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Fuente: http://evolutionibus.eresmas.net/biomolecular.

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LA CIENCIA DE LA EVOLUCIN. La teora de la evolucin se ocupa de tres materias diferentes. La primera es el hecho de la evolucin, es decir, que las especies vivientes cambian a travs del tiempo y estn emparentadas entre s debido a que descienden de antepasados comunes. La segunda materia es la historia de la evolucin , es decir, las relaciones particulares de parentesco entre unos organismos y otros y cundo se separaron unos de otros los linajes que llevan a las especies vivientes. La tercera materia se refiere a las causas de la evolucin de los organismos. El origen evolutivo de los organismos es hoy una conclusin cientfica establecida con un grado de certeza comparable a otros conceptos cientficos ciertos, como la redondez de la tierra, la composicin molecular de la materia o el movimiento de los planetas. Este grado de certeza que va ms all de toda duda razonable, es lo que sealan los bilogos cuando afirman que la evolucin es un hecho. La investigacin histrica de la evolucin incluye desentraar la sucesin histrica de los organismos, precisar los ritmos de la evolucin, la multiplicacin y la extincin de especies, la colonizacin de islas y continentes, y otras muchas cuestiones. En cuanto a los mecanismos o causas de la evolucin, Darwin ya apunt el de la seleccin natural, y hoy se conocen algunos ms, que se vern ms adelante. La historia de la teora de la evolucin no es una simple enumeracin de explicaciones cientficas. Existe en primer lugar una lucha entre dos concepciones del mundo. Para algunos, admitir la transformacin de las especies significaba la destruccin de todas sus creencias. Los partidarios de la lectura de la Biblia al pie de la letra se empean, an hoy en da, en negar la evolucin, y tienen todava cierto poder para imponer sus ideas en ciertos pases. En los EEUU, por ejemplo, la batalla contra la evolucin cobr grandes proporciones en los aos veinte (el llamado "juicio del mono"). En 1924, la cmara de representantes de Tenessee aprobaba, por unanimidad, una ley que proclama: "En la Universidad o escuela normal o cualquier escuela pblica financiada entera o parcialmente con fondos del Estado, queda prohibido ensear una teora que niegue la historia de la creacin divina del hombre, tal como la ensea la Biblia, y propagar en su lugar que el hombre desciende de un orden inferior de animales". Actualmente, en Arkansas; Florida y Texas la doctrina creacionista ha sido incluida en los programas escolares. En California no se puede ensear la teora de la evolucin a ttulo de teora cientfica, sino como mera teora no probada. Ronald Reagan, en 1980, durante su campaa presidencial, deca: si se ensea evolucin en las escuelas pblicas, entonces habr que ensear tambin la historia bblica de la creacin. PRECURSORES DEL EVOLUCIONISMO: SIGLOS XVIII Y XIX. Hasta llegar a una teora de la evolucin de las especies perfectamente sistematizada, como lo hara Charles Darwin, hubieron de superar ciertos problemas. A saber: 1. El primer problema consisti en la edad de la Tierra, La evolucin necesita tiempo, y este era ms bien escaso: menos de 6.000 aos.

2. El segundo problema era la imposibilidad de cambio de las formas vivas debido a que Dios las haba creado tal y como eran. 3. El tercer problema eran las discrepancias surgidas entre lo que la Biblia deca y las observaciones cientficas. Quin discutiera la Biblia se hallaba expuesto a un grave riesgo social. 4. El cuarto problema se solvent fcilmente, ya que consista en catalogar y clasificar las diferentes especies existentes. Probablemente, los personajes que ms contribuyeron a solventar estos problemas son los que veremos a continuacin: Linneo , Buffon , Hutton , Lyell, Lamarck , Malthus , y Cuvier . Carlos Linneo (1707-1778). En 1686, J. Ray define el concepto de especie con precisin. Busca los caracteres especficos, e.d., los que son ms constantes. Segn l el criterio ms fiable de identidad especfica es la filiacin: nunca una especie nace de la simiente de otra y viceversa. Ray lleg a escribir, a pesar de ser un seguidor de la Biblia, lo que sigue: "sea cual fuere la antigedad de la Tierra y de los cuerpos que hay en ella, la estirpe humana es reciente". Esta proposicin ser retomada y transformada en dogma por un botnico sueco llamado Linneo. Para llevar a cabo su empresa, primero construye una clasificacin de los vegetales basada en los rganos sexuales. Luego crea el llamado sistema binomial de nomenclatura, en 1753, utilizado actualmente, para nombrar las diferentes especies. De los dos nombres, el primero constituye el gnero al que la especie pertenece, un grupo amplio en el que hay otras especies parecidas a ella, y el segundo nombre especifica la especie concreta de que se trata. Linneo apareci en el escenario cientfico de esta manera cuando slo contaba 28 aos, con la publicacin de su Sistema Naturae. La primera edicin tuvo 142 pginas, y la dcimosexta, 2.300 distribuidas en tres volmenes porque Linneo reciba materiales de todo el mundo. Contrariamente a las intenciones de su autor, el sistema linneano contiene los trminos del transformismo. Obliga a los clasificadores a prestar atencin a las similitudes y diferencias con otras especies cuando quieren denominar una nueva. Linneo comenz su carrera firmemente convencido del fijismo, pero al avanzar su trabajo y viendo las variaciones de las especies, sus dudas se acrecentaron. De hecho en las posteriores ediciones de su libro omiti las declaraciones sobre el fijismo. Linneo se debi preguntar cul era el origen de estas similitudes, y si estas denotaban un origen comn de las especies, pero no quiso o no supo extraer ninguna conclusin al respecto, y ser recordado como el primer gran clasificador serio de los seres vivos. Georges-Louis Lecrec , conde de Buffon (1707-1788). La ambicin de Linneo, siendo grande, no tuvo comparacin con la de Buffon. Se dedic a escribir el mundo entero, sus orgenes y cuanto encerraba, y acab componiendo una enciclopedia sobre la naturaleza, en cuarenta y cuatro tomos (slo treinta y seis de ellos fueron publicados en vida de l), la Histoire Naturelle, Gnralle et Particulaire, traducida a otros idiomas tan pronto como aparecan. Fue la obra cientfica ms importante y de ms influyente de su siglo, y la ms popular, ya que combin descripciones redactadas con elegancia con historias sobre la vida de una cantidad apabullante de animales y plantas, adems de introducir discursos sobre astronoma, edad de la tierra y procesos vitales. Buffon, desde luego, hace suyas algunas frases sobre el poder de Dios, pero para l la naturaleza es activa, capaz de construir, de deducir, de encadenar los procesos. Lleg a escribir: toda familia, as animal como vegetal, tiene idntico

origen, e incluso todos los animales proceden de uno solo, que, en la sucesin de las eras (...) ha producido todas las razas de los que ahora existen. Buffon observ, como la har Malthus, que las especies se multiplican ms rpidamente que los alimentos, lo que implica una lucha por la supervivencia. Y tambin que haba diferencias entre los individuos de la misma especie. Darwin amalgamara algo con estos datos, pero Buffon nunca lo hizo. Fue el primero en proponer que los planetas se haban originado por colisin entre el Sol y un cometa. La historia de la Tierra se divida en siete partes, correspondientes a los siete das del Gnesis, siendo cada da equivalente a 35.000 aos. As, calcul que la Tierra, caliente en un principio, se haba enfriado lo suficiente como para acoger la vida hace unos 70.000 aos; despus propuso otros tantos aos al cabo de los cuales la Tierra estara tan glida que la vida desaparecera. Las hiptesis sobre los cambios de temperatura le llevaron a proponer una solucin al enigma de los fsiles: eran tipos extintos por enfriamientos de la Tierra. Sin embargo, su clasificacin de los animales fue ridcula: lo hizo en atencin a su utilidad a los hombres. Esto refleja el ambiente antropocentrista de la poca. Buffon crea que el mundo era viejo y que las especies cambiaban; por eso fue acusado y se retract de todo lo dicho, renunciando a todo lo que ataa a la formacin de la Tierra y a todo lo que chocara con la narracin de Moiss. Sin embargo, lo fundamental en sus tesis est ya flotando en los ambientes ilustrados de la poca: la idea de una continuidad de la Naturaleza. En el libro de James Burke, "El efecto carambola", aparece otra interesante aficin de Buffon, que era criticar a los americanos e instigar a los dems cientficos franceses que lo hicieran. Por ejemplo, en revista cientficas francesas de la poca, aparecan artculos indicando que el clima de Amrica haba producido animales "inferiores" (en medidas) a los europeos. Segn ellos, haba extenssimas reas en Amrica repletas de ranas torpes y ptridas, que el pas estaba lleno de serpientes, lagartos e insectos monstruosos. En un tono no tan jocoso a nuestros ojos, afirmaban algo parecido acerca de los indios americanos. Todo esto no deja de ser una prueba ms de que los cientficos no son ajenos al entorno social que les rodea, afectando ello, las ms de las veces, a sus conclusiones, que carecen de la necesaria objetividad. James Hutton (1728-1799). Fue el primer gelogo sistemtico del mundo, y proporcion a la ciencia un esquema, el primero, que aclaraba todos los fenmenos terrestres y sus procesos. Sustituy las ideas catastrofistas por el principio del uniformitarismo, que viene a decir que lo que ocurre actualmente en la Tierra no difiere de lo que siempre ha ocurrido. Los procesos son los mismos y muy lentos. En lneas generales, segn l, todo tiende al aplanamiento, al desgaste. Por tanto ha de existir una fuerza que contrarreste esto, un alzamiento que equilibre el desplome; Hutton la localiz en el calor del interior de la Tierra, en las hinchazones y enarcamientos de su corteza, consecuencia de ese calor, y en la fuerza de los volcanes. Distingui dos tipos de rocas: las sedimentarias o formadas hacia abajo y las metamrficas o formadas hacia arriba. En palabras textuales de l: "Se ha necesitado un espacio de tiempo indefinido para que la Tierra sea como aparece ahora... Un espacio igual se ha empleado en la construccin de aquella primera Tierra de donde proceden los minerales del

presente... Actualmente yacen en el fondo del ocano las bases de una tierra futura que aparecer despus de un espacio de tiempo indefinido". De esta manera, la visin de Hutton precisaba de una cantidad de tiempo sin confines, por lo que sus ideas no hicieron mella alguna en el catastrofismo. Sin embargo, Charles Lyell recogi su idea del uniformitarismo, y sus libros acompaaron a Darwin en el Beagle. Sin ellos la teora de la evolucin se habra esquivado, ya que Darwin necesitaba tiempo y Hutton se lo proporcionaba. Jean-Baptiste Lamarck (1744-1829). La teora de la evolucin ms estructurada de la poca la elabor este colaborador de Buffon y tambin profesor del Museo de Historia Natural. En el ao 1800 pronuncia una conferencia inaugural en la que expone una teora coherente sobre la transformacin. Admite la existencia de una evolucin de las especies y trata de darle una explicacin racional. La idea central es que dicha evolucin es obra de la naturaleza, que se vale de infinitos recursos para producir especies; entre ellos dos son los ms importantes: el tiempo y las condiciones favorables. Los efectos de estos factores determinan la transformacin progresiva de las facultades de los organismos, que se fortalecen poco a poco, se diversifican y dan lugar a cambios que se transmiten a la descendencia. Segn Lamarck, existe en la naturaleza una gradacin sutil, que va de los animales ms simples a los mamferos y al ser humano. Sin embargo, dentro de cada grupo, las especies no siguen esta gradacin, sino que se diversifican porque las influencias del medio provocan otras transformaciones. As, la gradacin queda alterada por las actividades de los organismos en el momento de su propia transformacin y por la herencia de estas transformaciones. De este modo, Lamarck sita la evolucin al margen del creacionismo y al nivel del propio individuo. Dios va a pasar a ser, segn l, el creador de la naturaleza, la cual producir los seres vivos. Al aceptar la nocin de Buffon de la gran edad del mundo, dedujo que las condiciones que la superficie terrestre deban haber sufridos grandes cambios, de modo que los seres vivos hubieron de adaptarse a ellas. En su opinin, lo hicieron aprendiendo y luchando, tratando siempre de adaptarse, y, mientras tanto, alterando su forma y su comportamiento. El clsico ejemplo aducido para ilustrar la idea de Lamarck es el del alargamiento del cuello de la jirafa: por estirar una y otra vez el cuello para llegar mejor al alimento, consigue tener vrtebras ms largas. Todos los cambios tiles que la jirafa conquist durante su vida, aparecieron en su descendencia, volviendo a ocurrir con esta lo propio. Actualmente, esto se conoce con el nombre de teora de los caracteres adquiridos. Del mismo modo, la desaparicin de rganos se justificaba con el fracaso de usarlos, como el pez ciego que habita en cavernas tenebrosas. La diferencia de estas ideas con las de Darwin es ms sutil de lo que se cree habitualmente. Darwin tambin hablaba de la influencia del uso y desuso de los rganos como base de la variacin, pero Lamarck crea en una fuerza interior al individuo que provocaba todos estos cambios. Lamarck, al contrario de lo que se cree, es prudente y trata de evitar todo conflicto frontal con la iglesia; pero en esas proposiciones formuladas de forma hipottica utiliza para la aparicin del ser humano los mismos argumentos que para la aparicin de las especies, y define las etapas necesarias para su aparicin: ... si una raza cualquiera de cuadrmanos, en particular la ms perfeccionada de todas, perdiera por la fuerza de las circunstancias, o por cualquier otra causa, el hbito de trepar a los rboles y de agarrar las ramas con los pies, como si fueran

manos, para aferrarse, y si los individuos de esta raza, durante una serie de generaciones, se vieran obligados a servirse de los pies para caminar y dejaran de emplear las manos al igual que los pies, no cabe duda que (...) esos cuadrmanos se transformarn, a la postre, en bmanos y que el pulgar de sus pies dejar de estar separado del resto de los dedos, con lo que dichos pies slo servirn para caminar. (Curiosamente, los experimentos para probar la "herencia de los caracteres adquiridos" tuvieron un auge tardo en la dcada de los 50 del siglo XX, despus de que Lysenko emprendiera en 1948 una extensa campaa contra el "reaccionario mendelismo-morganismo" de los pases capitalistas. Se le ocurri plantar grandes extensiones de cereales en las glidas estepas rusas y siberianas hara que las plantas adquirieran resistencia al fro para, as, incrementar la extensin de tierras dedicadas al cultivo de cereales y acabar con el problema de la alimentacin. Huelga decir lo que ocurri: la ruina de este proyecto, el atraso en ciencia gentica de la Unin Sovitica en varias dcadas respecto al resto de los pases y, como no, el olvido de Lysenko.) Continuando con lo que nos ocupa, los ataques de Cuvier terminaron por convencer a sus coetneos de la incapacidad de Lamarck como cientfico: segua convencido de que la materia estaba formada por los cuatro elementos aristotlicos y se opona a las nuevas teoras sobre los elementos qumicos de Lavoisier. Cuvier lleg a decir: "La teora de la evolucin del seor Lamarck pasar a la historia como modelo de desatino". A finales del siglo XIX, cierto nmero de cientficos lo redescubrieron y se valdrn de l para contrarrestar el darwinismo. Uno de los colegas de Lamarck, Geoffroy Saint-Hilaire, superior jerrquico de Cuvier, del que hablaremos ms adelante, nombrado profesor de zoologa en Pars en 1794, formula tambin ideas transformistas. Para l existe un nico animal, modificado por simples cambios en la proporcin de sus partes. Por tanto, no existen rganos nuevos cada vez que un anatomista descubre una estructura aparentemente particular: toda estructura es el resultado de la transformacin de una estructura fundamental, comn a todos los animales. Por estos trabajos, Saint-Hilaire es el fundador de la anatoma comparada; a partir de l, la anatoma ya no ser una mera descripcin, sino que permite la comparacin de las diferentes morfologas. Aunque la teora lamarckiana no resisti el avance de nuevos conocimientos, contribuy de manera importante a la gradual aceptacin de la evolucin biolgica. Georges Cuvier (1769-1832). Trabaj en el Museo de Historia Natural de Pars, y tambin puso las bases de la anatoma comparada (en algn texto se dice que fue l quien la fund). Sus estudios en este terreno le llevaron a decir que la fijacin de las especies era lo ms sensato, en contraposicin de lo que su superior, Saint-Hilaire, pensaba. Esto situ a Cuvier frente a Lamarck. Por otra parte, Cuvier lleg a ser muy hbil en la interpretacin de los cada vez ms abundantes fsiles. Era capaz de reconstruir un animal partiendo de un puado de huesos, y con ello fund una nueva ciencia, la paleontologa. Asombra que Cuvier, con las herramientas de la anatoma comparada y la paleontologa, no reparase en las pruebas evolutivas que se le aparecan. Tambin sorprende que no reparase en que cuanta ms edad tena un fsil menos se pareca a las formas vivas. Ignor todo lo que esto significaba y dedic sus esfuerzos a vapulear a Lamarck y su inadmisible idea de que las especies cambiaban.

Lamarck responda a Cuvier. Este ltimo recurra al catastrofismo continuamente y a diluvios imaginarios para explicar la desaparicin de tantas especies, y una vez Lamarck escribi lo siguiente: "una catstrofe que nada regula, que mezcla y disemina, es medio muy oportuno para resolver los problemas de los naturalistas ansiosos de explicar todo, pero que no se molestan en observar e investigar lo que pasa de veras en la naturaleza". Esto molest tanto a Cuvier, que incluso en el elogio fnebre de Lamarck, que iba a ser ledo por l, le atacaba y exclua de la comunidad cientfica. La Academia de Ciencias francesa se neg, afortunadamente, a imprimirlo tal y como era en el original. Cuesta creer que un cientfico tan inteligente y experto como Cuvier no se hubiese dado cuenta de todos los datos que tena en su mano. Puede ser que comenzase a barruntar la incorreccin del catastrofismo, pero la testarudez no es ajena a los cientficos, que tambin son personas. Un individuo queda preso en la red de un conjunto de ideas, y se labra carrera y reputacin con ellas. Lamarck tuvo ms suerte. Para l se fueron acumulando pruebas de que las especies no eran fijas (pruebas acumuladas por agricultores y ganaderos), y su idea perdur hasta que apareci una mejor. Por la misma poca, en Inglaterra, Richard Owen trabaja tambin en paleontologa y formula una idea bsica para la teora de la evolucin: un mismo rgano puede desempear funciones diferentes en las distintas especies, y una misma funcin puede ser cumplida por diferentes rganos en diferentes especies. La primera proposicin es lo que se conoce como homologas. Por ejemplo, el brazo y la mano humanos, la pata de un caballo, el ala de un ave y la aleta de una ballena son homlogos; cumplen una funcin diferente, pero tienen la misma estructura y tienen un mismo origen embriolgico. En cambio las branquias de un pez y los pulmones de un mamfero son anlogos: cumplen la misma funcin, pero tienen diferentes estructura y origen embriolgico. Sin embargo, Owen ser creacionista convencido y atacar ferozmente a Darwin, e, irnicamente, hoy da se utilizan sus argumentos para ensear y explicar la evolucin en las escuelas. Thomas Malthus (1766-1834). Fue lo que hoy llamaramos un cientfico social. Se preocupaba de los oprimidos y desvalidos, pero no por intereses parroquiales: a l le interesaba llegar a la fuente de los trastornos. Public su Essay on the principles of population, en el que conclua que la poblacin tiende a crecer en proporcin geomtrica, y el sustento se acrecienta en proporcin aritmtica, lo que significaba que habra lucha continua de los seres por la comida existente; slo los ms fuertes sobreviviran en la contienda. Lo que procedi a Malthus fue la nocin de lucha: la supervivencia de los ms aptos. El concepto caus honda impresin por evidente y por conveniencia a las clases elevadas de Europa. Por entonces, se dedicaba energa a edificar un imperio mundial e expensas de las razas menores, de cultura inferior y de inferior color de tez. Para las clases altas britnicas Malthus tena razn a todas luces: sus miembros eran los supervivientes y, por tanto, los ms aptos. Se trata de un crculo vicioso sin prueba alguna, pero que fue aprovechado por seguidores de Darwin en beneficio propio como una perversin de su teora que se llam darwinismo social.

LA TEORA DE LA EVOLUCIN: DARWIN Y EL TRANSFORMISMO INGLS. La publicacin de las teoras de Darwin se vio acelerada por una circunstancia extraordinaria que le decidi a exponerse precozmente a los ataques de los creacionistas. Haba comentado sus ideas con algunos amigos (Hooker, Lyell), pero no haba pasado de ah hasta el da en que recibi una carta procedente del archipilago malayo, en la que un tal Sir Alfred Wallace resuma, en veinte pginas, una teora similar a la que el mismo tena en curso de elaboracin. Despus de alguno titubeos, sus trabajos y los de Wallace fueron presentados ante la Sociedad Linneana de Londres en 1858. Un ao despus publica El Origen de las Especies. Es interesante sealar que, adems de Wallace, otros antes de Darwin han presentados ideas semejantes. As, en 1813, tres mdicos britnicos desarrollan una teora de la evolucin basada en la seleccin natural, en la que rechazan la idea de la herencia de los caracteres adquiridos. Dos de estos mdicos, Prichard y Wells, no son muy conocidos en su poca. El tercero, en cambio, provoca un autntico escndalo en la Inglaterra puritana: en Lectures of Physiology y Zoology and Natural History of Man, Lawrence afirma que todas las razas humanas provienen de mutaciones del mismo tipo que las que se dan en las camadas de conejos. La cra puede mejorar o arruinar la raza. Segn l, las familias reales son un buen ejemplo. En 1831, el botnico escocs Patrick Matthew publica ideas an ms prximas a las que publicar Darwin, y este ltimo admite haber conocido el libro tras la publicacin de El Origen... Sea como fuere, esto patentiza que las ideas de Darwin no eran tan originales como habitualmente se piensa. EL VIAJE EN EL "BEAGLE" Cul ser la fuente de inspiracin de Darwin ? A buen seguro que el viaje en el H.M.S. Beagle signific mucho para l. Zarp de Gran Bretaa en diciembre de 1831. Se haba previsto que el viaje durase dos aos, pero tard cinco en volver. Arrib en octubre de 1836. Se trataba de una expedicin cartogrfica que Darwin, como invitado, aprovech para descubrir un mundo nuevo, el tropical: se maravilla ante la sucesin de paisajes, estudia las diferentes especies de animales y plantas en su geografa y observa la variedad de razas humanas. El barco estaba al mando del capitn Robert Fitzroy, que acogi a Darwin en l por recomendacin del botnico John S. Henslow, que simpatizaba con el joven Charles. Durante cinco aos, Darwin hubo de escuchar las opiniones de Fitzroy, conservadoras y creacionistas hasta el extremo, sin pestaear. Stephen Jay Gould dice que las opiniones del capitn habran sido un acicate para que Darwin elaborara una teora opuesta. Siempre que le era posible, desembarcaba para hacer observaciones y recoger ejemplares. Alquil caballos y guas, acamp en el interior, trep montaas y

alquil viviendas durante semanas, mientras Fitzroy se ocupaba en recorrer el continente y remontar ros. De vez en cuando enviaba a Henslow cajas de especmenes, y este lo enseaba a sus colegas. Un hallazgo de Darwin (el crneo fsil de un megaterio, enorme antecesor extinto del perezoso gigante de Sudamrica, tambin extinto) produjo sensacin cuando Henslow lo present en una exposicin de la British Assotiation for the Advancement of Science. Ley, adems, extractos de muchas de las largas cartas de Darwin en sesiones de la Philosophical Society, con el resultado de que, sin saberlo, el joven naturalista se converta en Inglaterra en cientfico respetable. Es difcil decir cules fueron los datos ms importantes para Darwin. Su argumentacin toma nociones de todas las disciplinas cientficas de la poca. Pero no cabe duda de que sus observaciones en las Islas Galpagos han desempeado un papel importante en la elaboracin de su modelo de los mecanismos de transformacin de las especies. Cuando llega a la Isla de San Cristbal se fija especialmente en las tortugas y los pinzones. Estas aves, como resolver una vez llega a Inglaterra con la ayuda del ornitlogo John Gould, constan de catorce especies en las islas, todas semejantes a las del continente, pero con fisonomas y hbitos diferentes. El vicegobernador, M. Lawson, seala a Darwin un hecho que ser muy importante: cada especie procede de una isla diferente. Pens que todas estas especies era como si estuvieran emparentadas entre s con un antepasado comn, y hubiesen cambiado su apariencia fsica para explotar con mayor eficacia la variedad de recursos alimentarios de las islas. Escribi: "Cabe imaginar que, a partir de la escasez de aves de este archipilago, se aprovech una especie con fines diversos". As pues, las catorce especies de pinzones de las Galpagos se han transformado a partir de una especie llegada del continente, que se haba difundido por las islas. En cada isla, las aves habran experimentado transformaciones propias en funcin de los problemas particulares hallados. A Darwin le intrigaban mucho las singularidades de la distribucin geogrfica: Por qu lo que viva al este de los Andes era tan diferente que los que viva al otro lado? Por qu los animales sudamericanos diferan tanto de los norteamericanos? Por qu los animales del extremo norte eran tan similares en todos los continentes? Por qu no haba mamferos en las Galpagos, salvo una pequea especie de ratita? Por qu en aquel archipilago todas las especies resultaban tan peregrinas, incluidas las plantas? Por qu albergaba una sola especie de halcn, de paloma, de pjaro nocturno y de serpiente? El problema de la distribucin surgi de nuevo al arribar a Nueva Zelanda. Aqu se revelaba un extravagante ecosistema aviar. Los nichos que hubieran correspondido a infinidad de mamferos, desde las marmotas hasta los antlopes, estaban ocupados por un despliegue inverosmil de aves no voladoras o, ms precisamente, lo haban estado, porque los cazadores maores casi las haban exterminado antes de que llegara Darwin. Los fsiles probaban que en otro tiempo haban predominado en la isla. Iban de los moas gigantes, dos veces ms

grandes que los avestruces, y que ponan huevos del grosor de una pelota de baloncesto, a una multitud de pjaros menores, como el kiwi, del tamao de una gallina y uno de los pocos supervivientes de esta fauna, ya que actualmente vive alejado de los asentamientos humanos, como inconspicuo y huidizo hijo de la noche. En Australia, sin embargo, s que haba una pltora de mamferos, aunque de ndole diferente a los europeos, asiticos y africanos. Casi todos eran marsupiales, como los canguros que ocupaban el nicho de los herbvoros. Pero tambin existan otros que ocupaban los lugares de conejos, lobos, puerco espines, monos, etc. Tras estos y otros muchos datos, Darwin vino a pensar algo parecido a lo que sigue: si se tiene en cuenta el parentesco de la totalidad de los animales del mundo, cmo forman grupos, cmo se distribuyen geogrficamente y cmo varan, aunque sea poco, de un sitio a otro, se hace muy difcil concebirlos como especies fijas. Durante los aos 1837 y 1838, Darwin se enfrent al llamado problema de la dilucin. Era sabido si se aparea un animal muy diferente de sus congneres con otro, y luego con otro la descendencia, y as sucesivamente, la variabilidad tan grande inicialmente acaba desapareciendo. Comprendi que haba fuerzas muy poderosas para conservar las especies, como el hecho de la descendencia estril de dos especies diferentes (como el caballo con los asnos). Tambin se dio cuenta de que los animales dbiles o deformes no sobrevivan: los enemigos y el hambre efectuaban una constante eleccin diezmadora de los incapaces, lo que confinaba a las especies a la regularidad. Sin embargo, en su mente segua viendo toda aquella variabilidad que haba observado en su viaje. Fue en esta poca cuando ley el trabajo de Malthus, y en fecha muy posterior lo acredit como una de sus revelaciones: "... me inspir de pronto que... se tendera a conservar las variaciones conservadoras, y a destruir las que no lo fuesen. De ello resultara la formacin de nuevas especies". Para otros la doctrina malthusiana era la nica manera de mantener una especia apta e inmutada; Darwin lo vio a la inversa: habiendo variacin entre los individuos, ?no habra unos ms aptos y ms capaces de sobrevivir? En estas circunstancias, ya poda explicar la diversidad de los pinzones y tortugas de las Galpagos. El archipilago era de origen volcnico y surgi del fondo marino. Cuanto lleg a las islas proceda de otros parajes. Si cada invasor era una pizca diferente de sus compaeros en el continente y en las dems islas (y no hay dos individuos idnticos en las especies animales superiores) se entiende que las diferentes sucesiones de tortugas y pinzones, al multiplicarse, intensificaran sus diferencias y tendran rasgos caractersticos propios. Aquellos se haba realizado durante millares de aos, y cada isla alberg una especie diferente de tortuga y pinzn cuando Darwin lleg. El pensamiento de Darwin no discurri linealmente. Fue consecuencia de un entretejido de observaciones y conclusiones, que hubo de organizar antes de que se resolvieran en teora. Ernst Mayr, en su libro "The Growth of the Biological Thought" (El desarrollo del pensamiento biolgico) resume mejor que nadie en cinco observaciones y tres inferencias la labor de Darwin: Observacin nmero 1. Las especies gozan de gran potencial de fecundidad, dato que l ya haba observado y que Malthus le record.

Observacin nmero 2. Las poblaciones tienden a conservar sus proporciones. La inmensa mayora de las poblaciones son estables. Observacin nmero 3. Los recursos alimentarios tienen lmites y se mantienen casi siempre bastante regulares. De estas tres observaciones Darwin infiri que en un medio ambiente de recursos alimentarios estables y con proliferacin excesiva de los individuos, estos se enfrentarn a la lucha por sobrevivir. Observacin nmero 4. No hay dos individuos idnticos. La variabilidad es universal.
Latica

Observacin nmero 5. Gran parte de la variacin se hereda. La segunda inferencia de Darwin concluye que en un mundo de poblaciones estables, en el que los individuos han de luchar para sobrevivir, slo tienen posibilidad de hacerlo los que tienen mejores caractersticas, que sus cras probablemente heredarn. Esta desigual proporcin de supervivencia es la seleccin natural. De aqu Darwin infiri, al final, que el proceso de seleccin natural, si se cumple con intensidad suficiente y durante bastante tiempo, acarrea al cabo cambios muy perceptibles en una poblacin y culmina en la aparicin de una nueva especie. Tras todo este corpus de ideas y conclusiones perfectamente argumentadas, cabe imaginar a Darwin presto a publicarlas. Sin embargo, lo que sucedi fue muy distinto. Hacia 1839 y 1840 haba llenado varios cuadernos. En 1842 los organiz y escribi un corto ensayo que bosquejaba su teora. En 1844 redact otro ms extenso. Pero no public ninguno: le sobraban ejemplos para concluir que hablar de evolucin en su sociedad y verse relegado al repudio estaban ntimamente unidos. As, en 1844 Darwin se desvi del asunto y comenz a estudiar algo menos comprometido, como eran las lapas, durante ocho aos. El resultado fue una obra de cuatro tomos que an hoy es un hito cientfico. An as, segn Stephen Jay Gould, Darwin siempre lograba relacionar el asunto que trataba, por muy distante que pareciera, con el motor de su vida: la Evolucin.