Sunteți pe pagina 1din 98

I.

MNZATU PARADOXALA AVENTUR

PARTEA NTI

1. FRNTURI DE VIA Ce dat voi pune n fruntea primei file a jurnalului meu? Pe cuvnt, c nu-mi dau seama! Capul mi-a ajuns asemenea unei mori care macin n gol. Oare cte zile i nopi au trecut din seara aceea fatal? Multe, e tot ce pot s spun. Spun multe, fiindc am dormit de mai multe ori de atunci, dar nici chiar de asta nu snt absolut sigur. Am impresia c visez nentrerupt i nimeni nu se ndur s m trezeasc. De-ar fi s scap o dat de comarul sta!... Bietul George! Cnd m-a sftuit s m potolesc i s-mi vd de treburile mele l-am ocrt i i-am spus c este un la. Dar se pare c astzi orice regret e tardiv. S-a dus i George, s-a dus i Barthelet, s-a dus redacia i m-am topit i eu ca un munte de cear. Acum stau nchis ntr-o cabin ca un oarece ntr-o capcan. Cel puin dac a ti unde m aflu, ce fac i ncotro merg!?... Nu tiu nici mcar dac merg!... n momentul acesta ceasul meu indic ora 10. Zece seara sau dimineaa ? Nu tiu. mi amintesc c odat am avut curiozitatea s-l vizitez pe un condamnat la moarte nchis ntr-o groaznic celul subteran din nchisoarea "SingSing". Singurul, lucru de care m-a ntrebat nenorocitul acela a fost: "Ct e ceasul?" "Opt i treizeci". "Care opt?" Iam rspuns, oarecum intrigat: "Este opt i treizeci seara". "V mulumesc!" a murmurat el, pentru ca dup cteva secunde s adaoge, mai mult pentru sine: Aadar... nc nou ore i jumtate. Ce curios!"... Eu nu tiu nici mcar att. Nu am pe cine s ntreb. n cabin, locul soarelui l in tuburile fluorescente. Fac zi sau noapte dup bunul meu plac. i nimeni nu-mi d vreo lmurire. Rar, foarte rar, m-ntlnesc cu unii la mas, i ntreb cte ceva i-mi rspund n doi peri. Nu tiu nici mcar cum i cheam i cine snt. Uneori m-ntreb dac nu cumva soarta m-a adus n vreun ospiciu. Pn la urm am s-nnebunesc sau am s sparg capul cuiva, dac situaia asta mai ine mult... n sfrit, ncep s-mi revin. Am vorbit o or ntreag cu unul Robert Brown. Nu tiu de unde-mi pare cunoscut numele sta... De obicei, la nceputul unui jurnal de cltorie, prin tradiie, treci i cteva date autobiografice. Asta, desigur, mai ales atunci cnd bnuieti c s-ar putea ntmpla vreo catastrof n care s-i pierzi viaa. Jurnalul este luat apoi de eventualii supravieuitori i n cel mai bun caz publicat post-mortem. Nu tiu dac nu ar fi bine s m gndesc i eu la treaba asta, mai ales dup discuia avut cu Robert... Creatura asta mi-a rnjit n fa la sfritul discuiei, dndu-mi s neleg c, de fapt, nu numai eu m aflu n situaia unui oarece nchis ntr-o capcan auzi dobitocul: oarece n capcan! Dup el, i alii, poate chiar toi de aici, se afl n situaia mea. Din prima clip cnd l-am auzit vorbind pe individul sta mi s-a fcut un fel de grea. n definitiv, ce-o fi vrut s spun, dndu-mi a nelege c i alii snt n situaia mea ? Care alii ? De fapt, bnuielile mele, c n povestea lui Brown plutete ceva necurat, par s fie ntemeiate. Cnd s-a apropiat cineva de noi, n timp ce discutam pe culoar, Brown a schimbat vorba brusc i s-a prefcut c-mi d o explicaie tiinific. Lucrul acesta mi se pare suspect... Am fost adineaori la mas. Ca de obicei, m-a servit frumoasa Raymonde. E o femeie tnr, cu ochi ncnttor de albatri, dar i ea a dat n boala tcerii. Astzi ns mi-a vorbit ceva mai mult. Oricum, ziua de azi a fost deosebit de cele de pn acum. N-ar strica s-mi amintesc cine snt i n ce fel am ajuns aici. Nu tiu de ce, dar e tare neplcut cnd trebuie s-i aterni pe hrtie trecutul. Probabil c de aceea, majoritatea oamenilor nu-i scriu memoriile dect atunci cnd nu mai au ce face... Eu am -ncerc ns prin asta s-mi mai adun minile. Pn n seara aceea fatal, lucram n redacia ziarului de mare tiraj "Cronica vremii". Colegii mi spuneau Bob. Tata mi-a mai lsat motenire un nume: Kingstone. M cheam deci Bob Kingstone. Nu sun chiar att de

irlandez pe ct snt. nc n-am mplinit douzeci i apte de ani. O seam de amici i mai ales amice spuneau c snt un adevrat "dandy". i mie mi se pare c nu snt prea urt. ntotdeauna mi-a plcut s m mbrac elegant, dar la naiba! acum snt silit s port fr ncetare acelai costum, deoarece altul nu mai am. Iar sta e mototolit i neclcat!... Cabina asta e ngrozitoare! Voiam s m uit afar s vd unde m gsesc. Uit-te ns dac ai pe unde! n jurul meu vd cteva aparate, intuite de cei patru perei; mai e i ceva mobil foarte original, precum i o u automat. Asta e tot. Ru ai ajuns, drag Bob ! Singur cuc! Pn i la mas snt chemat prin televideofon. Dar mai bine s continui... Redactorul-ef, de regul, mi ncredina misiunile cele mai dificile. Din asta mi s-a i tras nenorocirea. ntr-o zi, Barthelet eful m chem n grab la el. Bnuiam c "filase" ceva. De asta m-am convins ndat ce a deschis vorba. Mi se ncredina o nou "misiune"... Treaba nu era de loc uoar. Pentru a-mi ajunge inta, trebuia s-mi deschid drum cu ajutorul unei frumoase sume de bani. La nceput mi se prea c totul o s mearg strun. n sfrit, veni ziua hotrt cnd aveam s iau contact cu ultima verig din lanul care m conducea la elul dorit. Veriga aceea era un om pe care-l chema Richard. M-am ntlnit cu el pe la ase dup-mas. Cel care a deschis discuia am fost eu. De cum l-am vzut, am observat c se-ntmplase ceva. ndat aveam s aflu despre ce era vorba. i m-am adresat lui Richard. Ei, ce facem?... Merge?... l vzui c face o min foarte slugarnic i, cu glas deosebit de mieros, mi rspunse: tii... mi se pare c astzi s-au fcut ultimele pregtiri. Cee?! strigai eu ca mucat de arpe. Eti nebun ! Ce vrei s spui cu asta ? Doar nu cumva e gata de plecare?! Nu tiu precis, domnule Kingstone, dar prerea mea e c trebuie s v grbii, dac vrei s mai obinei informaiile pe care le dorii... Vestea m-a luat prin surprindere. I-am rspuns cu nfrigurare: Dar bine, omule, nseamn c trebuie s acionm chiar n noaptea asta! Desigur, domnule Kingstone, chiar n noaptea asta! Nu tiu de ce, dar n noaptea aceea mi-ar fi plcut mai degrab s dorm, ca tot omul. N-aveam chef de nimic. Era ns n joc onoarea ziarului. Mai mult, cheltuisem i o groaz de bani i nu mai puteam da napoi. Bine, Richard. Spune-mi ce trebuie s fac? Bieii mei se vor preface c nu v observ. Dar mi-e team de garda imediat... Vicleanul! Aici voia s ajung, s mai stoarc ceva. Prefcndu-m c nu-neleg aluzia, l-am ntrebat ca i cum a fi czut din lun: Cum, lng astronav mai exist o gard ? Da, domnule Kingstone... i nc una... foarte devotat stpnilor! Atunci ce dracu facem? m necjii eu de-a binelea. tii, e vorba de omul care va face de gard la ua de intrare a etajului final al astronavei, ntre miezul nopii i orele 2 dimineaa... Bravo, Richard! m nsufleii eu. Dar stai puin : chestiunea e aranjat ? Dac se mai adaug douzeci de mii, totul va merge strun! mi rspunse houl, linguitor. Atunci m-am nfuriat: Douzeci de mii! Ce, ai nnebunit ? De unde s mai iau atia bani ? Atta mi-a cerut, domnule Kingstone. La nceput nici nu voia s-aud de aa ceva. I-am spus atunci c nu sntei dect un simplu ziarist. Pn n cele din urm a cedat. Ultimul pre a fost ns douzeci de mii... Cnd i-am explicat cum st situaia, Barthelet a tras o njurtur zdravn, dar nu mai avea ce face nici el. A scos frumuel banii i mi i-a dat, spunndu-mi: Drag Bob, dac reuim, atunci nu mai are de ce s ne par ru de banii tia. Vom vinde ziarul ca pinea cald. Nici n-o s se mai simt ct am cheltuit... i acum, succes! Va fi un reportaj de zile mari!...

Trecuse puin de miezul nopii, cnd m-am prezentat sub nume fals s-mi iau "postul" n primire lng astronav. Schimbul se fcuse i garda veche se ndeprt. Socotii c a sosit n sfrit clipa cea mare. Privii n stnga i n dreapta mea s m ncredinez dac snt sau nu singur. La vreo cincizeci de metri mai n fa, spre capul astronavei, se afla postul al doilea. Omul de acolo nu putea s bnuiasc ce fac eu. Spre norocul meu, era i puin cea... Cnd m-am apropiat de astronav, mrturisesc c ntr-un fel eram descumpnit. "Ce voi face dup ce am s intru n colosul sta?" m-am ntrebat ngrijorat. n clipa aceea m aflam chiar sub ua indicat. Mi-am luat inima n dini i dintr-un singur salt am ajuns pe scara ce urca la etaj. Dup cteva clipe, ptrundeam n corpul astronavei. Mi-am scos lanterna special, carnetul de reporter i pe nersuflate am nceput sa scriu i s fotografiez n infrarou... Eram impresionat de luxul extraordinar din interiorul astronavei. Emoionat, notam totul de zor i m plimbam singur, nestingherit de nimeni, dintr-o cabin n alta. Deodat, spre groaza mea, interiorul astronavei fu inundat de lumin. La urechile mele ajunse un sunet aproape imperceptibil. mi ncordai auzul i ascultai mai atent. Auzii mai nti un zgomot surd ca i cum o u s-ar fi nchis. "Hait! mi-am spus eu n gnd. S tii c am fost prins! Mi-am aruncat n grab ochii pe ceasul de la mn. Rmsei trsnit. Erau orele trei dup miezul nopii! Un bzit uor m fcu s nghe de spaim. Ceea ce auzeam nu putea s fie dect zgomotul de pornire a motoarelor ! ncepur s m treac sudorile. Alergai ca un disperat napoi spre ua pe unde intrasem. Zadarnic ! Totul era ermetic nchis. nnebunit de groaz i netiind ce s mai fac, deschisei ua unei cabine, prima care mi apru n fa. Tocmai ddeam s intru, cnd se petrecu un lucru extraordinar !... n timp ce mpingeam ua, deodat am avut senzaia c nu mai exist. Asta n primul moment, cci imediat aveam s constat contrariul. Senzaia de la nceput a inut doar cteva clipe. ntr-o secund m-am vzut zburnd apoi prin aer i m-am ciocnit zdravn de peretele opus. Dar pereii interiori ai astronavei snt capitonai cu un strat de material supraelastic, aa c nu m-am ales dect cu spaima. M-am proptit dup aceea cu minile de peretele de care m izbisem i am ncercat s m salt n sus. Ct ai clipi din ochi m-am vzut ridicndu-m vertiginos nspre tavanul astronavei. Ciocnirea cu tavanul n-a fost mai puin violent. Am crezut c visez. Am rmas un timp lipit de tavan, de parc a fi fost agat acolo n chip de candelabru. Creierul refuza s m mai ajute... Ce nsemnau toate astea ? Am dat s-mi duc mna la gur s vd dac mi-am pierdut civa din preioii mei dini. Aa de bine mi-am dus-o, nct m btu gndul c snt nebun de-a binelea: cu propria mea mn m lovisem peste obraz! n clipa aceea, ca o strfulgerare, mi trecu prin minte ntmplarea pe care o trise un coleg ce mai cltorise cu o astronav, e drept mult mai mic dect aceasta. Cu toate c m aflam ntr-o situaie penibil, ncepui s zmbesc. n sfrit, nelesesem cauza zborurilor i micrilor mele caraghioase : mi pierdusem greutatea! "Asta trebuie s fie!" mi-am zis eu n gnd. ncet, m-am mpins cu minile n tavan i ndat am nceput s cobor. Ajuns jos, mam prins de o bar de susinere probabil montat acolo tocmai pentru acest scop. nc nu-mi revenisem bine din primul oc, cnd am simit c-ncep s ctig din nou n greutate. Mi se prea totul tare ciudat. Acum puteam s umblu iar. Am fcut un pas nainte cu destul pruden. Spre nenorocirea mea l-am fcut. De bar nu m mai ineam. O for din ce n ce mai mare ncepu s m trag, mpotriva voinei mele, spre peretele din fund. i m izbii de el cu o putere extraordinar. Am crezut c mi-a sunat ceasul cel de pe urm. Ateptam ca fora s nceteze odat. Nici pomeneal ! Greutatea aceea ngrozitoare cretea mereu, apsndu-m tot mai tare de perete, nct la un moment dat avui certitudinea c am s trec prin el. Cnd am simit c m sufoc, am reuit s mai strig cu ultimele resurse : "Ajutor !"... Nu tiu ct am rmas leinat. Cnd m-am trezit, m-am pomenit ntins pe un pat ntr-o cabin pe care nu o cunoteam. De fapt, e aceeai cabin n care m aflu i n clipa de fa. Lng patul meu am zrit un om ce edea pe un scaun i m privea cu o deosebit atenie. Mi-a fcut impresia, de la nceput, c trebuie s fie medic. Avea ochii cprui, dar extrem de severi. Un smoc de pr negru i czuse pe fruntea lat. Cnd a observat c m-am trezit, m-a ntrebat foarte rece:

Ei, cum te simi? Am ncercat s-i rspund, dar abia am putut scoate un sunet gutural, neneles. mi simeam limba prea grea, pentru a putea vorbi. Omul era ntr-adevr doctor. Lu o sering i mi fcu o injecie. ntr-un trziu, am reuit sntreb: Unde m gsesc ? Strinul, ns, m intui din nou, cu aceeai rceal : Te-am ntrebat, cum te simi ? Mai bine... Dar vreau s tiu unde m aflu. Spre uimirea mea, rspunse: Domnule Bob Kingstone, cel care are dreptul s pun ntrebri snt eu. Spune-mi cum ai ptruns aici ? Atunci mi-am dat seama c m aflu tot pe astronav. Nu tiam ns dac astronava decolase sau se mai afla pe Pmnt... M privete! i-am rspuns eu nepat. Snt curios, domnule, s tiu de unde-mi cunoti numele ? Cu un surs ironic, strinul mi-o ntoarse: Crezi c m-am sfiit s te caut prin buzunare? Cu ce drept? urlai eu nfuriat, ridicndu-m din pat. Cu acelai drept cu care dumneata te-ai strecurat hoete pe astronav ! Ceee? Cum ai spus? strigai eu, simind c m mnnc palmele. i nu lipsise mult s-l pocnesc. Doctorul, calm, se ridic. Vzndu-l mai nalt i mai voinic dect mine, mi trecu pofta de har. Vzui c m privete n continuare cu nite ochi de ghea. Te sftuiesc s te potoleti! Aici, nervii nu-i pot ajuta la nimic. De altfel, sper c situaia n care te afli o s te trezeasc... O voce din spatele doctorului i curm fraza: Ateapt !.., Intrase un brbat foarte brunet, tnr i destul de chipe. Probabil c prinsese din zbor ultimele cuviine pronunate de doctor. De aceea i intervenise. Doctorul se ntoarse surprins i ntreb: Ce e, Giulio ? Ziceam s-i dai pace... Nu-l mai lmuri att. nc nu e cazul... Acest Giulio mi s-a prut de la nceput foarte simpatic. De altfel era i mai tnr dect doctorul. C e italian se vedea de la o pot. Cu toat tinereea lui, avea privirea unui om hotrt i cu o voin greu de clintit. Am stat o clip i am cumpnit situaia. Nu am vzut alt cale. Cel care trebuia s se supun eram eu. De aceea, m-am i adresat necunosctor : V rog s-mi iertai enervarea. Trebuie s m-nelegei: nc nu tiu unde m gsesc i nici de ct timp snt aici... Mi-a rspuns Giulio, pe un ton mai prietenesc: Kingstone dac nu m-nel, aa te cheam te rog ascult-m. Te afli pe astronav. De altfel, snt convins c i-ai dat seama c nu mai ai aceeai greutate ca pe Pmnt... ntr-adevr, simii abia atunci c Giulio are dreptate. Eram mult mai uor, cu toate c nu slbisem de loc. Greutatea mea era ns suficient pentru a m putea ine pe picioare i mica dintr-un loc ntr-altul fr s fiu nevoit s apelez la vreo bar de susinere, ca n noaptea aceea nenorocit cnd mi pierdusem complet echilibrul. Giulio continu : Nu e vina noastr c te afli aici. Mi se pare c i-ai luat meseria de ziarist prea n serios. Unde eti?... Unde sntem?... nc nu pot s-i spun. Era ct pe-aci s-i pierzi viaa dintr-o nesocotin. Supragreutatea creat prin acceleraia astronavei era s te ucid. Ai avut mare noroc c ai mai reuit s strigi. Sistemul electronic de paz din interiorul astronavei a recepionat strigtul dumitale i a frnat astronava la timp. Din cte mi-a spus doctorul, mi se pare c nu stai prea bine cu inima. Cu att mai mult cred c ai trecut pe lng moarte... ngrijorarea manifestat de Giulio mi s-a prut exagerat. Am ntrebat ns sincer interesat:

N-a putea, totui, s aflu dac mai sntem pe Pmnt sau nu ? Pentru prima dat de cnd intrase, Giulio zmbi discret. Era mai simpatic aa. mi rspunse: Cum s nu, asta putem s-i spunem, Sntem n Cosmos. Eti mulumit ? Simeam c-mi pierd capul. Cine m-a pus s accept propunerea lui Barthelet ? ! Voind parc s-mi accentueze zbuciumul, doctorul adug: Zburm, Kingstone, zburm!... Mai ntrebai, nucit: De mult? Tot doctorul mi rspunse, n doi peri: Depinde !... Un timp i-am privit, ncercnd s-mi dau seama dac nu cumva glumesc. Constatai ns c vorbesc foarte serios. Am ntrebat cu sufletul la gur: Dar cnd ne vom ntoarce ? Cnd va fi necesar! replic Giulio, de ast dat sec. O clip am rmas perplex. Aadar, zbor. Curios : nu simeam nimic altceva dect faptul c-mi pierdusem o parte din greutate. Dar asta, din cte tiam, nu se datora vitezei de zbor. l mai auzii pe Giulio: Kingstone... acum rmi linitit. Deocamdat am terminat discuia. Mai ai ceva de ntrebat ? Avei de gnd s m inei mult n celula asta ? am strigat, revoltat. Nu prea cred c o cabin att de luxoas poate fi numit celul... Dar nu are nici mcar o gaur prin care s pot privi afar ! Ce nevoie ai de asta ? o ntoarse doctorul Cum, ce nevoie am ? Doar nu credei c dup ce o via ntreag m-am bucurat de lumina soarelui, acum voi accepta s stau nchis, la dispoziia unor necunoscui. Ridicnd din umeri, Giulio spuse: Singur te-ai pus la dispoziia lor! Mi-am dat seama c orice mpotrivire ar fi fost zadarnic. M-am resemnat. Am mai ntrebat un singur lucru. Dar mai bine a fi tcut. V rog spunei-mi, mcar att: la ce distan ne aflm de Pmnt ? Giulio m privi o clip, zmbind comptimitor. Rspunse, aproape cu cldur : Uite, am s-i spun. Dar te rog nu comenta. Dup ce plecm, faci ce pofteti. Sntem la peste un miliard de kilometri de planeta Pmnt! i acum, la revedere... Cei doi brbai ieir. Eu ns, rmas singur, credeam c o s lein. La un miliard de kilometri de Pmnt! Grosimea atmosferei pmnteti este numai de vreo mie de kilometri. Ecuatorul msoar patruzeci de mii kilometri! Pn la Lun nu snt mai mult de trei sute optzeci de mii kilometri! i cifrele mi nvlir nebunete n minte. "Iar eu m-am ntrebat atunci n gnd eu unde snt ? ! La un miliard de kilometri de omenire! M-am ndeprtat cu un miliard de kilometri de globul pe suprafaa cruia triesc oamenii". Obosit, mi spuneam : "Nu, asta trebuie s fie o fars absurd. Oamenii acetia-s nebuni i vor s m chinuiasc". M-am lsat pe pat i am adormit ndat...

2. BEZNA SE DESTRAM "Nu tiu ct am dormit. Cnd m-am trezit mi-am aruncat nti ochii pe ceasul de la mn. Arta orele dousprezece. n cabin mai am un ceas special, de perete. sta arat ns o cu totul alt or. Mi s-a prut la nceput c a stat al meu. L-am dus la ureche i am constatat surprins c merge. Ciudat !...

Pe lng faptul c nu puteam s-mi dau seama dup ceasornicul meu dac e noapte sau zi, nu tiam nici dac ceasul de pe peretele cabinei sau al meu arat timpul adevrat. Afar nu m puteam uita, iar cu cei doi tovari de astronav pe care-i cunoteam nu tiam nc numrul celorlali n-am mai putut vorbi dup discuia pe care am nscris-o n primele file ale jurnalului meu... ncepe s m apese, tot mai mult, pustiul i singurtatea. Obinuit cu freamtul intens al redaciei, cu zgomotul asurzitor i cu glasuri omeneti, linitea asta m omoar! n ultima vreme nu l-am mai ntlnit nici pe Brown. Doar Raymonde m cheam n mod regulat la mas i att. Ceea ce mi se pare ns interesant este faptul c snt chemat la mas nu dup ceasornicul meu, ci dup indicaiile ceasului de pe peretele cabinei. De obicei mnnc singur. N-a putea spune exact n care din etajele astronavei se afl cabina mea. Dup cte cred, zburm nc, deoarece n-am constatat ca astronava s fi frnat... n sfrit! Captivitatea mea s-a terminat. Slav Domnului! Dup ceasul meu, snt doar zece minute de cnd m-am desprit de Giulio. i cunosc i numele cellalt. l cheam Giulio Torelli. Am mai aflat c este inginer astronaut i fizician atomist. Masa urmtoare o voi lua mpreun cu el. M-a cuprins de pe acum o bucurie copilreasc !... Pn azi nu am pomenit n jurnalul meu nimic despre mese. Mi se pare c de cnd mnnc aici, pe astronav, am cam luat proporii. Foarte rar sntem servii cu bucate obinuite, cel mai des ni se servesc preparate culinare sintetice. Cu toate acestea, cantiti mici de alimente, aproape de dou, trei ori mai puine dect n mod obinuit, m satur. Cred c snt astfel preparate, nct organismul le poate digera uor i le absoarbe ntr-o proporie impresionant... Extraordinar! Niciodat nu mi-am putut nchipui c omul este n stare s construiasc ceva asemntor cu ceea ce am vzut astzi! Dup ce am luat masa mpreun, Torelli mi-a propus, n sfrit, s vizitez astronava. De cnd ateptam eu aceast invitaie! O vreme ne-a nsoit i Raymonde. Cu aceast ocazie, am aflat c este soia doctorului, pe care-l cheam Karl Nordmand. Doctorul are vreo treizeci i trei de ani, iar Giulio este aproape de aceeai vrst cu mine. Mi s-a mai spus c Raymonde e chimista astronavei. Dup un timp, ea s-a scuzat c are treab i ne-a lsat singuri. La un moment dat, a nceput s mi se nvrteasc capul de cte vzusem. L-am ntrebat pe Giulio: Ct mai e, frate ? Giulio se ntoarse spre mine i, rznd, mi rspunse cu o alt ntrebare : Ei, tinere ziarist, ai i obosit ? Nu, dar m-am zpcit cu totul. Nu tiu ce m reinea s-i spun c snt de fapt i mort de oboseal. Nu rein tot ceea ce mi-a artat el. Pentru asta-i trebuie o memorie prea bun. i pentru a nregistra n minte tot ce am vzut aici, nu e suficient memoria unui ziarist !... Lungimea astronavei, msurat n interior, nu este mai mic de dou sute cincizeci metri. n total are patru etaje, solid legate ntre ele. Etajele comunic unele cu altele i te poi deplasa dintr-unul n altul cu ajutorul unui fel de microbus pentru circulaia intern. Apei un buton ca la lift i foarte curnd apare "trenul" astronavei. ns, dac doreti, te poi deplasa i pe jos ct vrei. n astronav snt vreo patruzeci de cabine. Fiecare i are destinaia ei. Unele snt dormitoare, altele laboratoare, iar celelalte, pe care le-am vzut eu, snt adevrate sli de spectacole, de concerte i pentru alte distracii. E adevrat, prea spaioase nu snt, dar strlucesc de lux. E amuzant: s asiti la un spectacol dat pe o astronav ! Am vizitat i bazinul de not. n jurul acestui bazin lung de vreo zece metri i lat de vreo patru snt nirate nenumrate ghivece mari cu fel de fel de flori exotice i pomi adaptai unei clime speciale. Cu toat prietenia pe care mi-o arat, Giulio a refuzat s intrm n unele cabine. Poate c are un motiv serios. Nu-i nimic. Deocamdat snt mulumit i cu att. Oricum, voi scrie un reportaj cum nu s-a mai scris vreodat!...

L-am ntlnit din nou pe Brown. M-a salutat schind iari rnjetul acela diabolic. N-am putut vorbi cu el. Era foarte grbit. Am mai fcut apoi o plimbare cu Giulio i iari am aflat lucruri impresionante despre astronav. Dar nu tiu ce naiba se ntmpl cu memoria mea, c nu mai funcioneaz ca altdat. S fie oare Cosmosul de vin? Sau poate c superficialitatea cunotinelor mele iese, n sfrit, la iveal. E tare ru cnd nu prea ai habar de fizic i mai ales de astronautic ! Am aflat c pereii exteriori snt astfel construii i dintr-un asemenea material, nct pot rezista celor mai joase temperaturi. Un nveli protector special capteaz ncontinuu razele cosmice i transform uriaa lor energie n energie electric, spre folosul astronavei. Astzi, n timp ce-mi scriam jurnalul, m-am pomenit cu Torelli n cabin. Am bnuit eu ceva senzaional, dar nu tiam despre ce e vorba. Primul care a deschis discuia a fost el: Ei, cum te mai simi, drag Bob? Cred c acum ne nelegi prudena, nu ? ncercnd s fac pe supratul, i-am rspuns : Hai s nu mai vorbim despre asta ! M rog, atunci despre ce ai vrea s vorbim ? tiu eu... Un gnd m frmnt de mult vreme. Vezi, Giulio, i-am mrturisit, astronava voastr m-a fcut s neleg mai bine c exist n lume attea lucruri minunate, create de om... Giulio prea amuzat de entuziasmul i admiraia mea, oarecum copilreasc sau n cel mai bun caz de adolescent. Poate ai dreptate, Bob, dar nu ntotdeauna lucrurile minunate, create de om, servesc spre binele oamenilor! Am fcut ochi mari i l-am ntrebat: Ce vrei s spui? Sper c nu te referi la astronav ? L-am vzut coborndu-i sprncenele i nnourndu-se la fa. Mi se pare c l-am suprat prin ntrebarea asta. Mi-a rspuns, abtut: Bob, mai bine s schimbm subiectul!... Nu ineam s-l necjesc. Bine... Dac nu-i place, fie... Dar s tii c, pn la urm, tot nu m las. Odat i odat va trebui s aflu de ce am fost silit s accept schimbarea acestui subiect! Odat! fcu el, gnditor. Desigur, cndva, tot o s afli... Brusc, se ridic de pe scaun i mi spuse: De altfel, nu pentru asta am venit. Vreau s-i art alte lucruri din astronav. Cu drag inim! Eram ncntat de perspectiv. Am ieit amndoi din cabin. O ntrebare ns mi sta ca un cui n cap: de ce a evitat Giulio s vorbim despre astronav dintr-un alt punct de vedere, dect cel tehnic ?... Un nou succes! Astzi l-am cunoscut pe eful astronavei. Nu e altcineva dect celebrul profesor de astrofizic i navigaie interastral, Arthur Nielsen. L-am recunoscut imediat. Cu Nielsen mai avusesem o ntrevedere, n cursul unui interviu pe care i l-am luat n legtur cu zborurile siderale. mi amintesc c interviul a fost publicat pe prima pagin a ziarului nostru. L-am cunoscut atunci ca pe un om foarte simpatic i vd c a rmas la fel. De cum te uii la el, i dai seama c ai de-a face cu un om extrem de sincer i foarte drept. ntotdeauna te privete n fa. Poate c uneori ochii i snt totui prea severi. mi place i statura lui atltetic. Cred c a mplinit patruzeci de ani. Am mare ncredere n el... Cine i-ar fi putut nchipui c pe astronav mai exist o femeie?! E Cristina Nielsen, soia lui Arthur. Snt de atta vreme pe astronav i nu am vzut-o dect astzi. E ceva mai n vrst dect Raymonde i are cu totul alt fire. De altfel, nu e de mirare. Cristina e nordic, mai rece i mai stpnit. Raymonde, dimpotriv, e o parizian foarte vioaie i simpatic. Cu toate acestea, nu pot spune c nu mi-a fcut plcere discuia pe care am avut-o cu Cristina.

Mi se pare c, mpreun cu Giulio, l ajut pe Nielsen la conducerea astronavei n calitate de inginer constructor i proiectant... Nemaipomenit! L-am ntrebat astzi pe Torelli din ci oameni se compune echipajul astronavei. S-a uitat la mine mirat i mi-a rspuns : Dup cte tiu, i cunoti pe toi... Pe Brown l tii ? Da fcui eu, mai mult fr s vreau i strmbnd din nas. n cazul sta nu-i neleg ntrebarea. Vd c ai cunoscut ntregul echipaj... Ai chef s rzi de mine ! i-am rspuns, nencreztor. N-o s-mi spui c echipa asta de ase oameni e n stare s conduc o astronav care cntrete pe puin vreo cinci sute de mii de tone! Giulio, nemaistpnindu-i un hohot de rs, mi rspunse: Dar bine, Bob, doar nu o car n spate! Era prea de tot! Nu puteam crede n ruptul capului. Cum, Giulio, nu mai exist nimeni n tot colosul sta? Absolut nimeni, n afar de tine, bineneles. Dar tu, deocamdat, nu faci parte din echipaj. Era adevrat! n toat astronava n-am mai gsit pe altcineva. Eram apte cltori i nu mai mult!... ase oameni mnuiesc cu o uurin impresionant aceast uzin zburtoare, acest colos de sute de mii de tone!... Iar al aptelea e uluit!... Dup insistene ndelungate, au czut barierele care m despreau de cpitanul nostru. Asta mulumit i lui Giulio... Arthur m-a invitat astzi s-i fac o vizit n sala de navigaie i comand. A fost o zi mare! Cnd am intrat, am avut senzaia c ptrund ntr-o lume de vis. M-au ntmpinat nenumrate tablouri de comand, sute de beculee, n diverse culori, aprinzndu-se i stingndu-se dup un cod misterios, i zeci de aparate de care habar nu aveam pn atunci. M-am oprit n mijlocul uriaei sli de navigaie i am rmas cu gura cscat. Nu tiam ce s fac. Dup cteva secunde, Arthur se ndur s m trezeasc din reverie. Ce-ai rmas aa, Kingstone? Poftim, ia loc aici, n faa panoului de comand, s dezlegm mpreun cteva din tainele zborului nostru. Invitaia lui Arthur, destul de cald, mi mai ddu puin curaj. Profesorul se aez lng mine i-mi spuse, zmbind, artnd cu mna spre uriaul panou din faa noastr : Aici este sufletul astronavei. De la creierul acesta electronic pornesc milioanele de comenzi i semnale care au grij ca astronava s urmeze drumul dorit. L-am ntrebat, atunci, mirat: Ce-nseamn s urmeze drumul dorit ? Uite cum vine asta... De pe Pmnt poi porni spre orice stea i dorete inima, cu condiia s nfrngi fora de atracie a gravitii terestre. i de fora asta cum scapi ? Arthur se opri i se gndi cteva secunde. Apoi relu, ceva mai nsufleit: i aminteti c, la nceput, s-a propus construirea i lansarea n Cosmos a unor staii satelit n jurul Pmntului, la nlimi foarte mari de unde astronavele ar fi putut decola, avnd iniial o vitez mult mai mic. Exist ns o cale mai simpl. O cale mai simpl ? ! Da! rspunse profesorul, foarte calm. E calea nou pe care o folosete i astronava noastr. E metoda bazat pe teoria ruseasc a antigravitii. nvingem fora de atracie a Pmntului sau a oricrui alt corp ceresc, chiar nainte de a decola, i nu dup aceea. Procesele de nvingere snt destul de complicate i n-am s i le descriu astzi. Cu supravegherea acestor procese snt nsrcinate instalaiile cibernetice speciale de antigravitate, de pe astronav. Arthur fcu o pauz. Spre surprinderea mea, deveni mai ngndurat. Totui, continu :

Dup ce ai nvins forele de atracie, te poi ndeprta de Pmnt sau de oricare alt corp ceresc cu orice vitez doreti. Astronava nu mai e reinut de nimic i, n afar de asta, cheltuiala de combustibil necesar accelerrii este mult redus fa de varianta ntia. Amintindu-mi de peripeiile prin care trecusem la decolare, l ntrebai: Dar bine, cum rmne cu oamenii i lucrurile din astronav? Da, ntr-adevr, am uitat s-i mai spun c n clipa n care fora gravitii este anulat desigur, numai pentru astronav intr n funciune instalaiile speciale care creeaz o gravitate artificial pe astronav. Mult mai mic dect fora de atracie a Pmntului, ea este totui suficient pentru ca oamenii s se poat menine n poziie vertical i ca lucrurile s stea linitite acolo unde au fost puse. Desigur, rmne ns faptul fizic c obiectele i pierd mult din greutatea pe care au avut-o pe pmnt. Scena decolrii astronavei mi inea creierul ncletat. Atunci, mi pierdusem mai nti greutatea. Deci dispruse fora gravific. Apoi, urmase accelerarea astronavei. Fr ndoial c n-am simit atunci fora gravitii artificiale de pe astronav, ntruct acceleraia m mpingea cu o for mai mare n direcia opus micrii. L-am ntrebat pe Arthur: Dar bine, cnd decolai, ce se ntmpl cu echipajul supus supragreutii de accelerare ? S-ar putea ca vreodat s ai ocazia, dei se ntmpl foarte rar s accelerm brusc, s te foloseti i tu de cabinele speciale, unde cu ajutorul costumelor de antifor se poate anihila efectul supragreutii. Totui, nu orice efect de accelerare se poate anihila n modul acesta. Exist i pentru asta limite... Aa, va s zic! Costum de antifor! Era din ce n ce mai interesant. L-am rugat pe Arthur s continue. Cu ajutorul hrilor cereti urm el putem, dup decolare, s stabilim itinerarul cosmic. Datele drumului pe care vrem s-l urmm snt ncredinate imediat roboilor electronici de pilotaj i navigaie, care se ngrijesc de restul zborului. Motoarele de propulsie ascult instantaneu comenzile, astfel c reaciile mezonice{ } ce se petrec n snul lor pot fi grbite sau ncetinite dup cum este cazul. i nu exist pericolul ca astronava s-i piard vreodat direcia ? Arthur zmbi. S-i piard direcia ? Asta nu! O dat ce programul a fost stabilit, conducerea navei o preiau n ntregime mainile cibernetice de navigaie. Ele snt acelea care pun n funciune motoarele nucleare, regleaz accelerarea sau frnarea; controleaz viteza, sau pun n funciune sistemul de aprare al astronavei dac n calea ei se ivete vreun pericol cosmic. n afar de asta, sistemul de semnalizare aduce din timp la cunotina roboilor de aprare prezena unui pericol ivit n calea astronavei".
*

3. UN PUNCT ROU NDEPRTAT "n mintea mea se fcu lumin. Pi sigur, n condiiile acestea chiar i cei ase oameni din echipaj snt prea muli pentru a conduce astronava. Ar fi suficient i un singur om. i cred c i sta ar putea lipsi. Din cte tiu, mainile cibernetice pot fi dirijate i de la distan, prin unde radio. Profesorul m smulse ns din gnduri. i acum s-i art un lucru pe care nu l-ai mai vzut vreodat... Se ridic i se ndrept spre un grup de aparate. l auzii spunndu-mi: Uite, acestea snt telescoapele optice care ne ajut s privim n jurul nostru pn la distane foarte mari. Lng ele se gsete grupul de comand al radiotelescoapelor. Pe acestea le mai folosim i n alte scopuri, nu numai pentru a vedea la mare distan. n acelai timp l vzui c apas pe un buton. Deodat, spre uimirea mea, o fie ngust din nveliul extern al astronavei se ddu n lturi. Era hubloul slii de navigaie. Oblonul prin care privirea putea s ajung afar! Rmsei nmrmurit. Puteam, n sfrit, s contemplu nesfritul cosmic ! Ca ntr-un vis, m-am apropiat ncet de peretele transparent al cabinei.

Aa e la nceput l auzii filozofnd pe profesor. Mai nti, vezi c-n jurul tu se-ntinde imensul ocean cosmic, aparent gol, i fr fund, cumplit de negru i lipsit de atmosfer sau cldur. Ochii i snt furai apoi de pleiada nesfrit a atrilor, pe care aici i vedem altfel dect de pe Pmnt. Acolo, pe suprafaa Pmntului, ei licresc, tremur, pentru c n jurul globului terestru se afl aerul. Aici snt mult mai strlucitori i arat cu totul altfel! Nu-i aa, Bob ? Nu mi-am putut nchipui vreodat c exist asemenea priveliti... Dup ce m ls o vreme s m obinuiesc cu genunea sideral, Arthur m chem : Ei, vino acum s vezi de unde am plecat !... Dar nu m clintii din loc. Priveam n netire, cu faa aproape lipit de peretele transparent al astronavei. Undeva, foarte departe, vedeam strlucind cu o lumin orbitoare nenumrai atri. n jurul astronavei era ns un ntuneric desvrit, cum nu mai vzusem vreodat. i pustiu ! Un pustiu nfricotor. Departe de tot, zream stele de diferite mrimi, iar n mijlocul acestui ocean infinit ne aflam noi, apte oameni nchii ntr-o astronav! "Ce deprtare o fi pn la Pmnt?" m-am ntrebat n gnd. Dar nici mcar nu tiu care dintre aceste corpuri cereti e Pmntul!... Fr voia mea, m trezii deodat frmntat de cele mai stranii sentimente. Oare Cosmosul transform ntr-atta sufletul omului ? Sau poate mprejurrile n care m aflam, aventura neateptat ce o triam i o mai triesc i acum, ori poate oamenii acetia din jurul meu vor fi fost cauza schimbrii mele? A existat odat un Bob, redactor i reporter, dar n clipele acelea mi-am dat seama c eu i motenisem doar numele i meseria. Ciudat! Nu mi-a plcut niciodat filozofia, mi se prea o povar insuportabil pentru un om de aciune. i poate nu att filozofia, ct corvoada neplcut aa credeam mereu, c e neplcut de a ncerca s visez, de a cuta s m judec cinstit ce snt i unde m aflu. Scos pe neateptate din ritmul vieii obinuite, m-am pomenit purtat prin Cosmos, la miliarde de kilometri departe de Pmnt. La nceput, m cuprinsese groaza, o team nebun de moarte. Ct de necesari ne snt uneori oamenii! Cldura cuvintelor lui Giulio i calmul extraordinar cu care el i ceilali triesc toate clipele zborului m-au uimit. Aici, printre ei, uit treptat ce am fost, uit lumea aventurii ieftine. Triesc emoia unei fantastice reveniri la via. Da, la via ! Nicieri ca aici n Cosmos nu eti mai mndru c exiti, c eti om i c domini ntructva natura. Multe, multe gnduri nc mi snt neclare, venite din direcii cu totul necunoscute. Unele m nnebunesc. i totui, parc prind aripi. Abia atept rentoarcerea. Va fi o mare surpriz pentru bietul Barthelet, cnd se va gsi fa n fa cu un Bob ciudat, "picat din Lun", cum i plcea uneori s se exprime. Mai bine ar spune "picat din cer!" Din cer ?! Gndurile mi se frnser aici, n faa acestei banale ntrebri. Oare unde e cerul albastru, pe care l admiram de attea ori n nopile de var cnd goneam cu maina spre cine tie ce ora sau sat? Unde e cerul ? Bolta albastr nu mai exista, n locul ei apruse alta, sinistr i necunoscut mie. Arthur optii atunci unde e cerul ? Profesorul zmbi cu neles. Privindu-m n felul su obinuit, drept n ochi, mi rspunse: Cerul?!... A rmas acolo, departe, n jurul Pmntului. Trebuie s tii, Bob, c cerul albastru nu este dect un efect luminos pe care-l datorm atmosferei terestre. n fond, e o iluzie optic! Dincoace de atmosfer, privete i tu cum arat cerul! E negru ca un crbune i n nemrginirea lui presrat peste tot, poate mai bine spus umplut cu atrii a cror strlucire i iau vederea aici... Vezi, Bob, n jurul nostru nu se mai afl dect genunea Cosmosului pustiu, golit de aer, adnc i fr margini. i nu e nimic, chiar nimic n ntunericul sta? Chiar nimic, nu e bine zis. Spunem nimic, referindu-ne la aglomeraiile de atomi sau chiar la norii de gaze. Dar nori de hidrogen, foarte rarefiai, pot fi ntlnii pe alocuri n Cosmos. Ceea ce ns exist din belug i de care e plin Cosmosul n toat nemrginirea lui, snt cmpurile fizice. Cmpurile fizice ? ! Cum, adic ? Eh, m supui la un adevrat examen i Arthur zmbi din nou. Cmpurile acestea, cum snt cmpul electromagnetic, cel gravific, cel electrono-pozitronic, leag ntre ele masele stelare ndeprtate prin fire invizibile, fcnd posibil comunicarea dintre dou regiuni cosmice ndeprtate. Ba mai mult, schimbrile produse

n cine tie ce loc al Universului se transmit n toate direciile asupra altor regiuni siderale tocmai prin aceste cmpuri cunoscute omului i probabil i prin altele, pe care le vom descoperi n viitor. nelegi? nelegeam eu unele lucruri, dar parc, totui, ceva se rupea n mine. Nu e chiar att de uor s te despari de frumuseea senin a unui cer albastru. Sentimentul acesta e, cred, adnc ncrustat n om, e legat de omenire prin nsi existena ei. Dar trebuia s m opresc. Scrutnd Cosmosul, curiozitatea se aprinse iar n mine. l ntrebai pe profesor : Arthur, ce temperatur e n exterior ? n exterior ? Fruntea i se ncrei pentru o vreme, iar ochii si gnditori se oprir asupra mea, cercetndu-m. Trecur cteva secunde, pn s-l aud: Cu temperatura asta e o poveste. Noiunea de temperatur este legat direct de existena materiei, a corpurilor materiale. Nu putem vorbi de temperatur, n mod abstract, dac n-o legm de un corp oarecare. n Cosmos ns nu exist atmosfer, lipsesc marile aglomeraii de atomi, care prin ciocnirile lor reciproce s genereze cldura, aa c nu avem posibilitatea s msurm "temperatura Cosmosului". Eram deziluzionat. M ateptam la cu totul altceva. ntrebai: i atunci? Dac am scoate afar un termometru, ce temperatur ar indica ? Sau nu ar arta nimic !? Ba, dimpotriv, ar indica cea mai joas temperatur cunoscut omului: zero absolut! Ceea ce nu ar nsemna c asta e temperatura Cosmosului, aa ceva nu exist. Pur i simplu termometrul ne-ar spune c n cosmos nu exist, n cea mai mare parte a sa, micarea mecanic a atomilor, aa c nu exist nici urm de cldur. Pn i cldura din termometru s-ar pierde curnd i ar ncremeni i el n mpria lui zero absolut. n unele locuri din Cosmos, ajungnd lumin mult de la vreun astru, termometrul n-ar mai indica zero absolut, chiar n absena oricror atomi, ci, dimpotriv, temperaturi destul de mari. Faptul acesta s-ar prea c e ciudat Nu are, ns, nimic misterios n el. Termometrul, repet, nu va indica o temperatur a Cosmosului, ci va capta doar lumina, care fiind un roi de particule materiale, va "nclzi" instrumentul de msur. i aici, n jurul nostru, un termometru scos afar ce ar indica ? Arthur i arunc privirile spre un aparat de bord. Dup o clip numai, l auzii: Se vede c ai noroc: n jurul nostru Cosmosul e gol i termometrul arat aproape zero absolut. Arthur fcui eu, nsufleit ce nseamn, n fond, acest grozav zero absolut? Cum s-mi imaginez eu fenomenul atingerii lui zero absolut ? Cum s spun, uite: apa nghea la zero grade Celsius. Pe la minus douzeci i cinci grade adic douzeci i cinci grade sub zero e deja un ger nprasnic, ns zero absolut nseamn minus 273,2 grade Celsius! Stupefiat, replicai prompt: Teribil ! i astronava poate rezista ? Profesorul rse. E construit ca s reziste... Dar cu alte corpuri ce se-ntmpl n apropiere de zero absolut? Toate, fr excepie, i schimb proprietile. Mai nti, orice substan, fie gazoas sau lichid, n apropiere de zero absolut devine solid. Printre alte efecte interesante, i pot cita, n primul rnd, supraconductibilitatea. Toi conductorii electrici la zero absolut i pierd orice rezisten electric, astfel c un curent electric poate circula prin ei fr s mai ntmpine vreo piedic. n minte-mi veni o idee ngrozitoare. l ntrebai speriat: Bine, Arthur, dac astronava, printr-o ntmplare tragic, s-ar guri, atunci toate lucrurile din ea, poate i noi te pomeneti! ne-am preface n pulbere ? ! Este adevrat tot ceea ce spui. Noi, n orice caz, cu mult nainte de a ajunge la zero absolut. Dar, fii linitit! i spunndu-mi acestea, Arthur m btu pe umr. Asta nu se va ntmpla. Mai bine vino s-i art Pmntul... Ce? Pmntul?! Unde?... Calm, Arthur m prinse de bra i m conduse spre grupul telescoapelor. Dup ce le regl funcionarea, mi spuse: Privete acum ecranul acesta! ncercai s disting ceva pe ecran.

Nu vd nimic. Ateapt puin. Profesorul nvrti un comutator. n cabin, lumina se fcu mult mai slab. Ei, acum ce vezi ? mi ncordai privirile. Un punct mic, rou... Aha, acuma e rou-albstrui... Interesant!... Dar sta e un corp ceresc ! Vocea vibrant, adnc, a lui Arthur mi rscoli auzul: E Pmntul, Bob ! Pmntul! Un fior mi nghe ira spinrii. Pata aceea mic, pe care o zream pe ecranul telescopului electronic, era Pmntul! Globul terestru zrit de la o distan fantastic! Priveam n netire punctul acela luminos i-mi spuneam c acolo, pe suprafaa acelei planete, triesc oameni. Acolo, ei continu s se bucure, uneori s se certe, mai rar s se iubeasc. Acolo, departe de tot, att de departe nct mintea mea nu poate cuprinde imensitatea distanelor, se nasc oamenii i tot acolo ei mor. n clipa aceea, m gndeam c pe Pmnt rsare soarele, n multe locuri plou, vntul face s rsune pdurile. i oamenii de acolo nu m pot vedea, pe mine, ziaristul Bob Kingstone ! Totui, eu le zresc Pmntul lor. Ce curios rsun aceste cuvinte! Pmntul lor! Dar nu mai putui continua firul gndurilor, cci vocea lui Arthur m fcu s tresar din nou: Bob, tii ce distan e ntre noi i Pmnt? Nu! rspunsei eu, aproape indiferent la ntrebare, dar cu sufletul rscolit de ceea ce aveam n fa. Arthur se uit la mine i continu, apsnd pe fiecare cuvnt: Peste trei sute miliarde de kilometri! i distana aceasta se mrete mereu...Crete nencetat!... La auzul acestei cifre, simii c mi se nmoaie picioarele. Trei sute miliarde de kilometri!... M aezai pe un scaun, fr putere. Abia de reuii s mai ntreb: De ce, Arthur ? Cum de ce ? ! fcu el mirat. De ce ne-am ndeprtat att de mult ? mai ntrebai eu n oapt, prins n mrejele unei slbiciuni inexplicabile. Observai c profesorul se ncrunt. Bob, despre asta te rog s nu m mai ntrebi. Ai neles? Niciodat!... Uluit, mi adusei aminte c i pe Torelli l suprase ntrebarea. Ce naiba o fi ? N-am mai insistat, ntr-un trziu, l auzii din nou pe profesor: Prietene, i-am acordat toat ncrederea noastr. De aceea, am s te rog s accepi tot ceea ce facem, ca pe un postulat pe care nu mai trebuie s-l cercetezi. n fond, Arthur avea dreptate. Tnguiala mea ar fi fost zadarnic. Chiar dac nu accept, ce-a putea face mpotriva lor? i n definitiv, de ce a face-o?! Oare m atrage att de mult ntoarcerea? Nu! Hotrt c nu! M-am sculat de pe scaun mai nviorat. Contiina c snt cltor pe una dintre cele mai perfecte maini din cte a creat omul m fcea s fiu mndru, deosebit de mndru! n minte mi reveni redacia. Ce reportaj am s fac, sfinte Bavon { }! Totui, nu m stpnii i m ntorsei din nou ctre Arthur: Nu tiu de ce te supr cteodat ntrebrile mele. i promit c pe viitor am s evit tot ceea ce te-ar putea pune pe gnduri. n fond, poate avei motivele voastre. Arthur mi zmbi prietenos i-mi ntinse mna. Aa e foarte bine. Acum putem continua... Nu, Arthur, nu acuma... Eram prea obosit. Capul mi vjia, nct aveam impresia c-mi bzie n el o mainrie stricat. l mai ntrebai un singur lucru: Spune-mi, te rog, vom zbura la nesfrit?, Fr vreo int precis? Nu chiar. Vom mai merge un timp, apoi ne vom ntoarce pn la o anumit distan de Soare. i dup aceea ? Dup aceea, vom vedea! Ce? Nu ne vom ntoarce pe Pmnt?
*

Arthur scutur din cap i-mi rspunse: Nu cred. Totul depinde de un anumit rspuns pe care trebuie s mi-l dea cineva de-acolo. i cum o s ne dea rspunsul ? Ei, cum? Prin radio. Am rmas pe gnduri, rvit din nou. Aadar, nici o speran de napoiere. Ce-o fi zicnd Barthelet? Banii s-au dus, Bob nu se mai ntoarce! Trebuie s fie o nebunie la redacie! L-am ntrebat atunci pe profesor : Arthur, cu ce vitez zburm? Mai bine tceam. Se ntoarse spre mine i ridic mirat din sprncene : nc nu tii ? ! Dup decolare am atins imediat viteza constant de zbor pe care o pstrm i astzi. Adic? O clip... Mda... Vitezometrul arat o sut cincizeci de mii kilometri pe secund... Vrei s spui, o sut cincizeci de mii de metri pe secund ? Nu, drag Bob, rspunse el contrariat i privind mai atent vitezometrul. Cifra exact este o sut cincizeci i unu mii patru sute treizeci i doi kilometri pe secund! Astea le-a pus capac la toate. M apuc iari o groaz de nedescris. Sfinte Bavon, simeam c ameesc ! O sut cincizeci de mii de kilometri pe secund !! O singur dat am mai zburat, cu un avion supersonic, dar nu atinsesem o vitez mai mare de doi kilometri pe secund... Abia am reuit s-i mai spun lui Arthur: Dumnezeule!... Mergem la moarte, la sinucidere sigur!... Pierim cu toii!... Profesorul continu s m priveasc zmbind. mi venea s-l strng de gt, dar nu mai aveam nici urm de vlag n mine. Vznd c nu e de glum cu mine i c plesc, Arthur m prinse de umeri i mi vorbi: Bob, nu fi copil! De atta vreme zbori cu viteza asta i cred c nu te poi plnge de ceva. Asta era adevrat. E adevrat i acum ! n afar de neplcerile de la plecare, n tot restul drumului m-am simit foarte bine. De fapt, n treact fie zis, nici astzi nu simt nimic deosebit. Dimpotriv. Profesorul, vznd c-mi revin, adug : Ascult, Bob. Nu viteza conteaz, s nelegi o dat acest lucru. Nu import viteza cu care zbori. Dac viteza rmne constant, nu vei simi niciodat vreo deosebire fa de starea numit de repaus. Oamenii spun c snt n repaus cnd stau pe Pmnt la umbra unui arbore. n realitate, ei nu pot s-i dea seama c de fapt zboar mpreun cu ntregul Pmnt cu o vitez constant de treizeci kilometri pe secund, ntr-o micare continu n jurul Soarelui. Catastrofa s-ar produce numai dac Pmntul, vorbind prin absurd, s-ar opri deodat brusc. Frnarea ar face ca totul s fie smuls, mturat de pe suprafaa Pmntului. Mda! am mormit eu ceva mai linitit. Totui, noi sntem pe o astronav, Arthur!... Ce importan are ? n astronav sau pe Pmnt e absolut acelai lucru. Ambele "vehicule" se mic cu o vitez constant...

4. TENTATIVA CRIMINAL Dup cte vd, nu m-a nghiit Cosmosul, dar tot mai mi-e fric. Discuia avut cu Arthur m-a pus pe gnduri. n definitiv, unde mergem ? ncotro ne ndreptm ? n momentul acesta stau n cabin i scriu. Snt reporter pe o astronav. Da, e un titlu formidabil ! Bietul Barthelet! mi pare tare ru de el, dar nu am nici o vin. Sper c nu va fi prea suprat cnd m voi ntoarce. Am s-i duc un material cum n-a avut niciodat ! ntrebarea e, cnd ? i de ce se feresc s-mi spun data ntoarcerii? M ndoap numai cu problemele tehnice ale astronavei !... n jurul nostru e pustiu. Nu-i o simpl senzaie. Cnd zbori cu un avion, n jurul tu exist oceanul atmosferic. Dar n jurul astronavei nu e dect vidul sideral. Aa-i spun savanii. Interesant! Golul cosmic!... Dar ce strin m simt! Parc asist la o reprezentaie. Nici hrtia pe care scriu nu este a mea. Nici hainele pe care le port nu mai snt ale

mele. Vechiul costum l-am lepdat demult, cci se mototolise cu totul. Mi-a oferit Giulio un costum destul de elegant. Spune c are destule. Chestiunea asta m-a surprins. Doar n-o fi avnd un depozit !... ntre timp am mai dormit opt ore. Aa msor eu timpul, spunnd c a mai trecut o zi. Altfel nu tiu s numr zilele, nu am o alt metod. n jurul astronavei e mereu bezn, iar n interior trebuie s fac mereu lumin. nuntru zi, afar venic noapte; fr ncetare, la fel! Nici nu mai pot ine minte de cte ori am dormit cte opt ore. Ceasul meu nu m mai ajut la nimic. ntreaga via de pe astronav se leag strns numai de ora pe care o d ceasul ei atomic. Din cte mi spune Torelli, un astfel de ceas nu sufer modificri n cursul zborului i i pstreaz mereu ritmul iniial. M bucur foarte mult c pe astronav pot s ascult i muzic! Am ascultat ieri, imprimat pe band de magnetofon, concertul pentru vioar i orchestr de Beethoven. Pentru astzi mi-am propus s ascult muzic uoar. De fapt o voi nsoi pe Raymonde, care mi-a fcut propunerea. i ea este o mare amatoare de muzic uoar. Mi se pare c nici pe Giulio nu-l las rece melodiile frumoase. Am observat ns c lui i place mai mult Rossini. i mie mi place... Au trecut treisprezece ore de cnd m-am sculat, nc n-a sosit ora de culcare, dar snt frnt de oboseal. Muzic nam mai putut asculta aa cum mi-am propus. Astronava noastr a fost astzi zguduit de un fapt ngrozitor. Somnul i mai ales oboseala m mbie s m culc. ns trebuie neaprat s nscriu n jurnalul meu ntmplrile de astzi... M aflam cu Arthur n sala de navigaie i comand. Profesorul tocmai mi explica o seam de probleme de astrofizic. Deodat l vd c se oprete brusc, la jumtatea unui cuvnt i privete fix un punct. Mi-am ntors i eu privirile ntr-acolo. Pe un panou de comand, un becule rou, aezat sub un numr, se aprindea i se stingea la intervale regulate. Observai c Arthur plete i mi strig pe neateptate: Bob, vino repede! Ce s-a ntmplat? ntrebai eu, ngrijorat, n timp ce m ridicam de pe scaun, gata s-l urmez. Semnalul secret de alarm!... Snt chemat n etajul final al astronavei. Vino repede! Iei pe u ca o furtun. M luai n grab dup el. Ajuns afar, profesorul chem trenul astronavei. n mod ohinuit, trenul trebuia s soseasc n mai puin de cincisprezece secunde. Acest timp trecu ns fr ca trenul s apar. Profesorul se ncrunt i fr s mai spun ceva o lu la goan pe culoarul astronavei. M luai i eu pe urmele lui. Nu e glum s alergi n for peste dou sute de metri. Pe Arthur nu l-am mai ajuns dect n faa uii de intrare n etajul final. Se cznea din rsputeri s-o deschid. Gfind de oboseal, l ntrebai nedumerit: Ce, s-a nchis ? Ajut-m! mi strig el, opintindu-se din toate puterile. Punnd i eu umrul am nceput s mpingem amndoi ct puteam de tare, dar ua nu ced. Deodat, l auzii c strig: E pus automatul de siguran !... l vzui c-i rotete privirile. n sfrit, gsi ceea ce cuta. Era o ui foarte bine mascat n peretele astronavei. Aps ntr-un anumit loc i uia se dete n lturi. Zrii n interiorul niei din perete dou butoane: unul albastru, cellalt alb. Profesorul aps butonul albastru. Auzii imediat un clinchet metalic i n acelai timp Arthur puse mna pe clana uii, apsnd-o cu toat puterea. De ast dat ua nu se mai opuse ncercrii de a o deschide i se ddu cu vitez n lturi. n sfrit, ptrunserm n etajul final. Arthur se ndrept glon spre cabina de comand a etajului. Am uitat s spun c fiecare cabin din astronav are i un tablou propriu de comand i navigaie, ntr-o oarecare msur independent de tabloul central. Ddurm s intrm. Dar i aici gsirm ua ncuiat. Deschidei! tun Arthur. Ateptarm un timp, dar nu veni nici un rspuns. Vznd c nu rspunde nimeni, profesorul cut din nou butoanele de acionare secret a uii. Totul se repet ca mai nainte. Ua se deschise larg i profesorul nvli n

cabin ca o vijelie. Dar dup ce fcu doar primii pai, l vzui cznd ca trsnit. nnebunit de spaim, am privit n interiorul cabinei. n dreapta, lng tabloul de comand, zcea ntins pe jos o femeie. Privind cu mai mult atenie, inima mi se strnse de groaz. Era Cristina! Mai la o parte, am zrit stnd n picioare un om mbrcat n costumul special de astronaut. inea n mna dreapt un pistol cu ultrasunete. Cunoteam mai de mult arma asta. Mi-am dat seama imediat c el l-a dobort pe Arthur. Dar cine era ? N-am avut timp s mai fac vreo micare, cci n spatele meu am auzit un zgomot de pai grbii. Dnd s m ntorc o mn de fier m-mpinse n lturi. Mai prinsei un sunet ascuit, straniu, trecndu-mi pe la ureche i n aceeai clip am vzut cum omul mbrcat n costum de astronaut se prbuete neputincios lng Cristina. Apoi am czut i eu fr cunotin... Cnd m-am trezit, m vzui ntins pe un pat n cabina-spital a astronavei. Deasupra mea era aplecat Karl i atepta nelinitit s m vad revenindu-mi n fire. Cnd observ c deschid ochii, mi spuse, spre surprinderea mea : Drag Bob, te rog s m ieri c a trebuit s te dobor i pe tine. intindu-l pe criminal, n-am putut s te feresc din raza pistolului meu. Aa se face c ai adormit i tu. Asta-i tot! Nu cumva s te sperii... Nu-mi era de mine, cci mi ddeam uor seama c snt teafr. Srii ns din pat i ntrebai nelinitit: A fost ucis cineva? Din fericire, nu. Karl se aez gnditor pe un scaun i continu, privindu-m drept n ochi: Nu era ns departe clipa ca s se aleag bucele din noi! Auzindu-l ce spune, ntrebai, scos din fire: Dar cine e acest criminal ? O s ai plcerea s-l cunoti ndat. De altfel, vei lua i tu parte la judecarea lui. Vino ! M gndeam c voi ntlni cine tie ce figur fioroas, cum nu o dat am mai ntlnit n via. Doctorul m conduse nspre una din cabinele mari, care tiam c e destinat numai concertelor. Am intrat primul, iar doctorul m urm. Toi membrii echipajului erau de fa. Surprins, nu-mi ddeam seama cine e criminalul! Privind ns mai atent, observai c Brown e legat de un fotoliu. M aezai uluit i n aceeai clip l auzii pe Arthur : n sfrit, ne-am adunat cu toii. Aadar, putem continua... Giulio se aez lng mine. Soia lui Karl era n faa mea, iar doctorul edea n stnga Cristinei. Profesorul avea faa foarte palid i ochii ncercnai. Buzele i se subiaser i i pierduser roeaa obinuit. n ncpere domnea o atmosfer apstoare. Brown privea ncruntat n jos. Nu pricepeam ns ce e cu el. Dar nu mai avui cnd s-mi pun ntrebri, cci profesorul i ncepu rechizitoriul. Dup cum tii, o mn de oameni am prsit Pmntul i am jurat c nu ne vom abate cu nimic de la elul nostru, chiar dac ar fi s ne pierdem viaa. Prieteni, acelai legmnt mai prevede pedeapsa capital pentru trdtori !... Ochii profesorului m-nfricoau. Erau numai fulgere. Surprins, l auzii c mi se adreseaz direct mie : Bob Kingstone, te-am chemat n calitate de martor n faa tribunalului astronavei. Te fac ns atent c aici nu mai au nici o valoare legile justiiei terestre. Aici domnesc i pot fi valabile numai dou principii: dragostea sau ura! Am crezut c ele ne cluzesc pe toi. Dragostea aduce tot dragoste, dar ura nu aduce dect moarte. Cale de mijloc nu avem. S iei deci aminte la cele ce urmeaz !... Se ntoarse din nou spre Robert Brown i glasul su tun : Printre cei pe care i-am crezut devotai cauzei noastre te numrai i tu. M-am nelat amarnic. Ai vrut s ne distrugi. Dar te-ai distrus pe tine, Robert Brown ! Ca scos din mini, Brown ncepu s urle: Nu avei nici un drept asupra mea !... Sntei nite.... Ce sntem, Robert Brown?.' tun din nou Arthur. Canalii!... Era ca turbat. n sfrit, ncepui s m lmuresc. Aadar, cel care urmrise distrugerea astronavei nu era altul dect Robert Brown! Nu-mi ddeam ns seama cum ar fi putut distruge astronava fr s moar i el. Dar profesorul mi ntrerupse irul gndurilor:

Brown, noi nu sntem cli! Tu nsui ne-ai transformat n judectorii crimei tale. Trdarea se pedepsete ntotdeauna i peste tot. Rspunde: ce scop ai urmrit atunci cnd ai pus n funciune instalaiile pentru declanarea exploziei bombelor termonucleare ?... "Sfinte Bavon!" mi-am zis n gnd. Cum adic, eu stau lng un depozit de bombe termonucleare? Nu m-am mai stpnit i l-am ntrebat n oapt pe Giulio: E adevrat ?... Pe astronav exist bombe hidrogenice ?.,. Nu te mai frmnta degeaba! m cert el. Snt la fel de inofensive ca i orice alt obiect. Mai nfricotoare dect ele e lepdtura asta!... M-am mai linitit. n clipa aceea glasul nfuriat al lui Arthur rsun cu putere: Nu vrei s vorbeti?'... Atunci s-i spun eu: ai vrut s desprinzi etajul final de restul astronavei i s te ntorci la ai ti. Iar pe noi s ne prefaci n scrum!... Mi-am scos batista i am nceput s-mi terg fruntea mbrobonat de sudoare. Era teribil tot ce auzeam. ntorcndu-se spre Cristina, profesorul continu : Cristina, ai i tu de adugat ceva ? Nu, Arthur. Cred c e destul ct ai spus tu. Socot c nu merit mai mult. Brown nu e un om, e mai degrab o fiar turbat! i merit soarta cinilor turbai !... Nu o mai recunoteam pe Cristina. O tiam rece din fire, dar de atta hotrre nu o credeam n stare. A putea spune, dac nu a analiza mai atent faptele, c n vocea Cristinei se putea bnui chiar i puin cruzime. Dar nu-i aa. Nu, refuz s cred c ar fi aa!... Mai am ceva de spus relu Arthur, cu acelai glas implacabil. Pn s-i ia rsplata cuvenit, trebuie sneleag toat mrvia faptei sale. tii bine, Brown, c nu de plcere am plecat de pe Pmnt. tii prea bine mpotriva cui am fcut-o i de ce. Tu nu ai acionat numai mpotriva noastr, ci mpotriva tuturor oamenilor! S v ia dracul pe toi! rcni Brown, ncercnd s se dezlege. Nu avei nici un drept s v atingei de mine. Eu snt reprezentantul statului major aici, cinilor! Dai-mi drumul !... Se zvrcolea ns n zadar. Legturile erau solide. Cu o voce care m nspimnt, profesorul i rspunse: Aa?!... Aflu abia acum, Robert Brown, c faci parte din armata slugoilor. Cu att mai mult, pentru tine nu mai poate exista ndurare !... Pentru o clip, n ncpere se ls tcerea. Brown ncetase s se mai zvrcoleasc i i aplecase capul. Observai c doctorul i asistentul deveniser foarte palizi, iar Cristinei i tremurau buzele. Prieteni mai adug Arthur iat hotrrea noastr. Brown ne-a dovedit c vrea s plece napoi. Foarte bine. i vom satisface dorina, dar vehiculul cu care va pleca el spre Pmnt l vom alege noi. De astronav nu ne putem dispensa. Dispunem ns de un numr suficient de proiectile teleghidate... Brown scoase un urlet ngrozitor, cum nu mai auzisem n viaa mea. Profesorul continu glacial : i vom pune la dispoziie unul din proiectile. Ca oricrui astronaut, i vom acorda dreptul de a mbrca costumul special i i vom pune la dispoziie alimente. Cnd va intra n atmosfera pmntean, va da poate ultimul spectacol din viaa lui de corb. Va avea soarta tuturor meteoriilor care ncearc s rneasc Pmntul. Ptrunznd n atmosfer, de cele mai multe ori pe Pmnt nu mai ajunge dect cenua lor... M-am ridicat de pe scaun, mai mult mort dect viu. Pe de o parte mi ddeam seama c Robert Brown e simbolul fiarelor care sfie oricnd i oriunde. Astfel de fiare, fr ndoial, trebuie strpite. Pe de alt parte crima lui urma s fie acum pedepsit ntr-un fel cum nu mai fusese pedepsit nici o crim omeneasc. Cred ns c o merita. La nceput m btuse gndul s intervin pe lng Arthur ca s-l ierte. Dar nu aveam nici un drept s m amestec n treburile echipajului. De fapt, Brown singur i-a semnat condamnarea i, de altfel, probabil c dac ar fi fost iertat, pn la urm tot ar fi ncercat s-i pun n aplicare inteniile criminale, numai i numai ca s poat ntoarce astronava sau o parte din ea pe Pmnt i, n acelai timp, s ne distrug pe noi. M-am ferit s asist la lansarea lui Brown n golul cosmic. Mi s-a spus c nici nu a avut de gnd s-i cear iertare. Spumega toat vremea de ur oarb i-i mproca pe ceilali cu cuvinte dintre cele mai murdare. Doar la urm a ncercat s-l ctige pe Giulio, promindu-i toate miliardele de care dispune. Dar Giulio nu era omul fcut pentru

asta. Un timp, cei de pe astronav au urmrit zborul lui Brown prin telescoape. Nu dup mult vreme, racheta pe bordul creia fusese lansat Brown, prinse vitez maxim i se pierdu n bezna cosmic... Am terminat de scris, dar ziua aceasta a fost un adevrat calvar. Cred c nu se va mai terge vreodat din mintea mea. M gndesc c pe astronav n-am mai rmas dect ase cltori. Sper ca nici unuia dintre ei s nu i se mai ntmple ceva. A fost destul Robert Brown ! Acum s m culc, cci mi simt capul tare greu i tot corpul mi-e amorit..."

5. EXPLOZIA "Din clipa nspimnttoare n care Robert Brown a fost lansat ctre Pmnt spre a-i primi pedeapsa, simt c ceva s-a schimbat n mine. Am fost venic ocupat numai cu treburile redaciei. Filozofia mea era concentrat n dou maxime : s triesc bine i s nu mor tnr. n general, viaa o msuram n bani. Cazul lui Brown m-a pus ns pe gnduri. Pe astronava aceasta minunat am fost, pn de curnd, apte persoane apte fiine omeneti. i totui, ntre aceti apte oameni s-a gsit unul care s-ncerce s-i ucid pe ceilali. De ce ? Nu tiu, nu pot nc s-mi rspund. i nu m simt n apele mele cnd cuget la asta. mi rsun i azi n urechi cuvintele lui Arthur: "...Aici pot domni doar dou principii: ura sau iubirea"... M gndesc c astronava, pentru noi ase, este unica noastr lume unde mai putem vieui. ntr-adevr, dac pe bordul ei se distruge armonia i i face loc ura, nu mai poate urma dect o catastrof. Sfinte Bavon! Dac am ncerca s prsim astronava, vidul cosmic ne-ar nghii pentru totdeauna. Nu tiu cum se face, dar n clipa asta gndul m duce iari spre Pmnt... M-ntreb dac, n general, pmntenii au mereu un scop n viaa lor ? Aici e aici! Cred c de cele mai multe ori nu au. Unii, aa cum eram de altfel i eu, nici nu-i pun vreodat ntrebarea dac trebuie s ai n via un scop. M gndesc cu strngere de inim ce haos era n mintea mea. Acelai haos trebuie s fie i n mintea celor pe care lcomia i-a orbit ntr-att, nct nu viseaz altceva dect imperii i fluvii cu aurul acela blestemat !... Oare ce s-ar ntmpla dac toate marile invenii ale omului ar fi folosite numai spre binele societii? Hm, poate c atunci ar fi prea mult belug pe Pmnt i oamenii s-ar putea gndi la o pace etern. Mde, tiu eu?!... Capul meu nu e pregtit pentru o astfel de filozofie... Orict voi ncerca eu s redau evenimentul de azi, descrierea mea va rmne palid, asemenea unei frunze vetede n faa uneia verzi i pline de sev. Terminasem masa de prnz i nu tiam ce program s-mi fac pn la culcare, cnd m trezii cu Torelli lng mine. Ce faci astzi dup-amiaz? m ntreb el. S-i spun drept, nu tiu. Atunci vino cu mine. M bucuram de invitaie, dar totui l ntrebai: Unde? Nu vrei?! mi replic el. N-am spus asta! Dar a vrea s tiu unde m duci. Giulio m privi zmbind i-mi rspunse: Deocamdat e secret! Dac-i secret, accept. M luai dup asistent. Intrarm mpreun n cabina de observaii, care se afl lng marea sal de comand i navigaii. Nu m ateptam s gsesc nuntru ntregul echipaj. Pn i Raymonde era acolo. De altfel, ea mi dduse ceva de bnuit nc de cnd m lsase s termin singur masa i plecase. Probabil tocmai din cauza acestei ntruniri.

Am ntrebat din u, pe un ton glume : Iari tribunal ? Tot ce se poate ! rspunse Cristina, puin ncruntat. Cu o singur deosebire, adug Raymonde: de ast dat criminalul a murit nainte de a fi fost executat. Socotind c i ea face o glum, i-am rspuns: i... un astfel de criminal v d mult btaie de cap pn l rpunei ? n clipa aceea l-am vzut pe doctor c se ntoarce spre Giulio i-l ntreab : I-ai spus ceva lui Bob ? Nu rspunse Giulio schind un zmbet misterios. Habar n-are pentru ce a fost chemat. Probabil c modul n care i-am rspuns Cristinei l-o fi fcut pe doctor s cread c am aflat secretul ntrunirii. L-am auzit pe profesor: S nu mai pierdem vremea. Uite, Bob, despre ce e vorba. Astronava noastr se va apropia iari pentru un timp de sistemul solar i chiar va ptrunde n regiunea lui. Mai precis, inem foarte mult s ne ntlnim cu planeta Pluton. tii, e planeta cea mai ndeprtat de Soare i Pmnt. "Stranic ntlnire!" mi-am spus n gnd. Ciudat! Omul a ajuns s-i dea ntlnire cu planetele i cu stelele ! Mai nviorat, am ntrebat: i... pe cnd ? Peste vreo zece minute mi-a rspuns Arthur. Operaia de ntlnire o vom conduce att de aici, ct i din sala de navigaie. Cele cteva minute se scurser pe nesimite. Deodat, Arthur aps un buton i vzui c peretele cabinei se despic lsnd drum liber privirilor. Puteam s m uit din nou cu ochii liberi n hul cosmic! Ca i prima dat, privelitea firmamentului nesfrit, presrat parc cu pleiade de licurici strlucitori, m fascina. n clipa aceea, profesorul anun: ntlnirea cu Pluton o vom urmri att cu ochiul liber, ct i cu telescoape. Spuse acestea n vreme ce ncepuse, mpreun cu Giulio, reglajul instrumentelor. Profesorul era aezat n faa unei mese de comand pe care se vedeau zeci de butoane, tot felul de contactoare, vreo cinci ecrane i nenumrate ceasuri de bord. Ateptam cu fireasc nerbdare faimoasa ntlnire. Deodat, Arthur ne strig: Privii ecranul telescopului !... Ochii notri se aintir pe ecranul impuntor, ce reproducea imaginea stelelor asupra crora era ndreptat telescopul. Zrirm curnd o pat roiatic ce cretea vertiginos n mrime. Era planeta Pluton ! Ne aflm la zece milioane kilometri de planet ! anun Giulio. Abia atunci mi-am dat seama ce reprezint o vitez de o sut cincizeci mii kilometri pe secund. Cele zece milioane de kilometri fur strbtute de astronav n mai puin de aptezeci de secunde! Planeta rmase undeva n stnga noastr, n vreme ce trecurm pe lng ea ca fulgerul printre nori. l auzii pe profesor c-ntreab : Proiectilele snt gata ? De mult i rspunse Giulio. Treci la comand! Giulio iei. Din toate cte le vedeam, puteam bnui c urmeaz ceva dramatic. Nu-mi ddeam ns seama despre ce era vorba. Deodat Arthur m ndemn : Privete, Bob, se poate vedea i cu ochiul liber, prin peretele transparent !... Privii cu atenie. Undeva, foarte departe, n negura ntunecat, se vedea un glob rocat, foarte asemntor cu Luna. ncepusem s ne rotim n jurul planetei, la o mare distan. Visul din copilrie de a ajunge "s ating stelele" l vedeam aproape mplinit. Nu era o stea, dar emoia m copleea. Planeta, care de pe Pmnt nu poate fi vzut cu ochiul liber, era n clipa aceea n apropierea astronavei noastre. Ca ntr-un vis, l ntrebai pe Karl: Spune-mi, te rog, nu ne oprim puin aici? Arthur, spuse doctorul ntorcndu-se spre profesor. Ai auzit ce-ntreab Bob ?

Profesorul ridic din umeri: N-are sens. Ce-am vedea pe o planet lipsit de via, de atmosfer i care e de cinci ori mai rece dect Pmntul ? Eu zic totui, i acum, c ar fi fost teribil s punem picioarele pe suprafaa acelei planete. Pn la urm am rmas doar cu dorina. n acelai timp, l auzii iari pe profesor, strignd: Ateniune! Eram cu toii numai ochi i urechi. Pe masa profesorului se aprinse mai nti un becule rou, apoi unul verde. ntr-unul din difuzoarele de legtur rsun vocea lui Giulio: Gata ! Privii! ne-a atras atenia Arthur. Invitaia era de prisos. Din corpul astronavei, vedeam cu ajutorul aparatelor optice cum se desprindeau una dup alta mai multe rachete teleghidate. Aveau corpurile luminiscente probabil pentru a li se putea urmri drumul i cu ochiul liber. Se asemnau cu nite fulgere ce spintec cosmosul. Ce facei? am strigat eu mirat. Ucidem, Bob! mi rspunse Cristina, oarecum amuzat de spaima mea brusc. Nu mai pricepeam nimic. "Cu cine vor s se lupte?" m-am ntrebat, nelinitit. M-am ntors spre profesor: ncotro le dirijai? Spre Pluton mi rspunse acesta, cu un surs tainic. Bine, dar asta e nebunie curat! Vrei s distrugei planeta?! Arthur, destul de calm, mi rspunse foarte serios : Ai ghicit!... Asta e !... Vedeam cum zmbesc cu toii n tcere, dei o emoie vizibil le cuprinsese privirile. ntr-un trziu, profesorul mntreb: Ai vzut cum au plecat rachetele? Aprobai printr-o nclinare a capului. Profesorul continu : Drag Bob, trebuie s tii c ele nu merg de capul lor. n clipa aceasta Giulio le dirijeaz mersul cu ajutorul unor unde radiofonice de ghidaj. n plus, fiecare proiectil teleghidat mai are i un mecanism de autodirijare. Treaba asta o tiam i eu, dar de la dirijarea unui proiectil i pn la gndul de a distruge o planet e o cale ca de la cer la pmnt. Astronava i continua zborul n jurul planetei la o distan apreciabil. Eram nerbdtor s vd ce se va ntmpla. Pe neateptate, vocea asistentului, venit prin intermediul difuzorului, m trezi din reverie. Ultima rachet se apropie de punctul fixat pentru explozie!... Gata! strig deodat profesorul. Punei-v ochelarii! Dup ce mi-am pus ochelarii, am cutat s privesc mai atent n direcia n care bnuiam c se afl hubloul. Ochelarii erau perfect negri. Deodat am crezut c m nal ochii i c am o iluzie optic. Prin lentilele ntunecate ale ochelarilor rzbtu o lumin orbitoare din direcia planetei. Strlucirea inu doar cteva clipe, apoi totul se nvlui ntr-o cea deas. La puin timp dup aceea mi-am scos ochelarii. Mi-am ters mai nti ochii, puin nlcrimai, dup care am privit din nou n direcia planetei. Nu se mai zrea dect un nor imens, strlucitor, ce cretea nencetat. Planeta dispruse! Era o realitate sau o simpl iluzie ? nc nu tiam. Stupefiat, am ntrebat: Ce-a fost asta? Explozia, Bob! rspunse Karl, foarte mndru. n aceeai clip intr n cabin i Giulio, care se aez lng mine. M-am ntors spre el. Ascult, te rog spune-mi o dat, ce s-a ntmplat ? Ochii i trdau o mndrie neobinuit. Cu un zmbet larg pe fa, Giulio mi puse mna pe umr i-mi opti: Omul i-a dezvluit noua for n faa naturii ! N-ar fi cazul s vorbeti mai clar ?! fcui eu, tot mai nedumerit. n sfrit, intr n vorb i profesorul.

Poi ntreba, drag Bob, cu glas tare! Mi se pare c vrei s tii de ce am provocat explozia ? La prima vedere sar prea c n-am fcut bine trimind pe planeta Pluton o parte din bombele hidrogenice pe care le avem asupra noastr. Noi credem c totui am realizat ceva cu ele. Desigur, vrei s afli i rezultatul. Ai s-l afli!... ntr-adevr, aveam s-l aflu n curnd. Norii argintii care nvluiser locul unde se gsise mai nainte planeta se risipeau treptat n Cosmos, lsnd cale liber privirilor. Sfinte Bavon! strigai eu, copleit de cele ce vedeam. Unde e Pluton ? A zburat! rspunse Arthur, pe un ton foarte misterios. Ceilali rdeau fericii i se priveau de parc i-ar fi adresat reciproc felicitri. Dup un timp, profesorul se ridic de pe scaun i se apropie de mine. S nu te sperii, dragul meu prieten, i s nu crezi c sntem nebuni. Nu m-am putut stpni i mi-am ntors din nou privirile spre planet. Rmsese un pitic! O mare parte din scoara ei, smuls de teribilul efect al exploziilor, se rspndea acum sub form de praf n Cosmos. nspimntat, l-am ntrebat pe Arthur : De ce-ai fcut-o ? Pentru ca "presa cosmic" s se uimeasc i s-i dea seama pn unde poate ajunge fora tiinei omeneti! Acum nelegi ? Pentru ca noi, cei de aici, s gustm satisfacia unei mari izbnzi tiinifice. Iar tu s nelegi ce voiau montrii !... Arthur fcu o scurt pauz i ochii i se nchiser pe jumtate. Cnd i sfri gndul, l auzii, relund : Vezi, Bob, omul aceast aparent nensemnat fiin din Univers a fost astzi n stare s prefac n scrum o planet. Cu alte cuvinte, omul se poate lupta cu natura de la egal la egal. Tu ce spui de asta, Bob ? i poi oare da seama ce reprezint energia nuclear n mna omului?! O planet ntreag, cum a fost Pluton, a putut fi sfrmat numai de cteva bombe termonucleare de evaporare{ } !... Formidabil! sta a fost deci "mortul" de care-mi vorbea Cristina. O planet era fcut zob! M uitai la profesor ca la un fel de zeu. M-am ntors spre ceilali. Probabil c ei erau mai obinuii cu izbnzile tiinei, deoarece pe chipurile lor nu am putut citi dect satisfacia unei munci mplinite. Eu ns eram tulburat pn n adncul sufletului ! Arthur mi ntrerupse din nou nvala gndurilor. i mai e ceva, Bob. Fosta planet Pluton se va apropia acum de centrul sistemului solar atras de fora celorlalte planete, i mai ales de fora de atracie a Soarelui. Aceasta pentru c i-a pierdut o mare parte din mas. Ea mai mult ca sigur ns c va deveni satelitul unei alte planete, poate a lui Neptun. i iat c i planetele se pot muta din loc... "Omul strmut corpurile cereti! O grandioas experien de mecanic cereasc realizat de om!... Ce va fi mai departe ? Nu cumva reuita aceasta va mpinge Vulturul spre riscuri nebuneti?" ntr-un trziu, reuii s mai ntreb: i acum ce vom face ? Ne ntoarcem ? Profesorul se ridic. Rmase cteva clipe n cumpn, apoi mi rspunse, fr plcere : nc nu. Astronava va prsi sistemul solar i-i va urma drumul, conform unui nou program de zbor ce va fi ncredinat pilotului robot. Tcu o vreme, dus pe gnduri. Apoi adug : Asta... pn cnd Pmntul ne va rechema !... "Asta... pn cnd Pmntul ne va rechema! repetai eu n gnd. Cine de pe Pmnt ? i cnd ? Mereu taine i iar taine..." Fosta planet Pluton a rmas de mult n urm, iar noi, o mn de oameni, nchii n astronav, ne-am reluat zborul spre rmuri necunoscute. rmuri?! Oare se poate spune astfel, aici, n ntunecimea asta cosmic ? n fond, acum nici nu mai doresc s tiu altceva. Prea multe s-au abtut deodat asupra capului meu. Observ c ceasul astronavei arat orele douzeci i trei. Le-am spus celorlali noapte bun. nc o zi astronavic a luat sfrit..."
*

6. SINGUR "Da, snt iari singur i scriu mai mult pentru mine, cci nu tiu dac cineva o s mai citeasc vreodat aceste nsemnri. Poate de aceea i scriu aa cum mi vin n minte... Acum am o nou cabin unde mi redactez n continuare jurnalul. M aflu n etajul final. Am cerut aceast schimbare pentru c aici totul mi amintete de clipa decolrii. De team s nu fiu descoperit, am intrat n cabina aceasta. De fapt, atunci n-am mai ajuns s intru. De ast dat ns m-am instalat definitiv n ea. E foarte elegant i aranjat cu gust. Are i un oblon transparent, care poate fi deschis la comanda mea. Aps un buton i oricnd pot privi n golul negru din exteriorul astronavei. Chiar n clipa aceasta ochii mei caut s disting, n negura de afar, planeta Pmnt. Am nvat s o gsesc i cu ochii liberi, fr telescop, lundu-m numai dup poziia celorlalte corpuri cereti. Dar de ast dat vd c n-o mai pot zri. Mi se pare c distana e att de mare, nct ochii nu m mai pot ajuta la nimic... Se mai zrete Soarele. Dar i el a devenit doar un punct strlucitor, mult mai mic dect celelalte stele din jurul nostru. Niciodat nu mi-a fi putut da seama ct de stranie e senzaia pe care o ai cnd ncerci de aici s-i imaginezi uriaele distane dintre stele. De altfel toat configuraia cerului s-a schimbat. Nu mai recunosc nici o constelaie i de fiecare dat trebuie s-l ntreb pe Giulio care e numele vreuneia dintre stelele pe care mi cad ochii. Se mai zresc totui planetele mai mari din sistemul solar, cum ar fi Saturn i Jupiter. Dar i ele numai prin telescop. Treptat-treptat i imaginea lor va dispare, cci astronava nghite n fiecare clip sute de mii de kilometri... n noua mea locuin am avut astzi oaspei, pe Raymonde i pe soul ei. Am discutat mult vreme mpreun. Mi se pare c Raymonde a nceput s se plictiseasc. A fcut de foarte multe ori aluzie la Pmnt, la cunoscuii rmai acolo, la petrecerile prieteneti i la multe altele. Karl nu s-a prea artat dispus s-o aprobe. Cu toate astea, cred c o iubete foarte mult. Dup plecarea lor, am rmas iari singur. N-am nceput ndat s scriu, cci mi-a venit s-i vizitez pe Arthur i pe Giulio. Nu s-au suprat c i-am ntrerupt din munc. Tocmai fceau nite observaii astrofizice. Mi-au explicat c cerceteaz zona unor stele aflate n constelaia cea mai apropiat de Pmnt. Parc i spuneau constelaia Centaurului. L-am rugat pe Giulio s-mi regleze telescopul pentru distana Pmnt astronav. Srman Pmnt! Nici prin telescop nu se mai poate vedea bine. A devenit un punct nensemnat pe ecranul telescopului. Doamne, departe sntem! i cum se poate nela omul asupra mrimii stelelor! Un om, fa de globul pmntese, e ca i un firicel de praf alturi de un munte. Iar de aici, globul terestru nu-l vd mai mare dect gmlia unui ac !... Din sala de observaii m-am dus mpreun cu ceilali s ascult puin muzic. Pe astronav se afl i un pian electronic. Am ascultat, n interpretarea emoionant a Cristinei, celebra Sonat a Lunii de Beethoven. Cristina cnt foarte frumos i cu mult sentiment. Dar ct de straniu mi s-a prut s ascult aici Sonata Lunii! Poate c-n vreme ce Cristina cnta la pian, pe Pmnt era o sear senin, cu Lun frumoas. S cni Luna cnd aici nu o mai zreti i asta nu pentru c ar fi ascuns n umbra Pmntului, ci fiindc e prea departe !... Tare m tem c am s sfresc prin a deveni un sentimental fr pereche. Prea m impresioneaz att amintirile ct i viaa astronavei... Totui, m ntreb dac Raymonde nu are dreptate. Nu tiu, dar cnd snt singur, gndurile m copleesc i nu le mai pot opri. M-au uluit toate fenomenele pe care le-am descoperit n zborul acesta fantastic. Simt c-n viaa mea s-a produs o mare cotitur. Snt sigur c Barthelet nu m-ar mai recunoate. Poate i-ar bate joc de noile idei ce m stpnesc, dar nu mi-ar psa. n fond, ce e Barthelet fa de Arthur sau fa de Giulio ? Ori chiar fa de Karl, care i-a nchinat viaa medicinii astronautice. ntre mine i Barthelet erau relaii destul de bune. Cred ns c nu eram prieteni. De fapt, eu nici nu am avut prieteni adevrai pn astzi. Doar aici, pe astronav, am cunoscut ce nseamn o prietenie sincer. Aici m nconjoar numai prieteni. Dar nu e nici unul ca Giulio! Omul acesta m-a

ctigat pentru totdeauna. Nu l-am vzut vreodat s rd de ignorana mea n problemele legate de astronav. i la fiecare pas, i simt cldura sufletului, atunci cnd ncearc s-mi explice cte ceva. Are o inim de aur !... Uneori ns, l vd zile ntregi, trist i orice a face atunci, nu mai reuesc s-l nveselesc. Bnuiesc c-mi ascunde ceva i nu tiu ce... Triesc adesea clipe cnd am senzaia curioas c-mi lipsete ceva. Poate c nc nu snt perfect sudat cu viaa astronavei. Fire nevzute m leag nc de trecut i de Pmnt i poate c aceasta se datorete numai faptului c am fost silit s accept continuarea zborului, fr s m mai pot ntreba unde ne vom opri i cnd ne vom ntoarce. i chiar dac m ntreb, n-am de unde afla rspunsul. Cteodat am impresia c m-ncearc dorul de ceilali oameni. Le simt lipsa, asta e! Absena multora dintre ei nu poate fi nlocuit, chiar dac nu mi-au fost prieteni. mi amintesc c n vremea copilriei, m ncerca adesea dorul dup mama, dac se ntmpla s fie plecat. Dorul ns este un sentiment cu adevrat nou pentru mine. Au trecut prea muli ani de via, oarecum, indiferent. Tumultul vieii de pn mai ieri a necat sentimentul de dor cu alte preocupri. Parc i-a da dreptate Raymondei, m tem ns c am s-l supr pe Giulio. n definitiv, am aflat astzi c, de la plecare, pe Pmnt s-au scurs doar cteva luni. Nu e o via. Numai singurtatea m face s devin att de impresionabil. Cnd m aflu ns n apropierea lui Giulio, viaa de aici m entuziasmeaz din nou i m face s uit de trecut. n clipele acelea m copleete iari imensitatea cosmic i m cuprinde un dor nebun de a ptrunde n tainele ntunericului venic ce ne nconjoar... Gndurile mi le opresc aici. Am fost anunat de Cristina prin televideofon c peste cteva minute vine s m viziteze. Trbuie s m opresc aici... Ah! Dar parc astronava i schimb viteza de zbor. Trebuie s fie ceva. Observ c i direcia se modific. Ce-ar fi dac Cristina ar veni s m anune c ne recheam Pmntul ?...

PARTEA A DOUA

7. N PRIMEJDIE Dup ce primi comunicarea Cristinei, Bob i strnse foile de pe mas i le aez ntr-un sertar peste restul jurnalului. ntruct Cristina nu sosise nc, n ateptarea ei, Bob i cut ceva de lucru prin cabin. i ndrept mai nti privirile spre peretele transparent. Simi c-l atrage din nou golul cosmic. De cte ori se afla singur, i privea n exteriorul astronavei, pe Bob l cuprindea un fel de melancolie neneleas. Prea era copleitor ntunericul nconjurtor! i cu toate acestea, simea c adncul din jur l fascineaz. Ua cabinei se deschise brusc i ziaristul fu trezit din gnduri prin intrarea Cristinei. nveselit, el o ntmpin : Ce veti mi aduci, Cristina? Dup cum vd, atepi mereu doar veti deosebite! rspunse femeia, nchiznd ua. Uite, de ast dat, dac nu te stnjenesc, am s-i in tovrie. tii, astronava i-a schimbat itinerarul, ceea ce cred c ai simit. La rugmintea lui Giulio, am venit s te anun ca s nu te neliniteti. M bucur foarte mult c ai venit! rspunse Bob, vesel. S nu m crezi ns chiar att de fricos. Viaa trit pe astronav m-a fcut s fiu mai ncreztor. Astzi privesc evenimentele cu mai mult curaj. Dac nu am nnebunit de spaim la nceput, atunci cnd am aflat c snt la miliarde de kilometri de Pmnt, acum cosmosul m nspimnt mult mai puin. Uneori, e adevrat, gndindu-m la adncimea din jurul nostru, m cuprinde un urt... Dar poate va fi i altfel !... Totdeauna ai fost... filozof ? l cercet Cristina, rznd. i face impresia c de ast dat snt ? fcu Bob, oarecum mirat. S tii c spun doar ceea ce simt. Bine, bine, rspunse femeia, n timp ce se aeza ntr-un fotoliu. N-ai vrea s acoperi peretele transparent ? De ce ?

Am s-i explic ndat. Bob aps un buton i hubloul se nchise imediat. Reveni i se aez n faa Cristinei. i acum s stm puin de vorb, ncepu ea. Bnuieti de ce i-a schimbat astronava drumul ? Nu, nu bnuiesc... Stai!... Nu cumva s-a primit vreun mesaj de pe Pmnt ? Hm! Pmnt?! Asta nu. La Pmnt s nu ne gndim, deocamdat! mai adug Cristina, dus pe gnduri. Atunci?! E vorba de o poveste nou pentru astronava noastr. Acum o jumtate de or, aparatele de bord au semnalizat un fenomen cosmic pe care trebuie s-l ocolim. Sntem nc departe de primejdie, dar te-am rugat s acoperi peretele transparent pentru a evita orice complicaii. Ce vorbeti?!... i ce primejdie trebuie s ocolim ? Prea bine nu tiu nici eu. Dup cte mi-a spus Arthur, e vorba despre zona unei explozii cosmice uriae. Cerule! se sperie Bob. Vezi ? Am prevzut c ai s te neliniteti! Te rog s fii calm!... Zona periculoas va fi ocolit de astronav i ne vom ndrepta ntr-o alt direcie. Cum, astronava va ocoli singur zona ? Fr ndoial ! M mir c Giulio nu i-a explicat nc modul n care aparatele de bord "simt" apropierea vreunui bolid cosmic sau a unei primejdii i comand automat ocolirea obstacolului! n cazul de fa, e vorba de un flux uria de raze i corpuri cosmice, care se ndreapt spre noi. Cu toate c astronava este protejat mpotriva radiaiilor nucleare, de bolizii cosmici e bine s te pzeti! i la ce deprtare se afl toate astea? Foarte departe. Dar se apropie cu o vitez mai mare dect viteza astronavei. Numai aparatele de bord au putut detecta prezena lor cu mult nainte. i... dac ne ajung? Asta nu e posibil. Ele se mprtie treptat n cosmos, i dup un timp nu vom mai avea de ce s ne temem. Dar de ce nu mrim viteza ? Ei, ei! fcu Cristina, mirat. Ieri alaltieri te ngrozeai de viteza uria a astronavei i acum ceri chiar tu s fie mrit. Nu e mult de cnd vorbeai cu totul altfel!... n sfrit, vd c ai nceput s te mai aclimatizezi cu viaa de astronaut i s te ncrezi mai mult n puterije navei. n ceea ce privete viteza, cred c nu mai poate fi mrit. Asta ne-ar putea costa viaa. Cristina rmase pe gnduri i dup un timp relu : Vezi, Bob, cnd a fost proiectat astronava, am avut foarte mult de furc cu echipa de consilieri. Ne-au spus c sntem nebuni, cnd i-am informat c vom adopta sistemul preconizat de sovietici. O ineau mori s adoptm un proiect "naional" ! Noi ns am fcut aa cum am crezut c e mai bine. i rezultatul l vezi i tu... Nu pentru mult vreme tcur amndoi. Ziaristului i reveni n minte primejdia care amenina astronava. Cristina, de cnd adusese vorba de consilieri, se ntunecase de tot la fa. Dup un timp, Bob rupse tcerea. Am uitat s te-ntreb ceva : spuneai c fugim de zona unei explozii naturale. Despre ce poate fi vorba ? Astrofizicienii numesc aceste explozii nove. tii, orice nov este n fond explozia spontan a unei stele mbtrnite, care d natere, pentru un timp limitat, unei alte stele, cu o densitate mai mic dect prima, dar cu o strlucire mai mare i cu dimensiuni superioare. De cele mai multe ori, novele snt de zeci i chiar sute de mii de ori mai strlucitoare dect Soarele. Nova asta n-ar putea fi observat i de noi ? ii aa de mult s-o vezi i tu ? ntreb Cristina. N-ai s te sperii ? Ei, la naiba ! Drept cine m iei ? Cum adic, s nu vreau?! Atunci, haide! S mergem n cabina de observaii unde ne ateapt Arthur. Cristina se ridic i se ndrept spre u. Bob ddu s-o urmeze. n aceeai clip rsun ns semnalul de alarm n cabin. Bob se opri pe loc, nedumerit. Asta ce mai e ?

Dar Cristina nu mai avu cnd s-i rspund. O for teribil i izbi pe amndoi de ua cabinei. Sub povara greutii i a izbiturii grozave, ua zbur n lturi. Cristina i Bob fur proiectai i ei, unul dup cellalt, afar din cabin i se ciocnir nprasnic de peretele opus al culoarului astronavei...

8. UN SUNET DE SIREN Datorit supraelasticitii pereilor interiori, Cristina i Bob se aleser doar cu o ameeal stranic. Femeia i reveni cea dinti. Cutremurul care i proiectase pe u i i izbise de perete ncetase. Strduindu-se s se ridice, Cristina se trezi urcnd vertiginos i nu se mai opri dect dup ce se izbi destul de tare de tavan. Scoase atunci un ipt de spaim. i ddu seama c s-a petrecut ceva groaznic. Nu tia nc ce anume. Deocamdat, un fapt era sigur! n etajul final nu mai aveau gravitate artificial! Strigtul femeii l trezi i pe Bob. Deschiznd ochii, rmase uluit cnd o zri pe Cristina suspendat deasupra lui. Vai de mine! Cum ai ajuns acolo? ntreb el stupefiat, n timp ce ncerca s se ridice. Dar nu mai auzi rspunsul ei, deoarece n aceeai clip se trezi i el pocnindu-se cu capul de tavan. Sfinte Bavon! strig ziaristul, uluit. Ce s-a ntmplat ? ntre timp, Cristina ajunsese jos i reui s apuce bara de susinere. ntr-o clip, ziaristul i aminti c mai trecuse cndva printr-o aventur identic. i culmea ! Exact pe culoarul acela. i mai veni inima la loc i cobor lng Cristina. Ce-i asta ? ntreb el, n timp ce cuta s se prind cu minile de bar. Nu pricep nici eu, rspunse femeia foarte necjit. S-o fi defectat instalaia central a gravitii artificiale. Dar de ce ne-am izbit atunci i de perei ? Nu tiu. Probabil c astronava i-a schimbat, brusc, direcia. Da, asta trebuie s fie! Hai s stabilim legtura cu Arthur !... Sprijinindu-se n continuare de bar, Cristina ajunse n cele din urm n cabina lui Bob. Dar se opri locului, nlemnit. Cnd o vzu plind, ziaristul opti ngrijorat : Cerule!... Ce ai, Cristina? i-e ru? Repede, Bob! strig ea. Nu mai ntreba nimic i vino nuntru! Dintr-un salt, ziaristul ajunse lng ea. Cnd se opri, la urechi i ajunse un sunet ascuit, ca un uierat strident de siren ndeprtat. Ce siren sun ? ntreb el, tulburat. Deci, auzi i tu?!... Credeam c m nal auzul. Repede, Bob, costumele !... Auzind de costume, pli. Spaima l fcu s rmn locului. Mai iute! Aerul nostru nete afar! i strig femeia, cu faa nglbenit de groaz. Etajul final a fost strpuns i acum aerul se pierde n vid. Unde snt costumele ? Aici! strig ziaristul electrizat. Cristina deschise dintr-o smucitur ua dulapului n care se aflau costumele i i ntinse unul lui Bob. mbrac-l repede! Lu un altul pentru ea i se mbrc n grab. Verific i tuburile de oxigen. Erau pline. Cel puin, deocamdat, se puteau considera la adpost de primejdia asfixierii. Costumele ns nu le mai ngduiau s se neleag dect prin radio. i acum, ce facem ? ntreb Bob, zpcit. ncerc s stabilesc legtura cu Arthur prin televideofon, rspunse Cristina, n timp ce rsucea n grab comutatorul aparatului din faa ei. n zadar. Contactul nu se stabili. Ce s-a mai ntmplat ? strig Bob. Nu mai funcioneaz televideofonul. S vd ce-i cu restul astronavei...

Ieir amndoi i dup cteva secunde se aflau n cabina de comand a etajului final. Cum ajunse n faa tabloului de comand, Cristina i arunc ochii pe cadranele de control ale etajului. Glasul ei stins l fcu pe Bob s se cutremure de spaim. ngrozitor, Bob ! Sntem izolai!... Cuuum ? Etajul final se rcete ! Toate instalaiile anexe snt distruse! rspunse Cristina, cu o team de nedescris n glas. S fugim atunci n restul astronavei! url ziaristul n casc i chiar cut s-o ia la goan, uitnd c dispruse gravitatea. Asta l cost o izbitur serioas de pragul superior al uii. Fr s mai in seama de prezena femeii, trase o njurtur zdravn i cobor ncet. inndu-se n continuare de bar, ajunse curnd la ua care ddea n coridorul de legtur cu restul astronavei. Aps grbit pe butonul de deschidere, dar ua nu se clinti. i aduse aminte de ntmplarea cu Robert Brown. Mii de fulgere ! scrni el. Alt criminal ? Cristina se afla n urma lui i, auzindu-l cum bombne, uit de situaia ei, comptimindu-l pe bietul Bob. n timpul acesta ziaristul cuta cu nfrigurare butoanele secrete pe care nvase de la Arthur cum s le acioneze. Dup ce ddu peste ele, aps n grab butonul albastru. Spre disperarea lui, urm un nou eec. Ua rmase ngheat. Ce-i asta, Cristina? ip el dezndjduit. Bob, fii calm ! ncerc femeia s-l liniteasc. Cristina i ddu seama c etajul final se afl ntr-o situaie foarte grav. De aceea, i adun ultimele puteri pentru ca s poat aciona calm. I se adres lui Bob: S chibzuim ce-i de fcut. Dup cum se vede, nici instalaiile electrice nu mai funcioneaz. N-avem altceva de fcut dect s rmnem linitii, s ateptm ajutorul celorlali... Ziaristul se mai potoli. Cristina se ntoarse n sala de comand a etajului. i veni un gnd. Se apropie de staia de radioemisie i o puse n funciune. Spre bucuria ei, observ c staia funcioneaz. Rezervele proprii de energie probabil c nu-i fuseser atinse. Regl n grab emisia i ncerc s stabileasc legtura cu sala de navigaie. Dar nu-i rspunse nimeni. Atunci prin minte i trecu o alt idee. Fiecare etaj al astronavei dispunea de un periscop cu ajutorul cruia se puteau observa celelalte etaje prin exterior. ntoarse aparatul n direcia celorlalte etaje. Dar scoase un strigt de groaz. Prin periscop zri doar captul etajului final. Restul astronavei dispruse fr urm! n faa acestei catastrofe evidente, curajul Cristinei se spulber. Orict de viteaz ar fi fost, cnd observ c restul astronavei nu mai exist simi c o prsete orice urm de putere. n faa ochilor i se fcu negru. Imaginea amenintoare a Cosmosului o nspimnta pentru prima oar n viaa ei. ntre timp intrase i Bob n cabina de comand. O vzu pe Cristina c se clatin, gata s se prbueasc. Cu o mn se prinse de un fotoliu fix i cu cealalt o sprijini. Doamne, Cristina! Ce s-a ntmplat ? ntreb el disperat. ncearc s stabileti legtura cu Arthur l ndemn ea, cu vocea stins. Aparatul e n funciune i e reglat. Caut-i, ncearc, altfel sntem pierdui! Ziaristul o ls s se sprijine de perete, iar el se apropie de microfonul staiei de emisie. Dar oare cum vorbise cu Cristina ? De ce stai ? auzi el n casc vocea Cristinei. Cum s vorbesc? M mpiedic costumul... Ia firul ce atrn i leag-l de antena costumului tu. Ziaristul fcu ntocmai. Vorbete o dat, pentru Dumnezeu! strig femeia cu o voce disperat. Cheam-i! Nu mai e nici o clip de pierdut! Arthur !... Arthur! url Bob n microfonul de emisie al costumului su. Ascult cteva secunde, dar nu primi nici un rspuns. Cristina, nu rspunde nimeni!... Mai cheam-i! Spune-le c sntem vii, dar nu putem rezista mult...

Sfinte Bavon ! Unde-or fi de trebuie s-i chemm atta?! strig Bob, de ast dat foarte mniat. Cristina i aminti atunci c Bob nici nu cunoate situaia dramatic n care se aflau. De aceea i strig ziaristului: Sntem singuri, Bob! Numai cu etajul final! Ai neles?! Singuri! Fr ei sntem pierdui!... n sfrit, ziaristul ntrezri ntr-o clipit toat tragedia. Orice ntrziere nseamn un pas spre o moarte sigur prin asfixie i ngheare. O ncpnare de nedescris i ncleta toat fiina. Nu, nu se va lsa! Se apuc cu disperare de butoanele i comutatoarele emitorului. n acelai timp, Cristina simi c oxigenul se mpuineaz. ncepuse s-o doar capul. Arthur!... Arthur!... Ne auzii?!... Rspundei ! Salvai-ne!... Sntem vii, dar nu mai rezistm!... Venii!... Arthur!... Giulio !... Ajutor! striga Bob tot ce-i trecea prin mintea lui nfierbntat. Deodat simi c-l cuprinde ameeala. Ca prin vis, mai auzi c n aceeai clip o voce ncepu s rsune n casca costumului su: Cristina!... Bob!... Venim!... Nu v pierdei cumptul!... Aici e Giulio!... Giulio! repet Bob, fericit. Efortul i groaza l mcinaser ntr-att, nct acum simea c-l prsesc definitiv puterile. Apuc s mai rosteasc : Cristina!... A rspuns Giulio!... Ai auzit?... Dar nu mai primi nici un rspuns. Ar fi vrut s mai spun ceva, ns o cldur moleitoare i ncinse capul i i pierdu cunotina...

9. NTRE CIOCANI NICOVAL Cnd asistentul l chem, Arthur se afla n sala de observaii. l mir foarte mult urgena cu care l chemase Giulio. Intrnd pe ua slii de navigaie, ntreb uimit: De ce atta grab ? Privete ecranul de semnalizare! i rspunse tnrul febril. Privind n direcia artat de Giulio, profesorul se ncrunt. Asta ce mai e ? Regleaz, te rog, telescoapele. Asistentul puse repede la punct radiotelescoapele i ncepu observarea. Vezi ceva ? ntreb Nielsen. nc nimic;.!... Ah!... Uite, Arthur! n aceeai clip, astronava i schimbase brusc direcia. Despre ce e vorba ? Se apropie de noi un corp... La naiba!... Nu e singur... O adevrat ploaie de meteorii... Arthur, vireaz dreapta! Profesorul ncredin astrorobotului comanda de schimbare a direciei. Astronava se supuse docil i i ndrept uor corpul spre dreapta. Era a treia schimbare de direcie n mai puin de o or. Mai e ceva ? Nu tiu, Arthur, ce-o s se ntmple. M ndoiesc c o s scpm teferi din ploaia asta de bolovani cosmici. Pn la roiul lor mai avem doar vreo treizeci de secunde. Las totul pe comand automat... S-ar putea s evitm centrul de greutate al roiului, dar nu-mi miroase a bine aventura asta. Profesorul i asistentul ateptau cu rsuflarea tiat mersul evenimentelor. Era cea mai grea ncercare din cte triser pn atunci. O ntoarcere brusc ar fi nsemnat moartea sigur a ntregului echipaj. De aceea, se hotrr s mearg nainte, nfruntnd orice risc. Astronava ar fi putut s evite uor un singur meteorit, dar nu o adevrat ploaie de asemenea pietre cosmice. Ateniune! strig Giulio... Dreapta... Aa... Las din nou comanda automat !... Astronava mai evit civa bolizi cosmici. Se prea c zona periculoas fusese trecut. Deodat, astronava ncerc s evite ciocnirea cu un bolid uria. i reui. Dar, pe neateptate, n timp ce bolidul se pierdea ca fulgerul n urma

astronavei, corpul acesteia fu zguduit de un zgomot asurzitor ce se propag prin interior. Astronava se cutremur din toate ncheieturile. Profesorul i asistentul fur trntii pe jos, nainte de a mai putea face ceva. Totul dur numai o clip. Primul se ridic Arthur i i arunc ochii pe panoul de verificare a interiorului astronavei. ngrozit, i strig asistentului: Giulio !... Tabloul!... Ce s-a ntmplat ? ntreb asistentul, nelinitit, n timp ce se ridica n picioare. Observ atunci i el motivul care l determinase pe Arthur s strige nspimntat. l mai auzi pe profesor gemnd : Bob i Cristina !... Nevenindu-i s-i cread ochilor, asistentul continua s priveasc aiurit tabloul de verificare. Beculeele de control ale etajului final erau stinse!... Periscopul! tun Arthur. Cnd i fix imaginea, avu senzaia c un cuit i strpunge inima. Giulio, am pierdut etajul final! uier Arthur, disperat. Tnrul simi c i se pune un nod n gt. Programul! mai strig profesorul. Schimb programul!... ntoarce imediat!... Asistentul se reculese n grab i cu o febrilitate nebun schimb programul de zbor al astronavei. Butoanele, ceasurile de bord, comutatoarele i beculeele tabloului de comand preau c au nnebunit sub manevra minilor lui Giulio. Astronava fcu mai nti un ocol uria i apoi reveni pe vechea direcie de zbor. ncearc s-i descoperi prin telescop! strig Arthur, n vreme ce el cuta s-i anune pe Karl i Raymonde, prin televideofon. Nu mai era necesar s-o fac i pe asta. Doctorul tocmai deschise ua cabinei i intr, urmat de Raymonde, care era alb la fa ca varul. Ce se-ntmpl, Arthur ? ntreb doctorul. Cristina unde e ? se interes grbit, la rndul ei, Raymonde. Asta a vrea s tiu i eu! rspunse profesorul. Ce-ai spus ? ! n clipa aceea se auzi vocea lui Giulio : I-am gsit! Snt la patruzeci i cinci de minute de noi!... Arthur!... E ngrozitor! Se ndreapt orbete n direcia torentului cosmic! Karl i Raymonde rmaser nuci. Pe cine ai gsit? fcu doctorul, intrigat. Spunei-ne o dat, unde snt Bob i Cristina? n acelai timp, n sala de navigaie, din difuzorul statiei de radio rsun o voce dezndjduit. Era Bob. Raymonde nu se mai abinu : Arthur, ce s-a petrecut cu astronava noastr ? De unde cere Bob ajutor ? Ce facem, Arthur ? strig asistentul, plind. Mergem mpotriva fluxului ? Ce-ai vrea s facem, s-i lsm la voia ntmplrii, numai ca s ne salvm noi pielea ? i-o tie profesorul, nfuriat. Pn ocolim fluxul, ei snt mori! nelegi ? N-am spus asta rspunse Giulio, nciudat. Te-ntrebam ce manevr s executm! Ce manevr ?! nainte! N-o s pierim din cteva doze de radiaii n plus. Anun-i c sosim !... Profesorul rsuci o rozet de comand. Arthur ? ! strig asistentul, nlemnit de cele ce vedea. Ce faci? Accelerez! rspunse Nielsen, cu un glas calm de ghea. E nevoie s ajungem la timp... Comandantul astronavei aciona n numele marii sale rspunderi. Giulio i ntoarse privirile spre indicatorul de intrare n funciune a motoarelor celui de al doilea etaj. Dup un timp, vitezometrul indic iueala de o sut aizeci mii kilometri pe secund. Tnrul se prinse cu minile de cap. Ce faci ? ! mai strig el, exasperat. Explodm ! i doctorul era ngrozit. Din fericire, Raymonde nc nu pricepuse totul.

N-ai team, Giulio ! rsun linititoare vocea lui Arthur. Uneori, vrei sau nu vrei, trebuie s accepi o aventur ca asta. De ast dat, merit!... E vorba de dou viei !... "Vulturul" strpungea Cosmosul ntr-o nprasnic urmrire, apropiindu-se de fostul su etaj final, care o luase razna n direcia fluxului ucigtor. ntr-un trziu, profesorul ntreb : Doza de radiaii ? A crescut de trei ori rspunse Giulio, privind spre un ceas de bord. Ct mai avem pn la ei? Vreo opt minute ! Raymonde i soul ei stteau pe marginea unor fotolii i priveau nlemnii. n sfrit, neleser totul. Lovit de un meteorit rtcitor, astronava i pierduse etajul final. Bolidul cosmic lovise doar legturile dintre etaj i restul astronavei, astfel se putea explica faptul c Bob i Cristina se mai aflau n via. Dup ce asistentul cut n zadar s stabileasc legtura cu cei din etajul rtcitor, strig disperat: Nu rspunde nimeni! Pesemne i-au pierdut cunotina. S-o fi spart nveliul i rspunse profesorul. Numai s nu fi rmas fr oxigen. S-i fi pus cel puin la timp costumele. Doctore, pregtete-i trusa! Karl iei imediat. Raymonde ns atepta cu sufletul la gur s vad ce s-a ntmplat cu cei doi eroi. Ne apropiem de etaj ! anun Giulio. Observ c viteza etajului s-a micorat puin. Trebuie s fi fost un oc teribil... Redu viteza, Arthur! Dup cteva minute, viteza astronavei ajunse la o sut patruzeci i cinci mii kilometri. n aceeai clip, astronava ajunse din urm fostul ei etaj final. La cabina de salvare ! strig Nielsen i, ca o furtun, porni spre ieire. Ajuns la destinaie, profesorul aps un buton i ua cabinei de salvare se deschise. n interior se zreau numai aparate i panouri de comand. Dup ce ua se nchise ermetic la loc n urma lor, profesorul se adres celorlali, prin radioul costumului: Lucrai cu atenie i n timpul cel mai scurt!... Giulio, comand deschiderea! Dup ce asistentul puse n funciune mecanismele automate de deschidere a uii de salvare, o mare parte a nveliului astronavei alunec n urm. Astronauii se ferir la timp din calea vijeliei aerului care ieea din cabin i se pierdea n golul sinistru. Dup ce cabina se goli de atmosfer, Arthur se apropie de u i se aplec n afar. Pentru o clip, nesfritul ntunecat ce i se deschisese n fa l nfior. Proiectoarele externe! comand el. Sub apsarea degetelor lui Giulio, butoanele de comand fcur contactele i n exterior se aprinse ndat grupul de reflectoare. n fa le apru o privelite neobinuit. Datorit lipsei de aer, razele de lumin nu se vedeau dect reflectate de corpul fostului etaj final. Epava se afla ceva mai nainte dect ua cabinei de salvare i i continua zborul n virtutea ineriei. Trebuie s mrim puin viteza! ceru Arthur. Giulio execut nentrziat i aceast comand. Uor, aproape pe nesimite, "Vulturul" ajunse cu ua cabinei de salvare n dreptul capului fostului etaj final. Se puteau vedea acum foarte clar rupturile legturilor. Bolidul uciga tiase n dou coridorul de legtur cu ultimul etaj. n rest, nu mai fusese atins nimic. Probabil, numai bolizi uori reuiser s sparg pe undeva nveliul etajului. Arthur i ceru lui Giulio s comande scoaterea lanurilor de remorcare. Trebuia ca etajul rtcitor s fie fixat de corpul astronavei pentru ca salvarea s poat ncepe nentrziat. Purtate pe brae puternice de plastic foarte rezistent, lanurile de remorcare ncepur s se desfoare ieind n exterior.

Suspendat n golul cosmic i agat cu o mn de fostul etaj final, Arthur prinse cu cealalt mn captul unui lan i-l fix n urechea de remorcare din stnga uii epavei. Apuc apoi i cellalt lan i-l fix n urechea dreapt. Cnd treaba aceasta fu gata, profesorul se slt din nou n cabina de salvare i ddu comanda : Trage lanul din dreapta!... Rotorul ncepu s se nfoare i lanul din dreapta se retrase treptat n corpul astronavei. n cele din urm, fostul etaj final se lipi de peretele astronavei, iar dup aceea prinse a se roti pn ce se aez perpendicular pe direcia de zbor. n felul acesta, ua cabinei de salvare se gsi fa n fa cu ua de intrare din epav. n aceeai clip, profesorul puse mna pe mnerul de deschidere. Rmase ns surprins: i sta a fost distrus! opti el ndurerat. ncerc s mping ua, dar se pomeni zburnd napoi i prins de braele lui Karl. n febra lucrului, Arthur uitase c gravitatea de pe astronav nu mai aciona i n exterior. Reveni lng ua etajului i cut, pentru a nu mai rmne n gol, s se sprijine cu o mn de lan, iar cu cealalt, fr micri brute, mpinse ua epavei. Dar nici acum nu ced. Cut n grab butoanele secrete. i pe ele aps n zadar: lipsa curentului electric din etajul desprins fcea imposibil deschiderea uii blocate. Arthur! se auzi profesorul chemat. Dup cte vd, n etaj se mai afl aer care apas asupra uii. Cred c ai dreptate, Giulio! i rspunse profesorul, gfind. S crpm puin ua! propuse Karl. n timpul acesta, profesorul cuta ceva din ochi. Ce mai caui ? ntreb asistentul, mirat. Unde e ciocanul pneumatic? Giulio se ridic n grab, deschise o lad i scoase din ea ciocanul pneumatic al crui cablu de comand l adapt la priza special. Arthur apuc aparatul i se ndrept din nou spre ua epavei, mergnd sprijinit de lanurile de remorcare. Voi s m susinei zdravn din spate! le strig el prin radio. Doctorul i asistentul naintar i ei agai de lanuri. i mpreunar minile i l sprijinir din spate pe Arthur. Acesta se prinse mai bine de ciocanul pneumatic pe care l i puse n funciune. Ateniune! strig el. Giulio i Karl i ncordar puterile. Arthur aps cu vrful ciocanului pneumatic partea de jos a uii. Fora ciocanului i mpinse pe toi napoi, dar ua tot nu ced. nc o dat! uier n cti vocea profesorului. O nou opinteal. Ciocanul btu din nou cu putere n u. De ast dat, ua se crp i aerul ce mai rmsese n etaj se scurse nvalnic n afar cu viteza sunetului{ }. Profesorul ntinse ciocanul asistentului i se apropie grbit de ua navei. O mpinse i aceasta se dete larg n lturi, nemaifiind mpiedicat de atmosfera ce existase nainte n interior. Doctorul i Giulio se simeau destul de obosii, ns mai mult de emoie. Profesorul intr n epav ca o vijelie, cu lanterna special n mn. Cristina i Bob fur gsii n sala de comand a etajului, aa cum i prinsese ameeala cnd oxigenul ncepuse s se termine. Ziaristul nc mai inea mna pe butonul aparatului de emisie. Karl! rcni profesorul. Repede, s-i ducem de aici! S nu se fi ntmplat vreo nenorocire! ntr-o grab de nedescris, i transportar pe cei doi naufragiai n cabina de salvare. Pentru a-i putea duce n astronav trebuia mai nti s fie nchis ua cabinei de salvare, care ddea direct n Cosmos, Tocmai n clipa cnd apsa pe butonul de nchidere a uii exterioare, Arthur observ c un becule rou, de pe panoul de comand, se aprinde i se stinge regulat. Giulio! strig profesorul nelinitit. Alarma !... Privirile asistentului se ndreptar brusc spre beculeul cu pricina. Du-te n grab i schimb programul de zbor! l ndemn Arthur. Am uitat cu toii de flux! Noi zburm n ntmpinarea lui, iar astronava se poate prpdi.
*

Tnrul nu mai atept o alt invitaie. Se pierdu imediat n corpul astronavei. i n curnd, astronava prinse a-i schimba direcia de zbor, dup ce execut un ocol complet. Astfel, "Vulturul" se ndeprta din nou de zona fluxului de raze i corpuri cosmice ucigtoare. ntre timp, Bob i Cristina fur transportai n cabina infirmeriei, iar Karl ncepu s le dea primul ajutor... Prima ncierare cu Cosmosul, orict de dureroas era pierderea unui etaj, adusese i prima biruin a "Vulturului" ! Dou viei fuseser smulse din ghearele morii.

10. DUPFURTUN Profesorul se ntoarse n cabina de salvare i de acolo transmise prin radio lui Giulio : Desprindem etajul i-l lansm! Nu mai are nici un rost s crm epava asta dup noi. Ce trebuie s fac ? se auzi vocea tnrului. Redu viteza pn la o sut de mii kilometri pe secund. Trecur mai bine de ase ore, pn cnd asistentul anun c s-a atins viteza dorit. n clipa aceea, Nielsen se apropie de masa de comand i ncepu s manevreze cteva butoane. Comand din nou deschiderea uii exterioare. De ast dat aerul din cabin fu mai nti absorbit de pompele puternice ale astronavei. Cnd n interior se realiz un vid naintat, ua exterioar fu deschis. Lanurile, la comanda lui Arthur, se slbir i profesorul le desprinse din urechile de fixare. Apoi reveni la masa de comand i aps pe butonul de retragere a lanurilor. Cnd manevra se sfri, Arthur mai privi o dat spre fostul etaj final. Avu o strngere de inim, cci se desprea de o parte din munca lui. i asta l durea. Cosmosul l lovise fr mil. O cut adnc i se sp ntre sprncene i rmase mult vreme aa. Se reculese cu greu i i adun toat voina pentru a putea da comanda : Giulio... accelereaz ! Curnd dup asta astronava i ls n urm fostul ei etaj final. Nielsen mai privi o dat napoi, dup care transmise din nou: Ne doare pe amndoi, Giulio!... tiu... Dar etajul nu mai e dect o epav... N-ar mai trebui s ne par ru. Poate c se va ndrepta direct spre sistemul solar i, cine tie, vreodat s-ar putea s-l mai revedem. S-i spunem bun rmas i s revenim la viteza iniial... Se retrase n cabin i stinse reflectoarele externe. Aps apoi butonul de nchidere i nveliul astronavei se nchise la loc. Prea c nu se ntmplase absolut nimic. i totui, sufletul lui Arthur era mcinat n clipa aceea de durerea pierderii i mai ales de nelinitea ce i-o provoca starea Cristinei. De aceea se grbi s ajung ct mai repede la cabina infirmeriei. Cu ajutorul preios al lui Karl, la cteva ceasuri dup catastrof, Cristina i Bob erau din nou pe picioare. Dup ce li se povesti toat ntmplarea, Cristina deveni foarte abtut. "n Cosmos, spunea ea, orice lucru pe care l-ai pierdut nseamn o biruin a forelor oarbe ale naturii asupra ta!" Dar Arthur cuta s-o liniteasc, artndu-i c motoarele celui de al doilea etaj final snt tot att de bune ca i cele dinti i c, n rest, astronava nu suferise vreo avarie. Trecu mult vreme pn cnd Cristina i reveni cu totul. Ziaristul, n schimb, cnd nelese tot ce s-a petrecut, sri ca ars. Sfinte Bavon! Mi-ai salvat jurnalul ? ntreb el, disperat. Care jurnal? se interes Giulio, mirat. Pe toi dracii!... Mi-ai lsat jurnalul s se prpdeasc, ncepu el s se tnguie. Profesorul l privea i el nedumerit. Abia acuma afla c ziaristul nu ncetase o clip s-i practice meseria. Ei, Bob, las vicreala! Doar n-ai pierdut o avere...

Ce spui? O avere?! Afl c nsemnrile mele erau toat averea de care dispuneam. Ce-o s mai prezint acum redaciei?! Pe mine?... Parc ai fi un copil! l mustr Nielsen, printete. Ai oare o memorie att de slab, nct nu poi reface nite nsemnri ? n loc s te mulumeti c ai scpat cu via, ceea ce cred c e mai presus dect toate nsemnrile tale, plngi dup nite hrtii... Uite, Bob interveni i prietenul su Giulio m angajez s te ajut cu toate datele necesare la refacerea jurnalului. De aceea, haide, n numele prieteniei noastre, fii iari Bob cel vesel! Cred c ai acum ocazia s scrii un material i mai teribil. Aventura pe care ai trit-o i ofer toate motivele. Ce spui? Ei, voi o luai foarte uor rspunse Bob, ceva mai puin suprat. V-a vedea eu prezentndu-v n faa lui Barthelet cu mna goal!... Un timp, nici unul din cei de fa nu mai spuse ceva. n cele din urm, profesorul i fcu un semn discret lui Giulio. Acesta se hotr s rup tcerea. Dragul meu, vd c vorbeti mereu de redacie, de parc mine te-ai duce s-l ntlneti pe Barthelet. n definitiv, ct timp crezi c a trecut de la decolare ? tiu eu?! rspunse Bob, surprins de ntrebare. Nu ai vrut s-mi spunei niciodat precis. Cred c nu mai mult de apte sau opt luni. Ai spus apte sau opt luni replic asistentul, gnditor. Ei bine, s zicem c-i aa. Pn la Pmnt ne-ar trebui nc pe att. n total ar fi peste un an. Crezi oare c vreo redacie din ara noastr i va fi inut ie, atta amar de vreme, postul liber?... i te va atepta la nesfrit, cu braele deschise?... Ziaristul nu rspunse. n gnd, i ddea dreptate asistentului. Acesta nu-l slbi: i nc ceva. Asta, ca ncheiere la ntlnirea noastr de azi. Ce-ai spune, iubite Bob, dac timpul presupus de tine ar fi, n realitate, mult mai mare ? De ast dat, ziaristul nu mai rbd i rosti nciudat: Ei, asta-i! Doar nu am stat leinat n epav ani de zile ?! Nu, nu, n-a spus nimeni aa ceva ! o ntoarse asistentul, bucuros c Bob i uit necazul. Dar timpul ce s-a scurs pe Pmnt, n vreme ce noi zburam, ar putea s fie altul dect cel pe care l-am trit pe astronav! Lui Bob ideea aceasta i se pru foarte stranie : Cum adic?! N-ai vrea s fii mai puin enigmatic ? Astzi nu. Am trecut prin attea! Poate mine... Ziaristul se mulumi cu att. Iei apoi mpreun cu ceilali tovari de drum. n timpul mesei se ncinse o discuie al crui subiect era cu totul altul. De la o vreme, veselia ncepu s-i stpneasc pe toi. i astfel, ziua se ncheie totui cu bine. Numai Bob, cnd ajunse n cabina sa, i aminti de cuvintele lui Giulio. "Ce-o fi vrnd s spun?" se ntreb el deosebit de uimit. Complet nedumerit, Bob se pregti de culcare. i lu o carte i se trnti pe pat. Dar nu trecu mult i adormi cu cartea pe nas i cu lumina aprins...

11. TORPILA Ceasornicul atomic de pe astronav arta c trecuse de ora dou dup miezul nopii. Dormeau aproape toi, obosii de ntmplrile din ziua precedent. Pierderea grea suferit de astronav i lovise deopotriv pe toi. i cu toate acestea astronava fugar zbura acum din nou nestingherit, spintecnd deprtrile nesfrite ale Cosmosului. O linite adnc domnea peste tot. S-ar fi prut c astronava i dduse mna cu pacea etern din jurul ei i acum totul era mpcat cu infinitul cosmic... n vremea asta Giulio nu putea nchide ochii. Era frmntat de o droaie de gnduri. n cele din urm se mbrc i prsi cabina-dormitor. Paii i-i ndrept spre sala de navigaie i comand...

S fi trecut vreun ceas de cnd se afla n sala de comand. O vreme urmrise desfurarea zborului i controlase cu ajutorul aparatelor de bord cum se efectueaz coreciile de micare i care este poziia astronavei n raport cu constelaiile. Pn la urm asistentul se art mulumit de cele constatate. Dup o ultim rotire a privirilor n jurul su, Giulio se aez n comodul fotoliu de comand, lsndu-i capul s i se sprijine pe perna spetezei. n curnd nchise ochii, n timp ce gndurile i fugeau spre cine tie ce col al universului, sau poate tocmai spre Pmnt... Deodat, un semnal cunoscut l fcu s sar drept n picioare. Era buimcit de somn i i freca ochii ncercnd si dea seama dac nu cumva visase. Dar semnalul nu ntrzie s se repete. Foarte surprins, se apropie de panoul comenzilor centrale, gata s acioneze butonul sau comutatorul necesar. Privind uluit indicatoarele vitezometrului, Giulio uier printre dini: Asta... e nemaipomenit !... Ceea ce l fcuse pe asistent s exclame att de surprins era viteza. Crescuse. i nu tia de ce. Alarma din sala de navigaie se dduse tocmai din aceast cauz. Privirile tnrului se ntoarser brusc spre ecranul telescopului electronic. n jurul astronavei nu se zrea ns nimic periculos. Prin minte i trecu atunci o idee. ntinse mna i deschise contactul la radioastral. Ceea ce auzi l fcu s rmn nlemnit. Broboane de sudoare i aprur pe tmple. i scoase o batist i ncepu s-i tearg faa cu ea. Radioastralul prinsese trenuri de unde cu totul neobinuite. i Giulio le nelegea foarte bine semnificaia. Erau unde de ghidaj. Dar ce naiba mai ghideaz i astea ? se ncrunt el, mormind nciudat i privind mai departe ecranele de control. Ochii i-i arunc din nou spre vitezometru i de ast dat strig nfuriat, de parc ar fi fost ameninat de un pericol teribil: Drace !... Astronava a nnebunit !... Radioastralul nu nceta s reproduc sunetele acelea care nu puteau prevesti nimic bun. n acelai timp viteza cretea vznd cu ochii. Cnd i ddu seama c singur nu mai poate face nimic, stabili de urgen legtura prin televideofon cu cabina lui Arthur. Acesta se trezi destul de repede. Tu eti, Giulio ? ! Ce s-a mai ntmplat ? ntreb profesorul, cu ochii crpii de somn. Arthur... vino imediat! Se petrece ceva foarte grav! Grav?!... Vin imediat!... Televideofonul se nchise i Giulio i ntoarse iari privirile spre calvarul su: vitezometrul! Motoarele astronavei intraser de mult n funciune comandate automat de mainile cibernetice de navigaie. i astronava zbura acum tot mai repede, atingnd viteze din ce n ce mai mari. Profesorul sosi foarte curnd. i n timp ce nchidea ua dup el, ntreb n grab: Ce s-a petrecut ? Privete vitezometrul! De cteva zeci de minute astronava accelereaz, fr s tiu de ce... A atins deja o sut aizeci mii kilometri pe secund. Observ c acceleraia e slab. Dar... continu... i e din ce n ce mai mare... Foarte ciudat !... Nielsen se apropie de panoul de comand i ascult cu atenie zgomotele reproduse de radioastral. Cnd i ddu seama despre ce este vorba, fcu mirat: Unde de ghidaj{ } ! Da... unde de ghidaj rspunse Giulio tot mai enervat. De unde naiba vin? i ce ghideaz?... Privirile lui Arthur czur pe ecranul telescopului electronic. ntinse mna spre ecran i l fcu atent pe ajutorul su : Pe sta l-ai vzut ? Ei drcie!... Ce mai e i cu punctul sta negru ?! Ochii celor doi brbai exprimau o uimire fr seamn. Giulio nu se mai abinu i spuse : Arthur... acesta este corpul ghidat de undele pe care le recepioneaz radioastralul! Fr s-i rspund, Nielsen se aez n faa-mesei de comand.
*

Ia s vedem ce-nseamn toat comedia asta! rosti el, n timp ce fcea contactele la radiotele-scoape. n acelai timp, Giulio urmrea jocul nebunesc al vitezometrului. Viteza crescuse peste o sut aptezeci mii kilometri pe secund. Dar poate c nu acesta era lucrul cel mai nspimnttor, ci faptul c iueala cretea necontenit i cei doi brbai nu i puteau da nc seama care este motivul real. Privete, Giulio! strig Nielsen. Corpul condus prin unde de ghidaj se apropie cu o vitez foarte mare de astronava noastr... De unde naiba vine ? Ei, asta nu o putem ti nc i rspunse profesorul, ca de obicei, mai linitit. i tu care spuneai c astronava a nnebunit! Ce ne-am fi fcut dac comenzile automate n-ar fi funcionat i corpul acesta, care poate fi foarte bine un bolid periculos, ne-ar fi lovit fr veste?!... Cuvintele lui Arthur l mai calmar pe Giulio, cu toate c Vulturului nu i se mai ntmplase vreodat asemenea aventuri. Nelinitea tnrului, Nielsen o nelegea foarte bine. l tia pe Giulio extrem de iute din fire, gata s-i pun tot sufletul, de multe ori chiar n treburi aproape banale. Privind mai departe ecranul radiotelescopului, Arthur rosti, ca pentru sine : i totui... corpul acesta drcesc se apropie vertiginos !... Atunci Giulio nu se mai stpni: S-l ia toi dracii! Ce corp mai e de zboar cu o vitez att de mare ? i cine-l ghideaz ? Calmeaz-te !... O s aflm noi i asta l domoli Arthur. Giulio i ddu seama c profesorul are dreptate. Enervarea nu i-ar fi ajutat la nimic. n definitiv, cu tot pericolul pe care-l prezenta creterea necontenit a vitezei, astronava se angaja ntr-o curs de urmrire palpitant. Ce-ar fi putut, un simplu corp, s duneze unei astronave ca a lor ? Dar cnd i arunc ochii din nou pe vitezometru, o nelinite tulburtoare puse iari stpnire pe el. Viteza depise grania de o sut nouzeci i opt mii kilometri pe secund. Aventura ncepea s devin de temut. Se aplec ncet peste umrul lui Nielsen i i opti cu team : Arthur, oare vor mai rezista motoarele? Fii calm! i rspunse comandantul, ncurajator. Dup cte vd, coeficientul de siguran nc n-a fost depit. S ateptm cu rbdare... Pe fruntea lui Arthur apruser totui primele broboane de sudoare. Prul su negru i bogat. i czuse n dezordine pe frunte. l surprinse strigtul lui Giulio : S manevrm, Arthur! Acesta fu de acord cu propunerea i acion ndat butoanele de comand. Astronava se supuse docil i o lu spre dreapta. Pentru o clip, viteza rmase constant. Dar numai pentru o clip. Se dovedi efemer satisfacia celor doi brbai. Curnd, vitezometru inu s devin iari calvarul lor. Acul indicator se deplasa cu o ncpnare diabolic spre cifre tot mai mari. Cnd asistentul i ddu seama c nici manevra aceasta nu poate aduce ceva nou, uier : Vireaz stnga !... Astronava se supuse cuminte comenzii profesorului. O lu spre stnga, dar dup puin vreme deveni clar c i manevra aceasta este zadarnic. Asemenea unui demon al ntunericului cosmic, punctul negru ndeprtat, reprodus pe ecranul radiotelescopului, se apropia vertiginos de astronav. n acest timp, n conformitate cu programul de navigaie, Vulturul cuta s scape, cu orice pre, de urmritor. Orice ocol, orice ncercare de manevr se dovedi ns a fi fr folos. i singura salvare a astronavei pentru a nu fi ajuns de bolid creierul cibernetic al comenzilor i sistemului de aprare o gsise n creterea vitezei. Privirile lui Giulio parc erau lipite de vitezometru. Cnd indicatorul art dou sute cincizeci i cinci mii kilometri pe secund, inima i se strnse de groaz. Viteza crescuse cu mai bine de o sut de mii kilometri pe secund! Poate c n alte mprejurri, acest fapt ar fi putut constitui o victorie fr precedent, un record nemaiatins pn la plecarea Vulturului de pe Pmnt. Pn atunci, ruii abia depiser o sut optzeci i dou mii kilometri pe

secund, n condiii normale de zbor, n timp ce patria lui Nielsen se inea la distan mare n urm, n jurul lui aptezeci i cinci mii kilometri pe secund. Dar i asta n condiii destul de grele !... Din clip n clip reactoarele nucleare, supranclzite, ar fi putut face explozie. Dispozitivele de accelerare se puteau distruge dintr-un moment n altul. Tnrul se gndea c coeficientul de siguran a fost depit de mult i astronava se gsete la voia destinului... Nielsen i ntoarse ncet ochii obosii spre ceasul atomic din cabina de comand. Trecuse de orele ase. n curnd avea s nceap o nou diminea pe astronav. Ceilali nc dormeau, fr s bnuiasc mcar tragedia prin care trecea nava n clipele acelea. nconjurat numai de golul Cosmosului nesfrit, Vulturul se lupta din rsputeri s pstreze vieile celor ase oameni care-i puseser ndejdea n el. Deodat Nielsen cut un anumit ceas de bord i, privindu-l, chipul i se mai nsenin. Ai vedenii ? i strig Giulio, abia stpnindu-i durerea. Nu, n-am vedenii, Giulio. Astronava va mai rezista! Ct, asta nu o tiu... Dac am putea face ceva, ct mai repede, s scpm de acest demon, am putea realiza o victorie excepional. Dup cte vd, n cosmos, condiiile de accelerare permit performane la care nici nu puteam s m gndesc cnd am proiectat aceast astronav... Ce tot vorbeti?... Uite, Arthur! strig din nou Giulio, nspimntat. Am trecut de dou sute aptezeci mii kilometri pe secund! La strigtul tnrului, profesorul, pentru prima dat, se ncrunt. Nu mai era de glumit. Continund n ritmul acesta nebunesc, astronava avea s ajung, orbete, la o explozie sigur. Venindu-i n minte o idee, Giulio propuse n grab : Proiectilele, Arthur! Altfel nu e chip s ne aprm mpotriva acestui demon. Oprete accelerarea!... Continum zborul cu viteza actual i ncercm aprarea astronavei cu ajutorul proiectilelor teleghidate... Nielsen opri motoarele propulsoare. Vulturul, n virtutea ineriei, i continu zborul cu viteza constant de dou sute aptezeci i ase mii kilometri pe secund. La ce deprtare se afl bolidul ? ntreb profesorul, gnditor. La aproape ase sute milioane kilometri... Dar are o vitez mult mai mare dect viteza noastr... Privete, Arthur! Vitezometrul special indic douzeci i trei mii cinci sute kilometri pe secund !... Aparatul pe care-l pomeni Giulio indica viteza relativ a bolidului ce-i urmrea fa de astronav. Cu alte cuvinte, bolidul zbura cu o vitez ce depea iueala astronavei cu peste douzeci i trei mii cinci sute kilometri pe secund ! Profesorul nu-i mai ascunse uluiala: Ct ai spus?! Douzeci i trei mii cinci sute kilometri pe secund, Arthur! O clip se ls tcerea. Curnd, ns, Giulio izbucni: Fantastic!... Aproape viteza luminii!... Arthur, bolidul acesta zboar aproape cu viteza luminii!... sta ne urmrete de mult timp!... M-nelegi?... De mult timp!... i e pieirea noastr!... Aici, n pustiul sta ngrozitor !... n sufletul lui Nielsen, ncetul cu ncetul se cuibri ndoiala. Chiar pentru o voin ca a lui, clit n attea zboruri cosmice, nu era o glum s te trezeti cu un bolid ca acesta dup tine. Oare vor rezista ? Va fi n stare Vulturul s se apere ? Pregti n aceeai clip lansarea proiectilelor teleghidate. Era o ultim ans ca bolidul s fie distrus cu ajutorul uneia din bombele hidrogenice purtate de aceste proiectile. i asta trebuia s se ntmple cu mult nainte ca el s se fi apropiat de astronav. Ct mai e, Arthur ? Patru sute de milioane! rspunse Nielsen, tot mai nnourat. Lanseaz primul grup! propuse asistentul, cu nerbdarea omului aflat n primejdie de moarte. Mai ateptm puin!... l lsm s se apropie ceva mai mult... tii bine ct e de greu s distrugi o astfel de int. Dac greim calculul traiectoriei numai cu o sutime de grad, totul e pierdut{ }. Aa!... Acum!... i profesorul, n aceeai clip, aps butonul de lansare. Cu ajutorul radiotelescopului, Giulio urmrea traiectoria proiectilelor. Simultan, Arthur dirija zborul acestora prin intermediul undelor de ghidaj. Curnd, pe ecranul telescopului electronic apru imaginea proiectilelor ce se ndreptau n ntmpinarea bolidului urmritor. Cei doi brbai ateptau ncordai rezultatul aciunii. Dup cteva minute, asistentul anun dezndjduit :
*

Bolidul a ocolit proiectilele!... E nemaipomenit! E o nscocire satanic!... Al doilea grup, Arthur!... Repede !... O nou comand i al doilea grup de proiectile prsi cabina de lansare ndreptndu-se vertiginos spre bolidul cosmic. n vremea asta, el se apropia de astronav ca o nluc a morii. Iari ncordare. Emoia i teama celor doi ncercai astronaui cretea pe msur ce demonul cosmic se apropia de Vultur. n culmea disperrii, asistentul strig din nou : nnebunesc, Arthur!... Iari le-a ocolit! Lanseaz al treilea grup ! Asemenea unui mecanism de ceasornic, Nielsen, cu fruntea mbrobonat de sudoare, cu ochii pierdui n fundul orbitelor, execut i aceast manevr. Grupul proiectilelor prsi n grab astronava, pierzndu-se n mare vitez n direcia bolidului urmritor. Acesta se afla acum la mai puin de dou sute milioane kilometri n urma astronavei. Dup calculele celor doi cosmonaui, eventuala ntlnire dintre grupul de proiectile i bolid trebuia s aib loc la vreo sut douzeci milioane kilometri de Vulturul. Giulio abia mai rsufla. n timpul acesta profesorul atepta cu team rspunsul asistentului. Din ntmplare privirile i se oprir pe ceasul din cabin. Trecuse de apte. "Oare ceilali s-or fi sculat?" se ntreb el n gnd. Dar nu apuc s sfreasc gndul, cci vocea stins a asistentului l lovi drept n inim: Ocolit!... ncercm n zadar s-l distrugem! Are un mecanism de aprare i n condiiile actuale de zbor ne ghicete din vreme i ocolete proiectilele... Viteza, Arthur!... Se mai poate ceva? Auzind ndemnul tnrului, Nielsen rmase un timp n cumpn. Fr voie, mna dreapt i se ntinse spre comutatorul comenzii de accelerare. Rmase ns aa, un timp, cu mna n aer, nendrznind s i-o mai apropie de comutator. Ba chiar i-o retrase de parc s-ar fi temut de o catastrof. Privi ntrebtor spre ecranul distanelor. Bolidul se afla la mai puin de treizeci milioane kilometri n urma lor. i ddu seama c orice ezitare le-ar fi putut fi fatal. Accelereaz, Arthur! l ndemn asistentul, cu o voce de nerecunoscut. Giulio cel vechi nu mai exista, apruse un alt om, frmntat n clipele acelea de un singur gnd : salvarea Vulturului. Strigtul lui Giulio l decise. Nielsen ntinse mna cu hotrre i ntoarse brusc comutatorul. Motoarele intrar imediat n funciune. Ochii celor doi astronaui urmreau cu ncordare i cu vdit team cnd vitezometrul, cnd indicatorul de distane, cnd comportarea general a Vulturului. i bolidul, indiferent la drama rscolitoare a celor doi brbai, continua s se apropie vijelios. Deodat, astronava fcu un mic ocol, dup care i schimb puin direcia i apoi cu vitez sporit se avnt nprasnic nainte. Asistentul se aez pe un scaun i rmase nuc, cu privirile fixate pe vitezometru. ntr-o ncordare suprem, Nielsen ncerca s nu-i piard cumptul. Corpul i era leoarc de sudoare. Minile i le proptise de marginea panoului de comand i atepta, cu dinii ncletai, rezultatul acestor manevre nebuneti ale Vulturului. Ca ntr-un vis, Giulio ncepu s citeasc n oapt indicaiile vitezometrului. 282... 283... 284... 285... Taci! se rsti la el, cu exasperare, Nielsen. Dar Giulio parc nici nu auzise strigtul celuilalt i continu : 289... 290... 291... 292... Ai fi putut jura c tnrul i pierduse minile. ncet, ncepu s se ridice din fotoliu. Un nod i se oprise n gt. Nu mai putea pronuna nici cifrele. Avea senzaia c se sufoc. Ochii i se mpienjenir i crezu c se va prbui. Dar nervii, clii n attea antrenamente i zboruri nc nu cedar. Pentru o clip i reveni n fire. Trupul i era un ghem de ncordare. i poate c nu moartea l nspimnta att pe tnr, ct durerea nemrginit a unui sfrit stupid, lipsit de orice sens! Privirile i se oprir iari pe vitezometru. Fr s vrea se pomeni din nou citind cu glas tare : 298... 298,5... 299... Profesorul ncetase de mult s mai priveasc vitezometrul. Ochii si rmaser ca vrjii, pironii pe un ceas de control. Indicatoarele acestuia nc nu se clintiser din loc. Oscilau, abia perceptibil, fr s se mite cu ceva spre cifrele amenintoare. Faptul acesta i mai ddu curaj. Slbiciunea care ncerca s-i cuprind trupul mai cedase. Se

ntoarse spre ecranul distanelor. Bolidul nu se mai afla la o deprtare prea mare, dar se vedea uor c pierde teren vznd cu ochii. Orict ncerca asistentul s nu mai priveasc spre vitezometru, asemenea unei vrji, acesta i ntorcea ochii mereu spre el. Fr s-i mai dea seama ce face, Giulio se aplec peste ceasul de bord i prinzndu-l cu amndou minile opti: 299 998!!... 299 999 kilometri/secund!... Oh! Arthur!... Nielsen se nspimnt vznd paloarea aternut pe faa adjunctului su. Se apropie n grab de tnr i ncerc sl scoat din toropeal: Giulio !... Revino-i !... i era team ca nu cumva tnrul s-i piard firea. Pierdui n nemrginirea cosmic, lipsii de orice ajutor dinafar, cei doi comandani s-au pomenit pe neateptate ameninai din dou direcii. Mai nti era catastrofa pe care ar fi putut s-o produc explozia motoarelor nucleare supranclzite. i nu era de loc de neglijat aceast dramatic posibilitate. Pe de alt parte, din urm venea nluca morii, bolidul-torpil, cu siguran ndreptat spre Vultur pentru a-l distruge. Cum ajunsese el s-i descopere, de cine era trimis i dirijat, acestea erau nc taine pentru Nielsen i Torelli. Tnrul, dei l avea n fa pe excepionalul su comandant, un om cu o voin de fier, lovit dintr-o dat de aventura dramatic a Vulturului, nu mai era n stare s ntrevad dect un sfrit rapid, fr nici o putin de scpare. I se rupea inima gndindu-se c Vulturul lor drag va ceda neputincios n faa neateptatului dezastru. Iar ceilali habar nu aveau c, peste prea puin vreme, totul se va preface n scrum... ncerca n zadar s gseasc un sprijin moral, orict de nensemnat, pe care s-i cldeasc n grab o licrire de speran. Ca printr-o cea deas, l zrea pe Arthur cum st i cumpnete calm, ca un sloi de ghea, situaia tragic a navei lor. Din nefericire, el, Giulio, nu-l mai putea ajuta pe prietenul su. Poate c dac s-ar fi aflat, singur n faa primejdiei, ar fi acionat cu totul altfel... Ca Arthur, poate... l auzi pe comandant : Giulio!... Vino-i n fire, dragul meu! Ce faci?... Dumnezeule!... Trebuie s fim tari! Trebuie !... Asistentul se ntoarse spre profesor, cu privirile rtcite. Reui s ngaime : Ce e asta, Arthur?... Nu mai pot!... Ce s-a ntmplat cu astronava noastr?... Nimic, dragul meu! Absolut nimic! i rspunse Nielsen, prinznd ntre minile sale capul tnrului. Nimic, auzi? Linitete-te!... Vom rezista !... N-ai dreptul s nu fii tare !... Pentru o clip, Giulio i propti faa de umrul lui Nielsen. Dar vitezometrul l readuse iari la realitate. Cu faa livid, i scutur n netire capul, de parc ar fi ncercat s se smulg dintr-un comar. Giulio, i-ai revenit ? Poi nelege ce spun ? l ntreb Nielsen. Te rog las-m puin! ncerc s m adun. Profesorul l ls n pace i se apropie n grab de tabloul de comand. Primul lucru ce-l observ era c viteza ncetase s mai creasc, iar motoarele ieiser din funciune. Pe ecranul distanelor, Nielsen observ c bolidul se ine scai de astronav la vreo zece mii de kilometri n urma lor. Distana dintre bolid i astronav nu mai sczuse. Dimpotriv: acum astronava se ndeprta ncet de bolid, ntruct viteza ei depise probabil limita puterii de accelerare a acestuia. O limit pe care nimeni nu o visase!... Cu un suspin de uurare, Nielsen se aez pe un scaun i scondu-i batista i terse fruntea i faa de sudoare. Socoti c sosise clipa aciunilor hotrtoare. O dorin nebun de rfuial i cuprinse sufletul. Pregti n grab lansarea unui alt grup de proiectile. Dorea s se conving dac ncercarea de acum poate avea mai multe anse de izbnd. De pe scaunul su, Giulio se lupta din rsputeri cu toropeala ce era gata s-l doboare. Arthur chem el cum stau motoarele ?... N-auzi ? Linitete-te, Giulio! ncerc profesorul s-l calmeze. Viteza a rmas constant i, din fericire, motoarele snt nc n bun stare... Se pare c... deocamdat am scpat... Zburm mai iute ca el... Lansez dou proiectile. Poate de ast dat vom reui s distrugem aceast torpil satanic !... Pentru a se convinge, Giulio se apropie din nou de vitezometru. Indicatorul acestuia se nepenise n dreptul cifrei de 299 999 kilometri-secund. Groaznic! gemu el, acoperindu-i faa cu minile. Timpul, Arthur!... Timpul s-a dus!...

Giulio, las vicrelile! strig profesorul, oarecum enervat. Ce-ai fi vrut s facem!?... Alt chip n-a existat!... Nu, n-a existat, repet Nielsen, parc pentru a se convinge i pe sine. Torelli i descoperi faa i l cut cu privirile pe Nielsen. n clipa aceea acesta tocmai lansa cele dou proiectile. Cu atenia ncordat peste orice limit, Arthur urmrea desfurarea manevrei prin radiotelescop. ntr-un trziu, cnd ateptarea se prefcuse ntr-un chin de nesuportat, punctul negru de pe ecran deveni mai mare i mai luminos. Apoi, dup un timp, dispru cu desvrire. Cu micri ncete, asemenea unui urub mecanic rsucit domol de o for nevzut, Nielsen se ntoarse spre Giulio. Aproape c nu-i venea s cread. Torpila aceea blestemat fusese distrus! Nluca diabolic dispruse brusc, precum i apruse... S-a sfrit !... Ai auzit, Giulio?... Praful s-a ales de ea!... Acum... Nielsen nu-i sfri fraza. Se ridic i se apropie de vitezometru. Astronava zbura prin Cosmos cu o vitez pe care nu visase niciodat s o ating, pe care nici un alt vehicul din univers nu o mai avusese. Numai lumina o mai putea ntrecere. Nici cele mai rapide particule nucleare nu pot atinge viteze mai mari dect cea cu care zbura atunci astronava Vulturul. Apariia aceea diabolic i neateptat, venit i condus de cine tie unde, silise Vulturul s se apere, iar acesta i aflase salvarea doar n vitez. Numai mrind iueala peste orice limit admisibil! Primele ncercri de a distruge torpila cu ajutorul rachetelor teleghidate euaser, deoarece programul lor de zbor depindea de doi factori variabili: de viteza astronavei i de viteza torpilei. n clipa cnd torpila i-a atins ns viteza limit, nemaiputnd manevra, programul de zbor al rachetelor nu mai depindea dect de viteza astronavei aa c traiectoria lor de zbor a putut fi ghidat cu mare precizie. Sistemul de aprare al torpilei acum devenise ineficient. Pericolul ce ameninase astronava cu o catastrof trecuse. Rmsese totui viteza !... Abia n clipa aceea Nielsen avu viziunea ntregii lor tragedii. n minte i apru imaginea Pmntului iubit. Spatele i se ncovoie ca sub povara unei greuti insuportabile. Se sprijini de colul panoului de comand i opti, aproape gemnd: Numai ei, cinii! Ei mi-au fcut-o! Fiarele!... M-au mai ajuns o dat!... Dar cum?!... De unde au avut puterea asta ? Giulio, dobort de efortul fcut, mai zri o dat, ca prin cea, indicaia vitezometrului. Era sfrit i n clipele acelea nu mai dorea absolut nimic. tia c snt salvai. Era bine. Ochii i se nchiser de la sine i adormi, brusc, cu capul pe masa de comand... Pe Nielsen l ajunse o oboseal de nedescris; abia de se mai putu desprinde de panoul de comand pentru a merge s se aeze n fotoliu. Dar numai pentru o clip. Dorind totui s nving sfreala ce cuta s-l doboare, se ridic mpotriva dorinii nebune de somn i se apropie de masa comenzilor centrale. De-acum i era clar ntreaga poveste. Furtuna ngrozitoare trecuse, dar toate planurile lui erau fcute ndri. Se uit la ceas i observ c trecuse de ora opt. "Ce-o fi fcnd Cristina?" se mai ntreb el ca ntr-o doar. Ddu s se ndrepte spre asistent, dup ce i mai arunc o dat privirile spre panoul de comand. Toate ncremeniser, totul era linitit, n afar de gndurile lui. Un geamt greu i cutremur tot corpul. n acelai moment ua cabinei se ddu n lturi i n pragul ei apru Cristina, peste msur de speriat. Cnd i vzu soul n halul acela, scoase un ipt nbuit: Arthur!... Dar Nielsen nu o mai auzi. Se prbui fr cunotin n fotoliul de lng el...

12. TAINA LUI ARTHUR NIELSEN Cel dinti se trezi Nielsen, dup mai bine de zece ore de somn. Tot timpul ct dormise, strigase comenzi nenelese i gesticulase aproape nencetat. Karl l veghease tot timpul i i administra din cnd n cnd cte o doz de unde reconfortante.

Giulio nc mai dormea. Tragicul eveniment l lovise mai mult dect pe profesor. Dup ce i administr ultima serie de reconfortante, doctorul l ls s doarm mai departe... Cnd se trezi, profesorul deschise ochii mirat i, zrindu-l pe doctor, ntreb ngrijorat: Ce face Giulio? Doarme... Tu cum te simi ? Arthur nu rspunse imediat. Din ntmplare, privirile i czur pe patul unde dormea tnrul asistent. Vzndu-l ct de linitit doarme, scoase un suspin de uurare. Apoi se ntoarse spre doctor: Bietul biat!... Dar ce s-a ntmplat cu el? ntreb Karl, mirat. Nu numai cu el, drag doctore. Cu toi! nelegi? Cu toi!... E prea trziu!... O clip i nchise ochii, ca i cum ar fi fost foarte obosit. Tocmai atunci intrar n cabina-spital Cristina i Raymonde. Cutnd s-l neleag pe Arthur, Karl nici nu le auzi. De aceea, aproape speriat de cuvintele comandantului, ntreb : Ce e prea trziu? Ce s-a ntmplat, Arthur?... Un zmbet trist flutur pe buzele lui Nielsen, cnd zri cele dou femei. Apropiai-v i voi! le ndemn el, cu obinuitu-i calm. Snt sntos, nu v fie team ! ncurajate de vorbele profesorului, ele se aezar lng doctor, pe un pat nvecinat. Raymonde nu pricepea nimic. Era convins c Giulio i Arthur s-au mbolnvit subit de cine tie ce boal nprasnic. Cristina, care l descoperise pe Arthur n cabina de navigaie n halul acela de sfreal, era ntr-o stare de plns. Tot timpul ct dormise soul ei ncercase cu nfrigurare s descopere pricina care-i doborse pe cei doi brbai. Dar nu aflase nimic. n spaima ei, uitase cu desvrire de vitezometru sau poate c-l privise, dar fr s observe n dreptul crei cifre se nepenise indicatorul. Bietul Giulio! Doarme! relu Nielsen. Dar Bob unde e ? n cabina lui rspunse Raymonde. E tare necjit de mbolnvirea voastr. Scrie de zor la noul su jurnal. Dup o clip de cumpn, Nielsen continu : Cu att mai bine. nc nu e cazul s fie informat. N-a rezistat nici Giulio, bietul biat! S-l scutim, deocamdat, pe Bob. Cei de fa erau tot mai uimii de felul misterios n care vorbea comandantul. Dar acesta prea c nu ine seama de sentimentele lor, deoarece ntreb, ca din senin : Cristina, ai verificat comanda ? Desigur ! rspunse ea surprins de ntrebare. i cum stm ? Foarte bine!... De ce m ntrebi ? Viteza?... Ce vitez are astronava? Cristina ridic din umeri ncurcat. La asta nu m-am uitat, Nu-i aceeai ca asear?! Hm ! murmur Arthur. Deci nc nu tii nimic. Ce or e ? Privindu-i ceasul, Karl rspunse: 22 i 14 minute !... Aadar relu Arthur, apsnd pe cuvinte au trecut cincisprezece ore... i cu fiecare or, mai bine de un an !... n aceeai clip, Cristina i duse mna la obraz. Raymonde fcu ochi mari, creznd c profesorul i-a pierdut minile. Karl se ncrunt : Ce tot vorbeti, Arthur? Vino-i o dat n fire ! Mi-am venit, Karl, nu-i fie team! V rog s nu m credei nebun... Dar... Profesorul nu-i mai termin fraza. Ramase o vreme linitit, ncercnd poate s-i mai adune gndurile. Dar Cristina nu mai rbd : Arthur, dragul meu! Ce i s-a ntmplat ?

Fcndu-se c nici nu ia n seam ntrebarea soiei sale, Nielsen ntreb, ca ntr-o doar : V pare ru dup Pmnt ? Ce vorbe mai snt astea ? replic doctorul, mniat. Doar nu s-a distrus astronava?! Nu, nu s-a distrus nimic. Era... Numai c ceva tot s-a prbuit!... Doamne! izbucni ' Raymonde, nfricoat. Oxigenul ! Nu, drag Raymonde! o liniti Nielsen. Am s v spun tot adevrul. Dar, v rog, ngduii-mi s mai rsuflu o clip... tii, cel mai mult mi pare ru de Giulio. i poate i de Bob... Dar, orice am face, totul rmne zadarnic !... Se opri din vorb, fixnd un punct n gol. Apoi relu cu o voce pe care nu i-o mai recunoteau : V amintii c, nainte de plecare, n lunile grele de pregtire, ai nvat despre caracterul zborului la viteze foarte mari. mi nchipui c nu ai uitat de efectul zborului la viteze mari... Prin mintea Cristinei trecu un gnd ca un fulger ce o fcu s tresar ngrozit. Profesorul observ aceasta, dar nu conteni: Karl... Raymonde... v mai amintii ? Desigur! fcu doctorul, nenelegnd unde vrea s ajung Nielsen. Ei, dragii mei, ce ai spune dac astronava noastr s-ar pomeni acum ntr-unui din cazurile dis-cutate atunci?!... Cristina nu mai atept. Se ridic brusc i iei valvrtej, lsnd n urma ei ua deschis. Doctorul i Raymonde ctar spre profesor, ntrebtori. S mergem dup dnsa spuse Arthur, ntunecat de tot la fa, n timp ce se ddea jos din pat. Dar unde s-a dus ? ncerc s se lmureasc Raymonde. O s aflai ndat mai spuse Arthur, pornind spre ieire... Cnd ajunser n sala de navigaie, Raymonde i Karl se privir nmrmurii. Cristina edea pe scaunul de comand, cu coatele sprijinite de masa de control i cu faa ascuns n palme. Hohote de plns i cutremurau tot corpul. Doamne, ce s-a ntmplat? strig Raymonde ngrozit, apropiindu-se de prietena ei. Cu o mn ncepu s-o mngie pe pr, iar cu cealalt i prinse fruntea i i-o ridic. iroaie de lacrimi brzdau faa Cristinei. Ce s-a petrecut aici, Arthur ? ntreb i doctorul. Profesorul nu-i rspunse, ci se apropie tcut de soia lui: Haide, draga mea.... s nu ne lsm zdrobii. Te rog s m crezi c a fost singura salvare posibil!... Dar vorbele lui i fcur i mai ru Cristinei. ncepu s plng i mai tare. O ridic atunci de pe scaun i i ntoarse faa spre el. Cristina !... Nu are sens !... nelege-m... Altfel n-a fost chip s ne salvm vieile... Ce s fac?!... Printre sughiuri, Cristina izbucni: Vieile?!... Care viei?... Raymonde se trezi plngnd, fr s tie de ce. Karl era uluit. Nu mai tia ce s cread. Se aez ntr-un fotoliu i privi nucit scena din faa lui. Dup un timp, Cristina i mai veni n fire. Profesorul continua s-o in la piept i s-o mngie.. Ei, acum gata, Cristina ! Mai bine s le spunem i lor ce s-a ntmplat... Ai s vezi c snt mai curajoi!... Soia lui ncet brusc s mai plng. i ridic ncet ochii spre Raymonde i se uit la ea secunde n ir. Apoi privirile i se ntoarser din nou spre vitezometru. Ochii ei fixau aparatul cu o nverunare aproape slbatec, de parc el ar fi fost cei vinovat. Doctorul i ndrept involuntar privirea n direcia n care se uita Cristina. Raymonde ct i ea peste umrul soului ei. Scoase atunci un ipt de spaim. n aceeai clip i Karl ntrezri ntregul adevr. Raymonde era tocmai pe punctul de a se prbui, cnd soul ei o cuprinse n brae i o aez domol ntr-un fotoliu. Raymonde !... Draga mea !... Ea ns continua s plng cu sughiuri. Karl, aproape zdrobit i el, o sruta n netire. Trecu mult vreme pn ce se linitir amndoi. ntr-un trziu se auzi rsunnd vocea cald a lui Arthur :

Scumpii mei, a vrea s v anun c astronava noastr drag ne-a salvat vieile cu un pre foarte mare. Ai vzut fiecare unde s-au oprit indicatoarele vitezometrului... Dar de ce asta, Arthur?... Ce ne-a adus aici? ntreb cu vocea stins doctorul. Ce for a ntunericului a fcut-o? Karl, cine alii dect aceia crora le-am smuls ultima ans de a fugi de moartea pe care ei nii ar fi dorit s-o semene peste ntregul Pmnt!?... Iat rzbunarea lor !... E tot ce-au mai putut face. i e destul de mult! rspunse profesorul ncruntat. O clip se opri. Maxilarele i se ncletar fr voie. Apoi, relu : Dup cum vedei, i-au adunat toate puterile i au trimis pe urmele noastre una dintre cele mai teribile arme : o rachet autodirijat. Aceasta ne-a dat de urm i s-a inut mult vreme dup noi pn ce aproape ne-a ajuns. Nu tiu, nu pot nc s-mi dau seama cum a putut atinge viteza aceea fantastic. Sau poate Cosmosul permite alte condiii de accelerare... Nu tiu... Vulturul nostru a mai gsit o singur ans de salvare. Ai aflat-o... E viteza !... A fost nevoie ca eforturile astronavei s depeasc orice limit, pentru a se evita catastrofa. Torpila a fost distrus, dar tragedia continu!... Karl nchise ochii. n minte i reveni clipa decolrii. Pe atunci, nu putea bnui c vor veni momente att de ngrozitoare. i ct nseamn totul, Arthur ? ntreb el, gemnd. Dup cte vd au trecut peste cincisprezece ore de cnd zburm eu viteza aceasta. Dac mai adunm i timpul dinainte, trecem cu ceva peste douzeci i cinci de ani !... Raymonde scoase un nou ipt i i ascunse faa la pieptul doctorului. Cristina continua s priveasc n gol, cu totul absent la cele ce se petreceau n jurul ei. Arthur i cuprinse soia pe dup umeri i-i opti: Cristina, sntem mpreun!... Pentru noi e mai puin trist... Gndete-te la bietul Giulio! Ct de mare e durerea lui!... S ne adunm puterile i s ne nvingem nenorocul... i bietul Bob! Nu tiu ce o s fac atunci cnd o s afle!... El e nevoit s suporte nenorocirea fr s aib alt vin dect pe aceea c a fost prea curios!... Arthur l strig doctorul. Eti sigur de toate astea? Nu cumva s-a defectat vitezometrul?. . Profesorul o ls pe Cristina i se apropie de masa comenzilor centrale. Vino s te convingi singur !... Doctorul se grbi s ajung lng profesor. Acesta l ntmpin : Mai ii minte data precis a plecrii ? Doctorul se gndi puin i apoi rspunse. Ai o memorie bun, Karl!... Privete acum calendarul automat al astronavei, care, dup cum bine tii, ine evidena timpului pmntean. Vezi ct a trecut n decursul celor cincisprezece ore de zbor, cu viteza asta fantastic... Nu uita s aduni i lunile dinainte!... Spunnd acestea profesorul aps un buton i imediat se aprinse un bec special. Dup puin timp, pe un ecran din faa lor apru data corespunztoare clipei aceleia, pe care o citeau pmntenii n calendarele lor. Doctorul se uit un timp fr s poat citi, din cauza emoiei ce-l gtuia. Tremurnd din tot trupul, reui, n sfrit, s pronune cu glas tare, silabisind fiecare cuvnt: 19... septembrie... 2006... orele cincisprezece... Karl i scoase n netire batista din buzunar i i terse faa de sudoare. Aproape c nu mai vedea bine n faa lui. Profesorul nchise contactele. Puin dup asta, doctorul se ndrept mpleticindu-se spre Raymonde, care sttea pierdut. Anul 2006! mai repet Karl, pentru sine. Ticloii! Diavolii ! scrni el printre dini... M-a ntoarce dea putea i le-a rsturna cteva termonucleare n cap!... Doctore, nervii nu ajut la nimic !... Ce naiba, doar eti brbat! Nu mai are rost... Efectul vitezei rmne, orict am ncerca noi s ne mpotrivim... S fim mulumii c ne mai aflm n via !... Chiar dac ne-am ntoarce, doar tii... i ce vom face acum ? ntrerupse Cristina. nti s ne linitim i rspunse iute Arthur.

Oh, s ne linitim!... Oare cui i mai arde de linite acum? sri Raymonde. S ne linitim?!... Viaa noastr e pierdut, iar noi... s ne linitim !... Nu, Raymonde, de vieile noastre dispunem nc noi ncerc Nielsen s-o corecteze. Snt ale noastre i dreptul acesta nici Cosmosul n-a fost n msur s ni-l conteste. Te neleg, plngi pierderea celor ce s-au stins n aceti peste treizeci de ani. Durerea e a tuturor celor de aici, inclusiv a mea. Dar plnsul i ipetele n-ar putea s ne ajute cu nimic. Cred c trebuie s v odihnii. n timpul sta am s m gndesc ce-i de fcut cu viteza. Poate o readuc la valori mai puin nspimnttoare... S frnezi acum ?! izbucni Cristina, pe neateptate. De ce ?... Las totul aa cum este!... Asprimea cuvintelor ei i hotrrea neobinuit de dur cu care le rostise i fcur pe ceilali s se cutremure. Cristina ns intuise, poate cea dinti, unica consolare, singura lor rsplat, pentru tot ce pierduser. Dar oare inuse ea seama i de sufletele celorlali prieteni ? Surprins de atta fermitate' Nielsen ntreb : S-o las aa ?! Da!... Mergem mai departe!... Puin mi pas de aici nainte dac zburm cu un kilometru pe secund sau cu dou sute nouzeci i nou mii kilometri pe secund. O ntoarcere, acum, dup ce am ajuns aici, pltind att de scump, ar nsemna cel mai stupid lucru! La cine ne-am ntoarce ? La mormintele celor rmai acolo ?... Se opri cteva momente s-i mai adune gndurile risipite. Deodat se ntoarse ctre prietena ei: Tu ce spui ? ntrebarea Cristinei o lu, prin surprindere. Ce mai putea spune ? Pe Raymonde o ncercau cele mai stranii sentimente. Avea uneori impresia c totul e doar un vis din care, n curnd, se va trezi, iar Karl o va ntreba de ce a fost att de agitat. Nu rspunzi ? o auzi din nou pe Cristina. S rspund ? Nici nu mai tia la ce s rspund. A, da ! S spun i ea ce trebuie s fac. Un sentiment dureros i ncleta inima fr mil... Cei rmai s-au stins de mult!... i ci prieteni i prietene a avut ea! E o prostie, nu se poate, e o minciun !... Din ochi, lacrimile ncepur s-i curg din nou, rostogolindu-se peste obrajii ei frumoi. Oh, Cristina, spune-mi c nu-i adevrat!... E cea mai mare crim mpotriva noastr!... Mai adnc n intuirea durerilor omeneti, mai stpn i mai calm dect ceilali, Arthur se apropie de Raymonde: O minciun ar fi s-i spun c nu e adevrat!... Te neleg i m fac i eu prta durerii tale. Nimeni nu s-ar fi gndit vreodat la aa ceva!... A ti c toi cei dragi ntre timp au pierit, iar tu cltoreti, aventurier, prin Cosmos... Deocamdat, sntem stpni pe situaie i, mai ales, salvai! Trim graie unui noroc orb! Puteam fi fcui scrum ! Decidei i voi dac n aceste condiii trebuie s ne tnguim. Poate spun absurditi, dar unele situaii din via, tocmai cele mai grele, ne cer, nainte de toate, optimism, mult ndejde! Am plecat privind n fa un el. Nu tiu dac acest el mai are vreo valoare. Pot ns spune c am trecut ntr-un domeniu, dac vrei, ntr-o aventur, pe care nici un om n-a mai trit-o naintea noastr. E rsplata naturii!... Dramatic rsplat ! opti Cristina, cu un zmbet amar. Ai dreptate, Arthur... Aa gndesc i eu... Am pierdut generaia noastr de pe Pmnt?!... Poate vom gsi alta, mai bun. S vedem ns ce-i de fcut... n sufletul Raymondei era pustiu. l nelegea pe Arthur i l admira pentru nsuirile sale deosebite, dar nu putea fi de acord cu cele ntmplate. Gndul o purta, fr ncetare, spre Pmnt, spre Parisul ei iubit i spre frumuseile Coastei de Azur. Va mai ajunge vreodat, mcar pentru o clip, s le vad ? S schimbe, o vorb doar, cu un confrate de al ei? i parc, totui, e prea egoist. Oare Karl ce spune? Se ntoarse spre el i-i cut ochii. Vzu, oarecum surprins, c soul ei nu mai arta zdrobit de tragicul mprejurrii. i aduse, atunci, aminte c Arthur avea o influen extraordinar asupra soului ei. i lega de mult o prietenie adnc. n acelai timp, inima lui Nielsen se umpluse de bucurie. Cristina lui iubit nu se plecase sub povara clipelor acelea. Acum ea l susinea. Dorul dup cei dragi, dup Pmntul pierdut, o sfiau, dar nu-l prsise nici o clip ; pe Arthur al ei l urma neclintit ! Nielsen era mndru deopotriv i de prietenul su Karl. l cunotea bine pe doctor i se felicita din inim pentru entuziastul su colaborator ntr-un zbor att de tragic. Doar Raymonde pstra nc lacrimi n ochi. n faa

necunoscutului ce li se deschidea n fa, Raymonde ezita. nc nu-l putea accepta; totul fusese prea frumos pn atunci. Sau cel puin pentru ea... ntr-un trziu, profesorul rosti, linitit: nainte de a-l consulta i pe Giulio, nu putem hotr nimic. S tii ns c nici nu vom avea ncotro. Soarta nea adus n cale un prilej extraordinar ca s cltorim cu totul altfel dect pn acum pe crrile Universului. A crede c nu exist consolare mai bun dect s acceptm invitaia pe care ne-o face indirect viteza Vulturului! Dar, singur nu vreau s decid. De altfel mai e, n afar de Giulio, i ziaristul nostru... Bietul Bob !... Se aternu tcerea. Dup un timp, se ndreptar cu toii spre ieire. Dar cnd ua se deschise, n pragul ei apru Giulio. Avea chipul galben, ca de cear, i ochii nconjurai de cercuri vinete. Rmase pironit n faa lor, ca o statuie, cu minile la spate i cu maxilarele ncletate. A dori s rmn numai cu Arthur se decise el, dup un timp. Ceilali trei plecar imediat, fr un cuvnt... Rmai singuri, cei doi brbai se privir un timp drept n adncul ochilor. Giulio, cu o voce n care ghiceai uor o mare hotrre, se adres profesorului : Arthur, s nu ai impresia c m-am prbuit definitiv. M-am pierdut doar pentru o clip... dar... Nielsen se uit emoionat la asistentul su : Da, dragul meu... N-am ncetat, niciodat s am deplin ncredere n curajul tu. Att ct mi v sta n putere, voi ncerca totui s-i uurez durerea... Despre asta s nu mai vorbim!... Cnd m-am trezit i m-am vzut singur, recunosc, am crezut c o s nnebunesc. Dar ireparabilul s-a produs i nu mai exist alt cale. De altfel singur am acceptat drumul acesta, cu toate riscurile lui. Dac a fi rmas cu ei, n-a mai fi avut linite pn ce nu te-a fi ntmpinat la ntoarcere! Ce-ar fi nsemnat viaa mea pe Pmnt, cnd a fi vzut c trece anul 2000 i astronava ta nu se mai ntoarce ? Giulio, dup ce-i mai adun gndurile nvolburate, relu : Vezi, Arthur, aventura noastr tragic i are i frumuseea ei. S-i spun drept, n-am visat vreodat ca n cursul vieii mele s triesc clipe att de zguduitoare, s pot observa pe propria-mi piele efectul unor viteze att de mari! Cred c cei rmai vor fi aflat i ei cum se petrec lucrurile la vitezele acestea. i m refer nti la sovietici. n timpul scurs dup noi, nu mai putem ti unde au ajuns. Nou numai o ntmplare groaznic ne-a scos n fa aceast posibilitate i cu riscul de a ne vedea mprtiai n milioane de buci prin cosmos. Ca om, desigur, snt ngrozit de tragedia Vulturului. Pe Pmnt s-au scurs peste treizeci de ani! Ei i ? Calendarul lor arat acum anul 2006, n timp ce al nostru abia a mbtrnit cu cteva luni. Nu-i nimic, Arthur! Cte se vor fi petrecut acolo!... A dori s mai tiu dac ne ntoarcem sau... mergem nainte !... Profesorul i privi asistentul cu vdit uimire. Nu putea s cread c tnrul acesta s-a putut mpca att de repede cu gndul despririi definitive de generaia sa de pe Pmnt. ntr-o clip de efuziune, l cuprinse n brae i-i vorbi, privindu-l n ochi: Nu tiu ce trebuie s fac mai nti, s-i mulumesc sau s fiu mndru c mi-a fost dat s am lng mine un ajutor ca tine!... Te rog s-mi spui sincer: nu-i pare ru dup nimeni de acolo ? Prinii, tiu c i-au murit. Dac nu m nel, nici nu i-ai cunoscut. Dar poate... de altcineva?... De ast dat faa lui Giulio se ntunec. Ochii cutar un punct n gol i rmaser nemicai. Rspunse trist, mai mult n sine : A vrea s nu vorbim despre asta... Alt dat !... Te-am ntrebat ceva... Arthur i lu minile de pe umerii lui Giulio i ncepu s se plimbe agitat prin sala de navigaie. Ajuns n dreptul mesei de comand, ochii i rmaser un timp fixai pe vitezometru. Privi ceasul de bord, parc certndu-l. Apoi ntreb brusc : Tu ce-ai dori s faci ? Mai nti, cum se ine astronava ? Deocamdat, bine... i combustibilul ? Am pierdut ceva mai mult dect a fi bnuit...

Precis, ct a mai rmas ? Ateapt... Arthur se aplec peste un ceas de control i rspunse : S-au consumat treizeci i patru de procente din rezerv. S sperm c nu e nimic ngrijortor. Giulio rmase pe gnduri minute n ir. O greutate imens i apsa creierul i inima. Dup mult vreme, ntreb : Ceilali... ce spun? Bob nc nu tie nimic. Karl i Cristina s-au declarat de acord s mergem mai departe. Raymonde nc mai ovie. Cred c pn la urm l va asculta, totui, pe soul ei. Dup prerea mea ar fi o mare crim mpotriva tiinei dac nu am continua zborul acesta... Se opri i cu privirile fix un ceas de control. Dup ce se convinse c totul e n ordine, continu, vistor : tiu eu, poate c odat oamenii ne vor da de urm, fie c vom fi n via sau mori. Cndva, avntaii descoperitori de continente, marii cuttori de pmnturi noi, nflcrai de gndul c pot fi de folos omenirii, nfruntau cu stoicism vitregia anilor de drum i dispreuiau primejdiile, oricare ar fi fost ele... Noi, cei de pe Vulturul, n-am plecat s colindm Cosmosul la ntmplare. Cu totul altceva am dorit, dar a ieit ceea ce n-am sperat vreodat. Ce s facem acum? Parc nadins, crede-m, natura ne-a ntins o punte, ispitindu-ne s-o vizitm n nesfrirea ei... Ciudat, Giulio! Acesta e sentimentul care m rscolete. S zbori aproape cu viteza luminii, fr s fi visat vreodat c n cursul acestui veac asta ar fi posibil! Visa i Giulio. Uitndu-i durerea, acum era alturi de Nielsen. Se pomeni comentnd : Se vede c legile Cosmosului ne snt nc puin cunoscute. Poate c ne aflm abia n faa unor surprize i mai mari... Da, da, surprize!... Ce bine ar fi fost dac zborul acesta nu l-am fi trit cu attea dureri n suflet! Strini de omenire, pierdui n nemrginirea Cosmosului, ne-am trezit pe neateptate n faa unei posibiliti fantastice. E firesc s ne ntrebm : unde vom ajunge dac o acceptm? Dar dac nu o acceptm?!... Mde! tiu eu ? !... Vezi, marii notri naintai, descoperitori de pmnturi noi, dac naufragiau mai puteau avea sperana unei salvri. Oricum, erau att de aproape de oameni! Noi nu mai putem avea nici o speran n salvri miraculoase. Dac Vulturul s-ar prbui, vieile noastre s-ar stinge o dat cu el. i dac ne-am ntoarce ? Oare ar fi mult mai bine ? Nu, nu se poate asta! Nu putem respinge invitaia. Cosmosului! Da, tiu, luptm cu fore infinit superioare nou. Dar, sfritul Vulturului este nc departe. E mult pn atunci, aa cred... Arthur se opri, fixnd cu privirile uriaul tablou de bord. Nu trecu mult i continu: Iar cnd va sosi acel sfrit, vom ncerca, cu toate puterile rmase, s transmitem ultimul nostru mesaj. Poate Pmntul sau alte fiine raionale din acest Univers infinit l vor recepiona i vor afla astfel pn unde s-a ncumetat s ajung astronava noastr fugar. Aa a dori s-o facem, oriunde ne-am gsi n clipele acelea !... Pe neateptate, gndurile i visurile acestui temerar comandant de nave cosmice fuseser spulberate, ucise definitiv, iar el se pomenea acum n faa unei situaii greu de soluionat n clipe ca acelea. Ce putea fi mai bine ? S ntoarc sau s continue nebunete fuga Vulturului, afundndu-se n nemrginire, de unde, la drept vorbind, nu mai exist anse de ntoarcere. Giulio era ptruns de fiecare cuvnt rostit de profesor. Simea i el aproape la fel. Rezonane multiple le uneau sufletele. Prseau acum Pmntul, cu toat viaa lui tumultoas. Ciudat! Faptul acesta l lsa, de ast dat, indiferent pe Giulio. Chiar dac s-ar fi ntors, pe ai si tot nu i-ar mai fi regsit. Aa c tot mai bine slujeau umanitatea, angajndu-se n aceast incomparabil aventur nchinat tiinei. Era calea cea mai fireasc de ales... Strngnd cu putere mna lui Nielsen, Giulio rosti, aproape optind i cu o cldur rscolitoare: Snt din toat inima cu tine, Arthur! O clip de cumpn i Nielsen rspunse : S mergem atunci i s-i anunm pe ceilali! i pe Bob?... Nu! Pe el l las n seama ta. Cu timpul, cred c l vei face s neleag de ce ne-am druit acestei cltorii, Ctnd un timp n ochii lui Nielsen, asistentul se hotr, apsnd pe fiecare cuvnt: Atunci... viteza rmne neschimbat !...

Deocamdat ! zmbi Nielsen, pentru prima dat dup furtun.

13. ZBUCIUM De obicei oamenilor le este fric de necunoscut. Se simt mult mai bine atunci cnd tiu c totul merge normal, c pmntul de sub picioarele lor e solid i i suport supus. Se simt i mai bine atunci cnd tiu c nimic deosebit nu le amenin tihna. Dar snt i excepii, oameni crora nu le priete niciodat linitea i odihna. Creierul i voina lor iscodesc fr ncetare, iar gndurile le alearg ntr-o goan nesfrit cutnd mereu poteci pe care omul nu le-a bttorit nc. Pe oameni de soiul acesta i ncnt ntotdeauna ocazia de a nfrunta necunoscutul. Pentru ei viaa nu valoreaz nimic dac se scurge ca o ap lin, fr cascade. Raymonde nu era o chimist nepriceput, dimpotriv. Dar, niciodat pn atunci nu se gndise s-i fureasc din tiin idealul cel mai nalt al vieii ei. Munca pe care o ducea pe astronav pentru ea nu era nici plcut, nici neplcut. Era o simpl ndatorire pe care o fcea contiincios. Nu ezitase nici n faa primejdiilor acestui zbor de evadare. Nu s-ar fi putut spune c nu e curajoas, dar nici prin gnd nu-i trecuse vreodat c zborul acesta va continua la nesfrit. Cnd soul ei aduse vorba despre hotrrea celorlali, la nceput nu nelese bine sensul cuvintelor lui. Era cu totul absurd s cread c Nielsen a decis ca Vulturul s nu se mai ntoarc vreodat. Teama de necunoscut o ngrozea, iar amintirea vieii trite pe Pmnt o chema nencetat napoi. Nu putea nici mcar s plng. Un nod dureros i se pusese n gt. i vedea anii copilriei, cnd zburda liber n grdina bunicii, cutnd ascunztorile cele mai bune sau prinznd fluturai cu aripioare albastre. Ct bucurie era atunci!... Mai trziu a aprut Karl. i ntr-o sear de var i-a cerut mna. Ct de minunat a fost i seara aceea! Crezuse atunci c viaa lor va fi cea mai fericit de pe Pmnt. Dar toate acestea erau acum departe, tot att de departe ca i Pmntul. i n jurul lor se ntindea pustiul acela ngrozitor. Att de ngrozitor !... Cu fiecare or de zbor, Vulturul nghiea mai bine de un an pmntean. Raymonde l privea pe Karl fr s poat rosti o vorb. Tot timpul ndjduise c se vor ntoarce. Ce-i drept, nu tia ce ar fi putut gsi la ntoarcere. Dar, oricum, sperana i face pe oameni s cread n iluzii. Iar revederea celor rmai i-ar fi putut aduce surprize foarte plcute. Acum ns i aceast speran se spulbera n schimbul unui ideal care n ea nu avea nici un rsunet. O chemau napoi pdurile i munii slbatici, cmpiile i cerul albastru... O chema viaa Pmntului!... n mintea ei ncins se ncruciau, ca nite sbii dumnoase, mii de gnduri. n fond, se lupta un singur gnd, o singur ntrebare, mpotriva tuturor celorlalte. Gndul c nu se vor mai ntoarce. Spune-mi, Karl, ce vom afla dac ne avntm nebunete i continum zborul acesta ntr-o izolare total, trind nencetat cu lumina asta artificial, care nu ne va alunga niciodat urtul ? M-am sturat, Karl! Raymonde, de ce s fii tu mpotriva tuturor ? Eti oare sigur c pe Pmnt vom mai regsi mcar urmele celor rmai ? Acolo s-au scurs atia ani teretri, iar pn ne-om ntoarce ar mai trece nc pe att. Mai tim noi oare ce s-a petrecut ntre timp ? Cum te-ai simi printre oamenii unei lumi care a aprut la o jumtate de secol dup noi? !... Chiar i atunci ar fi mai bine dect acum i-o ntoarse Raymonde, aspru. Ce vom gsi n pustiul sta sinistru ? Asta nu o tiu nici eu... Deocamdat zburm i unica lume n care ne rmne de trit este astronava. Poate c oceanul acesta cosmic ne va scoate n cale i clipe neateptate de ncntare... Clipe de ncntare! ? !... Ce fel de clipe vor fi astea ?... Ce poate s ne ofere neantul sta monoton ? Ascult-m, Raymonde, dac te-ai fi nscut n alt parte a Universului, nu pe Pmnt, pe o planet dintr-o alt constelaie i ntr-o zi i-ai fi prsit lumea natal i te-ai fi avntat n Cosmos, nu crezi c ai fi greit spunnd c nai s mai gseti n alt parte nimic bun i frumos ? Pmntul s zicem c nu l-ai fi descoperit i n-ai fi avut cunotin de viaa oamenilor. i cu toate acestea, ai fi spus cu hotrre c n Univers nu mai poi gsi nimic demn

de mintea i inima ta. Iar ntr-o zi, te-ai fi aflat fa-n fa cu lumea pmntenilor. Snt sigur c n clipa aceea te-ai fi ruinat de propriile tale gnduri. De vreme ce Pmntul ni se pare uneori att de minunat, ce ne-ar mpiedeca s credem c n Univers mai exist i alte planete care ar putea s ncnte sufletul nostru de oameni, att prin realizrile excepionale ale unei lumi de fiine raionale, ct i prin priveliti sau fenomene pe care noi nc nici nu le bnuim!... Doctorul se opri i i privi soia. i era drag, drag din cale-afar i nu putea s-o vad trist. Se auzi ntrebnd-o : Raymonde, de ce te nspimnt aa de mult necunoscutul ? Oare la plecarea noastr de pe Pmnt oamenii de acolo aveau o via att de sigur nct s le fi fost ferit de orice risc? Nu-i aminteti de nenumratele accidente care secerau anual milioane de viei omeneti ? Nu tiu, n-a putea spune de unde-mi vine sentimentul acesta, dar acum simt c viaa are un farmec att de deosebit, att de neobinuit, numai cnd nu te mai temi s nfruni forele pe care destinul i le scoate n cale. De vreme ce sntem aici amndoi, fericirea noastr nu va fi complet dac nu va ni mai nti din minile i inimile noastre. Ceea ce ne-ar da lumea dinafar ar fi artificial, un adaos uneori util, dar fr profunzime... Raymonde sta dus pe gnduri i parc nici nu-l asculta. Se ntreba nencetat: ce s fac ? Karl, spune-mi drept, tu vrei s nu ne mai ntoarcem vreodat ? Doctorul avu senzaia c ceva i strpunge inima. Cuvntul greu rostit de Raymonde, cu vocea ei neobinuit, l fcu s se cutremure. Niciodat?!... Se reculese, ns, destul de repede. i mrturisi atunci i el gndurile intime care-l stpneau. Raymonde, tii... s-i spun drept, nu cred c Arthur va persista la nesfrit n hotrrea lui. Cine tie ce ne mai rezerv viitorul ? Ar putea sosi o zi cnd o amintire, poate un fapt, s-l determine pe Nielsen s lase altora continuarea cercetrilor ncepute, iar noi s ne ntoarcem cu Vulturul spre planeta care ne-a dat via. Deocamdat, de dragul tiinei, cred c e mai bine s profitm de ansa pe care ntmplarea ne-a oferit-o cu preul timpului!... Cuvintele lui avur darul s-i readuc n suflet Raymondei o parte din linitea pe care o cuta. Ochii ei frumoi ncepur s-i recapete ncet strlucirea dinainte. i desfcu alene braele i i cuprinse gtul lui Karl. Oh, dragul meu! De-ai ti ce team mi-e!... tii, m gndesc c dac ne va mai fi dat s ne-ntoarcem, vom fi att de mbtrnii!... i asta m ngrozete !... Un zmbet lumin faa doctorului. Inima ncepu s-i zvcneasc cu putere, ca n vremurile lor bune. Inimile noastre vor rmne mereu tinere i calde, chiar dac n jurul nostru va fi mereu zero absolut !... Raymonde surse i ea. i ddu seama c soul ei apr o cauz pe care nici el nu o nelege prea bine. De dragul lui i pentru c nimic nu-i mai putea despri, i clc pe inim. Karl, hai s-i spunem Cristinei c tiina i Cosmosul m-au atras, deocamdat, i pe mine. Dar pun o condiie... Care? S nu fim prea btrni cnd ne vom ntoarce. E aa de urt s pleci n floarea vrstei, s-i trieti toat tinereea prin negura universului i s te ntorci grbov i zbrcit la fa...

P ARTEA A TREIA 14."SPRE ATRI" O nou sear ncepea pe astronav. Ceasul atomic central btuse ora douzeci i unu i un sfert. Cei mai muli din membrii echipajului se strnseser n sufrageria astronavei. Printre ei se afla i Bob. Arthur i Giulio lipseau. De fapt, profesorul venise o dat cu Bob, dar fusese chemat de asistent i ieise. Ajuns n sala de observaii ntreb nedumerit : S-a mai ntmplat ceva ?

nc nu... Dar sper c se va ntmpla n curnd... n curnd?!... Ce-ai mai descoperit ? se nclzi Nielsen, bnuind ceva deosebit. O stea !... O simpl stea, Arthur! rspunse Giulio, rznd. Am i redus puin din vitez... Doar pentru asta m-ai chemat? Cum, te supr ? Ostenete-te i privete-o i tu prin telescop. Pe urm verific-i timpul cu ajutorul spectrografului. Poate c, totui, merit osteneala!... Mi-ai vorbit de foarte multe ori despre aceast stea... Acum ne aflm n zona ei. Foarte uimit, profesorul se aez n faa ecranului telescopului i dup o examinare atent, exclam uimit: Ce stea e asta? ! Nu cumva... Ei, care ? fcu Giulio, zmbind cu neles. Arthur mai control o dat timpul stelei cu ajutorul spectrografului. Cnd nelese despre ce e vorba, sri de pe scaun ca mpins de un resort i strig: S frnm, Giulio !... Grozav !... Mi-ai fcut o mare bucurie! Deci, satisfcut, nu?! rosti tnrul, bucuros i el. Am constatat c ne-am apropiat de acest astru abia acum vreun sfert de ceas. Cnd am cerut robotului cibernetic s verifice poziia noastr n spaiu, m-am trezit cu un rspuns neateptat. S-i spun drept, la acest eveniment nu m ateptam. De fapt ar fi fost cazul s fim mai ateni cu prevederea traiectoriei de zbor... Plec s-i anun i pe ceilali. Dar stai : ct drum mai e pn la ea ? Dac zburm cu viteza de acum, ajungem n preajma ei n mai puin de o jumtate de ceas. tii ce m gndesc ? spuse Arthur, trecndu-i mna prin pr. Mai bine reducem viteza la valoarea ei de regim i amnm puin ntlnirea cu astrul. E mai sntos. Aa se vor putea efectua mult mai uor observaiile i n plus sistemul de aprare al astronavei va evita mai simplu obstacolele neprevzute. Eu plec. Tu ncepe frnarea i d robotului pilot noul program de zbor astfel ca mine diminea, cnd ne vom scula, astronava s mearg pe un cerc n jurul stelei la o distan de trei sute milioane kilometri. Pe urm vino i tu la mas... Ieir amndoi din sala de observaii. Profesorul i continu drumul spre sufragerie, n timp ce Giulio se ndrept spre sala de navigaie. Cnd ajunse n faa tabloului de comand, privi pentru o clip vitezometrul i rmase cu ochii pironii pe el. Prea c l ceart din nou pentru tot ce se ntmplase astronavei. De fapt, ce vin avea bietul aparat. Peste ochi i trecu un nor. Se reculese cu un oftat i se aez n fotoliul de comand. Scoase astronava din comand automat i ncredin pilotului cibernetic noul program de zbor. Apoi, trecu din nou frnele astronavei n minile pilotului automat. n aceeai clip, intrar din nou n funciune motoarele principale de frnare. Trecu un timp destul de scurt pn cnd frnarea se fcu simit. Deodat indicatorul vitezometrului ncepu s se deplaseze spre cifre mai mici. Viteza coborse cu mai bine de cinci sute de kilometri pe secund. ncepuse astfel frnarea efectiv... Giulio i consider treaba terminat. Mai privi o dat spre ceasurile de control i se asigur c funcionarea motoarelor de frnare este bun. Se ridic satisfcut i se ndrept spre u. l ajunsese foamea i pe el. Masa de sear se desfur ca de obicei, de parc nu s-ar fi ntmplat nimic. Cel mai fericit dintre toi se arta a fi Bob, care se bucura de faptul c Arthur i Giulio i reveniser dup "boala" ce credea el c-i ncercase pe cei doi brbai. Era nc adnc convins c profesorul i asistentul fuseser bolnavi. Dup cin, perechile de cstorii se retraser n cabinele lor de dormit. Bob se trezi c a rmas doar cu Giulio. nc nu i era somn. Deodat l auzi pe prietenul su : Bob, nu i-ar face plcere s mai stm puin de vorb i s ascultm puin muzic ? S ne mai destindem nervii... O, snt de acord cu tine! S mergem n sala de audiii propuse el foarte bucuros i se ridic de pe scaun. Cnd ajunser n cabina unde se desfurau n mod obinuit audiii muzicale, Giulio l ntreb : Ei, i acum, ce doreti s ascultm ? Mai nti, s ne aezm... Deci, cum i-e dorina? Pi... tiu eu ? fcu Bob, nedumerit. S zicem c ar fi o canonet...

Nu te superi dac te rog s ocolim astzi genul sta ? Lui Bob nu-i venea s-i cread auzului. Cum era posibil ca lui Giulio, italian pn-n mduva oaselor, s nu-i plac dulcile canonete ale patriei sale ? ! M rog, dac nu vrei, nu insist... Ai tu vreo preferin ? A dori s ascultm aria supravieuitorului din opera "Spre atri". Ce oper e asta ? N-am auzit de ea pn astzi. A fost compus de un francez prin 1965, dar criticii vremii n-au fost de acord ca s fie jucat pe scena vreunui teatru. Abia prin 1969, Scala din Milano a montat-o pe scena ei, i opera s-a bucurat de un succes rsuntor. Eu snt un iubitor al genului i am cerut atunci s mi se trimit o imprimare a acestei frumoase lucrri. Vrei s-o ascultm ? S-i spun drept, eu gust n general doar uverturile. Foarte bine... Ascultm numai uvertura. Bob se tolni ntr-un fotoliu, n vreme ce Giulio se ocupa de magnetofonul stereofonic. Deodat, n cabin nvlir acordurile maiestuoase ale uverturii. Asistentul i trase n tcere un fotoliu lng Bob i nu mai scose un cuvnt tot timpul audiiei... Ecoul ultimelor fraze muzicale se stinse pe nesimite. Cei doi prieteni rmaser mult timp cu ochii nchii, prelungindu-i astfel clipele de desftare. Trziu de tot, Bob rupse tcerea : A fost minunat! De-ai ti ce bine m simt... Bucata asta mi-a lsat n suflet numai pace i bucurie... A vrea s nu mai ascultm altceva. A fost prea frumos! Vrei ? Mai bine s vorbim. Fie, precum zici. n fond, i eu a dori s-i vorbesc. Mai mult de asta te cutasem i te rugasem s m nsoeti. Ora nu e prea naintat i cred c nu i-e somn. De loc ! Somn !... n definitiv, pe astronava noastr putem face oricnd noapte sau zi, mai spuse Giulio, zmbind. O vreme se ls tcerea ntre cei doi tineri. Gndurile fiecruia rtceau prin cine tie ce lume tainic, spre cine tie ce col al Cosmosului...

15. MOTIVUL Dup multe clipe de linite, ziaristul deschise vorba : Giulio... tii la ce m gndeam? Dac o s-mi spui... am s tiu. M-ntrebam ce-or fi fcnd pmntenii la ora asta? ntrebarea ziaristului avu asupra lui Giulio efectul unui trsnet. O furtun de gnduri i imagini se dezlnuir n el pe neateptate. Ochii i devenir aproape tulburi, iar buzele albe. Speriat, Bob ntreb : Sfinte Bavon! Ce-i cu tine, Giulio? i s-a fcut ru? Nu... nu mi-e ru, Bob... Ziaristul tcu. Sttea i l privea pe Giulio n tcere. Dar nu se abinu prea mult timp : Nu te supra, am s-i pun o ntrebare! Hai, spune !... Giulio i recpt calmul deplin. Ochii artau aceeai limpezime, dintotdeauna. Dar faa rvit i mai trda emoia prin care trecuse. Blestemata sensibilitate! gndi el. Uite, Giulio ncepu Bob pe un ton timid de cte ori am adus vorba de Pmnt, am observat c att tu, ct i Arthur aproape c v pierdei cumptul. Nu v simii de loc n apele voastre. Nu crezi c a venit vremea s-mi spui i mie de ce ? ! Sau nu merit nc ncrederea voastr ? Mi-am refcut n zilele acestea aproape ntregul jurnal. Dar nu tiu nc ce s scriu despre motivul plecrii. i de atunci, n-a trecut numai o zi-dou... Privindu-l mai atent pe Bob, asistentul i rspunse, gnditor:

Ai dreptate, ziaristule! i eu cred c a sosit vremea s afli adevrul. Dar te previn c nu-i va fi de loc uor... Ei, asta-i acum! Fie ce-o fi, nu-mi pas ! Vreau s aflu, mcar acum, de ce a fost nvluit n tain construcia acestei astronave. De ce pn astzi ai evitat s-mi spunei ceva despre istoria Vulturului, de parc i-a fi putut face cine tie ce ru? Giulio se ridic i fcu civa pai prin camer, cutnd s se concentreze mai bine. Bob trebuia lmurit, pus la curent, cu absolut totul. mprtea doar i el aceeai primejdioas aventur, ca i ei. i voi spune ncepu Giulio cu sinceritate. Pi asta i atept!... Bine... Atunci... ascult !... Bob i ciuli urechile. n sfrit avea s afle i el adevrul!... Am s ncep cu istoria Vulturului rosti asistentul, aezndu-se mai comod n fotoliul su. Hotrrea de a construi aceast astronav nu aparine nici unuia dintre noi. Nici lui Arthur i nici mie. Profesorul i cu mine am fost doar coordonatorii principali ai lucrrilor de construcie. Un ajutor, cred, deosebit pentru amndoi l-am primit din partea Cristinei, care e de meserie inginer proiectant i constructor de astronave. Mai trziu, a aprut i Karl, care la sugestia Cristinei a fost angajat ca medic pe Vulturul. Cristina o cunotea pe Raymonde cu mult nainte i n felul acesta aflase despre Karl c, dei destul de tnr, este unul dintre cei mai buni specialiti n medicina zborurilor siderale. Dup o mic pauz, Giulio continu : Arthur nu s-a opus angajrii lui Karl. Nici comisia consilierilor nu a avut ceva de obiectat. Tot cu ocazia aceea ne-am gndit c ar fi bine s-o pregtim i pe Raymonde n ramura chimiei sintezelor organice, ea fiind chimist. tii prea bine c astronava dispune de un laborator automatizat pentru preparate chimice, unde se pot produce tot felul de substane complexe, de la cele mai simple medicamente pn la alimentele necesare organismului omenesc. Raymonde a acceptat s participe la pregtirile noastre. Pe urm am constatat ns c entuziasmul ei scade vznd cu ochii. A rmas totui cu noi. n general, munca Raymondei se rezum la a da aparatului formula chimic a preparatului dorit i de a-i asigura alimentarea cu materiile prime necesare... Cnd am construit astronava, ne-am gndit i la Karl. n laboratorul medical de pe astronava noastr dispunem de multe aparate i instrumente perfecionate cu ajutorul crora doctorul poate s pun n mod cert diagnosticul tuturor tulburrilor din organismul uman, cunoscute medicinii pmnteti. Aceleai aparate prescriu n principiu i reeta medicamentelor indicate. Din cte vezi, Vulturul este la nlimea celor mai pretenioase cerine. Dar pe tine nu te intereseaz, n principiu, treburile acestea tehnice. S trecem mai bine la istorie... Giulio fcu o nou pauz. O nerbdare copilreasc pusese stpnire pe Bob. n sfrit, asistentul se decise : Iat c am ajuns la partea cea mai delicat din istoria Vulturului. tii foarte bine n ce fel Pmntul ajunsese un fel de cazan de fierbere, gata s fac explozie. Omenirea tria necontenit sub o tensiune ngrozitoare. Erau oameni care ameninau omenirea cu izbucnirea unui teribil cataclism. Dup cum i aminteti, isteria atomic ajunsese pe atunci la apogeu. Muli nu vedeau n fa dect spectrul unei distrugeri pe scar mondial. Iar anumite cercuri din ara noastr susineau din plin ideea aceasta obsedant. n mijlocul unor astfel de vremuri apocaliptice, Nielsen i cu mine am fost invitai n secret de nite trustmeni ale cror nume nu mai merit s le amintesc i am avut cu ei o ntrevedere. tii ce ne-au spus ? C se apropie teribila clip a izbucnirii unui grozav cataclism atomic. "Domnilor, nici cel mai sigur adpost nu va fi scutit ne spuneau ei de efectul ucigtor al teribilelor arme moderne!..." Att eu ct i Arthur sntem i atomiti. i nu puteam dect s le dm dreptate n ceea ce privete efectul distrugtor al exploziilor i radiaiilor nucleare. Triam zile de mare cumpn, cnd minile noastre preau a fi legate. Savani de prestigiu erau prini la carul acestor superasasini ai istoriei. Se supuneau glasurilor care calomniau cu neruinare i urlau peste tot c naiunea noastr este ameninat de un groaznic pericol. Savanii notri!... Ct de copilroas mi se pare astzi mintea lor, ct de puin am gndit noi toi. Bob aprob doar din cap i nu rspunse nimic. Atepta cu sufletul la gur s afle mai departe faptele care abia acum i se limpezeau i lui n minte.

Potentaii notri relu Giulio ne fluturau mereu prin faa ochilor, att nou ct i ntregului popor, c sntem ameninai, c trebuie s ne aprm ! Ce ggue am fost! Cu ce gogori ne pcleau ! C popoarele socialiste se pregtesc n tain s ne distrug oraele i s ne supun!... Aa afirmau ei, bestiile acelea!... Ce puteam s facem ? ! i nu tiu cum s-a fcut c toate le vedeam pe dos! Ruii, pe neateptate, spulberaser toate visurile noastre la supremaie n nenumrate domenii, printre care un loc de seam l ocupa astronautica! i s-au instalat dintr-o dat, cu hotrre, n fruntea cosmonauticii i de-acolo nu-i mai clinti nimeni. n timp ce noi nu puteam construi dect astronave minuscule, ei deja stabiliser cursele regulate dintre Lun i Pmnt. i ne-ar fi putut ataca oricnd!... Dar nu au fcut-o... Eu i cu Arthur ne minunam de avntul Rusiei, dar n acelai timp ne ngrijora zarva din patria noastr. Propaganda politic de atunci ne mpuiase i nou capetele. i eram gata s acceptm orice, dac asta se fcea n numele aprrii patriei. Mult vreme, Arthur a cntrit cu atenie lucrurile ntorcndu-le i pe fa i pe dos. Ne-am declarat pn la urm de acord cu cele ce ni se cereau. Treaba nu era de loc simpl. Aveam de construit o main gigantic la care nici unul din savanii rii mele nc nu visase pn atunci. Marea noastr rmnere n urm n domeniul astronavigaiei era un lucru cunoscut de toat lumea i trebuia s fii nebun s te gndeti c n doi-trei ani ai s poi depi handicapul care ne desprea de rui. i totui ne-am gndit c dac o s le urmm exact sistemul lor, de concentrare maxim a forelor de producie i proiectare, vom reui mcar s ne apropiem la un pas de ei. Sfritul lucrrii nu se putea prevedea de la nceput. Aveam de executat un proiect care depea cu totul i cu totul ceea ce tiina noastr de pn atunci reuise s realizeze vreodat. tii, fotii notri stpni accentuau un lucru n mod deosebit: astronava s fie ct mai ncptoare i s poat duce cu ea rezerve de alimente i mbrcminte pentru un zbor de foarte lung durat. Cred c poi bnui motivul... Exista vreun motiv? ntreb-ziaristul, intrigat. Exista, Bob!... Trebuia ca n astronava noastr s ncap ci mai muli vulturi de prad complet asistentul, ncruntndu-i sprncenele. Ce vrei s spui ? fcu Bob, uimit. Despre ce vulturi vorbeti ? Vulturi... Mai degrab montri! Vezi, nou, mie i lui Arthur, ne surdea n primul rnd ansa pe care acei potentai ne-au oferit-o pentru a realiza o mare experien tiinific. Dar ei se gndeau la altceva... La altceva ? ! Cum adic ? !... Dac te gndeti bine, socoteala lor i apare foarte simpl. n cazul c ar fi izbucnit un cataclism nuclear, orict ar fi fost el de pustiitor, cu ajutorul unei astronave puternice potentaii notri ar fi reuit s evadeze undeva n spaiul cosmic, pentru a evita urgia unei mori atomice. E simplu, nu ? Deci asta era! fcu Bob, lovindu-se cu palma peste frunte. Asta voiau deci! Formidabil!... Nu era de loc formidabil, prietene drag i rspunse Giulio, cu tristee. Nu? Nu... Totul trebuia s fie o mrvie cumplit. Dar ai rbdare, cci am s ajung i la asta. Spuneam c am acceptat proiectul. Ni s-au pus la dispoziie sume fabuloase. Nu m gndeam pn atunci c exist oameni n ale cror buzunare pot s ncap attea miliarde !... Giulio i cntri bine ideile nainte de a le exprima n faa lui Bob. Se gndea c pe acest ziarist rtcitor avea s-l lmureasc nu numai din punctul de vedere al istoriei astronavei, ci i dintr-un altul, mult mai grav. Dar, povesti mai departe: Execuia lucrrilor era controlat de o comisie secret de consilieri... Iar pentru a nu transpira nimic n afar, pentru ca nimeni s nu afle ceva, piesele, bucat cu bucat, au fost executate n sute de fabrici diferite. Asamblarea astronavei a fost fcut cu ajutorul unei echipe de ingineri i tehnicieni, n timp ce noi supravegheam i controlam munca n mod direct. Acelor oameni li se spunea c secretul astronavei trebuie pstrat ca lumina ochilor, deoarece patria noastr numai n felul acesta va putea s apar iari n faa lumii ca o mare putere n domeniul astronauticii. Am uitat s adaug c proiectul astronavei noastre era bazat, n mare parte, pe ideea unui sovietic, idee care l cucerise pe Arthur n timpul unui congres internaional. Calculele noastre dovedeau c sovieticul are dreptate. Proiectul unor asemenea astronave fotonice nc nu fusese publicat integral n revistele de specialitate, dar tiu c sovieticii l aplicaser deja. Principiul Vulturului este de tip fotonic{ }. N-am putut bnui
*

de la nceput puterea astronavei, dar nici altora nu ne-am grbit s le dm prea multe sperane cu privire, la cine tie ce performane fantastice. Arthur i cu mine ns, n adncul inimii noastre, speram c astronava va fi n stare de lucruri neateptat de mari. De altfel, Cosmosul ne-a i oferit marile lui surprize, iar astronava a rezistat... Giulio se opri i mai fcu vreo civa pai prin camer, cu totul adncit n gnduri. Se ntoarse spre Bob, i spuse inndu-se de brbie : Cu toate severele msuri de precauie, pe o cale sau pe alta, secretul nostru a transpirat n afar i muli tiau c se construiete o astronav extraordinar. Poate i tu ai aflat tot atunci, nu-i aa ? S tii c nu mi-a fost de loc uor rspunse Bob scond un oftat. A trebuit s alerg luni de zile pn ce miam atins scopul. i i l-ai atins spre nenorocul tu! rspunse Giulio, surznd destul de trist. Dac ai fi ajuns la astronav mai repede sau mai trziu, dect n seara aceea, astzi n-ai mai fi un ziarist rtcitor prin Cosmos. Ei, dar s reiau firul povestirii... Construcia se apropia cu pai repezi de sfrit. Dar ntr-o sear, m-am pomenit cu Nielsen pe neateptate. Era negru de suprare i foarte tras la fa. Nu-l mai vzusem niciodat n halul acela. Nu tiu n ce fel descoperise adevratul motiv care i fcuse pe magnaii vremii s-i pun cu atta drnicie averile la btaie pentru a construi o astfel de astronav: decolarea Vulturului trebuia s coincid cu declanarea unui teribil rzboi termonuclear... Ei i ? ! uier Bob, nedumerit. Doar pentru asta a i fost construit?!... Ziaristule, nu nelegi nimic ! accentu Giulio, necjit. Noi, savanii care construiam Vulturul, trebuia s fim complicii unei evadri criminale de pe Pmnt, mpreun cu nebunii care voiau s provoace pustiitorul mcel! Ai neles ? Belicoii notri generali i vrfurile monopolurilor, n frunte cu guvernul, urmau s constituie un statmajor care de pe bordul astronavei refugiate n Cosmos s conduc prin radio operaiile unui rzboi termonuclear fulger. Criminalii! Mizau pe un atac surprinztor, pornit deodat de pe toate bazele militare. Vezi, Bob, nu snt comunist i nici nu tiu bine ce nseamn s fii, dar aici, n Cosmos, am neles mobilul cumplitei crime pe care o puneau la cale. Ei erau dintre aceia care, ntre un rzboi nimicitor i victoria sistemului comunist, preferau prima alternativ... Mda; asta visau, un atac asupra Rusiei simultan cu evadarea n cosmos i de acolo, n chip de conductori supremi, ferii de urgia ce s-ar fi dezlnuit pe Pmnt, s conduc "ostilitile". Ar fi avut grij s comunice celor creduli c am fost "atacai!"... Nebuni, criminali! La ce s-ar mai fi ntors ? Se pare c sovieticii dispuneau de tot ce le trebuia, pentru a face inofensive la timp chiar i cele mai teribile teleghidate aruncate asupra lor. Eh, dar asta nu ncpea n capetele strmte de mangutarii belicoi ale generalilor notri. n schimb, ar fi fost ru de ara noastr ?... Blitz-Krieg ?{ }... mpotriva Sovietelor !... A mai visat un nebun la asta: i pn la urm s-a sinucis cu aceeai mn cu care semnase ordinul de atac prin surprindere mpotriva Rusiei i, de fapt, mpotriva omenirii ntregi... Cnd am aflat toate astea, mi-a venit s nnebunesc. Nici nu mai tiu ce i-am spus lui Nielsen. Mi-aduc aminte c l-am ntrebat dac n-ar fi mai bine s trecem n lagrul cellalt. Dar Nielsen s-a opus. Bietul de el, era att de ngrozit de posibilitatea provocrii unui rzboi, nct nici nu mai putea judeca lucid. Voia un singur lucru : s nu mai lase astronava n mna oamenilor. Muli dintre savanii notri, pasionai dup cte o problem tiinific, pierd legtura cu viaa i cu adevrul ei... Dar asta, din pcate, am neles-o trziu de tot, aici, n nemrginirea asta !... Dar e groaznic tot ce-mi spui! l ntrerupse Bob. Giulio, un fapt mi se pare extrem de ciudat: tu crezi, ntradevr, c ruii au avut de gnd vreodat s atace patria noastr, aa cum erai gata s credei voi atunci ? Cum dracu puteai s fii att de orbi i s nu vedei c dac ar fi avut acest gnd i cum ei deineau de atta vreme supremaia mondial n domeniul armei absolute i al astronavigaiei, atunci praful s-ar fi ales de noi, de mult! Nu, eu nu mai pot crede asta!... Astzi mi dau i eu seama de acest lucru, dar atunci eram prea tulburat, prea apsat de o responsabilitate care aproape ne depea puterile. Tot ceea ce vedeam n faa ochilor, n acele clipe, era doar faptul c nu doream s fim complicii asasinilor, nu puteam accepta ca noi s dezlegm minile unor criminali... Ne-am zbtut i ne-am frmntat o noapte ntreag. Trebuia s ajungem la o concluzie. i aceast concluzie era determinat de o alta : nu trebuia ca nebunii s intre n posesia astronavei pentru a o folosi n scopuri criminale. Era clar c ori distrugem Vulturul, ceea ce ar fi nsemnat s ne distrugem opera cea mai de seam a vieii noastre, o nemaipomenit crim mpotriva tiinei, sau... Da, soluia a doua ni s-a prut cea mai bun. Am hotrt s
*

plecm fr ei! Pe urm aveam noi s decidem ce e de fcut. Ne gndeam c lor nu le mai rmne vreun mijloc cu ajutorul cruia s ne poat ajunge. Mai dispuneau de proiectilele cosmice-robot, dar ele tiam c nu pot atinge viteze superioare iuelii Vulturului. Dar... am s-i vorbesc despre asta mai trziu. Dup ce am luat o dat hotrrea de a evada, nu ne mai rmnea dect s-o ducem la ndeplinire. Giulio se aez din nou n fotoliu i l privi un timp, n tcere, pe ziarist. Bob ns sttea ca pe jratec: Ei... i mai departe ? ! Mai departe... Ne-am prefcut c nu tim nimic din planurile lor bestiale i am pregtit astronava ntr-un ritm accelerat. Cnd totul a fost gata de plecare, ne-am adunat n secret cei cinci componeni ai echipajului de acum i am hotrt ziua plecrii. Nu tiu de unde naiba a aprut, n momentul decolrii, i Brown. Era prea trziu s-l mai scoatem din astronav. I-am spus c facem prima ncercare cu motoarele n plin. Omul s-a purtat mult vreme ca i cum ar fi fost de partea noastr. Cred c un timp a fost convins de faptul c Vulturul face doar un zbor de ncercare. Dar dup cum tii mai trziu nemernicul i-a dat arama pe fa. Dar ceilali membri ai echipajului cnd s-au pregtit pentru acest zbor ? ntreb Bob, ntrerupnd. Mda, asta am uitat s-i spun. Fiecare membru al echipajului a fost pregtit minuios pentru zborul acesta, de fapt... nu chiar pentru sta !... Vulturul a fost echipat cu tot ce ar fi fost necesar pentru o via de zeci de ani n condiiile vitrege ale Cosmosului. Diavolii se ngrijeau de toate, probabil pentru a se putea ntoarce pe Pmnt numai atunci cnd efectele ucigtoare ale exploziilor nucleare vor fi disprut cu desvrire... Dar lucrul acesta nu trebuia s se ntmple! n orice caz, planurile lor iniiale s-au spulberat ca fumul unei igri. Cci n noaptea de 17 spre 18 iunie, cnd spre ghinionul tu te aflai i tu n corpul Vulturului, am decolat lsndu-i cu buzele umflate pe cei care sperau s aprind Pmntul. Asta e, prietene, istoria Vulturului! Nu tiu bine dac fuga noastr a nsemnat ceva pentru omenire, dar e tot ce am putut face... Poate c mai existau i alte soluii, dar noi am vzut-o ca cea mai bun pe asta... Giulio se opri. Gndurile i se ncruciau n minte att de nvalnic, nct nu le mai putea stvili mersul. n fotoliul su, Bob avea impresia c a auzit o poveste cu balauri i Fei-Frumoi. ntr-un trziu, se ncumet s spun : Snt uluit de tot ce mi-ai povestit. i cnd m gndesc c eu scriam pentru ei i n gazetele lor! Cte lucruri am neles abia astzi, ascultndu-te pe tine!... Scriam de curnd n jurnalul meu c oamenii ar putea tri fericii dac ar ncerca s aplice descoperirile minii lor numai pentru nflorirea vieii i nicidecum mpotriva ei. Nu tiu cum se face dar abia aici, pe astronav, mcinat mereu de spaim i nelinite, am priceput, pn la urm, c printr-un efort unanim, oamenii pot birui puterea unei naturi vrjmae... Da, cred c o pot birui! Lui Giulio i se fcu sete. Se ridic i i turn un pahar de limonad rece de la instalaia special din cabin. Rcorit de licoarea plcut, se ntoarse apoi i. rmase aa o vreme, dus pe gnduri. Dar Bob nu-l ls n pace. Ascult, Giulio, un lucru nu pot s pricep: cine trebuie s ne anune c ne putem ntoarce? Un... prieten!... Unul rmas acolo, care n-a putut s ne nsoeasc. Acum ns... nu tiu dac ne va mai anuna vreodat ! Ce-ai spus ? ! izbucni Bob, stupefiat. De ce s nu ne mai cheme ? Sau poate ai aflat c omenirea s-a stins ntr-un cataclism nuclear ? ! Nu!... Nu!... Asta, nicidecum! Eu unul snt convins c n-a mai avut loc nici un rzboi nuclear. i asta nu pentru c noi am evadat cu Vulturul, lsndu-i pe criminali fr putina salvrii. Am devenit astzi mai lucid i vd n alt mod istoria. Faptul c noi, prin evadarea Vulturului, ne-am solidarizat cu toi oamenii cinstii i dornici de pace o fi avut vreo importan oarecare, dar nu hotrtoare. Muli savani de-ai notri ar fi trebuit s se solidarizeze cu noi. Ceea ce cred c a triumfat pe Pmnt este voina crescnd a miliardelor de oameni simpli i cinstii care doresc s triasc, care vor ca viaa lor s devin fericit pe planeta noastr i ursc moartea. Snt sigur c popoarele nu au permis unui numr infim de descreierai s se mai joace cu focul. Cum or fi ornduit oamenii lucrurile, nu tiu. n orice caz, dac prietenul rmas acolo nu ne va mai chema, aceasta se datorete cu totul altui motiv !... Asistentul se opri i l privi atent pe Bob. Acesta, uimit i nencreztor, oarecum chiar nspimntat, atepta explicaia hotrtoare. Vezi, Bob, am ajuns ntr-o situaie pe care, n sfrit, e cazul s-o nelegi i tu...

Bob presimea c-o s aud lucruri grozave. ntreb, destul de reinut: M rog, fie cum spui tu. i care e situaia asta pe care eu nc n-o tiu? ntre cei doi brbai se ls din nou tcerea. Pe bordul astronavei domnea o linite de mormnt. Era trziu. Clipele acelea Bob nu avea s le mai uite niciodat. Giulio i privi mai nti ceasul i spuse meditnd : A trecut de miezul nopii, Bob. Vrei s mai stm ? Se-nelege! Vreau s aflu adevrul n ntregime. i nu ciuntit!... Nu voi pleca de aici pn ce nu o s-l aud. Oricum ar fi el! Sper c n-ai s-i retragi promisiunea... Giulio cumpni o clip situaia i apoi se decise: Bine, prietene. Vrei s afli i restul... N-am nimic de obiectat. S vedem dac n-ai s ai tu. Dar n-ai vrea s continum n cabina de navigaie ? Pentru ce? ntreb ziaristul, surprins de attea ocoliuri. A dori s mai verific zborul Vulturului i unele lucruri trebuie s le vezi cu propriii ti ochi. Dac numai aa se poate, s mergem!...

16. PARADOXALA LEGE n cabina de navigaie ajunser destul de repede. De cum intr, Giulio i arunc privirile pe tabloul de comand. Se asigur c totul merge normal. Privi i vitezometrul: viteza sczuse destul de mult. Dar frnarea nc nu ncetase. Satisfcut de cele constatate, Giulio l invit pe ziarist s ia loc ntr-unui din fotoliile de comand. Apoi, se aez i el n faa prietenului su. Atept! deschise vorba Bob, nerbdtor. Vd c te grbeti i-o ntoarse asistentul. Te previn c ai s asculi o poveste care te va face s nu te simi prea bine... Ziaristul nelese nc o dat c-l ateapt veti neplcute. Totui, rspunse calm : Nu-i nimic, capul n-o s mi-l spargi. Capul nu, dar... n sfrit, s nu pierdem vremea !... Asistentul se aez mai comod i se ls pe spate, proptindu-se n speteaza moale a fotoliului. M-ai ntrebat adineauri ncepu el de ce s-ar putea ca Pmntul s nu ne mai cheme. Vezi, faptul acesta are o legtur cu o fraz din povestirea mea de mai nainte. Dac i aminteti, spuneam c dup decolarea Vulturului, eu i cu Nielsen eram aproape convini c nici o for din ara mea n-ar mai fi n stare s ne ajung. Ai vzut c mi-am exprimat o oarecare rezerv. Ei, i ce-i cu asta? replic Bob, ncurcat. Ai s vezi ndat, c de fapt asta e totul. Dar mai bine s nu te sperii degeaba. Las explicaiile pentru la urm... Sfinte Bavon ! M exasperezi! Ce naiba ? Mereu lai explicaiile la urm... M crezi un pap- lapte? Un fricos?... Mi-e tare team c ai s-i pierzi n curnd acest curaj ludabil replic Giulio, n timp ce pe buze i flutura un surs misterios. Totui continu el te rog s m crezi c e mai bine s ncep cu altceva. Am s ajung acolo unde trebuie. Eti de acord ? Dac nu te pot convinge s faci altceva, n-am ncotro! bombni ziaristul, suprat. Consider c ai acceptat. Bun... Atunci am s ncep printr-o amintire de pe astronav. Mai ii minte cnd m-ai ntrebat, ultima dat, ct a trecut de cnd am plecat ? Desigur, in foarte bine minte. Dar nu mi-ai spus nimic precis, nici tu i nici Arthur. Iar eu, ca s nu v mai bat la cap, am renunat s v mai ntreb. Dac ai de gnd s-mi spui acum, mi-ai face o mare plcere. O vei auzi i pe asta, dar ceva mai ncolo. Te-am ntrebat numai ca s-i art c n-am uitat. Mine, fii sigur c vei pune n fruntea noului tu jurnal data precis...

De-ai ti ct m-am necjit atunci, cnd am nceput jurnalul cel vechi, acela pe care mi l-a furat Cosmosul. Aveam impresia c snt un condamnat la moarte. E tare neplcut s nu mai tii nici ziua pe care o trieti... Asistentul zmbi cu nelegere. Deodat, ntreb ca din senin : Bob, tu ai auzit vreodat vorbindu-se despre efectul vitezelor foarte mari ? Hm!... Ceva, foarte vag, mi amintesc de la o conferin. Exist un astfel de efect ? Exist, Bob. Mai nti ns tii cum msoar oamenii viteza unei astronave? Pi... tiu eu?! Tehnic vorbind, nu tiu s rspund. Dac am vorbi despre un automobil, ar fi cu totul altceva. Atunci a spune c dup stlpii de telegraf sau dup un alt punct fix. Dar aici, n hul sta... Dup cum vd, un lucru i este clar: pentru a msura o vitez, e necesar s ai un punct de referin. Altfel spus, un punct fix. Dar tii c n Univers nu exist puncte fixe. Pmntul se nvrtete n jurul Soarelui, iar acesta i are micarea lui. Planetele i stelele, fr excepie, i au i ele micrile lor. Ce ne facem atunci ? Ce punct fix ne alegem ca s putem msura vitezele de zbor ? Bob ridic din umeri: ntrebarea m depete. Habar n-am! Spune-mi tu... Nu-mi rmne dect s-i spun eu... Omul i-a ales ca puncte fixe, nc din vremuri strvechi, chiar lucrurile de pe scoara Pmntului, cci nu avea nevoie de mai mult. Pentru el n-avea nici o importan faptul c Pmntul se rotete n jurul Soarelui cu o vitez de treizeci kilometri pe secund. La drept vorbind, mult vreme oamenii nici n-au tiut c exist o astfel de micare, fiindc ea nu e perceptibil cu simurile obinuite. Mult mai trziu, cnd tiina a luat un avnt deosebit, omul s-a vzut nevoit s-i aleag alte puncte fixe pentru a putea determina i chiar prezice poziia Pmntului fa de Soare sau fa de alte stele. Iar pentru treaba asta i-a ales ca puncte de reper stelele mai ndeprtate care apar ochiului pmntean ca i cum nu s-ar mica. Desigur c asta e o simpl iluzie. De pe astronav ai avut i tu ocazia s te convingi c Pmntul a devenit pentru noi un corp ceresc ce ni se pare fix, dei tim sigur c nu este aa. Dac am ncerca s msurm viteza astronavei noastre fa de alte stele, am obine valori cu totul diferite dect cele pe care le citim acum pe vitezometru. Pe noi ns ne intereseaz viteza Vulturului numai fa de Pmnt. Cum, nu avem aceeai vitez fa de toate stelele ? Nu, drag Bob, nu avem... i ai s nelegi ndat de ce... Imagineaz-i c doi alergtori pornesc din acelai punct. Unul ns alearg mai repede dect cellalt. Te-ntreb: viteza alergtorului mai iute de picior va fi aceeai, att fa de al doilea alergtor, ct i fa de punctul de plecare? Bineneles c nu ! De ce ? Fiindc alearg i cellalt... Exact. Ai judecat corect. S revenim acum la astronav. Ea i msoar viteza fa de Pmnt. Dar i globul pmntesc are o anumit vitez n spaiu, msurat, s zicem, fa de Soare. Te pot ntreba: toate stelele au aceeai vitez de micare ? Nu, cred c nu. i atunci? Ei, da! Acum neleg... Cum o s mai aib astronava aceeai vitez ? ! Ce prostie am spus ! Din moment ce comparm micarea ei cu diveri "alergtori" cosmici, e i normal s gsim viteze diferite. Bravo! Pn acum te descurci bine. S mergem mai departe. Care crezi tu c e viteza cea mai mare pe care un corp din Univers e n stare s-o ating msurtoarea fiind fcut n raport cu oricare alt corp ? Ce-ntrebare! Dac un vehicul va fi accelerat necontenit, va putea atinge orice vitez, orict de mare! Chiar orict de mare? l cercet asistentul, amuzat. Mai e vreo ndoial?! De vreme ce n Cosmos frecarea este aproape inexistent, viteza poate fi mrit peste orice limit... De ast dat ai nimerit-o prost, ziaristule! observ Giulio, rznd. Vitezele au o limit n Univers, prietene!... O limit ? ! O limit, Bob, un prag peste care nu se mai poate trece. Faa lui Giulio arta din nou ngndurat. Ziaristul, ns, nencreztor, ntreb:

Poi s-mi spui i mie care e limita asta? Am s-i spun i eu ceea ce-mi spune i mie tiina vremii noastre... Pragul acesta este viteza luminii ! Viteza luminii ? !... Ah, aa e! Vd c memoria m las... Am mai auzit eu cnd va c lumina are viteza cea mai mare din Univers... Da, da, Bob. Viteza luminii este cea mai mare vitez pe care natura o poate realiza n snul ei. Cel puin nimic nu vine s contrazic acest adevr tiinific. Cred c tii ct e de mare aceast vitez: n spaiul cosmic, lumina alearg cu o vitez de trei sute de mii kilometri pe secund. mi amintesc acum de toate astea. Dar pentru lumin mi se pare totui o vitez cam mic! Mic ? ! fcu Giulio, uimit de observaia lui Bob. Gndete-te e cel mai rapid avion-rachet, pilotat de aviatorii notri, nu atinsese, nainte de plecarea noastr, mai mult de nou kilometri pe secund. Iar din cte snt informat, doar una din astronavele sovieticilor mai depise grania celor o sut aptezeci de mii kilometri pe secund. Nu e exclus ca, ntre timp, ei s fi ajuns la rezultate i mai teribile... Nu avem de unde ti mai adug Giulio, trist, pentru sine. Bob nu observ asta. Pe el l frmnta altceva. Dar astronava noastr ? Ei, cu ea e altceva. Noi am fost silii s mpingem la exces accelerarea ei. Astfel ne-am fi putut convinge de extraordinarele posibiliti ale rachetelor fotonice{ }. i de ce spui c numai n vidul cosmic lumina zboar cu viteza maxim? Fiindc n alte medii materiale lumina are viteza ceva mai mic. Undele luminoase snt, oarecum, frnate n aceste medii. Bine rspunse ziaristul, convins. Dar fa de cine are lumina aceast vitez ? Fat de orice corp din Cosmos! zmbi Giulio. M-mbei cu ap rece! Adineaori m-ai convins c o nav are viteze diferite, dac se msoar viteza ei fa de stele diferite. M rog, asta o cred, fiindc stelele se mic n mod deosebit unele de altele. Iar acum o ntorci i-mi spui c lumina are aceeai vitez, indiferent fa de cine o msurm! Asta e prea de tot!... Dragul meu, bineneles, nu e chiar att de uor s pricepi dintr-o dat o lege att de ciudat a naturii. Cu toate astea, chiar dac mintea noastr refuz i nu vrea s fie de acord de la nceput cu faptul c viteza luminii este aceeai, indiferent fa de ce punct din univers o msurm, pn la urm ne vedem silii s acceptm acest adevr. Noi nu vom putea impune universului legile pe care le-am considera acceptabile pentru nelegerea noastr uman ! Unele dovezi ale tiinei ne oblig s trecem peste obinuin, peste ceea ce ni se pare firesc i s acceptm adesea chiar i ceea ce ni se pare imposibil. Simplele preri snt de multe ori iluzii dearte. Orice am spune noi, viteza luminii rmne mai departe pragul tuturor vitezelor din univers i, n acelai timp, neschimbat fa de orice punct am msura-o. Nici un alt vehicul nu va fi n stare s depeasc aceast limit... Acesta e rezultatul la care a ajuns tiina actual... Bob era copleit de cele auzite. Prin minte ns l fulger un gnd care-l mpinse s ntrebe: Ascult, Giulio... Snt foarte frumoase toate cte mi le-ai spus i zu, mi pare tare ru c n-am avut ocazia s le aflu mai devreme. Dar... de ce mi le-ai spus? Sau poate te-ai gndit s ntreti cunotinele unui biet ziarist cosmic... Un surs trist flutur pe faa lui Giulio. Nu-i putea rspunde lui Bob dintr-o dat. i, totui, partea cea mai grea a explicaiilor venea abia acum. n cele din urm, se hotr, trecnd peste gluma lui Bob : Vezi, cu ct o astronav se mic mai repede, cu ct zboar cu viteze tot mai mari, cu att viaa oamenilor de la bordul ei, n comparaie cu cei rmai pe Pmnt, se scurge mai ncet... Cum ai spus ? ntreb ziaristul, uluit. Cum vine asta ? ! Adic, dac eu a zbura cu o vitez foarte mare, atunci a mbtrni mai ncet ? Ce spui, domnule ? ! E nemaipomenit! Ar nsemna c dac a zbura cu viteza luminii, a deveni i nemuritor ! Dar bine, astronautule, asta ar fi extraordinar ! Ar fi, Bob! Cu o condiie zmbi Giulio. Dac am putea atinge viteza luminii! Natura ns interzice acest fapt. A aranjat n aa fel lucrurile, nct pentru ca un corp s ating viteza luminii ar trebui s fie accelerat de o for infinit. Dar o astfel de for este imposibil de realizat, cci infinitul nu se poate realiza n natur. Nu numai acum, dar niciodat omul nu va putea avea la dispoziia lui fore nemrginite. Mintea omului are un hotar istoric.
*

Omul va dispune de fore tot mai mari, pe msura dezvoltrii tiinei, dar nicicnd nu va putea crea fore nesfrit de mari. Astfel c atingerea nemuririi, printr-un zbor cu viteza luminii, ne apare ca un fapt ce contrazice legile naturii, ceea ce e totuna cu a spune c nu se poate realiza! Ce pcat! oft Bob, sincer ntristat. Ar fi fost admirabil ca odat omul s poat smulge globul pmntesc de pe orbita lui i cu ajutorul unor motoare infinit de puternice s porneasc ntr-o cltorie prin univers, atingnd viteza luminii. Atunci ntreaga omenire ar fi realizat nemurirea !... Asistentul se amuz copios de ideea nstrunic ce-i trecuse prin minte lui Bob. Dar nu putea fi de acord. La ce i-ar fi bun o astfel de nemurire, ziaristule, dac n zborul acesta tu te-ai desprinde de restul Cosmosului ? Pe Bob ns, n clipa aceea, l frmnta o cu totul alt problem. Sri din fotoliu, ca mpins de un resort: Giulio!... Pi dac noi am zbura cu o vitez extrem de mare, nou nu ni s-ar aplica legea vitezelor foarte mari ? Nu am putea face excepie! Cerule!... Am mbtrni mai ncet!... Fr ndoial, cel puin fa de Pmnt! Pi, eu nu simt nc nici o schimbare n organismul meu, dei zburm cu viteza asta fantastic. M simt de parc a fi tot pe Pmnt... i nici n-ai s simi vreodat c trieti, c viaa ta se scurge mai ncet dect viaa pmntenilor. Efectul zborului asupra vieii tale l-ai putea observa numai ntorcndu-te de unde ai plecat. Curios ! i ce-a observa la ntoarcere ? Ce-am s gsesc pe Pmnt, dup ce voi fi zburat cu o vitez foarte mare ?

17. PASREA MIASTR Giulio se gndi puin cum s rspund. Era momentul cel mai critic. i veni n minte o idee salvatoare : Drag Bob, am s-i spun mai nti o mic poveste. O legend strveche. Vrei? Are vreo legtur cu cele discutate? ntr-un fel, da! Atunci te ascult.

...Se povestete c un tnr pstor, din vremuri strvechi ncepu Giulio se gndea adesea ce-ar face el dac ar fi silit s nu mai moar vreodat. Se temea c s-ar plictisi grozav ntr-o astfel de via fr de sfrit. Legenda spune c, ntr-o zi, pstorul plec de la stn i se rtci ntr-o pdure secular. Deodat, n mijlocul codrului auzi cntnd o pasre. Cntecul ei era att de frumos, nct pstorul rmase vrjit. Se apropie de copacul printre crengile cruia se lsase pasrea cu glasul acela fermector. Cnd omul se opri la tulpina copacului, pasrea zbur nspre un alt copac. i se lu atunci dup ea. Cntnd nencetat, pasrea zbura din copac n copac, afundndu-se tot mai adnc n inima codrului. Fermecat de cntecul psrii, pstorul se inu mereu n urma ei. Deodat, miastra cntrea dispru i mpreun cu ea i cntecul acela divin. Tnrului pstor i pru foarte ru c pasrea pierise fr s mai reapar. Mhnit de cele ntmplate, fcu cale ntoars pe unde credea el c venise. n sfrit, cu mult greutate, nimeri drumul i ajunse din nou n faa vechii stne... Dar, de cum sosi acolo, observ c o seam de lucruri snt schimbate. Totui, intr n stn, unde un tnr pstor l ntmpin i-l ntreb ce dorete i pe cine caut. Mirat, i n acelai timp nelinitit, pstorul, la rndul su, ntreb de cteva nume pe care le cunotea. Dar tnrul din faa lui ridic nedumerit din umeri i-i rspunse c nu cunoate pe nici unul din pstorii numii. l rug totui s atepte puin pn o s vin baciul stnei, poate c tie el ceva. Cnd veni baciul i auzi de cine-ntreab oaspetele, rmase uluit. Cunotea numele acelea, fiindc tia bine istoria acelor locuri. Dar cei pe care pstorul afirma c-i cunoate bine, i c trebuie s se afle n stn, muriser de peste un secol. Povestea nu mai spune ce s-a ntmplat dup aceea... E o poveste interesant observ ziaristul impresionat de sensul legendei dar nu vd legtura cu noi! Desigur, n-o vezi... M-ai ntrebat ce-ai putea gsi la ntoarcere, dac n prealabil ai fi zburat un oarecare timp cu o vitez foarte mare. Legenda s-a nscut probabil n mintea cuiva, care dorea, pesemne, s triasc mult mai mult dect cei optzeci sau nouzeci de ani ct ine o via de om... Am s-i pun acum o ntrebare. Ce-ai zice dac la ntoarcerea Vulturului pe Pmnt te-ai trezi n situaia pstorului din poveste ? Glumeti rse Bob. Doar n-or fi murit toi contemporanii notri, nu s-o fi stins o generaie ntreag n decursul celor cteva luni de cnd am plecat!... Mi se pare c ai uitat ce spuneam despre efectul marilor viteze!... Ba n-am uitat de loc! Dar nu cred c am zburat cu o astfel de vitez, nct n timpul care s-a scurs pe astronav, Pmntul s fi mbtrnit cu zeci de ani!... i dac totui am zburat... i... au trecut zeci de ani ? ntreb Giulio, aproape optit. Ha, ha, ha! rse n hohote ziaristul. ncepi s te ii de glume... Poznaule!... Din tia-mi eti?! Dragul meu, nu m in de glume. Pari extrem de convins c pe astronav s-au scurs doar cteva luni. Asta, ntrun fel, e adevrat. Dar ine minte c snt luni proprii astronavei, artate de calendarul nostru. Acesta nu simte dect viaa care se scurge pe bord. S-i art ns data real pe care o citesc pmntenii... Cum ai s mi-o ari ? Astronava dispune de un calendar automat care ine evidena timpului, nu dependent de astronav, ci a aceluia pe care nu-l influeneaz viteza, adic acela pe care oamenii l citesc n calendarul lor, n acest moment... Giulio se ridic, invitndu-l pe ziarist s-l urmeze. Aps apoi pe butonul de punere n funciune a calendarului automat. Ecranul aparatului se lumin i n curnd apru o dat nscris pe el. Ce citeti, Bob ? ntreb Giulio, calm. 29 octombrie 2009, orele 12! Ce? Ha, ha, ha! Astea snt scamatorii de astronaut!... Doar n-au trecut pe Pmnt peste treizeci de ani de cnd am plecat! Giulio i privi prietenul cu un aer comptimitor : Dragul meu ziarist, au trecut!... i regret tare mult, dar nu e vina noastr!... Ei, haide, s fim serioi! Cine te poate crede ? Dragul meu, sntem silii s-o credem !... Ai vzut-o, doar!... Sfinte Bavon! Dup cte vd, nu glumeti! Dar cum e posibil ? A existat o pasre care a fermecat astronava noastr. O pasre ? ! Da, ziaristule, o pasre... Am i vorbit despre ea .. O cheam "Vitez" !...

Viteza ? ! Dumnezeule! i sntem chiar att de btrni ? i nemaiateptnd un rspuns, Bob se apropie n grab de oglinda slii de comand. i privi chipul i, uluit, se ntoarse spre asistent: Giulio! Tu m vezi mai btrn ? C eu nu-mi dau seama de aa ceva... Nici eu ! rspunse asistentul, mai nveselit. Dup cum nici tu nu m poi vedea pe mine c-am mbtrnit cu aproape trei decenii. Ar trebui s art acum ca un om de peste cincizeci i cinci de ani... Or, nu prea ar putea spune cineva c am vrsta asta. Bob nu putea crede nc. Pentru el, cele spuse de Giulio erau un mare mister. De aceea, ntreb nc o dat i mai nencreztor : Ascult, Giulio, calendarul tu spune adevrul ? Oamenii de pe Pmnt au serbat deja mplinirea anului 2000? Asistentul l privi o clip pe Bob i, ncruntndu-i puin sprncenele, rspunse cu o voce cald, dar trist : Au srbtorit i mplinirea anului 2009! M-ngrozeti ! Cum adic, n timp ce noi am vieuit pe astronav ceva mai mult de un an, pe Pmnt s-au i scurs aproape trei decenii! ? Ar fi fantastic ! De ce fantastic, Bob? Cum de ce? Ce vom mai gsi noi pe Pmnt cnd ne vom ntoarce. Unde ne vor fi cunoscuii ?, ntrebarea e dac ne vom mai ntoarce! Alta acum!... Cum poi vorbi astfel? Doar nu vrei s murim n bezna asta nfiortoare ? ! Nici mormnt s navem ? S ne nghit neantul sta ngrozitor ?... Nu vreau!... E un comar tot ce-mi spui !... Ziaristul i scutura capul voind parc s alunge un vis urt. Dar Giulio nu-l mai slbi: Tu nu vrei, dar alii au hotrt ntr-altfel !... n principiu vom rmne n Cosmos i vom merge ct ne vor mai ine puterile i viaa !... Sfinte Bavon, m-ai prsit! gemu ziaristul, copleit... Viaa mea s-a dus!... Din cauza unor blestemate de informaii! Acum s fiu sortit unei mori sinistre, departe de Pmnt i ntr-un neant fr nume!... De ce, Giulio, de ce? Spune-mi cine a hotrt asta ? Bob era sincer n mrturisirea durerii lui. Dragul meu prieten ncerc s-l mngie asistentul. Nu lua totul n tragic. Sperana l poate ridica pe om fcndu-l mai puternic, mai curajos... S-ar putea ca printr-o minune, dac m pot exprima aa, sau mai degrab printr-un concurs excepional de mprejurri, s mai ajungem cndva din nou pe Pmnt... Haide, fruntea sus !... Pe ziarist, mult mai impresionabil dect ceilali, aventura Vulturului l zguduia. Privi aparatele din jur, pe asistent, i pe neateptate, spre surprinderea lui Giulio, faa lui Bob se deschise: Dac asta e situaia... Nu mai am ce face. La urma urmei, m gndesc c e prostete s-mi pierd ndejdea!... n definitiv, pe Pmnt nu mi-a rmas nimeni scump. Iar de la o vreme, am ndrgit aa de mult aceast astronav, nct cred c fr ea viaa mea ar fi rmas ntotdeauna ciuntit, nerealizat complet. Oricrui om i-ar prea ru de Pmnt, de locul n care s-a nscut. Nici acolo nu m simeam ru... Dar niciodat n-a fi ajuns s pricep i s judec legile vieii aa cum am reuit s o fac aici... S zbor printre stele! mai adug Bob ca ntr-un vis. Lui Giulio nu-i venea s cread. Erau posibile, oare, i minuni ? Bob! Dragul meu Bob! strig el fericit din cale-afar. Eti cel mai formidabil ziarist-astrona-ut! Nici nu m ateptam la asta... Hai s te mbriez ! Eti... nici nu tiu cum s-i spun, teribil! Dar Bob, nveselit i el, considera situaia Vulturului foarte fireasc. Nu snt teribil de loc, Giulio. Vulturul vostru mi-a insuflat i mie curaj, a putea spune un curaj orb. Crede-m, am ajuns s nu m mai tem de nimic... Eh, uneori m mai mir i eu, omul rmne om... Snt destule lucruri ce te pot ngrozi... n realitate snt fericit c eu, un ziarist profan, m aflu printre oameni care nu s-au nspimntat n faa faimosului efect al vitezei asupra timpului! Da, nu s-au nspimntat... Atunci eu de ce s m tem? Giulio tresri. Ceea ce spunea Bob era mult, mult prea mult. Cci nu fusese chiar aa. Dar l auzi pe ziarist: Ai mai putea reveni la vechea vitez ? Asistentul se reculese. Rspunse iute : Dac vreodat s-ar ntmpla s nu putem, nu tiu cum s-ar sfri totul!... ns, de ast dat, tocmai sntem n curs de frnare.

Grozav !... Dar stai, a vrea s te mai ntreb ceva. Voi tiai c astronava e n stare s realizeze viteza aceasta ? Nici mcar n-am visat vreodat! Totul s-a petrecut pe neateptate, fr voia i fr tiina noastr. E o ans dintr-un milion c nu am explodat. Dar Bob nu-l mai auzea pe Giulio. Capul su de ziarist nfierbntat mcina acum idei nenumrate, care-i nvleau n minte. Uitase s mai ntrebe i de motivul care a determinat Vulturul s ajung aici. ntr-un trziu, vocea lui vistoare rsun cald, linitit : Totul a fost aadar ca i cntecul acelei psri legendare!... Straniu!... S afli c generaia ta s-a stins, iar tu mai rtceti, aproape la fel de tnr, pe crri cosmice nebttorite!... Comportarea ziaristului l fcu i pe Giulio s uite pn i cea din urm tristee. l privi pe ziarist, cntrindu-l mult vreme. ncerc s ghiceasc ce se ascunde n acest om pe care o simpl ntmplare l-a fcut erou al unor evenimente tragice i totodat triumfale... Giulio simea acum o afeciune i mai adnc pentru acest Bob, acest venic nedumerit i entuziasmat. Dar lui Bob i ardea de cu totul altceva: i cnd m gndesc, ct eram de convins c v-ai mbolnvit de cine tie ce boal grea !... Giulio zmbi. Rmase o clip gnditor, apoi i ridic privirea spre Bob i coment : Bietul Karl! A fost nevoit s lupte pe dou fronturi. Mai nti cu propria-i team de necunoscut i apoi cu slbiciunea Raymondei... A plns femeia asta de credeam c-o s-i piard minile. S-a consolat abia atunci cnd i s-a promis c odat i odat Nielsen va renuna la continuarea cltoriei i ne vom ntoarce. Dar asta nu trebuie s o afle Arthur... Bob tcu ct tcu i ntreb din nou : i acum unde se afl astronava ? Ah, iart-m, am uitat s-i spun c pe astronav distanele se exprim altfel dect n kilometri. Se folosete anul-lumin, de care cred c ai auzit. E distana pe care o strbate o raz de lumin n decurs de un an pmntesc. i ct face asta n kilometri? E un numr enorm! Te plictiseti pn-l scrii!... Se scrie cu unu n fa i vreo treisprezece zerouri dup el... Oho ! i noi la ci ani-lumin sntem ? n dimineaa aceasta, la orele opt, Vulturul se va afla la 13,5 ani-lumin de Pmnt... i acum, cred c e cazul s mergem la culcare! Ce spui ? Ce s mai spun?! Dup toate astea, mie nu-mi mai arde de somn... 13,5 ani-lumin!... n golul sta!... Mda! fcu Bob, cu un oftat. Am s merg n cabina mea i n sfrit voi trece n fruntea jurnalului, pe care l-am scris, data cea adevrat de pe Pmnt. S mi-o mai spui o dat... Asistentul se ndrept spre calendarul automat i l puse n funciune. Dup ce descifr data l nchise i reveni lng Bob. Ct e ? ntreb acesta. Reine: anul 2010, luna aprilie, ziua 9. Asta pentru c astronava a mai zburat un timp cu viteza aceea uria, nainte de frnare...

18. SE SFARMO STEA Giulio! Hei, Giulio!... Nu te mai scoli? Trezit de chemarea ce nise din difuzorul televideofonului, asistentul sri din pat i privi n jurul su cu ochii crpii de somn; deslui pe ecran figura impuntoare a lui Nielsen. M surprinzi, Giulio! ncepu profesorul, zmbind. nc sub imperiul somnului, Giulio abia de-i mic buzele cu un : De ce? tii ct e ceasul ?

ntrebarea l fcu s tresar. Privi spre ceasul cabinei. Nu-i venea s cread. Trecuse de orele zece. Arthur i urmrea, prin televideofon, toate micrile. Ei, ai aflat ct e ceasul ? insist Nielsen, rznd. Tnrul su asistent nu mai atept vreo alt invitaie. Rspunse n grab : M spl pe ochi, mi pun hainele i snt ndat la tine. Nu e nevoie de atta zor! Nu uita s iei ceva i n gur, poate i-e foame. S tii c am nceput ocolul stelei... Am i ajuns?! ntreb Giulio, mirat i bucuros, totodat. Cu bine i la timp! rspunse Nielsen, satisfcut. Cei ase astronaui se adunaser n marea cabin de observaii. Bob, ca de obicei, nc nu tia ce o s se ntmple. Vocea lui Nielsen rsun deodat, impresionant: E cazul, Giulio, s preiei comanda! Ne apropiem i mai mult de astru. Asistentul iei, n timp ce Arthur se ntoarse spre Bob: Bnuieti de ce ne-am adunat aici? Habar n-am! M-a surprins invitaia lui Karl. Tocmai mi completam cea mai interesant parte din jurnal... Cred c n-o s-i par ru... Vei avea ocazia s contempli priveliti pe care nici un ochi omenesc nu le-a mai vzut vreodat. Profesorul aps un buton i oblonul exterior al astronavei alunec ntr-o parte lsnd dezvelit peretele transparent. Ziaristul nu mai privise de mult afar. i de ast dat, ochii si fur fascinai de frumuseea nfricotoare a negrei imensiti presrate cu atri strlucitori. Deodat, privirile i czur pe o stea foarte apropiat ce i se pru excepional de luminoas. Vzndu-l impresionat, Nielsen ntreb: Cum i se pare, drag prietene? E splendid!... Un foc mre ntr-o imens mare de ntuneric !... Raymonde i Cristina se ineau strnse una lng alta, privind i ele nfiorate spectacolul cosmic. Dup o vreme, comanda profesorului se auzi clar: Frneaz, Giulio! Puin dup aceasta, Vulturul ncet s se mai apropie n spiral, de stea. Astrul rmnea mereu n dreapta, n timp ce astronava, ntr-o goan nebun, se nvrtea n jurul lui, la o distan de peste o sut aizeci de milioane kilometri. tii ce stea este ? l ntreb Giulio, intrnd pe u. De unde ai vrea s tiu? rspunse Bob, ridicnd din umeri. De altfel, de pe Pmnt nici nu se prea vede adug Giulio. Pornind de aici, pn la Pmnt o raz de lumin ar zbura 13,5 ani-teretri. Impresionat adnc de vpaia aceea cereasc ce semna cu un foc feeric ntr-o noapte adnc, Bob sta nemicat n fotoliul su i privea. Deodat se trezi ntrebnd: Cum se numete minunea aceasta cosmic ? E steaua Van Maanen! i opti Giulio. Van Maanen?! De ce i se spune aa? Dup numele celui care a descoperit-o. i nu uita s-l informezi pe ziaristul nostru cum se numesc astfel de stele ! i suger profesorul lui Giulio. Da ! Am uitat s-i spun, drag Bob, c stelele acestea, care, n ciuda dimensiunilor lor reduse, strlucesc att de puternic, poart numele de "pitice albe". Nostim denumire! spuse Bob, amuzat. Dar de ce strlucesc att de orbitor? Cnd am privit Pmntul prin telescop nu mi s-a prut c ar avea strlucirea aceasta formidabil. Dup cte vd, nc nu i-ai pus la punct cunotinele de astronomie, dei te afli printre stele !... ntre Pmnt i steaua Van Maanen continu Nielsen, exist o deosebire esenial. n vreme ce Pmntul este un corp luminat de Soare, steaua aceasta emite ea nsi lumin.

n plus, ea este una dintre cele mai interesante, preocupndu-l nc mai de mult pe profesorul nostru!... adug asistentul, cu convingere. Prin ce anume este att de interesant ? Prin structura ei atomic... Ciudat fcu Bob, grav, de parc ar fi neles ceva. Ai priceput ? l iscodi profesorul. Nimic ! mrturisi rapid ziaristul. Dup cte vedem, te ii i de otii! Un lucru tot trebuie s tii: n Univers, toate corpurile snt formate din atomi. Orice atom are un nucleu central i un nor de electroni spre periferia nucleului. Steaua Van Maanen ns ca i alte pitice albe face excepie de la regula asta. Bob aprob, artnd c unele lucruri le cunoate. Totui, ntreb, surprins : Cum, steaua asta nu-i format din atomi ? ntr-un fel, este... tii c ntre densitatea unui corp i structura sa atomic exist o strns legtur. Cu ct atomii unei substane snt mai apropiai unii de alii, cu att densitatea ei este mai mare. ns, dac electronii atomilor din respectiva substan lipsesc cu desvrire, atunci rmn numai nucleele atomice formate din protoni i din neutroni. Cnd rmn singure, nucleele se pot apropia foarte mult unele de altele i densitatea substanei crete, putnd atinge densiti enorme. n cazul stelei Van Maanen, corpul ei, n cea mai mare parte, este format numai din nuclee atomice de hidrogen, calciu i nc alte cteva nuclee mai grele. Din cauza constituiei sale neobinuite, dac am duce pe Pmnt un degetar de substan din steaua Van Maanen, acolo ar cntri nu mai puin de douzeci de tone!... De fapt, substana existent n corpul piticelor albe este cunoscut de oameni ca o stare aparte a formelor de existen a materiei{ }... Douzeci de tone! izbucni Bob, uluit. Un simplu degetar?! Cum se poate? Foarte bine! Dac am reui s adunm ntr-un degetar numai nuclee atomice i le-am lipi unele de altele, atunci degetarul ar cntri peste o sut milioane de tone ! O sut de milioane de tone, un degetar de materie nuclear?! Pare de necrezut!... Dar stai, de ce atunci substana din steaua Van Maanen cntrete mult mai puin ? mi place! remarc Nielsen, vesel. ncepi s devii un priceput i ntr-ale fizicii stelelor !... Dar, s-i rspund. Substana din Van Maanen, dei n cea mai mare msur este format numai din nuclee atomice, nu poate avea densitatea lichidului nuclear, fiindc ntre nucleele atomice exist fore de repulsie care le mpiedic s se apropie orict unele de altele. Dac vrei, ntre ele rmne un fel de gol... Iat de ce densitatea stelei Van Maanen este mai mic dect aceea a materiei nucleare. De altfel, savanii din generaia mea afirm c cea mai mare parte a materiei din univers se afl n aceast stare simpl, la temperatur mare i presiuni impresionante. N-am putea s ne apropiem mai mult de stea ? arunc ziaristul o ntrebare. Ar fi riscant i rspunse profesorul. Suprafaa stelei are o temperatur de peste apte mii grade Celsius. Vulturul s-ar volatiliza ntr-o clipit ! Dar cum se nate temperatura asta mare? relu Bob. Eti cam n verv cu ntrebrile, interveni i Giulio. Hai s-i mai rspund i eu... Ca i n alte stele, n corpul acestei pitice albe se petrec o mulime de reacii nucleare care produc o cldur uria. i e firesc ca temperatura materiei din steaua Van Maanen s fie foarte ridicat. Ca s-i dau o imagine mai cunoscut, a putea asemui majoritatea stelelor cu nite gigantice reactoare termonucleare... Cu mult rbdare, Nielsen lu iari cuvntul cu intenia vdit de a lrgi cunotinele proasptului lor student n astrofizic: Drag Bob, tii destule despre steaua aceasta pe care o admir i pmntenii prin telescoapele lor. Nu de mult, dac ne referim la timpul nostru propriu, Vulturul a avut de suferit o grea pierdere n momentul n care cutam s scpm de fluxul acela grozav de raze cosmice. i aminteti c am pierdut etajul final. Poate c atunci Cristina ia mai spus, printre altele, ce fenomen ceresc s-a petrecut undeva n Cosmos, pentru a da natere fluxului acela ucigtor. Cred c nu ai uitat... Bob ncerc s-i aminteasc, dar nu reui. Ridic din umeri i spuse: Nu-mi pot aminti. tii doar c nu m pricep!
*

S-i spun eu... Cristina i-a vorbit atunci despre explozia unei stele... Aha! Mi-am adus aminte sri Bob, nsufleit. Fenomenul se numea nov. Tot Cristina mi spunea c n decurs de un an, n galaxia noastr apar cam treizeci de nove. E adevrat? Adevrat! rspunse Nielsen, satisfcut de perspicacitatea lui Bob. Cu mici stimulente, ai o memorie bun, de adevrat reporter! Bob nu lu n seam laudele piperate ale profesorului, ci coment: Nu neleg ce legtur exist ntre steaua Van Maanen n jurul creia ne nvrtim acum i o nov? Asistentul se uit la Arthur, care i fcu cu ochiul. Uite, Bob zise Giulio, serios. Aici e aici! Noi ne-am propus s verificm o seam de ipoteze tiinifice folosindu-ne de steaua aceasta care se preteaz cel mai bine scopului urmrit!... S v folosii de stea?! exclam ziaristul, uluit. Ce mai nseamn i asta ? Aa cum ai auzit... Ne vom folosi tocmai de stea!... Fiind al doilea popas cosmic pe care-l facem, dorim s-l folosim cum se cuvine. Am s-i spun pe scurt despre ce e vorba... Ne-au mai rmas pe astronav cteva proiectile teleghidate, cu ncrctur de explozibil mezonic{ }. Vrem s repetm i aici explozia de pe Pluton, dar la o alt scar... O explozie!... Nu cumva vrei s distrugei i steaua ?! Ne-ar mai putea opri cineva? uier vocea profesorului. O vom distruge, dac numai astfel sntem n stare s verificm o seam de ipoteze tiinifice... Sfinte Bavon! Voi ai nnebunit de-a binelea ! Ce dracu vrei s verificai ? Ziaristul era aproape indignat. Atunci, Giulio cut s-l conving : Am dori s aflm dac o anumit ipotez tiinific este sau nu adevrat. Pn astzi, omul nc nu a dat peste cauza adevrat a genezei novelor i supernovelor... Supernove !? Exist explozii i mai mari dect novele ? se minun Bob. Exist! Ele snt acelea care, ntr-un timp foarte scurt, transform o stea veche ntr-una nou, cu o strlucire de zeci de milioane de ori mai mare dect aceea a Soarelui nostru. Astfel de fenomene snt ns rare n Galaxia noastr i apar cam o dat la patru secole. Din cauza aceasta, omul n-a putut s le studieze prea bine. Pe de alt parte, se mai crede c n cursul exploziilor de nov i supernov se produc i fluxuri uriae de raze cosmice adic nuclee atomice i protoni liberi care se mprtie cu mare vitez prin tot Universul. Razele cosmice ajung i pe Pmnt, unde provoac transformri n nucleele atomice din atmosfer i dau natere altor particule pe care omul le-a botezat "mezoni". Unii astronomi afirm c ntregul sistem solar s-ar fi nscut cu prilejul apariiei unei supernove. n cazul acesta, Soarele i planetele n-ar fi dect resturi ale unei stele care a devenit deodat supernov... Bob nici nu mai tia ce s spun. Oamenii acetia ajunser s-l nfricoeze prin gndurile lor nebunesc de ndrznee. Acum sper c te-ai lmurit pe deplin! ncheie Nielsen. Snt copleit, nu lmurit! M ntreb ce vor spune pmntenii cnd vor observa c n locul stelei Van Maanen a izbucnit o supernov ? Pmntenii?! rspunse profesorul cu rceal. Hm!... Pmntenii... i Nielsen rmase pe gnduri. "De ce tot ntreab i Bob sta?..." Ceilali priveau cu neles la profesor. Lor, amintirea Pmntului nu li se stinsese din suflet. Dac pe Bob amintirile nu-l tulburau att de mult, ncntndu-l mai degrab aventura prezentului, pe ceilali unele cuvinte i rscoleau adnc. Cine putea atunci s mai citeasc gndurile fiecruia?... "Ar fi mai bine dac ar tcea, uneori, ziaristul sta rtcitor" se pomeni gndind Nielsen. Mult vreme domni tcerea. n sfrit, se auzi vocea lui Nielsen, uor emoionat : Giulio, e totul pregtit ? Absolut totul!... Atunci s-ncepem! Punei-v ochelarii de protecie! V rog s admirai privelitea n linite, fie prin telescop, fie numai prin ochelarii de protecie.
*

Pentru ce vitez s le dau programul ? ntreb asistentul, ridicndu-se. Maxim! Punctele de explozie situeaz-le pe ecuatorul stelei. n regul! Zicnd acestea, asistentul iei i se ndrept spre cabina de navigaie. Ce-au discutat? se interes Bob, nedumerit. Cristina i zmbi i rspunse: E o poveste... Giulio l-a nrebat pe Arthur ce vitez trebuie s ating proiectilele nainte de a lovi steaua. i i sa rspuns: maxim. Adic? ridic Bob din sprncene, ntrebtor. Ar veni cam dou sute nouzeci i nou mii nou sute cincizeci de kilometri pe secund. Nu neleg. Cum pot nite teleghidate simple s ating viteze att de mari? Doar nu snt astrona-ve fotonice i n plus, din cte tiu, nu se atinseser pe Pmnt, nainte de plecare, astfel de viteze. Ai dreptate interveni i Nielsen. Se vede c Giulio a uitat s-i povesteasc despre asta. Tragedia prin care a trecut Vulturul ne-a nvat multe lucruri neateptate. Unul din acestea este i acela, c, n Cosmos, rachetele pot chiar s-i dubleze viteza-plafon pentru care au fost proiectate, folosind aceeai cantitate de combustibil. Numai aa pot s explic performana Vulturului, dar mai ales... a acelei torpile blestemate! Ciudat! i voi nu cunoteai faptul acesta mai nainte? Nu... De l-am fi tiut... Deh, asta a fost! Dar de ce se ntmpl aa ? Ce fore noi intervin ? Pentru mine rmne nc o tain ridic Nielsen din umeri. n regiunile nesfritului pustiu cosmic, unde forele gravifice snt inexistente, probabil legile acceleraiei i ineriei snt altele... Probabil!... Nu tiu altceva, e greu de spus... Viitorul poate ne va aduce dezlegarea acestei ciudate comportri... i proiectilele voastre au suficient combustibil ? Peste nouzeci la sut din corpul lor e numai combustibil mezonic, din cel folosit de noi... Eh, dar s revenim la treaba noastr. i Nielsen se ntoarse spre aparatele de control i observaii. Dar Bob nu se ls. Explozia asta ce va fi: o nov sau o supernov ? Ne ateptm la o supernov. Asta, desigur, numai dac explozia reuete, adic n cazul cnd nucleele atomice care compun substana stelei intr n reacie de evaporare... Bob se mulumi cu att. De fapt era i aa destul de mult. n aceeai clip n difuzorul televideofonului se auzi vocea lui Giulio: Gata ! Privirile tuturora se fixar pe ecranul telescopului. Din corpul astronavei se desprinser, rnd pe rnd, cinci rachete. Erau ghidate de pe astronav i se autoaccelerau printr-un sistem analog cu acela al astronavei... Dup cteva zeci de minute, grupul de proiectile ajunse n apropierea imediat a stelei i o ocoli. Apoi, rachetele se ndreptar n direcii diferite. Ce mai e i asta? ntreb ziaristul, uimit de manevr. Proiectilele se ndeprteaz de stea! Karl se bucur de ntrebarea lui Bob, deoarece nici el nu prea nelegea sensul acelei aciuni. Proiectilele rspunse Nielsen pentru a nu fi topite de uriaa temperatur de la suprafaa astrului, nainte s fi atins viteza maxim cu care vor intra n corpul stelei, au fost deviate, la comanda noastr, i ndreptate n direcii diferite. Ele se vor ntoarce spre stea abia cnd vor atinge iueala maxim. Ne ndeprtm! se auzi din nou vocea lui Giulio. De acord! ncuviin Arthur. Vulturul, ca o sgeat uria, i ndrept trupul spre stnga i ncepu s se ndeprteze de steaua Van Maanen. ncotro o lum? Nu rmnem aici? strig Bob, nemulumit. Vrei s arzi ? ntreb Nielsen, zmbind. S ard ? !

Cam aa, cam aa!... Dup ce se va produce explozia, un flux uria de particule nucleare va nvli prin mprejurimi. Din astronav nu s-ar mai alege nimic!... Peste secole, materia rezultat din explozie se va regrupa n alte formaii stelare sau poate va ajunge la alte stele i planete sub form de raze cosmice. Dar acum... Glasul lui Giulio ntrerupse discuia: Proiectilele se apropie de stea !... Cu inimile strnse de emoie, cei ase membri ai echipajului de pe Vulturul ateptau cu ncordare s se produc cea mai neobinuit explozie cosmic. Gata! anun Giulio. Nu s-a ntmplat nimic! strig Bob, privind ncordat ecranul telescopului. Vd tot vechea stea. Eti un limbut incorijibil! l cert Raymonde, exasperat. Ai uitat c Giulio urmrete mersul proiectilelor nu cu privirile libere, ci cu ajutorul undelor. El ne-a anunat clipa prevzut prin calcul cnd trebuia s se produc explozia. Peste cteva zeci de minute, ne vor ajunge i razele de lumin care ne vor aduce imaginea celor petrecute n steaua Van Maanen... Facem un ocol n spiral anun Giulio. Ne aflm la patru sute cincizeci de milioane kilometri i continum s ne ndeprtm. Bine, Giulio! Pasul spiralei mai mare! adug Nielsen. Astronava o lu din nou spre stnga i apoi i continu zborul pe un bra de spiral n jurul stelei Van Maanen. Deodat, n ciuda ochelarilor de protecie, membrii echipajului fur orbii de lumina fantastic ce izbucni pe ecranul telescopului. Ce-i asta ? url Bob, frecndu-i ochii de durere. Supernova, Bob! rspunse Nielsen, apsat. n locul celebrei stele Van Maanen apruse o imens mas de foc, ce strlucea de milioane de ori mai intens dect Soarele. Nimeni nu se mai putea ntoarce cu privirile spre fostul astru, cu toate c telescopul nu transmitea dect o frm din strlucirea real a stelei. Nu privii! i avertiz Nielsen. Apsase deja pe butonul care aciona oblonul exterior. O lumin fantastic inund ncperea. Arthur, cu ochii nchii, aps apoi o manet de la tabloul de comand. Peste peretele transparent ncepu s alunece, ieind din nveliul astronavei, o perdea din material plastic colorat n negru. Cnd peretele transparent fu n ntregime acoperit de perdeaua neagr, Nielsen i ndemn pe ceilali: Putei privi n voie . Cu toii i ntoarser capetele i deschiser ochii cu team. Prin plasticul negru mai strbtea nc o lumin foarte vie. Undeva, extrem de departe, explozia fcea ravagii. Steaua Van Maanen se evaporase ca o pictur de ap i acum, valuri uriae de substan nuclear se aruncau cu furie n Cosmos, ncepnd o goan furibund n toate direciile. ntr-un trziu se auzi vocea copleit a Raymondei: Doamne! Ce grozvie!... i cnd te gndeti c bestiile voiau s foloseasc aceste arme mpotriva bietului Pmnt!... Ziaristul nu mai tia dac e vis sau realitate tot ceea ce vedea. n clipa cnd tocmai dorea s ntrebe ceva, se auzi din nou glasul lui Giulio: Fluxul razelor cosmice a crescut de opt ori! Masa fluid a supernovei se extinde cu o vitez de peste aizeci de mii kilometri pe secund. Accelerez pentru ndeprtare ! Redau astronavei comanda automat... Vulturul se avnt, cu un tremur nervos, nspre largul oceanului cosmic. Supernova rmnea tot mai mult n urm. Deodat, cei din cabina de observaie i simir trupurile degravificate, iar n clipa urmtoare o greutate uria ncepu s-i mping napoi. Ce s-a ntmplat, Giulio ? strig profesorul, nelinitit, n timp ce cuta s evite ciocnirea cu peretele cabinei. Dar Giulio nu-i rspunse, cci apsarea ncepu n curnd s dispar i totul reintr n normal. O nedumerire i stpnea pe toi cei prezeni n cabina de navigaie. Tocmai intr i asistentul.

Nu v speriai! ncepu el, linitit i zmbitor. Cnd a preluat comanda automat, astrorobotul, simind c doza de radiaii cosmice a depit limita admisibil, a accelerat brusc pn la viteza de o sut cincizeci i cinci de mii kilometri pe secund. Dac nu interveneam la vreme, accelerarea mare ar mai continua i acum. i ce-ai fcut? l ntreb Nielsen. Am cerut astrorobotului s accelereze treptat pn vom atinge dou sute de mii kilometri pe secund... Nielsen rsufl uurat. Gndurile i se ntoarser iari la explozie. Ei, Giulio zise el care e rezultatul?! Cum stm? Pe faa tnrului se putea citi uor un entuziasm greu reinut. Snt fericit, Arthur... Ipoteza a fost verificat... Aparatele de bord ne-au artat, n sfrit, c supernovele snt explozii cosmice de evaporare, iar ceea ce mai rmne din ele, snt fragmente nucleare ce au compus nainte substana stelei. Acum snt sigur c razele cosmice provin din stelele acestea care se volatilizeaz, desigur, la comanda naturii! Atunci... s ne felicitm! izbucni i Karl. Am realizat una dintre cele mai frumoase experiene din istoria tiinei. Mai mult dect att! interveni Arthur, pe un ton de nestpnit mndrie. Ceea ce am fcut astzi dovedete clar c puterea omului este att de mare, nct poate s creeze nebuloase, s provoace fenomene cereti pe care superstiia le atribuia odat numai forelor supranaturale. Putem spune cu toat certitudinea c astzi a fost realizat o veritabil genez, folosind numai legile care guverneaz Universul. n decursul vremurilor viitoare, din supernova noastr va putea rsri un sistem solar !... Iar peste milioane de ani sau poate miliarde ali oameni din acel sistem vor cerceta ceea ce noi am ntrerupt!... De fapt, noi i oamenii de dup noi, mai spuse Nielsen pentru sine. O uoar umbr i trecu peste frunte. Ce s fie oare asta ? Pctoase amintiri!... Raymonde era transfigurat. Ziceai c golul cosmic nu ne poate oferi nimic ! i opti la ureche soul. Greeti! rspunse ea tot n oapt. Pustiul sta nu ne-a oferit nimic. Ceea ce admirm acum, i-am smuls noi, fr voia lui! Ziaristul uitase cu desvrire de sine. O mulumire nemaincercat i umplea inima pn la refuz. Tria cu nesa momentele acelea n care omul reuise s dea natere unuia dintre cele mai grandioase fenomene ale Universului.

19. GOANA CALENDARULUI! Curnd, viaa Vulturului i recpta ritmul ei din vremuri bune. Steaua Van Maanen nu mai exista. Puterea omului o transformase ntr-un nor imens, de milioane de ori mai strlucitor dect Soarele. Norul acela era o supernov... ntr-o goan nestvilit, astronava se ndeprta acum pentru ca efectele uriaei explozii cosmice s nu o ajung. Cu ajutorul telescoapelor, membrii echipajului mai contemplau din cnd n cnd insula strlucitoare ce apruse n locul vechei "pitice albe". Karl, de obicei mai potolit dect ceilali, manifesta o exuberan neobinuit. l bucura nespus de mult faptul c soia lui prea a nu mai fi mhnit. Ba mai mult, uneori chiar era prins de valul entuziasmului general. ntr-una din zilele urmtoare, Bob se afla n biblioteca Vulturului. Ca ntotdeauna, avea lng el file multe de hrtie i nelipsitul su stilou. Tocmai se gndea cum s-nceap depnarea firului de amintiri din viaa navei. Pe cnd era gata s scrie primul cuvnt, apelul televideofonului l fcu s-ntoarc privirile. Era Giulio. Un nou eveniment? ntreb Bob, rznd. Nuu! De ast dat, nu! protest n glum Giulio. Totui, vino s-i art ceva. Ce? Ei, haide, nu m mai ntreba, snt sigur c te intereseaz.

Bine, vin imediat... n cabina de navigaie, Bob l gsi pe Giulio singur. Am sosit spuse el, nchizind ua i rotindu-i privirile prin ncpere. Ia loc aici lng mine. tii, mi-am amintit c doreai, nc de mult, s vezi ceva. Am posibilitatea s-i art acum. Foarte curios, netiind despre ce este vorba, ziaristul se aez lng Giulio. Uitase cu desvrire ce a putut s-l roage pe asistent. Dar acesta nu-i mai ddu nici o lmurire. Aps pe un buton i hubloul se deschise ndat. Pentru a putea privi i cu ochii liberi! zmbi asistentul... Ei, i acum s-i spun despre ce e vorba. n timp ce am s pun n funciune motoarele de accelerare, tu poi privi fie afar, dac te intereseaz, fie calendarul. Ziaristul fcu ochi mari, de surprindere. Privi data pe care o arta calendarul. Accelerm?! exclam el, nsufleit. Asistentul se ntoarse spre el i surse. La comanda mainilor cibernetice de navigaie, motoarele ncepur accelerarea. Un timp, vitezometrul nu art vreo schimbare a vitezei. Deodat acul indicator sri cu o diviziune, artnd c iueala ncepuse s creasc. ntruct accelerarea era suportabil, nu era necesar s se apeleze la cabinele de antifor. Dup un timp, Bob strig: Calendarul... a nnebunit! Cifrele zilelor se schimb de nu le mai pot urmri goana. Mai ateapt puin! rspunse Giulio cu neles. Ziaristul i arunc ochii pe ceasul de la mn. Arta orele 17 i 10. Calendarul ns l exaspera. Privi i n exterior. l uimi un fapt neobinuit. O stea ndeprtat i schimba vizibil culoarea. Ce-i cu steaua aceea ? fcu el nedumerit. Un efect ce-l datorm tot vitezei... ndeprtndu-ne de steaua aceea, observm c lumina ce vine de la ea ne apare tot mai rocat... Efectul deplasrii spre rou ar spune oamenii de tiin... Deodat, ziaristul se ridic de pe scaun, uluit: nc un an i jumtate! Dup ceasul su trecuser doar vreo cincizeci i cinci de minute. n aceeai clip, Giulio manevr ceva la tabloul de comand. Accelerarea ncet brusc. Acum vino i vezi! l chem el pe Bob. Acesta se apropie prudent. Privete vitezometrul! l mai ndemn prietenul su. Bob se aplec ncet s vad cifrele mai bine. Ochii ncepur s-i strluceasc i, emoionat, se ntoarse: Iar ne jucm cu timpul?! Da, iari! Sau... te nfricoeaz ? Nu tiu, Giulio!... Nu tiu ce s spun!... i parc totui nu s-a schimbat nimic i continu ziaristul firul gndurilor. Zburm cu peste dou sute nouzeci i nou mii nou sute nouzeci i nou kilometri pe secund i nu simim nimic deosebit! Straniu!... n schimb, "simt" aparatele! rspunse Giulio prompt. Vezi doar c datele calendaristice, corespunztoare Pmntului, se schimb vertiginos. Bob i ntoarse din nou privirile ctre calendar. Nu-mi vine s cred! opti el, cu emoie. Aici, pe astronav, trec ore, n timp ce pe Pmnt se scurg ani. Fiecare or... mai bine de un an pmntean! Iar noi rmnem aproape neschimbai!... Giulio i privea amuzat prietenul. Entuziasmat n felul su, ziaristul vorbea mai mult pentru sine. Trecu astfel un timp, pn cnd ntreb brusc : Spune-mi, Giulio, ct am putea merge aa ? Mda!... Vezi, teoretic, pn cnd viaa noastr s-ar sfri. Dar exist i termenul cellalt pentru astronav, al scurgerii ncete a aerului dinuntrul ei nspre vidul cosmic, Pierderea aceasta de aer e fatal, dei este extrem de lent. Astronava zboar acum fr s mai cheltuiasc mult energie, n virtutea ineriei. Nu mai consumm dect energia necesar aparatelor de bord, iluminatului interior i preparrii hranei. i atunci, ct am ajunge s zburm?

Dac am socoti c mai avem de trit patruzeci de ani, cu totul am avea la dispoziie vreo trei sute cincizeci de mii ore. Fiecare or scurs aici ar nsemna un an trecut pe Pmnt. La sfritul vieii noastre de pe astronav, pe globul pmntesc ar fi trecut peste trei sute cincizeci de mii ani! Bob rmase nuc. i terse fruntea cu palma, ncercnd parc s-i alunge o cea de pe creier. Sfinte Bavon! Dac nu ne-am mai opri i am merge douzeci de ani nainte i, pe urm tot atia napoi, cu viteza asta, am gsi Pmntul i omenirea mbtrnite cu trei sute cincizeci de mii de ani ?... Curiozitile marilor viteze! sublinie asistentul, rznd domol. i unde am ajunge? se mai interes Bob, cu team. Am trece i de cea din urm stea din galaxie. Ai contemplat desigur bolta cereasc. Te-a ncntat Calea Lactee. Dac am zbura cu viteza asta, peste vreo treizeci de mii de ore, adic peste treizeci de mii ani pmnteti, am trece dincolo de captul acestei faimoase Ci a Laptelui... i... o s-o facem i pe asta ? opti ziaristul, nfiorat. Vezi, nu mai tiu ! S-ar putea s n-o facem. La ntoarcere, dup attea zeci de mii de ani, am arta, printre oamenii de pe Pmnt, ca nite slbateci. Deodat, aceeai umbr tiut de Bob ntunec fruntea prietenului su. De aceea schimb vorba. i acum ncotro ne ndreptm ? Giulio continua s rmn dus pe gnduri. n cele din urm se ntoarse spre Bob, mai nseninat: Ce pot s-i spun... spre lumi noi i necunoscute minii noastre. n galaxie mai snt nc multe miliarde de stele, iar Cosmosul, n nemrginirea sa, mai conine alte zeci sau chiar sute de miliarde de galaxii ca a noastr... Dar noi nu vom putea ajunge vreodat la ele. Snt prea departe!... Numai pn la cea mai apropiat galaxie, vecin cu noi, ar trebui s facem un drum de peste un milion de ani-lumin !... Gndurile lui Bob nu prea se concentrau asupra vorbelor lui Giulio. Un cui i rmsese nfipt n minte i deodat asistentul l auzi: Cu fiecare or un an!... De necrezut! Las filozofia, ziaristule! propuse Giulio, ridicndu-se. Nu i-ar face mai mult plcere s mergem la bazin ? Mi s-a fcut chef s not... Prnd c nici nu-l aude, ziaristul rosti: Giulio, nu tiu cum se face c putem rezista atta vreme aceluiai anotimp, aceleiai clime artificiale de pe Vulturul. Nici ploaie, nici furtun, nici zpad... m apuc i pe mine cte un dor s m mai plimb, s mai admir copaci, vi i muni... Dar unde s m duc ? Toate acestea parc le-am uitat, parc nu le-am cunoscut vreodat!... Mi se pare, uneori, c viaa mea dinainte n-a fost dect un vis... Un simplu vis! mai accentu Bob. Dragul meu, ai devenit din cale-afar de sensibil!... n definitiv, dac pofteti, apa o poi gsi la bazinul de not, iar dac vrei s plou, pune n funciune duurile din cabinele de baie. Sau ai ceva mpotriv ?! Bob zmbi mai vesel. Se ridic i prinzndu-i prietenul de bra, se ndreptar amndoi spre u. Cnd aps clana, Giulio se ntoarse spre ziarist, privindu-l o clip, ezitnd. Ce e ? fcu Bob, surprins de ezitarea lui Giulio. Nu mi-ai spus totul ? Mde!... tiu eu?... Poate c nu!... Atunci i ddu seama c prietenul su i mai ascunde ceva. Ghicindu-i gndurile, Giulio relu, mai nseninat: Pentru astzi e de-ajuns!... Alt dat !... Hai s mergem!...

20. PAGINI CU AMINTIRI

Nu trecuse prea mult vreme de cnd Raymonde ieise lsndu-l pe Bob singur, n cabina lui. Acesta i privi mai nti ceasul. Trecuse de orele douzeci. i veni o poft grozav s fumeze o igar, dar nu avea nici una la el. De altfel, pe astronav fumatul era permis numai n cabina fumtorilor. Gndurile i nvleau iari n minte, nvolburate, fr s le poat stvili puhoiul. Pe astronav mai trecuse o zi! n vremea asta, ceilali se distrau n sala de audiii, unde Nielsen l invitase i pe el. Nu primise invitaia, deoarece mai avea mult de scris la jurnalul su. i nici nu tia prea bine s danseze... Se afla din nou n faa mesei de lucru. Stiloul l atepta, pregtit s alerge pe paginile de hrtie rezistent la cele mai joase temperaturi. Se aez n fotoliul su preferat i se ls pe spate, nchiznd ochii. Odinioar, cnd i scria articolele pentru ziar, nu avusese niciodat obiceiul de a visa nainte de nceperea lucrului. Pe atunci, toate le fcea din fug i fr s se gndeasc la altceva, dect la partea "senzaional" a evenimentelor. Tocmai pe astronava aceasta, care mergea aproape cu viteza luminii, Bob uitase ce e graba. Lumea astronavei l copleise la nceput, dar nu pentru mult vreme. Dup ce aflase adevrul, viaa lui se schimbase cu desvrire; din cel care odat fusese Bob Kingstone, se nscuse un om cu totul nou. Deschise ochii i privirile i alunecar pe pictura de pe peretele din faa lui. Era o lucrare veche, dar care se pstrase destul de bine. Autorul tabloului voise parc s nscrie pe pnz impresia de grandoare a munilor. De o parte i de alta, doua ziduri de stnci slbatice strjuiau o vale adnc. n mijloc se rostogolea un uvoi de ape nvolburate. O cprioar cocoat pe vrful unei stnci cuta cu privirile spre marginea pdurii de brazi ce acoperea ca o hain verde-rocat trupul seme al piscului muntos. Ziaristul nchise iar ochii. I se prea c mai vzuse undeva o privelite ca aceea din tablou. Cnd ? Nu-i mai aducea aminte. Deodat, revelaia prezentului l fcu s tresar. Privind un timp tabloul, cu privelitea pmntean, aproape uitase unde se afl. Mintea-i cltorise, cteva clipe, purtndu-l spre meleaguri att de ndeprtate, nct revenirea la realitatea din jur fu deosebit de puternic. Lumea lui era acum astronava, cabina lui, n afara creia nu mai exista nici pmnt, nici ape, nimic, dect bolta nfricotor de neagr presrat cu strluciri nlucitoare... Se reculese cu greu. Avea de scris i nu trebuia s se mbete cu visuri. Cu hotrrea aceasta, apuc stiloul i trase spre sine prima foaie alb. "Ei, Bob, se ndemn el, haide, las melancolia i mai bine scrie despre ceea ce i-a oferit Cosmosul..." "M uit la mine i nu-mi vine a crede ncepu el. n nici un caz nu mai snt cel care eram odat. Snt mai bun ? Asta ar trebui s mi-o spun alii. Dar cei de aici nu tiu cum eram nainte. M gsesc iari singur. E mult vreme de cnd nu s-a mai ntmplat asta. n timpul din urm, Giulio m-a rugat s stau mai mult cu el. Cu acest prilej am nvat i puin astronavigaie. Bietul Giulio! n sfrit, am aflat de ce se nnoura de fiecare dat cnd aduceam vorba despre Pmnt. Mi-a povestit totul, la puin timp dup ce am prsit zona stelei Van Maanen... Era n cursul accelerrii Vulturului. Credeam atunci c e un vis. Ce banal mi se pare acum i povestea asta! Nici nu m mai impresioneaz. M uit la ceas, vd c a trecut o or, zmbesc i spun: Oamenii de pe Pmnt au mai mbtrnit cu un an! Cnd s-a terminat accelerarea, Giulio m-a invitat la "trandul" astronavei. Acolo, pe marginea micului bazin cu ap cristalin, mi-a povestit istoria vieii lui. Am rmas adnc emoionat. Tristeea lui m-a cuprins o vreme i pe mine. Nu tiu cum m-a simi n locul su... Giulio a lsat pe Pmnt o fiin mult iubit. O chema Mirella. Nume frumos, asemenea chipului din fotografia pe care mi-a artat-o. Mi-a spus c fata se afla la Roma cnd a decolat astronava. Nici mcar rmas bun nu i-a putut spune. Mirella trebuia s soseasc la el n ziua urmtoare decolrii, iar peste o lun, trebuiau s se cstoreasc. Dar toate s-au spulberat, luate de un val nprasnic, n noaptea aceea de 18 iunie... L-am ntrebat, nciudat, cum de a fost n stare s-o lase acolo. Mi-a rspuns c i mprea viaa ntre Mirella i astronav, dar c n noaptea aceea ntreaga lui fiin aparinea altora, pentru care se i ncumetase s evadeze alturi de Nielsen. Chipul fetei pe care a iubit-o aa de mult l mai urmrete i astzi ca o umbr. i acum, ce crezi c face Mirella ta? l-am ntrebat eu la sfritul discuiei.

mi opti: Mirella mea?!... Avea atunci doar nousprezece ani... Acum se apropie de optzeci i cinci !... Dac mai triete... De cnd am vorbit cu Giulio, pe astronav au mai trecut nouzeci de ore... Biata Mirella! Amintirea ei nu m-a prsit nici pe mine. Tot n cursul discuiei de atunci, Giulio m-a informat c nu este exclus s gsim n Cosmos lumi populate cu fiine raionale, pe planete ce se rotesc n jurul altor stele dect Soarele. Ce mult a vrea s dm peste o astfel de lume! Cine tie, poate i aceti locuitori au o civilizaie; poate c i lor le place ca i pmntenilor s aspire necontenit spre culmi tot mai nalte ale progresului i ale tiinei... Oare ce s-ar ntmpla dac a ntlni ntr-o asemenea lume o fat care s-mi fure inima ?... Ce prostii mi trec prin minte ! Poate c fiinele acestea, din alte lumi, nici nu au sentimentele noastre i nici nu vor fi semnnd cu noi. Ce naiba mi-o fi venit s m gndesc la aa ceva, cnd eu, de fapt, n-am iubit nicio-dat. Pentru mine, fetele au fost ntotdeauna doar nite ppui frumoase. N-am simit niciodat nevoia unei iubiri adevrate, adnci, tulburtoare... Cosmosul m-a silit, totui, s-mi schimb aceste preri. i mai ales prietenele mele Raymonde i Cristina. Fr s-o tie, m-au nvat c sufletul femeii poate deveni un izvor de alinare i duioie. Ct de ciudat mi se pare totul! Pn astzi n-am simit niciodat nevoia devotamentului fa de vreun om. N-am avut prieteni. Dac m-a ntoarce iari pe Pmnt, cred c n-a ezita s-mi aleg i eu o adevrat soie! Dar una adevrat !... Nu tiu ce m-a apucat. Parc mi lipsete i mie ceva. De cnd cunosc durerea lui Giulio, m tot gndesc la celebrele poveti de iubire. Aici, n mijlocul neantului, s visezi la dragoste! E straniu, orice s-ar spune. Cteodat m uit cu nesa la Raymonde. E foarte frumoas. Mi-ar place o soie ca ea. La naiba! Bat din nou cmpii! i totui, Arthur i Karl se simt mult mai bine dect noi, cei doi singurateci de pe bord. De-am ti mcar ct vom mai cutreiera genunile cosmice nchise ntre pereii acestui Vultur!... Categoric, oriunde ar fi s se ntmple asta, prima fat pe care o voi ntlni n Cosmos, dac o s-mi plac i... o s fie de acord, o iau pentru totdeauna cu mine ! Sau poate pe Pmnt, cnd ne vom ntoarce... Oare am s m mai ntorc ? Iat o tain pe care o va dezlega numai viitorul... Multe mi-a fost dat s vd din cele nouzeci de ore ce au trecut dup accelerare. De la decolare i pn astzi, pe astronav s-au scurs n total vreo doi ani. Mintea m duce acum spre Pmnt i mi se strnge inima cnd mi spun n gnd c, n timp ce noi am trit abia doi ani, acolo calendarul a mbtrnit cu peste un secol! Oamenii au serbat acum i anul 2200, iar noi mai rtcim nc prin cosmosul sta fr hotar... Oare pot eu s nu atern n jurnal faptul c astronava a trecut pe lng una din stelele constelaiei Carului Mare? n zadar spun ns "Carul Mare", deoarece orict mi dau osteneala, tot nu-l pot recunoate. Din cele apte stele, pe care cndva le vedeam de pe Pmnt niruite ntr-un imaginar car ceresc, am putut acum s-o admir de aproape doar pe una din ele. Celelalte par aruncate la ntmplare pe bolta schimbtoare a Cosmosului, la deprtri uriae i nu le vom mai ajunge niciodat. De pe Vulturul se vd toi atrii cunoscui i pe Pmnt, dar lucirea lor este nespus de clar aici: Betelgueuse i Antares, cei doi gigani rocai, albastrul Sirius, Arcturus cel galben, Altair i Aldebaran, toate mi ncnt privirile, dar snt att de ndeprtate !... Gndul m duce napoi, spre anii adolescenei, cnd, n vacan fiind, mpreun cu un prieten petreceam seri n ir privind stelele risipite pe bolta cerului. Mama ne-a descoperit odat n fundul grdinii i a venit lng noi s ne explice minuniile cerului nocturn. Printre altele, ne-a artat i Carul Mare. S fi tiut atunci c odat voi ajunge pn la el i c am s trec tocmai pe lng una dintre "roile lui"! Cine se putea gndi atunci la una ca asta?... Acum, zbor i mai departe! Ce-a fi spus oare dac n seara aceea mi-ar fi prezis cineva c am s ajung ntr-un loc n Cosmos de unde luminii, pentru a ajunge pe Pmnt, i trebuie aproape treizeci de ani?... Am trecut i Carul Mare... n drumul ei, astronava a ntlnit un fenomen ceresc de o frumusee rar. Eu m-am gndit c ar fi bine s consemnez fenomenul i i-am spus "Inima uria". Dar Giulio l-a numit altfel. I-a spus "stea variabil" sau "cefeid". Cefeida aceasta nu poate fi zrit de pe Pmnt cu nici un telescop. Imaginea ei mi revine n minte i acum cnd scriu. Vulturul i ncetinise pentru puin timp iureul su nestvilit i se rotea n jurul stelei. Deodat, observai cu nespus uimire cum steaua se strnge ca o minge de cauciuc, pentru

ca dup un timp diametrul ei s creasc din nou, atingnd o mrime impresionant. Iari scdea, i din nou cretea ntr-un ritm foarte regulat. Btile acestei imense inimi fierbini snt de o regularitate surprinztoare. M-a ncumeta s le consider ca bti ale unui ceasornic ce msoar timpul n Cosmosul plin de mistere. Cnd Vulturul se ndeprt de cefeid, aveam impresia c un magician nevzut m fcuse s vd lucruri fantastice... De la cefeid, astronava s-a ndreptat spre constelaia Carul Mic. Mai nti a accelerat, atingnd viteza maxim, pe care o mai ajunsese doar atunci cnd a fost urmrit de torpil. Nielsen afirm c e mai prudent aa. Nu tiu nc de ce. Giulio mi-a spus, spre bucuria mea, c ne ndreptm spre Steaua Polar. Cnd m gndesc c voi ajunge i acolo, m cuprind fiori!... Steaua Polar!... Polul ceresc al Pmntului!... Straniu!... n zbor spre Steaua polar, timpul trece pe nesimite. Zilele ni le petrecem n fel i chip. ntr-un moment de rgaz, l-am ntrebat pe Giulio cum se face c Vulturul nu-i irosete rezervele de oxigen i ap. Cum, nc nu tii?! m-a ntrebat el, foarte mirat. Nu!... De la cine s-o tiu ? M-a luat atunci i m-a condus spre un perete al astronavei. Ia privete mi-a spus el artndu-mi cu mna spre partea de jos a peretelui. Am observat c partea inferioar a pereilor era construit din plci ciuruite. Ce e asta ? l-am ntrebat eu, curios. Ai, ai, ai, ziaristule! Nici pn astzi n-ai observat c toi pereii snt construii la fel ? Pe aici iese oxigenul necesar vieii noastre i tot pe aici se absoarbe bioxidul de carbon i apa din atmosfera de pe bord. Grozav! Aa va s zic!... Mi-a mai explicat, foarte pe larg, cum funcioneaz mecanismul alimentrii astronavei cu oxigen, folosind pereii astronavei. Aparate speciale, aezate n pereii Vulturului, absorb bioxidul de carbon i apa, descompunndu-le instantaneu i elibernd numai oxigenul. Carbonul i hidrogenul ce rezult din descompunerea lor snt reinute pentru alte scopuri. Cum se numete procesul acesta chimic am ntrebat eu, minunndu-m. Pare mai degrab o fotosintez... ntr-adevr, seamn mult cu fotosinteza plantelor de pe pmnt mi rspunse Giulio, plin de rbdare. La nceput chiar ne-am gndit dac n-ar fi bine s lum cu noi cunoscuta alg, pe nume "Alga Chlorela Pirenoideza", care nu are n via alt funciune dect s absoarb ap i bioxid de carbon din mediul exterior i s elibereze, sub influena unei lumini puternice, oxigenul att de necesar organismului nostru. Am renunat ns la aceast variant, ntruct unul din chimitii notri a descoperit ntre timp o metod mai bun, prin care se poate realiza fotosinteza artificial cu ajutorul unor aparate speciale, acionate numai cu radiaii nucleare. Am rmas ncntat. Bunul meu prieten mi-a mai explicat apoi c de ndat ce se pierde o cantitate de oxigen (din cea care se afl n interiorul astronavei), aparatele de fotosintez regenereaz imediat gazul pierdut din rezerva de bioxid de carbon. Am mai aflat c Vulturul dispune i de rezervoare de oxigen lichid, pentru a compensa cu uurin orice pierderi care ar avea loc prin scurgere. M gndesc c oricte lucruri a afla despre astronava aceasta, mereu voi rmne departe de a cunoate toate detaliile ei uimitoare."

21. UNIPT N COSMOS Pn la prima stea din constelaia Carului Mic mai era de mers o bucat destul de mic. Dup timpul astronavei, s fi fost nc vreo cteva zile de zbor. Cu puin nainte de a trece prin dreptul primei stele din constelaie, pe Vulturul se petrecu un eveniment de seam. Era ntr-o dup-amiaz, cnd pe bord, de obicei, oamenii se odihneau. Numai Giulio i Bob, prieteni nedesprii, discutau i ascultau n vremea aceea, cu ajutorul radioastralului, diversele semnale, nedescifrabile, venite pe calea

undelor din cine tie ce parte a universului. Deodat, ua slii de navigaie se ddu la o parte, fr zgomot. Ziaristul fu primul care observ c ua este deschis. Tu ai lsat-o aa ? l ntreb el pe Giulio. Ce s las ? Ua... uite, e deschis! Asistentul ridic din umeri. Vznd c prietenul su nu tie nimic, Bob se ridic de pe scaun i se ndrept spre u cu gndul s-o nchid. Dar cum ajunse lng aceasta, auzi pe culoar zgomot de pai. Uimit, iei afar, dar nu mai apuc s vad cine intrase cu atta grab ntr-una din cabinele vecine. Nedumerit, Bob ddu s intre napoi n cabin, dar rmase nlemnit cu mna pe clan. Ce faci? strig Giulio aproape enervat. n loc de rspuns, ziaristul fcu un pas n afar i ascult cu atenia i mai ncordat. Necjit c trebuie s ntrerup observaia, Giulio se ridic din fotoliu i veni lng Bob. I se prea ciudat comportarea ziaristului. ns abia ajunse lng prietenul su, c ochii i se fcur mari de uimire. Aud oare bine ? ! ntreb n oapt. Bob nu rspunse, ci i fcu un semn cu mna s tac. ntr-un trziu, ochii li se ntlnir. De undeva, dintr-o cabin a etajului, din cnd n cnd rzbtea pn la ei iptul unui copil! Un copil, Giulio!... Un copil n Cosmos! opti ziaristul, nfiorat. Ieir amndoi din ncpere. La cellalt capt al culoarului, ua unei cabine se deschise i n pragul ei i fcu apariia Raymonde. Avea faa transfigurat de emoie. Cei doi brbai se grbir s-i ias n ntmpinare. Nu cumva tu ne-ai deranjat ? o lu Bob pe nersuflate. Femeia i zmbi cu neles : Oare nu merita s v deranjez pentru acest eveniment?... S tii c e foarte drgla! ncheie Raymonde, cu un gest care nu mai lsa loc ndoielilor. Dac nu m nel e i biat! sublinie Giulio, surprins. Cred c nu m nel, e prea puternic iptul !... Raymonde nu le mai rspunse: i lu de bra i i conduse pn la ua cabinei-spital. Prin oblonul uii se putea privi n antecabin. Giulio i Bob se ridicar n vrful picioarelor, ntinzndu-i gturile pentru a putea vedea mai bine ce se ntmpl nuntru. Acolo l vzur pe Arthur. Sttea aplecat peste un ptu, dnd impresia c vorbete cu cineva. Abia cnd Nielsen i ntoarse privirile spre ei, simindu-le parc prezena, cei doi prieteni observar n pernele patului, nfat n scutece albe, pe noul-nscut. Profesorul le zmbi fericit i ridic mna n semn de salut. Apoi se ntoarse spre copilul care dormea linitit. Cristina nu era n cabin. Profesorul avea deci un motenitor! Un copil se nscuse n apropierea Stelei Polare, departe de Pmnt i de omenire; att de departe, nct orict ar fi ncercat cineva s-i imagineze distanele, cu nici un chip nu le-ar fi putut cuprinde cu mintea. Constatnd c Arthur i-a uitat, Bob se ntoarse spre Raymonde: Spune-mi, Cristina cum se simte ? Foarte, foarte bine! Dup cum ne-a asigurat Karl, naterea a fost uoar, lipsit de complicaii. Raymonde iubea mult copiii. Cndva avusese i ea o feti care murise la vrsta de un an. Orict a dorit apoi, n-a mai avut ali copii. O umplea de bucurie gndul c, de azi nainte, va avea lng ea un prieten micu, n cursul acelui zbor, pe ct de fantastic pe att de monoton pentru ea. Ce nume poart noul cltor ceresc ? o chestion asistentul, surznd. Mark!... Numele su e Mark! rspunse Raymonde, mndr. E numele ales de Nielsen n amintirea scriitorului su preferat: Mark Twain... i-acum, iertai-m, trebuie s v las. M duc la Cristina s vd cum se mai simte. La revedere !... Dup ce plec Raymonde, asistentul i ziaristul pornir agale spre sala de navigaie. Cnd paii i aduser din nou lng panourile de comand, Giulio se ntoarse emoionat spre prietenul su. Ce spui, Bob? De aici nainte, avem nc un tovar de drum!

Nu tiu, snt copleit !... neleg abia acum de ce n-am mai vzut-o pe Cristina n ultima vreme... Totul a venit ca o surpriz fulgertoare!... Vezi, cnd am auzit iptul acela, pe mine m-au trecut fiori. La nceput n-am desluit prea bine sensul acelui strigt nensemnat. Cnd m gndesc acum iari la el, simt c aceast clip nu are egal n istoria omului! Cel puin, att ct o cunoatem noi. S-a nscut un om n mijlocul pustiului sideral. i Cosmosul n-a fost n stare s mpiedice venirea lui la via. Neasemuit este aceast izbnd !... Un om s-a nscut printre stele!... Asistentul se opri. Spre surprinderea lui, constat c Bob era mult mai reinut. De fapt, ziaristul nu dorea s-i mai nnegureze sufletul. Dar, chiar i aa, Giulio se ntunec deodat la fa. Un oftat reinut i tie rsuflarea. Bob se apropie de el: Giulio, uii c mi-ai promis ceva !... Ai spus c niciodat n-ai s te mai ntristezi i vd c-i calci cuvntul... Chipul acela, pierdut n negura amintirilor, orict i-ar fi fost de drag, a rmas cu trecutul i orice zbucium e fr sens. La ce bun ?... Vulturul s-a rupt de lumea amintirilor noastre i e bun rupt!... Asistentul ncerc s schieze un zmbet. Efortul lui Bob de a-i ndulci frmntarea nu prea avu rezultat. Amintiri ca ale sale nu se pot uita att de uor. Se mai reculese totui i relu cu glasul su ptrunztor : Mi-e greu, Bob, mi-e tare greu s nu mi-aduc aminte c odat am iubit aa de mult! Acest Mark, un simbol nou i att de omenesc, mi tulbur tot sufletul. S-ar putea ca el s cam schimbe mersul vieii noastre de pe Vulturul. Mark a devenit un semn concret al biruinei noastre, dar i un motiv de amintiri dureroase... Poate, asta, numai pentru mine!... Cred c e mai bine s pstrezi doar simbolul cel luminos replic Bob, punndu-i o mn pe umr. Gndurile negre ngroap-le pentru totdeauna !... De-ar fi aa de uor, precum spui! ntre ei se ls tcerea. La puin timp, ua cabinei se deschise i n cadrul ei apru Nielsen, impuntor i cu ochii strlucitori de bucurie. Uitndu-i gndurile sale triste, dintr-un salt, Giulio se afla lng prietenul i profesorul su drag. Te felicit din toat inima ! l ntmpin el pe Arthur, mbrindu-l. Iar eu, la rndul meu, i doresc din tot sufletul interveni Bob ca micul tu Mark s ajung odat urmaul strlucit al ndrzneului su tat. Dac nu n astronautic, atunci pe un alt drum al vieii omeneti !... i spunnd acestea, Bob l mbria, la rndul su, pe Nielsen. Arthur nu-i mai putea ascunde emoia ce-l stpnea. V mulumesc din toat inima pentru felicitrile voastre sincere, prieteni dragi rspunse el cu buzele tremurnde. S tii, dragii mei, c gndurile mi snt tare rvite! Copilul acesta a venit s-mi aduc un mesaj pe care nu-l mai ateptam, care a fi dorit s nu mai vin !... Asistentul i ziaristul l privir pe Arthur fr s neleag prea bine sensul cuvintelor. Ct a mai rmas, Giulio, pn la pol? ntreb profesorul, pentru a schimba vorba. Cred c mine diminea ajungem. n momentul de fa parcurgem un drum paralel cu irul de stele din oitea constelaiei. E n regul! Eu v las... M duc s-mi vd nevasta... Dac vrei, Raymonde v ateapt s vi-l prezinte pe Mark. Mergei acum ? Nu, nc nu rspunse Giulio, scuzndu-se. Transmite-i Cristinei urarea noastr sincer de grabnic nsntoire. V mulumesc!... Cu bine! mai adug Nielsen i iei grbit, petrecut de privirile celor doi prieteni. Cel care rupse primul tcerea fu ziaristul: De ce ai refuzat s mergem la Mark ? S verificm mai nti zborul... Pe urm vom merge i noi... Ce-o fi cu Nielsen? mai ntreb Giulio, gnditor. Dup ce sfri efectuarea coreciilor de micare, se ntoarse ctre Bob, care nu nelegea nimic. i acum, s mergem! Ne ateapt "fiul stelelor"...

22. N VRFUL UNEI OITI De la naterea lui Mark trecuser doar cteva ceasuri. Cristina se odihnea alturi de copilaul ei drag. n vremea asta, Nielsen i Giulio pregteau frnarea astronavei, ntruct Steaua Polar nu mai era departe. Prin fereastra cabinei de navigaie, astrul se zrea strlucind puternic, aidoma unei sfere uriae de foc. Strlucirea Stelei Polare este de aproape apte sute de ori mai puternic dect aceea a Soarelui, iar diametrul ei l ntrece pe cel solar de peste trei sute de ori. Cnd Vulturul se mai afla doar la cinci sute de milioane de kilometri de Polar, i schimb ncet direcia, intrnd ntr-un zbor circular i reducndu-i mult viteza. Pe astronav ncepea o nou diminea. De ast dat ns, dup atta vreme, sala de navigaie nu mai era luminat n chip artificial! Lumina Polarei se revrsa din belug prin fereastra cabinei. Privete, Giulio, n stnga ! l ndemn Nielsen, cu o voce care vibra de emoie. Giulio i arunc privirile ntr-acolo i scoase o exclamaie de satisfacie: Planetele!... Nielsen continua s zmbeasc mulumit. n direcia artat de el se zreau dou corpuri cereti. Erau cele dou planete ce se rotesc n jurul astrului polar. Ce facem acum ? ntreb asistentul. Mergem spre planete sau ne oprim n apropierea polului ceresc ? Satisfacia va fi mai mare, dac vom poposi o clip i la pol. Pe msur ce se apropia de int, astronava i ncetinea zborul. n curnd urma s ajung n punctul pe care oamenii de tiin l-au botezat "Polul Nord ceresc". Mai snt doar cteva minute! anun asistentul. Facem un mic ocol i apoi reducem viteza la zero complet Nielsen atent la cadranele de control. Viteza Vulturului se apropia vertiginos de zero, cnd glasul lui Giulio rsun din nou: Mai snt cinci sute de mii kilometri! Frnarea se fcea acum foarte lent, pentru a nu mai avea vreun efect asupra astronauilor. n clipa cnd Giulio anun c viteza s-a redus la zero, cosmografii cibernetici indicar c Vulturul se afl exact n punctul fictiv al "Polului Nord ceresc". Cei doi brbai se ntoarser unul spre cellalt i se privir. Mndria victoriei i nctua deopotriv. S-i ducem i pe ceilali n cabina de ieire, propuse asistentul. Ar fi pcat s nu vad minunea asta. S-i ducem... Anun-i s-i mbrace costumele. Crezi c i Cristina va putea veni ? Depinde de micul Mark surse Nielsen. Giulio stabili prin televideofon legtura cu ceilali. i gsi pe toi patru n cabina Cristinei. Tocmai atunci, Mark era pe punctul s adoarm. Observnd aceasta, asistentul nu mai ndrzni s-i cheme cu glas tare, pentru a nu deranja copilul. Noroc c Raymonde l simi pe Giulio i ntreb prin gesturi ce dorete. n acelai mod asistentul i rspunse c Arthur ar vrea s-i ntlneasc pe toi. Femeia nclin capul n sens c a neles. Dar trebuia mai nti adormit copilul... De cteva secunde, ua sta larg deschis lsnd urmele de aer din cabina de ieire s se piard vijelios n vidul cosmic. n cadrul uii, mbrcai n costumele speciale de astronaut, cei ase vieuitori de pe astronav admirau n netire Cosmosul nesfrit. Al aptelea dormea linitit n scutece. Vulturul se afla n repaus fa de Polar. n jurul su, nesfrita pleiad a stelelor, n frunte cu Polara i cu cele dou planete, se roteau pe drumurile lor tainice. Comunicarea ntre astronaui nu se mai fcea dect prin radio. Lucrul acesta nu-l mpiedic pe Bob s exclame, plin de o fireasc emoie: O lume ca-n basme!...

Privete n jos, Bob! i strig asistentul, nu mai puin emoionat. Ochii lui Bob se plecar spre adncul nesfrit. Orincotro privea, luceferi strlucitori mpnzeau ntunecatul ocean. Simi c o ameeal i cuprinde trupul. Dar se reculese repede. La o deprtare de cteva sute de milioane de kilometri, Polara, ca un Soare uria, i purta corpul ei gigantic i strlucitor pe un drum fr sfrit, n jurul polului ceresc, ntr-o micare lent, aproape insesizabil. Polul nu coincide cu Polara ? ntreb deodat Karl, nesigur. Nu! rspunse Arthur. Ai uitat, mi se pare, cele nvate n perioada pregtitoare a zborului. Polara se afl la o distan oarecare de pol, n jurul cruia se mic mpreun cu cei doi satelii. De altfel, cum tii, acest pol nu este dect o ficiune, o prelungire imaginar a axei polilor pmnteti... Profesorul se ntoarse apoi spre Giulio. Adu dou micromotoare de propulsie ! nelegndu-i gndul lui Nielsen, plec imediat i se ntoarse curnd, aducnd cele dou minuscule motoare. Vii i tu? l ntreb pe profesor. Nu! i ofer plcerea lui Bob. Asistentul se ntoarse spre ziarist i-l ntreb : Facem o scurt excursie? Bob rmase stupefiat. Nu nelegea ce vrea asistentul. Unde ? ! Las ntrebrile i mai bine ataeaz micromotorul acesta la priza costumului tu spuse Giulio rznd. Bob se supuse. Asistentul l ajut s-i fixeze micromotorul la costum i apoi i se adres : i acum fii atent! Imit-m, ziaristule! Cuprins de oarecare team, Bob nu ndrzni totui s se mpotriveasc. Apas butonul verde! i mai strig Giulio. Ziaristul aps. n trup simi un tremur uor. Micromotorul intrase n funciune. Bob l privi pe Giulio, ateptnd o nou comand. Dar, n aceeai clip, l vzu pe asistent cum se desprinde de corpul astronavei i se avnt n largul cosmic. ngrozit de cele ce vedea, ncerc s se ntoarc. Era ns prea trziu! Se simi mpins, mpotriva voinei lui, nspre oceanul din spatele su. Avu atunci senzaia c-l nghite abisul acela nfricotor. Picioarele i se desprinser de podeaua astronavei i se vzu suspendat n gol. Micromotorul funciona de zor, mpingndu-l cu spatele nainte, tot mai departe de astronav. Pe Giulio nu-l mai zrea. i vedea doar pe cei rmai cum i fceau semne cu minile. Ca prin vis, i ddu seama c o groaz de moarte pune stpnire pe el. Scoase un strigt de spaim. Dar chiar n secunda aceea, lng el apru Giulio. Fricosule ! l cert Giulio. Apas butonul alb. Mna ziaristului cut cu nfrigurare butonul alb i l aps cu ndejde, de parc ar fi dorit s gseasc n el sprijinul ce-i lipsea. Motoraul cu reacie se opri, dar Bob continua s se ndeprteze de astronav, n virtutea ineriei. Giulio! strig din nou Bob. Unde m duc? E nfiortor !... Nici o grij, ziaristule !... Nu peti nimic !... Rsucete spre stnga maneta motoraului! Apas butonul albastru!... Ziaristul execut cu iueal toate comenzile. n sfrit, simi c trupul i se rsucete i pn n cele din urm ajunse cu spatele ctre astronav. Era zpcit de lumina atrilor care i defilau nebunete prin faa ochilor. Sub el avea un cer de stele; deasupra lui, un alt cer de stele. La loc maneta! rsun n casc vocea lui Giulio. Bob ncet s mai rsuceasc maneta de comand. Deodat se opri, lovindu-se cu spatele de ceva rezistent. Cineva l rsuci uor i se trezi fa-n fa cu prietenul su. Aadar, Giulio fusese "stnca" de care se ciocnise. Ei, cum te mai simi, bravule astronaut ? auzi el glasul asistentului. Giulio rdea de frica lui Bob.

Acesta nu rspunse. Cu o team fireasc, i roti privirile n jurul su. Se gsea suspendat n inima Cosmosului, pentru prima dat n via, fr nici un punct de sprijin. i ridic privirile: ntr-acolo era tot vidul fr capt, iar undeva, foarte departe, se zrea o constelaie strlucitoare. Apoi i ls capul n jos. Aceeai adncime teribil i se deschise n faa ochilor. La o deprtare imens, globul uriaului astru polar strlucea de-i lua vederile. Era copleit. Inima i zvcnea gata s-i sparg pieptul. Nu mai simea nici o greutate n trup. Dar de ce asta? se ntreb el. Giulio, de ce nu ne atrage spre ea Polara ? Nu cumva vrei s faci cunotin cu cele opt mii de grade de la suprafaa ei? Nu, brr! Nu de asta te-am ntrebat, rutciosule ! Vreau s tiu de ce nu mai simt gravitatea ei ? De vin e motoraul. El este acela care pune un zid ntre tine i cmpul gravific al Polarei... Dar vd c ncepi s cercetezi n loc s te nfricoezi ! Cum i se pare Cosmosul ? Uluitor!... Frica mi-a trecut i acum nu m mai satur !... Privesc n toate prile i nu dau de capt ! Bob ncepu o serie de adevrate acrobaii cosmice. Cei de pe astronav, care auziser prin radio discuia dintre tineri, urmreau i ei, amuzai, tumbele siderale pe care le descria neastmpratul ziarist. Cnd simi c oxigenul i se sfrete, Bob, nelinitit, l anun pe Giulio. Acesta l sftui, calm : Deschide rezervorul al doilea! Bob se-mbta din nou de gazul dttor de via ce ptrundea n costumul su. Hei, Bob! auzi el, n casc, glasul lui Nielsen. Nu crezi c e destul?... ntoarcei-v!... Tinerii artau ca doi copii ce se joac sub privirile prinilor rmai pe astronav. Giulio ajunse primul lng Vulturul i se pomeni n braele lui Nielsen. Apoi sosi i Bob. ntre timp, Cristina plecase de lng dnii, cci o atrgea mai tare copilul ei nepreuit. Raymonde o urmase. Ochii celor rmai se ndreptau acum din nou spre largul nesfrit. Din vrful oitei Carului Mic, n acele momente patru oameni dominau cu privirile i cu mintea infinitul din faa lor !...

23. DORINMPLINIT Zilele treceau pe nesimite. Pe astronav domnea aceeai bun dispoziie ca i n clipa cnd se ajunsese n dreptul Polarei. De cnd Vulturul poposise n apropiere de polul ceresc, ncetnd s se mai ndeprteze de Pmnt, zilele i nopile astronavice deveniser aproape egale cu cele pmnteti. Lucrul acesta l aflase i Bob. I se explicase c, de vreme ce acum viteza astronavei ajunsese la zero fa de Pmnt, timpul de pe Vultur curge la fel ca i pentru oamenii rmai acolo departe pe globul terestru. Lui Bob i mai rmsese o dorin nemplinit. n ndelungata lor cltorie, printre nenumrate stele, cei de pe astronava Vulturul nc nu avuseser fericirea s calce cu piciorul pe vreo planet sau pe vreun alt corp ceresc. Pn atunci, ziaristul admirase frumuseile cosmice numai de la distan. Faptul acesta nu putea s-i fie de ajuns nestvilitei lui curioziti... ntr-o zi, Bob l ntreb pe Giulio dac nu s-ar putea efectua o debarcare pe unul din sateliii naturali ai Stelei Polare. S-l ntreb pe Arthur! rspunse Giulio, nehotrt. Snt tare nerbdtor, Giulio!... Te rog, convinge-l cum tii mai bine!... Poate nu va fi necesar prea mult insisten... Rspunsul lui Nielsen nu ntrzie. Numai dup o or de la aceast discuie, Vulturul cobor pn la o sut de metri deasupra satelitului mai ndeprtat al Polarei. Primii aveau s descind Bob i Giulio, desigur tot cu ajutorul micromotoarelor de propulsie.

Cei doi tineri ajunser cu mult uurin pe suprafaa planetei. n clipa cnd picioarele ziaristului atinser terenul solid, aproape ca de granit, prin tot corpul l trecur valuri de fiori. Rmase o clip cu ochii fici i mintea nucit. Aproape c nu mai tia ce s fac. i venea s strige, s salte de bucurie. ntr-un trziu, i ntoarse capul dup asistent. Acesta i fcea semne disperate s se apropie de el. De ce nu vorbeti prin radio? transmise Bob. Dar nu veni nici un rspuns. Fcu cel dinti pas: putea s mearg, fr s se mai slujeasc de motora ! Simea ns c ceva nu e ca i pe Pmnt. Prea i se ngreunaser picioarele i trupul. "Trebuie c aici gravitatea e mult mai mare dect pe Pmnt !" gndi el. Ajungnd lng Giulio, auzi, n cele din urm, rsunnd vocea acestuia n casca costumului su: Nu i-am putut vorbi prin radio, deoarece undele radiofonice nu se propag aici dect pe distane mici. M auzi? Aud foarte bine!... Nu neleg ce se ntmpl. Care e cauza ? Mi se pare c planeta aceasta are un cmp magnetic foarte intens care tulbur puternic propagarea undelor radiofonice. Linitii dup acest intermezzo tiinific, cei doi cosmonaui cutar cu ochii n jurul lor. n fa se ntindeau terenuri nesfrite, presrate cu muni nali, pleuvi i tiai de vi adnci, fr strop de ap. Era o planet lipsit de via un pustiu cu desvrire mort. Un fapt le atrase totui atenia. Suprafaa planetei le aprea deosebit de lucioas, reflectnd cu putere razele de lumin venite de la Steaua Polar. De ce sclipete "pmntul" sta aa de tare: ntreb Bob, nedumerit. Hm!... Mi se pare c scoara planetei este constituit din roci bogate n silicai. Cred c am putea afla cu uurin, n inima acestor roci, i cuarul pmntean... Ah!... uite, Bob, strig Giulio, n timp ce se apleca. Se aplec i el, la rndul su, scond o exclamaie de copil: Nisip !... Ar fi dorit att de mult s-i poat scoate mna din costumul protector i s i-o afunde adnc, adnc de tot n nisipul de pe jos. Ar fi simit atunci Pmntul mult mai aproape de el !... Dar aceasta nu se putea. Se mulumi s rscoleasc de vreo cteva ori, cu mna nmnuat, prin nisipul fin ce nu mai fusese clcat de vreo fiin vie... Deodat, fr de veste, cei doi brbai se trezir ntr-un ntuneric de neptruns. Ce e asta, Giulio? url Bob n casca lui. Uurel!... Cred c a nceput eclipsa, rspunse asistentul, calm. N-ai de ce s te sperii !... Dar Bob se mir i mai tare: Eclips ? ! Da, Bob! Cellalt satelit al Polarei se afl acum ntre noi i stea, astfel c, deocamdat, am intrat n umbra lui. Cred c o s dureze destul de puin... Nu-i termin bine vorba, cnd locul pe care se aflau fu iari brusc inundat de lumina astrului polar. Atunci ziaristul rse de propria-i team, pe care o manifestase numai cu cteva minute nainte. Asistentul i explic mai departe : Faptul c noaptea i ziua se las aici brusc, fr amurg, i, respectiv, fr crepuscul, m face s cred c aceast planet este lipsit de orice urm de aer. Dar Giulio vorbea n zadar, cci Bob nu-i mai asculta de mult. Gndurile ziaristului zburau spre o alt lume. Privea necontenit pe jos, cutnd cu nfrigurare, prin toate prile, s afle lucruri pe care nu le mai vzuse vreodat. i acestea nu ntrziar s se arate. Dintre toate ns un fapt i se pru mai izbitor. Satelitul Polarei era format din roci care pot fi ntlnite cu uurin i pe Pmnt. Giulio strig el. M auzi ? Da, te aud! Ce-i veni ? Spune-mi, chiar toate stelele din univers snt formate cu aceleai elemente chimice ?... Bravo!... Cum ai descoperit-o i pe asta?!

M uitam la scoara satelitului sta. Nu snt sigur, poate spun prostii, dar mi se pare c universul sta este o societate infinit ai crei membri snt rude foarte bune. Excelent, ziaristule! rse Giulio, mulumit de perspicacitatea lui Bob. ntr-adevr continu el nu prea exist vreun indiciu c n Cosmos s-ar afla stele sau insule de materie care s fie altfel constituite i cldite din alte elemente dect din cele cunoscute de om. De altfel, ceea ce descoperim noi aici, confirm nc o dat ipotezele i concluziile tiinei din vremea plecrii noastre. n aceeai clip, lng ei coborr i ceilali membri ai echipajului. Doar Nielsen rmase pe astronav. Cristina rse : Peste tot numai lecii, Bob! Ai s ajungi un savant croit n Cosmos!... De!... Cu vremea, nu este exclus! rspunse Bob, modest. n orice caz, rmi cel mai grozav ziarist! Mulumesc!... Eti foarte drgu ! Mai bine spune-mi ce-i mai face "idolul" ? Cum se mai simte ? Se simte bine, dar i noi am nceput s-l simim... bine! A nvat s i rd! Mai rar, ns... La ora asta e n program de somn l mai inform Cristina. Fiul Cosmosului doarme ! se nduio Raymonde, cu un surs fericit. Cinci oameni, cinci soli ai Pmntului coborser din Vulturul, venind din deprtri pe care gndul nu le mai putea cuprinde, i acum contemplau lumile de pe suprafaa unei planete a sistemului Stelei Polare. Nici un pmntean n-ar fi putut s mai recunoasc peisajul ceresc pe care-l admirau ei de aici. Dispruser cu desvrire constelaiile familiare. Acum stelele se nchegau n alte familii, care ateptau s fie botezate cu alte nume. Trebuiau create un alt Car Mare i un alt Car Mic. Soarele, dttor de via pe Pmnt, de aci, pentru ochi i telescoape, nu mai exista!...

24. PE DRUMUL "MARELUI CERC" ntori de pe planeta Polarei, vieuitorii Vulturului se nchiser iari n trupul dragei lor astronave. Dup ce-i lepd costumul incomod, Giulio pi direct spre cabina de observaii. Lucrul acesta l fcea foarte des n ultima vreme, alegndu-i asemenea ocazii cnd nu-l mai putea deranja nimeni. Ajuns n cabin, mai nti i roti privirile mprejur, cutnd parc un lucru anume, ascuns de cine tie cnd acolo. Dup aceea se ndrept spre grupul cibernetic No. 2, de recepie i nregistrare a mesajelor. Se aez comod pe scaunul de comand n faa tabloului pe care puteai distinge nenumrate ceasuri de bord, multicolore beculee de control i o puzderie de butoane i rozete de comand. Clipe n ir rmase nemicat, cu privirile fixate pe cine tie ce punct din cabin. Ochii i devenir pe neateptate triti. Se decise ntr-un trziu i ntinse mna spre butonul care punea n funciune nregistratorul de mesaje. Un becule rou se aprinse, curnd, vestindu-i c aparatul este gata pentru recepie. De undeva, din adncul inimii lui, Giulio simi c se ridic iari valul fierbinte al unui dor ce nu voia s moar. Toat vremea petrecut de unul singur, aici, n cabina de observaii, Giulio era mereu ncercat de aceeai dorin. De la prsirea Pmntului, pe astronav trecuser doar vreo doi ani. n vremea asta, Pmntul mbtrnise cu mai bine de cinci secole! Giulio cunotea prea bine faptul acesta. De la o vreme ncoace l frmnta cu totul altceva... De cnd se luase hotrrea ca Vulturul s nu se mai ntoarc pe Pmnt, Giulio aproape c uitase de grupul cibernetic No. 2, astfel c nu mai fusese recepionat nici un mesaj. Giulio nu mai tia dac nu cumva pmntenii emiseser ntre timp vreun mesaj, vreo solie radiofonic. O dorin nestpnit l domina de la o vreme, aducndu-l mereu lng grupul cibernetic No. 2, pe care-l punea necontenit n stare de funcionare, doar-doar o s mai aud mcar un singur semnal venit de acolo, de pe ndeprtatul Pmnt.

n general, grupul cibernetic No. 2 lucra pe toate benzile de frecvene, astfel c era n msur s recepioneze emisiunile oricrei staii pmntene care ar fi avut puterea necesar pentru o comunicaie radiofonic pn la astfel de distane... Aparatul funciona de mult vreme, fr s indice vreun lucru neobinuit. Din difuzorul su se rspndeau n camer doar sunetele produse de semnalele parazite ce colind la ntmplare prin Cosmos. Aproape plictisit de atta ateptare zadarnic, Giulio se ridic, gata s ntrerup recepia. Totui, i mai arunc o dat privirile, aproape din ntmplare, spre tabloul de comand. Simi c i se pune un nod n gt. Indicatorul de recepie era aprins, semnaliznd "RECEPIE CONTINU PE 500 MHz".Un timp rmase mut i nemicat, nendrznind nici s se aeze. Inima ncepu s-i bat n piept, nnebunit. Minute n ir, din difuzoarele aparatului nu rzbtur dect semnalele de acord ale necunoscutei staii ce i ncepuse emisiunea. Giulio se aez, totui, cu greu, ateptnd ntr-o ncordare suprem desfurarea recepiei. i iat c, dup alte cteva minute, din puternicele difuzoare rsun o voce solemn : "Vorbete Pmntul! Vorbete Pmntul! Transmitem universului n zece limbi terestre pe banda de cinci sute MHz...!" Urm o pauz n care asistentul simi c se sufoc de emoie. Glasul acela omenesc, venit de la o deprtare nesfrit, l lovise drept n inim. Ce se ntmpl aici ? rsun n cabin vocea lui Nielsen. Dar Giulio nici mcar nu-i ntoarse capul spre profesor, care tocmai intrase i prinsese din zbor ultimele cuvinte ale mesajului. Arthur se apropie ncet i ovitor de pupitrul de comand, aezndu-se apoi lng Giulio. Ce-a fost asta ? repet Nielsen ntrebarea. Dar tnrul nu mai auzea nimic. ntreaga fiin i era concentrat asupra aparatului. Profesorul nu-i termin bine vorba, cnd glasul din difuzor relu: "Mesaj ctre toate astronavele i expediiile pmntene din Cosmos. Postul mondial de radioemisiune i televiziune v felicit clduros cu prilejul mplinirii unui deceniu de la nceputul Erei Comunismului Mondial i de la instaurarea pcii eterne pe Pmnt. V trimitem un salut din inim, vou exploratorilor ndrznei ai Cosmosului i v urm reuit deplin n misiunile voastre. ntreaga omenire, eliberat pe vecie de sub jugul slbaticei i inumanei ornduiri capitaliste, i ndreapt astzi cu dragoste gndul spre voi, pionieri ai lumilor siderale. Astronavele voastre, care brzdeaz Cosmosul cu viteze uluitoare i v ajut s ndeplinii misiuni grandioase, constituie mndria tuturor popoarelor nfrite astzi sub stindardul aceluiai el nobil. tim prea bine c i voi, viteji astronavigatori, v punei ntregul talent, ntreaga voastr capacitate n slujba omului nou, eliberat pentru totdeauna din mpilarea multimilenar. Va sosi n curnd vremea cnd n urma titanicei voastre munci, dus pn la sacrificiul suprem, Cosmosul va fi nvins de om i cnd genunile Universului nu vor mai nspimnta pe nimeni. Datorit vou, Pmntul se va putea nfri cu celelalte lumi de fiine raionale, despre care astzi tim att de puin... Dragi prieteni ndeprtai, dm acum cuvntul PREEDINTELUI CONSILIULUI MONDIAL!... Mesajul su va fi transmis i pe Calea Marelui Cerc, dup codul "SIRIUS", pentru cei care folosesc nregistrrile automate i nu ascult direct. V reamintim c numele de Marele Cerc a fost dat, n cinstea ilustrului savant i vistor Efremov, sistemului de lumi cosmice locuite de fiine raionale, pe care ateptm s le descoperii. Trecem pe frecvena de o mie MHz... Deschidei i descifratoarele automate de cod!..." "Cu prilejul acestei aniversri mree felicit, n numele Consiliului Mondial, toate popoarele lumii. Adresez un fierbinte salut i celor plecai de pe planeta noastr i le urez deplin succes n munca lor nobil de pionieri ai cltoriilor spre alte stele. De zece ani stindardul comunismului a fost nlat n lumea ntreag. Au ncetat, pentru totdeauna, vrajba i ura ntre naiuni; tunurile, aruncate n cuptoarele de topit fier, nu vor mai bubui niciodat. Pmntul ntreg, n primvara adevratei sale istorii, se bucur i cnt dezlnuirea forelor omeneti desctuate din ntuneric.

Pmntul btrna noastr planet i-a schimbat nfiarea. Iar oamenii de pe el elurile. Eliberai de sub povara grijii pentru ziua de mine, oamenii notri se ntrec n a-i drui forele pentru noi i noi cuceriri ale muncii de toate felurile. Pacea etern ne-a adus i mplinirea unui vis de demult: oamenii se pot gndi n tihn s populeze i alte planete. Forele de care dispunem ne vor fi suficiente pentru nceputul acestei grandioase opere. Salutm i felicitm din toat inima expediiile noastre plecate spre alte planete. Trimit un fierbinte salut echipajului astronavei "LENIN" ce se ndreapt n aceste zile n direcia stelei Alfa din constelaia Centaurului. Oameni de pe tot Pmntul comunist, v felicit i v urez : La muli ani!..." Palid, Giulio ntinse ncet mna i ntrerupse recepia. Apoi se ntoarse spre Nielsen. Dar i el era att de tulburat, nct nu mai putea scoate o vorb. Cu mna dreapt mngia n mod mecanic marginea pupitrului de comand, inndu-i ochii pe jumtate nchii. Trziu de tot, ca trezit dintr-un somn letargic, spuse, mai mult pentru sine : Mesajul lor, trimis cu secole n urm, ne-a ajuns abia astzi, aducndu-ne veti pe care acolo numai istoria le mai pomenete... Straniu!... i dureros !... Iari tcu, continund s priveasc n gol. Deodat, Giulio l smulse din reverie : Spune-mi, Arthur, tu nelegi ceva ? Am visat sau totul e aievea?... Dac mesajul acesta ne vine de la ei, de la oamenii rmai acolo, el trebuie c a plecat la mai puin de treizeci de ani dup decolarea noastr. E oare posibil ca lumea s se fi transformat aa de mult? S fie oare adevrat c omenirea a instaurat o nou rnduial i c pe Pmnt domnete Pacea etern? Ar fi prea trist pentru noi i prea frumos pentru ei, cei rmai!... O amintire dureroas aproape c-i tie glasul. Se opri i continu s-l priveasc fix pe Nielsen. Acesta, prnd c nici nu auzise vorbele asistentului, opti: E tulburtor... Att de tulburtor, nct nu m mai regsesc!... Dac ar fi venit mesajul acesta mai devreme !... Acum, ns, tiu eu ? !... Ce mai putem face ? i apoi ei, contemporanii notri, s-au stins de mult... Totui, nu tiu de ce, nu-mi vine s cred c poate fi adevrat tot ce-am auzit!... Drama noastr nu mai poate fi rscumprat cu nimic... Ai nnebunit, Arthur ? ! izbucni ca un uragan asistentul, mniat cumplit. Cum poi tu concepe c un mesaj ca acesta este fals i mincinos ? ! Eu l cred, nelegi ? Inima m sftuiete s fac aa i m sfie durerea!... Tu crede ce-i place, dar pe mine nu m poi sili s-mi mint inima!... Eu l cred, e un mesaj al adevrului, dar... Giulio se opri. Nu tia ce s mai spun. nfruntat cu atta vehemen de prietenul i asistentul su, Nielsen rmase descumpnit. Poate c te-neleg, Giulio... Dar spune-mi dac acuma, dup atta trud i sacrificiu, ar fi de folos s lsm totul balt i s ne ntoarcem, numai pentru c ne-a tulburat mesajul acesta omenesc?!.. Poate c eu snt sceptic i nu pot crede c pe Pmnt s-a sfrit totul cu bine, chiar dac, aa cum am auzit amndoi, acolo s-a instaurat o pace etern i a fost mturat capitalismul. Comunitii ar fi trebuit s svreasc un miracol, s transforme omul n mod radical, s-l ridice pe o culme cu totul nou, s-i plmdeasc o structur moral de alt esen, pentru ca Pmntul s poate deveni cu adevrat o familie unit... i asta mi se pare o utopie... i dac acest miracol, cum i spui tu, a fost totui svrit ?!... Dac oamenii i-au durat cu bucurie o nou rnduial, tergnd de pe faa Pmntului cioclii i bestiile de teapa acelora care au vrut s arunce globul n aer ? ! Dup clipe de cumpn, Nielsen rspunse: Giulio... eu nu te contrazic, s-ar putea s ai dreptate!... Te rog s-i aminteti ns unde ne aflm acum i cnd am putea noi ajunge iari pe Pmnt!... Eti sigur c vei mai gsi peste cinci secole o omenire fericit, o via armonioas? i mai gndete-te, dac ne-am ntoarce noi, oameni din veacul al XX-lea, ce-am putea face acolo? Cum ne-ar ntmpina ei ? Vor fi n stare s-neleag motivul plecrii noastre? Giulio ncepuse s se simt ru. Capul i vuia ; nu mai tia ce s spun. Nu avea nici un argument cu care s-l contrazic pe Nielsen. Crescut i el n snul aceleiai societi, ca i profesorul, concepiile lui nu se distingeau prea mult de acelea ale lui Nielsen. Numai c elanul tinereii sale, care i cerea dreptul la via, l ndemnase, pentru o clip, s-l nfrunte cu toat puterea pe comandant, s-i cear, fr ocol, s se ntoarc pe Pmntul luminat de o via nou...

i totui, cuvintele lui Arthur i frnser aripile avntului su. n fond, gndea acum i el, pentru ce ar dori att de mult ntoarcerea? "De va fi s-o facem, asta se va ntmpla abia dup ce vom fi epuizat toate posibilitile pe care le mai avem. Trebuie s aducem ceva cu noi, biruinele Vulturului," i spuse Giulio n gnd. n suflet rmsese totui cu convingerea c drumul Vulturului era, de-acum nainte, un sacrificiu nchinat tiinei, dar care nu va mai putea fi comunicat omenirii. Era convins c roadele extraordinarei lor cltorii nu vor mai fi cunoscute vreodat i de ali oameni. i totui... ce plcut e s visezi! Arthur ncepu el deodat accept s merg mai departe cu tine, fiindc nu te pot prsi. Dar ceea ce ai spus, s tii c e o prostie!... Pe tine nu te mai pot crede cnd vorbeti despre Pmnt!... Acum cred n altceva!... Nielsen, tresrind, cumpni o vreme rspunsul. Giulio, cnd i vei reveni, poate c, ntr-o oarecare msur, mi vei da i mie dreptate !... Dar felul n care vorbea nu mai dovedea omul unei voine de fier. Pe msur ce vremea trecea vorbele sale se dovedeau a fi tot mai nesigure. Continu puin stingherit: Prietenul meu drag, tu eti cel mai n msur s nelegi c nu-mi pot schimba hotrrea. Nu pot accepta, doar n numele dorului de Pmnt, s las totul balt i s fac cale ntoars, acum, dup ce-am atins lumile acestea fantastice ! Dac totui va fi s alegem un loc de odihn unde s rmnem definitiv, acela cred c va fi o lume pe care o vom ntlni n largul Cosmosului... Nici nu cred c am mai putea ajunge pe Pmnt, chiar dac am dori acest lucru. Tu tii la fel de bine asta. Patria noastr va rmne n continuare Vulturul. E tot ce ne-a mai rmas din Pmnt... Iar oamenilor le vom trimite, de acum ncolo, pe calea undelor, tot ce vom descoperi i va fi demn de transmis... E tot ce pot accepta. Te rog ns un lucru. Amn pentru mai trziu i nu le spune nc celorlali ce s-a ntmplat... Mai rmi aici ? Rmn... Bine... Atunci, la revedere! Profesorul iei grbit, fr s se mai uite napoi. Era din cale-afar de frmntat. Giulio rmnea i el cu inima copleit de tristee. ncet-ncet, i regsi puterile, reuind s biruie starea de amoreal ce-l cuprinsese. Curnd i ddu seama c tristeea lui e zadarnic. n definitiv, lumea la care ar fi dorit el s se ntoarc iari era de mult vreme prefcut n cenu. La ce bun s renune atunci la gradioasa lor cltorie ? Lumea la care ar ajunge acum pe Pmnt ar fi o lume strin, ca orice alt lume din Univers... De aici, din apropierea Polarei, vor ncepe un nou drum de explorare a regiunilor cosmice. Dac odat se vor opri undeva, vor duce cu ei solia de nfrire cu Pmntul att de ndeprtat! i nu e exclus s se stabileasc acolo pentru totdeauna!... Mai privi o dat grupul cibernetic No. 2 i scoase un uor oftat. Era poate un semn de regret, dar i de uurare. O chemare nestpnit l aduse pe Giulio n cabina de observaii, ndat dup masa de sear. Nevoia de a-i petrece n singurtate cteva clipe l cuprinsese din nou. Odat ajuns lng agregatul Nr. 2, l i puse n funciune. Cnd aparatul ncepu recepia, din difuzoare se auzi un glas care l fcu pe Giulio s nmrmureasc. Ceea ce auzea el acum era de necrezut ! Vocea att de grav, necunoscut, continua imperturbabil: "...dragi prieteni ndeprtai, ai ascultat cuvntul Preedintelui Consiliului Mondial". Mesajul su a fost transmis i pe Calea Marelui Cerc, n codul "Sirius". O pauz scurt curm transmisia, care imediat continu : "Snt Pmnt-100. Transmit pe banda de 500 i 1000 MHz. M gsesc pe planeta 1, a Polarei. Trec pe recepie!..." Minute n ir Giulio simi c nnebunete. Era prea mult! O cea deas i se aternu pe ochi i inima ncepu s-i bat cu putere. Se reculese cu greu i ncerc s priceap ce se ntmpl n jurul su. i muc buzele i, simind o durere acut, i ddu seama c e treaz i nu viseaz. Fragmentul de mesaj pe care-l ascultase de ast dat nu putea fi altceva dect sfritul celuia pe care l auzise prima dat. Dar de ce de dou ori ? i mai ales ceea ce l nucise complet pe Giulio fusese sfritul mesajului. Ce

nsemna indicativul "Pmnt-100" i de unde pn unde transmitea cineva de pe planeta 1, a Polarei, n apropierea creia tocmai se afla Vulturul n clipele acelea ? Tnrul se afla naintea unei enigme de nedezlegat. Tulburat peste msur, l sun pe Arthur. Profesorul intr ca o vijelie i nu se mai opri dect lng asistent. Ce-i cu tine ? De ce m-ai chemat cu atta zor ? M-am speriat! Arthur... e ceva nemaipomenit! Snt nucit! Voi da drumul benzii care a nregistrat mesajul pe care l-am auzit acum cteva clipe. Ascult-l i tu !... Banda nregistratoare ncepu s se desfoare ncet, n timp ce din difuzoare se rspndeau, prin cabin, frazele acelui ciudat mesaj. Cnd totul se sfri, Nielsen se ridic ct era de lung i i cuprinse faa n palme. Giulio atepta cu nerbdare prerea maestrului su. Dup un lung timp de gndire, Nielsen se decise : Dragul meu, snt sincer cnd i declar c nu cred c e posibil ca pe planeta din apropierea noastr s mai existe vreo alt fiin omeneasc, n afara noastr !... Nielsen vorbise solemn, fr nici un gest. Dar atunci cine a transmis mesajul acesta ? Minuni nu exist !... Mda!... Cine?!... i totui... cred c neleg!... Mare prostie am fcut! Pe bord avem tot felul de aparate de reperaj i nc nu le-am folosit... Un gnd simplu fulger prin mintea profesorului. Faa ncepu s i se lumineze i spuse: Rspunde pe banda de cinci sute MHz! S rspund?!... Cerule, asta trebuie s fie!... i Giulio sri la emitorul de mesaje. Transmise n grab textul urmtor : "Recepionat mesajul. Trecem pe recepie!" Nu trecu mult vreme i din difuzoare rzbtu urmtoarea fraz : "Cine sntei? Transmitei pe banda de o mie MHz. Trec pe recepie !..." Asta-i culmea ! strig Giulio, copleit. Ateapt ! fcu Nielsen, calm. Trimite indicativul astronavei i treci din nou pe recepie. Giulio transmise: "Aici e Vulturul. Trecem pe recepie!..." Peste cteva clipe, cabina se umplu de glasul acelui strin misterios : Aici Pmnt-100. Transmit de pe planeta 1 a Polarei. Mulumesc, Vulturule. Emisiunea mea nceteaz. Transmit Pmntului un "adio !"... Cnd n cabin se ls iari tcerea, profesorul zmbi cu neles i se-ntoarse spre asistentul su : Dragul meu, orict ar fi de necrezut, totui, ipoteza mea trebuie s fie adevrat. Hai s explorm planeta!... Arthur, s fie oare adevrat? Te mai ndoieti ? Nu tiu, nu pot s gndesc c ar putea fi adevrat !... Oh, tinere astronaut! Te-ai nflcrat n faa unui mesaj i acum cnd ai n fa ceva i mai teribil, te codeti!... Ar fi prea de tot, Arthur!... La aparate i... la drum !... Cutarea lui Nielsen i a lui Giulio nu se dovedi zadarnic. Undeva, n sudul planetei, pe partea mai ntunecat a ei, aflar locul mult cutat. i astronava descinse exact pe locul cu pricina. Faruri puternice i ndreptar lumina spre un punct pe care-l semnalizaser aparate de reperaj i ghidaj de pe bordul Vulturului. Nu peste mult timp, cei doi brbai devenir martorii unei priveliti unice. n faa lor, nepenit pe suprafaa planetei, se afla o rachet fotonic teleghidat, de origin pmntean, al crui proiect l preconizaser sovieticii. Acest tip de rachet, care dup cum tia acum Nielsen putea atinge viteze foarte apropiate de viteza luminii i n principiu nu era destinat zborurilor cu oameni, ci numai pentru scopuri de explorare la mari distane. Rachetele acestea dispuneau numai de atta combustibil, nct s accelereze pn la o vitez uria, iar dup ce se apropiau de locul destinat explorrii, mai puteau doar s frneze, cobornd linitite pe

sol unde rmneau pentru vecie. Doar aparatele de pe ele continuau s culeag informaii, pe care, ulterior, le trimiteau spre Pmnt. Prin radioul costumului, Giulio rosti emoionat: Stranie ntlnire!... Uite c ne-au ntrecut, dei au pornit dup noi!... E foarte explicabil rspunse Nielsen, apropiindu-se prudent de rachet. Noi am strbtut cea mai mare parte din drum cu ntreruperi, pe cnd robotul acesta a zburat cu viteza maxim, de la nceput i pn la int... Ceea ce mi se pare sigur, e faptul c i ei au descoperit noile condiii de accelerare n Cosmos. Astfel a izbutit racheta aceasta s ajung aici naintea noastr, cu toate c a pornit la civa ani dup noi... Giulio contempla racheta i nu se abinu: "Pmnt-100" !... Oare cte exemplare din acestea vor fi trimis ei n Cosmos pentru a vesti marea lor nfptuire ? Ci soli ai Pmntului transmit acum spre el, din Cosmos, informaii? Nielsen se ncrunt. Un fulger i sget mintea. "Nu, nu se poate !" se contrazise el, de unul singur. Ce nu se poate? ntreb Giulio, contrariat. Cum ?... A, da, m gndeam la ceva i mi spuneam c e imposibil. Ai nceput s vorbeti singur ? Se mai ntmpl, mai ales cnd i trece prin minte c poate acest "Pmnt-100" a i transmis informaii despre noi... Informaii ? !... Te-ar necji ? Nu cred. Cnd pmntenii vor afla de ntlnire, noi vom fi disprut de mult, pierdui n oceanul acesta atotncptor... Se opri ngndurat. Relu pe un alt ton : Pe oamenii aceia pe care nu-i nelegem a vrea s-i mai revd... I-am ocolit i poate c regret... Ruii ia au fost, totui, aa cum preau : serioi n tot ce fceau!... Uite dovada : e opera lor!... i de atunci au trecut secole... Hm !... Lui Giulio i treslta inima. Oare Nielsen a uitat de hotrrea lui ? A clcat peste concepiile nvechite n care a crescut ? ntreb, mnat de o dorin arztoare: Arthur, spune-mi, crezi mesajul, spune, l crezi ? l cred, Giulio. Trebuie s-l cred. Dar vreau s-i spun c prerile nu mi le schimb. Hotrrea mea rmne aceeai: dup ce studiem racheta, drumul nostru continu !... Giulio, peste msur de ntristat, nu mai spuse nimic. Racheta din faa lui i mai liniti zbuciumul, potolindu-i dorul de Pmnt... Se dovedi c fusese fabricat de sovietici. n ea gsir ntreaga staie de radioemisie i recepie, de o perfeciune uimitoare. Iar ceea ce i bucur cel mai mult pe astronaui fu gsirea descifratorului automat de mesaje. Demontar n scurt vreme totul i transportar aparatul pe bordul Vulturului. Apoi, lundu-i un ultim bun rmas de la "Pmnt-100", Vulturul se afund nestpnit n adncurile Cosmosului...

PARTEA A PATRA

25. CHEMAREA TRECUTULUI Vulturul gonea prin Cosmos cu o iueal nprasnic. Prsise de mult vreme vecintatea Stelei Polare i se ndrepta spre o alt constelaie. n clipele acelea, n cabina de navigaie se aflau doar Mark i tatl su. Ocupat cu

o problem de observaie astrofizic, Nielsen i lsase fiul s-i satisfac n ntregime curiozitatea ce o manifesta de fiecare dat cnd se apropia de panourile de comand. Tat, strig deodat Mark, eu plec. M duc la mama s-i cnt ceva. M-a rugat asear i eram gata s uit. Nu te superi, aa-i ? i biatul se apropie de Nielsen. Acesta i ntoarse privirile spre Mark. Aproape c nu-i venea s cread. l purtase pe braele lui, sub ochii si crescuse, iar acum l vedea flcu n toat firea... Du-te, fiule! l ndemn el cu cldur. Dar ia ascult : ce vrei s-i cni mamei, astzi ? "Sonata primverii" ! Ah, tiu! rspunse tatl cu un zmbet de nelegere. Bucata asta e o veche pasiune a mamei tale. Vei interpreta i ceva mpreun ? Nu tiu rspunse biatul, ntructva abtut. De la o vreme mama nu mai are chef s m acompanieze la pianul electronic. Cnd m vede c iau vioara n mn, adesea privirile i rmn fixate pe clape i st aa, pn cnd m aplec la urechea ei i trag la ntmplare cu arcuul pe corzi. Atunci o smulg din visare, dar mi spune c e obosit i nu mai poate continua. De ce n-o rogi pe Raymonde ? Cnt destul de bine... Nu ntotdeauna... De multe ori e prea nervoas i atac msurile naintea mea. Karl mi place mai mult, dei el m acompaniaz doar la violoncel. Nielsen i mai nvlui o dat biatul ntr-o privire cald, plin de dragoste printeasc i apoi spuse: Acum du-te! Eu am s vin mai trziu n seara asta. Anun-o pe mama s nu fie ngrijorat... Bob ce face ? Scrie, scrie mereu! tii, i eu am de scris ceva... Cum au mers astzi leciile ? Excelent, tticule!... Bravo!... Ei, hai, du-te i ai grij s cni bine!... Nici o grij, tticule!... La revedere! i Mark se ndrept spre u, sltnd ntr-un picior, n timp ce tatl su l petrecea cu ochii plini de mndrie. Dup ce ua se nchise n urma lui, Nielsen se ridic de la masa de observaii. Privirile i alunecar spre ceasul astronavei. Trecuse de orele nousprezece. Se ndrept ncet spre oglind i se privi n ea. Fr voie, avu o strngere de inim: la tmple i apruser cteva fire albe. Erau primele semne ale unei vrste care nu se mai poate mini. Pe fruntea-i nalt, anii spaser cteva brazde paralele i inegale, iar ntre sprncenele-i stufoase cele dou cute se adnciser i mai mult. Prsi oglinda cu un oftat i se ndrept spre masa lui de lucru. i scoase carnetul cu nsemnri i-l deschise la ntmplare. Pn atunci nscrisese n el doar fapte legate de zborul astronavei. Pe sine, creatorul i coordonatorul giganticului vehicul, se uitase aproape cu desvrire. Ce va scrie de ast dat ? O clip ezit. i venea tare greu s-nceap. n minte i reapru chipul fiului su. Clipa aceasta fu hotrtoare. Stiloul se plec peste fila alb a jurnalului i ncepu s alerge cu o iueal neobinuit... "Privindu-mi n oglind tmplele albite de vreme ncepu Nielsen gndul c trebuie s-mi continui nsemnrile a devenit o porunc. S-ar prea c m-am luat dup Bob, dar el serie despre una, iar eu despre alta. n general nu m las furat de presimiri sau de simple bnuieli. Din pcate, ns, vrsta nu iart. Anii se duc ncet, i ne apropie tot mai mult de clipa cnd trebuie s spunem cu toii un "bun rmas" vieii. M simt, totui, n deplin putere i deocamdat gndul declinului meu n-are de ce s m nfricoeze : socot c este nc destul de ndeprtat ! Dar nu e vorba numai despre mine sau despre Cristina. Noi, sper, ne-am ndeplinit o datorie fa de un scop ce nea costat att de scump. Pn de curnd, eram hotrt s nu m mai opresc, s nu mai revin vreodat din drumul meu... Soarta s-a opus i a decis s fie altfel. Am crezut c dac voi atinge nlimea Stelei Polare am s rup n mine i cel din urm fir ce m mai inea legat de meleagurile planetei natale. Pasiunea cercetrii tainelor din Cosmos mi ncletase ntreaga fiin. Prietenii de pe bordul Vulturului se consolaser i m-ar fi urmat pn la capt. S-ar putea s greesc, afirmnd asta i despre

Cristina sau despre Raymonde. Ele nu mi-au mrturisit-o nicicnd. Am simit ns mereu n ochii lor un dor ascuns, o tainic dorin, care le abtea nencetat gndurile spre lumea pe care eu ncercam s-o uit definitiv. nc nu poposiserm lng astrul polar, cnd hotrrea, pe care o consideram mult vreme definitiv, ncepu s se clatine din temelii. Naterea lui Mark m-a tulburat din cale-afar. Lanurile hotrrii ncepur s se rup... La nceput m-a cuprins o bucurie nemrginit. Fericirea mea i molipsise i pe ceilali, cci pe bordul astronavei se nscuse un om. Era o strlucit victorie cum zicea Bob pe care am repurtat-o asupra legilor neprietenosului Cosmos, asupra nemrginirii Universului. Un om venise la via, acolo unde nu domnea dect ntunericul !... Curnd ns, bucuria avea s se prefac n frmntare. Trebuia s decid ntr-un fel. Pe bordul Vulturului, dup timpul nostru influenat de marile viteze la care zburasem de mai multe ori, trecuser ceva mai mult de doi ani de la plecare. Nu acelai lucru se petrecuse pe Pmnt. Acolo, omenirea mbtrnise cu peste cinci secole ! Calendarul pmntean trebuia s arate anul 2605. Desigur, pn i urmele contemporanilor notri de pe Pmnt se vor fi ters cu desvrire i alte generaii le-au urmat la rnd... Aa am crezut i astzi o cred mai mult ca oricnd !... Oamenii de dup noi vor fi schimbat mult nfiarea lumii. M-ntrebam atunci, i continui s m ntreb, cum am arta noi dac ne-am trezi fa-n fa cu oameni ce s-au nscut la cteva secole dup plecarea noastr? Nu tiu ce s-mi rspund... M zbuciumam i nu tiam ce hotrre s iau. Nu ndrzneam s cer sfaturi nimnui, cci m-ar fi ncurcat i mai tare. Doream s hotrsc de unul singur. Pn atunci fusese adoptat definitiv hotrrea mea de a merge pn cnd totul s-ar fi sfrit. Fr ndoial c aa s-ar fi ntmplat dac nu s-ar fi nscut Mark. Micuul acela mi-a ieit n cale i cnd i ascultam strigtul su nevinovat i cutam n ochii rugtori ai mamei lui, mi se tulbura vederea i mi vedeam tot planul fcut ndri. M-am vzut silit s renun la drumul meu, pe care l-a fi continuat nc mult fr s ntorc vreodat ! Nimeni nu s-a ridicat fi mpotriva hotrrii dinainte. Erau cu toii la nlime. Dar eu nu mai eram cel de pn atunci. M cltinam i faptele m zguduiau teribil. Uitndu-m la fiina aceea plpnd, mintea mi fugea nprasnic napoi, spre locurile fericite ale copilriei. Ale anilor n care am nvat s m joc, s plng, s fiu bun sau ru, am nvat s fiu copil. "El unde se va juca?" m-am ntrebat atunci. "Ce-i va putea oferi aceast minuscul lume a astronavei? Va crete mare i nu va ti censeamn ciripitul psrilor i nu va cunoate vreodat uotitul izvoarelor. Va deveni un om n toat firea, fr s tie prea bine de unde am pornit noi i de ce. Nu va ti ce-nseamn prietenii de joac i nici nu va cunoate plcerea unei mpcri dup ce i-ai suprat prietenul. Mai mult, ce se va alege din el cnd Vulturul i va tri ultimele sale clipe ? Am eu oare dreptul s aduc la via un om i apoi, din cauza ncpnrii mele, s distrug aceast via nainte de a fi fost trit din plin?" Dar asta n-a fost totul. A venit pe urm mesajul acela, asemenea unui trsnet ce lovete n plin. Pmntul ne rechema n snul su, iar glasul omului acela m tulburase ca niciodat. i totui m-am opus ntoarcerii, din toate puterile mele. Nu mai voiam s merg napoi, cu toate c Pmntul m chema necontenit. M-am ntrebat, mult vreme, de ce n-am hotrt atunci ntoarcerea. De ce n-am crezut cu adevrat n fora mesajului acela n care, fr ndoial, rsuna adevrul. N-a putea s spun! M cucerise Cosmosul ntr-atta, nct nu m mai puteam desprinde din mbriarea lui!... Orict de mult a fi fost ndrgostit de Cosmos, ideea Marelui Cerc m fascina n aceeai msur, chemndu-m s m-ntorc mcar pn n preajma planetei pe care m-am nscut. Nu tiu ce am hotrt i ce mi-am spus atunci, dar din clipa aceea Vulturul nu s-a mai ndeprtat de sistemul solar. ntr-una din zile, prietenii s-au pomenit c pornim din nou la drum. Cel mai mirat se art Giulio, cnd afl direcia i viteza de zbor. Foarte curnd, atinsesem viteza maxim, cea pe care o ntmplare tragic a fcut s-o mai aib cndva Vulturul, nainte de steaua Van Maanen. Cristina i ceilali n-au aflat nimic de la mine. I-a informat ns Giulio c ne apropiem din nou de regiunea cosmic n care se gsete sistemul solar.Totui, nu-mi trecea i nici astzi nu-mi trece nc prin gnd s m-ntorc pe Pmnt. O alt idee mi-a cuprins mintea.

Constelaia Lirei, situat la douzeci i apte de ani-lumin de Pmnt, se aseamn foarte mult cu sistemul solar. M gndesc c n-ar fi exclus ca pe una dintre planetele celebrei stele Vega, din aceast constelaie, s ntlnim condiii favorabile vieii i poate chiar o lume cu fiine asemntoare oamenilor. Dac viaa noastr s-ar sfri, Mark i-ar putea-o continua pe a lui printre aceste fiine dintr-o alt lume. Gndul acesta nu i l-am mprtit dect lui Giulio. Cred c soia mea, precum i Raymonde i Karl snt ferm convini, dei eu nu i-am ncurajat n nici un fel, c ne-ntoarcem pe Pmnt. Bob e complet indiferent. Aventura zborului l pasioneaz ntr-atta nct orincotro ne-am duce, pentru el e totuna. Totui, nu snt nc sigur c n adncul sufletului su n-ar mai spera s-i poat publica jurnalul, fie asta chiar i pe o planet a stelei Vega!... i, iat, acum Vulturul se apropie de constelaia Lirei. Ce drum tainic i lung am putut strbate! De la Polar i pn acum o inem ntr-o goan slbatic. Viteza cu care am pornit din preajma Stelei Polare am schimbat-o pn acum de cteva ori, din cauza unor observaii... De la Polar i pn aici s-au scurs aproape cinci sute de ani pmnteni. innd seama de timpul nostru influenat de vitez, asta face aproape cincisprezece ani de astronav: Mark va mplini n curnd cincisprezece ani! E o via, oricum.... Am biat mare! Snt mndru c are o minte ager i s-a fcut iubit de toi cei de aici. Cel dinti om care s-a nscut printre stele a crescut mare! Poate c greesc, dar eu nu cred s se fi nscut i alii... A crescut ns fr s aib fericirea de a vedea vreo coal pmnteasc sau de a asculta ali profesori, dect pe noi. A trebuit s-l facem s neleag c undeva, foarte departe, exist o planet, un corp ceresc imens, care nu seamn de loc cu astronava. I-am spus c acolo triesc oameni muli, care arat ca i noi i care locuiesc n orae, n sate, i au o via foarte agitat... Fiecare dintre noi i-am fost pe rnd profesori la ce ne-am priceput mai bine. Cristina i-a transmis o pasiune care, de altfel, n-are nici o legtur cu specialitatea ei... Astzi, Mark nu are o dorin mai puternic dect aceea de a deveni un mare muzician. tiu eu ce se va alege din pasiunea lui ? ! Va avea prilejul s mai cunoasc i alte opere muzicale dect acelea pe care le avem cu noi ? Niciodat n-am fost mai nelinitit. M ntreb cu team, ce vom gsi n constelaia Lirei ? Vom da oare acolo peste limanul dorit ? i cum va fi el ? M nelinitete nc un lucru : va rezista oare Vulturul la nesfrit ? Am realizat cu aceast astronav aproape imposibilul. Pentru ce oare fusese ea construit i ce am realizat cu ea ? Cum va rspunde n viitor i altor ncercri, poate la fel de grele ? Rmne de vzut!... Ce dat o fi acuma pe Pmnt ?... Da... Pmntenii au intrat n anul 3021! Iar Vulturul nostru mai supravieuiete timpului!... Numai asta i ar fi deajuns s ateste atotputernicia tiinei umane!... Oare ce fac oamenii de acolo ? S-or fi schimbat mult. Mi-e greu s-o mrturisesc, dar i mie mi s-a fcut dor de ei. De ce? Nu tiu, dar mi-ar place s stau de vorb cu vreunul, s-i ascult graiul i s-l vd croindu-i planurile de via. Dar vor mai fi existnd ? "Profeii" rii mele prevesteau "nimicirea total a omenirii". Dobitocii! Cum de m pot ntreba aa ceva, dup ce am ascultat mesajul acela? !... Comunismul... Ei spun c a nvins. Poate c e aa. Erau savani serioi. De ce nu m-am ncrezut n ornduirea lor? Cnd nu vrei s fii prta la o crim i nu ai alt mijloc de aprare dect fuga, te retragi n mijlocul codrilor de unde nu mai iei dect dup ani i ani. Noi am evadat n Cosmos, unde am ateptat o clarificare. Gndurile ne erau prea nclcite... A venit ns torpila aceea diabolic !... Eh, acum e trziu !... M tulbur, uneori, gndul ntoarcerii. Caut s scap de el, dei nu pot ntotdeauna. nc nu pot crede totul, nu snt croit s-mi pot schimba cu uurin convingerile. Iar Cosmosul nu-mi d nici un ajutor. De ce s n-o spun, cel mai bine ar fi acas, printre semenii ti. Acas? Unde? Pe cine i ce am s aflu acolo ? E greu de spus. Dac nu aflu nimic i e pustie btrna planet ? Ce m fac ? Unde-l mai duc pe Mark ? Vulturul nu va rezista la infinit. Cred cmi este mai la ndemn sistemul stelei Vega. Oricum, ne st n drum... Hm! M vd i eu alt om. Atia ani, nchis ntr-o astronav, te pot schimba de zece ori! Visurile mari nu le-am pierdut. Pe primul plan se afl acum sentimentele. E mai ru aa ? Mai bine ? Depinde. tiu, prietenii mei s-au sturat de Cosmos. Socot c au rtcit destul, au nevoie acum de alt via. Au dreptate. Visul a fost, n mare msur, doar al meu. D-l naibii de vis! Trebuie sacrificate viei pentru el ? Uneori da; n cazul de fa ns nu, categoric nu! Poate cei din anul 3021 cuceresc imensiti cosmice pe alte principii, fr drame i sacrificii.

Atunci?... Nu, nu pot merge nc acolo, nu-i cred, ar fi prea frumos! Omul nu e n stare de asemenea realizri. Nu e n stare?!... De ce? Nu tiu, e o coard ce vibreaz disonant. Dracu mai tie cum e. Mi s-a nclcit de tot mintea. Atept un semn, doar unul singur nc i m ntorc fr ezitare. Dac s-au ridicat peste pragul ce-l admite mintea mea nvechit, trebuie c au ajuns i pe aici, trebuie!... i dac nu au ajuns?... Trebuie!... i dac, nu ?... Colegii mei s-au stins de mult, iar eu mai umblu aventurier prin Cosmos. Stranie soart! i acum trebuie s-mi salvez feciorul. E necesar s-i asigur viaa! Trebuie s-o mai mplinesc, totui, i pe a mea, e nc ciuntit. Dar cum?... Iari ei?... Fie!... Vom vedea, da, vom vedea n curnd!... i totui, cred c doar Vega ne mai poate salva... i dac nu vom rezista ? Nu, moartea nu m nfricoeaz. O ursc, dar nu mi-e fric de ea. M-ar durea pentru Mark i prietenii ceilali. Ce mult a vrea s predau tafeta asta cosmic altor exploratori! Ori de unde ar fi ei !... Mi-ar pare tare ru dac numai foile acestea ar ajunge s fie citite de alii... Dar fie chiar i atta. Vor folosi ele la ceva i fr mine. Poate am fost cutai odat i oamenii tiu de noi. Sau poate chiar fostul nostru etaj final a ajuns pe Pmnt, pescuit de oameni n Cosmos... n el se afla primul jurnal al lui Bob... M-am lsat furat de gnduri. Oricum, mi-am descrcat sufletul. Acum m duc mpcat la culcare. Curnd, intrm n zona constelaiei Lira. Ce vom mai ntlni i acolo? S ateptm. Poate c rmul popasului definitiv se apropie i toate gndurile negre se vor spulbera. Cine tie?..."

26. NIELSEN, AI GREIT! Pe bordul astronavei se simea pulsul unei activiti neobinuite. Niciodat cosmonauii de pa Vulturul nu mai fuseser cuprini de febra nerbdrii ca atunci, n ceasurile acelea de dup dezbaterea general. Un amestec de team i speran clocotea n inima fiecruia. Emoia era fireasc. Cei care, pn de curnd, mai doriser ntoarcerea pe Pmnt, pn la urm acceptaser ideea lui Nielsen i cutau acum s-i alunge gndul unui eec, agndu-se de sperana ntlnirii cu o lume n care s-i poat continua viaa, altfel dect au fcut-o atia ani nchii ntre pereii astronavei. Dup atta izolare n pustietatea cosmic, ateptau cu nesa clipa eliberrii din chingile astronavice; doreau slbatic soare, ploi i vnturi; oamenii acetia erau n stare s renune la Pmntul prsit, numai la gndul c ciudatul lor zbor va lua sfrit. Nu-i mai interesa unde, era destul c se va sfri. Nici unul nu pornise cu hotrrea de a nu se mai ntoarce, i de a rtci o via pe tainicele ci ale nesfritului Cosmos. Acum, cnd se apropia clipa ren-tlnirii cu libertatea, nu-i mai puteau stpni bucuria. Dimineaa astronavic l gsi pe Nielsen la postul su. Era singur n marea sal a comenzilor cen-trale. Faa nebrbierit, ochii adncii n orbite i prul n dezordine povesteau de la sine ct de frmntat era omul n clipele acelea. i fusese dat n via s nu-i vad visurile ndeplinite niciodat pn la capt. Crescuse ntr-o lume de nesiguran i dup aceea neansa l azvrlise n Cosmos, alturi de civa prieteni. Ce va fi mai departe ? Imaginea fiului su nu-l prsea. Ce se va ntmpla cu el? De dragul lui renunase la gndul, ntr-un fel nebunesc, al colindrii Universului pn cnd viaa avea s i se sfreasc. Poate nu numai de dragul lui Mark, dar, oricum, aceasta fusese cauza principal care l ntorsese pe Nielsen din drum. I-a convins, i de asta, pe prietenii si. l ascultau pentru a treia oar i l urmau. Doar i lor le era drag "fiul stelelor"!.., Privea abtut spre vitezometru. Aparatul arta c iueala astronavei nu era mai mare de zece mii de kilometri pe secund. Prin mintea lui Nielsen trecu un fulger. Oare cnd se ntmplase ? Cnd ncepuse tragedia? "Prostii!" fcu el cu glas tare, privind speriat n jur. Nu era ns nimeni !... Un scurt control al celorlalte agregate de comand i art c totul e n ordine. Totul? Nu, nu totul... "Visurile mele, cum de v realizai mereu ciuntite?" opti el, privind spre telescopul optic... "Oare cu sta ce va mai fi de acum?"... ntinse mna i fcu un contact. Protecia hubloului se ddu n lturi i cosmosul i apru din nou n toat splendoarea lui nfricotoare. Nu-i mai era de mult team de el. Se cunoteau destul de bine. Constataser, ns, ca doi lupttori de fore egale, c trebuie s se resemneze sau s-i amne lupta decisiv pentru mai trziu. Cine va nvinge? Sfritul ncierrii dintre Nielsen i Cosmos era aproape imposibil de prevzut. Totui, ncletarea

viitoare se apropia. "Ce surprize mi pregteti, nesfrire oarb?" se adres el nopii de afar. Forele de care mai dispunea Vulturul fuseser pregtite cu grij pentru btlia decisiv. ..."Nu, nu se poate!... De ast dat nu va fi la fel !" strig, aproape, Nielsen, ncletndu-i pumnii. Cu cine vorbeti ? Surprins, se ntoarse s vad cine l tulbur n dialogul su cu Cosmosul. Tu erai, Giulio?!... Cam devreme... Prietenul su zmbi cu neles. tia c Nielsen, preocupat peste msur de vreun gnd, era n stare s piard uor noiunea timpului. E trecut de opt... ineam s continum pregtirile... Opt, zici?!... Cum trece vremea!... Venisem s mai cercetez situaia... Merge totul normal... Ct mai e? Dac aprecierile mele snt corecte, peste zece ore facem nconjurul de onoare !... Giulio tresri. Peste zece ore... Nouti? Oxigen din belug, nori deni i azot n proporie de aizeci la sut... S-ar prea c... Asta m gndeam i eu... Dar nu poi fi sigur niciodat... Temperatura scoarei pare acceptabil, treizeci i opt pn la patruzeci i dou de grade... Eu ns ard ca pe jratic! Giulio i cunotea bine prietenul. Uneori i era necaz pe el, prea nu ieea dintr-ale lui. Alteori, zbuciumul lui Nielsen l nduioa. tia c i de ast dat gndul i e la marea lor ntlnire cu Necunoscutul. i Nielsen era apsat pe umeri de povara unei responsabiliti deosebite. Dar nu asta l frmnta atta, ci nesigurana total n care acionau. Am crezut o dat c astronava noastr este o mare, o nespus de mare creaie... Dar ceea ce a fcut ea, poate c cei rmai acolo, sau alte lumi de fiine asemntoare nou, realizeaz simplu i fr drame... i mult mai eficient!... Noi nc nu tim ce ne ateapt... Nu putem ti, fiindc nu avem tot ce ne trebuie... Dac am avea tot ce ne-ar trebui, astzi n-am rtci n cutarea unui loc de odihn sau dac vrei de remprosptare a forelor... Poate c ai dreptate... Discuia ncepuse s-l oboseasc. ncerc s-i dea un alt fga : Ce fac ceilali? Snt n slile de observaii.. Se pregtesc i ei... Caut s-i cunoasc din vreme noua patrie cosmic... S-o cunoasc... Numai de-ar fi aa !... Giulio mprtea aceleai ndoieli. Nu era destul ca o planet s aib o atmosfer de oxigen cu azot. Viaa omului poate fi primejduit chiar dac aceste condiii snt ndeplinite. Pe vremuri i Venus se prea c ar permite existena vieii... Prima expediie sovietic i apoi celelalte spulberaser speranele optimitilor. Pe Venus trebuia mai nti curat atmosfera de bioxizii otrvitori. Ce-or fi fcut oamenii ntre timp, nici Giulio i nici Nielsen nu tiau. Zici c oxigen exist... Ne-am putea asigura mcar cu ceva rezerve, n caz c... Mai las dracului rezervele !... Comandantul l ntrerupse deosebit de vehement "Ce-o fi cu el ? gndi Giulio, uimit S fie doar nesigurana? Nu, Nielsen nu era dintre aceia care se pot pierde uor cu firea. i dac totui vrsta schimb omul ?" ncerc un sondaj: Arthur, pe care din ele descindem ? Nu avem de ales dect ntre dou... A treia e cu desvrire moart... Asta era, deci! Nu puteau s se opreasc pe prima dintre planete, iar celelalte dou se aflau ntr-o zon apropiat de Vega, Pe Nielsen nu-l prsea de loc ndoiala. Procedase oare bine reducnd viteza att de mult ? Ct va mai rezista Vulturul accelerrilor i frnrilor ? i ei se afl nc n braele Necunoscu-tului... De unde ncepem ?

De la cea mai apropiat de Vega... Distana dintre ea i astru se apropie de situaia care ar permite condiii bune pentru un pmntean... Dac nu, ncercm pe a doua, dei se afl acum n partea opus... O semnalizare pe tabloul central le atrase atenia. Sala de observaii... Vezi ce vor... Giulio fcu legtura i pe ecranul televideofonului apru figura lui Karl. Posomort i cu ochii foarte obosii, chiar speriai, i se adres lui Nielsen : Poi veni pn la cabina-spital ?... Te-am cutat peste tot... Nielsen i ncrunt sprncenele, cuprins de nelinite. Ce voia Karl de la el ? Trebuie s vin neaprat ? Chiar acum!... Deschise ua cu grij i, cnd privi mai atent, inima i se strnse dureros. Pe un pat era culcat Cristina, fr cunotin, cu faa palid i cu ochii ncercnai. Karl veghea la cptiul ei, iar Raymonde manevra aparatul de reconfortare. Ce-i, ce s-a petrecut?... Inima... Un acces pe care, mrturisesc, nu l-am mai ntlnit niciodat... Nu tiu despre ce e vorba!... Faptul acesta czu ca un trsnet pe capul lui Nielsen. Doar cu trei ceasuri mai nainte se desprise de soia lui. O lsase dormind linitit, aparent fr nici un semn de boal, i acum... A mai avut atta putere s m cheme... Am gsit-o n nesimire... Cnd am vzut-o, credeam c s-a ntmplat o nenorocire... Mark tie ? ntreb Nielsen, prnd c nu-l aude pe Karl. Nu. E cu Bob, n cutarea celor mai bune unghiuri de filmare nainte de descindere... i tocmai acum... Raymonde avea ochii umezi. Urmrea indicatorul cardiografului i din cnd n cnd se ncrunta : Nu-neleg !... Ce s-a putut ntmpla ? De unde a mai venit i nenorocirea asta?... Nielsen, cu calmul dezndejdii, se opri lng patul Cristinei i-i lu minile ntr-ale sale. Erau reci i pulsul abia se mai simea. Tocmai acum !... repet el, nchiznd ochii. Pe neateptate, bolnava deschise ochii mari i-l privi int. O oapt, greu de neles, ajunse la Nielsen: Eu plec, iubitule... S nu te pierzi!... Mark rmne cu tine... Nielsen tremura din tot corpul. Simea c se destram de atta durere i zbucium. Nu vorbi aa! ncerc el s-o opreasc. Dar Cristina continu hotrt, cu aceeai voce stins : Am fost mereu alturi de tine, Arthur... Acum nu mai pot, inima nu m mai ascult... Am o singur dorin: ntoarcei-v!... Eu nu cred n Vega i nici n planetele ei... Mi-a fost dor mereu de Pmnt... S-l duci acolo pe Mark, n locul meu !... Nielsen ct spre Karl. Doctorul i plecase ochii. Puterile sale se opreau la hotarul acesta. Se ntoarse spre Cristina, mpietrit de o durere sfietoare. Uitase de tot ce exista n jurul su. Vedea cum se stinge cea mai drag fiin din lume, tovara nepreuit care l nsoise n toate clipele vieii. Instinctiv, simind privirile cuiva, se ntoarse i-l vzu pe Mark n pragul uii. n urma lui venea Bob, la fel de nspimntat. l zri i Cristina. Mark, e bine c ai venit... Pn astzi ai vzut doar oameni puternici, sntoi... Mama ta i-a prsit fr voia ei, i acum... Nu !... Nu se poate!... Taci! opti Nielsen, cu o dezndejde sfietoare. Mark fcu ochii mari: Unde vrei s mergi, mam ? Dou boabe de lacrimi i fcur drum printre genele Raymondei. Mama nu va pleca nicieri! rspunse tatl, n locul bolnavei...

Cu toate acestea, mama lui Mark plec pentru totdeauna, spre lumea ngheului venic. Inima ei ncet s mai bat, cu toate eforturile lui Karl, Murise linitit, fr nici o tresrire. Nu mai ateptase clipa ntlnirii cu planetele stelei Vega... Plecase de fapt fr voia ei, lsndu-i pe cei dragi pustiii de o durere fr margini. Mark nu putea nelege, cu nici un chip, c mama lui nu-i va mai vorbi niciodat, nu-l va mai alinta i nu-i va mai sruta ochii, seara, la culcare. O privea zpcit, cum st nmrmurit pe catafalcul improvizat i din cnd n cnd o striga ncetior : Mama !... Mama !... Dar mama nu rspundea. Tcea cu ncpnare i l uitase. Oare de ce ? Mark nu putea pricepe. I se vorbise doar n treact despre asta. Pentru el ns, mama lui nu putea face parte dintre cei ce mor... Mintea acestui tnr, nscut i crescut printre stele, accepta mult mai uor venicia vieii, dect sfritul ei firesc... Doliul nvluise bordul Vulturului. Cristina i prsise nprasnic, lsndu-i uluii i zdrobii. Nu puteau s-i mai revin. Nielsen umbla nuc, de colo pn colo, vorbind de unul singur i evitnd orice discuie. Nu vrsase o lacrim. Brbai ca el nu plng niciodat. Poate e mai ru, cci durerea nbuit le arde mai tare inima. Karl i Raymonde, lovii i ei, ncercau s-i nving tristeea i golul imens din suflete. Preau att de mbtrnii !... Lui Giulio, de cnd aflase vestea tragic, i se tiase orice putere. inuse att de mult la Cristina ! Durerea lui Nielsen era i a lui, l apsa cu aceeai for oarb. De ce se ntmplase aa? N-au fost de-ajuns celelalte, de pn atunci ? Oare Cosmosul vrea cu orice pre o rfuial cu astronava lor?... Infinit i totui incontient... Loveti la ntmplare... Ocean de ntuneric i de fore haotice !... Giulio certa nemrginirea. O mustra nelept i ndurerat peste msur : Pe cine i alegi n viitor?... Nu rspunzi, n-ai glas, nu tii dect s acionezi violent... Iar noi sntem nc att de slabi!... Slabi?! Nu, nu sntem chiar att de slabi, dar poate ne-am luat la trnt cu tine prea devreme. i mai ales, singuri... Cei de-acum... Oare de ce nu ne-am ntors la ei ? Cineva a greit!... A comis o eroare capital de calcul!... Nielsen ptrunse domol n sala de comand i se apropie de Giulio. Prea mai abtut ca de obicei mai ncovoiat de durere. Prul i era nins cu totul i nu mai dormise ca lumea de cine tie cnd. Giulio atepta o vorb din partea lui. Dar prietenul su tcea i privea n netire tabloul comenzilor centrale. Vd c am trecut i de a doua planet... ntr-adevr, zborul Vulturului, n ultimele cteva zeci de ore, se desfurase fr un program precis, astronava fiind lsat, sau poate uitat, n grija roboilor de gard. Ne ntoarcem? ndrzni s ntrebe Giulio. Ne ntoarcem... Trebuie... Giulio ar fi vrut s spun ce-i st pe inim, dar nu cutez. Nielsen tia de porunca Cristinei. "Atunci de ce nu o respect?" se revolt pentru o clip, n sinea lui. Poate va fi numai un scurt popas relu Nielsen, Programeaz noul drum... Fr s mai adauge ceva, comandantul iei, la fel de mohort precum intrase. Lui Giulio nu-i mai rmnea dect s execute manevrele de ntoarcere. Cu totul mpotriva convingerilor sale!... Era stul pn peste cap de Vega !... i totui, va ndrepta Vulturul spre una din planetele acestei stele... Cosmosul ncepuse deci atacul... Lovise prin surprindere i Nielsen nu putea face nc nimic. Cris- tina era moart. l prsise, l lsase singur cu durerea lui. i nici mcar nu tia ce se va alege de soarta lui Mark !... Ai greit undeva n calcule, btrne!... Vorbea cu sine nsui. Savantul ncerca s se apere n faa omului ndurerat. Nu aveam de ales!... Dar, snt oare sigur de asta? Unde am vrut s merg?... Pentru prima dat, Nielsen se ndoia de el nsui. Am visat i am cutezat mai mult dect mi puteam ngdui. Greeala s-a ntors rzbuntoare mpotriva mea... Beie blestemat a Cosmosului !... M-ai prins i apoi i-ai btut joc de mine!... i totui, nu pot ceda !... Orict eti de puternic, Cosmos orb, nu m supun nc... i dac, totui, am greit? Nu-i mai rspunse. n cabin intrase "fiul stelelor"...

21. PMNT-3000 ! Undeva, departe, pe fundalul ntunecat al Cosmosului, se profila strlucitor discul planetei spre care se ndrepta Vulturul. Nu mai rmseser dect dou ore de zbor... Nielsen i Giulio se aflau n sala comenzilor centrale, ateni la fiecare semnal dat de aparatele de control. O tcere adnc domnea acolo. Numai uorul bzit al releelor de conexiuni mai tulbura, cnd i cnd, linitea neobinuit din marea cabin unde era adpostit creierul astronavei... Cristina tria nc intens n inimile tuturor celor de pe Vulturul. Nici un eveniment cosmic nu le-ar fi putut terge durerea din suflete, nimic n-ar fi fost n stare s-i fac s uite pierderea att de grea. Numele celei disprute nu-l mai rostea dect Mark, n discuiile sale cu Bob sau Giulio. Ceilali i nchiser inima i pstrau acolo cu sfinenie amintirea aceleia care i prsise n pragul unei mari ntlniri cosmice... Nielsen rupse cel dinti tcerea : Vitez opt !... Planeta era sub ei. Ajunseser la mai puin de zece mii de kilometri deprtare de ea. O vedeau bine i o puteau studia cu uurin. Asta i mai liniti. Astronava se apropia tot mai mult de pturile superioare ale atmosferei, printr-o manevr de zbor n spiral. Fora gravitii planetare nu era simit pe astronav dect de aparatele speciale de msur. Giulio consemn, oarecum mirat: Acceleraia gravitii doi! Mai controleaz o dat!... Adjunctul relu msurtoarea i, tot mai uluit, ntri: N-am ce face !... E doi !... Nielsen se apropie de aparat: De unde o astfel de for?!... Ar trebui ca densitatea planetei s fie de cteva ori mai mare dect a Pmntului!... La nlimea asta, acceleraia doi-g{ }... Straniu!... Astronava cobor i mai mult, ajungnd la mai puin de o mie de kilometri deasupra planetei. O ptur dens de nori o nconjura la nlimi foarte joase. Aparatele speciale semnalau prezena oxigenului i a azotului numai n pturile joase de nori. Ia uite!... Vulcani!... Acolo, n stnga!... i nc n erupie! complet Nielsen.
*

Un ocol complet al planetei i edific pe deplin. Aadar, aici nu avem ce cuta!... Se vede c Vega e mai tnr dect Soarele nostru... Planeta aceasta abia acum se afl pe treapta erei secundare... Cldur, nori, furtuni, ploi toreniale, vulcani... i dezastru pentru iluziile noastre mai adug Nielsen, rece. Pe cnd Giulio voia s spun ceva, semnalizatorul radioastralului i puse n gard. Un mesaj !... Sau o defeciune ! sublinie comandantul. Nu, Arthur, e nendoielnic, privete!... Becul albastru de autocontrol... Mda !... Vezi cine tulbur linitea cosmic !... Giulio fcu repede legtura cu reproductoarele sonore. La scurt vreme, un ir de semnale muzicale umplu ncperea, fr s poat fi nelese de cei doi. Asta ce mai e ? Cupleaz decodificatorul Sirius... Mai tii?!... Poate un alt Pmnt-100 sau 1000!

Indicaia lui Nielsen, dei prea ironic i indiferent, aproape tioas, era demn de luat n seam. Giulio efectu cuplajul i mare le fu surpriza cnd reproductoarele grafice nscriseser urmtorul text: "Snt Pmnt-3000. Coordonatele mele snt 58 latitudine nordic, 76 longitudine estic. Am reperat prezena astronavei voastre. Punctul de alimentare se afl n zona patratului mrginit de paralelele 17 i 26 i segmentele de longitudine 18 i 21. Stop! Trec pe recepie..." E o surpriz plcut, Pmntule-3000 ! i se adres ncet Nielsen, i apoi. n oapt, ca pentru sine: Puteai veni mai degrab!... Oameni, se vede c ai ajuns mai departe dect mine!.. V-ai trimis emisarii-roboi pn aici... Poate ai fost i voi!... Ai ajuns mai departe !... Giulio tcea. Nu ndrznea s-l certe pentru prosteasca lui ncpnare. Amintirea Cristinei se interpuse ns ntre ei i nu putu spune dect att: Ce mai cutm atunci aici ? Doar vezi c nu putem rmne pe planeta asta, n condiiile unei ere vrjmae omului?!... Vreau s-o vd cu orice pre i pe cealalt !... Un clocot de mnie cutremur fiina lui Giulio. Nu se putu stpni: Arthur, de ce nu vrei s nelegi ? .. Cnd ai pierdut totul, un minut conteaz prea puin!... Uii c minutul acesta ar putea salva restul!... Unul singur mi se pare imposibil !... Vulturul prsi, curnd, vecintatea planetei neprimitoare i porni spre a doua planet din sistemul stelei Vega. Deprtarea enorm dintre planete l determin pe Nielsen s accelereze pn la viteze mari. S-ar putea s riscm ! spuse Giulio, temtor. nc nu !... Sigurana lui Nielsen l mai liniti. Avea tot dreptul s hotrasc cu prioritate; cine cunotea Vulturul mai bine dect el ? Orele i zilele treceau greu, apstoare. Nici o bucurie nu mai putea nflori pe bordul astronavei. Cntecele i serile de glume erau uitate cu desvrire. Muriser i ele, parc, o dat cu Cristina. Viteza astronavei atinsese dou sute aptezeci de mii kilometri pe secund, cnd jumtatea distanei pn la urmtoarea planet fusese deja acoperit. Nielsen, parc mbtat de puterile Vulturului, se lans ntr-o nou accelerare... Era spre sear. Mark ieise din cabin i cei doi prieteni rmseser din nou singuri. Arthur, tot nu eti decis ? O pauz scurt, poate de reculegere, i Giulio relu : Nu te mai neleg!... Asemenea Cristinei, nici eu nu mai pot crede n ajutorul stelei Vega... Planetele ei snt contraste ciudate una rece, de ghea, alta n era secundar. Ce tii oare despre a treia ? Nimic... Dar trebuie s-o vedem... S-ar putea s nu fie n zadar... Poate c... Dar Nielsen nu-i mai termin fraza. Alarma rsun brusc. Semnalizatoarele se aprindeau i se stingeau nnebunite. Giulio strig nspimntat: Motoarele !... Cupleaz reductorul de rezerv i conecteaz automatul !... Minile celor doi brbai manevrau, cu iueal de prestidigitator, butoanele i rozetele comenzilor. Privirile lui Arthur se oprir pentru puin timp pe un ceas de control. O uoar tresrire a feei sale l fcu pe Giulio s ntrebe : Ce mai e ? Astea nu mai snt bune de nimic !... S-au dus !... Concluzia aproape c l paraliz pe Giulio. Ce vrei s spui ? C nu mai poate fi vorba de o accelerare... de aici nainte !... E clar ?

Clar, Arthur!... Iat unde am ajuns!... Eu nu merg pe planeta aceea!... M opun categoric !... i dac nu eti de acord cu mine, voi folosi fora mpotriva ta !... Nielsen i msur prietenul cu indulgen. tia ce-l fcuse pe Giulio s-l nfrunte att de brutal. Putea s treac peste asta. Am vrut s-o vd !... Crede-m !... Am vrut... De ast dat ns te ascult: Ce vrei s facem ? Ceilali ateapt un singur lucru : s ne ntoarcem ! Asta vreau i eu: s pornim ntr-acolo unde ar fi trebuit s ne aflm de mult! Nielsen se apropie de calendarul automat i l puse n funciune. Privete, Giulio !... Cifrele nu-l mai nspimntau. Pmntul trecuse de anul 3024. Mileniul al patrulea!... Ei i? Ei exist! Poate c ne ateapt!... Bine, prietene drag, fie!... ncredineaz robotului programul nou de zbor... Poate c vom rscumpra ceva din greeli... Dei pe cei pierdui nimeni i nimic nu-i mai poate aduce napoi!... Merg i eu spre Pmnt cu inima deschis !...

28. CLIPE GRELE Ceasul astronavei arta orele trei dup-amiaz. O parte din echipaj se odihnea. Numai Giulio i Nielsen erau mereu mpreun, nelipsii din sala comenzilor centrale. Vegheau zi i noapte, ateni la orice schimbare n mersul astronavei. Giulio ridic deodat privirile de pe harta sideral i spuse, parc trezit din somn: i dac nu mai putem frna ? Nielsen, aparent atent mai departe la indicaiile unui ceas de bord, frmnta n minte ntrebarea. De ce s nu mai putem frna?... Motoarele laterale au fost puin timp n funciune... Cosmosul nu i-a ncheiat seria surprizelor... Mai tii n ce stare snt ? S le ncercm... Conecteaz-le! Giulio ezit, dar pn la urm se hotr s asculte. Pe tabloul de control al motoarelor laterale, indicatoarele luminoase i aparatele de msur artau c a nceput frnarea. Micoreaz debitul!... Aa... Crete-l !... Funcionarea cuminte a motoarelor prea linititoare. Aadar, exista nc o rezerv, n cazul c motorul frontal ar fi ieit din funciune. Oprete !... Deconectorul, ns, nu se mai auzi. Surprins, Nielsen se ntoarse spre Giulio. De ce nu le scoi din funciune ? Pe fruntea celuilalt apruser broboane de sudoare. O lupt extraordinar ncepuse ntre el i releele de comand, care refuzau s se supun. ncearc i tu !... Eu nu pot !... Nielsen se aez grbit n faa mesei de comenzi i, cu ambele mini, ncerc decuplarea motoarelor de la sistemul de alimentare. Orict se trudi ns, totul se dovedi fr de folos. Frnarea continua tot mai intens, fr posibilitate imediat de a fi oprit. Ct e viteza ?... Giulio i arunc privirile pe vitezometru: Dou sute optzeci i cinci de mii kilometri pe secund... Drace! izbucni Nielsen. Riscm s zburm la viteze cu care nu ajungem dect peste patruzeci-cincizeci de ani{ } !... Asta ne mai lipsea!... Arthur, nu ne rmne dect s renunm la ele... Nu vd alt soluie...
*

Nielsen cumpni situaia. Defeciunea de la motoarele laterale de frnare era desigur legat de un fenomen rar, dar posibil. Cteodat se poate ntmpla ca supapele conductelor de alimentare, dup o pauz ndelungat, s rmn blocate sub presiunea combustibilului sau pur i simplu numai fiindc deblocajul nu acioneaz. n acest caz, nu exist dect o singur soluie... Desprinde-le de corpul astronavei !... Giulio urmri prin telescop cum cele dou motoare, nc aruncnd jetul luminos de frnare, rmneau tot mai mult n urm, pn cnd totul fu nvluit n bezn. i acum ?... S judecm puin... Din punctul de vedere al echilibrului dintre frnare i accelerare, deocamda-t, nu stm prost. Am accelerat mai mult dect am frnat. Cred c nu ne putem plnge nc de motorul frontal... i dac e la fel cu celelalte ? Comandantul nu avea cum s rspund. Vulturul nu-l mai asculta ca nainte, ieise de sub stpnirea minilor sale. Putea el s-l contrazic pe Giulio ? Atunci s-l verificm, ct mai e timp... Nielsen, cutremurat de un gnd sinistru, se decise cu greu pentru aceast manevr riscant. Dar nici gndul nu-i da pace... Dac nu-l controlm astzi, mine am putea pierde i ultima ans... Riscm s trecem ca un bolid prin sistemul solar, fr s ne mai putem opri vreodat!... i dac nu e cine s ne salveze, atunci fr s o mai dorim, ne-am continua cltoria pn cnd Cosmosul i-ar desvri opera de distrugere, dup cum vezi, nceput... l pun atunci sub control!... Deschide i nchide doar circuitul de rezerv... Cel principal mergea, pn mai ieri... Minutele se scurgeau anevoie. Ateptarea devenea un chin. Doi oameni cutau, n mijlocul infinitii reci i dumnoase, s stpneasc descompunerea evident n care intrase astronava. Dac norocul i-ar favoriza i motorul frontal de frnare s-ar dovedi capabil de aciuni sigure, totul ar fi... S-a blocat rezerva, Arthur !... S-a blocat !... Nielsen se fcu alb la fa. Nu teama pentru el l toropea. Nu era vorba de asta. nchise ochii i i redeschise brusc, strngnd pumnii. Chipul lui Mark i apruse ntristat, fr bucuria vieii in priviri. Aa era fiul stelelor de cnd "mama Cristina" plecase de lng el. Mai era i "mama Raymonde", dar... De-ar fi s-mi dau viaa i tot vom ajunge!... Controlez personal circuitul... Costumul!... Nielsen se ntoarse mai posomort dect plecase. Conductele snt blocate. Oxizi i derivai secundari... Dracu tie cum s-au format acolo, doar evacuatorul a lucrat fr ncetare ... Conducta principal e n ordine... Treci pe ventilul ei i frneaz zece minute... Comenzile se succedar rapid i curnd vitezometrul arta o scdere uoar i continu a vitezei. Un oftat de uurare, ieit din pieptul lui Giulio, tocmai era gata s-l liniteasc pe Nielsen, cnd brusc o for crescnd i mpinse ctre peretele din fa. Pe Giulio l fcu una cu tabloul de comand, iar Nielsen sparse geamul de la un aparat de control. O privire aruncat pe ceasul de control al frnrii i Giulio strig, nucit: Arthur, peste 12-g{ } !... Mna lui Nielsen se ntinse, cu mare greutate, spre un buton i-l aps cu ndejde. Nu trecu mult i fora dispru. Giulio i reveni cu ncetul. Nielsen i rezemase capul de panoul radiotelescopului i sttea aa, pierdut n gnduri tulburi. Am tiat i conducta principal rosti el, trziu. Acum totul e n ordine!... Un zmbet dureros i rsri pe buze. Dezndejdea n-ar fi avut rost, nu mai folosea la nimic. Deci mergem n voia sorii, Arthur!... n voia sorii!... E bine, cel puin, c mai avem ceva energie... Lui Giulio i trecu prin minte un gnd bun : Arthur, ce-ar fi s ne adresm direct lor? Poate snt pe aproape i nu vom mai atepta cincizeci i cinci de ani...
*

"Ct de simplu ar fi!" gndi Nielsen. O lumin fugar i licri n ochi. Pe-aproape ?... Ce s caute aici ? Poate cerceteaz zona asta, poate merg undeva... Cum s-i chemm?... Doar apelul general ar mai folosi la ceva... Sau codificatorul Sirius !... Aa e ! Codificatorul l uitase ! Nu mai pierde vremea... Du-te!... Giulio o lu la goan spre cabina staiei centrale de comunicaii interastrale. Ajuns n cabin, cupl febril codificatorul la emitor i, gtuit de emoie, ncepu s lanseze, n sfrit, apelul de care se lega soarta Vulturului: "S.O.S. Aici e astronava Vulturul, de origin pmntean. Transmitem ctre toate astronavele care ne-ar putea ajuta n timpul cel mai scurt. Sntem fr putin de frnare sau accelerare i ne ndreptm spre Pmnt. Coordonatele noastre, n raport cu triunghiul S.A.V.{ }, snt urmtoarele..." i Giulio dict, cu precizie, coordonatele, viteza i direcia de zbor a Vulturului. ncredin apoi automatului s transmit apelul la intervale regulate, iar el se ridic, parc renscut. Sosise marea clip n care se adresase Pmntului !...
*

Zilele preau mai grele dect nainte. Totui, doar Nielsen i Giulio cunoteau drama Vulturului. Ceilali cutau s-i alunge tristeile i dezndejdile trecutului, sorbind din sperana revederii cu o lume nou. Se mai uurase durerea ce le-o pricinuise moartea prietenei i mamei. Oricum, trecuser nou luni de atunci... De ctva timp, Giulio nu se mai dezlipea de scaunul din faa receptorului de mesaje interastrale. Cu ct se scurgea vremea, cu att mai insuportabil devenea ateptarea. Nielsen i reinea orice izbucnire sufleteasc. Voia s rmn pn la capt, cu orice pre, eful adevrat al acelei astronave npstuite. Din partea lui se cerea s nu se plece i o fcea cu eroism. Gndul i era nencetat la Mark. Fiul su mplinea nousprezece ani ! Oare cnd trecuser?... Iar Pmntul a mbtrnit cu aproape unsprezece secole! optir buzele lui Nielsen... Anul 3025 !... Se apropia miezul nopii. Lui Giulio i se nchideau ochii de somn i oboseal. Sttea ghemuit n fotoliul pe care nu se mai ndura s-l prseasc de peste dou luni. Aipise pe neateptate. O muzic plcut i rsuna n urechi. Se fcea c, undeva, ntr-un loc ciudat, un om mbrcat ntr-o uniform militar ncerca s acopere cu un fluier strident acordurile muzicii plcute pe care o asculta. Deodat, fluieratul se ntei att de tare, nct era gata s-i sparg timpanul. Speriat, Giulio se trezi brusc, cu inima btndu-i repede de tot. Csc o dat i i ntinse picioarele. "Ce-a fost asta?" Sri din fotoliu i ascult mai atent. Semnalul se repet, intens, aproape asurzitor. Cerule !... Dintr-un salt, se afl lng aparat i rsuci butonul. O secund, dou, trei i... radioastralul rspndi n cabin formula de obicei seac, dar de ast dat parc divin : "Atenie, recepie!" nlemnit pe locul su, Giulio nu mai fcu o micare. Mesajul recepionat era scurt i clar: "Aici Vega-7. Aici Vega-7. Zbor spre tine, Vulturule. Zbor spre tine, Vulturule. Viteza mea este de... " Nu se ncheie bine acest mesaj extraordinar, c radioastralul semnaliz din nou : "Atenie, recepie !" Mut, uluit, Giulio nu se putea smulge din starea lui de toropeal. Oare nu cumva viseaz ?... "Aici Vega-1. Aici astronava de patrulare i salvare Vega-1. M ndrept i eu spre tine, Vulturule..." Mesajul se ntrerupse brusc. Dar, tot att de brusc, relu : "...Nu te cunoatem. Procedeaz la dezinfecia general i pregtete transbordarea. Viteza mea este..." Astronav de patrulare!... Omenirea patruleaz n Cosmos!... Dumnezeule, ce greeal am putut face!... Strigtul lui Giulio l mai prinse i Nielsen, n timp ce intra ca o furtun n cabin. Sntem salvai !...

Dar nu mai avea cui s-o spun! ncordarea i zbuciumul extraordinar din ultima vreme, emoia i bucuria nestvilit ce i-o adusese mesajul, cumplitul regret al unei greeli ce i-a costat att de mult l doborser fulgertor pe Giulio. Prea acum o statuie de cear ntins pe fotoliu. Nielsen l aez mai comod. Voia tocmai s-i apropie un al doilea fotoliu, cnd semnalul "Atenie, recepie" l mpietri. "Aici Vega-4. Aici astronava de patrulare Vega-4. M aflu la cincisprezece zile de zbor de tine, Vulturule. Te ntmpin n punctul de coordonate..." Nielsen izbucni: Astronav de patrulare?!... Aa a spus!... nseamn c cei douzeci i apte de ani-lumin snt, pentru ei, ct sutele de kilometri pentru cei de acum un mileniu!... Astronav de patrulare!... Am ajuns un slbatic!... Mai poate oare un slbatic s neleag lumea nou, civilizat ?... Cred c poate, Arthur!... Dovad este c ne-au neles i ei!... Era Bob. n spatele lui se zreau Mark, Raymonde i Karl... tiau, deci, i ei!...

29 EPILOG Bob se ridic i privi pe fereastr. n grdin, Giulio purta o discuie aprins cu savantul Svere Tau. Biatul, ns, nu-i ls nici un rgaz. i mai departe ce a fost? Se ntoarse, surznd. Mi nzdrvanule, vrei s afli totul, aa, dintr-o dat ? Vreau, Bob, de ce s nu vreau?... Doar acesta va fi subiectul lucrrii mele de ncheiere a ciclului doi... Aha!... De-aia m ii sub tensiune!... Biatul rse. Se mprieteniser de civa ani, dar abia acum i povestise Bob istoria ciudat a Vulturului. Nu vrei s-mi spui ce s-a ntmplat cu Vulturul ? Bob, ziaristul celebru, tui uor, poate mai mult ca s-i adune amintirile... Vulturul?!... Hm... Au venit astronavele de patrulare i, ct ai clipi, ne-au luat pe bordul lor. Aa... simplu?!... Fr complicaii?... Fr, Tedo!... Adic a fost una, cnd m-am pomenit fa n fa cu primul cosmonaut strin. Tu? Da, eu... Voiam s m conving dac spusele lui Nielsen i Giulio corespundeau adevrului. i ce-ai fcut ? Cum l-am zrit pe uriaul acela, l-am ntrebat : n ce an sntei ? Nu-mi cunotea limba. Printre ei era ns ncercatul cosmonaut Iuri Cernobai... Cunotea limba mea strveche... Mi-a rspuns, surprins : Sntem n anul 3025, luna mai, ziua 2... i tu... ce i-ai rspuns ? Dup o clip de zpceal, am optit: Deci n-a fost un vis !... Biatul se uit mai atent la Bob. Ziaristul din faa lui se nscuse cu unsprezece secole n urm ! Ce noroc teribil a avut, s triasc mai bine de un mileniu, cnd oamenii mor, de obicei, pe la dou sute-dou sute cincizeci de ani. Eh, dar i el a avut un noroc nemaipomenit! Cine va mai avea o tem ca a lui ? Dar Vulturul ? S-a prpdit ? Tot nu mi-ai spus ce-ai fcut cu el!... Pentru a nu periclita zborurile astronavelor, i cum nu mai putea fi adus pe Pmnt, ntruct motoarele principale oricum ar fi fcut explozie, Nielsen i ceilali au decis s-l distrug... Ah, ce clipe au fost acelea !... Peste privirile lui Bob trecu o umbr. O amintire dureroas l mai stpnea i azi... Vezi, Tedo, nu ne durea att pieirea Vulturului... el i terminase misiunea... Dar ce atunci ?... A, mama lui Mark!... Ea i Vulturul nu se mai ntorceau acas !...

Bob nu-i mai rspunse i biatul nelese c, pentru azi, povestea s-a sfrit. i mulumi bunului i celebrului su prieten i se ridic de pe scaun. La revedere, Bob !... La revedere!... S nu-mi pierzi cumva jurnalul !... Nici o grij !... Biatul iei, iar ua se nchise lin n urma lui, O adiere uoar de vnt primvratic atinse obrajii lui Bob. Tresri, nviorat. Se apropie de fereastr i respir adnc aerul curat al anotimpului n care totul revine la via. Din cnd n cnd i ajungeau la urechi frnturi dintr-o simfonie "Beethoven !.. Titanul care a cntat bucuria va fi iubit ntotdeauna !..." Iei pe balcon i privirile i se ridicar, fr s vrea, spre naltul cerului. Ct e de albastru!... i ct de negru era "acolo" !... Furat de visul su, nu-l auzi pe Mark apropiindu-se. Nostalgia deprtrilor, Bob ? Se ntoarse surprins. Tu erai ?... Zmbi i i cuprinse umerii. Visul i relu firul i Bob continu : Cerul acesta minunat trebuie dus n toate colurile Cosmosului!... Oamenii de azi o vor putea face... Era rndul lui Mark s zmbeasc. Celebrul ziarist nu-i mai punea fru imaginaiei. Dar cnd i ridic i el ochii, simi c Bob are dreptate...

N LOC DE POSTFA Trim ntr-o epoc de mare avnt tiinific i tehnic, cnd visele cele mai ndrznee ale omului devin realiti cotidiene. Era cltoriilor interplanetare, i chiar intersiderale, a fost deschis o dat cu zborul legendar al lui Iuri Alexeevici Gagarin. Omul sovietic, deschiztor al unei ere noi n istoria omenirii, a dat n lturi i porile Cosmosului. De aceea, autorului "Paradoxalei aventuri" i s-a prut justificat alegerea ternei unei cltorii interastrale, al crei nceput l-a situat ntr-un viitor foarte apropiat. Mai mult dect att: i-a permis s nfieze prin mijloace literare desfurarea unei astfel de expediii, fcnd s ruleze prin faa cititorului tot filmul vieii unei astronave care, printr-o ntmplare tragic, i-a ridicat viteza pn aproape de aceea a luminii. Autorul s-a mrginit s prind n obiectivul previziunii sale doar un aspect al viitorului. Ali scriitori de romane de anticipaie, cum snt I. A. Efremov, cu a lui "Nebuloasa din Andromeda", sau Sergiu Frcan cu "O iubire din anul 41042", cuprind n lucrrile lor teme cu mult mai vaste, cum ar fi aspectele multilaterale ale societii viitoare, sau adaptarea unor astronaui revenii pe Pmnt dup un zbor ndelungat. Ideea central a acestui roman, idee care poate c a trezit n mintea cititorilor o seam de ndoieli, este legat de posibilitatea "cltoriei n timp". Pentru un nespecialist n problemele fizicii moderne, aceast posibilitate ar putea s apar n flagrant contradicie cu experiena cotidian. Cu toate acestea, din teoria relativitii reiese concluzia (bazat pe un complicat calcul matematic pe care, credem, nu e cazul s-l reproducem aici), c dintre doi frai gemeni, acela care a ntreprins n spaiul cosmic o cltorie ndelungat cu o vitez apropiat de aceea a luminii, la ntoarcere va fi mult mai tnr dect fratele rmas pe pmnt. Aceast concluzie este ceea ce oamenii de tiin numesc o ipotez de lucru. De altfel, n mersul ei ascendent, tiina s-a folosit i se va mai folosi n mod constant de asemenea ipoteze. Fiind o ipotez tiinific, ideea "cltoriei n timp" sau "Paradoxul lui Einstein" poate foarte bine s constituie fundamentul unui roman tiinifico-fantastic. Desigur c pe cititorii notri i intereseaz i viitorul acestei ipoteze. Va fi ea oare confirmat sau infirmat de tiin? Istoria progresului tiinific ne-a demonstrat nu o dat cum

ipoteze din cele mai ndrznee, care n momentul formulrii lor preau chiar absurde, deoarece contravenea experienei cotidiene a oamenilor, pn la urm s-au artat juste. Pentru a ne limita doar la un exemplu, vom aminti ipoteza lui Kopernik c Pmntul se nvrtete n jurul Soarelui i nu invers. Confirmarea a nenumrate previziuni tiinifice nu nseamn ns c orice presupunere a unui savant se adeverete. Foarte multe, mai curnd sau mai trziu, dovedindu-se ubrede, snt infirmate i uitate. Doar practica, verificarea experimental, poate hotr temeinicia i viitorul unei ipoteze. Acelai lucru este valabil i pentru "Paradoxul lui Einstein". Pn astzi, el nc n-a putut fi verificat la scar cosmic. Dup cum se tie, de-abia de acum nainte, prin zborul sputnicilor i al rachetelor cosmice, astronomia a nceput s devin o tiin cu adevrat experimental. Ca ncheiere, iat ce spune n legtur cu problema "Cltoriei n timp" V. GHINZBURG, membru corespondent al Academiei de tiine al U.R.S.S. : "Lansarea n Uniunea Sovietic a primilor satelii artificiali ai Pmntului a demonstrat c visurile despre cltoriile n Cosmos capt tot mai mult o baz real. n legtur cu aceasta a fost trezit din nou interesul fa de una dintre deduciile de mult cunoscute ale teoriei relativitii posibilitatea "cltoriei n timp". Din aa-numita teorie a relativitii restrnse, elaborat nc n 1905 de vestitul fizician Albert Einstein, rezult c un ceasornic ce se deplaseaz rmne n urm fa de unul imobil prin faa cruia trece. Atta vreme ct viteza de micare a ceasornicului este mult inferioar vitezei luminii, el rmne doar foarte puin n urm fa de ceasornicul imobil. De exemplu, ceasornicele sateliilor lansai pn n prezent i care zboar cu o vitez de opt kilometri pe secund rmn n urm numai cu o sutime de secund anual fa de ceasornicele de pe Pmnt. Faptul c aceast rmnere n urm este nensemnat, se explic prin aceea c viteza luminii este foarte mare trei sute de mii de kilometri pe secund. Tocmai din aceast cauz, adic datorit faptului c vitezele tuturor mijloacelor de transport snt infime, n comparaie cu viteza luminii, proiectanii de avioane pot s nu in seama de legile teoriei relativitii. Dar dac viteza se apropie de viteza luminii, ncetinirea mersului unui ceasornic ce se deplaseaz poate fi foarte mare. De pild, un ceasornic care ar zbura cu o vitez de dou sute aizeci mii kilometri pe secund, adic cu o vitez de aproximativ treizeci de mii ori mai mare dect viteza sateliilor teretri, ar merge de dou ori mai ncet dect un ceasornic imobil. Tocmai de acest fapt se leag posibilitatea aa-numitei "Cltorii n timp". Dac acceleraia unei astronave este suficient de mic, activitatea vital a unui organism n micare se va desfura n acelai ritm n care merge un ceasornic ce se deplaseaz mpreun cu ea. (Se tie c i omul este n felul su un "ceasornic", n care btaia pulsului poate s aib rolul acelor indicatoare.) De aceea, dup napoierea sa, cltorul cosmic va fi n sens biologic mai tnr dect confraii si rmai pe Pmnt." Astfel, unui scriitor de romane tiinifico-fantastice i rmne un cmp foarte larg de aciune. Numai viitorul va putea hotr dac "Paradoxala aventur" anticipeaz o iluzie sau o realitate.

AUTORUL

Prin reacie mezonicse nelege obinerea energiei nucleare dintr-o evaporare completa nucleelor atomice.(N. A.) Sfntul Bavon un fel de "sfntul Sisoie" la irlandezi (N. A.). Bombe de evaporare n care se petrec reacii de evaporare efectiva nucleelor atomice (N. A.). Ieind dintr-un vas nchis, n vidul exterior, gazele se propagcu viteza sunetului. (N. A.). Unde de ghidaj unde electromagnetice care conduc un corp de la distan(de ex. o rachetteleghidat)i care pot fi detectate cu ajutorul unui receptor, sub formde impulsuri neregulate (N. A.). O sutime de grad eroare, la deprtarea de sute de milioane de kilometri, nseamndeviaii de kilometri de laint. (N. A.). Astronavfotonic accelereazcu ajutorul unui jet de lumin(N. A.). Blitz Krieg = rzboi fulger. (N. A.). Giulio se referla faptul crachetele fotonice, adicacelea n care ca jet de accelerare se folosete lumina (fotonii) pot atinge viteze foarte apropiate de viteza luminii (N. A.). n astrofizica actualse cunosc o seamde ipoteze neobinuite. Din calculele unor oameni detiinreiese posibilitatea existenei unor stele ce ar fi compuse din pturi de materie n ordinea urmtoare : n centru, mezoni grei ; la mijloc, neutronii protoni liberi ; la periferie, plasmelectronici urme de atomi (N. A.). ncrcturde explozibil mezonic explozibil cu evaporare nucleartotal(N. A.). Nielsen se referla constanta g = 9,81 m/sec constanta gravittii pmntesti (N. A.). Lumina parcurge distana VegaPmnt n douzeciiapte de ani teretri. Orice alt vehicul parcurge aceastdistanntr-un timp mai ndelungat. Iar dacviteza coboarsub dousute de mii de kilometri pe secund, efectul vitezei asupra timpului e neglijabil, astfel ctimpul astronavic e apropiat de durata pmntean. Tocmai de asta i era teamlui Nielsen (N. A.). De dousprezece ori acceleraia gravitii. Unitate folositi pentru frnare (N. A.). S.A.V. = Soare, Alfa Centaurii Vega (N. A.).
* * * * * * * * * * * * * 2 * *