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Aux origines de la guerre dAlgrie

Claire MARYNOWER

Le 20 aot 1955, dans un petit village du Nord-Constantinois, des dizaines dEuropens sont massacrs. Une des consquences en sera lextension de ltat durgence lensemble du territoire ; mais la propagande de guerre, les rumeurs, le manque de sources ne contribuent pas claircir lvnement. Une historienne a men lenqute. Recens : Claire Mauss-Copeaux, Algrie, 20 aot 1955 : Insurrection, rpression, massacres, Paris, Payot, 2011, 279 p., 23 . Que sest-il pass le 20 aot 1955 dans le Nord-Constantinois ? Que savons-nous vraiment de cet vnement que la plupart des synthses1 saccorde dfinir comme un tournant dans la guerre que les troupes franaises menrent aux nationalistes algriens ? Quy a-t-il derrire les grandes dates et autres tournants de la guerre grens dans les manuels ? En cette date anniversaire de la dposition, au Maroc, du sultan Ben Youssef deux ans plus tt, un soulvement du FLN fit 123 victimes (militaires et civiles), en majorit europennes 2, et dclencha une rpression sanglante qui sabattit durant plusieurs semaines sur la population civile algrienne. De cet vnement dont on sait quil a motiv lextension de ltat durgence lensemble du territoire, on ne connat finalement que peu de choses. Lauteure cherche ici retrouver lvnement, le restituer mais aussi le replacer dans son contexte colonial, et se livre un vritable travail darchologie dun moment guerrier.

De Bernard Droz et velyne Lever, Histoire de la guerre dAlgrie, Paris, Seuil, 1982, Sylvie Thnault, Histoire de la guerre dindpendance algrienne, Paris, Flammarion, 2005. 2 La population europenne dsigne les Franais dAlgrie, spars dans le droit de ceux quon dsigne alors par lexpression Franais musulmans dAlgrie .

Le travail de Claire Mauss-Copeaux, qui rattache lvnement ltude de la relation coloniale quelle qualifie d apartheid de fait, larv, honteux (p. 24), peut rappeler cet gard les rcents opus de Raphalle Branche3 et de Jean-Pierre Peyroulou4, qui tous deux remontent dans le temps long de la colonisation pour expliquer un vnement violent du processus de dcolonisation algrien. Ainsi sattache-t-elle dcrire les gestes du quotidien colonial : la gifle, le tutoiement, sont autant dlments qui alimentent lhumiliation des coloniss. En temps de guerre, partir de 1955, les violences extrmes deviennent ellesmmes banales (p. 62) : avant le 20 aot 1955 dont on explique souvent quil a men la radicalisation de laffrontement, les autorits franaises [] ont recouvert dun vernis de lgalit lenfer quelles imposaient la population algrienne (p. 69). Le problme que soulve lauteure, au moment de dresser un bilan de cette opration du FLN et de sa rpression, est celui des sources. plusieurs reprises, dans louvrage, elle voque les lobbies mmoriels , mmorialistes et autres activistes de la mmoire 5, toute cette littrature de sites internet pieds-noirs qui, le plus souvent, donne du 20 aot 1955 des versions pour le moins partiales. Retrouver lvnement, cest aussi inventer de nouvelles sources, en particulier le tmoignage recueilli sur place, en Algrie. Cest cette enqute de terrain, et les entretiens en particulier quelle a permis, qui confre son travail sa nouveaut et son ct saisissant. Chemin faisant, Claire Mauss-Copeaux fait un sort aux diverses fictions qui ont circul sur linsurrection nationaliste, faisant tat de supplices terribles auxquels les nationalistes auraient soumis les populations. Au-del des qualifications et des mots qui se sont imposs dans larme franaise puis dans les mdias pour dcrire lvnement, en particulier celui de massacre gnralis perptr par les Algriens dans la rgion du NordConstantinois, lauteure revient sur lvnement en dtail. Remontant le fil des archives, des tmoignages, des registres dtat civil, elle tablit une conclusion fondamentale : le massacre du Nord-Constantinois, terme dont la formulation implique la massivit et la sauvagerie, na pas eu lieu.

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Raphalle Branche, Lembuscade de Palestro, Paris, Armand Colin, 2010. Jean-Pierre Peyroulou, Guelma, 1945 : Une subversion franaise dans lAlgrie coloniale, Paris, La Dcouverte, 2009. 5 Expressions que lon peut regrouper sous lappellation gnrique, forge par la sociologue Marie-Claire Lavabre, d entrepreneurs de mmoire .

Deux villages ont bien abrit des meurtres dEuropens : El Alia et An Abid, o 42 civils europens sont morts. Cest dans ltude prcise des vnements tels quils se sont drouls dans ces deux localits, partir desquelles un rcit de massacre a t extrapol illgitimement lensemble de la rgion, que lauteure apporte des dveloppements essentiels, au-del des lments dsormais connus sur la guerre d'Algrie. Revenant sur les conditions du tmoignage, elle met le doigt sur lune des raisons de la diffusion dexagrations et autres gnralisations abusives : le mlange, chez ceux qui ont racont, entre fantasmes (p. 129) et souvenirs rels. Les tmoignages voquent en particulier lmasculation des victimes et le strotype de la femme ventre (p. 130), alors que lauteure prouve que de tels actes nont pas t perptrs. Il aurait t intressant de se pencher plus avant, dailleurs, sur les raisons profondes et les ressorts psychologiques de ces fantasmes centrs sur la question de la maternit et de la virilit. Reste que dans le village dEl Alia, 34 victimes civiles ont bien t abattues, tandis que 7 ont t tues ce mme 20 aot 1955 An Abid6. Pour dmler le vrai du faux, Claire Mauss-Copeaux entreprit le voyage en Algrie (p. 134) et retrouva la trace de tmoins franais et algriens, civils et combattants. La dmarche micro-historique propre aux pages que lauteure consacre aux deux enceintes uniques du massacre, apporte les clairages les plus intressants du livre. Chemin faisant, elle permit lauteure dapprendre quune partie de la population dEl Alia tait originaire de Stif, ville quils avait d quitter aprs la rpression de mai 1945, et que le combat a[vait] t loccasion de rgler ses comptes pour une partie des habitants. De vieilles rancurs forges par le quotidien colonial et ses violences ordinaires, par le souvenir de la rpression de linsurrection de 1945, se mlent pour tenter de donner une explication au massacre de civils franais qua abrit ce village. Le meurtre dun des combattants par un habitant europen semble avoir dclench lmeute : la recherche de celui-ci, des hommes entrent dans les maisons avec armes de fortune et armes feux, et ne le trouvant pas, tuent femmes et enfants. Probablement pas programm (p. 160) par les combattants du FLN, le massacre a particip du dbordement dune violence incontrle, accomplie par des militants nationalistes mais aussi par de simples villageois. Quant An Abid, o 7 civils furent tus, lassassinat dune famille entire semble avoir t prmdit, et

Soit un total de 41 victimes civiles franaises dans ces deux villages. Le total de 123 victimes contient aussi les morts militaires (31) et celles dAlgriens combattants et civils (21), le nombre de victimes civiles europennes slevant 71 au total. Les conditions des 30 dcs survenus en dehors des deux villages dAn Abid et El Alia sont pour la plupart encore inconnues (p. 118).

pens comme une vengeance contre le chef de cette dernire qui avait, quelques mois plus tt, dnonc un nationaliste algrien. Violent message que des insurgs ont lanc aux autorits franaises (p. 170), ces deux massacres trouvent des lments dexplication dans lordre colonial tel quil stait jusque l impos. De cet vnement tragique mais somme tout circonscrit, la propagande du gouvernement gnral et les rumeurs ont fait un massacre gnralis dans lensemble du Nord-Constantinois. Lauteure revient ensuite sur les reprsailles, dont on sait combien elles furent disproportionnes environ 7500 victimes civiles selon des valuations franaises officieuses , tendues lensemble de la rgion, et quelles marqurent une tape dans lentre dans la sale guerre . Des Europens obtinrent lgalement de sarmer et formrent, comme Guelma dix ans plus tt7, des milices qui pratiqurent impunment de vritables chasses lhomme. Il faut saluer le travail de Claire Mauss-Copeaux qui a reconstitu avec dtail lvnement, de la prise de dcision la rpression, confront les tmoignages, retrouv le fil de la vraisemblance sous le voile persistant des rumeurs. Sa dmonstration, bien quexpose de faon parfois peu claire, dans des chapitres dont le grand nombre une trentaine nuit la fluidit de la lecture, est tout fait convaincante. La rfutation du qualificatif de massacre pour rendre compte de lensemble des vnements survenus le 20 aot 1955 rend linsurrection nationaliste sa dimension politique et stratgique, contenue galement dans la violence arme. Cest l que le livre trouve sa raison dtre et son originalit, quand dautres dveloppements semblent plus convenus, voire peu justifis comme ces diatribes rcurrentes contre les lobbies pieds-noirs dont on voit mal ce quelles apportent.
Publi dans www.laviedesidees.fr le 1er septembre 2011. laviedesidees.fr

Jean-Pierre Peyroulou, op. cit.