pat se vedeau perne adevrate, fcute din pnz de n umplut cu pene, nu ca sacii plini cu paie din preceptoriile pe unde mai fusese Will. Podeaua de piatr era curat i acoperit cu o rogojin esut. Dup lunile petrecute la bordul navei, acel loc prea un adevrat palat, dar, n loc s foloseasc ocazia pentru a se odihni ntr-un astfel de interior princiar, dup ce i ls sacul pe pat, Will iei imediat din camer. Sergenii i servitorii l salutau respectuoi n vreme ce el se plimba prin preceptoriu. Cavalerii mai vrstnici dect el, cu chipuri bronzate i duritate

n priviri, l ignorar. Will bnuia c acei oameni tiau dac Garin venise cu adevrat acolo pe urmele lui Nicolas, dar ceva l mpiedic s ntrebe. Acum, c sosise clipa ateptat, nu mai avea nicio dorin s-l vad pe omul care l trdase i l dezonorase. Dup cum nu nutrea nicio dorin s ias singur pe strzile oraului necunoscut ca s-l caute pe Nicolas. Dup o vreme, Will se trezi pe meterezele care ddeau nspre ora. Privelitea era absolut fascinant. Dincolo de zidurile principale din Acra se gsea o aezare aglomerat mrginit de un alt zid i de un an. Dincolo de acestea se vedeau livezi, grdini i plcuri de mslini, ntinzndu-se ctre zarea acoperit de o cea auriu-chihlimbarie. Frumos, nu-i aa? Will ntoarse privirea i vzu un cavaler cu prul alb stnd pe metereze lng el. Urc aici n fiecare sear nainte de vecernie. ntotdeauna m simt micat. Cavalerul zmbi. Ai venit din Frana, frate? Will ddu din cap. i zise c acel cavaler putea avea rspuns la ntrebarea care l mcina. Privi spre oraul de dedesubt i zise: Unde e Safed? Cavalerul i indic estul. La aproximativ patruzeci i cinci de kilometri peste cmpie. L-a putea gsi cu uurin? Cavalerul pru surprins. Din ora pleac un drum ncolo, dar oamenii lui Baybars controleaz cea mai mare parte a lui. tii c Safedul a czut n minile sarazinilor? Da. Tatl meu a murit acolo. mi pare ru. Dar eu te-a sftui s nu ncerci s-i vezi mormntul, cci ar putea deveni i al tu. Anul trecut, baronii din Acra au trimis un mesager ca s ncerce s gseasc o cale de nelegere cu sultanul. Au gsit ns fortreaa nconjurat de capetele cretinilor omori. Will se gndi la trupul tatlui su, pe vremuri un exemplu de for i demnitate, lsat nengropat i devenit o mn de oase. Ar fi vrut s adune acele rmie i s le duc ntr-un loc unde s-i gseasc linitea. l deranja cumplit gndul la sufletul tatlui su mprtiat n cele patru vnturi i bntuind acele inuturi strine. Acolo nu era Scoia. Nu era acas. Te voi lsa acum, rosti cavalerul cu blndee. Cunoti un cavaler pe, nume Garin de Lyon? Omul cu prul alb cltin ncet din cap. Nu cred.

Trebuia s fi ajuns aici anul trecut. E de vrsta mea. Will i-l descrise pe Garin. Cavalerul i desfcu larg minile. Muli vin pe aici. Poate c a venit singur. Nu la bordul unei nave templiere. Singur? Un tnr a venit ntr-adevr pe cont propriu chiar nainte de Crciun. De Lyon? Cavalerul ridic din umeri n chip de scuze. Poate c aa l chema. Nu pot fi sigur. A venit pe uscat dinspre Tyr. Portul era nchis, aa c nava cu care trebuie s fi ajuns aici a fost ndrumat acolo. Pe atunci statele comerciale erau n rzboi, explic omul. i nu mai e aici? Dac mi amintesc bine, a fost alocat unei companii de cavaleri care se ndrepta spre Jaffa. Jaffa? Un ora de coast n apropiere de Ierusalim, cam la o sut douzeci de kilometri de aici. Cavalerul art spre munii ndeprtai din sud. Avem o garnizoan acolo. Mulumesc. Lsndu-l pe cavaler cu apusul lui de soare, Will i relu plimbarea prin incint. Se trezi din nou la pori. Tocmai voia s se ndre pte spre dormitor cnd i auzi numele. l vzu pe Simon alergnd spre el. Te-am cutat peste tot! rosti gfind sergentul. Trebuie s-l gseti pe Everard. De ce? Am fost repartizai, explic Simon pe un ton iritat. Amndoi. Repartizai? Dar nu suntem aici pentru n dormitorul nostru a venit un cavaler cu o list, i-o retez Simon. Imediat ce ne aezaserm. Mi-a spus c sunt repartizat unei companii. Am aflat c i tu, i Robert ai fost alocai tot acolo. Alocai unde anume? ntr-un loc cruia i spune Antiohia, rspunse Simon cu nduf.

37
Templul din Antiohia
1 mai 1268 Dei devenit mai puin important din punct de vedere comercial, cetatea Antiohiei continua s fie socotit una dintre minunile lumii. Oamenii care vedeau pentru prima dat cetatea lung de cinci i lat de doi kilometri rmneau fr grai, incapabili s cread c nu Dumnezeu, ci omul o construise. Ridicate de mpratul roman Iustinian, zidurile care o nconjurau se ntindeau pe o lungime de treizeci de kilometri i erau mpodobite cu patru sute cincizeci de turnuri. Pe o latur, zidurile se nvecinau cu rul Orontes cunoscut de arabi sub numele de Rebel iar pe cealalt nconjurau pantele abrupte ale muntelui Silpius, n vrful cruia se ridica o citadel colosal, la trei sute de metri deasupra aezrii. Oraul din interiorul acestei mprejmuiri de piatr era la fel de impresionant. Se gseau acolo vile i palate unde palmieri i arcade romane se ridicau din curi cu marmur, piee pline cu mrfuri, grdini bogate, numer oase biserici i mnstiri. Aa cum spuneau cretinii din partea locului, care formau majoritatea populaiei, era un ora fr seamn n lume. Stnd pe meterezele preceptoriului Templului, Will avea o privelite clar asupra vii rului, unde apa curgea peste praguri de calcar ca s se verse mai departe peste cmpurile roditoare. Spre nord se nirau munii Amanus, ale cror vrfuri nalte erau permanent acoperite de zpad. Pe acele creste stncoase Templul deinea dou fortree, una pzind Porile sirien e trectoarea nalt care ducea spre Regatul Ciliciei. nspre sud, dincolo de cmpie, se gseau munii Jabal Bahra. Undeva pe crestele acelea era ascuns fortreaa Ordinului Asasinilor. Ai vzut ceva? Will ntoarse privirea i l zri pe Robert ivindu-se pe metereze. Oi, stnci, iarb, alte oi. Robert ridic din sprncene i i ddu lui Will o plosc plin cu ap. tii la ce m refer. Mulumesc, rosti Will, lund plosca. Era o diminea cald, dei nu la fel de fierbinte precum avea s fie n toiul verii. Will, Robert i ceilali oameni care sosiser n Outremer de la nceputul anului nu trecuser nc prin cldura sufocant a verii din acele inuturi. Nu, n-am zrit nici urm din

iscoade. Will bu cu sete, apoi i ddu plosca napoi lui Robert. Dar le-ar putea lua o sptmn sau chiar mai mult ca s adune informaii utile. Will se sprijini de parapet, cu privelitea muntelui Silpius umplndu-i ntreg orizontul. Ciobanii i mnau turmele de-a lungul punilor abrupte. Cu dou zile nainte, Will, Robert i ali civa cavaleri clriser de-a lungul zidurilor ctre acele pante cu ordinul de a se asigura c tunelele de retragere erau nc practicabile. Descoperiser muntele mpnat de tunele i peteri, dintre care unele fuseser folosite de primii cretini pentru slujbe, aa cum le spusese cluza lor armean. Acum, toate preau mai degrab s serveasc drept ascunziuri pentru copiii care se jucau. Un cavaler pe care l-am cunoscut n Londra vorbea despre acest ora, zise Will zmbind. Cu toii obinuiam s rdem de el cnd ne spunea c oraul atinge norii. Credeam c e nebun. Robert se feri de strlucirea soarelui. Totul pe aici pare prea mare, nu-i aa? Ridic din umeri. M rog, totul e bine ct vreme mamelucii nu sunt nite gigani. Cred c asta depinde de ce poveti asculi. Will se aplec pentru a-i potrivi cmaa de zale, ale crei inele de prindere erau legate de centura de care atrna sabia. Cmaa de zale i fusese dat n Acra, mpreun cu o mantie nou, pe msura lui. ns eu cred c sunt de talie normal, asta dac nu crezi c arunc flcri pe nri sau sug sngele unui om doar uitndu -se la el. M bucur. Am avut comaruri c m lupt cu ei cocoat pe o cutie ca s le ajung la nas. Te luptai cu cine anume? i ntoarser amndoi privirile i l vzur pe Simon aprnd n spatele lor, cu un chip pe care se citea tulburarea. Cu nimeni, rspunse Will. Sergentul veni ezitnd pn la parapet i evit s priveasc n gol nspre curtea de dedesubt. Iscoadele alea nu s-au ntors nc? Nu, rspunser Will i Robert la unison. Izbucnir amndoi n rs. Simon nu avea chef de rs. nc nu tim nimic, explic Will, ncercnd s-l liniteasc pe sergent. Doar zvonuri. De aceea am trimis iscoadele. i dac e adevrat? Dac armata lui Baybars vine ncoace?

Will oft. Se ntreb ce ar fi putut rspunde. tia la fel de multe ca oricine altcineva, adic nu cine tie ce. n ultima sptmn, n Antiohia apruser zvonuri legate de lupte n sud, dar detaliile erau extrem de diferite. Un negustor din Damasc spusese c auzise cum c armata lui Baybars se ndreapt n mar spre Acra; un fermier c mamelucii veneau s atace Antiohia; trei preoi copi spuneau c musulmanii fuseser respini de franci. Dup ce auzise astfel de zvonuri, conetabilul oraului, Simon Mansel, convocase un consiliu al liderilor militari. Deoarece conductorul Antiohiei, prinul Bohemond, vizita oraul Tripoli, Mansel preluase destinele cetii. Conetabilul ordonase trimiterea unei patrule ca s verifice zvonu rile, iar garnizoana maestrului Templului oferise cinci cavaleri care s ndeplineasc misiunea. Oamenii plecaser cu patru zile n urm. Dac apare armata lui Baybars, i vom face fa cnd ajunge la noi. Cum poi fi aa de calm? Pentru c nc nu tiu nimic. tiu c e greu, dar tot ce putem face este s ateptm i s ncercm s rmnem calmi. Robert ncuviin n vreme ce Simon l privi fix. Are dreptate, spuse cavalerul. Pentru voi doi totul e n regul, mormi grjdarul. Avei sbii i tii s le folosii. Primii cruciai au avut nevoie de apte luni ca s cucereasc Antiohia de la turci. Imediat ce rosti cuvintele, Will i ddu seama c fcuse o greeal. Dar au cucerit-o! exclam Simon. n plus, v-am auzit pe tine i pe Robert discutnd dup consiliu. Spuneai c nu tii cum ar putea fi aprat oraul cu att de puini oameni. Robert i Will i aruncar o privire. Vorbeam i noi, replic Will. Nu m lua peste picior, rosti Simon cu arag. Will ridic minile. Atunci nu te mai comporta ca i cum ai vrea s fii luat peste picior! arunc o privire spre Robert, apoi l lu pe Simon de cot i l duse mai departe de-a lungul meterezelor. Ce s-a ntmplat? ntreb el n oapt. Sunt la fel ca toi ceilali. M tem s nu primesc o sabie n burt. Nu-i vorba doar de asta. Eti nervos de cnd am plecat din Acra. Ce vrei, Will? Credeam c l vom gsi pe Nicolas, tu vei face ceea ce trebuie s faci, Everard i va primi cartea i dup aia ne vom ntoarce cu toii acas.

Everard s-a strduit s ne schimbe misiunea. Ar fi trebuit s se strduiasc mai mult, rspunse Simon cu ncpnare. A fcut tot ce i-a stat n puteri, replic Will, gndindu-se la nfrngerea suferit de Everard n faa Marealului neclintit. n Acra, dup ce aflase de locul n care erau trimii, Will se dusese direct la preot, care ceruse imediat ca Marealul s schimbe alocarea. Am nevoie de el aici, insistase preotul. A fost sergentul meu n Paris. E cavaler acum, rspunsese Marealul, uitndu-se la Will. Iar n Paris nu exist rzboi. Este puin probabil ca la noi s ajung n timp util cruciada regelui Ludovic. Trebuie s ne bazm pe noi nine ca s aprm puinul care ne-a mai rmas de forele lui Baybars. Dar eu am venit aici special ca s m asigur c o lucrare rar i extrem de important despre medicin este n siguran pentru a fi studiat. Trebuie s gsesc textul. Everard i ndreptase inuta i se uitase sfidtor la Mareal. Am fost trimis n aceast misiune de ctre Inspectorul Regatului Franei, domnule Mareal. William este escorta mea, iar grjdarul este scutierul nostru. Marealul rmsese pe poziii. Dup ce ctigm acest rzboi, frate, i dau un batalion de cavaleri ca escort pentru a-i gsi preioasa lucrare, dar pn atunci voi folosi fiecare om pe care l am la dispoziie aa cum socotesc de cuviin. Nu manuscrisele ne vor salva. Marealul se dusese la u i o deschisese. Doar sbiile o vor face. i acum, v rog s m scuzai, dar am treburi importante de ndeplinit. Voi face apel mpotriva acestei decizii, domnule Mareal, rostise Everard cu voce stpnit n vreme ce prsea ncperea. Poi face ce vrei la urmtoarea ntrunire a capitulului. Spumegnd de furie, Everard ieise n goan din cldire i se oprise n curte. Ce vei face n privina crii? l ntrebase Will. Las asta n grija mea. Om fi doar noi trei rmai aici, dar nc dispunem de resurse. ncetinind pasul, Everard se ntorsese spre Will. O s v scot pe tine i pe Simon din Antiohia ct de repede o s pot. Pn n acel moment ns, Will nu primise nicio veste din Acra. Chiar ai fcut tot ce ai putut ca s-l convingi pe Everard? Will se uit urt la Simon. Ce vrei s spui cu asta?

Nu pari deloc tulburat de perspectiva ca armata lui Baybars s fie dincolo de dealul la. ncruntarea lui Simon se accentu. Ca i cum ai vrea s fie acolo. Vrei s te lupi? Will privi dincolo de valea rului ca s evite uittura insistent a lui Simon. Nu voia ca mamelucii s atace, dar nici nu-l deranja eventualitatea. Nu-i dorise s vin n Antiohia ca s apere un ora strin sau ca s se bat cu sarazinii. ns faptul c ajunsese acolo i modificase perspectiva. Era un templier, un rzboinic. tia de optsprezece luni care sunt idealurile Anima Templi, dar idealurile Templului i ptrunseser n suflet de o via. ncercase s-i aminteasc vorbele lui Everard, cum c pacea era benefic pentru toat lumea. ns cnd se gndea la agonia pe care tatl su o ndurase atunci cnd simise apropierea sabiei mameluce de gt, n mintea lui Will nu mai exista niciun steag alb, ci doar dorina de a vrsa snge, de a simi rceala oelului n propriile mini. Clrei! anun Robert. Prsindu-l pe Simon, Will se duse la cavaler. Unde? Acolo jos. Robert privea fix spre valea rului. Sunt prea departe ca s-mi dau seama cine ar putea fi. Will urmri direcia degetului celuilalt i zri micare n lunca rului: clrei deplasndu-se rapid pe lng drumul spre poarta Sfntul Gheorghe, intrarea dinspre nord-vest n ora. Panta stncoas care se ridica nspre dreapta lor i ascundea momentan vederii, dar imediat ce clreii o depir i ieir n cmp deschis li se vzur mantiile albe strlucind. Will zri o mic lucire roie pe spatele unuia din clrei, care pentru o clip s e aplecase n fa n a. Templieri. Trebuie s fie iscoadele. Will cltin din cap. Am trimis doar cinci. Eu numr nou oameni. Garin rmase n spatele celorlali clrei pentru a-i prinde mai bine aua, apoi ddu pinteni calului pentru a recupera distana. Pe parcursul ultimilor kilometri, Antiohia crescuse constant n dimensiuni i cu ct se apropia de acele ziduri imense, cu att se simea mai mic. Antiohia semna cu mna lui Dumnezeu lipit de cmpie, cu palma n sus, ordonndu -le tuturor celor care se apropiau de ea s se opreasc. Pentru cteva clipe, Garin se ntreb cum ar fi putut cuceri o armat aa ceva. Apoi se gndi la Baybars i nu mai fu deloc sigur pe el.

Baybars. Garin auzise adesea acel nume n ultimele luni, dar i dduse seama c prea puini oameni chiar tiau despre ce vorbesc atunci cnd se refereau la sultanul mameluc. Unii credeau c Baybars era satana, iar Dumnezeu l trimisese ca s-i pedepseasc pe cretinii din Outremer pentru dragostea lor pentru haine fine i haremuri, uitnd de calea umilinei i a srciei propovduite de Hristos. Astfel de oameni susineau c singura cale de a -l nfrnge pe Baybars era prin rugciune i peniten. Alii l socoteau un slbatic a crui mare abilitate se regsea n fora brut i nu n inteligen sau curaj i c, de aceea, el putea fi oprit prin mituire. Garin l vzuse ns pe Baybars luptnd i tia prea bine c sultanului nu-i lipseau nici curajul, nici viclenia. Conductorul mameluc era o for a naturii: o for brut, furioas, teribil i extraordinar. Sultanul i schimbase viaa. Garin se mbarcase n La Rochelle la bordul unei nave genoveze, intenionnd s se duc dup cavalerul ospitalier, aa cum i ordonase Rook, care se ntorsese n Anglia ca s-i povesteasc lui Edward tot ce se ntmplase. ns aproape imediat ce se dduse jos de pe nav n Tyr, simise c se rupe un lan invizibil care l inuse pn atunci legat. Pentru prima dat n viaa lui se simise liber. Uitnd de orice tentativ de a urmri cartea, aa cum i ceruse Rook s procedeze sub ameninarea pedepsei cu moartea, acceptase cu o inim surprinztor de uoar misiunea de a se duce la post n Jaffa. Acolo avusese prima ntlnire cu sultanul cu ochi albatri. n Jaffa, lui Garin nu i se ceruse dect s lupte i s rmn n via. Nu fusese obligat s mint, s se furieze sau s triasc mereu cu teama de a nu-l nemulumi sau mnia pe Rook. Viaa era brutal i minunat de simpl. mpotriva lui Baybars, Garin simise pentru prima dat mndrie i cum este s fii ludat pentru faptele tale. mpotriva lui Baybars, el devenise un erou. Cnd grzile cetii deschiser porile pentru grupul de cavaleri, Garin, care tia prea bine ce se apropie n spatele lor, nu se putu mpiedica s nu zmbeasc la gndul c era posibil ca el s fie omul care va salva acel ora dumnezeiesc. Dup intrarea celor nou clrei n cetate, Will i Robert rmaser la posturi pn ce, puin mai trziu, se convoc un capitul urgent. Abia atunci vzur cine venise n ora. Chestia asta nu arat bine, i opti Robert lui Will, n vreme ce intrau, alturi de ceilali cincizeci de cavaleri ai garnizoanei, n sala de ntruniri. Robert fcu discret semn nspre un ofier cu chipul grav, care discuta cu un cavaler pe veranda de la intrarea n cldire.

Aa e, fu de acord Will. Dar cel puin vom afla ceva cu exactitate. Se duser spre o banc din spatele ncperii, ntruct cele din fa fuseser deja ocupate. Pe estrad, maestrul garnizoanei i doi ofieri erau nconjurai de cinci cavaleri. Oamenii terminar de vorbit imediat ce Will, Robert i ultimii venii i ocupar locurile. Maestrul fcu semn ca uile s fie nchise, iar cavalerii din spatele lui se aliniar. Will simi c i se oprete rsuflarea cnd Garin se ntoarse cu faa spre adunare. Vru s se ridice n picioare, dar ceva l opri pe loc. Privind n jos, i ddu seama c Robert l prinsese de bra. Cavalerul cltin din cap. Tremurnd din tot corpul, Will se aez la loc pe marginea bncii, n vreme ce maestrul ncepu s vorbeasc. mi cer scuze pentru convocarea brusc a acestui consiliu, dar graba este esenial. Iscoadele trimise de noi s-au ntlnit pe drum cu patru dintre fraii notri, care aduc veti grave de la fortreaa din Beaufort. l invit pe unul dintre ei, Garin de Lyon, s vi se adreseze. Maestrul se ddu la o parte. Privirea lui Will l fix pe Garin, care se duse n faa estradei. Prea obosit, murdar i bronzat. Pe mantia lui se vedeau pete de snge, iar prul era ciufulit i mai degrab blond dect auriu. Prea stingherit, frmntndu-i minile. Aa cum a spus i maestrul, abia am venit din Beaufort, care a fost asediat de armata sultanului Baybars. Cteva murmure se auzir din rndurile cavalerilor. Fortreaa era atacat n for de aproape opt zile cnd am plecat noi de acolo. Cred c a fost cucerit ntre timp. Mamelucii vin ncoace, anihilnd pe drum orice fortrea care le-ar putea amenina ariergarda. Murmurul de voci deveni un cor de exclamaii i ntrebri. De unde tii asta? ntreb un cavaler. Cnd vor ajunge aici? se auzi un altul. Maestrul se agit uor pe loc, n vreme ce Garin se uita nesigur spre el. i ridic minile, cernd s se fac linite. V rog! Lsai-l pe fratele de Lyon s termine. Poate c ar fi bine s o iei de la nceput, frate. Bineneles. Garin inspect adunarea cu privirea. Atunci ntlni cuttura dur a lui Will. Deschise gura, dar niciun cuvnt nu-i iei de pe buze. Dup cteva clipe, nchise gura i privi n alt parte. Eram n Jaffa n martie. Mamelucii ne-au atacat i oraul le-a czut prad ntr-o singur zi. Garin continu, n ciuda murmurelor, evitnd

privirea lui Will. Strnsese pumnii. Era imposibil s ghiceti planurile sultanului pentru fiecare btlie, ca i pentru ntreaga campanie, pentru c este total imprevizibil. Uneori, promite libertate garnizoanelor care se predau, apoi i ncalc imediat cuvntul, aa cum s-a ntmplat la Arsuf i Safed. Privirea lui Garin se furi nspre Will, apoi se mut repede n alt parte. Uneori i las pe femei i pe copii s plece i-i transform pe brbai n sclavi, alteori procedeaz exact invers. n Jaffa, i-a ucis pe majoritatea locuitorilor, dar i-a lsat pe cei din garnizoan s plece liberi. n vreme ce ne ndeprtam, am vzut cum sclavii ncepuser s drme castelul nostru. Se zvonete c sultanul construiete o nou moschee n Cairo. Se spune c vrea s-o ridice cu materialele tuturor fortreelor france rmase intacte n Palestina. Noi ne-am retras n Acra. Cteva sptmni mai trziu, fceam parte dintr-o companie trimis s ntreasc Beaufortul, dup ce am primit rapoarte c Baybars se ndrepta ntr-acolo. Mamelucii au ajuns sub zidurile noastre n aprilie. n cea de-a aptea noapte de asediu, eram de paz cnd am zrit un om furindu -se printr-un an ctre un post de veghe de pe zidul de sub mine. Am cobort acolo cu gndul s-l prind ca s aflu cu ce planuri fusese trimis. Era un dezertor. Cnd ncercase s-i abandoneze postul, fusese prins i condamnat la moarte. Evadase i fugise spre fortreaa noastr, spernd ca noi s-l putem trece drept unul dintre servitorii notri n schimbul informaiilor. Prin el am putut afla c inta principal a actualei campanii a lui Baybars este Antiohia. Garin fcu semn nspre cei trei cavaleri din spatele lui. Comandantul din Beaufort ne-a ajutat pe noi patru s fugim ca s v putem avertiza. Se uit la maestru. Asta e tot. Mulumesc, frate de Lyon, rosti maestrul, pind n fa. Iueala ta n gndire i aciunile lipsite de egoism au contribuit fr ndoial la creterea anselor noastre de supravieuire. Muli dintre cavaleri i artar aprecierea n mod zgomotos sau ddur din cap, dei lauda lor era estompat de seriozitatea vetilor primite. Robert csc, iar Will strnse marginea bncii pn ce i se albir ncheieturile. Frate, pot s te ntreb dac Marele Maestru Berard a fost informat n privina aceasta? rosti tare unul dintre cavaleri. Maestrul se uit la Garin, care cltin din cap. N-a fost timp. Am venit direct aici. Atunci ar trebui s trimitem imediat de veste la Acra. Orice mesaj ar ajunge prea trziu, rosti maestrul. Baybars va fi aici naintea oricror ntriri care ne-ar putea fi trimise. Nu putem cuta ajutor

din afar, dar putem strnge tot ce avem aici pentru aprare. Un ora care se ateapt la btlie este o int mult mai greu de cucerit dect unul care ateapt doar, spernd c nu va exista nicio lupt. l voi informa imediat pe conetabilul Mansel. Fr ndoial c el va convoca un consiliu orenesc de urgen. Civa cavaleri i fcur auzite glasurile, cernd mobilizarea general i oferind sugestii n acest sens. Dincolo de asta ns, i de o rugciune scurt pentru cavalerii rmai n Beaufort, ntrunirea se terminase. Maestrul i strnse n jurul lui ofierii, n vreme ce era adus un grmtic care s trimit un mesaj ctre conetabilul din Antiohia. Will se ridic vzndu-l pe Garin cum coboar de pe estrad. Cavalerul se uit scurt la el, apoi grbi pasul spre u. Will se lu dup el. Will! strig Robert, ieind n fug pe u n curtea luminat de soare. Auzind strigtul, Garin, care ajunsese deja la jumtatea curii, se ntoarse. Se uit temtor cum Will se apropie de el, dar rmase drept. Will nu -i ncetini pasul, ci l prinse pe Garin i l propti de zidul armurriei. Cavalerul icni cnd se trezi izbit de piatra dur. Will l prinse bine de umeri, pironindu-l locului. Will! Nu te amesteca, Robert! I-o retez Will, ntorcndu-se spre el. Bine, rosti Robert, ridicnd minile i oprindu-se. Din sala de ntrunire ieir doi cavaleri, care se oprir vzndu-l pe Will cum l intuiete pe Garin de zid. Robert le zmbi. Frai, explic el, nclinndu-i capul nspre Will i Garin. Nu s-au vzut de ceva vreme. O rentlnire plin de emoii. Cavalerii plecar n drumul lor. Nu am cartea, dac asta caui, i spuse repede Garin lui Will. Nici n-am ncercat s o iau de la ospitalier. Nu tiu unde e. Cartea? Will vorbea cu o voce joas, aproape n oapt, dar ochii lui aruncau vpi. Crezi c dau doi bani pe chestia aia? Garin ip cnd degetele lui Will i se nfipser n carne. Bordelul, zise Will, rostind cuvintele ca o uiertur printre dini. Otrava pe care mi-ai dat-o. mi pare ru pentru aia! exclam Garin, ncercnd s-l mping pe Will. Dar trebuia s fac ceva. Rook voia s te omoare! Ar fi fcut-o dac nu te-a fi drogat. Will l prinse pe Garin de mantie.

Fata, mri el n faa cavalerului. Ce a fost cu ea? O s-mi spui c-i pare ru pentru c m-ai lsat n pat cu o curv? Garin ncet s se mai zbat. Cum? S nu ncerci s negi! Dar nu tiu ce tot spui tu acolo! Will vru s apuce sabia, dar Robert ni nainte i l prinse de bra. Will se zbtu, dar Robert l inu bine. Te voi ucide! strig Will nspre Garin. Garin reui s se strecoare afar din spaiul ngust dintre Will i zid, apoi se ndeprt. Jur c nu te-am lsat n pat cu nimeni! i te atepi s cred asta cnd m-ai chemat ntr-un bordel? Garin ezit. Adela, rosti el ntr-un trziu. De-asta te-am chemat acolo. Mergeam la ea de cteva luni. Rook voia doar s te scoat din preceptoriu. Te culcai cu ea? Garin rmase nemicat. O iubeam. Will ncepu s rd. Era un sunet strident care l fcu pe Garin s se strmbe, ca i cum l-ar fi lovit n plin. Rsul se transform repede ntr-un plns necat. S nu ndrzneti s-mi vorbeti mie despre iubire! Robert fu obligat s foloseasc ntreaga lui for ca s-l mpiedice pe Will s scoat sabia scurt de la bru. Elwen m-a vzut cu fata aia. Am pierdut-o din cauza ta, nenorocitule! Nu tiu nimic despre nicio fat. i-o jur! Garin ridic minile. Will, nimic din toate astea nu s-a ntmplat din vina mea. N-am vrut s fac aa ceva. Rook m-a obligat. Vorbi din ce n ce mai precipitat. Nu eu, ci Rook voia cartea. Nu tiu cum a aflat de ea, dar cumva a descoperit c unchiul meu era implicat alturi de Everard. A venit la mine n Paris i m-a obligat s-i spun tot ce tiu, tot ce mi spusese unchiul meu. A zis c urma s foloseasc acea carte mpotriva Templului. Will, a ameninat c o violeaz i o omoar pe mama dac nu fac ce spune. Chipul lui Garin se crisp i ochii i se umplur de lacrimi. Habar n-ai ce e n stare s fac. ns acum l-am prsit. Nu m mai poate amenina. O s fac tot ce vrei ca s ndrept lucrurile! Spune -mi i fac!

Will se uit lung la Garin: petele de snge de pe mantie; minile lui ridicate; ochii plini de lacrimi. Se uit lung la omul care i strnise atta ur i l zri doar pe bieelul speriat care obinuia s mint n legtur cu vntile de pe fa. Tensiunea acumulat l prsi, lsndu-l slbit i tremurnd. Nu vreau nimic de la tine. Dnd minile lui Robert n lturi, Will se ndeprt fr s se uite n urm.

38
Zidurile cetii Antiohia
14 mai 1268 Nu se mai puteau uita n alt parte. n ultimele dou ore priviser cum se apropie; o privelite ngrozitoare, incredibil, ca un val care crete departe n mare, astfel c oamenii de pe rm pot doar s stea i s atepte ca el s le inunde casele, recoltele, s le nece copiii. Sperana lor se regsea undeva n spatele lor, n castelele i armurriile cavalerilor, unde oamenii i puneau cti de protecie, i ncheiau cmile de zale i i prindeau bine sbiile la centuri. Armaghedonul acestor oameni se vedea n fa, mrluind prin valea rului ca o linie unduitoare aurie, ca un nou ru paralel cu Orontesul. Pentru locuitorii Antiohiei, unul dintre cele mai sfinte cinci locuri ale cretintii, apropierea armatei mameluce reprezenta de departe cea mai terifiant privelite vzut vreodat. Ce naiba fac acolo sus? Ajutnd la fixarea catapultei mici pe poziie, Will privi n jur i l vzu pe Lambert, tnrul ofier aflat la comanda companiei lor, artnd spre un grup de oameni de pe turnul nvecinat. Dup hainele lor, Will i ddu seama c nu erau soldai. Probabil episcopi sau nobili. Probabil c se roag, replic el, ducndu-se la Lambert n vreme ce sergenii aezau maina de lupt pe poziie. Lambert se ntoarse ctre Will. De diminea am vzut copii pe ziduri, aruncnd pietre n vale ca s loveasc dumanul. O s sfreasc mori sau n ctarea armelor noastre. Cineva ar trebui s-i ia de acolo, s-i bage n casele lor sau s-i urce n citadel. De acord, zise Will, dar nu sunt suficieni soldai pentru ziduri, darmite pentru meninerea ordinii. Privi spre vale, prin care se apropia constant armata mameluc, apoi napoi la nobilii adunai n turn. S tii c povestea asta ar putea lucra n avantajul nostru. Mamelucii vor crede c avem mai multe trupe dect n realitate. Nu le va da dect mai multe inte de dobort. Lambert i fcu minile plnie la gur. Hei! strig el spre nobili. Civa privir n direcia lui. Dai -v jos, neghiobilor! njur cnd oamenii i ntoarser spatele.

Or s se pun repede n micare cnd or s vad sgeile zburnd spre ei, zise Robert, apropiindu-se de ei. Unde e Simon? se interes Will. Linitete caii. Acum, c aud tobele, animalele au nceput s se agite. tiu cum se simt, murmur Lambert. Cu toii tiau. Sunetul, care debutase ca o vibraie slab a pmntului, crescuse n intensitate, odat cu apropierea mamelucilor, pn la un tunet ritmic, asurzitor care te rscolea pe dinuntru. Armata mameluc dispunea de treizeci de formaii de toboari, fiecare dintre ele condus de un ofier denumit Lordul Tobelor. Acum cavalerii de pe ziduri puteau discerne aceste companii de toboari: omulei btnd n nite tobe mici, care mpreun fceau ns un zgomot ngrozitor. Cum se simte Simon? l ntreb Will pe Robert. Nu ntreba. De fiecare dat cnd ncerc s-l linitesc cumva, fuge afar s fac pipi. Cred c, dac mai continu mult aa, putem face un an de scurgere n parapet ca s-i necm pe nemernici. Robert se sprijini de zid. i totui nu pot spune c l nvinuiesc. Urmrir toi trei cum avangarda armatei inamice iese pe la gurile rului i se revars pe cmpie. n frunte nainta cavaleria grea: soldai cu armuri pe cai cu armuri, narmai cu lnci i sbii. Fiecare regiment se identifica prin culoarea tunicii: albastru, verde, rou-aprins, purpuriu, iar naintea tuturor galben-auriul regimentului Bahri, ale cror mantii luceau n soarele dimineii. Cavaleria grea era flancat de companii de arcai clare, iar n spatele lor venea o mas compact de infanteriti: oameni cu scuturile atrnate de umeri, nakkabun cu uneltele lor de spat tuneluri, soldai cu butoaie cu amestec combustibil letal. n mijlocul liniilor de infanteriti, cmile ncrcate cu provizii medicale, arme, alimente i ap erau mnate de conductori de caravane mpreun cu care de lupt ale cror roi erau rostogolite de companiile care aveau s le mnuiasc n btlie. Un cavaler n vrst le spusese lui Will i celorlali c mamelucii le ddeau nume unor astfel de arme, precum Victoriosul, Nivelatorul sau Taurul. Auzind aa ceva, compania de zece cavaleri i apte sergeni de sub comanda lui Lambert i botezase cele dou maini de lupt o catapult de aprare i un lansator de proiectile, mai mic dect o catapult i care trgea mai degrab cu sgei groase aprinse dect cu pietre. Una fusese numit Nenvinsa, cealalt Ucigaa de sultani.

Cred c i vor aeza tabra principal acolo, zise Lambert, artnd spre o bucat plat de teren ctre care se ndreptau, mndre ca nite lei, grzile Bahri. n afara razei de aciune a catapultelor, adug el. Will se uit cum nobilii de pe turnul opus ncepur s plece, mergnd de-a lungul potecii ctre meterezele care nconjurau muntele Silpius nspre citadel. De cteva ore, de cnd sunase alarma, mici grupuri de oameni ncepuser s urce muntele ctre fortrea. ns, aa cum se plnsese Lambert, muli locuitori continuau s stea n ora, adunndu-se pe la colurile caselor ca s discute temtori cu vecinii, mergnd la ziduri ca s vad sosirea soldailor sau stnd n case ca s bat lemne peste ui i s ascund bani i alte bunuri n gropi spate n grdini. Singurii care preau s aib un scop i un sim al pericolului erau oamenii din companiile de soldai care se ndreptau spre posturile lor. Pe turnurile nirate de-a lungul zidurilor se adunaser mici grupuri de soldai asemntoare cu al lor: ospitalieri, cavaleri teutoni din Regatul Germaniei, soldai armeni i sirieni, grzi ale oraului sub comanda conetabilului Simon Mansel. ns doar jumtate din turnuri erau ocupate, iar perimetrul lung de treizeci de kilometri prea dezolant de pustiu. n cea mai mare parte a lor, zidurile fuseser reparate, iar acolo unde fusese posibil, prile mai vulnerabile fuseser ntrite cu fore umane. La ultimul consiliu de rzboi, care se desfurase cu o zi n urm, maetrii templier i ospitalier, dnd o rar dovad de unitate, i exprimaser preocuparea pentru o zon din apropierea Turnului celor Dou Surori, acolo unde zidul ncepea urcuul abrupt spre panta muntelui. Conetabilul Mansel declarase ns c deja i repartizase toi oamenii disponibili i refuzase s mai aloce pe cineva pentru o asemenea sarcin. Mansel nutrea convingerea c Baybars putea fi convins s asculte de vocea raiunii. n definitiv, dup cum le reamintise el comandanilor sceptici, mamelucii fuseser convini s plece o dat cu doar cteva crue pline cu comori. n vreme ce conetabilul ntocmise un plan de negocieri, maestrul templier i asumase sarcina de a trimite compania lui Lambert de la poarta Sfntul Gheorghe spre zona considerat vulnerabil. Studiind poriunea de zid care pornea de la Turnul celor Dou Surori spre vrful muntelui Silpius, Will nu-i putuse da seama cum ar fi reuit mamelucii s drme zidurile de pe solul neltor de dedesubt. ns, n definitiv, el nu participase niciodat la un asediu. Odat cu apariia armatei inamice, Will descoperise ocat c toi anii lui de instruire preau a nu folosi la nimic. Cnd sunase alarma, el i ceilali

membri ai companiei fuseser nevoii s-i ntrerup postul de meditaie ntr-una din ncperile goale, pline cu pnze de pianjen i dejecii de lilieci ale turnului. Urcaser n fug scara n spiral ctre posturile de lupt, cu minile pe mnerele sbiilor. Odat ajuni sus, se opriser. Puteau lupta unu la unu, fa n fa cu dumanul, dar din vrful turnului nu aveau altceva de fcut dect s atepte i s urmreasc naintarea mamelucilor. Cavalerii mai vrstnici, care luptaser n cea mai mare parte a vieilor lor n cadrul campaniilor militare din Outremer, erau calmi i i pregteau sufletele i armele pentru btlie. Tinerii erau mai agitai. Acum glumeau nervoi, iar n clipa urmtoare reacionau violent la cel mai mic motiv de iritare, fremtnd precum caii lor, care fuseser adpostii ntr-un atelier de olrie rechiziionat de Lambert n afara turnului i care avea s devin cminul lor n urmtoarele zile, sptmni i poate chiar luni. Will lu o gur de ap din plosc i i potrivi mai bine centura de care era prins sabia. Simea nevoia s in arma n mn, s loveasc n ceva tangibil. Adrenalina reverbera n interiorul lui precum zgomotul tobelor mamelucilor, ntinzndu-i nervii la maximum. Patru cavaleri se ivir pe metereze, aducnd sgeile speciale pentru catapult. Printre ei se afla i Garin. Dup ce se zrir, Garin rmase cteva clipe pironit locului, apoi i continu drumul de-a lungul potecii de acces ctre cellalt turn, unde se gsea catapulta cu sgei. Robert cltin din cap. Treizeci de kilometri de zid i el ajunge aici? Strngnd mnerul sabiei sale scurte, Will se ntoarse ctre Lambert. Pot face ceva? Cavalerul ddu din cap. Poi face acelai lucru ca noi toi. Poi atepta. *** Tabra mameluc, Antiohia 14 mai 1268 Soarele cobora deja spre apus cnd eunucii terminar cu splatul picioarelor lui Baybars i se apucar s-i tearg pielea cu crpe curate de n. Dup ce ncheiar i aceast treab, sultanul se ridic i cobor de pe platforma tronului, nlat n interiorul cortului regal. Marginile acestuia fuseser trase napoi i n afara lor fusese curat de pietre un spaiu mricel. Acum guvernatorii ateptau, n picioarele goale, pe un petic de sol stncos unde fuseser ntinse rogojini pentru rugciune.

Baybars se ntoarse cu faa spre Mecca. naintea lui se nlau zidurile Antiohiei. n vreme ce sttea alturi de oameni i psalmodia cuvintele primei sure a Coranului, zidurile cetii prur s se estompeze i s se transforme n pietre i nisip. n numele Domnului, preamilostivul i preacucernicul. Toat lauda este pentru Domnul, stpnul i susintorul tuturor lumilor! Dup ncheierea rugciunilor, mamelucii se ridicar i i continuar treburile: descrcarea proviziilor de pe cmile; ridicarea corturilor; ntreinerea mainilor de lupt; aprinderea focurilor de veghe; pregtirea mesei festive de sear. A doua zi marca nceputul lunii sfinte a Ramadanului, adic patru sptmni n cursul crora cu toii aveau s posteasc pn la apusul soarelui. Stpne! Baybars se ntoarse i l vzu pe Omar venind spre el i ocolindu-i pe servitorii care strngeau rogojinile de rugciune. Ai transmis ordinele mele comandanilor? Da, stpne. Toat lumea i cunoate poziia. Omar fcu o pauz. Cu excepia mea. Vreau s stai n spate, cu mainile de lupt. n spate? M-ai auzit, replic Baybars, ignornd privirea rnit a celuilalt. n ultimele campanii militare l pusese pe Omar pe poziii tot mai retrase. Chiar dac nu punea pre pe propria siguran, Baybars devenise n ultimii ani tot mai preocupat de securitatea prietenilor lui. Poate pentru c avea prea puini. Sadeek, protest Omar cu ton sczut. Dac insiti s conduci btlia, vreau s stau alturi de tine. Nu l-ai ascultat pe Khadir? Baybars se ncrunt. Credeam c tu eti cel care nu-l ascult niciodat pe Khadir. O fac atunci cnd spune c se teme c viaa ta e ameninat. O ameninare din interiorul oraului. Khadir nu a putut preciza natura exact a acestei ameninri, aa c tind s cred c nu e vorba dect de dorina general a francilor de a scpa d e mine. ns era sigur c semnele btliei mi sunt favorabile. O s iau n calcul prezicerea mai optimist. Khadir este mereu nelinitit cnd se afl att de aproape de cas, adug Baybars, referindu-se la fortreaa Ordinului Asasinilor din Masyaf, n munii Jabal Bahra locul i ordinul din care fusese expulzat ghicitorul.

i totui trebuie s conduci lupta, stpne? Baybars i nclet maxilarul. Cnd i-am lsat pe alii s conduc un atac mpotriva acestui ora, au fost deturnai de o ofert nenorocit. Noi nu acceptm daruri de la franci, Omar. Stpne sultan! Baybars ntoarse privirea i l vzu pe Kalawun apropiindu-se. Alturi de el mergea comandantul unuia dintre regimente. Kalawun se nclin n faa lui Baybars. V pot vorbi? Da, rosti Baybars. Noi doi am terminat, nu-i aa, Omar? Dup o pauz, Omar ddu din cap. Da, stpne! Baybars atept ca Omar s plece, apoi se ntoarse spre cei doi. Suntei pregtii? Da, stpne, rspunse Kalawun. Bine. Vreau s fii pe poziii pn diminea. Atunci, cu permisiunea voastr, acum vom pleca, stpne, rosti comandantul de regiment. Ai permisiunea. Cnd cei doi vrur s se ndeprteze, Baybars i fcu semn lui Kalawun s atepte. Allah s te nsoeasc, rosti el ncetior. Pe chipul coluros al lui Kalawun apru umbra unui zmbet. M tem c tu eti cel care va avea nevoie de protecia Domnului, stpne. M atept ca, prin comparaie, sarcina mea s fie mai uoar. Asta va depinde de rezistena pe care o ntmpini, iar cu ct rm i mai mult timp, cu att ea va fi mai mare, fie din partea templierilor din Baghras i La Roche Guillaume, fie din Cilicia. I-am lovit tare pe armeni anul trecut, rosti Kalawun. M ndoiesc c vor opune o rezisten prea mare. S nu te ndoieti de nimic, Kalawun. Cnd nu ne-am atins de Tripoli, fr ndoial c prinul Bohemond s-a gndit c ne vom ndrepta spre Antiohia. E posibil s reueasc s ajung la timp n mar cu o armat important strns din ce a mai rmas din regat, dei eu nu intenionez s zbovesc prea mult pe aici ca s i ofer aceast ocazie. n acea clip se auzir nite zgomote i din umbr rsri o form uman mic i ntunecat, care se apropie n fug de ei. Kalawun vru s se posteze n faa lui Baybars, dar vzu imediat c era fiul sultanului. n urma lui Baraka Khan venea gfind i icnind tutorele lui, un comandant retras din serviciul

activ, pe nume Sinjar, despre care Kalawun spusese c era mentorul potrivit pentru biat. Pe partea din fa a tunicii albe a lui Sinjar se vedea o pat mare roie. O clip, Baybars crezu c omul fusese rnit, dar i ddu seama c roul era prea deschis ca s fie snge. Baraka se opri n faa lui, respirnd cu greutate. De ce nu eti la studiu? l ntreb sultanul pe putiul de apte ani. Se uit ntrebtor la Sinjar, care se nclin, ncercnd s-i recapete suflul. mi cer scuze, stpne, tocmai ne apucaserm de o problem simpl de algebr. Cnd a vzut c nu poate s-o rezolve, Baraka s-a nfuriat i a aruncat cu o climar plin n mine. Sinjar art spre tunica lui. Am vrut s-l pedepsesc i a fugit de mine. Baraka se uit urt la tutorele lui. Sinjar voia s m bat, tat. Aa i trebuie, rspunse Baybars, legnndu-i fiul. Nu vreau s mai aud c provoci necazuri, ai priceput? Baraka se bosumfl. Da, tat, mormi el. Baybars ddu din cap nspre Sinjar. Las-l cu mine. Stpne! Dac refuzi s studiezi, i zise Baybars fiului su, dup plecarea lui Sinjar, atunci poate c m ajui pe mine. Schi un zmbet nspre Kalawun. Poate c ar trebui s-l punem la munc la una din catapulte? Kalawun i ntoarse zmbetul. Poate c da. Ciufuli prul biatului. Dei nu sunt sigur c e o munc potrivit pentru motenitorul tronului i viitorul meu ginere. Baraka se bosumfl i mai tare. Baybars i spusese c peste civa ani, cnd va fi suficient de mare, avea s se nsoare cu fata lui Kalawun. Baraka spera ca tatl lui s o pun pe ea la munc la una din catapulte. Poate c suferea un accident i sfrea strivit de zidurile vreunui ora. Zmbi n sinea lui gndindu-se la asta, n vreme ce Kalawun se nclin n faa lui Baybars i porni spre cealalt parte a taberei, unde atepta un batalion. Unde se duce Amir Kalawun, tat? n muni, rspunse Baybars, intrnd cu fiul lui n cort. De cnd Baraka prsise haremul i fustele soiilor sultanului, Baybars ncepuse s-l considere tot mai mult pe copil ca pe o diversiune plcut fa de treburile stresante ale conducerii. De ce?

Ignornd eunucii, grzile de corp i consilierii din pavilion, Baybars i puse fiul pe o rogojin i lu o tav de argint cu smochine. S-i art, zise el, aezndu-se turcete i punnd o curmal n pumnul micu al lui Baraka. Plas trei fructe n triunghi pe rogojin. Asta e Antiohia, zise el, artnd spre smochina din colul din dreapta jos al figurii geometrice. Colul de deasupra sunt Porile Siriene, acolo unde se duce Kalawun. Art spre vrful triunghiului. Kalawun i va mpiedica pe cretini s primeasc ntriri dinspre nord. i deplas degetul spre smochin a din stnga jos. Asta este portul Sfntul Simion. Am trimis un al doilea batalion ca s-l cucereasc. Aa o s tiem accesul trupelor cretine dinspre coast. i tu ce vei face, tat? Baybars zmbi. Lu smochina care reprezenta Antiohia i o bg n gur. Baraka rse. Prealuminate stpne! Sultanul se ridic atunci cnd un rzboinic Bahri intr n pavilion. Omul se nclin. Vine cineva dinspre ora. Cine? ntreb Baybars, aruncnd o privire spre copil, care zdrobea cu pumnul smochinele rmase. O companie, condus de conetabilul lor. Au ieit prin poarta de nord-vest. Baybars i consilierii lui l urmar pe rzboinic n afara cortului. Lumina firav a unei fclii ncepea deja s risipeasc ntunericul care se lsa, alturi de focurile care se aprindeau. Du-te s-i ntmpini, i ordon Baybars rzboinicului. Dezarmeaz-i i adu-i la mine. Cred c vor s negocieze. Am venit s negociez! insist Simon Mansel n vreme ce era condus cu fora n pavilionul regal de ctre doi rzboinici mameluci, dup ce trupa lui de grzi fusese nconjurat i dezarmat. Eliberai-m imediat dac vrei s aflai care sunt termenii mei! Repet ultima cerere ntr-o arab stricat. Termenii ti! se mir Baybars. Vocea lui profund l fcu pe Mansel s tac i s arunce o privire ngrijorat spre tron. Baybars l studie pe individul corpolent care era adus n faa estradei. Omul era mbrcat cu haine somptuoase de mtase, turban i avea tot felul de bijuterii pe el. Nu cred c eti n poziia de a emite pretenii, rosti Baybars. Vznd c Mansel se uit nedumerit la el, sultanul i fcu semn unui tlmaci. Tradu cuvintele mele conetabilului.

Translatorul fcu un pas n fa i se conform. i acum spune-i s ngenuncheze, adug Baybars. Mansel pru extrem de deranjat de cerere, dar nu avu de ales dect s se supun, cci cei doi mameluci care i ineau braele l mpinser n jos. Cu colul ochiului zri un bieel care sttea ghemuit n spatele unui paravan ntr-o parte a pavilionului. Cnd rsuci capul, biatul scoase limba i chicoti. Ignorndu-l, Mansel se uit la translator. Spune-i sultanului tu c am aranjat s i se livreze crue cu aur i bijuterii dac ridic tabra i pleac mpreun cu armata de sub zidurile noastre. Are timp pn mine ca s accepte aceste condiii. Va fi singura mea ofert. Expresia de pe chipul lui Baybars nu se schimb defel n vreme ce l asculta pe translator. Aur? Te gndeti s m pcleti cu o asemenea ofert lipsit de valoare? Lipsit de valoare? ripost Mansel dup ce auzi traducerea. Te asigur c Aurul nu nseamn nimic pentru mine, continu Baybars, fr s mai atepte traducerea. Un singur lucru va evita atacul armatei mele i v va asigura viaa ie i tuturor brbailor, femeilor i copiilor din ora: capitularea. Spune cavalerilor ti s deschid porile oraului, oraul pe care francii l-au luat pentru ei nii acum o sut aptezeci de ani. Spune-le s lase armele jos i s ne dea drumul nuntru. Odat ce ocupm oraul, vei pleca toi i nu v vei mai ntoarce niciodat. Antiohia e pierdut pentru voi, pentru toi cretinii. Nu pot accepta asemenea condiii! ncepu Mansel pe un ton ultragiat. Sunt mii de oameni n ora. Unde s se duc? Nu le pot cere pur i simplu s-i prseasc animalele i casele! i cum rmne cu bolnavii? Cu cei mici i cu infirmii? Ia ce am oferit i fii satisfcut cu Cuvintele i murir pe buze cnd Baybars se ridic de pe tron i fcu semn unui rzboinic Bahri care sttea la intrare. Mansel nu nelese ce spunea sultanul, dar ncremeni atunci cnd Baybars scoase una dintre sbiile de la bru i cobor treptele estradei ctre el. Nu obii nimic dac mi faci ru! Nimic, spune-i asta! strig el spre translator. Spune-i! Se auzir zgomote n spatele lui. Mansel ntoarse privirea i i vzu grzile mpinse de la spate n pavilion de apte rzboinici Bahri. Du-l pe fiul meu de aici! ordon Baybars unuia dintre eunuci.

Baraka ip i lovi cu picioarele cnd servitorul l ridic pe sus i l scoase din cort. Temtori, oamenii lui Mansel fuser aliniai n faa estradei i aruncar priviri nedumerite spre eful lor. Rzboinicii Bahri i forar s ngenuncheze. Ce vrei s faci? l ntreb Mansel pe Baybars. Sultanul nu rspunse, ci se duse la primul om, un tnr cu ochi mari, cprui i o fa plin de pistrui. Apucndu-i cu o mn prul, Baybars i ddu capul pe spate i-i trecu lama ascuit a sabiei peste gt. Sngele ni pe dat ntr-un arc mare roiatic, mprocnd treptele estradei. Doamne Dumnezeule! ip Mansel n vreme ce tnrul se prbuea ntr-o parte, sngele continund s-i neasc din gt. Omul nu avusese nici mcar ocazia s ipe. Ceilali membri ai grzii oreneti ncepur s urle la sultan i la rzboinicii Bahri. ngrozii, doi dintre ei ncercar s fug, dar fuser imediat mpini napoi la locurile lor de ctre soldaii care se apropiar cu sbiile ntinse de ei. Baybars se ntoarse ctre Mansel, cu sabia din care picura snge. O parte din lichid i mprocase haina galben-aurie, acoperind inscripiile din Coran. Accepi cererile mele? Sau or s moar i ali oameni de-ai ti? De tine depinde. Vieile oamenilor ti pentru oraul tu. Asta i ofer. Mansel nu mai avea nevoie de translator ca s neleag ce se spusese. Nemernic lipsit de inim! rosti el pe ton jos, plin de amrciune. Translatorul vru s traduc, dar se uit la Baybars i se rzgndi. Sultanul se duse la alt om al lui Mansel. Acesta ip cnd sultanul i trase capul pe spate, expunnd gtul atacului lamei. Omul se agit, ncercnd s se fereasc din calea sabiei, dar doi rzboinici venir imediat ca s-l in nemicat. Omul tu sau oraul? tun Baybars, uitndu-se la Mansel. Care e mai important pentru tine? Decide! Translatorul i traduse repede. Nu m las ameninat! insist Mansel. Cpitane! strig omul lui. Cnd translatorul i comunic rspunsul, Baybars i miji ochii i i nclet maxilarele. Trecu lama sabiei peste gtul omului. Dur mai mult ca acesta s moar, zvrcolindu-se pe sol alturi de camaradul lui czut, cu sngele nind ca din fntn i apsndu-i n van minile pe gtul tiat. Mansel evit privirea omului. Terminai-l! rosti Baybars, artnd spre omul care deja agoniza.

Unul dintre rzboinici fcu un pas n fa i l strpunse pe nefericit cu sabia. O s am grij s arzi n iad pentru asta! rosti Mansel cu voce rguit nspre Baybars. Accepi condiiile mele? Nu! tun conetabilul. Rspunsul lui provoc moartea unui al treilea om. Destul! exclam Baybars. Se duse la Mansel cu sabia plin de snge. Conetabilul ncerc s se ridice n picioare, dar rzboinicii srir imediat pe el. Nu! strig conetabilul cnd Baybars l prinse de pr. Soia mea este verioar cu soia prinului Bohemond! rosti el n arab. Rscumprarea mea valoreaz mai mult dect moartea pentru tine! Doar oraul tu valoreaz ceva pentru mine. Pred-l acum sau i tai capul de pe umeri i l arunc peste zidurile Antiohiei ca s le art locuitorilor care este preul refuzului capitulrii. Baybars aps lama de gtul conetabilului care se zbtea. Pred-l! Accept! ip Mansel cnd simi lama tindu-l. Pe gt ncepu s i se scurg un pria fierbinte de snge. Accept condiiile tale! Predau oraul! Ducei-l la ziduri! mri Baybars, ndeprtndu-se de conetabil i adresndu-se rzboinicilor si. Punei-l s transmit ordinul garnizoanei. Pregtii-i pe oameni. Vom intra n ora la noapte. Odat cu aceste cuvinte, Simon Mansel, conetabil al Antiohiei, fu dus pn la poarta Sfntul Gheorghe, unde, cu voce tremurnd, ordon garnizoanei oraului i celor ale ordinelor militare s se predea. Puin mai trziu, n vreme ce Baybars i spla minile ntr-un lighean, n cort intr unul din rzboinicii Bahri trimii ca escort. Cadavrele celor uci i fuseser luate i eunucii stteau n genunchi i tergeau sngele de pe treptele estradei. Prealuminate sultan! Baybars ntinse mna dup o crp ca s se tearg. S-a fcut? Mansel a dat ordinul, aa cum i s-a cerut. Au deschis porile? Nu, stpne, rspunse rzboinicul. Garnizoana Antiohiei a refuzat s se supun ordinului lui Mansel. Nu vor preda oraul.

39
Zidurile cetii Antiohia
18 mai 1268 Simon culese o portocal maronie i uscat din raiile ntinse n faa lui. Ct o s mai dureze chestia asta? ntreb el brusc, rsucindu-se spre Will. Tnrul fu surprins de duritatea tonului. Dac Mansel reuete s-i conving pe comandani s se predea, atunci s-ar putea termina n curnd. Se aez pe un butoi. Tocmai i se terminase cartul i era epuizat. Afar se crpa de ziu. O lumin palid ncepea s se vad n pragul uii, dar ncperea circular i lipsit de ferestre de la baza turnului avea s rmn n penumbr tot restul zilei. Dar nu sunt deloc sigur c va reui, adug el, cscnd. Conetabilul Mansel fusese adus de dou ori n dreptul porilor i de tot attea ori garnizoana refuzase s predea oraul. Cu o sear n urm, oamenii de veghe de pe ziduri urmriser cu nelinite cum armata mameluc ncepuse s nconjoare oraul, unele batalioane deplasndu-se n nord, ctre ru, altele n sud, ctre pantele muntelui. Un regiment i aezase mainile de lupt cu faa spre cele dou turnuri n care se afla compania lui Lambert. Simon ls portocala pe mas. Eu nu m refer la btlie, rosti el cu vocea ngroat. M refer la tine i la mine. Will se ncrunt. Cum adic? Nimic, murmur Simon. Uit c am zis ceva. Nu, rosti Will, venind spre Simon. Dac ai ceva de spus, spune. Sergentul i plec privirea. Zu. Nu-i nimic. Ba da, este, rosti Will cu asprime. Nu-mi vorbeti de zile ntregi. De fiecare dat cnd m apropii de tine, gseti un pretext ca s pleci. nc dai vina pe mine, nu-i aa? C am ajuns aici? Nu, zise Simon, cltinnd din cap. Nu vreau s lupt. Nu i-am cerut niciodat s vii cu mine, Simon. Nu, am fost repartizat, i aduci aminte?

Nu n Antiohia i nu n Outremer. n Orleans i-am spus s rmi acolo dac nu vrei s vii, c eu unul m-am decis. Ca s-l prindem pe Nicolas, replic Simon, dnd cu putere din cap. Ca s recuperm cartea lui Everard. Pentru asta te-ai hotrt. N-ai venit aici ca s lupi! Ei bine, acum o fac. i tu la fel. Will art cu degetul nspre zidul n spatele cruia se ntindea tabra mameluc. Oamenii ia l-au omort pe tatl meu. Poate c acolo e chiar acela care i-a desprit capul de trunchi. Eti aa de rece, zise Simon ncetior. Nu mai vorbim i nu mai rdem ca nainte. Nu prea mi arde de rs. Dar o faci cu Robert i cu ceilali! M simt ca i cum a fi aici de unul singur. Habar n-ai ct de nfricotor e s tii ce e afar i s mai tii c nu te poi bate. Habar n-ai cum e s nu-i poi apra pe oamenii la care Simon i ls capul n piept oamenii la care ii. i atunci de ce m evii dac te simi aa de singur? Sergentul privi n alt parte, apoi din nou spre Will. Vreau ca lucrurile s fie aa cum erau nainte. ncerc s zmbeasc. La fel ca atunci cnd m nvai s mnuiesc sabia n Paris. Nu m pot ntoarce n timp. De ce? Pentru c nu mai am ce aveam atunci. i ce aveai atunci? replic Simon cu voce stins. l aveam pe tata sau cel puin ansa de a-l revedea. O aveam pe Elwen. Nu aveam ura asta n mine, fie ndreptat asupra unui om care pe vremuri mi-a fost cel mai bun prieten, fie mpotriva unor necunoscui. Nu tiam nimic despre rzboi sau despre Will ezit, aplecndu-se n fa pe butoi. Nu aveam habar de nimic, ncheie el, uitndu-se la Simon. Aveam sperane. Pe care nc le mai poi avea, insist sergentul, apropiindu-se de Will. Legate de ce anume? Am dat gre ca frate i ca fiu. Nu m pot ntoarce la ce eram nainte. Acolo nu mai exist nimic pentru mine. Dar ce vei face? Vei sta aici ca s te bai i s mori? Will nu-i rspunse. Imediat dup ntrebarea lui Simon se auzi un ipt prelung, ca un plnset. Altele urmar imediat, transformndu-se ntr-un sunet ritmic i strident, care sprgea zorii i timpanele lor. Ce e? ntreb Simon, plind.

Nu tiu. Will porni n fug spre scar imediat ce auzi pai alergnd i strigte de deasupra. Or fi chemri la lupt sau grzile? ntrebarea lui primi imediat rspuns printr-o serie de urlete incoerente. Apoi ceva lovi zidurile. ntregul turn se zgudui din pricina impactului i o ploaie de mortar czu pe strada din afara turnului. Will ncepu s urce scrile. Eu ce fac? strig Simon n urma lui. Du-te la cai. Will! Cavalerul se opri i privi napoi. Ce e? Simon se uit fix la el, apoi nghii n gol i cltin din cap. Nimic. Rmase cteva clipe pe loc dup ce Will se fcu nevzut, pn ce zidurile se cutremurar din nou violent n urma unei lovituri, dup care se grbi s ajung la atelierul de olrie n vreme ce alte buci de mortar i pietre dislocate cdeau peste strad. Will urc scrile n fug. Ce se ntmpl? l ntreb el pe un sergent care cobora. Atac sectorul nostru? Toate sectoarele, domnule, rspunse n grab omul, grbindu-se s coboare. Atac toate sectoarele! Will ajunse pe metereze, unde Robert, mbrcat doar pe jumtate, i ajuta pe Lambert i pe ali doi cavaleri s ncarce catapulta cu una dintre pietrele din grmezile strnse n partea lateral a turnului. Gemeau cu toii din cauza efortului. Will vru s li se alture, dar se opri zrind ce era dincolo de metereze. Mamelucii, care-i ocupaser poziiile de asalt la adpostul nopii, acopereau cmpia i pantele muntoase cu o perdea unduitoare de haine strlucitoare, turbane, cai, lnci, scri de asalt, berbeci i catapulte. Will urmri cum cele trei catapulte aflate n apropierea sectorului lor fuser acionate. Brnele lovir opritoarele i aruncar trei pietre imense ctre zidul dintre cele dou turnuri. Pietrele se zdrobir de zidrie, zguduind turnurile din temelii i trimind mii de achii de piatr n aer. Se auzi un ipt din turnul alturat i Will l vzu pe unul din cavaleri cznd, lovit de resturile mortale. Garin se gsea acolo, alimentnd catapulta cu sgei. Will iei din starea de oc i se grbi s vin n ajutorul lui Robert i al lui Lambert. Garin trase i trimise o sgeat imens chiar n inima forelor

mameluce. Will nu mai atept s vad dac sgeata lovise ceva, ci apuc una din frnghiile catapultei i trase de brna de lansare. Asaltul ncepuse pe toat lungimea zidurilor, cu excepia zonei abrupte de vrf montan i a malurilor neltoare ale rului Orontes, unde terenul era de netrecut. Loviturile pietrelor aruncate de catapulte erau ritmice i rezonante ca un rpit de tobe, genernd ecouri n ntreaga vale a rului, unele dup altele, ca nite tunete gigantice. Peste marginile zidurilor erau aruncate oale cu pcur, care la impact aprindeau deopotriv oameni i maini de lupt. Alte companii de mameluci aruncau butoaie de smoal aprins care zburau de pe sol ca nite comete i explodau n vrful turnurilor ca nite ciuperci uriae de foc ce aprindeau ntreg cerul zorilor. Sgei nmuiate n pcur i sulf negru se transformau n limbi de foc n vreme ce strpungeau aerul. Lovii de astfel de proiectile, oamenii cdeau n genunchi sau se prbueau urlnd de pe ziduri, cu prul i carnea arznd. ntr-unul dintre sectoare, o ntreag companie de ospitalieri fu zdrobit de o stnc imens. Forele de aprare ale Antiohiei opuneau o rezisten disperat: tiau scrile aezate de mameluci pe ziduri, aruncau o ploaie de sgei n infanteria de atac, care le rspundea cu gloane de lut trase din pratii de mare putere, aruncau cu bolovani n rndurile cavaleriei ca s sfarme oasele cailor i ale oamenilor. Dei de proporii impresionante, zidurile lui Iustinian nu puteau, singure, s opreasc o for de atac hotrt s le drme. De-a lungul secolelor, zidurile cedaser n faa persanilor, a arabilor, a bizantinilor, a turcilor i a francilor. Era inevitabil ca ele s cedeze din nou. Nu era dect o chestiune de timp. Avem nevoie de oameni acolo sus! url Lambert, artnd spre pantele muntelui, ctre o poriune de zid aflat la aproximativ opt sute de metri distan, pe care nu se vedea niciun soldat. Mamelucii concentrau deja apte catapulte asupra sectorului i n centrul zidului apruse deja o gaur destul de mare, dei nlimea nu permitea infanteriei s treac prin ea. Sesiznd oportunitatea, tot mai muli mameluci se ndreptau n acea direcie, condui de un grup de cavaleriti mbrcai n haine galben-aurii. Bahri! strig unul dintre cavalerii mai vrstnici din turnul alturat, artnd spre oamenii clare. Doamne Dumnezeule, el e, murmur Lambert, apropiindu-se de parapet.

Privirea lui se oprise asupra unui brbat masiv, mbrcat cu straie aurii i cu o armur strlucitoare, care clrea pe un armsar negru n fruntea grzii regale. Cine? icni Will, ajutnd la aezarea unei alte pietre n scobitura brnei catapultei i apoi srind napoi cnd doi cavaleri acionar arma. Arbaleta, rspunse Lambert. Unde naiba sunt trupele noastre? tun el privind peste partea dinspre ora a meterezelor, acolo unde oamenii urmreau nelinitii luptele de la ferestrele caselor lor. Undeva jos, l zri pe Simon n ua atelierului de olrie. neueaz caii! strig el nspre grjdar. Simon dispru imediat nuntru. Will se duse la marginea meterezelor i l urmri pe Baybars cum urc panta muntoas ctre sprtura din zid. l strbtu un fior ciudat uitndu-se la sultanul mameluc. Nu-i ddea seama dac era unul de team sau de anticipaie. Civa oameni de pe meterezele care duceau spre citadel sesizaser pericolul i sreau n sus i n jos, agitndu-i braele i strignd nspre compania lui Lambert. Lambert njur printre dini. O alt gaur imens apru n zid cnd o piatr l strpunse i czu pe izlazul din spatele lui. Ce facem? strig Will, ghemuindu-se cnd un nor de sgei trecur vjind pe deasupra capului su. Lambert privea neajutorat n jurul lui. La naiba! Will l prinse de umeri. Lambert! Ce facem? Mergem acolo sus, rosti o voce din spatele lor. Will se ntoarse i l vzu pe Garin. Prul i se lipise de east din pricina transpiraiei, iar mantia i era murdar. Garin inea sabia n mn. Lum caii, le spuse cavalerul lui Will i lui Lambert, i urcm acolo ca s luptm pn cnd primim ntriri. Prea trziu! rosti Robert. Privii! Se ntoarser toi trei i vzur zidul drmndu-se, cu un zgomot ca un tunet ndeprtat. Fu urmat de dou turnuri, care se transformar n nite mormane imense de moloz i praf. Maic Precist! zise Lambert cu voce stins, n vreme ce mamelucii, condui de Baybars Bundukdari, se avntar prin norii de praf. Au intrat! Au intrat! ncepu s strige un cavaler de pe parapei.

Imediat se auzi o trompet dinspre o companie de ospitali eri care vzuser i ei zidul prbuindu-se. Alii preluar semnalul i l purtar mai departe de-a lungul zidurilor. Veneau mamelucii. Oraul czuse. Lambert i veni n fire. Jos! strig el spre cavaleri i sergeni. La cai! Prsind mainile de lupt, compania cobor n goan scrile turnului, oprindu-se doar ca s-i ia ctile i scuturile dintr-una din ncperi. Ieir n strada plin de moloz unde Simon aducea deja trei dintre caii pe care reuise s-i neueze. Sergentul era palid, dar vorbea blnd cu animalele care i scuturau capetele i forniau. Patru sergeni alergar n atelier ca s ajute la neuarea celorlali. nuntru se gseau olarul, soia lui i cele trei fete nghesuite de spaim n spatele brbatului. Ce se petrece? ceru olarul s afle. Lambert se roi la el. Du-te ntr-un loc sigur, neghiobule! Vin! anun unul dintre cavaleri, artnd spre panta muntelui. Uitndu-se spre locul indicat de templier, grupul de cavaleri, ca i olarul i familia acestuia vzur cavaleria grea a mamelucilor cum coboar n goan pantele. Aveau s atace oraul din mai multe direcii. Cu hainele lor aurii, stacojii i purpurii, semnau cu nite ruri de lav care curgeau dintr-un vulcan. Unii duceau tore i arcuri, dar cei mai muli aveau cu ei iataganele lor lungi i sclipitoare, incrustate cu aur i acoperite de inscripii n arab. Olarul i duse familia ngrozit n sus pe scri ctre o trap din spatele atelierului, pe care o trnti cu putere n urma lui. Ali oameni, care ieiser pe strzi, ncepur s alerge ca bezmeticii. Se auzeau tot mai multe urlete de groaz, pe msur ce cei strni la ferestrele caselor vedeau cum mamelucii se apropie vijelios de ora, ucignd n calea lor oi i familii ntregi care i croiau drum n sus, spre citadel. Will realiz c i tremurau minile. Prinse bine cu una dintre ele mnerul sabiei scurte i tremurturile ncetar. Haidei! strig el, practic n direcia nimnui. Alerg spre un cal i se arunc n a. Un cavaler i ddu un scut. Garin i Lambert l urmar, la fel ca ali doi cavaleri care obinuser ali doi cai neuai de la sergeni. Unde mergem? strig un cavaler nspre Lambert. Care e prima linie? Alb la fa i cu buzele strnse, tnrul ofier se rsuci n a.

Noi suntem prima linie! i ridic sabia cnd primii mameluci aprur pe strzile din faa lor. Deus vuit! Ddu pinteni calului i se npusti asupra mamelucilor, cu sabia deasupra capului. Will l auzi pe Simon strigndu-i numele n timp ce el, Garin i ceilali doi cavaleri porneau dup Lambert. i ddu seama c nu purta casc, dar era prea trziu ca s mai fac ceva. i ridic sabia i prinse n lama ei prima raz a soarelui care rsrea. Era o sabie scoian, zmislit n inutul lacurilor, ploilor i zpezilor, departe de acei muni prfuii i scldai n soare. Era o sabie de clan, purtat de tatl i bunicul lui. n ochi i aprur lacrimi n vreme ce i mna calul nainte. Se trezi urlnd cnd unul dintre rzboinicii Bahri, cu hainele aurii fluturnd n jurul lui, veni n goan ca s-l atace. Impactul fu extrem de dur. Nimic din anii de instruire pe terenul de antrenament nu-l pregtise pentru aa ceva. O lovitur controlat, menit s dea jos de pe cal un adversar nu putea fi niciodat la fel cu una menit s omoare. Dat pe spate, Will ar fi fost aruncat din a dac genunchii lui nu s -ar fi inut bine de animal. Cnd i reveni, ameit i lovit, observ c mamelucul dispruse, avea o sprtur mare n scut i un alt rzboinic Bahri se repezea spre el. i roti sabia, se aplec nainte i lovi. Sabia, cu plselele ei ruginite, n cruce, l izbi pe mameluc n partea de sus a minii, ntre aprtoarea pentru bra i cmaa de zale. Omul ip cnd sngele ni din ran, dup care pierdu controlul calului i fu trt de uvoiul de oameni care goneau pe lng Will, Garin i ceilali templieri, repezindu-se spre ora. Printre ei se gsea un brbat masiv pe un armsar negru. Will i zri ochii albatri i dinii rnjii cnd Baybars trecu la doar civa metri n stnga lui, dup care vzu o alt sabie atacndu-l. Oelul rico de scut i se nfipse n grumazul calului. Cnd animalul sri pe picioarele din spate, un cal cu armur al mamelucilor se ciocni de el, aruncndu-l ntr-o parte i rsturnndu-l pe Will din a. Cavalerul i rsuci piciorul i ip de durere cnd calul czu peste el. Undeva, deasupra lui, Lambert scoase un urlet. Simon se gsea n ua atelierului olarului cnd i vzu pe Will i pe Lambert prbuindu-se. Robert i ceilali cavaleri i sergeni care nu avuseser timp s neueze ali cai se grbiser la adpostul cldirilor cnd primii mameluci ptrunseser n iure pe strzi. Strigaser la oamenii care ncercau s prseasc zona ca s se adposteasc i ei. Civa ascultaser i se furiaser n turnuri sau se lipiser de ziduri. Cuprini de o panic oarb, alii continuaser s fug. Fuseser ucii de primii soldai aprui, ale cror

Pentru Campbell! Pentru Campbell!

sbii le tiaser capetele sau le spintecaser spinrile, dup care fuseser clcai n picioare de urmtoarele rnduri de mameluci. Robert i scosese sabia i sttea n faa lui Simon. Un clre mameluc se repezise la ei, dar cei mai muli i ignorau pe cavalerii i locuitorii rzlei pentru a se avnta cu restul soldailor n interiorul oraului. Strigtele de Allahu akbar acopereau zgomotele de copite i urletele de spaim ale localnicilor. Urmrind prostit cum strada din faa lui se umple de mameluci, Simon strig atunci cnd l zri pe Will aruncat din a. l mpinse pe Robert i iei pe strad. Robert strig un avertisment vzndu-i pe cei doi clrei care se repezir spre grjdar. Simon czu n genunchi i i acoperi capul cu minile, astfel c sbiile clreilor despicar doar aerul n locul unde fusese capul sergentului, ratndu-l cu civa centimetri. Dup trecerea arabilor, Robert se furi i l trase pe Simon napoi n u. Grjdarul se zbtu s scape, strignd numele lui Will. Nu-l poi ajuta! Robert era uluit de violena grjdarului. l intui pe Simon de cadrul uii. O s fii despicat ca un dovleac, idiotule! Nu poate s moar! ip Simon, ncercnd s-l mping pe Robert. Ochii lui cprui erau imeni acum i aveau o cuttur slbatic. Pe obraji i curgeau lacrimi. Din vina mea e aici! Din vina mea! Mamelucii continuau s goneasc pe lng ei. Aerul era plin de urlete, apropiate sau deprtate, precum i de fumul primelor incendii provocate de torele pe care soldaii le aruncaser peste acoperiuri. Ce naiba vrei s spui? l repezi Robert pe Simon. Elwen n-ar fi plecat dac ar fi tiut de drog. Am minit pentru ca ea s -l prseasc. Am minit pentru ca relaia lor s se termine. El i -ar fi pierdut mantia dac se cstorea cu ea! Dar n-am avut nicio clip intenia s ajungem aici! Glasul lui Simon se pierdu printre suspine. tiam c el niciodat Dar eu! Lovi pieptul lui Robert cu pumnii, dar n el nu mai exista niciun pic de for. l iubeam de mai mult vreme dect ea! Robert se uit nucit la Simon. Din spatele lor se auzi un strigt. Recunoscnd vocea, sergentul i nl capul. Printre lacrimi, zri silueta nceoat a unui clre alb venind spre ei. Privirea i se limpezi i Simon i ddu seama c erau doi cavaleri care clreau acelai cal. Garin era n fa, cu sabia plin de snge, iar Will sttea n spatele lui. Robert scoase un strigt de surpriz i bucurie. mpreun cu ei veneau unul dintre cei doi templieri care se despriser de compania lor i zece cavaleri teutoni n tunicile lor albe cu cruci negre, dintre care civa erau rnii. Strada se golise ntre timp

de clrei mameluci, cu excepia ctorva leuri rmase printre cadavrele locuitorilor care ncercaser s scape cu fuga. Lambert? ntreb Robert, lund hurile de la Garin dup ce acesta opri calul. Mort, replic acesta, srind din a. Cavalerii teutoni desclecar, iar unii se apucar imediat s-i ajute camarazii rnii. Civa dintre templierii din compania lui Lambert, care rmseser alturi de Robert, srir s-i ajute. Au venit n sprijinul nostru, zise Garin, artnd cu capul nspre cavalerii germani. Unde sunt mamelucii? ntreb Robert, privind n lungul strzii ciudat de linitite. Cavaleria i-a continuat atacul nspre centrul oraului, replic unul dintre teutoni, venind spre ei. N-avem prea mult timp. Curnd o s doboare porile pentru ca restul armatei s intre. Nu putem face nimic. Ce vrei s spui? ripost Will, alunecnd jos din a. S ne predm? Nu cred c sarazinii vor accepta predarea noastr. Eram pe deal, la mic distan de aici. Nu e o btlie: e un masacru. Mcelresc pe oricine ntlnesc n cale. Teutonul i terse sngele care i curgea n ochi de la o tietur de pe cap. Will observ c i tremura mna. Ar trebui s ncercm s ajungem la preceptoriu, propuse Robert. Sau la citadel. E prea trziu pentru aa ceva, replic teutonul. Art n susul strzii, nspre cmpurile pe unde ptrunseser mamelucii; era singura cale nspre citadel din zona lor de ora. Sute de infanteriti arabi se nghesuiau acum prin sprtura din zid i veneau n fug n josul dealului. N-o s reuim niciodat. i atunci ce facem? ntreb, ngrozit, unul dintre sergeni. Fugim, rspunse teutonul. Are dreptate, fu Garin de acord. N-avem nicio ans dac rmnem. O s folosim unul din tunele. ntr-acolo ne ndreptm i noi, zise teutonul. E unul nu departe de aici. Merge pe sub ziduri i iese ntr-o peter de sub pantele muntelui Silpius. Putem ajunge acolo pe lng metereze. O s ateptm n tunel pn la cderea nopii, apoi fugim prin valea rului.

Sau am putea s-o lum spre nord, ctre Baghras, sau interveni un alt sergent. Baybars a trimis trupe acolo, i-o retez Robert. S mergem! anun unul din teutoni, lovind crupa cailor cu latul sabiei. Venii dac vrei s venii, rosti cavalerul nspre Will, Garin i Robert. Alturndu-se frailor lui, alerg spre ziduri. Dac plecm noi, nimeni nu-i va mai ajuta pe aceti oameni, zise Will nspre Robert. Nu putem fugi. i ce altceva s facem? replic acesta cu asprime. Trezete-te, rosti el, nghiontindu-l pe Simon, care se sprijinea ocat de cadrul uii atelierului. Haidei! le strig el celorlali. Cu sbiile scoase, ieir pe strad n spatele teutonilor care dispruser n interiorul turnului din faa lor. Un sergent i ddu lui Simon un ciocan, pe care grjdarul l lu cu un gest mecanic. Vrei s trieti, Will? strig Robert. ndrept sabia n direcia mulimii de mameluci care se apropia cu repeziciune. E timpul s te hotrti! Will privi spre Robert, apoi spre sabia plin de snge din mna lui. La Safed, tatl lui i cavalerii aleseser moartea, ns Will tia c nu -i va gsi odihna ntr-un mormnt. Se simea neterminat. Everard, Owein, tatl lui, Templul, Anima Templi toate acestea l mpinseser care ncotro. ns el obosise s i se mai spun pentru ce s lupte, dup ce reguli s triasc, mai ales c vzuse cum aceste reguli se schimb de la un om sau de la un grup la altul, i cum jurmintele i promisiunile puteau fi nclcate fr niciun fel de consecine. Pace sau rzboi, iertare sau rzbunare, orice ar fi ales nu nsemna nimic dac nu alegea pentru el. Iar Will i dorea s aleag. Voia s triasc. Haide! i strig Robert. Will o lu la fug. Dup ce primii cruciai avuseser nevoie de apte luni ca s cap tureze cetatea de la turci, Antiohia czu acum prad lui Baybars n doar patru zile. Locuitorii se baricadaser n case, ascunzndu-i pe copii n pivnie i pe sub paturi. Vznd norii de fum ai incendiilor, alii i prsiser casele pentru adpostul citadelei de pe munte. Doar civa se strecuraser printre liniile inamice. Civa reuir s ajung la grota Sfntului Petru, o peter pe coasta muntelui unde primii cretini i inuser slujbele n secret, iar mai trziu se ascunseser de persecuii. nuntru se nghesuiser unii n alii: preoi, soldai, fermieri, negustori, prostituate i bebelui. Respiraia i sudoarea lor umpleau ntunericul peterii, n vreme ce porile cetii cdeau

pe rnd prad mamelucilor. Baybars ordonase nchiderea porilor n spatele trupelor pentru ca nimeni s nu fug din ora. Cavalerii i grzile oraului i abandonar posturile pe msur ce sperana i curajul i prseau. Unii ncercar s se predea, dar mamelucii aveau ordinele lor i toi cei gsii pe strzi fuser trecui prin sabie. Copii rmai orfani sau abandonai plngeau pe pragurile caselor n vreme ce clreii veneau n goan pe strzi, cu sbiile de pe care se scurgea sngele gata de aciune. Musulmani care triau de generaii alturi de vecinii lor cretini implorar n arab s le fie cruate vieile, dar soldaii erau surzi la orice rugminte. nnebunii de lupta dus, mnjii deopotriv de sngele inamicilor i al prietenilor, cu urechile rsunnd de strigte de rzboi, mamelucii puser stpnire pe Antiohia. Dup care ncepur s o transforme n praf i pulbere. Dup ce mcelul iniial goli strzile de lume, soldaii luar cu asalt bisericile i palatele, omorndu-i pe preoi i pe servitori, vandaliznd ncperi n cutare de comori, urinnd pe altare, zdrobind crucifixuri, arznd evanghelii. Iar pe lng omoruri i incendieri, avur loc nenumrate violuri i torturi. n catedrala Sfntului Petru, mormintele patriarhilor fuser deschise i rmiele umane dinuntru scoase. Inele grele din aur i bijuterii se rostogolir cu zgomot pe podele odat cu oasele sfrmate i transformate n pulbere de clciele soldailor. Un arhidiacon care se ascundea n catacombe fu intuit de podea n vreme ce mamelucii l zdrobir ca s ajung la un alt mormnt. Omul se atrn de piciorul unui rzboinic, implorndu-l ca rmiele tatlui su s nu fie profanate. Soldaii rser, scoaser osemintele din mormnt i le mprtiar prin ncpere. Apoi un mameluc l btu pe arhidiacon cu craniul putrezit al tatlui acestuia pn ce bietul om i ddu duhul. n centrul cetii lovite de moarte, Baybars i instalase cartierul general ntr-o vil roman. n vreme ce se apleca deasupra unei fntni din curtea plin cu cadavre pe care oamenii lui le strngeau n grmezi, unul dintre guvernatori veni la el. Pe Baybars l durea braul cu care mnuia sabia, iar coapsa l ardea n locul unde sabia unui templier l mpunsese. Aerul era plin de fum, iar gtul l ustura. Guvernatorul atept ca sultanul s termine s se spele nainte de a vorbi. Cretinii din citadel s-au predat, stpne. Spune-le c acceptm. Trebuie s depun armele i s ne lase s intrm. Guvernatorul se nclin. i lsm s plece liberi, stpne?

Nu, rspunse Baybars, fcndu-i palmele cu n apa fntnii i bnd din ele. Toi cei rmai n via vor deveni sclavi. Mine oamenii pot alege dintre ei pe care i vor. Pe restul i vindem. Privi n jos cnd piciorul lui clc pe ceva moale. Era o ppu de crpe. Baybars se aplec s o ia, ntrebndu-se dac i-ar fi plcut lui Baraka. i comorile? l ntreb el pe guvernator. Am luat att de multe, nct cred c o s avem nevoie de mai multe crue, rspunse guvernatorul. Baybars rsuci ppua n mna lui mare. Prea mai degrab o jucrie de feti. n vreme ce se gndea la asta, zri trupul unei fetie n mormanul de cadavre. Prul negru al copilei era plin de snge. Prea ceva mai mic dect fiul lui. Baybars i ddu seama c guvernatorul se uita fix la el. Ce e? Tocmai spuneam, stpne, rosti acesta, cu pruden, c sunt prea multe bogii pentru a fi crate, dar ne descurcm noi cumva. Bine. Baybars pru s se scuture ca dintr-un vis. Mine o s mprim comorile i sclavii oamenilor notri. Imediat ce guvernatorul se nclin i plec, apru Khadir. Ghicitorul avea roba cenuie ptat de snge. Stpne, rosti el, aplecndu-se i atingnd genunchiul lui Baybars. Vreau un sclav. Sultanul l prinse pe ghicitor de brbie i i-o ridic. Unde este ameninarea despre care mi-ai vorbit? Art nspre oraul care ardea. Se pare c te-ai nelat. Ochii lptoi ai lui Khadir lucir n lumina soarelui care apru printre palele de fum. Viitorul se dezvluie cum vrea el, stpne, rosti el mbufnat. Baybars se opri, apoi i arunc ppua. Atunci ine. Distreaz-te cu un sclav. Khadir lovi ppua aa cum pisica face cu un oarece. Se ls pe spate, strngnd jucria n brae i scoase nite gngureli n vreme ce o ducea la nas ca s-o adulmece. Baybars fcu semn unui rzboinic Bahri care sttea de paz n faa intrrii principale n vil. Adu-mi un scrib i pe Mansel. Conetabilul poate trimite un mesaj pentru noi. Cred c prinul Bohemond va dori s afle soarta oraului su. Rzboinicul dispru n vil, iar Baybars le fcu semn oamenilor care

ateptau lng grmada de cadavre. Ardei leurile alea, le ordon el, nainte s apar mutele!

40
Templul din Acra
15 iunie 1268 Cnd l zri pe Will, Simon se afla n curtea grajdului i umplea adptorile cailor cu ap proaspt. Grjdarul i ls jos gleata i i terse minile de tunic. Inima i btea cu putere i tot ce-i mai putea dori era s se furieze n interiorul grajdului pn cnd Will avea s plece. ns astzi nu putea face aa ceva. Will ntoarse privirea cnd se auzi strigat de Simon. Zmbi i i ridic pe jumtate mna n chip de salut, dar nu nainte ca sergentul s-i vad uoara urm de iritare. Simon simi un junghi n stomac. Cunotea senzaia; o avea de fiecare dat cnd l vedea pe Will, nc din vremurile cnd erau doi biei n Templul Nou, doar c acum, amestecat cu fric, nu mai era att de plcut. Ce e? ntreb Will, n vreme ce Simon traversa curtea spre el. Cum te mai simi? Sergentul continu s zmbeasc. Nu te-am vzut de cteva zile. De cnd ne-am ntors. Sunt bine. Will arunc o privire soarelui, aflat jos, spre linia orizontului. Fusese nc o zi fierbinte, iar aerul era sttut. Mirosea puternic a fn i dejecii de animale dinspre grajd. Voiai ceva? Will nu avea un ton neprietenos, dar cuvintele lui att de formale l nfiorar pe Simon. Everard a trecut pe aici mai devreme. Te cuta. Mi-a cerut s-i spun s te duci la el. O voi face. Will se ntoarse ca s-i continue drumul. Spunea c e important, rosti cu disperare Simon n direcia spatelui lui Will. Sunt sigur c poate atepta cteva ore. Sergentul i muc buza. De ce? Unde te duci? E aproape ora vecerniei. Am ceva de fcut. Te pot ajuta cu ceva? Nu. Simon urmri cum Will i continu drumul.

Lucrurile nu mergeau bine ntre ei de ceva vreme, dar de la ntoarcerea din Antiohia situaia se agravase. Simon se temea de motivul care generase asta, dar Robert l asigurase c era vorba de cu totul altceva. Fuseser cu toii afectai de btlie i de cltoria care urmase, dar n vreme ce majoritatea celor care fugiser din Antiohia se nveseleau pe msur ce se apropiau de Acra, Will devenise tot mai tcut i mai retras n sine. Grupul lor pestri mersese spre sud traversnd cmpii stncoase, n vreme ce n spatele lor ziua era ntunecat de vltucii de fum. Dup apusul soarelui, ntunericul i nvluia ca un giulgiu gros. n unele nopi, printre ipetele rniilor i murmurele oamenilor care ncercau s-i liniteasc tovarii, Simon l auzise pe Will vorbind n somn. Putea jura c l auzise rostind Elwen, ncet ca un suspin. Elwen. Acel nume era ca o piatr de moar n jurul gtului lui Simon, ngreunat de sentimentul de vinovie, de team i de invidie. Acum sergentul se duse napoi la gleat, dar se ndrept imediat de spate. tii ce ai de fcut, rosti el pentru sine. F-o i gata! l rug pe un alt sergent s termine treburile n locul lui i se duse s -l vad pe Robert, dup ce se opri pe la cldirea oficialitilor. Robert era n dormitorul lui i se spla pe mini pentru slujb. Se ncrunt cnd deschise ua i l vzu pe Simon cu un pergament i o pan de scris. Ce e? ntreb el, n vreme ce grjdarul intr fr s mai atepte s fie invitat. Ai vorbit cu Will? ntreb Simon, privind n jur ca s vad dac ncperea era pustie. L-am vzut mai devreme, rspunse Robert, nchiznd ua. Nu, ripost Simon, ntorcndu-se cu faa spre el. M refer la i ls capul n jos, apoi se for s-l ridice din nou. N-avea sens s se mai prefac acum; lucrul pe care l inuse ascuns atia ani scpase deja din cuc. Nu putea dect s spere c mrturisirea pe care i-o fcuse lui Robert nu avea s se ntoarc mpotriva lui ce am spus n Antiohia. A! fcu Robert, prnd stnjenit. i-am dat cuvntul c nu o voi face. M expediaz mereu aa de repede E de ateptat. Will a pierdut enorm de multe n ultimii ani. Tatl lui, Elwen, apoi trdarea lui Garin. Are nevoie de timp ca s se mpace cu situaia.

mi dau seama c are nevoie de mai mult dect att. Simon ezit, apoi ntinse pergamentul i pana de scris nspre Robert. De aceea am nevoie s faci ceva pentru mine. ***

Biserica Sfnta Maria, Acra


15 iunie 1268

Will travers cartierul pisanilor, de-a lungul strzii Celor Trei Magi. Psrile se avntau pe cerul roz-trandafiriu, zburnd de pe turla bisericii Sfntul Andrei, ale crei clopote bteau chemarea la vecernie. Alte biserici preluar imediat apelul i n curnd ntregul ora rsuna de dangtul clopotelor care, aa cum aflase Will, puteau fi auzite de la un kilometru i jumtate deprtare n largul mrii. Cldirile aliniate de-a lungul strzilor nguste sclipeau n lumina serii i orice bucat de geam reflecta razele aurii ale soarelui cu prea mult putere ca s fie privite. Will continu s mearg n vreme ce btile clopotelor deveneau tot mai rare. Piaa era pustie la acea or, dar pe jos rmseser excremente de animale, coji de fructe i chiar un al de mtase pierdut de cineva, care flutura uor n btaia brizei fierbini i srate dinspre port. Era aproape miezul verii. n Paris avea s nceap n curnd festivalul. Probabil c acum se ntocmeau deja listele pentru turniruri. Fetele aveau s poarte panglici n pr. Will travers o pia deschis, umbrit de un baldachin din material textil verde i albastru, i intr n cartierul veneienilor. Ca templier, nu ntmpina nicio problem s treac prin porile care separau suburbiile mrginite de ziduri. Cnd grzile i fcur, indiferente, semn s mearg mai departe, Will se ndrept repede spre biserica Sfnta Maria. Cnd ajunse, slujba aproape se terminase i preoii mprteau. Se furi n interior, spuse Tatl Nostru alturi de ceilali oameni, apoi atept ca mulimea s ias. Civa credincioi rmaser ngenuncheai ca s se roage, n vreme ce preotul ncepu s curee tabernaculul potirului de comuniune i vasul n care se aflaser ostiile. Privirea lui Will se opri asupra unui cap plecat din primele rnduri. Porni de-a lungul coridorului lateral, trecnd de un altar dedicat Fecioarei i nconjurat de zeci de lumnri aprinse. Aceste ofrande votive luminau oraul de cnd prinul Bohemond anunase cderea Antiohiei. Vestea ajunsese n Acra chiar nainte de sosirea lui Will i a celorlali cavaleri, astfel c intraser ntr-un ora aflat n doliu. Will lu o lumnare din grmada de pe podea i o aprinse de la flacra alteia. Dup ce o puse n

faa statuii din marmur a Fecioarei, care privea cu blndee n jos spre muritori, se duse n primul rnd de bnci i se aez alturi de silueta plecat. Pentru cine te-ai rugat? ntreb Garin, ridicndu-i capul. Will ignor ntrebarea. E totul pregtit? Garin ezit, apoi ddu din cap. E n vestibul. Preotul ne va lsa s trecem. Putem avea ncredere n el? L-am ntlnit pentru prima dat n seara asta. Informatorul meu a vrut s-l folosim. Garin i cobor vocea i se uit cum preotul se ndreapt spre o u de pe coridorul corului. Dar omul pare destul de dornic s ajute. Templul i-a sprijinit pe veneieni n cursul rzb oiului civil cu genovezii, care au fost ajutai de ospitalieri. Se pare c am salvat viaa unui frate al lui n cursul unei lupte de strad. Chiar crezi c povestea asta o s mearg? Garin se ncrunt. Doar nu vrei s dai napoi? Nu, am pierdut prea multe de dragul acestei cri blestemate. Vreau s se termine odat. Vreau doar s m asigur c tii ce faci. Ce e cu servitorul sta? De unde tii c nu ne va conduce direct ntr-o capcan? i-a oferit de bunvoie sprijinul. Mi-a povestit cum a cerut s devin sergent la ospitalieri, dar a fost refuzat i ct de suprat a fost din aceast pricin, pentru c lucrase pentru Marele Maestru timp de douzeci de ani. E btrn, amrt i srac. Pur i simplu i-am oferit o cale de a-i manifesta frustrrile. Garin ridic din umeri. Asta i ceva aur. Toat lumea are dorine, Will. Trebuie doar s tii ce sfori s tragi ca s-i faci pe oameni s acioneze. Asta e vreun truc pe care l-ai nvat ct ai lucrat cu Rook? Garin oft din rrunchi. Tu de fapt te ntrebi dac poi s ai ncredere n mine, nu-i aa? Nu, Garin, rspunse Will, uitndu-se n ochii celuilalt. N-o s am niciodat ncredere n tine. Dar vreau s m asigur c povestea asta va decurge fr probleme. Dac servitorul are dreptate i cartea va fi n curnd mutat ntr-o locaie mai sigur, atunci asta este singura noastr ans ca s-o lum. Garin i privi minile. Nu crezi c m-am schimbat? Will se ls pe spate cu un oftat de nerbdare.

Garin se apropie de el. Amintete-i c eu sunt cel care a venit acum la tine. Everard avea propriul plan de a pune mna pe carte. Pi, din ce ai spus, primul lui plan n-a mers deloc bine. Will nu rspunse. Se ntorsese din Antiohia ca s descopere c n absena lui Anima Templi trimisese doi mercenari n preceptoriul ospitalier ca s ia cartea. Brbaii nu se ntorseser i, dup o sptmn, n cursul unei ntruniri a conductorilor oraului, Hugues de Revel i avertizase pe ceilali c nite hoi ncercaser s-i sparg seiful. Le mai spusese c hoii fuseser prini i urmau s fie interogai, dar ncercaser s evadeze i atunci fuseser ucii. Dorind cu disperare s recupereze cartea, dar tiind c nu mai putea trimite ali oameni n reedina ospitalierilor att de repede dup tentativa euat, Everard se vzuse nevoit s atepte. Mcar planul meu are o ans de a funciona, adug Garin. i arunc o privire lui Will. i, oricum, dac a fi ncercat s iau cartea pentru mine, crezi c i-a fi spus ceva? A fi fcut totul singur, nu crezi? Cum rmne cu Rook? N-o s turbeze cnd o s afle c m-ai ajutat pe mine s iau cartea pentru Everard n loc s-l ajui pe el? Garin evit privirea acuzatoare a lui Will. i-am spus c am fost obligat s lucrez pentru el. Dac te amenina, puteai vorbi cu cineva din ordin. Ei ar fi pus capt povetii. Nu nainte ca el s o omoare pe maic-mea! Garin i cobor vocea. Ascult, Will, i-am spus c am terminat cu el. Nu tiu ce altceva a mai putea aduga. Ai putea ncepe prin a-mi spune adevrul. Nu cred c nu tii nimic despre el. n primul rnd cum a aflat de carte? Nu tiu! insist Garin. i bg mna n punga care i atrna de centur. Uite, zise el, scond un disc mic. i aminteti de asta? Will lu obiectul ntins de Garin. Se uit la el oarecum surprins. Era sigiliul ordinului; o insign care nfia doi cavaleri pe un singur cal. Mi-ai dat-o dup turnir. Tu ai ctigat i eu am pierdut, dar tu mi-ai dat premiul tu mie. Garin se uit nervos la Will, spernd c acesta nu va observa c nu era aceeai insign. Pe cea pe care i-o dduse Will o aruncase n apele Tamisei cu ani de zile n urm. Am vrut s i -o dau napoi. Ca s-i dovedesc c m-am schimbat.

Will ezit cteva clipe, apoi i ddu insigna napoi lui Garin. Mi-ai salvat viaa n Antiohia i i sunt recunosctor pentru asta, dar noi nu vom fi niciodat prieteni, Garin, i nu te pot ierta pentru Maxilarele i se ncletar i privirea i alunec n alt parte. Pentru ce s -a ntmplat n Paris. Garin strnse buzele, apoi bg insigna napoi n pung. neleg, rosti el ncetior, n clipa n care se deschise ua vestibulului i preotul le fcu semn s vin. nuntrul camerei, plin de fum de tmie, clericul i duse spre un cufr mare. Aici, rosti el, fcndu-le semn s se apropie. Avea un accent puternic. Omul a venit de diminea i mi-a lsat asta. A spus c tot ce avei nevoie este aici. Mulumesc, rosti Garin. Preotul ddu din cap. V las s v schimbai. V putei ine hainele aici. Voi lsa aia deschis n noaptea asta. Art spre o u mic. Putei iei i pe aici. Mergei pe strad pn la zid. Acolo vei intra n cartierul evreiesc i de acolo vei trece pe lng bile publice. Vei vedea zidurile ospitalierilor. Preotul prsi ncperea i Garin deschise cufrul. Scoase de acolo dou tunici negre frumos mpturite, cu cruci albe pe piept i pe spate. i ddu una lui Will, iar pe a doua o opri pentru sine. Will i ddu jos mantia alb, iar Garin mai scoase un pergament rulat de la fundul cufrului. Cnd desfcu nvelitoarea, un obiect mic alunec i czu cu zgomot pe podea. Garin se aplec s-l ridice. Era o cheie. O bg n pung, apoi ncepu s studieze schia prost desenat, dar suficient de clar a aezmntului ospitalierilor, pe care erau marcate clar camera Marelui Maestru de Revel i seiful din oel. Lsndu-i mantiile albe n cufr, Will i Garin pornir la drum pe strzile ntunecate. ndrumrile preotului erau simplu de urmat, astfel c nu avur nevoie de prea mult timp ca s ajung la int. Will i inu rsuf larea cnd fuser oprii la poart, dar grzile i lsar s treac fr probleme dup ce i ridicar fcliile i vzur cu ce haine erau mbrcai. Cina tocmai se ncheiase, aa c locul era aglomerat. Will i Garin i croir intenionat drum prin mulimea de servitori, curieri i sergeni. Ddur politicos din cap n direcia oricrui cavaler pe lng care treceau i care i saluta ca rspuns. La fel ca i preceptoriul Templului, aezmntul ospitalierilor era o baz major i, cu atta lume intrnd i ieind permanent de acolo, oamenii nu prea se cunoteau ntre ei.

Dup ce intrar n cldirile principale, fuser obligai s se opreasc pe un coridor luminat ca s verifice pergamentul, dar nu le fu prea greu s descopere care scri duceau n spre turnul cel mai nalt, n vrful cruia se gsea camera Marelui Maestru. Pe drum, Will i Garin czuser de acord ca, dac gseau pe cineva n camera vizat, s spun c veniser ca s -i solicite Marelui Maestru o ntrevedere pe chestiuni personale. Urcar scrile fr s ezite, ca s nu trezeasc suspiciunea nimnui cu care s-ar fi putut ntlni pe drum. Pn n acel moment, planul lor prea s mearg ceas. Singurul lucru care l nelinitea pe Will era ce anume aveau s fac dac se ntlneau cu Nicolas de Navarra. n captul scrilor, ddur ntr-un coridor arcuit care ducea n stnga i n dreapta spre cte un ir de ui duble. Dup ce consultar nc o dat schia, o luar n dreapta. Zidul avea n el ferestre arcuite care ofereau o privelite uluitoare asupra oraului luminat de focurile torelor i de o semilun palid. Pe sub uile nchise se vedea o dr slab de lumin de la lumnrile dinuntru. Garin i fcu semn lui Will, care btu cu ncheietura minii n lemn. Ateptar. Dup cteva secunde, Will btu din nou. Iari niciun rspuns. mpinse cu grij una din ui, care se ntredeschise. ncperea era luminat de cele dou lumnri aezate pe masa mare din centru. Will zri imediat seiful ncastrat n zidul din spatele mesei. Tavanul camerei era susinut de stlpi de marmur aezai n coluri, iar dincolo de acetia se vedeau ferestre arcuite, precum cele de pe coridor. Zona de dincolo de lumnri era cufundat n penumbr. Will intr i Garin l urm, dar se opri imediat ce primul ncremeni locului. Ce e? Will art spre birou. Documentele i penele de scris de pe el erau rvite, iar unele czuser pe podea. Poate c aa e mereu, opti Garin peste umr. Sunt ospitalieri. Haide. Trecnd de Will, se duse repede la seif i scoase cheia din pung. Will se ncrunt pe msur ce ochii i se obinuiau cu semintunericul din ncpere. Erau acolo mai multe scrinuri i un dulap. Toate acestea fuseser deschise i coninutul lor rscolit. n camer se simea un iz de umezeal i de sudoare acr. Garin! l avertiz Will. Garin ntinse mna spre seif, cu cheia n palm, apoi se opri, fr s ating obiectul.

E deschis, rosti el, ncruntndu-se. Bg cheia n punga de la centur i trase de ua seifului, care scoase un scrit din pricina balamalelor ruginite. La naiba! Se uit la Will. Nu e aici. n dreapta lui, o umbr se desprinse din spatele unui stlp. Garin ip de groaz cnd o siluet ncovoiat se repezi la el, cu haina ponosit fluturnd, cu dinii stricai dezvelii ntr-un rnjet sinistru i cu pumnalul scos. nainte ca Garin s poat face vreo micare, Rook l prinse, l rsuci pe clcie i i lipi lama pumnalului de gt. Nu e, pentru c e la mine, rahat mic i idiot ce eti! Will zri o carte legat n piele, cu titlul scris cu litere aurii n relief, nghesuit la centura omului care l torturase n bordel. tia c e Rook dup ochi i dup voce. Vru s-i scoat sabia de la centur. Las aia jos, zise Rook, uitndu-se la Will, dac nu vrei s-i tai gtul! Will ezit i Garin ip cnd Rook i zgrie pielea, fcnd sngele s curg. tii c o s-o fac! Bine, rosti Will. Puse sabia pe podea. Nu acolo, mri Rook. mpinge-o lng cuferele alea. Nu am chef s ajungi uor la ea. Will se conform. A ntoarce-te unde erai! Will se ntoarse, coninnd s se uite la Rook. l urmri cum scoate sabia lui Garin i o arunc pe covorul din spatele lui. Mi s fie, ce tablou drgu, i zise Rook lui Garin. tiam eu c o s m trdezi. Nu te-am trdat! Gfind de team, Garin se uit la Will. L-am folosit pe Campbell ca s ajung la carte, dup care voiam s-o duc napoi la Londra, aa cum am stabilit. Will i miji ochii. Fcu un pas nainte. Stai pe loc! exclam Rook, trgndu-l pe Garin napoi. Oricum e un mincinos. Nu te-ai priceput niciodat la asta, nu-i aa, de Lyon? N-ai suficient curaj. Will rmase nemicat, dar observ mna lui Garin deplasndu-se aproape insesizabil spre punga de la centur. Pe de alt parte, eu, continu Rook, fr s remarce ce fcea Garin, m pricep foarte bine la asta. S-ar putea spune c e unul din talentele mele. Chicoti. Ca i spargerea ncuietorilor.

Ce vrei s spui? ntreb Garin pe un ton cobort. Oh, o s-mi plac foarte mult chestia asta! Poi s-i spui plat pentru c am fost nevoit s strbat atta drum ca s pun n ordine ce ai stricat tu. Iar dup ce i-am zis toate astea, tu i prietenul tu o s intrai frumuel n seiful la, iar eu o s-mi vd de drum. Rse ceva mai tare. Mi-a dori s vd mutra Marelui Maestru cnd v va gsi cuibrii mpreun n seiful lui! Cred c vei sta ntr-una din celulele lor mult vreme de acum nainte. Tonul i deveni mai dur. Mulumete-te c te las s trieti. Cel puin deocamdat, opti el la urechea lui Garin. Ce spuneam? A, da. i aminteti noaptea cnd am ple cat din Paris? Aveam snge pe mine i cnd m-ai ntrebat de unde e, i-am zis c m-am tiat. Cu coada ochiului, Will l vzu pe Garin strecurndu-i mna n pung. Rook i lipi obrazul neras de cel al lui Garin. Am minit. Nu era sngele meu. Era al trfei leia, Adela. Cum? fcu Garin, ncremenind. Am njunghiat-o ca pe o scroaf. Rook rnji. Doar c de data aia cu propriul meu pumnal. Nu te cred, opti Garin, dei expresia de pe chipul lui spunea altceva. Rook i lipi gura de urechea cavalerului. Iar n vreme ce tu te gndeti la chestia asta, imagineaz-i ce o s-i fac maic-ti cnd m ntorc n Anglia. Respiraia lui fierbinte umezi obrazul lui Garin. Cred c o s m distrez de minune cu ea. Garin scoase cu putere mna din pung. Will zri o sclipire metalic n vreme ce mna lui Garin se ridica. i ddu seama c era insigna de turnir cnd templierul o nfipse drept n ochiul lui Rook. Sngele ni cu violen. Rook ncepu s urle. Scpnd pumnalul din mn, se mpletici n spate, inndu-se de fa. Garin ls insigna s cad pe covor, apoi nfc pumnalul curbat. Se arunc asupra lui Rook ca un nebun, njunghiindu-l pe oriunde zrea o bucat de piele descoperit. Rook se prbui urlnd amarnic i ncepu s se zvrcoleasc pe podea, cu o mn dus la ochi i cu cealalt ncercnd s se apere de loviturile care l ardeau. Sngele ncepu s se scurg pe covorul de mtase n dre prelungi ctre zid, n vreme ce Garin se urc pe Rook, nfignd i scond pumnalul la nesfrit. Nemernicule! strig el. Nemernic nenorocit! Urletele lor combinate strneau ecouri n ncpere. Garin! ip Will, pornind n fug spre el.

Cavalerul tresri, ridicnd pumnalul n aer spre Will. Privirea i se limpezi i umerii i czur. Trebuie s termin treaba. Will ezit, apoi ncuviin. Garin ridic pumnalul i l mai nfipse o singur dat. Aproape incontient, Rook nu mai simi lama ptrunzndu-i n inim. Will trase cartea ptat de snge de la centura lui Rook, apoi l ridic pe Garin n picioare. Ia-i sabia. Will i lu sabia lui scurt i alerg spre u, dar se opri vznd c Garin nu-l urmeaz. Cavalerul se holba la cadavrul lui Rook. Will se repezi napoi spre el, l prinse de bra i l trase de acolo, pe u, de -a lungul coridorului i apoi pe scri. Cnd ajunser jos, auzir pai apropiindu-se n fug de ei. Will deschise repede o u ctre o ncpere pustie, n care intrar amndoi, apoi o nchise. O ntredeschise din nou cnd sunetul de pai se estomp i zri spatele unui cavaler disprnd n sus pe trepte. Haide! l ndemn el pe Garin, care l urm, complet amorit, afar n noaptea cald. Nicolas de Acra se gsea n cldirea principal cnd auzi nite ipete ndeprtate venind dinspre turn. Chem n ajutor doi cavaleri i porni n fug pe scri ctre ncperile Marelui Maestru. La intrarea n camer, unul din cavaleri strig cnd zri cadavrul cu pumnalul ieind din piept. Omul se gndi imediat c victima era Marele Maestru. Cu sabia scoas, Nicolas inspect ncperea, n vreme ce ceilali doi studiar leul. Cine e? ntreb Nicolas, punndu-i sabia la loc n teac i ducndu-se la ceilali doi cnd nu gsi pe nimeni n ncpere. Nu-i dintre ai notri, rspunse unul din cavaleri. Nicolas se ncrunt i se aplec asupra cadavrului. Faa i p artea de sus a trupului erau pline de snge i mutilate oribil. Dai alarma, i ceru Nicolas unuia din camarazi, n vreme ce se ducea la seif. Oricine l-ar fi ucis ar putea s mai fie nc aici. Deschise seiful i njur cnd vzu c era gol. Cnd sosi M arele Maestru, Nicolas continua s caute cartea. Ce s-a ntmplat? ceru de Revel s afle, intrnd n ncpere i oprindu-se imediat la vederea leului nsngerat. Nicolas se ndrept de spate. Domnule, a fost furat Cartea Graalului.

Las-ne singuri, ordon Marele Maestru cavalerului rmas n camer. Cine a luat-o? l ntreb el pe Nicolas dup ce omul dispru. i cine mai e i la? Art el nspre cadavru. Nicolas se ntoarse spre Marele Maestru. S-ar putea s fie un alt mercenar trimis de Templu. Nu tim sigur c Templul a trimis pe cineva, frate. i atunci cine s fie, domnule? insist Nicolas. Everard e n ora. L-am vzut. tie c avem cartea lui. E logic s ncerce s o recupereze. Nicolas se duse spre u. Unde pleci? Dac plec acum, poate l prind pe cel care a fost mpreun cu omul sta. E imposibil s fi ajuns departe. Nu. Domnule? Nu-i pot permite s mergi mai departe cu aceast chestiune. Dac indivizii erau templieri sau lucrau pentru Templu, atunci au venit ca s -i recapete ceva ce e de drept n proprietatea ordinului lor; un bun pe care noi l-am furat. De Revel se duse la biroul lui i se aplec pentru a lua de pe jos cteva documente. Nu putem risca o ncordare a relaiilor cu Templul. Nu cnd situaia noastr este att de precar i nu dup ceea ce s-a petrecut n Antiohia. Baybars nu se va opri pn ce fie moare el, fie disprem noi. Se ndrept de spate i puse documentele pe mas. Eu mi-am inut promisiunea fa de Chteauneuf. Am dat gre. Singurul lucru care ne rmne acum este s ne concentrm pe ceea ce trebuie fcut. De Revel se ntoarse spre Nicolas, care l urmrea n tcere. Dumnia dintre ordinele noastre trebuie s nceteze. Trebuie s ncercm s lsm trecutul n urma noastr, de dragul viitorului.

41
Templul din Acra
15 iunie 1268 Trebuie s ne continum drumul, insist Will, alergnd napoi la Garin, care mergea mpiedicat n urma lui. Stai! l implor Garin, aplecndu-se, cu minile pe coapse. O s mi se fac ru. ncerc s vomite, dar nu iei nimic. Dup o clip, se ndrept de spate, cu ochii i nasul curgnd. Arta cu adevrat jalnic. Probabil c au dat deja alarma. Trebuie s ajungem la biseric i s ne schimbm hainele. Ieim prea mult n eviden n astea. Will art nspre hainele lor furate. Tunica lui Garin era plin de snge i licrea umed n lumina lunii. Garin se aplec nainte. ncerc din nou s vomite, apoi ncepu s suspine adnc, suspine care i zguduiau trupul. Will privi n jur cnd doi brbai ieir din cldirea nvecinat. Reveni la Garin, n vreme ce oamenii se uitar curioi la ei. Haide! uier el, prinzndu-l pe cavaler de umeri. Garin i nl capul. Pe chipul lui mnjit de snge se citea furia. Din vina mea a murit Adela! Din vina mea! N-avem timp pentru aa ceva. Timp? Ce nseamn asta? Nimic, Will, asta nseamn timpul! E doar o niruire de momente goale dac nu-l umpli cu lucruri care s nsemne ceva. Mama mea, unchiul meu, toat lumea din Templu, cu toii ai vrut s fiu ceva ce nu sunt. Adela era singura care voia s fiu eu! i o s-o plngi i o s treac, rosti Will cu asprime, tergnd o pat de snge de pe obrazul lui Garin. Aa cum a trecut pentru tine? ripost Garin. Sprncenele i se ridicar imediat. N-am vrut s spun asta. mi pare ru. Doamne, ct de ru mi pare. S nu-i par ru. Mic-te mai repede. Garin rspunse n sfrit la ndemn i cei doi pornir n grab prin noapte din cartier n cartier, mergnd printre case, prvlii, biserici i moschei. Dup ce-i dezbrcar tunicile mnjite de snge i i luar mantiile din biserica veneian, i croir drum napoi spre Templu, alergnd s intre n

complexul de cldiri prin tunelul subteran care fcea legtura cu portul, i nu pe porile principale. Ar trebui s te speli nainte s te vad cineva, i spuse Will lui Garin. Garin ddu mecanic din cap, apoi se ntoarse i porni s strbat curtea. Will l urmri cum se ndeprteaz cuprins de emoii nedesluite, apoi o lu i el spre camera lui Everard. Ca i la Paris, preotul dispunea de propria ncpere n cadrul preceptoriului, oferit de Seneal, unul dintre cei trei membri Anima Templi rmai n via. Pe sub u se vedea lumin. Will se uit la cartea din minile lui. Cuvintele aurii de pe copert licreau sub degetele lui. Din cine tie ce motiv i venea s plng. Btu n u, atept s aud vocea rguit a lui Everard, apoi intr. Preotul edea la mas i inea o pan de scris deasupra unui pergament. Avea o ptur n jurul umerilor n ciuda nopii calde , iar ntr-un col fumega o sob de fier plin cu crbuni aprini. Obrajii i se scoflciser din pricina vrstei, iar cele cteva fire de pr rmase se rzleeau pe obraji. n cteva luni, prea s fi mbtrnit cu zece ani. William, cri Everard cu arag. n sfrit catadicseti s m onorezi cu prezena ta. i ndrept atenia spre pergamentul pe care l scria. Am vorbit cu Simon acum cteva ore. S neleg c i-a transmis mesajul meu? Da, mi-a spus c vrei s m vezi. Everard se ncrunt. i atunci de ce i-a luat att timp ca s? Se opri cnd privirea i czu pe cartea din minile lui Will. Ce e aia? Will se apropie i puse Cartea Graalului peste pergament. Everard se holb la ea. Minile ncepur s-i tremure, fcndu-l s scape pana de scris, care se lovi de colul mesei i czu pe podeaua de piatr. i puse minile, cu palmele n jos, de o parte i de alta a crii. Minile continuau s-i tremure ca dou frunze n btaia vntului. Ridic privirea spre Will i rosti un singur cuvnt, cu voce spart. Cum? Will se aez i i povesti preotului cele petrecute. Te-a ajutat de Lyon? rosti Everard dup ce Will i ncheie relatarea. Da, a vrut s-i spele o parte din pcate. Are multe de splat, ripost Everard cu asprime. Spui c omul care voia cartea Rook e mort? Will ddu din cap. Crezi c era singur?

Garin spune c da, dar nu putem fi siguri de asta i, chiar dac lucra cu altcineva, poate c Garin nu avea A habar de asta. ns tot Garin mi-a zis c Rook a ameninat c-i va face ru maic-si dac nu se supune i, din ce am vzut n seara asta, nu cred c m-a minit. Preotul oft, apoi se ridic ncet, cu cartea n mn. Poate c totul a fcut parte din planul grandios i indescifrabil al Domnului, rosti el, ducndu-se la sob. Cel puin sunt acum aici, unde e cea mai mare nevoie de mine. Ce faci? ip Will, srind imediat ce l vzu pe Everard innd cartea deasupra crbunilor ncini. Preotul nici nu se uit la el. n primul rnd, n-ar fi trebuit s fie niciodat scris. i-am mai spus asta. Atunci totul a fost n zadar? zise Will, urmrind cum flcrile ncepeau s se preling pe paginile groase, nnegrind pielea i tergnd scrisul auriu. n zadar? Everard ls cartea s cad n soba de metal. Focul se ntei i preotul se ddu napoi vznd cum pergamentele uscate se aprind ca o iasc. Am protejat Sufletul Templului de cei care voiau s-l distrug. Eu n-a spune c asta a fost n zadar. i ntinse minile nspre flcri. Cartea Graalului a fost obsesia lui Armand. elurile noastre continu s triasc i fr ea. Will se aez la loc pe scaun n vreme ce Everard se apropie chioptnd de el. Aadar s-a terminat? Preotul chicoti. Din contr, William, abia a nceput. Se aez i el i se aplec n fa, punndu-i minile deformate pe mas. Prea brusc extrem de animat, treaz i nerbdtor, ca un om care abia a aflat c a primit un diagnostic greit dup ce i se spusese c mai are doar cteva zile de trit. Acum m pot concentra asupra renvierii Anima Templi. Cred c n ultimele luni, n vreme ce ncercam s-l construiesc din nou, ateptam n realitate s fie drmat. Sufletul meu nu se regsea n toat povestea asta. Se ncrunt. Mi -ar fi plcut ca Hasan s fie acum aici. S scpm de Baybars trebuie s fie prioritatea noastr. Baybars? Everard cltin din cap. n niciun caz. Cineva trebuie s fac asta. Atunci trebuie s ne asigurm c nu se va ntmpla, replic Everard cu asprime n glas.

Cum adic? A scpa de Baybars, aa cum ai spus tu foarte plastic, nseamn contrariul a tot ce a ncercat s construiasc Anima Templi de la nceputuri. Everard oft zrind expresia de nedumerire a lui Will. Intenia iniial a lui Robert de Sabie a fost aceea de a proteja Templul de cei care voiau s -i foloseasc puterea n scopuri personale i de a promova pacea pentru accelerarea schimbului de mrfuri i de cunotine ntre rase. Al doilea el, elul suprem, este o extindere a celuilalt. Ce este Graalul, William? Graalul? Will ridic din umeri. Cupa n care s-a strns sngele lui Hristos de pe cruce sau poate un pocal folosit la Cina cea de Tain. Povetile difer n privina originii. O cup sau un pocal? Aa e scris. Dar ce are asta de-a face cu? n primele versiuni ale povetii, da, aa a fost, dar n lucrrile ulterioare Graalul este o sabie, o carte, o piatr i chiar un copil. n cartea mea apare n trei ipostaze diferite: o cruce aurie, un sfenic argintiu i semilun fcut din plumb. Care presupui tu c ar fi adevrata sa form? Will cltin din cap. Nu cred c Graalul exist. Cred c este un simbol, nu un obiect. Atunci, dac povestea vorbete despre cutarea Graalului de ctre Perceval, ce anume caut el, mai exact, dac nu un obiect? Will ridic din umeri. Mntuirea! Cutrile lui Perceval nseamn cutarea mntuirii. Graalul, obiectul cutrilor, nu e ceva care poate fi inut n mn. Nu poate fi cumprat i vndut i nu va fi gsit prin cutare fizic, ci doar prin deschiderea sufletului ctre esena lui. Acolo exist el. Everard i atinse pieptul. n cuibul unde se adpostete inima. Cei care vd Graalul ca pe o sabie cred c mntuirea poate fi gsit doar prin rzboi. Cei care l socotesc o carte cred c nelepciunea va fi cea care va aduce rezultate cutrilor lor. Will nu-l mai vzuse niciodat pe preot att de nflcrat. Pupilele i se dilataser i obrajii lui palizi se coloraser intens. La sfritul ritualului de iniiere, postulantul, care joac rolul lui Perceval, este ndrumat de un membru al Friei ctre un vas plin cu ulei ncins, simbolizat n poveste de un lac de foc. Acolo i se dau cele trei comori: cele trei Graaluri. I se spune c n cruce se regsete sufletul cretintii, n semilun spiritul islamului, iar n sfenic, n menora, esena credinei evreieti. Apoi i se cere s arunce cele trei comori n vas, unde se vor topi i

vor deveni una. Ca atare, pentru ca Perceval s ajung la mntuire sau, n cazul unui postulant, la iniiere, el trebuie s accepte o reconciliere ritualic a celor trei credine. n realitate, exact asta este ceea ce noi, ca ordin, trebuie s facem. Doamne! Will csc gura. Cum e posibil ca sta s fie scopul tu? Eti preot! Cum poi tu, ca preot, sau oricare alt cretin, s propovduieti aa ceva? S uitm de ereziile din unele cri. Chestia asta este un sacrilegiu! M dezamgeti, rosti Everard pe ton de repro. Credeam c tu, mai mult ca oricine altcineva, nelegi c nu suntem chiar att de diferii de evrei sau musulmani. n definitiv, ai citit destule texte de-ale lor. tiu c exist similitudini ntre rasele noastre, Everard, dar ce propui tu ncalc toate principiile pe care este construit societatea noastr! i nu doar a noastr, ci i a lor. Chiar crezi c musulmanii sau evreii ar fi interesai de reconciliere? Este mpotriva legilor credinelor noastre. Cum s funcioneze asta cnd evreii i musulmanii l vd pe Hristos doar ca pe un profet i i neag divinitatea? mi i imaginez cum ar rde Baybars dac ar ti ce propui tu. E un fanatic. Da, este, fu Everard de acord, dar la fel este i regele Ludovic. Will aproape c izbucni n rs. Ludovic? Cel mai pios rege care a trit vreodat? Everard ripost imediat: Pios pentru noi, da. Fr ndoial c pentru musulmani Baybars este la fel de pios, iar Ludovic, un fanatic slbatic. Acest cerc vicios al urii se va sparge doar atunci cnd una din pri va iei din el, va vedea imaginea n ntregul ei i o va arta restului lumii. Cele trei religii ale noastre sunt inextricabil legate prin credin, tradiii i origine. Suntem rude, fiecare cu o identitate i o personalitate proprii, dar care ne -am nscut din acelai pntece i am crescut n acelai leagn. Everard i desfcu minile larg. Suntem ca nite frai care se ceart pentru afeciunea tatlui comun. Vocea i se nmuie. Nu e o idee chiar aa de ciudat, William. Trebuie doar s te plimbi pe strzile din Acra ca s vezi c putem tri mpreun foarte bine dac ni se d ocazia. Anima Templi nu vrea s schimbe convingerile religioase ca s se potriveasc ntre ele. Propune n schimb un armistiiu reciproc prin care toi copiii Domnului s beneficieze de cunotinele i experienele celorlali. Iar acest loc, zise el, artnd spre fereastra dincolo de care oraul dormea, este locul de unde vom ncepe. Este Camelotul nostru. Habar n-aveam c eti un aa de mare idealist. Everard i miji ochii.

Tatl tu a crezut n acest el. Iar dac ne realizam visul, poate c el mai tria i acum. S ignorm soluia ideal pentru c e un el prea bun? Sau pentru c ne temem de munca pe care trebuie s o depunem ca s ajungem la ea? Tu nu vezi lumea aa cum e ea n realitate, Everard, rosti Will, impresionat de menionarea tatlui su. Stai nchis n cmrua ta i i imaginezi lucruri care n-ar putea exista niciodat. O fi Acra un ora panic, dar privete dincolo de zidurile lui i vei da doar peste moarte i ur. Dac elurile Anima Templi ar fi fost realizabile, oamenii ar fi ncetat de mult s se mai rzboiasc ntre ei. Nu poate exista mpcare ntre religiile noastre. Sunt prea diferite. n general religia n-are nimic de-a face cu rzboiul. Cnd oamenii invadeaz o alt ar pentru pmnturi mai bune, resurse mai multe sau putere mai mare, religia reprezint un pretext n spatele cruia se ascund ca s-i mascheze cauza lor jalnic. A spune c e voina Domnului confer legitimitate aciunilor lor. Am fi cu toii mai vinovai dac am spune aa vreau eu, nu? Atunci n-am mai fi vzui ca oameni raionali, ci ca nite brute dornice de navuire. Rareori oamenii pornesc la rzboi pentru c aa c red. Oameni precum Baybars i Ludovic cred. Iar asta i face periculoi. Deci eti de acord? Baybars ar trebui oprit. Omoar omul i creezi un martir. Baybars face doar ceea ce crede. i protejeaz oamenii de cei pe care i consider dumani. i are dreptate aici. Everard ridic mna cnd Will vru s riposteze. elurile noastre sunt mai presus de Baybars. M ndoiesc c vor fi atinse ct triesc eu, dar poate c se va ntmpla n timpul vieii tale. Oft. Sau poate c nu vor fi atinse niciodat. Dar trebuie s sperm, William. Trebuie s credem c putem fi cu toii mai buni dect suntem. Aadar intenionezi s reconstruieti Anima Templi i s mergi mai departe cu acest plan? Da. Plnuiam s aleg membri noi, aici i n Apus, i s numesc un Gardian. Everard i uguie buzele. De fapt, de-asta am vrut s te vd n seara asta. Am vrut s-i spun c te-am ales pentru iniiere n Anima Templi. Asta dac nu crezi c e o neghiobie. Eu? De ce nu? tiai deja de Anima Templi i cred c am nvat s lucrm mpreun destul de bine. Nu te-am mai biciuit de mult vreme. Nu tiu, rosti Will ncet. Pur i simplu nu tiu.

Ce anume nu tii? n primul rnd dac s fiu de acord cu tine. M bucur s aud asta. Dac toi cei din Anima Templi ar fi de acord unii cu alii, am adopta orice idee proast emis. Lipsa acordului nu nseamn ntotdeauna ceva ru. Hasan avea dreptate; am inut idealurile noastre prea mult ascunse. Avem nevoie de oameni tineri ca tine care s ne anime. Will tcu o vreme. n cele din urm ncuviin. Everard zmbi. Tatl tu ar fi fost mndru. Will nu rspunse. Se simea nelat. Trecuse prin attea, i pierduse tatl, o pierduse pe Elwen, doar ca Everard s distrug lucrul pe care el ncercase s-l salveze. Nu simea nici uurare i nici mndrie pentru c ajutase la salvarea Anima Templi. Se gndea c elul grupului, la mplinirea cruia ajutase timp de opt ani, din care ase fr voie, era imposibil de atins. Confruntat cu sultanul cu ochi albatri, orice reconciliere prea ridicol; mai mult, prea o greeal. Cnd se gndea la Baybars, Will nu putea vedea dect craniul putrezit al tatlui su, unul din cele peste o sut nfipte n cte o eap n jurul zidurilor Safedului. Cum se putea ncheia o pace cu aa ceva n spate? Ignornd nemulumirea lui Will, Everard se ridic n picioare. Trebuie s discut imediat cu Senealul. Trebuie s mai fac un lucru ca s nchei cu aceast chestiune. Se ndrept chioptnd spre u. Dup aia putem bea mpreun ceva. Garin sttea n picioare n faa mesei din dormitorul lui, pe care se gsea un vas cu ap. n spatele lui, cavalerii cu care mprea camera sforiau n paturile lor. Garin i trecu mna prin ap, urmrind-o la lumina lumnrii cum se tulbur i se vlurete. Micarea era lin, dar nu ajuta mai deloc la curarea sngelui. Habar n-avea ct timp trecuse de cnd intrase n camer. Poate doar cteva minute, dar Garin credea c era vorba de mai mult. i fcu palmele cu n ap i se aplec pentru a se spla pe fa. n acea clip se deschise ua. Garin se ndrept i privi ntr-acolo. Civa oameni se ntoarser pe cealalt parte n somn. n ncpere intrar trei cavaleri. Garin de Lyon? ntreb unul dintre ei. Templierul ddu din cap, simind cum i se scurge apa printre degete. Din ordinul Senealului, eti acuzat de dezertare. Cavalerii de pe paturi ncepur s se agite i s se trezeasc. Dezertare? murmur Garin.

Senealul a aflat c ai dezertat de la postul care i-a fost desemnat de preceptoriul din Paris i ai venit aici fr permisiunea Inspectorului Regatului Franei. Aceast crim se pedepsete prin nchisoare pe via. Garin vru s se apere, dar cuvintele refuzar s-i ias pe gur. N-avea nicio ndoial c i se aducea acea acuzaie din pricina rolului jucat de el n tentativa lui Rook de a fura cartea. Dar ce putea spune? Acuzaia n sine era suficient de motivat. Acum vei fi dus n celulele de sub acest preceptoriu. Nu i se va acorda ocazia de a face apel mpotriva acestei decizii nainte de a fi efectuat cel puin cinci ani de pedeaps. Cavalerul fcu un pas nainte. Garin vzu c omul avea o pereche de ctue. Ceilali doi cavaleri i scoseser sbiile i preau gata s acioneze dac Garin ar fi ncercat s se mpotriveasc. Nu aveau de ce s-i fac griji. Garin urmri n tcere cum i sunt puse ctuele de fier. Parc totul se ntmpla altcuiva. Cnd se mpiedic la ieirea din ncpere, cel care l nctuase l prinse ca s nu cad. Mulumesc, i zise Garin.

42
Cartierul pisan, Acra
4 iunie 1271 Will privi n jur cnd se deschise ua tavernei. Vzu cum intr un brbat nalt i subire, mbrcat cu haine azurii, pline de podoabe. Omul se uit scurt la Will, fr a arta c l-ar recunoate, dup care se duse la o mas unde erau adunai mai muli negustori. Trgndu-i un scaun, individul rosti ceva care i fcu pe ceilali s rd, dup care se aez i i turn vin dintr -o caraf. Will se ntoarse la butura lui. Razele soarelui ptrundeau prin sprturile din jaluzele, desennd linii albe pe masa la care edea el. Era foarte cald i Will se sturase de ateptat. n astfel de zile se simea adesea nerbdtor. Dormea prost, ba chiar mai prost de cnd vremea devenise umed, iar de curnd ncepuse s simt c nu i mai poate umple plmnii cu suficient aer, orict de puternic inspira. Ceva mai trziu ua se deschise din nou i prin ea ptrunse un brbat cu ten msliniu, ndesat, mbrcat cu pantaloni maronii i o cap esut n cas. Omul privi n jur, l vzu pe Will eznd singur la mas i se duse la el. Ce zi frumoas, rosti el, cu un accent nedefinit. Domnul milostiv ne binecuvnteaz, replic Will n arab. Aa e, fu omul de acord, chicotind. Will Campbell, da? Will ddu din cap i ntinse mna. Omul o privi, apoi pru s recunoasc gestul. Lu mna lui Will i o strnse. Avea o strngere puternic de mn. Pot s-i ofer ceva de but? ntreb Will. Ap, rosti omul, zmbind. Alung o viespe cu o micare rapid a palmei. Will fcu semn fetei care servea i care edea la una dintre mese tergndu-i faa umed cu o frunz mare i uscat. Vrem dou carafe cu ap, comand el dup ce ea veni alene la masa lor. Fata se ncrunt. Va trebui s pltii. Foarte bine. Nu putei sta aici ca s bei toat ziua gratis butura lui Adam, mormi ea. Am spus c pltesc! ripost Will cu asprime.

Nu-i nevoie s-mi vorbii aa, rspunse fata la rndul ei, ntorcndu -se pe clcie i ducndu-se spre buctrie. Brbatul cu ten msliniu se aplec peste mas. Un om nelept ar spune mereu c nu e bine s fii dur cu cineva care e pe cale s-i aduc de mncare sau de but. Se ls din nou pe spate. M voi asigura c nu iau carafa pe care i-o aduce ie. Sunt convins c o s scuipe n ea. mi asum riscurile. Ct ateptar comanda, Will l cntri pe individ din priviri. Omul nu avea nimic special. Cu trupul lui ndesat i minile mari, prea un meteugar care avea de-a face cu produse solide, grele un potcovar, un tbcar sau poate un negustor de categorie inferioar, poate de la minele de fier din Beirut. Nu arta deloc aa cum i imaginase Will. Negustorul pisan care aranjase ntlnirea nu-i spusese deloc la ce s se atepte. Fata se ntoarse cu carafele cu ap. Puse una n faa brbatului cu ten msliniu, iar pe cealalt o trnti n faa lui Will, vrsnd un pic de ap pe mas. Will i ddu, mormind, civa bnui. Se apuc s studieze apa dup plecarea ei. Cellalt chicoti. Hai s trecem la subiect, bine? rosti Will, iritat, dnd carafa deoparte. Bineneles, bineneles. Ai banii? Will i art punga care atrna de centura lui i care strngea cmaa de n pe care o purta peste izmene. Cellalt brbat se ls pe sptarul scaunului i sorbi din ap. Atunci s discutm mai exact ce poate face ordinul meu pentru tine. ***

Templul din Acra


4 iunie 1271

Dup terminarea ntrevederii, Will se ntoarse la preceptoriu. n fortrea atmosfera era sumbr, la fel ca i n restul oraului; aproape la fel de sumbr cum fusese n toamna precedent cnd primiser vestea morii regelui Ludovic. Dup ce urmase sfatul fratelui su, Carol de Anjou, regele pornise mpotriva Tunisului, dar, dup cucerirea Cartaginei, o molim i decimase armata. n cele din urm, Ludovic czuse prad febrei i astfel marea lui cruciad, cea de-a opta de cnd papa Urban al II-lea mobilizase oamenii sub semnul Crucii cu aproape dou sute de ani n urm, se sfrise nainte s nceap. Corpul regelui fusese dus napoi n Frana pentru a fi ngropat la abaia Saint-Denis.

Acum majoritatea lociitorilor oraului erau afectai de cderea Krak des Chevaliers n minile lui Baybars. Considerat cea mai nesupus fortrea din spaiul cretintii orientale, Krak fusese cea mai mare cetate a ospitalierilor. Garnizoana capitulase dup cinci sptmni de lupte intense i odat cu distrugerea ei dispruse i ultima pies de rezisten a francilor de pe teritoriul palestinian. n ultimii trei ani, Baybars i mpinsese treptat i inexorabil pe franci napoi, pn ce ajunseser s mai controleze doar cteva orae i aezri mai mici de-a lungul coastei. Trecnd prin complexul de cldiri, Will studie chipurile oamenilor. Vzu epuizare i fric. Cndva, Templul deinea aproape patruzeci de baze importante n Outremer. Cnd Baybars ajunsese la putere, numrul lor se redusese la douzeci i dou, iar acum templierii mai deineau doar zece. n ultimele sptmni, Will fusese muncit de ndoieli legate de planurile lui, dar l ajuta enorm s vad nfrngerea i resemnarea n ochii semenilor lui. Asta i spunea c ceea ce fcea el era un lucru bun. Cel mai bun. Civa cavaleri l salutar n trecere n vreme ce el se ndrepta spre turnul din colul de nord-vest, care ddea spre mare. Construit de Saladin, turnul era cea mai veche zon a preceptoriului. Pietrele nisipoase erau acum crpate i prin fisurile lor crescuser smocuri de iarb. Doi sergeni stteau de paz de o parte i de cealalt a intrrii. Amndoi aveau sbii n mini. Bun dimineaa, domnule! rosti unul, vesel, la apropierea lui Will. Nu v-am vzut de ceva vreme. Am fost ocupat, Thomas. Will se aplec pentru a trece pe sub arcada joas de la intrare. Ca s tii, l avertiz Thomas. Nu e o privelite prea plcut. Will se opri. E leonit, explic Thomas. A fcut-o sptmna trecut. Leonit? Ct e de grav? N-a putea spune. Nu arat prea bine. Will intr n turn, trecnd din cldura verii n frigul iernii. Un coridor scurt se curba nspre un ir de trepte care duceau spre nivelurile superioare, unde se afla trezoreria preceptoriului. Trei sergeni narmai pzeau scara. Will coti la dreapta nainte de a ajunge la trepte, ctre o ncpere circular i aerisit ocupat de doi cavaleri. Unul edea la o mas i studia un registru. Cellalt sttea de paz lng un grilaj n pardoseal, acoperit cu o poart de fier. Cavalerul de la mas i nl privirea la intrarea lui Will.

Frate Campbell, rosti el fr entuziasm. S neleg c ai venit s -l vezi pe prizonier? Unul din paznici mi-a spus c e bolnav. Se simte confortabil? Cavalerul ridic o sprncean. Nu este treaba noastr s-i facem pe prizonieri s se simt confortabil. Noi doar i inem aici pn la ispirea pedepsei. Dar, adug el sec, ridicndu-se, sunt convins c vizita ta i va aduce destul confort. Ddu din cap nspre tovarul lui, care trase de drugul ce inea poarta de fier nchis, apoi o ridic. Din pardoseal, scrile coborau n ntuneric. Treptele erau inegale, aa c Will se sprijini cu minile de ziduri ca s-i menin echilibrul. Un curent uor de aer care mirosea a ap de mare, mucegai i igrasie i sufla prul de pe ceaf. Pe alocuri zidurile erau moi i frmicioase ca nite biscuii mucegii. Pe msur ce Will cobora, se auzea tot mai tare un sunet ritmic care fcea pietrele s vibreze. Turnul trezoreriei se gsea att de aproape de mare, c valurile l izbeau permanent cu fora lor. Apropiindu-se de fund, Will zri lumini de tore. Dup ce trecu de ultimele trepte, ajunse ntr-un coridor ngust care fusese spat chiar n stnc. Podeaua era plin de bltoace ntunecate. Zona se afla sub nivelul mrii i zidurile atrgeau umezeala care se acumula ncet i se scurgea printr-un an tiat prin podea. Pe o latur a coridorului se gseau zece ui, fiecare dintre ele ntrit cu drugi de fier i brne de lemn. Pe cealalt latur se aflau o capr de lemn pe post de mas i o banc unde trei sergeni jucau dame. Bun dimineaa! rosti Will. Aa s fie? ntreb unul dintre paznici. Omul cltin din cap n vreme ce se ridica n picioare. Jur c timpul se mic altfel aici jos. Lsndu -i colegii s-i continue jocul, se duse la o u din captul coridorului. Acolo omul ridic brna de lemn care se sprijinea pe dou console de ambele pri ale uii. Lovi n u de dou ori, apoi o deschise. Putei lua tora aia de colo, domnule. Will lu tora din suport i intr n celul. Fu imediat izbit de un miros de putreziciune, pe care l simise i n timp ce cobora. Paznicul mpinse ua n urma lui. Se auzi un zgomot nfundat cnd brna de lemn fu fixat pe supori. Dup trei ani de cnd venea acolo, Will continua s tresar auzind acel zgomot i s se simt cuprins imediat de claustrofobie. Tora plpi uor n curentul de aer generat de nchiderea uii, apoi se liniti. Lumina aruncat de ea abia dac reuea s strpung ceva din ntunericul umed. Pe podea se vedea un vas umplut cu o bucat de carne cu aspect uleios,

deasupra creia se formase o crust zbrcit. Dincolo de vas, cu spatele la zid, cu un bra ridicat peste ochi ca s se protejeze de lumin i cu cellalt prins de ncheietur de un inel de fier ncastrat n zid, sttea Garin. La nceput, Will nu vzu nimic neobinuit la Garin. Omul arta la fel ca ntotdeauna. Prul lui, pe vremuri auriu, devenise cenuiu din pricina mizeriei i a lipsei de soare, i cdea n uvie prelungi pn la piept, ngemnndu-se cu barba la fel de lung i de murdar. Cmaa de corp i izmenele singurele piese de mbrcminte care i se ngduiser lui Garin dup ntemniare erau acum roase i putrezite din cauza umezelii. Pieptul i se scoflcise, oasele ieindu-i prin pielea palid. Unghiile de la mna liber erau roase pn n carne, dar cele de la mna prins de zid la o asemenea nlime nct Garin s se poat doar ghemui deasupra gleii pentru nevoi erau lungi ca nite gheare. Abia cnd Garin i lu mna de pe fa, clipind dureros n lumina torei, Will nelese despre ce-i vorbise paznicul. Will auzise de leonit boala de care suferise pe vremuri Richard Inim-de-Leu n campania sa militar , dar nu vzuse niciun asemenea bolnav. Pe lng slbirea pn la epuizare a suferindului, maladia vtma cumplit anumite zone ale pielii. Faa lui Garin fusese distrus. Obrajii i fruntea erau doar pete de carne acolo unde pielea crpase, se des cuamase, apoi se jupuise. Buzele erau crpate i sngernde, iar unul din ochi era nchis din pricina pleoapei care se rupsese, sngerase, apoi formase o crust imens. Se vedeau semne ale bolii i pe mini i brae. Doamne! murmur Will, fixnd tora n suportul de pe zid i lsndu-se pe vine n faa lui Garin. ncerc s ignore miasma cumplit emanat de gleata pentru nevoi. Garin se uit acuzator la Will prin ochii ntredeschii i urduroi. N-ai mai trecut de zile ntregi. Will nu-i spuse c trecuser mai bine de dou sptmni de la ultima lui vizit. A mi pare ru. Eti singurul care mi spune ce se mai ntmpl. Vocea lui Garin prea o oapt, iar gura abia dac i se mica, ns Will vedea clar ct era de agitat. Ai spus c a venit prinul Edward. Ce se petrece? Trebuie s tiu, Will. Trebuie s Scoase un ipt de frustrare cnd buza i crp din pricin c deschisese gura prea mult. Imediat ni sngele.

Acum sunt aici, rosti iute Will. i spun tot ce vrei. Lu de jos vasul cu bucata de carne. Dar mai nti trebuie s mnnci ceva. Mor, Will, zise ncet Garin. Nu dispera. Regele Richard a avut aceeai boal i nu a murit. Will se apropie de Garin i ncerc s-i pun vasul n mn. Ai nevoie doar de mncare i odihn. Garin respinse vasul. M doare prea tare. Will se uit la rnile deschise din jurul gurii lui Garin, apoi la vasul cu margini late. Se aez turcete n faa prizonierului i lu o bucat de carne unsuroas din vas. Cu grij, ca s nu ating colurile gurii, mpinse carnea printre buzele deshidratate ale lui Garin. Dup ce Garin fusese ntemniat, Will venise rareori n celula lui, i atunci doar la rugminile repetate ale lui Garin adresate paznicilor de a -l vedea. ns acea parte a lui Will care continua s-l nvinuiasc pe Garin pentru cele ntmplate n bordel se estompase treptat n faa preului imens pe care cavalerul l pltea pentru o greeal care nu-i aparinea n ntregime. Cu timpul, vizitele deveniser mai frecvente, pn ce ajunseser s fac parte dintr-o rutin sptmnal; mai mult chiar, el nsui ajunsese adesea s atepte aceste vizite. Nu reuise s discute cu Everard sau cu vreun alt membru al Friei despre sentimentele i gndurile lui i nici cu altcineva din afara acelui cerc. Garin, care tia despre existena Anima Templi, dar nu-i mprtea idealurile, devenise singurul cruia Will i putea mrturisi unele lucruri. Will ajunsese s preuiasc tot mai mult opinia lui Garin n ultimele luni. Uneori discutau despre fantome. Jacques, Owein, James, Adela, Elwen: suma pierderilor lor colective. Despre Elwen vorbeau cel mai rar. Garin i sugerase odat s o contacteze pe Elwen, dar acesta se opusese ideii cu atta vehemen, c subiectul nu mai fusese niciodat adus n discuie. Will renunase de mult timp la Elwen ca la o entitate fizic i o pstra doar ca amintire, spunndu-i c probabil ea era acum fericit i mritat cu vreun duce bogat. Numai c Elwen nsemna o ran care nu se vindecase niciodat pe deplin i continua s doar. Din cnd n cnd, Will invidia pustietatea ntunecat a existenei lui Garin, o existen n care sptmnile treceau ca nite zile. Aa, rosti Will morocnos, mpingnd o alt bucat de carne printre buzele lui Garin i tiind ct de cumplit trebuia s fie durerea. Nu tiu de ce te mai plngi.

Garin mestec ncet carnea tare, apoi nghii cu efort. Arta de aizeci de ani, nu de douzeci i nou. Vorbete-mi, opti el cu insisten. Nu sunt multe de spus. Toat lumea a fost ocat de cderea Krakului. Prinul Edward a trimis ambasadori la mongoli ca s le cear ajutorul, dar Marele Maestru Berard i majoritatea conductorilor din Acra nu se ateapt la vreun rspuns. Prinul s-a ntlnit de cteva ori cu nobilii i a ncercat s i-i fac aliai, dar pn acum a reuit doar s ncing spiritele. Cum adic? ntreb Garin, mestecnd o alt bucat dat de Will. La fel ca toat lumea care vine aici pentru prima dat, Edward nc nu nelege cum merg lucrurile, oft Will. Fcuse parte din compania care l ntmpinase pe prinul englez n vrst de treizeci i doi de ani i care venise nsoit de o mie de cavaleri. Invocnd sntatea precar, regele Henric nu ridicase Crucea. Conductorii din Acra se bucuraser de trupele suplimentare i de entuziasmul prinului. Cel puin pentru cteva zile. Credea c rzboiul este o chestiune simpl de noi mpotriva lor, continu Will. S-a nfuriat cnd a aflat c veneienii i vnd arme lui Baybars, genovezii i furnizeaz sclavi, iar nobilii din Acra sprijin toate astea, n vreme ce se ceart ntre ei n privina celui care ar trebui s obin partea leului. i mai au tupeul s se plng atunci cnd sultanul le ia pmnturile i proprietile cu ajutorul noilor lui arme i al sclavilor transformai n soldai. Will oft adnc i mai lu o bucat de carne din blid. Dar n curnd nimic din toate astea nu va mai conta. Garin i ndeprt mna. Ai mers pn la capt? Will ls vasul jos i linse grsimea de pe degete. Da, m-am ntlnit cu el astzi. Garin l privi cu atenie. Ei bine, n mod sigur i place pericolul. Credeam c eti de acord cu planul meu. tii c sunt. ntotdeauna am fost. Dar dac Marele Maestru Berard descoper ce ai fcut n numele ordinului? Garin cltin din cap. S spunem c a vrea s te mai vd. Ca s nu mai vorbim ce ar face Everard i Anima Templi dac ar afla. Am ncercat s rezolv lucrurile n felul lor, rspunse, nfierbntat, Will. Am fcut tot ce m-a rugat Everard: am ncheiat aliane cu cavaleri din alte ordine; am obinut favoruri la nalta Curte; m-am prezentat unor crturari

evrei cu influen; am luat legtura cu informatori musulmani. Sunt de acord c, aparent, Fria a nregistrat progrese importante n ultimii ani. Marele Maestru al ospitalierilor a nceput chiar s discute cu Marele Maestru Berard n timpul unor evenimente oficiale. Dar am sentimentul c nu ajung la niciun rezultat concret. Nobilii sunt prea obsedai de interesele proprii i i urmresc doar politica personal ca s mai vad ce se petrece dincolo de ograda lor. Cte fortree mai trebuie s cad n ghearele lui Baybars? Anima Templi nu-i va atinge niciodat elurile dac nu mai avem o ar Sfnt. De ce nu nelege Everard acest lucru? Ai ncercat s-l ntrebi? l ntreb mereu ce intenioneaz s fac i cum i imagineaz c vom supravieui acestui rzboi suficient de mult ca s ncheiem o pace, ns nu vrea s vorbeasc. Continu s aib secrete fa de mine. tiu c are un contact undeva sus n ierarhia mamelucilor, un contact realizat de propriul meu tat! Dar nu vrea s-mi spun despre cine e vorba. Will cltin frustrat din cap. Nu mi-a dat de ales! ncerci cumva s justifici ce mi-ai fcut mie sau ce i-ai fcut ie? murmur Garin. Will arunc o privire cavalerului. Planul pe care l concepuse cu aproape optsprezece luni n urm necesitase un timp ndelungat de punere n aplicare ct vreme Will i fcuse n secret contacte i furase treptat bani din cuferele secrete ale Anima Templi. n toat aceast perioad, purtase singur mai multe rzboaie cu propria contiin. Am luat decizia, i spuse el lui Garin ntr-un trziu. n sufletul meu, cred c este singura cale. N-am vrut s vin aici ca s m trezesc implicat n acest rzboi, dar acum sunt implicat i singurul lucru pe care l pot face este acela pe care l consider corect. Dac te ajut cu ceva, cred c faci ceea ce trebuie. Am spus ntotdeauna c elurile Anima Templi nu au niciodat o ans de reuit. Din prima zi cnd mi-ai vorbit despre ele. Sunt sigur c lucrurile se vor schimba dup ce se termin i treaba asta. Nobilii vor fi mai entuziasmai n privina luptelor, i atunci prinul Edward poate va reui s i-i fac aliai. Dup aceea, adug repede Will, poate c ne vom lua napoi pmnturile i proprietile. De luni de zile, avea un vis n care se ntlnea cu spiritul tatlui su n ncperile abandonate din Safed. Will se ducea s-l ngroape, dar trupurile decapitate erau ntr-un asemenea hal de descompunere, nct James nu mai tia care fusese al lui.

Visul l bntuia. Curnd ns comarul avea s se ncheie. Curnd el avea s-i poat ngropa tatl i poate c atunci se va ivi i o ans de pace. Trebuie s plec, zise Will, ridicndu-se. O s vin din nou mine cu o pomad pentru rnile alea. Nu te ncrede n nimeni ca s te ajute s schimbi lucrurile, Will. Nu te ncrede n Everard sau n nobili. ncrede-te doar n tine nsui. Will ddu din cap. Btu n u i cteva clipe mai trziu paznicul l ls s ias. Cavalerul prsi turnul n lumina orbitoare a dup-amiezii. Acolo se ntlni cu Everard. Will fu surprins s-l vad pe btrnul preot, care rareori mai ieea din camera lui, chioptnd acum prin curte. Vru s ridice mna, dar se opri cnd zri expresia de pe chipul lui Everard. Aproape c se ddu cu un pas napoi cnd vzu furia din ochii celuilalt. Everard nu se opri din dizgraiosul lui chioptat, ci veni i mai repede ctre Will. l prinse de mantie cu minile lui deformate. Neghiobule! uier el, mprocndu-l cu saliv pe Will. Ce-ai fcut, neghiob nenorocit? Will prinse ncheieturile preotului i ncerc s se desprind. Ce vrei s spui? Nu m lua cu d-astea! Una dintre grzile Senealului te-a vzut n tavern! M-ai urmrit? Te urmresc de cteva sptmni, ripost Everard. Ai fost tare ocupat, nu, cu ntlnirile i planurile tale secrete? tiu totul! Cum? murmur Will, renunnd la masca de nevinovie. Am scos totul cu fora de la negustorul la pisan la care te-ai dus. Mi-a spus cu cine te ntlneti. Te poi ntoarce ca s le spui c nelegerea ncheiat a czut. Nu. Ochii injectai de snge ai lui Everard aruncar vpi. Nu.? E prea trziu pentru asta, cu excepia cazului c l ajungei din urm. Vznd c Everard nu rspunde, Will i ddu seama c omul scpase. Probabil c prsise deja oraul. Atunci ia un blestemat de cal i du-te dup el! Nu, repet Will, smulgndu-se cu brutalitate din strnsoarea lui Everard. N-a pleca nici dac a ti ncotro s m ndrept. Am fcut lucrurile

aa cum vrei tu timp de trei ani, Everard. N-a mers. Pe Baybars nu-l intereseaz pacea. Am trimis aproape o duzin de oameni s negocieze cu el. Ci s-au ntors? Everard i strnse buzele. Cicatricea i se vedea roie i umflat pe fa. Trebuie s ncercm n continuare. E prea trziu pentru asta. Will vru s se rsuceasc pe clcie. N-o s reueasc, rosti Everard, prinzndu-l de umr. Lucreaz mpreun cu el, neghiobule! Le pltete bani grei. De ce ar muca ei mna stpnului care le d de mncare? Nu toi au ncredere n el. Baybars a nceput s-i pun propriii locoteneni pe poziii de for n cadrul ordinului lor. Se tem c sultanul ncearc s le preia ordinul. Everard respira repede i superficial. De unde ai luat banii pentru contract, pentru numele lui Dumnezeu? Vznd c Will nu rspunde, Everard csc gura de uimire. Din cuferele mele, nu-i aa? O, arpe ce eti! Ai vrut ajutorul meu, Everard. Ai vrut s fiu sincer i s iau singur decizii. Ei bine, asta ai primit. Calea ta n-a dat roade. Acum procedm aa cum vreau eu.

43
Alep, Siria
8 august 1271 Nu arat splendid, stpne? opti Kalawun. Zmbi cnd fata lui ridic o pisicu cu ochi migdalai care intrase prin uile deschise ale slii tronului. Aerul era fierbinte i sttut, iar servitorii se agitau s rcoreasc adunarea de guvernatori, comandani i curteni cu erbeturi rcite. Sclavii trudeau la ventilatoarele imense suspendate de tavan, trgnd de frnghii ca s roteasc palele. Potrivit pentru un sultan, fu de acord Baybars, urmrindu-i viitoarea nor cum i croiete drum printre oaspei ca s duc pisica spre masa de banchet unde servitorii ndeprtau resturile festinului. Femeile se apucar s laude copila drgu care puse nite carne de ied rmas pe o farfurie de argint i se apuc s hrneasc animalul. Printre ele se gsea soia lui Baybars, Fatima, care inea n brae un bebelu al doilea fiu al sultanului dup ce Nizam nu-i mai druise niciun alt copil. Baraka Khan sttea lungit ntr-o parte a ncperii alturi de civa prieteni. n ultimii trei ani, copilul crescuse mult i pe chipul lui se vedeau deja semne ale brbatului care avea s devin. Pn acum nu manifestase niciun fel de interes fa de viitoarea lui mireas, dar Baybars tia c era suficient timp pentru asta. Banchetul de logodn era doar un spectacol de imagine. Cstoria avea s produc roadele adevrate ale acelei uniuni. Micndu-se printre dansatorii care se unduiau pe melodiile meteugite ale muzicanilor i n ritmul tamburinelor i al tobelor, Omar urc pe estrad i se nclin n faa lui Baybars. Artitii au sosit, stpne. Vrei s fie adui nuntru? Da. Dar stai i tu, Omar, rosti sultanul, cnd ofierul vru s plece. ezi alturi de mine. Omar zmbi. Va fi o mare onoare, stpne. Baybars fcu semn unui servitor. Adu-i pe artiti i f-le loc. i adu-mi i nite kumiz. n vreme ce servitorul alerga s ndeplineasc porunca, Kalawun se ntoarse spre Baybars.

M duc s m asigur c mireasa i mirele nostru vor sta alturi pentru spectacol. Dup plecarea lui Kalawun, Baybars i fcu semn lui Omar s ia loc pe una din pernele mari aezate pe ultima treapt a estradei locul rezervat guvernatorilor de cel mai nalt rang. Dup ce Omar se aez, lund o mn de smochine de pe una dintre tvile puse alturi pe o msu, Baybars chicoti. Ai grij cu alea, prietene. n curnd n-o s mai ncapi n uniform. M tem c am pierdut cu toii prea mult timp cu mncatul n loc s luptm. Merii s te mai odihneti, replic Omar. Folosete ocazia asta ca s te relaxezi. Acum francii nu ne mai pot provoca mari necazuri, iar pe mongoli i inem sub control. M voi odihni alt dat. Uitndu-se la Baybars, Omar zri o expresie de durere pe chipul sultanului. Din unghiul n care se uita el, liniile sprncenelor i ale obrajilor erau mai pronunate. Furia necontenit cu care i atacase pe franci i i forase s se retrag nspre mare era ca un foc mocnit care pe el l consuma din interior, n vreme ce pe ceilali i ardea cu intensitate. Ct vreme elurile lui rmneau nendeplinite, Baybars nu se putea bucura niciodat cu adevrat de ceva, iar asta l chinuia i i alimenta insatisfacia. Omar se ntreba ce rost mai aveau toate dac lucrurile stteau aa. Au ajuns, rosti Baybars, aplecndu-se pentru a lua carafa cu kumiz ntins de servitor. n sala tronului intraser doi brbai, care trgeau un crucior acoperit cu o bucat de catifea neagr brodat cu stele i luni argintii. Dansatorii ncetar dansul i mulimea fu condus de servitori spre prile laterale ale ncperii i spre pernele aezate acolo. Baraka i viitoarea lui mireas edeau pe divan, cu faa spre o poriune din zidul aflat n apropierea estradei, pregtii pentru spectacol. Uile dinspre grdin fuser nchise i peste ferestre, trase draperii brodate, astfel nct ziua se transform brusc n noapte. Un servitor sri imediat n sus cnd o siluet ncovoiat ni din spatele uneia din draperii. Oamenii se ddur speriai napoi cnd ghicitorul urc n fug, cu ochii mrii, treptele estradei pn la divanul regal, pentru a se ghemui, gfind, la picioarele lui Baybars. Btrnul strngea n pumn mica ppu de crpe pe care sultanul i-o dduse n Antiohia. Omar se ndeprt puin, dar Baybars i puse mna pe easta ars de soare i plin de pete de vrst a lui Khadir. i-a tulburat visele?

Vise tulburate, izbucni Khadir. ncepu brusc s tremure i i ddu ppua lui Baybars. Sultanul zmbi i aez ppua pe genunchi. Omar se ncrunt. Ar fi vrut ca Baybars s nu -l mai ncurajeze atta pe btrn, care prea s fi devenit i mai nebun dup cucerirea Antiohiei. Prealuminate sultan! Baybars privi de la nlimea tronului cum unul din brbaii care intraser trgnd de crucior l salut, aezndu-se ntr-un genunchi n faa estradei. Omul avea piele maronie, ochi negri i pr rocat, vopsit la fel ca i barba i mustaa cu henna. Suntem onorai s v distrm pe dumneavoastr i pe oaspeii dumneavoastr cu aceast ocazie fericit, stpne. Omul i ndrept mna nspre tovarul lui, un tnr subiratic care, ca i cellalt, era mbrcat cu haine peticite confecionate din mtsuri n multe nuane de albastru: azuriu, indigo, turcoaz, bleumarin. Hainele sclipeau la fiecare micare, ca o ap care face valuri din pricina unor cureni nevzui. Putei ncepe, rosti Baybars, indicnd spaiul care fusese eliberat n faa tnrului cuplu regal. Baraka prea deja plictisit i sttea ct putea de departe de fata lui Kalawun pe divanul ngust. Omul se ridic graios i se ntoarse spre tovarul lui, care ntre timp scosese un felinar din crucior. Aerul devenise albstriu din pricina fumului care plutea straturi-straturi n drele de lumin care treceau prin crpturile draperiilor. n vreme ce ultimii oaspei se grbeau spre locurile lor din prile laterale ale ncperii, brbatul cu prul rocat se nt oarse cu faa spre audien. V vom prezenta o poveste de iubire i trdare. Art nspre tovarul lui, care aez felinarul n partea de sus a cruciorului, de unde lumina zidul alb de lng estrad. O poveste executat de umbre. Izbucnir aplauze. Cei doi artiti ppuari erau renumii pentru spectacolele lor. Odat, n Arabia, ncepu omul cu pr rou, tria o femeie att de frumoas nct pn i luna plea n fiecare sear cnd ea se ducea la ru s se mbieze. Fata lui Kalawun rse i btu din palme cnd tnrul subiratic i plimb minile prin faa felinarului i degetele lui se transformar n umbra unei femei care se furia de-a lungul zidului. Curtenii inur isonul prinesei pe

msur ce povestea continua i minile ppuarului nchipuiau femei care iubeau, brbai care se rzboiau i animale slbatice care mriau. Baybars ncepu s se simt nelinitit. Artitii nu erau att de captivani precum se ateptase el; formele de pe perete nu erau la fel de convingtoare pentru un rzboinic de patruzeci i opt de ani precum erau pentru un copil de nou ani. Khadir edea ghemuit la picioarele lui, urmrindu-i pe cei doi brbai pe sub pleoapele coborte. Din cnd n cnd, ghicitorul tresrea cnd brbatul cu pr rou i ridica vocea, apoi se linitea cnd omul revenea la nivelul unei oapte. Ppuarul cu pr rou scoase un pai i o ulcic din crucior. Se apropie de estrad. n cele din urm, opti el n linitea lsat, frumoasa ajunse la un palat, atras de cntecul unei btrne a crei voce era purtat de vnt ca aroma unei flori. nmuie paiul n ulcic, apoi l duse la buze i scoase un ir de baloane de spun. Ghemuindu-se, puse paiul i ulcica pe treptele de marmur. Unul din baloane pluti pn cnd ateriz pe mna lui Omar. Zmbind, Omar nt inse mna spre Baybars. n acea clip balonul pocni. Tcerea fu spart de un ipt isteric. Sultanul se ridic brusc n picioare. Sunetul venea dinspre Khadir, care se lipise de picioarele lui Baybars, cu ochii lptoi fixai pe ppuarul care sttea acum n picioare. Haina lui sclipitoare i czu de pe umeri ca un val lichid i ppuarul apru n faa tuturor innd n mn un pumnal cu mner auriu i cu plselele incrustate cu un rubin sngeriu. Asasinii! Striga Khadir. Asasinii! Asasinul cu pr rou sri pe treptele de marmur i se arunc asupra lui Baybars. Sultanul nu avea nicio ans. n vreme ce se ndrepta, asasinul l atac, ridicnd arma n aer ca s loveasc. Omar se arunc nainte. Asasinul scoase un urlet slbatic n vreme ce arma se nfipse n pieptul lui Omar, trimindu-l pe ofier drept n poala lui Baybars. ncperea se umplu de ipete. Vznd c tovarul lui euase, cellalt ppuar scosese i el un pumnal i acum alerga spre tron, dar Kalawun, care se grbise s -l protejeze pe Baraka, l dobor cu o lovitur de sabie. Prindei-i! tun Baybars, susinndu-l pe Omar, care cuta cu disperare aerul. Vreau s tiu cine i-a trimis! Rmas fr arm, asasinul cu pr rou czuse de pe treptele tronului i acum sttea calm i nemicat n ateptarea rzboinicilor Bahri care se apropiau de el. Se auzi un strigt din spatele tronului. Ghicitorul srise n

picioare i acum se repezea la asasin, cu pumnalul pe care l scosese de la bru. Nu! strig Baybars, luptndu-se cu Omar, care ncepuse s alunece spre podea cu pumnalul nfipt n piept. Khadir nu auzi strigtul. Se arunc asupra asasinului, care czu sub loviturile nucitoare ale pumnalului ghicitorului rostind o rugciune. n vreme ce rzboinicii Bahri ncercau s-l ndeprteze pe btrn, Baybars l ls pe Omar s cad uor pe perne. Rezist, rosti el, mngind obrazul alb al ofierului. Felceri! url el nspre mulime, punndu-i n micare instantaneu pe servitori. Omar i umezi buzele uscate i se uit la Baybars, cu ochii lui cprui plini de durere. Schi un zmbet. Pari obosit, sadeek. i ridic mna spre chipul lui Baybars. Aceasta i czu inert nainte de a-i atinge inta. Sultanul scoase un urlet cumplit cnd Omar se prbui complet i rmase nemicat. Se aplec deasupra cadavrului i strnse n mini chipul ofierului. Nu pentru mine, Omar, opti el. Nu aa ceva pentru mine. Se ndrept dup cteva clipe i l scutur pe Omar de umeri. Ridic-te! i ordon! ns puterea sultanului nu mai nsemna nimic n faa destinului implacabil. Sosir i felcerii, dar, cnd vzur c ajunseser prea trziu, refuzar s se apropie. Rmsese un singur lucru de fcut. Baybars se aplec i i lipi buzele de urechea lui Omar. ncepu s rosteasc vorbele de final:

Ashadu an la ilaha illa-llah. Wa ashhadu anna Muhammadan rasul-Ullah.


Nu exist alt zeu dect Dumnezeu, iar Mahomed este profetul Su.

44
Templul din Acra
19 septembrie 1271 Ai dat gre. Will privi n jurul lui. Everard sttea pe metereze n spatele lui. Faa preotului lucea de sudoare din pricina efortului de a urca pn acolo, iar respiraia i trda efortul. tiu, rspunse Will, revenind la privelitea din afara zidurilor. Cmpurile deveniser aurii n lumina serii. Se ntindeau spre est, ctre Galileea, unde solul se unea cu cerul i ajungea s nu se mai vad din pricina distanei. Nu ajunsese niciodat s vad ce se afl dincolo de acele dealuri ceoase, dei ele i apreau adesea n gnduri. Baybars triete i se simte foarte bine, adug Everard. Am spus c tiu. Dei, continu preotul, unul dintre ofierii lui a fost ucis n tentativa de asasinat. Mi s-a spus c un bun prieten al lui. Sultanul a trimis trupe mpotriva Ordinului Asasinilor. Se duse la parapet i i umfl obrajii albi ca hrtia. Nu-i invidiez deloc. Rzbunarea lui va fi cumplit. Ei au luat decizia s accepte contractul. Dar tu ai fost cel care le-a fcut propunerea. tiu c nu m vei ierta niciodat pentru asta, Everard, rosti Will, uitndu-se la preot, dar cineva trebuia s fac ceva. elul tu de pace este ludabil, dar dac cealalt parte nu vrea s adere la el, rmne doar o dorin. elul meu? ripost imediat Everard. Ct te repede te delimitezi de el! Ca membru al Friei, faci parte dintr-un ntreg. Da, avem cu toii idei i preri diferite, dar n cele din urm, cnd vorbim, vorbim toi ca unul. Recentul tu comportament a fost cel al unui rzbuntor. Vocea lui rguit deveni mai dur. N-ai ascultat nimic din ce i-am povestit despre Ridefort i Armand? Acesta este exact genul de aciune pentru prevenirea creia a fost nfiinat Anima Templi! Nu poi s m compari cu ei. Nu? Au folosit puterea Anima Templi n scopuri personale, pentru ctiguri personale. Tu ce ai fcut cnd ai semnat nelegerea ta personal cu asasinii i le-ai dat aurul nostru? Pe cine credeai c serveai?

Pe noi toi, replic, sfidtor, Will. Templul, cretintatea. Everard ndrept un deget acuzator spre el. Omoar-l pe om i vei crea un martir, asta i-am spus n noaptea cnd mi-ai adus cartea. Cel mai bun lucru pentru noi? Pentru cretintate? Nu te amgi singur! Ai fcut-o pentru tine nsui. Rzbunare pentru moartea tatlui tu, nu-i aa? Preotul se opri, gfind. Tui i scuip peste parapet. Nu mi-ai dat ocazia s-i prezint planurile mele, William, rosti el, nc furios, dar ceva mai potolit, obosit de ieirea de dinainte. Dar poate c i eu sunt de vin c nu am venit la tine cnd am vzut c eti tot mai deziluzionat de ncetineala muncii noastre. Will era surprins de cuvintele preotului legate de propria vinovie. Ce planuri? Everard adulmec aerul i privi spre livezile unde greutatea lmilor dulci apleca ramurile pomilor. E frumos n perioada asta a anului, nu-i aa? Cnd Will nu-i rspunse, Everard se ntoarse spre el. Sunt de ceva timp n contact cu omul cu care discuta tatl tu aici; un om care, spre deosebire de Baybars, pare nclinat spre negociere. Contactul tatlui meu din armata mameluc? Da. Will atept ca preotul s continue. Dup o pauz, acesta o fcu. Contactul tatlui tu se numete Amir Kalawun. Kalawun? repet Will, ocat. Dar nu e principalul ofier al lui Baybars? El a condus invazia din Cilicia, care a provocat moartea a mii de armeni. Cum e posibil ca el s lucreze pentru noi? n sufletul lui, Kalawun este un om panic. Vrea ce e mai bun pentru poporul lui i nelege c rzboiul nu aduce ntotdeauna aa ceva. i -a dat de mult timp seama c Baybars va ajunge s dein puterea. Iniial, a intrat n graiile sultanului ca s accead la poziia nalt pe care o ocup acum. Dar cu timpul a ajuns s-i dea seama c sultanul aciona din pur ur personal fa de noi, o ur pe care Kalawun o vedea ca distrugndu-ne i pe noi, i pe semenii lui. Nu-i iubete nici el prea mult pe franci, dar susine elurile Anima Templi i tie c poporul lui ar putea beneficia la fel de mult ca i noi de pe urma continurii comerului ntre naiunile noastre. Tatl tu i -a fcut o impresie extraordinar, din cte mi s-a spus. Ca s i menin poziia de influen n interiorul cercului de apropiai ai lui Baybars, Kalawun a fost nevoit s execute ordinele primite, chiar dac aceste ordine erau mpotriva credinelor personale. Ca om al pcii nu ar fi putut s i menin poziia, aa

c a fost nevoit s se dovedeasc un rzboinic bun. Uneori pacea trebuie cumprat cu snge. Dar dac toate astea sunt adevrate, ce poate face Kalawun mpotriva lui Baybars? O fi el pe o poziie de putere, dar nu e sultan. Cum poate el schimba ceva? Treptat, rspunse Everard. Aa trebuie procedat. Kalawun nu i se va opune pe fa lui Baybars, dar se pregtete deja s aib o influen i mai mare asupra tronului dup moartea sultanului. Motenitorul acestuia, Baraka Khan, a devenit recent ginerele lui, iar Kalawun caut s -l influeneze pe biat. Dac planul tu ar fi reuit i Baybars ar fi fost asasinat din ordinul francilor, mamelucii ne-ar fi lovit cu tot ce au. Am fi avut un alt Hattin. Din cauza poziiei noastre precare actuale, mai mult ca sigur am fi pierdut i puinul care ne-a mai rmas n faa furiei musulmanilor, iar odat cu asta, i orice ans de prietenie sau de pace. Calea pcii ia mai mult timp, dar n final este mai sigur i duce la vrsare mai puin de snge n viitor. Dac Baybars moare din cauze naturale, n btlie sau de btrnee, i dac Kalawun va putea exercita o influen suficient de mare asupra fiului lui, urmtorul sultan ne-ar putea deveni aliat. Imagineaz-i, William, ce putem realiza dac ne folosim limbile n loc de sbii. Will l privi fix pe preot. De ce nu mi-ai spus toate astea mai devreme? Dac a fi tiut ce faci, n-a li Nu tiu. Cltin din cap i umerii i czur. N-am vrut s tiu. Te-am mai vzut aici sus, privind n zare. Everard fcu cu mna nspre cmpie. Nu vei gsi nimic acolo, mi-ai spus tu odat, n afar de moarte i ur. Asta caui? Nu vd nimic, opti Will. Ce caut eu nu se gsete acolo. Tatl tu, rosti Everard, dnd din cap. Nu sunt att de orb ca s nu mi dau seama de asta. Te uii la Safed aa cum un musulman se uit la Mecca. Trebuie s-i dai drumul din sufletul tu. Durerea asta te va distruge complet pe dinuntru. Mi-e dor de el, Everard, rosti Will cu voce ngroat. Mi-e att de dor de el. Preotul nu spuse nimic. Will i prinse capul n mini. Dup cteva clipe, Everard l apuc blnd pe tnr de umeri. Uit-te la mine, William. Nu i-l pot aduce napoi pe tatl tu. Nimeni nu poate. Dar i pot spune c moartea lui nu a fost n zadar. Datorit a ceea ce a reuit el cu Kalawun, este posibil s avem nc parte de pace ntre popoarele acestei lumi.

N-am avut niciodat ocazia s-i spun c-mi pare ru. Nu tiu ce s-a ntmplat ntre tine i tatl tu. Dar tiu c te-a iubit. L-am ntlnit o singur dat, dar mai mult dect orice altceva, iubirea lui pentru tine era vizibil. Nu a venit aici ca s te prseasc, ci pentru a face ceva ce foarte puini oameni de pe acest Pmnt jalnic au fcut vreodat sau au avut curajul s ncerce. Nu a venit aici pentru el nsui, pentru bani, putere sau Dumnezeu. A venit aici pentru c a crezut ntr-o lume mai bun, o lume pe care el voia s o aduc la via, iar pentru asta l laud. Aa cum ar trebui s-o faci i tu. Nu m-a iertat niciodat. Te-ai gndit c singura persoan de la care ai nevoie de iertare eti tu nsui? Cu orice i-ai fi greit tatlui tu, oricare ar fi pcatele pe care crezi c le-ai comis, chiar dac el te-ar fi iertat, te-ai fi eliberat cu adevrat de ele? Everard cltin din cap. Sunt preot, William. l pot ierta pe un om n ochii lui Dumnezeu, dar dac el nu se iart pe sine va tri cu pcatele lui pentru tot restul vieii, chiar dac Dumnezeu l va ierta n viaa viitoare. Nu tiu cum s m iert singur. Nu tiu cum s m schimb. Prietenii mei, oamenii cu care vorbesc, cu toii tiu ce vor. Se potrivesc aici. Simon e fericit cu munca la grajd. Robert face pe nebunul, dar n ultim instan e mulumit s respecte regulile i s se conformeze ca restul lumii. Chiar i Garin pare mai mpcat n celula lui dect a fost vreodat n libertate. Aveai drep tate cu ce ai spus odat, despre faptul c eu vreau s devin cavaler pentru tatl meu. Am petrecut atia ani ateptnd ca el s m vad mbrcat cu mantia, nct atunci cnd a murit mi-am dat seama c n-am tiut niciodat ce vreau pentru mine. Apoi a fost Elwen, dar Cnd m uit la ziua de mine, Everard, nu vd nimic. Nu trebuie s tii ce te ateapt mine ca s trieti azi, rspunse preotul. i nu trebuie s vezi viitorul ca s peti spre el. Dar ce am eu astzi? O ans de a schimba viitorul. Everard fcu o pauz. Nu-i pot spune cum s te ieri singur sau cum s i ngropi sentimentul de vinovie. Dar i pot oferi un scop pentru care s munceti. Nu am urcat pn aici doar ca s-i in o predic. Am venit s-i ofer posibilitatea de a face o alegere. Va fi o ntlnire a Friei. Urm bun-venit noului nostru Gardian. Gardian? Ai gsit pe cineva? Da, n sfrit. Poi veni cu mine acum ca s ni te alturi sau te pot dezlega de jurminte. Adic de Frie?

i de Templu, dac asta vrei. Everard ridic din umeri. tiu c m-ai ajutat s recuperez Cartea Graalului pentru c voiai s devii cavaler i, aa cum ai recunoscut singur, i doreai asta pentru tatl tu. Nu te-am ajutat doar pentru asta, Everard. Preotul i respinse protestul cu un gest al minii. i nu te nvinuiesc c ai vrut s scapi de ucenicie. tiu c am jucat un rol important n frustrrile tale. Dar a trecut de mult vremea ca tu s alegi ceva pentru tine nsui. De preferat ceva ce nu ne va omor pe noi toi, adug preotul cu un umor sec. n Cartea Graalului, cavalerii l ndrum pe Perceval de-a lungul cutrilor lui, dar n final el singur trebuie s decid cursul aciunii care va aduce reconciliere ntre cele trei credine sau va distruge pacea pe vecie. Iar el alege reconcilierea. Everard i uguie buzele. Dar nu nainte de a comite cteva greeli. Las totul la latitudinea ta, William. Lucrezi mpreun cu noi pentru viitor sau i gseti drumul n alt parte. Orice ai alege ns mergi nainte. Will privi spre est, ctre dealuri. n vreme ce ei doi vorbeau, soarele apusese i pe cer se ivise prima stea, undeva departe, strlucitoare pe cerul nordic. Vntul adia cald i aducea miros de mslini, sare, fn i piele. Dedesubt, n complexul de cldiri, Will auzi oameni strigndu-se i nechezat de cai. Ceva mai slab, dinspre ora, veni zgomot de vite n pia, dangtul unui clopot, un rs de copil. De jur mprejurul lui, viaa mergea mai departe. Iar tiparele ei erau cunoscute, linititoare. Everard avea dreptate: motivele venirii tatlui lui acolo erau lipsite de egoism. ns Will tiuse asta nc din Paris, din ziua n care Ludovic acceptase s nceap cruciada. Din acel moment, claritatea i puritatea dragostei simite fa de tatl lui fuseser ptate de amrciune i de dorina de rzbunare. Motivele pentru care ajunsese n ara Sfnt fuseser n ultim instan egoiste i urmndu-le aproape c distrusese tot ceea ce ncercase tatl lui s construiasc. ns acum se oferea ansa s ndrepte lucrurile. Voia s le ndrepte. Nu mai voia ca oamenii s moar i ali fii s-i piard taii. Dorina lui de rzbunare, de snge, de rzboi fusese produsul propriei vinovii, iar el ptase idealurile Anima Templi, nu pentru c nu credea n ele, ci pentru c nu voise s cread, nu voise s renune la acea ocazie de rzbunare. tia ns prea bine c drumul spre mntuire nu urma o asemenea direcie. Drumul spre mntuire nsemna s-l ajute pe Everard i s ajute Anima Templi s realizeze ceea ce fusese dorina tatlui su, o dorin care era i a lui, aa cum realiza acum, privind peste oraul linitit. Vreau s rmn.

Atunci avem de lucru, rosti Everard, fr s par surprins de rspunsul lui. Vino. Will l ls pe preot s l conduc jos de pe metereze. Cnd ajunse n curtea interioar, momentul de limpezime se disipase, dar contientizarea lui rmsese intact, ca o perl nchis n miezul fiinei sale, o perl nscut de nisipurile pe care pea i din durere. Mergnd alturi de preot, pe Will l ncerc un nou sentiment al scopului n via. Trebuia s triasc. Asta era tot. Pur i simplu trebuia s triasc. Fria inea rareori o ntrunire cu toi membrii, iar cnd se ntmpla, locurile de adunare erau mereu altele, astfel nct s nu atrag atenia nimnui. Acum ntrunirea se inea n camerele Senealului. Everard reuise s aleag patru membri noi, dar cum unul din cei iniiali murise cu un an n urm, n total erau doar ase. Cnd Will i Everard ajunser, erau cu toii adunai acolo. Brbat cu o constituie puternic, rmas chel de timpuriu, cu un temperament vulcanic, Senealul fu cel care le deschise ua. i nclin respectuos capul n faa lui Everard i se uit urt la Will. Cnd preotul informase Fria despre contractul ncheiat de Will cu Ordinul Asasinilor, Senealul insistase pentru ntemniarea imediat a cavalerului. n mod evident nu era deloc mulumit acum c se sfrise perioada de suspendare de dou luni dictat mpotriva lui Will, o pedeaps pe care el o considerase o indulgen sentimental. Ali trei brbai edeau pe scaune n camera srccios mobilat. Era acolo un tnr preot templier din Regatul Portugaliei pe care Everard l alesese personal dup ce observase interesul su pentru studierea similitudinilor dintre credinele musulman, iudaic i cretin. P eisajul era ntregit de un cavaler cu o fa proaspt brbierit, nscut i crescut n cadrul comunitii pestrie din Acra, i de un cavaler mai vrstnic care, alturi de Everard i de Seneal, amintea de zilele lui Armand de Perigord. Intrnd n ncpere, Will i ddu seama c acolo se mai gsea un personaj: un brbat nalt, brunet, mbrcat n mantie neagr tivit cu blan de iepure. Individul sttea n picioare lng cmin i studia o hart a lumii de pe perete, pe care Ierusalimul era trecut n centru. William, rosti Everard. Vreau s-l cunoti pe noul Gardian Anima Templi. Un om care, sunt sigur, va aduce la fel de mult valoare cercului nostru precum strunchiul lui naintea sa. Maiestate, continu el, ndreptndu-se spre cmin. Acesta este tnrul despre care v-am vorbit.

Brbatul se ntoarse. Era prinul Edward, fiul regelui Henric al III-lea i motenitorul tronului Angliei. Will i reveni suficient de repede ca s se ncline scurt. Alte! Edward ntinse mna. E o onoare pentru mine! Will strnse mna prinului. Edward avea o strngere puternic, plin de ncredere n sine. Onoarea este de partea mea s v ntlnesc din nou, Alte! Din nou? Nu-mi amintesc s ne fi ntlnit vreodat. S-a ntmplat acum unsprezece ani, la Templul Nou. Ai venit cu Maiestatea Sa, regele Henric, la o ntlnire cu Humbert de Pairaud. Eu purtam scutul maestrului meu, Owein ap Gwyn. Tu erai? Edward zmbi. M tem c nu-mi amintesc prea bine chipurile, dar presupun c aveam alte lucruri la care s m gndesc n acea zi. Zmbetul prinului se estomp i Will zri o strfulgerare asemntoare cu o scurt iritare traversndu-i chipul. De aproape, prinul era complet diferit fa de imaginea pe care o avusese Will despre el. Cu unsprezece ani nainte pruse un tip cu o inut aparte, dar rafinamentul tinereii se transformase ntr-o atitudine de viclenie i o foarte mare ncredere n sine. Avea acelai defect al pleoapei czute ca i tatl lui, dar prea s compenseze innd ochiul un pic mai deschis dect regele. Acest fapt fcea ca sprnceana s-i stea permanent arcuit, ceea ce i conferea o expresie de uoar ironizare a celorlali. Stnd acolo, cu capul sus, cu privirea rece i neclintit, prinul arta deja ca un rege. Cnd vorbi, se adres tuturor. Tatl meu nu a mai avut n ultimii ani o relaie cu Templul aa cum i-ar fi dorit. Spre deosebire de unchiul lui, Richard, el n-a acceptat prea uor autonomia ordinului n propria lui ar. M bucur c mi s-a oferit ocazia de a pi pe urmele primului Gardian al acestui consiliu i sper ca relaiile dintre ordin i Coroana britanic s devin la fel de civilizate precum au fost sub domnia lui. Devotamentul vostru fa de cauza noastr este bine-venit, Alte Regal, rosti Senealul, n vreme ce Will i trase un scaun i se aez lng preotul portughez, care i adres un zmbet chinuit. Senealul i privi pe toi cei aflai n ncpere. Trecem la ordinea de zi?

Da, frate, replic Everard. Avem multe de discutat. Dei cred c Gardianul nostru are un anun de fcut nainte de a intra n detalii. Maiestate? Edward ddu din cap. Cnd printele Everard mi-a povestit elurile grupului vostru, mi-am zis c v pot ajuta s le atingei. Baybars nu demonstreaz prin nimic c ar vrea s opreasc aceast campanie mpotriva forelor noastre, iar dac vom continua s pierdem teritorii n ritmul din ultima vreme nu vei mai dispune n curnd de o baz de unde s v continuai lucrarea. Ca atare, trebuie s acionm cu iretenie. Prinul fcu o pauz pentru ca vorbele sale s fie bine nelese. Pacea, continu el, nu este pur i simplu un ideal: este singura noastr speran de supravieuire. Sptmna aceasta am nceput discuiile cu mai muli nobili, inclusiv cu Marele Maestru templier i cu Maestrul ospitalierilor, i am reuit s-i conving s-mi sprijine propunerea. Bineneles c ei nu tiu nimic despre nelegerile mele cu voi. Intenion ez s-l abordez pe Baybars oferindu-i un armistiiu. Prinul ridic mna. Evident, chiar dac el va accepta un armistiiu nu va nsemna neaprat i sfritul luptelor, dar astfel Anima Templi va dispune de un fundament mai solid de pe care s-i continue planurile de reconciliere, iar noi vom putea s ne pstrm teritoriile pe care le mai avem aici. Un armistiiu? Cu Baybars? ntreb Senealul. Nu mi-l imaginez acceptndu-l. O for care l-ar putea determina s-l accepte este Imperiul Mongol. Dup sosirea mea aici am trimis ambasadori la ilhanul Persiei, Abagha, i i-am cerut ajutorul la contracararea ameninrii reprezentate de Baybars. Ambasadorii mei s-au ntors de la Curtea sa cu vestea c mongolii sunt interesai de o alian ntre naiunile noastre. Ei ar putea ntri garnizoanele pe care nc le deinem, descurajndu-l pe Baybars s mai iniieze noi atacuri dac va vedea un front unit n faa lui. Acum intenionez s -l conving pe ilhan s trimit o for mic din Anatolia ca s amenine fortreele nordice ale mamelucilor. Eu nsumi voi merge spre sud ca s atac cteva poziii de acolo. tiu c nu v dorii rzboiul, dar, pe termen scurt, o asemenea aciune poate nsemna singura noastr speran. Vor exista puine victime, n cazul n care vor exista. Atacurile trebuie astfel concepute nct s-i dovedeasc lui Baybars faptul c noi, ca for combinat, putem reprezenta o problem pentru el. Cred c aa poate fi convins s accepte armistiiul propus de noi.

Urmrindu-l pe prin, Will era impresionat de energia pe care o degaja. Nu mai cunoscuse pe nimeni att de ncreztor n sine. Cnd Edward vorbea, ceilali ascultau. Era o persoan dinamic. Will mai observ c un zmbet viclean juca pe buzele subiri ale lui Everard. Era clar c preotul era convins c fcuse alegerea corect. Ceilali preau s cread i ei asta, cci i rosteau n oapt aprobarea. i atunci, se ntreb Will, eu de ce nu am ncredere n acest prin? Pe msur ce ntrunirea continua i ceilali i prezentau opiniile i i cereau lui Edward detalii despre propunerea lui, Will l urmri pe prin n cutarea oricrui indiciu care s-i explice nencrederea. Nu gsi niciunul; prinul se comporta civilizat i rbdtor, dar acea strfulgerare de iritare zrit pe chipul lui i rmsese n minte. Nu era vorba de expresia n sine, ci mai degrab de faptul c Will simea c Edward poart o masc. Iar acea masc se destrmase pentru o clip, suficient ns ca Will s ntrezreasc adevratul chip al prinului. Dup ce ntlnirea se ncheie, cei doi cavaleri mai tineri i preotul portughez plecar. Senealul i cavalerii mai vrstnici rmaser pe loc. Rmase i Will, care l vzu pe prin ndreptndu-se spre Everard. Sunt mulumit c ai venit la mine cu o asemenea ofert, frate Everard, rosti Edward. i eu sunt, replic preotul. Cred c putem face multe unii pentru ceilali. Rmne o singur chestiune de rezolvat. Am discutat-o pe scurt alaltieri. M ntrebam dac ai ajuns la vreo concluzie. A, bineneles. Rspunsul meu este afirmativ. Edward zmbi. Mulumesc. N-ai habar ct de mulumit va fi tatl meu de asta. i desfcu mantia i scoase o pung de piele de la centur, pe care i-o ddu lui Everard. Asta va acoperi o parte din datorie. Aa cum am promis, voi da restul dup ce m ntorc n Anglia. i voi acrie Inspectorului din Paris. El va aranja totul. i-a fi recunosctor dac a primi o chitan pentru aceast tranzacie. Evident, replic Everard. Voi trimite pe cineva s-i aduc una. Nu-i nevoie, frate, interveni Senealul, ridicndu-se n picioare. n aceast dup-amiaz trebuie s inspectez celulele. l pot eu escorta pe prin n drum spre turnul trezoreriei. Celule? se mir Edward. Avei muli prizonieri pe aici?

Acum doar trei. Senealul deschise ua. E mare pcat c trebuie s ne pedepsim fraii, dar disciplina este coloana vertebral a ordinului nostru. Fr ea am fi mutilai. Senealul l privi urt pe Will n timp ce ieea din ncpere, urmat ndeaproape de prin. Edward i pusese gluga pentru a nu fi recunoscut. Ai luat decizia corect. Will se ntoarse auzind vocea lui Everard. Cum? Rmnnd. Cred sincer c avem o ans s schimbm lucrurile. Preotul zmbi. Ochii i scnteiau. Ce crezi despre planul lui? Eficient, dac va funciona. Ce i-a dat? Will art spre punga din mna lui Everard. O parte a datoriei regelui Henric fa de noi. Preotul se uit la pung. E o parte mic, asta e clar, dar e un nceput. Ascunse punga n sutan. Am nevoie de tine ca s-i scrii Inspectorului de Pairaud din Paris. Lui Hugues? i ce vrei s-i spun? Will nu-l mai vzuse pe Hugues de Pairaud de la plecarea din Paris, dei tia c Robert meninea un soi de coresponden cu vechiul lor camarad, care devenise Inspector al Regatului Franei dup moartea predecesorului su. Vreau s-i transmii un ordin de a trimite bijuteriile Coroanei engleze regelui Henric n Londra. Sub a cui autoritate? ntreb Will, uluit. Vei semna ca Marele Maestru Berard, replic Everard, ndreptndu -se spre u. Will cltin din cap. Disciplin? mormi el printre dini. F totul azi, William, mai rosti preotul nainte de a disprea. Ne ateapt lucruri mai importante de realizat. Garin duse castronul la buze i bu ceea ce mai rmsese din sup, o zeam chioar n care pluteau cteva boabe de orez crud. Ddu castronul paznicului. Mulumesc, Thomas. Acesta ddu din cap i lu blidul. mi pare ru c nu e prea bun, domnule, dar tii c nu ne trimit dect resturile.

Am fost i eu sergent pe vremuri. i atunci mncam tot resturi. Garin ridic din umeri. Nu e chiar aa de rea. Zmbi. Dar poate c o pictur din vinul la m-ar ajuta sa o nghit mai bine. Thomas arunc o privire ngrijorat spre ua celulei. mi pare iau, domnule, opti el, cltinnd din cap. Astzi nu pot face asta pentru dumneavoastr. Vine Senealul, nelegei, pentru o inspecie. Dac ar ti c v dau din raiile mele, ar E-n regul, i-o retez Garin. Nu voi spune nimic. l beau repede. Thomas se ridic n picioare, continund s clatine din cap. Nu astzi, domnule. Plec n grab i nchise ua. Garin i ls capul s se sprijine de zid, n vreme ce drugul de lemn se nchidea cu zgomot. njur, obosit. Fr vin, clipele erau mult mai greu de ndurat. Se ntreb dac nu putea face rost de ceva vin mai trziu, dup ncheierea inspeciei, dar asta depindea de cine fcea de paz. Unii paznici, aa cum era Thomas, erau sensibili fa de situaia lui, ba chiar i spuneau domnule, dei lui Garin nu-i plcea deloc apelativul. Din unele puncte de vedere era mai batjocoritor dect nenorocitule sau mizerabilule, apelativele favorite ale altora, care se artau ncntai de posibilitatea de a umili un superior deczut, ei nii fiind sergeni de condiie modest care n -aveau s ajung niciodat la rangul de cavaler. Garin nvase repede s-i mascheze demnitatea i mndria, nu doar fa de cei care voiau s-l despoaie de amndou, ci i fa de sine nsui. Dac paznicii deschideau ua n vreme ce el i fcea nevoile, nici mcar nu clipea, ci se strduia s continue. Cnd i aruncau mncarea pe jos i i spuneau c poate s o mnnce ca un cine, el le mulumea i o mnca asemenea unui cine. i spusese de mult c se poate descurca atta vreme ct ajungea s-o cread i el. Dup somn ns, atunci cnd visa lucruri aflate dincolo de acele ziduri i se trezea cu amintiri de culori i locuri pe care le uitase, ajungea adesea n pragul colapsului i uneori cdea n genunea cu care se confrunta n fiecare zi. Garin i nl capul cnd auzi voci nfundate dincolo de u. i propti repede brbia n piept i nchise ochii. Senealului i plceau predicile i merita s se prefac adormit n timpul vizitelor lui. Atunci se deschise ua celulei. Ciocnii cnd terminai, domnule, l auzi Garin pe Thomas rostind. Paznicul prea speriat. Cnd ua se nchise, Garin simi cum i se spulber orice speran; n mod clar Senealul nu avea de gnd s se mai lase prostit

n acea zi de pretinsul somn al deinutului. Garin aproape c simea cealalt prezen n celul: moliciunea aproape imperceptibil a respiraiei; adierea vag a ceva dulce, poate vin sau fructe consumate de individ la masa de prnz. Atept ca Senealul s-l trezeasc imediat cu o lovitur, dar vizitatorul prea s se fi oprit pur i simplu n loc. Garin ntredeschise ochii i fu surprins s zreasc tivul unei mantii negre n faa lui. Pentru o clip, crezu c era vorba de o sutan preoeasc, dar imediat vzu c haina nu era confecionat din ln netoars, ci din catifea neagr. n plus, era tivit cu o fie ngust de blan de iepure. Garin ridic nedumerit privirea, fr a se mai obosi s pretind c se trezete din somn. Inima i sri din piept cnd ochii lui ntlnir privirea rece a prinului Edward. Doamne! exclam el fr s vrea. Nu chiar, rosti Edward. Se ls pe vine n faa cavalerului murdar i nlnuit, a crui fa era marcat de efectele bolii i ai crui ochi erau mrii de groaz. Dei se tie c am trimis oameni n iad atunci cnd mi-au czut n dizgraie, aa cum poate i aminteti, Garin. Cum ai? Garin nu fu n stare s termine ntrebarea. Edward nelese. Agenilor mei le-a fost uor s descopere unde te afli. tii i tu ct de vorbrei sunt servitorii. Am ateptat pur i simplu o ocazie ca s fiu invitat aici. Ce vrei? opti Garin, privind dincolo de Edward, spre u, i ntrebndu-se dac Thomas ar fi intrat dac ar fi nceput s ipe. Edward i urmri privirea. Nu vom fi deranjai. Senealul s-a artat foarte amabil fa de dorina mea de a cobor pn aici ca s-i inspectez pe deinui. Prinul rse. Poate ca s le zic cteva cuvinte nelepte, s le nir beneficiile cinei sincere, chestii dintr-astea. Rsul i se estomp. Ct despre ce vreau, ei bine, vreau s tiu ce s-a ntmplat cu cartea pe care ai fost trimis aici ca s-o recuperezi, dar cum de atunci am fost informat c a fost distrus, a vrea s aflu unde este slujitorul meu, Rook. Garin simi un fior de ur la auzul numelui, un nume pe care l ngropase att de adnc n strfundurile fiinei lui, nct aproape l uitase. Sentimentul renscut l fcu s uite parial de team. L-am omort pe nemernic! izbucni el. L-am gurit de attea ori, c nici maic-sa nu l-ar mai fi recunoscut!

Ochii lui Edward se ngustar de mnie, dar i alung emoiile aproape imediat, recptndu-i stpnirea de sine. Da, mi-am zis eu c i s-a ntmplat ceva cumplit cnd am vzut c nu se mai ntoarce. Era un om foarte asculttor. Era un nemernic periculos, mri Garin. A ameninat c o omoar pe mama. Mi-a ucis Se opri brusc i nchise ochii. Recunosc c metodele lui Rook erau uneori brutale, dar i fcea mereu treaba. Asta-i tot ce le cer slujitorilor mei. tii bine asta, Garin. Garin i nghii amrciunea i ce-i mai rmsese din team i se uit drept n ochii lui Edward. Da, v-am trdat i v-am ucis slujitorul. Dar nu mai rmsesem cu nimic dup ce am ncetat s mai lucrez pentru dumneavoastr. Acum ce mai vrei s mai luai de la mine? Cnd erai n slujba mea ai fost bine recompensat. A fost alegerea ta s renuni la tot n favoarea Edward indic interiorul celulei chestiei steia. Nu. Am rmas fr nimic din pricin c am ales s lucrez pentru dumneavoastr. Unchiul meu, prietenii mei din Templu, Adela, libertatea mea. Am pierdut totul. Nu mi-a mai rmas nimic. Aa c, dac ai venit s m ucidei, facei-o. Dac nu, plecai de aici. Edward pru uor surprins de tonul belicos al lui Garin. Dac nu mai ai nimic de pierdut, zise el dup o pauz, atunci eu a zice c ai totul de ctigat. Cum adic? Anima Templi, replic Edward cu un ton tios. Grupul din care fcea parte unchiul tu; tocmai am fost numit Gardian. Cum? Garin simi cum micul lui univers, deja zguduit de sosirea prinului, se face ndri. Acum cteva sptmni a venit la mine Everard de Troyes cu invitaia. Simea c-mi poate obine sprijinul pentru cauza lui. Edward rse. Bijuteriile Coroanei vor fi napoiate familiei mele, iar eu voi fi ncoronat cu ele cnd voi ajunge rege. Acum am influen n cadrul Templului, influen de care m pot folosi ca s m asigur c ordinul nu va ncerca niciodat s m controleze aa cum l-a controlat pe neghiobul fr minte de taic-meu. Ochii lui Edward erau reci ca nite buci de ghea, i sclipeau de dispre. Avea o expresie hotrt, implacabil. Edward avea multe fee, dar n acel

moment prinul o afia pe cea adevrat. i cea mai terifiant. Din el se revrsa o ambiie pur ca un val de cldur cotropitoare. Cnd lucrase pentru prin n Londra, Garin zrise aceeai lips de scrupule n ochii lui. Acum ns expresia era i mai dur, mai bine definit. Deci ai obinut ce voiai? opti el. V-au napoiat ce ai vrut de la nceput? Cnd m voi urca pe tron, acesta va fi al meu, nu al Templului, continu Edward, abia auzindu-l pe Garin. n anii care vin intenionez s-mi extind regatul. Datorit poziiei mele de putere din Anima Templi voi putea folosi imensele resurse ale Templului ca s-mi ating scopurile. Nu ei m vor folosi pe mine. Privirea se concentr din nou asupra lui Garin. n afar de asta, nu m intereseaz deloc planurile Anima Templi. elurile lor sunt necretine i nerealiste. Se ncrunt. ntr-adevr, ei merg mpotriva tuturor fundamentelor societii noastre, mpotriva lui Dumnezeu. Cu timpul, dup ce o s iau ce am nevoie de la ei, voi avea grij s dispar. Deocamdat ns i voi lsa s continue cu prostiile lor, cci nu vor izbndi i, n plus, aa vor avea o ocupaie i nu-mi vor sta n cale. Dup ce am s obin armistiiul cu Baybars, i voi lsa pe Everard i pe jalnicii lui ucenici s se zbat inutil cu utopiile lor, n vreme ce eu le voi folosi banii i oamenii n interesul meu. M ndoiesc c vor protesta. n definitiv, acum le cunosc secretele. Secrete pe care, aa cum tim amndoi, ei nu le vor divulga restului lumii. ncheiai un armistiiu cu Baybars? ngim Garin, simind cum i se face ru de la stomac. Bineneles. Asta va oferi forelor noastre rgazul de a se regrupa i de a reporni rzboiul mpotriva infidelului. Nu am venit aici ca s nchei pace. Am venit aici ca s mplinesc visul cretintii. Armistiiul va fi doar temporar. Dup ce forele noastre se vor reuni, i vom lovi din nou pe sarazini cu toat puterea. Pe chipul lui Edward se citea acum triumful. Vom lua napoi Ierusalimul i vom face curenie general pe strzile lui aa cum am procedat prima dat cnd am pus piciorul pe aceste meleaguri. Vom fi, din nou, pzitorii Sfntului Ora pe un teritoriu care ne aparine de drept. Garin nchise ochii. Atunci nu trebuia dect s ateptai i oricum totul v cdea n poal. Ce am fcut eu a fost inutil? Niciunul dintre noi nu tia asta, replic Edward cu solemnitate. Nu atunci. Fcu o pauz i vocea i se nmuie. ntotdeauna oamenii ca tine, Garin, mi sunt de folos. Nu, murmur Garin, simind cum se casc abisul sub el. V rog. Plecai.

Te pot scoate de aici, i pot obine graierea. Te-ai putea ntoarce n Anglia ca s-i revezi mama. Garin deschise iari ochii. Mama? Nu s-a simit prea bine n ultimii ani. Ai ai vzut-o? Edward ddu cu gravitate din cap. Continu s triasc n csua aia plin de igrasie din Rochester. I -ai putea oferi viaa pe care i-a dorit-o mereu. i de ce ai face asta? Pentru c te cunosc mai bine dect te cunoti tu nsui. Garin ncerc s-i stpneasc lacrimile. Nu-i adevrat. M-am schimbat. Garin, tu i cu mine semnm foarte mult. Am vzut asta nc de cnd te-am cunoscut. tim amndoi ce vrem: putere, avere, pmnt, statut. Spre deosebire de ali oameni, care tnjesc doar dup astfel de lucruri, noi acionm i le lum singuri n loc s ne plecm i s ne ascundem dorinele. Cred c suntem cei mai cinstii oameni din acest punct de vedere. Garin cltin din cap. Templul nu m va primi niciodat napoi. Senealul face parte din Frie. Ar prefera mai degrab s m vad mort dect s-mi dea iari mantia. Ei tiu c am ncercat s fur Cartea Graalului. Nu e nevoie s fii templier ca s m ajui. Cum am mai spus, cnd m voi urca pe tron vreau s-mi extind regatul. Voi avea nevoie de ajutor n alte zone n viitor i, ca s fiu sincer, talentele tale se irosesc n celula asta. Edward se ridic, prnd i mai nalt n ochii lui Garin, care edea ghemuit pe podea. mi dau seama c eti epuizat. Te las s te gndeti. Voi rmne n Acra pn la semnarea armistiiului cu Baybars, dup care m ntorc n Occident ca s caut sprijin pentru o nou cruciad. Sunt sigur c mi vei putea transmite un mesaj dup ce te hotrti. Se duse la u i ciocni. n vreme ce de cealalt parte se ridica drugul, Edward arunc o privire spre gleata de nevoi de lng Garin. i poate c i-ai putea ruga s curee mizeria aia. Mirosul este destul de ptrunztor. Garin reui s atepte pn la nchiderea uii nainte de a se prbui definitiv.

45
Alep, Siria
10 februarie 1272 Baybars se ls pe sptarul tronului, urmrindu-l pe Baraka Khan cum studiaz hrtiile ntinse n faa lui pe mas. Sprncenele fiului su erau ncruntate de concentrare, iar maxilarele ncletate. Colurile hrtiilor se micau uor n btaia brizei care se fcea simit prin ferestrele arcuite. Baybars ntinse mna dup cupa cu kumiz i o goli. Cnd o ls jos, un servitor se ivi din umbr ca s-o umple din nou, dup care se fcu iari nevzut. Prin ferestre se auzeau sunetele scoase de oamenii care trudeau la porile citadelei, afectate, cu patru luni nainte, de atacul mongolilor asupra oraului. Un tuman trimis de ilhanul Persiei coborse n octombrie din Anatolia i ptrunsese n ora, nvingnd garnizoana pe care Baybars o lsase acolo dup ce el plecase cu cea mai mare parte a armatei spre Damasc, pentru a conduce cteva raiduri mpotriva fortreelor din sud ale francilor. Mongolii cuceriser citadela, iscnd o panic imens n ora, dei clreii asiatici nu provocaser prea multe pagube i uciseser foarte puini oameni. ns cnd cei zece mii de clrei mongoli i continuaser naintarea la sud de Alep i panica n rndul populaiei musulmane locale atinsese cote nalte, Baybars i trimisese armata spre nord pentru a contracara atacurile. Depii numeric, mongolii se retrseser n Anatolia. n vreme ce mongolii atacau dinspre nord, o companie de franci, n fruntea creia se afla prinul englez Edward, un om despre care Baybars auzise foarte multe n ultimele luni, condusese un raid n sud, n jurul Cmpiei lui Sharon. Raidul nu avusese rezultate spectaculoase, dar Baybars se convinsese c prinul nu trebuia subestimat. Cruciada regelui Ludovic nu nsemnase nimic, dar fratele regelui, Carol de Anjou, era unchiul lui Edward i, dei Baybars avusese n trecut legturi cordiale cu regele Siciliei, n aceti doi oameni el ntrezrise ameninarea unei noi cruciade. i Khadir ntrevzuse pericolul, aa c l avertizase pe Baybars s-l trateze pe prinul englez cu mare pruden. O fi el tnr, spusese ghicitorul, dar n el zace un leu. Vd asta. Sau auzi asta la Curtea mea, replicase Baybars, amuzat.

E ca tine, stpne, insistase Khadir cu subtilitate. Aa cum erai mai tnr. Acum Baybars termin noua cup de kumiz i i ridic privirea cnd Baraka oft din rrunchi. Ai terminat? N-o pot face! izbucni Baraka, aruncnd pana de scris pe podea i murdrind lespezile cu cerneal. Sinjar mi d probleme pe care tie c nu le voi putea rezolva. Face asta ca tu s nvei, replic Baybars cu greutate. O pot termina mine, tat? propuse Baraka, rsucindu-se pe scaun spre Baybars. Voiam s m duc la vntoare n aceast dup-amiaz. Kalawun a spus c m ia cu el. Te poi duce dup ce i termini leciile. Dar, tat M-ai auzit! tun Baybars, lovind masa cu cupa. Baraka tresri la auzul violenei din glasul printelui, apoi se ntoarse la hrtiile pline cu probleme de algebr, rsfrngndu-i buzele a mbufnare. Te deranjez, stpne? Baraka i Baybars se ntoarser amndoi la auzul vocii i l vzur pe Kalawun n prag. Kalawun era aproape la fel de nalt precum cadrul uii. Prul lui negru, care devenea argintiu pe la sprncene, era prins n spate n coad, ceea ce i ascuea i mai mult trsturile. Ofierul purta o mantie de un albastru regal culoarea regimentului pe care l comanda. Amir Kalawun! exclam Baraka, srind n picioare. Se duse i prinse mna mare a comandantului. Hai, vino s stai cu mine. Ajut-m la lecii. Kalawun i zmbi biatului. Sunt sigur c te descurci foarte bine i singur. Nu, replic Baraka, mbufnndu-se din nou. Dar asta doar pentru c leciile lui Sinjar sunt idioate. Este un profesor bun, replic Kalawun cu blndee. Ar trebui s-l apreciezi. El m-a nvat araba atunci cnd m-am nrolat n armata mameluc. Baraka ddu drumul minii lui Kalawun i privi suprat n podea. Brusc, se nsenin. M iei la vntoare aa cum ai promis? Dac e de acord tatl tu, rspunse Kalawun, aruncnd o privire spre Baybars. Te rog, tat, zise Baraka.

Du-te cu leciile la Sinjar i termin-le cu el. Vreau s vorbesc singur cu Kalawun. Baraka vru s protesteze, dar se rzgndi i se ndrept spre mas, de unde i lu lucrurile. Se rsuci pe clcie i porni spre u. Pana de scris, strig Kalawun dup el. Servitorii mi pot aduce alta, replic Baraka cu mbufnare. De-asta sunt aici. Kalawun l urmri pe biat plecnd, dup care se ntoarse spre Baybars. M-ai chemat, stpne? Sultanul se ridic anevoios de pe tron i se duse la un cufr mare. Mi se pare c de la o vreme fiul meu te place pe tine mai mult dect pe mine, rosti el, aruncnd o privire spre Kalawun n vreme ce deschidea cufrul i scotea o cutie de argint pentru pergamente. i vine mai uor s m plac pe mine, stpne. Nu eu trebuie s-l disciplinez. Baybars i ddu cutia, apoi se aez la loc. Kalawun o deschise i scoase un sul de pergament. Francii vor s ncheie un armistiiu cu tine, murmur el, citind documentul. i ridic privirea. Cnd ai primit asta? Ieri. Ai spus cuiva? Baybars cltin din cap. Eti primul. Este semnat de regele Siciliei. Da, aa cum scrie n mesaj, Carol de Anjou s-a oferit s medieze ntre mine i franci cnd a aflat de inteniile prinului Edward. Presupun c e de prere c fostele noastre relaii amiabile vor ajuta la ndulcirea propunerii. Nu vor multe, zise Kalawun, cercetnd iari scrisoarea cu privirea. Doar s pstreze ce au deja. Fr ndoial pentru c au intenia ca acest armistiiu s fie doar temporar. Dac francii voiau s pun capt acestui rzboi ar fi plecat acas. Nu ar fi stat s cad la nvoial cu mine. Dup o pauz, Kalawun replic: Mongolii reprezint pentru noi o ameninare mai mare dect francii. Am cucerit o mare parte din ceea ce deineau francii pe vremuri i, n plus, ei sunt incapabili s strng o for armat suficient de mare ca s ni se opun n viitorul apropiat. Chiar dac intenia lor este ca pacea s fie temporar, poate c ar fi n interesul nostru s acceptm.

Pacea, ripost Baybars pe un ton jos, n-a stat niciodat n inteniile mele legate de franci. I-am spus lui Omar c nu vom fi niciodat ferii de influena apusean dac le artm francilor milostenia pe care le-a artat-o pe vremuri Saladin i dac suntem deschii la negocieri cu ei. Baybars se ridic i se duse la fereastr. Uneori este nevoie de compromisuri pentru binele poporului, rosti Kalawun cu pruden. Nu ar fi bine s ne mprim efectivele mpotriva a dou armate aliate, chiar dac una este slbit; nu atunci cnd ni s-a oferit aceast perioad de pauz. Binele? murmur Baybars. Nu mi dau seama care este acest bine. Nu de cnd Omar nchise ochii. Nu de cnd a murit. Trecuser ase luni de cnd Baybars i ngropase ofierul. Cei doi a sasini fuseser ari fr niciun fel de ceremonie, mpreun cu cruciorul lor. Adevraii ppuari care ar fi trebuit s participe la spectacol fuseser gsii ntr-o cas de oaspei din ora. Dup gradul de descompunere a trupurilor, oamenii fuseser omori de ceva vreme, suficient ct asasinii s fi nvat s le practice meseria. De atunci Baybars aproape c anihilase Ordinul Asasinilor, dar, n ciuda rzbunrii, golul lsat de moartea lui Omar nu fusese umplut; era un vid care devenise tot mai apstor cu trecerea timpului. Uneori, Baybars l chema cu voce tare pe Omar, doar ca servitorii s-i aduc tulburai aminte c ofierul nu mai exista. Nu mi-am dat seama ct l apreciam. Cred c nu i-am spus-o niciodat. Baybars deschise ochii. mi lipsesc sfaturile lui. Ce crezi c ar fi propus Omar dac ar fi fost aici, stpne? ntreb Kalawun. Baybars schi un zmbet. M-ar fi sftuit s accept. Era un rzboinic, dar n sufletul lui nu suferea rzboiul. ncerca s ascund asta de mine, dar i se citea totul pe chip. Zmbetul pieri de pe buzele lui Baybars. i tu, Kalawun? Ai propune acelai lucru? Da, stpne. Baybars tcu o vreme. n cele din urm, se ntoarse din faa ferestrei. Atunci aa s fie, rosti el pe un ton dur. Trimite acordul meu francilor din Acra. Le voi oferi pacea dorit. Deocamdat. n acea sear, Baybars prsi citadela i se plimb prin ora, mbrcat cu haine nchise la culoare i turban. Doi rzboinici Bahri l urmau la o distan care s asigure discreia. Fiecare dintre ei ducea o tor.

Cnd ajunse la hambar, Baybars le ordon celor doi paznici s rmn afar, iar el intr singur. n ultimele di cnd venise acolo, descoperise semne de activitate nuntru. i zisese c era vorba de copii, dup desenele n crbune de pe jos. Petalele de hibiscus adunate ntr-o grmad prfuit la fiecare dintre vizitele lui fuseser mprtiate. Acum nu mai aducea nicio floare pentru ea. ngenunche cu minile goale pe pmntul uscat. nchise ochii i o vzu aa cum era cu treizeci de ani n urm. Vrsta i rzboaiele n-o atinseser. Avea tot aisprezece ani, aa cum avea s rmn pe vecie, cu pielea moale i catifelat, cu prul des i negru. Rdea, aruncnd ap dintr -o gleat pe pieptul lui gol, marcat de urme recente de bici, n vreme ce el tia lemne n hambar. i el rsese, pn ce zrise umbra din cadrul uii. Habar n-avea de cnd stpnul lor i urmrea de acolo. Baybars deschise ochii i imaginea rmase vie; crucea roie de pe mantia alb a cavalerului imprimat ca un marcaj peste vederea lui. i duse degetele la buze, apoi le lipi de sol. Trebuie s m odihnesc o vreme, iubito, nainte de a termina ce am nceput. Sunt obosit. Att de obosit. Baybars mai rmase pe loc o vreme, dup care se ridic i iei. Ardei totul, le zise el celor doi Bahri care ateptau la intrare. Se opri ca s desprind o floare din tufiul de hibiscus de afar, apoi se ndeprt. n urma lui, cerul se aprinse din pricina flcrilor.

46
Templul din Acra
15 mai 1272 Everard edea la masa de lucru i ascuea captul unei pene de scris cu un cuita. Era ncruntat i-i concentrase privirea asupra sarcinii delicate pe care o ndeplinea. Nici mcar nu se uit spre u atunci cnd Will intr n ncpere. Le-ai luat? Will puse punga de piele pe care o adusese pe mas. Preotul efectu tietura final cu un cuit, apoi ls pana jos. Trase de nurul pungii i mpinse pielea moale, de culoare nchis, n jos. Razele de soare care ptrundeau prin fereastr prinser n lumina lor mna de pietre semipreioase dinuntru: cinabru, agate, malahit, lapislazuli. Minunat! Ne vor ajunge s preparm cerneal pentru o mie de ani. Everard se uit la Will n vreme ce nchidea punga la loc. Le pisez mine. Mulumesc. M-a fi dus eu nsumi la pia, doar c Se ridic rigid n picioare i duse punga la dulapul lui personal. Acum cu greu mai gsesc energie ca s m ridic din pat. Vreau s m duc n Cezarea, Everard. Cum? Preotul se ntoarse. Vreau s duc tratatul. Everard puse punga pe un raft i nchise dulapul. Cum ai aflat de asta? nc nu s-a anunat oficial. I s-a cerut lui Robert de Paris s mearg. Everard cltin din cap. n fine, indiferent de unde ai auzit, nici nu se pune problema. De ce? ntreb Will cu voce calm, dar uor fals din pricina ncercrii de a-i masca dorina. Everard ridic o sprncean. Cred c tii de ce. Ai angajat asasini care s-l omoare pe individ, pentru numele lui Dumnezeu! Tocmai de-aia vreau s m duc. Pentru c ai dat gre prima dat? Tonul lui Everard era plin de sarcasm, dar pe chipul lui se citea clar ngrijorarea. Fcu un gest de alungare cu mna,

ca i cum ar fi vrut s ncheie chestiunea sau s-l trimit pe Will de acolo. i, oricum, a fost deja ales grupul care va duce tratatul de pace lui Baybars. tiu c poi discuta cu Edward i s-l faci s m cear n aceast misiune. i poi spune c vrei s mearg i un membru Anima Templi. n plus, sunt unul din puinii oameni de aici care pot vorbi araba. Will continu iute, vznd c preotul ncepe s clatine din cap. Vreau s fac totul bine, Everard. Vreau s-i dovedesc c am vorbit serios n acea zi pe metereze cnd mi-ai povestit despre Kalawun. Vreau s rmn, s fac parte din aceast lucrare, lucrarea nceput de tatl meu. tiu, tiu, rosti Everard, ca i cum nu mai era nevoie de acele cuvinte. i atunci de ce m pui s fac treburi de curier n loc s lucrez la sarcinile pe care le-ai dat celorlali membri ai Friei? Everard i arunc o privire lui Will, dar nu-i rspunse. Pentru c n-ai ncredere n mine, rspunse cavalerul n locul lui. Nu e adevrat! Ba este, ripost Will. i nu te nvinuiesc. Dar au trecut ase luni, Everard! Vreau s ajut i n schimb stau pe aici i pierd timpul. Dac nu m vrei ca membru al Friei, atunci concediaz-m, dar dac m vrei, atunci d-mi voie s dovedesc ce pot. D-mi voie s ndrept ce am fcut. Dup cteva clipe, Everard ncuviin uor. Speranele lui Will se intensificar, apoi se spulberar din nou cnd preotul rosti: Ai dreptate, te-am oprit de la anumite sarcini din pricina celor fcute de tine, dar nu ca s te pedepsesc. Am fost doar prudent. Dar aceast misiune nu numai c te-ar pune fa n fa cu omul pe care l voiai mort cu atta disperare nct s trdezi totul i pe toi fa de care ai depus un jurmnt de loialitate ca s-i atingi scopul, ci te-ar pune n mare pericol. tii bine ci oameni am trimis ca s negocieze cu Baybars de-a lungul timpului i ci dintre ei s-au ntors. E foarte posibil ca sultanul s foloseasc aceast oportunitate pentru a demonstra ct de puin nseamn oferta noastr pentru el, tind capetele tuturor i trimindu-le napoi ntr-un co! Everard se aez napoi pe scaun. i orict de mult mi-ai grbit de-a lungul acestor ani momentul n care am s intru n mormnt, mi place s-i vd capul acolo unde este acum, William. Nu cred c sultanul va face asta, replic Will. Ar fi o meschinrie. i oricum ar fi Baybars, meschin nu e. ns, indiferent de situaie, vreau s fac asta. Will continua s vorbeasc destul de calm, dar ncepea deja s-i

trdeze dorina presant. Nu te-am rugat niciodat nimic, Everard, cel puin nu pentru mine. ns acum te rog s m lai s plec n misiunea asta. Preotul apuc pana de scris i cuitaul, apoi le ls napoi jos cu un oftat de iritare. Juri c nu o s comii nicio neghiobie? Cltin repede din cap nainte ca Will s rspund. Nu, jur-mi, jur pe numele tatlui tu! Jur, Everard! Will privi drept n ochii preotului. Nu te voi dezamgi din nou. Dup cteva clipe care prur s dureze o eternitate, Everard ncuviin. Aerul nchis din grajd era fierbinte i ncrcat de mirosul de blegar. Simon se chinuia s duc nite saci grei cu ovz n ura pentru nutre. Din cnd n cnd, alunga cu mna mutele care i se nvrteau n jurul capului, fcndu-i sudoarea s cad de pe nas i sprncene. l dureau muchii, iar obrajii, deja nroii de la soare, i accentuaser culoarea din pricina efortului. Lsnd jos un sac, se aplec s ia un urcior cu ap de pe podea. Simon? Vocea l fcu s se ndrepte de spate att de repede, c se lovi cu capul de un lemn. njurnd, scp urciorul, care se sparse, i se rsuci pe clcie, cu o mn dus la cap. La intrare se profila silueta unei femei pe fondul alb al luminii de afar. O femeie nalt, cu pr auriu-armiu. Simon i recunoscuse vocea dinainte de a se rsuci pe clcie, dar ocul de a o vedea acolo, n carne i oase, mbrcat cu o rochie de culoare trandafirie, era imens. Era o privelite la care el tnjise i de care se temuse n egal msur n fiecare zi din ultimii patru ani. Am primit scrisoarea ta, zise Elwen. Prea mai n vrst i mai calm. Nu credeam c ai s vii. Nici eu. Mult vreme n-am crezut. Dar dintotdeauna am vrut s vd ara Sfnt. tergndu-i minile de tunic, Simon se apropie ezitnd de ea. Cum ai ajuns aici? Pe un vas comercial. Te-a lsat regina s pleci? Am plecat chiar la sugestia reginei Marguerite. Dup ce trupul regelui Ludovic a fost adus la Paris i a fost ngropat la Saint-Denis, palatul a devenit un loc al durerii. Muli servitori au plecat pentru c nu suportau ideea de a tri fr el. Eu am decis

s rmn. Cnd am primit scrisoarea ta, am rupt-o. Elwen ridic din umeri. ns am pstrat bucile. Nu tiu de ce. Regina le-a gsit ntr-o zi i m-a rugat s-i spun ce neles aveau. Simon roi gndindu-se c suverana i cunotea acum secretul. Ea mi-a spus c ar trebui s plec, continu Elwen. Mi-a spus c n-ar trebui s irosesc ocazia de a gsi iubirea, pentru c sunt att de puine asemenea ocazii n via. Habar n-am dac de asta am parte aici; Will e cavaler i tiu c nu poate Elwen ezit. Am vrut doar s-i spun c am primit mesajul tu. Ochii ei verzi l studiar pe sergent cteva clipe prelungi. i c neleg de ce ai fcut ceea ce ai fcut. Simon privi n alt parte. Vrei s-l vezi pe Will? ntreb el ncetior. E aici? Nu tiam dac Elwen inspir adnc i ddu din cap. Cred c da. Da, adug ea cu mai mult convingere. Da, vreau. Privi peste umr nspre poarta principal, unde civa sergeni stteau de paz. Dar cel mai bine ar fi s nu atrag prea mult atenie asupra mea. Paznicii n au lsat s intru doar pentru c le-am spus c suni nepoata Marelui Maestru. Brusc, zmbi i Simon i aduse imediat aminte de fetia pus pe otii care se furiase la bordul Endurance cu atia ani n urm. Bine. Simon privi prin grajdul pustiu. Cei mai muli sergeni se gseau n sala mare pentru masa de prnz, dei era posibil s termine oricnd de mncat. Porni spre magazia unde erau inute eile i harnaamentele. Te poi ascunde aici dac vrei. Deschise ua. M duc eu ca s-l gsesc pe Will pentru Vocea i se stinse i fu nevoit s tueasc pentru a-i drege glasul. i-l pot aduce eu. n vreme ce Simon vorbea, Elwen l urmrea cum se bie stinghe rit, cu braele lui groase, musculoase, atrnnd rigide pe lng trup, cu ochii plecai, incapabili s se uite ntr-ai ei. Pe chipul lui vzu lupta dintre cuvinte i sentimente. Se simea ca o hoa. Mulumesc, rosti ea ncet, spernd ca asta s fie ndeajuns. Will venea dinspre camerele cavalerilor cnd l zri pe Simon traversnd curtea n fug. Grjdarul privi n direcia lui, se opri, apoi ridic un pic mna. Patru sergeni tineri trecur n fug, rznd, prin spaiul care i separa. Dup ce ei se ndeprtar, Will zri expresia grjdarului. Travers curtea, care treptat se umplea cu brbai i biei, dup ce masa de prnz luase sfrit. Ce s-a ntmplat? Nimic, rspunse iute Simon, relaxndu-se. Will ridic o sprncean.

Dup expresia ta, a spune c tocmai a murit cineva. Simon ncerc n van s schieze un zmbet. Nu. Totul e bine. E n fine, am avut un soi de surpriz. Asta-i tot. O surpriz? Will. Se ntoarser amndoi i l vzur pe Robert venind spre ei. Prins pe spate n coad, prul lui blond ajunsese aproape la fel de alb ca i mantia cu care era mbrcat. Robert l salut pe Simon, dup care l prinse pe Will de umr. Ai vorbit cu Everard? Da. i? A fost de acord s discute cu Edward. Bine, zise Robert, zmbind. Atunci mergem mpreun la Arbalet. Will, opti Simon. Trebuie s plecm. Will se uit distrat la el. Spune-mi despre ce e vorba. Sergentul vru s vorbeasc, apoi cltin din cap. Cred c ar fi mai bine s vezi singur. Rsucindu-se pe clcie, porni napoi spre locul de unde venise Will zmbi amuzat n direcia lui Robert. Cred c a muncit prea mult n soare. Vorbesc cu tine n cteva minute. Robert ddu din cap. O s fiu n armurerie. Atept-m, zise Will, pornind dup grjdar. Simon nu-i ncetini pasul, ci continu s mearg ferm nspre grajd. Cnd se apropiar de cldire, Will se opri. Simon, rosti el, cu voce calm, dar ferm, vznd c grjdarul vrea s intre. Simon se ntoarse. N-am timp de jocuri. Spune-mi despre ce e vorba. Am multe de fcut. Intr doar cteva clipe, insist Simon, disprnd nuntru. Will oft iritat, dar l urm. Simon se postase lng magazie, cu o expresie impenetrabil pe chipul umbrit de lumina slab dinuntru. Grjdarul deschise ua, dup care se ddu la o parte. De-a dreptul suprat acum din pricina comportamentului ciudat al prietenului su, Will naint. ncremeni n pragul uii cnd femeia dinuntru se ntoarse cu faa spre el. Dre subiri de lumin ptrundeau n magazie prin crpturile zidului exterior al

grajdului, cuprinznd-o pe Elwen ntr-o pnz fragil de dungi aurii. Gura lui Will se usc instantaneu, iar odat cu asta pierir miile de cuvinte care i nvliser n cap, bulucindu-se s-i ias de pe buze. Dup valul iniial de exclamaii i gnduri nvolburate, n minte i rmase un singur cuvnt. l rosti cu un ton calm, ciudat, o voce care prea a altcuiva. Elwen. Ea schi un zmbet. Bun, Will Campbell! Will fcu un pas nspre ea, fr s-l observe pe Simon cum nchide cu discreie ua magaziei n spatele lui. Se ls tcerea, tot mai nvluitoare cu fiecare secund care trecea. ncperea nchis, luminat de soare i mirosind puternic a piele i blegar, prea s se extind i s devin o ntreag lume. Senzaia era att de intens, c Will ncepu s se simt ameit. i ddu seama c ncetase s mai respire i nu-i desprinsese privirea de pe chipul lui Elwen de cnd intrase n magazie. Fcu un pas i reui s se uite n alt parte, i atunci ceea ce -l nconjura pru s revin la dimensiunile normale. Cum te simi? ntreb Elwen, urmrindu-l. Will cltin din cap. Bine. Cltin iari din cap, apoi se uit la ea. i tu? Sunt bine. Will pi brusc n fa, cu ochii fixai asupra ei. Elwen, n am vrut niciodat s plec aa cum am fcut-o. N-am vrut niciodat s se schimbe lucrurile aa cum s-au schimbat sau s se fi ntmplat ceva din ce s-a ntmplat. Nimic, repet el cu fermitate. Atunci de ce ai plecat? rspunse ea, cu un ton schimbat, devenit serios i acuzator. De ce ai fost cu? Se opri, privi n alt parte, apoi din nou la el. De ce ai fost cu fata aceea? Will ofta. i frec fruntea. i aduci aminte despre cartea de care Everard te-a rugat s ai grij? Cea pe care am luat-o de la trubadur? Bineneles. i i aduci aminte c trebuia s m duc dup cineva care ne o furase? Da, opti ea. Mi-ai spus toate astea cnd ne-am ntlnit n palat. Cnd mi-ai cerut s fiu soia ta. Will ncepu s studieze podeaua. n acea sear, cnd Everard i cu mine ne pregteam de plecare, Garin de Lyon mi-a trimis un bilet, pretinznd c e de la tine. n el mi cerea s vin la tavern. Will ridic neajutorat din umeri. M-am dus acolo gndindu-m c

o s m ntlnesc cu tine. Am fost prins de un individ care voia cartea pentru el nsui. M-au fcut s spun unde e i Garin m-a drogat, m-a aezat pe patul din acea camer i m-a lsat acolo. Garin? se mir Elwen, ridicnd sprncenele a nedumerire i mnie. Simon i spusese foarte puine lucruri n scrisoare, doar c o minise i c tiuse c Will fusese drogat. De ce s fi fcut el asta? A fost obligat de individul care m-a prins i pe mine. Will cltin din cap. Nu conteaz cu adevrat; acel om e mort i Garin e la nchisoare, dar ce am nevoie ca tu s tii este c nu eram acolo din voina mea. i fata? Cum ai lsat-o s-i fac tot ce i-a fcut? Trebuie s fi fost capabil s o opreti. Era doar o putoaic i tu erai S o las s-mi fac? interveni Will. N-am lsat-o s fac nimic. Avea un ton dur i rece. Se opri, se lupt s se stpneasc, a poi vorbi din nou: Eram drogat. Habar n-aveam ce se petrecea. mi amintesc doar parial unele lucruri. Se ncrunt, fie ca i cum ar fi ncercat s-i aminteasc, fie ca i cum s-ar fi strduit s opreasc amintirile s revin. Cred c pentru o vreme am crezut c eti tu. Somniferul i faptul c venisem acolo ca s m ntlnesc cu tine m-au fcut s cred asta. Apoi, cnd mi-am dat seama c nu eti tu, m-am simit de-a dreptul paralizat. Nu mai puteam nici mcar s vorbesc. Elwen ddu ncet din cap. Dac toate astea sunt adevrate, de ce nu mi-ai explicat? De ce ai plecai fr s m mai vezi? Ochii ei se umplur de lacrimi i Elwen se ntoarse brusc cu spatele. Will vru s se duc la ea, dar nu fu n stare. A doua zi, imediat dup ce am aflat ce s-a ntmplat, am vrut s te vd, dar m-a oprit Everard. Eu nu tiu de ce l-am ascultat. Nu-mi amintesc. Cred c eram nc ntr-o stare de confuzie. Mi-a spus despre Garin i eu i-ai dorit rzbunarea mai mult dect m-ai dorit pe mine, rosti ea, ntorcndu-se din nou cu faa spre el. Acum tonul ei era simplu i precis, fr nuane acuzatoare. Nu pot descrie cum a fost, rosti ncet Will. Cum m-am simit pentru c mi-a fost rpit posibilitatea de a alege. Cum m-am simit s rmn fr grai i neajutorat. M-am simit mnjit ca i cum nuntrul meu se strecurase ceva ru i bolnav. Nu a fi putut tri aa, Elwen. Cnd am plecat dup Garin, m-am mbolnvii de-a binelea. Am stat n Orleans timp de trei luni. A fost ct pe-aci s mor. Cnd m-am fcut bine, Garin i cartea dispruser n ara Sfnt. Simon ne-a gsii o nav cu care s plecm, iar eu tiam c, orict a fi

vrut s m ntorc la tine, trebuia s termin ce ncepusem. Trebuia s -mi recapt dreptul de a alege. De ce nu mi-ai scris? ntreb ea dup cteva clipe. Am ncercat. Am nceput o sut de scrisori. N-am putut termina niciuna. Apoi timpul a trecut i m-am gndit c te-ai mritat i ai o familie, c eti fericit. Nu voiam s te rnesc sau s m amestec ntr-o via despre care nu tiam nimic. i eram speriat, ncheie el jalnic. Am fost un neghiob. Da, ai fost. Elwen strnse buzele, apoi zmbi. Expresia l surprinse pe Will. i aduci aminte cum obinuiam s vorbim despre ara Sfnt cnd eram mici? Will ddu morocnos din cap. Elwen zmbi i mai tare. Cnd eram mai tnr i locuiam n palatul din Paris, visam c vom merge acolo mpreun. Cnd se lsa ceaa n zilele de iarn, nchideam ochii i ne vedeam pe amndoi stnd pe o teras cald din marmur a unui palat din aur, cu zidurile i podelele mpodobite cu bijuterii i cu marea cea mai albastr cu putin ntinzndu-se n faa noastr. Elwen i mijise ochii. Tu purtai mantia de cavaler i armur strlucitoare, iar eu eram mbrcat cu o rochie alb de mtase. M luai n brae i mi spuneai c m iubeti. Ani de zile am adormit visnd la asta. Elwen i deschise braele ca i cum ar fi vrut s cuprind magazia nghesuit i urt mirositoare, cu podeaua ei plin de paie i pereii crpai i acoperii de pnze de pianjen. Izbucni n rs. Era un sunet vesel, nu unul batjocoritor sau amarnic. Will se uit la ea, simind cum pe buze i nflorete un zmbet. ncerc s -l reprime, dar nu reui, ncepu s rd mpreun cu Elwen. Apoi, fr ca vreunul s par c fcuse o micare, se trezir unul n braele celuilalt. Chicoteau, suspinau i se strngeau tare. ntr-un trziu, se desprir, fiecare stingherit de explozia emoional. Nici mcar nu tiu cum ai ajuns aici, zise Will. E o poveste lung, rspunse ea, tergndu-i ochii cu dosul palmei. O poveste pentru alt dat. Pe scurt, am venit cu un negustor. Un veneian. Ai unde s stai? Da, cu el. Elwen surprinse expresia lui Will i zmbi. Este furnizor al Casei Regale din Paris. La cererea reginei Marguerite, mi-a oferit de lucru i m gzduiete aici. Are o croitorie n cartierul veneian. E un om bun, iar soia lui, o femeie de treab. Au trei fete cu care m neleg bine. Will zmbi. Un clopot se auzi de afar. Privi n jurul lui.

A vrea s vorbim mai mult, dar tiu, i-o retez ea. Trebuie s plec. neleg. Nu, nu nelegi. Elwen, ascult, s-ar putea s fiu nevoit s plec departe. Sper s fie doar pentru cteva zile. Dar trebuie s fac asta. mi pare ru. Elwen ncuviin. Dup aceea, continu Will, putem vorbi. Privi n jos spre mantia lui. Nu tiu ce am putea sau dac Elwen l opri cu un deget la buze. Nu-i nevoie s mai spui ceva. Nu trebuie s ne gndim la asta acum. nc m simt ciudat c m aflu aici. i eu am nevoie de timp. Vru s treac pe lng el, apoi se opri, se ridic pe vrfuri i l srut pe obraz. Ne vedem cnd te ntorci. Will rmase singur o vreme dup plecarea ei, simind c-i arde obrazul acolo unde l atinsese ea.

47
Templul din Acra
20 mai 1272 Ai grij cu el. Semntura mea abia s-a uscat. Will lu cutia de piele ntins de prinul Edward. O bg n sacul de la a i strnse bine nurul, simind din plin greutatea misiunii. Everard fcuse mai mult dect s cear prezena lui Will n grupul de cavaleri; l rugase pe prin ca Will s conduc grupul. Suntei sigur c trimitem oameni suficieni, Alte Regal? Edward se ntoarse ctre Marele Maestru al ospitalierilor. Nu ne ateptm la o btlie, Maestre de Revel. Nu tim asta, Alte. i chiar dac Baybars i va onora acordul, este cale de dou zile pn n Cezarea. Drumul e folosit de beduini. E posibil ca ei s vrea s atace un grup att de mic pentru a-l jefui. M ndoiesc, se auzi vocea profund a lui Thomas Berard, Marele Maestru al templierilor. Edward i Hugues de Revel se ntoarser spre e l. n plus, frate, adug el, adresndu-se conductorului ospitalierilor, nu vrem s prem prea rzboinici. n definitiv, este un tratat de pace. Hugues de Revel i uguie buzele, dar ddu scurt din cap. Eram doar prudent, frate. Nu vrem s mearg ceva ru. Cei trei brbai se uitar la Will. Cavalerul i nclin capul. Totul va merge bine, domnilor. Marii Maetri templier i ospitalier prur mulumii i se ntoarser ca s discute cu ceilali demnitari din conducerea oraului, care veniser ca s asiste la plecarea grupului de cavaleri. Edward rmase nc un moment pe loc. Mult noroc, Campbell! rosti el dup cteva clipe. Will l urmri pe prin ndreptndu-se ctre cei trei cavaleri din garda personal, care i pregteau caii. Planul lui Edward de a asigura pacea n ara Sfnt mersese pn atunci mai bine dect s-ar fi ateptat oricine. Tot el era, dup cum tia Will, responsabil de eliberarea lui Garin din nchisoare. Dup patru ani petrecui n celul, cavalerul fusese eliberat fr niciun avertisment cu trei zile n urm. Venise la Will ca s-i ia la revedere nainte de a iei pe poarta

servitorilor, palid, supus i izgonit din Templu pentru totdeauna. Cnd Will l ntrebase pe Everard ce l determinase s se rzgndeasc, preotul i rspunsese c fusese vorba despre intervenia Gardianului. Din cte se prea, atunci cnd l vizitase pe cavaler n celul, Edward fusese impresionat de suferina tnrului. La cteva luni dup vizit, vorbise cu Senealul i, cnd descoperise motivele ntemnirii lui Garin, se oferise s-l ia pe tnr napoi n Anglia, cu el. Prinul le spusese c tnrul cavaler avea s -i fie de ajutor, pe post de simplu secretar, cu munca lui pentru Anima Templi. Va avea mult de lucru, astfel c nu va putea s se bucure de prea mult libertate, dar cel puin i se va da ocazia de a-i folosi cunotinele n beneficiul Friei n loc s putrezeasc fr sens ntr-o celul de nchisoare. Ca urmare a rugminii prinului, Everard, care de ceva vreme era implorat de Will s reconsidere dura pedeaps acordat, cedase n cele din urm. ns, dei Will nu avea niciun motiv s se ndoiasc de spusele prinului, ceva din atitudinea lui Edward l fcea s se simt n continuare nelinitit, ca un vag miros de fum ntr-o pdure sau ca o umbr nedefinit pe un zid. William. Will i roti privirea i l vzu pe Everard chioptnd spre el, cu gluga tras peste cap, n ciuda cldurii de afar. Protejeaz-l bine, opti preotul, artnd spre aua calului. O s-o fac. n tine sunt toate speranele noastre. Will fu surprins s zreasc lacrimi n ochii injectai de snge ai preotului. Pe chipul lui ridat se citea ngrijorarea. Poate c ar trebui s vin cu tine? rosti Everard, aruncnd o privire spre cavalerii strni n curte, care i legau ploti cu ap de centuri, i ajustau ctile i i potriveau sbiile. Alturi de oamenii lui Edward se adunaser ase templieri, patru ospitalieri i trei cavaleri teutoni care formau grupul care urma s-l nsoeasc pe Will pe drumul spre Cezarea: o demonstraie de for i unitate prin care voiau s arate c vorbeau n numele ntregii cretinti. Everard, replic Will cu fermitate. M voi asigura c ajunge ntreg acolo. i promit. Pe chipul preotului apru un zmbet. tiu, William. tiu. Se ddu napoi astfel nct Will s se urce n a. Cavalerul porni cu calul spre Robert de Paris i ceilali templieri. Robert discuta cu Simon. Simon zmbi vzndu-l pe Will cum se apropie.

i-am gsit i ie una, rosti el, ridicnd o plosc pentru ap. Am deja una, rosti Will, btnd cu palma plosca legat de a. Corect, zise Simon, dnd din cap. Normal c ai. Dar nu vd niciun ru s iau dou, reveni Will, n vreme ce grjdarul se rsucea pe clcie. Uite, zise el, ntinznd mna. Arunc-o ncoace. n vreme ce Will lega plosca alturi de cealalt, Simon i umfl obrajii i i nfipse degetele mari la centur. Pi, atunci mult noroc! Will rse i i ddu ochii peste cap. De ce se comport toat lumea ca i cum nu ne-am mai ntoarce? Se uit la Robert. Nu prea ne inspir ncredere, nu-i aa? N-am vrut s sune aa, protest Simon. Will zmbi. Ne vedem peste cteva zile. ***

Cezarea

22 mai 1272 Oraul Cezarea ajunsese o ruin. Molozul de la cldirile distruse zcea pretutindeni, iar arcadele nalte ale catedralei se ridicau spre cer i se opreau brusc, dup ce acoperiul boltit pe care l sprijineau odinioar dispruse. Praful, nisipul i cenua erau mprtiate de vnt pe strzile pustii, printre coloane i n interiorul caselor, acoperind totul cu un strat de pudr cenuie. Uitndu-se de pe deal la rezultatul uneia dintre campaniile sale militare, Baybars resimea pustietatea din ora ca pe o presiune n interiorul trupului su. Se ntoarse ctre Kalawun, care sttea n a alturi de el. Vom ridica tabra n interiorul oraului. Trimite iscoadele ca s se asigure c noi ajungem primii, apoi posteaz grzi la intrare. Cum sosesc, i flancm. Da, stpne. Kalawun! Baybars se opri, cu privirea atras iar de Cezarea. Stpne? Privirea lui Baybars se ntoarse spre el. Cnd ajung, tu o s-i ntmpini. Pune grzile s-i pzeasc pe ceilali i adu-l pe conductor la mine, singur. Tonul i se nspri. Trebuie s fim prudeni, Kalawun. Francii sunt aproape terminai n aceste teritorii. nc un

efort, i vor disprea pentru totdeauna. Dar grijile cele mai mari trebuie s i le faci pentru bestia ncolit din toate prile. Poate c vd n aceast ntlnire o nou ocazie de a m lovi direct. Privirea lui deveni dur cnd i aminti de tentativa asasinilor de a-i curma viaa. Asigur-te c aa ceva nu se va ntmpla. Bineneles, stpne. Se nsera cnd Will i ceilali cavaleri se apropiar de oraul n ruine. Soarele colorase acoperiurile distruse i arcadele n chihlimbariu, iar dincolo de acestea, marea se sprgea de rm cu zgomote constante ca nite oftaturi. Pescruii se roteau pe deasupra lor, agitai de trecerea cavalerilor. Oamenii intrar tcui pe lng zidurile drmate ale oraului. Copitele cailor rsunau n tcerea din jur. Will avea senzaia c ptrundeau ntr-un mormnt sau ntr-o biseric, oricum ntr-un loc n care vocea omului reprezenta o impietate. Aici semnm noi un tratat de pace? opti Robert. Will nu rspunse. Pentru el, Cezarea nsemna cel mai bun loc de semnare a unui tratat. Locul povestea fr vorbe despre ceea ce se ntmplase. Iar acordul pe care l aducea rspundea oraului cu un viitor posibil, diferit. Nu suntem singuri, zise unul din oamenii lui Edward cu voce joas. Chiar n acea clip, privirea lui Will fu atras de un licr auriu. Un rzboinic mameluc sttea clare pe un cal de rzboi n spaiul cscat ntre dou cldiri distruse. Purta uniforma regimentului Bahri, garda personal a lui Baybars. Cavalerii i continuar prudeni drumul pe lng rzboinic, care se uit la ei fr nicio urm de interes. Dup cteva momente, Will arunc o privire peste umr i vzu c mamelucul ieise la lumin dintre cldiri. Will simi un fior de team cnd ali patru soldai clare se ivir de pe o alt strad ca s se alture rzboinicului. Acolo sus, murmur Robert, dnd din cap nspre un acoperi care se nla deasupra strzii din faa lor. Un alt mameluc sttea n picioare acolo, cu un arc cu sgeata potrivit. Arcul soldatului se mic dup cavaleri pe msur ce ei treceau pe sub acoperi. Ali doi soldai clare se ivir de pe o alee lturalnic n zgomot de copite. Ce fac? mri unul dintre ospitalieri. Omul i inea mna strns pe mnerul sabiei. Ne mn de la spate, mormi un templier, n timp ce ali patru mameluci aprur n faa lor, blocndu-le calea.

Cavalerii se apropiar unii de alii, cei mai muli cu armele scoase, dar cei patru mameluci din faa lor nu ncercar s-i opreasc, ci se mulumir s-i priveasc apropiindu-se. Cred c vor s o lum pe aici, spuse Will cnd grupul ajunse la o rscruce. n stnga lor se ntindea o strad mai larg, plin de moloz i resturi de cldiri, nspre catedrala ale crei coloane rupte luceau roietice n lumina soarelui la asfinit care se cufunda n marea ntunecat de la orizont. Restul armatei mameluce i ridicase tabra n interiorul scheletului catedralei. Will deslui cai, crue i muli oameni, poate mai bine de o sut, care se micau n jurul petelor vii de culoare ale torelor aprinse. Haidei, le spuse el celorlali, mnndu-i calul de-a lungul strzii pustii, cu mamelucii din spate pe urmele lor. Will se simise ncordat i agitat cnd Everard l anunase c va conduce grupul de cavaleri, iar senzaia persistase pn cnd prsiser sigurana zidurilor din Acra. Ciudat ns, pe msur ce ptrunseser tot mai adnc n teritoriul inamicului nervozitatea i dispruse, iar el se simise tot mai calm. i plcea s clreasc, s se ndrepte ctre ceva att de important i de definitiv. Totodat, avusese timp s se gndeasc la Elwen, iar acele momente intime de meditaie pe care i le ngduise l fcuser s uite de destinaia lor. Acum ns, prins n atmosfera ostil a acelui ora mort, auzind cntecul sporadic al psrilor i resimind acut tcerea soldailor care veneau dup ei, Will simea tot mai acut cum groaza mpresoar micul lor grup. Se gndi la soarta tatlui su n minile acestor oameni i la avertismentele lui Everard pe care el le respinsese att de sigur pe sine. Se gndi la Elwen. Imaginea chipului ei i umplu mintea i atunci lu decizia ca, orice s-ar ntmpla n acea sear, s supravieuiasc. ns pe msur ce soldaii mameluci se apropiau din spatele lor, iar distana dintre grupul lor i cei aflai n interiorul catedralei se micora, o voce din interiorul lui ncepu s-i bat joc de el spunndu-i c fusese un neghiob. Cavalerii se apropiar de catedral, de unde ieir apte mameluci clare ca s-i ntmpine. n fruntea lor se gsea un om nalt, mbrcat cu hainele i armura unui ofier de rang superior. Arabii se oprir la mic distan de cavaleri i brbatul din frunte desclec. Grupul lui Will se opri i el. Ofierul mameluc veni spre ei. Prini n capcan, rosti unul dintre templieri, privind n jur la linia de mameluci care blocau strada la doar zece-doisprezece metri n spatele lor.

Will sri din a i deschise sacul prins de aceasta. Robert desclec i el, n vreme ce brbatul nalt se opri la mic distan de ei. Assalaamu aleikum, zise Will, cu faa spre individ, spernd ca anii lui de traduceri din arab s-i fac vocabularul inteligibil. Numele meu este William Campbell i am venit ca s m ntlnesc cu sultanul Baybars n numele prinului Edward al Angliei i al autoritilor din Acra. Brbatul zmbi auzind pronunia stngace a lui Will, dar zmbetul su prea mai degrab binevoitor dect batjocoritor. Wa-aleikum assalaam, William Campbell, replic el, vorbind rar pentru ca Will s-l poat nelege. Eu sunt Amir Kalawun. Ai tratatul? Se ncrunt cnd cavalerul nu rspunse i repet ntrebarea. l am, rspunse Will, studiindu-l pe individ cu mare atenie. Vino cu mine. Oamenii ti pot atepta aici. Ce spune? l ntreb pe Will unul dintre cavalerii lui Edward. Cnd Will le traduse, Robert cltin din cap. Nu. Spune-i c aa ceva este inacceptabil. Trebuie s venim cu tine. Will nu-i desprinse privirea de la Kalawun. Dei impozant ca fizic, comandantul mameluc emana calm, iar n ochii lui cprui se citea o inteligen aparte. Un diplomat, i zise Will, n trupul unui rzboinic. Gsea combinaia extrem de interesant. E-n regul, i zise el lui Robert. M duc singur. Nu cred c avem de ales. Kalawun ridic palma la apropierea lui Will. Trebuie s-i lai sabia aici. Cavalerul ezit, apoi i desfcu centura i puse sabia jos, n colb. Vino spre mine, rosti Kalawun cu calm. Ridic braele. Pipi trupul i oldurile lui Will, cutnd o eventual arm ascuns. L-ai cunoscut pe tatl meu, rosti Will ncetior, n vreme ce Kalawun i verifica interiorul mnecii mantiei. James Campbell. Everard de Troyes mi-a povestit de tine. Kalawun se opri, cu minile n jurul ncheieturii lui Will. Arunc o privire spre rzboinicii Bahri din spatele lui, ns oamenii erau suficient de departe ca s nu aud nimic. Nu pot spune c l-am cunoscut, rosti el, verificnd cealalt mnec a lui Will. Nu ne-am ntlnit niciodat fa n fa. Ar fi fost prea periculos pentru mine. Dar am simit c l cunosc bine. Eu continui lucrarea tatlui meu, rosti Will printre dini.

Atunci poate c ne mai ntlnim, William Campbell. Kalawun se ddu napoi. Deocamdat, hai s ducem tratatul sultanului. Vru s se ntoarc, dar se opri. Fii atent, opti el. Sultanul Baybars nu -i iubete pe semenii ti, i n special ordinul tu, i e argos dup recenta tentativ de asasinat euat, o tentativ despre care el crede c a fost pus la cale de franci. Nu face micri brute i vorbete doar dac i se vorbete. Grzile lui au ordin s te ucid dac suspecteaz c i vrei rul. Will simi cum i se strnge stomacul n vreme ce mergea alturi de Kalawun de-a lungul strzii ctre tabra militar luminat de tore, trecnd pe lng grupuri mari de oameni i steaguri cu semiluni i stele. Crucea roie de pe mantia lui prea s ard ca un far, atrgnd privirile tuturor asupra lui i fcndu-l s se simt ngrozitor, ca un ho care se furieaz. n interiorul catedralei, acolo unde ar fi trebuit s stea corul, un loc devenit o aglomerare de pietre crpate, fusese montat un tron, cu braele mpodobite cu doi lei din aur. Cteva trepte fisurate conduceau ntr-acolo, iar cei doi perei rmai n picioare i care ncadrau tronul erau pe alocuri fisurai. Prin crpturi, Will putea vedea marea. Pe tron, drept i strlucitor n hainele lui de brocart auriu i armura lucitoare, edea Baybars Bundukdari, Arbaleta, sultanul Egiptului i al Siriei, ucigaul tatlui su. Se auzir oapte cnd Will i Kalawun se apropiar de trepte. Cavalerul zri o siluet gheboat, n haine cenuii, stnd ghemuit lng trepte n partea lateral a corului i urmrindu-l cu ochi albi i lptoi plini de mnie i cu dinii dezgolii. n spatele individului erau cinci rzboinici Bahri, cu toii avnd n mini arbalete ndreptate spre Will. Te poi apropia de sultan, rosti Kalawun de lng el i mpingndu-l uor de la spate. Will se conform, prudent, cu ochii uor plecai. Inima i btea cu putere n piept. Cnd ajunse pe treapta de sus se nclin respectuos, apoi i nl capul. ntlni tresrind ca ars ochii de un albastru intens ai lui Baybars. Unul avea un licr ciudat, provocat de o pat alb, n form de stea. n vreme ce privea fix acei ochi, n mintea lui ncepu s cnte o voce: Omul sta i-a ucis tatl, tu ai ncercat s-l omori pe acest om. Cuvintele rsunau att de limpezi i de puternice, nct pentru o fraciune de secund Will se temu s nu le fi rostit cu voce tare. Se gsea la doar civa pai de omul care ordonase moartea tatlui su i pe care asasinii nu reuiser s-l omoare. Will se vzu ntinznd minile i

cuprinznd cu ele gtul lui Baybars. Strngnd tare acea carne. tia c ar fi fost mort nainte de a-l atinge pe sultan, strpuns de sgeile trase de arbalete. Dar nu asta l opri. Imaginea i provoc dezgust. O imagine pe care cu doar un an n urm o visa des i intens acum prea total deplasat, meschin chiar. Nevoia lui de rzbunare dispruse. Iar contientizarea acestui fapt l surprindea. Toate acestea trecur prin mintea lui Will timp de cteva secunde, dup care se aplec nainte, innd n mn cutia cu tratatul de pace. Baybars nu fcu nicio micare. Will ezit, apoi i retrase uor braul. Dup o pauz ndelungat, n timpul creia l studie cu atenie pe Will cu privirea, Baybars vorbi, ntr-o arab bogat n intonaii i pe un ton profund. Cum te cheam, cretine? William Campbell. Trecur alte cteva momente, umplute de zgomotele mrii din apropiere, dup care Baybars vorbi din nou. Ai un tratat pentru mine, William Campbell? Will nmna cutia, simind toate privirile din catedral aintite asupra lui. Cnd Baybars o lu, degetele li se atinser scurt. Sultanul o deschise i scoase cele dou pergamente fcute sul dinuntru. Studie cu atenie fiecare document, apoi fcu semn unui om mbrcat cu haine verzi de mtase i turban incrustat cu bijuterii, care sttea ntr-o parte a tronului mpreun cu un grup de oameni mbrcai la fel. Will i spuse c erau consilieri. Omul veni, lu pergamentele, le citi, apoi i le ddu napoi lui Baybars cu o ncuviinare scurt din cap. Un alt om pi n fa, innd n mini o tav de cristal pe care se gseau o climar mic i o pan de scris. Will atept ca sultanul s semneze tratatul, dup care Baybars i ddu un pergament i cutia napoi. Gata, se semnase un tratat de pace pentru zece ani, zece luni, zece zile i zece ore, prin care francilor li se garanta posesia teritoriilor pe care nc le deineau i folosirea drumului pelerinilor pn la Nazaret. Toat lumea pru s se relaxeze cnd Baybars se ls pe spatele tronului i Will strecur pergamentul napoi n cutie. Cavalerul auzi o voce n spatele lui. Vino, rosti Kalawun, care urcase treptele. Te voi escorta napoi la oamenii ti. Will nu se mic, ci rmase nepenit locului, uitndu-se fix la sultan. Soldaii cu arbaletele se ncordar. Cavalerul l simi pe Kalawun punndu-i o mn pe umrul lui ca avertisment.

Baybars se ncrunt i se aplec n fa. Ochii i se ngustar din pricina iritrii. Will i se adres repede: Luminia Ta, a dori s mi se acorde permisiunea de a cltori n siguran pn la fortreaa Safed. Tatl meu a fost omort acolo n cursul asediului i vreau s-l ngrop i s-l cinstesc cum se cuvine. tiu c nu am niciun drept s cer asta i c nu avei niciun motiv s-mi acordai permisiunea, dar Se opri, simind cum ncrederea i se topete i cum ncepe s se blbie din pricina limbii strine. Dar trebuia s cer asta. Cu colul ochiului, Will observ grzile i consilierii schimbnd un amestec de priviri surprinse, amuzate i chiore. Alturi de el, Kalawun prea s fi ncremenit. Pentru cteva clipe, Baybars pru s-l studieze pe Will cu un interes rennoit. Apoi ddu din cap. i voi acorda permisiunea, rosti el n tcerea care se lsase. Dar vei merge fr oamenii ti i vei fi escortat de oamenii mei. Fr s-i desprind privirea din ochii lui Will, sultanul fcu un semn nspre doi soldai cu arbalet, care i plecar armele i pir n fa. Ducei -l la Safed, rosti el. Apoi escortai-l napoi pn la Acra. Mulumesc, murmur Will. Am terminat aici, replic Baybars, lsndu-se din nou pe spatele tronului i apucnd capetele de leu de pe brae. Poi pleca. Rsucindu-se pe clcie, Will se ndeprt de tron, cobor treptele i iei din catedral. ntreg trupul i tremura de emoie. Afar se lsase ntunericul. Deasupra oraului se ivise luna argintie. A fost o neghiobie din partea ta, rosti Kalawun ncetior, n vreme ce se apropiau de grupul de cavaleri, cu cei doi soldai Bahri alei ca escort pentru Will pe urmele lor. Trebuia s o fac, rspunse Will, oprindu-se ca s-i ia sabia din locul unde o lsase. neleg. Kalawun i nclin capul. Pacea s te nsoeasc, William Campbell! i pe tine! Kalawun porni napoi spre tabr. L-a semnat? Will se ntoarse cnd Robert apru n spatele lui. Da. Vreau ca tu s te asiguri c tratatul ajunge cu bine n Acra. Cum adic? se mir Robert, ncruntndu-se. Tu unde te duci?

Will zmbi dnd cavalerului cutia cu pergamentul. S ngrop o fantom.

NOTA AUTORULUI
nc de la conceptul iniial al acestui roman, acum cinci ani, am fost contient c vreau s istorisesc povestea cruciadelor att din punctul de vedere al Occidentului, ct i din cel al Orientului. M-au fascinat oamenii n carne i oase ataai legendarilor templieri, dar m -a fascinat n aceeai msur i extraordinara ascensiune a rzboinicului mameluc Baybars, care, n Orientul Apropiat, este i astzi un erou. n scrierea acestui roman am ncercat s respect evenimentele, personajele i perioadele de timp reale, fr s afectez ritmul sau intriga, iar rezultatul este c uneori romanul este ancorat n fapte, alteori este doar imaginaie i, din cnd n cnd, un amestec al celor dou. De pild, btliile de la Ayn Jalut, Safed i Antiohia s-au petrecut n mare parte aa cum le-am descris eu. Anima Templi este invenia mea, dei am fundamentat n mare parte Cartea Graalului scris de Everard pe o poveste romantic a Graalului din secolul al XIII-lea, Perlesvaus, o oper anonim plin de imagini neortodoxe, despre care unii cred c ar fi fost creaia unui templier. n aceeai manier, atacul asupra companiei de templieri de la Honfleur reprezint o ficiune, dar regele Henric al III-lea chiar a fost obligat s dea bijuteriile Coroanei Angliei templierilor n contul datoriilor neachitate. Pentru datarea evenimentelor m-am bazat pe mai bine de o sut de surse, cele mai multe faptice, unele uor fantasmagorice, altele contradictorii, dar toate avnd un rol lmuritor. Sursele pe care le-am utilizat cel mai mult merit menionate aici, cci sunt nepreuite i cu siguran merit citite de oricine vrea s afle mai multe despre aceast epoc istoric incredibil, pe care eu abia dac am reuit s o prezint superficial. Lucrrile la care m refer sunt: A History of the Crusades (Cambridge University Press), o uluitoare trilogie semnat de Steven Runciman, The Templars (Weidenfeld & Nicholson), de Piers Paul Read, The Knights Templar: A New History (Sutton Publishing), de Helen Nicholson, The Wars of the Crusades (Osprey Publishing Ltd.), de Terence Wise, The Cross and the Crescent: A History of the Crusades (BBC Publications), de Malcolm Billings, The Trial of the Templars (Cambridge University Press), de Malcolm Barber i History of Medieval Life: A Guide to Life from 1000 to 1500AD (Chancellor Press), de David Nicolle.

Sunt recunosctoare pentru c mi s-a permis s reproduc dou versuri din Cntecul lui Roland, n traducerea lui Dorothy L. Sayers aprut la Penguin Books n 1957. Totodat, trebuie s acord creditul cuvenit istoricului Malcolm Barber, autorul lucrrii The Trial of the Templars, din care am extras dou citate din Bernard de Clairvaux, i n care apare o traducere dup o relatare a unui martor ocular la o iniiere templier, traducere care s-a dovedit nepreuit pentru propria mea portretizare a ceremoniilor de iniiere din cadrul ordinului.

Robyn Young August 2005

GLOSAR
A lua Crucea: A pleca n cruciad, o sintagm derivat din crucile de crpe nmnate celor care voiau s devin cruciai. Acra: Ora pe coasta Palestinei, cucerit de arabi n anul 640. A fost recucerit de cruciai la nceputul secolului al XII-lea i a devenit principalul port al noului Regat Latin al Ierusalimului. Acra era condus de un rege, dar pe la mijlocul secolului al XIII-lea autoritatea regal a fost contestat de nobilii franci locali i de la aceast dat oraul, cu cele douzeci i apte de cartiere ale sale, a fost guvernat de o oligarhie. Amir: Termen arab pentru comandant, folosit, de asemenea, ca titlu pentru unii conductori. Asasini: Sect extremist nfiinat n Persia n secolul al XI-lea. Asasinii erau adepi ai credinei musulmane iite i, n decursul timpului, s-au rspndit n mai multe ri, inclusiv n Siria. Aici, sub conducerea faimosului lor lider, Sinan, Btrnul de pe Munte, au format un stat independent, pe care l-au controlat pn cnd acesta a fost nglobat n teritoriile mameluce aflate sub conducerea lui Baybars. Ayyubii: Conductori dinastici ai Egiptului i Siriei n secolele al XII-lea i al XIII-lea, cei care au format armata de mameluci (sclavi). Saladin a aparinut acestei dinastii i n cursul domniei sale ayyubiii au ajuns la apogeul puterii lor. Ultimul ayyubit a fost Turanshah, care a fost ucis de Baybars la ordinele comandantului mameluc Aibek, astfel punndu-se capt dinastiei ayyubiilor i ncepnd cea a mamelucilor. Bernard de Clarivaux, Sf. (1090-1153): Abate i fondator al mnstirii cisterciene din Clairvaux, Frana. Adept timpuriu al templierilor, Bernard este autorul Legii care guverneaz ordinul. Calif: Titlu acordat conductorilor civili sau religioi ai comunitii musulmane, considerai a fi succesorii profetului Mahomed. Califatul a fost abolit n 1924 de ctre turci.

Cavalerii Sfntului Ioan: Ordin nfiinat la sfritul secolului al XI-lea, care i trage numele de la azilul Sfntului Ioan Boteztorul din Ierusalim, unde a i avut primul sediu. Cunoscut i sub numele de ordinul ospitalierilor. Scopul iniial al ordinului a fost acela de a avea grij de pelerinii cretini, dar dup prima cruciad obiectivele s-au schimbat dramatic. Membrii ordinului au rmas cu spitalele, dar principala lor preocupare a devenit construcia i aprarea castelelor lor din ara Sfnt, recrutarea de cavaleri i achiziia de pmnturi i proprieti. Se bucurau de o putere i un statut similare cu templierii i cele dou ordine erau adesea rivale. Dup ce cruciadele au ncetat, cavalerii Sfntului Ioan i-au mutat sediul n insula Rhodos, apoi n Malta, unde au devenit cunoscui sub numele de cavalerii de Malta. Cavaleri templieri: Ordin de cavaleri nfiinat la nceputul secolului al XII-lea dup prima cruciad. Fondat de Hugues de Payns, care a cltorit pn la Ierusalim alturi de ali opt cavaleri francezi, ordinul a fost astfel botezat dup Templul lui Solomon, unde i-au stabilit primul lor cartier general. Recunoscui oficial la Conciliul de la Troyes n 1128, templierii s-au ghidat att dup reguli religioase, ct i dup un cod strict de conduit militar. Iniial, motivul existenei lor a fost acela de a-i proteja pe pelerinii cretini din ara Sfnt, ns, cu timpul, i-au depit cu mult atribuiile prin comportamente militare i mercantile, manifestate att n Orientul Mijlociu, ct i n Europa, unde au reuit s devin una dintre cele mai puternice i mai bogate organizaii din perioada respectiv. n cadrul ordinului existau trei clase distincte: sergeni, preoi i cavaleri, ns doar cavalerii care depuneau trei jurminte monastice de castitate, srcie i supunere puteau purta celebrele lor mantii albe cu o cruce roie mare. Cavaleri teutoni: Ordin militar de cavaleri, similar templierilor i ospitalierilor, cu originea n Germania. Ordinul teutonilor a fost fondat n 1198, iar n ara Sfnt erau responsabili cu pzirea zonei aflate la nord -est de Acra. La mijlocul secolului al XIII-lea au cucerit Prusia, unde i-au stabilit ulterior cartierul general. Cotiere: Armuri pentru protejarea antebraelor. Cruciade: Micare european din perioada medieval, generat de idealuri economice, religioase i politice. Prima cruciad a fost iniiat de papa Urban al II-lea n Clermont, Frana. Mobilizarea pentru cruciad a

aprut iniial ca rspuns la apelurile mpratului grec din Bizan, ale crui teritorii fuseser invadate de turcii selgiucizi, cei care cuceriser Ierusalimul n 1071. Bisericile Romano-Catolic i Ortodox Greac se despriser n 1054 i Urban a vzut n acest apel ansa de a reuni cele dou Biserici i, prin asta, de a oferi catolicismului un fundament mai solid n Orient. elul lui Urban a fost atins doar pentru scurt timp i parial n ajunul ce lei de-a patra cruciade din 1204. n decurs de dou secole, peste unsprezece cruciade ctre ara Sfnt au fost lansate de pe rmurile Europei. Dominicani: Ordinul dominicanilor, bazat pe regula Sfntului Augustin, a fost nfiinat n 1215 de ctre Dominic de Guzman n Frana. Guzman, care propovduia un stil auster i evanghelic de catolicism, a folosit noul ordin pentru a ajuta Biserica n eradicarea ereticilor catari. n Anglia erau cunoscui drept Clugrii Negri, iar n Frana, drept iacobini. Continund s se dezvolte rapid dup moartea lui Guzman, dominicanii respingeau viaa luxoas dus de muli preoi i aveau o educaie aleas. n 1233, au fost alei de pap ca s i distrug pe eretici i au fost numii inchizitori oficiali. n 1252, inchizitorii aveau permisiunea de a folosi tortura pentru a obine mrturisiri i muli dominicani au devenit membri activi ai nou-nfiinatei instituii care ulterior avea s devin faimoas sub numele de Inchiziie. Foc grecesc: Inventat n Bizan n secolul al VII-lea, focul grecesc era un amestec de smoal, sulf i pcur care era folosit n rzboaie pentru a da foc navelor i fortificaiilor. Franci: n Orientul Apropiat, termenul al-Firinjah se referea la cretinii din Apus. n Occident, el reprezenta numele tribului germanic care i-a cucerit pe gali n secolul al VI-lea pe teritoriul care ulterior a devenit cunoscut sub numele de Frana. Incint: Fortificaii care nconjurau un castel. Inspector: Poziie n ierarhia Templului creat n secolul al XIII-lea. Al doilea dup Marele Maestru, Inspectorul era stpnul absolut al tuturor posesiunilor Templului din Apus. Jihad: Cu sensul a purta o lupt, Jihad-ul poate fi interpretat att n sens fizic, ct i n sens spiritual. n sens fizic, nseamn rzboiul sfnt pentru

aprarea i rspndirea islamului, iar n sens spiritual, lupta interioar a musulmanilor ca indivizi mpotriva tentaiilor lumeti. Leonit: Boal necunoscut cu simptome similare scorbutului, incluznd stare extrem de letargie, descuamarea sau crparea pielii i cderea prului. Se spune c Richard Inim-de-Leu ar fi suferit de aceast maladie. Mameluci: Provenind din arab, cu sensul de sclav, termenul a fost folosit pentru soldaii, n principal de descenden turc, folosii ca grzi regale i cumprai i crescui de sultanii ayyubii ai Egiptului, ulterior devenii o armat important de lupttori musulmani devotai. Numii n era lor Templieri ai islamului, mamelucii au cunoscut momentele de glorie maxim dup ce l-au asasinat pe sultanul Turanshah, un nepot al lui Saladin, i dup ce au preluat controlul asupra Egiptului. Sub conducerea lui Baybars, imperiul mameluc a ajuns s cuprind Egiptul i Siria. Tot mamelucii au fost responsabili pentru micorarea influenei francilor din Orientul Apropiat. Dup ncheierea cruciadelor, n 1291, domnia mamelucilor a continuat pn la rsturnarea lor de la putere de ctre turcii otomani n 1517. Mare Maestru: Conductorul unui ordin militar. Marele Maestru al templierilor era ales pe via de un consiliu de conductori templieri i pn la sfritul epocii cruciadelor locul unde i desfura activitatea a fost sediul ordinului din Palestina. Mareal: n cadrul ierarhiei templiere, conductorul militar. Main de asediu: Orice mainrie folosit la atacarea fortificaiilor n timpul asediilor. Medres: coal religioas dedicat studiului legii islamice. Mongoli: Populaii nomade tribale care au trit n jurul stepelor din estul Asiei pn spre sfritul secolului al XII-lea cnd au fost unificate sub conducerea lui Genghis Han, cel care i-a stabilit capitala la Karakorum i a pornit o serie de campanii masive de cuceriri. La moartea lui, Imperiul Mongol cuprindea Asia, Persia, sudul Rusiei i China. Prima mare nfrngere

a mongolilor a fost provocat de Baybars i Kutuz la Ayn Jalut n 1260, iar n secolul al XIV-lea imperiul lor a intrat n declin. Musulmani iii i sunnii: Dou ramuri ale islamului formate n urma schismei aprute dup moartea lui Mahomed n privina succesorului su. Reprezentnd majoritatea, sunniii credeau c nimeni nu poate s-i succead cu adevrat profetului i atunci au numit un calif ca lider al comunitii musulmane. Sunniii i respect pe primii patru califi numii dup moartea lui Mahomed, al cror exemplu l urmeaz ca pe o cutum (sunna) pe care toi musulmanii ar trebui s o respecte. Pentru iii, autoritatea suprem este imamul, pe care ei l consider motenitor al profetului, descinznd din linia de snge a lui Ali, ginerele lui Mahomed, cel de-al patrulea calif i singurul pe care ei l respect, respingnd astfel primii trei califi i tradiiile credinei sunnite. Nav de transport: Ambarcaiune care transporta cai, de obicei cu dou puni. Pe una dintre puni ncpeau pn la o sut de cai, iar cealalt era folosit pentru transportul mainilor de asediu i al cruelor. Outremer: Termen francez cu sensul de peste mri, cu referire la ara Sfnt. Piele: Pergament folosit la scris, cel mai adesea confecionat din piele de viel. Povetile Graalului: Ciclu popular de povestiri din secolele al XII-lea i al XIII-lea. Prima povestire a fost Joseph dArimathie, scris de Robert de Borron la sfritul secolului al XII-lea. Din acest moment, Graalul, un concept despre care se crede c deriv din mitologia precretin, a fost cretinizat i adoptat n legenda lui Arthur, fcut celebr de poetul francez de secol XII Chretien de Troyes, ale crui opere au influenat ulterior scriitori precum Malory i Tennyson. Secolul urmtor a fost martorul multor reluri ale temei Graalului, incluznd aici Parzival de Wolfram von Eschenbach, care a inspirat opera muzical a lui Wagner. Lucrrile erau poveti de spus la Curile regale, de obicei n versuri, n care se combinau teme istorice, mitologice i religioase.

Preceptoriu: Nume latin pentru cldirile administrative ale ordinelor militare, n care de regul se includeau reedinele de dormit, atelierele de lucru, grajduri i, de obicei, o capel. Quintain (n orig.): Un dispozitiv precis de antrenament folosit pentru practicarea loviturilor i constnd dintr-un cadru de lemn montat pe un stlp, n care cavalerul lovea cu lancea, sau un inel atrnat de o frnghie, pe care cavalerul trebuia s l smulg cu vrful lncii. Regatul Ierusalimului: Regatul Latin al Ierusalimului a fost nfiinat n 1099, dup cucerirea Oraului Sfnt de ctre primii cruciai. Primul conductor a fost Godefroy de Bouillon, un conte franc. Ierusalimul n sine a devenit noua capital a cruciailor, dar a fost pierdut i rectigat de cteva ori pe parcursul urmtoarelor dou secole pn ce musulmanii l-au cucerit definitiv n 1244, moment n care oraul Acra a devenit capitala cruciailor. n timpul primelor cruciade, invadatorii apuseni au nfiinat alte trei state: Principatul Antiohiei i Comitatele Edessa i Tripoli. Edessa a fost pierdut n 1144 dup ce a fost cucerit de conductorul selgiucid Zen gi. Principatul Antiohiei a czut n minile lui Baybars n 1268, Tripoli, n 1289, iar Acra, ultimul ora important deinut de cruciai, a fost cucerit n 1291, asta nsemnnd sfritul Regatului Ierusalimului i al puterii Occidentului n Orientul Mijlociu. Regula: Regula Templului a fost ntocmit n 1129, cu ajutorul Sfntului Bernard de Clairvaux, la Conciliul de la Troyes, unde Templul a fost recunoscut oficial de Biseric. Regula a fost scris parial ca regulament religios, parial ca regulament militar de conduit i stabilea modul n care ar trebui s triasc i s se comporte membrii ordinului n timpul vieii cotidiene i al btliilor. Regula a fost mbogit n decursul timpului, astfel c pn n secolul al XIII-lea se adugaser peste ase sute de clauze, unele mai serioase ca altele, iar nclcarea lor se pedepsea cu expulzarea celui vinovat. Republicile maritime: Oraele-stat negustoreti italiene Veneia, Genova i Pisa. Richard Inim-de-Leu (1157-1199): Fiu al lui Henric al II-lea i al lui Eleanor de Aquitania, Richard a domnit ca rege al Angliei din 1189 pn la

moartea lui, n 1199, dar i-a petrecut foarte puin timp n regat. mpreun cu Frederick Barbarossa i Filip al II-lea al Franei, a condus a treia cruciad pentru recucerirea Ierusalimului care czuse n minile lui Saladin. Sadeek: Din arab, cu sensul de prieten. Saladin (1138-1193): De origine kurd, a devenit sultan al Egiptului i Siriei n 1173, dup ce a nvins n cteva btlii importante. Saladin i -a condus armata mpotriva cruciailor la Hattin i le-a dat francilor o lovitur devastatoare. A recucerit cea mai mare parte a Regatului Ierusalimului creat de cretini dup prima cruciad, ceea ce a dus la lansarea celei de -a treia cruciade, n timpul creia Saladin s-a confruntat cu Richard Inim-de-Leu. Saladin a fost un erou pentru Orientul islamic, dar a fost admirat i temut i de ctre cruciai pentru curajul i galanteria lui. Sarazin: n epoca medieval, termenul era folosit de europeni pentru toi arabii i musulmanii. Seneal: Conductorul unei proprieti. n ierarhia Templului, Senealul deinea una dintre cele mai nalte poziii. Tunic de rzboi: O hain lung din n sau mtase, fr mneci, de obicei purtat pe deasupra unei cmi de zale sau a unei armuri.