Sunteți pe pagina 1din 327

Raluca BUTNARIU 4 Regasire PROLOG Londra, 12 septembrie, 1810 La nceput, n lumea ei, fericirea artase precum un curcubeu: strlucitoare,

e, plin de frumusee i de culoare. i, aidoma lui, fusese efemer. Durase att de puin ca apoi s pleasc i s se sting ntr-un ocean de nesfrit jale i durere. ngenuncheat n mijlocul strzii pustii, la fel de pustii precum inima ei, tnra femeie i nl fruntea spre cerul mohort ntr-o ntrebare mut. Picturile ngheate ale ploii de sfrit de septembrie se amestecau cu lacrimile ei, dar tnra nu le simea rceala. Tot ceea ce simea era golul imens din sufletul ei. Mintea amorit de oc ncerca s cuprind absurdul situaiei n care se gsea: respins, prsit, aruncat-n strad ca un cine vagabond. Trdat i alungat de ctre brbatul n care avusese o deplin ncredere i pe care-l iubise cu fiecare btaie a inimii ei. Umilina ndurat ntrecea orice nchipuire. Ar fi trebuit s-o asculte, aproape c-i cerise asta. Mcar atta lucru s-i fi ngduit i l-ar fi fcut s neleag c vina nu-i aparinea n exclusivitate.

C fusese silit s fac acea alegere, o alegere necesar avnd n vedere circumstanele Dar el nu dorise s-i asculte explicaiile. i adresase cuvinte reci, batjocoritoare, pline de indiferen i cruzime. Dar nu asta o duruse cel mai tare, ci felul n care o scosese pentru totdeauna din viaa i casa lui: ca pe un lucru de nimic, ceva insignifiant i suprtor, de care se lipsise fr s-i pese. O aruncase-n strad! Ca pe un ceretor bolnav i murdar. Nici mcar nu se deranjase s-o fac personal, ci poruncise servitorilor acest lucru. O scosese din viaa lui fr drept de apel, surd la ipetele i plnsetele ei sfietoare, nepstor n faa rugminilor i a zbuciumului ei. i acum, sttea sub ploaia rece, plngnd nbuit, netiind ce s fac, ncotro s-o apuce. Viaa ei se transformase ntr-un comar. Disperarea o nvluia din toate prile. Dac ar fi avut libertatea s-i decid singur destinul, ar fi urmat exemplul surorii ei mai mari, Alexandra. S-ar fi dedicat iubirii pentru Dumnezeu i ar fi mbrcat hainele cernite ale micuelor de la mnstirea Sfnta Agnes, izolndu-se de lumea rece i neprimitoare de afar. Dar, n cazul ei, lucrurile erau mult mai complicate.

Nu tiu ct timp sttuse aa, n mijlocul drumului, zdrobit de durere i neputin, consumat de o durere insuportabil i de o dezndejde fr sfrit. O trsur trecuse vijelios pe lng ea, evitnd-o n ultimul moment, iar vizitiul i strigase vorbe grele, de ocar, i-i vzuse mai departe de drum. Abia atunci tnra femeie se dezmeticise. Se adunase cu greu n capul oaselor i-i impuse picioarelor grele s-o asculte. Cltinndu-se, porni ca-n trans n josul strzii, pierzndu-se n ntunericul dens al nopii, lsnd n urm speranele, visele i inima ei, dar ducnd cu sine ceva mult mai preios, ceva ce el habar n-avea c-i lsase. Ceva determinant fcea ca viaa ei s capete sens. CAPITOLUL 1 - Asta ct naiba vrea s-nsemne? John Stamford, al doisprezecelea marchiz de Stamford, arunc o privire scurt amantei sale i zmbi. - Greu de spus, rspunse el, ridicnd din umeri i continund s-i nnoade earfa la gt. O sptmn, cel mult dou. N-am mai vzut-o pe Charlotte de doi ani, iar Pembroke m-a ameninat c dac refuz invitaia i de data asta, se las cu m-

cel n familie. n plus, a insistat s-i botez mezinul i n-am avut inima s-l refuz. - O s vin i Sarah cu tine? se interes Cristine, trecndu-i alene degetele prin prul bogat i plin de inele, de culoarea castanelor coapte. - Evident, surse Stamford, cu gndul la tnra lui logodnic. Sarah Wilmot, fiica contelui de Rochester, era una dintre cele mai frumoase femei pe care viaa i le scosese n cale. nalt, subire, la fel de delicat ca un crin i tot att de mbttoare, Sarah i schimbase prerile n ceea ce privete inutilitatea cstoriei. n plus, era contient c venise vremea s se nsoare i s-i asigure motenitorii de care avea nevoie, iar Sarah prea candidata perfect la titlul de marchiz de Stamford: era inteligent, cult i rafinat, posednd o blndee a firii nespus de dulce. - Nu te cam pripeti cu nsurtoarea? l iscodi Crisitine, privindu-l atent. Sarah este o tnr atrgtoare, dar mi se pare prea supus pentru gustul i temperamentul tu. - Te-neli, o contrazise brbatul, ntorcndu-se spre ea i privind-o cu un surs n colul gurii. Este exact ce-mi doresc. Am nevoie de o soie devotat i asculttoare, care s-mi fie credincioas. Pentru restul nevoilor te am pe tine, fermectoare Cristine.

Cristine se ncrunt uor. Nu nelegea de ce era nclinat s ia afirmaia lui mai mult ca pe un compliment dect ca pe o insult. Relaia lor ncepuse cu trei ani n urm, la nici dou luni dup decesul ducelui de Bolton, cel de-al doilea so al Cristinei. Conveniser de la bun nceput ca relaia dintre ei s se rezume doar la nivel intim, fr promisiuni i fr implicaii de ordin sentimental. i pentru c fiecare respectase aceast regul, ntre ei se nfiripase o strns i profund prietenie. Erau prieteni n aceeai msur n care erau amani, iar relaia lor era una comod i extrem de profitabil pentru ambele pri. ineau foarte mult unul la cellalt i se respectau, iar partea cea mai frumoas a acelei prietenii era sinceritatea care o caracteriza din plin. Niciunul dintre ei nu se ascunsese n faa celuilalt i existau prea puine secrete ntre ei. - Problema este c nu m ai, l contrazise ea, ridicndu-se n capul oaselor cu un oftat. i n-o s fiu tot timpul la cheremul tu, Alte. Disponibilitatea mea are legtur mai mult cu faptul c dintre toi amorezii Londrei, tu tii cel mai bine cum s faci fericit n pat o femeie. - Sunt flatat, se nclin el ceremonios n faa ei, lucru care o fcu s zmbeasc i s se apropie felin.

- O s-mi lipseti, murmur ea ntinzndu-se pe vrfuri pentru a-l sruta uor pe buze. - Reciproca este valabil, surse el, mngind-o pe obrazul perfect cu dosul degetelor. S te distrezi, i ur el ncet, aplecndu-se i srutnd-o prelung, nespus de ginga. Cteva minute dup plecarea lui, Cristine sttu nemicat, reflectnd. Dac ar fi avut din nou optsprezece ani, ar fi fcut o pasiune mistuitoare pentru Jonathan Stamford. Era tot ceea ce o femeie i-ar fi dorit de la alesul ei: nalt, extrem de chipe, rafinat i senzual. Atent, generos, curtenitor i tandru. Temperamental i mndru, suficient de stpnit pentru a face o femeie s se ntrebe ce se ascundea dincolo de calmul acela desvrit. i odat ce aflai, erai pierdut definitiv n vraja acelui spirit nemblnzit. Oftnd, Crisitine se duse i-i turn un pahar de coniac. Sorbind din el, i ngust ochii. Dac era s fie cinstit cu ea, atunci ar fi admis faptul c-l iubea mai mult dect ar fi fost necesar. Dar John nu era brbatul potrivit pentru ea. Erau amndoi prea temperamentali i orgolioi ca viaa s le fie uoar mpreun. n plus, a doua cstorie o lecuise de pirostrii i alte romantisme. i nvase leciile bine. Avea s fie liber i independent pentru tot restul zilelor ei.

ns nu asta era problema care o preocupa, ci lady Sarah. Era ceva la ea ce o deranja, ceva ce nu-i plcea. Desigur, ele dou nu ajunseser niciodat prea aproape una de cealalt, dar chiar i de la distan, lady Sarah Wilmot i producea un mic fior pe ira spinrii. Cu fiina aceea ceva nu era n regul. Sub aspectul de ngera pogort din ceruri exista ceva care o ndemna la pruden. Cristine era ngrijorat pentru John. Dorea s-l tie fericit, mplinit n siguran. Spera din tot sufletul s se nele, iar Sarah s fie femeia potrivit pentru el. Nicolle Clairmont o mut pe Suzannah pe cellalt old i se ntinse s pescuiasc mnua lui Duncan. Panta era destul de lin, dar Suzannah era grea i faptul c Duncan era mai neastmprat ca de obicei i fcea sarcina dificil. n faa lor, Brooke i Miles sporoviau veseli, n timp ce-i crau caietele de lucru i pturile. - S te ajut cu Suzie? o ntreb Miles, ntorcndu-se s-o priveasc i mergnd civa pai cu spatele. - Vezi pe unde calci, l avertiz Nicolle, apoi scutur din cap. Nu este chiar att de grea, dragule, mini ea, zmbind i ntrebndu-se pentru ct timp avea s-o mai intuiasc la pat rceala pe

bona Suzannei. i, oricum, nu mai avem mult. Ajungem imediat. Nicollei i venea i acum greu s cread c lady Charlotte, cu silueta ei care-i strnea admiraia, dduse natere la cinci copii absolut perfeci. i nici c mplinise treizeci i opt de ani. Lady Pembroke i pstrase silueta de clepsidr n ciuda naterilor, i un ten neted, fr cusur, care o fcea s par cu zece ani mai tnr dect era n realitate. Susannah profit de poziia ei privilegiat i-i vr degetul mare n gur, scond sunetele specifice suptului. Nicolle i strecur cu dexteritate o mn sub cotul copilei i-i scoase degetul din gur, nefiind deloc impresionat de protestele micuei. - Nu-i voie, scumpa mea, i gnguri ea la ureche. i strici diniorii ia frumoi i-i pcat de ei. - Aici este bine, Nicky? o ntreb Miles, indicndu-i plcul de stejari englezeti, care fceau destul umbr sub coroana lor. - Este perfect, surse Nicolle, dndu-i drumul lui Duncan, care o zbughi iepurete, lund urma unui fluture amiral. Punnd-o pe Suzannah pe jos, Nicolle se ndrept de spate i-i terse fruntea transpirat cu mna. Era mai cald dect de obicei i nici mcar nu trecuse de ora zece. n timp ce o ajuta pe

Brooke s ntind pturile la umbr, ochii i se plimbau neobosii de la Suzannah la Duncan i invers, n timp ce gndurile i se ndreptar automat spre Andrew. i era un dor cumplit de el. n mod normal, s-ar fi aflat acum la Clairmont, pe pajitile nsorite de acolo, alturi de Andrew, de surorile i mama ei. De obicei, luna iulie era singura ei lun liber din an. nc de cnd lady Pembroke o angajase s se ocupe de educaia copiilor ei, impusese aceast condiie. i-i fusese respectat, dar anul acesta reprezenta o excepie. Lady Charlotte dduse natere n urm cu dou luni unui bieel superb, pe nume Joshua, iar botezul fusese programat n iulie, din cauza sezonului londonez. Cu aceast ocazie, Wilton House avea s adposteasc pentru dou sptmni peste trei sute de invitai, fapt pentru care Nicolle fusese rugat cu insisten s rmn pentru a avea grij de copii pe toat perioada respectiv, urmnd s plece la Clairmont abia dup aceea. Nicolle nu putuse refuza rugmintea ducesei de Pembroke, mai ales c i se fgduiser nc dou sptmni peste perioada obinuit de vacan i nc un salariu n plus, dac accepta s rmn. Banii erau o problem pentru Nicolle. nc mai avea de pltit datorii grele de pe urma

nechibzuinei lui Clairmont, iar ipoteca pe care o avea pe cas o silea s stea departe de Andrew i s munceasc pentru a-i putea achita obligaiile financiare. i cu toate c ducesa de Pembroke fusese nespus de generoas cu ea, pltindu-i serviciile mai mult dect poate meritau, Nicolle abia reuea s acopere cheltuielile necesare de la Clairmont. Din munca ei, tnra femeie ntreinea patru suflete i un conac. Desigur, o parte din cheltuielile de la Clairmont erau amortizate din ceea ce rodea pmntul de acolo, dar nu era suficient oricum. Dac n-ar fi fost att de norocoas s-i gseasc aceast slujb, ar fi ajuns cu toii pe drumuri, muritori de foame. Bine cel puin c Harry avusese bunul-sim s cad de pe cal i s-i rup gtul cu doi ani n urm, scutind-o astfel de banii aruncai pe butur i alte vicii. Oftnd, Nicolle se aplec i o culese pe Suzannah de jos, scondu-i din gur firul de margaret pe care-l mesteca contiincioas. Cnd sosise la Wilton House, Brooke avea paisprezece ani, Miles zece i Duncan abia mplinise trei ani. Dup nicio zi petrecut n fermectoarea construcie ridicat de Inigo Jones, Nicolle nelesese perfect de ce celelalte guvernante renunaser la acel post att de bine pltit. Progeniturile ducelui de Pembroke erau nite creaturi

ale iadului. Brooke, sub nfiarea ei de nger blai, avea apucturi de scorpie, Miles era de o cruzime inimaginabil, iar Duncan poseda o energie inepuizabil, dublat de o minte incredibil de creativ. Nicolle se simise cuprins de disperare i neputin. i era extrem de greu s fac fa acelor pulamale scpate de sub control. Aa c Nicolle nvase ntr-un timp foarte scurt adevrata putere a antajului i a mituirii. Ce nu mergea cu una, mergea cu cealalt. Avusese nevoie de patru luni ca s-i impun voina n faa lor i reuise. i, odat cu asta, venise i aprecierea stpnilor de la Wilton House, care nu mai conteneau cu mulumirile pentru faptul c le cuminise odraslele. Nicolle avea s afle ulterior c era singura dintre guvernante care rezistase n post mai mult de dou luni. Odat ctigate dragostea i respectul micilor mpieliai, relaia dintre ei decursese fr probleme. Miles i temperase mult din pornirile distructive, Brooke se transformase ntr-o domnioar sfioas i delicat, iar Duncan, ei bine, Duncan rmsese oarecum acelai copil energic, cu singura diferen c nu se mai trntea pe jos n crize de isterie cnd i se ddea vreo sarcin care

nu-i plcea i era suficient o singur privire din partea Nicollei ca s se potoleasc instantaneu. - De abia atept s soseasc unchiul John, rosti Brooke pe un ton vesel. Nu l-am mai vzut de patru ani. i cred c nu l-a fi vzut nici anul acesta dac nu era Josh la mijloc. - L-ai fi vzut cu siguran peste dou luni, zmbi Nicolle n faa expresiei vistoare de pe figura uluitor de frumoas a tinerei femei, care avea s mplineasc aisprezece ani n cteva zile, ceea ce i permitea s-i fac intrarea n societate n sezonul scurt din toamn. - Oh, da! rosti Brooke, zmbind sfios. Mor de nerbdare s-mi fac debutul. Mama spune c o s-mi nchirieze sala cea mai mare de la Almacks i c o s-mi cumpere o rochie demn de o regin. - Indiferent ce rochie ai s pori, cu siguran vei strni admiraia tuturor i vei avea o mulime de pretendeni. - Crezi? fcu Brooke ochii mari. - Categoric, ddu Nicolle din cap, privind-o serioas. Numai c va trebui s fii foarte atent i s-i alegi soul cu mare bgare de seam. Sfatul meu este nici s nu te pripeti cu mritiul. Mai ai la dispoziie civa ani n care s te bucuri de libertate i s alegi n voie. - Dar dac tata n-o s fie de acord? Dac m va da primului venit?

- Tatl tu este un om cumptat i te iubete foarte mult, Brooke. Fericirea ta este important pentru el. O s te asculte, ai s vezi. - A fi vrut tare mult s m nsoeti la balul de debut, spuse Brooke cu tristee n glas. Cu tine, totul ar fi mult mai distractiv. - Regret, scumpa mea, dar nu am cum s vin. - Cum a fost cnd i-ai fcut tu debutul? se interes Brooke. Nicolle zmbi palid. Fiic a unui conte srcit, Nicolle avusese totui parte de un debut reuit la aproape aptesprezece ani. La nici cinci luni de la intrarea oficial n societate, Nicolle se mritase cu Harison Clairmont, conte de Clairmont. Fusese nevoit s fac acest pas, i aminti ea, i inima i se strnse sub o durere surd. Dac ar fi tiut ce fel de om era soul ei, ar fi ales s ndure ruinea i oprobriul public. Ar fi preferat de o mie de ori dispreul tuturor dect anii grei, mizerabili, pe care-i ndurase alturi de soul ei. Nicolle i dusese crucea csniciei euate cu rbdare i stoicism. Tot ceea ce ptimise alturi de Harry se datorase prostiei i naivitii minii ei tinere de atunci. Slbiciunea ei de o clip se transformase ntr-un pcat pentru care pltise timp de cinci ani. Cinci ani nfiortor de lungi, marcai de umiline ngrozitoare. Dar existase i o rsplat care i dduse puterea s ndure totul i s

mearg mai departe fr s crcneasc. i acea rsplat se afla acas, la Clairmont. - A fost minunat, surse Nicolle, scuturndu-se de povara trecutului i privind-o pe Brooke cu afeciune. - Cred c ai avut o groaz de admiratori, opti Brooke, privind-o cu ochi mari, plini de nerbdare. - Au fost civa, recunoscu Nicolle cu un oftat. De fapt, nu i-ar fi ajuns degetele de la ambele mini ca s-i numere pe toi. ns doar unul reuise s-i ademeneasc inima. Gndul la acel brbat i produse o mic apsare n coul pieptului. - Ai fost ndrgostit de vreunul din ei? ntrebarea tinerei o fcu pe Nicolle s tresar. i control repede expresia feei i, coborndu-i privirea n poal, ddu ncet din cap cu un oftat. - i? fcu Brooke, nerbdtoare. Nicolle o privi cu un mic zmbet n colul gurii. - N-a fost s fie, rspunse ea cu o voce plin de nostalgie. i pui cam multe ntrebri, domniorico, o dojeni Nicolle cu blndee. De fapt, cred c tragi de timp. Ai o or la dispoziie ca s-mi termini de schiat latura estic a conacului. Brooke se strmb plictisit, dar se ridic de pe ptur i porni spre caietul de desen. Miles i urm exemplul, deschiznd caietul cu probleme de aritmetic, iar Nicolle se apuc s-i predea lui

Duncan urmtoarele cinci litere din alfabetul grecesc. Suzannah deja adormise legnat n braele ei. - Sunt pe aici, pe undeva, susur Charlotte, lundu-l de bra i trgndu-l uor spre pdurea deas care se ntindea la picioarele dealului. - Singuri? se mir John, care aflase din scrisorile verioarei sale ct de neastmprai erau nepoii si. - Ah, nu, sunt cu guvernanta lor, rse Charlotte. N-a avea curaj s-i las nesupravegheai nici mcar cinci minute, dei Brooke s-a transformat peste noapte ntr-o tnr drgu i sfioas, iar Miles parc s-a mai maturizat puin. Dar cu Duncan n-a risca. Are n permanen tot felul de idei. - i Suzannah? o ntreb el politicos. - Este prea mic ca s-i manifeste imaginaia creatoare, dar nu disperm nc, fcu ducesa cu umor n priviri. D semne c-mi motenete temperamentul nc de pe acum. - Mhm. Interesant, fcu el, nlndu-i sprncenele groase cu un aer comic. John copilrise la Stamford Hall mpreun cu Charlotte, cu Sendra, sora ei mai mic, i cu Edward, vrul lor primar dup tat. tia de ce era n stare Charlotte cnd era mic. Era o pacoste umbltoare, nzestrat cu o minte diabolic i cu un

curaj pe msur. Toat lumea rsuflase uurat cnd se mritase cu Pembroke. Acum, dintre toi veriorii, numai ei mai rmseser n via. Sendra murise de variol la opt ani, iar Edward, motenitorul direct al titlului de marchiz de Stamford, murise la Waterloo. Fiind motenitor direct, John preluase titlul, averea i responsabilitile aferente. Asta se ntmplase cu trei ani n urm, spre regretul tuturor, dar mai ales al su. John nu-i dorise niciodat titlul de marchiz i i-ar fi dat ntreaga avere dac asta l-ar fi adus pe Edward napoi. - Nu pot fi prea departe, gndi Charlotte cu voce tare, n timp ce coborau panta. Am auzit-o pe Nicky spunnd c o vor lua n direcia asta. - Nu pot fi prea departe, opin John, blestemnd n sinea lui canicula nemiloas. Drumul pn la Wilton House fusese lung i obositor. n special pentru Sarah. Abia atepta s fac o baie, s mnnce ceva i s se ntind un ceas sau dou. - Ah, iat-i n sfrit! exclam vesel Charlotte, indicndu-i plcul de stejari englezeti sub a cror coroan bogat erau ntinse dou pturi cadrilate. John o vzu din profil pe Brooke aplecat peste un bloc de desen, lucrnd concentrat, i pe Miles la civa pai de ea, cu un caiet n brae.

La civa metri de ei, o femeie subire i mignon, cu prul ascuns sub o bonet, sttea pe ptur la umbr ntoars cu spatele la ei, avnd capul aproape lipit de cel brun al lui Duncan, care-i asculta vorba optit cu un mare interes. - De cnd a venit la Wilton House, familia noastr i-a regsit linitea i echilibrul, murmur Charlotte cu afeciune n glas vizavi de femeia de care se apropiau. Nu c am fi fost dezbinai sau mai tiu eu ce, dar copiii ne nnebuniser pe amndoi. Nicky a fost ca o man cereasc pentru noi toi Ajunser neauzii lng ptur, ascultnd amndoi glasul subirel al lui Duncan care recita pe de rost literele alfabetului grecesc. - Bravo! aplaud Charlotte, fcnd-o pe Nicolle s tresar i s-i ntoarc capul. Pre de o clip, Nicolle crezu c avea halucinaii. Ba nu, avea comaruri. n mintea ei se produse un mic oc, trecutul suprapunndu-se brusc prezentului. i aminti cu o tresrire de prima lor ntlnire n Hyde Park, cnd ea se aflase n aceeai poziie dezavantajoas, adic stnd ngenuncheat n iarb, cznindu-se s-i prind mtuii ei pudelul care se nvrtea printre picioarele trectorilor ltrnd ascuit i strnind rsul trectorilor.

Atunci, ca i acum, i nlase fruntea i ncremenise n faa figurii izbitor de chipee a lordului Stamford, care o fixa cu o expresie amuzat n ochii de culoarea crbunelui. Numai c n acele momente el se aplecase uor, i ntinsese mna cu un zmbet ameitor i o ajutase s se ridice, n timp ce cu cealalt culesese de pe jos celuul nevricos i i-l ntinsese fr niciun cuvnt. Acum ns, n ochii lui ntunecai i ptrunztori nu exista nicio urm de rs. Privirea i era distant i rece, mai rece dect vrfurile nzpezite ale munilor din Highlands n mijlocul iernii. Un gol imens i se csc n stomac i Nicolle fu recunosctoare cerului pentru faptul c sttea jos. Nu credea c picioarele ar fi susinut-o. - Ea este lady Clairmont, ngerul nostru pzitor, fcu ducesa prezentrile cu un zmbet luminos. Dac nu era ea, nu tiu ce Cuvintele i se oprir n gt cnd i ntoarse privirea spre vrul ei i-i observ expresia mpietrit a feei. Era atta ghea n ochii lui, nct Charlotte fcu instinctiv un pas n spate. - Voi, i drese vocea descumpnit, plimbndu-i ochii de la unul la cellalt, voi v cunoatei? Nicolle deschise gura s spun ceva, orice, dar nainte s apuce s-o fac, el i-o lu nainte:

- Nu, nu ne-am mai ntlnit niciodat pn acum, rosti el cu o voce inexpresiv. Lady Clairmont, rosti apoi cu un zmbet silit, nclinndu-se un milimetru n direcia ei i privind-o cu un licr dispreuitor printre genele bogate. Cuvintele lui o salvaser de penibilul momentului, dar n loc s se simt uurat, Nicolle avu o senzaie ngrozitoare, ca i cum tocmai fusese plmuit n public. Culoarea i pieri din obraji. Cumva, reui s se ridice n capul oaselor, schind o reveren stngace fr a avea curajul s-l priveasc, n timp ce o strngea pe Suzannah la piept. - Unchiule John! Brooke se npusti asupra brbatului care se ntoarse la timp ca s-o prind n brae i s-o nvrteasc prin aer de cteva ori. Nicolle se cltin uor pe picioare, nesigur. Imaginea celor doi, aa cum stteau mbriai, rznd n timp ce se nvrteau, i evoc o alta. Simea c se sufoc, c i se face ru de la stomac. Tlpile o ardeau s o ia la fug, s fug ct mai departe de brbatul nalt i brunet aflat la civa pai de ea. Simea privirea ducesei aintit asupra ei i tia c dac ar fi ndrznit s-o priveasc, ochii ar fi dat-o de gol. Suzannah i se foi n brae, scncind. Instinctiv, ncepu s-o legene, aplecndu-se deasupra ei i

mulumindu-i n gnd micuei pentru c-i oferise prilejul s se ndeprteze de acea scen de comar. - V rog s m scuzai, opti ea, aruncnd o privire scurt lui lady Charlotte, dar Suzannah abia ce a aipit. O s-o duc puin lng pdure ca s-i fac somnul. - Desigur, du-te, surse ducesa, ncuviinnd printr-o vag micare a capului. i nu te grbi. i iau eu pe diavolii tia cu mine. - V mulumesc. Rsucindu-se pe clcie, Nicolle porni cu pai msurai spre marginea pdurii, cntndu-i fetiei ncetior. Nu vzu privirea arztoare i furioas cu care brbatul o urmri, dar i simi instinctiv dispreul, mnia i ura. Fusese o greeal s rmn. Dac ar fi tiut c unchiul John, despre care Brooke i povestise cu atta entuziasm, era unul i acelai brbat cu cel care i luase inocena n urm cu apte ani, ar fi fugit mncnd pmntul. Undeva, n ceruri, un zeu rdea de ea cu hohote. Cu preul a numai cincizeci de coroane amrte, suma care i fusese fgduit ca s rmn la Wilton House pentru nc dou sptmni, Nicolle i cumprase propriul infern. Dac nu ar fi primit acei bani n avans i nu i-ar fi

trimis deja la Clairmont ca s plteasc medicamentele mamei ei i o parte din datorii, Nicolle tia c ar fi prsit conacul fr s clipeasc. Dou sptmni. I se fcea grea numai i gndul c avea s i le petreac sub acelai acoperi cu acel brbat odios i crud. Nu ne-am mai ntlnit niciodat pn acum. N-ar fi trebuit ca acele cuvinte s-o doar att de mult. Att nsemnase ea pentru el? Ceva mai puin dect nimic? Trecuser apte ani de atunci i crezuse c inima i se vindecase. Acum realiz speriat c el nc mai avea puterea s-o rneasc nghiindu-i lacrimile i disperarea, Nicolle tia c nu avea de ales dect s rmn la Wilton House. De slujba aceea nu depindea numai ea, ci nc alte patru suflete nevinovate. Trebuia s rmn i s treac prin tot acel supliciu, indiferent de ct de greu avea s-i fie. Lady Pembroke i oferise mai mult dect un simplu post de guvernant. i oferise posibilitatea de a supravieui i de a-i ntreine familia. i oferise ansa de a-i pstra casa i de a asigura un trai decent celor de la Clairmont. i oferise prietenie i nelegere. N-o putea dezamgi, cnd fusese att de bun i de nelegtoare cu ea.

Singura ei salvare era s-l evite pe Jonathan Stamford pe ct de mult posibil, de preferat nici s nu-i ncrucieze drumurile cu el. Da, aa avea s fac. Avea s gndeasc programul fiecrei zile astfel nct s se in ct mai departe de musafirii de la Wilton House. Dac era atent i nu-i ieea n cale, riscnd s-l provoace chiar i prin simpla ei prezen, n-avea ce ru s se ntmple, nu-i aa? Apoi, el va fi plecat i viaa ei avea s-i reia din nou ritmul obinuit i firesc. Trebuia doar s fie atent, atta tot. O jumtate de or mai trziu, Stamford ajunse n camera lui, ntr-o stare emoional execrabil. Micul i elegantul bar amenajat n dreptul ferestrelor i atrase privirea i paii ca un magnet. Dnd peste cap dou pahare cu whisky n mai puin de un sfert de minut, se sprijini cu minile de tblia mesei, strngndu-i pleoapele cu putere. Era de necrezut! Dac ar fi tiut c avea s-o gseasc aici pe ticloasa aia mic, n veci nu ar fi acceptat propunerea lui Pembroke i a Charlottei!... i dac nu s-ar fi aflat aici n calitatea de printe spiritual al lui Joshua, i-ar fi fcut bagajele i ar fi prsit Wilton House fr s ezite i fr s priveasc napoi.

- La naiba! scrni el printre dini, enervat la culme de situaia imposibil n care se afla. Revederea lor dup atia ani avusese un impact devastator asupra simurilor sale. i, spre dezgustul lui, chiar i dup cele dou pahare de whisky, nc nu-i revenise din tremurat. De fapt, sufletul lui tremura. i minile, i not el cu un zmbet strmb, plin de o amar ironie. Trecuser apte ani afurisii! Cum era posibil ca acea fptur att de josnic, de lacom i de ipocrit, s mai aib nc o asemenea putere asupra lui? n clipa n care dduse cu ochii de ea, efectiv i se tiase respiraia. i ameise. Aproape c uitase ct de frumoas era n realitate. n spatele pleoapelor nchise, imaginea ei rsri uluitor de limpede. Ochii migdalai i negri, mai adnci i mai neltori ca oricnd, tivii de genele acelea ridicol de lungi, sprncene delicat arcuite, nasul drept i ngust, gura rumen i delicat ca o floare de mac, prul de culoarea mierii, moale i crlionat pn mai jos de olduri. i irezistibila gropi din brbie, care aduga un plus generos de farmec acelui chip incredibil de atrgtor. O cunoscuse foarte bine sau crezuse c o cunotea. Imagini de demult roir n mintea lui, fcndu-l s njure obscen.

Nu voia s-i aminteasc de ea, de ce simise cnd o inuse n brae, cnd i dezmierdase trupul delicat, plin de cldur i dulcea. Nu voia s-i aminteasc de faptul c ea fusese singura femeie care-l avusese n ntregime, c alturi de ea trise senzaii unice, de neegalat, c nicio alt femeie dup aceea nu-l mai mplinise aa cum o fcuse ea i c o iubise att de mult. i o urse poate chiar mai mult. i o ura i acum. O ura pentru faptul c-l fcea s-i aminteasc attea, pentru c-l fcea s treac prin acele senzaii oribile. O detesta pentru c apruse din nou n lumea lui i i-o ntorsese pe dos att de lesne Nu trebuia s reziste dect cinci zile. Smbt avea s fie botezul lui Joshua, iar el putea invoca o urgen la Londra i s plece chiar a doua zi. Nu mai era necesar s rmn nc o sptmn dup aceea, cu att mai mult cu ct i ndeplinea datoria fa de Charlotte. Avea s se strduiasc din rsputeri s-o evite i, dac totui avea s se gseasc n aceeai ncpere cu ea fr posibilitatea de a se retrage, atunci avea s-o ignore cu desvrire. Tot ce trebuia s fac era fie atent, atta tot. CAPITOLUL 2

- este att de spiritual i de amabil! i continu Brooke turuiala cu nsufleire. i are nite ochi minunai. Nu gseti? Nicolle oft. N-o vzuse pe logodnica lui Stamford dect n trecere, dar asta n-o mpiedicase s observe ct de drgu era. Blond, subire i nalt, la fel de delicat ca o orhidee. i extrem de frumoas. Nu putea dect s-o comptimeasc pe biata nefericit, care nu tia lng ce fel de om alesese s-i triasc viaa. i totui, n acea diminea, n timp ce-i fcea toaleta i se cznea s-i descurce prul n faa ferestrelor larg deschise ale dormitorului ei, inima i tresrise cnd i vzuse plimbndu-se la bra prin parc i discutnd relaxai i fericii. Simise o durere surd cnd l vzu izbucnind ntr-un rs puternic, cu capul dat pe spate, ca apoi s se aplece i s srute mna ngust a lui lady Sarah. Cu ea, totul fusese clandestin. Furat. Idila lor se consumase la adpostul ntunericului i al nopii. Niciodat mpreun n vzul lumii. El i spusese c astfel o protejeaz. O ameise cu vorbe dulci de iubire, cu promisiuni dearte despre un viitor fericit i luminos. O corupsese cu abilitate i, ceea ce fusese cel mai ru, ea l lsase s-o corup.

l crezuse. l crezuse pentru c-l iubea. Fusese att de tnr, de nesocotit i de naiv!... - n toamn. - Poftim? clipi Nicolle, nedumerit. - Eti distrat astzi, observ Brooke cu un surs. Te-neleg. i pe mine m emoioneaz teribil petrecerile care vor urma. Am spus c vor face nunta n toamn, la sfritul lui septembrie, i repet ea cu rbdare. - Cine Oh! exclam Nicolle, nelegnd n sfrit la cine se referise Brooke. Micul junghi pe care-l simise diminea n coul pieptului reveni cu o intensitate care-i tie respiraia. Nu trebuia s-i pese, i spuse ea cu nverunare. Nu-i permitea s-i pese. El nu merita s-i pese. Atunci, de ce naiba i psa?! - Sper s fie fericii, i for Nicolle buzele s i se mite. Acum, s trecem la lecii. Brooke i ddu ochii peste cap i fcu o mutri nostim, care smulse un chicotit din pieptul Nicollei. O adora pe Brooke. Era o fiin extrem de inteligent, sensibil i cu o imaginaie uluitoare. Dei la nceput, n primele patru luni, i fcuser zile fripte una alteia, treptat ajunseser la un compromis.

Iniiativa aparinuse Nicollei, care i declarase cu un zmbet extrem de dulce c dac nu nceteaz cu prostiile, o s-i fac viaa un iad. Aceeai tactic o adoptase i cu Miles, iar pe Duncan l ignorase cu ostentaie atunci cnd l apucau crizele de personalitate. Prima care cedase fusese Brooke, care se trezise cu o climar rsturnat pe rochia favorit i un zmbet suav i plin de scuze false din partea Nicollei, iar Miles i declarase nonalant, asta dup ce nu-i mai gsise o parte din jucriile preferate, c n-ar strica s ncerce s vad ce-i poate pielea. Duncan pur i simplu se luase dup fraii lui. La ase luni de la sosirea Nicollei la Wilton House, copii ducelui de Pembroke se cuminiser ca prin farmec. Pe terenul unde se purtaser luptele de gheril n primele patru luni, prinser s creasc flori. Nicolle, care se vzuse obligat s se impun cu fora la nceput, ncepu s-i ndulceasc atitudinea sever i s redevin ea nsi: aceeai fiin blnd i zmbitoare, care putea transforma leciile de literatur, matematic, istorie, geografie, englez, desen i muzic ntr-o adevrat aventur. Corvoada devenise o plcere. n mai puin de o jumtate de an copii se ndrgostiser de Nicolle i invers.

ns cu Brooke dezvoltase o relaie mai profund. Asta poate i din cauz c era cea mai mare dintre copii, i feti pe deasupra. Deveniser att de apropiate, nct Nicolle a fost prima persoan creia Brooke i destinuise transformrile care se petreceau n trupul ei, transformri care marcau nceputurile adolescenei. Dei avea o relaie destul de apropiat cu mama ei, Brooke o preferase pe Nicolle n calitate de sftuitor. Poate i pentru c diferena de vrst dintre ele era una rezonabil, de numai opt ani. Oftnd, Nicolle se gndi cu o strngere de inim la faptul c peste cteva luni Brooke avea s prseasc Wilton House i s-i fac debutul la Londra. Avea s-i lipseasc ngrozitor. Nicolle tia c avea s-o vad foarte rar dup evenimentul social din toamn. Brooke avea s ngenuncheze ntreaga Londr i n-avea s duc deloc lips de pretendeni: era o fire deschis, lipicioas, vesel i mucalit, avea o minte sclipitoare i un temperament pe msur. Dar, mai presus de toate, era de o frumusee care te frapa: nalt, blond, cu ochi verzi i prul de culoarea grului copt. i avea cel mai minunat zmbet din cte existau, pentru c obrajii i se adnceau n dou gropie gemene, iar sub colurile gurii fcea nc dou replici ale acestora, dar la scar mai mic.

n acea dup-amiaz, dup cele dou ore obligatorii de somn, Nicolle i ademeni pe copii ntr-o mic drumeie. Buctreasa le umpluse cu bunti coul de picnic, iar Miles nfc undiele din debara i o luaser din loc. Suzannah rmase acas cu Janet, care-i revenise n sfrit din boala care o intuise la pat de aproape o sptmn. Lacul, situat n inima pdurii, se afla la o mil i jumtate deprtare de conac, dar peisajul era att de frumos, nct ntotdeauna strbteau pe jos distana respectiv. Pornir la drum cntnd, la sugestia lui Miles, n pdurea fermecat. De la fereastra salonului mare, marchizul de Stamford i urmrea cu minile vrte adnc n buzunare i ochii ngustai pentru a i-i proteja de fumul trabucului pe care l avea nfipt ntre dini. Pumnii i erau ncletai n efortul de a se stpni s se ia dup ei. n acea sear, ducesa i fcu o vizit. Aducea pliat pe un bra o rochie de bal din mtase viinie. Nicolle, care se pregtea de culcare, fcu ochii mari, surprins, cnd o vzu aeznd cu grij superba toalet pe patul ei. - Am discutat cu Gerald, ncepu lady Charlotte fr niciun preambul, i am ajuns amndoi la con-

cluzia c este pcat s nu profii i dumneata de ntreaga distracie. Mcar att s facem pentru tine, dup cte ai fcut dumneata pentru noi. Cine tie, i fcu ducesa cu ochiul trengrete, poate-i vom gsi un so acceptabil. - Dar eu nu urmresc s m mrit, bolborosi Nicolle ngrozit, simind c i se taie picioarele. - Prostii, i respinse lady Charlotte protestul cu un gest al minii, n timp ce i analiza cu un ochi critic reflexia n oglinda toaletei. Surse mulumit de ceea ce vedea i se rsuci spre Nicolle, care o privea livid. Te rog, nu-mi refuza plcerea. Merii i tu puin relaxare dup ct de mult munceti. D-mi ocazia s-i mulumesc n stilul meu, Nicky. - V rog, gemu Nicolle disperat, nu trebuie s facei asta. M pltii suficient pentru efortul meu, ba chiar mai mult dect s-ar cuveni. n plus, nu se cade s cobor ca i cum a fi - Nu fi copil, rse ducesa de expresia ei nspimntat. Eti fiic de conte i vduv a unui conte, sublinie ea cuvintele. Faci parte din clasa noastr social. Nu este nimic deplasat n asta. - Nu-mi pot permite, nelegei! se blbi Nicolle, gesticulnd cu nfrigurare. Nu v gndii la ce vor spune musafirii dumneavoastr cnd m vor vedea pe mine, guvernanta copiilor dumneav-

oastr, amestecndu-m printre ei ca i cum a avea acest drept - Situaia ta financiar nu are nicio importan! i tie ducesa vorba cu un aer indignat. Ci dintre cei de jos crezi c au o situaie material mai bun dect a ta?... Prea puini i te asigur c am un mai mare respect pentru tine, care munceti ca s-i ntreii familia i te rezumi la o via modest, dect pentru acei nefericii care continu s triasc pe picior mare ca s salveze nite aparene, spernd n mod absurd c norocul le va surde ntr-o bun zi i vor moteni cine tie ce avere ca s le acopere datoriile care cresc de la o or la alta. i, oricum, nu m intereseaz prerea lor. Tu eti mult mai important pentru mine dect vor fi ei vreodat i dac nu primeti, s tii c Gerald va fi foarte dezamgit. Aa c s nu mai discutm n contradictoriu. Marie o s ajung n cteva minute s-i aranjeze prul, iar Royce o s te conduc. S fii gata ntr-un ceas. Rznd, adug: Royce moare de nerbdare s te vad. i, trimindu-i o bezea, iei din ncpere, lsnd n urma ei o dr de parfum ameitor. Nicolle se aez ameit pe un scaun, ducndu-i ngrozit minile la gur. Se sufoca. Oh, Dumnezeule, oh, Dumnezeule, oh, Dumnezeule!...

El avea s fie jos. Gndul o scotea din mini, o nnebunea. i fcuse attea planuri s stea ct mai departe de el, s-l evite pe ct de mult cu putin i toate se duseser pe apa smbetei ntr-o fraciune de secund. Ducesa pur i simplu nu-i dduse de ales. i nici nu avea cum s-o refuze. Ar fi nsemnat s-o jigneasc dac-i respingea frumosul gest i buna intenie. Ar fi prut ingrat, nerecunosctoare - Ce m fac, Dumnezeule mare, ce m fac?! bolborosi Nicolle, simind c i se face ru de-a binelea. Nu putea s coboare i s dea ochii cu el. Nu putea, cnd tia ce avea s gndeasc despre ea. Ar fi considerat prezena ei acolo drept o obrznicie. Cu ani n urm, o acuzase de ipocrizie, de lcomie, i o numise profitoare. Faptul c tia n ce calitate se afla ea la Wilton House avea s-i ntreasc prerea pe care i-o formase n urm cu apte ani n ceea ce o privea. Avea s intuiasc sursa de provenien a rochiei, pentru c o asemenea toalet presupunea anumite posibiliti financiare, posibiliti de care ea, din nefericire, nu dispunea. n clipa n care Marie, camerista ducesei, intr n odaia ei, Nicolle se afla la un pas de isterie.

Trei sferturi de or mai trziu, Nicolle i prsi dormitorul i se ndrept speriat spre scrile principale. n dreptul lor, vzu silueta nalt i bine cldit a vicontelui de Compton, fratele mai mic al ducelui de Pembroke, care o atepta ntr-o poziie nonalant, cu spatele sprijinit de una dintre coloane i gleznele ncruciate. Cum o vzu, Royce i ndrept rapid inuta i fcu un pas spre ea, ncremenind. Nicolle tocmai iei din conul de umbr al coridorului, traversnd nesigur distana care-i separa. - Nicky! exclam el, uluit, i un zmbet larg i se ntinse pe toat faa, nclzindu-i trsturile frumoase. - Bun seara, domnule Compton, rosti Nicolle, mbujorndu-se toat sub privirea lui admirativ. - Te rog, spune-mi Royce, gemu el, exasperat de ncpnarea cu care Nicolle continua s-i refuze plcerea de a i se adresa pe nume. - tii foarte bine c n-o s-o fac niciodat, zmbi Nicolle, strecurndu-i mna sub braul lui. Nu se cuvine. - Pentru Dumnezeu, Nicky, d-le naibii de conveniene! Nu este cazul. - Oh, ba da! l contrazise ea cu un zmbet uor. ntotdeauna va fi cazul.

Royce renun pe moment s-o mai piseze i o privi cu coada ochiului n timp ce coborau fr grab scrile largi, concepute n spiral. Frumuseea ei era ameitoare i inima lui tresri de dor. Nicio femeie nu-i inspirase sentimente att de profunde i chinuitoare ca Nicolle Clairmont. Se ndrgostise de ea ntr-o fraciune de secund, n urm cu doi ani, cnd venise ntr-o scurt vizit la fratele su i Charlotte i-o prezentase pe noua guvernant de la Wilton House. Trsnetul lui Zeus s-l fi lovit drept n cretetul capului i tot nu s-ar fi simit att de slab, neputincios i ameit, aa cum se trezise n faa acelei blonde minunii. Vizita lui Wilton House, programat pentru dou zile, se prelungi aproape dou sptmni, cnd nite afaceri urgente la Edinburgh l siliser s prseasc conacul. Se ntorsese o lun mai trziu i rmsese alte dou sptmni. i de fiecare dat pleca i mai nrobit de farmecul dulce a Nicollei Clairmont. Pe toi sfinii, el, care era un pragmatic de prim mn, se apucase s-i scrie poezii, lovit de o inspiraie fr precedent! Firete, niciodat nu-i trimisese acele scrisori pline de nflcrare i romantism. Singurul lucru care-l reinuse de la a-i face curte fusese faptul c

soul ei murise de puin timp i nu se cdea s-o asalteze cu admiraia i ateniile lui ptimae. Aa c se nchisese n sine i suferise n tcere. i iat c trecuser doi ani, doi ani ngrozitor de lungi i de chinuitori pentru el, i sosise vremea s-i aduc la cunotin inteniile sale. Voia s se nsoare cu Nicolle. Nu-i psa c mai avea un copil, c situaia ei financiar era una deplorabil, c nu aducea nicio zestre n afara ei i a acelui puti uluitor. Nu conta nimic, n afara dorinei lui de a o avea aproape, de a-i mpri viaa cu ea i de a o face fericit. - Te simi bine? o ntreb el, cotind spre ultima parte a scrilor. Eti cam palid. - Sunt puin obosit, mrturisi Nicolle, zmbindu-i nervoas. - Din cauza balului? o iscodi Royce, amuzat. Nicolle zmbi anemic. Ar fi minit dac i-ar fi dat un rspuns afirmativ. Adevrul era c dac printre oaspeii ducesei nu s-ar fi aflat acel individ arogant i lipsit de scrupule, n mod sigur ar fi apreciat gestul lady-ei Charlotte i s-ar fi bucurat de ntreaga distracie. Nu mai fusese la un bal de aproape apte ani. La Clairmont nu se inuser niciodat petreceri. Harry pur i simplu o izolase ntre zidurile conacului, retezndu-i orice cale de comunicare cu lumea exterioar i fcndu-i viaa un iad.

i totui, orict de ru o tratase Clairmont n cei cinci ani de csnicie, i-ar fi preferat n acel moment de o mie de ori cruzimea i dispreul, dect s fie silit s dea cu ochii de acel personaj sinistru. - Nicolle, ari de parc te-a duce la tiere, o tachin Royce, ngrijorat de paloarea ei nefireasc i de aerul speriat din priviri. - Eu, bigui Nicolle, oprindu-se la baza scrilor i aruncnd o privire ngrozit spre sala de bal, eu nu cred c ar trebui s - Prostii! i alung el orice protest sau mpotrivire cu un gest al minii. Eti fermectoare n rochia asta i vei fi de departe cea mai ncnttoare apariie din aceast sear. Iar eu voi fi fericit dac mi-ai rezerva n exclusivitate onoarea de a-i fi partener ntreaga noapte. Nicollei aproape c i se nmuiar genunchii de uurare. Cu Royce alturi, avea s fie ferit de anumite situaii stnjenitoare i penibile, cum ar fi fost aceea de a se afla fa n fa cu el, obligat de etichet i de politee s-i rspunde n cazul n care i se adresa. - i mulumesc, rosti Nicolle cu o voce gtuit de spaim, trgnd ntretiat aer n piept. Suntei foarte amabil s - Nu fi naiv, Nicolle, replic el cu umor n glas, privind-o cu ochi strlucitori. Nu amabilitatea m

mpinge de la spate n ceea ce te privete, ci vanitatea. - Vanitatea? repet ea cu mirare n voce, ntorcndu-i faa spre el cu un aer nedumerit. - Oh, da! zmbi el larg, cu ochii verzi plini de veselie. Vanitatea mea va cunoate cea mai nfloritoare perioad din ultimii treizeci de ani, cci mi voi face intrarea acolo la bra cu cea mai frumoas femeie din istorie. Nicolle l privi pre de o clip cu gura cscat de uimire. Dac brbatul nu ar fi zmbit i nu i-ar fi fcut cu ochiul trengrete, cu siguran c ar fi luat-o cu lein. Dar ochii lui rdeau, iar Nicolle i imagin c o tachinase numai ca s-o mai scape de tracul ngrozitor care o stpnea, aa c zmbi la rndul ei, i nclin capul cu graie n faa lui i-i ddu de neles n tcere c era gata s-i fac intrarea n sala de bal la braul lui i c se simea onorat s-i mplineasc dorina, dedicndu-i ntreaga sear companiei lui nviortoare. Petrecerile de la Wilton House erau renumite pentru grandoarea i rafinamentul lor. Charlotte nu-i dezminise nici de aceast dat reputaia de gazd desvrit. Vinurile erau selectate din cele mai apreciate recolte, ampania franuzeasc de cea mai bun calitate, varietatea aperitivelor i a gustrilor fiind impresionant.

Servitori mbrcai n livrele cu fireturi se strecurau tcui printre distinii musafiri, mplinindu-le dorinele. n colul opus intrrii n sala enorm de bal se afla amplasat orchestra numeroas, suit pe un postament din lemn auriu, mpodobit cu ghirlande de flori. Ritmurile line ale valsului pe care-l atacaser erau punctate din cnd n cnd de exclamaii de uimire sau de cte vreun hohot de rs nestpnit. Cteva cupluri se roteau pe ringul spaios de dans, amenajat n centrul ncperii, iar atmosfera era de o veselie contagioas. - Este de departe cea mai reuit petrecere la care am participat anul acesta, rosti lady Sarah privindu-i logodnicul cu ochi strlucitori. - Charlotte este renumit pentru asta, rspunse el distrat. ntotdeauna petrecerile ei au fost ludate pentru rafinamentul lor i pentru bunulgust. - Sper ca cele pe care le vom da la Stamford Hall s fie la fel de fastuoase, susur tnra femeie, mbujorndu-se delicat. John zmbi i o privi cu tandree. Sarah avea s fie o gazd excelent i o soie devotat, nu sendoia de acest lucru. Avea toate calitile pentru asta: era frumoas, senzual, elegant, i avea o anumit prestan care te fcea s-i ntorci ochii

dup ea. Inteligena i educaia, care-i completau firea blnd i linitit, l fceau s se gndeasc la ct de minunat avea s fie n rolul de mam pentru copii lui. Sarah era perfect pentru statutul de marchiz de Stamford i el era ncntat de alegerea pe care o fcuse n urm cu dou luni. - Vor fi, o asigur el, n timp ce-i sruta mna ngust, cu ochii ntr-ai ei. Iar tu le vei spori strlucirea. Sarah surse mgulit. Privindu-l pe brbatul uluitor de chipe de lng ea, tnra simi o mic tresrire n adncul fiinei ei. Nici acum nu-i venea s-i cread norocul care dduse peste ea. Jonathan Stamford ntrupa tot ce-i dorise vreodat de la via: era frumos, inteligent i blnd. Provenea dintr-o veche familie nobiliar i avea un titlu valoros. Dar, mai ales, era indecent de bogat. Suficient de bogat pentru a-i oferi viaa mbelugat i uoar la care aspirase nc din clipa n care realizase adevrata putere a banilor. Desigur, faptul c se i ndrgostise de el era un lucru uimitor. Oricum n-ar fi contat, i zise ea, sorbind o gur de ampanie i aruncnd o privire spre el pe sub vlul bogat al genelor. Orice brbat care-i dorea de soie o femeie frumoas, elegant i rafinat ca ea, trebuia s plteasc pentru aceste privilegii. Jonathan era candidatul

ideal pentru nevoile ei i, mai ales, i-o putea permite ca nevast. Nu-i aa c totul era minunat? chicoti Sarah n sinea ei, adresndu-i un zmbet suav i dulce atunci cnd el o nvlui cu puterea ochilor lui att de ntunecai i ptrunztori. - Vrei s dansezi? fcu el, nlndu-i sprncenele groase ntr-o manier ntrebtoare. - Mi-ar face plcere, surse Sarah cu o studiat timiditate feciorelnic. El zmbi, fcu doi pai i ncremeni, cu ochii pironii asupra intrrii n sala de bal. La braul lui Royce Compton, nvemntat ntr-un vis de mtase viinie, Nicolle Clairmont plutea pe treptele largi de marmur, artnd ca o zei. Avea prul ridicat n cretetul capului ntr-un coc roman, mpodobit de panglici nguste de satin bordo, din care scpaser cteva uvie ce i se crlionau fermector n jurul chipului ngust i palid, incredibil de frumos. Inima lui rat dou bti consecutive cnd peste imaginea din faa lui se suprapuse o alta, le fel de tulburtoare. Ea, cu prul despletit, o cascad de crlioni aurii care-i nvluia trupul subire i gol pn aproape de olduri, argintat de lumina palid a lunii, n timp ce-l urmrea cu ochii adumbrii de pasiune cum se dezbrca n faa ei pe pajitea de

la Sheringham. Degetele l furnicar sub senzaia nnebunitoare pe care o tria atunci cnd i le afunda n mtasea prului acela ca mierea, plin de inele rebele, iar simurile i fremtar sub amintiri de mult ngropate i pe care realitatea i le adusese la suprafa din strfundurile memoriei cu o claritate nspimnttoare. I se tie respiraia i clipi de dou ori, luptndu-se cu fantomele trecutului i strduindu-se s revin n prezent. Ce mama naibii cuta ea acolo? Oare nu nelegea unde-i era locul?!... Charlotte! mri el n gnd, simind cum l apuc o furie nimicitoare. - M nel eu sau asta-i guvernanta copiilor? fcu Sarah pe un ton indignat, neplcndu-i deloc expresia ntunecat pe care o vedea pe faa logodnicului ei. - Ea este, rosti el, abia micndu-i buzele albite de enervare, continund s-o priveasc pe Nicolle i s-o blesteme cu nduf n sinea lui. Charlotte este o fire mai neconvenional, creia i place s ocheze. De data asta, chiar a reuit. - O cunoti? ndrzni Sarah s ntrebe, pndindu-i reaciile cu ochi de vultur. Pe faa lui se aternu o expresie goal. Cnd se ntoarse s-o priveasc, Sarah se cutremur sub privirea lui glacial.

- Nu, rosti el calm, i colurile gurii i tresrir ntr-un zmbet forat. Hai s dansm, repet pe un ton abrupt, lund-o de mn i trgnd-o spre ringul de dans. n spatele umerilor lui att de largi, Sarah i ngust ochii bnuitoare. Un al aselea sim o avertiza c Jonathan o minise i c, n realitate, o cunotea foarte bine pe acea femeie. Poate mai bine dect o cunotea pe ea. Vzuse furie n ochii lui, o furie intens, mistuitoare. Iar obiectul acelei emoii puternice fusese, fr-ndoial, creatura aceea care pea graioas la braul lui Compton,. Pentru prima dat n via, Sarah simi otrava geloziei picurndu-i n snge. Fu ncercat de o team adnc, iraional. Dac Jonathan o cunotea pe acea femeie i nega lucrul acesta, atunci nsemna c ntre ei, n trecut, fusese ceva. Ceva ce se terminase ntr-un mod mai mult dect neplcut, din moment ce lucrul acela nc mai avea darul de a-i strni aversiunea brbatului cu care ea urma s se mrite n toamn. i dac nc mai existau resentimente, atunci nsemna c el nu se vindecase complet de pe urma ei. Privind-o pe Nicolle Clairmont, Sarah se simi nesigur i ameninat. Femeia era, categoric, de o frumusee fr cusur. Dei mignon, era perfect proporionat.

Din cauza staturii mici ddea impresia de fragilitate, genul de aspect vulnerabil i delicat care strnea n brbai pornirea de a ocroti i de a nsui. Genul acela de femeie le fcea pe celelalte s par stngace, lipsite de feminitate i de farmec personal. Convingerile i se ntrir n timpul valsului. El fu nefiresc de tcut i de ncordat, iar ncercrile ei de a face conversaie fur n parte sortite eecului. Atenia lui se concentra asupra ei ntr-un mod aproape silit, iar zmbetele, alt dat pline de cldur i veselie, erau rigide ca nite sgei. Trebuia s fie cu ochii-n patru, gndi Sarah cu strngere de inim. Luptase din greu pentru a ajunge n acea poziie de invidiat, logodnica unuia dintre cei mai bogai, mai influeni i mai rvnii brbai ai Angliei. N-avea s-i permit unei trfulie cu aere de mironosi, unei srntoace impertinente s-i submineze puterea i locul privilegiat pe care-l deinea. Era dispus s fac orice pentru asta. Inclusiv s-l invite n patul ei. Brusc, Sarah se nsenin. Nu trebuia dect s l ademeneasc n budoarul ei. Natura avea s lucreze de la sine. Oricum, urmau s se cstoreasc, drept pentru care consumarea cstoriei nainte de a avea loc nu avea s constituie vreo

problem. n fond, avea s-l fac fericit, iar ea s-i satisfac curiozitatea nainte de vreme. Nicolle sttea retras n umbra unei coloane, rugndu-se cerului ca orele s treac mai repede ca s se poat retrage n camera ei fr a-i ofensa patronii sau nsoitorul. O durere surd i pulsa n tmple, fcnd ca sunetele conversaiilor din jur i lumina puternic a candelabrelor s fie greu de ndurat. Este mult prea cald, i zise ea, micndu-i cu repeziciune evantaiul n dreptul feei. Lumnrile consumau tot oxigenul din ncpere, iar canicula care se abtuse asupra conacului pre de mai bine de dou sptmni ncinsese pereii exteriori, fcndu-i s emane n valuri cldura nmagazinat n ei, cldur care se combina acum cu cea degajat de trupurile ncinse de pe urma solicitantelor dansuri scoiene. Asta pe lng senzaia apstoare, sufocant, pe care i-o ddea ideea de a se afla n aceeai ncpere cu brbatul care-i zdrobise inima i-i distrusese tinereea. - Vrei s ieim la o mic plimbare prin grdini? o ntreb vicontele, aplecndu-se uor i privind-o cu ochi ateni. - Oh, da, te rog, bigui Nicolle, chinuindu-se s-i zmbeasc. Este nfiortor de cald aici.

Bucuroas, accept braul ntins al brbatului i iei n rcoarea relativ a nopii nstelate. Se simea uurat la gndul de a pune ct mai mult spaiu ntre ea i cel care acum i renega trecerea prin viaa sa. Nu mai conta, i spuse ea cu amrciune. Important era ceea ce avea acum: o via normal, linitit, un fiu minunat i posibilitatea de a munci ca s-i poat achita ipoteca pe Clairmont. n doi ani, anticipa Nicolle, avea s-i rscumpere dreptul de proprietar asupra conacului, iar ea i Andrew n-aveau s mai fie nevoii s stea desprii. Recoltele de peste an de la Clairmont asigurau ntreinerea conacului i a celor de acolo, dar nu i plata pentru tratamentele la Bath ale mamei sale sau cea a ratei usturtoare pe care trebuia s-o dea n fiecare lun bncii din Londra. Dar, dup ce avea s-i ncheie socotelile cu banca, totul avea s reintre n normal. Doar doi ani, oft ea, pind pe aleile pavate cu piatr cenuie, savurnd rcoarea relativ a nopii. - La ce te gndeti? o iscodi brbatul pe un ton blajin, oprindu-se n dreptul unei bncue i ateptnd ca ea s se aeze. - La nimic important, mini Nicolle, lsndu-i privirile s alunece peste rondurile cu trandafiri, al cror parfum o nconjura ca o mngiere.

- Nimic important, dar care te face s oftezi din strfundurile inimii tale pure, spuse el n oapt. - Inima mea nu este nici pe departe att de pur precum credei, milord, l contrazise Nicolle, rznd. Mi-e dor de fiul meu, se trezi ea mrturisind, tristeea inundndu-i inima i aducndu-i lacrimi n ochi. - ntotdeauna m-am ntrebat cum de reziti s stai atta timp departe de Andrew. Este un copil minunat - Nu am de ales, murmur Nicolle, privindu-i minile mpreunate n poal. i perioadele n care nu-l vd nu sunt att de lungi. N-am cuvinte s-i mulumesc lui lady Charlotte pentru buntatea pe care mi-a artat-o, ngduindu-i lui Andrew i Victoriei s vin ca s ad aici n fiecare primvar i toamn, mai bine de o lun ntreag. - Charlotte este o persoan extrem de sensibil i grijulie n ceea ce te privete. Te iubete foarte mult i te respect pentru ce eti. i nu este singura. i copiii sunt topii dup tine. i eu, de asemenea, adug el n gnd cu un oftat. i este perfect contient c fr tine, Wilton House s-ar fi transformat ntr-un adevrat balamuc. tie c dac ai pleca, ar fi pur i simplu pierdut, neajutorat. De aceea se strduiete s-i asigure tot confortul pentru a te pstra mulumit aici.

- Este mult prea generoas i n-a vrea s las impresia c profit, rosti Nicolle, privindu-l cu ochi serioi. A fcut pentru mine mult mai mult dect orice altcineva. Nu voi uita asta niciodat. Royce zmbi i abia se abinu s nu se aplece s soarb gura aceea cu buze minunat de pline. - Te-ai gndit vreodat c poate ar exista o soluie ca s-i pstrezi Clairmont i copilul aproape, fr a fi nevoit s munceti? - Nu m apuc s fur! declar ea, rznd. mi lipsete sngele rece, milord. Brbatul zmbi amuzat i o privi cu coada ochiului. Cerule, frumoas mai era! - Dar s te recstoreti? arunc el, nonalant. Nicolle nghe. Numai i ideea n sine o umplea de groaz, zbrlindu-i prul pe ceaf. Royce i observ reacia i-i veni s njure i s-i dea palme. - Iart-mi ndrzneala, i ceru el scuze pe un ton posomort. Probabil c amintirea lui i este nc vie n inim. Nicolle ar fi rs, dac ar fi avut puterea s-o fac. Oh, da, amintirea lui era nc vie i aa avea s rmn probabil pentru tot restul zilelor ei. Amintirea vieii alturi de Clairmont nc mai avea darul de a o ridica din pat n mijlocul nopii, ipnd, tremurnd i plngnd nbuit.

- Nu-i nimic, l liniti ea, evitnd s pomeneasc adevrul despre mariajul ei nereuit. i, oricum, adug cu o voce palid, sunt foarte fericit de viaa pe care o duc acum. - Chiar eti? - Cu excepia momentelor cnd Andrew nu este lng mine. Pierd clipe preioase din viaa lui, oft Nicolle, zmbind cu amrciune. De fiecare dat cnd l revd, am impresia c a crescut nc o palm. Mi-e greu cnd nu-l am aproape. - Cere-i Charlottei s te lase cu el aici. Sunt sigur c n-o s te refuze, ba dimpotriv, o s fie foarte ncntat. - Nu vreau s abuzez de buntatea ei, exclam Nicolle, privindu-l mhnit. - Nicky, i ea este mam, aa c va nelege. Dup ct este de receptiv, m mir c nu i-a trecut ideea asta prin cap naintea mea. Va trebui s-i sugerez ac - Oh, nu, nu face asta, te rog! exclam Nicolle speriat, prinzndu-l de mn ntr-un gest incontient. Prezena lui Andrew la Wilton House avea s fie o micare cumplit de riscant, mai ales acum, dup evenimentele din ultimele dou zile. Nu-l putea aduce aici ci, din contr, trebuia s-l in ct mai departe de locul acesta. Andrew trebuia protejat cu orice pre. Chiar dac asta nsemna

s-l vad foarte rar, doar de srbtori i n perioada de concediu. - Te rog, i ceru ea cu o voce chinuit, privindu-l insistent n ochi. - Ce anume te sperie, Nicolle? o ntreb el, simindu-i inima grea n faa disperrii mute din ochii ei. Andrew are nevoie de tine, aa cum i tu ai nevoie de el. Crezi c Charlotte va fi mpotriva acestui lucru sau c se va supra? Atunci, n-o cunoti destul de bine. - Royce, rosti ea ncet, fcndu-l s tresar sub ocul de a-i auzi numele pe buzele ei, vreau s-mi promii c n-o s-i ceri asta pentru nimic n lume. Andrew are un cmin, i cminul lui este la Clairmont. i apreciez foarte tare grija, dar te rog, las-m s-i ofer viaa pe care mi-o voi putea permite ntotdeauna. Aici, totul este marcat de bogie i lux. N-a vrea s sufere atunci cnd nu ne vom mai permite un astfel de trai. nelegi? El o privi lung, impresionat de modestia i felul ei simplu de a privi viaa. nelegea, dar asta-l i durea. Nu ntlnise nicio femeie att de lipsit de pretenii, de neleapt i de mndr cum era Nicolle Clairmont. O iubea, dar mai presus de iubirea aceea adnc i arztoare, era respectul pentru ea.

- Cum doreti! accept el ntr-un trziu, cu un oftat. Dar dac te vei rzgndi vreodat, nu te sfii s-i ceri asta Charlottei. - Mulumesc, aa voi face, promise Nicolle, relaxndu-se vizibil. - Promit s-i respect dorina, dar cu o condiie, rosti el cu seriozitate. Nicolle se retrase i-l privi ncordat. - Care? l ntreb ea, prudent. - Va trebui s-mi spui pe nume de acum nainte, o inform el cu un surs. Nicolle fcu ochii mari, mucndu-i buzele ca s nu cate gura la el. - Doamne, este chiar att de important acest lucru pentru dumneata? - Este. mi place cum sun numele meu pe buzele tale. Nicolle i simi sngele zvcnindu-i n obraji. Asta impunea un aer intim n relaia lor, iar ea nu dorea s ncurajeze nimic, cu nimeni. Ca i cum i-ar fi citit gndurile, el se repezi s adauge: - Asta nu te oblig la nimic, Nicolle. Doar c eti o persoan deosebit, mi-eti foarte drag i a fi foarte fericit dac m-a numra printre prietenii ti. Doar prieteni, e-n regul? o privi el adnc, impunndu-i s-i nfrneze elanul i s o ia cu biniorul, n mod treptat.

- Doar prieteni, ddu ea din cap ntr-un trziu, studiindu-i ochii cu atenie, n cutarea unei alte intenii dect cea declarat. - Doar prieteni, repet el, zmbind sincer. - Bine Royce, surse tnra femeie, i faa i se lumin de plcere. - S-mi spui dac vrei s intri, i atrase el atenia. - Nu vreau, neg Nicolle din cap cu vehemen. Este foarte cald acolo i nici nu m simt n largul meu. De fapt, cred c cel mai indicat ar fi s m retrag. - Ba nici s nu te gndeti, se mpotrivi el, ncruntndu-se fioros la ea. Nici mcar nu este trecut de unsprezece i petrecerea abia dup miezul nopii devine mai interesant. - Te cred, rse Nicolle, ridicndu-se i forndu-l i pe el s fac acelai lucru, dar mine va trebui s fac fa unui Duncan perfect odihnit, unui Miles plin de ntrebri i unei Brooke dornic s afle nouti. Nu-mi permit s pierd nopile, cnd tiu ce se ateapt de la mine n fiecare zi. nghiindu-i dezamgirea, vicontele se strdui s-i zmbeasc nelegtor. - Tu tii cel mai bine. D-mi voie s te conduc. i o nsoi pn n dreptul scrilor principale, care duceau la etaj, urmrindu-i pierdut unduirile incontiente ale trupului micu i delicat.

Nu intenionase asta, i zise el, strngnd furios din dini. Ieise s se rcoreasc dup cldura sufocant din sala de bal, iar paii l purtaser aiurea pe alei i atunci i vzuse. Nu dorise nici s stea i s-i observe tcut din umbra tufei de trandafiri crtori, care-i ncolciser lstarii pe spalierele nalte de lemn frumos sculptat. Doar c picioarele refuzaser s i se mai mite, la fel cum respiraia i se ngreunase sub vraja rsului ei melodios. Sttuse ncremenit n loc, urmrind-o cum i esea farmecele n jurul neghiobului de Compton, n timp ce inima-i btea nvalnic Nu le auzea conversaia de la distana la care se afla, dar nu se ndoia c bicisnicul acela de viconte era subjugat de frumuseea i senzualitatea ei, aa cum fusese i el cu muli ani n urm. Mult timp dup plecarea lor, nu fcuse dect s stea i s ncerce s se adune. Era dezgustat de faptul c i dup atia ani, chiar i dup modul n care relaia lor murise, nc mai continua s-o doreasc, arznd cu aceeai patim sufocant, care-i tia respiraia. ns ceea ce-l irita cel mai tare erau ntrebrile care-i vjiau n cap. Oare se duseser n camera ei?... Sau a lui? l primise n patul ei?.. De ct timp erau amani?

Era cumplit de indigest faptul c se simea gelos pe un brbat pe care n-ar fi trebuit deloc s-l invidieze, totui o fcea. O avea pe Sarah, se for el s se calmeze i s se urneasc din loc. Sarah cea minunat, perfecta Sarah. Logodnica lui. De ce gndul acesta nu-i mai umplea inima de mulumire? Unde greise? De ce nu putea s-o uite pe acea erpoaica aceea cu limba dulce i despicat? ntr-un col al minii, tia deja rspunsul. Trebuia s-o fac s plteasc pentru trdarea ei, pentru minciunile i pentru frnicia ei. Aa era cinstit i just. Orgoliul lui rnit cerea satisfacie. Ei bine, avea s-o capete. n felul lui. i abia dup aceea avea s-i rectige linitea i s lase trecutul n urm, s-l dea uitrii definitiv. Starea de proast dispoziie i se risipi. Porni spre terase cu minile n buzunare, fluiernd notele unei simfonii de Vivaldi. Sarah l vzu naintnd zmbitor spre ea i se chinui s-i surd. Unde fusese? Lipsise aproape o jumtate de or, iar cnd o prsise, i pruse ursuz i plictisit. Iar acum prea perfect relaxat i lipsit de griji.

- Vrei s ieim la o plimbare prin grdin? o invit el, lundu-i mna pentru a i-o sruta galant, n timp ce ochii negri o priveau cu o intensitatea care-i ddu palpitaii. E mai rcoare afar i cerul nopii este plin de stele. - Firete, accept ea, ncercnd s ghiceasc motivul brutei lui schimbri de dispoziie. O conduse dincolo de terase i coborr treptele largi, inndu-se de mn. Grdinile preau pustii, ici-acolo ascunzndu-se cte un cuplu izolat care admira frumuseea nopii cu clar de lun. El se opri i-i ncercui talia, imprimndu-i printr-o legnare uoar ritmul lin al unui vals, ale crui acorduri ajungeau vag pn la ei. Sarah l privi, nfiorndu-se fr s vrea sub strlucirea ntunecat i primejdioas a ochilor lui. - M faci foarte fericit, Sarah! opti el, lund-o prin surprindere cu declaraia aceea, rostit pe un ton nespus de tandru. Cu adevrat fericit, repet el sincer, creznd cu inima n acele cuvinte. - M bucur s aud asta, murmur tnra femeie, simind cum se topete sub dulceaa cuvintelor lui. - Probabil c nu te merit, dar m bucur c ai aprut n viaa mea. Tu eti ca o raz de soare pentru mine. Aduci lumin n sufletul meu ntunecat.

- De ce i-e sufletul ntunecat? ndrzni ea s opteasc, privindu-l cu ochi mari, azurii. Stamford surse strmb i o privi cu duioie. - Am luptat n dou rzboaie, Sarah. Am avut parte de o tineree zbuciumat, de durere i de suferin. Mi-am vzut camarazii cznd pe front, am fost nconjurat de moarte i de trdri. Lucrurile acestea marcheaz mintea i sufletul unui brbat. Dar tu mi aduci alinare. Voiam s-i spun asta. S tii asta. i o srut prelung, fr grab, cu rafinament i art, fcnd-o s i se nmoaie n brae. CAPITOLUL 3 Sunt fericit. Declaraia lui, rostit pe un ton simplu, oarecum mirat, o fcu s zmbeasc. Ct de fericit?, vru ea s tie, suprapunndu-i minile pe pieptul lui gol i sprijinindu-i brbia pe ele pentru a-l putea privi n voie. i arunc o privire cu colul ochiului i un zmbet larg, mulumit, i se ntinse pe toat faa. Cel mai fericit brbat din univers, murmur el cu o voce uor rguit, braele lui cuprinzndu-i strns trupul delicat. O trase spre el, capturndu-i gura ntr-un srut prelung, rscolitor i minunat.

Te iubesc!opti el, cu gura lipit de a ei. Pn la tine nu am tiut ce nseamn asta. Nu am neles niciodat fiorul acela dulce, chinuitor al iubirii, despre care au scris poeii i filozofii de demult. Te iubesc att de mult, nct numai i ideea c te-a putea pierde vreodat m nspimnt de moarte. N-ai s m pierzi, i promise ea, nconjurndu-i gtul cu braele i srutndu-l apsat pe gur. Sunt i voi rmne a ta pentru venicie. Te voi atepta orict. Orict. Te iubesc. i, dintr-o dat, visul prinse s se destrame. Imaginea se tulbur. Totul se ntunec. Mini nevzute o apucar de glezne, trgnd-o departe de el, cu o vitez din ce n ce mai mare. Se zbtu, cuprins de groaz i de disperare, ncercnd s se prind cu minile de iarb, de orice ar fi putut s-i opreasc acea alunecare ngrozitoare. ip, se zvrcoli i se arcui, forfecnd din picioare cu furie i ncercnd s se elibereze de acele fore cumplite, sinistre, care o smulseser cu cruzime de lng el, ducnd-o departe, departe ntr-un loc pustiu i ntunecat, de unde tia c niciodat nu avea s mai poat ajunge la el. NU!url ea, zbuciumndu-se i hohotind neputincioas, vzndu-l cum se deprteaz, imaginea lui micorndu-se din ce n ce mai mult.

V rog, dai-mi drumul!plnse ea, simind cum firele de iarb, colurile pietrelor, achii de lemn i rnesc palmele n drumul lor, nsngerndu-i-le. V rog! i apoi auzi rsul lui biciuitor, dispreul din vocea lui, ironia care-i muc din inim: Trdtoare lacom i ipocrit! Iud ce eti! Cea egoist! Profitoareo!... Nu, nu eu!ip ea, cu lacrimile curgndu-i uvoaie pe obraji. Te rog, ascult-m!, l implor ea rguit, ntinznd minile spre el disperat. Ticloas fr inim, cu ochi amgitori i limb despicat! Dispari din faa mea! Trf mincinoas!... Nu, te rog, doar ascult-m!ceri ea, chircindu-se sub durerea care-i sfia inima. Te rooooog! Nicolle scoase un vaiet prelung i se trezi, cu vocea lui sunndu-i n urechi n minte i n inim. - Oh, Doamne! gemu ea, cuprinzndu-i faa n palme i tresrind cnd i simi obrajii uzi de lacrimi. nc mai simea durerea aceea strivitoare n piept, nc mai simea acea senzaie cumplit, n care totul pare att de diform n jurul tu nct este suficient doar s nchizi ochii i s cedezi

pentru o clip slbiciunii i haosului din capul tu, ca s-i pierzi minile definitiv. Nicolle tia ce-nseamn nebunia. Fusese aproape de ea, i simise mirosul i chiar gustase puin din ea. i pierduse minile de durere i vreme de dou luni, fusese dus pe alt lume. O lume a amintirilor i a iluziei, n care el se ntorcea la ea i totul era din nou minunat, frumos i perfect. i apoi, el apruse pe neateptate, n ajunul nunii ei. ocul acelei veti i luase simirile. Sttuse leinat mult timp, un soi de delir n care ndrugase vorbe fr noim, tremurase, plnsese i gemuse n netire. Doctorul i dduse un calmant puternic pe baz de plante. Dormise dus pn la miezul nopii, vegheat de Victoria. i apoi se trezise brusc cu o stare ngrozitoare de ru. Se simea slbit, ca dup o febr cumplit, dar tia ce avea de fcut, iar timpul o presa. Trebuia s ajung la el, s-i explice, s-i cear s opreasc totul. Doar el mai avea aceast putere. Victoria o ajutase s se mbrace i insistase s o nsoeasc, dar ea nu o lsase. Aa c trimiseser pe furi un servitor s nchirieze o birj i s-o aduc-n colul strzii, iar ea se strecurase afar, aventurndu-se n miez de noapte pe o vreme cinoas spre casa celui pe care-l iubea mai presus de orice.

- Oh, Doamne, repet Nicolle pe o voce rguit, plin de amrciune i suferin, azvrlind pturile i petrecndu-i picioarele peste marginea patului. Se simea ameit, slbit i avea gura uscat ca iasca. Se duse cltinat spre msua oval de lng ferestre i-i turn cu mini tremurtoare puin ap ntr-un pahar, atent s nu verse pe alturi. Bu cu nghiituri mici, ncercnd s-i calmeze btile haotice i dureroase ale inimii. Nu mai avusese acest vis de mai bine de un an i jumtate, dac nu chiar doi. Masndu-i absent zona inimii, Nicolle ddu perdelele ntr-o parte i privi zorii cenuii. Conacul prea ciudat de linitit. Probabil c toi dormeau la ora asta. Comarul revenise, odat cu el. i amintirile de asemenea. Amintiri frumoase, amintiri urte... Prea mult durere pentru un mit al iubirii. Prea mult suferin pentru cteva nopi de plcere. Prea multe umiline pentru un singur pcat. Frecndu-i ochii nroii, Nicolle oft i ls perdelele s cad. Oare cnd avea s se sfreasc totul? Avea s se sfreasc, oare, vreodat? Puse paharul pe noptier i lu o lumnare nou, pe care o aprinse de la cea care ddea s se sting ntr-o balt de cear. Flacra plpi

tremurtoare, apoi se nl dreapt ca un vrf de brad. Nicolle sufl n fitilul muribund i ndes lumnarea n ceara topit, ateptnd rbdtoare ca suprafaa ei s se rceasc i s se nchege. Apoi, prad unui impuls, deschise uile dulapului i extrase cu grij dintre veminte o cutie rotund, din lemn de trandafir placat cu fii nguste de sidef. Deschise capacul i privi lung bijuteria extravagant din interior. Diamantul albastru, nconjurat de o band subire de safire, era mai mare dect un ou de prigorie. Dac ar fi ales s-l vnd n urm cu doi ani, cu banii obinui de pe urma lui ar fi scpat de o bun parte din datorii. Dar nu putuse s fac asta. Pur i simplu nu putuse. Acea bijuterie avea o valoare sentimental dulce-amar i nu se-ndurase s se despart de ea. Era ca i cum i-ar fi renegat trecutul, amintirile i inima. Trgndu-i nasul, Nicolle ls capacul n jos i strecur cutia la locul ei. Cteva secunde mai trziu se vr n aternuturile de bumbac cu miros de lavand i lu de pe noptier Diavolul alb al lui John Webster. Deschise cartea la semn i citi: Nu exist o tortur mai nemrginit pentru om ca propriile gnduri. Nicolle ls cartea n poal i-i ainti ochii spre tavan, oftnd ntretiat. Problema era c se gndea prea mult, i zise ea, ncruntndu-se uor.

Jonathan Stamford ieise din viaa ei cu mult timp n urm. Faptul c el negase existena unui trecut comun n faa ducesei nsemna c prefera s lase trecutul acolo unde era: adic n trecut. Probabil c-i fcea griji de poman, oft Nicolle din nou. i totui, ast noapte, cnd i fcuse intrarea n sala de bal la braul lui Royce, privirile li se ntlniser pentru o clip. Fusese un moment ciudat, i aminti ea cu o mic strngere de inim. O fixase cu acei ochi negri i ptrunztori, i ea simise acel fior de dorin i jind de odinioar, care-i nmuia genunchii i-i arunca pulsul spre cer. n acea fraciune de secund, i se tiase respiraia sub lovitura neateptat a unui dor cumplit. i apoi privirea lui devenise tioas, distant i dispreuitoare, avnd asupra ei efectul unui du rece. Acum se detesta pentru c-i ferise privirea, ca i cum ar fi fost vinovat de tot ceea ce se ntmplase n urm cu apte ani ntre ei. De-a lungul anilor, pe msur ce rnile din sufletul ei ncepuser s prind crust, Nicolle gsise suficient trie s priveasc n trecut i s analizeze cu obiectivitate acea noapte n care el o alungase, cea mai neagr noapte din viaa ei. Gndind prin empatie, Nicolle ajunsese s neleag de ce se comportase att de crud cu ea. ns, oricte scuze i-ar fi gsit, tot nu reuise s

accepte, s ierte i s treac peste refuzul lui de a o asculta. Mcar atta i datorase, dac ntr-adevr o iubise ct de puin Fusese un oc cumplit pentru ea. Brbatul blnd, atent i tandru, de care se ndrgostise att de complet, brbatul pentru care riscase totul i-n ale crui mini i pusese inima, speranele i viitorul, ei bine, acel brbat se transformase ntr-un monstru cu chip de om. nelegerea, compasiunea, delicateea i calmul acela de nezdruncinat pe care ea i le cunotea att de bine dispruser fr urm. n acea noapte, Nicolle se izbise de latura nenduplecat i slbatic a firii lui. Nu fusese pregtit, nu se ateptase la atta ur, dispre i duritate din partea lui. La atta cruzime. - nceteaz! i porunci ea, nverunat, simind neptura lacrimilor n fundul gtului. Nu te mai gndi! A trecut Puse cartea napoi pe noptier i sufl n lumnare. Apoi i trase pturile pn sub brbie i se fcu ghem. Adormi plngnd. Dimineaa fu mohort, nori grei de ploaie adunndu-se pe cerul plumburiu. Dar, pe neateptate, un vnt puternic btu din nord, mprtiind norii amenintori, i ziua se nsenin.

Nicolle i lu prnzul n camera de studiu alturi de Brooke, Miles i Duncan i alte patru guvernante care se ngrijeau de copiii ducilor de Ancaster, Buchan i Stanhope i cei ai marchizului de Hoddington. Atmosfera era relaxat. Cu excepia domnioarei Shelley, care se apropia de aizeci de ani, celelalte trei erau mai apropiate ca vrst de cea a Nicollei. - Este adevrat c asear ai participat la bal? o ntreb Clarence, guvernanta familiei Ancaster, privind-o cu ochi mari, avizi. Nicolle se opri din mestecat o clip, simind cum un val de snge i urc n obraji. Nu avea de ce s se simt vinovat, i zise ea, forndu-se s nghit dumicatul. Fusese invitat acolo. - Doar pentru cteva ore, ddu ea din cap, aruncnd o privire rapid peste feele curioase ale tinerelor femei. - i s-a fcut o mare onoare, s tii, opti emoionat guvernanta de la Buchan House. - Asta pentru c s-a nscut cu snge albastru n vene, coment cu acreal miss Shelley. Eti contes i prin natere, nu numai prin cstorie, nu-i aa, doamn Clairmont? Nicolle ncuviin, ncercnd s-i dea seama de ce se simea stnjenit de acest fapt. Se concentr cu ncpnare asupra restului de omlet din

farfurie, silindu-se s-l mnnce, n ciuda senzaiei de grea care o cuprinse subit. Mncarea i pierduse gustul, ea apetitul, i se ruga cerului ca discuia aceea s nceteze. Dar miss Shelley nu era de aceeai prere. - Cred c situaia dumitale a fost teribil, dac ai fost nevoit s munceti, coment ea pe un ton dulceag, care o fcu pe Nicolle s strng din dini. Invidia i rutatea femeii era prost ascunse. Cea mai mare parte a guvernantelor nutreau dorina ascuns de a ajunge, prin intermediul meseriei lor, soii ale unor brbai influeni. Cele mai cutate posturi de guvernant erau cele aflate n case unde existau brbai vduvi sau divorai, dei cazurile de divor erau extrem de rare. Nu puine i furiser un viitor sigur din aceast strategie, iar Nicolle bnuia aceast ambiie secret la miss Shelley. Punndu-i tacticoas tacmurile pe farfurie, Nicolle o privi drept n ochi pe btrna domnioar i zmbi: - Presupun c totul depinde de perspectiva din care privii lucrurile, rosti ea calm. Unii oameni se gndesc c a duce o via mbelugat este idealul de fericire. Eu gsesc c a te face util este un lucru minunat i nobil, mult mai important dect orice altceva. Nu trieti cu adevrat dac

nu-i mpari cunoaterea i bucuria cu cei din jur. Iar situaia mea nu este nici pe departe att de deplorabil pe ct o vedei dumneavoastr. mi place ceea ce fac i n-am cuvinte s mulumesc cerului pentru c sunt sntoas i capabil s muncesc. De fapt, asta m mplinete. Srcia nu este o umilin n sine, dac asta ai vrut s subliniai. Este de preferat s fii liber ntr-o via trit cu modestie, dect s fii bogat n lumea neltoare a privilegiilor, care te nrobesc i te fac sclavul lor, nu credei? - Pari s vorbeti din proprie experien, doamn Clairmont, replic btrna zgripuroaic pe un ton amabil, sub care se ghicea o und de maliie. n mod ciudat, Nicolle nu simi dect mil pentru femeia din faa ei. Probabil c viaa o dezamgise n repetate rnduri, dar n loc s nvee i s asimileze esena acelor lecii, biata nefericit preferase s se nveruneze i mai tare. - Una de care nu m ruinez cu siguran, recunoscu Nicolle cu senintate, ridicndu-se. Acum, v rog s m scuzai, dar am o datorie de ndeplinit. Ca la un semn, Brooke se ridic i ea de la mas, mpreun cu Miles, i-l lu pe Duncan de mnu. Cnd ieir pe coridor, nu se mai putu abine: - Scorpie nesuferit, mri ea n surdin.

Nicolle rse i o privi cu afeciune. - Brooke, nu se cuvine s vorbeti aa, o admonest ea cu blndee. Femeia asta a suferit la viaa ei. - Da, dar nu tu eti vinovat sau responsabil pentru asta, replic tnra cu necaz n voce. mi vine s-o plesnesc peste faa aia stafidit! - i apreciez loialitatea, Brooke, surse Nicolle, dar i-a fi recunosctoare dac te-ai stpni s-o faci. - Doamne, mi se face ru cnd m gndesc c trebuie s-i suport prezena ngrozitoare pentru nc o sptmn i jumtate. - Cteodat trebuie s nvm s facem n via i lucruri care nu ne plac. - Mi-e mil de copiii ia, care sunt nevoii s-i suporte toanele n fiecare zi, ceas de ceas. - i mie, oft Nicolle, n timp ce-i conducea spre etaj, unde se afla camera de muzic. Urmtoarea or, Brooke i exers talentele la pian, Miles o acompanie la vioar, iar Duncan i pierdu vremea jos, pe covor, organiznd o lupt sngeroas ntre dou duzini de soldei de plumb. Mulumit de progresele elevilor ei, Nicolle ordon o pauz de un ceas i jumtate i ieir cu toii la plimbare.

Prnzul n aer liber fu o idee primit cu bucurie de ctre toat lumea. Mesele din lemn de stejar fur scoase i aranjate n livada cu meri din spatele conacului, sub umbra binefctoare a pomilor. Pe feele de mas din oland frumos brodate fur aezate tacmuri de argint filigranat, platouri cu aperitive i fructe, i carafe de porelan cu ceai i cafea. Atmosfera era relaxat. Un vnticel adia molcom printre ramurile pline cu fructe nc necoapte, risipind o parte din zpueal. Conversaiile nu se ridicau mai sus de nivelul unei oapte, fiecare ncercnd s se dezmeticeasc dup petrecerea din noaptea trecut, care inuse pn-n zori. John Stamford i sorbea tacticos cafeaua neagr, fr zahr, ascultnd distrat aprecierile logodnicei lui cu privire la balul din ajun. Privind-o, inima lui se umplu de plcere. Sarah arta minunat n rochia ei de mtase violet, cu prul ridicat ntr-un coc simplu pe ceaf, n care el i vrse un boboc de trandafir roz pe care-l rupsese sub un impuls de moment dintr-o tuf bogat ce mrginea parcul. Arta proaspt i nfloritoare, iar el i contempl ovalul perfect al feei cu tmpla sprijinit n dou degete. - Ce este? l ntreb ea peste marginea cecuei de ceai, pe care o dusese graios la buze.

- Eti frumoas, i mrturisi el n oapt i un col al gurii i tresri sub un zmbet blnd. Sarah se mbujor i-i plec privirea. Cnd o privea aa, se simea absurd de fericit. Poate c-i fcuse degeaba griji seara trecut n legtur cu femeia aceea. Poate c expresia de pe chipul lui nici n-avusese legtur cu micua guvernant, cu brbatul pe care aceasta l nsoea. - Te deranjeaz dac fumez? o ntreb el. - tii bine c nu, zmbi Sarah, urmrindu-l cum i aprinde trabucul subire de foi. Fumul dulceag i aromat se rspndi n aer, combinndu-se cu izul particular, de mosc, al parfumului lui. Arat att de chipe i de masculin, gndi Sarah, simindu-se emoionat. Fericirea o inund ca un val de cldur, umplndu-i fiina. Pn la urm, nu mai conta faptul c era bogat i poseda un titlu de excepie. Cu adevrat important era faptul c o iubea i c dintre attea tinere frumoase i de condiie bun, el o alesese pe ea ca s-i devin soie. Charlotte i fcu apariia lng ei i se aez pe singurul scaun liber de la mas, ncepnd o conversaie lejer, de complezen, complimentnd-o pe Sarah pentru rochie i bijuterii. Apoi se rsuci spre Stamford i-l privi uor nesigur. - Ce e? o ntreb el. Charlotte i umezi buzele.

- Vicarul a czut de pe cal i i-a fracturat oldul drept, ncepu ea direct fr nicio introducere. Printele Sanders, cel din satul vecin, este plecat pentru o lun la rudele sale, n Irlanda. Sunt doi preoi n Salisbury i am trimis un om n aceast diminea s-i contacteze i s-l roage pe unul dintre ei, oricare, s oficieze smbta asta botezul lui Joshua. Dar n-am nicio siguran c pot s ne serveasc tocmai n ziua i la ora stabilit de noi. Sunt multe nuni care se fac n aceast perioad i planificrile sunt fcute de acum o jumtate de an. Aa c este posibil s fim nevoii s facem o mic schimbare de program, asta n cazul n care nu ne ncadrm n el din anumite motive. - Nu pot rmne mai mult de dou sptmni aici, Charlotte, rosti el pe un ton serios. - Oh, John, dar lucrurile nu cred c or s se tergiverseze att! exclam ducesa. S-ar putea s-mi fac griji degeaba. Doar voiam s te anun cum stm n calitate de na al lui Josh. Stamford zmbi scurt. Adevrul era c acum nu se mai grbea deloc s prseasc Wilton House. Dup el, ederea acolo putea s se prelungeasc orict, atta vreme ct i atingea scopul propus. - Gerald ce zice? se interes el, mimnd preocuparea fa de neplcerea ivit.

- Boscorodete i amenin, oft Charlotte, dndu-i ochii peste cap cu un aer exasperat. Zice c dac preoii din Salisbury refuz s ne onoreze cererea, o s-i lege pe amndoi, o s-i trasc pn aici i o s-i foreze s oficieze slujba. - l cred n stare, rse Stamford. Sper ca soarta s ne scuteasc de o asemenea tragedie, altfel vom fi cu toii excomunicai. Cu coada ochiului zri micare n colul livezii i tiu nc nainte de a-i ntoarce privirea, tiu despre cine era vorba. ntotdeauna i resimea prezena ntr-un fel acut, profund contient. Chiar i n ziua sosirii lui acolo, nainte ca tnra femeie s-i ntoarc faa spre el, simise instinctiv c ea era. Simise acea ncordare scurt n abdomen, att de familiar, urmat de un mnunchi de fiori delicioi care i se ncolceau n jurul irei spinrii, gdilndu-i terminaiile nervoase. Un soi de anticipaie i nerbdare, o emoie puternic i tulburtoare pe care numai ea reuise s-o trezeasc n el Strngnd din dini n sinea lui, brbatul i compuse o expresie calm i zmbitoare n timp ce asculta turuiala Charlottei, contient de privirea atent cu care Sarah l studia. Noaptea trecut, fcuse o greeal. Apariia Nicollei Clairmont la braul lui Compton avusese un impact nucitor asupra lui, surpriza blocndu-l

pentru cteva secunde. tia c se dduse de gol i c trezise bnuielile Sarei, aa c acum trebuia s i le adoarm la loc. Ce avea s se ntmple ntre el i ticloasa aia mic n-o privea deloc pe ea. Sarah avea s fie soia lui, acesta fiind un fapt ct se poate de cert. Cu Clairmont, povestea era alta i aa avea s i rmn. - Unchiule John! exclam Brooke, vesel, ndreptndu-se spre el cu ochi strlucitori. Nicolle n-avu timp s schieze niciun gest prin care s-o opreasc. i, oricum, era prea trziu. Brooke deja se ndreptase spre masa lui, sporovind ca o gai. Nicolle se vzu silit s-o urmeze, rmnnd totui la civa pai de locul cu pricina, prefcndu-se preocupat de Duncan. Inima i btea cu putere i, n ciuda faptului c se afla sub cerul liber, avea impresia c nu avea aer suficient. i simea prezena, dur, copleitoare, periculoas. i, cu toate c atenia i era concentrat asupra lui Duncan, i simea privirea dispreuitoare tind-o ca un bisturiu. - Bun dimineaa, Nicky. Vicontele de Compton rsri lng ea, ciufulind cu o mn crlionii bruni ai nepotului su i cu ochii aintii asupra ei. Nicolle i ridic privirea i se for s zmbeasc.

- Bun dimineaa, dom, ncepu ea dar se opri brusc cnd i vzu sprnceana blond arcuindu-se acuzator Royce, articul cu dificultate, roind puternic. - Ai ieit la o plimbare? se interes el, filtrndu-i frumuseea printre gene. - Cam aa ceva, bigui Nicolle, rugndu-se ca Brooke s termine odat conversaia nsufleit cu unchiul ei. i dorea s dispar, s se fac nevzut. Ce Dumnezeu avea Brooke atta de povestit?.. - Pot s v nsoesc? o ntreb vicontele, privind-o cu ochi amuzai. - Firete, numai c o s fie oarecum plictisitor, ridic Nicolle din umeri cu un oftat. Duncan o s nceap s hituiasc lcustele i alte insecte pe o raz de o mil, Brooke, dup cum o cunosc deja, o s m pun s-i povestesc amnunte neinteresante de la balul de ast-noapte, iar Miles o s se plng din cauza subiectului de discuie i nu-l condamn dac o va face. - O s fie distractiv, decret brbatul, aplecndu-se uor spre ea. Parfumul ei de caprifoi l nvlui ca o mngiere, accelerndu-i pulsul. - Ei, dac doreti s vii cu noi, s-ar putea s devin distractiv, zmbi Nicolle. - Mergem?

- Trebuie s-o lum i pe Brooke Fata, care-i auzise numele, se rsuci spre ei i zise: - Ducei-v nainte, le strig ea. Eu mai rmn puin. Privind spre faa ei mbujorat, Royce se gndi c nu era cazul s foreze nota i s-i ofere braul su. Lundu-l de mnu pe Duncan, pornir toi patru spre pdure ntr-o tcere relaxat. Dei prea calm i bine dispus, n realitate Stamford fierbea pe dinuntru. l irita ngrozitor faptul c vicontele plecase cu ea, iar prin minte i se perindau tot felul de imagini. Erau amani, nu se ndoia de asta. ntr-un fel, i prea ru pentru Compton. l plcea i-l respecta ca brbat. Dar, n curnd, relaia lor avea s se termine. l salva doar, nu?, de o durere inutil, i de aceea nu avea de ce s se simt vinovat. Ba chiar i fcea o favoare, dac era s fie cinstit. Femeile ca Nicolle Clairmont meritau biciuite. Lacome, mincinoase i egoiste. Ei bine, el avea s-i arate unde i era locul n realitate. Inteniona s-i arate ce ar fi putut s aib cu adevrat i pierduse. Avea s-i dea exact ce merita: iadul!

Patru ore mai trziu, vremea se stric cu adevrat. Toat lumea se refugie ntre zidurile conacului, la adpost. Vijelia de afar se transform ntr-o furtun nprasnic i ncepu s plou torenial. n ciuda aceste dezlnuiri aprige, atmosfera de la Wilton House era una vesel. O mare parte dintre brbai se retrsese n sala de biliard, fumnd trabucuri subiri, elegante, i gustnd din colecia preioas de coniac franuzesc a ducelui de Pembroke. Se discuta politic, comentndu-se larg pe seama ultimului proiect de legi naintat n Camera Comunelor, se speculau ultimele cotaii ale Bursei din Londra i se fceau deja pariuri pe seama ctigtorilor curselor din toamn de pe pistele de la Newmarket. n salonul mic, doamnele se delectau cu ultimele brfe ale sezonului lung, bnd ceai i servind prjiturele. Nicolle nu tiu care dintre distinsele musafire gsise remediul ideal pentru plictiseal, cert este c fiica cea mic a ducesei de Ancaster, o tnr firav i timid pe nume Marjorie, fu invitat insistent s le cnte ceva din gur, acompaniindu-se singur la pian. Spiritul mndriei materne tocmai fusese aat i, dup ce Marjorie i ddu toat silina s duc pn la capt o pies complicat

de Mozart, fu rndul marchizei de Hoddington s i scoat odrasla la naintare. n aceste condiii, lady Charlotte nu se putu lsa mai prejos. ncepu s-o laude pe Brooke, ridicndu-i n slvi talentul de mare compozitoare. Nicolle o vzu pe Brooke albindu-se la fa i se simi cuprins de o furie rece. Piesele tinerei sale protejate erau simple, nimic spectaculos, mici ncercri muzicale pe care Brooke le compusese ntr-o joac. Erau vesele i drgue, dar nu reprezentau dect nite cntecele. Brooke protestase, dar ducesa se artase de neclintit. Invitaii trebuiau onorai. Ea i ascultase compoziiile i se declarase ncntat de ele. De ce s nu se bucure i oaspeii de la Wilton House de truda ei? Privind-o pe duces i judecnd dup expresia ferm de pe faa ei, att Nicolle, ct i Brooke, tiur c pierduser acea mic btlie. - M duc eu s-i aduc partiturile, se oferi Nicolle, strngndu-i mna lui Brooke i ncurajnd-o. Pe care anume le vrei? - Primvara, Inima codrului i Luna, ngim Brooke cu o voce gtuit. - Minunat decizie. i eu tot pe acelea le-a fi ales. M ntorc imediat.

i zmbi tinerei femei, o btu uurel pe mn i se ridic, traversnd salonul i ignornd privirea insistent a lady-ei Sarah. Ajunse n dreptul scrilor cnd un tunet reverber chiar deasupra conacului, fcnd geamurile s zbrnie n cercevele. Inima ei fcu un salt, ajungndu-i n gt. Se sprijini cu o mn de perete, nghiind n sec. Nu putea s sufere furtunile. Le ura. i-i era o groaz adnc de ele. Dei tia c nu avea ce s peasc, fiind la adpost ntre zidurile groase, asta totui n-o mpiedica s tremure. Adunndu-i cu o mn fustele bogate, se prinse cu cealalt de balustrada neted de lemn i ncepu ovitor s urce scrile. Un alt tunet, de data asta mai sczut n intensitate, bubui n apropiere. Nicolle i nghii un ipt, cutremurndu-se. - Doar plou, i zise ea n oapt, ntrindu-se singur. Nu eti afar, ci nuntru, aa c nu ai de ce s te temi, continu s se ncurajeze n oapt, urcnd grbit treptele largi. Coti la primul etaj n stnga, ndreptndu-se spre camera de muzic. i venea s-i astupe urechile i s se fac ghem ntr-un col, pn trecea grozvia de afar. i pentru faptul c mergea cu capul n pmnt, nu-l vzu dect l ultima clipa, atunci cnd se ciocni de el.

- Scuzai-m, v rog, se blbi ea, fr s-i ridice ochii, dnd s treac pe lng brbat. - S-ar putea s-o fac, lady Clairmont, dei m ndoiesc. Vocea aceea baritonal avu efectul unui pumn aplicat cu for drept n plex. Rmase fr aer i-i nl fruntea, clipind nucit. - Domnule! fcu ea cu o voce ce se dorea indignat, dar care n realitate iei tare palid. - Au existat vremuri cnd nu mi te adresai astfel, rosti el pe un ton sczut, nonalant. ira spinrii ei i regsi verticalitatea instantaneu. - Ah, deci va trecut amnezia! fcu ea batjocoritoare. Parc spuneai c nu ne-am ntlnit niciodat. - i nu este adevrat? zmbi el n umbr, cu o lentoare care-i ddu fiori. Nu-mi amintesc s-o fi cunoscut personal pe lady Clairmont. Nicolle trase ncet aer n piept i ddu s-l ocoleasc, dar el o prinse de bra i o inu pe loc. - D-mi drumul! i ceru ea cu o voce ngheat, aruncndu-i o privire de-a lungul nasului, cu brbia ridicat seme. Stamford rse ncetior, privind-o cu ochi uor ngustai. Intenionat, se aplec spre ea, testndu-i reacia. O vzu fcnd ochii mari i ncremenind, ca o ciut prins n btaia putii.

ntotdeauna l fascinaser ochii ei negri i misterioi ca noaptea, strlucirea lor de onix lefuit, expresivitatea lor. Parfumul ei subtil, inconfundabil, de iarb fraged i soare, i se infiltr n nri, fcndu-i stomacul s i se contracte. n acea clip, o ur din tot sufletul. i se detest pe sine. Nu voia s-o doreasc. Nu voia s mai fie atras de acea gur mic, cu buze perfect conturate, al crei aspect de fruct prguit l fcea s jinduiasc. De undeva, din umbrele trecutului, imaginea lor nlnuii i goi ni la suprafaa minii cu o claritate ocant. Brusc, l asaltar un uvoi de senzaii, pe care le crezuse moarte i ngropate: gustul gurii ei, textura mtsoas a pielii, moliciunea ferm a curbelor ei. Modul n care i se unduia n brae, sunetele acelea pctos de senzuale care-i izvorau din gt n clipele de extaz. Privirea i se nceo de dorin, pulsul i se ntei. i observ tresrirea din ochi i tiu cu o certitudine de nezdruncinat c i ea i amintea. Strngnd din dini, se retrase, ndreptndu-i umerii largi, punnd o distan ct de ct sigur ntre ei. - Vd c nu i-ai pierdut ndemnarea, lady Clairmont, pronun el ultimele dou cuvinte cu un dispre muctor, msurnd-o cu o privire ngustat. nc mai reueti s trezeti interesul

unui brbat. Dar nu te teme, nu eti n pericol cu mine. Eu mi-am satisfcut curiozitatea n ceea ce te privete, nu-i aa? Cuvintele lui o tiar pn la os. Nu merita acel dezgust din vocea lui i nici dispreul cu care o fixa. Dar, cumva, acest lucru n-o surprinse prea tare. Brbatul din faa ei era unul nendurtor i ptima, care niciodat nu-i crua dumanii. Iar ea se numra printre acetia de foarte mult vreme, nu se-ndoia de acest lucru. Numai c, spre deosebire de atunci, situaia prezent era cu totul alta. Nu putea riposta cu arogana statutului ei social din urm cu apte ani, dac nu voia s ajung pe drumuri. Dei niciodat familia ei nu se putuse numra printre cele bogate, poziia ei n societate fusese una privilegiat. Era fiic de conte, iar asta nsemnase foarte mult la vremea debutului ei. Nicolle se detesta pentru faptul c nu-i putea permite luxul de a fi mndr. Avea nevoie ca de aer de slujba ei de la Wilton House. Dar nici nu putea nghii insulta cu zmbetul pe buze. Regretabila ei cstorie cu Clairmont o nvase o lecie util supravieuirii: nu-i lsa niciodat dumanul s-i cunoasc punctele slabe. i, n virtutea acestei teorii, i arcui o sprncean cu un sarcasm voalat i-l privi cu capul nclinat uor ntr-o parte, ntr-o manier cntritoare. Buzele i

se curbar ntr-un zmbet suav i vocea nu-i tremur nicio clip atunci cnd i vorbi: - Nici nu m-am gndit c sunt n pericol, nlimea Voastr. M surprinde doar faptul c atitudinea mea dezinteresat fa de domnia ta a fost att de prost neleas. Pe de alt parte, nu pot s nu remarc faptul c v contrazicei singur. M gndesc c este imposibil s trezesc interesul unui brbat a crui curiozitate a fost deja satisfcut. Stamford se ncrunt, nghiindu-i surpriza. Tnra de care se amorezase n urm cu atia ani fusese o fptur sfioas, dulce i plin de candoare, vulnerabil i puin nesigur de propria frumusee i senzualitate. Femeia de acum, care-l privea cu ndrzneal, prea un fir de oel nvelit n mtase i dantele. Devenise contient de farmecul ei, era stpn pe ea i, prin urmare, puterea de atracie i sporise simitor. Nu-i cunoscuse acea latur drz i curajoas a firii i, n mod cert, i subestimase mintea. - S neleg c-mi faci o nou ofert? fcu el cu nonalan. - Nu v amgii singur, nlimea Voastr, replic ea, zmbind cu dulcea. Brbaii de soiul dumitale sunt teribil de plictisitori. Gsesc obositoare inconstana lor n dragoste, dar mai ales, m indispune lipsa lor de cinste.

Lui Stamford i se ncletar maxilarele i o ven zvcni amenintor pe tmpla lui. Puin i lipsi s n-o strng de gt. Ceaua dracului! o blestem n gnd cu pizm. ndrznea s-l acuze de un pcat de care tocmai ea se fcea vinovat. I-ar fi fost devotat pn la moarte i dincolo de ea, dac i-ar fi rmas credincioas! i venea s-i urle asta n fa, dar se control. Niciodat n-avea s-o lase s vad sau s bnuiasc ct de mult l rnise trdarea ei. - Ce interesant, coment el sec. N-a fi crezut s te deranjeze la un brbat lucrurile care te caracterizeaz att de bine! Zmbetul ei se topi. l privi rnit, fr a-i putea ascunde durerea care o cuprinse subit. Fcu un pas n spate, ovitoare, apoi fcu nc unul lateral i trecu pe lng el, deprtndu-se tcut pe coridor. Stamford rmase nemicat aproape un minut ntreg, cu privirile aintite n golul rmas dup ea, apoi pivot pe clcie i o lu n direcie opus. Mrunta victorie pe care o obinuse n acel duel verbal avea un gust clocit i reuise s-l indispun ngrozitor. i ceea ce era cel mai ru, gndi el cu amrciune, era c o dorea mult mai aprig dect atunci cnd plnuia emoionat acele ntlniri ilicite cu ea

CAPITOLUL 4 Trecuser dou zile de la confruntarea lor i Nicolle nc nu-i revenise complet de pe urma schimbului dur de replici dintre ea i marchizul de Stamford. Era nspimntat de faptul c el ar fi putut s-i spun ducesei adevrul despre ea, iar aceasta s-o alunge de la Wilton House. Umilina aceea ar fi fost insuportabil. Nu-i putea permite s-i piard slujba. Avea o ipotec de pltit, medicamentele i tratamentele mamei ei erau destul de costisitoare, alturi de ntreinerea fiului ei i a celor dou surori mai mici. Toat lumea de la Clairmont se baza i depindea de ea. Brbatul acela ar fi putut s-i fac mult ru. De ce oare nu nghiise aluziile lui jignitoare fr s crcneasc? Doar nu era prima dat cnd o fcea, nu? tia ct de meschin i de rzbuntor era. l ruinase pe Clairmont n mai puin de un an de la cstoria lor, pe asta o tia din surs sigur. Nu-l atacase financiar n mod direct, ci prin intermediul altora. Apoi Harry se apucase s bea nfiortor de mult i viaa ei, care nu fusese deloc blnd nici pn n acel moment, se transformase ntr-un comar.

Mai erau nou zile pn cnd Wilton House avea s se goleasc de musafiri i ea s scape din acea situaie ngrozitoare. Nou zile de griji, frmntri i incertitudini, pentru c, n adncul inimii, presimea c el n-avea s-o lase n pace. Dac ar fi avut intenia asta, ar fi ignorat-o pn la capt, s-ar fi prefcut c nu exist i ar fi prsit Wilton House fr s-i adreseze niciun cuvnt de repro sau altceva. ntlnirea lor de pe coridor ar fi putut-o cataloga drept un accident nefericit, dac el ar fi lsat-o s treac nestingherit mai departe. Dar el o oprise i o atacase verbal, ceea ce o ducea cu gndul la un adevr care-i ntorcea stomacul pe dos: el premeditase acea ntlnire. Poate c nu se ateptase s-o prind singur pe coridor tocmai atunci, asta s-ar fi putut s fi fost o ntmplare, dar n mod sigur c ar fi pndit momentul respectiv. Pn la urm, tot ar fi ncolit-o pe undeva. Ceea ce o speria de moarte era faptul c nu putea nelege ce urmrea cu asta. Pentru Dumnezeu, i fcuse ru n toate felurile posibile! Oare orgoliul lui nu se potolise, chiar i dup atia amar de ani? Ce mai voia de la ea? nfrigurat, Nicolle i fricion braele, prea puin atent la eseul pe care Brooke l avusese de

compus despre literatura modern i pe care acum i-l citea cu glas tare. Indiferent de ce urmrea acel individ arogant i crud, ea inteniona foarte serios s nu-i dea satisfacie. Motiv pentru care refuzase cu ndrjire invitaiile insistente ale ducesei de a se altura musafirilor ei, pretextnd stri de ru inexistente. Spera din tot sufletul ca lady Charlotte s se lase pguba, pentru c tia c scuza aceea jalnic n-avea s mai fie nghiit la nesfrit. Iar alte scuze mai plauzibile nu putea inventa. Royce oh, Doamne, deja se gndea la viconte ca la Royce!, era nespus de drgu cu ea, or asta era un motiv de ngrijorare n plus. Nicolle tia c este ndrgostit de ea. Acest lucru devenise evident pentru toat lumea nc de acum un an i jumtate, cnd se transformase ntr-un musafir frecvent la Wilton House. Pentru un brbat care prefera viaa agitat i plin de deliciile Londrei, ederile lui prelungite la Wilton House ridicaser semne de ntrebare. Dar Nicolle nu avusese niciodat ce s-i reproeze. Era ntotdeauna respectuos i amabil cu ea i niciodat nu depise limitele bunului-sim. Era generos, atent i blnd, iar compania lui era foarte plcut. Avea un umor extraordinar, era uluitor de inteligent i poseda toate calitile unui brbat adevrat: onestitate, sensibilitate, re-

sponsabilitate i cinste. Era un brbat de onoare, cizelat i educat, un brbat categoric frumos, bogat i druit cu un snge albastru din cel mai vechi. Orice femeie s-ar fi simit binecuvntat de zei s-l aib la picioare dar nu i ea. Pentru c, orict de mult l ndrgea, Nicolle nu-l iubea. Nici ea nu nelegea de ce nu-l iubea, cnd el merita lucrul acesta cu prisosin. Iar seara aceea, cnd sttuser de vorb n grdin i o obligase cu elegan s-i spun pe nume, ei bine, n seara aceea, lucrurile se schimbaser ntre ei. i promisese prietenia lui, dar Nicolle nu mai era firea naiv de acum apte ani. tia c, n timp, prietenia avea s degenereze n altceva. Ceva pentru care nu se simea pregtit i probabil c n-avea s fie niciodat. Oft ncetior i brusc deveni contient c Brooke tcea i c o privea amuzat. Nicolle tresri, ca i cum ar fi fost prins asupra unui fapt ruinos, ceea ce i era de fapt. n loc s se concentreze asupra lucrrii la care Brooke muncise patru zile-lucru pentru care era pltit s-l fac-ea visa la cai verzi pe perei. - Excelent, rosti ea, zmbind, fr a-i putea s-i ascund roeaa vinovat din obraji. Brooke i muc buzele i-i ntinse caietul. n timpul expunerii verbale, Brooke i verificase atenia, strecurnd cteva versuri de Wordsworth

printre pasaje, i asta nu o dat, ci de vreo trei ori! Nicolle nici mcar nu le sesizase prezena, fapt care-i confirm bnuielile: pe frumoasa ei guvernant o frmnta ceva. Ce-ar fi putut-o preocupa att de tare, nct s-o fac att de distrat? Era ceva serios i grav, dac era s se ia dup paloarea chipului ei i dup expresia chinuit din ochi, expresie pe care o avea tot timpul cnd credea c nu era observat. Dar Brooke avea un spirit fin de observaie i schimbrile petrecute n fiina Nicollei din ultimele cinci zile ajunseser s-o ngrijoreze. Oare era bolnav? Gndul acesta o sperie pe Brooke. - Te simi bine? o ntreb Brooke, lundu-i inima n dini i privind-o serioas. - Da, de ce? clipi Nicolle, mirat. - Pari foarte trist i apatic, i exprim Brooke frmntrile cu voce tare. Nu eti bolnav, nu? Nicolle surse i o btu pe dosul minii ntr-un gest linititor. Era bolnav de griji i spaim, dar n-avea sens s o agite pe Brooke degeaba. Oricum, nu i-ar fi putut mrturisi problemele ei, iar faptul c ea i sesizase starea de spirit nu tocmai vesel o puse n gard. Dac Brooke i observase nervozitatea, atunci trebuia s fie atent pe viitor i s-i lase necazurile n dormitor, sub pern.

- N-am nimic, scumpa mea. Cred c din cauza caniculei sunt aa, mini ea. Este nfiortor de cald!... Brooke pru s-i accepte justificarea i faa i se nsenin. - Mama a spus c pot participa i eu la recepia de mine sear, i destinui ea cu emoie n glas. Face o excepie din cauza botezului lui Josh. De abia atept, se nfior ea de nerbdare. O s ne distrm pe cinste. - S ne distrm? repet Nicolle, privind-o ncordat. - Amndou, ddu Brooke din cap, i ochii i strlucir de anticipaie. A zis c m pot altura adulilor doar dac m nsoeti, altfel nu se poate i nici nu se cuvine. Oh, Doamne, oh, Doamne, oh, Doamne!... - O s vii cu mine, nu-i aa? fcu Brooke, aproape implorator. Nicolle nu putu dect s ncuviineze tcut. Un nod mare ct un pumn i se pusese n gt, mpiedicnd-o s vorbeasc. Ar fi vrut s se mpotriveasc, dar expresia fericit de pe chipul frumos al tinerei femei o nvinse. Pn la urm, ducesa gsise o metod de constrngere foarte pariv: se folosise de Brooke ca s-i ating scopul.

Nicolle ar fi vrut s se duc la ea i s-i ipe ducesei n fa s-o lase n pace, s-i strige faptul c nu-i cuta un so, dar nu putea face asta. tia c inteniile lui lady Pembroke erau nobile, chiar dac nu primite cu bucurie. n mod mai mult ca sigur urmrea o apropiere ntre ea i cumnatul ei, o ncurajare a unei relaii sortite eecului din capul locului. Royce Compton nu era brbatul potrivit pentru o femeie vduv i srac, care avea attea complicaii n spate. ns la fel de bine s-ar fi putut ca ea s exagereze cu suspiciunile i ducesa s nu urmreasc dect s-o fac fericit pe Brooke, tiind ct de mult dorea aceasta s participe la un bal. Indiferent care erau motivele ducesei, Nicolle o boscorodi n gnd, nfuriat i speriat. - Firete, se chinui Nicolle s zmbeasc, strduindu-se s-i nghit disperarea i groaza care o cuprindeau. Restul zilei decurse ntr-o stare de agonie mut, care i consum toat energia. Seara se vr n pat cu sufletul ngheat de spaim. Mine era smbt. Mine era smbt. Mine era smbt Gndul acela i se nvrtea ameitor i paralizant prin creier. Ar fi vrut ca timpul s se opreasc n loc i totul s rmn ncremenit pentru venicie.

Reui s adoarm cu greu, iar cnd alunec pe trmul viselor, comarul i nl capul hidos i-i ntinse braele lacome spre ea. Botezul lui Joshua se dovedi a fi o corvoad pentru tnrul preot adus din Salisbury. Copilul se agita i i se rsucea n mini, urlnd de mama focului, demonstrnd tuturor ct de puternici i era plmnii. Nicolle abia reuea s-l in locului pe Duncan, care-i pierduse rbdarea i tot ncerca s-o tearg de lng ea. Miles era uor amorezat de odrasla cea mai mic a ducelui de Ancaster, o feti de treisprezece ani, cu un pr de culoarea castanelor i o pereche de ochi uluitor de verzi, aa c adoptase o inut eapn i serioas, de brbat n toat firea. Brooke ncerca s pretind c n-o interesa deloc atenia cu care vicontele de Thistle o nconjura, dar, judecnd dup roeaa din obraji, lucrurile stteau exact pe dos. O singur dat Nicolle ntlni privirea lui Stamford i pre de o clip, i se tiase respiraia. Stomacul i se strnse, gura i se usc i i simi palmele transpirate, n timp ce o lua cu valuri de cldur. Contactul acela vizual nu durase mai mult de o secund, dar ei i se pruse c fusese lung ct un secol i o tulburase peste msur.

Apoi, ceremonia se termin i toat lumea se ntoarse la conac, ateptnd cu nerbdare balul din acea sear. - Dumnezeule, ari fantastic! exclam Brooke n clipa n care Nicolle pi n dormitorul ei, nvemntat ntr-o rochie de culoarea caisei, singura mai elegant pe care o avea n garderob i pe care o adusese cu ea la Wilton House. Rochia era foarte veche i modelul iniial se demodase nc de acum apte ani, dar Nicollei i plcuse materialul i o pstrase cu grij, modificndu-i croiul i ncercnd s-o asorteze noilor pretenii vestimentare ale acelui an. Nu se gndise c avea s-o poarte la un bal, pentru c rochia nu se preta la aa ceva, fiind prea simpl i prin urmare numai bun pentru rolul de nsoitoare care-i fusese atribuit. Cumva, reuise s-i disciplineze prul rebel i cre-blestemul vieii eintr-un coc bogat pe ceaf, care-i ddea un aer distins i conservator. Totui, nu avusese ce s fac n privina uvielor scurte din jurul chipului, care i se inelau pe frunte i n apropierea pomeilor nali. Ca bijuterii, purta singurii cercei pe care i avea, o floricic din perle cu reflexe aurii, pe care bunica ei i-i druise cu o zi nainte de nunt. - Mulumesc, surse Nicolle. i tu ari minunat.

Nu minea. Brooke purta o rochie de mtase de un roz stins, cu corsajul brodat cu boboci de trandafiri de un violet suav. Prul blond i fusese coafat cu mare art, nlat ntr-un coc complicat n cretetul capului, nconjurat de o bordur de ametiste roz. Purta colier, brri duble i cercei asortai nestematelor din pr, iar mbujorarea delicioas din obraji, cauzat de emoie i nerbdare, i sporea frumuseea i aa uluitoare. - Mergem? ciripi Brooke, zmbind larg i etalndu-i dantura impecabil. - Desigur, oft Nicolle reinut, urmnd-o pe Brooke, care deja zburase pe u. Dei era deja trecut de ora nou seara, marea majoritate a invitailor nici nu coborser nc. Cele cteva perechi care se aflau acolo se strnseser n trei grupuri distincte, sorbind ampanie i conversnd reinut, n timp ce orchestra i delecta cu o simfonie de Vivaldi. Lady Charlotte se afla la braul soului ei i le ntmpinar zmbitori, complimentndu-le pe amndou. Lng ei se aflau ducele i ducesa de Ancaster, precum i contele de Derby cu soia lui. Nicolle nu obinuia s bea, dar la insistenele ducelui, accept timid o cup de ampanie. Urmtoarea or o petrecu ntr-o stare de ncordare epuizant. Ochii i tot fugeau nelinitii spre uile de la intrare, ateptndu-se s-l vad aprnd din

clip n clip. tia ce avea s citeasc n privirea lui, ce avea s gndeasc, iar asta o nfrigura, i paraliza mintea. La orele zece i un sfert, musafirii ncepur s-i prseasc dormitoarele. Soseau n valuri toalete strlucitoare i bijuterii scumpe, extravagante, totul nconjurat de un amestec de parfumuri scumpe. Vicontele de Compton li se altur la zece i jumtate, iar privirea lui arztoare o nvlui pe Nicolle ntr-un nor de cald i sincer admiraie. Cteva minute mai trziu, Nicolle l zri n capul scrilor, avnd-o la bra pe lady Sarah. Erau frumoi i tineri, frumuseea ei blaie i ginga completnd-o pe a lui, distinct, aspr i ntunecat. Inima Nicollei se strnse, chinuit de un val de dor cumplit. Cum de era posibil s simt asta, cnd i fcuse ce-i fcuse? gndi ea deprimat, cu fruntea plecat i ochii pierdui n lichidul auriu i efervescent, din care abia dac gustase. i mai ales, dup atia ani? Brusc, i veni s plng. Simi arsura lacrimilor n colul ochilor i clipi des, trgnd adnc aer n piept i clipind des, ca s-i usuce ochii. - Ari ngrozitor de trist, remarc vicontele cu o voce sczut.

Nicolle i ridic ochii spre el cu un zmbet palid. - Sunt doar obosit, rosti ea cu o voce uor nesigur. Nu m-am odihnit prea bine azi noapte. - n cazul acesta, o s-o rog pe Charlotte s-i dea mai multe de fcut. i st remarcabil de bine aa, obosit. Tnra femeie rse i fcu o micare neinspirat. i ntoarse faa de la viconte i-i ls privirile s-i rtceasc aiurea prin sal. i atunci, privirea i se ciocni de cea a lordului Stamford. Nicolle ncremeni fr a-i putea lua ochii de la el. nalt i bine cldit, mbrcat ntr-un costum nchis la culoare, cu cma alb i earf legat la gt ntr-un nod simplu i elegant, Jonathan Stamford emana putere, bogie i senzualitate crud, nucitoare, ntr-o combinaie fascinant, letal, a crei nefast for Nicolle o cunoscuse pe propria piele. i era imposibil s descifreze expresia din ochii lui. ntotdeauna fusese un brbat greu de citit i poate c din aceast cauz l gsise ntotdeauna misterios i irezistibil. Acum o privea cu acei ochi ntunecai i ptrunztori, iar Nicolle nu fu prea sigur cum s interpreteze acel licr din ei: furie voalat, dispre, ironie sau amuzament? n vremurile bune, ar fi nclinat s cread c vedea admiraie n acei ochi plini de for i magnetism.

i atunci i zmbi. Un zmbet vag, imposibil de tradus, care-i fcu inima s tresar. - Dansezi? Vocea lui Royce o smulse din mrejele privirii lui Stamford. Se rsuci spre viconte i se chinui s zmbeasc. - Trebuie s stau cu ochii pe Brooke, mrturisi ea n oapt. - Brooke danseaz deja cu lordul Stern, iar dac vii cu mine, o s-o poi supraveghea ndeaproape, o ispiti el. Haide, Nicky, distreaz-te. Nu se tie cnd o s mai ai ocazia s-o faci. Nicolle i muc buzele ncruntat, ncercnd s-i aminteasc cnd anume o invitase lordul Stern pe Brooke la dans, dar nu reui. Pur i simplu fusese dus pe alt lume. i era pltit pentru asta, Dumnezeule! nlndu-se pe vrfuri, ncerc s-o localizeze pe Brooke printre mulimea de invitai. - i-ar fi mai uor dac ne-am strecura printre ei, o tachin Royce. - Scuz-m, sunt puin distrat, rosti Nicolle, masndu-i fruntea cu vrfurile degetelor. O durere perfid i se cuibrise acolo, cam cu un ceas n urm, iar acum ncepuse s creasc n intensitate, zvcnindu-i n tmple i n spatele ochilor.

Fr a-i mai atepta rspunsul, vicontele i lu mna i i-o strecur sub braul lui, conducnd-o spre ringul de dans. Nicolle reui s-o zreasc pe Brooke printre invitai i se mai liniti cnd constat c partenerul ei de dans era un simpatic octogenar. La miezul nopii, focuri de artificii aprinser cerul nstelat, scldnd Wilton House ntr-un uvoi de licriri multicolore. Sala de bal se golise. Toat lumea ieise s urmreasc spectacolul. Orchestra fcuse o binemeritat pauz. Aerul se umpluse cu mirosul aspru de cordit. Nicolle sttea ntr-un col al terasei, admirnd exploziile colorate. Brooke avea ngduina s stea doar pn la ora dou, ceea ce nsemna c n dou ore putea s se retrag. Cu o jumtate de or n urm descoperise i cauza migrenei. Nu mncase nimic toat ziua i fusese normal s se simt slbit i ameit. La insistenele lui Royce, mncase cteva feliue de pine prjit cu brnz i msline, i alte dou cu unc i parmezan. Apoi o cup generoas cu ngheat de zmeur, care-i ridicase moralul simitor. Dup care, aproape c nu reui s-i dea seama cnd golise o cup de ampanie franuzeasc. Se simea bine, puin mai relaxat, iar durerea de cap i trecuse aproape complet.

Nu-l auzi cnd se apropie de ea, dar l simi. Fiecare nerv din trupul ei se ntinse ca o coard, fiecare muchi i se ncord dureros. Ar fi putut s tie asta i cu ochii nchii. El emana un soi de for nevzut, copleitoare, un magnetism brut, care-i alerta simurile. - Ai rmas neschimbat, Nicolle, rosti el cu o voce de o blndee neltoare. Nicolle trase ncet aer n piept. Se nela. Se schimbase enorm n ultimii apte ani! Tcu, spernd ca acest lucru s-l descurajeze. Nu voia dect s-o lase n pace. - Prul i-e la fel de lung? o ntreb el ntr-o oapt rguit, iar Nicolle se simi strbtut de un frison. mi amintesc cum m nveleai cu mtasea lui - Nu se cuvine s m ntrebai i nici s spunei asta, nlimea Voastr, oft Nicolle, ncpnndu-se s priveasc n noapte. - Cnd am fcut noi lucruri cuviincioase, Nicolle? Vocea i era calm, cu o und de umor n ea. Tnra femeie se ncord instinctiv. Uneori, cnd Clairmont voia s o rneasc, folosea acelai ton cu ea. nvase repede s fie prudent i s aib grij ce-i iese pe gur n acele momente. Clairmont era expert n arta torturii

psihice i fizice. Inchiziia ar fi delirat de fericire s-l fi avut n slujba ei. Un geamt surd i dilat pieptul cnd i simi respiraia cald pe pielea dezgolit i expus a cefei. Se nfior fr s vrea, iar inima ei i ntei btile. i simea cldura trupului i tia c este la o distan alarmant de mic fa de ea. - Miroi la fel, o nvlui vocea lui ntr-o cea de dorin. i mai aminteti cum era cu noi doi, Nicolle? i amintea, cum s nu? i amintea de zilele n care tnjea dup mbririle lui i de nopile n care se desfta cu ele. Dar la fel de bine i amintea i de vremea n care totul se destrmase sub ochii ei, de durerea vie, insuportabil, care urmase dup aceea. - nc m mai doreti, rosti el cu sigurana nonalant ce-l caracteriza att de bine, vocea lui devenind joas i senzual. Nicolle nici nu se obosi s nege. El ar fi tiut dac minea. Dar spera ca tcerea ei s-l fac s renune. Spera ca pasivitatea ei s fie neleas doar ntr-un singur fel: dezinteres total. Pentru a nu se tie cta oar, se nel n privina lui: brbatul acela poseda o tenacitate draconic. - ntre noi, lucrurile au rmas neterminate, Nicolle. O tim amndoi foarte bine.

Incapabil s-i mai suporte cruzimea, Nicolle i ntoarse faa spre el i-l privi cu rceal. - Ba s-au terminat, l contrazise ea cu o voce inexpresiv. Aa c, v ntreb: ce anume mai vrei de la mine? El zmbi, un zmbet fermector de lene, privind-o pe sub pleoapele pe jumtate nchise. Apoi, fr grab, i ridic o mn spre faa ei, trecndu-i dosul degetelor peste obrazul ei lipsit de culoare ntr-o atingere blnd, nespus de senzual. Nicolle nu se feri. Aproape c-i veni s nchid ochii i s se mbete cu acea senzaie minunat pe care mngierea lui ginga i-o druia. Trecuse atta timp de cnd un brbat nu o mai atinsese astfel! Faptul c el era brbatul care o fcea complica lucrurile i mai mult. - tii ce vreau, opti el rguit. i dac - Jonathan? se auzi o voce tremurtoare la civa pai de ei. Mna lui czu. Nicolle tresri i-i ntoarse faa, repernd n ntunericul de o clip silueta graioas a lady-ei Sarah. O bubuitur reverber n noapte i cerul se umplu de lumini albastre, care iroir peste tnra vicontes, expunndu-i paloarea obrazului i ochii mrii de oc i nedumerire.

Logodnica lui Stamford i privea ncremenit i Nicolle simi o tristee teribil. nghiind n sec, i feri privirea. tia ce simea i gndea acea femeie n acel moment. i ei i-ar fi displcut s-i surprind logodnicul, brbatul cu care urma s se mrite peste nici dou luni, fcnd curte unei alte femei. Cu coada ochiului o vzu pe Sarah pivotnd pe clcie i intrnd n sala de bal aproape n fug. Brbatul o strig i se lu dup ea. Nicolle rmase pe loc, simind arsura lacrimilor n gt. Singurtate i pustiu, asta erau sentimentele care i strngeau inima. i, pe deasupra lor, un dor cumplit, de neneles. Realiz cu groaz c nc-l mai iubea, iar revelaia o cutremur. i venea s se fac ghem i s urle ca o fiar rnit, pe moarte. Ultimul foc de artificii explod n noapte, sfiind ntunericul, urmat de exclamaii de ncntare i aplauze frenetice. Nicolle se cltin. Nu se mai simea n stare s intre n sala de bal i s pretind c lumea ei era perfect. Nu putea s rmn n acea ncpere cu el, tiind c aparinea acum altei femei. Gelozia i arse inima, umplndu-i fiina cu gustul ei amar, bolnvicios. Nesigur pe picioare, cobor treptele i o cut pe duces. Se scuz n faa ei i-i ceru permisi-

unea s se retrag. Ducesa i privi chipul palid i i ncuviin cererea cu un surs nelegtor. Dou minute mai trziu, Nicolle intr n dormitorul ei, ncuie cu grij ua camerei i se sprijini cu spatele de lemnul tare. Brusc, genunchii i se tiar i Nicolle se prelinse pe podea, n timp ce hohotele de plns irupser n uvoaie din adncul fiinei ei.

CAPITOLUL 5 Petrecerea se termin n jurul orelor trei dimineaa. Nicolle atept cuminte ca Wilton House s se cufunde n tcere i nemicare, apoi i trase o rochie simpl peste cmua de noapte i iei tiptil pe scara servitorilor. Se duse la grajduri i o neu pe Lilith, o iap mic i blnd, pe care ducesa i ngduia s-o clreasc ori de cte ori avea chef. Apucnd-o de drlogi, Nicolle o scoase afar n curte i se ridic n spatele ei, vorbindu-i tot timpul n oapt. Apoi, cu un ndemn uor, o conduse spre marginea pdurii. n aer era zpueal i nicio boare de vnt nu adia prin frunziuri. Pmntul, prjolit de

canicul, nmagazinase cldura de peste zi i acum o emana n valuri. Nicolle nu-i amintea s mai fi trecut, n cei douzeci i patru de ani ci avea, printr-o var att de torid ca aceasta. Fusese secet i ploile ocoliser aceast regiune cu ndrjire. Pdurea era uscat, recoltele fuseser distruse pe jumtate, iar oamenii se temeau cel mai tare de incendii. Totui, n pdure, rcoarea se pstrase. Nicolle mn iapa la pas, ascultnd freamtul copacilor, glasurile animalelor nocturne, ritul neobosit al greierilor. ntr-un tufi, luminiele palide ale unor licurici o fcur s zmbeasc. Nu-i era fric s mearg singur pe poteca ngust, bttorit. Fcuse acel drum de nenumrate ori n timpul verilor. Baia n lac era unul dintre deliciile pe care i le permitea. Curnd ajunse lng malul apei i-i leg iapa de trunchiul subire al unui mesteacn, lsnd-o s pasc. i scoase rochia i o anin de crengile unui alun, apoi pi n apa calm i rece. Se scufund treptat n undele line, lsndu-le s-i rcoreasc pielea ncins. Cnd apa i trecu de talie, i inu respiraia i alunec n adncuri, apoi reveni la suprafa, rsucindu-se cu faa n sus i plutind relaxat, cu ochii aintii asupra ntinderii nemrginite ale cerului diamantat de stele.

Totul era nemicat i ireal de frumos, gndi ea cu un oftat, savurnd plcerea de a pluti fr int n timp ce inhala miresmele nopii, alungndu-i din minte frmntrile i gndurile care o chinuiser n ultimele zile. nchiznd ochii, se contopi cu universul tcut din jurul ei. Dorul de Andrew i strnse inima. Anul trecut pe vremea aceea, se afla la Clairmont, jucndu-se cu el pe pajitile verzi i ascultndu-i rsul vesel i glsciorul subire, ca de clopoel. ntr-o sptmn, comarul avea s se termine i avea s plece acas. Pentru o lun, familia avea s fie reunit. Poate c Alexandra reuea s obin o nvoire de la maica stare pentru a veni la Clairmont. Nu-i mai vzuse sora cea mare de aproape un an. Mai precis, de la Crciun. i nici nu era sigur cnd avea s-o mai ntlneasc, asta presupunnd c reuea s vin la Clairmont n urmtoarea lun irul gndurilor i fu curmat cu brutalitate cnd ceva gros i ncercui talia strns, smucind-o n sus, n timp ce o mn mare i acoperea gura, mpiedicndu-i urletul de groaz s ias afar. Inima ncepu s-i loveasc dureros n coaste i Nicolle ncepu s se zbat cu for i disperare, ncercnd s se elibereze. - nceteaz! i porunci o voce scrnit n ureche.

Glasul familiar i nmuie membrele, transformnd-o ntr-o crp. Mna care-i acoperea gura i slbi treptat apsarea i Nicolle se trezi rsucit n loc. Se holb neputincioas la figura izbitor de frumoas a marchizului de Stamford. - Ce caui aici? ngim ea, ncercnd fr succes s se desprind din braele lui. i simea trupul gol lipit de al ei i o cuprinse un alt soi de spaim, paralizant. - S fiu al naibii dac tiu, declar el cu o voce rguit i ochii strlucindu-i de furie sau dorin, Nicolle nu tiu prea bine care dintre ele. Adic tiu, se corect el sec, dar asta nu m ajut cu nimic i nici nu m-a mpiedicat s-o fac. n seara asta am nevoie de tine, Nicolle! n seara asta. Nu mine, nu poimine, nu pentru o via. Doar n seara asta! n ciuda faptului c era ocat de apariia lui neateptat, tulburat att de cererea lui imperativ i jignitoare, ct i de faptul c se afla lipit de trupul lui gol i ncordat de o nevoie evident, Nicollei nici nu-i trecu prin minte s-l resping. Se simea neputincioas, speriat i lipsit complet de orice voin. Prezena lui o copleea n toate sensurile: nu putea gndi, nu putea respira, nu i se putea mpotrivi. ns cu adevrat nspimnttor era fap-

tul c-l dorea. Dorea tot ceea ce reprezenta distrugerea ei ca fiin: dragostea lui. Scnci neajutorat cnd gura lui se ls peste a ei, lacom i hmesit. Amintiri vechi, pe care i le refuzase cu ncpnare, nir la suprafa cu o for nimicitoare. Trecutul anul prezentul, aducnd cu el claritatea momentelor de extaz pe care le triser mpreun. Nicolle i aminti cum era s fii atins de acel brbat, cum era s-i primeti generozitatea iubirii. Numai c de aceast dat, nu recunoscu dect patima lui dezlnuit. Mngierile lui aveau ceva ce o desfiinau: erau precise, posesive, nemiloase, insistnd asupra unor locuri dureros de sensibile, i ntunecau mintea i-i fulgerau de-a lungul terminaiilor nervoase cu un mnunchi de senzaii nucitoare. Se trezi rspunzndu-i nfrigurat, ncolcindu-se ca o ieder n jurul lui i trgndu-l spre ea cu o nevoie disperat. - Spune-mi c nu m-ai uitat!.. Spune-mi ct nevoie ai de mine! i cerul el rguit, chinuindu-se s-i scoat cmaa care i se lipise de trup. Nerbdtor, brbatul apuc marginile esturii i trase cu for n lturi. Pnza se sfie cu un sunet sec pn la bru, dezgolindu-i pielea alb i neted.

- Spune-mi! mri el printre dini, strecurndu-i dou degete n trupul ei. Nicolle icni, iar lumea ei prinse s se roteasc ameitor, n timp ce feminitatea ncepu s-i palpite sub atingerea aceea posesiv. Se ncord instinctiv, mpingndu-i bazinul n sus. - Rostete-le! i ceru el, ncercuindu-i talia subire cu un bra i ridicnd-o n sus, pentru a avea acces nestingherit la snii ei. Nicolle suspin, strngnd din ochi cu putere. O dorin slbatic, primitiv i strbtea trupul, mistuind totul n calea ei. Minile lui i produceau o dulce i chinuitoare agonie. Gura lui o devora de vie. Undeva, ntr-un col al minii ei rvite, realiza c avea s-o tortureze aa la nesfrit dac nu-i ndeplinea voia. - Am nevoie de tine, gemu ea, aplecndu-se i lundu-i faa n palme. l privi adnc n ochii ntunecai i slbatici, i-i opti cu o voce rguit de lacrimi: nu te-am uitat niciodat! Buzele lui se arcuir ntr-un zmbet arogant i triumftor, apoi minile i se ncletar pe oldurile ei nguste, ridicndu-i-le spre el. Strigtul ei de durere sfie linitea nopii, fcndu-l s ezite. Pre de o clip, i aminti de noaptea aceea ncnttoare, n care i se druise ntia oar. Noaptea n care Nicolle i druise inocena ei.

Pentru o femeie care avea un amant deja, trupul i era ciudat de nepermisiv. Brusc, realiz c era posibil s se fi nelat n privina ei i a lui Compton, i c trecuser probabil destui ani n care nu mai primise ateniile unui brbat. nchiznd ochii, John ddu deoparte toate resentimentele dintre ei, lsndu-se prad momentului, ngduindu-i bucuria absurd i periculoas de o a ine n brae. i dndu-i i ei suficient timp s se acomodeze lui. Apoi, frustrrile din ultimele zile i cerur tributul. i-o nsui cu nverunare, iar cnd se eliber, avu impresia c pmntul i fuge de sub picioare i c universul i explodeaz n mii de stele orbitoare. O inu strns lipit de el, chinuindu-se s se in la suprafa i s nu se nece amndoi. Se simea vlguit, stors de puteri i incredibil de mplinit. Nu-i amintea de cnd nu mai avusese acea senzaie de satisfacie total. Probabil c nu se mai simise att de stul nc de dinaintea plecrii lui pe front. Realiz c s-ar fi putut neca zmbind i c nici nu i-ar fi psat prea mult. Nu dorea s numeasc acea senzaie de mulumire desvrit ca fiind fericire. Fericirea de a o ine la pieptul lui, de a ti c femeia aceea delicat i nespus de frumoas era a lui, cel puin pe moment

Cu un efort, o slt n brae i porni cu ea spre malul pietruit. O srut prelung, neputndu-se abine s n-o fac, i o aez cu grij pe jacheta lui. Nicolle l privi lung, inndu-i respiraia, stnjenit. Era ciudat c nu simea niciun regret pentru ceea ce se ntmplase mai devreme. - N-ar fi trebuit s facem asta, opti ea cu o voce rguit. Eti logodit, articul ea cu dificultate, ferindu-i privirea. - Asta aa e, i ddu el dreptate pe un ton calm, uor amuzat. Dar asta nu conteaz prea mult. Sunt un brbat sntos, cu nevoi sntoase. - Iar eu am fost aici ca s i le satisfac, concluzion ea cu o voce linitit, din care avu grij s elimine toat durerea i dezamgirea pe care vorbele lui i le produseser. - Nu ncepe cu melodramele, o preveni el pe un ton acru. Amndoi am dorit asta. Nicolle deschise gura s-l contrazic, dar o nchise repede la loc cnd i aminti de modul n care reacionase n braele lui mai devreme, de declaraiile lipsite de orice urm de raiune pe care i le fcuse. nghii n sec, dorindu-i s moar. - i acum? vru ea s tie, vzndu-l c nu face dect s tac i s-o priveasc indescifrabil. - Nu trebuie s-i faci griji, rosti John, aezndu-se pe iarb, alturi de ea, fr a se sinchisi de

faptul c era gol. O s am n vedere s nu duci lips de nimic de acum nainte. - neleg, murmur Nicolle, ignorndu-i usturimea din inim. tia ce anume i oferea. Dei statutul de amant era extrem de tentant pentru biata ei inim, totui mai poseda nc destul mndrie ct s se simt jignit. Ca s-i fac de lucru, dnd o ocupaie minilor agitate care o mncau de dorina de a-l plmui, ncepu s-i strng prul mbibat de ap i s-l stoarc cu hotrre. - Pentru ct timp? se trezi ea vorbind. - Atta timp ct o vom dori amndoi, i rspunse el cu simplitate. Voi fi foarte generos cu tine, Nicolle, promise el, trasndu-i curba dulcea a unui sn cu vrful degetelor. Nicolle fu ispitit s-i dea peste mn. Cuvintele lui, lipsite de orice emoie, i ardeau inima. l privi lung, nghiindu-i lacrimile. - Ce e? o iscodi el, vznd-o c tace. O privi cu ochi ngustai, ateptndu-i rspunsul, i n acel moment realiz cu precizie c ea avea s fie poate singura femeie lng care avea s-i gseasc mplinirea fizic. i era suficient de istea i de educat, nct s-i ofere i confort spiritual. Ct despre partea afectiv, niciodat nu

avea s-i mai ngduie s se apropie de inima lui. Niciodat! - S nu-mi spui c oferta mea te ofenseaz?! continu el pe un ton condescendent. Nu oferta lui o leza, constat ea cu amrciune, ci indiferena crud cu care-i vorbea. - Nu m simt insultat, milord, rosti ea, adunndu-i tot curajul pentru a-i nfrunta privirea ntunecat. Gestul dumitale este, cel puin n acest moment, mult mai plin de consideraie dect oricare altul de pn acum. Maxilarele lui se ncletar. Furia i fcu ochii s strluceasc. Dup o clip, ajunse la concluzia c nu merit s se certe cu ea, aa c-i zmbi, lsndu-i mna pe coapsa ei. - Nicky, nu are niciun sens s discutm n contradictoriu. Ne-am lovit destul n trecut. Nu crezi c ne-am putea ajuta reciproc ntr-un mod avantajos, plcut i comod? - N-am acceptat nc s-i devin amant, replic Nicolle ncet, cuprinzndu-i genunchii cu braele, n timp ce privirea i rtcea deasupra lacului. Gestul ei era de o vulnerabilitate care-l mic. n fond, era o femeie singur i speriat. O privi n tcere. Era exact cum i-o amintea: micu, delicat, cu pielea ca mtasea chinezeasc. Trupul zvelt nu pstra nicio urm dup sarcina avut n urm cu atia ani. Avea

talia subire, abdomenul la fel de plat, coapsele suple, snii i erau la fel de fermi i de sensibili ca ntotdeauna. - A putea s te conving s-mi devii amant, rosti el, ncepnd s-i mngie oldul. ns n-ar avea niciun rost, nu-i aa? Ne-am dorit tot timpul, mai presus de voin, de raiune i de sentimente. - Am un fiu la care trebuie s m gndesc, rosti Nicolle, ncercnd s ignore moleeala delicioas pe care atingerea lui iscusit i-o revrsa n membre. John tia c asupra acelui aspect niciodat n-aveau s cad la vreo nelegere amiabil. El o voia pe ea i att. Nu dorea prin preajm un plod mucos i rsfat, fiul unui alt brbat, care s-i aminteasc n permanen ct de lacom i ticloas fusese maic-sa, i ct de lesne l trdase. Se ntinse spre ea i o culc pe spate, rstignind-o sub el. i ncercui ncheieturile fragile ale minilor ntr-un pumn, ridicndu-i-le deasupra capului, i-i apropie faa de a ei. Cnd ncepu s-i vorbeasc, vocea i suna glacial, punctnd fiecare cuvnt n parte: - Fiul tu va duce o via la fel de mbelugat ca a ta, dar va rmne unde este acum. Vreau s m bucur n linite de ceea ce pltesc n avans i doresc s am parte de ntreaga ta atenie. i, ca

regul de baz, vei fi doar amanta mea i nu-i vei mpri favorurile personale cu nimeni altcineva n afara mea. Dac te miros c-o faci, ce i s-a ntmplat acum apte ani la Stamford House o s i se par nimic n comparaie cu ce vei pi dac ndrzneti s zmbeti mcar unui alt brbat. M-am fcut bine neles? Nicolle trase ncet aer n piept, simind cum ura ncepe s-o sufoce. Adevrul zvcni pe limba ei i fu nevoie de ntreaga ei capacitate de autocontrol pentru a nu i-l scuipa drept n fa. Brusc, i veni s plng. Evenimentele din ultimele zile o epuizaser i se simea ngrozitor de obosit. Prea obosit ca s mai lupte, s-l nfrunte pe acest brbat ngrozitor. Att de obosit, c pn i gndurile ei i pierduser coerena. ns un lucru l tia cu o certitudine de nezdruncinat: indiferent de ct de mult l-ar fi iubit pe acest om lipsit de inim i scrupule, dragostea pentru fiul ei avea s primeze ntotdeauna. - i dac refuz? fcu ea ntr-un trziu, cnd reui s se adune ct de ct. - i ofer o via cum nici nu visezi, mri el, iritat de ncpnarea ei. - mi oferi un surogat de via!ip ea, furioas. - Nu fi idioat! Doar nu te atepi s te iau de nevast!?...

Vehemena i dispreul din vocea lui o crucificar. - Firete c nu! mini Nicolle. N-a accepta s m mrit niciodat cu un brbat care m dispreuiete cu fiecare btaie a inimii lui. - Dar nici nu doreti s-mi devii companie pentru serile plicticoase? o ironiz el cu sarcasm. Voi plti generos, Nicolle, pentru exclusivitatea asupra ta. - Nu sunt obiect de distracie pentru nobilii plictisii, replic Nicolle cu furie i rceal n glas. - Vei avea casa ta la Londra, servitori care s te slujeasc, trsur personal, o alocaie lunar consistent i alte cteva nimicuri costisitoare, cum ar fi bijuterii i blnuri rare, i lans el oferta cu o voce egal. - Vd c eti dispus s plteti regete pentru accesul liber la budoarul meu, remarc sec Nicolle. - mi pot permite, o asigur brbatul calm, trecnd peste ironia vorbelor ei. - Ct timp am la dispoziie ca s m hotrsc? - Pn mine sear, i art el mrinimia. - Mine sear l vei avea, rosti tnra femeie cu o voce inexpresiv. John zmbi vag. Nicolle era ca toate celelalte femei. Promisiunea unei viei de huzur, rochii i alte sclipiciuri, i-i vindeau i sufletul satanei.

Acum, c momentul negocierilor trecuse, deveni acut de contient de trupul ei moale i ademenitor. i ls ncet capul n jos, intenionnd s-o srute, excitndu-se aproape instantaneu, i i mai desprea o singur suflare cnd ea i ntoarse faa, ferindu-se. - Acum ce mai e? mri el, nemulumit, retrgndu-i capul ca s-o priveasc. - nc nu m plteti pentru serviciile mele, rosti Nicolle cu o voce plat. - Deja te-am avut odat, replic el, iritat. - Consider-l un fel de bonus, i-o retez Nicolle cu o voce calm, ntorcndu-i capul i privindu-l n fa cu o pereche de ochi scprtori. - Bine, fie i aa, rosti Stamford dup o clip de gndire, rostogolindu-se de pe ea. O ajut s se ridice n capul oaselor, ncercnd s nu se lase distras de frumuseea, senzualitatea i gingia trupului ei. Se mbrcar ntr-o tcere penibil i ncordat, apoi el aduse caii lng ru. O sui n a, apoi nclec i el i o pornir spre conac, fiecare adncit n propriile gnduri. Stamford jubila. Nicolle era mpietrit. i simea sufletul pustiit i gol. Nici chiar cnd Clairmont murise i creditorii o npdiser ca vulturii, nu se simise att de disperat, de ngrozit i de nesigur. I se prea c st pe vrful unui munte nalt, nconjurat de

prpstii. Nu putea gndi. Mintea i era paralizat de spaim. i-i era sil. Sil de ea, de situaia n care se gsea. Dac l-ar fi respins cnd trebuia, lumea ei nu i-ar mai fi pierdut sensul din nou. Duser caii la grajduri i scoaser eile, atrnndu-le n cui. Apoi Stamford o conduse pn n faa intrrii servitorilor. n ciuda atitudinii ei distante, brbatul o srut totui. Un srut lung i ptima, care s-i aduc aminte de deliciile care o ateptau dac-i accepta oferta. - Noapte bun, Nicky, i opti el, retrgndu-se un pas i privind-o cu un zmbet arogant. Indiferent ce alegi, f-o cu nelepciune, o sftui el cu o voce impersonal, n timp ce se ndrepta spre intrarea principal, cea rezervat privilegiailor. - Aa voi face, opti ea n ntuneric, lsnd lacrimile s-i curg n voie pe obraji. Faptul c-o lsase n faa intrrii secundare, iar el o alesese pe cealalt, era un act deliberat, subliniind n mod pervers i mai abitir diferenele sociale dintre ei. Cu inima frnt, Nicolle se tr n camera ei i se trnti n pat. Un angajament cu el o scotea dintr-o mulime de neplceri. N-ar mai fi muncit, ar fi reuit s-i achite integral mprumutul la banc i s pstreze conacul Clairmont, tratamentele i doctoriile mamei ei n-ar mai fi constituit o problem, Andrew ar fi avut poneiul pe care i-l dorea

cu atta ardoare, iar Louise i Victoria ar fi putut beneficia de un debut la Londra. Nu i-ar mai fi fcut griji pentru ziua de mine, ar fi avut tot ce i-ar fi dorit, mai puin dou lucruri: dragostea i respectul lui. Toate acele lucruri ar fi fost posibile cu un singur pre: mndria ei, respectul fa de propria persoan. Ar fi fost o prostituat. Andrew ar fi avut o mam prostituat. Gndul o otrvea. Ar fi fost n stare s ndure orice, chiar i chinurile venice ale iadului, dect s suporte dispreul fiului ei, lumina ochilor i raiunea ei de a tri. Pentru c, peste civa ani, nu peste muli, Andrew avea s neleag unde se afla sursa bunstrii lor. Avea s neleag ceea ce acceptase ea s devin. i avea s se dezic de mama lui. Asta n cazul n care Stamford n-avea s se plictiseasc de ea pn atunci i s-o arunce-n strad. i pentru c ntreaga Londr avea s cunoasc statutul ei de curtezan, posibilitatea de a se ntoarce la meseria de guvernant ar fi fost imposibil. i, n timp ce se dezbrca, Nicolle lu cea mai grea decizie din viaa ei. i ca s-i adune curajul s-o duc pn la capt, deschise uile dulapului i scoase caseta cu pandantivul druit de el. Minile i tremurau n timp ce prindea ncuietoarea lanului la ceaf.

John ajunse n dormitorul su fr s se ntlneasc cu cineva pe drum. n sala de biliard, se vedea lumin, i tia c o parte din brbai preferaser jocul i butul n netire, orelor de dormit. Se abinuse cu greu s nu-i fluiere triumful n notele unui vals vienez. Se simea uor ca un fluture care zburda din floare-n floare i la fel de mulumit. Nu-i fcea probleme n privina unui eventual refuz din partea Nicollei. Din cte nelesese de la Charlotte, Nicolle avea o ipotec asupra casei de la Clairmont, o mam bolnav care i nghiea toate economiile, dou surori n crc i un plod de ngrijit. ntreinerea ei ca amant avea s-l coste destul de mult, dar ar fi fost dispus s-i arunce o jumtate din avere ca s-o aib. i inteniona serios ca acele cheltuieli suplimentare s-i merite osteneala. i scoase hainele de pe el, lsndu-le care ncotro, i se vr gol ntre aternuturile de mtase rubinie. Se gndi la ea i un val de dorin i se revrs n snge. Dei o avusese odat, trupul su nc nu-i gsise linitea. Era nc flmnd, o foame adnc, primordial i slbatic, care-l rodea pe dinuntru. Reui s adoarm cu greu, dar o regsi n vis.

n camera ei, lady Sarah Wilmot spumega de furie. De la fereastra dormitorului ei l vzuse plecnd i-i ateptase ntoarcerea. Un ceas mai trziu, cele mai negre gnduri ale ei i primir confirmarea cnd i zrise aprnd mpreun la marginea pdurii. tia ce se ntmplase n acea or ct lipsise. O nelase cu trfa aia blond, cu ipocrita aia cu fa de sfnt! Cum putuse s-i fac aa ceva, cum de ndrznise s-o umileasc n felul acela?!... Spunea c-l face fericit, c o iubete. Atunci, de ce? Sarah se plimba agitat prin dormitorul micu, decorat n nuane de verde, roz i auriu, innd ntr-o mn peria de lemn cu mner de filde, ai crei peri i lovea ritmic n podul celeilalte palme. i se gndea. Vina nu era a lui. Mama ei folosea o expresie vulgar pentru asta, dar ntotdeauna spunea c femeile erau cele vinovate. Brbaii erau n fond nite firi slabe, care cedau uor. Aa c vina era a ei! Nu conta c-l vzuse atingndu-i obrazul n urm cu cteva ore. Ea l ispitise, l atrsese cumva, iar el era pur i simplu brbat!

O duruse s-l vad mngind-o pe acea fiin. n acea sear, nelesese perfect sensul i greutatea cuvntului gelozie. Fusese geloas, cumplit de geloas, iar senzaia era oribil. I-ar fi plcut s-i smulg prul acelei nemernice, s-i sfie faa cu unghiile i s-i scoat ochii. ns un asemenea comportament ar fi fost nedemn de ea. Ea era o lady. Nu se putea njosi, cobornd la nivelul srntocilor. Aa c trebuia s gseasc o cale s se rzbune pentru afrontul adus de Nicolle Clairmont. Trebuia s-o discrediteze n faa tuturor. Trebuia s-o umileasc de fa cu toat lumea, s asmut oprobriul ntregii societi asupra ei. Trebuia eliminat, distrus, nlturat ca un gunoi ce era. Dar cum? se ncrunt ea, ducndu-i o mn la frunte i masndu-i sprncenele pe toat lungimea lor. Brusc, atenia i fu captat de o licrire roiatic. Coborndu-i mna ncet, i studie brara ngust de pe ncheietur. Era un dar de la el, o bijuterie frumoas, cu o montur deosebit, format din rubine sngerii i diamante micue dispuse n form de flori. Sarah i ngust ochii un milimetru, privind int nestematele. Oh, da, ideea nu era deloc rea, ba chiar genial. n felul sta mpuca doi iepuri dintr-un singur

foc: ei i-ar fi fcut reputaia praf i pe el l-ar fi fcut s se scrbeasc de ea. Sarah zmbea mulumit n timp ce se vra n pat, cuibrindu-se n aternuturile fine. Adormi aproape imediat, avnd pe chip expresia celor care i duseser la capt o sarcin extrem de dificil i acum meritau pe deplin un pic de odihn. CAPITOLUL 6 A doua zi diminea, Nicollei i trebuir douzeci de minute s se conving s se dea jos din pat i s nfrunte realitatea crud a unei noi zile. Nu-i venea s cread c fusese att de stupid, de slab i de incontient s cad iari n plasa farmecelor lui. Ar fi trebuit biciuit pentru prostia ei cras. Aa ceva nu se fcea. Brbatul acela avea o alt via, aa cum i ea avea una. Triau n lumi diferite, separate de attea lucruri. i totui, pentru a doua oar n via, svrise aceeai greeal: se ncrezuse n el. Oferta lui nc-i mai ardea inima. Nu pentru ceea ce presupunea acel lucru, ci pentru felul n care-i fusese fcut. Pn i o tranzacie financiar ar fi coninut mai mult implicare n ea. Dimineaa i-o petrecu ntr-o stare de amoreal, abia reuind s se concentreze asupra ndatoririlor ei. Cu puin nainte de prnz, domnul

Randall, majordomul, veni s-o informeze c stpnii de la Wilton House o chemaser de urgen n cabinetul de lucru al ducelui. Nicolle o rug pe Brooke s-i aib grij de Duncan pn se ntorcea, iar lui Miles i not n grab nite probleme de aritmetic, ca s-i dea de lucru n acest timp. n timp ce cobora scrile, Nicolle se simi cuprins de un soi de nelinite. Expresia de pe figura aspr a intendentului o bgase la bnuieli. I se pruse ei, sau o privise cu rceal? Domnul Randall o tratase ntotdeauna ca pe o fiic. Ce anume l fcuse s-i schimbe atitudinea vizavi de ea? Intr n cabinetul de lucru al ducelui i ezit o secund n prag. nuntru se aflau ducele i ducesa de Pembroke, vicontele de Compton, marchizul de Stamford i logodnica acestuia. Toi afiau nite expresii sumbre i Nicolle simi un fior de ghea prelingndu-i-se pe ira spinrii. Indiferent pentru ce motiv fusese chemat acolo, prezena lui Stanford o ngrozea. Stomacul i se strnse sub un val de grea cnd se gndi c singura explicaie plauzibil care-i justifica participarea, alturi de lady Sarah, nu putea fi dect evenimentul din noaptea care trecuse, cel care se consumase n pdure lng lac.

Gndurile i se nvlmeau n minte ntr-un amestec grotesc, oribil. Oare le povestise adevrul despre ei?... Le povestise ce se ntmplase la lac?... Oare chiar att de pervers, de crud i de lipsit de inim era? Ochii i se ndreptar asupra ducesei, dar aceasta i ferea privirea i arta ngrozitor de palid. Compton o fixa cu un amestec de mil, furie i regret. Ducele o privea distant, lady Sarah avea pe fa o expresie scrbit i arogant, iar marchizul afia o indiferen rece. Nicolle naint ovitoare, cu inima btnd s-i sparg pieptul. Palmele i transpiraser, genunchii i erau nesiguri. Se simea ncolit, hituit, i ncerca s neleag motivul pentru care se aflau cu toii acolo, n acea atmosfer tensionat i ostil. - M-ai chemat? fcu ea, oprindu-se n mijlocul ncperii i executnd o reveren uoar, adresndu-se ducelui direct. Pembroke o privi i ridic o mn, expunnd privirilor ei nedumerite o brar subire i delicat, btut cu rubine i diamante, pe care o ine ntre dou degete. - i se pare cunoscut? i nl el o sprncean cu un aer calm i rbdtor. Nicolle privi bijuteria cu un aer confuz i neg tcut din cap.

- A fost gsit n camera ta, o inform el distant, pndindu-i reacia. - Camera mea? repet Nicolle stins, clipind des i privindu-l perplex. - tii cui aparine, nu-i aa? continu ducele pe o voce dur, uitndu-se la ea cu o furie abia stpnit. Nicolle fcu ochii mari, scuturnd din cap i ncercnd s priceap ce se petrece, ce voiau de la ea. Aproape c-i venea s rd de uurare pentru c nu-i strigaser n fa cuvntul trf. - Este a lady-ei Sarah, aa c nceteaz cu tot teatrul acesta ieftin, doamn Clairmont. Nu pcleti pe nimeni, s tii! Nicolle pricepu dintr-o dat situaia n care se gsea i brusc, ncepu s se sufoce. Lumea ei se cltin, imaginea din faa ochilor i se nceo. O acuzau de furt! Doamne, Dumnezeule, o acuzau de furt! nghiindu-i nodul greu din gt, articul cu o voce spart: - Nu sunt o hoa, dac asta vrei s insinuai! Nu am vzut niciodat acest obiect, nici mcar nu l-am atins. Nu am cum s v demonstrez sau s explic mcar asta, dar dac ai gsit acest obiect n dormitorul meu este pentru c cineva l-a pus acolo. Pe msur de vorbea, vocea ei devenea disperat. Trebuie s m credei! implor ea, n-

grozit. Nu am fcut aa ceva. Niciodat n-a face aa ceva!... V rog, trebuie s m credei! - Dovada a fost gsit n camera ta, prin urmare te incrimineaz, doamn Clairmont, rosti ducele rspicat. - Domnule, spuse Nicolle cu o voce rguit de lacrimi, lucrez n serviciul dumneavoastr de doi ani. V sunt loial i pentru nimic n lume nu v-a aduce vreo jignire, mai ales una att de grav. Este o greeal. V dau cuvntul meu c sunt nevinovat de acuzaia care mi se aduce. Sunt pltit generos pentru munca mea. Mi-ai cunoscut familia i-mi tii situaia. Credei c-a risca totul pentru o brar blestemat? - Msoar-i cuvintele, doamn! tun ducele, furios. Am avut ncredere n dumneata. i tocmai pentru c-i cunosc att de bine situaia, mi se ntrete convingerea c dumneata ai fost autorul. Nimeni nu avea de ce s ascund brara n dormitorul dumitale. Nicolle se albi la fa i se cltin pe picioare. O slbiciune cumplit o cuprinse i se temu pentru o clip c avea s leine. Oh, Doamne, gndi ea, ascunzndu-i faa n palme, n timp ce umerii i cdeau nvini. Ar fi fost mult mai uor s ndure sentina de trf dect cea de hoa. Cel puin, acuzaia de trf ar fi fost adevrat. Nu furase n viaa ei nimic,

nici mcar o floare din grdina vecinilor. Numai i ideea o paraliza. Cine ar fi putut s-i nsceneze o asemenea monstruozitate? Cine Brusc, n mintea ei ncoli o bnuial i, lsndu-i minile s cad, l privi lung pe Stamford. Ochii lui erau opaci, expresia de pe figura lui complet dezinteresat. Oare ar fi putut merge pn ntracolo cu dorina de a o avea, nct s o arunce n acea dizgraie total, asmuind asupra ei oprobriul public, asigurndu-se astfel c ea avea s-i primeasc propunerea scandaloas? Voise s se asigure c ea nu avea de ales dect s-i fac pe plac? Posibilitatea aceea i se prea nu exista cuvnt care s descrie oribilul gestului su!... - Avnd n vedere faptele i circumstanele, eti concediat, doamn Clairmont, se auzi vocea ducelui, trezind-o din cugetri i fcnd-o s-i ntoarc faa spre el. Ai o jumtate de or la dispoziie s-i mpachetezi lucrurile i s prseti Wilton House. Nicolle l privi lung i, spre surprinderea tuturor, zmbi. Un zmbet plin de amrciune. - neleg, rosti ea cu o voce distant. Voi - Eu o cred. Nicolle i ntoarse faa spre vicontele de Compton, clipind surprins. Faa brbatului era ntunecat, iar privirea lui o fixa cu prere de ru, dar i cu blndee.

- Nicolle nu ar face aa ceva! continu el cu o voce aspr, fcnd doi pai n direcia ei pentru a-i sublinia clar poziia. Ducele i arunc fratelui su o privire dezgustat. - Royce, ar fi nelept s te abii s te arunci cu capul nainte, rosti el cu sarcasm. Mai ales cnd ai creierii nc aburii de farmecele doam - Nu-i permit s-mi vorbeti aa!uier vocea vicontelui, ncrcat de furie, fcnd un pas amenintor spre el, cu pumnii strni, gata s se ia la btaie cu oricine ar fi dorit s-i dea aceast satisfacie. i nici s vorbeti aa de Nicolle! O singur jignire s-i mai aduci i o s-mi dai socoteal mine diminea n zori! Nicolle deveni livid. Asta era ce mai lipsea: doi brbai, i frai pe deasupra, omorndu-se pentru virtutea i nevinovia ei. Ddu s intervin, dar vocea ducelui rpi ca o ploaie de gloane, n timp ce-i privea fratele cu ochii strlucind de mnie: - ndrzneti s m nfruni?! - Nu ndrznesc, chiar o fac! mri vicontele printre dini. Pentru Dumnezeu, izbucni el exasperat, femeia asta v-a scos dintr-o mare nevoie! Dac nu era ea, casa asta s-ar fi transformat ntr-un balamuc total. Se rsuci spre duces, privind-o cu rceal. Nici tu Charlotte, n-ar trebui

s te ndoieti de cinstea ei. Dac Nicky ar fi vrut s fure, s-ar fi servit pn acum din sclipiciurile tale costisitoare i este destul de inteligent ca s le ascund ntr-un loc unde s nu fie gsite. Doi ani de corectitudine, cinste i devotament, doi ani n care nu v-a dat niciun motiv de nemulumire, aceti doi ani ar trebui s atrne greu n faa acestei situaii msluite. V nelai cu toii n ceea ce o privete - V rog, se auzi vocea slab a contesei de Clairmont. Vicontele se rsuci spre ea att repede i o privi cu atta revolt i mnie, c tnra femeie tresri. - Eu te cred, repet el pe un ton clar i rspicat, privind-o n ochi cu intensitate. Aa c, las-m s-i apr onoarea. Nicolle l privi cu recunotin, dar cltin din cap n semn de refuz. Tcerea care se ls era punctat de ticiturile ceasului care trona pe polia cminului. Toat lumea l privea pe viconte ca i cum i-ar fi pierdut minile. Nicolle i nchise ochii, tiind c, indiferent dac situaia ei s-ar fi lmurit sau nu, iar ducele i ducesa de Pembroke i-ar fi ngduit s lucreze n continuare la Wilton House, ea tot n-ar mai fi putut rmne acolo. Faptul c se ndoiser de ea,

de onoarea ei, era un lucru peste care nu putea trece. Cnd deschise ochii, trsturile i se mpietriser i faa i se goli complet de orice expresie. Urnindu-se cu greu din loc, se ndrept spre o msu joas de ceai, acoperit cu plci de ceramic. i duse apoi minile la gt, trgnd afar un lan subire de aur. De captul acestuia atrna un enorm diamant albastru, nconjurat de o bordur ngust de safire. La vederea bijuteriei, Stamford deveni livid. Vreau s-l pori ca semn al afeciunii mele, rostise el cndva, n timp ce-i nchidea ncuietoarea n jurul gtului subire, delicat. Este prea mult!optise ea, privindu-l cu ochi mari, plini de lacrimi i de nermurit dragoste. Nimic nu este prea mult cnd vine vorba de tine, zmbise el, srutndu-i fruntea senin. Te iubesc, declarase ea cu o voce moale, trgndu-i nasul uor. i eu te iubesc, rspunsese el, mbrind-o strns. Poart-l de dragul meu, vrei?... O urmri ncremenit cum i scoate lanul de la gt, aeznd cu grij bijuteria n centrul mesei. Diamantul uria capt o raz de soare, transformndu-i strlucirea ntr-un curcubeu de vpi ngheate.

Rsucindu-se spre duce, care o privea nedumerit, Nicolle i nl brbia i rosti cu o voce impersonal: - Sper ca valoarea acestei bijuterii s acopere banii pe care mi i-ai pltit n avans i s spele din gravitatea aa-zisului meu pcat. Mucndu-i buzele care-i tremurau, Nicolle le ntoarse spatele i porni spre ieire. n prag ezit, apoi se ntoarse i-i arunc marchizului de Stamford o privire lung. - Rspunsul meu la oferta dumneavoastr este un categoric nu, i se adres ea pe un ton sec, lipsit de emoie, prsind cabinetul fr s mai priveasc napoi, cu demnitatea i graia unei regine, lsnd n urma ei o tcere grea, plin de stupefacie. Diamantul arunca sclipiri de ghea din mijlocul mesei. Mrimea i fineea lucrturii ridicau valoarea lui la o sum imposibil de pronunat. O und de oc strbtu ncperea, ca un ecou nerostit al unei ntrebri mute, ce frmnta minile celor prezeni: de ce cineva, care poseda o asemenea bijuterie, estimat la o mic avere, s-ar fi cobort s fure o alta, a crei valoare era insignifiant n comparaie cu valoarea acelui pandantiv de mrimea oului de prigorie? Vicontele i fulger pe toi cu o privire dispreuitoare i iei din cabinet, lundu-se dup

Nicolle. O prinse din urm la jumtatea holului i-i potrivi paii cu a ei. - mi pare foarte ru pentru nedreptatea ce i s-a fcut, Nicolle, rosti el pe un ton sczut. i vor da seama de greeal, deja o fac - V rog, bigui tnra femeie, continund s mearg, cu privirea aintit n fa, orbit de durere i ruine. - Las-m s te conduc la Clairmont, insist el cu o voce rugtoare. Mcar att s fac pentru tine. Nicolle ddu s-l refuze, dar realiz c nu avea mijloace de transport ca s ajung acolo, mai ales c trebuia s-i mpacheteze toate lucrurile i s le ia cu ea, deci urma s aib un bagaj considerabil. Aa c nu avu de ales i-i accept oferta, ncuviinnd tcut din cap. Vicontele rmase la baza scrilor, urmrind-o cu privirea. Era att de revoltat, att de furios i frustrat de ceea ce se ntmplase n cabinetul ducelui, ferm convins c Nicolle era total nevinovat, c-i venea s ia toi pereii la pumni. Era inocent, de asta era ferm convins. ns nu era de ajuns, trebuia s i demonstreze acest lucru. Dar cum? tia c situaia avea s rmn aa, dei, la vederea acelui diamant citise n ochii fratelui su o uoar ezitare, iar n ochii cumnatei

sale un soi de uurare. Lady Sarah fcuse ochii mari, iar Stamford pruse cumva nucit. Oare de unde avea Nicolle acea bijuterie extravagant? N-o vzuse niciodat purtnd-o la gt. n mod sigur avusese o valoare sentimental pentru ea, pentru c o pstrase, n ciuda vitregiilor pe care le viaa i le adusese pe umeri n ultimii doi ani. i cunotea situaia foarte bine, Charlotte i povestise totul. Mama ei era bolnav, Clairmont era sub ipotec, avea un fiu de crescut i dou surori care nu-i fcuser debutul Ar fi putut s vnd diamantul i s obin bani buni pe el. Royce estima valoarea lui la peste o sut de mii de coroane, poate i mai mult. O mic avere. Indiferent ce sum datora Nicolle fratelui su, inteniona s i-o achite i s-i dea diamantul napoi. Nicolle i fcu bagajele n mai puin de douzeci de minute. Nici nu avea prea multe de mpachetat. Cteva rochii modeste, lenjeria de corp, accesoriile de pr i crile pe care le adusese cu ea de la Clairmont. Se mica mecanic, fcnd totul fr s se gndeasc, lsnd deoparte durerea i umilina care-i sfiau inima. Avea s se gndeasc la tot abia dup ce ajungea la Clairmont. Dar pn atunci, trebuia s dea dovad de demnitate, atta ct i mai rmsese, i de stpnire.

Apoi bagajele i fur crate i nghesuite n trsura luxoas a vicontelui, iar ea fcu o scurt oprire n drum spre camera de studiu, unde o ateptau Brooke, Miles i Duncan. i lu rmasbun, nghiindu-i lacrimile n faa expresiilor ndurerate i nedumerite de pe feele lor, nlturndu-le ntrebrile i protestele cu o voce tremurtoare: - Tatl vostru o s v explice totul. mi pare ru. O s-mi fie ngrozitor de dor de voi. S fii cumini, de dragul meu, i s tii c situaia care m-a forat s v prsesc nu are niciun temei real. Zece minute mai trziu, trsura vicontelui ieea pe porile conacului, nscriindu-se pe drumul prfuit de ar. Wilton House rmsese n urm, i odat cu asta, i visele ei. Viitorul care i se deschidea nainte era ntunecat, sumbru i lipsit de orice sperane. Durerea, ruinea i nedreptatea care i se fcuser o mpietriser pe dinuntru. Drumul pn la Clairmont avu loc ntr-o atmosfer ngheat. Nicolle era recunosctoare brbatului din faa ei, i era recunosctoare pentru faptul c o ajutase, pentru c crezuse n ea, recunosctoare pentru c i respectase intimitatea, lsnd-o singur cu gndurile ei.

n acest timp, n cabinetul de la Wilton House, atmosfera era tensionat. Ducele i pres cu putere rdcina nasului, privind int diamantul pe care Nicolle Clairmont i-l lsase ca s-i acopere suma derizorie pe care el i-o dduse pentru cele dou sptmni n plus de stat acolo. Charlotte ncremenise n fotoliu, privind bijuteria cu lacrimi n ochi. - Poate c ne-am pripit, Gerald, opti ea cu o voce rguit, plin de durere, privindu-i soul rvit. Poate c, ntr-adevr, este nevinovat. - Nu tiu, draga mea, declar ducele cu un oftat. - Este ridicol! exclam Sarah, trecnd pe lng ei i lund bijuteria din mijlocul mesei cu un aer dispreuitor. Diamantul acesta pot s jur c este sticl goal. - Nu jura. Diamantul este veritabil. Vocea logodnicului ei o fcu s se ntoarc i s-l priveasc surprins i nedumerit. - N-ai de unde s tii asta, pn nu-l vede un bijutier, ripost ea cu vehemen. - N-are rost s ne pierdem vremea degeaba, murmur el, cu o expresie crunt n ochii negri. tiu c piatra este veritabil pentru c eu i-am druit-o n urm cu muli ani.

Cuvintele lui avur efectul unui trsnet asupra celor din ncpere. Toi ochii se ndreptar ocai asupra lui. Chipul vicontesei se goli de snge. l privea livid, incapabil s scoat un sunet. Minile ncepur s-i tremure i scp diamantul pe covor. - i acum cred c ar trebui s ne dai o explicaie, Sarah, rosti el cu o voce suspect de calm. - C ce vrei s spui? fcu ea un pas n spate, privindu-l speriat. - Asear aveai brara la mn, ncepu el pe un ton lipsit de emoie. Am vzut-o cu ochii mei. Azi diminea, cnd te-ai trezit, ai observat c dispruse. n plus, tu singur ai afirmat zilele trecute c nu i-o dai jos niciodat, pentru c, n felul acesta, m simi mereu aproape de tine chiar i cnd nu sunt, sublinie el cuvintele cu ironie n glas. Deci, cnd anume crezi c i-a disprut brara? Sarah l privi nfuriat. - Nu-i permit s-mi vorbeti aa! Cum ndrzneti s s insinuezi c a fi n stare de o asemenea mrvie?! Stamford oft. - Uite ce-i, ncepu el pe un ton rezonabil, tiu c am greit n faa ta i i-am dat motive s fii suprat pe mine, dar nu trebuia s-i mpingi

rzbunarea att de departe. Femeia aia este nevinovat, o tim foarte bine amndoi - Nevinovat?! ip ea, isterizat, privindu-l cu lacrimi n ochi. A ncercat s mi te ia, am vzut cu ochii mei asta. V-am, se opri o clip i-i nghii convulsiv, aruncndu-i cu un aer provocator brbia n fa. V-am vzut asear, mpreun, ieind din pdure. Ce zici de asta? Privirea lui se ngust, un muchi zvcni pe maxilarul su. n contrast cu expresia de pe faa lui, vocea i sun neltor de blnd, o ideea amuzat: - Singurul lucru pe care a putea s-l spun este c treaba asta nu te privete. N-ar fi trebuit s m spionezi, Sarah. Te-ai fi scutit de o suferin inutil. Nu eti stpn pe viaa mea, scumpo, ar fi trebuit s fii suficient de inteligent ca s nelegi acest aspect. i, lund n considerare situaia dat, nici nu cred c vei mai ajunge vreodat s devii. - Ce ce vrei s sugerezi cu asta? se albi lady Sarah la fa. - Ceea ce este evident, draga mea. Rup logodna, ce-i nchipui? zmbi el amar. Credeam c eti o femeie moral, cu demnitate, care niciodat n-ar fi n stare de o asemenea meschinrie. Dup cte mi-a fost dat s observ, m-am nelat grav n privina ta.

- Dar - Sarah, i curm el protestul, abia micndu-i buzele, poate c doamna Clairmont i are defectele i pcatele ei, dar nu merita o asemenea umilin. - i iei aprarea n faa mea acelei trfe? izbucni vicontesa cu ochii n flcri. - Chiar nu-i dai seama ce-ai fcut?!rcni el, scos din mini, fcnd-o s tresar violent i s scoat un ipt speriat. Brbatul fcu un pas, apoi se opri, strngnd din flci cu putere. i simi msele scrnind, la un pas de a i se sfrma n gur, n gura plin de amrciune i dezgust. Trgnd ncet aer n piept i calmndu-se ct de ct, se rsuci spre duces i o privi negru la fa de suprare. - mi pare ru pentru neplcerile create, i se adres el Charlottei cu o voce plin de o furie greu de stpnit. Voi ncerca s ndrept lucrurile cumva. i-o promit. Acum, v rog s m scuzai. i prsi ncperea, trecnd pe lng Sarah fr s o mai nvredniceasc nici mcar cu o singur privire, oprindu-se doar att ct s ia diamantul de pe covor i s-l bage n buzunarul jachetei elegante de stof neagr. Ua se trnti n urma lui cu putere, fcnd-o pe tnra vicontes s ncremeneasc. Ochii ei al-

batri se ntoarser spre feele mpietrite ale gazdelor. Expresia din privirile lor o fcu s izbucneasc n lacrimi i s ias n fug din cabinet. Ducesa i ngrop faa n palme i ncepu s suspine. - Am pierdut-o, gemu ea, cu umerii zguduii de hohote de plns. Niciodat nu va mai accepta s vin aici Ce le vom spune copiilor?... Ducele se ls ntr-un genunchi lng fotoliul ei i o lu n brae. Se simea oribil pentru felul n care se purtase fa de Nicolle Clairmont. i era greu s accepte faptul c se lsase att de orbit de aparene i c nu sttuse s judece situaia mai bine. Royce avusese dreptate. Se nelaser cu toii n privina bietei femei. Pcatul acesta avea s-i ard sufletul pentru o venicie. - Dup ce pleac musafirii, va trebui s ne ducem la Clairmont i s ne cerem scuze n faa ei, rosti el cu o voce nbuit. Sper s ne ierte. M rog lui Dumnezeu s-o fac. Pentru c eu, unul, tiu c nu mi-o voi ierta prea curnd. - Oh, Doamne, gemu ducesa, sprijinindu-i capul de umrul soului ei. Apoi, ca i cum i-ar fi amintit brusc de ceva, i nl capul i-l privi pe duce n ochi: Oare ce-a vrut s spun John cu faptul c el i-a druit Nicollei diamantul?... Zilele trecute a afirmat c n-a ntlnit-o niciodat.

Ducele se ncrunt, reflectnd. - Nu-mi dau seama. Va trebui s-l ntrebm, dar dac este ceea ce bnuiesc eu c este, situaia este mai mult dect complicat. CAPITOLUL 7 La Clairmont, totul rmsese neschimbat. Victoria era aceeai guraliv dintotdeauna, Louise diametral opus, iar mama ei i ndura fr s se plng durerea vie care-i deforma articulaiile minilor i picioarelor. Totul era aa precum lsase n urm cu patru luni, cu excepia lui Andrew, care se mai nlase puin i-i pierduse incisivii de lapte. Primul lucru pe care-l fcuse imediat dup ce bagajele i fuseser descrcate n faa casei i vicontele i luase rmas-bun de la ea, fu s strng ntreaga familie n salon i s le explice situaia. Victoria fcu o criz de isterie n toat regula, Louise izbucnise n plns, iar mama ei o privise ndurerat. nelegerea trist a faptului c se aflau ntr-o situaie disperat, fr ieire, c erau condamnate s piard casa i s ajung pe drumuri, le umplea de groaz i de jale. Nicolle le dduse vestea fr emoie, le urmrise reaciile, apoi se retrsese n dormitorul ei de la etaj. Trsese draperiile, cufundnd

ncperea ntr-un semintuneric, ddu cuverturile deoparte i se prbui. Plnse un ceas ncontinuu, fr s se poat opri. Apoi dormi epuizat i se trezi abia a doua zi. Faptul c nu mncase nimic de mai bine de douzeci i patru de ore i ddea o stare de ameeal i de grea. Cu toate c era contient c avea nevoie de hran ca s-i recapete forele, la vederea cnii cu lapte i a celor dou felii de pine prjit stomacul ei chinuit de foame se rzvrti cu violen. Se for totui s mnnce, mestecnd ncet i mpingnd pe gt fiecare dumicat cu cte o gur de lapte. Andrew o urmrea cu ochi nelinitii, netiind ce se petrecea. Nicolle o rugase pe Moira, femeia care le ajuta la gospodrie, s-l scot la o plimbare afar. Nu voia s-i ncarce copilul cu problemele ei. Avea s le gseasc o soluie, peste o zi sau dou, cnd mintea ei avea s nceap s funcioneze normal, cnd avea s gseasc destul for ca s ignore durerea crud care-i scormonea fiina. Dar, pe moment, singurul lucru pe care ar fi vrut s-l fac era s se piteasc ntr-un col i s atepte Apocalipsa, acea dulce eliberare din ghearele comarului pe care-l tria neputincioas. Niciodat n-avea s mai fie un om ntreg, niciodat n-avea s-i mai recapete sigurana i echili-

brul interior. Ceea ce se ntmplase la Wilton House o nimicise cu totul. Singura lumin n acea bezn a vieii ei era Andrew. Pentru el, tia c avea s-i adune bruma de curaj care-i mai rmsese i s nfrunte realitatea necrutoare. Trebuia s-i creasc fiul i s-i asigure un trai decent i stabilitate. Era nevoie s fie puternic pentru el. Pn la urmtoarea dat scadent a ratei la banc mai erau dou sptmni. Se puteau petrece o mulime de lucruri doar ntr-un singur ceas, darmite n dou sptmni. Avea s-i mai lase rgaz o zi, poate dou, i pe urm va vedea. Restul zilei i-l petrecu n pat, dormind. Spre dup-amiaz, iei cu Andrew la o plimbare prin pdure i, dei nu crezuse c avea s mai zmbeasc vreodat, cele dou ore pe care le petrecuse cu el o mai nveselir. Era o binecuvntare s-l priveasc i s-l asculte. Dei nu avea dect ase ani i jumtate, Andrew era un copil care se maturizase puin cam prea repede. Ochii lui vedeau dincolo de aparene, mintea lui observa, analiza i nelegea lucrurile cu rbdarea unui adult. Avea o gndire simpl i logic, iar uneori, Nicolle se nfiora n faa ochilor lui ptrunztori i nelepi. Era straniu s ntlneti pe chipul unui copil att de mic ochii unui btrn.

Andrew motenise frumuseea ntunecat a tatlui su, iar de la ea luase sensibilitatea i tria caracterului. Era un copil curajos, cu o imaginaie bogat i spirit ntreprinztor. n acea dup-amiaz, Nicolle nelesese c nimic nu putea fi att de ru atta timp ct l avea pe Andrew lng ea. Biatul era sensul vieii ei i dac ar fi trebuit s se vnd pentru a-l face fericit, atunci exact asta avea s fac. Vicontele i promisese c avea s vin la Clairmont la sfritul sptmnii viitoare. Nicolle tia c se putea baza pe ajutorul i prietenia lui. N-avea s-i poat mulumi niciodat ndeajuns pentru ct de frumos se purtase cu ea. Pentru c-i luase aprarea n faa tuturor i o scosese din impas. Dac n-ar fi fost el, sincer, nu tia cum ar fi reuit s ajung la Clairmont. i i mai era ndatorat i pentru faptul c-i lsase bani ca s se descurce pn la venirea lui. Royce Compton era practic un strin, un strin care o ajutase mai mult dect cei pe care i considera prieteni i n care se ncrezuse cu toat inima ei. Pe Stamford l scosese complet din sfera preocuprilor ei. Sau mcar se strduia s-o fac. i venea greu s nu se gndeasc la el, la ceea ce se ntmplase n noaptea aceea de la lac. Indiferent dac era sau nu responsabil de evenimentul de la

Wilton House, el fusese acolo, de fa, urmrindu-i cu indiferen cderea n dizgraie. Dar, cel puin, ea avusese ultimul cuvnt de spus, i asta i mai uura durerea. Miercuri fu o zi plin. Dis-de-diminea, ncrcaser crua cu fructe i legume proaspt culese, i, aezndu-se pe capr alturi de Moira i de Andrew, Nicolle mn caii pn n sat. Vndur tot, spre marea lor mulumire, iar Nicolle se opri la ntoarcere la casa vicarului. Discuia cu acesta aduse cu sine o surpriz neateptat. Lordul Landgrove fcuse o donaie apreciabil ctre comunitate pentru deschiderea unei coli. Aveau nevoie de profesori. Salariul era modest, dar Nicolle nici mcar nu sttu pe gnduri. Ajunser la Clairmont puin peste ora prnzului. Erau att de bucuroi, c tot drumul de la ntoarcere nu fcur dect s rd i s cnte n gura mare. - Cine ajunge ultimul la buni este un paplapte! strig Andrew, nind spre cas. - Mai vedem noi, se prinse Nicolle n jocul lor vechi de cnd lumea, adunndu-i fustele i zbughind-o dup el. Andrew nvli n salon rznd zglobiu i se opri att de brusc, nct Nicolle, care se afla chiar n spatele lui, nu avu de ales dect s-l ia n brae pe sus ca s nu-l doboare la pmnt. Era att de

fericit, c nu se putu abine s nu-l nvrt prin aer i s-l ocie zgomotos pe ceaf, ignorndu-i protestele. - Mam! izbucni biatul exasperat. - Da, eroul meu? fcu ea chicotind, n timp ce-l elibera. - Avem musafiri, o inform biatul pe un ton serios, ncercnd s-i ascund stnjeneala n faa efuziunii ei sentimentale. - Poftim? clipi Nicolle, mirat, aruncnd o privire nedumerit prin jur. Reper imediat silueta nalt din dreptul ferestrelor. Dei ncperea era ntunecat, iar lumina de afar poleia din spate prezena neateptat, cufundnd n umbr chipul vizitatorului, Nicolle tiu instinctiv cine era brbatul. Zmbetul i muri pe buze i un gol imens i se csc n suflet, ameninnd s-o nghit cu totul. Brbatul nu se mic, iar ochii ei se adaptar la ntuneric, astfel nct i putu vedea faa cu claritate. Privirea lui ntunecat era aintit asupra lui Andrew, iar ceea ce vzu n ea i ntoarse stomacul pe dos: surpriz, oc, stupoare, ntr-o succesiune de emoii puternice, inconfundabile, care se transformar n ceva periculos i amenintor. Momentul de care se temuse ntreaga via sosise, ns nimic n-ar fi putut-o pregti pentru acel val de ur i furie distrugtoare din ochii lui,

atunci cnd el i mut cu ncetineal privirea ngustat asupra ei. Cu un gest instinctiv, protector, Nicolle l trase pe Andrew n spatele ei, punndu-l la adpost. El nelesese adevrul. Ar fi fost cu neputin s n-o fac. Andrew, cu excepia gropiei din brbie, era copia lui fidel. i motenise gura, prul des i negru, uor ondulat, arcadele i pomeii, linia clasic a nasului. Trgnd ncet aer n piept, Nicolle se ntri n faa furtunii care urma i pe care tia c nu avea cum s-o evite. - Du-te n camera ta, Andrew! i ceru ea biatului cu o voce calm, fr a-i lua nicio clip ochii de la brbatul din faa ei. - Mama, cine este domnul acesta? i ridic biatul ochii nedumerii spre ea, dup care reveni cu atenia asupra brbatului care prea s umple ncperea cu prezena lui. - Chiar aa, fcu Stamford printre maxilarele ncletate, reuind cu un efort s-i revin din oc i s-i redobndeasc calmul care i se spulberase n clipa n care dduse cu ochii de biatul acela care-i semna uluitor. Prezint-m fiului dumitale, doamn Claimont, i ceru el cu un zmbet strepezit. Nicolle l fulger cu o privire plin de furie. De dragul lui Andrew, opt pentru politee. Fcnd

un pas lateral, i mpreun minile tremurtoare n poale i rosti cu o voce surprinztor de linitit: - nlimea voastr, vi-l prezint pe fiul meu, Andrew Mathias Jonathan Clairmont. l vzu tresrind n clipa n care i auzi numele cuprins ntre cele ale putiului. Andrew i nclin capul n direcia lui, salutndu-l cu seriozitate i-i zmbi tirb. Zmbetul acela, identic cu cel al maic-sii, l lovi drept n inim. i rspunse la salut, neputndu-i lua ochii de la biat. Era ca i cum s-ar fi privit ntr-o oglind, o oglind care-i ntorcea imaginea lui pe cnd avea ase sau apte ani. Biatul era duplicatul lui de la acea vrst. Dumnezeule! Avea un fiu! Constatarea aceea i se rotea ameitor prin minte. Avea un fiu! Copilul lui i al Nicollei. Fcu un efort s-o priveasc pe femeia care-i tinuise acest lucru atia ani. Ea l privea inexpresiv, ateptndu-i reacia. n acel moment, John simi nevoia acut s-o loveasc, s-o calce n picioare. Cum putuse s fie att de mrav nct s-i ascund existena lui Andrew?!... - Prezint-m fiului dumitale, doamn Clairmont! repet el cu o voce alterat, pe care aproape c nu i-o recunotea.

Privirea lui o avertiza s spun adevrul. S recunoasc n faa copilului realitatea aceea zdrobitoare. Nicolle simi cum ura o sufoc. Arogana sfidtoare, pericolul iminent din ochii lui, avur un efect invers asupra ei. n loc s se team, Nicolle se ncrncen i mai tare. i aminti de tot rul pe care acel brbat i-l pricinuise i nu se mai putu abine s nu i-l ntoarc. Dac tot aveau s se ncaiere, atunci aveau s-o fac de pe picior de egalitate. Lsndu-se pe vine, pentru a putea ajunge cu ochii la acelai nivel cu cei ai lui Andrew, i lu minile micue ntr-ale ei i-l privi cu gravitate. - Andrew, i-l prezint pe marchizul de Stamford, un gentleman care ne-a fcut cndva un serviciu imens. - Ce serviciu, ca s tiu s-i fiu recunosctor? o ntreb biatul, aruncndu-i tatlui su un zmbet deja ndatoritor. Nicolle i ntoarse faa spre brbatul care-i distrusese viaa nu doar odat, ci de dou ori, i rosti fr ezitare, ncet i rspicat: - A renunat la noi cu puin timp nainte de a te nate. Lovitura nimeri fix la centru. Faa lui Stamford se goli de snge, devenind cenuie. Atacul fusese murdar, Nicolle o tia, dar nu regreta. El o lovise

n attea moduri, iar ea ndurase totul fr s crcneasc. Venise vremea ca el s culeag roadele comportamentului su mielesc i crud. Totui, durerea vie din ochii lui o fcu s ezite. - Nu neleg, fcu Andrew, nedumerit. - O s-i explic mai trziu, l privi Nicolle cu blndee. Acum, te rog, du-te n camera ta i ateapt-m acolo. - Nu pot s m duc la Ben? o rug biatul ncet. Tatl lui i-a promis un ponei i azi i-l aduce de la Londra. Te rog, mama!... Te rog, te rog, te rog Nicolle i muc buzele. Nu tia cum aveau s decurg ostilitile ntre ea i Stamford, aa c era mai bine ca Andrew s fie la adpost. - Bine, se nvoi ea. Dar va trebui s mearg cu tine i Victoria. Pentru Louise nu-i fcea griji. Cea mai mic dintre surorile ei i petrecea ntotdeauna prima jumtate a zilei citind pe undeva prin livad sau ajutnd la curenia bisericuei din sat. S v ntoarcei la cin, bine? - Promit, zmbi biatul, fericit, lund-o de gt i srutnd-o apsat pe obraz. mi dai voie s-l ncalec? - Numai dac lordul Landgrove este de acord. - Va fi! rse Andrew, pornind ca o vijelie spre ieire. l conving eu s m lase. Ca i cum i-ar fi amintit brusc de bunele maniere, frn la un metru de ui, aproape der-

apnd pe podeaua ceruit i se ntoarse spre marchiz, nclinndu-se ceremonios. - M simt onorat, nlimea Voastr, c v-am cunoscut, rosti el sobru. Poate c-o s rmnei s cinai cu noi. Avem o livad splendid de piersici i sunt convins c mama o s vi-o arate. Se mndrete ntotdeauna cu - Andrew! izbucni Nicolle, uluit de uurina cu care propriul fiu lansa o invitaie fr s-o consulte mai nti. Sunt sigur c nlimea Sa are treburi mult mai importante dect - De fapt, nu am nimic n mod special de fcut, rosti John cu un zmbet silit. Accept invitaia. Oh, nu! gndi el, furibund. N-avea s-o lase s scape aa uor. - Dar spuneai c v grbii! l fulger Nicolle cu o privire neagr. - N-am zis aa ceva, o contrazise el mieros. Ochii ei se ngustar enervai. - Aa este, n-a zis! i sri Andrew n ajutor. Nicolle se simi ncolit, enervat i plin de o nevoie imperioas de a-l pocni pe acel nemernic arogant. - M tem c bucatele noastre sunt prea modeste - Nu v ngrijorai, doamn Clairmont, nu sunt o fire pretenioas. M-am obinuit n rzboi s m descurc doar cu pine i ap.

- Ai fost n rzboi? Ochii lui Andrew sriser din cap fascinai. Admiraia sincer cu care propriul fiu l regala avu efectul unei lovituri de trsnet: se ndrgosti de puti instantaneu. - Da, recunoscu el cu un zmbet trist pe buze. - Atunci, neaprat s rmnei la cin, l implor biatul n culmea extazului, apoi se rsuci spre Nicolle, conjurnd-o din priviri. Te rog, mam, convinge-l s rmn. Te implor! Nicollei i veni s urle. Fiul ei o trdase i fcuse front comun cu dumanul ei. - Vom vedea, spuse ea, luptndu-se s-i pstreze calmul. Du-te, acum. Te ateapt Ben, i reaminti ea. Biatul nu mai atept alt ndemn. Gndul la poneiul Shetland al prietenului su l fcu s prseasc salonul n fug. Tcerea care se ls prea s striveasc totul sub greutatea ei. Se priveau cu ostilitate, fiecare pndind atacul celuilalt. - Nu mi-ai fi spus niciodat c am un fiu, nu-i aa? articul el ncet, abia micndu-i buzele, cu nrile fremtndu-i sub o furie neagr, greu de stpnit. N-a fi tiut niciodat de existena lui Andrew. - Aa este, recunoscu Nicolle cu fermitate, privindu-l precaut.

- S te ia naiba, femeie! mugi el, ncletndu-i pumnii pe lng corp n efortul colosal de a nu sri la ea s-o strng de gt. Aveam dreptul s tiu! - Aveai dreptul? rosti Nicolle ncet, privindu-l slbatic. Aveai dreptul? repet ea ascuit, ntorcndu-se spre fructiera de pe consol i, lund un mr, l arunc cu precizie n capul lui. Stamford abia avu rgazul s se fereasc, njurnd. Nemernicul dracului, i-ai pierdut acest drept cu mult timp n urm, ntr-o noapte ploioas de septembrie, cnd am venit la tine i te-am rugat s m ajui!... Eram disperat, singur i nsrcinat i, un alt mr vji prin aer, ct pe ce s-l izbeasc ntre ochi, i speriat! Te-am implorat s m asculi. i tu, ce-ai fcut?!... M-ai aruncat n strad ca pe un cine Un pumn de prune zburar peste mas, atingndu-i inta de aceast dat. - Din noaptea aceea, n-am mai putut suferi fulgerele! strig Nicolle nnebunit, fr a realiza c lacrimile i curgeau iroaie pe obraji. Am avut ncredere n tine te-am iubit i i te-am ateptat! Mi-au spus c ai murit, sfri ea ntr-o oapt chinuit. Tensiunea i durerea acumulate n ultimele zece zile sparser zgazurile inimii ei, nvlind

afar. Genunchii i se nmuiar i Nicolle cut orbete un punct de sprijin. - Mi-ai fcut viaa un iad, hohoti ea neputincioas, agndu-se de sptarul unui scaun i privindu-l printre lacrimi. Mi-ar fi fost infinit mai uor s nfrunt totul de una singur dac ai fi fost mort. A fi tiut c ai murit aa cum te tiam aa cum te iubeam. i-a fi pstrat amintirea n inima mea, purtndu-i fiul cu demnitate..., i se frnse ei vocea n suspine necontrolate. El o privea ncremenit, ncercnd s neleag ceva din bolboroselile ei fr sens. De ce naiba s fi crezut c el murise?!... O bnuial teribil i strnse inima. - Cine i-a spus c am murit? reui el s vorbeasc cu o voce rguit. - Ce? clipi Nicolle, buimcit. - Cine i-a zis c am murit? repet el ncet, cu rbdare, strduindu-se s rmn calm. Nicolle trase ncet aer n piept, ncercnd s se adune. i terse lacrimile cu dosul minilor. - Am primit o scrisoare, ngim ea cu o voce tremurtoare. Prin Amiralitate. Scria c ai c ai czut pe cmpul de lupt - O mai ai?... Scrisoarea, preciz el, vzndu-l cum l privete nedumerit. - E sus, articul ea cu greu.

- D-mi-o, te rog. - De ce? - Am impresia c cineva n-a vrut ca noi s rmnem mpreun, mri el, simind cum i se face negru n faa ochilor. - Cine? se blbie ea, ncruntndu-se. - Asta am de gnd s aflu, promise el cu o expresie sumbr n ochi. Nicolle l privi copleit. Nu i-ar fi imaginat n veci acest scenariu. Mecanic, se rsuci pe clcie, urcnd n dormitorul ei dup scrisoare. O gsi ntre paginile unui volum cu sonete de Shakespeare, acolo unde o pusese cu apte ani n urm. Trecnd prin faa msuei de toalet, i vzu reflexia n oglind i se ngrozi. Arta jalnic: ochii i era injectai, vrful nasului i se nroise, prul i scpase din agrafe. Se opri i ls cartea pe scrin, zicndu-i c nu se fcea gaur n cer dac avea s mai ntrzie puin. Se spl pe fa i-i aranj prul, apoi, nici ea nu tiu de ce, se parfum uor n spatele urechilor, ntre sni i la ncheieturile minilor. Ceva mai linitit, cobor n salon. l gsi fumnd n faa emineului, cu un pahar zdravn de whisky n mn. Privirea ei alunec spre sticla ornamental din cristal n care-i inea buturile pentru musafiri i observ c nivelul

lichidului maroniu sczuse simitor. Nu era la primul pahar i nici la al doilea, i not ea. Se ruga doar ca el s nu se mbete. Brbaii bei erau periculoi i agresivi, o tia foarte bine - Stai jos, i indic el un fotoliu aflat n faa lui, n timp ce lua scrisoarea nglbenit din mna ei i o deschidea nerbdtor. Privirea i alunec peste scrisul ngrijit i, pentru prima dat n viaa lui, brbatul se temu serios c avea s leine. Plmnii i se goliser de aer, stomacul i se nclet spasmodic, inima ncepu s-l doar. Vzu stele n faa ochilor. Coninutul acelei scrisori care purta sigiliul Amiralitii, l informa pe cel cruia i fusese destinat c domnul Jonathan Magnus Stamford czuse pentru ar la Waterloo i c fusese ngropat cu toate onorurile cuvenite n apropiere de Calais. Nu vestea n sine i tie respiraia, ci scrisul ordonat i rotunjit. nghiind cu greu n sec, i ridic ochii spre Nicolle. Era palid i-l privea nervoas i probabil c nici el nu se prezenta prea bine. Trase ncet aer n piept, ncercnd s se calmeze, s ndeprteze vlul negru, sngeriu, al furiei i al disperrii. Gndurile i se nvlmeau n mintea cuprins de oc i durere, nelegnd dintr-o dat grozvia. nelegnd ce se ntmplase n urm cu apte ani i ct de mult o nedreptise pe Nicolle.

- mi pare ru, fu tot ce reui el s spun. Nicolle l privi trist, mucndu-i buzele ca s le opreasc tremurul. Brusc, totul n ea se rzvrti. i prea ru?... Dup tot ce-i fcuse, dup tot ce ptimise din cauza lui, asta era singura lui scuz? ni n picioare ca un arc, verde la fa, i o zbughi spre ferestre, abia reuind s le deschid. Se aplec peste pervaz i icni deasupra tufelor de trandafir, simind cum se sufoc de pe urma spasmelor violente. Cnd termin i se ridic, era la captul puterilor. El veni lng ea, privind-o alarmat. De fapt, prea speriat i era nduiotor de palid. Lui Nicolle i veni s rd. Gsea un haz absurd n toat situaia. Probabil c nervii aveau s-i cedeze n curnd. Jacheta lui de clrie, croit dintr-un doc de culoarea untului, era compromis din cauza prunelor pe care ea le aruncase cu furie, intindu-l cu precizie. Lu paharul din mna lui i nghii o gur zdravn de whisky. Butura era o poirc nenorocit, dar nu avea bani ca s-i permit fineuri. Ceva culoare i se nfirip n obraji. l vzu cum respir uurat i schi un zmbet stins. Stamford zmbi i el, puin cam nesigur, iar Nicolle i return paharul.

- i-e mai bine? o chestion el cu blndee, vrndu-i o uvi de pr dup o ureche. Cnd i vzuse trupul scuturat peste pervaz, simise o nevoie acut s-i urmeze exemplul. i stomacul lui era torturat de o grea insuportabil, iar n gur avea un gust oribil. Numai mndria l mpiedicase s se fac de rs. - mi cer scuze, fcu Nicolle cu o voce rguit, respirnd adnc. - N-o face, articul el cu dificultate, privind-o cu un aer chinuit. - Eti cam galben la fa, nlimea Voastr, remarc ea, uor ironic. Expresia rvit de pe faa lui era ca un balsam pentru sufletul ei. - M-ai speriat, recunoscu brbatul cu o voce aspr. i nu-mi spune aa. Rugmintea lui o fcu s-i nale o sprncean subire i umbra unui zmbet i arcui un col al gurii. - Nu? - Nu! Numele meu este John A fost o vreme cnd mi spuneai aa. Zmbetul ei se stinse. Trsturile feei i nghear. - Acea vreme a apus de mult, articul ea cu rceal, schind intenia de a trece pe lng el. John o prinse de bra, oprind-o.

- Nu gndi aa, o implor el, aproape n oapt. ntre noi nc nu s-a terminat Nicolle i smuci braul, privindu-l furioas. - Oh, ba da, totul s-a terminat, l contrazise ea cu vehemen. Iar ceea ce nu s-a ncheiat acum apte ani la Londra, cu siguran s-a ntmplat la Wilton House. - Nicolle, ncepu el pe un ton mhnit. - Ah, nu! l avertiz ea, vrndu-i un deget sub nas i privindu-l cu ochi scprtori. S nu ndrzneti s-mi spui c-i pare ru!... Ceea ce s-a petrecut la penultima noastr ntlnire a fost ceva premeditat i de o cruzime nfiortoare. Am jurat c este pentru ultima dat cnd m mai las clcat aa n picioare de ctre un brbat. Trecu pe lng el i se aez rigid pe un fotoliu. - Dac ai fcut tot drumul pn aici n sperana ridicol c m-ai putea face s m rzgndesc n legtur cu oferta ta, rspunsul este acelai: un nu definitiv i irevocabil! Mai bine mor de foame dect s accept o asemenea umilin i degradare. Stamford simi cum vinovia, ruinea i dezgustul i ard mruntaiele ca o otrav. i venea s-i dea pumni, s se dea cu capul de perei pentru ct de nemernic fusese cu ea. N-avea nicio scuz pentru felul n care o tratase. N-avea nicio scuz

pentru modul n care se comportase cu ea la Wilton House i nici pentru ceea ce se ntmplase n acea noapte furtunoas de septembrie, cnd o scosese n uturi din viaa lui. Merita cu vrf i ndesat iadul n care se afla. i nici iadul nu era destul de negru ca s se asorteze cu groaza i disperarea din inima lui. - Am venit s-mi cer scuze n numele lui Sarah, articul el cu greu. Nicolle l privi mirat. - Ne-a vzut cnd ne-am ntors n noaptea aceea de la lac i a ncercat s se rzbune, i explic el. Ea i-a nscenat furtul brrii, urmrind s te discrediteze n faa tuturor. - Ah, neleg, oft Nicolle, privind n gol i zmbind cu amrciune. i cnd a vzut c totul a ieit att de urt, au apucat-o remucrile. - N-a fost aa, schi el un zmbet strmb, oftnd prelung. A trebuit s-o ncolesc ca s-i recunoasc greeala. Am rupt logodna cu ea, rosti el cu bruschee. Nicolle l privi lung, cu un aer indescifrabil. - Regret s aud asta, spuse ea pe un ton inexpresiv. - Nu-i cazul, fcu el cu un aer ncruntat. M-am nelat n privina ei. - A fcut-o probabil pentru c te iubea, rosti Nicolle, privindu-i minile ncletate n poal.

- Asta nu-i justific gestul, mri el, ntunecndu-se la fa. Nicolle ridic din umeri ntr-un gest care ar fi putut s nsemne orice. - Cine mi-a trimis scrisoarea aceea? l ntreb Nicolle, rsucindu-i faa spre el. tia c el recunoscuse scrisul i, dac ar fi fost s se ia dup ocul pe care-l citise n ochii lui, l cunotea foarte bine pe cel care le distrusese vieile. Stamford tcu, nchiznd ochii o clip. Un val trecu peste faa lui, mpietrindu-i trsturile frumoase. Cnd o privi, ochii lui era opaci. - M-am nelat de prea multe ori n privina a o groaz de lucruri. Acum o s verific, ca s fiu sigur. O minea, Nicolle tia asta. Dar la fel de bine tia c, indiferent ct de mult ar fi insistat s afle numele persoanei respective, el tot nu i-ar fi spus. Aa c ls deoparte acest lucru, pentru moment. - Bine, ddu ea din cap cu un oftat uor. Oricum, dac stau i m gndesc, nici nu vreau s tiu cine a fcut-o. De fapt, nici nu mai conteaz - Nicolle.

Tnra femeie se for s-l priveasc. Figura brbatului era ncordat, iar ochii lui o fixau cu insisten. - O s-mi rscumpr greelile pe care le-am fcut fa de tine, rosti el pe o voce adnc i grav. O s fac n aa fel nct s terg din inima ta toat durerea i dezamgirea pe care i le-am produs n toi aceti ani. - Nu poi, cltin Nicolle din cap, plecndu-i fruntea i nghiindu-i lacrimile. Dar dac i doreti att de mult iertarea mea, o s i-o acord, cu o singur condiie. - Care? - Dup ce vei pleca, vei uita de existena mea i a lui Andrew. Nu mai vreau s tiu cine a stat la rdcina rului. Pur i simplu vreau doar s fiu lsat n pace. De acord? - Nu. Ochii ei nir furioi ctre el. Determinarea calm din privirea lui o fcu s amueasc. Nicolle ajunsese s-l cunoasc prea bine pentru a ti c el era dispus s mearg pn la capt ca s obin ce voia. - De ce? vru ea s tie, fixndu-l iritat. - Pentru c nu vreau i nici nu am cum s m prefac c voi doi nu existai, declar el cu o voce inflexibil.

- Strduiete-te, atunci!... Pentru Dumnezeu, ce mai speri de la mine? izbucni Nicolle, exasperat. - Ceea ce sper i ceea ce eti tu dispus s oferi sunt dou chestiuni complet diferite. Cel puin, pentru moment, preciz brbatul cu un zmbet uor. O s m ntorc, Nicolle, adug el, apropiindu-se cu pai msurai de ea. Se ls pe vine n faa ei i o privi, fr a ndrzni s-o ating, dei l ardeau degetele din cauza acelei nevoi. Nevoia de a o mngia, de a-i aduce consolare. - Lucrurile nu vor rmne aa ntre noi, asta i-o garantez. Ai grij de tine i de Andrew, bine? i apoi fcu un gest care o ls fr replic: i lu tivul prfuit al rochiei i l srut prelung i apsat, cu ochii aintii asupra ei. Nicolle l privi perplex, cu inima btndu-i nebunete n piept. Expresia de pe chipul lui era una linitit, dar n ochii aceia ntunecai vzu mocnind un amestec de chin i jinduire care o nfior. nainte s apuce s spun ceva, el se ridic n picioare, se nclin adnc n faa ei i prsi ncperea fr o vorb n plus. Nicolle i ngrop faa n mini, simindu-se cuprins de team. Nu-l voia n viaa ei. O rnise i o dezamgise n attea rnduri, c pur i simplu o ngrozea ideea de a-l lsa s se apropie din nou de ea. i mai era i Andrew.

Oh, Doamne, trebuia s-i spun copilului adevrul despre tatl lui. Niciodat nu-l minise pe Andrew, dar oare cum ar fi putut s-i spun asta fr s-l ntristeze? Pentru mintea unui bieel de aproape apte ani, adevrul putea fi greu de acceptat. Nu voia s-i piard respectul i ncrederea n ea. Avea s-i spun ntr-una din zile, dar nu acum. Acum nu se simea n stare de nimic i Ultimul fir de autocontrol ced i Nicolle ncepu s plng. Stamford privea scrisoarea din minile lui cu un aer descompus, n timp ce trsura se nscria pe drumul care ducea nspre Peterborough. Minile i tremurau att de tare, c scrisul i dansa n faa ochilor adumbrii de lacrimi de furie, revolt, ur, vinovie i disperare. Durerea care-l sfia pe dinuntru era inuman, agonizant. Mototoli scrisoarea n pumni i din pieptul lui iei un geamt prelung. Ce fcuse? Ce-i fcuse ei lui la amndoi?!... Nu ea fusese cea care trdase ci el! O scosese din casa i viaa lui n cel mai infect mod cu putin. Ea fusese nsrcinat Gndul i ntoarse stomacul pe dos cu atta violen, nct abia avu timp s deschid portiera ca s-i deerte i sufletul n praful de pe drum.

N-avea s se mai poat privi n ochi niciodat tiind ce lucru ngrozitor i fcuse. Ea l implorase s-o asculte. John i aminti cum se zvrcolea n braele servitorilor, ipnd i plngnd sfietor, implorndu-l s-o asculte Urm o nou rund de icnete, care-l lsar fr vlag. Oh, Doamne, Dumnezeule mare! Niciodat nu avea s-i mai gseasc linitea i pacea. Amintirea acelei nopi de comar avea s-l bntuie ntreaga via. O judecase greit, o nedreptise ngrozitor, o umilise i-o mpinsese n braele unui brbat cu care se vzuse nevoit s se mrite, pentru ca fiul lor s nu cunoasc stigmatul ruinii. i ca nemernicia i trdarea lui s fie complete, o lovise n mod pervers i la Wilton House. Ceea ce-i fcuse era incalificabil. Stamford gemu, prinzndu-i tmplele n mini. Ea l iubise. Crezuse n el. l ateptase. Nici mcar nu voia s-i imagineze iadul prin care trecuse cnd citise acea scrisoare msluit Nu fusese vina ei, ci a lui. El fusese cel care-i plecase urechea i ascultase acea gur mincinoas, refuznd s-i acorde femeii pe care o iubea mai presus de orice ansa de a se disculpa. Doamne, i spusese attea lucruri ngrozitoare atunci! O numise n toate felurile i ea ea nici

mcar nu se aprase, suportndu-i mnia i dispreul, dar conjurndu-l s o asculte! ns el fusese mult prea furios, mnat de ura i durerea produs de aa-zisa ei trdarea, nct i revrsase tot veninul asupra ei. sta era lucrul cel mai greu de ndurat. O lovise cu o cruzime teribil. Lovise n inima ei, o umilise i o aruncase n strad. nsrcinat. Gndul acela i revolt iari stomacul. El era vinovat de tot: el o ademenise i-i luase inocena, el fusese cel care o corupsese i-i distrusese inima i viaa. Nu avea dect aisprezece ani. O fcuse pentru c o iubise. Att de mult nct, vreme de apte ani, nicio alt femeie nu reuise s strpung zidurile de rceal, nepsare i cinism din jurul inimii lui. Avea un fiu. Un biat adorabil, uluitor. Fiul lui. A renunat la noi cu puin timp nainte de a te nate. Renunase la ei, era adevrat. Renunase la ei fr lupt i-i pierduse pentru totdeauna. O pierduse pe Nicolle, pierduse primii apte ani din viaa lui Andrew Irosise apte ani, apte ani n care ar fi putut fi cu toii mpreun, fericii i mplinii dac el ar fi fcut un simplu gest la timpul potrivit: s-o asculte! Durerea i se amplific, arzndu-i inima neagr i pctoas ca un fier nroit.

Oare ce fel de csnicie avusese ea cu Clairmont? se ntreb el, presndu-i cu putere podul palmelor pe ochi. i aminti ura i nverunarea cu care l ruinase pe conte, un brbat care-i druise salvarea pe care el i-o refuzase cu atta dispre i mnie. Lista pcatelor lui cretea alarmant cu fiecare secund. tia c Harry Clairmont fusese un mptimit al jocurilor de noroc, un brbat impulsiv, nechibzuit i agresiv, mai ales cnd bea fr msur. n plus, la urechile lui ajunseser nite zvonuri despre preferinele i gusturile dubioase ale contelui. Iar el o mpinsese pe Nicolle drept n braele lui. Dorise s-i fac Nicollei viaa un iad i-i reuise asta nfiortor de bine, dup cum ea singur afirmase. Amndoi fuseser victime ale unui complot oribil, ns cea cu adevrat crucificat fusese Nicolle. Oare avea s-l poat ierta vreodat? Oare va mai putea repara vreun ru din cele multe pe care i le fcuse?... i condamnase viaa i tinereea la amrciune, deziluzii i suferine nemeritate. Soul ei murise, lsnd-o nglodat n datorii, pe asta o tia de la Charlotte, pe care o trsese de limb cu miestrie de-a lungul celor ase zile pe care le petrecuse sub acoperiul de la Wilton House. Avea o mam

aproape paralizat, dou surori mai mici, care nu-i fcuser intrarea n societate, un copil superb i o cas pentru care se luptase din rsputeri s-o pstreze. Patru guri n plus de hrnit i casa sub ipotec Ochii lui rmaser fixai asupra un punct n gol, n timp ce mintea ncepu brusc s-i funcioneze. tia ce avea de fcut, tia acum de unde s nceap. Dar mai avea nite conturi de reglat cu autorul acelei scrisori blestemate. CAPITOLUL 8 Stamford Hall se afla la dou zile distan de Londra, la nord-vest de Peterborough. Era o proprietate ntins, dar nu foarte ntins, dac era s fie raportat la celelalte trei moii care fceau parte din averea lungului ir de marchizi de Stanford. Conacul era construit pe culmea lin a unui deal, nconjurat de pduri de foioase, pline de vnat. De jur-mprejurul cldirii cu trei nivele se ridicau grdini superbe, strbtute de alei erpuitoare, marcate din loc n loc de cte o bncu joas de lemn fantezist sculptat. Statuete de marmur se nlau pe socluri masive, reprezentnd personaje mitologice, unele dintre ele n-

conjurate de fntni arteziene, din care sirene, delfini i peti dolofani scuipau jeturi de ap cu sclipiri de diamant. Fastul i bogia locului te copleeau. Costurile pentru ntreinerea unei asemenea bijuterii erau foarte mari, dar John nu regreta niciun bnu cheltuit pentru luxul i confortul de acolo. i putea permite orice extravagan. Cnd preluase titlul de marchiz n urm cu trei ani, el nsui era destul de bogat pentru a tri regete pn la sfritul zilelor lui, fr s fac nimic. Edward, vrul lui, fusese un brbat cumptat i un om de afaceri absolut strlucit, aa c John adugase averii sale deja substanial unui imperiu alctuit dintr-o flot comercial ce nsuma peste treizeci de nave, mine de crbuni i ferme n America, plantaii de ceai n Nepal i China. i deschisese o banc n Londra, una n Edinburgh, dou pe continent, la Haga i Amsterdam, i nc dou peste ocean, la New York i Boston. La ora actual, n-ar fi tiut nici mcar s estimeze exact la ce valoare se ridica averea sa. Era uria i continua s creasc n fiecare zi, aa c rapoartele contabile trebuiau mereu actualizate. n timp ce trsura ptrundea pe porile masive de fier mpodobite cu blazonul familiei Stamford i se apropia de conac, John fu strbtut de o

senzaie oribil, care strnea tot ce era mai ru n el. n ultimii apte ani, niciodat nu-i pusese problema zilei de mine, dac avea sau nu ce s pun pe mas. Nicolle o fcuse cu siguran. Oare de cte ori flmnzise ca s-i hrneasc familia? La ct era de contiincioas i devotat, tia c pe primul loc l pusese ntotdeauna pe Andrew, apoi mama i surorile, i pe urm ea, dac mai rmsese ceva... El trise ntr-un lux opulent. Ea trise n srcie i cu o stare permanent de insecuritate, mai ales n ultimii doi ani, dup ce Clairmont i dduse duhul. Faptul c se angajase la Wilton House demonstra foarte multe despre caracterul ei. Cum putuse s fie att de orb n privina ei?!... Cnd se ndrgostise de Nicolle, tiuse exact ce anume l subjugase la ea: era o tnr uluitor de frumoas, de blnd i de curajoas. Plin de entuziasm, de candoare i de o senzualitate irezistibil. Inteligent, cu un umor fin, ascuit, debordnd de o poft de via contagioas. Era o fire vistoare i romantic i totui att de matur. Iar el mnjise toat acea perfeciune cu o cruzime de neimaginat. O mprocase cu trivialiti i o fcuse n cel mai abject mod: deliberat, cu snge rece, nutrind n acele momente o satis-

facie diabolic. Bucurndu-se de fiecare ran nou pe care i-o fcea Acum remucrile l strngeau de gt. O iubise cu o intensitate cutremurtoare. i o condamnase fr drept de apel. Prsise Clairmont de treizeci de ore, treizeci de ore de agonie, n care somnul l ocolise cu ncpnare. Buse aproape ncontinuu i nu putuse mnca mai nimic. Organismul lui refuzase pn i simpla idee de hran. Era epuizat, nfrnt i disperat. Lumea lui se sfrmase, existena lui i pierduse sensul. Nimic nu mai conta, n afara femeii pe care o iubise i o pierduse i a copilului despre a crui existen nu tiuse nimic. Un copil adorabil, cu zmbet tirb i ochi maturi, nelepi. Trsura se opri cu o mic smucitur n faa intrrii impresionante a conacului, ncadrat de coloane groase din marmur alb. Presndu-i podurile palmelor peste ochii injectai de oboseal, brbatul inspir de cteva ori ca s-i calmeze furtuna din suflet. Cobor pe aleea pietruit i-i ridic privirea spre grandioasa construcie. Dac nu ar fi fost att de idiot, dac nu s-ar fi lsat mnat atunci de impulsivitate, ur i furie, acum Nicolle ar fi cobort radioas treptele largi i i s-ar fi aruncat n brae. Iar Andrew l-ar fi strigat tat i l-ar fi ntmpinat tropind vesel

Dac dac dac i imaginase viaa lor n zeci de feluri. i imaginase cum ar fi trit toi trei mpreun, ct de fericii i de mplinii ar fi fost aici. Durerea pierderii deveni insuportabil. - Alte! Clarkson, majordomul de la Stamford Hall, cobor sprinten scrile, n ciuda vrstei naintate, privindu-l cu un zmbet larg. - Ce fericire! exclam intendentul, executnd o plecciune respectuoas. Zilele trecute vorbeam despre Altea Voastr cu milady - Unde este mama acum? l ntreb John cu o voce rguit. - Nu s-a trezit nc, stpne, l inform Clarkson, potrivindu-i paii cu cei lungi i grbii ai marchizului. - Trezete-o! i porunci tnrul brbat cu asprime. Spune-i s coboare de urgen n salonul mic. i, fr un cuvnt n plus, intr n conac, coti spre coridorul din stnga lui i intr ntr-o ncpere de proporii considerabile. Salonul avea vedere spre ambele pri ale casei, ns privelitea din spate era cea mai spectaculoas. n lumina blnd a dup-amiezii, colinele mpdurite strluceau n nuane calde de verde, pajitile era pline de margarete, clopoei i alte

flori de cmp. Prin ferestrele deschise ptrundea parfumul suav al trandafirilor, mpletit cu cel al garoafelor pitice. Acea perioad a anului era cea mai propice vntorii de fazani, mistrei i cprioare. n mod normal, dac nu ar fi fost botezul lui Joshua, Stamford Hall ar fi avut acum camerele pline de musafiri, mptimii ai vntorii i pescuitului. Iar el i-ar fi omort timpul n distracii i petreceri pn-n zori, netiind c, la o deprtare de cincizeci de mile, avea un fiu. Privi n jurul lui la decorul somptuos i-i nclet maxilarele, amintindu-i de ncperea modest de la Clairmont, cu tapetul cojit pe alocuri i cu urme dreptunghiulare mai nchise pe perei, unde cndva fuseser tablouri ce fuseser scoase la licitaie i vndute pentru a asigura supravieuirea celor care locuiau acolo. i aminti de mobila modest i funcional, care fcea un contrast att de puternic cu cea din salonul su, unde piesele de mobilier erau vechi i scumpe, foarte bine ntreinute. i aminti de simplitatea decorului de la Clairmont, unde nu existau obiecte de art i alte nimicuri costisitoare, ca de exemplu vaze chinezeti din alte secole, sculpturi i peisaje semnate de artiti celebri. Conacul de la Clairmont avea o mare nevoie de o zugrveal exterioar. Observase tavanul crpat i pete de

umezeal pe alocuri, ceea ce nsemna c i acoperiul trebuia reparat. Casa se deteriorase din lips de fonduri i, la prima vedere, estimase cderea ei n ruin n mai puin de cincisprezece, douzeci de ani. Auzi uile salonului deschizndu-se i se ntoarse spre femeia nalt i elegant din prag. Lady Irene Stamford se pstrase nc tnr, n ciuda faptului c se apropia de cea de a asea decad a vieii ei. Chipul i rmsese la fel de neted i, cu excepia unor tue de argintiu care i nsemnau prul negru pe la tmple, nimeni nu i-ar fi dat mai mult de patruzeci de ani. Lady Irene se cstorise cu fratele cel mai mic al celui de al unsprezecelea marchiz de Stamford i primele cinci sarcini le pierduse ntr-o lun destul de naintat. John venise pe lume cnd nimeni nu mai spera ntr-o minune. John tia c la naterea sa, Irene ndurase un travaliu lung i chinuitor, i c fusese ct pe ce s moar amndoi. Dar trecuser cu bine peste aceast ncercare, spre marea bucurie a lui Edmond Stamford, care-i petrecuse urmtoarele dou sptmni dintr-o beie ntr-alta. Irene rmsese vduv cu nou ani n urm i, n pofida oricror insistene din partea singurului ei fiu, preferase s-i pstreze statutul neschim-

bat. Pentru ea, Edmond avea s rmn singurul brbat, singura ei mare iubire. John i adorase mama n copilrie. Toat dragostea ei se revrsase asupra lui, iar el i ntorsese sentimentul nzecit. Relaia lor fusese ntotdeauna deschis i sincer. n urm cu apte ani, Irene fusese singura persoan creia i mrturisise dragostea lui mistuitoare pentru Nicolle. O fcuse prta la fericirea lui secret, simind nevoia s vorbeasc despre miracolul care-i schimbase viaa. Tot ea fusese cea care l ateptase acas cnd se ntorsese de pe front i-i dduse ngrozitoarea veste, artndu-i articolul din Gazette, n care se Nicolle Knightley se mrita a doua zi cu contele de Clairmont. i tot ea fusese sprijinul lui n clipele de amrciune, furie i neagr disperare care urmaser dup aceea. Acum, privindu-i faa zmbitoare, simea cum furia i dezgustul l sufoc. - John! exclam ea, ntreaga fa luminndu-i-se de bucurie. Ce surpriz plcut. Cum a fost la Wilton? l ntreb ea, naintnd spre el graioas. - Bine, rspunse el pe un ton abrupt. Stai jos, mam. Irene ovi, privindu-i faa mpietrit. - S-a ntmplat ceva, dragul meu? Ari ngrozitor.

- Te asigur c art minunat n comparaie cu ceea ce simt n clipa de fa, replic el sec. Aazte. Irene se ncrunt, dar i urm sfatul i se aez pe un fotoliu tapisat cu brocart argintiu. Orice s-ar fi ntmplat, urma s afle imediat. - Te ascult, l invit ea cu un aer rbdtor, privindu-l calm. John trase ncet aer n piept, vr o mn n buzunarul jachetei i scoase scrisoarea pe care i-o dduse Nicolle. Apropiindu-se de ea, i netezi cutele i i-o puse mamei sale n poal. - Explic-mi asta! i ceru el pe un ton reinut. Lady Irene i cobor privirea pe foaia mototolit, o ridic i-i plimb ochii peste scrisul caligrafic i elegant. Clipi de dou ori. Zmbetul strmb care-i slt colurile gurii exprima un dispre total. - Trfa aia i-a dat-o? i ridic ea fruntea, privindu-l fr niciun fel de remucri. - Trfa aia? repet el cu ochii ngustai, fcnd eforturi susinute s nu-i piard controlul. Nu merii nici mcar s-i srui picioarele, mam! pronun el ultimul cuvnt cu o voce plin de furie i amrciune. Ai idee ce mi-ai fcut? - Te-am salvat de o alian nepotrivit i nefericit, replic ea cu rceal. Asta am fcut.

- Mi-ai distrus viaa! uier el cu o voce necat de ur, privind-o n ochi cu slbticie. Propria mam mi-a fcut viaa un iad. Am iubit-o pe Nicolle mai mult dect orice! strig el rguit. i ea m-a iubit pe mine. Iar tu, Iud ce eti, ne-ai vndut dragostea i fericirea pentru treizeci de argini. A meritat?... Crezi c am fost mai fericit fr ea? Ultimii apte ani au fost nite ani cenuii i goi. Niciodat nu am reuit s-mi revin cu adevrat dup ce ea n-a mai fost. M-ai fcut s-o lovesc n cel mai oribil mod cu putin!... M-ai fcut s o reneg, s-o scot din viaa mea, s-i distrug viitorul!... tii ct nevoie am avut de ea n tot acest timp? Sub revolta i ura care m chinuiau zi de zi, ceas de ceas, am continuat s tnjesc dup ea. Ne-ai sortit iadului pe amndoi, femeie ipocrit i venal ce eti! sfri el cu durere n glas. Irene l privi nmrmurit. Agonia vie de pe faa fiului ei o fcu s pleasc. - N n-am tiut, bigui ea, privindu-l nlcrimat. Eu Stanford i arunc o privire ucigtoare i se aplec spre ea, apucnd braele fotoliului pe care edea i strngndu-le pn i se albir degetele. O privi cu ochi arztori i articul cu o voce msurat: - Am un copil cu ea. Un fiu despre care n-am tiut nimic pn ieri diminea. Un biat minunat,

adorabil, perfect, din a crui via am lipsit aproape apte ani. Nepotul tu, sublinie el sumbru, simind o satisfacie perfid vznd-o cum se albete la fa. A fi putut s fiu alturi de el, s-l privesc crescnd, s-i ascult rsul i s-i veghez somnul, dar tu mi-ai luat asta. De ce, mam?... Spune-mi de ce?! Irene i umezi buzele i nghii n sec cu dificultate. i plec fruntea, n timp ce lacrimi mari i iroiau pe obraji. - La vremea aceea, am considerat c nu era o partid bun pentru tine. Doream ceva mai mult pentru tine, iar ea n-avea o zestre acceptabil i nici nu provenea dintr-o familie cu rdcini puternice. Nu doream dect s s fii fericit! i ridic ea privirea distrus spre el. - Ei bine, n-am fost! mri el printre dini, lovind cu furie n braele fotoliului i fcnd-o s tresar speriat. Am fost nefericit i singur. Nicio femeie n-a contat pentru mine aa cum a contat ea, niciuna nu mi-a adus mngierea i bucuria pe care mi le oferea ea cu atta iubire. - mi pare ru - i pare ru? pufni el pe nas ironic. nc nu-i pare ru, dar i va prea, i promise el cu o expresie ostil n priviri. Acum, te mbraci i vii cu mine la Clairmont. O s-i explici ce ai fcut i o s-i ceri iertare pentru tot. O s te trti n genunchi

pentru asta dac va trebui. i dac ea te va ierta, atunci poate c voi gsi i eu puterea s-o fac. Iar dac refuzi, o avertiz el, vznd-o c deschide gura s protesteze, atunci poi s uii c sunt fiul tu, aa cum i eu voi uita c eti mama mea, lucrul acesta i-l garantez!... Voi face gestul pe care Nicollei i l-am refuzat: te voi exila ntr-o cas modest din provincie, unde voi avea grij s nu-i lipseasc nimic, dar pe mine nu m vei mai vedea niciodat. Vei muri singur i nefericit, cu amintirea unui fiu care te urte din tot sufletul. Este ceva ce n-ai neles i ai dori s-i repet? i nl el o sprncean cu un aer periculos de calm. Bun, fcu el, ndreptndu-i spatele, scondu-i ceasul de buzunar placat cu aur i briliante pentru a verifica ora. Din clipa asta, ai la dispoziie un minut s te gndeti. Nicio secund n plus. Fii neleapt, doamn, i alege calea cea mai uoar. - Calea cea mai uoar? icni ea, livid. mi ceri s m umilesc n faa - ...viitoarei tale nurori, o ntrerupse el cu un rnjet pe jumtate diabolic, pe jumtate angelic. Mai ai patruzeci de secunde. - John, pentru Dumnezeu, am fcut-o pentru c te iubesc! strig ea cu lacrimi n ochi. - Dac simi asta ntr-adevr, atunci sacrificarea propriei tale mndrii nu va fi deloc un pre prea

mare pentru fericirea fiului tu, nu crezi?... Douzeci i cinci de secunde, o inform el sec, cu ochii pe ceas. - John, te rog. - Douzeci de secunde, continu el s-o cronometreze. - i dac te neli?! strig lady Irene, ridicndu-se i privindu-l cu ochi scprtori de furie i indignare. Dac acel copil nu este fiul tu! Atunci ai face cea mai mare tmpenie s - Andrew este fiul meu, crede-m! declar el cu o siguran de neclintit, care o reduse la tcere. mi seamn att de bine nct, n primul moment n care am dat cu ochii de el, am avut impresia c am halucinaii. Este replica mea la aceeai vrst, mam. Ce pcat c n-o s-l vezi niciodat! se strmb gura lui ntr-un zmbet amar. Timpul tocmai i-a expirat. Se rsuci brusc pe clcie i porni cu pai mari, furioi, spre uile duble ale salonului. Cu o secund nainte s ating clana aurit, i auzi vocea ngrozit: - Stai!... Vin cu tine la C Clairmont John se rsuci i o privi. Expresia de pe faa ei frumoas l rscoli pn-n mduva oaselor. Prea distrus, bulversat, nfrnt i nspimntat. nchise ochii, strngndu-i pleoapele cu putere, nesuportnd s-o vad aa.

- Cel mai tare m doare trdarea ta, mam, rosti el ncet, oftnd prelung i deschiznd ochii cu un aer obosit. Am avut ncredere n tine, mi-am deschis inima n faa ta... A putea s ncerc s-i neleg ambiiile mrunte de atunci, dar n-am s-i neleg niciodat gestul. O iubeam. tiai ct de mult o iubeam!... Nicolle era o copil nevinovat, pe care eu am ademenit-o i am sedus-o cu bun tiin. Nu merita s fie lovit aa n noaptea n care am alungat-o din viaa mea, era nsrcinat cu fiul meu. Niciodat n-am s-mi pot ierta asta, pricepi?... Mi-am pierdut demnitatea, onoarea i respectul de sine. Mi-e ngrozitor de ruine pentru ceea ce i-am fcut i m dispreuiesc pentru asta. De fiecare dat cnd m voi privi n oglind, voi vedea brbatul nenorocit, la i lipsit de noblee care am devenit. Un brbat pe care-l ursc i de care mi-e cumplit de sil, sfri el cu un mrit, privind-o cu ochii plini de durere. Irene pru s se mpuineze la trup. Pru s mbtrneasc i s se ofileasc dintr-o dat. Fcu civa pai, cu minile ntinse spre el, apoi genunchii i se tiar i se prbui n mijlocul salonului, plngnd n hohote. i cunotea copilul i de aceea nelegea foarte bine agonia prin care trecea. Pentru Jonathan, onoarea, corectitudinea i simul datoriei erau lucruri eseniale, vitale chiar. Era un brbat care punea mare pre pe justee,

pe verticalitate i cinste. Iar acum le pierduse din cauza ei. Irene nu prevzuse un asemenea deznodmnt atunci cnd acionase n ceea ce considerase la vremea respectiv a fi n avantajul social al singurului ei fiu. Nu crezuse nicio secund c lucrurile merseser att de departe ntre el i Nicolle Knightley. Dac ar fi bnuit mcar - Iart-m!..., ceri ea cu o voce tnguitoare. Te rog, iart-m!... N-am tiut Brbatul se cltin ameit. O ura pe femeia din faa lui poate mai mult dect o iubea. Era o strin n aceeai msur n care era mama lui. Se simea confuz, mpietrit. Iar suferina ei se aduga la propriul su chin. Se apropie nesigur de femeia care-i dduse via i apoi i-o distrusese deliberat. n el se ddu o lupt aprig. Ar fi vrut s aib i el puterea s plng, s-i scoat tot acel iad din suflet, dar nefericirea, remucrile, furia ucigtoare care-i mocneau n suflet erau att de intense, c se simea amorit i incapabil de o reacie att de fireasc. Lsndu-se pe vine lng femeia din faa lui, o privi cum se zbuciuma, plngnd sfietor. Minile i se ridicar singure i-i cuprinser umerii firavi n palmele mari, ateptnd ca ea s-l priveasc. Cnd o fcu, doar att i spuse: - Dac vrei s te iert, atunci vei face tot ce-i va sta n puteri s-i obii clemena. i vei spune ade-

vrul, fr s omii nimic. Amndoi ne vom umili n faa ei, dac trebuie; i va trebui, o simt. i vom face asta mpreun, pentru c amndoi am greit la fel de mult n faa ei. - Tu tu n-ai avut nicio vin, John Brbatul pufni dispreuitor, masndu-i obrazul neras de dou zile i ochii nroii de epuizare. - Ar fi trebuit s-i acord ansa s-mi explice! N-am fcut-o. I-am trdat ncrederea, mi-am uitat jurmintele pe care i le-am fcut nainte s plec, am umilit-o i am scos-o din casa i viaa mea, se opri i nghii cu greu nodul din gt, provocat de amintirea cuvintelor ei, ca pe un cine, sfri el cu o voce nbuit. N-am s-mi pot ierta asta niciodat i va trebui s triesc cu ruinea asta n suflet pn la sfritul zilelor mele. Chiar dac ea m va ierta, eu tot n-o voi putea face, nelegi? Asta va fi crucea mea!... Acum, du-te i-i mpacheteaz cteva lucruri strict necesare. i las o or, nu mai mult. Se ridic i o antren i pe ea n micare. O conduse pn la u, ncercnd s nu se lase impresionat de frisoanele care o scuturau i-l strig pe Clarkson, dndu-i dispoziii clare. Douzeci de minute mai trziu, se scufunda n apa fierbinte din cada emailat i-i sprijinea ceafa de marginea acesteia, lsnd apa s-i relaxeze muchii

nepenii de pe urma cltoriei i a tensiunii care-l stpnise n tot acest timp. Se simea ngrozitor de ru, din cauza cantitii de whisky ngurgitat ct i a oboselii acumulate, i avea nevoie ca de aer de uitarea binecuvntat a unui somn lung. i totui, tia c n-avea s poat dormi, c nicio noapte n-avea s-i mai aduc odihna i pacea sufleteasc pe care le pierduse n urm cu o zi i jumtate, la Clairmont. Nicolle. Femeia pe care o iubise, pe care o trdase i o abandonase fr remucri. Femeia pe care nc o mai iubea. Femeia pe care o iubise i dup care tnjise vreme de apte ani, o slbiciune pentru care se detestase cu totul pn s afle adevrul. Eram disperat, singur, nsrcinat i speriat. Te-am implorat s m asculi. i tu, ce-ai fcut?! M-ai aruncat n strad ca pe un cine!... Stamford i nclet maxilarele, simind cum spasmele acelea chinuitoare din stomac ameninau s revin cu violena din ajun. n pumnul strns simea conturul diamantului pe care i-l druise Nicollei ca semn al iubirii lui nermurite. Lacrimile i aprur n ochi pe neateptate. ngropndu-i faa n mini, umerii i czur nvini i durerea erupse afar ca un uvoi de lav fierbinte, zguduindu-l pn-n strfundurile fiinei lui.

Irene fcuse un gest condamnabil, dar el fusese cel care svrise crima. i promisese Nicollei protecie, i jurase iubire venic i un viitor fericit mpreun. Dduse cu piciorul la tot. i uitase fgduielile, i clcase dragostea n picioare i lovise cu o cruzime diabolic n femeia iubit. Blestemat s-i fie sufletul n veci! Blestemat s fie pe veci! Nicolle i petrecu ziua de miercuri ntr-o stare de confuzie i nelinite. Promisiunea pe care brbatul i-o fcuse nainte s prseasc Clairmont avea nite implicaii la care refuza s se gndeasc. Se simea uurat pentru faptul c fusese absolvit n absen de furtul acelei bijuterii, dei ar fi preferat s suporte stigmatul ruinii pentru toat viaa i situaia de la Wilton House s nu se fi lmurit niciodat. Pentru c, dac lucrurile ar fi rmas aa, el nu ar fi niciun motiv s vin la Clairmont i Andrew ar fi rmas n afara oricrui pericol. Acum el tia despre existena lui. i prea s se fi lmurit i n privina nevinoviei ei, dar asta n-o consola cu nimic. Situaia ei financiar, care-i gsise ct de ct echilibrul cu ajutorul banilor pe

care-i ctigase la Wilton House, intrase serios n deriv. Mama ei trebuia s plece la Bath pentru o lun. ntreinerea ei acolo presupunea un efort financiar pe care, din nefericire, nu i-l mai putea ngdui. Clairmont avea nevoie de reparaii. Dac nu consolidau acoperiul, la toamn avea s le plou n cas. Andrew avea nevoie de haine noi. Louise fusese cerut n cstorie de ctre fratele cel mai mic al contelui de Landgrove, aa c avea nevoie de un trusou. Victoria se plngea c toate rochiile ei erau nite zdrene nenorocite i c-i era jen s se mai arate n public aa, ca o ceretoare. Nicolle tia c avea dreptate. Trecuser mai bine de cinci ani de cnd niciuna dintre ele nu-i mai permisese o rochie nou. Iar livada i grdinile de zarzavat abia dac reueau s acopere costurile de ntreinere de la Clairmont. n plus, mai era i ipoteca pe cas. Nicolle i ngrop faa n palme, ncercnd s nu se lase cuprins de disperare. n dou sptmni, trebuia s achite o nou rat. Banca n-avea s o atepte, de asta era sigur. Banii pe care ar fi trebuit s-i ia ca profesoar n sat erau puini i, oricum, abia n septembrie avea s nceap coala.

Singura ei speran era vicontele de Compton. El i promisese s-o sprijine, indiferent n ce consta ajutorul lui: bani sau ajutor moral. Trebuia s se gndeasc bine cum s-i pun pe tapet aceast problem a ei. La banc, mai avea de pltit nc doisprezece ani de acum ncolo. Asta nsemna c ori mprumuta de la el ntreaga sum ca s-i rscumpere ipoteca pe Clairmont i pe urm s-i restituie datoria n mod ealonat, ori s-i cear doar att ct s ias din impas, dei asta ar fi fost o rezolvare de moment. i venea s moar de ciud pentru gestul ei de la Wilton House. Mndria, cea care o mpinsese s-l fac, o costa acum foarte scump. Dac ar mai fi avut diamantul, ar fi putut s-l vnd i, cu banii obinui pe el, ar fi rezolvat mai mult de trei sferturi din probleme presante. n ultimii apte ani fusese pentru prima dat cnd i ngduise s fie mndr i pierduse o avere. i, ceea ce era cel mai dureros l constituia faptul c, pentru a pstra acea bijuterie, i condamnase familia la perioade lungi de privaiuni i lipsuri. Regretele nu o mai ajutau acum la nimic. Trebuia s se adune i s se gndeasc la situaia ngrozitoare n care se afla, s gseasc soluii. Aa c se apuc s deretice prin cas. Munci pe brnci pn la miezul nopii cnd, tremurnd de oboseal, se tr pn-n camera ei i adormi m-

brcat. Iar a doua zi, o lu de la capt. terse praful, frec podelele, lustrui mobila i cr toate covoarele n curtea din spate, pentru a scoate praful din ele. Primeni aternuturile i aerisi camerele, apoi se apuc s spele rufele murdare i lenjeriile de pat, muncind cot la cot cu Victoria. Seara, Louise care avusese grij de Andrew, le pregti cte o baie fierbinte la amndou. - Doamne, ce bine este! oft Victoria, rsucindu-i gtul nepenit i strmbndu-se de durere. - Ar trebui s-i ridicm un altar Lousei pentru asta, surse Nicolle, aruncnd o privire Victoriei, simind cum dragostea pentru sora ei i nclzete inima. Victoria era de o frumusee care te lsa fr suflare. Motenise prul negru i ochii verzi de la rposatul lor tat, silueta nalt i mldioas a mamei lor, i temperamentul coleric al bunicii din partea tatlui, despre care se spunea c era o combinaie exploziv de snge scoian i francez. ns, n ciuda naturii ei repezite i nbdioase, Victoria era sufletul casei: muncitoare, generoas i mereu vesel, fiind pentru Nicolle colacul de salvare, scond-o din cele mai negre momente ale vieii ei. Nicolle n-o cunoscuse niciodat bunica din partea tatlui ei, aceasta murind cu cteva luni

nainte ca ea s se nasc, dar auzise despre Monique Knightley poveti uluitoare. Contes prin natere, bunica ei supravieuise Revoluiei franceze i-i adusese ntreaga familie n Anglia, vie i nevtmat. Tatl ei, care avea pe atunci douzeci de ani, le povestise despre ncercrile prin care trecuse mama lui i despre curajul cu care nfruntase greutile pe care soarta i le rezervase. Nicolle tia c ochii negri i prul blond i cre le motenise de la acea femeie puternic i drz. Pcat c nu-i transmisese tria caracterului i optimismul debordant, precum Victoria. Louise nu era aa, i nici Alexandra, dar fiecare avea calitile i defectele ei. Nicolle oft i nchise ochii. Patru surori, att de diferite ntre ele, ca ziua i noaptea. Louise, att de delicat, de timid i de o inteligen sclipitoare, avea prul castaniu i ochii de un cprui auriu. Alex, cea altruist i devotat, cu prul ca flacra i ochi de genian, se druise n ntregime vieii monahale, dei Nicolle nu-i nelesese niciodat alegerea. Cea mai mare dintre surori era o fiin plin de via i de imaginaie, druit cu o voce dumnezeiasc. Visul ei fusese s cnte pe marile scene ale lumii, dar undeva, n jurul vrstei de aptesprezece ani, Alexandra renunase la acest vis i la viaa social, mbrcnd

straiele cernite ale micuelor carmelite. Nicolle ncercase s afle ce anume o determinase pe Alex s peasc pe drumul fr ntoarcere a vieii mnstireti, dar sora ei refuzase orice dialog pe tema asta, aa c se vzuse nevoit s o lase n pace. n timpul debutului ei la Londra, Alexandrei i se ntmplase ceva. Ceva grav i dureros, dac nu se simise niciodat n stare s vorbeasc despre asta. Se ntorsese complet schimbat dup nicio lun petrecut n Capital i se hotrse s se clugreasc. Nicolle bnuia o teribil decepie n dragoste, dar nu era ferm convins de asta. Ar fi fost o ironie amar a sorii ca amndou s fi mprtit acelai destin. Oftnd, Nicolle se scufund i mai mult n apa cald i parfumat. - Crezi s-o s se ntoarc? ntrebarea Victoriei o fcu s deschid ochii i s se ncrunte uor. Desigur, tia la cine se referise sora ei. - Acum, c tie de Andrew, vreau s spun, preciz Victoria cu o voce ncordat. Nicolle i muc buzele cu un aer ngrijorat. - mi doresc din tot sufletul s n-o fac, dar nu pot s m amgesc de una singur, spuse ea ncet. Din discuia noastr am neles c habar n-avea de existena scrisorii. Aa c stau i nu pot

s nu m gndesc dac nu cumva i el a fost victim aceluiai concurs nefericit de mprejurri - Pe naiba! izbucni Victoria cu o voce ncrcat de revolt i dezgust. Te-a strivit atunci ca pe un gndac!... Te-a tratat ca pe un nimic, ba chiar mai ru! - Poate c, Nicolle se opri, ezitnd, cutnd cuvintele potrivite pentru a exprima gndul care nu-i dduse pace n ultimele dou zile. Poate c m-a iubit prea mult i de aceea a privit evenimentele prin prisma unei inimi zdrobite i nelate. ncerc s m pun n locul lui i s-i neleg reacia de atunci. Mie, una, nu mi-ar fi plcut s m ntorc acas, dup o perioad de patru luni, i s aflu c persoana iubit este pe picior de cstorie cu altcineva. - Dac te-ar fi iubit aa cum vrei s crezi, i-ar fi dat ocazia s te disculpi, sau mcar te-ar fi ascultat. Asta s-ar fi ntmplat, Nicky, dac ntr-adevr contai att de mult pentru el. - Da, tiu, ai dreptate, ncuviin Nicolle obosit, cu ochii pironii n tavan. Poate c n-a fost s fie, oft ea, resemnat. - Pentru Dumnezeu, nu-mi spune c nc mai eti ndrgostit de el! gemu Victoria cu un aer exasperat. Nicolle nchise ochii, nereuind s-i ascund tristeea imens care-i umplu inima.

- i pstrez n suflet amintirea brbatului care era nainte ca totul s se prbueasc n cenu, mrturisi Nicolle cu o voce tremurtoare. De acel brbat mi este att de dor uneori!... Dar brbatul care a devenit acum, cel pe care l-am ntlnit la Wilton House, acest acest strin m nspimnt. A devenit ngrozitor de arogant, de rece i de crud. Poate c nici nu l-am cunoscut vreodat cu adevrat. Poate c totul n-a fost dect o iluzie, o amgire a minii mele tinere i vistoare de atunci. i, dac ntr-adevr m-am nelat, nu pot dect s m consider norocoas pentru c nu m-am mritat cu el. O cstorie cu acest brbat ar fi fost teribil - Ar fi fost incomparabil mai uoar i mai demn dect cea pe care ai avut-o cu arpele acela de Clairmont, rosti Victoria pe un ton tranant, care o lu prin surprindere. Crezi c nu tiu ct de pervers i de ru era monstrul acela, osndit fie-i sufletul pe veci n iad!?... Dac Stamford ar fi fost un brbat responsabil i de onoare, atunci i-ar fi ngduit ansa unei explicaii i te-ar fi salvat de la toate acele sacrificii pe care a trebuit s le faci n toi aceti ani pentru Andrew i pentru noi, sfri Victoria cu o voce sugrumat de lacrimi. tiu ct de greu i-a fost, i ntoarse ea capul spre Nicolle, retezndu-i orice urm de

protest. Am fost o povar pentru tine i regret foarte mult c nu am putut s - Spui numai prostii! o repezi Nicolle cu o voce plin de suprare. Dac nu erai voi, dac nu ar fi fost Andrew, viaa mea i-ar fi pierdut rostul. Voi mi-ai dat puterea s merg mai departe, s m ridic din mocirla n care singur m-am vrt. Vina a fost a mea pentru tot ce s-a ntmplat. Am fost tnr, naiv, proast i lipsit de orice urm de decen. M-am lsat ademenit de ctre un brbat cu o reputaie de desfrnat, reputaie de care ar fi trebuit s in seama la vremea respectiv, dar n-am fcut-o. Pentru asta a trebuit s pltesc. Dar voi, voi ai fost oaza mea de lumin i pace ntr-o lume ntunecat i ostil. Aa c niciodat, dar absolut niciodat s nu mai spui asemenea absurditi, Victoria Marie Knightley, m-ai neles? Nici mcar s nu le mai gndeti vreodat! Victoria tcu, fixndu-i ndurerat degetele de la picioare. Cteva minute, niciuna dintre ele nu scoase un sunet. Apoi Victoria oft prelung i o privi pe Nicolle. - Ce-o s faci dac se ntoarce? vru ea s tie. - Nu tiu! ridic Nicolle din umeri cu un oftat. Niciodat n-a fost un brbat rezonabil. Ieri, cnd a plecat, mi-a dat foarte limpede de neles c lucrurile nu vor rmne aa. Cu noi doi, vreau s

spun. Fcu o pauz, mucndu-i buzele cu un aer profund nefericit. Mi-e team c va ridica pretenii asupra lui Andrew sau, i mai ru, c va ncerca s-l ntoarc mpotriva mea. - N-are acest drept! izbucni Victoria, privind-o speriat i indignat. - Ba da, l are, murmur Nicolle cu un aer disperat. n faa oricrui tribunal va avea ctig de cauz, dac se decide c-l vrea. - Va trebui mai nti de toate s dovedeasc c este fiul lui Vocea Victorie se frnse ngrozit cnd realiz ce prostie spusese. ntre Andrew i tatl lui natural, asemnrile erau izbitoare. n plus, brbatul acela dispunea de foarte muli bani i influen. - Oh, Doamne! gemu ea, presndu-i ambele mini pe gur i privindu-i sora cu lacrimi n ochi. Ce ne facem? Nicolle i pres tmplele care-i pulsau dureros cu vrfurile degetelor. - Nu tiu, ngim ea, copleit de situaie. Poate c ne ambalm degeaba. Poate c nici nu dorete asta. Dar dac se va ajunge totui aici, trebuie s fiu pregtit pentru orice. Trebuie s consultm un avocat la Londra, oft ea, refuznd s se gndeasc la faptul c nu-i putea permite deloc onorariul cerut de un om al legii. Trebuie s tiu care ne sunt ansele.

- i dac nu avem niciuna? Nicolle expir ncet aerul pe care-l inuse n plmni i-i privi sora dezolat. Niciodat nu crezuse c avea s rosteasc cu voce tare acea sentin: - Atunci, va trebui s acceptm oferta lordului Landgrove i s-i vindem casa. Cu banii pe care o s-i lum de pe Clairmont, o s plecm n alt parte i o s ncepem o via nou, ntr-un loc linitit i ferit de primejdii. Asta vom face. Victoria o privi nucit. Nu se gndise niciodat c Nicolle se va hotr vreodat c vnd Clairmont. Luptase cu dinii pentru el i fcuse sacrificii imense pentru a pstra conacul. Vestea o oc. - i unde vom pleca? ngim ea, pierdut. - n America, murmur Nicolle, strngndu-i pleoapele cu putere i ncercnd s-i domoleasc durerea vie din inim. n America ne va pierde urma. Royce o privi pe Charlotte cu un zmbet trist, nelegtor. i admira curajul i demnitatea cu care fcea fa situaiei. Gerald sttea lng ea, innd-o de mn, n timp ce ochii i se micau abseni peste peisajul n continu micare. Trsura se scutura puternic din cauza drumului plin de gropi i hrtoape. Zpueala de afar era insu-

portabil. Asudau cu toii, n ciuda aerului care circula n spaiul ngust al atelajului elegant. - Mai avem mult? se interes ducele, aruncnd o privire posomort spre chipul palid i ncercnat al soiei sale. - Vreo jumtate de or, i rspunse vicontele, schimbndu-i uor poziia neconfortabil. Pentru doi brbai care msurau fiecare n nlime aproape ase picioare i jumtate, era un adevrat chin s cltoreasc n acel spaiu ngrozitor de mic. Chiar i dac ar fi fost singur, Royce tia c n-ar fi stat comod nici dac i-ar fi lungit picioarele pe diagonal ntre banchete. Aa c era nghesuit, cu genunchii proptii n muchia banchetei din fa, blestemndu-l furios pe sadicul care construise acea trsur luxoas, dar total incomod. Oftnd i lsndu-se pguba, Royce i ls gndurile s-i alunece spre frumoasa femeie care-i rpise inima. Nicolle se ntinse pe vrfuri i desprinse crligele de lemn de pe sfoar, luptndu-se s mpacheteze frumos lenjeria de pat din in, avnd grij ca marginile acesteia s nu ating pmntul. Lng ea, Andrew i povestea cu entuziasm despre poneiul lui Ben, un clu blat, pe nume

Peach, pe care-l clrise cel puin o dat n ultimele trei zile. Era treaba Louisei s strng rufele, ea fiind cu mult mai nalt dect Nicolle, dar Louise se afla mpreun cu mama lor ntr-o vizit n sat, iar Victoria fcea ordine n dormitoarele de la etaj. Nicolle i not s-i fac o vizit lordului Landgrove i s-i mulumeasc pentru buntatea cu care se ngrijea de Andrew. Contele fusese nespus de generos cu familia ei. Cnd Clairmont murise, el i sttuse alturi n calitate de vecin, i o ajutase s obin cele mai bune preuri din vnzarea obiectelor scoase la licitaie. Nicolle tia c o bun parte din vechituri fuseser cumprate chiar de el i c suma pe care o pltise depea cu mult valoarea lor real. Dar la vremea respectiv nu-i putuse permite s fie mndr i s-i refuze banii. Tot el fusese cel care-i nlesnise mprumutul la banca din Londra ca s scape de creditorii care o npdiser ca iarba rea, imediat dup nmormntarea lui Harry. i datora ntreaga ei recunotin lordului Landgrove i spera ca ntr-o bun zi soarta s-i surd n mod miraculos, ca ea s-i ntoarc serviciile. Punnd cearaful n coul mpletit din nuiele, se ntinse dup un altul, cnd urechea ei prinse uruitul nfundat care venea din faa casei. Era o trsur i inima ei ncepu s bat cu putere. Ls

balt strnsul albiturilor i-i scoase orul ponosit, atrnndu-l de parul de susinere a frnghiilor, apoi i trecu minile umezite de emoie prin prul ciufulit, ncercnd s-l netezeasc n drum spre intrarea principal a conacului. Arta ngrozitor i o tia foarte bine. Diminea, cnd se privise n oglind, vzuse sub ochi urmele lipsei de somn din ultimele trei zile, mai precis, de cnd se trezise cu Stamford la Clairmont. Rochia era o vechitur de pnz att de des purtat, nct se albise la custuri. Cndva avusese culoarea cald a coniacului, dar acum se apropia de nuana prafului. M rog, n-avea de ce s-i fie ruine cu ea. N-o furase i era curat. i ce dac era palid i tras la fa? Ultima sptmn nu fusese tocmai o perioad de vis Cnd ddu colul casei, picioarele i se nmuiar. La civa metri de ea se afla vicontele de Compton, iar n spatele lui, ducele de Pembroke i ajuta soia s coboare. - Bun ziua, Nicolle, rosti vicontele, zmbindu-i cu blndee n timp ce se apropia de ea. - Bun ziua, domn Royce, se corect ea, stnjenit de privirea intens i admirativ n care se simea nvluit. Fcu civa pai spre el, salutndu-l cu o reveren uoar, aruncnd priviri speriate spre

ducele i ducesa de Pembroke. Andrew apru tropind n urm i se opri lng ea, uimit, apoi i aminti de bunele maniere i se nclin respectuos n faa distinilor oaspei de la Clairmont. Gerald Pembroke o privi lung pe tnra contes, roind puternic, apoi schi un salut ceremonios i plin de consideraie n direcia ei. Nicolle clipi uluit, apoi i ndrept atenia spre lady Charlotte, care o privea palid i nlcrimat. Ochii i revenir automat spre figura chipe a vicontelui. Acesta i zmbi linititor. - Cred c ar trebui s intrm cu toii, suger el cu amabilitate. Am strbtut pn aici un drum lung i obositor. Nicolle se dezmetici. - Desigur. Andrew, se rsuci ea spre copil, du-te i caut-o pe Victoria i spune-i c-o rog s termine treaba n spate. Rmi cu ea, bine?... Atept confirmarea copilului, ca s vad dac a neles, i zmbi i apoi se ntoarse spre inopinaii musafiri, privindu-i precaut. Pe aici, schi ea un gest simplu spre uile duble ale intrrii principale. O lu nainte, ncercnd s nu se lase copleit de prezena fotilor ei patroni la Clairmont. Vicontele o urm, lsndu-i cumnata s treac prima peste pragul lat, apoi intr i el, secondat de duce. Nicolle i conduse n salonul de primire.

- Dorii un ceai rece? Limonad? fcu ea, nervoas. M tem c vin nu mai am, iar - Nicky, o ntrerupse vicontele pe un ton blajin. Stai jos puin. Fratele i cumnata mea au s-i spun ceva. Nicolle ddu din cap i se aez pe un trepied. Ducesa alese unul dintre cele dou fotolii care flancau emineul de piatr de ru, iar ducele rmase n picioare, poziionndu-se n spatele ei, ca i cum ar fi vrut s-o susin. Vicontele se rezum s-i sprijine un umr de u, fcndu-i Nicollei cu ochiul, spre marea ei consternare. Urmar cteva clipe de tcere, n care ducesa i tot frmnta batista de dantel n mini, iar ducele fixa ncruntat un punct de pe covor, expresia de pe chipul lui sugernd o mare lupt interioar. ntr-un trziu, ducele i drese vocea i-i ndrept ochii asupra Nicollei. - Ne este foarte greu s ncepem, spuse el cu o voce ncordat. Am venit s-i cerem scuze pentru neplcerea pe care ai suferit-o la Wilton House - Te-am nedreptit ngrozitor i ne este foarte ruine de noi!izbucni lady Charlotte printre lacrimi, privind-o rugtoare. Ne pare foarte ru pentru pentru c ne-am ndoit de tine. n adn-

cul inimii, tiam c nu ai niciun amestec n acea situaie dezgusttoare, dar - ne-am lsat orbii de aparene i am refuzat s ne ascultm instinctele, sfri ducele cu un aer posomort. Te rugm s ne ieri. - Sunt dezolat pentru ceea ce s-a ntmplat, lcrim lady Charlotte. Pur i simplu, nu-mi revin din oc - i i-am rmne profund ndatorai dac te-ai ntoarce la Wilton, interveni iar ducele, privind-o pe Nicolle struitor. Pentru un salariu dublu. Te rugm. Aveam nevoie de tine. Copiii au nevoie de tine. Nicolle ncremenise, urmrindu-i cum se ntrerupeau unul pe cellalt, iar oferta ducelui o amui cu totul. nchiznd ochii, ncerc s-i revin din stupoare. Se simea ca i cum ar fi fost plit n moalele capului. Fu recunosctoare cerului pentru faptul c sttea jos. Nu credea c picioarele i-ar fi fost credincioase i tremura ca o piftie. - Nicolle, auzi vocea vicontelui att de aproape de ea, nct tnra femeie, care nu-l auzise venind, tresri ca mpucat i-l privi cu ochi mari. Niciodat nu l-am vzut pe fratele meu cerndu-i scuze pentru ceva, le pled Royce cauza pe un ton blnd, dar ferm. i n-am fost martorul unei asemenea situaii pentru c fratele meu este unul dintre cei mai coreci oameni pe care i cunosc.

De duminic ncoace, viaa lor este un chin permanent. Charlotte n-a suferit aa nici cnd Brooke a avut varicel. Gerald, continu el nduioat, a fost aa de rvit i de nelinitit, nct n-a mai avut rbdare pn duminic i a dat afar toi oaspeii de la Wilton nc de ieri dup-amiaz. Doreau s vin aici ct mai repede i s repare greeala pe care au fcut-o, sfri el aproape n oapt. Nicolle i ridic o mn la frunte, simindu-se copleit. i plimb ochii mrii de uimire de la unul la altul. Lady Charlotte era att de palid i de ncercnat, nct Nicolle simi un impuls aproape de necontrolat de a se ntinde i de a o lu n brae ca s-i ofere consolare. Ducele o privea tcut i ndurerat, vicontele o studia cu atenie. - Trebuie s m gndesc, opti Nicolle cu o voce rguit, dar vznd-o pe duces plind i mai mult, adug serioas: scuzele v sunt acceptate, Alte, ns trebuie s cntresc foarte bine propunerea dumneavoastr n legtur cu ntoarcerea mea la Wilton House. - i triplm suma, rosti ducele fr s clipeasc. i dorim s-i aduci ntreaga familie la Wilton House. Dorim s

- m cumprai, l ntrerupse Nicolle cu blndee, privindu-l cu ochi gravi. Sau s-mi cumprai iertarea. Oare scria de vnzare pe fruntea ei, de fiecare brbat ncerca s-o cumpere ntr-un fel sau altul? Ducele pli i se retrase un pas, privind-o posomort. - Nu sunt de vnzare, Alte! preciz Nicolle cu o voce ferm. Dac m voi hotr s v accept propunerea, o voi face pentru aceeai sum de pn acum. Iar dac voi alege s revin la Wilton, atunci s-ar putea s dau curs invitaiei dumneavoastr i s-mi aduc fiul s stea cu mine permanent. - Orice doreti, rosti Charlotte, privind-o cu speran i mpreunndu-i minile n dreptul inimii. Orice, doar spune! Nicolle i pres degetele pe ochii obosii, ncercnd s in pasul cu rsturnrile de situaii din viaa ei. Duminic, fusese o paria. Prsise Wilton House nconjurat de un voal de ruine i dizgraie. Urmtoarele trei zile i le petrecuse ntr-o mare de disperare i durere, apoi miercuri apruse Stamford, prezena lui la Clairmont demonstrndu-i faptul c un necaz nu vine niciodat singur. Acum, dou zile mai trziu, fotii ei patroni veniser personal s-i cear scuze pentru afrontul i umilina ndurate pe nedrept la

Wilton House. Era reabilitat n ochii tuturor, i redobndise demnitatea. Atunci, de ce se simea att de trist i de ndurerat? - Ce fac copii? ntreb ea, trgnd ncet aer n piept i forndu-se s-i priveasc. - Ne-au fcut viaa un calvar, gemu lady Charlotte, izbutind totui s surd. Brooke m-a ameninat c fuge de acas dac nu, nghii n sec i relu cu mai mult trie, dac nu te aducem napoi la Wilton. Miles a revenit la vechile lui apucturi, iar Duncan st tot timpul mbufnat. - neleg, murmur Nicolle, fr a reui s-i nfrneze amuzamentul, imaginndu-i frontul comun pe care-l fcuser copiii mpotriva prinilor lor. Vznd-o zmbind, ducesa pru cumva mai uurat. - Nicolle, te rog s ne ieri prostia i s te gndeti la ceea ce i-am spus. Te iubim foarte mult i din cauza asta am fost att de zguduii de ceea ce s-a ntmplat la Wilton. tiu c asta nu ne absolv de vin, dar copiii sufer cel mai mult. - V rog, nu ncercai s v folosii de ei pentru a-mi fora mna, o preveni Nicolle cu rceal. - Firete c nu! se grbi ducesa s-o asigure. Doar c avem nevoie de tine!

- O s m gndesc, repet Nicolle, ncruntndu-se preocupat. O s avei rspunsul meu peste o lun. Ducesa i plec privirea i ddu din cap resemnat. - Pot s le trimit copiilor o scrisoare, prin care s ncerc s-i linitesc? le ceru voie Nicolle. - Firete, aprob ducele, privind-o cu o expresie plin de recunotin. - Atunci, scuzai-m cteva minute, spuse Nicolle i prsi ncperea cu pai uori. i scrise lui Brooke. Cteva rnduri prin care i explica situaia, fr a-i promite ns nimic. Nu voia s se gndeasc nc att de departe. ntr-o lun se puteau ntmpla o groaz de lucruri, iar Nicolle detesta s-i ncalce cuvntul. Brooke avea s neleag. Era matur i avea o gndire sntoas. Cnd reveni n salon, o ateptau cu toii n picioare. Nicolle i nmn scrisoarea ducesei fr un cuvnt. Charlotte o lu i o vr n sculeul de mn, apoi o privi nervoas. - Am vrea s mai zbovim vreo dou zile pe aici, ca s vedem mprejurimile. Exist vreo pensiune sau vreun han pe care ni-l recomanzi? - Da, exist hanul La butoiul cu bere, la dou mile distan de sat. Nu este cine tie ce, dar mncarea este foarte bun i au camerele curate.

Le explic cum s ajung acolo i-i luar rmasbun pe un ton politicos. Vicontele mai rmase puin. O privi pe Nicolle cu afeciune, abia stpnindu-se s nu-i mngie obrazul palid. - Ai nevoie de ceva? o ntreb el, ochii verzi fiindu-i extrem de serioi. Nicolle oft i-l privi cu un zmbet nesigur. - Cred c am nevoie s m linitesc, mrturisi ea. - Nicolle, ncepu el ncruntat, mucndu-i colul gurii gnditor, vreau s-mi rspunzi la o singur ntrebare, chiar dac nu am niciun drept s i-o pun. Dar trebuie s tiu. Oft i o privi trist. Cnd m-am ntors la Wilton, am vrut s-i pltesc lui Gerald banii pe care i i-a dat n avans pentru prelungirea ederii tale acolo i s-i rscumpr bijuteria. Nicolle fcu ochii mari, privindu-l surprins de generozitatea inteniei lui. - N-am rezolvat nimic, pentru c Gerald nu-l mai avea. A luat-o Stamford cu el cnd a plecat de la Wilton House. Vestea o fcu s pleasc i respiraia i se ngreun. - Charlotte spune c el a afirmat c i-a druit-o cu mult timp n urm, continu brbatul pe un ton reinut. Este adevrat?

Nicolle nchise ochii, i muc buzele i confirm ncet din cap. - Andrew, rosti brbatul pe o voce reinut, ezitnd pentru o clip. Andrew este copilul lui? Nicolle l privi, simind c se sufoc. Intuiia de care dduse dovad brbatul acela o nspimnta. Vicontele ns o fixa cu gravitate, ateptndu-i calm rspunsul. n ochii lui nu citi nici dezgust, nici dispre i nici dezaprobare. Doar o emoie nbuit, un amestec de durere i regret. - Cu asta sunt deja dou ntrebri, se auzi Nicolle vorbind cu o voce alterat, pe care nu i-o recunoscu deloc. - Nicky, la Wilton ai acceptat prietenia mea. Demonstreaz-mi lucrul acesta. Indiferent ce gndeti n acest moment, vreau s tii c secretul tu este n siguran cu mine. Nu trebuie s te temi de judecata mea. Sunt de partea ta, vreau s nu uii lucrul acesta. Nicolle ddu drumul aerului pe care-l inuse n plmni cu o figur chinuit. Fcndu-i curaj, l privi n ochi cu o expresie rvit. - Da, Andrew este fiul lui, recunoscu ea cu o voce rguit, cltinndu-se ameit pe picioare. - Mi-am imaginat, surse el strmb. Stai jos i povestete-mi, i ceru el, lund-o de cot cu blndee i conducnd-o spre unul dintre fotolii unde

o sili s se aeze. i ateapt-m numai puin, ct s m duc i s-i spun lui Gerald i Charlottei s o ia nainte. Rmas singur, Nicolle i ngrop faa n palme, simindu-se mpietrit pe dinuntru. Situaia se complicase alarmant de mult. Oare avea s se mai simplifice vreodat?

CAPITOLUL 9 Vicontele rmase la Clairmont aproape o or, timp n care Nicolle i relat o parte din evenimentele care-i schimbaser viaa n urm cu apte ani. i venise foarte greu s-i expun sufletul n faa unui brbat care-i era strin i totui nu, dar nu avusese de ales. Royce o ascultase fr s-o ntrerup, nregistrnd varianta trunchiat a adevrului cu foarte mult atenie. Nicolle se lsase amgit i sedus de vrul Charlottei i, din cauza unor mprejurri nefaste, idila lor se ncheiase prost. Fusese tnr i naiv, iar Stamford avea reputaia unui adevrat diavol n materie de cuceriri, aa c fusese o prad uoar pentru el. Nicolle, nsrcinat fiind,

nu avusese de ales dect s accepte propunerea de cstorie a contelui de Clairmont. Sfritul istoriei, ar fi fost tentat Royce s spun, dar bnuia c tnra femeie nu fusese sincer cu el pn la capt. Ceva i scpa, dar nu avu curajul s mai insiste. Era destul de mulumit de faptul c mcar nu i refuzase pretenia de a afla adevrul. Nicolle nu-i povesti de noaptea aceea de comar n care brbatul pe care-l iubea cu pasiune o alungase din viaa lui cu atta cruzime i nici despre cea n care, la Wilton House, se druise lui cu atta incontien. De primul episod i era cumplit de ruine, iar de al doilea, se simea mult prea umilit i rnit ca s vorbeasc despre el, indiferent cu cine. Nici acum nu nelegea cum de-i ngduise s-o ating. Cum de putuse s fie att de slab, de necugetat nct s i se druiasc n felul acela scandalos, lipsit complet de raiune, de bun-sim... Numai i gndul la acea mperechere brutal i ptima i mpienjenea privirea i-i producea frisoane prin tot corpul. O luase prin surprindere, asta era singura explicaie pentru comportamentul ei att de neruinat. N-avea s mai priveasc napoi, i zise ea mhnit, ci doar nainte. Trecutul trebuia s rmn acolo unde i era locul, adic la capitolul a fost odat.

Nicolle nu-i ascunse ns vizita inopinat a marchizului de Stamford la Clairmont. - Deci, fcu Compton ntr-un trziu, ca o concluzie, acum a aflat adevrul i despre Andrew. - Da, oft Nicolle ntretiat. - i ce ai de gnd s faci mai departe? se interes el, avnd grij s-i ascund emoiile. - Nu tiu, fcu ea, masndu-i fruntea. Vreau doar s fiu lsat n pace. Vreau s-mi cresc copilul n linite i siguran. - i te temi c s-ar putea ca el s nu fie de acord cu acest lucru? C-o s ncerce s i-l ia? Nicolle se cutremur. Acela era comarul ei de trei zile ncoace. Ddu ncet din cap, mucndu-i buzele. - Trebuie s m consult cu un avocat la Londra, rosti ea ncet, privindu-l pe viconte necjit. Trebuie s - Nicky, cnd eram la Eton, unul dintre domeniile care m-au atras era avocatura. Doream s devin un avocat strlucit, aa c mi-am dedicat ultimii ani acolo acestui el. Nu trebuie s consuli un avocat la Londra care s-i ia banii i s-i spun acelai lucru pe care i-l voi spune eu acum: ansele s-l pstrezi pe Andrew n cazul de fa sunt destul de mici, spuse el cu o sinceritate brutal. Dac dovedete c el este tatl lui natural, atunci legea este de partea lui. mi pare ru,

draga mea, rosti vicontele cu o voce reinut, privind-o cu regret. Nu exist dect o singur cale s-l pstrezi pe Andrew. - Care? l ntreb Nicolle, jurndu-i c orice compromisuri sau sacrificii ar fi presupus acea singur alternativ, avea s fie acceptat fr discuii din partea ei. - Cstoria, o inform Royce cu un aer indescifrabil. Mrit-te cu un brbat influent care s-i adopte copilul. n acest caz, poi s-l pstrezi pe Andrew lng tine fr nicio grij. Nicolle l privi cu ochi mari i, cumva, izbuti s rd. - S m mrit? fcu ea, presndu-i o inim pe piept i privindu-l mirat. Cu cine, pentru Dumnezeu? Cine ar fi dispus s se nsoare cu o femeie srac i plin de datorii, cu un copil lng ea, dou surori fr dot i o mam bolnav? - Eu a fi fericit s primesc o asemenea binecuvntare, rosti brbatul cu un zmbet uor, privind-o cu ochi strlucitori. Nicolle amui o clip, privindu-l consternat. - Nu vorbeti serios, reui ea s spun ntr-un trziu. - Ba sunt ct se poate de serios, o asigur vicontele cu o expresie sobr pe figur. Eti o femeie care se consider srac, dar pe care o gsesc nespus de bogat. Eti o femeie uluitoare,

Nicolle, o femeie matur, frumoas, blnd i neleapt. Ai un copil minunat, care mi-e foarte drag. Nu m deranjeaz s am dou surori n plus, ba chiar m ncnt foarte mult ideea. Ct despre mama ta, o voi duce oriunde voi auzi c ar exista leac pentru boala ei i m voi strdui s-i ndulcesc btrneile. Te voi face fericit, Nicolle, sublinie el cu o voce profund, privind-o n ochi cu seriozitate. i nu trebuie s-mi dai un rspuns pe loc. Promite-mi doar c ai s te gndeti la asta pe viitor. i ine minte: nu eti singur! Indiferent ce vei hotr, ei i voi sta alturi ntotdeauna. Nicolle l privi copleit, cu lacrimi n ochi. - i mulumesc, opti ea cu emoie n glas. Pentru tot. i m voi gndi, i promit. - Bine, surse brbatul. Trebuie s plec, dar nainte de asta vreau s mai pun o vorb bun la tine pentru Charlotte i pentru idiotul de fratemiu. Sunt oameni buni, Nicky, care s-au lsat dui de val. Sunt realmente devastai. ncearc s-i ieri pentru c - Nu am ce s le iert, rosti Nicolle cu blndee, zmbind uor. Au judecat dup aparene. Probabil c i eu a fi fcut aceeai greeal dac a fi fost n locul lor. - Atunci, s ndrznesc s-i comunic Charlottei c te vei ntoarce la Wilton n toamn?

Nicolle se ridic, silindu-l i pe el s fac acelai lucru. ncepu s se plimbe prin salon, mucndu-i buzele i gndindu-se. Dac accepta s se ntoarc la Wilton House, viaa ei avea s reintre pe fgaul normal. Banii pe care-i ctiga acolo ar fi putut-o scoate onorabil dintr-o mulime de neplceri. Louise ar fi avut un trusou frumos, Victoria i-ar fi putut cumpra o rochie nou, mama ei ar fi beneficiat de tratamentul la bi de care avea atta nevoie, iar Andrew ar fi venit cu ea. Rata la banc n-ar mai fi fost o problem i, cu puin noroc, cu banii ctigai n toamn din vnzarea grului, avea s-i poat permite s cumpere materiale i s angajeze oameni care s-i repare acoperiul. Existau o mulime de avantaje i un dezavantaj major, care le anula pe toate: lady Charlotte era var primar cu brbatul care-i zdrobise inima. i, din aceast cauz, se temea ca marchizul s nu nceap s-o hruiasc din nou, odat ntoars la Wilton House. De acolo nu-l putea da afar, dar la Clairmont, era nc stpn i avea puterea s-o fac. Da, dar dac refuza oferta ducelui de Pembroke, atunci lucrul acesta avea s se rsfrng n mod direct asupra tuturor celor care locuiau la Clairmont. i ar fi dat dovad de un egoism feroce ncercnd s se protejeze, s se amgeasc

cu iluzia faptului c, procednd astfel, ar fi evitat o groaz de probleme, mult mai grave. Avea nevoie de timp s reflecteze pe ndelete asupra problemei i nu dorea s fac promisiuni pe care nu i le-ar fi putut respecta, aa c se ntoarse spre viconte i-l privi serioas. - Nu pot s-i dau un rspuns acum, dar transmite-i ducesei c va avea rspunsul meu n cel mult dou sptmni. - O s-i transmit, ddu brbatul din cap cu un aer resemnat. Dar, pn atunci, vreau s Se ntrerupse cnd un ciocnit uor se auzi n ua salonului. Nicolle vzu aprnd prin deschiztura uii faa buclat i rotund ca o lun plin a buctresei. - Ce este, Moira? o privi Nicolle, ntrebtor. - A venit un cona i-o cuconi, care vor s te vad, drgua mea. S le zic s intre? Nicolle, care se gndi c poate ducele i ducesa de Pembroke fuseser nemulumii de condiiile oferite de han i c nu doreau s mai rmn, ncuviin tcut. Cteva clipe mai trziu, marchizul de Stamford, nsoit de o femeie nalt i elegant, i fcu intrarea n salon. Nicolle ncremeni, n timp ce ochii i se plimbau de la unul la cellalt. Asemnarea dintre cei doi era remarcabil i Nicolle tiu cu

precizie c femeia din faa ei era lady Irene Stamford. Ceea ce nu-i putea explica era ce cutau cei doi la Clairmont. Nu se ateptase ca el s se ntoarc att de repede i n niciun caz nsoit de mama lui. Ce urmreau oare? Nelinitea i teama i strngeau stomacul ca-ntr-un pumn nemilos, lsnd-o fr aer. John, care n momentul n care pise n ncperea modest se ateptase s-o gseasc pe Nicolle singur, se ntunec la fa cnd reper silueta nalt i solid a vicontelui de Compton. Expresia din ochii marchizului deveni att de ngheat atunci cnd l vzu pe viconte, c Nicolle se temu ca acesta s nu fac vreo scen. Ostilitatea cu care se msurau cei doi brbai era vizibil, cu att mai mult cu ct niciunul dintre ei nu fcea vreun efort s i-o ascund. - Stamford. - Compton. Salutul era distant, reinut. - Mama mea, lady Irene, o prezent marchizul pe femeia palid de lng el. Compton i ndrept privirea asupra femeii nc frumoase i se nclin n faa ei adnc i curtenitor. - Este o onoare pentru mine s v cunosc, lady Stamford.

Femeia schi un zmbet slab i nclin capul n direcia lui cu o graie regal. - Mam, ea este lady Nicolle Clairmont. Femeile se salutar cu reverene uoare, formale. n salon se ls o tcere grea, apstoare. Compton i plimb privirile de la lady Irene la fiul ei i invers, apoi i concentr ntreaga atenie asupra Nicollei. Prea s fac fa cu bine situaiei i, dei ar fi vrut s rmn, tia c ar fi forat nota prea mult. - Revin mine, la prnz, o inform el pe tnra femeie, care ncuviin orbete, mult prea copleit de vizita neateptat a lui Stamford pentru a se gndi la implicaiile directe ale cuvintelor lui Royce. Dac ai nevoie de mine, spuse el ncet, lundu-i o mn inert i ducndu-o la buze cu un gest delicat, m gseti acas la Ian Landgrove. - Mulumesc, opti Nicolle cu o voce pierit, privindu-l cu o mic tresrire. Mulumesc pentru tot, izbuti ea s-i zmbeasc. Stamford i ngust ochii, maxilarul i se nclet, nrile i se dilatar sub un val de furie i gelozie feroce. Nu-i plcea deloc faptul c-l gsise pe nemernicul acela de Compton la Clairmont. Ar fi vrut s-i spun acelui ticlos s se care de acolo i s-o lase pe Nicolle n pace. La o adic

i-ar fi fcut o real plcere s-l ia la pumni i s-i umple de snge mutra aia nesuferit de chipe. Se control cu un suprem efort de voin, tiind c, deocamdat, nu avea acest drept. - Stamford, schi vicontele un salut nonalant n direcia lui, privindu-l provocator. Lady Irene, se nclin el apoi curtenitor n faa marchizei. - Compton, nu se ls nici John mai prejos, fulgerndu-l cu o privire plin de avertisment, pe care brbatul i-o ntmpin cu un rnjet insolent. Dup plecarea vicontelui, atmosfera deveni extrem de ncordat. i penibil. Nicolle i privea, ateptnd ca unul dintre ei s nceap s-i explice motivul acelei vizite neanunate la Clairmont. Lady Irene era palid i-i evita privirea, Stamford o fixa cu ochi misterioi i negri, care-i provocau Nicollei palpitaii. - Dorii s bei o limonad sau un ceai? i ntreb ea politicos, amintindu-i de ndatoririle de gazd pe care le avea. - Ceai, te rog, accept lady Irene cu un surs vag uurat. - Mam, nu mai trage de timp, o mboldi brbatul pe un ton sever. Femeia tresri i-l privi ngrozit. - Nicolle, ia loc, o invit el pe un ton grav. Mama mea are s-i mrturiseasc ceva.

Nicolle i trase un scaun de lng mas i se aez dreapt pe el. Ar fi putut s aleag unul dintre fotolii, dar era mai bine s pstreze distana fa de ei. Pn cnd nu avea s se lmureasc asupra motivului care-i adusese acolo, avea s fie prudent. ndreptndu-i atenia asupra marchizei, care se aezase pe unul dintre fotolii, Nicolle simi o strngere de inim. Femeia prea terminat, obosit, la captul puterilor, observ Nicolle. Avea cearcne sub ochii frumoi i negri, iar pleoapele i erau uor umflate. Oare plnsese? i pentru ce oare?... Indiferent din ce cauz plnsese, era sigur c motivul fusese fiul ei, cruia Nicolle i adres o privire tioas, plin de dezaprobare. - V ascult, o ndemn Nicolle cu blndee pe biata mam, zmbindu-i ncurajator. Ochii femeii se umplur brusc de lacrimi. Umerii i czur neputincioi. Prea att de nefericit, de fragil i de zdruncinat, c Nicolle se simi cuprins de duioie. Femeia suferea teribil, se vedea asta cu ochiul liber. - Am am greit ngrozitor, se blbi lady Irene, privind-o pe Nicolle cu un aer distrus. N n-am tiut atunci. Nici mcar n-am bnuit. Eu am vrut tot ce era mai bun pentru John i am greit ngrozitor. Te rog s m ieri.

Nicolle o privi lung, strduindu-se s neleag ceva din vorbele incoerente ale femeii din faa ei. Pentru ce anume i cerea scuze?... Brusc, revelaia o lovi cu intensitatea unui fulger. Sri n picioare ca ars, simind cum ameete. I se fcu ru, ngrozitor de ru. Mai fcu un pas n spate, ducndu-i minile ngrozit la gur i privind-o pe lady Irene cu ochi mari, ocai. - Oh, Doamne! gemu ea, presndu-i degetele cu putere pe buze, de parc ar fi vrut s-i striveasc durerea cu ele. O, Doamne!repet ea cu o voce sufocat. - Te rog, mi pare att de ru, i ridic lady Irene o mn imploratoare spre ea. Eti mam i sunt convins c ai face orice pentru fericirea fiului tu. Nicollei i se fcu grea. - V nelai, se for Nicolle s vorbeasc, privind-o rvit, furioas i ndurerat. Orict de mult l-a iubi pe Andrew, niciodat, dar absolut niciodat n-a ndrzni s-i decid viaa! Nu am acest drept i nici nu Brusc, simi c nu mai poate suporta. Expresia feei i nghe dintr-o dat. - V rog s plecai, le ceru ea cu o voce sufocat. V rog s ieii din casa mea i s nu m mai

deranjai niciodat! Amndoi mi-ai fcut destul ru. Nicolle, ncepu brbatul pe un ton rugtor, privind-o cu o expresie chinuit. - Nu!... S nu ncerci s-mi spui c-i pare ru! Mi se face sil cnd aud cuvintele astea, uier ea cu o voce ndurerat, plin de dezamgire i de furie. Vrei iertarea mea?ridic ea vocea, privindu-i cu ochii mpienjenii de lacrimi de suprare i revolt. De asta ai venit pn la Clarimont? Ca s v mpcai cugetul i s dormii bine noaptea?... Ei bine, o avei pe toat. Luai-o cu voi i disprei de pe pmnturile mele. Acum! Femeie i ngropa faa n palme i ncepu s plng sfietor. Brbatul o privi livid. Nicolle nchise ochii, ncercnd s nu se lase atins de suferina evident a celor doi. i muc buzele pn la snge, nghiindu-i lacrimile i plnsul care i se zbuciuma n piept. Atta durere, atta jale, attea suferine i necazuri ndurase. i pentru ce?... O femeie egoist hotrse s-i decid fericirea propriului fiu dup nite msuri pe care nu le nelegea. Iadul este pavat cu bune intenii spusese cndva Samuel Johnson, i avusese perfect dreptate. Cazul de fa i proba teoria cum nu se poate mai bine.

Inspirnd aerul cu lentoare, Nicolle se calm ct de ct i deschise ochii, privindu-i linitit. - Iertai-mi ieirea de mai devreme, spuse ea cu o voce controlat. mi dau seama ct de greu v-a fost s venii pn aici. Este un act de demnitate i curaj, pe care-l apreciez. Dar acest fapt nu schimb cu nimic ceea ce s-a ntmplat atunci. Eu nu Fu ntrerupt de apariia glgioas a Victoriei i a lui Andrew, care intrar n salon sporovind cu nsufleire. Amndoi se oprir brusc cnd ddur cu ochii de femeia care plngea n tcere i de brbatul nalt i brunet, mbrcat elegant. Lady Irene i privi ncremenit nepotul, profund ocat de asemnarea izbitoare dintre el i tatl lui. Nu exista nicio ndoial n privina asta. Andrew era copia fidel a lui John la aceeai vrst, fapt pentru care impactul fu cu att mai puternic. - Oh, Dumnezeule! opti ea cu o voce rguit de plns, ducndu-i o mn la frunte, de parc ar fi suferit de o ameeal cumplit. Brbatul i privi copilul cu stomacul ncordat de emoii amestecate. i zmbi biatului, iar Andrew i rspunse automat, etalndu-i golurile fermectoare ale dentiiei de lapte. Nicolle i privi pe amndoi, simind o usturime insuportabil n inim.

- Ce caut el aici?! Vocea indignat i plin de ur a Victoriei o fcu pe Nicolle s tresar i s-i priveasc sora cu severitate. - Victoria, rosti ea pe un ton calm, dar plin de avertisment, care o fcu pe aceasta s roeasc i s-o priveasc necjit. Lady Stamford i Altea Sa sunt doar n trecere pe la Clairmont i nu vor sta mult. Du-l pe Andrew ntr-o plimbare scurt pn la marginea pdurii. ntr-o or, masa va fi gata. Victoria ddu s protesteze, dar privirea Nicollei o reduse la tcere. - Haide, Drew, rosti ea morocnoas, lund mna micu a nepotului ei i conducndu-l spre u. - N-ai vrea s venii i dumneavoastr cu noi? l ntreb biatul pe marchiz, atunci cnd trecu prin dreptul lui. Pdurea nu este prea departe i drumul pn acolo este ncnttor. ntrebarea lui Andrew i produse Nicollei un gol dureros n stomac. - Mi-ar face o deosebit plcere, zmbi brbatul. i accept invitaia. Oricum, doamnele mai au de discutat - Ba am terminat orice discuie! l contrazise Nicolle, aruncndu-i o privire nelinitit. Nu-l putea lsa singur cu Andrew. Zeci de scenarii i fulgerau prin minte, unele mai grozave ca

altele: Andrew rpit, luat de lng ea, dus departe Probabil c gndurile i spaima care o cuprinser erau foarte evidente, pentru c-l vzu pe marchiz ntunecndu-se la fa i strmbndu-se enervat. Un muchi zvcni amenintor pe maxilarul lui. - Locul lui va fi ntotdeauna lng tine, spuse brbatul cu o voce reinut. i-l aduc napoi ntr-o jumtate de or, promise el. Nicolle ovi, lucru care pru s-l irite i mai mult. Sufletul i tremura i palmele i asudaser. i le terse de rochie cu un gest incontient, nghiind n sec. Nu tia cum s-i refuze pretenia fr s-l asmut asupra ei i tia c nu avea niciun sens s-i msoare voina cu a lui. n fond, pn n urm cu trei zile, habar n-avusese de existena lui Andrew, ns, n clipa n care-l vzuse, nu ezitase nici mcar o secund s-i recunoasc paternitatea. O singur privire fusese de ajuns ca s neleag c Andrew era fiul lui. Pentru prima dat de cnd l nscuse, Nicolle regret faptul c Andrew i semna att de puin. Dac i-ar fi motenit trsturile, la ora asta viaa ei i a lui Andrew ar fi fost n deplin siguran. - El, ncepu ea cu o voce uscat, ncercnd s-i explice. Timpul a fost scurt i n-am n-am apucat s s

Nicolle i muc buzele, detestndu-se pentru blbiala ei. Ochii lui se ngustar un milimetru, fulgernd-o nemulumii. Probabil c se enervase ngrozitor, judecnd dup roeaa care-i colora faa i pielea gtului, umflndu-i venele n dreptul tmplelor. - Am neles, spuse el pe un ton abrupt. Ne ntoarcem ntr-o jumtate de or. - M duc cu ei, anun Victoria cu o voce tioas, fulgerndu-l pe marchiz cu o cuttur dispreuitoare. De data asta, intenionez s m asigur personal c niciunul dintre membrii familiei mele nu mai iese cu inima frnt i mndria terfelit dintr-o discuie cu dumneata - Victoria! Vocea aspr a Nicollei o fcu pe aceasta s ncremeneasc. Se albi la fa i se rsuci spre sora ei, care o privea cu ochi scprtori. Niciodat Nicolle nu i se mai adresase astfel. - Te rog s te compori cuviincios i s nu te amesteci n probleme care nu te privesc direct i personal, rosti Nicolle pe un ton att de dur, nct brbatul o privi lung, surprins de aceast latur ferm i inflexibil a caracterului ei, una pe care nu i-o cunoscuse pn acum. Ia-l pe Andrew i artai-i Alteei Sale mprejurimile. i o s te abii de la orice comentariu, ne-am neles? Gndete-te la Andrew, mai nti de toate.

Victoria o privi necjit i ddu asculttoare din cap. i arunc o cuttur neagr brbatului care urma s-i nsoeasc i alta bnuitoare spre femeia plns din fotoliu, apoi se rsuci pe clcie i iei ano pe u, trgndu-l dup ea i pe Andrew, care-i privea uimit, fr a nelege tensiunea palpabil din ncpere. John schi gestul s-i urmeze dar se opri i se rsuci spre Nicolle, care-l privea nervoas i ncordat. O privi lung, posac i foarte trist. - tiu c-i cer prea mult, dar dac ntr-adevr ai rmas femeia minunat pe care mi-o amintesc cu atta dor, o vei asculta i poate c n inima ta va afla iertarea pe care n-o va gsi niciodat la mine, rosti el cu o voce joas, plin de amrciune. i iei, lsnd n urma lui dou femei care sufereau la fel de mult, dar fiecare n felul ei i din cauze diferite. Nicolle i cuprinse trunchiul n brae, simindu-se ngheat, ameit i obosit. Dup vizita ducelui de Pembroke, dup discuia cu Royce Compton, dup stresul i neodihna din ultimele zile, Nicolle se simea la un pas de a ceda nervos. Privind-o pe femeia care suspina n fotoliu, Nicolle se trezi cuprins de un soi de mil fa de suferina ei. i nelegea durerea. tia cum era s fii renegat de fiina iubit. ns la lady Irene jalea

era cu mult mai mare pentru faptul c era mam i-i iubea totui fiul. Nicolle se cutremur. Cum s-ar fi simit ea dac ntr-o bun zi, prin cine tie ce concurs nefericit de mprejurri, Andrew s-ar fi ntors mpotriva ei? Indiferena i furia lui ar fi tiat-o pn la os. S-ar fi stins de durere. Ar fi nnebunit, fr-ndoial! Netiind ce s fac sau ce s spun, Nicolle se duse la ferestre, urmrind ngrijorat trioul care se ndrepta agale spre pdure. El i spunea ceva lui Andrew, ceva fascinant dac era s se ia dup expresia entuziasmat pe care o zrea pe faa copilului ei. Victoria mergea nepat alturi de ei i, judecnd dup linia rigid a umerilor, era bosumflat i nemulumit. femeia minunat pe care mi-o amintesc cu atta dor Cuvintele lui avuseser un efect dramatic asupra inimii ei. nc i mai simea genunchii nesiguri i pulsul zvcnindu-i n gt i n timpane. Amintiri vechi nvlir n mintea ei, rscolind-o. l iubise att de mult pe acel brbat, c se mira cum de dragostea ei pentru el n-o ucisese atunci. i-i aminti i ct de mult suferise apoi. - Nu-i vreau iertarea. Uitase de femeia care i distrusese viaa i de aceea vocea ei rguit o fcu s tresar i s se ntoarc surprins cu faa spre ea. Lady Irene o

privea cu ochi febrili de plns i cu buzele strmbate ntr-o grimas de durere. - Cu sau fr ea, tot va trebui s-mi duc crucea, continu femeia cu o voce ngroat de lacrimi. Am fcut o fapt oribil i mi se pare cinstit s pltesc pentru ea. Nu asta am intenionat atunci cnd am plnuit totul. John nu avea un titlu i nicio situaie financiar strlucit. Doream pentru el o soie dintr-o familie veche i cu o zestre atrgtoare. Dar el s-a ndrgostit de tine i tu tu nu erai alegerea perfect pentru el. Cel puin, nu din punctul meu de vedere. Te-a iubit enorm, iar eu n-am prevzut i nici mcar n-am bnuit profunzimea sentimentelor lui pentru tine - Tcei! rosti Nicolle, cu o voce gtuit. V rog s tcei! - N-am intenionat s-i distrug fericirea, continu femeia cu privirile n gol, ignorndu-i dorina. Dac a fi tiut - V rog! Femeia i ridic privirile mpienjenite de lacrimi spre ea. Pentru o clip, Nicolle crezu c avea s-i respecte dorina. ns ntrebarea care urm o lu complet pe nepregtite: - L-ai iubit? Nicolle simi c se prbuete. Se ag cu putere de marginea pervazului i nchise ochii, cltinndu-se ameit. Ar fi trebuit s-i spun acelei

femei c nu este treaba ei, c nu avea niciun drept s-o ntrebe asta. Ar fi trebuit s-i ntoarc spatele i s prseasc ncperea. Oricum, discuia aceea devenise bizar i penibil, scormonindu-i prin rni care nc nu se vindecaser, redeteptndu-i crmpeie din trecut care dureau la fel de tare. i totui se trezi rspunzndu-i pe un ton aproape retoric: - Dac l-am iubit? Oh, da, l-am iubit foarte mult! spuse cu o voce gtuit de plns. Att de mult, nct nimic nu a mai fost la fel dup aceea. Att de mult, nct viaa mea i-a pierdut strlucirea i sensul. Att de mult, nct fiecare btaie a inimii mele m uimea cu ncpnarea ei. - Oh, scumpa mea, gemu marchiza cu o voce plin de suferin. Am fost ngrozitor de crud cu voi amndoi. Att de oarb i de... nesocotit. Niciodat n-am s-mi pot ierta ambiia prosteasc de atunci. Nicolle i frec ochii cu podul palmelor. Se simea att de nucit, de slbit i de confuz, c ar fi vrut s se bage n pat i s doarm o venicie, s evadeze din acea lume sucit i superficial, n care mamele decideau n locul fiilor care femeie era cea mai potrivit pentru fericirea lor pmnteasc. Inspirnd i expirnd de cteva ori aerul cu lentoare, tnra femeie ncerc s-i fac ordine

n nvlmeala de gnduri din capul ei i s se detaeze de evenimentele ultimelor ceasuri. - Nu neleg de ce ai venit aici, dac nu dorii nelegerea i nici iertarea mea, rosti ntr-un trziu Nicolle cu un oftat tremurtor, lsndu-i minile pe lng trup i privind-o obosit. Femeia o studie cu atenie, ca i cum abia acum o observa pentru prima dat. - Ca s ncerc s repar o parte din stricciuni, dac e cu putin, mrturisi timid lady Irene, privind-o lung. Ascult-m, i ceru ea struitor, cnd Nicolle deschise gura s-o contrazic. John te iubete nc i de aceea a... - Oh, nu! gsi Nicolle puterea s rd ironic. Nu ncercai s-mi turnai i alte minciuni, lady Stamford. V spun din capul locului c nu le nghit. Un brbat, atunci cnd iubete o femeie, n-o calc n picioare i n-o njosete cu prima ocazie. N-o arunc n strad ca pe un cine, n mijlocul nopii, lsnd-o prad primejdiilor care pndesc n ntuneric - S-a simit trdat! strig lady Irene cu o voce indignat, de parc nu ea ar fi fost cea care generase dezastrul care dusese la acel tragic deznodmnt. Te-a iubit cu adevrat, dar nu avea un titlu i de aceea s-a gndit c l-ai ales pe Clairmont!

Nicolle se nglbeni la fa. Pre de cteva clipe, nu fcu dect s-o priveasc ocat pe femeia din faa ei. - Asta a crezut? C l-am ales pe Clairmont pentru c avea un titlu?! uier ea, revoltat. Cum Dumnezeu putei s afirmai c m-a iubit, cnd m cunotea att de puin?... M-am mritat cu nemernicul acela pentru c nu am avut de ales! ip ea, pierzndu-i controlul. Copilul meu avea s poarte stigmatul ruinii pentru toat viaa dac nu fceam ceva. N-a fi ngduit nimnui s-l numeasc bastard pe Andrew. tiam c John este mort i... Trecutul, realitatea covritoare a celor ntmplate acum apte ani din vina acelei femei o izbir n fa cu putere. Nicolle se opri gfind din cauza furiei i a durerii vii de atunci, acum redeteptate. O privi pe femeia din faa ei cu ur. - Avei dreptate, rosti ea cu o voce sczut i ostil. N-o s v iert niciodat rul pe care ni l-ai fcut! Niciodat! Porni spre u cu pai ntini, tremurnd de furie, indignare i dezgust. Trebuiau s plece. Amndoi. De urgen, chiar. Nu-i mai putea suporta n casa ei pe niciunul dintre ei. Mama complotase s-l ndeprteze pe fiul ei de ea, dar pcatul acestuia din urm fusese cu mult mai mare: i permisese acelei snoabe lacome

i mercantile s-i duc la bun sfrit intenia criminal. N-o iubise. Acest lucru i era foarte clar. Niciodat n-o iubise. Sosirea lor la Clairmont avea la baz nite mustrri tardive de contiin i un copil nevinovat de apte ani care, din nefericire, le semna att de mult la chip. Dac-l voiau pe Andrew, ei bine, iadul avea s li se par blci pe lng ce avea s le fac dac ndrzneau ceva, orice! n timp ce ieea din cas valvrtej i cotea spre curtea din spatele conacului, mrluind pe poteca care traversa livada spre pdure, Nicolle se gndi c dorina de a-i ucide pe cei doi musafiri nepoftii de la Clairmont n cazul n care doreau s i revendice fiul era ct se poate de tentant. Dumnezeu n-ar fi osndit-o, nu-i aa?, din moment ce scpa lumea de doi netrebnici! John i simi prezena nainte de a o vedea. Victoria, care sttuse ncruntat lng buturuga groas n timp ce el i povestea lui Andrew despre btlia decisiv de la Waterloo, i trase umerii i-i ndrept spatele, prnd s se relaxeze. i, oricum, chiar i fr reacia gritoare a tinerei femei, tot ar fi tiut c Nicolle se apropia de ei. Era acea ncletare scurt din stomac, care i ddea de tire ntotdeauna ca ea se afla prin preajm.

Nicolle ajunse lng ei respirnd greu. Distana de aproximativ un sfert de mil pe care o strbtuse de la conac pn aici o fcuse aproape n fug, suprarea i furia fiind cele care o mnaser de la spate. Cnd i reperase n sfrit, lucru care i aduse n suflet un val de uurare, i ngduise s mai ncetineasc ritmul. Dar asta durase doar cteva secunde, pentru c discuia pe care o avusese n salon cu acea femeie smintit i nvlise iari n minte, alimentndu-i resentimentele. - Mam! exclam Andrew cu un zmbet larg, privind-o cu frumoii lui ochi negri, plini de entuziasm. tiai c... - Regret, Andrew, dar trebuie s discut ceva urgent cu Altea Sa, rosti Nicolle cu o voce ferm, tindu-i orice elan cu ajutorul unei priviri extrem de sobre. Victoria! se adres surorii ei mai mici, aruncndu-i o privire semnificativ. Victoria ddu tcut din cap, n semn c-a neles mesajul, apoi, fr o vorb, l lu pe Andrew de mn deprtndu-se, ignorndu-l pe brbatul care distrusese cu atta nepsare i cruzime viaa surorii sale. - N-ai uitat ceva? Vocea suav Nicollei o ncremeni pe Victoria, care se opri strngnd din dini. Se rsuci pe clcie spre aceasta, privind-o cu ochi scprtori.

- N-am uitat nimic, o nfrunt Victoria, cu brbia mpins n fa. - Un salut este respectul pe care i-l adresezi ie, n primul rnd, o mustr Nicolle cu o voce blnd. Victoria roi enervat i-i flex genunchii n faa marchizului, fr a se putea abine s-l priveasc dispreuitoare. Nicolle i not n minte s aib o discuie cu ea, ct de curnd. Impulsivitatea ei o fcea adesea pe Victoria s se comporte nesbuit. Cnd cei doi se deprtar suficient de mult nct s nu le aud dialogul, Nicolle se rsuci spre brbatul de lng ea i-l fix cu o expresie furioas n ochi. - Ar fi trebuit s lai lucrurile aa, rosti ea cu o voce reinut. Nu tiu ce ai sperat s obii, aducnd-o aici pe mama dumitale, pot numai s bnuiesc, dar te-ai nelat n privina mea i a finalitii acestei ntrevederi, nlimea Ta. Prezena voastr aici mi obosete i-mi irit ntreaga familie, aa c v cer s plecai acum i s nu ne mai deranjai niciodat. S-a terminat. Brbatul i uguie buzele ntr-o expresie ce prea una profund gnditoare i Nicolle l vzu inspirnd aerul cu lentoare. O vreme, privi peisajul nconjurtor pe deasupra capului ei cu ochi ngustai, ca i cum ar fi ncercat s-i pun ordine n

idei. Cnd o privi, Nicolle i simi inima tresrind. Era atta amrciune i durere n ochii lui, c nu avu niciun dubiu c i el suferea teribil n acele momente. - Nu s-a terminat nc, rosti el ncet, sfredelind-o cu ochii lui ntunecai. Dac lucrurile ar fi stat ntr-adevr aa, nu m-ai fi lsat s m apropii de tine la Wilton House. Nicolle simi cum ruinea i explodeaz n obraji. Nu se ateptase ca el s-o atace, i mai ales, att de murdar. nainte de a apuca s spun ceva, brbatul continu pe acelai ton linitit: - Chiar dac nu am nicio scuz pentru felul n care te-am tratat, acum tii c i eu am fost la rndul meu o victim. Dar lucrurile nu vor rmne aa ntre noi. Te-am lsat o dat s pleci i am suportat golul ngrozitor pe care l-ai lsat n urm, un gol pe care nicio alt femeie dup aceea n-a mai fost n stare s-l umple. Dar de data asta nu renun. O s ne mai vedem, Nicolle. De fapt, tu o s fii cea care o s m caui, o inform el calm, privind-o n ochi cu o expresie insondabil. Nicolle se albi la fa ca varul. Respiraia i se tie. Comarurile care o chinuiser n ultimele zile se adevereau. Simi c i se face ru. - Nu o s mi-l iei pe Andrew! uier ea cu o voce sugrumat de groaz, privindu-l livid, cu pumnii

micui ncletai pe lng trup. Nici moart n-o s te las s mi-l iei! John se trase un pas, privind-o cu un aer jignit i furios. - Ct de lipsit de inim m crezi nct s te gndeti c a fi n stare s-i fac una ca asta?! mri el cu o voce revoltat. Nici prin cap nu mi-ar trece s-l smulg pe Andrew de lng mama lui!... Chiar n timp ce rostea cuvintele, realiz ce tmpenie tocmai spusese. n urm cu apte ani, o aruncase n strad n puterea nopii, ntr-o noapte ploioas i rece, fr nici cea mai mic mustrare de cuget. Abandonase femeia iubit, singura pe care o iubise cu adevrat, fr a-i da ansa s se disculpe. O alungase din viaa lui cu o cruzime deliberat. Experiena acelei nopi fusese traumatizant pentru ea. Dei John credea despre sine c este o persoan cu o capacitatea foarte mare de nelegere i c putea cuprinde cu mintea orice suferin a cuiva, experiena nfiortoare prin care o silise pe Nicolle s treac i depea complet capacitatea de a asimila durerea ei din acea noapte oribil. l iubise, i fusese devotat i crezuse n el. i purtase fiul n pntece atunci cnd venise la el s-i cear ajutorul i s-i explice de ce fusese nevoit s se promit unui alt brbat. n loc s-i ofere con-

solare, nelegere, iubire i sprijin, el o lovise de moarte. Era de mirare c acum l credea n stare de orice nemernicie? Cu siguran c nu! i oferise toate motivele din lume s se team de el, s fie ngrozit de el... Privind-o n ochii negri, vzu reflectat n ei tot rul pe care i-l fcuse pn atunci i-i veni s-i care pumni cu nemiluita. l nnebunea teroarea adnc din ochii ei, nencrederea i suspiciunea cu care-l fixa. Ar fi vrut s-o ia n brae, s-o strng la piept, s-o liniteasc i s-o... fac a lui, chiar acolo, pe punea nverzit, iubind-o cu o generozitate i o blndee care s-i tearg din inim toat durerea trecutului. Aceast ultim dorin era att de intens i de puternic, nct John fu nevoit s-i vre minile n buzunare i s le strng cu putere n pumni pentru a se putea nfrna. tia c trebuia s-i lase timp, s-i dea un rgaz s se liniteasc, nainte de a o asedia cu viclenie i de a o recuceri, dar nu avea rbdare. El, care ntotdeauna fusese un brbat nzestrat cu o rbdare titanic, constat acum c, n ceea ce o privea pe Nicolle, virtutea cu pricina era total inexistent. i totui n-avea ncotro. Trebuia s o atepte, s o fac s neleag c niciodat nu ncetase s-o iubeasc, chiar i atunci cnd se amgea

singur, zicndu-i c emoia aceea intens i sfredelitoare din inima lui nu era dect ur i dispre la adresa ei, i n niciun caz dor i nevoie disperat. Expirnd cu lentoare aerul pe care-l reinuse n plmni, John o privi pe Nicolle aproape cu resemnare. - Andrew este fiul tu i, dei l vreau foarte mult, ai cuvntul meu c nu voi face nimic ru n acest sens, rosti el ncet. De fapt, singura cale prin care va intra n viaa mea este aceea n care mi va aparine doar mpreun cu mama lui, sublinie pe un ton apsat. - Asta nu se va ntmpla niciodat! i garant Nicolle, privindu-l cu vehemen. - Niciodat este un cuvnt prea mare pentru a fi folosit cu atta uurin. Te vei rzgndi, Nicolle, i-o garantez, adug el cu o privire imposibil de descifrat. - Niciodat, repet tnra femeie cu nverunare. - Vom mai vedea, rosti el, privind-o cu un surs i nclinndu-se uor n faa ei, dup care se rsuci pe clcie i porni spre conac cu pai elastici. Nicolle l urmri cu privirea, ncercnd s-i nfrneze pornirea de a porni dup el ca s-l conving c, orice ar fi avut el n minte, era inutil s ncerce. ns i cunotea foarte bine firea

ncpnat, perseverent i voina de fier care-l caracterizau att de bine. Frecndu-i ochii obosii, Nicolle oft. Nu putea avea ncredere n el i trebuia s fie foarte atent pe viitor. El i dduse clar de neles c-i pregtete ceva i, la ct era de diabolic, nu se ndoia c va ncerca tot posibilul ca s-o fac s se rzgndeasc. Faptul c tia c era un brbat dificil i imprevizibil avea darul de a o neliniti i mai tare. Dac n-ar fi fost atracia pe care nc o mai resimea acut fa de el, Nicolle s-ar fi putut relaxa, ferm convins c i-ar fi putut face fa, indiferent ce ar fi avut el de gnd s iniieze n privina ei. Dar aa... O or mai trziu, n salonul mic, dup ce Louise i mama ei ajunser acas, Nicolle i strnse ntreaga familie i le explic motivul vizitei celor doi la Clairmont. i le sublinie ct de important era faptul ca de acum ncolo Andrew s fie supravegheat n permanen. Dei marchizul i dduse cuvntul c nu va ncerca s-i ia fiul de la Clairmont, nu strica s fie vigilente. Oricum, Nicolle nu se ncredea n promisiunea lui. i mai fgduise i alt dat anumite lucruri i-i nclcase vorbele fr s pregete. De ce i-ar fi

inut cuvntul de aceast dat, cnd erau attea n joc? CAPITOLUL 10 Royce Compton rmsese la Landgrove Park nc dou sptmni i o vizitase pe Nicolle n fiecare zi. Nicolle tria, pentru prima dat n viaa ei, senzaia uimitoare i delicioas de a fi curtat. Nu direct-brbatul se dovedise de o delicatee ieit din comun-dar sub tonul amuzat i politicos al conversaiilor dintre ei se ghicea o und de afeciune care n-avea nimic fratern sau platonic n ea. Tnra femeie se simea flatat. Asta era singura emoie clar pe care o simea vizavi de admiraia nu tocmai discret a vicontelui. Niciodat nu mai fusese curtat de ctre vreun brbat. Cel puin, nu la lumina zilei. Cu Stamford, n afara unor ntlniri ntmpltoare n public, unde i controlau foarte bine sentimentele i limbajul ca s nu se dea de gol, totul fusese inut n mare secret, iar idila lor se consumase la adpostul ntunericului. Atracia i pasiunea dintre ei fuseser extrem de puternice nc de la nceput. Stamford era un seductor nnscut, iar ea fusese destul de tnr i de

nechibzuit ca s-i asculte glasul inimii i s-i ignore vocea raiunii i a bunului-sim. Stamford nu o curtase propriu-zis. El doar o vzuse, o dorise i luase. Iar greeala ei fusese s-l lase. Clairmont nu urmrise dect s-i asigure o imagine i o poziie social perfecte, infailibile, care s nlture anumite zvonuri neplcute legate de adevrata natur a gusturilor sale n materie de plceri. Harry nu o curtase nici mcar un singur minut. Pentru el fusese doar un paravan. O ceruse de nevast, iar tatl ei fusese de acord. Nici ea i nici tatl ei nu se gndiser dac brfele care circulau pe seama contelui de Clairmont aveau o baz real sau nu. Situaia de atunci era una disperat i Nicolle trebuise s ia o decizie rapid. Singura soluie la problema ei era s se mrite de urgen. Fiecare dintre prile implicate n acel mariaj oribil avusese un scop de atins. ns Clairmont nu o tratase niciodat cu respect sau ngduin. tiuse de la bun nceput c Andrew nu era fiul lui i asta o costase pe Nicolle ani foarte grei alturi de el. Clairmont o schilodise n multe sensuri. i tirbise din respectul de sine, i distrusese ncrederea n propria persoan, i mutilase sufletul ori de cte ori avusese ocazia.

n mod normal, Nicolle tia c i-ar fi putut face fa lui Clairmont, dac ar fi fost n joc doar persoana ei. ns ntotdeauna soul ei se folosise de Andrew ca s-o manipuleze, ca s-o foreze s-i nghit mndria i s-i ndure mojiciile fr s crcneasc. Cnd Harry murise, Nicolle se simi ngrozitor de fericit! Dumnezeu s-o ierte, dar i dorise moartea! I-o dorise cu atta patim, nct i acum se cutremura cnd i amintea cum rsese n noaptea dinaintea nhumrii lui. Uurarea pe care o trise n acele zile n care ar fi trebuit s poarte doliu o resimea i acum. Fcuse o cdere nervoas puternic, se nchisese n dormitorul conjugal i rsese cu hohote interminabile, pe care ncerca s i le nbue n cuverturile de pe pat, pn cnd o luase cu sughi. Toat noaptea nu fcu dect s mulumeasc cerului pentru c ruga i fusese, n sfrit, ascultat! Nicolle nu se ndoia ctui de puin c dac Harry nu ar fi murit atunci, cu siguran l-ar fi ucis ea ntr-o bun zi. Clairmont o ameninase de prea multe ori c avea s-l educe n felul su pe Andrew cnd acesta va crete mare, artndu-i ce nsemna adevrata plcere, nct Nicolle tiuse c nu glumete. i dect s-l lase s-i corup copilul, mai bine l omora cu mna ei. Harry o scutise ns de acest potenial pcat. ntr-o sear de mai,

Clairmont se afumase att de ru, nct probabil adormise n a n drum spre cas. Czuse i-i rupsese gtul. Fusese o moarte mult prea uoar pentru ct de ru umbrise pmntul timp de aproape treizeci de ani. Dup moartea lui, Nicolle nu avusese timp s rsufle. Se trezise asaltat de oameni pe care nu-i vzuse n viaa ei, fluturndu-i-se pe sub nas o mulime de foi care dovedeau c Harison Clairmont le datora o groaz de bani. Trebuise s fac rost urgent de ei, altfel intra n nchisoarea Datornicilor. n prima faz se gndise s vnd casa. I se tiar genunchii cnd descoperi c avea asupra conacului o ipotec dubl i c singura surs de a obine lichiditi n mod rapid era acum blocat. O apucaser istericalele i vzu negru n faa ochilor de furie. Clairmont o inuse departe de tot ce nsemna administraia domeniului i niciodat nu-i lsase bani pe mn. Se limitase s aib strictul necesar, ns doar att. Dac Nicolle ar fi inut de la bun nceput evidena cheltuielilor de la Clairmont, n mod sigur n-ar fi ajuns n situaia aceea disperat. Aa c nu avusese de ales dect s goleasc grajdurile de la Clairmont, pstrnd doar o pereche de cai, s scoat la licitaie tablourile i mobila, oprind doar un minim util, s vnd

aproape toate bijuteriile, trsura elegant i faetonul. La Clairmont existaser puni grase i ogoare ntinse, care rodeau bogat. Acum nu mai erau. Nicolle vnduse tot, cu excepia pdurii, a livezii i a unui lot mic pe care cultivau leguminoase. Astfel, rscumprase ipotecile i pltise creditorilor cea mai mare parte din datorii. Apoi, Ian Landgrove i nlesnise un mprumut la o banc de prestigiu din Londra ca s achite i restul de bani celor care o hruiau zi de zi, cerndu-i s le plteasc. Acum, scpase definitiv de datorii, dar mai rmsese ipoteca pe Clairmont. Cnd se angajase la Wilton House, salariul pe care ducele de Pembroke i-l oferise fusese o man cereasc pentru Nicolle. Restrngnd cheltuielile la minim, Nicolle realizase c, n mai puin de doisprezece ani, avea s-i poat plti mprumutul la banc i s triasc linitit din ceea ce livada de la Clairmont le oferea cu drnicie n fiecare an. Andrew ar fi avut un acoperi sigur deasupra capului i n timp, cu ajutorul lui Dumnezeu, poate avea s reueasc s pun nite bani deoparte pentru a-l trimite s studieze la Eton. n cele dou sptmni care trecuser de la vizita ducelui i ducesei de Pembroke la Clair-

mont, Nicolle ajunsese la concluzia c nu-i permitea s le refuze oferta. Trebuia s munceasc, iar salariul pe care l-ar fi primit prednd la coala din sat abia dac le ajungea s-i duc zilele, darmite s-i mai i plteasc rata la banc. i toi aveau attea nevoi imediate, nct Nicollei i venea s plng de neputin i frustrare. Indiferent de risc, Nicolle tia c avea s se ntoarc la Wilton House. Iar dac Stamford avea s-i fac apariia pe acolo, ei bine, nu trebuia dect s-l evite cu ndrjire. ntre timp, poate avea s se plictiseasc de indiferena ei rece i s-o lase n pace. Spera lucrul acesta din toat inima. i se ruga proniei cereti s-i dea putere s-i duc pn la capt intenia. Faptul c timp de dou sptmni nu mai primise nicio veste de la Stamford avu darul de a o liniti i nu prea. Asta nsemna c ori renunase la preteniile lui ridicole, ori i pregtea un plan de atac, lucru care era cu adevrat nspimnttor. Aa c sttea tot timpul cu ochii pe Andrew, iar cnd era prea ocupat, Louise sau Victoria i asumau rolul de gardieni. Pe mama ei nu se putea pune nicio baz. Starea sntii ei se ubrezise mult n ultima vreme, forma de reumatism de care suferea nc de tnr punndu-i amprenta din ce n ce mai tare asupra strii ei. Articulaiile degetelor de la mini

i de la picioare se deformaser, iar durerile atroce pe care le avea o mpiedicau s stea prea mult n picioare sau s le ajute la gospodrie. Medicii cu care Nicolle se consultase de-a lungul anilor nu-i dduser ladyei Caroline nicio ans de vindecare. O sftuiser ns s o duc la bi, n ideea de a stopa sau mcar ncetini evoluia bolii, lucru pe care Nicolle l i fcuse. Pe lng grija mamei sale i a lui Andrew, mai existau cteva lucruri care o frmntau pe Nicolle. Louise avea s se mrite cu Stanley Landgton, fratele contelui de Landgrove, ntemeindu-i un cmin. Se bucura pentru Louise, avusese un noroc teribil, dar soarta Victoriei era cea care o mcina. Clairmont era un loc izolat. Posibilitatea de a ntlni un brbat care s aduc bucurie n inima Victoriei era extrem de mic, practic-inexistent. n plus, Victoria nu avea zestre deloc. ansa de a se mrita cu un brbat din aceeai clas social era lipsit de orice speran. Victoria era contient de acest neajuns i chiar i-o i spusese. Pe Nicolle o durea inima din cauza asta. Victoria era frumoasa familiei. Era drept c era cam zvpiat i impulsiv, dar asta fcea parte din farmecul ei. Pe deasupra, Victoria avea o minte ager i, cu toate c nu-i cultivase mintea cu aceeai perseveren cu care o fcuse Louise, totui era mai in-

teligent i mai perspicace dect aceasta. Victoria merita ce era mai bun, iar pe Nicolle o durea inima tiind c nu-i putea oferi asta. Dac ar fi dispus de bani, le-ar fi organizat la amndou un sezon la Londra i era ferm convins c surorile Knightley ar fi fcut furori n rndurile burlacilor. Dar, la o adic, poate c Dumnezeu avusese alte planuri cu ele. Londra era un ora al viciilor i al desfrnrii, i puini brbai rmneau neafectai de viaa destrblat de acolo. Majoritatea erau nite depravai care seduceau cu aceeai uurin cu care respirau, apoi i abandonau victimele dup ce se sturau de ele i porneau n cutarea unei alte przi. Iar cel mai bun exemplu era chiar ea. Nicolle se mai consol cu gndul c poate era mai bine aa. Pn una-alta, trebuia ca n dou zile s plece la Londra. Avea banii pentru rata lunii august i, cu puin noroc, poate reuea s obin de la domnul Hershey, directorul bncii, o amnare pentru cea din luna septembrie. Nicolle se pregti de plecare vineri diminea. Avea s cltoreasc cu potalionul, aa cum proceda de fiecare dat, n primul rnd pentru c era mai ieftin, iar n al doilea rnd pentru c domnul Bradshaw, cel care livra corespondena n diverse coluri ale rii, era un brbat cumsecade, care

luptase pe front i i putea oferi protecie n faa tlharilor care pndeau la drumul mare i-i jefuiau pe trectorii nevinovai. n plus, era o companie vesel i ntotdeauna o ducea pn n faa casei unde locuia vara ei, lady Olivia, devenit acum contes de Anscombe, unde Nicolle rmnea pe toat perioada week-end-ului. Nicolle mpreun cu surorile ei copilriser cu Olivia la Rochfort, domeniul de la ar a tatlui ei, care era vr de gradul nti cu lady Caroline. Se neleseser ntotdeauna foarte bine i pstraser legtura, mai puin n perioada celor cinci ani de mariaj cu Clairmont, care se strduise cu succes s-i taie orice legturi cu familia. Dup moartea lui, Olivia o cutase. Se mritase ntre timp cu Jason Feltkamp i fcuse un copil, un bieel adorabil care urma s mplineasc trei ani la jumtatea lunii septembrie. Nicolle i adora nepotul. Semna foarte bine cu Olivia, cu excepia ochilor de un albastru electrizant, pe care i motenise de la tatl lui. Acum, n timp ce trsura potei intra n Londra, Nicolle tremura de nerbdare s-i mbrieze nepoelul i s constate dac se mai nlase un centimetru sau doi n timpul celor trei luni de cnd l vzuse ultima dat. Singurul lucru pe care-l regreta era faptul c nu-l putea aduce i pe Andrew cu ea.

Cltoria pn la Londra dura o zi i jumtate, iar drumul era extrem de obositor. n plus, nici nu existau vreun loc confortabil n care s-l fi putut instala pe Andrew. Trsura era mai tot timpul ncrcat de pachetele care trebuiau livrate n diferite coluri ale oraului i singurul loc liber era pe capra ngust, lng domnul Bradshaw. - Nicky, ce plcere! exclam Olivia, ieindu-i n ntmpinare cu minile ntinse spre ea i mbrind-o strns. Mi-a fost teribil de dor de tine. Trgndu-se un pas n spate ca s-o poat privi mai bine, Olivia se ncrunt uor. - Ai slbit ngrozitor, observ ea cu un licr de ngrijorare n ochi. Ce Dumnezeu ai fcut? - Nimic, mini Nicolle. A fost o var canicular la Clairmont. Totul s-a uscat i din cauza valului de cldur i n-am prea avut nici poft de mncare. Pe lng asta, am avut i foarte mult treab. - Lady Caroline este bine? Louise? Vicky? Drew? - Mama suport cldura cel mai greu dintre toi, i ddu Nicolle rspunsurile n ordinea ntrebrilor. Louise ateapt cu nerbdare clipa n care va mbrca rochia de mireas pe care, apropo, Stanley a comandat-o direct de la Paris, sublinie ea pe un ton conspirativ, zmbind uor. Victoria este n ordine, iar Andrew a nceput s-i schimbe dinii de lapte cu unii care promit s semene cu nite lopei n miniatur. Voi ce mai facei?

- Nu ne ludm cu prea multe, oft Olivia, lund-o de mn i trgnd-o spre o canapea tapisat cu brocart. ns de data asta m bucur c ai picat la anc. Disear dm o petrecere surpriz n cinstea zilei de natere a Mellisei. Mellisa era sora mai mic a lui Jason, iar Olivia i adora cumnata. - Oh! fcu Nicolle ochii mari, surprins. Ci ani mplinete? - Optsprezece ani. O vrst minunat, nu-i aa?... I-am cumprat nite cercei magnifici cu safire i briliante, mpreun cu un colier i brri asortate. Trebuie s i le art. Sunt o nebunie! Nicolle ddu din cap, ncercnd s mprteasc entuziasmul Oliviei. Nu-i reui dect parial. Ideea de a participa la un asemenea eveniment nu-i surdea deloc. Pur i simplu nu avea starea psihic necesar. Nu dorea dect s vin ziua de luni, s se ntlneasc cu domnul Hershey i apoi s se ntoarc la Clairmont. - M tem c o s te superi pe mine, dar nu pot s particip, rosti Nicolle cu regret n glas. - Nu fi nesuferit, o admonest Olivia cu blndee. Firete c poi. Mellisa o s se bucure teribil s te vad. - Nu i-am luat niciun cadou i nici nu am bani s-i cumpr unul, ncerc Nicolle s se eschiveze.

- Prostii! Mellisa n-are nevoie de nimic. Haide, Nicky, va fi distractiv. Cnd ai participat ultima oar la un bal? Probabil secolul trecut. - Ba am participat chiar la dou baluri date la Wilton House, o contrazise Nicolle, ignorndu-i usturimea din piept. Acum aproape o lun. Ocazie cu care m-am convins c mi-am pierdut orice interes pentru petrecerile de acest gen. n plus, nu am la mine nicio rochie adecvat momentului. - Asta se rezolv. Pentru Dumnezeu, nu mai fi att de ndrtnic! Va fi o petrecere restrns, de dou sute de persoane - Dou sute? repet Nicolle, nlndu-i o sprncean fin cu un aer amuzat. Mda, un eveniment foarte restrns, n-am ce zice. - Haide, Nicolle, insist contesa cu un aer posomort. Va fi ca n vremurile de demult. i mai aminteti cnd am debutat noi? - Acum un secol n urm, coment Nicolle cu jumtate de gur. - Au trecut doar apte ani! - Deja facem parastasul? se mir ea cu un aer nevinovat. - Ha-ha, nu-i deloc vesel, bombni Olivia. nc mai suntem nite femei tinere i atrgtoare. Eu fac douzeci i cinci, iar tu cu un an mai puin. Ar trebui s savurm aceast vrst. S ne distrm ct nc mai putem. Eu m simt grozav, la fel de

bine ca n ziua n care mi se nota prezena n catastifele sociale de la Almacks. Parc nici n-au trecut atia ani Nicolle surse, n ciuda faptului c inima ei fusese cuprins de un val de amrciune. Ea simise fiecare an n parte. Ani ngrozitor de lungi, presrai cu suferine i deertciuni. Dar nu avea niciun rost s-o ntristeze pe Olivia. - Unde este Jordan? se interes Nicolle, schimbnd subiectul. - Cu bona n parc. Este un drcuor neastmprat cu fa de nger. Nici nu tiu de unde are atta energie. i Andrew a fost la fel? - Absolut. S-a mai cuminit pe la vreo patru ani i jumtate, dar pn atunci, a fost ca argintul viu. Olivia ddu din cap, zmbitoare, apoi o privi pe Nicolle cu atenie. Chipul acesteia era palid i avea cearcne sub ochi. - Trebuie s fii tare obosit de pe drum. Probabil c i-e i foame. - Nu cine tie ce, mini Nicolle, cltinnd uor din cap. - Haide s te conduc n camera ta i s-i pregtesc baia. Pn te speli, o s fie i masa gata. Pe urm o s-i faci somnul de frumusee, iar eu o s m ocup de rochia ta pentru disear. Nici nu discut! i-o retez Olivia, cnd Nicolle deschise gura s protesteze. Nicky, fi rezonabil. Ja-

son o s se enerveze dac refuzi s ni te alturi, Mellisa o s zic c ai ceva cu ea, iar eu o s m supr foarte tare pe tine. Asta vrei? - Desigur c nu. - Atunci, ne-am neles, trase contesa linie subiectului n cauz, aruncnd o privire rapid spre ceasul cu pendul care trona pe peretele din stnga intrrii n salon, lucru care o fcu s sar n picioare. Oh, deja e ora trei? fcu ea ochii mari, ngrijorat. Doamne, cum mai zboar timpul! Trebuie s ne grbim. Nu mai avem dect ase ore la dispoziie, iar eu mai am attea lucruri de pus la punct Nicolle i umfl obrajii i expir aerul din plmn cu un oftat resemnat. Se ridic de pe canapea cu un aer apatic i o urm pe Olivia la etaj. O or mai trziu, stul i mbiat, Nicolle alunec pe nesimite n lumea viselor. Fu pentru prima dat n ultima lun cnd reui s doarm legat mai mult de patru ore. La orele nou seara, Nicolle i trecea palmele umezite de emoie peste mtasea moarat a rochiei de bal pe care Olivia i-o adusese mai devreme, privindu-se uimit n oglind. Niciodat nu ar fi crezut c auriul ar fi putut-o prinde att de bine, asta din cauza nuanei plati-

nate a prului ei crlionat, ns Olivia tiuse ce tiuse cnd alesese materialul acela care fcea ape. Rochia era fr umeri i decolteul i se arcuia lin peste sni, formnd o adncitur picant n valea dintre ei. Poalele erau o nvolburare de mtase i satin cu reflexe aurii, pornind ca o explozie de sub cordonul lat de mtase brodat cu fir, care-i accentua ngustimea taliei. Prul i fusese ridicat ntr-un coc elegant pe ceaf i mpodobit cu boboci proaspei de trandafir, de un galbenportocaliu. Singurele bijuterii erau un set de cercei cu perle i colier la baza gtului, pe care Olivia i-l mprumutase ca s se asorteze acelei inute fabuloase. Nicolle nici nu-i mai aducea aminte de cnd nu se mai privise ntr-o oglind, gndind despre sine c este o femeie nc frumoas. Rochia o fcea s arate ca o prines, un personaj dintr-o legend medieval, transformnd-o ntr-o apariie ncnttoare, lipsit de griji. Dar Nicolle tia c minile, acum mbrcate n mnui de satin crem, i-ar fi dat de gol existena. Minile i erau muncite i aspre de pe urma treburilor cotidiene de la Clairmont. Ajutorul Moirei era singurul pe care i-l putuser permite acolo. O plteau puin, dar i asigurau masa i cazarea, lucruri care preau s-o mulumeasc pe deplin pe btrna slujitoare.

Nicolle muncea cot la cot cu Moira, ajutnd-o la gtit, la splat i la dereticat prin cas. Singurele perioade cnd minile ei artau acceptabil erau cele pe care i le petrecea la Wilton House. Dar chiar i acolo fcea munc fizic, ntreinndu-i singur curenia n dormitor i splndu-i personal lenjeria. Oftnd, Nicolle i ndrept spatele i porni agale spre u. n urm cu o jumtate de or auzise primii musafiri sosind i acordurile suave ale orchestrei din sala de bal. Uimit, constat c de abia atepta s coboare i s se alture invitailor. De prea mult vreme nu-i mai ngduise s se relaxeze i s se distreze. Balurile de la Wilton House fuseser un comar pentru ea, nite corvezi despre care nu mai voia s-i aminteasc. De data asta, chiar inteniona s profite de plcerea dansurilor i al meniului bogat. Olivia Feltkamp, contes de Anscombe, avea reputaia unei gazde nemaipomenite. John o vzu primul. Surpriza fu att de mare i ocul att de puternic, nct uit c tocmai luase o gur de ampanie i inspir brusc. Lichidul efervescent avu efectul unui uvoi de lav ncins asupra traheii. Se nroi tot la fa i ncepu s

tueasc convulsiv, ncercnd s-i elibereze cile respiratorii. Jason i aplic o palm zdravn ntre omoplai, palm care avu darul de a-i potoli accesul de tuse. Cnd reui s respire normal, se trase n spatele unui palmier pe care-l folosi drept paravan, urmrind-o pe Nicolle de la distan. Frumuseea ei l nuci. Niciodat nu-i pruse mai rpitoare ca acum. Nicicnd nu o dorise mai mult ca acum. Att de graioas, de senzual i de elegant Auriul era o nuan care i se potrivea perfect. i-o imagin n neglijeuri de satin auriu i garnitur de dantel neagr, cu prul lung i plin de inele rsfirat pe perne din mtase de culoarea ampaniei, privindu-l cu ochii aceia ademenitori i negri chemndu-l John puse stavil acelor gnduri periculoase. Deocamdat, nu-i putea permite s viseze cu ochii deschii la lucruri imposibile n acel moment. Pn la acea imagine a paradisului pierdut avea o cale lung i anevoioas de strbtut. Trebuia s-i rectige ncrederea n el, s-i obin iertarea i dragostea. tia c nc mai simea ceva pentru el, asta judecnd dup felul n care i se druise n acea noapte la Wilton House, dar se temea ca acel ceva s nu se fi transformat ntre

timp ntr-un sentiment aprig de ur. O rnise n attea feluri Studiindu-i chipul atrgtor din umbra frunzelor late, John i aminti cu un zmbet trist i plin de amrciune de prima lor ntlnire din Hyde Park. Era frumoas ca un nger i la fel de pur. Totul la ea l ncremenise i-l subjugase: de la ochii exotici, migdalai i foarte negri, de la gura senzual i fraged, pn la prul auriu i plin de zulufi, ce-i nconjura ovalul feei fr cusur ntr-un fel att de ispititor. O dorise din primul moment, o dorise att de puternic i de intens, c pur i simplu nu-i mai gsise linitea dup aceea. Nu-i luase prea mult timp ca s neleag c, pentru prima dat n via, se ndrgostise cu adevrat. Ziua gndurile i erau pline de imaginea ei, iar noaptea o visa frncetare. Pn s-o revad la balul de la Manchester House, nici mcar nu-i tiuse numele de familie, motiv pentru care toate ncercrile lui discrete de a-i da de urm se soldaser cu eecuri. Dansase cu ea de dou ori n acea sear, conform protocolului. i rseser mpreun. O gsise amuzant, spiritual i extrem de dulce. Mult diferit de restul debutantelor de vrsta ei, care erau nite copile superficiale i cochete, cu creierul ct nuca.

John o ceruse n cstorie chiar a doua zi, dar tatl ei, contele de Knightley, i respinsese cererea pe motiv c Nicolle nu era de nasul lui. El dorea pentru fiica sa un brbat cu o situaie material stabil, un titlu nobiliar la activ i o reputaie ireproabil. Nicolle era fiic de conte, prin urmare trebuia s se cstoreasc cu un brbat potrivit statutului ei social. Cum la vremea respectiv, n afara averii sale, John nu avea un titlu i nicio reputaie prea grozav n rndurile sexului opus, se nelegea de la sinea c nu corespundea defel tiparului pe care tatl Nicollei l stabilise pentru viitorul su ginere. Dar asta nu-l descurajase, ci din contr, l ndrjise i mai tare. O iubea pe Nicolle, o dorea i voia s-i aparin cu orice pre. Aa c o urmrise pretutindeni, seducnd-o pas cu pas, ademenind-o pe calea pcatului. Nicolle i ntrecuse orice ateptri. Nu se ateptase s gseasc n ea atta sensibilitate, intuiie, gingie i senzualitate. Pur i simplu fusese o ncntare nespus pentru simurile lui. i apoi, dup nicio lun de fericire, dragoste i plceri interzise, fusese obligat s plece pe front. Ultima lor noapte mpreun fusese un chin pentru amndoi. Se iubiser cu atta patim i disperare Iar el i druise diamantul acela care-l costase aproape un sfert din averea lui, o dovad

a iubirii lui arztoare i o promisiune a unui viitor sigur mpreun. n noaptea aceea discutaser ndelung despre modul n care-l puteau convinge pe tatl Nicollei s fie de acord cu cstoria lor. i dac nu reueau s-i obin binecuvntarea, ei bine, atunci Nicolle era ferm decis s fug de acas i s plece cu el la Gretna Green pentru o cstorie rapid. Nu-i psa dac familia avea s-o renege dup aceea. Ea i mrturisise c el conta cel mai mult i c viaa fr el nu avea niciun sens. John regreta teribil c nu fcuse acel pas nainte s plece pe continent. Dac s-ar fi nsurat atunci cu ea, o mulime de necazuri ar fi fost evitate, iar el n-ar mai fi fost osndit s triasc n acel infern n care se transformase viaa lui n ultimele trei sptmni. i nici s treac prin acei ani lungi i goi, lipsii de bucurii adevrate, ani n care se minise singur c viaa lui i reluase cursul firesc, c lucrurile reintraser n normal i c relaia lui cu Nicolle nu fusese dect o imens greeal, pe care se felicita c o corectase la timp. i, n vreme ce se lupta cu acele amintiri dureroase i cu regretul i amrciunea care le nsoeau, stomacul i se strnse sub un val de

gelozie aprig observnd cu ct interes i admiraie mut o priveau brbaii prezeni. - Vrei s i-o prezint pe vara Oliviei? Vocea lui Jason l trezi la realitate. ntorcndu-i privirea nedumerit spre prietenul su de o via, l ntreb rguit: - Pe cine? - Pe minunia aceea blond dup care i se scurg ochii, l lmuri Jason cu un zmbet nesuferit. Nicolle Clairmont. Vrei s te prezint? - Este rud cu Olivia? fcu John, surprins. - Asta am spus, nu? mustci contele de Anscombe, studiindu-i expresia uluit a feei. Te intereseaz? John surse amar. - Mai mult dect i imaginezi, rspunse el cu un oftat reinut, continund s-o urmreasc pe Nicolle de la distan. n acel moment se afla ntr-un grup numeros, alturi de Olivia, care fcea prezentrile de rigoare. Zmbea i prea relaxat. John tia c n clipa n care avea s-l localizeze, toat acea stare de bun dispoziie avea s se evapore instantaneu. Deocamdat dorea s-i mai lase timp s se distreze, nainte ca prezena lui s-i ruineze ntreaga sear. n plus, i el avea nevoie de un oarecare rgaz ca s-i revin din surpriza de a o gsi acolo.

- Este o poveste lung, dar eu i Nicolle ne cunoatem de foarte mult vreme, i mut el atenia asupra gazdei sale, care-i nl o sprncean cu un aer curios. Ceea ce pot s-i spun acum este c prezena mea aici o s-o enerveze ngrozitor. - De ce? se art contele mirat. - Aa cum i-am spus, este o poveste lung. N-are sens s i-o depn acum. Nu-i timpul i nici momentul. Un lucru este sigur: cu femeia asta intenionez n mod foarte serios s-mi petrec tot restul zilelor mele. - Oh! fcu Jason ochii mari, privindu-l consternat. Adic te gndeti s te nsori cu ea? - Nu m gndesc doar, ci chiar am s-o i fac. Numai c data acestui eveniment este nc incert n clipa de fa. - Pentru c prezena ta o enerveaz ngrozitor, conchise Jason ncet. - Mda, ncuviin el ncet din cap, cu ochii dup ea. Nu tia cum s procedeze n continuare, cum s-o abordeze. Inima i btea cu putere i se simea stupid de stngaci. Avea trac i era extrem de tulburat, ca un adolescent la prima ntlnire. Nicolle l ura. Sau, cel puin, era furioas i suprat pe el. O discuie de complezen cu ea se anuna la fel de periculoas ca notul ntr-o

mare plin de rechini, n condiiile n care mai i sngerai pe deasupra. - Vrei s i-o ademenesc n grdin? se oferi Jason, parc intuindu-i frmntrile. John i ntoarse brusc capul spre el i-l privi cu ochi ngustai, reflectnd rapid asupra propunerii. - Ai putea? ntreb el n surdin. - Pot s ncerc, promise Jason, golindu-i cupa cu ampanie. Dac doamna este alergic la prezena ta, cel mai bine ar fi s v ncierai ntr-un loc lipsit de spectatori nedorii. Probabil c o s i se plng dup aceea Oliviei, iar nevast-mea o s-mi pun pielea n saramur, dar ce nu fac eu pentru un vechi prieten?! - i rmn profund ndatorat, zmbi Stamford. - Fii convins de asta. i o s mi te achii mai trziu, cnd o s-mi povesteti amnunit de ce naiba este Nicolle furioas pe tine. - Adevrul o s-i dea dureri de stomac, l preveni John, pe jumtate serios, pe jumtate n glum. - O s fiu obligat s-i mut flcile din loc? se interes Jason pe un ton amabil. - Ai putea s ncerci, i-o ntoarse marchizul de Stamford, la fel de curtenitor. - E-n regul atunci, rnji contele de Anscombe. Nu i-am mai pocnit mutra artoas nc de la Eton i chiar mi s-a fcut dor. O s fie distractiv,

presimt asta. Ei bine, la atac! Dac Nicolle prinde pic pe mine din cauza asta, s tii c te linez. - Sper s nu fie nevoie, murmur Stamford, aruncnd o ultim privire spre Nicolle, nainte de a se strecura spre terasele largi care duceau n grdin. CAPITOLUL 11 Nicolle apucase s danseze de dou ori nainte ca soul Oliviei s o invite la o plimbare prin grdini, spunndu-i c o ateapt o surpriz acolo. Nicolle l privise mirat, ascunzndu-i curiozitatea n spatele unui zmbet moale. N-o ducea mintea despre ce ar fi putut s fie vorba, dar inteniona s se lmureasc. Conversar despre copii n timp ce strbteau aleile nguste ale grdinii scldat n lumina argintie a lunii, nconjurai de mirosul suav al trandafirilor i cel mbttor al florilor de regina-nopii. Pe cerul spuzit de stele, luna i arta palid doar o jumtate de fa. Lampioanele chinezeti, atrnate prin pomi, mprtiau o lumin blnd, conferind grdinii un farmec aparte. Trecur pe lng cteva cupluri care conversau n surdin, afundndu-se i mai mult pe aleile erpuitoare, punctate din loc n loc de cte o bn-

cu scund, cu sptarul i braele din fier frumos modelat. Dei zmbea ascultndu-l pe Jason care-i povestea despre ultima boroboa a fiului su, Nicolle se simea cuprins de un soi de nelinite inexplicabil. Inima i btea mai repede, stomacul i era asaltat de un roi de fluturi. Reedina contelui de Feltkamp din Londra era printre puinele case din selectul Mayfair care beneficia de o grdin vast, protejat de privirile indiscrete ale vecinilor i trectorilor printr-un zid de crmid nalt de aproape apte picioare. Grdina se ntindea n spatele casei pe o lungime de aproape opt sute de metri i lat de patru sute, un rai al trandafirilor i a unor specii de arbori exotici, care se adaptaser climei imposibile a Londrei. Pe msur ce se ndeprtau de cas i acordurile unui vals se pierdeau n urma lor, Nicolle se simea din ce n ce mai suspicioas i mai nervoas. - Ce voiai s-mi ari? se interes ea, oprindu-se brusc cnd vzu c se apropiau de partea cea mai ntunecat a grdinii. Jason inspir ncet aerul mblsmat al nopii, nesigur dac procedase corect aducnd-o pe Nicolle aici. Nu tia n ce condiii se cunoscuse ea

cu John. Poate c era o poveste prea complicat i dureroas pentru ea. Nu fcea dect o favoare unui bun i vechi prieten, se ncuraj el, privind-o pe Nicolle cu un zmbet slab. - Ateapt aici, te rog, i indic el o bncu aflat sub coroana bogat a unui stejar scoian. Fcu un pas n spate i o urmri cu se aeaz cu grij, atent s nu-i ifoneze fustele. Nicky, adug pe un ton sczut, ateptnd ncruntat ca ea s-i ridice ochii spre el. Orice s-ar ntmpla, vreau s tii mhm, ei bine, vreau s tii c sunt de partea ta. Se rsuci apoi pe clcie i dispru fr zgomot n spatele unei tufe uriae de trandafiri de dulcea, lsnd-o singur. Nicolle clipi buimcit, apoi nchise ochii strns, venindu-i s urle cnd realiz c picase ca o proast n acea curs stupid. Se ridic brusc n picioare i ddu s o ia la fug spre cas, dar o umbr se desprinse dintre umbrele nopii, blocndu-i tcut calea de retragere. Nicolle se ddu trei pai napoi, cu respiraia ngreuiat de nervi i fric, privind cu ochi arztori spre faa cufundat n semintuneric a marchizului de Stamford. - Nu pleca.

Tonul lui era posomort, aproape resemnat. Nicolle se mai retrase un pas, rotindu-i ochii de jur-mprejur, disperat s gseasc o cale de scpare. - N-o s te ating, promise el, rmnnd pe loc ca s n-o sperie i mai mult. Vreau doar s vorbim. Nicolle i ridic brbia i-i ngust ochii. - Presupun c n-o s-mi dai de ales, nu-i aa? murmur ea printre dini. - Da. Am preferat s te ntlnesc aici, la distan de privirile curioilor, dect s te iau prin surprindere cu public de fa. Nu tiam care-i va fi reacia, aa c n-am vrut s risc. - Sunt o persoan civilizat i matur, care detest scene melodramatice, replic ea acid. Dar dac tot nu am ncotro, ai face bine s spui repede ce ai de zis ca s m pot duce s-l mpuc n genunchi pe Jason. i dup aceea, am s-i scot ochii i o s-l strangulez cu propria limb, sublinie ea cu un licr rzbuntor n priviri. Stamford i camufl hohotele de rs, dregndu-i vocea. Imaginea pe care tocmai i-o sugerase era de-a dreptul hazlie. Nicolle era jumtate ct Jason. n plus, nu era n stare s omoare nici mcar o musc. i aminti cum o dat l implorase s crue un pianjen care i se urcase pe fust, dup ce mai

nti ipase ngrozit i-i ceruse aproape isteric s-l dea jos de pe ea. - Neaprat s-l mputi mai nti n genunchi, suger el cu seriozitate n glas. Altfel n-ai cum s ajungi la limb ca s-l spnzuri cu ea, i nici la ochi, care-s mai sus cu un lat de palm - ndrzneti s rzi de mine? l chestion Nicolle cu dulcea n glas, ngustndu-i ochii i mai mult. Ceva din tonul ei l avertiza la pruden. - Era doar o observaie nevinovat, se disculp el, ridicndu-i palmele ntr-un gest inofensiv. Nicolle, trebuie s facem un armistiiu, adug dup un moment de tcere. Cel puin, temporar. i trebuie s discutm despre ce s-a ntmplat ntre noi - Uite ce-i! fcu ea exasperat, ntrerupndu-l. Am neles faptele, motivele i am suportat consecinele la fel de bine pe ct mi imaginez c ai fcut-o i tu, rspunse ea cu o voce ncordat. Ce sens are s mai revenim asupra unor lucruri care s-au ntmplat acum muli ani? Nimic nu poate schimba situaia de acum. - Te neli, o contrazise el cu un calm prost jucat. Mai este i un copil la mijloc - A crui existen nu te-a stnjenit cu nimic pn acum, l ntrerupse Nicolle pe un ton tios.

- M-ar fi stnjenit dac a fi tiut, i-o ntoarse John cu enervare n glas. Pentru Dumnezeu, Nicolle, nu-mi cere s m prefac c nu exist!... M-am ndrgostit de el, mrturisi el cu emoie n glas. Este un puti absolut adorabil. Nicolle fcu un pas spre el, enervat de faptul c declaraia aceea simpl i micase inima. - Nu-l cunoti pe Andrew, aa c nu ncerca s te foloseti de el mpotriva mea sau ca argument pentru poteniale negocieri, replic ea cu o voce rguit. Nu-i permit asta, m nelegi? - Iar eu nu-i permit s-mi sugerezi ce pot sau am voie s simt n legtur cu el!i-o retez brbatul cu furie. Andrew este i fiul meu, fie c-i place asta, fie c-i st n gt. i am de gnd s corectez anii n care nu i-am stat alturi. Nu ncerca s m opreti, Nicolle, o avertiz el foarte serios, fcnd-o s tresar speriat. O s am grij de el i o s am grij i de tine, sfri el aproape n oapt. - Nu am nevoie de ajutorul tu! rbufni ea, privindu-l cu ochi strlucitori de furie. N-avem nevoie de nimic de la tine! Las-ne, naibii, n pace i du-te - Nicolle! tun el n culmea enervrii, fcnd un pas amenintor spre ea. Nicolle avea s se deteste mai trziu pentru faptul c nu se putuse controla, pentru c lsase

spaimele i fantomele trecutului s o copleeasc. Ceea ce o fcu s reacioneze fu tonul lui: dur, furios i ultimativ. Tonul pe care Clairmont l folosea nainte de a o lovi. Cu un scncet slab, i ridic n mod reflex minile, ncrucindu-i braele deasupra capului pentru a-i feri faa, i rmase ncremenit, ateptnd lovitura care ntrzia s apar. Gestul ei i ntoarse stomacul pe dos. Pur i simplu l nimici. Era reacia unei femei care fusese btut, i nu o dat, ci de prea multe ori... - Isuse! bigui el, simind c i se face ru. Isuse Cristoase! ngreoat, se ls pe marginea bncuei, presndu-i podurile palmelor pe ochi cu putere n ncercarea de a-i reveni din oc. Ar fi vrut s o ating, s o ia n brae i s-o aline, s-o liniteasc, dar ei bine, se ndoia c i-ar fi interpretat corect intenia. Nicolle i reveni aproape imediat, iar ruinea care urm i congestion faa i i aduse un hohot de plns n gt. Ddu s treac pe lng el, dar nu reui, cci pumnul lui ni, apucnd-o strns de fuste i innd-o pe loc. Mult vreme, rmaser aa. Ea, n picioare, cu privirile nceoate de lacrimi de umilin i faa mbujorat ndreptate spre casa cu terasele puternic luminate, el, stnd pe banc, cu umerii adui

n fa i ochii fixai cu o expresie crunt asupra pumnului su plin de mtase aurie. Oare ct de mare era rul pe care i-l fcuse? se ntreb el, mpietrit de durere i remucri. Oare avea s repare vreodat lista de greeli monstruoase pe care le fcuse n faa ei, o list care, spre marea lui disperare, se lungea de la o zi la alta tot mai mult? Fusese btut. Probabil c josnicul acela de Clairmont o btuse destul de des i destul de ru, dac era s se ia dup reacia ea. n acele clipe, John i dori cu o intensitate cutremurtoare ca brbatul n braele cruia o mpinsese cu bun tiin pe Nicolle s fi trit. L-ar fi eviscerat cu minile goale, l-ar fi castrat i l-ar fi fcut s-i nghit podoabele. Nu l-ar fi omort, ci l-ar fi lsat s triasc doar ca s-l poat schingiui la nesfrit. i pe el? Pe el cine l-ar fi pedepsit pentru c o trdase i i distrusese viaa? Pentru c permisese acest lucru, chiar dac habar n-avusese?!... - D-mi drumul, i ceru Nicolle ntr-un trziu, cu o voce rguit. Te rog, d-mi drumul. - Nu pleca, implor el ntr-o oapt rguit. Mai stai puin. Doar puin. Las-mi numai un minut s Te rog. Nicolle i ntoarse faa i-i cobor ochii furioi spre el, pregtit s-i dea o replic usturtoare, i

tresri uimit la vederea lacrimilor care-i mpienjeneau privirea. Inima ei, n mod absolut surprinztor, se frnse sub expresia nesfritei agonii de pe chipul lui. Fr ca mcar s realizeze ce face, Nicolle i ridic mna i-i atinse uor cu vrfurile degetelor tmpla ncordat i vena care i se ngroase acolo, zvcnind cu putere. Iar cnd i ddu seama de gestul ei i ddu s se retrag, el i ncercui ncheietura fragil n pumn i, ntorcndu-i faa, i aps buzele fierbini n palma ei. Nicolle nchise ochii, cutremurndu-se. Instinctiv, tia c el suferea acum mai mult dect o fcuse ea de-a lungul acelor apte ani care-i separaser. Dac era ntr-adevr brbatul minunat i blnd de care se ndrgostise n urm cu apte ani, atunci suferea ngrozitor. Pentru c dac nu i-ar fi psat, nu s-ar fi deranjat vin la Clairmont mpreun cu maic-sa. Nicolle era aproape sigur c femeia aceea nu venise de bunvoie la Clairmont. i-n plus, i l-ar fi luat pe Andrew ct ai clipi. Avea puterea, banii i influena necesare pentru asta. Poate c ntr-adevr regreta. Dac era s se ia dup lanul de evenimente care urmase dup plecarea ei umilitoare de la Wilton House, i el fusese o victim al aceluiai nefericit concurs de mprejurri. i dac n-ar fi avut niciun dram de

corectitudine i cinste n el, nu s-ar fi obosit s vin pn acolo ca s-i cear scuze pentru gestul detestabil al fostei lui logodnice. Prea muli de dac, gndi Nicolle, strduindu-se s-i nghit nodul greu din gt i s-i retrag mna, ncercnd s ignore senzaia tulburtoare a buzelor lui pe piele, care parc o ardeau. John nu-i ddu drumul. i cuprinse degetele subiri i reci ntr-ale sale, lipindu-i mna de fruntea sa ncins i rmase mult vreme aa, negsindu-i cuvintele. Nu existau vorbe care s tearg tot acel dezastru din vieile lor i care s reflecte agonia din inima lui sau s repare consecinele devastatoare ale comportamentului su nedemn. Nicolle i muc buzele, privindu-l ncruntat, n timp ce emoii contradictorii o asaltau simultan. nelept ar fi fost s-i smulg mna dintr-a lui i s plece fr s mai priveasc n urm. El i fcuse destul ru i raiunea i spunea s se in ct mai departe de el. Aa ar fi fost nelept. Aa s-ar fi protejat. Aa l-ar fi protejat i pe Andrew de influena lui nefast. Dar furtuna din sufletul brbatului de lng ea o mica mai mult dect era dispus s recunoasc. O durea inima de mila lui. Oftnd, se aez pe banc lng el. John i ntoarse capul spre ea i o privi fix, cu ochii aceia n-

tunecai i rscolitori, acum plini de durere i de amrciune. - Bine, accept ideea unui armistiiu, consimi ea, dnd ncet din cap, cu gravitate. Dar voi avea nite condiii de pus, la care trebuie s m gndesc foarte bine. - Sunt de acord cu orice-mi ceri, spuse el fr s ezite, rsucindu-se spre ea complet. Sprnceana tinerei femei se nl pe jumtate surprins, pe jumtate ironic. - N-ar trebui s consimi cu atta uurin la ceva ce nici mcar nu tii. S-ar putea s-i cer lucruri pe care-i va fi greu s le mplineti. S-ar putea s am pretenii usturtoare n ceea ce te privete - De trei sptmni, triesc n iad, declar el ncet, pronunnd cuvintele rar. De fapt, tind s cred c iadul este un loc mult mai cald i mai primitor fa de ceea ce mi se ntmpl acum. Beau n fiecare sear ca s uit, beau pn nu m mai pot ine pe picioare, dar nici mcar whisky-ul nu-mi mai aduce alinare. Sunt terminat! declar el sumbru. Viaa mea nu mai nseamn nimic. i-a pierdut rostul, nelegi?... Aa c nu mi-ai putea cere nimic din ce m-ar face s cobor mai jos dect sunt acum. Am ajuns deja n mocirla negrei disperri i a neputinei. i vreau s ies de acolo, dar nu pot s gsesc drumul dect dac m ajui. O

s m ajui, Nicolle? o ntreb el pe un ton profund, nvluitor, strngndu-i mna ntr-un fel insistent, primejdios de convingtor, n timp ce ochii lui o fixau cu intensitate. Inima ei ncepu s bat nebunete, respiraia i deveni brusc anevoioas. Fiecare gur de aer i fora dureros plmnii. Nicolle se temu serios c avea s leine. O lua prea repede. Nu era pregtit pentru aa ceva. Nu era pregtit s l lase s se apropie din nou de ea. O mai fcuse i nainte i pltise scump: o dat, pentru c fusese mult prea tnr i naiv, a doua oar, pentru c se lsase purtat de sentimente i nevoi, cnd ar fi trebuit s asculte de glasul raiunii. O a treia ncercare i putea fi fatal. Nu credea c ar mai fi avut puterea s suporte apsarea nemiloas, zdrobitoare, a unui nou eec. De data asta, inima ei s-ar fi sfrmat n mii de cioburi, frme mici de tot, imposibil de adunat la un loc pentru a reconstrui ntregul. De data asta, lovitura ar fi ucis-o. Parc intuindu-i gndurile, el continu cu gravitate, strngndu-i degetele nc puin, ca pentru a-i sublinia greutatea i importana inteniilor: - N-o s te dezamgesc, Nicolle. D-mi o ultim ans. N-o s-o irosesc, ai s vezi.

Ar fi cerit asta n faa ei fr s se simt deloc umilit, gndi el, ateptnd cu sufletul la gur rspunsul ei, rugndu-se febril ca Nicolle s nu-l refuze. Tnra femeie continu s-l priveasc ncremenit, abinndu-se s-i duc o mn la piept ca s-i maseze locul unde inima sttea s-i crape. Ar fi fost proast s se ncread n el. Ar fi fost o mare nerozie din partea ei s repete aceeai greeal Sau poate nu? Trebuia s rite sau s se retrag. Avea de ales. Iar el i cerea s aleag pe loc, n stilu-i caracteristic, ameind-o cu vorbe meteugite aa cum o fcuse de fiecare dat. - Am nevoie de timp ca s m gndesc, rosti ea cu o voce egal, ridicndu-se n picioare i trgndu-i mna dintr-a lui. El o urm, nghiindu-i dezamgirea de moment, dar simindu-se totui uurat. Dei nu-i acceptase cererea, nici nu i-o refuzase, ceea ce era un semn nesperat de bun. Iar faptul c l lsase s-o in de mn n tot acest timp era un alt semn de bun augur, de care putea s in seama. - neleg, ddu el din cap cu un aer resemnat i spit. Cnd te ntorci la Clairmont? - Luni, dup ce o s-mi rezolv nite treburi. - Pot s te ajut cu ceva?

- Nu. Acum, dac nu te superi, o s m ntorc n sala de bal i a prefera s-o fac singur. i doresc o sear frumoas n continuare, nlimea Ta, schi ea un zmbet palid, ntorcndu-se pe clcie ntr-un fonet seductor de mtsuri aurii i pornind agale spre cas. O s primeti rspunsul ntr-una din sptmnile viitoare, i arunc ea peste umr cu un aer nonalant. l simi ncremenind i Nicolle se trezi zmbind. Era minunat s tie c ea era cea care fcea regulile acum. - Nicolle! Vocea lui calm o fcu s se opreasc. - Da? i rsuci ea trunchiul patruzeci i cinci de grade pentru a-l putea privi. El rmsese n mijlocul aleii, cu minile vrte n buzunarele pantalonilor i o expresie enigmatic pe figur. Faptul c zmbea, acel zmbet piezi i senzual care o fermecase cu atta uurin la aptesprezece ani, i ncord stomacul i-i nmuie genunchii. - Ne vedem luni, i strig el, legnndu-se pe clcie. Nicolle i nl sprncenele nedumerit. - Nu cred, replic ea, zmbind silit. Nu vreau s m pripesc cu hotrrea asta. - Te atept la mine acas.

- De asta m ndoiesc sincer, replic ea sarcastic. i-am spus, luni m ntorc la Clairmont. - Bine. Rmne pe luni, atunci. Nicolle i ngust ochii uor, privindu-l suspicioas. Prea foarte sigur de faptul c ea avea s-l viziteze peste dou zile. Oare ce-l fcea s cread asta? Oare ce punea la cale?... Indiferent ce urmrea, de data aceasta avea s fie prudent. i, oricum, luni, dup ce avea s-i plteasc rata la banc, avea s se ndrepte direct spre Clairmont. Cu acest gnd linititor n minte, Nicolle ridic din umeri, i ntoarse spatele i se deprt pe alee. John privi gnditor n urma ei, tiind c ziua de luni avea s fie una exploziv. Dup ct de bine o cunotea, Nicolle n-avea s fie deloc rezonabil. Spera ca gestul lui s fie interpretat corect i s n-o ntrte i mai mult dect era deja. Ei bine, era de dorit s-i nfrunte furia dect indiferena i dezgustul. Sttu cu ochii pe ea pn cnd o vzu disprnd n sala de bal, apoi i scoase un trabuc subire i-l aprinse tacticos. Pentru prima oar n ultimele trei sptmni, i ngdui s spere.

Luni, la orele zece dimineaa, Nicolle se ntlni cu domnul Hershey. Douzeci de minute mai trziu, prsea incinta bncii, tremurnd de indignare, furie i necaz. Ticlosul naibii! obolan bgcios ce era! Cum ndrznise s-i fac asta?! Cine se credea el Dumnezeu n persoan?!... Bombnind, Nicolle se urc n trsura Oliviei i trnti portiera cu o asemenea for, nct i crp gemuleul. Vznd ce fcuse, Nicolle i ngrop faa n palme, blagoslovindu-l ndelung pe cel ce se fcea direct rspunztor de suprarea ei. Era att de ncrncenat, de furioas pe el, nct nici nu putea gndi coerent. Ideile i se nvlmeau n cap ntr-un haos de nedescris, punctate din loc n loc de trivialiti. Voia un armistiiu? Vezi s nu! Putea s-i mute gndul de la vreo conciliere cu ea. Nici acum i nici alt dat. Ceea ce-i fcuse depise orice limit. Ce-i nchipuia c avea s reueasc cu asta? C avea s-i leine la picioare i s rgueasc, mulumindu-i? i venea s urle. i avea s-o fac n curnd, i zise ea, strigndu-i vizitiului urmtoarea destinaie.

Acum nelegea perfect pe ce se bazase sigurana lui, atunci cnd i spusese c-o ateapt luni la el. O manipulase. Din nou. Nicolle i muc buzele, ncruntndu-se nefericit la irul de copaci care se derulau prin faa ochilor ei. Nu vedea nimic din peisajul londonez. Toate simurile i erau concentrate asupra momentului n care avea s dea cu ochii de el. Afurisitul! Nu-i venea s cread ct de diabolic manevrase lucrurile! Nicolle i mas circular tmplele care-i pulsau dureros, presndu-i apoi vrfurile degetelor pe fruntea ncordat de ngrijorare i revolt. Acum, chiar i n cazul extrem n care s-ar fi decis s prseasc Anglia, tot nu ar mai fi avut cum s-o fac. Clairmont nu mai era al ei. Conacul nu-i mai aparinea. Stamford avusese grij de asta. Ca s vnd proprietatea, trebuia s atepte paisprezece ani, adic vrsta la care Andrew ar fi devenit major Nicolle avea senzaia c nimerise ntr-o de pnz de pianjen i c orice ncercare de a se elibera din acea plas lipicioas avea s-o prind i mai ru. Cel mai indicat era s rmn nemicat, lipsit de orice reacie, n ideea absurd c poate Stamford avea s-i dea pace. ns asta ar fi nsemnat s nghit orice amestec din partea lui n viaa ei i a lui Andrew,

s-i tolereze toate apucturile, ceea ce era exclus. Cnd trsura se opri n faa casei lui Stamford, Nicolle tremura de nervi. Adunndu-i grbit poalele rochiei de pnz imprimat, Nicolle nu mai avu rbdare s-l atepte pe vizitiu ca s-o ajute i sri pe trotuarul ud. Scoase un ipt nfundat cnd glezna i se suci i o durere vie i sget gamba pn-n old. - Minunat! bombni ea, sprijinindu-se de portier i respirnd adnc de cteva ori ca s-i calmeze durerea. Ploaia mrunt care cdea de aproape zece minute ncepu s-i umezeasc rochia ieftin. Nicolle strnse din dini i porni chioptnd spre construcia elegant, ridicat pe dou nivele, al crei fronton era acoperit de o perdea de ieder i glicin, ncercnd s-i menin nivelul furiei ridicat. Cnd ajunse n dreptul masivei ui duble din stejar englezesc, tnra femeie se opri i, pre de cteva secunde, nu fu n stare s se mite. Respiraia i se ngreun, inima i ntei btile, n timp ce mintea i se ntorcea n trecut. Nicolle nchise ochii, nghiind cu zgomot n sec. ncepu s tremure, n vreme ce se lupta cu amintirile.

Uile acelea Simi o slbiciune ngrozitoare i i se fcu fric. Att de fric, c pur i simplu avu impresia c nici sngele nu-i mai circula n vene. Sentimentul copleitor al pierderii suferite, durerea insuportabil a respingerii, trdarea i umilina ndurate, toate acele emoii nvlir n cugetul ei la fel de vii ca n urm cu apte ani. Genunchii i se tiar, vederea i se nceo. Nicolle ridic o mn nesigur spre clana masiv de bronz, dar nu reui s-o ating. Lumea ei se roti ameitor i brusc, ntunericul se ntinse la nesfrit. John prinse momentul n care Nicolle coborse din trsura lui Jason n faa casei lui. i pndise venirea aproape dou ceasuri i cnd o vzuse cobornd din vehiculul elegant, ceea ce simise fu un val imens de uurare, tandree i emoie. Nicolle i scrntise glezna i era furioas. Observase asta dup roeaa din obraji, dup modul n care-i inea strnse buzele, dup linia rigid a spatelui. i zmbise cnd o vzuse chioptnd de-a lungul aleii. Doamna era hotrt s-i trag un perdaf de s-l in minte. ndeprtndu-se de ferestre, John i verific inuta, oprindu-se n faa unei oglinzi ovale din cristal veneian. i aranj nodul earfei prinse n

jurul gtului ntr-o legtur ic, reverele jachetei de stof fin de culoarea acelor de pin, i verific luciul cizmelor negre de piele care i mbrcau picioarele lungi pn sub genunchi i scutur manetele de dantel ale cmii de mtase alb, chinezeasc. Atept aproape cinci minute ca Rupert, majordomul su, s o anune pe Nicolle. Cum nu se auzea nicio micare, John reveni lng ferestre i se ncrunt la trsura lui Jason, care staiona lng bordur. Oare Nicolle se rzgndise? Rmase nemicat cteva secunde, ateptnd s vad dac vehiculul avea s-o ia din loc. Din locul din care observa trsura, nu-i ddea seama dac Nicolle se afla sau nu nuntrul ei. Nu se ntmpl nimic. Trsura continua s staioneze n ploaia mrunt de afar. John i ngust ochii, se rsuci pe clcie i se ndrept cu pai mari i grbii spre uile de la intrare. D-o naibii de diplomaie! gndi el, ridicnd zvorul greu i rsucind cheia n broasc. Dac Nicolle ezita s bat, atunci o va scuti de John deschise uile larg i ncremeni cnd observ spaiul gol al cadrului. Apoi, ceva i atrase atenia, i cobor privirea i simi pumnul greu i nemilos al panicii lovindu-l drept n plex.

Nicolle sttea prbuit pe treptele de la intrare, alb la fa ca varul. Din tmpla dreapt i se prelingea un firicel de snge, pierzndu-se n prul strns sub boneta cenuie. Prea cumplit de inert. John n-avea s uite niciodat senzaia aceea oribil de neputin care-l cuprinse la vederea ei. Avea sentimentul c se mic prin melas, att de grele i ntrziate i se preau propriile micri. nghiindu-i groaza, ngenunche lng ea i-i verific pulsul de la baza gtului. Era slab, att de slab, nct n prima faz aproape c nu-l simi i-l trecur toate nduelile. ns acea zbatere delicat din venele ei era nc acolo, aa c nodul din stomac i se mai desfcu puin. Apoi i verific rana care-i sngera la tmpl i constat c era superficial, probabil c o fcuse cnd czuse. Era doar leinat, nimic mai mult. Cu infinit grij, John i strecur un bra pe sub omoplaii ei i unul sub genunchi, ridicnd-o uurel i innd-o n aa fel nct s-i sprijine capul de umrul su. Pi n hol, ezitnd. Rochia ei era mbibat cu ap, simea deja cum umezeala i ptrunde n haine. Trebuia s-o dezbrace i s-o bage sub pturi, la cldur. Dar la fel de urgent era s-o aduc n simiri.

Intr hotrt n salonul mic, strignd dup servitori. Din senin aprur pturi, coniac, sruri i un halat alb de mtase pe care-l adusese personal din Macao i care avea o broderie superb, care reprezenta dragoni n zbor. Nicolle simi arsura puternic a srurilor sgetnd-o pn-n creier. Tresri i-i feri nasul de mirosul acela neplcut, mormind ceva neinteligibil. John surse i insist s-o trezeasc la realitate, vrndu-i din nou sticlua sub nas. Nicolle scoase un sunet slab de protest i, dintr-o dat, deschise ochii larg, zvcnind speriat n capul oaselor. Sau ncerc s-o fac, pentru c nu-i reui dect pe jumtate. Minile lui o prinser de umeri i o mpinser la loc pe perne. - Ia-o ncet, o sftui John, privindu-i expresie ncruntat i nemulumit a feei cu un surs vag amuzat. Ochii ei se pironir asupra lui, suspicioi. - Am leinat? ntreb ea. - Da. - Ce porcrie, njur Nicolle ntr-o francez suav, fcndu-l s-i arcuiasc o sprncean surprins. - Se mai ntmpl, spuse John, mpciuitor. Bea asta, o ndemn, ridicnd-o uurel ca s poat lua

o nghiitur sau dou din paharul plin pe jumtate cu coniac vechi, franuzesc. Nicolle se nec sub arsura triei i-i pierdu suflul. Tui convulsiv, nroindu-se toat la fa. i ceru ap cu o voce sufocat i-i reveni cu greu din spasmele violente. - ncerci s m omori?!... Ce naiba mi-ai dat? se rsti ea cu o voce rguit, privindu-l printre lacrimile provocate de usturimea aceea nfiortoare. - Coniac. - la nu-i coniac! hri Nicolle, masndu-i sternul n ncercarea de a-i potoli iritarea din profunzime. Este otrav. - Ba este coniac, o contrazise el cu fermitate i, demonstrativ, ddu pe gt la vale restul de butur. Avu senzaia c tocmai nghiise un pumn de jar. Urechile i iuir, plmnii i se blocar, stomacul i zvcni scurt. Expir iute, uierat, apoi trase o gur zdravn de aer, privind-o cu ochii umezi din cauza arsurii. - La naiba, nu-i coniac, i ddu el dreptate cu o voce alterat. Este - cumva whisky scoian obinut prin dubl distilare? suger Nicolle cu un zmbet fals, clipind cu inocen spre el.

- Tripl distilare, o corect brbatul, scuturndu-i capul ca s-i alunge ameeala provocat de butura incredibil de tare. n ultima vreme, numai cu asta mai reuesc s-mi umplu zilele. - Exist metode mult mai eficiente i mai rapide de a te sinucide, dect s bei n fiecare zi otrav dintr-asta, rosti Nicolle ncet, privindu-l serioas. - Nu ncerc s-mi pun capt zilelor, ci doar s le fac fa, replic el cu o grimas, ridicndu-se din poziia ghemuit n care sttuse pn atunci. Ar fi bine s te schimbi. Rochia i-e ud. Acolo ai un halat. Eu ies pentru cteva minute, ca s ai timp s te aranjezi n linite. Nicolle i plimb minile peste partea din fa a rochiei, ncruntndu-se nemulumit pentru faptul c el avea dreptate. Ridic ochii ca s-i spun ceva, dar constat stupefiat c brbatul nu mai era acolo. Dispruse pur i simplu. Nicolle nu-l auzise micndu-se i totui el plecase. Precaut, i roti ochii de jur-mprejur, ateptndu-se s-l vad pitit pe undeva. Se simi ca o proast. O mai vzuse goal i nainte, i nu doar o singur dat ncruntat, Nicolle arunc o privire circumspect halatului frumos mpturit pe braul canapelei. Mtasea alb prea att de fin, nct nu se putu abine s nu ntind o mn ca s-o at-

ing. Era subire ca pnza de pianjen i tot att de uoar. Niciodat nu mai vzuse o estur att de delicat i de frumos brodat, gndi Nicolle, n timp ce despturea halatul. Scoase o exclamaie de pur ncntare cnd vzu frumuseea nespus a celor doi dragoni naripai. Unul era esut cu fir negru, cellalt, cu mtase roie. ngropndu-i faa n mtasea alb, Nicolle i permise mrunta plcere de a savura atingerea esturii lucioase pe pielea ei. N-avea s-l mbrace, nu-i putea permite asta, dar mcar putea s-i imagineze cu ar fi fost s-l aib mbrcat peste pielea goal Cnd i ridic capul, zmbetul ei se dizolv instantaneu la vederea petelor de snge de pe vemntul orbitor de alb. nepeni i privi ocat, fr s neleag n primul moment, de unde apruser acele urme. Apoi i duse mna la tmpl, acolo unde o durere surd i fcea simit prezena, i simi umezeala sngelui. i marginile inflamate ale unei tieturi mici, aflate chiar deasupra cozii sprncenei. - Ce mizerie, bombni ea, uitndu-se n jur dup o fa sau un ervet cu care s-i tearg sngele de pe fa i de pe mn. Vzu o caraf cu ap pe colul unui birou. Rupndu-i o bucat de pnz din jupon, Nicolle se ridic i vrs puin ap peste ea, tam-

ponndu-i rana i curindu-i apoi faa. Presndu-i compresa pe tietur, i roti ochii, cercetnd ncperea cu mare atenie. Era o camer plcut, mobilat cu gust, iar culorile de pe perei, perdele, draperii i covoare erau discrete: o combinaie interesant ntre verde-ment, roz pal, bej i mai multe nuane de maro. Existau cteva piese de art renascentist, care probabil costaser o avere, amestecate cu porelanuri chinezeti, sticlrie veneian i cteva obiecte de bronz. Tot ce se afla n camera asta ar fi echivalat ca valoare conacul Clairmont, poate chiar Clairmont! Brusc, Nicolle i aduse aminte de ce se afla aici i un val de furie o strbtu din cretet pn-n tlpi. Faptul c leinase ca o proast pe treptele de la intrare i distrusese cea mai mare parte din demnitatea i fermitatea cu care dorea s se impun n faa lui. Acum, n loc s-i par o femeie puternic i care se putea descurca n orice situaie, avea s-i lase impresia uneia vulnerabile i complet neajutorate. n secunda urmtoare, se auzi un ciocnit discret, secondat de trei secunde de pauz, apoi ua se deschise i obiectul ngrijorrilor ei pi neauzit n salon. O privirea aruncat n direcia ei aduse o cut adnc ntre sprncenele lui.

- De ce nu i-ai scos rochia? - Pentru c nu am de gnd s rmn, replic Nicolle, mbufnat. De fapt, nu vreau dect s-i spun vreo dou lucruri i pe urm plec. - O s rceti, o avertiz el. n glasul lui se distingea o umbr de ngrijorare. Sprnceana ei se ridic ironic. - Nu sunt chiar att de firav precum i-am lsat impresia, spuse Nicolle pe un ton sec. Dac o ploaie de sfrit de septembrie nu m-a pus la pmnt, cu siguran c una cald de august va trece neobservat. Expresia de pe faa lui ncremeni. Nicolle i muc buzele. Nu intenionase s aduc trecutul n discuia lor. - Nu pot continua s-i spun la nesfrit ct de ru mi pare, rosti el cu o voce ncordat, privind-o cu ochi ntunecai. - Nu, ar deveni penibil pentru amndoi, i ddu ea dreptate. Dar a aprecia foarte mult dac nu i-ai mai vr nasul unde nu-i fierbe oala. O clip, el nu fcu dect s o priveasc lung, n tcere. Apoi oft. - S neleg c ai fost la banc? - tii bine c da. Domnul Hershey i-a spus n mod sigur data scadent a fiecrei pli lunare, altfel n-ai fi fost att de sigur c te voi vizita astzi. Nu trebuia s te deranjezi, continu ea, ncercnd

s-i controleze enervarea din glas, s cumperi o banc ntreag doar pentru a-mi rezilia contractul de restituire a unui mprumut ipotecar. i dac-i nchipui c n schimbul acestui lucru o s accept s-i devin amant, ei bine, ai fcut o investiie proast! - Nici nu-mi imaginam asta cnd am decis s fac pasul, declar el serios. - Am s-mi pltesc datoria pn la ultimul bnu, sublinie Nicolle, suprat. - Nu vreau niciun ban napoi, o inform Stamford ncet. Consider c este de datoria mea s asigur fiului meu un acoperi sigur deasupra capului. Nicolle se ncord, neplcndu-i deloc faptul c el se folosea de Andrew pentru a se amesteca n viaa ei. - Pot s m descurc i singur! i garant Nicolle, nlndu-i ntr-un fel btios brbia micu i privindu-l sfidtoare. - Nu vreau s mai fii nevoit s munceti pentru asta, replic brbatul pe un ton categoric. Locul tu este lng Andrew. Biatul are nevoie de prezena permanent a mamei lui. n ultimii doi ani, nu ai stat cu el dect maximum patru luni puse cap la cap, din cte mi-a spus Charlotte. Lucrul acesta se va schimba de acum ncolo.

- Nu te afli n postura de a decide schimbrile din viaa noastr, nlimea Ta! izbucni Nicolle, privindu-l revoltat. Muncesc pentru c n-am avut de ales. i, poate c nu poi s nelegi, dar o fac i pentru c-mi place. Nu toi ne-am nscut bogai pe lumea asta. - i pentru asta ar trebui s m simt vinovat? o ntreb el, privind-o amuzat. - Nu-mi pas cum te simi, important este s stai departe de mine i de familia mea! - Nu pot, declar brbatul pe un ton aspru. i nici nu vreau. Aspectul acesta i l-am mai subliniat cel puin o dat pn acum. - Pentru Dumnezeu, nceteaz! i ceru ea, exasperat, retrgndu-i mna n care inea tamponul improvizat i studiindu-l ncruntat, ncercnd s ghiceasc dac sngerarea ncetase. Ce anume urmreti, mai exact? Poate vom ajungem la un compromis dac m lmureti. - Urmresc un lucru foarte simplu, surse John, ncrucindu-i braele pe piept ntr-o atitudine nonalant. S te iau de nevast. Nicolle ncremeni. Se holb la el cu ochii ct cepele de mari, nevenindu-i s cread. - Ai nnebunit?! strig ea, privindu-l de parc tocmai i-ar fi srit o doag. Lucru sta n-o s se ntmple niciodat!

- Ba ntr-o bun zi se va ntmpla, promise el linitit, cu buzele arcuite ntr-un zmbet lene. - Niciodat! repet Nicolle, retrgndu-se un pas, de parc acest lucru i-ar fi putut sublinia poziia neclintit n faa preteniei lui absurde. - Ai s te plictiseti s-mi tot spui nu, Nicolle, prezise brbatul cu o voce blnd. Amndoi tim foarte bine c nc mai suntem atrai unul de cellalt - Ceea ce s-a petrecut la Wilton House a fost o greeal, mri ea printre dini, enervat de faptul c obrajii prinser s-i ard. Asta n-o s se mai repete vreodat. John o privi lung, apoi oft. - Dac gndind aa o s te simi mai bine, atunci pot s te mint i s spun c sunt de acord cu tine. Dar n-a fost o greeal, Nicolle. Nu ntru totul. Modul n care am pus n discuie relaia noastr viitoare a fost nepotrivit. ns am o scuz: nu cunoteam toate datele problemei - Oh, desigur, se strmb ea, gsind puterea s-i rd n fa. Dac nu ar fi existat Andrew, care s-i semene att de bine, la ora asta a fi continuat s fiu n faa ta o cea mincinoas, ipocrit i oportunist, care alearg dup titluri rsuntoare i averi motenite, l cit ea cu sarcasm. A fi purtat n continuare stigmatul dispreului tu, iar singurul loc vacant n viaa ta ar fi fost cel

de amant. Dac m-ai fi iubit ctui de puin, atunci ai fi reuit s m cunoti cu adevrat i ai fi neles c mariajul meu cu Clairmont nu se datora titlului sau averii sale - Tatl tu voia un titlu! scrni el printre maxilarele ncletate de furie. Cum ar fi trebuit s interpretez situaia cnd m-am ntors acas, dup patru luni nenorocite, i am aflat c a doua zi urmai s te mrii cu un brbat care corespundea ntru totul portretului pe care l avea taic-tu n minte despre soul-minune?... Cunoti la fel de bine ca mine motivul pentru care mi-a fost refuzat mna ta! - Tata voia asta, dar nu i eu, par Nicolle, privindu-l cu ochi scprtori. Niciodat, nimeni n-a inut cont de ce anume mi-am dorit i ntotdeauna am fost clcat n picioare, gesticul ea, indignat. Toi i-au impus voina n faa mea i i-au btut joc de mine. Mai nti ai fost tu, pe urm tata i apoi Clairmont - Nu m bga n aceeai oal cu Clairmont! o preveni el pe un ton sczut i amenintor. - Nici nu am cum! strig Nicolle, pierzndu-i cumptul. Clairmont a fost un homosexual nenorocit, pe cnd tu Vocea i se frnse i Nicolle fcu ochii mari, ngrozit, cnd realiz ce prostie fcuse. Din cauza

enervrii, o luase gura pe dinainte i acum i venea s moar de ciud i ruine. i duse minile la gur, presndu-i ngrozit degetele peste buze, de parc aa ar fi putut s-i ia vorbele napoi. John se albi la fa, ocat. - Ce ai spus? fcu el, abia micndu-i buzele. - Nimic, rosti Nicolle pe un ton abrupt. Uit ce am spus - Clairmont era homosexual? insist el, apoi deveni livid cnd realiz toate implicaiile i consecinele acelui fapt. nseamn c a tiut c Andrew nu era copilul lui. - Indiferent de natura nclinaiilor lui intime, ar fi fost tmpit s nu-i dea seama de asta, replic Nicolle, masndu-i cu vrfurile degetelor centrul frunii, care zvcnea dureros. Nicio femeie nu nate un copil perfect sntos la numai patru luni i jumtate de la cununie!... - i din acest motiv i-a fcut viaa grea, concluzion el cu o voce alterat de emoii. - Voia un paravan, oft Nicolle, plecndu-i privirea. O soie doar cu titlu, care s-i apere reputaia i s dezmint zvonurile care circulau pe seama lui n societate. Nu-l interesa altceva i De fapt, nu vreau s vorbesc despre asta, adug pe un ton distant, ridicndu-i ochii spre el. Acest

capitol al vieii mele s-a ncheiat acum doi ani i vreau s rmn aa. John i nclet maxilarele, inspirnd ncet aerul pentru a se calma i ncuviin n tcere dorina ei de a nu discuta despre mariajul cu Clarimont. Informaiile pe care Nicolle le scpase fr s vrea l nuciser. Clairmont fusese un individ egoist, vanitos i ru. Nu-i era greu s-i imagineze care fusese reacia acestuia n momentul n care descoperise c soia lui purta n pntece copilul altui brbat Brusc realiz c era posibil ca el s fi fost singurul brbat din viaa ei. La Wilton, trupul ei fusese att de ngust, nct avusese impresia c-o defloreaz pentru a doua oar. i, din cele aflate acum, i ddu seama c aa i fusese. - Ce este? l ntreb Nicolle, sesiznd o uoar ascuime n privirea lui. - Am fost primul i singurul, nu-i aa? Nicolle nelese ce anume voia el s tie i l privi lung, blestemndu-i roeaa din obraji. - Chiar are vreo importan n situaia dat? fcu ea, ncercnd s-i par zeflemitoare. - Nu, n-ar conta deloc, dar acesta este adevrul, nu-i aa? zmbi el, oscilnd ntre bucuria de a ti c fusese unicul brbat din viaa ei i compasi-

unea pentru anii de privaiuni sexuale pe care ea fusese obligat s-i suporte. Nicolle era o fire vulcanic, extrem de senzual i de ptima. Cnd descoperise deliciile amorului fizic, dduse dovad de o rezisten i o pasiune uluitoare. John i amintea toate acestea cu o claritate ucigtoare. Pentru o fire att de voluptoas ca a ei, cei apte ani de abstinen fuseser, cu siguran, foarte greu de ndurat. - Vreau s plec, l anun Nicolle cu o voce tremurtoare, de parc ar fi ghicit pe unde-i colinda lui mintea n acea clip i asta ar fi ngrozit-o de moarte. Brbatul o privi lung, gnditor. - Bine, accept John ntr-un trziu, zmbindu-i uor. Nicolle i ngust ochii, privindu-l suspicioas. Se ateptase ca el s se mpotriveasc sau s tergiverseze momentul plecrii ei. Judecnd dup modul n care o privea, n mintea lui clocea ceva. Cum el nu mai adug nimic, Nicolle schi o reveren grbit i se ndrept spre u. Cnd ajunse n dreptul lui i ddu s-l ocoleasc, John ntinse o mn i o prinse de bra, innd-o pe loc, pn cnd tnra femeie i nl ochii spre el. - O s vnd casa asta, Nicolle, spuse el cu o voce amar.

- Nu cred c m intereseaz lucrul acesta. Oricum, este casa ta, faci ce vrei cu ea, i rspunse Nicolle, ridicnd indiferent dintr-un umr. - Nu m ntrebi de ce vreau s fac asta? Nicolle i ddu ochii peste cap cu un aer exasperat. - Presupun c tot o s-mi spui n cele din urm, rosti ea cu o min plictisit. - O vnd, pentru c n casa asta, acum apte ani, mi-am dat cinstea pe ruine. O vnd, pentru c ie-i trezete attea amintiri urte. Crezi c nu tiu din ce cauz ai leinat?... Ai un suflet sensibil i o inim fragil, Nicolle, o inim pe care eu am lovit-o din prostie i nechibzuin. Niciodat n-am s m iert pentru ce i-am fcut! nelegi?... Niciodat! - Taci! gemu ea, lacrimi mari aprndu-i n ochi, n timp ce respiraia i se ngreun vizibil. S nu mai ndrzneti s pomeneti despre asta vreodat n faa mea, m auzi? i acum, d-mi drumul! l vzu ncletndu-i maxilarele i strngndu-i pleoapele cu putere, ns mna de pe braul ei czu, elibernd-o. Nicolle porni spre u cu pai hotri, cnd vocea lui trist o opri din nou: - Cu riscul de a m repeta, s tii c nc nu s-a terminat, Nicolle. tiu c m urti, dar o s ne mai vedem. Curnd, promise el, calm.

Nicolle ezit o clip, apoi i continu drumul, bombnind n gnd. tia c ar fi fost o risip de timp i de energie s ncerce s-l conving c-i pierde vremea degeaba. Omul acesta poseda o ncpnare de catr. Dup episodul de la Wilton House, n care ea fusese absolut nebun s-i cad-n brae, discuia care urmase ucisese o alt parte a inimii ei. O dureau i acum cuvintele lui, iar durerea aceea era nsoit de ruine i de umilin. Niciodat nu se simise att de njosit, de singur i de prsit... n timp ce prsea Stamford House, Nicolle avu senzaia c i se casc n piept un gol imens, insuportabil de dureros. Simea regret, amrciune i o cumplit disperare. i mai tia c, sub acele sentimente chinuitoare, mai existau nc rmiele unei iubiri fierbini care mocnise n sufletul ei n toi acei ani, tciuni care ameninau s se aprind la cea mai mic adiere de vnt, un jar pe care se strduia din rsputeri s-l lase s moar. l iubea. Probabil c avea s-l iubeasc pn n cel din urm ceas al vieii ei. Dar, n acelai timp, i pierduse complet ncrederea n el. Ba mai mult, acel brbat reuise s-i inspire team i s nasc n ea un sentiment neplcut de insecuritate i vulnerabilitate. n faa lui se simea ntotdeauna nesigur, stngace i slab. Pentru a-l nfrunta,

avusese nevoie de ntregul ei curaj, i pn i acela i fusese insuflat de furie i nu de tria inimii ei. Nicolle urc n trsura Oliviei i se ls s cad moale pe banchet. Se simea istovit, ameit i teribil de trist. Frecndu-i braele nfrigurat, Nicolle i strig vizitiului s-o duc napoi la casa contesei de Anscombe. CAPITOLUL 12 Primele simptome se materializar la patru zile dup ntoarcerea ei de la Londra. La nceput le puse pe seama oboselii i a grijilor care o frmntau n legtur cu relaia tensionat dintre ea i Stamford. Dar cnd aprur greurile matinale i strile de somnolen interminabile, se sperie de moarte. ncepu s socoteasc zilele de cnd avusese ultima menstruaie, iar i iar, n timp ce inima i lovea dureros coastele i urechile i vjiau. Nu! Nu din nou! Nu, nu, nu, nu, nu NU! Cuprinzndu-i trupul n brae, Nicolle se aez ncet pe marginea patului i ncepu s se legene nainte i-napoi, luptndu-se cu lacrimile i cu senzaia ngrozitoare de grea care-i chinuia stomacul.

Era ridicol! Fusese o noapte, o singur noapte. i se ntmplase o dat, doar o singur dat i trupul ei rodea din nou! - Oh, Doamne, nu, te rog, nu! suspin ea, cuprinzndu-i tmplele ntre podurile palmelor i presndu-le cu putere. ncepu s tremure, nnebunit de spaim, zeci de gnduri fulgerndu-i mintea n acelai timp, unul mai ru dect cellalt: cum avea s le spun surorilor i mamei ei adevrul?... Ce avea s spun lumea?... Cum Dumnezeu avea s ascund sarcina i cum avea s justifice existena acelui copil din flori?... Oh, trebuia s ascund, s tinuiasc acest fapt ct mai mult posibil fa de el. Dac afla c rmsese nsrcinat, avea s-o sileasc s se mrite cu el Situaia devenise dramatic i disperat. Cu adevrat disperat. Dac ar fi fost vorba numai de ea, probabil c ar fi reuit s depeasc momentul de criz i s nfrunte oprobriul public fr s ezite. Nu mai era tnra naiv i speriat din urm cu apte ani Dar la mijloc mai era Andrew, Louise i Victoria, asupra crora totul avea s se rsfrng ntr-un mod neplcut. Mama ei ar fi neles-o pn la urm, chiar dac nu ar fi aprobat-o.

Trebuia s plece. Dar unde? i, n plus, nu putea s plece fr Andrew. Pentru asta avea nevoie de bani i de mult curaj, ns acum curajul i lipsea cu desvrire. Era att de dezorientat, de nspimntat i de confuz, c nici mcar nu era n stare s gndeasc coerent. Trebuia s se adune. S-i foreze mintea s lucreze... Nicolle tresri cnd rememor lunile de sarcin cu Andrew i simi cum o cuprinde un nou val de panic. Pn la cinci luni, nici mcar nu se vzuse c purta un copil n pntec. Abia din luna a asea ncepuse s ia proporii impresionante, abdomenul umflndu-i-se ca un pepene copt. Avusese pofte i de cele mai multe ori suferise din cauza asta. Clairmont o chinuise, refuzndu-i capriciile i batjocorind-o pe tema asta. Avusese nopi albe, n care Andrew prea c valseaz pe vezica sau pe stomacul ei. i naterea - Oh, Doamne! gemu Nicolle, simind cum o iau cldurile i rcorile simultan. i aminti ct de greu l nscuse pe Andrew. Treizeci i opt de ore de travaliu nfiortor, n care ndurase chinurile naterii fr s scoat mcar un sunet, deoarece Clairmont o ameninase c dac ndrznete s-l deranjeze, avea s-i arunce bastardul drept n fntn. Trecuser aproape apte ani de atunci i nu uitase acele

dou zile i noaptea dintre ele, n care crezuse c avea s se desfac n buci, s-i piard minile de durere. Singurul gnd care o ajutase s treac prin tot acel comar fusese ndreptat asupra lui Jonathan Stamford. i imaginase cum el avea s afle c nscuse i s se ntrebe cum de era posibil s aduc pe lume un copil ntr-un timp att de scurt de la cstoria ei cu Clairmont, i c avea s neleag c Andrew era fiul lui. i, astfel, avea s vin dup ea, s-i cear s-l ierte i s o ia de lng Clairmont. Dar el nu apruse. Nicolle i amintea c-l ateptase luni de zile, dar totul fusese n zadar. Dezamgirea fusese att de mare, nct, n clipa n care realizase c n-avea s-l mai vad niciodat pe John Stamford, i pierduse laptele i slbise ngrozitor ntr-un timp foarte scurt, ajungnd numai pielea i osul. ns, ntr-un mod absurd i de neneles, i ddu seama c dorea acest copil cu aceeai disperare cu care-l dorise i pe Andrew. ntotdeauna i dorise mai muli copii i regretase faptul c nu-i putuse drui lui Andrew un frior sau o surioar. Cu Claimont acest lucru fusese imposibil. Dar, chiar i aa, dorise maternitatea cu toate bucuriile ei: mirosul de bebelu, pielea moale i fin ca petalele de trandafir a nou

nscutului, sursurile acelea spontane care dezvluiau gingii roz, rsul acela nfundat din burtic, gnguritul i chiuiturile de veselie. Dorina i se mplinise. Rmsese nsrcinat. Cu acelai brbat! Iar cnd istoria se repet, tragedia devine comedie. Nu tia dac s plng, s rd sau s-i smulg prul din cap. Trebuia doar s-i lase un oarecare timp ca s se acomodeze cu ideea, i zise Nicolle, forndu-se s se ridice i s nfrunte acea zi i pe cele care aveau s-o urmeze. Trebuia s se liniteasc i s gndeasc totul la rece, perfect lucid. Era nsrcinat n cinci sptmni. Mai avea nc patru luni la dispoziie s gseasc o soluie la problema ei, aisprezece sptmni, plus-minus una, pn cnd pntecul avea s i se rotunjeasc i lumea s observe situaia delicat n care se afla. n plus, era perfect contient c din acest motiv nu se mai putea ntoarce la Wilton House. N-ar fi durat prea mult ca cei de acolo s-i dea seama de adevr, iar Stamford s afle din gura lor ce i se ntmplase, ori lucrul acesta era exclus. Mai bine murea dect s-l lase s tie c ea rmsese nsrcinat cu el. Bine mcar c pn la nunta Lousei nu mai erau dect dou luni. Cel puin, ea avea s fie salvat

de valul ruinii care avea s se abat peste Clairmont asta dac nu gsea ntre timp o soluie ca s ias din acea situaie stnjenitoare. O sptmn mai trziu, Nicolle ncepu s neleag adevrata semnificaie a expresiei: stare de asediu. Clairmont se transformase peste noapte ntr-o ser supradimensionat. Primise sute de flori, frumos aranjate n vaze delicate de cristal, care umpleau pn la refuz orice suprafa plan disponibil. Unele dintre ele erau soiuri rare i Nicolle se ntreba cum Dumnezeu fcuser fa transportului i cldurii insuportabile de peste zi. Drumul de la Londra pn la Clairmont era dificil. n primul rnd pentru c distana era foarte mare, i n al doilea rnd, pentru c drumul era plin de gropi i de denivelrile fcute de roile vehiculelor care strbteau acel traseu n anotimpurile ploioase. i totui, orhidee cu aspect fragil, unele dintre ele chiar foarte parfumate, ajunseser intacte la Clairmont. Fiecare buchet avea ataat cte un cartona din hrtie scump, pe care erau trecute cteva versuri pline de romantism ale unor poei celebri, iar

la sfrit, marchizul de Stamford se semna cu acelai: al tu, pentru totdeauna, John. Gestul lui era unul extrem de costisitor, Nicolle o tia, dar acest lucru n-o mpiedica totui s zmbeasc. Cu banii cheltuii pe asemenea atenii, Nicolle bnuia c ar fi putut oferi celor de la Clairmont doi ani de trai mbelugat. Iar el arunca banii pe apa smbetei, doar pentru a reintra n graiile ei!... Nicolle ncerca s nu se arate impresionat de curtea pe care i-o fcea marchizul de Stamford, unul dintre cei mai dorii i mai vnai burlaci ai Angliei. Nu voia s fie micat de ateniile lui. O rnise de prea multe ori. i totui Nicolle mirosi ncruntat unul dintre trandafirii crem din vaza de cristal care trona pe scrinul din camera ei. Brbatul arogant, nesuferit, egoist i crud pe care-l revzuse la Wilton House ar fi uzat de toate metodele posibile pentru a i-l lua pe Andrew. i ar fi reuit asta, deoarece dispunea de mijloace materiale considerabile, de influen politic i fcea acum parte din clasa privilegiailor. Dar dac rmsese acelai brbat inteligent, amuzant, generos, integru, impulsiv i att de ptima de care se ndrgostise n urm cu apte ani i n care avusese o ncredere oarb, atunci lucrurile se complicau foarte tare.

Nicolle luase n calcul toate variantele posibile, mai ales dup ntlnirea lor de la Londra. Dac era s se ia dup comportamentul lui, dup evenimentele care se succedaser episodului de la Wilton House, dup modul n care o privea i dup discuiile aprinse pe care le avuseser de fiecare dat cnd se ntlniser, nu putea trage dect o singur concluzie: el o iubise cu adevrat. Poate chiar prea mult, iar aa zisa ei trdare l duruse cumplit, motiv pentru care o tratase cu atta cruzime n acea noapte. Se ntorsese acas dintr-un rzboi oribil. i descoperise c femeia pe care o iubea din toat inima urma s se mrite a doua zi cu un alt brbat, unul care poseda singurul lucru pe care el nu-l avea la vremea respectiv, un lucru care sttuse n calea cstoriei i mplinirii lor: un titlu nobiliar. Nicolle tia ce nseamn durerea insuportabil a trdrii, cnd sufletul i-i pustiit i ars, cnd viaa ta i pierde direcia i sensul. Dac i el trecuse prin aceeai agonie, atunci amintirile suferinelor ndurate din cauza lui, n rstimpul celor apte ani care trecuser, pleau alarmant de mult. n plus, i dduse de neles c ea nc mai ocupa un loc special n inima lui. i, ca o subliniere a acestui aspect, ncepuse s-o curteze. Nicolle era att de tulburat de ntorstura pe care lucrurile o luaser n viaa ei, nct nopile ei

i pierduser tihna. Ziua se lua cu munca i se strduia s uite, ns cu explozia de flori din jurul ei i era imposibil s-o fac. Trebuia neaprat s-i scrie s-nceteze s-i mai trimit flori. Nu mai avea niciun loc liber unde s poat gzdui acele buchete superbe, iar caseta ei de coresponden se umpluse ochi cu rvaele siropoase pe care i le trimitea. Oriunde te uitai, nu vedeai dect flori: crini, trandafiri, orhidee, cale, frezii, crizanteme, garoafe, hortensii i cte i mai cte. Toate galbene, crem sau albe, culori pe care el i le amintise c le prefera la flori. i zilnic soseau alte transporturi, pe care ncercase s le refuze, dar oamenii care le livrau se artaser speriai de perspectiva de a se ntoarce la Londra cu ele, pe motiv c patronul lor i ameninase c-i concediaz pe toi dac nu-i duc misiunea la bun sfrit. Nicolle ncepu s trimit o parte din buchete la biserica din sat, dar curnd altarul fu plin pn la refuz. Apoi ncepur s soseasc cufere pline cu rochii, lenjerii fine, umbrelue asortate, pantofi i blnuri rare. Victoria fcuse ochii mari n faa acelor minunii, iar Louise rmase cu gura cscat de uimire. Nicolle le nelegea, pentru c i ea era femeie la urma urmelor, iar variaia de modele, culori i esturi era impresionant.

- Dumnezeule, uit-te la asta! exclam Victoria, ridicnd o rochie din mtase moarat de culoarea cpunii, pe care o ridic la nivelul umerilor, potrivindu-i corsajul peste piept. Este superb! Nicolle i ddu dreptate n sinea ei. Rochia avea umerii goi, un decolteu situat la limita dintre bunsim i cutezan, iar corsajul i era brodat cu boboci de trandafir att de miglos lucrai, nct preau reali. Fusta era o combinaie de voaluri sidefii i mtase fin, care foneau seductor la fiecare micare. Sufletul ei tnji dup atingerea ei, dar Nicolle se nfrn. - Pune-o la loc, Victoria! i ceru ea pe un ton ferm. Minuniile astea se vor ntoarce la Londra. Victoria se conform, mpachetnd rochia i aeznd-o cu mare grij napoi n cufr, n ochii ei citindu-se un regret i un jind care frnser inima Nicollei. Pentru o clip, cochet cu ideea de a se cstori cu Stamford numai pentru a-i drui Victoriei ansa unui debut pe firmamentul londonez. S-ar fi sacrificat de dragul Victoriei, pentru Andrew i pentru mama ei, care ar fi beneficiat de tratamente corespunztoare bolii de care suferea. Louise oricum avea drumul ei de urmat, cstorindu-se cu fratele lordului Landgrove, aa c pentru ea nu-i mai fcea griji n plus.

Mritndu-se cu marchizul de Stamford, ar fi rezolvat o mulime de neplceri, mai ales c el i declarase ct se poate de limpede c dorea s se nsoare cu ea. n plus, bebeluul din pntecul ei urma s aib un tat, pe cel adevrat, nu un surogat de tat, cum avusese Andrew. Fiul sau fiica ei ar fu avut un statut social privilegiat. Avea nevoie de cteva zile ca s se gndeasc cum trebuia s procedeze n continuare. Pe moment se simea copleit de ntreaga situaie. Iar sarcina o fcea mai sensibil i mai emotiv ca de obicei. Trebuia doar s-i lase un timp i s vad pn unde inteniona el s mearg. i apoi sosir caii. Doi andaluzi superbi i un ponei de niciun an, un clu de culoarea cafelei cu lapte, care-l fcuse pe Andrew s delireze de fericire i s opie nnebunit n jurul lui. Asta puse capac la toate. Una era s-o sufoce pe ea cu diferite atenii costisitoare i s-o ngroape de vie sub un munte de flori, i alta era s ncerce s cumpere afeciunea copilului ei cu lucruri care-i depeau posibilitile financiare, cu att mai mult cu ct Andrew i dorea de foarte mult vreme un ponei doar a lui. Acest lucru o durea cel mai mult: faptul c nu-i putuse drui copilului ei lucrurile pe care acesta i le dorea. Dou zile mai trziu se afla n drum spre Londra.

CAPITOLUL 13 Nicolle spera ca drumul acesta s fie ultimul pe care-l mai fcea la Londra pentru o foarte lung perioad de timp. Cltoria n sine nu fu cu mult mai deosebit de cele pe care le fcea periodic pe ruta respectiv, mai bine zis lunar, cnd trebuia s se ntlneasc cu domnul Hershey pentru a-i restitui ealonat din mprumutul pentru ipoteca de la Clairmont, dar acum i fu mult mai greu de suportat din pricina strii ei fizice delicate. Sarcina aceasta se manifesta diferit fa de cea pe care o avusese cu Andrew. Strile de grea alternau cu cele de somnolen accentuat, cnd i era peste poate s-i in ochii deschii, astfel nct, mai bine de dou treimi din cltorie Nicolle le fcuse dormind. Nici vremea nu-i ajutase prea mult. Cerul fusese ntunecat atunci cnd porniser de la Clairmont, iar dup niciun ceas, o ploaie torenial se abtu asupra lor n rafale violente, obligndu-l pe domnul Bradshaw s-i fac loc n spaiul ngust al potalionului. Dei locul era nghesuit i incomod, Nicollei nici prin cap nu-i trecu s se plng. Era mulumit c se afla la adpost de capriciile naturii i-l comptimea din toat inima pe nsoi-

torul ei, care se afla expus ploii nemiloase de afar. i, astfel, picotise aproape tot timpul, trezindu-se de cteva ori, dezorientat i amorit, de fiecare dat fiindu-i necesar aproape un minut pentru a-i da seama unde se afl i de motivul care o mpinsese s fac acea cltorie. Cnd ajunser n sfrit la Londra, Nicolle se simea istovit i incapabil s-l nfrunte, n starea n care se afla, pe cel care se fcea direct rspunztor de situaia ngrozitoare n care se gsea. Olivia se art ncntat de vizita ei. O vreme sporovir n salon, iar Jason li se altur cteva ore mai trziu. Nicolle csca ntr-una, aa c Olivia i pregti camera n care obinuia s locuiasc atunci cnd venea la Londra. Nicolle fcu o baie ndelungat, oftnd de plcere cnd apa fierbinte i parfumat i relax trupul ncordat de oboseal i nervi, apoi mnc i se prbui epuizat n aternuturile cu miros de levnic. Dormi nentoars aproape dousprezece ore i se trezi la cntatul cocoilor. Ziua care se anuna avea s fie una dintre cele mai grele din viaa ei. John se trezi mahmur. Noaptea i-o petrecuse la Brookes, bnd n netire i lund banii celor cu

care jucase pocher tocat noaptea. Se ntorsese n zori i dormise dou ore, fcnd ochi pe la ceasurile nou, fr a nelege ns de ce, din moment ce organismul i cerea nc drepturile. Se simea de parc o herghelie ntreag trecuse peste el. l dureau muchii gtului i avea senzaia c se intoxicase de la ct whisky buse n ultimele cinci sptmni. Trebuia s nceteze s-i mai nece minile n butur, n sperana ca va putea uita. Oricum, memoria i funciona ntr-una, aducndu-i aievea n faa ochilor crmpeie din trecut, amintiri care dureau ngrozitor. Remucrile i sentimentul insuportabil al vinoviei i ruinii l nsoeau mereu, iar John aproape c nici nu mai reinea perioada n care viaa lui fusese linitit i mulumitoare. Dorul de Nicolle era cel mai greu de ndurat. Acest dor chinuitor i luase tihna, pofta de mncare, l fcuse irascibil, ursuz i greu de nghiit chiar i de ctre propria persoan. Iadul i se prea un paradis n comparaie cu agonia permanent pe care o tria zi de zi, fr ncetare. Avea nevoie de Nicolle, avea o nevoie disperat de ea i de iertarea ei. i trimisese flori. Iar ea i le primise, ceea ce era un semn bun. Desigur, la un moment dat, oamenii care-i fceau livrrile i spuseser c lady Clair-

mont ncercase s le refuze transportul, aa c se concentrase asupra altor modaliti de a-i revrsa aprecierea i dragostea asupra ei. Nu se uitase la bani. Pur i simplu nu-i psa dac ar fi trebuit s-i cheltuiasc ntreaga avere pentru a o ndupleca. Faptul c era bogat nu nsemna nimic, dac nu se putea bucura de singurele lucruri cu adevrat importante pentru el: Nicolle i fiul lor, Andrew. tia c Nicolle nc mai simea ceva pentru el. Dac nu ar mai fi avut sentimente pentru el, nu l-ar fi lsat la Wilton House s fac dragoste cu ea. Nici mcar nu l-ar fi lsat s-o ating. ns o fcuse, ba chiar mai mult dect att, i se druise complet, fr regrete i fr pretenii. Ar fi trebuit s-i dea seama atunci de anumite lucruri. ns se lsase mnat de propria rzbunare i nu sttuse s judece situaia pe ndelete. Dac ar fi fcut-o, acum probabil c lucrurile ar fi stat cu totul altfel. Nu faptul c-o alungase din viaa lui n urm cu apte ani o rnise cel mai tare, pentru c era convins c, instinctiv, Nicolle i nelesese motivul pentru care acionase att de abject, ci modul n care i propusese la Witon House s fac parte din viaa lui pe viitor. O ameninase, pe toi sfinii, c dac avea s ncerce s-l nele, avea s-o striveasc cu cruzime, ca pe un gndac!...

ns cel mai ngrozitor lucru fusese faptul c-i pretinsese favorurile personale, cerndu-i s renune la fiul lor. Acum, cnd tia adevrul despre Andrew i despre motivul pentru care Nicolle se cstorise cu Clairmont, nu-i era greu s intuiasc furtuna pe care propunerea lui indecent i umilitoare o generase n sufletul ei. i lovise inima n attea rnduri, o rnise de attea ori, nct acum se temea ngrozitor de faptul c s-ar fi putut ca Nicolle s nu-l ierte niciodat pentru tot ce ptimise din cauza lui. i asta-l fcuse s devin disperat, att de disperat, c ar fi fost n stare s-i vnd sufletul necuratului ca Nicolle s-l primeasc napoi n viaa ei. Cu inima grea, John se ddu jos din pat i porni abtut spre camera de toalet. Se spl pe fa i se rase, lucruri pe care le fcu n mod mecanic. mbrc o cma de in i-i trase pe el o pereche de pantaloni din piele neagr, pregtindu-se pentru achiziionarea celor doi cai de ras pe care Morgan Davenport i-i promisese n urm cu dou zile, la Whites. Urma s se ntlneasc cu acesta la cursele de la Newmarket care aveau loc dup prnz, iar pn atunci inteniona s se ngroape n registrele contabile a celor trei domenii pe care le avea mprtiate pe cuprinsul rii. n timp ce cobora scrile arcuite, John blestem cu furie durerea surd care-i zvcnea n

spatele tmplelor. Avea nevoie de cafea, aa c porunci lui Rupert s i se aduc o can zdravn n cabinetul de lucru. Trecu pe lng ceasul cu pendul care trona n holul imens i se strmb nemulumit. Era abia apte i jumtate. Pentru dou ore avea s-i umple timpul cu rapoarte i cifre. i dup aceea?... Avea timp berechet s se gndeasc la dulcea lui Nicolle i la pierderea ei insuportabil i, poate, irecuperabil. n cabinet, John trecu pe lng barul improvizat ntr-un col al camerei i se drese cu un pahar zdravn de whisky. Asta ca s-i dea curaj s nfrunte o nou zi i s-i mai dilueze o parte din ncordarea care-i strngea mruntaiele. Apoi i aprinse o igar, pe care o fum ncet, cu ochii pierdui n gol. Avea s nnebuneasc n curnd, gndi el deprimat. Nu mai putea suporta hul acela monstruos din viaa i inima lui. Pur i simplu, nu mai avea energia s-o fac. Fiecare zi era un iad i nimic din tot ce fcea de-a lungul ei nu-i aducea linitea sau mcar nu-i ndulcea amarul. Cnd ua se deschise, John nici mcar nu se mic. Rmase n aceeai poziie, ntors cu faa spre ferestrele largi, continund s se ncrunte posomort la vremea cinoas de afar.

- Las-o pe birou, mormi el peste umr, trgnd un ultim fum din trabucul scump. - Dac aa s-ar rezolva totul mai uor, fii sigur c i-a lsa problema mea pe birou. Dar m tem c va trebui oricum s-o discutm. John ncremeni auzind vocea rguit a Nicollei. Foarte ncet, ca i cum s-ar fi temut c dac s-ar ntoarce brusc fptura ei avea s se dizolve ca un abur n neant, se rsuci pe clcie i o privi pe femeia care-i ntorsese viaa pe dos. Nicolle l privea palid, cu buzele strnse ntr-o linie hotrt i sprncenele fine adunate ntr-o ncrunttur nemulumit. Purta o rochie modest, din mtase liliachie, i avea prul strns sub o bonet demodat de culoare violet, cu marginile tivite cu dantelu alb, care cunoscuse cu siguran vremuri i mai bune. i, cu toate astea, arta rpitor de frumoas. Inima lui ncepu s-i bat n sincope dureroase. - Nicolle, izbuti el s articuleze cu o voce uimit. - tiu c ar fi fost politicos s-i trimit mai nti o scrisoare de intenie prin care s-i solicit o ntrevedere, dar timpul m preseaz ngrozitor, rosti ea, grbit. Sprncenele lui se nlar surprinse. - Ce-am mai fcut de data asta? se interes el, prudent.

Nicolle i ngust ochii i naint pn n faa biroului, pe a crui suprafa i trnti cu zgomot palmele. Aplecndu-se uor n fa, l privi printre genele acelea exagerat de lungi cu un aer furibund. - Te rog s ncetezi cu nebunia asta, i ceru ea pe un ton sczut. N-are niciun haz, in s te anun. - Cu ce? fcu brbatul, privind-o cu o expresie nevinovat pe figur. - Cu modul pariv n care ncerci s te infiltrezi n viaa mea! strig ea, exasperat. i spun cu precizie c nu ine! - Nu neleg, declar el, privind-o nedumerit. - nceteaz cu teatrul acesta! i ceru Nicolle, respirnd precipitat. M-ai ngropat de vie n flori, l acuz ea cu o voce sufocat de nervi. Dac simi nevoia s-i faci praf averea, atunci folosete banii cu cap i druiete-i celor care sunt cu adevrat nevoiai. - Dac asta te face fericit, atunci am s-i urmez sugestia, ddu el din cap cu un zmbet supus. - Nu este vorba numai de mine, ci i de Andrew. - Evident, aprob el serios. - I-ai druit un ponei! gemu ea cu obid n glas. - O crim, ntr-adevr, admise el, nghiindu-i zmbetul. I-a plcut?

- Nu mi-l pot permite! continu Nicolle pe acelai ton. - O s-i asigur eu ntreinerea la Clairmont. - Nu vreau asta!... Nu este sntos pentru Andrew. Nu este normal s fie rsfat n condiiile n care situaia i posibilitile mele financiare sunt prea limitate pentru a-mi permite astfel de extravagane. - i ce ai vrea s fac? se rsti el, pierzndu-i cumptul. S m prefac c nu existai niciunul din voi?! - i-a rmne venic recunosctoare dac ai proceda aa! i te rog s-i iei caii de pe proprietatea mea, precum i zorzoanele alea costisitoare pe care mi le-ai trimis. nelege o dat c nu sunt de vnzare! - Nicky, m enervezi ngrozitor! - i tu pe mine! - Eti imposibil. - Nu mai puin dect eti tu, i replic ea, revoltat. - Te iubesc! - i eu te Nu! Se ddu un pas napoi, privindu-l cu ochi mari, ngrozii, scuturnd din cap negaia cu ndrjire. - Nu! repet Nicolle, de data asta cu o voce necat de lacrimi, retrgndu-se nc un pas, i

nc unul, de parc astfel s-ar fi pus la adpost de vorbele lui. Niciodat n-o s mai ai inima mea! Stamford i arcui o sprncean, n timp ce un zmbet lene i se ntindea pe buze, cuprinzndu-i ncet trsturile. Simi spaima i slbiciunea ei cu instinctul unui lup care tocmai a luat mirosul sngelui proaspt. Ocolind biroul, se ndrept spre ea fr grab, silind-o s bat n retragere. - Habar n-ai s mini, Nicolle, ncepu el calm, regsindu-i dintr-o dat linitea, calmul i sigurana care-i lipsiser n ultimele sptmni. N-ai cum s-mi dai ceva ce deja mi aparine, nu-i aa?... Dintotdeauna inima ta a fost a mea, declar John cu o nestrmutat convingere. Aa cum a mea n-a ncetat nicio clip s-i aparin n tot acest timp. Ct mai ai de gnd s ne chinui pe amndoi cu ncpnarea ta de a accepta ceea ce m-am strduit atta s-i art n ultimele sptmni, i anume c sunt un brbat definitiv i iremediabil ndrgostit de tine?... - Taci! opti ea cu o voce rguit, acoperindu-i urechile cu podul palmelor i privindu-l nnebunit, retrgndu-se din calea lui pn cnd ajunse cu spatele lipit de perete. Nu vreau s aud! Nu vreau s mai Vocea i se frnse cnd brbatul ajunse lng ea i-i nchise pumnii peste articulaiile minilor ei, trgndu-i-le n lturi.

- Nu, pe toi sfinii, o s asculi pn la capt tot ce am de zis! adug el pe un ton plin de amrciune, furie i disperare. Te-am iubit tot timpul n aceti apte ani nenorocii! Poi s pricepi lucrul acesta, o dat pentru totdeauna?... Nesfrit a fost irul nopilor n care te-am visat i m-am trezit n puterea lor, singur i ndurerat, tnjind dup tine cu o durere sfietoare. N-ai fost singura care a suferit, m auzi? o zgli el, de parc astfel i-ar fi putut bga n cap adevrul vorbelor lui. Cnd te-am revzut la Wilton, am simit cum mi fuge pmntul de sub picioare. Aproape te uitasem, dar aprusei din nou, erai acolo, la fel de frumoas ca ntotdeauna, fcndu-m s neleg c niciodat n-am s m vindec de tine cu adevrat!... Din cauza asta m-am comportat att de meschin cu tine. Mi-era mai uor s m conving de faptul c te uram i c erai o trf mincinoas i trdtoare, dect s accept realitatea necrutoare a faptului c nc te mai iubeam. Era mai simplu s simt aa, dect s m resemnez n faa glasului proprie-mi inimi. i am vrut s-mi demonstrez c pot trece peste asta, de aceea am acionat aa. Am fost mrav i egoist, n-am nicio scuz pentru asta. Dar te iubesc! Te iubesc att de mult i-mi pare ru, ngrozitor de ru pentru tot ce-am fcut. Nu exist cuvinte care s ex-

prime durerea i iadul din sufletul meu, opti el rguit, privind-o cu un aer devastat. Nicolle fcu ochii mari, ocat s vad lacrimi n ochii brbatului iubit. Dezndejdea i suferina nesfrit din privirea lui erau att de evidente, c inima ei tresri dureros. - De cnd am prsit prima oar Clairmont, viaa mea a intrat n declin, continu el ncet. E greu de ndurat faptul c a fi putut avea totul i am dat cu piciorul la tot, din mndrie prosteasc i netiin. Am trdat femeia iubit, am alungat-o din viaa mea i mi-am renegat fiul. Nimic nu poate fi mai dureros i mai lipsit de onoare la un brbat dect s-i abandoneze i s trdeze fiina iubit, mnat fiind de orgoliu i nesocotin. Regret amarnic fiecare lacrim pe care ai vrsat-o din cauza mea, fiecare clip de nefericire de care ai avut parte n toi aceti ani Se opri o clip i nchise ochii cu un aer distrus. - Sunt gata s m trsc ca un vierme n faa ta, Nicolle, dac asta mi va aduce mcar un strop de speran, dar te rog, opti el, ngenunchind pe covor n faa ei, cu capul plecat i umerii czui, te implor, nu m mai respinge. i dau totul, fac orice-mi ceri, accentu el fiecare cuvnt n parte, numai s m lai s-mi rscumpr greelile i s m primeti n viaa ta i a lui Andrew. Nu pot tri fr voi. Te rog. Am irosit atia ani! D-mi

ansa s-i dovedesc c pot s v fac fericii pe amndoi. D-ne o ans la toi trei. Mcar gndete-te la asta. Atept orict orict vrei Nicolle tremura. Era att de buimcit de declaraiile lui ptimae, nct avea impresia c mintea i se blocase. Nu se putea mica, nu putea nici mcar s respire. Nu-i venea s cread El o iubise. De fapt, nu ncetase nicio clip s-o iubeasc. Iar suferina lui era att de mare, c pur i simplu nu avea puterea s se retrag sau s-l resping. Nu putea dect s stea i s-i priveasc nmrmurit cretetul capului, incapabil s reacioneze. Amndoi greiser la fel de mult. Ea-pentru c nu-i ascultase glasul inimii, care-i optea c el avea s se ntoarc teafr i nevtmat de pe front, el-pentru c se lsase orbit de aparene. Irene Stamford dorise s-i despart. i reuise. Bunul-sim i inima Nicollei i spuneau c dac l respingea acum pe acest brbat, un brbat la fel de nefericit ca i ea, atunci ar fi lsat-o pe acea femeie s triumfe. I-ar fi acordat victoria final, iar ei ar fi fost nite nvini Hotrrea ei fu luat ntr-o fraciune de secund. i ridic ovitoare o mn i-l atinse pe prul des i negru, strecurndu-i degetele printre uviele lucioase. i simi ncordarea i surse uor. Apoi i fcu curaj.

- n acest caz, suntem patru, declar Nicolle cu o voce att de slab, c brbatul i ridic ochii brusc spre ea, privind-o nedumerit. - Poftim? - Am spus c suntem patru, nu trei, repet Nicolle, umezindu-i buzele. Ai fcut un calcul greit, milord, atta tot - Ce tot spui acolo? se ncrunt el, fixnd-o confuz. Brusc, sensul cuvintelor ei l pli drept n moalele capului, sleindu-l de fore. Eti, i drese glasul, simindu-i stomacul cum i se contract dureros, eti nsrcinat? Rspunsul ei pru s dureze o venicie. O vzu mucndu-i buzele i confirmnd ncet, cu ochii plecai. n ciuda senzaiei de slbiciunea care-l ncerca, John ni n picioare, privind-o cu ochi mari, uimii. - Adevrat?... Adic, eti sigur? i strnse el umerii, privind-o insistent, ateptndu-i confirmarea cu sufletul la gur. Nicolle repet gestul, reuind cu greu s-i ridice ochii spre el. John o privea fix, dar n ochii lui citi o bucurie imens, care o surprinser de-a binelea. Nu s-ar fi ateptat ca vestea s-l nveseleasc ntr-att, dar se prea c se nelase. Rsufl uurat i schi un zmbet sfios.

- Oh! fcu el, prnd s nu-i gseasc cuvintele, n timp ce un zmbet aiurit i ncntat se lea pe faa lui. Oh, Doamne! Dar n clipa imediat urmtoare, fericirea de pe chipul lui pli. Ochii i se ngustar uor, n timp ce minile lui i mrir presiunea asupra umerilor ei. - Nici despre acest copil n-a fi tiut nimic, nu-i aa? o iscodi John calm, ncercnd s-i ignore ncletarea surd din inim. Nicolle nici nu se mai obosi s nege. Privirea ei spunea totul, iar lui i sri andra ntr-o clipit. - M scoi din mini cu cu ncpnarea i mndria ta prosteasc! mugi el, n culmea exasperrii. Gata! S-a terminat cu toat aiureala asta! o inform el pe un ton abrupt. Acum, o s te mrii cu mine sau, pe toi sfinii, jur c te leg i te trsc aa pn n faa altarului. Facem nunta sptmna viitoare. Ah, i ca s fie limpede, de data asta s faci bine i s-mi nati o feti. Nicolle l privi perplex. - i dac va fi tot biat? fu tot ce reui ea s spun, blbindu-se deplorabil. Teama evident din ochii ei era evident. Brusc, John ncepu s rd. O trase n braele lui i o srut apsat pe buzele tremurtoare. - Orice m mulumete, dac vine de la tine, declar el cu o voce plin de tandree. Orice. Bieei, fetie, gemeni, triplei

- Trebuie s-i spun ceva, ngim ea cu o voce stins. - Ce? rse el, dar zmbetul i se terse instantaneu cnd o vzu cum se albete la fa. Nicky! - Cred c o s Nu apuc s-i termine fraza. Ochii i se rostogolir n orbite i se scurse n braele lui, moale ca o crp. - Nicolle!... Panica l lovi ca un pumn greu n stomac, tindu-i respiraia, paralizndu-l. O lu n brae, privind-o neputincios, netiind ce s fac. Nicolle leinase. Posibilitatea ca ea s fi suferit de cine tie ce boal grea, incurabil, l ngrozea de moarte. Nu, era imposibil. Nu acum, pentru numele nduratului! se rug el, simind cum l trec toate nduelile. Ce era de fcut?... Un doctor! Avea nevoie urgent de unul, care s-l asigure c Nicolle n-avea nimic ngrijortor. n ciuda aspectului fragil, Nicolle avea o constituie zdravn. Nu se mbolnvea cu uurin i Sau se mbolnvea?... Ce tia el, s-l ia naiba de idiot cretin ce fusese, pentru c sttuse atia ani departe de ea, iar acum constata speriat c nu tia o mulime de lucruri despre femeia aceea mic, blond i crlionat din braele lui, n afara faptului c o

iubea nebunete, c ar fi fost n stare s moar cu zmbetul pe buze pentru ea?!... i acum, ce era de fcut?!... Sruri! , mda, avea sruri pe aici, pe undeva, i arunc el privirile speriate prin cabinet, ncercnd s le localizeze. Data trecut, cnd Nicolle l vizitase i-i leinase n faa casei, i dduse s miroase chestiile alea neptoare ca s-i revin. Da, asta era soluia dar unde naiba erau drcoveniile alea?... n salon, i aminti el subit. Acolo o dusese data trecut. Fcu un pas spre u, dar se opri, strfulgerat de un alt gnd, unul care-l nspimnt de-a binelea. Oare srurile erau indicate la femeile nsrcinate? Dac-i fcea mai mult ru dect bine? Pn s ia o decizie, tnra femeie i reveni n simiri. - Am leinat? l ntreb ea inutil, zmbindu-i decolorat. - Oh, la naiba, s nu-mi mai faci figura asta nc o dat! se rsti el, privind-o speriat. O s albesc nainte de vreme. Te simi bine? o chestion el apoi, studiindu-i ngrijorat paloarea nesntoas din obraji. - Puin slbit, rspunse Nicolle cu un zmbet moale, ncercnd s-i dea seama de ce se simea att de pervers de satisfcut pentru c-l panicase n asemenea hal.

- Leini des? o ntreb John, n timp ce o ntindea pe canapeaua tapisat cu brocart argintiu. - Nu chiar. Cnd i cnd. La fel am pit i cu Andrew. - Te-a vzut un doctor? - Nu, fcu Nicolle cu pruden. - O s consuli unul chiar acum, i aduse brbatul la cunotin pe un ton inflexibil. - N-am nimic, bolborosi Nicolle, ncruntndu-se la el. - Trebuie s m asigur c ntr-adevr aa stau lucrurile, declar brbatul, privind-o fnos. - Femeile nsrcinate lein des, l inform Nicolle, amuzat de spaima adnc din ochii lui. Era mai palid dect ea, putea s jure asta. Era pentru a doua oar cnd i se fcea ru n acelai timp cu ea. - Insist s te vad un medic, refuz el s cedeze rugminii ei. Ai nevoie de linite i de mult odihn i Cnd ai aflat c eti nsrcinat? o ntreb el serios. - Acum dou zile, mini Nicolle fr s ezite. - Mi-ai fi spus, nu-i aa? fcu el, ncruntat. n cele din urm, mi-ai fi spus. - Poate. - Of, la naiba, Nicolle, nu puteai i tu s mini i s-mi zici c da? izbucni el, amrt.

- Voiai s te mint? i arcui ea o sprncean, privindu-l nduioat. - La dracu, da, a fi preferat s m mini! - Bine, atunci, te voi mini, se art ea suprat. Nu te iubesc i nu m mrit n veci cu tine, aa s tii! declar ea cu vehemen. Expresia de pe faa lui se ntunec subit, ochii i se umplur de durere. Nicolle l privi nduioat, abia stpnindu-i zmbetul, dup care l vzu fcnd brusc ochii mari i fixnd-o derutat, ca apoi ntreaga faa s i se lumineze. - Adevrat? zmbi el prostete, lundu-i minile reci ntr-ale lui. - Absolut, confirm ea, serioas. i s tii c vreau un inel de logodn, chiar dac timpul destinat este unul foarte scurt. - O s-l ai imediat, rnji el rutcios, vrndu-i mna pe sub gulerul cmii. Pescui lanul subire de aur i-l trase afar. Nicolle fcu ochii mari, ncntai i surprini cnd vzu veriga ngust de aur, care atrna de lan, mpodobit cu un diamant enorm, o piatr albastr pe care ea o cunotea att de bine. Privirea i se nceo din cauza lacrimilor i imaginea prinse s-i tremure. - l port cu mine tot timpul, declar el cu o voce plin de emoie. L-am comandat imediat dup ce m-am ntors ntia oar de la Clairmont. Speram

s te conving ntr-o bun zi s m iei de brbat i, pentru c nu puteam prevedea cu exactitate momentul, l-am pus la pstrat ntr-un loc accesibil. Scoase inelul de pe lan i i-l strecur pe deget. i era puin cam larg, dar nu conta. i srut mna, privind-o cu un amestec de durere, tristee i amrciune. - Iart-m, i ceru el ntr-o oapt rguit. Te rog, iart-m. Nicolle i ridic o mn spre obrazul lui i-l mngie cu nespus gingie, n timp ce o lacrim stingher i alunec la vale pe obraz. Se ridic n capul oaselor, trgndu-se ncet spre marginea canapelei, apoi i petrecu braele pe dup gtul lui. l privi cu toat iubirea din inima ei i-i apropie ncet faa de a lui. - Te iert, dac i tu m ieri pentru c nu am avut ncredere n dragostea noastr, pentru c nu am avut ncredere n promisiunea c te vei ntoarce la mine, opti ea, cu o voce necat de lacrimi. - Eti prea bun cu mine, rspunse el, umilit. Prea generoas. - Atunci fii i tu la fel de bun i f dragoste cu mine, i ceru Nicolle, roind timid. Ca s pot uita. F-m s uit, John, i rosti ea cu voce tare numele dup atia ani.

Brbatul se deprt puin i o privi cu ochii plini de ngrijorare, dar i de dorin. - Eti sigur? o ntreb el, nghiind n sec. - Categoric, confirm Nicolle, zmbind galnic. - Dar copilul - Este n regul, l liniti ea. N-o s peasc nimic. - N-a vrea s te rnesc - N-o s-o faci, l asigur Nicolle, trgndu-l ncetior spre ea i lipindu-i buzele de ale lui. i a zice s te grbeti, pentru c nu mai am rbdare s atept. Brbatul gemu pierdut i braele lui o cuprinser strns. Cteva clipe, nu fcur dect s stea nemicai. Apoi el o srut. Cu infinit tandree i gingie, abia atingndu-i buzele catifelate i moi, care tremurau uor sub ale lui. Nicolle scoase un sunet de protest, exasperat de modul nnebunitor de lent n care el i dezmierda gura, i se arcui spre el, repezindu-se i mucndu-l scurt de buza de jos. Dorina erupse n sngele lui ca un uvoi ntunecat de lav fierbinte, incandescent, smulgndu-i un geamt gros din piept. Srutul deveni flmnd i disperat. Mngierile lui devenir febrile, insistente, ns, cumva, posedau o delicatee rvitoare, un balsam ce se

ntindea pe rnile din sufletul ei, vindecndu-i-le pe fiecare n parte, fcnd-o s uite. Se dezbrcar nfrigurai unul pe cellalt i se ntinser pe covor, pierdui n vrtejul pasiunii i a plcerilor. i n clipa n care trupurile li se contopir i universul explod n mii de stele orbitoare, Nicolle se simi purificat de toat durerea trecutului, iar John regsi, n sfrit, paradisul pierdut. EPILOG S-au cstorit o sptmn mai trziu, n cadrul unei ceremonii restrnse, la Stamford Hall, reedina de la ar marchizilor de Stamford. Issabelle Marie Alexandra Stamford se nscu apte luni mai trziu, ntr-o dup-amiaz de sfrit de martie n care ningea ca n poveti. Bucuria prinilor a fost imens. Andrew i privea surioara cu un amestec de uimire i curiozitate. Alturi de el, John fcea acelai lucru, cu o mn lsat ntr-un gest afectuos pe umrul fiului su. - Este att de mic, murmur Andrew, privindu-i tatl cu nedumerire. - Este perfect, opti brbatul cu o voce gtuit. La fel ca tine. Amndoi suntei perfeci. Iar mama voastr este un vis minunat.

Nicolle i privea zmbitoare. Ultimele apte luni din viaa ei alturi de acest brbat nalt i chipe, care, acum, i era so, fuseser incredibil de minunate. nvaser s se ierte i s se ncread unul n cellalt. nvaser valoarea fiecrui moment petrecut mpreun, recupernd anii n care vieile lor fuseser separate. i mai aveau atia ani naintea lor! Nicolle era fericit. Iar fericirea aceasta era cu att mai preioas cu ct tia ct de greu fusese ncercat. Dar o regsise, iar asta era lucrul cel mai important.