Sunteți pe pagina 1din 555

Silver,flacara argintie a dragosteiSusan Johnson

Capitolul 1 HELENA MONTANA IANUARIE 1889 Valerie Stewart l vzu prima cnd intra n salonul de muzica, i surprinderea o fcu sa caste ochii mari. Trey Braddock-Black la un recital de pian de dupamiaz! Cu sigurana aa ceva nu se mai ntmplase niciodat. Mica ei tresrire de mirare strni o rapida reacie n lan de capete ntoarse, i Erik Satie, cea mai recenta descoperire a Emmei Peabody de la Paris, fu privat pentru cteva clipe de atenia publicului. Holteiul care constituia cea mai buna partida din Montana sttea lng usa, cu un umr rezemat de peretele de un cenuiu pal, cu braele ncruciate nonalant la piept, i zmbea vag remarcnd efectul produs. Era obinuit sa atrag atenia tuturor: att datorita scandaloasei sale reputaii cat i chipeei lui nfiri de metis, sau considerabilei averi a familiei lui, Tray Braddock-Black era ntotdeauna tinta tuturor privirilor. i nclina capul cu o aplecare uoar, calculata, ntr-un salut adresat ntregii ncperi, micarea fcnd sa i se legene putin parul lung i negru spre fata. Aducndu-i

aminte de bunele maniere, toi cei prezeni i ntoarser imediat capul spre tnrul cu barba i pince-nez care canta cea mai recenta compoziie a sa la pianul cu coada a Emmei Peabody. i pe durata urmtoarelor douzeci de minute, oaspeii Emmei se strduir s-i ndrepte fi ochii spre fiul cu proasta reputaie al lui Hazard Black, n timp ce minile tuturor se frmntau febril i n tcere, ntrebndu-se care femeie l atrsese pe Trey la recitalul din acea dup-amiaz. Pentru nimeni nu exista nici o ndoiala ca neobinuita lui apariie era determinata de o femeie. Salonul de muzica al Emmei era mare, pereii sai de un alb-periat erau ornamentai cu iruri aurite, iar pardoseala parchetata cu un motiv reprezentnd placi dispuse n unghiuri drepte fusese realizata de muncitorii italieni care renovaser de curnd palatul tarului de la Tarskoe Selo. Banchetele elegante, mbrcate n mtase imprimata cu trandafiri de un galben ncnttor erau aranjate ca ntr-un salon, cu scaune de trestie mprtiate printre ele, iar din loc n loc erau msue, presrate n aa fel ca nici un oaspete sa nu fie nevoit sa ntind prea mult mana pentru a se servi cu un pahar de ampanie sau cu dulciuri. Printre oaspeii de tot felul, numeroase tinere mondene frumos mbrcate de mamele lor cu banii bogailor tati, trndveau pe banchete, n fustele lor ample drapate n falduri de diferite nuane, cu bretele nzorzonate i mpopoonate, semnnd cu tot atia boboci de toate culorile. Pe fondul puritii muzicii lui Satie care plutea prin aer umplnd luxoasa ncpere, privirile cercettoare treceau peste politicieni, oameni de afaceri i bancheri; alunecau peste matroane i nsoitoarele tinerelor fete; i se opreau din cnd n cnd scruttoare pe cate una din

drguele domnioare. Pe care dintre ele venise el s-o vad? Astfel ca atunci cnd Satie termina i cnd aplauzele politicoase se stinser, ateptau cu toii cu atenie discreta sa vad cine era femeia. Nu trecur dect cteva clipe pana ce Valerie Stewart, eleganta n rochia grena i cu o boneta moderna alctuit din azalee din mtase, se ridica i se ndrepta spre Trey. Se auzi un Ah!, n surdina, n timp ce tinerele domnioare cugetau n mod democratic:la dracu'! Valerie se opri n fata lui, aa cum obinuia ntotdeauna, ca sa fii contient de frumuseea snilor ei. Buna ziua, dragul meu, ari Valerie fcu o pauza sugestiva, n vreme ce ochii ei machiai msurau pe-ndelete trupul nalt i musculos al lui Trey, mbrcat n cel mai bun costum de comanda de pe Savile Row. Apoi i ncheie fraza cu un tors voluptuos: Flacra argintie a dragostei bine. El ar fi vrut sa spuna: Nu poi, draga Valerie, sa ma mnnci de viu chiar aici, n salonul de muzica al Emmei, dar ar fi fost un gest de ngmfare i de lipsa de maniere, aa ca, zmbi politicos i zise n schimb: Mulumesc, Valerie, eti frumoasa ca ntotdeauna. Parul ei negru i tenul alb i erau puse n valoare de nuana calda a grenaului. i-au plcut compoziiile lui Erik?, o ntreba el. Fluturndu-i ntr-un gest dispreuitor mana nmnuat n piele de cprioar, ea schi o uoar grimasa, adugnd: Toate suna la fel, nu ti se pare? Modul n care Valerie aprecia artele se limita la a fi vzut la recepiile i recitalurile la care era bine s-i fie

remarcata prezenta i la a nelege amnuntele n materie de apreciere a bijuteriilor. Ochii de culoare deschisa ai lui Trey se deschiser mari vreme de cteva clipe, reflectnd la crasa ei incultura, sau mai degrab la crasa ei impolitee. Nu, draga, murmura el, fiecare suna remarcabil de diferit fata de celelalte. Privind n sus ctre el, pe sub genele-i dese, cu fata nclinata delicat n aa fel nct sa se prezinte sub unghiul cel mai avantajos, Valerie ntoarse conversaia spre subiectul ei preferat propria-i persoana. i-a fost dor de mine? Flirta optind timid cuvintele cu glasul voalat ca sa le imprime o nota de intimitate. Desigur. Rspunsurile necesare veneau fara efort. Deprtndu-se de perete, el se uita pe deasupra azaleelor de mtase ale bonetei ei spre grupul care-l nconjura pe Satie, la pian. Cnd te mai pot vedea, dragul meu? Vocea i era mieroasa, i se mai apropie cu un pas, astfel ca parfumul ei umplu nrile lui Trey. Mai trziu, zise acesta evaziv. Se afla aici ca s-i vad prietenul, nu ca sa flirteze, i fcnd o jumtate de pas, ncepu s-o ocoleasc. Ridicndu-i aproape imperceptibil evantaiul, Valerie i bloca micarea. Cnd anume, mai trziu?, ntreba ea, uguindu-i drgla buzele. Draga Valerie, spuse Trey cu un zmbet scurt i atingndu-i uor buzele, faci un botic ncnttor, dar astzi am venit la Emma pentru a-l vedea pe Erik.

Este doar un pianist de mana a doua dintr-un club parizian, replica Valerie cu dispre, valorile ei fiind bazate pe bani, poziie sociala i mbrcminte. n plus, e bizar i nengrijit i boem. De ce as vrea sa stau de vorba cu el? Dar este i un compozitor plin de imaginaie, riposta Trey cu calm, enervat de atitudinea ei burgheza. i acum, daca eti amabila sa ma scuzi i o ddu cu blndee la o parte din drumul lui. Trey l cunoscuse pe Erik Satie cu un an n urma la Paris, i cnd se dusese sa l felicite pe pianist pentru virtuozitatea sa, descoperiser ca aveau multe lucruri n comun. Nscui la un interval de cteva luni unul fata de celalalt, erau amndoi ndrgostii de pian, nu le plcea Wagner, l adorau pe Chopin i se mpotriveau metodei de studiu de la conservator. Pianist autodidact, Trey fu atras n mod instinctiv de tnrul i excentricul compozitor care se mbrca a la boheme, purtnd lavaliera, haina de catifea i o plrie din fetru moale. Ori de cate ori se afla Trey la Paris, fceau mpreuna turul cluburilor i saloanelor, i apoi, spre diminea, retrai n locuina lui Trey, cu Pernod i coniac, exersau cele mai recente lucrri ale lui Satie. Datorita, n mare msur, insistentei entuziaste a lui Trey, Satie i fusese prezentat Emmei Peabody arbitra muzicii de avangarda din Helena. O distinsa doamna crunt, nalta i cu o inut foarte dreapta, Emma se exprima n fraze succinte i rituoase,dar se pricepea la muzica, i fusese prietena lui Trey nc din copilria acestuia. Vad c-ai scpat din ghearele ei, i spuse pe un ton morocnos cnd el se apropie s-o salute. Ai ntrziat. La care remarca sa rspund mai nti? ntreba Trey,

cu un zmbet tineresc. La nici una, replica ea sec. Nu pot s-o sufr pe Valerie. mi displace profund nepunctualitatea. i n plus, mi displac scuzele. i nu ncerca sa ma mbunezi cu zmbetul asta fermector Sunt prea btrn. Pstreaz-l pentru flirturile de felul domnioarei Stewart. Este bun!, declara brusc, cltinndu-se n semn afirmativ capul mpodobit cu un coc impresionant, de parca l-ar fi cumprat pe Satie la o licitaie. Al dracului de bun. i-am spus eu! La nceput, cnd Trey i-i sugerase pe Satie pentru recitalul ei anual, Emma manifestase reineri, avnd impresia ca acesta era prea exagerat, aa ca vagul lui repro avea o nuan de amuzament. Ce tii tu, celuule?, protesta ea zgomotos. nc mai ai ca la gura. tiu destul cat sa nu-mi placa Wagner, replica el. Detept biat! Ai dreptate. A nenorocit muzica vreme de zece ani. Fata Emmei se congestiona ntotdeauna cnd venea vorba despre Wagner, i Trey, ca s-o calmeze, i abtu gndurile n alta direcie: Nu se aseamn cu lucrrile lui Erik. Gymnopedies1 mi s-a prut deosebit de proaspt. Culoarea din obrajii Emmei se estompa. Lipsurile lui Wagner fura nlocuite de minunatul talent al lui Satie. Opera lui este obsedant de simpla, conveni ea, i ndrznea, iar pasajele lui de disonanta medievala, i dau impresia ca eti transportat n alt timp. Cum reuete sa fac asta?
1 Gymnopedies: Derivaie din limba greaca i latina, nsemnnd Picioare goale

sau Desculii*', (n.t.)

9 Pernod, pentru pornire. Biat ru ce eti!, zise ea, trgndu-i o lovitura usturtoare pe brat cu evantaiul ei de filde. ntr-o buna zi va trebui s-i mbunteti manierele scandaloase. Dar dincolo de cuvintele dure se simea un zmbet, iar ochii ei cprui i ptrunztori erau plini de afeciune. De acord, atta vreme cat ntr-o buna zi, rmne undeva, ntr-un viitor vag, replica Trey, tachinnd-o. Acum vino, vreau s-l felicit pe Erik, iar tu poi s-i spui ca, datorita acestui Gymnopedies, te va costa nc cinci mii n plus. Strecurndu-i mana sub cotul ei, ncepu s-o conduc printre grupurile de melomani rspndite sub plafonul nalt al salonului de muzica. l pltesc deja mai mult dect pe Liapunov!, protesta Emma, n timp ce-l ocoleau pe guvernator i pe sotia acestuia, salutndu-l cu un zmbet. Poftim, murmura Trey, lund o cupa de ampanie de pe tava purtata de un valet ce trecea pe lng el i oferindui-o. Exact asta, este opinia mea. E mai bun dect Liapunov. Daca crezi ca valoreaz att de mult, pltete-l tu!, replica ea, golindu-i cupa dintr-o singura nghiitur. Stilul ei de a bea era foarte asemntor cu sintaxa vorbirii ei: neceremonios i direct. Trey o scp politicos de paharul gol, l puse n hrdul unui palmier pe lng care trecuser, i ntorcndu-se iar spre ea, spuse, trgnndu-i cuvintele: De la mine nu ar primi bani. i-n afara de asta, Emma, scumpa mea, nu-i poi lua banii cu tine.

Oprindu-se brusc n loc, ea se rsuci spre el i, ridicndu-i privirile spre fata lui fin modelata, ncadrata de un par lung i neted, de culoarea miezului de noapte, ntreba ironic, pe tonul acela dur, de om de afaceri,datorita cruia banca pe care o conducea era cea dinti n ntregul inut: 10 Ce vei face tu pentru mine daca mai bag nc cinci mii n prietenul tau? Voi veni la unui din dineurile taie i ma voi ocupa de strnepoata aceea a ta, pe care mi-o vari mereu pe gat. i cnd el i rsfrnse buzele ntr-un zmbet larg i i fcu cu ochiul, i strfulgerar prin minte imaginea de deja vu1 a tatlui lui n urma cu douzeci i ceva de ani: toate femeile l doriser, aa cum se ntmpla i cu baiatul. Biata micua i nchipuie ca s-a ndrgostit de tine, spuse cu candoare i nlnd o sprncean n semn de apreciere. Daca te nsori cu ea, o s-i dau toi banii mei. Oricum i i-a da ei, adug ea cu sinceritate. Doamne, Emma replica Trey, parnd ocat nu de felul deschis n care vorbea ea ci de ideea cstoriei oare dau impresia ca m-a pregti de licitaie? Am bani mai multi dect mi trebuie. Dar nu ai o sotie, sublinie ea pe un ton amical. i nici nu vreau vreuna! Vocea i se ridicase ndeajuns nct sa atrag atenia asupra lor, i nlndu-i sprncenele dese cu o expresie de exasperare, cobor glasul i opti: Zu aa, Emma, nu ngreuna lucrurile n halul asta. Da-i pur i simplu lui Erik cele cinci mii n plus i-i fgduiesc pe tacul de biliard al tatlui meu ca voi fi att de

drgu cu strnepoata ta nct va zmbi o sptmn. Punga ncrezut, eti prea frumos la fel ca taictu. l cunoteam dinainte ca el s-o fi ntlnit pe mama ta, pe vremea cnd toate femeile din Virginia City se hotrser s-i liberalizeze atitudinea invitnd la cina un indian. Nu-i vorba de nfiare, Emma. Femeile i doresc pur i simplu ceva ce nu pot avea! Ele vad asta ca pe o provocare, reflecta el, cu o reala modestie din partea unui brbat care avea toate motivele sa fie vanitos.
1 Dj vu: (lb.fr. n original) Vzut mai nainte expresie folosita pentru a descrie senzaia retririi unei situaii; cunoaterii unui lucru (n.t)

11 ntr-o buna zi vei gsi pe cineva care te va nvinge, zise Emma, creia i plcea sa aib ultimul cuvnt. Pana atunci discutam despre cinci mii de dolari. Ultimul lucru din lume despre care Trey BraddockBlack avea chef sa discute era nsurtoare. Subiectul respectiv se afla pe lista de prioriti imediat dup o edere de o lun n Antarctica. Cina la mine acas mine seara. El zmbi larg i i ntinse mana. Ai fcut trgul! l voi vedea ceva mai trziu i spunea Valerie Cyrillei Skoreham, discutnd pe deasupra unui serviciu de ceai din argint aflat pe msua instalata ntre fotoliile lor daca trebuie neaprat sa tii. Nu te cred! Ticloas mica i prefcut ce eti, gndi Valerie, asta numai pentru ca nu s-a uitat niciodat la tine.

Ai vrea sa fii martora din umbra? Te-a putea ascunde n dulap, rspunse cu afectare blazata. Ai de gnd sa te duci la Trey acas?, ntreba Cyrille, fcnd ochii mari i parnd fascinata. M-a invitat el, replica Valerie, potrivindu-i dantela manetei i ntinznd mana s-i ia ceaca de ceai. Suntem foarte buni prieteni murmura, artndu-i o clipa dinii frumoi i albi. Credeam ca tii. De fapt cred ca foarte curnd mi va cere mana. Nu! Nu te cred! striga Cyrille, ndoiala ei exprimnd nu o invidie plina de ciuda, ci o nemaipomenita uluire. Cu un gest delicat, foarte potrivit cu o adevrat doamna, Valerie nalta uor dintr-un umr. Ar trebui sa crezi, replica cu bunvoin. Tine foarte mult la mine. 12 Cel ce constituia subiectul conversaiei lor se simi descumpnit o ora mai trziu, cnd, intrnd mpreuna cu Erik n apartamentul sau din ora, o gsi pe Valerie ateptndu-l. Cum ai ptruns aici?, ntreba Trey cu calm, gndindu-se ca trebuia sa aib o discuie cu administratorul. Harris mi-a deschis. Sursul Valeriei era graios, atitudinea reinut, ca i cum n fiecare zi s-ar fi tolnit pe canapeaua lui Trey. Adevrul era, desigur, ca toamna trecuta sttuse culcata de multe ori, de obicei nuda, exact pe aceeai canapea. Dar se scursese destula vreme de cnd Trey nu se mai ntlnise cu ea; niciodat nu ntreinea prea mult timp relaiile cu femeile, din cauza tendinei generale a acestora de a deveni posesive. .

Erik, da-mi voie sa i-o prezint pe Valerie Stewart, spuse el pe un ton mieros, cu o mina inexpresiva, nelsnd sa se vad uoara enervare produsa de invadarea intimitii sale. Valerie, dansul este Erik Satie. nclinnd putin capul ca rspuns la plecciunea schiat de Satie, Valerie i ridica fata zmbitoare spre Trey. Vei ntrzia mult? ntrebarea ei era grosolana i precisa. Vreme de cteva clipe penibile, Trey se ntreba daca sa fie la randul sau bdran. Daca aveai alte planuri ncepu Erik, parnd stnjenit i mai mototolit dect de obicei, n costumul din catifea cenuie reiata. Nu, se grbi Trey sa rspund, la loc, Erik. Pernod-ul e acolo, adug artnd spre dulapul cu buturi spirtoase. Apoi, ntorcndu-se spre Valerie, i ntinse o mana. As putea sta de vorba cu tine ntre patru ochi? Discuia pe care o purtar n hol fu scurta. Erik se afla aici doar pentru doua zile, spuse el. Dar ai spus ca ne vom ntlni mai trziu, replica ea. 13 mi pare ru daca m-ai neles greit, zise el. Avem de gnd sa exersam o compoziie noua a lui Erik, i eu cnd te voi vedea? Trey nu avea impresia ca ea ar reaciona bine la cuvntul niciodat. Ce-ai zice despre un mic flecute de la bijuteria Westcott, ca despgubire? Ochii ei se luminar, i zmbetul lui exprima uurarea. Trey detesta scenele. i atinse uor obrazul cu degetele, gndurile ndreptandu-i-se din nou la problemele muzicale.

Da fuga acolo chiar acum i alege ce-i place. Ridicndu-se pe vrful picioarelor, ea l srut. Eti un scump!, ganguri fericita. i mulumesc, zise el. Trei zile mai trziu, dup ce plecase Erik, Trey i cei doi veri ai sai stteau comod n salonul bordelului lui Lily, privind, n timp ce beau i purtau o conversaie dezlnat, norii negri tot mai desi ce puteau fi zrii printre faldurile perdelelor. Schimbarea asta a vntului anuna venirea furtunii dinspre muni. Azi-diminea cnd veneam n ora, am vzut ca vitele se ntorceau deja spre adposturi. Termina de but paharul acela i hai sa pornim la drum. Mai bine, sa rmnem peste noapte, replica Trey blajin, umplndu-i din nou paharul. Nu exista nici un motiv pentru care sa ne ntoarcem acas n seara asta. Verii lui, Blue i Fox1, se privir n tcere, convini de inutilitatea ncercrii lor. tiau amndoi pentru ce nu se grbea Trey sa se napoieze acas. Petrecerea data n seara aceea de prinii lui o includeau pe Arabella MeGinnis, o alt femeie care, fara nici o subtilitate, i considera pe varul lor ca pe viitorul ei mire. Dup ce fusese nevoit sa suporte o Valerie insistenta i apoi pe nepoata Emmei, Trey nu avea chef de femei pisloage. 14 Doar nu vrei sa le facei curte unor domnioare dulci la dineul oferit n seara asta de mama, nu-i aa?, ntreba Trey. Rspundei-mi sincer, nu din politee.

Blue i Fox (Ib.engl.) Albastru i respectiv Vulpe sunt numele americanizate ale verilor lui T rey (n.t.)

Zmbetul rutcios al lui Trey i fcu pe amndoi sa surd. Nu era corect sa le puna n balanta pe fetele lui Lily cu nite tovari de cina care se mbujorau sfios la fiecare remarca prietenoasa i care, atunci cnd nu roeau, chicoteau. n cazul asta, tu vei prezenta scuzele, spuse Blue. Nici o problema. Mama tie cat de nesuferita poate fi Arabella, iar tata i Ros MeGinnis n-au fost parteneri de afaceri, replica Trey ridicnd din umeri. Drace, doar n-o sa suport curtea cu zmbete prosteti a Arabellei! Credeam c-i plac blondele voluptuoase. Dar mi place i sa aib un pic de creier. De cnd?, ntreb n cor cei doi brbai. Sprncenele negre ale lui Trey se nlar putin. i cunotea reputaia, i ei aveau dreptate. i plceau femeile fiindc ofereau cea mai mare placere a vieii. Nu minile lor erau cele care-l interesau n primul rand. Tinta lovita, spuse. Dar acum n-am putea sa schimbam subiectul? Umbla zvonul ca Arabella s-a culcat cu judectorul Renquist. Trey zmbi. i cu el? tia precis ca ea poseda destula energie, de blonda voluptuoasa, pentru a face fata unei armate. Cu att mai bine. Poate ca n felul acesta va fi abtut de la planurile ei matrimoniale. El unui ncepea sa nu mai gseasc scuze politicoase. Este mari i afara e gata sa nceap o furtuna afurisita, zise Trey, ncercnd sa scape de subiectul Arabella'1. Ce-i cu asaltul asta de btrni bogai? Vor fi vndute tinere chinezoaice1, spuse Blue. De-asta e atta lume la Lily, chiar i pe vremea asta

nenorocita!, replica Trey. 15 Ai vzut vreodat o vnzare? Nu. Ai de gnd sa licitezi, Trey, scumpule? murmura n gluma o frumoasa bruneta cu rotunjimi atrgtoare, lipinduse de el. Dumnezeule, nu!, exclama el, golind restul de coniac din pocalul de cristal cu ncrustaii bogate. Nu-mi nchipuiam ca i-ar place pielea galbena, opti cu glas rguit fata cu ochi negri. El izbucni n ras i se uita amuzat la femeia pe care o nconjura familiar cu braul. Punndu-i alturi paharul gol, fcu semn sa i se aduc nc o sticla, apoi, cu un surs vag, spuse: Cat despre culoarea pielii, te adresezi cui nu trebuie, draga mea Flo. Trey Braddock-Black era mndru de originea lui absarokee, i i fcea o deosebita placere sa le reaminteasc celor care se uitau cu dispre la o piele de alta nuan cine era de fapt. Sunt fiul lui Hazard Black, spunea. Pe vremuri stpneau Montana. i al dracului sa fie daca n-o stpnesc i acum, gndeau cu ciuda unii. Mai nti aurul din prima mina a tatlui sau, zcmintele mai recente de cupru, suficiente pentru douzeci de viei de om; averea mamei lui; puterea lui Hazard Black; armata personala de indieni absarokee din spatele acestuia pe care Trey o numea familie toate contribuiau la atitudinea de oarecare aroganta a tnrului care, dup patru ani de coal n est, prea acum decis sa se joace, tot att de intens pe cat muncise, cu micul imperiu

care ntr-o buna zi avea sa fie al lui. Trey i cei doi nsoitori ai sai buser n cel mai bun bordel din Helena nc de cnd piser ngheai i acoperii de zpad, pe covorul roz al lui Lily, pe la primele ore ale dupa-amiezei. Am nevoie de un coniac, Lily, scumpa mea, ca s-mi nclzesc sngele!, exclamase Trey, scondu-i haina grea din piele de bivol. Afara nu-i o vreme potrivita nici pentru animale, darmite pentru oameni. 16 Cei doi prieteni ai sai se descotorosir de hainele lor mblnite n timp ce el i vorbea blondei i bine conservatei proprietrese a bordelului de clas, dar i pstraser pistoalele nfipte n centurile prinse de solduri, iar n ochi li se remarca o ciudata expresie de panda. Fusese adus cu promptitudine un coniac franuzesc de buna calitate, i scump, i acum cei trei brbai se aflau la cea de-a doua sticla. Dup-amiaza rece i cenuie se transforma n curnd ntr-un amurg de iarna, i la vremea cnd se lsase ntunericul, fiecare brbat avea alturi cate o fata drgu de la Lily. Pe msur ce se apropia seara, salonul se umpluse, i muzica uoar a unui pian se mbina discret cu murmurul sczut al conversaiei, cu fumul unor igri de foi scumpe i cu parfumul coloniei costisitoare. Stabilimentul lui Lily era dintre acelea care se ocupau de satisfacerea brbailor n cutare de placeri. Era confortabil, scump, i frumos decorat cu mobilier autentic i mari vaze pline cu trandafiri de sera poate nu tot att de rafinat ca Micul Trianon al doamnei de Pompadour, dar apropiindu-se foarte mult de acesta n viziunea celor din preeriile btute de vanturi ale Montanei.

Cu un pahar proaspt umplut, Trey prea ca se simte bine n ncperea aurita i parfumata, stand tolnit, cu trupul puternic i zvelt, pe o canapea cu broderii, ca un print rsfat al mpriei. Desi metis, era nzestrat cu ntreaga frumusee clasica a strmoilor absarokee ai tatlui sau: un nas drept, fin i bine proporionat; o statura osoasa att de superba nct orice sculptor ar fi plns de invidie; sprncene dese i negre, trasate deasupra unor ochi neastmprai, remarcabili prin luminozitatea lor argintie; iar silueta lui nalta, cu umeri lati, lasa sa se ghiceasc, sub atitudinea lui de eleganta nonalanta, o nendoielnica fora bruta. Societatea plina de conveniente era onorata din cnd n cnd de acest frumos vlstar de bogta primejdios 17 de chipe pentru propriul sau bine, dup cum spuneau unii i tinerele domnioare l consideraser un premiu de rvnit, nc de cnd devenise adolescent. Dar Trey se purta cam imprudent, n prea multe dormitoare, pentru a fi pe placul tailor prevztori ai unor debutante. Nerezistnd nsa firii lui nestpnite, mamele acestora l socoteau extrem de potrivit. Milionarii erau gineri foarte agreabili. El prefera totui salonul linitit al lui Lily fata de amuzamentele cu domnioare din lumea buna dornice s-i intre n gratii. Se bucura de prietenia ei neprefcut i sincera, i uneori avea relaii cu vreuna din tinerele doamne de la Lily. Cu chipul sau plcut, cu farmecul plin de ndrzneal i cu excepionala lui iscusin i rezistenta la pat, constituia obiectul adoraiei generate. Fir-ar sa fie, Lily!, exclama un brbat mai n vrst, bine mbrcat, unul din noii magnai din domeniul creterii

vitelor, adresndu-i-se cu repro gazdei sale, ntr-un soi de muget mpleticit. Ai zis ora apte pentru vnzare. Al dracului sa fiu daca nu-i deja trecut de i jumatate! Linitete-te Jess, replica Lily cu calm. Strlucirea globurilor pictate ale lmpilor smulgeau scnteieri sclipitoare de pe fiecare faet a cerceilor ei cu diamante. i trecu uor mana peste talia ngusta a rochiei i adug: Chu ntrzie putin, atta tot. O sa apar. i-n afara de asta, Jess, acesta nu-i dect un serviciu pe care-l ofer pentru a-mi mulumi clienii. Eu una nu am nici un interes n treaba respectiva, i nu-i pot controla graficul de timp. Vnzarea chinezoaicelor era mai obinuit pe China Alley dect n localul lui Lily, unde aa ceva se organiza numai atunci cnd cererea unui client devenea insistenta. Pe China Alley fenomenul era predominant, bazndu-se pe o tradiie de mii de ani care aproba aceasta soluie de a te descotorosi n mod rentabil de nite fiice nedorite. Trey auzise i mai nainte despre aceste vnzri dar nu asistase la nici una. Imun la motivul care ndemna la cumprarea altei fiine umane, preferase sa nu ia parte niciodat la o asemenea licitaie. Din ntmplare, n seara aceasta avea sa asiste la cea dinti din viaa lui. Capitolul 2 Peste zece minute se deschiser uile duble lambrisate i Trey, ndemnat doar de o foarte slaba curiozitate, ntoarse capul sa le vad pe cele doua tinere orientate care i fceau intrarea n ncperea calda i parfumata. Erau micue, fragile, i mbrcate n jachete de mtase cadrilata i

pantaloni de mtase neagra. i ineau ochii plecai n jos, cu sfiiciune, rezultat al unei educaii tot att de adnc nrdcinate ca i adorarea strmoilor. Licitaia ncepu imediat, rapid i cu nsufleire. Trector Trey simi o strfulgerare de inima desi plcut ceata n care plutea datorita alcoolului but ndulcea aspectele dure ale realitii, apoi nalta din umeri ca sa alunge scurta senzaie de jena, spunndu-i ca viaa de la somptuosul ranch al lui Jess Alveen sau din vila de pe colina a lui Stuart Langly putea fi considerata o mbuntire fata de o existenta dusa pe China Alley. Dar cnd licitaia lua sfrit i se efectua schimbul efectiv de valori, el o ridica brusc pe Flo de pe genunchii sai i, prsind canapeaua tapiat cu damasc, zise cu glas sczut: Ma ntorc ntr-un minut. Ocolind masa din spatele lor i adresndu-le un scurt salut din cap celor doi brbai de vrsta tatlui sau care edeau acolo, se ndrepta spre sufrageria nvecinata. Cnd Trey se ridica n picioare sa plece, amndoi nsoitorii lui l urmar cu privirea. Dar vzndu-l ca se oprete n fata marilor ferestre cu arcade se simir linitii n privina securitii lui i se ntoarser spre prietenele lor. Brbaii care l nsoeau pe Trey i erau, n afara de rude i prieteni, i grzi de corp. Hazard Black avea destui 19 dumani, i fiul sau i motenise. Existau vreo douzeci de oameni influeni, daca nu mai multi, crora le displcea puterea de care se bucura Hazard n coltul lui din Montana, i multi dintre ei n-ar fi avut nimic mpotriva decesului lui Trey. Bineneles, daca acesta ar fi fost realizat cum se

cuvine, fara martori. Astfel ca Trey se deplasa deseori nsoit de bodyguarzi. O pacoste, se plngea el. O prevedere practica, replica tatl lui. O necesitate, insista mama lui, a carei insistenta avea ca martori muti patru morminte mici din cimitirul familiei. Trey era singurul ei copil care supravieuise vrstei copilriei, i ea i proteja aa cum doar o mama i poate apra unicul copil. Stand n picioare n fata ferestrei mari, Trey contempla fulgii grei de zpad ce cdeau de pe bolta ntunecata a cerului i auzea cu o vaga neplcere cum Chu, Alveen i Langly i ncheiau tranziiile. Cnd acestea se terminar, simi ca poate sa respire iar normal, i scuturndu-i uor capul ca s-i alunge tulbureala coniacului, ntoarse spatele peisajului de afara pentru a reveni n salon. i auzi glasul nainte s-o vad. Se exprima n fraze scurte i rapide, cu un uor accent. i acesta nu era chinezesc. Vreau sa fie clar. De vnzare sunt numai trei sptmni. Nu mai mult. n momentul n care ea termina de vorbit, Trey se afla sub arcada ce desprea cele doua ncperi. Ochii lor se ntlnir vreme de o clipa fugara, dar ai ei, cu gene dese, cercetau salonul i nu zbovir asupra lui. Era supla ca o trestie, mbrcat cu nite pantaloni din camgaru, cizme uzate i o cma din flanela n culori splcite. Parul ei bogat era nedomolit, asemenea unei vijelioase cascade blond-aurii, iar ochii ei n scurtul interval de timp n care i ntlniser pe-ai lui erau verzi ca primvara. Tenul i era bronzat; fusese afara, la soare, i i sttea bine, potrivindu-se cu inuta dreapta i cu fata

frumos modelata. 20 Dar prea foarte tnr, cu parul lung i ciufulit, iar daca acesta ar fi fost legat la spate cu o panglica de mtase roz n loc de a-i cdea pe jumtate peste frunte i-ai fi putut da paisprezece ani. O feti de paisprezece ani foarte voluptuoasa, n ciuda mbrcminii grosolane, brbteti, sub care se ascundea. S-a neles?, adug ea, nlndu-i putin brbia. O mica furie nemblnzit n acel mediu de bogie ncinsa i parfumata. Trey aproape ca putu sa vad cum nsufleirea iscata de cuvintele ei se rspndea n valuri prin ncpere. Ea nu-i ddea seama ca cele trei sptmni asupra crora insista le uura tuturor posibilitatea de a licita pentru ea. Pana acum nici o femeie alba nu fusese scoasa la licitaie. Aa ceva ar fi fost lipsit de etica chiar i n aceasta societate din zona de frontiera, unde noiunea de etic era interpretata n mod vag ca un folos personal. Dar sa instalezi o fptur tnr, drgu i dulce, pe durata a trei sptmni, ntr-un hotel ales cu discreie drace!, asta i-ar potoli oricui o trectoare criza de contiin. n timp ce Trey sttea n prag, Blue se apropie de el. Ce prere ai de treaba asta?, l ntreba, ridicndu-i brbia cu vreo trei centimetri n direcia fetei. Itrikya-te batsa-tsk, replica Trey cu calm, cu ochii sai luminoi aintii asupra micutei femei. Foarte drgu. Ceva fara precedent, din cate se pare. Dar al dracului de rentabil, presupun, spuse Trey, nregistrnd cu privirea expresia lacoma de pe chipul tuturor brbailor din ncpere.

Era disperata, i de aceea sttea n picioare aici, n acest bordel aurit, osp al ochilor brbailor, cu inima btndu-i nebunete. Hrana mai durase ase luni dup moartea prinilor ei, dar aproape se terminase, i ea trebuia sa aib grija de fraii i surorile ei mai mici. Cu trei zile n urma i prsise lsndu-le alimente cat pentru o 21 luna i le fgduise ca la sfritul acesteia avea sa se napoieze cu provizii i cu bani. Fiind cea mai n vrst i avndu-i n grija, se mpcase cu situaia i venise la Helena sa vanda singurul lucru de valoare pe care-l poseda pe ea nsi. Aa ca sttea aici, spernd ca avea sa obin destui bani cat s-i hrneasc fraii i surorile pana se vor strange recoltele verii. Adic apte luni de-acum ncolo. Degetele i se ncruntaser, strngndu-se pumn pentru a-si stpni teama cumplita. Te rog, Doamne, f-i sa ma vrea Jess Aiveen, care n acea seara se afla n mod evident n toane amoroase, ncepu cu cinci mii de dolari dublu de cat pltise cu putin nainte pentru chinezoaica. Ochii fetei cu par blond-auriu care sttea n picioare n mijlocul estradei se mrir o clipa, dar expresia de uimire fu ascunsa att de rapid nct Trey se ntreba, o secunda mai trziu, daca nu cumva i-o imaginase. Ofertele urcar n trepte de cate o mie pana cnd nu mai rmaser sa liciteze dect Jess Aiveen i Jake Poltrain, iar apoi, n fine, numai Jake Poltrain. Cnd Jess abandona, o tcere nvlui ncperea o linite jenanta, deoarece toi auziser despre excesele dezgusttoare la care se deda Jake cu femeile. Umbla zvonul ca alcoolul i petrecerile cu opiu

i vlguiser brbia, i tratamentul efemer la care recurgea era cruzimea. Ochii prudeni ai lui Chu cercetar ncperea. Douzeci i cinci de mii o data, domnilor! Privirea lui trecu ntrebtoare peste asistenta. De doua ori! Deja formase cu buzele cuvntul adjudecat i Jake Poltrain naintase cu un pas, cnd Trey se deprta de canatul uii ce desprea salonul de sufragerie i rosti: Cincizeci de mii. Icnetul de uimire care exploda n mica ncpere era o. combinaie de uurare i spaima ca n urma unui trsnet. 22 Toi ochii se rotir fascinai ctre ndrzneul fiu al lui Hazard Black. Trey avea reputaia de a fi excentric, dar asta depea cu mult oricare dintre precedentele lui manifestri de risipa. Cu o atitudine degajata, de la luciul parului sau pana la vrfurile cizmelor lui superbe, sttea n picioare, ateptnd calm. i toi brbaii care l tiuser nc din copilrie recunoscur postura aceasta. Precum i sursul vag ncntat. i aroganta lui. Am o oferta de cincizeci de mii de dolari!, anuna Chu, lsnd sa i se ntrevad avariia n foarte slabul zmbet aprut pe chipul lui ndeobte de neptruns. Dorii sa continuai licitaia, domnule Poltrain?, ntreba el politicos. Fata lui Jake Poltrain cpta o culoare purpurie intensa, i daca privirile tioase ar fi ucigtoare, lui Trey i s-ar fi putut lua masurile pentru cutia din lemn de brad. Brbatul scurt i ndesat ndrepta spre unica odrasla a lui Hazard

Black o privire plina de ura. Era o aversiune totala, nutrita cu furia numeroaselor certuri nefructuoase n legtur cu drepturile de punat pe pmnturile indiene. Niciodat nu ctigase mpotriva lui Hazard. Poltrain reuea doar cu mari eforturi s-i stpneasc furia, ncordarea fiindu-i evidenta n linia strns a buzelor i n dilatarea nrilor. Dar nu avea de gnd sa se ia la ntrecere cu fiul lui Hazard, care, tia prea bine, ar fi putu sa liciteze mai mult dect un bancher. Va veni vremea i pentru rzbunarea lui, i momentul avea sa i-l aleag el. Umerii mthloi ai lui Jake se scuturar i, lsnd sa ias aerul pe care i-l inuse n plmni, rosti brusc un nu rstit. Foarte bine, continua Chu, de parca n fiecare zi a vieii lui ticloase ar fi scos la licitaie femei n valoare de cincizeci de mii de dolari. Fata este a dumneavoastr, domnule Braddock-Black, pentru cincizeci de mii de dolari. Acum, cnd Jake Poltrain fusese blocat, nelinitea se risipi imediat. Nimnui nu i-ar fi plcut s-o vad pe fata cznd n minile lui, fie chiar i vreme de trei sptmni, 23 dar douzeci i cinci de mii de dolari nsemnau o mulime de bani, i nimeni nu simise ca mila cretin ar fi cerut un sacrificiu att de mare. Totui, pentru celandrul lui Hazard Black, nici chiar cincizeci de mii de dolari nu aveau sa produc vreo dificultate. Mama lui adusese, la mriti, douzeci i doua de milioane; i aceia fuseser dolari din anul 1865, care valorau mult mai mult dect bancnotele federale actuale, dup doua perioade de criza financiara la nivel naional n decurs de ase ani. La care se adugau minele de aur i de cupru ale tatlui sau, i vitele i

caii de rasa pe care i creteau. Omul de afaceri al tatlui lui nici nu avea sa clipeasc atunci cnd va verifica cecul. Apoi gndurile se ndreptar spre amuzamentele plcute pe care drglaa n valoare de cincizeci de mii de dolari a lui Trey avea sa i le acorde pentru o suma att de generoasa. i sentimentele fura exprimate obscen, cu voce tare. S-ar prea ca o sa fii foarte ocupat, Trey, n urmtoarele trei sptmni, declara n gluma judectorul Renquist. Daca ai nevoie de ceva ajutor, da-mi de tire, anun un alt mucalit btrn. Adu-i aminte, fiule, sa mai i dormi din cnd n cnd, niciodat n-o sa durezi o venicie, sugera cu rutate un alt glas. Fata pare putin cam costeliva. Mai degrab seamn cu un nger, declara apsat Jess Aiveen. i cei mai multi dintre cei aflai n ncpere fura de acord, chiar daca unii dintre ei pstrar tcerea. Trey licitase mpotriva lui Jake Poltrain dintr-un imbold intuitiv, fara nici o intenie clara de a i-o face amanta pe fata aceea cu par blond-rocat. Fusese o aciune impulsiva de mila sau, poate, de curtoazie; sau de rzbunare mpotriva unui vechi duman. nsa n timp ce sttea acolo privind-o i ascultnd comentariile brbailor, nfiarea fetei zvelte ncepu s-i atrag. Parul ciufulit era mtsos i lung, ajungndu-i pana la jumtatea spatelui 24 ndeajuns de lung gndi el, simindu-se invadat de un val cald de placere pentru a-i acoperi snii. Oare o fi avnd experienta sau, mai degrab, cata experienta o fi

avnd?, reflecta, simind cum deja i se strnete placerea anticipnd. Trey vzu minile ei mici ncletndu-se iar n pumni la auzul unei sugestii deosebit de crude, i trase concluzia ca, spre deosebire de femeile orientale poate ca umilina autodispretuitoare nu-i sttea n fire. ntrerupse replica obscena, glasul lui cald punnd capt unei discuii nsufleite. Va mulumesc, domnitor, zise zmbind, dar cred ca ma voi descurca i fara ajutorul domniilor voastre. i apoi privirea trecu peste capetele oaspeilor lui Lily i ntlnir ochii verzi i agitai de sentimente furtunoase. Poate ca da, adug ca pentru sine, n oapt. Dar ochii luminoi, de culoarea argintului, sclipeau de amuzament. Cu o reputaie de succes constant n budoare, Trey Braddock-Black nu se ndoia niciodat n mod serios de iscusinta sa de a le fermeca pe femei. Chiar i pe femeile mbrcate n straie brbteti. Chu o luase de umr pe fata cu parul ca mierea i o mpingea naintea lui, ndreptnd-o spre Trey. Cnd se apropiar, Chu ntreba: Mergem n sufragerie ca sa perfectam afacerea? Perfect, rspunse Trey. Aruncndu-i o scurta privire lui Blue, schi un zmbet rapid i trengresc, iscat de mndria de a-i fi ntrecut pe Poltrain, de voioia cauzata de alcool i de perspectiva, dintr-o data fascinanta, de a o vedea de aproape pe acea tnr att de neobinuit. De foarte aproape, i sugera sngele nclzit de coniac. Aezndu-se la una din msue, Chu vorbi primul: Asta nu-i una din vnzrile mele obinuite. Femeia m-a rugat s-i servesc drept intermediar. Procentajul meu

este de douzeci i cinci la suta. Restul banilor sunt ai ei. 25 Trey ceru un toc i hrtie, i Empress1 l privi n timp ce completa cecul pentru Chu. Era cel dinti prilej al ei de a-l vedea pe Trey Braddock-Black n carne i oase. Prima ei apreciere fu ca el era mult prea chipe. Uluitor de frumos, cnd l vedeai aa de aproape, cu ochii lui argintii care preau sa aib o via a lor proprie, neastmprai i vioi, ca doua ferestre deschise spre un paradis tainic. Genele sale lungi, ca de femeie, se ridicar o clipa cnd i puse lui Chu o scurta ntrebare, i o surprinse cu privirea aintit asupra lui. Trey zmbi, i cldura rar ntlnit a sursului lui pru sa fie ceva tangibil. Nu numai prea frumos, ci i prea fermector. Trey se simea foarte n largul sau obinuit, desigur cnd femeile nu-i luau ochii de la nfiarea lui plcut, l-ar fi rspuns la zmbet, nsa seara aceasta era prea bogata n emoii pentru ca reflexele ei de comportare politicoasa sa funcioneze cum trebuie. Seara aceasta era btlia ei suprema. Un sfrit. i totodat un nceput un viitor pentru familia ei. Cnd i lasa repede ochii n jos n fata zmbetului lui devastator, se pomeni uitndu-se la estura fina de lana a cmii lui. Era un merinos delicat, de o nuan dulce viinie. Cndva, n Frana, avusese i ea o rochie din acelai material. Parca asta se petrecuse ntr-o alta lume viaa ei de dinainte sa fi murit Grand-mere2, nainte de duel, nainte de nceputul vremurilor grele. Cu efort i alunga melancolia, reamintindu-i ca singurul lucru care conta era viitorul. Acum, numai urmtoarele trei sptmni i suma de bani extraordinar de mare pe care avea s-o duca acas, constituiau o prioritate.

Empress observa ca Chu fcea o plecciune lundu-i rmas bun, i i ndrepta umerii nguti.
1 Empress (Ib.engl.) mprteasa. Utilizat de autoare ca nume propriu, denumirea este pstrat ca atare i n traducere (n.t.) 2 Grand-mre(Ib. fr. n original) Bunica (n.t.)

26 n cursul tranzaciei femeia fusese tcut, evalundu-l cu ochii aceia verzi, enormi. Trey se ntreba n treact ce calcule s-or fi petrecnd n spatele ochilor inteligeni. Cnd se ntoarse, primi rspuns la aceasta ntrebare deoarece ea spuse de-a dreptul: Drepturile mele le vreau n aur. Cuvintele l blocar vreme de cteva clipe. Prea mult coniac vreme de prea multe ceasuri, plus cererea neateptat, fcut ntr-o seara cu ninsoare la o ora la care bncile se nchiseser de mult necesita o secunda pentru a i se nregistra n creier. Mintea lui trecu rapid n revista soluiile realizabile, i nici una din ele nu fcea rost la aceasta ora din noapte de treizeci i apte de mii cinci sute de dolari n aur. Asculta, draga mea ncepu el, privind-o cu toat atenia pentru prima oara de cnd intraser n sufragerie. Nu sunt draga dumitale. Vocea ei era uor defensiva; ochii verzi i ispititori i priveau cu o siguranta sfidtoare. Sprncenele negre ale lui Trey zvcnir n sus, ochii i se mrir plini de interes, i se scursera iar cteva clipe de nedumerire n care Trey se abinu sa nu replice ca, pentru cincizeci de mii de dolari ea era orice ar fi avut el chef s-i spuna ca este. Scuz-m i zise n schimb, zmbind uor fata de curajul ei nesbuit i de brbia ei mica nlat cu hotrre.

Aadar, ai un nume?, adug pe un ton vag ntrebtor, privirea ochilor lui alunecnd n jos, de-a lungul gatului ei, pana spre locul ispititor n care flanelul ei uzat se ntlnea cu pielea bronzata de soare. Desigur, declara ea pe acelai ton. El tcu, ateptnd, n vreme ce privirea i rtcea lent, revenind n sus pana cnd ochii lui nepstori i ntlnir pe cei uor amenintori ai ei. Nu pare ca doamna sa fie cldu n pat. Mai degrab ceva asemntor cu a face dragoste cu o micu pisic slbatic, trase el cu nonalan concluzia. 27 i perspectiva aceasta i strni dorina. Toate femeile din vastul i variatul lui trecut fuseser extrem de dornice s-i fie pe plac. i desi a face dragoste era o placere indiferent de mprejurri,interesul lui era aaat de aceasta putoaic foarte costisitoare i agresiva, ndeajuns de independenta i sigura de sine pentru a se oferi spre vnzare fara nici una din capcanele femeieti alctuite din mtase sau satin, panglici sau funde. Deoarece tcerea dintre ei se prelungea, iar brbatul destul de bogat cat sa plteasc o avere pentru trei sptmni din timpul ei o contempla calm, ea zise, cu reinere: Empress Jordan. Micua frumoasa era plina de surprize. Rostise numele de parca ar fi meritat fara discuie acel titlu, i pe deasupra i o mprie. O mprie de origine galica, daca era sa te iei dup accentul dulce cu care pronunase numele. Ei bine, Empress spuse Trey cu calm bncile sunt nchise acum, i Lily nu tine la ndemn o asemenea

cantitate de aur, dar daca vei lua acum cecul, vom traversa mine diminea strada i-i vom cere lui Ferguson s-i achite aurul. E bine aa? Se rezema de sptarul fotoliului, se uita la ea cu interes, i adug, cu o precizare inutila: Sunt om de ncredere. Fii linitit. Chiar i locuind departe n muni, ntr-o vale retrasa, Empress auzise despre cei din neamul Braddock-Black. Cine din Montana nu auzise?, se gndi cteva clipe, ezitnd, apoi cu un oftat, spuse: Bine. Voi accepta cecul pana mine diminea. i mulumesc, draga mea, replica Trey cu ironie, pentru ncnttoarea ta ncredere De ast-dat ea nu-l mai corecta. Aadar poftim zise el peste cteva clipe, rostind cuvintele lent i nmnndu-i cecul. 28 Glasul lui grav era ncrcat de subnelesuri, dar vreme de cteva secunde dup ce degetele lui dduser drumul hrtiei, Trey nu mai spuse nimic, de parca ar fi rmas adncit n gnduri. Apoi, mana lui, cu palma bttorit ca aceea a unui cowboy truditor, reczu pe masa, i sprncenele lui negre se nlar putin. Mergem?, ntreba artnd cu gratie ctre coridorul ce ducea spre etaj. O vzu nghiind o data n gol nainte de a raspunde cu un glas ciudat de nesigur: Da de acord. Dup care se grbi s-i ndese cecul n buzunarul cmii. Trey se ridica n picioare i, ocolind masa ngusta, i

oferi braul. Scuturnd din cap, ea i feri privirile. Cu tact, Trey propuse: Poate ca doreti s-o iei nainte. Este a doua usa pe dreapta, la captul de sus al scrii. camerista cu apa pentru baie. Apa pentru baie?, ntreba Empress cu un firicel de voce. i un capot, adug el. Nu sunt de acord cu genul tau de vesminte. Cteva clipe, Empress i ndrepta trupul pregtindu-se sa dea o replica tioas jignirii aduse mbrcmintei sale, dar imediat se rzgndi. La urma urmei, el avea s-i plteasc mine diminea treizeci i apte de mii cinci sute de dolari n aur, i imaginile modului n care avea s-i ajute familia averea aceea i nbuir cuvintele. Sngele ei era tot att de albastru ca i al lui, chiar mai albastru, daca s-ar fi inut seama i de sferturi, ceea ce nu era cazul aici, la granita necivilizata, unde, pentru moment, supravieuirea depindea de aur i de nici o origine aristocrata, orict de bun i-ar fi fost pedigree-ul. Vei ntrzia mult?, ntreba ea, ca sa mascheze navala ezitrilor i temerilor sale. Nu, rspunse el, cu glas grav i nfierbntat. Nu te voi lasa sa atepi. 29 Revenind n salon, Trey purta o scurta convorbire cu Lily, care trimise imediat o camerista sa dea zor cu treaba. Apoi el primi cu voioie tachinrile brbteti ce i se adresar, ignora ura cumplita din privirile de om beat ale lui Jack Poltrain i bau cu varul sau nc o jumtate de

sticla. Abia pe urma se scuza i urca scara. Capitolul 3 Batu o data n usa nainte s-o deschid, i pasi nuntru cu o gratie dezinvolta care i accentua n mod paradoxal att supleea cat i fora. Empress tocmai ieea din cada, nvelita ntr-un prosop mare inut de camerista; Lumina plpitoare a focului i aurea trupul subire i sclipea de-a lungul parului ei mtsos. Lui Trey i se taie respiraia. Corpul ei zvelt, cu sani plini, era ncadrat de prosopul mare i alb, care i scotea n evidenta rotunjimile voluptuoase i pielea catifelata, fcnd-o sa semene cu o Venus de aur. Ca brbat cu experienta, considera ca nimic nu-l mai putea surprinde n materie de nuduri de femei frumoase, dar chiar i el fusese izbit de perfeciunea care fusese ascunsa sub vesmintele brbteti. Cu o nclinare a capului o concedie pe camerista, nelundu-i ochii de la uluitoarea frumusee a femeii tinere i goale din fata lui, vrjit de intensa impresie de inocenta pe care o inspira ea. Poate ca decorul era de vina. Nu te ateptai sa vezi o asemenea puritate i delicatee ntr-un bordel. Sau poate ca explicaia sttea n mireasma de liliac alb care adia spre el din parul i pielea ei umede. n aceasta noapte furtunoasa de iarna parfumul prea primvratic, ca i femeia care i amintea de o copila. Pe neateptate, nu mai fu deloc sigur pentru ce l impresiona ntr-o aa msur, deoarece trupul i era departe de-a fi ca de copil. De fapt era foarte generos i feminin, n stare s-i ispiteasc toate simurile trupeti.

30 Ochii ei erau cauza decise ei n cele din urma: erau nspimntai i mult prea mrii de teama. Aa ca, fara sa se gndeasc, spuse: Nu-i fie frica. Eu nu am gusturile lui Jake Poltrain. Cuvintele lui criptice nu erau deloc linititoare, lucru de care el i ddu seama imediat, pentru ca minile ei tremurau uor pe lng trup. Dar ntocmai ca mai nainte, la parter, brbia ei se nalta, i Trey recunoscu acelai temperament temerar. Ca i cum vreo voce interioara, unica dar nemblnzit, s-ar fi opus fricii. Nu-i voi face nici un ru, spuse el cu multa blndee. Eti n deplina siguranta. Pru ca spaima se risipete, deoarece tnra rspunse cu calm, n timp ce ntindea mana sa ia un prosop atrnat lng foc. Presupun ca n siguranta, domnule Braddock-Black, dar numai daca termenul este interpretat din punct de vedere al generozitii. nsa la cldur i curat sunt, n mod cert. i aruncndu-i prosopul pe cap, se apleca i ncepu si usuce parul frecndu-l. Strbtnd din trei pasi rapizi distanta care i desprea, Trey trase la o parte prosopul, l azvrli cat colo i, cu un glas calm, stpnit cu grija, spuse: Nu i voi face nici un ru, vorbesc serios. ndreptndu-i trupul, ea ramase n picioare n fata lui, mandra n goliciunea ei, i nfigndu-i ochii de smarald n ai lui, zise cu o intonaie inflexibila: Ce vei face cu mine, domnule Braddock-Black? Trey!, porunci el, fara a-si da seama de tonul lui cam

imperios. Ce vei face cu mine, Trey?, repeta ea, corectndu-se potrivit ordinului. Dar tonul ei, ca i colturile gurii i sprnceana arcuita exprimau mai mult dect o uoar obrznicie. Reacionnd la acea obrznicie cu putin din propria-i neobrzare, el replica, zmbind uor: 31 Orice preferi tu, draga mea Empress. mbrcat i nclat cu cizme, o domina cu nlimea, tot att de ntunecat ca Lucifer, i era contient de fora i dimensiunile sale, prezenta lui prnd s-o invadeze. Tu stabileti ritmul, iubito, i spuse el ncurajator, ntinznd mana ca sa alunece lent cu vrful degetului peste umrul ei. Dar nu te grbi, adug, dndu-i seama de propria nerbdare n timp ce i petrecea palma calda spre gatul ei, i i cuprindea uor ceafa, ca ntr-un caus. Glasul lui Trey cobor cu o jumtate de octava. Avem la dispoziie trei sptmni i pentru prima oara n viaa lui se gndea cu placere la perspectiva a trei sptmni nentrerupte n compania unei femei. Era ca i cum ar fi simit mirosul perechii sale primordiale. i nclina mult capul i buzele lui le atinser pe ale ei, trecnd de doua ori uor peste ele, cu o cldur mtsoas nainte de a aluneca pe gura ei cu limba, trimind o zguduitoare dara de foc care se ncolci pana n cele mai adnci fibre ale fiinei ei. Ca o reacie incontient, ea se trase napoi, dar simise i el flacra aceea fierbinte, i din expresia uimita a ochilor lui ea nelese ca scnteia i atinsese pe amndoi. Respiraia

lui Trey se accelera, mana lui i ntri brusc strnsoarea pe ceafa ei, trgnd-o insistent i cu autoritate mai aproape de el, n vreme ce cealalt mana aluneca n josul spatelui ei. i cnd gura lui o acoperi pentru a doua oara pe-a ei, brusc insistenta i mai exigenta, ea i simi brbia erectata, tare i apsndu-i trupul. Desi netiutoare n ceea ce privete relaiile dintre un brbat i o femeie, Empress tia cum se mpreuneaz animalele, i pentru ntia data simi cum n fiina ei se agita o dulce cldur. Era ceva ciudat i totodat nespus de plcut, i vreme de o clipa, suspendata n timp, se simi foarte matura, ca i cum brusc i s-ar fi dezvluit o taina a universului. Ca sa simi focul acesta nu-i necesar sa iubeti un brbat, reflecta ea. 32 Asta contrazicea tot ce i spusese mama ei. n mod inexplicabil, avea sentimentul copleitor de a fi fcut o descoperire, de parca numai ea ar fi tiut un principiu fundamental al omenirii. Dar apoi trectoarea ei stare de filozofie fu brusc ntrerupta, deoarece se pomeni ca, sub apsarea uoar a buzelor lui Trey, propriile ei buze se ntredeschideau, i mngierea fierbinte i catifelata a limbii lui Trey ptrunse lent n gura ei, explornd, lingndu-i dulceaa, iar gustul lui ameitor, de coniac, era ca o noua comoara ce trebuia savurata. Rspunse i ea ovitor, i cnd limba ei o atinse uor pe-a lui i gusta la randul ei, fara graba, gura lui, i auzi geamtul adnc. Micndu-se uor ntr-o parte i-n alta, sexul lui ntrit se apsa mai ispititor n trupul ei moale i primitor. Un foc arztor se npusti n jos, spre un loc fremttor din adncul fiinei ei cnd erecia lunga i insistenta a lui Trey izbi

rotunjimea catifelata a pntecelui ei. Cu mana lui mare pe alele ei, o tinu captiva n timp ce se srutau, i ea simi cum o flacr nete de-a lungul terminaiilor ei nervoase neexperimentate, dnd natere unor ncnttoare senzaii pana acum necunoscute. Sfrcurile snilor i se ntlnir, i era ciudat de plcut sa simt cmaa lui din lana moale. O cldur ce o topea cu totul se strecura prin simurile ei, i Empress se strnse mai aproape de trupul brbtesc i puternic, ca i cum ar fi tiut n mod instinctiv ca el avea sa risipeasc vraja. O clipa mai trziu, cnd gura ei se deschise supusa sub a lui, minile i se ridicar de bunvoie i, pline de fgduine, se rezemar uor pe umerii lui. Naivitatea ei neprefcut ncingea n mod periculos sngele lui Trey. i ddu femeii note mari pentru subtilitate. Mai nti, ncercarea de retragere, i acum aceasta reacie ingenua erau mai erotice dect orice viciu al celei mai iscusite amante. i totui trebuia sa fie un fel de teatru, tot att de eficace ca i scena de la parter, cnd ea ascunsese mai mult dect oferise prezentndu-se n straie brbteti care-i ascundeau trupul, fcndu-i pe toi brbaii din ncpere sa doreasc s-o dezbrace. 33 Fie ca era prefctorie, pretext, sfiala, sau implorare ispititoare, trupul catifelat i rugtor ce se strngea topinduse lng al lui i minile mici i calde de pe umerii lui fcur brusc ca orice ntrziere sa fie imposibila. Cred, scumpa Empress, spuse el ntr-o oapt calda lng gura ei, ca abia data viitoare vei imprima ritmul Aplecndu-se iute, o ridica n brae i o purta spre pat. Culcnd-o pe cuverturi de catifea roz, ramase o clipa n picioare i o contempla. Lacoma ca o nimfa de-a lui Circe, j

se uita i ea la el, atintindu-si privirea drept n ochii lui nfocai i vzu dorina aprinsa ce radia din ei. Ea semna cu o perla aurie n contrast cu catifeaua trandafirie, i cnd i nalta lent braele spre el, Trey, nemaistapanindu-se, nemaifiind dezinvolt sau nonalant sau pus pe joaca aa cum era de obicei cnd fcea dragoste, i culca trupul peste al ei, ntinznd mana ca s-i descheie cu degete tremurtoare nasturii pantalonilor. Ea scnci uor cnd catarama de aur masiv a centurii lui se nfipse n pielea ei mtsoas, nsa el i ceru scuze printr-un srut, dornic sa se cufunde n trupul de o voluptate carnala al uluitoarei domnioare Jordan. Ultimul nasture al pantalonilor aluneca din butoniera, i brbia lui ni afara, eliberata. Picioarele lui desfcur coapsele ei palide, i singurul lucru la care fu el n stare sa se gndeasc fu senzaia picioarelor ei strngndu-se n jurul lui. Se nfipse brusc nainte i ea scoase un ipt slab. nnebunit de dorin, el se mplnt nc o data. De data aceasta i auzi iptul. Vai, Christoase!, exclama abia respirnd, dorina nbuindu-i plmnii. Nu se poate sa fii virgina! Niciodat nu-i complica viaa cu virgine. De ani de zile nu se mai culcase cu vreuna. Doamne, ce ntrit era! Nu conteaz, replica ea, ncordndu-se sub ei. Nu conteaz, repeta el ncet, simind cum sngele i zvcnete n tmple, n vrfurile degetelor i n tlpile picioarelor nclate cu cizmele fcute de comanda, i 34 mai ales n erecia lui rigida, insistenta ca un berbec ce izbete doar la distanta de un fir de par de locul n care dorea cu atta aprindere sa ajung. Nu conteaz, repeta contiina lui. Ea spunea ca nu

conteaz, aa ca nu conta, i Trey se nfipse nc o data. Strigatul ei nbuit exploda ntre buzele lui cnd gura i se cobor s-o srute pe-a ei. Ei, drace!, ofta el din adnc, retrgndu-se. i rezemndu-se n coate, se uita la ea ovitor, parul lung, ntunecat, ncadrndu-i fata ca o mtase neagra. N-o sa mai tip, opti ea, n glas simindu-i-se mai multa siguranta dect n profunzimile sfietoare ale ochilor ei umbrii. Te rog trebuie sa capt banii. Totul era prea ciudat i prea neobinuit pentru el. Fir-ar sa fie sa violeze o fecioara, s-o fac sa tipe de teama i durere. Linitete-te, n-o sa mori daca n-o s-o ai, i spuse n sinea lui. Dar dorina fremttoare prelua rolul avocatului diavolului fata de aceasta platitudine. Ea continua s-i ispiteasc intens. Trupul lui cerea imperios s-o posede. Fir-ar al dracului!, bombni el nemulumit. Problema era cumplita, cernd rspunsuri imediate,iar el nu avea gndirea prea limpede, simind doar o dorin nebuna. Dar n clipa aceea gndirea raional capt un firav control asupra poftei lui trupeti dezlnuite. Pstreaz banii. Nu vreau sa spuse repede, nainte sa se rzgndeasc. Nu obinuiesc sa distrug fecioare. Empress nu supravieuise morii prinilor ei i lunilor de dup aceea, luptndu-se sa rmn n via, fara a descoperi n ea o for imensa. Zguduita, dar cu hotrre, fcu acum apel la acea trie. Nu-i o dilema de ordin moral. Este o problema de afaceri i rspunderea este a mea. Insist. El izbucni n ras, zmbetul fiindu-i prietenos i

ncnttor de cald, exprimnd o reala admiraie pentru tenacitatea ei. 35 Iat-m n situaia de a refuza o femeie care insista s-i iau virginitatea. Probabil ca sunt nebun. Cred ca uneori lumea ntreaga este nebuna, replica ea cu blndee, contient de motivele complexe care i dictau purtarea. n seara asta, cel putin, opti el, a luat-o razna mai ru dect de obicei. Dar chiar i pentru un brbat tnr i fluturatic renumit ca fiind amator de femei, acea nevinovie oferita era mult prea ciudata. i poate ca prezentata prea asemntor cu o afacere pentru a fi pe gustul unui brbat care gsea placere i desftare n actul sexual n sine. Nu era mgulitor sa fii surogatul unei probleme de afaceri. Uite ce-i, spuse Trey fcnd un evident efort, mulumesc dar mai bine ma lipsesc. Nu ma intereseaz. Dar banii pstreaz-i. i admir curajul. i rostogolindu-i trupul jos de pe ea, ramase culcat pe spate i chema: Flo! Nu!, striga ea. i mai nainte ca el sa apuce sa traga o data aer n piept, fu deasupra lui, ngrozita la gndul ca el s-ar putea rzgndi de diminea, cnd mintea i va fi limpede i se va trezi n braele lui Flo. Cincizeci de mii de dolari reprezentau o suma de bani prea mare ca s-o druieti dintr-un capriciu, sau ca s-o pierzi din cauza vreunui scrupul moral greit neles. Trebuia s-l conving sa rmn cu ea, i aa mcar i-ar putea ctiga banii. Sau cel putin ar ncerca.

Culcata ca o ncntare catifelata peste trupul lui suplu i musculos, i acoperi fata cu srutri. Srutri grbite, pe nersuflate, srutrile simple ale unei fete tinere. Apoi, sub un imbold de ndrzneal, mpinsa de necesitate, limba ei mica aluneca ovielnic ctre gura care o atepta. Cnd limba el mngie uor curba arcuita a buzei sale superioare, minile lui se ridicar i i cuprinser umerii goi, i Trey i trase n gura lui vrful ispititor. l supse bland, lent, pana cnd umerii mici i bronzai de sub minile lui ncepur sa freamte de un tremur uor. 36 Senzaii stranii, asemntoare cu btile unor aripi fluturnde, goneau prin sngele ei ncins, i o ciudata moleeal o fcu pe Empress s-i mpreuneze braele n jurul gatului puternic al lui Trey. Dar inima ei btea puternic ca tobele indienilor al cror sunet ajungea vara pana departe, n valea lor tainica. Strecurndu-i degetele prin luciul negru al parului lui lung, rvit n bucle dezordonate, ea l atinse uor obrazul cu gura. Te rog, opti lng urechea lui, n timp ce imagini ale speranei sale de a-si salva familia i alungau reinerea, ramai cu mine. Era o rugminte exprimata cu simplitate. Poate ca asta era ultima ei ans. Buzele ei urmarira conturul perfect al urechilor lui, i minile lui i ntrir strnsoarea. Spune c-i n ordine. Spune ca pot sa rmn murmura ea repede, ntr-un uvoi nvalnic de cuvinte. Oare trebuia el sa rspund acelor cuvinte, pe jumtate timide i repezi ca mercurul? De ce avea importanta mgulirea unei femei care l dorea? Apoi ea se mica putin, n aa fel nct un picior i se

strecura ntre ale lui o micare instinctiva, senzuala i catifeaua neteda a brbiei lui se nalta apsndu-i coapsa. Era calda, era fierbinte, i asemenea unui copil care cerceteaz o senzaie noua, ea i mica alene piciorul de-a lungul sexului lui. Trey simi ca i se usuc gura, i nu se mai putu convinge ca refuzul lui ar avea vreo importanta. Mana i tremura cnd i apropie din nou gura de a lui. Peste cteva clipe, cnd Flo batu n usa i-l striga pe nume, Empress rspunse: Pleac! Iar cnd Flo i repeta numele, glasul lui Trey, att de diferit nct el se ntreba daca i aparine, rzbtu limpede prin usa nchisa: Voi cobor mai trziu la parter. 37 Era excitat dar ncordat i nedecis, i Empress se baza pe puinul pe care-l tia ea despre dorina brbteasc pentru a realiza ceea ce explicaia ei logica nu reuise sa obin. Fiind franuzoaic, tia prea bine ca amour-ui putea fi nfierbntat i ncrcat de o emoie imperioasa, dar nu era sigura n privina gradului exact de nevoie urgenta n raport cu dorina. tia nsa ce se ntmplase cu cteva clipe mai nainte, cnd i gustase gura, i i amintea cum reacionase el la moliciunea ei supusa, aa ca, nsufleit de o ncpnare plina de hotrre, i puse n practica priceperea limitata. Trebuia sa fie sigura ca va avea banii. i daca avea sa asigure viitorul familiei sale, virginitatea ei era de mica nsemntate n trgul ncheiat. Hai sa ncercam nc o data, opti ea. Ba nu, riposta el, gemnd.

Spune-mi daca nu fac bine ceea ce fac. Empress, draga mea, murmura ei ntr-un suspin, cu un imens efort de a se abine cnd fundul ei se mica uor ntre minile lui, faci totul exact aa cum trebuie. Trebuie sa ma nvei. N-ar fi corect din partea mea, spuse Trey, stpnindu-se. Mai bine tu, zise ea n oapt, dect Jake Poltrain. Aadar, vorbeti serios. Ea confirma dnd din cap, i uvie de par aurit de soare alunecar ginga peste pieptul lui. Minile lui urcar ncet de-a lungul satinului cald al spatelui ei, i numele lui Jake Poltrain l ajuta sa se hotrasc. Ma poi opri oricnd. Pana la un punct, spuse el. Nu vreau sa te opreti. O invitaie ispititoare. Trey trase adnc aer n piept. n acest caz, pisicuo, mai bine m-a dezbrca. Lecia opti el va necesita un oarecare timp. Las-m pe mine sa fac asta! zise ea, zmbindu-i cu ochii plini de recunotin, i cu o sclipire vicleana lucind jucu. 38 Sprncenele lui negre se nlar ntrebtor. Oare nelesese ceva greit? Sa te dezbrac, rspunse ea, vzndu-i privirea cercettoare. El ovai cteva clipe, nefiind convins ca o asemenea experienta i-ar fi pe plac. n definitiv, ea era o novice, i ncercarea s-ar fi putut dovedi penibila. N-o s-i produc nici un ru, fgdui ea cu

neruinare, aprndu-i pe fata un zmbet viclean, El i lasa capul pe spate i izbucni n ras. Ei drace!, exclama el o clipa mai trziu, pstrndu-i zmbetul larg, n seara asta totul va fi nou de ce nu? Dar ea nu era stngace, i nici timida, i din primul moment n care minile sale atinseser catarama centurii lui, Trey simi o placere mai intensa dect tot ce trise vreodat. Se ridica putin ca s-o ajute sa scoat cureaua, apoi ateapt, cu nervii chinuii de o ciudata senzaie de anticipare. Oare de ce l fcea atingerea ei sa atepte cu atta nerbdare sa fie att de ncordat de dorin? Sa fi fost de vina noutatea virginitii ei? Oare era att de excitat din cauza unei stranii i dulci inocente care pana acum nu-l interesase niciodat? Ea ridica mana spre nasturele de sus al cmii lui i, cu gesturi lente, l descheie. Nasturii erau din os, de culoare deschisa, bine lustruii, fiecare avnd sculptat n mijloc un soi de animal. Desenul era complicat, cernd ore ntregi de munca cheltuita pentru fiecare nasture. Empress i petrecu uor vrful degetului peste un animal ghemuit. O puma? O puma neagra. Talismanul meu aductor de noroc, explica Trey. Totemul motenit de la tatl meu, simbolul lui de cpetenie a clanului, druit de spirite n tinereea lui. . Ochii ei se ridicar ca sa se uite ntr-ai lui. Sunt foarte frumoi, zise, mintea el incluznd cu sfiala n aceasta apreciere ochii lui argintii i calzi, care-i priveau pe ai ei. 39 Dar n seara aceasta frumuseea le este ntrecuta, draga mea, murmura Trey, atenia fiindu-i ndreptata spre

ncnttorul ei chip. Empress se mbujora la auzul complimentului rostit n oapt i cu cldur, i sub efectul dorinei care ardea ca focul n privirea lui. Putin nervoasa, se grbi sa descheie ultimul nasture al cmii. Silindu-se sa respire calm, i aminti pentru ce se afla aici, i aduse aminte de sacrificiul fcut cu scopul folosului, i de miza aflata n joc. Apoi i alunga temerile copilreti, nlturndu-i ezitrile trectoare, i trase n jos cmaa i, atingndu-i uor cu palmele umerii puternici, zise: Eti foarte bine cldit. Iar tu eti foarte Voia sa spuna ispititoare, att de al dracului de voluptuoasa i ispititoare nct ar fi vrut s-o rstoarne pe pat i s-o posede n clipa aceea fara preliminarii. priceputa sa ma dezbraci, murmura n schimb, schind un zmbet lene i seductor care i spori strlucirea ochilor. Am un frate mai mic pe care sa exersez, replica ea cu sinceritate, zmbindu-i uor la randul ei i nlndu-i provocator sprncenele negre. Acea franchee prozaica l nedumeri vreme de cteva clipe. Faptul de a meniona un cmin, o familie i frai mai mici ar fi trebuit s-i rcoreasc senzualitatea pe care i-o strnea ea, dar n mod straniu sporea misterul erotic al frumoasei delicate care ngenunchea goala, lng el, dezbrcndu-l cu ncetineala. Fata era ciudat de lipsita de sfiala, i asta ddea ntregii mprejurri bizare o nota de intensa voluptate. Ai frai?, l ntreba ea calm, trgndu-i poalele cmii afara din pantaloni i ntrerupndu-i gndurile.

Nu. Eu am i frai i surori, spuse ea. 40 Trey era pe punctul de a raspunde politicos, sau cel putin sa ncerce s-i concentreze atenia care era absorbita att de ncntat de placerea ce-i invada trupul, dar mana ei mica trecu uor peste erecia lui vibranta, fcndu-l sa uite ce spusese ea. i place asta, nu-i aa?, opti Empress, privindu-l pe Trey cum i arcuiete spinarea, ca reacie la atingerea ei, i auzindu-i slabul geamt de placere. mi place, recunoscu el cu glas rguit, n vreme ce un zmbet i se ntipri pe fata. Acum, vino aici, Empress, i spune-mi cum i place ie. ntinse braul i palma lui trecu peste rotunjimea catifelata a snului ei, aluneca n sus i, apucnd-o cu gingie pe dup gat i trase capul n jos i o srut un srut profund, invadator i ptima, care i devorau gura i buzele i produse o modificare n respiraia ei. ntotdeauna este att de plcut?, opti ea cnd gura lui se ridica de pe a ei. Va fi i mai bine, rspunse el cu un mic zmbet. i-o garantez. Ea se uita n jos spre trupul lui, culcat nonalant lng ea i doar pe jumtate mbrcat. Pot obine asta n scris? Desigur, murmura el, rznd i foarte sigur de sine. i n plus i alte cteva lucruri. Era obinuit sa le druiasc femeilor placere. tia exact ce sa fac. ntotdeauna eti att de sigur, domnule Black?

Trey, o corecta el n oapt. i da. Mana lui i gsea un loc confortabil pe rotunjimea soldului ei, simind sub palma lui clocotul sngelui ei nfierbntat. Va trebui s-i aduc aminte sa procedeze lent, n aa fel ca ea s-i aminteasc de placerea primei di i nu de durerea ei. Ce modest! Zmbetul ei era uor ironic i provocator. Da, zise el iari, artndu-i propriul surs dezarmant. Cred ca alctuim o pereche perfecta. Modestia ta este la fel de mare, nu-i aa? 41 Faptul de a fi goala nu o stnjenea defel, dar, la urma urmei, a se vinde pe sine n fata unui grup de bogtai era antiteza modestiei i sfioeniei sau, n orice caz, o aciune de o raritate ce te punea pe gnduri. Ai vrea sa fiu sfioas?, ntreba Empress, dornica sa placa. Nu sunt sigura cum trebuie sa ma port. Pot s-mi pun capotul acela i sa sting lumina. Prima lecie, drguo, i spuse pe un ton glume. Modestia nu-i are locul n dormitor. Ah, bine. Atunci pot sa te mai srut? Ce tnr prea cnd vorbea aa! Privirea lui zbovi pe ndelete pe trupul ei. Las-m s-mi scot cizmele astea i pantalonii, i pe urma poi sa faci tot ce pofteti. Nu tiu sa fac nimic altceva. Ridicndu-se n ezut i azvrlindu-i picioarele lungi peste marginea patului, Trey se apleca s-i traga cizmele. ntoarse capul pe jumtate spre ea i-i zmbi. Pana mine diminea, vei ti.

ncepu s-o srute, i ea gndi ca gura lui calda, care i mngia rotunjimea umrului, coltul gurii i ochii, era nsui paradisul. O srut acolo unde ridictura snului ei se ntlnea cu netezimea coastelor, i acolo unde rotunjimea lui plina i catifelata se mbina cu mica adncitur de sub braul ei. i srut vrful degetelor i tlpile mtsoase ale picioarelor, i cnd el se mica lent n sus, trgndu-i trupul deasupra corpului ei zvelt, i se pru ca plutete pe un nor cu creasta trandafirie; iar cldura care se zvrcolea adnc nuntru fiinei ei era de ajuns cat sa ilumineze ntregul univers. Trey i srut gura i apoi se culca plin de gingie peste ea, prnd rcoros pe pielea ei ncinsa. Contactul acesta spori flacra argintie ce o mistuia. Mi-e cald, opti Empress. El se uita n jos spre ea, la mbujorarea trandafirie a obrajilor ei i la roeaa ce i se ntindea spre gat, i spuse: Asta-i bine. 42 Se mica treptat, centimetru cu centimetru, contient ntr-un mod ciudat ca era rspunztor pentru mult mai mult dect doar pentru placerea ei din noaptea aceasta, nduioat cumva de inocenta cu care i se druia ea. ntotdeauna el se juca de-a dragostea, cu voluptate i iscusinta dar cu frivolitate, fara a-si implica gndurile i sentimentele. Era un joc n care ndemnarea, bogia, acuzaiile, contribuiau laolalt la a face cat mai atrgtor cel mai fermector dintre toate sporturile: aa-numitul amour. n seara aceasta binecunoscutele lui reacii erau umbrite de un element nou. Poate ca i pasa cumva de ea ba mai mult: simea admiraie pentru curajul i druirea ei sincera. Asta schimba

ntructva jocul. Eti foarte mare, opti ea, urmrind cu degetele un traseu ce cobora de-a lungul pieptului i al pntecelui lui plat, oprindu-se cu putin nainte de obiectul evaziv la care i se referea fraza. O sa doar? El i nalta ochii i vreme de cteva clipe nu tiu ce sa rspund. Nu, spuse n cele din urma, ntrebndu-se daca avea s-l urasc mai trziu pentru acea minciuna. Ma bucur ca ai fost tu cel din salon, murmura ea, uitandu-i-se drept n ochi, cu o privire calda. Te doream mai mult dect oricare dintre ceilali, opti Trey, dndu-i brusc seama ca era adevrat. N-ar fi fost necesar ca Jake Poltrain sa fie cel care o dorea. Oricare dintre cei de la parter i-ar fi provocat aceeai reacie. Fiind un absarokee, cu o viziune personala, tia. Ea era scrisa n soarta lui delicata, ciudat de asexuata i, totui, cu un erotism provocator n vesmintele ei brbteti i trebuia sa fie a lui. Te vreau. Spun asta aa cum trebuie?, ntreba ea cu un glas rguit. n clipa asta plutesc pe un nor moale i fierbinte. Eti foarte bun, murmura ea, cuprinzndu-l strns n brae. F-mi loc, Empress, draga mea, opti Trey. Ma urc pe norul tau. 43 Ea era norul lui, culcata sub el, mirosind a parfum de liliac, calda ca o dorin senzuala, arcuindu-i putin spatele ca sa simt tria lui apsnd uor peste ea, coatele lui prelund cu grija cea mai mare parte a greutii sale. Sfrcurile ei ntrite atingeau ispititor muchii duri ai

pieptului sau, i snii ei plini se frecau de el provocndu-i o senzaie mtsoas, n timp ce cu minile i mngia bland spinarea. Era ca i cum ea ar fi aprins un foc nuntrul lui, i flacra se rspndea repede, odat cu fiecare noua srutare i cu fiecare micare uoar. Trecuse prea mult timp de cnd intrase el n ncpere i o vzuse ridicndu-se din cada, prea mult pentru erecia lui, n ciuda opririlor i amnrilor, prea mult ca sa se mai joace cu srutri atoare. Dintr-o data el trecuse de faza ateptrii, a politetei i a unor intentii mai bune. Va trebui s-l primeasc acum. Gura lui cobor peste a ei, ntr-o barbara invazie, i ea se supuse atacului sau, la nceput cu un suspin de bun venit, de parca l-ar fi ateptat toat viaa. Dar peste cteva clipe minile ei se agar de umerii lui cuprinse de propria lor nebunie, i ea i ridica ovielnic soldurile spre brbia lui, ispitindu-l s-o ptrund, cutnd o uurare pentru dorina fremtnd care i invada trupul. Ardea de dorul lui, jinduia dup el nfierbntat, umeda i pregtit pentru el. Acum, pentru nici unui dintre el nu mai conta nimic altceva, dect sa sting focul. Toate motivele strine i complicate care i aduser unui n braele celuilalt disprur brusc, arse de un uimitor sentiment de bucurie i de o dorin att de intensa i neabtut nct nu mai exista cale de ntoarcere. Mngind pielea catifelata de pe interiorul coapselor lui Empress, Trey i le deprt cu blndee, potrivindu-i soldurile suple ntre picioarele ei. Apoi, degetele lui atinser intrarea umeda i nfierbntat spre paradisul lui i aluneca voluptuos cu ele peste umezeala ei. 44 Empress icni, inndu-i respiraia n timp ce nespus de

plcutele senzaii se rspndeau ca un vin dulce prin simurile ei. Mai fa aa opti ea ntretiat cnd realitatea reveni n cele din urma cat de cat undeva, la granita raiunii ei. El i ndeplini dorina, i ea crezu ca va muri. Se poate muri de placere?, murmura cu un suspin, n scobitura umrului lui. Cum de tii? Dar degetele experte ale lui Trey alunecar mai adnc nuntru, punnd capt ntrebrii, caci Empress fu brusc pierduta pentru orice n afara de extazul acela chinuitor. Eti frumoasa, spuse Trey foarte ncet, mngind cu gingie, n aa fel nct, pentru Empress, universul pieri ntr-un vrtej auriu de senzaii fermectoare. Umeda i calda i frumoasa, adug el cu glas rguit. Nu mai pot sa atept. Acum strnge-m n brae! Gsindu-i locul acolo unde pipiser ispititor degetele lui, se mplnt n dulceaa ei ngusta i catifelata. O simi nepenind sub el, dar clipa trecu i el ramase nuntrul ei (rana cnd ea se relaxa, dup ce se risipise durerea produsa de apsarea rapida. Mana lui i cuprinse soldul, de parca ar fi putut sa alunge suferina prin cldura mngietoare a degetelor lui, i peste cteva clipe ncepu sa se mite nuntrul ei, verificnd cu gingie limitele ei de placere sau de durere. De ast-dat nu se grbea, frenezia disprndu-i, acum cnd se afla acolo unde dorea sa fie. Aluneca n sus cu grija, doar pentru a se retrage cu tot atta prudenta; opti cuvinte de iubire, mngie i alinta pana cnd o simi ca aluneca voluptuos n jurul lui i o auzi murmurnd cu un glas calm i ispititor: Mai mult El o asculta, curtenitor i sigur de sine, ntr-un ritm tot

mai intens la care ea se adapta arcuindu-i soldurile i trgndu-le cu brae puternice aproape de ea. Respiraia ei era neregulata din cauza pasiunii, chiar i a lui fiind agitata n timp ce se atingeau ntr-o ptrundere nestpnit i o mpreunare lacoma, pana cnd ea ajunse sa 45 se frmnte febril sub el, cutremurndu-se frenetic att de aproape de climax, nct el tiu ca nu mai lipseau dect cteva secunde. Minile lui se strecura sub soldurile ei zvelte i sub fesele ei catifelate, i o trase cu putere spre urmtoarea lui apsare n jos, lenta i deliberata. Simind ca ncepe prima ei uoar convulsie n clipa n care el se afla cufundat adnc nluntrul ei, Trey i ngdui n sfrit s-o umple cu dorina fierbinte pe care i-o aprinsese ea nc de cnd o zrise pentru ntia oara n salonul lui Lily. Iar ea se agata de el cat timp valul de ncntare se npusti asupra ei. i i striga ncet numele. Ceva mai trziu dup orgasm, dar nestul, Trey sttea nuntrul ei, mbtat de o patima ciudat de nedomolita dorind cu disperare s-o aib i mai mult. Doua sptmn, ase zile i douzeci i trei de ore, socoti n gnd, i aplecndu-i uor capul s-i simt gura catifelata i calda, tiu ca avea sa se epuizeze i avea s-o epuizeze i ca n urmtoarele trei sptmni avea sa simt toat savoarea acuta, senzuala, grava i sclipitoare a iubirii. Nu-i punea ntrebri n legtur cu faptul ca aceasta senzaie era uluitor de unica n experienta lui trecuta; se mulumea sa atepte din tot sufletul desftarea ce avea sa urmeze. i gsise perechea cel putin perechea pentru cteva sptmni trectoare i cu un instinct primar, voia s-o fac din nou a lui gustnd-o, simind-o, atingnd-o.

Trupul lui o cerea n continuare, cu o foame pe care el nu o mai ntlnise. Dup a treia oara, abia rsuflnd, Empress spuse: nceteaz! Mirat, dndu-i la o parte de pe ochi parul negru i umed, Trey se opri i se uita la ea de parca ar fi fost de pe alta planeta. Apoi o vzu cu alti ochi imaginea ei deveni iar clara, cu chipul ei frumos, trandafiriu, privindu-i cu un surs abia schiat. Nu trebuie sa epuizezi toi cei cincizeci de mii de dolari n noaptea asta, spuse ea, nvluindu-i ntr-o privire calda i prietenoasa. 46 Eti altfel, replica el, nerspunznd vorbelor ei, dar explicnd n schimb, desi vag, o parte din nfiarea ei. Ea nu i spusese ca se simea ntr-adevr altfel, ca i cum i s-ar fi ntmplat ceva de o imensa importanta, i nc nu era sfritul. N-ar fi putut sa spuna cu precizie ce anume era, dar tia ca noaptea aceasta avea s-i mpart pentru totdeauna viaa n nainte i dup. Voi fi aici mine diminea, zise, ncntat de brusca descoperire a puterilor ei. mi pare ru. Ai dreptate. Am fost al dracului de egoist. i, srutndu-i uor vrful nasului, se rostogoli pe o parte, tolanindu-se pe spate. Nu trebuie s-i para ru, replica Empress, ntorcndu-se pe jumtate i sprijinindu-se ntr-un cot. E foarte frumos, decise ea, uitndu-se n jos spre el, cum sttea aa culcat, ntr-o atitudine fireasca de nonalan. Privirea ei l cerceta de la chipul atrgtor, spre

trunchiul acoperit de muchi ncordai i pana la soldurile nguste i picioarele lungi i musculoase. Nu-mi pare ru deloc, rspunse el cu un zmbet scurt i uor ironic, privind-o cu ochi larg deschii, calmi i surztori. Eti incredibila, sa tii. i mulumesc. Nu tiam, bineneles nu aveam cum sa tiu desi, domnule Trey. Probabil tu, Trey, eti cel cruia ar trebui s-i mulumesc. Presupun ca femeile te plac Era ndeajuns de inteligenta ca s-i dea seama ca nu toi brbaii erau att de iscusii sau att de blnzi. Chiar aa lipsita de experienta cum era, nelegea ca, datorita unui mic miracol, czuse pe minile unui brbat care, n mod ciudat, mbina fora cu sensibilitatea. Bnuiesc ca unele ma plac, replica modest brbatul care se bucura de reputaia de a exercita un farmec extraordinar asupra femeilor, n sau n afara patului. Faci deseori asta? 47 ntrebarea fu pusa din curiozitate i cu naivitate. El tcu o vreme. Ce s-i spui unei fecioare de curnd dezvirginate sau oricui, la drept vorbind care pune o ntrebare att de precisa? Nu tiu ce nelegi prin deseori. Acest deseori al tau este acelai cu al meu? Cred ca asta e una din acele ntrebri la care se presupune ca un gentleman nu raspunde niciodat, decise el, amintindu-i unele sfaturi referitoare la modestie i curtoazie primite cu multa vreme n urma de la tatl lui. Dar o putem face orict de des i-ar place. Daca voi ncepe sa obosesc, vom trimite vorba jos sa

ni se aduc mncare. i plac, constata ea cu un mic surs de ncntare. Desfcndu-i braele de sub cap, lua una din minile ei i zise: Eti istea ca ai observat. Eti obosita?, o ntreba cu solicitudine, dar i din dorina de a schimba subiectul, renunnd la cel referitor la activitile lui amoroase. Nu, nu chiar. Ne-am putea totui odihni o vreme?, ntreba ea pe un ton prozaic, ca i cum n-ar fi fcut altceva dect sa ceara o mica pauza n ndeplinirea sarcinilor ei de serviciu. Trey se lasa iar pe perne, pstrndu-i mana ntr-a lui. Vorbete-mi despre tine. Mai nti povestete-mi tu despre tine, riposta Empress cu blndee. Prefera anonimatul, deoarece de ndat ce va pleca, peste trei sptmni, inteniona s-i tearg din amintire acest interval. Nu trebuia sa retina modul n care fcuse rost de bani, ci doar s-i foloseasc. nelegndu-i reinerea de a dezvlui amnunte privitoare la viaa ei, Trey se conforma cu politee cererii, desi uorul accent franuzesc l intriga. Stteau culcai pe pat, i Trey tocmai i povestea despre indienii absarokee i clanul tatlui sau cnd se auzi o btaie n usa. Nu sfioas, ci puternica, i un glas brbtesc grav ntreba: Suntei ntr-o inut decenta? 48 Vocea lui Trey, ceva mai groasa i cu o nuan de amuzament, rspunse; Nu, dar intra! Cnd Blue pasi n ncpere, Empress se strecura sub

cuverturi. Este ruinoas, explica Trey zmbind. Mda!, mormi Blue pe un ton batjocoritor. Poltrain face scandal jos. Mi-am zis c-ar trebui s-i aduc asta la cunotin, explica el. E i din cauza alcoolului, desigur, dar tii i tu ce sentimente are fata de noi i de familia ta. Poate c-ar fi bine ca Fox i cu mine s-i pzim usa la noapte. Este nebun de furie ca l-ai nvins la licitaie i vorbete despre cum o sa ncheie socotelile cu tine. Pe cea de-acum, dar i altele. Nu-i face griji!, rspunse Trey cu calm. Nu va ncerca nimic n localul lui Lily. Asta-i doar vorbrie datorata whiskyului. Iar eu tiu cat ai ateptat s-o vezi pe Kate. Aa ca nu-l lasa pe Jake s-i strice noaptea. Ne vedem mine diminea. Sigur? Categoric. Drace, sunt aici n tot atta siguranta ca i acas. Privirea lui Blue cerceta cu atenie trupul cu rotunjimi de sub cuverturi, apreciind pe sub grosimea pturii perfeciunea evidenta. Cum merg treburile?, ntreba n mod criptic. Bine. Foarte bine, rspunse Trey, ale crui buze se ntinser ntr-un zmbet. Blue se deprt de usa. Atunci, pe mine. Nu prea devreme, preciza Trey, artnd cu brbia spre Empress. Mai spre dup-amiaz?, ntreba Blue, rnjind. Dup-amiaz, conveni Trey cu bunvoin, ar fi mult mai bine.

Kandiruxua, tsitsetsc, zise Blue cu un surs ironic. (Adu-i aminte sa te i odihneti putin.) 49 Ahu uxa bihawim co bix ceky, replica Trey cu voioie. (O sa am destul timp sa dorm cnd voi fi mort.) Dup ce Blue pleca, Trey ddu cuverturile la o parte i o cuprinse n brae pe Empress. Blue mi este ca un frate. Data viitoare o sa i-l prezint. i va place. Rsucindu-i capul sa se uite spre el, Empress spuse: E jenant. Aici nimnui nu-i pasa de situaiile jenante, iar Blue i Fox ma nsoesc aproape tot timpul, aa ca Pentru ce te nsoesc mereu? Auzise unele brfe despre tulburri cauzate de indieni, cu Hazard i marile interese din domeniul creterii vitelor. Dar, fiind absorbita de propria ei lupta pentru supravieuire, Empress nu dispusese nici de timp, nici de energia necesara sa se preocupe de problemele oamenilor bogai. Sunt grzi de corp. Se uita la el nlndu-i sprncenele. Aadar era adevrat. Cine vrea sa te ucid? Nu-i nimic personal, replica el zmbind. E numai din cauza ca eu reprezint interesele tatlui meu, i multor oameni nu le plac indienii de felul tatei, care n-au fost jefuii de pmnturile lor, i i nchipuie ca sunt tot att de buni ca albii. Se presupune ca noi trebuie sa fim mulumii sa rmnem n rezervaie i sa trim din pomana guvernului. Asta cu condiia ca o parte din aceasta sa poat trece de minile hoilor care lucreaz la departamentul

problemelor referitoare la indieni Tata a preferat sa nu se mulumeasc doar cu atta. n plus, el deine controlul asupra mai multor fii de pmnt pe care multe persoane ar vrea sa puna mana. Aa ca eu am bodyguarzi ori de cate ori vreuna din ameninri devine fi, ncheie el, nlnd din umeri. Uneori este stnjenitor, dar Ai avut vreodat ntr-adevr nevoie de ei, mai mult dect pentru a constitui pur i simplu o descurajare? 50 Ideea prea cumva deplasata n pustieti, sau aici, n acest bordel poleit, i vreme de cteva clipe ochii ei se deschiser mari i plini de curiozitate. Privind-o, Trey se ntreba daca nu venise n Montana doar de curnd i nu nelegea toat complicata intriga politica, sau soiul de justiie care predomina n zonele de frontiera. Uneori, rspunse cu calm, dar ochii lui i pierdur o secunda cldura fermectoare, i memoria lui i reaminti leciile nvate despre viclenia i lcomia omeneasca. Era o conversaie pe care nu avea chef s-o continue. Apropo, zise brusc, evitnd amnuntele legate de oamenii care urmreau sa verse sngele lui de metis, mine ne vom muta n apartamentul meu. Este un loc mai putin public. i vei avea nevoie de mbrcminte. Am mbrcminte. Vom pune sa fie arsa, replica el cu amabilitate. Orict de amabil i-ar fi fost tonul, era brutal din partea lui s-i reaminteasc situaia n care se afla ea. Presupun ca tu eti stpnul, riposta ea, impresionata i extrem de tulburata. Cel putin pentru urmtoarele trei

sptmni. i rostogolindu-se departe de el, se ridica n ezut i-l fulgera cu privirea. El zmbi lene, parndu-i la fel de frumoasa aa, furioasa, ca i atunci cnd era calma, i reflectnd alene la curbura perfecta a mijlocului ei subire, declara: n acest caz, va trebui sa profit de autoritatea mea. Nu-mi amintesc ca pana acum sa mai fi fost vreodat stpn. Voi avea nevoie de crevasa? Eu nu as recomanda-o, replica Empress pe un ton bland i mieros, ce contrasta puternic cu ochii ei verzi, scnteietori. Bine, mi pot impune voina i fara ea. i mulumesc, draga mea, ca eti att de nelegtoare, o tachina Trey uor, trgndu-se putin mai n jos pe pernele ngrmdite sub capul sau. 51 Nite rochii de catifea i o earf de camir, cred eu, ncepu, enumernd. E foarte frig la vremea asta din an, adug, cu un surs. Cteva cmi de noapte din mtase Eti de acord cu mtasea, sau ai prefera flanela?, o ntreba pe femeia ale carei priviri continuau s-i ainteasc ca doua pumnale. i o capa de blana pentru plimbri. i plac plimbrile cu sania? Ochii argintii i coborr uor privirea, msurnd ntreaga frumusee opulenta a trupului lui Empress, apoi revenir fara graba s-i susin privirile. Gndurile lui se ndreptar brusc spre o imagine erotica a lui Empress, culcata pe blnuri n sania lui lcuit n rou. Nu trebuie sa cheltuieti multi bani cu mine, riposta Empress cu iritare, niruirea de vesminte elegante

sunndu-i n urechi ca o pomana insulttoare. Mi-ar place sa te vad mbrcat ca o femeie. F-mi pe voie, scumpo. Ea nu rspunse vreme ndelungata, vanitatea feminina luptndu-se cu o puternica ncpnare, n cele din urma interveni aspectul practic: situaia nu-i ngduia s-l combat pe Trey Braddock-Black. Sunt banii tai, replica scurt. Aa este, zise el, amuzat. Ai vreo preferin, referitor la blnuri? Ai arata foarte voluptuoasa, tolnit pe samur negru sau pe nurca neagra Credeam ca blana era pentru plimbri cu sania, i reaminti ea pe un ton tios. Vom lua una i pentru dup plimbrile cu sania, zise el cu un zmbet jucu. Spune-mi care sunt mncrurile tale preferate, continua apoi cu dezinvoltura. Nu trebuie sa fii att de slaba. Ea se uita la el cteva clipe, cu ochii de un verde amenintor. Ai lui, adaptndu-se instantaneu la mesajul lor limpede exprimat, nevrnd s-o supere, strlucir cu o sclipire argintie. Ador femeile suple, zise el. Iar acum, florile, continua nestnjenit. Ce fel de flori i plac? 52 Flori?, exclama Empress extrem de uimita, acum cnd vuietul viscolului care urla afara fcea ca o discuie despre flori sa para revolttoare. Nu poi vorbi serios. Trey nvase nc de mult ca existau foarte puine lucruri pe care sa nu le poi cumpra daca i puneai n cap s-o faci i daca aveai cu ce. Atept un rspuns.

Ar fi imposibil sa le obii acum, ngim ea. Ca i cum ai putea gsi forsytia n Montana, n miez de iarna! Dar cnd ea i le numi, el o asigura ca va ncerca. Nu aa ar fi trebuii sa fie, cugeta ea, nedumerita. i vzuse contractul ca pe un sacrificiu ce urma sa fie ndurat ncletnd din dini, o obligaie ndeplinita fara entuziasm. Nu era de presupus ca avea sa simt o cldur prelungita iscata de atingerea acestui brbat, i un confort, la care de cinci ani nici nu se mai gndise. Era de ateptat sa fie un conflict n mintea i sufletul ei. n loc de asta, era o ncntare care o atrgea spre ochii aceia argintii i faptul de a ti ca acea placere binecuvntat se afla doar la o deprtare de un brat, ateptnd-o pe ea. Vino aici, spuse el, cu glas cobort care, n clarobscurul nserrii, suna bland ca o muzica. Peste cteva clipe, culcata n nlnuirea braelor lui, i ridica brbia, rezemnd-o de pieptul lui i opti cu calm: O asemenea risipa seamn cumva cu un pcat. Nu gndea asta din punct de vedere moral, ci numai n comparaie cu srcia cumplita a vieii ei din ultimii ani. Daca-i vorba de pcat, murmura Trey alunecnd cu minile de-a lungul spatelui ei, tu eti ispititoare ca pacatul, aa cum stai culcata aici, nepstoare, i calda. N-ai vrea adic, daca te-ai odihnit destul Simt o nevoie acuta i inexplicabila ei bine Eti ncnttoare iar eu sunt nebun dup tine. Nu o putea lamuri ca termenul inexplicabil se raporta numai la toate precedentele lui nevoi i tentaii n 53

legtur cu femeile i cu dragostea. Pentru el, dragostea fusese ntotdeauna o activitate sportiva i plcut, dar niciodat nu fusese esenial. De aceea i se prea uimitor de inexplicabila aceasta dorin de acum. O dorea mai mult dect pentru obinuita lui placere sau ca pe o mpreunare ntmpltoare. O dorea enorm, aa cum dorete un biat sa guste pentru prima oara dragostea, sau aa cum un copil ncpnat vrea sa ating curcubeul, o dorea mai presus de orice raionament sau logica. O voia acum. Ea se gndi sa spuna nu, cel putin la nceput, ca sa arate ca el nu-i putea face att de uor voia cu absolut orice n lume, ca nu putea sa fie ntotdeauna un copil rsfat al sortii, ca ea nsi avea un oarecare control n aceasta stranie relaie pe oare el o vedea ca pe un capriciu fermector. Dar el optea cuvinte fierbini de dragoste care aprinser focul ce mocnea n ea. i murmura amnunte ameitoare despre ce avea s-i fac el i ce va simi ea, i unde ar trebui sa se uite ea daca voia sa vad cat de mult o dorea. i cnd se uita, el i spuse cat de mult timp avea sa fac dragoste cu ea. O mngie, o dezmierda, i o fcu sa uite o scurta vreme ca lumea reala nu era alctuit numai din atingeri catifelate, lux i confort. Sau aa era?, se ntreba ea ameit, cteva clipe mai trziu. El o tachina, numind-o bas wicgye ditsira tsi, ceea ce i traduse ca nseamn pisicua mea apriga, cnd ea l striga pe nume, cuprinsa de frenezie. El opti ca avea sa aib grija de ea i de toate nevoile ei. Ramai cu mine, murmura el cu fervoare, negndindu-se numai la cele trei sptmni.

Dar el nu avea mintea complect limpede Empress tia asta, pentru ca gustul coniacului era ameitor cnd o sruta. De diminea era posibil sa se poarte altfel. Dar pentru moment, cu gura lui urmrind un traseu de-a lungul gatului i pieptului ei, Empress nu voia sa se gndeasc la ziua de mine i la nici una dintre sutele de probleme ale vieii ei. Voia sa nu gndeasc deloc. 54 Gura lui Trey aluneca n josul pntecelui ei i se ndrepta ncet spre locul dintre picioare. Rezemndu-i obrazul de coapsa ei calda, Trey i ridica privirile spre ea. Arat-mi unde vrei sa te ating, opti el. i lundu-i mana, i sruta pe-ndelete fiecare vrf de deget. Apoi, dup ce supse uor ultimul deget, i ndeprt mana de la gura lui i i-o ndruma ctre cldura ce vibra ntre picioarele ei. Aici, pisicu apriga?, o ntreba n oapt, fcndu-i mana mica sa alunece peste carnea trandafirie, pulsnd datorita intensitii cu care-l dorea ea. Spune-mi Vai, Dumnezeule! suspina ea, cnd o placere acuta i inunda mintea. Nu exista scpare n fata acestei senzaii. Nu exista nimic comparabil n zilele de pana acum ale vieii ei; nu exista nici un rspuns la dorul acesta orb, nici o scuza. Te rog, Trey, am nevoie de tine!, striga Empress cu glas abia auzit. i mpreuna explorar limitele delirante ale pasiunii. Cteva ore mai trziu, n ciuda cuvintelor rapide spuse lui Blue de Trey, o inea pe Empress nlnuit n braele sale. Somnoroasa, ea i spuse mulumesc exprimarea

unei recunotine multiple: pentru bani, pentru viitorul acum asigurat al familiei ei, i, n mod ciudat, desi ar fi trebuit s-o chinuie remucarea, un mulumesc nbuit, murmurat la pieptui cald al lui Trey pentru felul n care se simea ea: n deplina siguranta. i abia n clipa aceea i-a dat ea seama cat de ngrozitor de nspimntat fusese atunci cnd sttuse n salonul lui Lily. Dar acum nu se mai temea. Respirnd linitit n braele lui Trey, dormea. Dup aceea el o veghease, mngindu-i uor buclele mtsoase, ce se ncolceau peste trupul lui, admirndu-i genele arcuite, ceva mai nchise la culoare dect parul, 55 ntinse ca o mtase peste obrajii ei, i deciznd, n timp ce privirea lui i urmarea gingia trsturilor, ca ea era mai frumoasa dect oricare dintre femeile pe care el le vzuse vreodat. Era o apreciere obiectiva fcut de un brbat care vzuse foarte multe frumusei ale lumii i nc de aproape. Cat despre faptul de a fi virgina Ei bine, ea dovedise cat de greite erau toate povetile despre fecioare nepricepute. Noapte buna, pisicu apriga, opti Trey. Glasul lui suna tandru, caci cuvintele voiau sa spuna mult mai mult. Simea o oboseala ncrcat de mulumire, i n foarte scurt timp epuizarea l dobor i pe el. Adormi linitit. Capitolul 4 Desi trecuse destul timp, lui Trey i se pru ca nu se scursera dect cteva secunde cnd simi c-l scutura cineva ca s-l trezeasc. Creierul lui obosit i vag ameit de

alcool fu o vreme confuz pana s-i aminteasc unde se afla. Apoi ochii i se deschiser brusc i scoase un mormit nfundat. Flo sttea aplecata deasupra lui, mbrcat ntr-o rochie de mtase de un stacojiu intens, innd n mana o sticla de ampanie pe jumtate goal i optind cu un glas care s-ar fi auzit la distanta de o mila chiar i pe furtuna care sufla afara. D-te mai ncolo, Trey! i-am adus ampanie. Ei se uita repede sa vad daca Empress mai dormea, se liniti putin cnd constata ca aa era, i rspunse n oapt: E trziu iubito, i sunt obosit. Ce-ar fi s-o lai pe alta data? Nici gnd!, replica Flo, cu o micare oscilanta a capului. Vreau sa beau un phrel mic-micut cu tine. i sorbi o nghiitur mare din sticla. 56 Poftim, e randul tau!, i oferi apoi sticla cu cordialitate adresndu-i un zmbet de om cherchelit. Nu, mulumesc, refuza Trey politicos, privind-o cum se leagn pe picioare lng el. Am o uoar durere de cap de la coniac. ampania e mai buna pentru petrecreii ntrziai, remarca ea, fcndu-i cu ochiul. Tot aa cum cu doua femei e mai bine dect cu una. i daca nu te dai mai ncolo, o sa fiu nevoita sa ma aez pe ea. Trey se grbi sa se dea ceva mai departe, aprnd-o pe Empress pe care continua s-o tina n brae, abia evitnd cderea lui Flo peste el. Asaa!, exclama cu voioie Flo, caznd brusc lng el, ntr-un val de mtsuri i dantele roii. Acum pari treaz.

Trezete-o i pe micua doamna i hai sa bem din bicuele astea. Oftnd, Trey lua sticla ce i se oferea i bau. Da-i i ei putina, insista Flo, cu limba mpleticita. i cu un gest generos, i flutura mana spre Empress. Las-o sa doarm. Ba pe dracu, nu! Hai sa vedem ce se cumpr cu cincizeci de mii de dolari. Niciodat n-am mai vzut o trf att de scumpa, Trey, iubitule. Vreau sa vad. Eti beata, Flo. i ce daca? i tu eti. Probabil ca era, dar nu tot att cat ea. Avu destula minte ca sa n-o contrazic. Buna ampanie!, zise n schimb, napoindu-i sticla. O s-o trezeti? El scutura din cap i zmbi. De cnd nu-i mai place un menage a trois, Trey, iubielule? Doamne, Flo!, exclama el cu glas cobort, nefiind n stare sa gseasc un rspuns la ntrebarea ei directa.
1 Mnage trois (lb.fr. n original) Menaj n trei (n.t.)

57 E cumva mai deosebita?, ntreba Flo, pusa pe harta. Nu, rspunse Trey. Poate. Dumnezeule, Flo, nu tiu! Nu tiu, nu vreau, pentru tine, n seara asta, toate sunt nu. Nu ma tot nnebuni cu nu-uri. Daca tu nu vrei so trezeti, o s-o trezesc eu! Dar el i ieise din pat cu Empress n brae, nainte ca Flo sa reueasc sa se mite pe verticala cu fustele ei voluminoase, cu corsetul strmt i sticla pe care continua so tina n mana.

tiind ce ar fi vrut ea sa aud, Trey spuse; Ramai acolo, Flo. Ma napoiez imediat. O purta n brae pe Empress pana n camera de toaleta alturat. Deranjnd-o cat mai putin cu putin, o culca n fotoliul mbrcat ntr-un brocart pastelat. ncredinndu-se ca era nvelita bine i la cldur, nchise cu grija usa dintre cele doua ncperi i se apleca s-i ia pantalonii de pe pardoseala. Abia dup ce i ncheiase ultimul nasture al hainei i ntoarse privirile spre Flo. Fir-ar sa fie!, bombni printre dini. Nu o s-mi fie uor sa ma descurc cu ea, niciodat nu e simplu, dup ce bea ampanie, i aduse ei aminte cu resemnare. Acum i va fi necesar un anumit grad de diplomaie, deoarece Flo folosise prilejul de a se dezbrca n timp ce el o culca pe Empress. Acum moia rezemata pe pernele mpodobite cu dantela, ca o hurie graioas. Genele ei se ridicara i privirea i se ainti asupra lui. Vino sa ma srui, Trey, scumpule! Mi-a fost dor de tine n noaptea asta. i acum as vrea sa ma nclzeti un pic mi-e att de frig Flo, iubita mea draga.. ncepu el pe un ton mpciuitor, pstrnd distanta. Problema este ca probabil ca Blue Blue urmeaz sa ma trezeasc devreme, mine diminea, iubito i sunt al dracului de obosit. Acum fii o scumpa i mbrac-i rochia. Oricum, nu i-a fi de mare folos. Sunt frnt. Trebuie sa fie o femeiuc focoasa. 58 Nu asta am vrut sa spun, explica el n graba. Pur i simplu e trziu.

Lund de jos rochia mototolita a lui Flo, se apropie de pat, ngenunche pe catifeaua albastra i o ntinse spre ea. Noi doi am fost prieteni vreme ndelungata, scumpo. Acum mbrac-te i mine diminea vom sta de vorba. Ce zici? Nu-mi place, spuse ea, uguindu-i buzele. Da-mi voie sa te mbrac eu, murmura Trey, apropiindu-se mai mult. Asta mi suna mai bine, toarse ea. Avea s-o mbrace cu rochia, s-o care napoi la parter, i Lily va putea sa puna pe cineva s-o culce pe Flo n pat. Nu voia sa se certe cu ea aici. Era ameit de ampanie i cu mintea rtcit. i n mod straniu, datorita unor sentimente pe care nu i le analiza, nu avea chef ca Empress Jordan sl gseasc discutnd cu o femeie dezbrcat i cherchelita, dup ce abia cu putin timp n urma ei of, la dracu! Pur i simplu voia ca Flo sa plece de-acolo. Sttea cu fata spre Flo, aa ca nu vzu cum usa ntredeschisa lasa sa nainteze n ncpere vreo noua centimetri din eava unei puti. Tocmai se ntindea spre Flo cu fusta rochiei desfurat ca un evantai de mtase roie, ca sa i-o petreac peste cap, cnd i vzu ochii mrindu-i-se de groaza. Era pe punctul de a ncerca s-o liniteasc, cnd un vag tremur de avertizare i strnse mruntaiele. O secunda prea trziu. nainte ca alarma incontient sa fi strbtut jumtate din drumul pana la creier, ceva l izbi i o explozie de durere i sfie simurile, n aceeai clipa n care detuntura i rsun n urechi. Vzu, auzi i simi pe pielea lui comarul chinuitor, cu o intensitate infernala, i percepu slab ipetele neomeneti. Ale lui Flo, recunoscu el.

Un receptor nervos, care nc mai funciona n ciuda suferinei ce-i tia respiraia, transmise mesajul pana la capt. arja unei puti de vntoare. i sili ochii sa se miste, dar efortul se asemna cu acela necesar pentru a deplasa 59 un munte cu mana. Dumnezeule! Flo a murit! Oare am sa mor i eu? Sa nu-i spunei mamei, gndi. Pe urma fu nghiit de un ntuneric apstor. . Empress fu cea dinti care i vzu. Pielea i se fcu ca de gin cnd se uita n ncpere i zri scena aceea sngeroas. n lumina slaba a lmpii, camera era cumplit de tcut, i oroarea ipetelor se prelungea n mintea ei doar ca firave ecouri. Patul i aternuturile rvite erau nclite cu snge. Femeia era moarta. arja de alice care l nimerise pe Trey n spate explodase n fata ei. Empress nchise ochii i trase adnc aer n piept nainte sa ndrzneasc sa se uite la Trey. Sfinte Dumnezeule, fa sa nu fi murit toat cldura aceea generoasa i toat frumuseea i rasul acela uor ironic! Fa sa mai respire nc! Te rog, Doamne! Deschiznd ochii, i strnse mai bine n jurul trupului ptura i alerga spre pat. El era sfiat, zcnd cu fata n jos pe cearafurile de mtase, ntr-o balta de snge ce se marea vznd cu ochii. Parul lui negru i acoperea pe jumtate chipul, i priae roii curgeau de-a lungul obrajilor lui catifelai, ca degetele rsfirate ale unei mori lichide, esnd un pienjeni pe trsturile lui delicate. Lundu-i ncheietura minii ce atrna peste marginea patului, i cuta nnebunita pulsul. Degetele ei explorar cu

grija antebraul lui puternic i musculos. Nimic. Inima i se zbtea nspimntat n piept. Nu intra n panica, ncearc nc o data, i spuse. i se ruga. De asta data, simi un slab zvcnet de puls unui singur. Oare i-l nchipuise? Dorise att de mult ca el sa triasc nct voise sa simt uoara btaie? Atepta, cu ochii fixai pe micul petic de piele cafenie de sub degetele ei. n cele din urma o a doua plpire slaba de via. Ochii i se umplur de lacrimi i, foarte ncet, spuse; i mulumesc!, i mulumesc ca m-ai ascultat acum i ca nu m-ai prsit! 60 Doua minute mai trziu ncperea era plina de lume, i peste alte trei minute Blue i Fox o goliser. Trebuie s-l scoatem de-aici, zise Blue, cercetnd cu ochii lui negri cele doua ferestre dinspre strada. Sunt prea multi oameni, i noi doar doi, adug, fcndu-i semn lui Fox s-i dea o ptur de la celalalt capt al patului. Apoi i porunci scurt lui Fox sa aduc hainele lor din piele de bivol, i ncepu s-l nfoare pe Trey n pled. Cnd Blue nvlise n camera, Empress fusese data fara multe politeuri la o parte, i acum sttea la picioarele patului urmrind cum minile lui ndemnatice nveleau cu blndee trupul sfrtecat al lui Trey. Unde l ducei? Acas, rspunse Blue. Nu se poate!, protesta ea n oapt. Rnile vor sngera pana va muri O sa vin cu voi. Pot fi de ajutor. Nu, i-o reteza el. Nu ntreba pentru ce ea nu fusese n pat, cu Trey. De ce n locul ei se afla Flo. Se mulumea sa lucreze febril,

nfurndu-l pe Trey n ntregime, ignornd-o cu totul pe femeia moarta rsturnat pe pat. Nu-i pasa ce anume se ntmplase n camera asta cu femeile. tia doar ca Trey era n pericol i ca trebuia sa fie luat cat mai grabnic. Ne ducem acas. Blue rosti cuvintele foarte ncet, n absarokee, cu gura lng urechea lui Trey. Pentru nimeni altul n-ar fi fost vizibila nici o reacie, dar Blue privea atent, foarte de aproape, i deslui sub pleoapele nchise ale lui Trey umbra unor micri. Apoi l lua pe Trey n brae ca pe un copil, fcnd apel la ntreaga lui for stimulata de adrenalina ca sa ridice un brbat att de mare cum era el. La parter, Trey fu acoperit cu mantale din piele de bivol i, mpotriva rugminilor nnebunite i ptimae ale lui Lily, cei doi plecar cu el. Chemai sania, insista ea. 61 Dar amndoi tiau ca trectoarea Sgeii era cea dinti care se bloca n cazul unei furtuni, i sania n-ar trece prin ea pana cnd pista n-ar fi curat cu lopata. O s-l aduc pe Doc MeFadden, insista ea. Dar nici unul din ei nu avea prea mare ncredere n albi. Urcai pe caii lor puternici, clrir spre nord, Blue inndu-l pe Trey iar Fox croind drum prin zpad. Era un efort imens, att pentru oameni cat i pentru animalele care naintau prin vntul vijelios, la o temperatura sub zero grade i prin muni de zpad. Desi vntul era puternic, rmaser pe platou, evitnd cu prudenta viroagele i defileele n care cantitile mari de

zpad troienita ar fi putut sa ngroape un om calare. Nu-i acordau nici o atenie ciudatei fete de la localul lui Lily, mbrcat iari n vesmintele ei uzate, care se lupta n spatele lor pe iapa ei, fiind prea concentrai asupra propriului drum anevoios prin furtuna vijelioasa. Dar la casa ranchului, ea mica, plina de zpad i vnat de frig fu cea care ddu ordine sa fie carat Trey la etaj. Lsar bltoace de zpad topita pe treptele acoperite cu covoare turceti i de-a lungul coridorului ce ducea spre dormitorul lui Trey. Numele ei era Empress Jordan, i anun ea cu glas bland pe locuitorii ngrozii ai casei, desi nimeni n-o ntrebase, vznd fata alba a lui Trey i trupul nsngerat, aproape mort. Ultimul nume Jordan l pronun cu accent franuzesc. i ului spunndu-le ca Trey o cumprase n noaptea aceea la Helena, i uorul ei accent galic fcu sa para i mai incredibila declaraia ei calma. Nu aveau timp s-o bage n seama viaa lui Trey se scurgea odat cu sngele lui. Dar peste cteva ore, cnd medicul ranchului renun, delicata fata cu par auriu ciufulit i haine uzate iei din umbra coridorului de la etaj, i cu glas plin de o tristee de moarte, spuse; Cunosc nite leacuri de la mama mea, i s-ar putea sa fiu n stare s-l salvez. 62 Toi ochii se aintir asupra fetei tulburate. Uimire, nencredere i vagi urme de speran se zugrvir cu diverse intensiti pe chipurile adunate n fata ei. Ea zri fulgertor schimbul de priviri ntre mama i tata i vzu scurta nclinare aprobatoare din cap a lui Hazard.

Ce care vorbi prima fu Blaze. Este singurul nostru copil. Daca poi face ceva Glasul i se frnse, i lacrimile rencepur s-i curg. Se uita rugtor la Hazard, care o inea strns n brae. Ochii lui se ridicara i i intui pe ai lui Empress cu o privire directa i ntunecata. Tot ce am i aparine, i zise calm, daca l salvezi. Acum ea se afla acolo, trudind cu disperare pentru viaa lui Trey. Medicul nu se atepta ca acesta sa poat depi noaptea. Capitolul 5 Am nevoie de coburii mei de sa, spuse Empress cu glas linitit, drept rspuns la rugmintea lui Hazard. Imediat, un slujitor porni n graba pe coridor. Toate celelalte lucruri cerute de ea apa fiarta, bandaje curate, vase de porelan n care s-i amestece leacurile; ciudata comanda a dousprezece oua btute spuma cu smntn i vanilie aprur n camera lui Trey n cteva minute. Scondu-i haina i cizmele ude, ea spusese cat mai politicos cu putin mulimii de rude, prieteni i servitori adunai n ncpere: Prefer sa lucrez singura. Pe toate chipurile aprur expresii n care uimirea i ngrijorarea se combinau n diferite proporii, dar Hazard i Blaze, stand la cptiul patului fiului lor muribund, nici nu-i discutar motivele. Respiraia lui Trey nu mai era sesizabila. Doar privindu-i cu mare atenie pieptul se putea distinge o foarte uoar micare, chiar i aceasta repetnduse la intervale nspimnttor de lungi.

63 Hazard strnse mana lui Blaze. Cu fata uda de lacrimi, ea i ridica privirile spre el, i lui i trebui fiecare frm din fora de care dispunea pentru a-si stpni tremurul glasului. ntotdeauna el fusese stanca ei; nu putea s-o abandoneze acum, desi inima i se frngea: Acum va avea ea grija de Trey, spuse, strngndu-i uor mana. Spune-mi ca n-o sa moara, Jon! Rugmintea ei era un strigat disperat, implornd o linitire. Hazard se uita la ntiul lor nscut, care reprezenta att de multe amintiri legate de dragostea lor copilul care ar fi putut fi ucis de indienii lakota dar care scpase cu viata; copilul robust i ndrzne care supravieuise tuturor bolilor de temut ale copilriei. Singurul lor copil pe care nu fuseser nevoii s-l nfoare n catifea alba i s-l culce ntr-un sicriu mic mpreuna cu ppuile i jucriile lui preferate sau cu o ptur moale i calda. Ochii lui Hazard se ntoarser spre Blaze, i el i rspunse n singurul mod care nu i-ar fi zdrobit moralul. Nu va muri, i zise, gndind ca daca s-ar fi ntmplat aa ceva, ar muri el nsui. Se ntreba daca morile tuturor copiilor lor la o vrst frageda nu era cumva o pedeapsa pentru faptul ca aveau prea mult. Viaa le fusese prea mbelugat. Iubirea lor prea mare. Cinci copii frumoi, i putere, i pmnturi, i avere. Pe urma, unui cate unui, copiii le fuseser luai. Un fiu murise de difterie. Un altul, dup doi ani, de aceeai boala sufocanta, desi o combtuser cu toate leacurile, toate rugciunile i toi medicii adui de la Chicago. Apoi, cinci

ani mai trziu, cnd Chloe i Eva muriser la interval de cteva ore dup ce supravieuiser pneumoniei i preau sa fie n covalescenta, el se temuse pentru sntatea mentala a lui Blaze. Vreme de doua zile o inuse n brae, fiindu-i frica sa n-o piard i pe ea. ngrozit de lipsa de expresie din ochii ei. O linitise i o alintase, 64 nelsnd-o sa afle ca cele doua fiice ale lor fuseser ngropate, dezndjduit de propria-i teama. Trey era cel care, n cele din urma, trecuse de toate barierele. Fusese plecat la coal, i fusese rechemat atunci cnd muriser Chloe i Eva. Cnd intrase n camera, Blaze i ridicase privirile i lacrimile ncepuser s-i iroiasc pe obraji. Ele fuseser primul semn de emoie vzut de Hazard n dup attea zile. Am venit acas, mama, spusese Trey, desfcndu-i larg braele. Aadar, daca exista un echilibru n ordinea fireasca a lucrurilor, daca un ctig cerea o pierdere, el i Blaze pltiser scump pentru averea lor. i daca Trey murea n noaptea aceasta aspra din cauza dumanilor care-i doreau sngele, el simea o nevoie viscerala de rzbunare. Jake Poltrain n-ar mai apuca sa vad zorii zilei urmtoare. O conduse pe Blaze spre usa, vrnd sa fac tot ce era posibil ca s-i salveze unicul copil. Vom fi afara, daca vei avea nevoie de ceva, spuse. Nu vreau sa plec!, striga Blaze pe neateptate, razvratindu-se mpotriva unei supuneri stoice. Rsucindu-se n loc, o privi pe Empress, ndreptndu-se apoi spre trupul nemicat al lui Trey. Te pot ajuta, zise cu glas dintr-o data neovitor, iar

ochii i strluceau de lacrimi dar exprimau hotrre. Nu poi face totul singura. Empress cumpni o clipa problema. Frumoasa femeie cu parul ca flacra, mbrcat dup ultima moda, prea la prima vedere tot att de fragila ca un fluture. Safire mari scnteiau pe gatul i la urechile ei. Rochia ei de catifea putea fi uor recunoscuta ca fiind o creaie Worth albastra ca un nor de vara, somptuoasa ca a unei regine. Oare avuseser musafiri, sau aa se mbrca ea n fiecare seara pentru cina aici, n zona de frontiera? I se prea ca trecuse o venicie de cnd propria ei mama avusese o garderoba provenind de la cea mai buna casa de mode din Paris. Dar Empress tia ca mama ei posedase o mare for 65 sub faada aceea delicata, i poate ca i cu femeia aceasta era la fel. S-ar putea sa fie groaznic de vzut, o avertiza ea cu prudenta. Am privit cum mi-au murit patru copii, rspunse Blaze cu calm. Nimic nu poate fi mai nspimnttor dect asta. Spune-mi ce pot sa fac pentru a fi de ajutor, zise, ridicndu-i cu hotrre brbia. Ce putem face, se corecta apoi, nlndu-i privirea spre Hazard. Degetele lui Hazard se strnser mai tare pe mana mica a sotiei sale, i adresndu-i un zmbet de scuze lui Empress, spuse, cu glas aproape optit: El este tot ce avem. Daca fac ceva pentru Trey explica Blaze, este ca i cum ntr-un fel Ochii i se umplur de lacrimi, i ncheie ntr-un murmur tremurat.

Va ti ca suntem aici, i nu va muri. Empress nelese. Leacul ar putea sa vindece prin propriile sale virtui, dar tot ce nvase ea de la mama i de la bunica ei, care cunoteau pe dinafara toate ierburile, dovedea ca uneori triau oameni care nu aveau nici cea mai mica speran de supravieuire, iar alii mureau, desi n-ar fi fost de ateptat. i diferena consta n voina lor de a trai, sau n contactul uman afectuos indiferent cum ai vrea s-o numeti care se transmitea ntre spiritele omeneti. n cazul acesta, spuse Empress, mai nti trebuie s-l facem sa se simt bine, sa alungam suferina n aa fel ca trupul lui sa poat ncepe sa se vindece. Ma putei ajuta. Cerei sa se aduc gheata ca sa pstrm rece butura alcoolica pe baza de oua. Cu asta l vom hrni toat noaptea. Empress dizolva pulberile unor plante medicinale ntr-o mica parte din mixtura de oua. Apoi se nlocuir pe rand la miglosul procedeu de a picura ntr-o plnie mica fixata pe o tija de trestie goala, introdusa adnc n gura lui Trey. Reflexul lui de nghiire avea grija de rest. 66 Dup o ora, i se administrase o ceac de mixtura pe baza de oua. Primul hop fusese trecut, dar Empress alunga, totui, sperana ntr-un colt ndeprtat. Trebuie sa punem o cataplasma pe rani, explica Empress, acum ca este sedat. Medicul extrsese alicele cel putin cate gsise i desi aciunea fusese terapeutica, l slbise pe pacient. Trey pierduse foarte mult snge. Empress lua din desagii ei coada oricelului uscata i

adug destula apa fiarta cat sa fac o pasta groasa. Hazard le ajuta s-l ntoarc pe Trey n aa fel nct s-i poat fi tratate rnile de pe spate. Acestea erau o masa de carne nsngerat, pe care Empress o acoperi cu grija cu cataplasma, nfurnd-o apoi n bandaje. Acum putina coada oricelului pentru ceai, zise ea. i Blaze o ajuta fierbnd o cantitate mica n apa clocotita. Hazard, Blaze i Empress fcur din nou cu randul, picurnd cu linguria ceai de coada oricelului prin dispozitivul din tija de trestie cu plnie. Ceaiul trebuia sa fie turnat foarte lent, pentru ca Trey sa nu se nece sau sa traga cumva din greeala lichidul n plmni. ngrijirile lor durar toat noaptea: ceai proaspt de mcee pentru a-i da putere; o fiertura de gluga calugarului1, n cantiti infime, msurate cu grija pentru a reduce riscul de a face febra; nc o porie de plante somnifere n butura rece cu oua. Nu ma ntrebai cum acioneaz le zise Empress la un moment dat dar o data mama mea a salvat cu mixtura ei de oua un om care era ros de cangrena. Aceasta creeaz esuturile noi i le vindeca pe cele vechi.
Gluga clugrului (bot.) Aconitus napellus : plant otrvitoare, cu flori n form de glug (n.t.)
1

67 Apoi, peste o jumtate de ora, nc o doza de ceai de coada oricelului, care ncetinea circulaia sngelui, calma nervii i servea ca anestezic. Dup aceea, cataplasma de pe spatele lui Trey fu nlocuita cu ulei extras dintr-o alta planta un antiseptic. Apoi o alta fiertura, destinata sa dezinflameze i sa reduc riscul de infectare. i tot aa, fara o clipa de odihna.

i adresau unul altuia scurte fraze de rutina, aproape nevorbind, stori de oboseala, dar legai prin hotrrea de ai mpiedica pe Trey sa alunece n nefiin. Hazard i vorbea deseori fiului sau ntr-un murmur slab, trecnd din cnd n cnd la cate un cntec melodic linititor, care de doua ori produse o uoar micare a ochilor sub pleoapele nchise ale lui Trey. Observaser cu toii reacia aceea aproape imperceptibila, deoarece fiecare n felul sau l urmarea pe Trey cu mare atenie. De ambele di Hazard i ridica ochii spre Blaze: * ntotdeauna a fost cntecul lui preferat, spuse el prima oara, cu un zmbet trist. i cnd se ntmpla din nou, foarte aproape de ivirea zorilor, murmura: Spiritele vegheaz asupra lui. Simt asta. La scurt timp dup aceea, Hazard se retrase singur ntrun colt ntunecat al vastei ncperi, se aez pe pardoseala, nchise ochii i ramase nemicat, ca n transa. Se roag la spiritele lui, explica Blaze. Le vede i le aude. Le vorbete cu respect, i tot aa i se adreseaz i ele lui. Mintea este cea care-l conduce pe om spre putere aa spune el ntotdeauna nu fora trupeasca. Cnd Hazard se napoie la patul lui Trey, i scoase de dup gat un lan subire de aur de care era legat un ciob mic de piatra bruta nfurat ntr-o sarma fina de aur i l puse n jurul gatului lui Trey. Era cel mai important leac mistic din viaa lui, talismanul sau, care l ferise ntotdeauna de toate relele. i acum, n clipa de grea cumpn a fiului sau, i-l ddea acestuia ca s-l salveze. 68

Ah-badt-dadt-deah (El este n minile tale), opti el numele n absarokee, al celuia cruia i se adresa, Cel care a fcut toate lucrurile. Empress i Blaze erau aproape epuizate, i la insistenta lui Hazard se culcar pe paturi de campanie, lng patul lui Trey. Hazard nu dormi, ci statu ntr-un fotoliu n apropiere de Trey, urmrind uoara respiraie neregulata a fiului sau. Le fcuse deja spiritelor toate promisiunile i fgduielile posibile, i acum atepta n tcere, dorind din tot sufletul ca fiul lui sa triasc. Cea dinti care se trezi fu Empress, dup un somn agitat i superficial, creierul ei enumernd n subcontient leacuri i poiuni, scotocindu-i memoria n cutarea a orice care lar ajuta pe Trey sa supravieuiasc. Trebuie sa triasc! Lui i datorez viaa gndea, nc vag ameit de somn, desi amndou picioarele i erau pe pardoseala, simind moliciunea covorului. Avea s-l rsplteasc salvndu-i viaa. n cele din urma ochii i se concentrar asupra lmpii electrice de deasupra oglinzii de pe birou. Lmpi electrice! n nebunia din ultimele ore nici nu le remarcase. Nu se atepta sa vad aa ceva n preeria aceea izolata. Dar de ce nu?, i reaminti partea logica a creierului ei. Helena se mndrea cu progresul ei tehnologic: primele felinare ale oraului intraser n funciune n 82, iar minele utilizaser generatoare electrice chiar de mai nainte. Cei din neamul Braddock-Black aveau orice altceva, pentru ce n-ar fi avut electricitate, aa ca i alunga din minte lmpile, desi existenta lor att de departe, n muni, era uimitoare. Cu ncpnare, singura preocupare a lui Empress era necesitatea ca Trey sa triasc, i scopul acesta ntrecea n importanta chiar i miracolele mai putin nsemnate ale

tehnologiei. Ochii argintii ai lui Trey continuau s-o obsedeze desi nu mai zrise nici cea mai mica sclipire a lor, aa cum erau ascuni n spatele pleoapelor nchise. nc mai vedea frumuseea luminoasa, umorul i pasiunea nfocata care strlucise n adncurile lor. Multiple emoii complexe 69 nsufleeau lupta ei concreta, dictata de ndatorire, de ai salva viaa, dar i raiuni inflexibile legate de tandreea unui brbat, de curbura buzelor lui cnd zmbea, de siguranta aroganta cu care spusese ca avea s-i gseasc n ianuarie flori, n inutul acela muntos acoperit de zpad. Cnd Empress se trezise, Hazard se dusese la ferestrele ce se deschideau spre est. Trsese la o parte draperia ntunecata. Prima lumina cenuie a zorilor contura peisajul montan nzpezit, colornd bolta de smoala a cerului cu o bordura palida i franjurata. S-a fcut diminea, zise calm. Vocea lui o trezi pe Blaze i, ducndu-se n tcere lng el, ea i sprijini capul de umrul lui puternic. Empress repeta n propria-i minte cuvintele rostite n oapt, simind un val de speran. Toi trei, fiecare n felul sau, vedeau n acea lumina o victorie. Trey Braddock-Black nu murise n cursul nopii. De diminea, Blue i Fox venir sa ajute, i Empress, Hazard i Blaze plecar pentru scurt timp sa se spele i sa se schimbe. Empress fu condusa ntr-un dormitor mai mare dect toat cabana ei, n care lumina soarelui se revrsa prin ferestrele mari cu vedere spre munte. O lumina aurie

inunda prin ferestrele cu vitralii baia alturat, unde se bucura de luxul unei cazi ndeajuns de mari nct sa se poat ntinde n ea. Dar felul n care era decorata ncperea nu primi dect o privire fugara cat timp ea se mbie i se mbrac n graba. Fuseser aduse aternuturile mpturite pe pat; cea de-a doua pereche de pantaloni ai ei uzai i cmaa atrnau ntrun garderob mare, al crui interior gol fusese complectat cu un capot de mtase. Cele trei vesminte artau jalnic de nensemnate n dulapul din lemn de mahon, mare cat o peter. O cercetare a numeroaselor sertare ale biroului ddu la iveala lenjerie de corp de 70 schimb. n cteva minute fu mbrcat, strecurndu-i picioarele n vechile i comodele ei cizme, acum uscate i lustruite de strluceau ca soarele. Parul ei proaspt splat ar fi avut nevoie de prea mult timp ca sa se usuce, desi n emineu ardea un foc plcut, aa ca i-l freca bine cu prosopul i apoi i fixa pletele lungi i strlucitoare cu doi piepteni din baga gsii lng setul din toaleta. n timp ce atingea cu degetele ornamentele poleite de pe micuii piepteni, simurile i fura brusc inundate de nostalgia vieii ei de mai nainte. Pe urma, cu hotrre, alunga acele imagini melancolice, amintindu-i de fraii i surorile ei ramai acas, avnd nevoie de ea, i cu o ridicare demonstrativa a brbiei i nfipse pieptenii n par. Fara a mai arunca vreo privire n oglinda, iei cu pasi mari din camera. Groaza i teama trite n lunga noapte cat l ngrijise pe Trey, o fcuse sa piard pentru moment din vedere motivele pentru care se afla aici. El trebuia sa triasc nu numai

pentru satisfacia faptului de a-l fi salvat, ci i pentru ca cecul trebuia sa fie onorat, daca voia ca familia ei sa supravieuiasc. Tatl lui Trey spusese noaptea trecuta: Tot ce am i va aparine daca va trai el. Empress nu era lacoma. Cantitatea de aur prevzut n cec avea sa fie o rsplat mai mult dect suficienta. Acum trebuia sa aib grija ca Trey Braddock-Black sa continue sa respire nc o zi. i pe urma nc o noapte. Daca infecia putea fi evitata, daca se putea scpa de primejdia cangrenei, daca reueau s-i menin temperatura sczut Era posibil sa apar o mulime de probleme. Izbutise el sa treac noaptea, dar btlia pentru via era departe de a se fi terminat. nsa nceputul e foarte promitor Spre seara Trey fu n stare sa soarba dintr-o lingura; la miezul nopii deschise pentru prima oara ochii i rosti cu glas abia auzit Mama, adresndu-i-se lui Blaze, care sttea n picioare lng el. Apoi privirea lui strbtu mica 71 distanta ctre locul n care sttea tatl sau Tata. i colturile buzelor i se ridicara ntr-un zmbet. Dup aceea ochii i se ndreptar spre Empress, i i se mrir datorita unui brusc reflex de uimire. Buna!, murmura el. I-ai cunoscut pe prinii mei. Era mai mult o constatare dect o ntrebare, i n mprejurri obinuite ar fi fost al dracului de stnjenit s-i gseasc simultan, pe cea mai recenta iubita i pe prinii sai n dormitorul sau. Dar memoria i reamintise rapid realitatea fetei sfrtecate a lui Flo, i nelese ca era norocos ca mai putea s-i deschid ochii. La naiba cu

prinii, iubitele i dormitoarele. Ceea ce nu nsemna ca Trey ar fi avut nevoie de o ntlnire cu moartea ca sa devina ndrzne, nsa ntotdeauna n trecut ncercase s-i tina escapadele amoroase n afara campului vizual direct al prinilor sai. Empress se mbujora la fata. Fata asta minunata i-a salvat viaa, Pi spuse mama lui, radioasa. Cred, declara Hazard cu nsufleire, ca o sticla de Cliquot este ceea ce ne trebuie. i n curnd camera fu plina de persoane care ciocneau paharul n sntatea lui Trey. Empress fu cea care, dup un interval de timp, le porunci tuturor sa prseasc ncperea, desi politicosul ei Sil vous plait1 ndulci ordinul. Trey era nc departe de a fi n afara oricrei primejdii, i ea nu voia ca petrecerea de srbtorire sa provoace o nrutire a strii lui. Regimul cu lichiorul proaspt de oua, leacurile i cataplasmele fu repetat n toat durata celei de a doua nopi, i spre diminea Empress tiu ca infecia fusese depit. Rnile erau curate, fara sa apar vreo supuraie. Cnd i-o atinse, fruntea lui Trey era rcoroas, i el i bau n mod contient mixtura de oua, cu toate ca, dup o lunga perioada de somn neagitat, el se trezi spre ziua i bombni ca ar dori mncare adevrat.
1

Sil vous plait (lb.fr.n original)Dac suntei amabili/Dac vreti (n.t.)

72 n alta zi, rspunse Empress. Dar pentru prnz ceru sa i se prepare o supa concentrata i o budinca. n a treia zi, viaa obinuit a tuturor revenise aproape

la normal. Hazard i Blaze ddeau ajutor ori de cate ori avea nevoie Empress de ei, Blue i Fox erau mereu la ndemn, i toi slujitorii din ranch voiau sa se opreasc i s-i fac lui Trey o vizita. Veniser i alti vizitatori, adresndu-le cuvinte de consolare, dar la dispoziiile date de Empress fuseser inui departe de camera lui. Peste cteva zile, decise ea, cnd va fi mai n putere. Empress continua sa doarm n patul de campanie, pentru a fi aproape daca s-ar fi ivit vreo problema, dar n general Trey dormea nentrerupt toat noaptea. n cea de a patra zi, Trey anun: Ma dau jos din pat. Se simea tot mai n forma dup doua zile de mncare zdravn: fripturi, cartofi, i plcintele lui Bessie, care i plceau att de mult. Cteva clipe Empress ovi, daca s-i combat sau nu decizia, dar se rzgndi cnd ochii lui i ntlnir pe-ai ei. Ochi plini de hotrre. Nu am urmat cu strictee ordinele zile de-a randul? n glas i se simea o foarte uoar nuan tioas, chiar daca zmbetul i era plcut. Aa ca ea l ajuta sa strbat mica distanta ce-l desprea de fotoliul de lng fereastra i se abinu s-i zic i-am spus eu ca aa o sa fie cnd el i nclet dinii ca s-i retina icnetul de durere n momentul n care se aeza. Eti o bomboana, murmura el peste cteva clipe, cu fata fara pic de culoare i cu fruntea acoperita de mici broboane de transpiraie. Sprncenele lui Empress se nlar ntrebtor. Pentru ca n-ai zis i-am spus eu.

73 Nu te cunosc de mult timp, rspunse ea, mulumit ca el i apreciase reinerea dar suficient cat sa tiu ca e mai bine sa nu ma cert cu tine. neleapt femeie, zmbi el. Cu prudenta, se instala mai comod n fotoliu. Culoarea i revenise n obraji i zmbetul i era mecheresc. i surse i ea. mi place sa cred c-i adevrat. Dintr-o data, el prea teribil de viril, n cmaa de noapte avnd o croiala severa. Minile bronzate ncletate pe braele fotoliului erau puternice i mari. Fcea impresia ca, n scurtele clipe de cnd i prsise patul, se schimbase, att ca dimensiuni cat i ca prezenta. Energia lui viguroasa, nelinititoare, o fcu pe Empress sa se traga napoi, sa se rezeme de pervazul ferestrei i sa se apuce de aceasta cu ambele mini pe la spate. Poate ca e de vina sursul lui, se gndi ea deodata sursul lui plin de cruzime i totodat ademenitor. Oare trebuia sa exersezi ca sa ajungi sa ai un farmec att de devastator, sau era doar o prelungire fireasca a vieii lui ncnttoare i perfecte? Peste msur de bogat, daca zvonurile erau adevrate, i nzestrat cu o frumusee fizica ce te izbea de la prima privire. Soiul acela de frumusee care necesita o a doua examinare atenta ca sa te asiguri ca ochii nu-i jucau feste. i amndou aceste nsuiri l izolau, cugeta ea. Dar nu i fata de dumani. Se pare ca orice paradis i are arpele sau. i talentata, continua el. Tonul i era ambiguu, i cteva clipe, ea, absorbita n propriile-i gnduri, nu fu sigura ce anume voia el sa spuna.

Observa ca expresia din ochii lui, n care i ainti privirea, era grava. i datorez viaa, din cate mi se relateaz, adug el. Atunci Empress se lamuri imediat. Iar eu i-o datorez pe-a mea, rspunse ea sincer. E vorba doar de bani, remarca el nlnd din umeri. O suma mai generoasa dect era necesar, sublinie ea cu calm. 74 Brusc, ochii lui scnteiar. Avea aversiune fata de purtrile solemne i scenele nduiotoare. Ar trebui ntreba zmbind ironic sa retrag o parte din plata promisa? Ei i plcu rnjetul chiar mai mult dect sursul, i dup ce spectrul foametei fusese alungat de oferta generoasa a lui Trey, iar acum, cnd moartea fusese alungata, era dornica de glume. Ai putea sa ncerci!, rspunse, zmbind la randul ei mecherete i btnd uor cu palma cecul pe care-l pastra strns la piept, n buzunarul cmii sale. Tentant, murmura el, cu ochii pe rotunjimea snului ei plin care se ghicea sub buzunarul de pnz moale. Sub privirea lui cercettoare i prelungita ea se mbujora i, cu ntrziere, i aduse aminte de contractul lor. Ce zi e astzi?, o ntreba el calm. Empress tiu ca gndurile lui erau de aceeai natura cu ale ei. Se blbi de doua ori pana sa ngaime: Este a cincea zi. Exprimarea nu era deloc cea fireasca. Ar fi trebuit sa spuna pur i simplu mari, sau 25 ianuarie, sau orice altceva, dect stngacea referire la nelegerea de trei

sptmni. Nici nu i-ai cptat vesmintele. Era o simpla constatare, i totui cuprindea ntr-un fel o aluzie la viitor. Nu am nevoie de ele. Zu aa, adug ea, n timp ce privirea lui trecea de la vrfurile cizmelor ei proaspt lustruite, peste pantalonii uzai i cmaa decolorata, pana la cretetul coamei ei nesupuse de par auriu. Cu siguranta are mama ceva. Nu. mi place propria mea mbrcminte. Pori vreodat rochii? Uneori. Nu-i spuse ca nc de acum un an i rmsese mica ultima rochie i nu avusese inima sa transforme vreuna din cele ale mamei sale. 75 Poate ca ar fi posibil doar sa mprumui una Empress ncepu sa protesteze, i el se grbi s-i ncheie fraza: pentru vizitatori. Mama zice ca bat ntruna la usa, i cum i-ar sta fermectoarei salvatoare mbrcat ca una dintre ajutoarele pltite? Buza inferioara a lui Empress tremura, i ea i feri privirile, n aa fel ca el sa nu-i vad ochii umezii. Oare el i nchipuia ca ea voia sa arate ca o zdrean? Numai ca Guy, Emilie, Genevieve i Eduard aveau i ei nevoie de haine noi, i nu avuseser deloc bani. Ah, Doamne, m-am exprimat greit, zise Trey, cerndu-i scuze. ntinznd mana, apuca un colt al cataramei centurii ei i o trase mai aproape de el.

Lundu-i mana ntr-a lui, i mngie degetele subiri cu degetul lui mare. Ari minunat. Numai ca of, la dracu!, tii i tu cat de provinciale pot fi unele femei. Mi-ai salvat viaa. i sunt recunosctor. Prinii mei sunt i ei extrem de recunosctori, sublinie el uor. Ar trebui sa fii prezentata ca un nger al ndurrii. Zmbi putin ironic i adug: Dumnezeu tie ca de ani de zile au tot spus oamenii ca as avea nevoie de unui. Ce zici de propunerea ca mama s-i mprumute cteva rochii ca sa hm pui stavila valului de clevetiri? Ochii ei se ntoarser imediat spre el i i susinur privirea cu o expresie n mod voit drz. Vei fi prezentata declara Trey cu calm drept infirmiera care mi-a salvat viaa. Nimeni nu va ndrzni sa mai ntrebe ceva. Cat de mult tiu oamenii?, ntreba ea precauta. El nu rspunse imediat, cumpnind coninutul i nuana replicii pe care urma sa i-o dea. Nu locuieti prin mprejurimi, nu-i aa? Ea scutura din cap n semn ca nu. 76 Mi-a fi adus aminte daca te-a fi vzut nainte, zise Trey cu glas cobort, mai mult pentru el dect pentru ea. Toat lumea cunoate pe toat lumea, adug apoi. i Lily se ocupa de ei bine, de multi dintre prietenii i cunotintele tatlui meu, precum i de-ale mele. Dnd drumul unui uor oftat, continua: Cincizeci de mii reprezint o suma peste valoarea obinuit pentru genul de meserie pe care-l practica Chu.

Vreau sa spun ca aproape toat lumea din Helena tie despre noi doi, ncheie Empress fara menajamente, i i trase mana dintr-a lui. Nu tiu cu exactitate cat de multi. La ce dracu te ateptai? Orict de impertinenta ai fi, iubito, spuse el cu un uor zmbet, trebuie sa recunoti ca aa ceva nu este o afacere obinuit. Ea l ignora replica: Atunci pentru ce trebuie totui sa ma ntlnesc cu vreunul din toi acetia? El nu spuse ca de fapt ea era chiar centrul ateniei n ntmplarea cu mpucarea lui, minimaliznd propriul sau rol i originea faptei. Nu spuse ca el nu inteniona s-o lase sa plece nainte sa se ncheie cele trei sptmni. Nu spuse ca se gndea serios sa n-o lase sa plece deloc, n schimb, spuse cu o blndee dezinvolta: Nu ai auzit despre soluia cu zidul de piatra? Probabil ca nu este un termen francez, murmura el, ridicnd nepstor din umeri. Este un mod de via pentru cei din neamul Braddock-Black. Pur i simplu te pori ca i cum nu s-ar fi ntmplat nimic. Cum altfel i nchipui ca ar putea supravieui cineva unei viei de scandaluri? Ea i nalta putin sprncenele. Sa fi fost un uor afront sau o ntrebare? Trey nu era sigur, dar opta pentru politee. Aadar tu n-ai trit o via de scandaluri. . Bineneles ca nu. Pana acum, zise ei, neputnd sa reziste placerii de a-i raspunde cu un zmbet rutcios. 77 i poate ca nici nu voi avea!, i-o ntoarse ea cu

tupeu. Prea trziu, as ndrzni eu sa spun, drgua mea. Montana este totui un teritoriu ntins. Ce?! Presupun ca ar fi posibil s-mi napoiezi cecul, remarca el cu nonalan, i am putea pretinde ca nu s-a ntmplat nimic, neinnd seama de gurile din spatele meu, ceea ce ar fi greu de trecut cu vederea. Iritarea ei izbucni brusc: Eti posesorul meu, dracu sa te ia! Trey nelese ca mersese prea departe cu tachinarea. Ai perfecta dreptate. O mie de scuze, zise, cerndu-i repede iertare. Nu-i pasa de bani i Dumnezeule mare! putea s-i pese i mai putin de scrupulele societii sau de ce gndea lumea. Pentru nu se tie ce motiv voia doar ca ea sa rmn. Aa ca se grbi s-o liniteasc i s-i alunge mania. i nainte de a se napoia n pat smulsese de la Empress promisiunea ca avea sa se mai gndeasc la propunerea de a proba una sau doua rochii. Primul pas fusese fcut. Trey era politeea personificata, mgulitor, generos, amabil. Se pricepea foarte bine sa se fac ndrgit de femei. Prea al dracului de bine, cum remarcaser diveri tati nemulumii din vecintate, din cate se tia. n dup-amiaza aceea manca deosebit de bine i i lua toate doctoriile fara sa se plng pentru a nu-i supra infirmiera. De asemenea avea nevoie de toat tria lui pentru pasul numrul doi. Trebuie sa fie un semn al sntii recptate, .decise el. Singurul lucru la care se gndea era s-o primeasc din nou pe Empress n patul lui.

Capitolul 6 Cnd Blue i Fox venir n vizita ceva mai trziu, Empress se folosi de prilej ca sa coboare la parter i sa stea de vorba cu Hazard. Acum ca Trey mergea spre vindecare, ar fi vrut sa discute cu el problema banilor. n absenta ei, Trey i ntreba pentru prima oara pe verii sai despre Jake Poltrain. Blue i spuse ca Hazard ceruse sa se cerceteze ntmplarea cu mpuctura, i ceruse erifului sa ancheteze i, n plus, ntreprindea el nsui cercetri particulare. Cat de sigur e ca a fost Poltrain?, ntreba Trey. Mai probabil a fost unui dintre oamenii lui, zise Fox. Ce-i cu Flo? A fost nmormntat ieri. Vreau sa fac ceva pentru ea. Are rude? Punei-o pe Lily sa vad cum stau lucrurile. Cteva clipe mai trziu nchise ochii i revzu sngeroasa privelite. Daca n clipa aceea corpul meu ar fi fost acolo unde era al ei, zise ncercnd sa alunge cumplita imagine, n-a fi astzi aici. Asta-i soarta, declara Blue. Spiritele vegheaz asupra mea. ntotdeauna au vegheat, zise Fox. Toi tiau ca Hazard i Trey aveau talismane puternice. Slava Domnului ca a fost o puc de vntoare cu alice i nu una cu gloane. n curnd voi clri iar. Femeia rmne?, ntreba Blue. Asta i interesa foarte mult pe toi.

Trey i ddu varului sau un rspuns brbtesc: Doar am pltit pentru ea, nu-i aa? 79 Empress sttea fata n fata cu Hazard, de cealalt parte a suprafeei lustruite a biroului acestuia. Biblioteca era mica i confortabila, un foc ardea n emineul de piatra, rafturile ce se nlau de la podea pana la plafon aveau ui de sticla, adpostind volumele elegant legate n mtase, i ncperea avea mirosul binecunoscut de piele veche, aa cum l avusese i biblioteca tatlui ei. Cine i-ar fi nchipuit n urma cu cinci ani ca ea, fiica a contelui Jean-Louis Charles Maximilian Jordan, avea sa discute problema contractului ei n ndeprtaii muni din Montana? Rareori nsa i ngduia luxul autocomptimirii. Asta nu era ceva folositor, care sa slujeasc vreunui scop util, cum ar fi sa puna mncare pe masa sau haine pe trupurile copiilor, aa ca Empress ddu la o parte mica tresrire dureroasa/ i dai seama cat de ndatorai i suntem, domnioara Jordan, zise Hazard. Profund ndatorai, adug el cu glas foarte sczut, rezemndu-se de sptarul elegantului fotoliu i privind-o pe sub sprncenele lui negre. De la bun nceput vreau sa tii acest lucru, i sa tii ca nu-mi retrag nici un cuvnt din cele ce am spus n noaptea n care Trey a fost adus acas. Era amabil, ncercnd sa fac lucrurile mai uoare pentru ea, contient de mprejurrile neobinuite legate de relaia ei cu fiul sau. Tcu, dndu-i prilejul sa vorbeasc. Empress analiza rapid n minte diversele posibiliti de a-si prezenta problema. Cum s-i ceri tatlui brbatului care

te-a cumprat ntr-un bordel s-i dea treizeci i apte de mii cinci sute de dolari n aur? Te pot ajuta n vreun fel?, o ndemna Hazard. l strbtu o teama brusca. Se simte cumva Trey mai ru?, ntreba repede, aplecndu-se ngrijorat nainte. 80 Se simte foarte bine, se grbi Empress s-l asigure. Remarcabil de bine, innd seama cat de putin timp este cnd ne gndim la tot ce s-a ntmplat, se blbi ea. i apoi, trgnd aer adnc n piept, i lua inima n dini: Motivul pentru care doream sa discut cu dumneavoastr, domnule Black este ei bine n legtur cu Banii?, i veni Hazard n ajutor, fcndu-i-se mila de tnra vdit nervoasa. Ei, da, adic totul este ngrozitor de neconform cu convenientele Am auzit despre nelegerea ta de la stabilimentul lui Lily, interveni Hazard, ncercnd sa fac lucrurile ceva mai uoare pentru femeia extrem de jenata care sttea n fata lui, mbrcat n vesminte pe care el nu i-ar fi cerut nici celui mai de pe urma grjdar al lui sa le poarte. i eu aa l-am mai ajutat pe fiul meu sa ias din astfel de ncurcturi Era gata sa spuna de nenumrate ori, dar n schimb se hotr sa foloseasc termenul uneori. Vrei sa spunei ca el a mai cumprat i nainte de asta o femeie?,!, exclama Empress. Hazard, zmbi, i ea vzu de unde motenise Trey sursul devastator.

Nu, spuse el cu blndee, dumneata eti prima. Nu vreau sa credei ca eu obinuiesc sa fac lucruri de felul acesta Domnioar Jordan, o ntrerupse Hazard, blajin, dami voie sa te asigur ca nimeni nu te judeca n nici un fel. Nu tiu de cata vreme te afli n Montana, dar bunele maniere sociale de aici i cer doar s-i declari numele de botez. Nu trebuie sa oferi nici o alta lmurire suplimentara. La vest de Red River nu se pun ntrebari1. Era un om minunat de nelegtor, avnd ceva din buntatea pe care o vzuse ea la Trey. Empress l privi drept n ochi i, cnd vorbi, glasul i fu doar putin nervos. Nici n-a fi fost nevoita sa va ntreb n legtur cu banii, dar am anumite responsabiliti acolo de unde vin, 81 i ei bine, nu tiu cu precizie cat de repede se va nsntoi Trey, i doar pentru cazul n care asta ar dura mai mult dect durata de timp n care mi-am ngduit sa fiu plecat, as prefera sa capt banii acum, ncheie ea n graba. Fara nici o ezitare, fara ntrebri, doar cu cea mai blajina expresie cu putin, Hazard ntreba calm: Ce suma doreti? Numai att cat mi datoreaz Trey, domnule, se grbi Empress sa rspund, scond cecul din buzunarul cmii. Este extrem de generos, i daca mprejurrile mi-ar ngdui, nu m-a atepta, domnule, sa onorai o suma nici pe departe att de mare, dar I se termina curajul i, dintr-o data, se simi ngrozitor de singura n aceasta casa strin, incomodndu-l pe acest brbat i cerndu-i o uimitoare suma de bani. Lacrimile ncepur sa i se adune n gat, i ncletndu-i minile

mpreunate pana cnd durerea i abtu gndurile, reui sa evite sa se puna ntr-o situaie penibila plngnd n fata acestui brbat puternic i cu o imensa influenta, care stpnea mare parte din Montana. Aruncnd o privire peticului de hrtie, Hazard i spuse ca preul era mare pentru a plati timpul acestei fete drgue, dar mic pentru a plati viaa fiului sau. i-am oferit mai mult, domnioar Jordan. i i atepta rspunsul. Fiind om de cuvnt, era i curios sa cunoasca motivele domnioarei Jordan. Atta va fi mai mult dect suficient, domnule Black, rspunse ea cu un oftat uor sesizabil. i de ndat ce Trey se va simi mai bine continua ea cu o srguin care i aminti lui Hazard de un copil mic ce-i aducea aminte de sfaturile referitoare la buna cuviin o sa dispar din viaa dumneavoastr. Prostii!, replica Hazard cu sinceritate. Att sotia mea cat i eu prelungim ospitalitatea cminului nostru att cat vei dori. 82 Vreme de cteva clipe i cobor privirea asupra propriilor sale mini, mpreunate pe tblia lustruita a biroului, i cnd i-i ridica din nou, ochii l strluceau de lacrimi neascunse. i rmnem venic ndatorai, spuse stpnindu-i glasul. Daca exista ceva ce am putea face vreodat pentru dumneata, domnioar Jordan, nu trebuie dect sa ceri. Pentru noi, viaa lui Trey este nepreuit. Hazard i limpezi glasul i continua: Voi pune imediat sa se mpacheteze pentru dumneata

aurul i s-i fie adus n camera. Desagii de sa sunt potrivii pentru asta? Da, va mulumesc. i se gndi la ghetele noi pe care avea sa le duca acas pentru fiecare, i la alimente. Vor fi ndeajuns chiar i ca sa le dea cadouri de Crciun copiilor pentru Crciunul trecut, srbtorit att de srccios nct ei i se strnse inima. Toi fuseser foarte curajoi i nelegtori, ceea ce o fcuse sa plng. Gndul la noua ei avere o ndemna s-i zmbeasc brbatului impuntor care era la fel de bun ca i fiul sau. Va mulumesc foarte mult, adug ea. Problema ridicata de numeroii vizitatori crora li se refuza zilnic ngduina de a-l vizita pe Trey fu dezbtut mai nti ntre Hazard i Blaze. Apoi fu discutata cu Trey: daca se simea n stare sa primeasc musafirii. nsa n cele din urma hotrrea fu lsat n seama lui Empress, care rspundea de pacient i de camera bolnavului. Ea asculta n timp ce Blaze i enumera pe toi cei care veniser s-i viziteze. l urmarea pe Trey, ale crui reacii variau de la un interes cu ochi strlucitori atunci cnd era menionat vreunul dintre prietenii lui, pana la inconfundabile mrituri atunci cnd fu anunat o lunga niruire de doamne din Helena. 83 N-am putea fi selectivi n privina asta?, ntreba el cu voioie. Chiar i cnd eti sntos, unii dintre oamenii acetia i-ar spulbera buna dispoziie i dorina de a trai. Desigur, ca bolnav, eu am dreptul la prerogative speciale.

Ca de exemplu?, ntreba Blaze. De pilda, toate tinerele acelea care mi-au trimis batiste brodate. Fie-v mila! Nu tiu, dragul meu, replica Blaze uitndu-se spre Hazard ca pentru a-i cere sprijinul. Prerea mea este ca ori i lai pe toi sa vina, chiar daca n vizite foarte scurte, ori nu primeti pe nimeni. Pentru ce am impresia ca din discuia asta voi iei nfrnt, gemu Trey? Vizitatorii nu trebuie sa stea mult, i drumul pana aici este realmente putin cam lung ca sa fie fcut zilnic fara nici un folos. Starea lui Trey i permite sa reziste la aproximativ o ora de vizite pe zi?, o ntreba Hazard pe Empress. Daca nu va dura prea mult, sunt sigura ca sntatea lui n-ar avea de suferit. Totui, un timp limitat, avertiza ea. Foarte limitat, insista Trey. Scutii-m de Arabella MeGinnis i de Fanny Dixon i, fie-v mila, fara mamele lor! Nu fi grosolan, Trey. Tatl tau i cu mine avem de-a face cu aceste persoane, i reaminti Blaze. Hazard rnji. O sa risc o altercaie cu Miriam Dixon. Poate ca ea e greu de suportat pentru oricine, draga mea, i spuse sotiei sale. Chiar i cnd te simi bine, este o nenorocire sa fii obligat s-i asculi citatele religioase. Asta pentru ca tine la tine, draga, i crede ca merii sa fii salvat. ntotdeauna sunt cu ochii pe tine cnd te ncolete ea, de teama sa nu te fure, replica Blaze cu un zmbet maliios. Ochii lui Hazard se deschiser mari de mirare.

Doamne Sfinte, doar nu vorbeti serios! Nu ca n-ar fi tiut ca atrgea atenia femeilor, dar Miriam Dixon? De fapt el niciodat n-o considerase ca pe o 84 femeie. Semna mai mult cu o mainrie cu arc i cheie care dispunea de cate o maxima rsuflat, adecvata pentru fiecare prilej. Aadar tii cum stau lucrurile, tata, spuse Trey, i Fanny nu-i cu nimic mai buna, desi n privina nfirii i-o ia nainte mamei sale, ncheie el cu un larg zmbet rutcios. Tatl tau cunoate foarte bine toate astea i le-a tiut chiar cu mult nainte de a te fi nscut tu, dragul meu, interveni Blaze cu calm, dar pentru a face situaia mai uoar pentru toat lumea, vom avea grija ca persoanele nesuferite sa nu-i prelungeasc prea mult vizita. Avnd n vedere starea sntii tale, cred ca voi reui sa gasesc nite motive echitabile. Ce prere ai? Fgduieti?, ntreba Trey cu precauie. mi dau cuvntul, l asigura Blaze n gluma. n acest caz trimite-i sus. Nimeni nu se pricepe mai bine dect mama sa manevreze relaiile sociale, i explica Trey lui Empress. Este o maestra a controlului asupra maselor. Este o consecin a faptului de a fi fost nevoita s-l domin vreme de atia ani pe nestrunitul tau tata, riposta Blaze, nlndu-i trengrete sprncenele. Dup asta, orice pe lume este uor. Simt ca este de datoria mea, replica Hazard, sa am grija ca viaa ta sa nu duca lipsa de evenimente. Ce amabil, murmura Blaze, schimbnd cu Hazard

priviri pline de tandree. Dar va rog sa inei minte, i avertiza Trey, ca Miriam Dixon nu are voie sa vina aici dect nsoit de ntreaga mea familie, care sa ma salveze de predicile ei. De acord, zise Blaze. Ia sa vedem, ora zece e bine? E foarte bine, confirma Empress. Capitolul 7 ntinzndu-i cu o precizie ncordata unt pe felia de pine prjit, Duncan Stewart i vorbea fiicei sale pe un ton tios: Daca insiti sa te vezi cu brbaii care nu merita sa fie luai n considerare pentru cstorie, i sugerez sa gseti pe cineva cu destui bani ca sa te ntrein, daca trebuie neaprat sa se ajung la asta. Dar, tticule, tu ai ndeajuns de multi bani pentru tine cat i pentru mine, replica Valerie Stewart fara pic de remucare, punndu-i n ceaca de ceai o linguri plina de zahar i ridicndu-i cu nonalan genele dese i negre pentru a se uita nepstoare la tatl ei. Exact ca maic-ta!, exclama el exasperat, mucnd din tartina. Nu nelegi absolut nimic n legtur cu banii. De fapt sunt exact ca tine, tticule. Biata mama credea ca banii sunt trimii prin posta dup un se tie ce grafic regulat. Eu tiu cum faci tu bani. ntrebarea este daca motivul ca eti n dimineaa asta n toane att de proaste, este ca vreuna din afacerile tale cu reprezentanii indienilor a mers anapoda? i drglaa tnr, cu bucle negre aranjate cu pricepere pe cretetul capului ei de o forma perfecta, i scruta tatl

cu ochi de un albastru limpede ochi de animal de prada, reci ca gheata. Cnd el ddea atta atenie felului n care i ungea pinea cu unt, era sigur enervat. Apoi ea zmbi i, pe ton mpciuitor, l ndemna: Spune-mi. E vorba de cineva cu care s-ar putea discuta n mod plcut pentru a-l convinge de ceva? Nu, fir-ar sa fie!, bombni tatl ei. As vrea eu sa fie att de uor. Se zvonete ca s-ar mai face o ancheta la Washington. Dracu s-o ia de treaba: mor civa indieni i ai zice c-i vorba de bunica preferata a tuturor! 86 Nu pune atta la inima lucrurile astea, tticule. tii foarte bine ca toat zarva se va domoli cat ai zice peste. Cteva titluri n ziare le dau ntotdeauna apa la moara oamenilor de bine, dar niciodat pentru mult timp. Pana cnd va trece ancheta prin toate nivelurile birocratice, nimnui n-o s-i mai pese. Chiar i nainte de moartea mamei sale, Valerie intrase deja n rolul de confidenta a tatlui ei. Priscilla Stewart nu-l nelesese niciodat pe repezitul i nestatornicul ei so. Dar el era unui dintre cei mai tineri colonei avansai vreodat n razboiul civil i o fcuse s-i piard capul dup el cnd se napoiase n Ohio, n permisie. Uniforma era cea care o cucerise, i amintea ea mereu cu tandree. Tatl ei, judectorul Windham, nu fusese niciodat de acord cu cstoria,, dar continuase s-i trimita bani unicei sale fiice pana la moartea acesteia, survenita n urma cu trei ani. Laudanumul pe care-l lua mama ei pentru nervii sai delicai sfrise prin a o termina, dup douzeci de ani. Duncan Stewart nu era risipitor cu banii sotiei sale, i la

drept vorbind strnsese o mica avere cu tranzaciile din afacerile lui. Problema era ca ntotdeauna el voia mai mult. Uneori lua parte la partide de pocher, dar nu se simea bine complectnd cate un cec de ase cifre n fiecare seara a sptmnii, i daca nu erai n stare sa faci asta, nu erai invitat n cercurile nchise. Oraul Helena din Montana avea mai multi milionari pe cap de locuitor dect oricare alt ora din lume. n mrunta capitala locuiau cincizeci de milionari, i unii dintre acetia ncasau un milion pe luna doar de la una din minele lor. Sute de emigrani englezi, fii mai mici ai unor familii bune, czui n cine tie ce soi de dizgraie, se stabiliser i ei n Helena pana n momentul n care avea sa se domoleasc scandalul i rudele lor i vor rechema acas. Societatea avea mult snge albastru i era foarte cheltuitoare. Fiind totodat i foarte schimbtoare. O gazda din lumea buna remarcase ca ea era ntotdeauna prudent de politicoasa cu servitorii, deoarece 87 niciodat nu tiai daca peste o sptmn vreunul din ei nu avea sa devina membru al naltei societi. Se mai puteau nc face averi peste noapte n domeniul mineritului. Ca i n cel al cherestelei, al construciei de cai ferate, al dezvoltrii terenurilor cultivabile. n ntreaga lume era vremea filosofiei magnatului jefuitor. Era timpul unor neltorii pe fata, ndrznete. Duncan Stewart i fiica lui, Valerie, urmau tendina generala, nelegndu-se bine ntre ei i fiind extrem de convini, apreciind logic situaia, ca singurul lucru care conta era ctigul lor personal. Iar n ceea ce privete un so, mi-am i ales unui.

Tatl ei i ntrerupse bombnitul i i ridica privirile, mirat. Punndu-i la o parte furculia, ntreba curios: Cineva pe care-l cunosc sau pe care m-ar interesa s-l cunosc?, ntreba, tiind ca fiica lui avea predilecie pentru legturile trectoare cu brbaii nepotrivii. Trey, rspunse ea cu un glas dulce. l consideri o partida destul de buna pentru tine? Nu, replica Duncan ritos. ansele sunt infime, ca sa nu spun inexistente. La club se fac pariuri ca baiatul asta no sa se nsoare niciodat. E un tnr armsar care i distribuie gratuit iscusinta deosebita, dar numele nu i-l mparte cu nimeni. Am de gnd s-l mpart cu mine. Duncan Stewart i zise n sinea lui nu pentru prima data ca fiica lui era al dracului de ndrznea. Cum?, ntreba, extrem de curios. Se va nsura cu mine cnd i voi spune c-i port copilul. Iar daca nu, se va nsura cu mine cnd o s-i spui tu asta. Ba nu. Nici chiar puca de vntoare a lui Cari Morse n-a reuit s-l clinteasc. Sau cea a lui Blair Williard. Cei din neamul Braddock-Black nu dau napoi cnd sunt mpini. Se proptesc pe picioare i i iau propriile puti, i-au despgubit pe Cari Morse i pe Blair Williard, i Dumnezeu mai tie pe cine. Brfele sporesc 88 de cnd zvpiatul ala de tnr s-a ntors definitiv de la studii. Unii spun ca i-a pus n minte sa stabileasc recorduri. Aa ca gndete-te la o momeala mai buna dect asta, draga mea, daca vrei o verigheta de la Trey. Poate ca se va cstori cu mine cnd tu i vei spune

tatlui sau ca Vultur-cenuiu i Vntor-de-bivoli urmeaz sa fie spnzurai pentru ca m-au violat. Duncan ezita, dar peste cteva clipe scutura din cap. Pretextul nu-i destul de bun. Nu n cazul lui Hazard. Chiar pori copilul lui Trey?, o ntreba, cnd realiza n sfrit despre ce era vorba. Nu pe-al lui. Doamne! Dar al cui! Nu sunt sigura. Cum poi sa fii att de nepstoare!? Pentru ca intenionez sa ma mrit cu Trey, replica ea, foarte sigura de sine. Cu ajutorul tau, desigur. S-ar putea sa fie nevoie de al dracului mai mult dect de simplul meu ajutor, mormi tatl ei. Hazard Black nu se tnguiete ca sa ias n pierdere. Tticule, n-o sa fie n pierdere, riposta ea cu un zmbet mulumit, sigura pe raionamentele ei. Va ctiga o nora iubitoare, va salva din latul clului gaturile a doi dintre nepoii lui, i pe deasupra va fi un bunic mndru de nepotul lui dolofan. n aceasta scena ideala imaginata de tine, s-ar putea sa fi uitat un amnunt. Ce se-ntmpl daca Trey nu supravieuiete dup rnile lui?, zise Duncan, vrnd sa poat elimina toate piedicile. Rapoartele sunt mulumitoare, tticule. E n convalescenta. i zu aa, nu-mi spune ca nu i-ar plcea sa te nrudeti cu averea aceea. Orict de mult i displace gndul ca un indian ca Hazard Black poseda milioane, ai fi un prost daca ai ignora acest aspect. Cat privete puterea politica se spune ca Hazard cunoate jumtate din congresmenii de la Washington. Putem s-o facem, tticule,

nu fi att de negativist! 89 Cnd Duncan se gndi mai bine, constata ca planul lui Valerie avea prile lui bune. i ea nu se nela n privina grijii manifestate de Hazard fata de membrii tribului sau. De-a lungul anilor, fusese avocatul lor n numeroase nenelegeri, deseori pltindu-le despgubirile datorate daca era cazul. n plus, Duncan avea prieteni cu influenta n doua dintre judectoriile locale. Daca acetia puteau obine o condamnare mpotriva celor doi indieniIV, sau daca reueau mcar sa transfere procesul la tribunalul judectorului Clancy pe toi dracii! treaba era posibila. Cu un foarte vag surs ntreba: Cnd ncepe toat afacerea asta? Nu-i nici o graba, tticule. S-i mai dam lui Trey o sptmn, doua, ca sa se refac. Oricum, sesiunea legislativa ncepe peste apte zile. Poate ca atunci cnd Hazard va reveni n lobby, vei avea un prilej sa stai de vorba cu el. Nu va strica nici s-l abordam pe Livingstone, de la The Mountain Daily. tii ce atitudine are fata de indieni. De ce sa nu-i fac o vizita? i cnd voi lua prnzul cu judectorul Clancy, pot ataca subiectul cu el. De cnd Hazard a avut grija ca fiul lui Clancy sa fie eliberat din postul sau de reprezentant al indienilor, Joe Clancy a fost setos de snge, mai ales de cei al lui Hazard Black. i Duncan ncepu sa rsuceasc lanul ceasului sau, aa cum fcea cnd punea la cale un nou plan. Fii discret, tata, i atrase atenia Valerie. Nu vrem sa ajung la urechile lui Hazard vreun avertisment. Degetele tatlui ei se linitir i, izbit brusc de enorma

dificultate a sarcinii, lasa s-i scape un oftat. Cu sau fara avertisment, e posibil ca ideea asta a ta sa nu reueasc. Nu fi att de pesimist, l mustra bland Valerie, plnuirea intrigilor fiind pentru ea o a doua natura. Cnd vom strni ideile preconcepute ale lui Livingstone i ne vom asigura ca judectorul Clancy sa aib un prilej ca 90 s-l umileasc pe Hazard Black, vom avea toate ansele de a reui. i daca te neli?, bombni Duncan. Ce ai de gnd sa faci cu copilul? Ma voi cstori cu altcineva poate, rspunse ea, coborndu-i uor genele negre. Mai probabil, mi voi lua o vacanta prelungita n Europa. n provinciile franceze sau engleze, un copil poate fi dat cuiva n ngrijire pentru o suma nensemnata de bani. Mai vrei cafea, tticule? Capitolul 8 n dimineaa aceea Empress dormi peste ora obinuit, i n cele din urma se trezi la zgomotul slab de conversaie din dormitorul lui Trey. Acum, cnd criza trecuse, ea dormea n camera de toaleta, fiind destul de aproape de camera lui daca ar fi fost nevoie, dar simindu-se mai bine pe canapeaua moale dect pe patul de campanie, ncperea era mica, i nzestrata cu oglinzi i cu o zona ngusta i alungita, asemntoare cu un coridor, ntre dormitorul lui i sala de baie moderna, binecuvntat cu luxul apei curente, calda i rece. Era un contrast izbitor fata de cminul ei din muni. Uriaul generator cu gaze care punea n funciune

uzina electrica destinata alimentarii ranchului putea fi auzit n linitea matinala, zumzind undeva departe, pe coasta muntoasa. Cu o strngere de inima, i aminti ca asta era ziua n care vizitatorilor li se va ngdui sa urce la etaj. Oare va fi posibil sa rmn pur i simplu n ncperea aceasta confortabila, nevzut de nimeni, departe de ochii curioi? Poate mine, decise ea cu laitate, ngropndu-se mai adnc sub paturi. Dar dup cteva minute se convinse ca nu mai reuea sa adoarm; i uitndu-se la ceas vzu ca era abia noua. Prea devreme pentru ca glasurile de dup usa sa aparin unor vizitatori. Probabil ca Trey se afla mpreuna cu rudele sale. n acest caz ea putea sa se mbrace, sa se ocupe de Trey i sa se ascund iari n camera ei atunci cnd avea sa soseasc primul musafir. 91 Cnd se ridica sa se mbrace, zri cteva rochii puse pe scaunul de lng fereastra rochii de zi simple, din lana i catifea. Se apropie de ele mai nti aa cum ar trece un copil srman pe lng un magazin cu dulciuri, tnjind dar fara sa se opreasc. Culorile i preau strlucitoare, ispitindo. Reveni ncet i atinse materialul bogat al unei rochii de catifea verde. O mngie uor, senzaia de lux nclzindu-i simurile. Tentaia era prea irezistibila, i peste cteva clipe Empress o inea pe lng trupul ei, uitndu-se n oglinda. Verdele ntunecat i scotea n evidenta paloarea sclipitoare a parului, accentua nuanele aurii ale pielii ei, cobora n falduri voluptuoase peste picioarele ei goale. Privindu-i imaginea din oglinda, i aduse aminte de copilrie, cnd mbarcarea n joaca prea la fel de ispititoare. Rochia i oferea un prilej de a fi din nou tnr i frivola.

Empress ezita, contienta ca nu mai era un copii, contienta de o latura mai neleapt a gndirii ei care i amintea ca nu haina face pe om. Dar apoi zmbi, n ochi aprinzandu-i-se o lumina strlucitoare, plina de via, i se hotr ca deocamdat sa lase deoparte gndurile mai nelepte. Cumar arata ea ntr-o rochie luxoasa? Trecuse multa vreme de cnd nu mai mbrcase aa ceva. Azvrlindu-i cat colo cmaa de noapte mprumutata, i petrecu rochia peste cap, materialul greu alunecnd pe trupul ei ca o mtase peste mtase. Catifeaua mirosea slab a parfum de trandafiri, ca mama lui Trey. Apoi i strecura minile n mnecile lungi, i potrivi fusta peste solduri i ncepu s-i ncheie numeroii nasturi mbracai care se niruiau de la sold pana la gat. Se ncheiau foarte uor peste soldurile nguste i mijlocul subire, dar snii plini se mpotrivir ncercrii, orict de mult ar fi tras. Poate ca i sar potrivi alta rochie, mai putin ajustata, Tocmai se gndea daca sa se hotrasc s-o probeze pe cea de lana albastru-de-Prusia sau pe cea din tafta mov cnd Trey striga: 92 Empress! Empress! Vino aici! Glasul lui era agitat, i un junghi de panica i strpunse inima. Oare mersese totul prea lesne?, se ntreba ea ngrijorata. Poate ca el n-ar fi trebuit sa se scoale din pat n ajun, sau poate ca aparenta vindecare ascundea cine tie ce infecie otrvitoare Doamne Sfinte, nu cumva avea o hemoragie? ntr-un vrtej de catifea unduitoare alerga spre usa, se mpiedica n amplul material ce i se rsucea n jurul picioarelor, njura n surdina i i aduna fusta ntr-o mana

n clipa n care cealalt o ntinse ctre clana uii. Deschiznd-o cu putere, se npusti n dormitorul lui Trey. Urma un icnet ngrozit, i dup ce fcuse doi pasi Empress ncremeni, cu picioarele i gambele expuse vederii, cu snii ei rotunzi aproape revrsndu-se din corsajul ncheiat doar parial. Dnd drumul fustei i strngndu-i simultan marginile corsajului, l cuta cu o privire nnebunita pe Trey, singurul cunoscut n acea camera plina de strini. Era aici n patul lui, prnd odihnit, fara nici o durere sau suferina cumplita, rezemndu-i umerii lui lati pe un maldr de perne. i cnd privirile li se ntlnir, ea nelese ca panica ei fusese inutila, caci ochii lui ardeau cu aceeai expresie ptima pe care i-o vzuse cnd ieise din cada de baie de la Lily. Vreme de o clipa ea simi cum dorina lui fierbinte i nvluie simurile, i pe urma privirea lui aluneca lent n jos, spre rotunjimea plina a snilor ei. Silindu-se s-i fereasc ochii de atracia pasionata din privirea nereinut a lui Trey, care exprima limpede nevoia trupeasca, lua cunotin de prezenta celorlali ocupani ai ncperii. O femeie corpolenta, ndesata ntr-un corset strmt i o rochie neagra, i mpreunase minile pe pieptul ei amplu i se holba la Empress, cu ochii mari i nspimntai. O tnr mrunt mbrcat ntr-un roz pal care nu se potrivea cu tenul ei arata de parc-ar fi fost gata sa leine. 93 Hazard, rezemat de piciorul patului, i stpnea impulsul de a zmbi, n timp ce Blaze turna calma, cafea. Dumnezeule, e o frumusee!, decise Trey, nu numai excitat carnal, ci i ncntat. Niciodat n-o vzuse pe

Empress n vreo rochie. Catifeaua verde i voluptuoasa i accentua ochii plini de via, pielea bronzata, mbujorarea trandafirie din obrajii ei, satinul imaculat al snilor plini, ce se ntrezreau ispititor. Singurul lui gnd fu cat de repede va putea s-i goneasc pe toi din camera. Blaze fu cea dinti care sparse tcerea fascinanta. Empress, draga mea, vino sa faci cunotin cu doamna Dixon i cu fiica ei, Fanny. Empress nainta putin, simind cum i ard obrajii, cu inima btndu-i nebunete; dar expresia nimicitoare din ochii lui Miriam Dixon aduse la suprafaa zece generaii de mndrie a neamului Jordan, i ridicndu-i putin nasul ei drept n aer, pasi cu picioarele goale pe covor pana la un metru de femeile instalate n fotolii. Miriam i Fanny, as vrea sa facei cunotin cu Empress Jordan, minunata infirmiera care a salvat viaa lui Trey, rosti Blaze, de parca ar fi prezentat-o reginei Victoria. i suntem, dup cum sunt convinsa ca nelegei, insista ea uor, peste msur de recunosctori. Miriam nclina o clipa capul n direcia lui Empress, i deschise gura ndeajuns cat sa scoat un Buna dimineaa, i i-o nchise brusc la loc. Privirea lui Fanny oscila nesigura ntre mama ei i Empress nainte ca sa murmure i ea un salut aproape inaudibil. Apoi Fanny i cobor privirea asupra minilor mpreunate strns. Vad ca rochia necesita cteva modificri, remarca Blaze cu un zmbet luminos. ntorcndu-se spre cele doua doamne din fata ei, le explica pe un ton dezinvolt: tii, domnioara Jordan nu i-a adus deocamdat bagajele, i ncropim cate ceva.

Fara bagaje, chiar aa, gndi cu ciuda Miriam. n plus, trfa mica mai este i de un calm nemaipomenit. ntmplrile din 94 scandaloasa noapte de la localul lui Lily erau cunoscute de toat lumea i discutate n Helena cu diverse grade de indignare sau curiozitate. Cum ndrznete sa se uite la mine de sus, se ntreba ea, fierbnd de furie. Dar familia Braddock-Black era o autoritate pe care n-o puteai supra fi. O umbra de zmbet apru pe gura ei cu buze strnse, i cu o politee muctoare, spuse: Cltoria pe vreme de iarna creeaz propriile ei probleme. Ai de gnd sa te ntorci acas n curnd? Nu!-ul categoric al lui Trey rsun odat cu Da-ul lui Empress. Lui nu-i pasa de ce gndeau toate Miriam Dixon-ele din lume. Niciodat nu-i pasase. Daca Empress nu avea experienta n prilejuri mondene neobinuite cum era acesta, el unul avea. O putea apra. Dar nainte ca el sa aib timp sa continue, interveni tatl lui. Adic, zise el calm, domnioara Jordan se va napoia la ea acas atunci cnd Trey va fi pe deplin restabilit. Dup cum vedei, dansa este optimista n privina vindecrii complecte a fiului nostru. Este o adevrat minune, toi suntem de acord cu asta, adug el. Cu o expresie binevoitoare, Trey le zmbea tuturor. Realmente o minune, gndea el, n pat ca i n afara lui. Acum, daca le-ar putea convinge pe toate doamnele astea sa plece, poate ca va reui s-i verifice restabilirea printr-o

lenta i tihnita estimare a minunilor domnioarei Jordan. i simi cum sngele ncepe s-i fiarb de dorin. Ceea ce constituie o minune, gndea cu dispre Miriam Dixon, este faptul ca trfa n-a czut cu totul afara din rochia aia, n timp ce Fanny nu fcea altceva dect sa stea cu ochii holbai, de parca ar fi prins rdcini n fotoliul ei. Ai vrea o ceac de cafea, draga mea?, ntreba Blaze n tcerea care ntmpina cuvintele lui Hazard, zmbindu-i lui Empress. Nu, mulumesc. 95 Fata lui Miriam exprima o intensa antipatie, i cnd ncepu sa deschid gura ca sa vorbeasc, Trey se hotr s-o ia naintea oricrei eventuale nepolitei. Au!, exclama el, ndeajuns de tare ca sa trezeasc un ecou, simt o durere ascuit, ca un cuit! i pe urma, cu un total dispre fata de realism, gemu teatral i i nclet minile pe piept. Empress i arunca o privire mirata. Individul nu avea absolut nici o ruine. Ochii lui i ntlnir cu voioie pe-ai ei, n timp ce gemu din nou, zgomotos. Ridicndu-se imediat n picioare, Blaze, cu o expresie de perfecta seriozitate, i informa oaspeii ca bietul biat era apucat uneori de aceste spasme dureroase. Va rog sa ne scuzai, i va mulumim pentru vizita. Conducndu-le pe cele doua femei spre usa, le scoase afara fara alte cuvinte i comentarii. Apoi nchise n urma lor usa, se rezema de lemnul ei ntunecat i spuse, abia stpnindu-i chicotul: Trey Braddock-Black, eti total lipsit de scrupule! i cel mai prost actor din lume, adug tatl sau.

Dar am scpat de ele, nu-i aa?, replica Trey, angelic. Miriam prea gata sa explodeze, dragul meu, zise Hazard, dnd apoi drumul rasului pe care i-l reinuse. Era imaginea personificata a celei mai ticloase matroane din cate am cunoscut vreodat, spuse Blaze chicotind. Cum o sa reuim sa ieim cu fata curata din toate astea?, ntreba ea, ncheind printr-un oftat. Vom avea noi grija, papa i cu mine, replica Trey rnjind. Suntem mult mai duri dect tine. Sa nu ndrzneti sa ma ngrozeti cu o asemenea perspectiva, l mustra Blaze zmbind. Cate o scena pe patul de moarte n fiecare zi e de ajuns, i mulumesc. Cteva clipe, cat prinii i fiul se bucurau de camaraderia lor calda, Empress se simi lsat pe dinafara. Relaia lor era deosebita, nebunatica i ncnttoare. n secunda urmtoare Blaze o incluse n grupul lor voios! 96 Iart-ne, draga mea, i spuse, dar Miriam Dixon este att de greu de suportat nct ori de cate ori pleac ne simim ca nite copii crora li s-a dat drumul de la coal. Uneori este ngrozitor de nesuferita, dar biata Fanny i face mila, o rabzi pe Miriam de dragul ei. i mulumesc ca i-ai suportat cu atta amabilitate prezenta. Iar acum trebuie sa facem ceva n legtur cu rochiile pentru tine. Voi trimite dup Mabel, ea va aranja totul cum se cuvine. Nu va dai atta osteneala, replica Empress, stnjenit ca era tinta unor priviri scruttoare i strngndui mai bine peste sani catifeaua verde. Adic unele dintre celelalte s-ar putea sa mi se potriveasc, zise jenata.

ntre timp, mama interveni Trey diplomatic de ce n-am atepta cu primirea vizitatorilor pana cnd vesmintele lui Empress vor fi modificate. De cnd nvlise prima data n ncpere, ochii lui Trey n-o prsir pe Empress, i nu dorea dect sa rmn singur cu ea. Parca ar fi fost din nou adolescent; de ani de zile nu mai fusese nevoit sa se lupte cu lipsa de intimitate. Nu am de gnd sa ma mai implic n discuia asta despre vizitatori, zise Hazard cu un dispre tipic brbtesc fata de nuanele etichetei mondene. O las n seama ta, iubito. Ari minunat, Empress. Nu-i da atenie lui Miriam. Ea este dovada vie a dictonului Cei buni mor de tineri. Iar tu nu profita de buntatea mamei tale, i spuse fiului sau, ca un repro bland, nsoit de un zmbet cald. ndreptndu-se spre usa, adug cu glas linitit: Voi fi afara, la grajduri, cu Blue i cu iapa care-i gata sa fete, daca va fi nevoie de mine. Va rog sa rezolvai orice fara mine, cu exceptia vreunei crize la nivel naional. Zmbi i prsi ncperea. Ma simt extrem de obosit, mama, mini Trey cu neruinare, n clipa n care tatl sau iei din camera. Vai, dragul meu, rspunse Blaze cu ngrijorare, bnuiesc ca Miriam i Fanny au necesitat un efort prea mare. De-acum nainte vizitatorii vor fi inui la parter, i aa rmne, hotr ea pe un ton categoric. i acum, dragul meu, odihnete-te. 97 i mulumesc, mama, rspunse Trey spit, cu un glas putin prea slab, care o fcu pe Empress s-i aminteasc de fratele ei mai mic, Eduard, cnd ncerca sa obin vreo favoare din partea ei. Oare Mabel va putea sa

atepte?, murmura el, trgndu-se sub cuverturi. Desigur, draga, se grbi mama lui sa rspund, apropiindu-se i punndu-i mana pe fruntea lui. Ai clduri, iubitule? Putin, rspunse el cu glas slab. Sunt de-a dreptul nfierbntat, adug n sinea lui, arznd de febra dorului de Empress, care sttea n mijlocul ncperii, scrutndu-l ca un cunosctor, cu ochii ngustai. Empress, ntreba Blaze ngrijorata, ce crezi ca ar putea sa fie? Rsf, gndi Empress, i obinuina de a i se face mereu pe plac. O sa prepar o mixtura pentru febra, spuse, deciznd ca Trey avea nevoie de putina ngrdire a capriciilor. Nu tot din chestia aia greoas, cu gust ru!, reacion Trey instantaneu, glasul redevenindu-i normal. Vrei sa te faci bine, nu-i aa?, susura Empress. As prefera i s-mi pstrez n stomac micul dejun, bombni Trey. Daca ai ntr-adevr febra, mixtura i va fi necesara, riposta Empress pe un ton amabil, desi n ochi i se aprinse o lumini sfidtoare. Nu zu, dragul meu, interveni mama lui, e pentru binele tau. Hai, fa ce socotete Empress ca e mai bine, i te voi lasa sa te odihneti. Ai dreptate, mama, conveni el cu voioie, lund o expresie nnebunitor de virtuoasa. O odihna buna mi va scdea febra, sunt sigur. n fine, singurtatea pe care i-o dorea, cu Empress numai pentru el! Nici mcar nu se ndoia de iscusinta lui de a o atrage n patul sau. Uitndu-se repede spre ceas,socoti

timpul pana la prnz, vzu ca era mai mult dect suficient, i adug: 98 Sa nu ma deranjeze nimeni nainte de amiaza. Asta e foarte nelept, fu de acord Blaze, chipul ei exprimnd aprobare. Nu-i aa ca este un pacient asculttor?, o ntreba pe Empress, convinsa ca aceasta i va mprti mndria printeasc. Trey zcea sprijinit de maldrul de perne, cu ochii lui luminoi privind cu nevinovie, i atepta amuzat rspunsul lui Empress. Simindu-i reacia sceptica fata de teatrul jucat de el, se bucura de situaia jenanta n care se afla ea. Oare nu va fi de acord cu mama, sau i va canta politicos n struna? Sau, mai exact, cat timp va fi necesar pana ce ea i se va altura n patul lui de bolnav? Daca Trey promite c-i va lua doctoria, altceva nu as mai putea sa pretind, replica Empress, cu o intonaie de dulce maliiozitate. Bineneles ca o va lua, nu-i aa, draga?, rspunse Blaze imediat, convinsa i ncntat ca iubitul ei biat avea sa fie asculttor. Voi face fot ce ma ajuta sa ma simt mai bine, zise Trey n mod ambiguu, propria sa concepie despre ce anume l-ar face sa se simt acum mai bine nefiind poate chiar aceeai la care se gndeau mama lui sau Empress. Empress deveni ndat bnuitoare. Tonul lui era prea binevoitor, ochii prea ncreztori, rspunsul prea vag. n cazul acesta o sa te las pe minile capabile ale lui Empress. Blaze l sruta uor i pleca.

n ncpere se lasa o tcere apstoare. Se uitau unul la altul, aproape uitnd sa respire. Cu iscusinta unui vntor de a aprecia o situaie, Trey o privi pe-ndelete i apreciativ pe femeia mbrcat n catifea care sttea n fata lui, cu snii ei generoi scoi n evidenta, aa doar pe jumtate mbrcat cum era. Vino aici, i spuse. 99 Era un ordin optit, cu un timbru bland i amplu, dar era tonul unui brbat obinuit sa fie autoritar. Empress sttea complect nemicat, ntr-o atitudine ncordata, simind cum ochii lui scruttori o contemplau pendelete. mpotriva voinei ei, o pulsaie ncepu sa vibreze adnc nuntrul sau era o nebunie faptul ca o privire i doua cuvinte reueau sa produc un vrtej de cldur att de brusc, i cu hotrre, Empress i alunga nenelesul dor. Au plecat toi. Nu mai trebuie sa te strduieti s-i nchei corsajul acela. Pentru mine nu-i dect o rochie care nu ti se potrivete. De fapt, ari foarte drgu. Ridicndu-se din poziia lui tolnit, Trey se aez cu trunchiul foarte drept pe pat imagine a unei forte virile, nesemnnd ctui de putin cu a unui bolnav. Ea se strdui sa nu remarce parul lui negru i des, felul n care cmaa de noapte alba era deschisa aproape pana la talie, bandajele nfurate n jurul pieptului mai degrab scondu-i n evidenta vigoarea trupului dect s-i accentueze urmrile rnii. Prezenta lui plina de via i asalta simurile, dorina lui arztoare fiind tangibila. Dar Trey se silea s-o fac sa se simt n largul ei cu o galanterie iscusita pe care, fara sa vrea, o admira. De cate ori trebuia sa exersezi i n cat de multe budoare, cate femei fuseser

necesare pentru a aduce la perfeciune atta farmec impecabil? Metoda lui fu eficace. Cat timp ea continua s-i tina strns marginile corsajului, avea sa fie pudica un cuvnt caraghios i nepotrivit n intimitatea acestei ncperi, ntre doi oameni care experimentaser deja cea mai adnc intimitate. i n fond, Empress i era recunosctoare pentru felul n care o flata. Degetele ei se descletar de pe catifea i mana i cobor pe lng trup. Privirea lui Trey deveni imediat admirativa. Adnca rscroial a corsajului, descheiat de la gat pana n talie, lasa sa se vad numai rotunjimea superioara a snilor ei acoperii de catifeaua moale. El i reaminti senzaia tactila 100 a snilor ei grei, i aduse aminte de gustul lor, de felul n care gemea ea, capitulnd printre suspine cnd el mngia cu gingie fiecare sfrc ce prea c-l implora. Picioarele ei goale se zreau de sub faldurile mototolite ale fustei de catifea, adugnd opulentei trupului ei nuana unei nfiri de copil oropsit. Nu i-ai recptat ndeajuns forele, opti ea, n tcerea ncinsa. Sunt mai puternic dect tine. Subnelesul afirmaiei o fcu sa se nfioare, i mica flacr din mruntaiele ei se nvolbura brusc. S-ar putea sa te doar. Deja ma doare, replica el cu calm, sexul lui erectat pulsnd intens. Vreau sa vii aici i sa ma ajui. Lui Empress i trebuir cteva clipe ca sa rspund, gndindu-se la un mijloc prin care s-l salveze de ceea ce dorea, s-l scuteasc de o eventuala rnire, chiar daca

propria ei dorin, care o sfia cu intensitatea ei, i tulbura simul datoriei. Daca mai nti i iei doctoria, zise ea, hotrt n rolul ei de infirmiera i strduindu-se s-i lase la o parte sentimentele. Grbete-te! O vei lua? El ddu din cap, trgul fiind ncheiat. Nu din rutate ci mai degrab din grija, Empress pregti o poiune somnifera. Trey nu era total restabilit; ceea ce voia el putea s-i primejduiasc sntatea. i n timp ce era posibil ca el sa nu neleag consecinele, ea le nelegea. i ca atare lua masuri. i ddu doctoria ntr-o ceac mica, i cnd o lua din minile ei, Trey zmbi. Te-ar deranja s-i scoi singura rochia ca s-mi menajezi forele? Bea asta i eu ma voi duce sa mi-o scot, rspunse ea. Nar trebui sa trag perdelele? 101 ndreptndu-se spre ferestre, ntinse mana sa traga cordonul, deciznd ca el avea sa doarm mai bine ntr-o ncpere ntunecoasa. Mi-e indiferent, zise el, ridicndu-i ceaca la gura. ie i place pe ntuneric? ntreba apoi, un uor amuzament nuanndu-i cuvintele. Rsucindu-se n loc, ea i arunca o privire furioasa. i-a spus cineva vreodat ca eti un trengar capricios i rsfat? Nu, de cnd mi-ai spus-o tu ultima data, replica el cu voioie i sorbind cu prudenta putin lichid.

Pufnind uor, Empress se ntoarse la ferestrele ramase neacoperite i n curnd ncperea fu ferita de razele soarelui. Gata cu pretextele, draga mea. Scoate-i rochia aia i vino lng mine. Sa ntorc ntr-un minut. Empress intra n camera de toaleta, nchise usa i se uita la micul orologiu de pe masa. Avea sa atepte cinci minute, ca s-i lase timp doctoriei s-i fac efectul. i descheie alene rochia, i scoase minile din mneci, rochia aluneca pe pardoseala, i fcnd un pas, Empress iei din ea. Ridicnd-o de jos, scutura cu grija frumosul material, netezindu-i cutele. Deschiznd unul din panourile cu oglinda, Empress atrna rochia ntr-un sir de cmi aranjate frumos, dup culoare. Din curiozitate, deschise toate uile cu oglinzi care mrgineau pereii camerei de toaleta. Costume, pardesie, jachete, pantaloni, alte cmi, i rafturi cu pantofi i cizme. O duzina de halate de mtase, unele vtuite, pentru iarna. Cravate, n toate nuanele curcubeului. Avea n fata ei o garderoba completa, executata din cate observa, verificnd discret etichetele n majoritate n Anglia. n latura extrema se afla o usa mai mare, pe care Empress o deschise la urma, privind uimita splendidul ei coninut. Piele cu franjuri, cu mrgele, cu pene, mpodobita cu hermina i cozi de lup. mbrcminte de 102 acest fel era necesara pentru un alt soi de lume, i desi originea lui Trey nu-i era necunoscuta, niciodat nu i-l nchipuise altfel dect ca pe un tnr bogat. Felul n care se mbrca, aceasta casa, zecile de servitori cum se ncadra

el n lumea lui de indieni? Empress scoase din dulap o cma mpodobita, din piele crem cu fii de mrgele albastre, i o tinu n dreptul umerilor ei. Pielea lucrata i ddea senzaia de mtase. Se privi n oglinda cu vemntul inut n fata ei. Poalele cu franjuri i ajungeau aproape pana la genunchi. Un model brodat cu pene verzi cobora de-a lungul ambelor mneci, ntr-un stil geometric, foarte brbtesc i viguros. Sa ncerce sa o probeze? Cata nsemntate aveau hainele acestea pentru Trey? Oare ar ptrunde fara voie ntr-o lume spirituala intima? Dar nu vzuse niciodat ceva att de bogat ornamentat; era ca o opera de arta, i pana acum Trey adormise cu siguranta. Avea sa i-o puna pur i simplu rapid, i pe urma o va pune la locul ei n garderoba. Dup aceea va verifica daca pacientul ei era bine nvelit, i cnd el se va trezi, i va cere scuze pentru nelciunea cu poiunea somnifera. Ridicndu-i cu grija cmaa deasupra capului, o lasa sa alunece n jos, i potrivi umerii, i tocmai se admira n oglinda cnd un glas din spatele ei spuse calm: n al treilea sertar de jos e un colier din gheare de urs pe care l poi ncerca odat cu cmaa. Trey sttea cu un umr rezemat de canatul uii. Tu trebuia de ce nu eti? Ar fi trebuit sa dormi, ngima Empress. Aveam alte planuri, spuse el zmbind. Zmbetul acela fusese ntotdeauna cel mai mare atu al sau. Ameit de efectul lui izbitor, Empress rsufla adnc, dnd drumul respiraiei care i se tiase. Doctoria? abia opti ea. napoi n casc, ma tem.

N-ai avut ncredere n mine, i reproa ea. 103 Ar fi trebuit? ntreba el pe un ton blajin. Se desprinse din cadrul uii i pasi n camera plina de lumina. mpingnd cu grija usa ce ddea spre dormitor, Trey nainta lent de-a lungul micii ncperi nchiznd cu gesturi linitite, toate uile pe care le deschisese Empress, pana cnd se opri n picioare, lng ultimul garderob, nc deschis: cel cu vesmintele lui de absarokee. Daca vrei o poi pastra pe aceasta, i spuse, artnd spre eleganta cma de piele pe care o purta Empress. Pe tine este mult mai atrgtoare dect pe mine. Nu pot este prea valoroasa, replica ea, profund jenata ca fusese prinsa scotocind n lucruri ce aparineau altcuiva, contient de apropierea virila a lui Trey. Silindu-se sa se uite n alta parte, Empress i ridica privirile spre fata frumoasa a lui Trey. El zmbi. Scldat n cldura acelui zmbet care fcea sa ti se opreasc inima, ea decise ca, n cazul lui Trey BraddockBlack, sentimentul copleitor de a dori sa ntinzi minile i s-l atingi era corect i firesc. Iar el tia acest lucru. Ar trebui sa te oblig sa plteti, spuse el n oapt, ntrerupndu-i gndurile. Cnd ochii ei se mrir de uimire ca reacie la auzul amenintoarelor cuvinte, el continua pe un ton dezinvolt i cu o expresie amabila: Din cauza nelciunii. Lumina soarelui se oglindea n parul lung i negru dnd natere unor umbre ornamentale, i i punea stropi de aur pe vrful genelor. Era ireal de frumos, vraja lui era prea

puternica. Era spre binele tau, riposta imediat Empress. Eti prea slbit. Daca lein, replica el n oapt, apropiindu-se cu nc un pas, suna servitorii sa ma duca napoi n pat. ntotdeauna eti att de ncpnat, i nu-i pasa de consecine? Rareori. 104 Cuvntul fu murmurat blajin i fara inflexiuni. Ea se mira, i surprinderea i se citi n ochi. N-a fi bnuit. Tot ce am vzut a fost Trey BraddockBlack obinnd tot ce-i dorete. i asta te supra? Nu n mod deosebit Am cunoscut multi brbai Empress i aminti tocmai la timp: amnuntele trecutului ei trebuiau sa rmn ascunse. Fusese cat pe-aci sa spuna ca majoritatea prietenilor varului ei Claude, i Claude nsui, aveau o nclinaie tot att de egoista spre placeri ca i Trey. i daca duelul n care fusese implicat tatl ei cu ase ani n urma n-ar fi fost adus n fata tribunalului n provincia nepotrivita, ea ar mai i trit i acum n acelai univers splendid. Aa ca era foarte bine informata n privina tinerilor nclinati spre placeri. nsa cum tribunalele provinciale erau prin definiie locale, i deoarece brbatul pe care-l ucisese tatl ei fusese fiul unui duce local cu mai multa influenta dect conii deJordan, el fusese condamnat i lumea ei i se schimbase. n definitiv, papa i ucisese pe unicul motenitor al ducelui de Rochefort. O veche i amarnica rivalitate care ncepuse datorita mamei, iar cnd fusese calomniata n ziua aceea, la

curse, toat lumea tia ca tata trebuia sa rspund provocrii. Mama venise la Paris, n anturajul ambasadorului Angliei, se logodise cu fiul unui duce local cu mai multa influenta decat acestuia i uimitoarea ei frumusee le atrsese, ntr-o clipa, atenia tuturor brbailor din Paris. n acel sezon monden ea a fost La Belle Anglaise, idolatrizata i srbtorit. La un bal dat de mprteasa Eugenia, ea i tata se ndrgostiser scandalul sezonului. Renegata de familia ei, ea i tata se retrseser pe domeniile lui din Chantilly unde duseser o via linitit i fericita. Pana la duel. Ochii lui Trey se ngustar cnd auzi ciudatul rspuns care se sfrise att de grabnic. Spune-mi, ai cunoscut multi brbai? o ntreba, cu o uoar nuan tioas n glas. As vrea sa tiu. 105 nelegea, desigur, ca n noaptea aceea, la localul lui Lily, ea fusese virgina, dar nici nu ignora obiceiurile anormale ale unor brbai. Ea ar fi putut sa cunoasca brbai n alte moduri. Adevrul este ca experienta lui Trey n materie de vicii era vasta. Asta nu nseamn ca el s-ar fi implicat neaprat n acele diversiuni neconvenionale, dar cunotea brbai care o fceau. Se ntreba daca se lsase pclit de o tnr cu nfiare nevinovata care era tocmai contrariul nevinoviei, care era posibil sa cunoasca moduri n care sa placa unui brbat, la care el nici nu se gndise. Stpnindu-i n mod vizibil enervarea gata sa explodeze, i spuse sa fie raional. i reui sa fie, vreme de nc trei secunde. Simindu-se jignita de violenta reinut a lui Trey i

considernd ca trecutul ei nu era deloc treaba lui, Empress replica pe un ton calm: Nu ai de ce sa tii asta. Am pltit destul, riposta el tios, ca sa mi se rspund la ntrebri. Banii tai nu mi-au cumprat trecutul, i-o ntoarse ea scurt, i nici viitorul meu. N-ai de gnd sa rspunzi? Atunci va trebui sa descopr eu nsumi ce anume ai nvat de la toi brbaii aceia pe care i-ai cunoscut, o amenin Trey. n noaptea aia, la Lily, n-am avut mult timp n care sa exploram varietatea experientei fiecruia dintre noi. Abia atept sa fiu instruit. Chiar daca asta te va ucide! se rsti Empress, suprat de presupunerile lui i mnioas, constatnd cat de repede era ei nclinat sa cread tot ce-i mai ru despre ea. Sunt intrigat, zise Trey trgnndu-i cuvintele i dnd n mod voit o interpretare greit a rspunsului ei. Niciodat nu mi-am dat seama de fascinantul tau gust pentru excese. Ce zici, ncepem? 106 Eti nebun! striga ea, trgndu-se cu un pas napoi. Nu chiar. Dar ntr-o plcut ateptare, recunosc. i se ndrepta spre ea. Empress fcu nc un pas napoi i se pomeni cu spatele lipit de peretele acoperit cu oglinzi. Ce fermector! opti Trey, cercetnd fata ei nspimntat cu o privire nepstoare. Tnr i ntreprinztoarea doamna care s-a vndut la stabilimentul lui Lily are o slbiciune pentru drama. Ia spune-mi ntreba el alene, ntinznd mana i strecurndu-i degetele

printre buclele de un auriu pal care i se odihneau pe umeri expresia asta de teama este un amnunt preferat de multi brbai din trecutul tau? Dracu sa te ia! riposta Empress cu amrciune. N-ai dect sa crezi ce pofteti, dar eu nu-i aparin! tiu, replica Trey cu blndee, frecnd ncet ntre degete parul ei auriu. Nu te pot poseda doar pentru cincizeci de mii de dolari. Pielea ta e prea alba. Dar am pltit ca sa te folosesc vreme de trei sptmni. Suntem de acord cu asta? Degetele i se strnser pe uvia de par, i el trase. Empress tresari, se gndi daca sa i se mpotriveasc sau nu, i dintr-o multitudine de motive diverse, dintre care multe erau nceoate din cauza cldurii intense ce prea sa emane din brbatul nalt care o domina cu statura lui, nainta pana cnd smucitura care-i trgea parul nceta i ea ajunse s-i apese capul de un trup foarte musculos. Te neli, sa tii, afirma ea cu calm, ridicndu-i fata i privind drept n ochii cinici ai lui Trey. Adic nu pentru trei sptmni ne-am neles? ntreba el sarcastic. Dar gura lui deja cobora spre a ei, i cnd n atinse buzele pline, Trey murmura: Ne vom certa n privina numrului mai trziu. Mnioas, ea se rzbuna mucndu-i buza, i durerea neateptat l fcu sa mormie, nsa minile lui i ntrir strnsoarea pe umerii ei, i pentru un om grav rnit,puterea lui era formidabila. 107 Gura lui se nchise cu violenta peste a ei, i cu o for ce o strivea, el i rspunse la muctur cu muctur, pana

cnd, cteva clipe mai trziu, ea i simi vibraia nteinduse lng trupul ei, i gura i se mblnzi. Limba lui urmri uor netezimea dinilor ei, i sonda cu o ncnttoare insistenta pana cnd limba ei se ntlni cu a lui, i el i-o trase lent n propria-i gura. Geamtul ei slab iei ca o suflare uoar, optit, i minile lui i relaxar ncletarea cu care i strngeau umerii. Alene, soldurile lui se micau ntr-un ritm languros, lipite de moliciunea trupului ei, erecia lui amintindu-i de tot ce o putea face el sa simt, aducndu-i aminte de placerea pe care i-o putea drui el. Nu ma voi lasa sedusa de un brbat att de cinic i trufa. Nu, i niciodat! i pe urma simurile ei lipsite de loialitate sesizar cum vrful cald al limbii lui aluneca de-a lungul obrazului ei spre ureche, recunoscur ostentativa oferta de extaz ce i se apsa, dura, pe pntece, i amintea cu precizie cat de mult reuea el sa fac sa dureze placerea, pana cnd ntregul ei trup tremura. Atingerea lui era magica, vorbele lui optite la urechea ei erau o invitaie n propriul lui paradis minunat, i ea se nfiora cuprinsa de o brusca anticipare, alunga departe att nu-ul cat i niciodat i i mpreuna braele pe dup gatul lui. Indiferent ce ar fi fost ea, reflecta Trey cu un raionament practic condiionat de libidoul sau nerbdtor, Empress era ncnttoare i plina de pasiune. Nu avea dect sa vorbeasc despre mpotrivire, i poate ca i acesta era unui din jocurile ei. i nc unul eficace. Deoarece atunci cnd simi braele ei cuprinzndu-l uor i auzi suspinul acela bland, nduiotor, orice ar fi fcut ea avea efect. Nu-i pasa care erau motivele ei pentru a fi aici; tia numai ca trebuia s-o aib, i nc repede. Cnd i spuse: Scoate-i cmaa, ea fu docila. i n

timp ce i ndeplinea porunca, i lepda i el halatul, simind doar o scurta durere care-l fcu sa tresar. Nu putea s-i ridice prea sus braele, i nici sa se miste 108 prea repede, sau sa se aplece ceva mai mult, dar picioarele i erau n ordine. Braele, la o nlime medie, se descurcau; iar erecia vibranta i supraexcitata, ridicata pe pntecele lui, era de o splendida sntate. Peste cteva clipe Empress sttea goala n fata lui, cu obrajii mbujorai, i o strlucire trandafirie i se rspndea spre gat i pe sani. Ridica mana i, cu vrful degetelor, i atinse uor obrazul, apoi gura, gatul, i cu gingie aluneca n jos pana cnd palma lui mngie lent sfrcurile ei ntrite, simind cum duritatea lor se trezete la via, i urmri n timp ce mana lui se misca nainte i napoi placerea de pe chipul ei. Mana ei se nalta, i cuprinse ncheietura minii, i fara un cuvnt l trase mai aproape de ea. Momentul ales de ea era perfect, deoarece el fusese de prea mult timp fara femeie, i era cat pe-aci s-o posede cu sau fara permisiunea ei. Srutnd-o uor, Trey murmura: Vindec-m, pisicu apriga! i apsnd-o de peretele cu oglinzi, i ndoi genunchiul n aa fel nct s-o poat ptrunde, i aluneca n sus, n dulceaa ei mtsoas i fierbinte, cu o mpingere puternica nscut dintr-o dorin pe care o simea pana n vrful degetelor de la picioare. Ritmul dorinei lui era febril, i Empress sttea lipita de oglinda rece i lasa ca propria-i placere sa creasc n torente nvalnice, care i invadau simurile, lsnd spiralele tot mai nalte ale pasiunii ei sa se rspndeasc n afara, pornind de la tria imperioasa care o umplea. Aceasta se nfipse n ea

cu valuri de placere i apoi se retrase, pana cnd minile lui Trey se ncordar pe umerii ei i ea atepta sa se repete ncnttoarea ptrundere care o atingea att de adnc i cu atta putere nct ea nelegea cum se poate muri din dragoste. n clipa urmtoare trupul ei fu ridicat, i prin sngele ei se npusti o senzaie slbatic. Apoi cldura catifelata ncepu sa se retrag, tocmai cnd avea cel mai mult nevoie de ea, i fara sa vrea, Empress striga: Nu!, iar 109 minile i se ncordar pe spatele lui Trey, s-l traga mai aproape. Cnd minile ei puternice se ncletar pe spinarea lui, Trey nchise ochii, sgetat de o brusca i cumplita durere, dar geamtul lui nbuit abia se auzi. nsa Empress realiza ceea ce fcuse! mi pare ru! exclama ea n oapt. Oh, Dumnezeule, te doare? Trey deschise ochii, scutura din cap i zmbi. Cele mai delicioase senzaii vibrau n jumtatea inferioara a trupului sau, acoperind scurta i acuta suferin. Totui, n-a vrea sa lein n urmtoarele minute, murmura el, cu pleoapele aproape nchise i cu un zmbet languros. Apucndu-i ncheieturile minilor, i aez palmele la baza irii spinrii lui, optind: Aa, tine apsat, draga mea. i ptimaa invadare continua, deschiznd-o cu for ca sa o adapteze la mrimea lui, alunecnd cu pricepere mai sus pana n clipa n care amndoi i pierdur controlul asupra mintii i trupului, i extazul imens puse stpnire pe ei, fcndu-i sa nu se mai gndeasc la nimic.

n acest exces senzual ce se apropia de limitele capacitaii lor de simire, ptrunse nepoftit un zgomot neplcut. Trey, Trey! Unde eti? Era vocea mamei lui, care se afla n dormitorul alturat! Desi mintea lui Trey recepiona situaia delicata, simurile nfierbntate nu i se impresionar. n clipa aceea chiar i de i s-ar fi pus la tmpl un revolver, el tot nu s-ar fi oprit. O pasiune de necontrolat cretea nestpnit, i el simea cum placerea era gata sa explodeze. Mai mult sesiza dect auzi slabul strigat de spaima al lui Empress, i braele lui nu fcur dect s-i ntreasc strnsoarea. Aplecndui adnc capul, buzele lui atinser obrazul ei, i i opti: No lua n seama!, doar cu o clipa nainte sa se mping cu putere n sus, revrsnd un orgasm vibrant i fierbinte n femeia nspimntat din braele lui, ncordata de teama. 110 i Trey, schimbtor ca argintul viu odat ce trecuse orgasmul, se retrase i, dup ce inspira adnc ca s-i umple iar plmnii cu aer, rspunse cu glas calm i stpnit: Vin imediat, mama. Empress tremura n braele lui, cu propria-i placere rmas nesatisfcut, dorina capricioasa fiindu-i nc arztoare. Desi tia ca nu e bine, ceda imboldului unui sentiment iraional i opti: Nu pleca! Aplecndu-se s-i ia halatul de pe pardoseala, el ezita, se uita n sus la ea, msurnd-o cu o privire rapida, i apoi spuse cu glasul lui mngietor: Nu te misca. Ma ntorc ntr-o clipa. i trase pe umeri halatul schind o mica grimasa de

durere i, ducndu-se cu pasi iui spre usa, i lega expeditiv cordonul, fcnd economie de micri. Prin extazul cald i vibrant care pulsa cu aceeai intensitate n simurile lui Empress, ea l vzu pe Trey ridicnd o mana n semn de avertisment n timp ce deschidea usa i spunea: Empress a adormit, mama. A muncit prea mult. Nu se simte bine. Tocmai am nvelit-o. i am servit-o, adug el n sinea lui, i o voi mai servi de ndat ce tu, draga mama,te vei hotr sa pleci. Poate peste doua minute, nu mai mult de trei, Trey fu napoi, cu simurile nvpiate de excitare. Empress nu se micase. Nu din cauza ordinului dat n oapt de Trey, ci pentru ca nu voise. Toate acestea erau foarte noi pentru ea minunea strlucitoare i fierbinte a dorinei, dureroasa senzaie de placere care se asemna cu un prisos debordant, bogat i voluptuos, senzaia care o fcea s-i piard puterile de atta dorin. Niciodat nu-i dduse seama ca existau astfel de senzaii cnd simeai ca totul dispare, ca nimic n afara de atingerea lui Trey nu mai are vreo importanta, cnd excitarea i frenezia nebuna se topeau ntr-o strlucire fierbinte care ti se rspndea n trup i i prjolea raiunea. 111 l urmri cum intra n camera i ncuie usa, zgomotul slab al cheii ce se rsucea n broasca trimindu-i fiori de plcut ateptare de-a lungul irei spinrii. Ochii li se ntlnir i Trey o ntreba, optit: Eti gata? Ea sttea cu spatele lipit de oglinda cu margini teite, mbujorata cu o roea intensa datorata excitaiei o

excitaie care nc i ntreinea tremurul din sani i umezeala lipicioasa dintre picioare, vibrnd ntr-un ritm puternic i susinut. Snii ei erau mari i fermi, nlai tinerete i cu sfrcuri obraznice, trandafirii i tari ca nite nestemate. Experienta lui l spuse ca Empress era nc extrem de excitat, nesatisfcut, stand cu ochii pe jumtate nchii pentru a se feri de senzaiile exterioare, umed i pregtit pentru orice ar fi vrut el sa fac. Pasiunea ei evidenta l aminti lui Trey de interpretrile lui eronate privitoare la experienta ei anterioara. Sa fi fost oare o novice, aa cum susinea ea, sau o specialista experimentata, ndeajuns de iscusit ca sa mimeze cu un talent rarisim acea inocent fugar? Ar fi fascinant sa descopr rspunsul. Usa era ncuiata, ea era n mod clar pregtit i, la urma urmei, era achiziia lui, astfel ca maniera n care i domolea el pofta carnala i n care afla rspunsurile la trecutul ei sexual nu ntmpinau nici o piedica. Ochii lui Empress l urmreau n timp ce el se apropie, i lepda halatul i nainta, oprindu-se la civa centimetri da ea, splendid n goliciunea lui, iradiind cldura. Bucle rvite ncadrau fata plina de ateptare pe care o ridica ea spre el, i ochii ei, cnd fi ntlnir pe-ai lui, exprimau un dor atrgtor ca un magnet. Iart-m ca te-am lsat spuse el n oapt. i mana lui bronzata se ridica sa mngie cu gingie un sfrc tumefiat. Ea fu cuprinsa de un tremur nestpnit. nesatisfcut, ncheie el, ntr-un murmur abia auzit. O noua excitare i agita simurile. Ea era ncnttoare i pregtit, i att de aproape de orgasm nct era ispititor de

provocatoare. Cat al clipi, el fu iar n erecie. 112 Uit-te n oglinda, i spuse bland. Ai vrea sa ai asta nuntru tau? Erecia lui era ncnttoare, vibrnd la numai civa centimetri de propria-i dorin tremurtoare. Ei i scp un slab icnet. S-ar prea ca te intereseaz, opti Trey. Ce ai face pentru a avea asta nuntrul tau? Ochii ei se ridicara spre el, nceoai de pasiune, dar ea se lupta s-i stpneasc simurile. Nu-i cinstit, spuse ea cu o voce slaba. Nu eti obinuit cu jocuri, draga mea? n definitiv, daca ai cunoscut att de multi brbai, trebuie sa fi fost i jocuri. i daca tu erai virgina jocurile trebuie sa fi fost interesante. Te neli, spuse Empress. Dar ea nu voia sa se certe, deoarece simurile ei erau nc subjugate de voluptuoasele mistere ale pasiunii care i invada trupul. Spune-mi de ce ma nel, insista Trey ntr-un murmur rstit i dur. Nu pot atinge-m, replica ea. Trebuie! Pe moment atitudinea ei l bloca: siguranta, autoritatea cumva nepotrivite cu femeia excitata, a carei barbie o inea cu degetele sale. i ridica brbia ceva mai sus un gest tot att de imperios din partea lui. i daca nu-i fac pe plac? Empress se apleca i l atinse, degetele ei mici cuprinznd vrful vibrant al brbiei lui rigide. Cu un minim de micri, i lasa degetele ncovoiate sa

alunece lent n jos, i din nou n sus, cu o apsare puternica i sigura, i cu aceeai economie de cuvinte, cnd ea i ddu drumul din strnsoare i spuse: Poate ca acum mi vei face, replica ea cu un ton viclean. El lasa sa scad n intensitate un ncnttor val de placere, apoi rse uor, fermecat de rapiditatea cu care supunerea le revenea pe rand fiecruia dintre ei. 113 Acum ca i-am captat atenia, murmura dulce Empress, cred ca daca ne punem amndoi mintea la contribuie ne vom putea ajuta unui pe altul. Eu nu ma prea pricep sa primesc ordine. Trasnd n aer o linie imaginara pe la mijlocul distanei dintre ei, continua: ntlnete-m la jumtatea drumului, i eu te voi duce cu mine n paradisul tau murmura cu glas sugestiv. El chicoti un zmbet grav i cald, exprimnd placere. Fermectoare propunere, opti, cuvintele lui trezind pe pielea ei senzaia catifelei. Cum as putea sa refuz? Se srutar pe-ndelete, lsnd sa dispar sentimentele dumnoase i nenelegerea dura i aspra, lsnd n schimb sa se dezvluie lent frumuseea clipei. Era att de infinit de bine cu el oare era la fel cu toi brbaii? Empress se gndi n fuga la btrnul Chu i la Jake Poltrain, i desi era lipsita de experienta, decise ca Trey era deosebit, ca ceea ce o fcea el sa simt era deosebit. Trey nu-i analiza sentimentele, desi recunotea ca nespus de plcuta erecie avuta cu Empress era unica. Dar pentru moment introspecia se afla pe a mia poziie de pe lista lui de prioriti. Mai degrab se ntreba daca spinarea

lui ar suporta sa stea culcat pe spate, cu Empress clrindul. De ce sa nu ncerc? se hotr el cu un spirit aventuros i, mucndu-i uor buzele, murmura: Vino Lund-o de mana o conduse spre fotoliu. E indecent, opti ea, vrnd ca el sa simt ce simea ea, vrnd ca el sa neleag intensitatea sentimentelor ei. i cnd el se ntoarse putin, mirndu-se de afirmaia ei, ea arata n jos, spre priaele strlucitoare pe care micarea le rspndea acum pe picioarele ei, dndu-le un aspect satinat. E o placere indecenta? ntreba el n oapt, cunoscnd rspunsul. i cnd ea ddu din ca afirmativ, el zise: i pot drui mai mult te pot umple de indecenta. 114 Trgnd-o mai aproape, i petrecu alene minile n susul trupului ei, de la mbinarea umeda a coapselor pana la pntecele delicat, zbovind lent, ceva mai trziu, ca sa mngie rotunjimea catifelata a snilor ei, alunecnd n cele din urma spre curbura graioas a gatului. n timp ce minile lui Trey se deplasau n sus, fierbineala crescuse n trupul lui Empress asemenea temperaturii unei dupa-amieze n desert. nchise ochii, necndu-se n flacra tot mai puternica, pana cnd el i porunci cu glas cobort: Uit-te la mine. Pleoapele ei cu gene dese se nlar agale cnd, trezindu-se din propria-i ncntare tainica, reveni la realitate. Te voi umple, spuse el ntr-un murmur rguit, te voi

satura, te voi ndestula Un deget al lui aluneca uor de-a lungul curmezisului gatului ei. pana aici. Ce plcut! opti Empress nfierbntat. , Era cu mult mai mult dect plcut, gndi Empress cteva clipe mai trziu, stand culcata n fotoliu. Fara graba, limba lui Trey lingea pielea lucioasa a coapselor ei, naintnd n sus cu o ncetineala excitanta care prelungea extazul ei crescnd dincolo de putina de exprimare prin cuvinte; att de aproape de paradis, nct ea uita pentru moment cine era i unde se afla. i petrecu degetele prin buclele dese ale parului lui, impregnate cu o mireasma exotica i greu de definit. Cnd palmele lui Trey i apsar picioarele n afara, ea i le desfcu, supusa, i se nfiora cnd limba (ui aluneca peste umezeala ei nrourata. El linse i musca uor i supse pana cnd ea ncepu s-l implore. Se umezea tot mai mult de dorin, adugnd propriile-i fluide de pasiune la cele ramase de la Trey, i inima i btea acum cu o intensitate care i trimitea sngele nfierbntat spre fiecare nerv excitat al trupului ei. Dar atunci Trey i nalta capul i o ridica fara efort, rezemnd-o putin mai sus n fotoliu n aa fel nct ea sttea pe jumtate nclinata, cu coapsele desfcute. El 115 se aeza comod ntre coapsele ei primitoare, dar cu nepsare, ca i cum ea n-ar fi murit de dorin. Cu degetele blnde, Trey i mngie snii excitai, ncercuind uor fiecare sfrc, cuprinzndu-le greutatea cu palma, ca ntr-un caus, ridicndu-i pana cnd ea simi cum o dorin sfietoare, i se npustete n jos, spre miezul vibrant al

fiinei sale. Cu snii ei ridicai mult i uguiai n minile lui, Trey i atinse ator sfrcurile cu gura, strngndu-le cu mucturi mrunte; lingndu-le bland; mngind uor cu obrazul rotunjimea proeminenta a snilor mari i nali pana cnd ea capitula i l implora, optind: Este o tortura! Te rog! murmura ea. Ateapt, opti el. Nu! fu rspunsul tios i apsat. Dracu sa te ia! amenin ea, cu glas ptima. O s-i dau otrava! Situaia pare grava, replica el, cu prefcut spaima. Poate, adug cu calm, ai vrea s-mi povesteti cate ceva despre toi brbaii aceia multi. N-a existat nici unui. Atunci de ce ai fcut acea remarca? Varul meu, naiba sa te ia! Vorbeam despre varul meu i prietenii lui. Am crescut mpreuna i tiu cum se purtau. Adevrat? Trey i freca uor sfrcul, i o dorin vibranta i scutura ntregul trup odat cu fiecare atingere lenta. Otrava! opti ea amenintor. El i mai privi nc o data fata cu ochi scnteietori i, convins, spuse: Nu va fi necesar, pisicu apriga. Voi fi bucuros s-i fac o placere. Cnd peste cteva secunde intra n ea rapid, Empress ncepu sa se apropie de apogeu nainte ca el s-o fi ptruns pe deplin, i n timp ce se nfigea mai adnc el simea micile convulsii tremurtoare pe toat lungimea lui, auzea slabele ei ipete de eliberare, i o tinu n braele sale puternice pana cnd, cu un uor suspin, ea se lasa pe spate, mai mult dect stul.

116 i mulumesc, abia opti ea, rezemndu-i obrazul de umrul lui vnjos. Trey privi n jos, spre ea, calda i stul n mbriarea lui i, cu un zmbet brusc i trengresc, murmura: Mulumete-mi mai trziu, cnd voi merita asta. Era rigid nuntrul ei i avea ferma intenie de a avea grija ca doamna sa fie mulumit ntr-o cat mai larga i prelungita varietate de moduri. Pe Empress o simea moale sub el, cu trupul cald i primitor. Zmbindu-mi, o ntreba n oapt: Acum spune-mi, draga mea, ma simi mai bine aici i micndu-se n sus n interiorul ei fierbinte, fu rspltit auzindu-i micul geamt nbuit sau senzaia e mai intensa cnd fac aa? Mana lui se strecura sub fesele ei, sltnd-o astfel nct ea sa vina n ntmpinarea lungimii dure a ereciei lui. Ah! Dumnezeule! icni ea, intensa i ameitoarea senzaie fiind nemilos de violenta. i cnd i roti uor soldurile ca sa ating toate suprafeele nfiorate ale miezului ei voluptuos i vibrant, ea gemu: Nu nc e prea curnd nu pot! Niciodat nu-i prea curnd, opti el cu glas cobort. i se misca nuntrul ei cu o gingie linititoare; o micare languroasa, care nu dup mult timp sili minile ei s-i diminueze apsarea i sa alunece peste pieptul lui. Vezi? zise el cnd soldurile ei zvelte se arcuir uor. Vezi ca totui poi? Cnd atinse climaxul ea tipa un ipt prelung, care i

rspndi ecoul n mica ncpere i confirma reputaia de iscusinta a lui Trey. Urmtorul interval de aproximativ o ora fu teribil de ncnttor, excitant prin noutatea senzaiei, bogat n nebunii, nfrumuseat prin imagini vii, reflectate n oglinda, ale poftei trupeti i jocului ator. Uimirea resimit iniial de Empress fata de energia lui Trey ceda 117 locul unei dorine lacome, fara reineri, a carei lipsa de prefctorie i se pru lui fermectoare. Cu toate acestea, sntatea lui nu era deplina, i copleit de o plcut epuizare, se tolni pe pardoseala, cu capul culcat pe picioarele lui Empress. Tacticos, i reaminti acesteia ca nu-i strica putina odihna. Imediat, Empress fu cuprinsa de remucri, apoi se ruin i ncepu s-i ceara scuze. Atunci el i zmbi i-i spuse: Iubito, daca as avea mai multa energie, i-a sruta degetele de la picioare. Nici mcar nu te gndi sa te scuzi. i apoi, ca s-o tachineze, el fcu ntocmai ce zise, smulgndu-i lui Empress un ipt ascuit de spaima. Trey, Dumnezeule, i sngereaz spatele! Nu-i nimic, replica el, simindu-se mulumit. Dar ea nu vru sa se liniteasc dect dup ce-l sili sa se cufunde n cada de baie umplut cu apa fierbinte. El i rezema ceafa de marmura czii, considerndu-se un brbat extrem de norocos, nespus de satul i ateptnd urmtorul prilej n care frumoasa lui infirmiera avea s-i nfoare braele dulci n parul lui. Ateptnd cu nerbdare sa sting focul trupului ei. Eti sigur ca te simi bine? ntreba Empress.

Formidabil de bine! murmura el. Cred ca ar fi un tratament bun daca te-ai relaxa n cada zilnic, acum ca te simi mai bine. Cu o condiie, replica el pe un ton nonalant. N-o s-i rspund! zise ea cu putin fn, tiind ce avea sa spuna el. Peste cteva zile voi fi n stare sa te port n brae, i atunci ce vei mai putea sa faci? Gndete-te la ce vor spune prinii tai. Ei pleac mine la Helena. Sesiunea legislativa a nceput Ieri, i singurul motiv pentru care au rmas att de mult timp acas a fost ca erau ngrijorai n legtur cu mine. Aadar, eu as zice ca vei fi n pierdere. 118 Presupun ca nu ar fi posibil n mod practic sa te resping, rspunse Empress ncruntata. O judecata extrem de sntoas, innd seama ca te depesc n greutate cu cteva zeci de kilograme. Eti o bruta. Tu vorbeti? Cine mi-a turnat cu de-a sila pe gat, zile de-a randul, fierturi scrboase? Spre binele tau. La fel gndesc i eu, replica el, n glas simindu-i-se un zmbet. Drept rzbunare, ea se apleca s-l stropeasc, dar mana lui o prinse pe-a ei la mijlocul drumului, o trase rapid, i o rsturn n apa. Discutar despre relativele caliti ale terapiei bazate pe apa de foarte aproape i cu fraze optite, din ce n ce mai greu de neles.

Capitolul 9
n dimineaa urmtoare, Hazard i Blaze plecar spre Helena. Legislaia teritoriala era un mediu prielnic pentru o manipulare egoista, traficul de influenta fiind fi i cat se poate de mercantil. Hazard aducea o mare suma de bani cu care s-i influeneze pe cei care puteau contribui la susinerea cauzei salev. Ani de zile se fcuser ncercri pentru a micora rezervaiile indienilor, i n anul precedent rezervaia Picioarelor Negre fusese redusa de la 21.651.200 acri la doar 4.073.600 acri, deoarece cresctorii de vite cereau mai multe terenuri de pasunatVI. Anul acesta era pe cale sa se introduc un proiect de lege pentru reducerea rezervaiei indienilor absarokee, i Hazard inteniona sa se opun. n 1879, 1882 i 1884 fuseser introduse proiecte de lege asemntoare, respinse mulumit n mare msur averii personale i influentei lui Hazard. El era n relaii de prietenie cu numeroi congresmeni de la Washington, 119 precum i cu unii funcionari din ministerul afacerilor interne. Cnd era necesar, Blaze deschidea locuina lor din Washington i contribuia activ la respingerea acelor proiecte de legi duntoare tribului lui Hazard. Pana acum, rezervaia absarokee rmsese neatinsa, nsa an de an crescuser presiunile cresctorilor de vite, ale cailor ferate i ale industriei lemnului, i anul acesta eforturile susinute erau intense. Suprafeele de pmnt deinute de Hazard i posesiunile lui miniere erau vaste i mai mult dect suficiente pentru clanul lui, care n ultimii douzeci de ani prosperase simitor. Dar celelalte clanuri

din rezervaie aveau nevoie de un sprijin suplimentar, i Hazard i Blaze i petreceau lunile pe durata sesiunii legislative n Helena. Politica din Montana nu avea nimic democratic brbaii care aveau mai multi bani i o mai mare influenta obineau aprobarea legilor lor. Singura limitare era respingerea acestora, cnd i cnd, de ctre Congresul de la Washington, judectorul suprem al guvernrii teritoriale, nsa intervenia federala n politica regionala era rara. Astfel ca sesiunile legislative desfurate n Helena erau venale, pline de tendine monopoliste i nepotism. Aceasta atitudine mercantila fata de guvernmnt nu era specifica Montanei, ci era practicata cu neruinare de toi magnaii jefuitori din industria americana. Acetia erau anii unora ca J.P.Morgan, Cannegie, Rockefeller, timpul dezvoltrii industriale nesistematizate i a politicii sociale darwiniste, bazata pe principiul scopul scuza mijloacele, iar Standard Oil ncepea sa cumpere toate terenurile din Butte i Montana, ca sa poat fi cei care sa stabileasc preturile cuprului pe scara mondiala. Aadar, n vastul context al teoriei capitalismului potrivit creia publicul duca-se-dracului, lupta pe care o purta Hazard n Montana ca sa salveze tot ce putea pentru indienii absarokee era doar o foarte mica btlie dintr-o enorma campanie sortita nfrngerii. nsa ceea ce continua sa aib importanta erau n mod categoric banii. 120 Banii cumprau voturi, banii cumprau terenuri pentru a-i apra granitele teritoriului, banii cumprau aciuni ale unor societi i, prin acele aciuni, influenta. Astfel ca Hazard i Blaze plecar cu trenul lor personal, promind sa

se napoieze la sfritul sptmnii. n acea diminea, Valerie i fcu o vizita lui Hiriam Livingstone, sub pretextul de a da n ziarul acestuia un anun privitor la bazarul organizat n sprijinul bisericii. Cunoscnd interesul lui fata de femei i dezinteresul fata de propria-i sotie, se mbrcase ntr-un costum de catifea violet garnisit cu hermina. Violetul se potrivea cel mai bine cu ochii ei, iar despre hermina crezuse ntotdeauna ca era o invitaie pentru a fi atinsa. Hiriam aprecie cum se cuvine opinia Valeriei n materie de vestimentaie, ceea ce i i spuse n timp ce o poftea sa ntre n biroul sau. Hermina aceasta te face sa semeni cu o regina, draga mea, i zise fara a-si exprima gndurile mai libidinoase, care se ndreptau ctre felul n care ar percepe Valerie o atingere. Cu un zmbet cochet, ea i mulumi cu un glas de feti, care avea ntotdeauna efect asupra destrblailor btrni. n timp ce luau ceaiul, discutar despre anun. Dar cnd, ca rspuns la mbierea lui de a gusta o prjitur, Valerie spuse: Mi-ar plcea una i ramase cu ochii fixai ntr-ai lui cteva clipe mai mult dect ar fi fost necesar, Hiriam Livingstone ncepu sa se gndeasc i la alte relaii cu fermectoarea domnioar Stewart n afara de afaceri. Desi trecuse de aizeci de ani, Hiriam avea o constituie robusta i, ntocmai ca i tatl sau, inteniona sa triasc pana la nouzeci. i n plus, editorul i proprietarul ziarului The Mountain Daily se bucura de un sntos apetit sexual. Din fericire, stabilimentul lui Lily era disponibil, deoarece de civa zeci de ani, sotia lui, care mplinise patruzeci, nu mai

prezenta pentru el nici o atracie. Abigail era grasa, 121 nclinata spre conversaii de natura religioasa, i i doftoricea cu zel diversele suferine, ceea ce lasa prea putin timp pentru orice altceva. Aveau patru cameriste, un administrator, doi grdinari i trei feciori, aadar ea era bine ngrijita, iar timpul liber al lui Hiriam i aparinea lui n ntregime. Spuneai, draga mea, ca nu ai defel talente culinare care s-i ngduie sa faci prjituri pentru ceai att de bune ca acestea, i mrturisesc sincer ca mi se pare ciudat ca socoteti ca ai avea nevoie de asemenea talente. Vai, domnule, dar nu trebuie ca orice tnr sa fie n stare sa aib grija de viitorul ei so? La cuvntul grija, ochii Valeriei se ridicara emannd o senzualitate vizibila. Domnioar Stewart zise, insinuarea fiind evidenta din hritul glasului sau sunt convins ca nu exista nici un brbat care s-ar gndi ca felul n care ai avea dumneata grija de el ar trebui sa includ talente culinare. Trgndu-i mana de sub a lui cu o ncetineala calculata, Valerie se rezema de sptarul fotoliului i zmbi cu sfiala. Ce drgu, din partea dumneavoastr, domnule Livingstone, sa spunei aa ceva. Dar mama m-a nvat ntotdeauna ca drumul spre inima unui brbat trece prin stomacul lui. Mamele nu neleg ntotdeauna, draga mea, replica el cu grosolnie, ce vor de fapt brbaii. i ce anume vor, domnule Livingstone? ntreba ea, ruinoas.

De ce sa nu discutam despre asta la ntrunirea pentru strngerea de fonduri? i desi era unui dintre enoriaii n vrst ai bisericii prezbiteriene, fi adresa un zmbet libidinos, promind s-i ntreac pe toi la licitaia ce avea sa se fac la bazar pentru dreptul de a lua prnzul cu ea. Abia atept, domnule Livingstone, ganguri Valerie, desi nu tiu ce prere va avea doamna Livingstone. 122 Este pentru o cauza buna, draga mea, o liniti el cu voioia unui unchi, cu toate ca privirea lui perversa nu era ctui de putin cea a unui unchi. i n ultima vreme Abigail s-a simit cam prost, aa ca nu va lua parte. Ce atitudine cretineasc, domnule, sa reprezentai familia la bazar! ncerc, draga mea, s-mi fac datoria de prezbiterian. Ce altruism! susura Valerie. Consider-m n ntregime i altruist la dispoziia dumitale, tnr doamna. Cat cavalerism, domnule Livingstone, care mi amin teste de o mica problema de care m-am izbit recent. Eventual m-ai putea sftui la cine m-a putea adresa cu o plngere. . Despre ce-i vorba, copila mea? reacion imediat Livingstone. Daca te pot ajuta n vreun fel Ei bine, vedei, domnule zise Valerie, atingndu-i nasturele de sus al jachetei taiorului, ca pentru a verifica daca era bine aprat tocmai treceam pe lng grajdul de nchiriat din Syracuse cnd mi-a ieit n fata un indian. Parca apruse din neant de pe aleea care leag grajdul de morga lui Bonner i m-a acostat, continua ea cu glas

tremurator. Mi-a atins snul Apoi ezita, pentru a lasa timp ca relatarea revolttorului atac s-i fac efectul pe deplin. Fata lui Livingstone se congestiona. O s-l spnzurm! rcni cu glas tuntor. l vei recunoate dac-l mai vezi? Mila cretineasc a lui Hiriam Livingstone nu se ntindea i asupra indienilor, negrilor sau orientalilor, desi includea minoritatea feminina, care o cuprindea, printre altele, pe domnioara Rogers, dirijoarea corului, care se ntlnea cu el miercurea dup-amiaz n apartamentul lui din centrul oraului. Ma tem ca nu, domnule. Totul s-a petrecut att de rapid Vreau sa spun ca am scos un ipt i am luat-o la fuga. Cred ca iptul meu l-a speriat, fcndu-l sa 123 renune Iar eu nu mi-am ncetat goana dect cnd am ajuns acas. Tatl dumitale trebuie sa descopere numele mielului, i se va face dreptate! Vai, nu, domnule, va rog! Nu i-am menionat tatei incidentul. El este total mpotriva prezentei indienilor n afara rezervaiei. Are perfecta dreptate, slbatici murdari ce sunt! striga Livingstone, palid de furie. Individul trebuie pedepsit! Spnzurat! Daca slbaticilor acestora nu li se da o lecie, vor continua sa amenine femei albe nevinovate! Vai, domnule, n-am vrut sa aduc scandalul sub ochii publicului. Te rog, Hiriam i felul deliberat n care i folosi numele de botez sugera o intimitate creia el aproape c-i simi gustul as fi teribil de jenata daca s-ar rspndi

povestea prin ora. Te rog ceea ce a atins a fost snul meu, Hiriam Ticlosul trebuie sa plteasc, bombni el. Blestemaii de slbatici trebuie sa fie nvai s-i cunoasca locul continua el cu patima. Pgni mpuii! Te implor, Hiriam se ruga Valerie, adugnd un mic suspin n oapta ei fgduiete-mi ca vei avea grija ca ntmplarea sa nu ajung de domeniul public. ngdui unei lacrimi rzlee sa alunece pe obraz. mi pare ru ca i-am fcut aceasta confidenta dar ma gndeam ca poate ai fi n msur sa cunoti vreun for cruia i-a putea nainta n mod discret o reclamaie. i terse lacrima cu ncheieturile degetelor, cu gestul unui copil, i trecu cu limba peste buza ei superioara. Te rog murmura apoi. Livingstone reacion la aceasta inocenta senzuala ca un lup n fata stanei. Desigur, Valerie i lua el libertatea de a-i utiliza numele de botez tot aa cum l folosise ea pe-al lui daca doreti ca toate acestea sa rmn confideniale, aa va fi. i scoase batista i i-o oferi. Sluga dumitale, draga mea. 124 Eti att de nelegtor! replica ea n oapt, tamponndu-i ochii cu batista. Peste cteva clipe, zmbi nviorata i spuse: Ma simt mult mai bine ca am vorbit despre aceasta ntmplare sordida. Cu amabilitatea dumitale continua punnd n mod deliberat batista lui n propria-i geanta, ca i cum ar fi fgduit o viitoare ntlnire cu prilejul creia sa io napoieze cu siguranta eti npdit de femei care te

implora sa le dai sfaturi binevoitoare. Nici una nu-i att de drgu ca dumneata, replica Livingstone galant, numrnd n minte zilele pana la bazarul bisericii. Ce drgu! se extazie Valerie, ridicndu-se ntr-un fonet de catifea parfumata. i te consider obligat s-i respeci promisiunea de a licita pentru prnzul meu, ncheie ea, adresndu-i un surs orbitor. Poi fi sigura de asta, draga mea! Ea i ngdui s-o conduc prin birouri pana la usa principala, mana lui susinndu-i cotul, i cnd, la usa, se ntoarse spre el s-i spuna la revedere, avu grija ca snul ei sa ating uor mana lui. Mai trziu n dup-amiaza acelei zile, la un pahar de Xeres, Valerie i tatl ei i comparau succesele primelor lor interviuri. Hiriam Livingstone este pregtit cum se cuvine, declara Valerie rznd n triluri. Dumnezeule Sfinte, tata, practic saliva nu numai dup mine, ci i la perspectiva de a spnzura un indian. De fapt adug ea arcuindu-i o sprncean neagra nu tiu daca, fiind obligat sa aleag ntre plcuta mea companie i spectacolul spnzurrii unui slbatic, nu ar alege cea de-a doua posibilitate Felicitri! Aadar, tipul e de partea noastr. Nu numai de partea noastr ci i nerbdtor sa preia iniiativa i sa conduc aciunea. Abia l-am reinut sa nu tipreasc imediat titluri iptoare despre femei albe rpite. 125 Dar as putea, n mprejurri stresante, ca de exemplu violul brutal svrit de doi indieni, sa fiu convinsa s-mi

las la o parte jena personala pentru a salva alte femei lipsite de aprare care ar putea deveni n viitor victimele atacului din partea unor indieni barbari. Iar Hiriam s-ar afla n avangarda, agitnd o gloata dornica sa lineze. Hiriam? repeta tatl ei, nlndu-i sprncenele. Suntem n relaii ce ne permit sa ne spunem pe nume, tticule. Tipul este un desfrnat btrn, bombni el. Dar un desfrnat btrn util cu o imensa ura mpotriva indienilor i cu mijloace care-i permit sa difuzeze aceasta ura n folosul nostru. Te-ai gndit, fata mea zise Duncan pe gnduri Ca n ciuda aparentei uurine cu care a fost manipulat Livingstone, s-ar putea ca Trey, chiar daca planul tau ar da roade, sa nu-i asume cu supunere rolul de so? Ei, tticule, asta e treaba mea. Nu-i face griji n legtur cu Trey, spuse foarte sigura pe ea. Povestete-mi cum a decurs prnzul tau cu judectorul Clancy. A fost tot att de fructuos ca ntrevederea mea? Joe are o ura nestrmutat fata de indieni n general, i de Hazard Black n mod special. Pe lng faptul ca fiul lui a pierdut un post extrem de bnos, deciziile i-au fost anulate de nenumrate ori cnd Hazard le-a contestat n fata instanelor superioare. Astfel nct ar putea fi influenat s-l puna sub acuzare daca s-ar ivi o asemenea necesitate. Duncan i batu uor cu palma buzunarul hainei. A fcut ceva i mai bun: a semnat o procura pentru arestarea lor, lsnd n alb numele, n aa fel nct sa nu ne rmn dect sa le complectam. Sa zicem ca cei doi indivizi pe care te gndeti s-i numeti o terg n muni

ei bine putem scrie alte doua nume. Ce ingenios! Da, doar ca nu-i putem tine n nchisoare pe termen nelimitat. 126 Oricum, asta nu se va petrece n cazul a doi indieni acuzai de viol, nu-i aa? Ma refer la termenul nelimitat. As zice, continua Valerie ncntat, ca ne aflam ntr-o situaie foarte buna. Nu-i proasta, replica tatl ei. Dar mai avusese el de-a face cu Hazard i mai nainte; i reflecta sincer la viaa acestuia. Hazard, mai ales n tinereea lui, avea reputaia de a fi violent. Nu-i proasta!? Dar, tticule, avem acoperire i suntem pregtii sa acionm! Zu aa, tticule, tot ce avem de fcut acum este sa stam de vorba cu Hazard. E totui un risc, riposta Duncan Stewart, n mintea cruia se ivi brusc imaginea lui Hazard trimindu-i de manie, drept rspuns, un glon n cap. Tticule, l dojeni bland Valerie, nu exista absolut nici un risc. Tipul este un asasin, zise Duncan cu glas cobort dar categoric. Sa nu uii asta! Urmtoarele zile, n care rmaser singuri, fura idilice pentru Trey i Empress. Zi de zi el devenea tot mai puternic i se druia cu bucurie i energie scopului de a o amuza. ntr-o dimineaa, Empress i gsi dormitorul plin de forsytia, rspndind un parfum proaspt boboci de un galben pal care fcur s-i revin nvalnic amintiri din copilria petrecuta la Chantilly. Ochii i se umplur de

lacrimi i adresndu-i-se brbatului chipe care sttea culcat pe pat, sprijinit ntr-un cot, i opti, zmbind: Ai inut minte i place? se mulumi el sa spuna. Era obinuit sa tina minte ce anume le plcea femeilor, familiarizat cu gesturi generoase, i fericit ca ea era fericita. Ah, da! Este ca o bolta primvratic de verdea, declara ea fericita. 127 Mai sunt i n camera de toaleta. Ea casca ochii a mirare, albul cmii de noapte i mbujorarea trandafirie de pe obraji dndu-i un aer foarte juvenil. nghii un nod i opti: i mulumesc! Cred ca cele din cada de baie sunt gata sa dea muguri, anun el, ca s-o tachineze. i ca un copil mic cu care semna att de mult n acea diminea ea sari jos din pat i ddu fuga n camerele alturate. Cnd se napoie, l gsi sprijinit de tblia de la capul patului o silueta eleganta, cu pielea bronzata i de o nespusa frumusee. Sunt extraordinar de frumoase! exclama ea. Ca i tine, replica el n oapt. Cum ai reuit? l ntreba, vrnd sa afle modul n care fuseser transportate n miez de iarna. Un vagon de marfa, tone de rumegu i un tren rapid, rspunse Trey cu nonalan, ca sa o fac pe pisicua mea apriga sa fie fericita. Ma rsfei, replica ea n mod fermector. Asta i intenionez, riposta el. Desi Blaze lsase instruciuni ca Mabel sa modifice

rochiile, executarea fusese amnat, deoarece Trey prefera s-o aib mai curnd nuda. Servitorii cleveteau, desigur, despre Trey i drglaa lui infirmiera, care niciodat nu fcea mcar un pas n afara apartamentului, creia i se trimiteau sus toate mesele i care nu primea slujitori nuntru dect ca sa schimbe aternuturile i ca sa fac o data pe zi o curenie sumara. Blue i Fox i nsoiser pe Hazard i Blaze la Helena, aa ca cei doi amani erau absolut singuri n propriul lor paradis intim. Dormeau pana trziu i se jucau n pat, trezindu-se lent prin atingeri, mngieri i dorine senzuale. i cnd voiau o schimbare, fceau dragoste n camera de toaleta, mbrcat n oglinzi, sau n cada mare de marmura. Sub nfocata cldur a dragostei pe care o gsea n braele lui Trey, Empress nflorea ca o floare de vara. 128 Existau momente n care se mustra pentru faptul ca ceda att de lesne neruinatelor dar fermectoarelor exigente ale lui Trey, dar zarurile fuseser aruncate n noaptea aceea, la Lily. Sacrificiul fusese fcut pentru familia ei; banii se aflau la loc sigur n coburii ei. i n-ar fi ajutat la nimic daca ar fi pretins ca farmecul lui Trey era ceva ru. Dimpotriv, niciodat nu fusese att de fericita. Rsfata, dezmierdata, iubita era un rgaz ntr-o via de truda ce dura de cinci ani, i ar fi fost o proasta daca ar fi respins acea bucurie ameitoare. Un bilet din partea lui Blaze le reaminti ca la sfritul sptmnii urmau sa aib din nou tovrie, aa ca, de voie de nevoie, joi fu chemata Mabel sa se ocupe de cteva rochii pentru Empress. Trey sttea tolnit pe un fotoliu, n timp ce o Empress stnjenit sttea n picioare, cuminte i

nemicat, lsnd-o pe Mabel sa nsileze, sa prind n ace, sa vorbeasc despre pense i tivuri. Blaze, tiind prea bine cat de nepricepui puteau fi brbaii n privina mbrcminii, trimisese odat cu biletul ei i cteva rochii noi. Aa ca acum nu trebuia dect sa aib grija ca acestea sa se potriveasc. Din fericire, Trey se purta cum se cuvine fata de Mabel, dar peste capul acesteia arunca ntruna priviri apreciative, i Empress se temea sa nu cumva sa fac una din remarcile sale obinuite care ar fi evideniat n mod clar natura ruinoas a relaiilor dintre ei. Dar el se purta curtenitor fata de Empress i politicos cu Mabel, discutnd doar subiecte banale, despre vreme sau despre viaa n ranch, complimentnd-o pe Mabel pentru talentul ei. O singura data fcu un comentariu referitor la rochii, cnd Empress proba un tartan de camir cu guler alb, cu o funda mare din tafta. Parul ei de culoarea mierii i cdea n bucle libere pe spate, iar fata i era mbujorata. Ari ca de treisprezece ani, i spuse el, cu ochii aintii asupra materialului ntins peste snii el. Mabel, adu te rog cameea mamei, sa vedem cum i vine cu rochia asta. Dup ce Mabel prsi ncperea, Trey zise: 129 Aa mbrcat pari nevinovata ca o colri. Iar tu pari libidinos ca un diavol cu parul negru, ten ntunecat i mbrcat n mtasea asta neagra. Ce potrivire! Tocmai am o dorin drceasc sa ma joc de-a coala cu tine. Crezi ca avem timp nainte sa se ntoarc Mabel? zise, ridicndu-se pe jumtate. Sa nu ndrzneti sa ma pui ntr-o situaie penibila! Daca fgduieti sa te joci de-a coala cu mine.

Empress i arunca o privire furioasa, remarcndu-i din nou eleganta nonalana i frumuseea bruna la care se adugau ochii lui luminoi, cu o expresie amuzata un tnr mai mult dect rsfat pe care ea nu avea deloc intenia s-l indispun. n clipa urmtoare i fcu apariia Mabel. Privirea lui Trey o ntlni pe a lui Empress i ntreba: Ei bine? E-n regula, ofta ea. Trey zmbi, apoi se ntoarse spre Mabel i, cu o expresie de un farmec scnteietor zise: i mulumesc, Mabel. Hai sa probam broa asta. Admirar cu toii efectul, fiind de acord ca era foarte frumoasa neobinuita combinaie dintre movul i verdele tartanului. Desi, zise Mabel, daca doamna dorete sa poarte rochia aceasta mine, cnd sosesc ceilali, va trebui sa ncep modificrile chiar acum. De ce sa n-o poarte mine pe cea din lana, pentru ceai, sugera Trey, iar la cina pe cea din catifea pan de culoarea smaraldului. n mod inexplicabil, pe Empress o irita faptul ca el se pricepea perfect la rochii pentru ambele mprejurri. i catifea pan? ci brbai cunoteau deosebirea dintre diverse tipuri de catifea? n mod evident, aceasta nu era prima data cnd Trey lua parte la ajustarea unor haine. i cnd el o ntreba pe Mabel: Unde a gsit mama taftaua moarata? enervarea ei spori. Presupuse ca era obinuit sa cumpere rochii scumpe femeilor. 130 Mabel se pierdu ntr-o lunga explicaie despre

achiziionarea rochiei. Trey asculta cu atenia unei persoane binecrescute, cnd Mabel ajunse n fine la captul povestirii spuse Ce interesant! i apoi ddu instruciuni. Aceea din lana i cea din catifea pan pentru vineri, aceea din tafta neagra moarata i cea din serj verde smarald pentru smbt. Cu privire la celelalte vom decide mai trziu; i mulumim mult. Spuse toate acestea cu pricepere i cu farmecul sau irezistibil, dup care Mabel se retrase. Din cate se pare ai mai fcut asta, remarca Empress glacial, dup ce usa se nchise n urma lui Mabel. Niciodat! replica el, cu un zmbet luminos. Pan, moarat este vocabularul masculin obinuit? Croitorul meu e vorbre. Nu te cred. Sunt zdrobit! exclama el, ca s-o tachineze. Hm! pufni pe nas Empress, uitndu-se la brbatul acela nalt i chipe care nu era obinuit cu senzaia de a fi zdrobit. Acum ajut-m s-mi scot asta. E prea strmt. El zmbi i ramase tolnit n fotoliu. Credeam ca fcusem o nelegere. Nu intenionez deloc sa ma joc cu tine, replica Empress, ncntat de rspunsul ei. Ai de gnd sa ma ajui sa deschei nasturii tia? Nu prea cred, spuse el calm. Atunci o s-o fac singura! replica Empress iritata. Deprtndu-se cu pasi nervoi, intra n dormitorul alturat. Prima problema o avu cu broa cu camee. Clema de siguranta consta dintr-un lan delicat fixat pe un mecanism

cu urub, i dup cteva minute de ncercri nereuite i bombneli, Empress se ntoarse spre usa i-l descoperi pe Trey stand n prag i urmrind n tcere ncercrile ei nefructuoase. Ai nevoie de vreun ajutor? se oferi el binevoitor. 131 Dup cum vezi, nu pot scoate asta, rspunse ea bosumflata. Mai nti mi trebuie un srut. Ei, foarte bine! zise ea, nlndu-i gura de parca ar fi fost Doamna Generozitate acordnd o favoare unui vasal. Trey o sruta foarte uor, punndu-i minile pe camirul moale ce nconjura mijlocul ei. Era un srut lent, un srut de zi, care te excita ntr-un mod delicat, languros soiul acela de srut n care timpul se extinde la infinit i n care te poi apropia putin cate putin de pasiune, fara sa te grbeti. Fiori mruni, scnteietori, se rspndeau fulgertor dea lungul irii spinrii lui Empress. Pari plcut la atingere, murmura Empress, ale carei mini alunecau n sus, pe mtasea neagra de pe spatele lui, i a carei iritare dispruse. Tu pari mica, opti Trey, nconjurndu-i cu degetele mijlocul subire. Ma supr balenele din rochia asta, se plnse ncet Empress. E prea strmt. Deprtnd-o putin de el dar continund s-i tina mijlocul ntre mini, Trey o cerceta lent cu privirea. ntriturile din oase de balena cusute n corsaj aveau o construcie ca de corset, strngndu-i trupul de la solduri

pana la sani potrivit cerinelor modei cu talie de viespe care accentua rotunjimile feminine. La randul lor, balenele i mpingeau snii n sus i n afara, ntinznd camirul moale al corsajului. E prea strmt aici? ntreba el cu blndee, trecnd uor cu degetele peste sfrcurile ei, care mpungeau estura mulat, reliefndu-se puternic. Mmmm murmura Empress. Semeni cu o colri ntr-o rochie care i-a rmas mica, opti el, trgnd uor cu degetele de sfrcurile ei pana cnd se mrir i devenir tari. Daca ai fi o colri cu rochia asta iar eu as fi profesorul tau, as crede ca ma 132 ispiteti. N-ar trebui sa fii lsat sa iei din camera ta mbrcat cu o rochie att de strmt, zise el n oapt, aplecndu-se s-i ating buzele ntredeschise. Continua s-i mngie vrfurile ntrite pana cnd fata ei se mbujora i gura i se deschise lsnd sa ias mici respiraii gfite. Limba lui ptrunse ncet n gura lui Empress i se mpreuna cu a ei. Ea ridica minile sa se agate de el, un tremur fierbinte strbtndu-i trupul. Dar el o cuprinse n brae, minile rmnndu-i pe sfrcurile ei vibrante, gura lui deschiznd-o i mai mult pe-a ei. Desprinzndu-i gura, Trey opti: Nu-i frumos din partea unei colrie s-i srute profesorul. Ea nu rspunse, ci doar se ntinse spre a fi din nou srutat, trgndu-i capul n jos, spre ea. Minile lui i prsir n cele din urma snii i, inndui strns braele, el se uita la ea cu prefcut asprime: ncerci cumva s-i seduci profesorul?

Nu, murmura ea foarte ncet, ncercnd sa se apropie mai mult de el. Atunci de ce mi faci avansuri necuviincioase? Te dai la mine n mod fi i s-ar putea sa culegi consecinele. nelegi ce nseamn asta? Trey, te rog, rochia asta e prea strmt, i vreau ca tu sa Vrei sa scoatem rochia asta strmt? ntreba el, alunecnd cu palmele peste snii ei strni n corsaj. Ah, da, te rog! Ma doare. Atunci va trebui sa faci ce ti se spune, iubito. Orice! se nvoi ea abia respirnd, senzaia de sufocare fiindu-i accentuata de captivitatea trupului ntr-un corset strivitor i o rochie mai mult dect strmt, de parca acea constrngere i-ar fi sensibilizat pielea, iar snii apsai i-ar fi sporit dorina. Mai nti o sa scot cameea, zise Trey pe un ton calm. Grbete-te! Rbdare, draga mea, zise el desfcnd broa ncet. 133 Apoi, punnd-o deoparte, o ntoarse pe Empress ncet cu spatele i descheie cei doi nasturi de sus ai rochiei, slbind strnsoarea decolteului i pe cea a micului guler garnisit cu dantela. Aa e mai bine? ntreba linistita. Nu. Nu? Nu eti prea recunosctoare, o dojeni bland. mi pare ru. Vai, Trey, mor de dorul tau! exclama ea, ntinznd mana s-l simt, vrnd s-i ating erecia. ndeprtndu-i minile, el i le reinu ntr-o strnsoare uoar.

Vom discuta despre aceasta tendin neobinuit, draga mea. Purtarea ta este cu totul necuviincioasa. Vino sa stai pe genunchii mei i vom analiza aceasta dorina a ta. i-ar place s-o facem? i cnd ea ddu din cap n semn ca da, el o conduse spre fotoliul de lng fereastra i, aezndu-se, o trase pe genunchii lui Prin mtasea halatului lui i prin camirul subire al propriei sale rochii ea i simi erecia, i se misca uor ca s-i ating fundul de evidenta lui trie. S-i fie ruine, draga mea! o mustra el, inndu-i ferm soldurile i mpiedicndu-i micarea. Pe Empress o stpnea un singur gnd. Simea erecia lui Trey, tare, i lunga, i pregtit; snii i erau umflai, i extrem de sensibilizai ca urmare a ateniilor lui Trey. Nu se putea gndi dect la cum l va simi cnd o va ptrunde, cum o va umple cu superba lui erecie, punnd capt dorinei ncinse care nu-i ddea astmpr. Deoarece sunt profesorul tau l auzi ea murmurnd ncet lng urechea ei, n timp ce degetele lui alunecau prin mtasea aurie a parului ei, netezindu-i pe ceafa buclele rvite acum ne vom spune tu glas tare leciile. Daca eu ncep foarte lent, vei reui sa le reii, i daca i vei ti leciile la perfecie o s-i dau un premiu. Minile lui mari i cuprinser ca ntr-un caus unui din sani i i-l strnser uor, trgnd afara carnea umflata i 134 uguiat ntr-un vrf ascuit, i cnd degetele lui frecar vrful acela cu un ritm lent, Trey o ntreba foarte calm: Ai vrea un premiu? Empress i ridica fata i el se apleca s-i srute buzele.

tii care-i premiul, nu-i aa? murmura nainte ca buzele sa li se ntlneasc. i cnd ea opti Da n interiorul gurii lui catifelate, el o sruta uor i adug: Atunci repeta dup mine: Virtutea este propria ei rsplat. Virtutea este propria ei rsplat, opti ea. Sa fii cast ca gheata, pur ca zpada. Cu ochii aintii ntr-ai lui, ea repeta fraza. Cldura dorinei ei era n stare sa topeasc gheata calotei polare, iar pasiunea fcea ca glasul s-i rsune rguit. Foarte bine, eti o eleva silitoare, o lauda el. i apoi o sruta un srut ptima, invadator, ca rspuns la replica ei gngurita i sugestiva. Te-ai culcat vreodat cu un brbat? Da. Cumplita neruinare! i i-a plcut? Da. i el ntrebarea era o lenta presupunere, n timp ce mana lui se strecura sub jupoanele ei te-a atins aici? Nu pori chiloi!? exclama apoi pe un ton ce mbina fascinaia i uimirea. Ce urat! Atepi ca eu sa te ating? Degetele lui dezmierdar uor frgezimea ei dulce, i alunecar nuntru cu uurin, i cnd ea nchise ochii, cuprinsa de extaz, el i porunci: Raspunde! Da, opti Empress, ntr-un suspin prelung, arcuindui cu putere trupul n sus. Ah, da! i e bine cnd un brbat face dragoste cu tine? Degetele lui mngiau, ptrunznd nuntru cat de adnc puteau, apoi alunecnd iar afara, ntr-un ritm lent,

fermector. Ah, da, opti ea, cu ochii nchii. 135 Eti o feti cuminte. Ai vrea sa fii srutat? i cnd ea ddu din cap i i nalta gura, o sruta un srut dur, strivitor i degetele lui i continuar mngierile. Cnd, peste cteva clipe el i le retrase, ea scoase un ipt slab. Trebuie s-l asculi pe profesorul tau, spuse Trey cu glas foarte cobort, altminteri n-o s-i ngdui s-i scoi rochia asta strmt i n-o s-i dau nici un premiu. Acuma spune: Vreau sa fac dragoste cu profesorul meu. i nu voi face dragoste cu nici un alt brbat. Ea repeta cuminte fraza, ntinznd iar minile spre el. i cine este profesorul tau? Tu eti, rspunse ea ntr-o suflare. El zmbi, satisfcut. Ai fost o eleva att de respectuoasa nct poi sta nemicat pe mine cteva clipe. . Odat cu vorbele lui linitite, Empress simi cum i se intensifica vibraia, de parca el ar fi fost deja nuntrul ei. Trey i trase n sus jupoanele, le mpinse la o parte i, ridicnd-o, o aez ncet pe brbia lui rigida, punnd-o cu picioarele strnse unul lng altul, de-a curmeziul n poala lui. O simi? murmura el, i zvcni putin n sus. Ptrunderea fu ncnttoare, i Empress, micndu-se uor ca sa guste incredibila placere, se ntoarse s-l mbrieze pe Trey. Nu, spuse el, lundu-i braele de pe umerii sai.

Trebuie sa stai perfect nemicat. Ea ramase foarte linistita. Foaia dumitale matricola va fi excelenta, domnioara Jordan, zise Trey, mngindu-i snii proemineni. Spune-mi daca poi sa o simi. i trase cu putere de sfrcurile ei. Ei i se taie respiraia cnd fermectoarele spasme gonir n jos, i placerea sporita o fcu sa se agite uor. Nu te misca! o avertiza ei scurt. 136 i cnd i dezmierda din nou snii, ea ramase imobila, n timp ce era invadata de plcuta senzaie. Ti s-au nroit obrajii, domnioar Jordan, opti Trey. i este cald? Da, murmura ea, plutind n propria-i ncntare, izolata de lume prin valuri fierbini de pasiune, raiunea fiindu-i depit de senzaii. Ai vrea sa nu te mai strng rochia asta strmt? Minile lui trecur ncet peste rotunjimea plina a snilor ei, comprimai de materialul rochiei, i presar uor n timp ce avansa n cldura ei ngusta, mrindu-i volumul. Ea i nbui un slab geamt de placere i opti: Da, oh da!, fiind atenta sa nu se miste, precum fusese instruita, avnd grija sa se poarte ntocmai aa cum i se spusese, pentru ca nu cumva sa piard superba lui erecie, adncita mult nuntrul ei. ncet, Trey i descheie pe o lungime de civa centimetri nasturii de la spate, slbind putin strmtoarea din dreptul umerilor ei. Aa e mai bine? o ntreba calm. Oarecum, rspunse ea n oapt.

Degetele lui rsfirate coborr de-a lungul mijlocului ei zvelt i i mngiar soldurile. Snii ei stteau suspendai asemenea unei generoase ofrande senzuale deasupra cadrului rigid care le nctua forma. Asta e tot ce pot face pana la urmtoarea noastr lecie, dar daca urmezi cum se cuvine instruciunile, i voi elibera snii. Te dor? . Oarecum. Daca te-ai ridica n picioare te-ai simi mai bine. Nu vreau, opti ea abia audibil. Funduleul tau dorete sa rmn umplut? Ea confirma, ca prin vis. Dar trebuie sa fii asculttoare, domnioar Jordan, altminteri nu ma vei mai simi niciodat. O ridica de pe genunchii lui i o aez n picioare, cu fata la el. 137 O tnr domnioar imperioasa e ceva de neiertat, continu el pe un ton plin de ironie msurat. Trebuie sa nvei ce-i aceea supunere, domnioar Jordan, i atunci vei putea sa ma faci sa fiu ntotdeauna pregtit pentru tine. Ai vrea sa fiu ntotdeauna pregtit pentru tine? Privirea lui Empress era captivata de brbia ce se avnta n sus, capabila s-i druiasc placeri incredibile. El se ridica n picioare, i cuprinse umerii i, aplecnduse mult, o srut cu gingie. Te simi goala pe dinuntru, domnioar Jordan? Ai vrea s-i satisfac patima voluptuoas? i-ar plcea ca un foarte cuviincios profesor s-i dea o rsplat? Cuvintele lui erau pline de fgduine, att de fierbini i rguite anticipnd o generoasa senzualitate.

Punndu-i minile pe umerii ei, Trey opti: ngenuncheaz! i o ndemna sa se lase jos n fata lui. Cnd i nalta privirile spre el, cu parul el blond revrsndu-se n plete bogate pe spate, ei i zise: Daca faci asta aa cum trebuie, i voi drui mplinirea dup care tnjete trupul tau ncins. Apuc-m, domnioar Jordan, i deschide gura. Vei putea sa guti de pe mine propria-i dulcea. Minile lui se rezemau uor pe parul ei, i ea se supuse instruciunilor primite, fcnd sa alunece n gura ei lungimea lui tare, strngnd coapsele cu putere n timp ce umezeala dintre picioarele ei curgea n valuri ce pulsau odat cu flacra dorinei. Acum trebuie sa te miti foarte ncet, n aa fel nct sa ptrund pana n fundul gatului tau, i apoi sa te retragi iar pana aproape s-i scape dintre buze. Dac-mi ndeplineti ordinele cu srguin, te voi lasa sa ma simi nuntrul tau. Daca nu, toat aceasta dorin fierbinte va rmne nesatisfcut. Pricepi? Ea ddu din cap n semn ca da, plimbndu-i limba peste vrful umflat al brbiei lui, i l simi cum creste sub buzele ei. l simea tare i fierbinte i foarte mare. 138 Promisiunea ca avea s-l simt nuntrul ei i aduse simurile nfiorate pana pe culmea vibranta de intensa dorin. Trebuia s-l aib sau sa moara, i daca era n stare s-l aduc att de uor la o asemenea lungime, era nnebunitor de plcut s-i anticipeze oferta. Sub navala senzaiei electrizante, Trey nchise ochii, i

ramase complect nemicat n vreme ce buzele catifelate ale lui Empress se micau ritmic de-a lungul i n jurul lui, lent, precum poruncise el. Chinuitoarea placere era aproape mai mult dect putea el sa ndure, i dup cteva clipe, nainte de a fi prea trziu, ntinse mana i o trase pe Empress n sus. Eti gata? Crezi ca eti ndeajuns de umed, domnioar Jordan? Deprteaz-i picioarele i las-m sa verific cat eti de pregtit. Ea nu voia sa i se supun, deoarece ar fi pierdut acea ncnttoare placere, dar el o certa; Da-mi ascultare! i cu prere de ru ea se supuse; Atunci el i ridica fusta, n aa fel ca ea ramase goala de la mijloc n jos, cu picioarele ei zvelte uor deprtate, i cu corsajul rochiei strns tare n ireturi contrastnd n mod erotic cu goliciunea oferita vederii lui. Pari excitata, domnioar Jordan. Asta e ceva normal aceasta abundenta dorin irezistibila? Umezeala era evidenta pe interiorul coapselor ei. El i strecura cu fora doua degete nuntrul ei, lrgind intrarea pentru a face loc degetelor lui lungi, ntinznd carnea delicata cat sa obin alturarea unui al treilea deget. Apoi aps n sus i spuse: Trebuie sa fii o tnr doamna foarte obinuit cu astfel de lucruri. Aa este? Vai, nu, murmura ea, niciodat! i se freca de apsarea degetelor lui, nfipte n ea cu o falsa decenta, vrnd mai mult, dorind sa aib n ea tria lui fierbinte i mare. 139

Petrecndu-i degetele n susul lichidului lptos ce picura de-a lungul coapselor ei, el mngie uor intrarea tumefiata i lrgit a placerii. Te simi ndeajuns de umeda? Ea suspina i ddu din cap, prea absorbita n extazul ei cutremurtor pentru a-i raspunde mai activ. Retrgndu-i mana, el i lasa n jos jupoanele i fusta, acoperind-o la loc, i degetele lui umede i nlar brbia, aducndu-i cald, n nri, mirosul dorinei ei lacome. Spune Da, domnule, insista el, silind-o sa rspund n ciuda paroxismului placerii ce-i inunda creierul. Da, domnule. i crezi ca eti destul de umeda pentru a ma primi acum, dup ce m-ai ntrit cu gura ta iubitoare? Oh, da! Da, domnule. Vrei ca mai nti s-i deschei rochia, n aa fel ca snii s-i fie liberi? Te rog, domnule. El ntinse braele spre spatele ei i mai descheie o duzina de nasturi, i trase uor rochia de pe umeri i lasa ca estura s-i alunece n jos, peste sani. Acetia se nfiorara uor, rmai n fine liberi deasupra ntriturii rigide a rochiei care-i susinea, ateptnd mngierea lui, ispitindu-l. Trebuie s-mi mulumeti. Mulumesc, domnule, opti ea recunosctoare. Snii dumitale sunt foarte ispititori, domnioar Jordan. ncerci cumva s-mi atragi atenia? Vai, nu, domnule, niciodat n-a fi att de ndrznea. Ar fi o obrznicie.

Trey atinse uor un sfrc umflat, i ei i se taie respiraia. La doar o clipa nainte de consumarea actului sexual, fiecare nerv din trupul ei vibra, fiecare centimetru din carnea ei era ncins la maximum, gata sa se druiasc, snii ei rotunjii i trandafirii de excitaie nlndu-se ca pentru a fi mngiai. 140 Ai o fire foarte prietenoasa, domnioar Jordan. Sfrcurile dumitale sunt extrem de nerbdtoare s-mi simt atingerea. Ah, domnule, dac-ai vrea, dar eu n-a ndrzni niciodat sa sugerez aa ceva. Poate ca nc o lecie de supunere i-ar mbunti caracterul. mpingei sfrcurile spre mine, domnioar Jordan. Punndu-i propriile ei mini sub snii generoi, Trey i-i ridica mult, cu vrfurile trandafirii i ntrite ndreptate ctre gura lui. i cnd musca uor cel mai apropiat sfrc ispititor, genunchii ei tremurar de o nenchipuita placere, simind cum vrtejul placerii i se scurge prin trup. Daca-i lai pe brbai s-i mngie snii, domnioar Jordan, i s-i sug sfrcurile umflate, unii ar putea spune ca eti lipsita de decenta. Snii dumitale mari nu s-ar mai micora niciodat cat sa ncap n rochiile de colri, daca-i lai pe brbai s-l stimuleze n aa hai. Nerbdarea dumitale este foarte necuviincioasa. nelegi, daca ar afla cineva ce mi-ai permis sa te nv, eu as nega totul. Trebuie sa ma gndesc la propria mea reputaie, domnioar Jordan. Acum spune: Suge-mi snii, domnule, i eu voi avea grija sa primeti nu numai o nota

maxima la purtare ci i atenia mea plina de abnegaie fata de educaia dumitale. i dac-mi dai o nota mare, domnule susura Empress cteva clipe mai trziu, cu un glas arztor ma voi strdui sa nu uii cat vei trai aceasta zi de iarna Pofta trupeasca din ochii ei era pe msura celei dintr-ai lui, i jocul tachinrii ncetase. Dar dimineaa de neuitat abia ncepuse. Rochia fu azvrlit, mpreuna cu halatul de brocart, i ntr-o druire reciproca i nereinut fcur n aa fel ca dimineaa sa rmn memorabila, sifonnd n mod iremediabil catifeaua care acoperea fotoliul. 141 n dimineaa urmtoare, casa ncepu sa se umple de oaspei, i Trey i Empress nu se mai bucurar de grdinile lor elizee. Pentru cina, Trey fu carat la parter, mbrcat nepretenios n pantaloni negri i o cma de mtase. Empress l nsoi, mbrcat cu rochia verde-smarald, de catifea pan, ajustata ca sa i se potriveasc. Luar loc unul lng altul, dar nu se puteau atinge. Vibraiile senzuale din paradisiaca lor sptmn de intimitate mai dinuiau n contiina lor, i o singura privire era de ajuns ca sa reaprind acea dulcea. Se strduiau sa zmbeasc i-i puneau ntrebri la care nici unui din ei nu se obosea sa rspund. Era un chin sa fie nevoii s-i mpart prezenta cu zeci de alte persoane. Se discuta mult despre rapida nsntoire a lui Trey, i Empress, n calitate de salvatoare, fu silita sa primeasc laude din partea tuturor. Toate acceptate cu modestie i sfiala. Nu cunotea pe nimeni din toi acei oameni, i cu att mai putin nu tia ce gndeau ei. Nu-i pasa de motivele

care-i determinase s-i fac apariia. Conversaia lua o direcie politica. Discuiile ncinse continuar dup cina n salon, i cu o mulumire plina de recunotin, la ora zece Empress l auzi pe Trey plngndu-se ca ar fi obosit. Blue i Fox l duser la etaj ntr-unul din fotolii probabil din precauie, deoarece el mergea bine. Dar Blaze se temea ca fiul ei se suprasolicita. Bineneles ca nu tia ca cineva cu destula energie pentru a face dragoste cteva ore pe zi era ndeajuns de puternic ca sa urce scara. Empress fierbea de gelozie dup ce urmrise cu privirea cum cele trei tinere care i nsoiser prinii n acea vizita i petrecuser toat seara flirtnd cu Trey i fcndu-i avansuri. Deoarece Empress fusese prezentata drept infirmiera lui Trey, i fiindc ceea ce tia toat lumea 142 adugase numelui o alta porecla, fusese neglijata de bogatele tinere. Era enervant sa se vorbeasc n jurul tau o seara ntreaga fara a se tine seama de tine, i desi Hazard i Blaze i artau o clduroas prietenie, dnd tonul pentru ceilali oaspei, tinerele rsfate nu reacionar la privirile de avertizare ale prinilor lor. Astea sunt soiul de caele cu care i petreci timpul? izbucni Empress dup ce usa se nchise n urma lui Blue. Nu le da atenie, rspunse Trey pe un ton neglijent,descheindu-i cmaa de mtase. Femeile ca Arabella, Lucy i Fanny sunt prea neinteresante Sunt foarte grosolane, replica ea, clocotind de furie. Nu zu? se mira Trey, uitndu-se la ea cteva clipe n mod criptic. mi pare ru, n-am observat.

N-ai observat? repeta Empress cu patima. Niciodat n-am ntlnit snoabe att de ncrezute! Nu sunt altceva dect nite tinere doamne bogate. Pentru ele este normal. Normal! Este normal sa fii grosolan? Empress reactiona mai mult la felul n care nu fusese luata n seama toat seara de acele tinere parvenite dect la vorbele lui Trey, Doamne, Empress, zise Trey, ridicndu-se n picioare, cu cmaa pe jumtate dezbrcat, nu-i vina mea daca ele sunt nite ticloase.. ntregii relaii mondene cu femei de soiul asta? ntreba ea argoas. Ce nelegi prin a ntreine reiaii mondene? ntreba el cu prudenta, dndu-i foarte bine seama ca avea de-a face cu o femeie mnioas dar nefiind totui prea sigur de ce. Adic, le invii n ora, dansezi cu ele la petreceri, le duci la teatru, la opera i tot ce dracu mai facei n acest inut de frontiera. El i asculta explicaia simindu-se uurat. Obinuia sa ntrein relaii mondene i mai neconvenionale, i nu era convins ca i-ar fi convenit sa recunoasc acest lucru innd seama de dispoziia n care se afla ea deocamdat. 143 Uneori, replica pe un ton neutru brbatul care era holteiul cel mai rvnit din Montana i care fusese socotit ca atare nc de cnd mplinise optsprezece ani. Cum de suport? Cu greu, rspunse el zmbind. Lsndu-i cmaa sa cada pe pardoseala, i deschise

larg braele i spuse: Vino aici, iubito, i sa le dam uitrii. Toate trei la un loc nu au nici un gram de creier. mblnzita de rspunsul lui, ea se lasa cuprinsa de braele lui i, n mod specific feminin, ntreba, ca pentru o verificare: Adevrat? Pe cuvnt de onoare. Nu-mi plac. Ei bine, tu le placi lor, murmura Empress cu prere de ru, lipita de pieptul lui, simind dintr-odata ca erau singuri, dup mulimea de strini de la parter, dup femeile care ncercau s-l prind n mreje pe Trey i dup exagerata etalare de bogie care era acceptata cu dezinvoltura de familia lui Trey. Asta nu are nici o importanta, replica el eludnd cu grafie problema. Acum sa sunam o camerista, sa ne aduc sus putin din tortul acela meringue. Mi-ar plcea s-l mnnc de pe burtica ta. Eti scandalos! murmura ea zmbind. Dar amuzant, riposta el cu un rnjet. i aplecndu-se, srut gura ei ce prea c-l mbie. Fura lsai n pace pana n dup-amiaza urmtoare, la ora ceaiului, cnd i fcur apariia n salonul vestic. Blaze prezida servirea ceaiului i a unor buturi mai substaniale pentru brbai. O mare parte din Montana era locuita de suditi atrai de aur n '63 i gonii din casele lor de rzboiul civil. Ei preferau whisky-ul, cu sau fara adaos de apa, i votau cu democraii. Buturile spirtoase curgeau de ctva timp, cnd aprur Trey i Empress. Daca Saunders crede ca poate trece de Carlyle pentru postul de procuror general la toamna, cnd vom

144 deveni stat, se nal i va cheltui mult mai multi bani cu favorurile politice dect i-a nchipuit. Ce prere ai Trey, despre ansele lui Carlyle, daca l avem pe Doyle pe buletinul de vot? i Trey fu atras sa ia loc alturi de grupul de brbai din jurul emineului. Blaze veni imediat n ajutorul lui Empress i, dup ce o complimenta pentru rochia din serj care i scotea n evidenta verdele ochilor, o aduse lng doamnele care i beau ceaiul. Empress i bau politicos ceaiul i asculta conversaia femeilor, care se referea mai ales la mbrcminte i cumprturi. Adresndu-i lui Empress o privire prin care i cerea scuze, Blaze rspunse cu amabilitate ntrebrii doamnei MeGinnis n legtur cu noile interioare de la casa de mode Worth. Din cnd n cnd, Blaze o atrgea i pe Empress n conversaie, dar tinerele doamne refuzau s-i adreseze vreun cuvnt. Mamele lor, sesiznd mai bine importanta pe care o avea familia Braddock-Black pentru mijloacele de trai ale soilor lor, luau parte la conversaia cu Empress, mimnd entuziasmul. Contient de chinul la care era supusa Empress, stand printre nemiloasele tinere, Trey sugera, dup un mai mult de o jumtate de ora, ca sosise iar vremea s-i ia medicamentul. Owen Farrell i ntmpina ncercarea de evadare spunnd cu o voioie zgomotoasa: La dracu, Trey, pune-o pe micua doamna s-i aduc doctoria. O sa jucam o partida de biliard, i pentru tine nu-i prea obositor sa stai aici i sa priveti. Pot sa mai atept, zise Trey, intenionnd sa evadeze

mpreuna cu Empress de ndat ce brbaii vor ncepe sa se ndrepte spre sala de biliard. Ca sa te faci bine ai nevoie de doctorie. Hei, micu doamna! striga Owen, spre celalalt capt al ncperii. Trey njura printre dini. Toate femeile i ridicara privirile, i Owen i agita paharul cu whisky n direcia lui Empress. 145 ngera al ndurrii, tu, ala de-acolo, n verde, Trey zice ca are nevoie de medicament. Poate i spui vreunei servitoare ce anume i trebuie. Zu aa, Owen, treaba asta poate sa mai atepte. Nici gnd, biete, trebuie sa te faci bine. Dup doua pahare, cnd i intra ceva n minte, Owen devenea ca un tren scpat de sub control, iar cel pe care l agita n direcia lui Empress era al patrulea. Trey nalta din umeri, renunnd la subterfugiul lui pentru a prsi camera, i i zmbi resemnat lui Empress. Aceasta nelese ncercarea lui Trey, i se decise sa profite de prilej i sa dispar pentru o vreme. O voi aduce eu nsami, se grbi sa rspund. Ramase la etaj mult mai mult dect ar fi fost necesar,neavnd chef sa li se alture tinerelor insipide i plictisitoarelor lor mame. nelegea necesitile, pentru familia Braddock-Black, de a ntreine relaii mondene din raiuni politice, dar ar fi preferat sa nu fie i ea implicata. Cnd ntrzierea atinse punctul n care absenta ei ar fi putut sa fie remarcata, puse ntr-un pahar o cantitate mica din lichidul ntritor pe baza de mcee i, lundu-i inima n dini, i prsi refugiul i se duse sa le nfrunte pe neprietenoasele vizitatoare din Helena.

Empress Jordan suna ca o denumire de regina a unei sali de dans. Cu mana pe balustrada lustruita a scrii, Empress ramase nemicat pe palierul de la etaj. Un alt glas, cobort i ssit, spuse: Taci, Arabella, s-ar putea sa te aud cineva. Ba tu sa taci, Fanny. Brbaii sunt n sala de biliard, iar mamele noastre sunt cu doamna Braddock-Black, ncepndu-i cea de-a treia ceac de ceai. ntotdeauna ai fost o fricoasa. Te implor, Arabella, ia aminte cum te pori. Desi minte nu ai deloc, interveni i Lucy. Nu-mi vorbi mie despre bunele maniere, Lucy. Tu eti cea care ne-ai tarat fara nici o politee afara din salon, 146 ca s-i vedem rochia cea noua. Ca i cum noi n-am fi tiut ce anume voiai tu sa vezi. Ei bine, i voi vrei s-i vedei, aa ca nu va mai facei attea scrupule n privina asta. E chipe ca un zeu grec, zise Fanny, cu o adoraie ce-i tia respiraia. Mai chipe! declara Arabella pe un ton categoric. i tie i el asta. Nu-i deloc nfumurat, Arabella. E cel mai dulce Scutete-ne de entuziasmul tau de feti, Fanny. Suntem de acord. Iar ei este accesibil. Daca poi sa strbai prin obinuitul roi de femei, atrase atenia Lucy. Cel putin n seara asta nu exista nici una, spuse Arabella prozaic, sugernd faptul ca era o persoana cu simt practic.

Ei, care-i prima care va intra nepoftita n sala de biliard a brbailor? Eu una tiu ca taticu se va ncrunta. O sa intru eu, la naiba! Voi, pisici fricoase ce suntei, ma putei urma. E posibil ca el sa nici sa nu vrea sa ne vorbeasc, declara Lucy cu teama. Pare sa nu aib timp pentru nimeni altcineva dect pentru infirmiera lui. Toat lumea tie cum e cu Trey i femeile, zise Arabella, Reputaia lui e binecunoscuta. i la ce va ateptai, de vreme ce a pltit pentru ea cincizeci de mii de dolari? Bineneles ca i acorda atenie. Aadar nu crezi c-i ceva serios? se auzi ssitul lui Fanny. Ei bine se uita la ea altfel. Nu fi caraghioasa! se rsti Arabella. Doar se joaca. Trey nu ia lucrurile n serios. Mai ales cu trfele. Cincizeci de mii de dolari ar putea fi nceputul a ceva serios. L-am auzit pe taticu spunndu-i asta mamei. Pentru Trey, cincizeci de mii nu nseamn nimic. Pierde tot att de mult la o partida la masa de joc. 147 Nu tiu, interveni glasul timid al lui Fanny. L-am vzut cum se uita la ea, n dormitorul lui, ntr-o zi din sptmna trecuta, cnd venisem n vizita, i privirea aia pe care i-a aruncat-o, mama a zis ca ar fi putut sa fac sa clocoteasc toate ibricele din Montana vreme de o luna. Atunci spune-i mamei tale ca nu l-a vzut prea de multe ori uitndu-se la femei. Ochii aceia argintii sunt celebri pentru puterea lor prjolitoare. Se spune ca niciodat n-a fost refuzat. Acum ncetai sa va mai facei griji pentru nimica, declara Arabella. Ziua n care Trey va dori ceva mai mult dect sex din partea unei mici trfe pe

care o cumpra ntr-un bordel va fi o zi rece. ntocmai aa spune i tticul meu, i exprima Lucy cu trie acordul, simindu-se mai bine acum, cnd posibilitatea ca Trey sa se fi ndrgostit fusese eliminata. Nu tiu, insista Fanny cu ncpnare. Daca ai fi vzut privirea aceea Tac-i gura, nepricopsito! Daca te vei maturiza vreodat, vei afla ca asemenea priviri exista tot timpul, dar nu nseamn nimic mai mult dect pofta trupeasca a unui brbat. Ei, vii cu noi, sau ai de gnd sa stai aici i sa te gandesti la viitorul unei trfe comparate? Nu eti singura care vrea s-l vad, replica Fanny cu ndrzneal. Ce-ai face cu el, Fanny, daca ai reui s-i captezi interesul? Ai muri de frica. Ba nu, Arabella MeGinnis. Sa nu-i nchipui ca eti unica femeie care tie ce s-i spuna Unui brbat. Daca voi doua putei nceta sa va mai batei pe trupul rnit al lui Trey, interveni Lucy pe un ton mieros, neam putea duce n sala de biliard, s-i vedem n persoana. i a ne certa cu privire la diverse metode de abordare sau la felurite dialoguri sclipitoare este ceva cu totul inutil cnd este vorba de Trey, deoarece toat lumea tie, n aceasta parte a Montanei, ca singurul cuvnt pe care trebuie s-l cunoti ca sa te nelegi bine cu Trey este da. Asta cu condiia ca mai nti sa te remarce. O sa ma arunc de gatul lui, spuse Fanny. 148 Stai la rand, aa ceva s-a mai fcut. Are reputaia de a nu-i limita niciodat activitatea, i de aceea este coada att de mare.

i voi face un copil. Atunci se va cstori cu mine, i vom trai fericii pana la adnci btrnei, declara Fanny, cu ochii luminai de o nchipuire znatic. ntreab-le pe Charlotte Tangen, sau pe Louisa, sau pe Mae, sau pe oricare dintre miresele grbite din ultimii civa ani care s-au mritat cu gineri cumprai. ntreab-le pe ele despre o asemenea probabilitate. Nu! icni Fanny Dumnezeule, tare mai eti naiva! El nu este din soiul celor care se nsoar. i atunci, minte creata, replica Fanny nfuriata, tu cum i propui s-l nhai? De ani de zile umbli dup el. Cnd va fi momentul potrivit, tticul meu va propune o fuzionare a afacerilor. Cstoria noastr va fi rentabila pentru ambele parti. Nu tii cum funcioneaz treburile astea? Nu romantismul conteaz, prostuo, ci banii. i tticul meu are aproape tot atia cat i tatl lui Trey. Aa ca nelegi cat de convenabil Pana atunci, interveni Lucy, eu ma voi duce n sala de biliard. Cred ca mai este nc disponibil, de vreme ce nu vad nici un inel de logodna pe degetul tau, Arabella. i vocile se ndeprtar de-a lungul coridorului. Empress era nucit de o realitate care o nghea. n voluptatea mbririi lui Trey, cnd dezmierdrile dulci i dorina tremurtoare i invadau simurile, cnd extraordinara buntate i gingie a lui Trey o fascinau i o fermecau, era uor sa ignore faptele neplcute i dureroase. Se amgise, lsnd ca ideile romanioase sa o copleeasc, prefernd sa accepte visul aurit. Dar acum se confrunta cu realitatea cruda. Era

cumprat. i aa cum se tie n toat lumea, acest lucru o situa ntr-o anumit categorie. Oricare i-ar fi fost motivele,imaginea publica era fixata. Iar ea nelesese consecinele nc de la nceput. 149 Pentru Trey, totul era un joc cunoscut, nu un miracol de iubire i pasiune, aa cum era pentru ea, un vis devenit realitate. Pentru Trey era doar o ntmpltoare pofta trupeasca i nc o femeie docila. Ar fi vrut sa gseasc mii de scuze ca sa explice i sa nlture zvon dup zvon, femele dup femeie. Asta cuta mintea ei nefericita. Insa nu i sa tgduiasc, sa nege, sa uite i sa ierta.. n fond, lui i plcea. Altminteri ar fi ntrerupt relaia. Primul ei imbold, rapid i nestvilit, fu sa fuga. Dar pe urma contiina ei nvinse cele dinti sentimente intense i, cu jale, ea ncerca sa socoteasc numrul de zile ce-i rmseser din obligaiile ce-i reveneau. Erau cinci, ase? Sau mai putin? Tulburarea i ntrebrile i se nvrtir prin minte pana cnd se strdui sa se gndeasc la toate acestea n mod logic. Nu putea sa plece acum, cnd casa era plina de oaspei. Blue i Fox se vor napoia la Helena mpreuna cu Hazard i Blaze, toate persoanele cu o oarecare autoritate de a porni vreo aciune n afara de Trey vor fi la Helena. Ar dispune de suficient timp ca sa scape de orice urmrire daca s-ar fi organizat vreuna. Decizia aceasta i judecata raional fcur s-i fie mai uor sa ntre, cteva clipe mai trziu, n sala de biliard. Trey bau fara sfiala doctoria ei, se strmba cnd i napoie paharul, i opti: Aproape ca mersese.

Zmbetul cu care-i rspunse Empress era silit, dar n zumzetul conversaiilor asta i scap unui om care considera ca tovara lui era mulumit. Sptmna precedenta fusese o perioada de calm idilic plin de dulcea i placeri, nemaintlnit nici chiar n activitile unui desfrnat. Cum i-ar fi putut el imagina ca o schimbare subita modificase fascinanta placere? i nici nu-i imagina. Iar Empress i juca rolul cu contiinciozitate, amabila cnd i se adresa cineva, vioaie 150 chiar i n compania femeilor acelora dispreuitoare un fapt pe care Trey l observa cu satisfacie. Odat, cnd Arabella ncerca sa fac o remarca nu tocmai prietenoasa, fusese pusa scurt la punct de ctre tatl ei. Nedescurajati de constrngerile morale ale doamnelor venite n vizita, brbaii erau cu toii fermecai de drglaa domnioar Jordan. Oricum, Empress reui sa supravieuiasc cinei din acea seara, izbuti cumva sa stea culcata n noaptea aceea n braele lui Trey fara sa plng lacrimi dulci-amare. Ziua de duminica se scurse i ea, trecnd peste un prnz chinuit i ulterioara ora a ceaiului. Empress privi cu uurare cum vagonul-salon, vopsit n albastru regal, pleca din micul depou particular. Cu uurare i cu freamt interior, deoarece acum era singura cu Trey. Rolul pe care-i juca nu mai era nbuit de zgomotul conversaiilor i de numeroii oaspei. n timpul cinei, nervozitatea ei fu vizibil, la o ntrebare nevinovata referitoare la alegerea unui fel de mncare rspunznd printr-o lunga, ocolita i total neraional abundenta de cuvinte. Trey se uita pe deasupra msuei aezate lng

emineu, i ntreba: E ceva n neregula? Nu, replica ea prea repede, fcndu-l s-o priveasc mai atent. Eti sigura? insista el pe un tort grav. N-ar trebui si pese ctui de putin de nici una dintre persoanele care au fost aici n acest weekend. i daca o scuza ar ndeprta prostia blestematelor acelea de femei, considera ca i-au oferit-o. ntinznd braul peste pnza alb de olanda, i lua mana ntr-a lui. Daca n-ar fi sesiune legislativa, i daca eu n-a mai fi bolnav, n-ar fi venit niciodat aici toi oamenii aceia. Spune-mi ca nelegi. Avu nevoie de toat tria ei ca s-i retina lacrimile. Cum putea el sa fie att de amabil? Nici o mirare c-l iubeau 151 femeile. Gndul acesta parca i alina tristeea tot mai mare. La urma urmei, ea nu era dect ultima dintr-un lung sir de femei care-l adorau. i atunci reui sa schieze un zmbet i, cu o generozitate credibila, spuse: neleg foarte bine. Nu le-am dat nici o importanta. Zu aa! i nu-i nimic n neregula. Probabil am but prea mult vin. Cnd beau, vorbesc prea mult i prea repede. Crezi ca la noapte o sa ning? Trey rspunse politicos, dei felul brusc n care schimbase ea subiectul era la fel de nelalocul lui ca i sporoviala ei nervoasa. Motivul probabil ca era weekendul acesta prea lung, decise el. n noaptea aceea fcu dragoste cu ea cu i mai multa

tandree, contient de nelinitea ei. i cnd, mai trziu, o tinu n brae lsndu-se amndoi prada somnului, nu observa lacrimile care curgeau umede pe genele ei.

Capitolul 10
nainte sa se strecoare cu grija jos din pat ca sa se mbrace, Empress atepta ca sa vina miezul nopii. Plecarea ei fu simpla, deoarece, dup ce i mbrcase vechile ei vesminte nu mai trebui dect sa care la parter coburii. Folosind scara servitorilor, iei pe nesimite pe usa de la buctrie. Cnd pai peste prag, frigul o izbi ca o perdea de gheata. Noaptea era senina i cu tuna plina, aa ca temperatura sczuse mult sub zero. nsa din fericire nu btea dect un vnt slab. Nevrnd sa atrag atenia asupra ei aprinznd lumini, ramase ndelung n grajdul ntunecat, pana cnd ochii i se acomodar cu semintunericul. Clover fu ncntat s-o vad, mpungnd-o de mai multe ori cu botul, n timp ce Empress i prindea aua i i lega coburii. Se gndi cteva clipe daca sa neueze un al doilea cal. N-ar fi fost furt, ci 152 doar un mprumut. Daca trebuia sa duca acas provizii pentru restul iernii, avea nevoie de nc un cal de povara. Zece minute mai trziu, Empress i conducea caii afara din grajd i, cu o prudenta extrema, merse pe lng ei mai bine de o jumtate de kilometru nainte sa ncalece pe Clover. Rand pe rand merse i clri toat noaptea, n aa fel nct sa nu-i degere picioarele, i spre diminea, se afla la o ora de mers calare pe drumul Cresswell. Nu era chiar

un drum, ci mai degrab o poteca foarte umblata, dar acolo se bifurca raul, i cu ani n urma negutorii instalaser o statie de posta. Acum, acesta era cel mai apropiat magazin pentru fermierii care se stabiliser n bogatele vai montane. La prvlia lui Cresswel, cu aur, va putea sa capete tot ce era de trebuin: faina, zahar, cafea, ceai, slnin, mere uscate i lapte condensat. i ghete pentru copii, i mbrcminte. Plus cadourile de Crciun pe care nici unui din ei nu le primise pentru ca se terminaser toi banii. Era nc pe jumtate ntuneric cnd l trezi pe Cresswel cu btile ei n usa. n timp ce ea i alegea mrfurile, el fcu cteva tentative de-a o trage de limba, ca sa se lmureasc cine era aceasta femeie tnr care cumpra cu atta grija i cumptare. Femeia aceasta mbrcat n straie brbteti uzate care pltea cu aur. Dar Empress prefera sa nu rspund dect n cel mai succint mod cu putin, i Ed Cresswell i fcuse negoul n valea asta ndeprtat de ndeajuns de multa vreme ca sa tie ca celor mai multi dintre muterii lui nu le plcea sa vorbeasc despre ei nii. Cumprturile fura ncrcate cu grija pe cai, fiecare desag preios fiind legat zdravn, i cnd Empress pleca, se ndrepta n mod deliberat spre nordvest. Ed Cresswell o urmri cu privirea pana cnd ea dispru n desiul de pini ce marginea prul. Odat ieit din raza de vizibilitate a magazinului, Empress o ntoarse n loc pe Clover i porni spre sud-vest, ctre valea ascunsa n muni care era cminul ei. 153 Gndurile n legtur cu Trey veneau nepoftite, erau alungate, apoi se strecurau pe furi n contiina ei, cu mai mare ncpnare dect nainte. i amintea cum se trezea

el dimineaa, mai nti cu un zmbet pentru ea i apoi cu un srut; cum arata cnd sttea n fata ei la masa pentru micul dejun, bronzat i relaxat, mncnd cu o pofta care o fcea s-l tachineze. i aducea aminte ce simea cnd i petrecea degetele prin parul lui negru i mtsos, cnd Trey se apleca peste ea: era des i greu, i de fiecare data el zmbea. Cu un oftat din adnc i ddu seama cat de mult ncepuse sa tina la el. O ncercare inutila innd seama de felul nepstor n care privea Trey femeile. O ncercare zadarnica, considernd numrul femeilor care ineau la el. Faptul ca am auzit conversaia aceea neplcut a fost un noroc, decise ea. Altminteri, tentaia de a rmne ar fi sporit zi de zi. i n cele din urma, tentaia de a fi atrasa de farmecul lui Trey i-ar fi zdrobit inima. Mai bine o mica tristee sfietoare acum, dect o umilitoare durere sufleteasca mai trziu. Se felicita n tcere pentru decizia luata. Trey Braddock-Black nu era constant n interesul lut fata de o femeie. Dar monologul ei mental nici nu-i domoli dorul, nici nu risipi tristeea plecrii. Durerea i sfia inima. n timp ce Empress trecea putin mai la nord de magazinul lui Cresswel, Trey blestema vrtos, alternndu-i ocrile cu porunci strigate n vreme ce-i ndesa cmaa de lana n pantalonii de stofa groasa pe care-i purta. i pusese doua perechi de ciorapi de lana n mocasinii mblnii, nali pana la genunchi, i unui dintre servitorii de la etaj ddea acum fuga s-i aduc mantaua din piele de bivol. Alarma care aduse casa n stare de panica fusese data cam pe la opt i jumtate, cnd Trey se ntorsese lene pe o parte n patul lui mare, i ntlnise doar nite

154 aternuturi reci n locui trupului cald al lui Empress. Rcnetul lui i fcuse pe toi slujitorii din casa sa ia poziia de drepi, i cei mai curajoi alergaser la etaj sa vad ce anume provocase mania lui. Nu fu nevoie dect de doua ntrebri aspre i de fuga cu viteza fulgerului cu care se duse un servitor la grajduri pentru a se ncredina ca plcutul lui interludiu se ncheiase brusc. Nimeni nu-l contrazise pe Trey, dei multi ar fi vrut s-i atrag atenia ca nc nu era pe deplin restabilit, i ca o goana precipitata prin muni, la vreme de iarna, putea s-i depeasc rezistenta fizica. Dar, n actuala furie nebuna ce-l stpnea, se mulumir sa telefoneze pe furi la Helena, ca sa transmit vestile. Li se spuse ca Hazard avea sa trimita instruciuni cnd se va napoia acas mpreuna cu Blaze. Gsii-l! se rstise Timms, i nchise telefonul. Zece minute mai trziu, Trey era calare, cu Winchesterul pregtit n teaca eii, i cu o expresie amenintoare. Empress avea cteva ore de avans fata de el, dar urmele lsate n zpad erau ca o pista strlucitoare. Nu voia sa fie nsoit. Voia sa fie singur cnd avea s-o prind; voia s-o aib singur. O manie nereinut i ardea creierii. Empress plecase! Irascibil i cu toane, tot ce tia el era ca voia s-o aib napoi! Motivele erau neclare i neimportante, i deocamdat nu era n stare sa i le analizeze n mod inteligent. Dar nu voia sa aib martori la ntlnirea lor. Aa ca refuza ofertele de ajutor, spunndu-le minciuni. Le spuse ca ea locuia doar la vreo douzeci de kilometri n sus, spre munte, i ca el avea sa ajung acolo n trei ore. Le spuse asta cu un glas politicos, dar rece i

stpnit, pe care nimeni nu ndrzni s-l contrazic. Soi la magazinul lui Cresswell la unu i jumtate, dup ce-i mnase tot drumul calul ntr-un galop mic. Avu grija ca Rally sa fie hrnit i adpat cat timp el i puse ntrebri proprietarului. Trey plati cu aur pentru rspunsurile lui Cresswell, dar ignora ntrebrile acestuia. Apoi nu avu nevoie dect de zece minute ca sa gseasc locul n care ea fcuse cale ntoarsa i se ndreptase ctre interiorul inutului La poalele trectorii numite Elbow Pass, Empress ntinse pentru a zecea oara mana ca sa verifice daca ppua pentru Genevieve nu se sprsese n micul pachet legat sub sptarul eii sale, i un zmbet de bucurie i se aternu pe obrajii rumeni. Genevieve avea opt ani i din cate i amintea ea nu avusese niciodat o ppu adevrat. Empress i aduse aminte de propriul ei sortiment de domnioare cu chipuri de porelan, lsate n urma, n zorul cu care familia prsise castelul. Ultimul recurs fusese brusc pierdut, i papa avea sa fie trimis la nchisoare pentru vina de a-l fi mpuscat pe fiul lui Rochefort. Plecaser cu foarte puine lucruri: ci bani reuiser sa adune ntr-un rstimp att de scurt; cteva obiecte valoroase mpachetate n graba; bijuteriile mamei. Totul pierise acum, dup cinci ani de la fuga primii doi petrecui n Montreal, i apoi, cnd le fusese transmisa vestea ca detectivii lui Rochefort ntrebaser n Montreal de contele de Jordan, fugiser spre vest, ctre frontiera slbatic, unde un om putea sa se ascund o via ntreaga. Din prudenta, trecuser peste granita n Montana i, cu fondurile lor mult srcite, cumpraser o cabana la munte.

Aezarea era foarte frumoasa i slbatic, dar nici unui din ei nu era obinuit cu munca grea, nici unui nu se pricepea la agricultura, i dei papa ncercase, niciodat nu dobndise iscusinta necesara. Cu aurul din coburii ei, Empress avea sa aib bani cu care sa cumpere caii suplimentari de care aveau nevoie pentru aratul din primvar. Un cal nu era de ajuns ca sa are ase acri de pmnt, ntr-un inut n care regula era o echipa de patru sau cinci cai. Banii din desagii ei aveau sa fac mai mult dect doar sa cumpere destui cai. Aveau sa le redea viaa. i mulumesc, Trey, murmura ea n aerul nviortor. Pentru toate, 156 Trey, adug cu duioie. Apoi, alungnd amintirile acelea prea dulci, i ndrepta cu hotrre gndurile spre viitor. ndemnnd-o pe Clover cu clciele, se uita la norii groi care se adunau dinspre vest. Erau prea sus pentru ninsoare, i daca zpada nu era prea adnc n vile pe care le mai avea de strbtut, avea sa fie acas pe nserat. O vzuser cnd trecuse prin ngustul defileu montan, caci n ultimele doua zile Guy postase paznici cu logica sistematica pe care o motenise de la tatl lui. Cu toate acestea fusese nevoit sa stea de veghe el nsui o mare parte din timp, deoarece copiii mai mici nu puteau sa stea nemicai mai mult de cteva minute. ipetele de bucurie umplur micua cabana, i cele doua ferestre cu vedere spre vale ncadrar copiii ce sporoviau voioi n vreme ce o urmreau cu privirea pe sora lor mai mare care se ntorcea acas.

Guy iei singur s-o ntmpine, purtnd cizmele mari ale lui papa, i prinsese cpstrul lui Clover cu ochii strlucind de lacrimi, dei se strduia din rsputeri sa para brbat. Nu mai rmseser dect cizmele lui papa, i acestea erau folosite cu randul, aa ca ceilali copii se adunar desculi n pragul uii, chemnd-o i strigndu-i urri de bun-sosit. Te-ai ntors! Te-ai ntors! ipar Emilie i Genevieve, opind ncolo i-ncoace de bucurie. Iar Eduard se agata de fusta lui Emilie strignd: Pressy! Pressy! ntr-un scncet att de ascuit nct ginile ncepur sa cotcodceasc. Empress se simi uurat cnd auzi ginile. Aadar hrana pentru ele durase. Dduse instruciuni sa fie tiate, daca ar fi fost necesar. Dar numai ca ultima resursa, deoarece cu oua copiii ar fi putut trai mai mult. 157 Alunecnd jos de pe Clover, Empress l strnse tare n brae pe Guy, apoi alerga spre usa cabanei i le strivi pe Emilie i pe Genevieve n braele ei. Genevieve ncepu sa plng: Nu ne-ai uitat! Empress i cuprinse fetioara n palme. Draga mea, niciodat nu v-a uita. ntotdeauna voi avea grija de voi. Uite, i-am adus un cadou! Atunci primi un zmbet printre sughiuri i se apleca sa ridice n brae un Eduard glgios. Propriile-i lacrimi izvorte din bucuria rentoarcerii acas i iroiau pe obraji n timp ce Eduard btea din palme, strigndu-i n ureche: Cadouri! Cadou! i eu! l simea nc durduliu n braele ei, i pentru prima data de cnd l prsise pe Trey tiu ca fcuse ceea ce trebuia,

ntotdeauna avusese grija de ei. Copiii aveau nevoie de ea Sora mai mare care i alina, i certa i i iubea. Aveau nevoie de alimentele pe care le aducea acas cu cteva zile mai devreme dect fusese asteptata, i daca l prsise pe Trey Braddock-Black cu cteva zile mai nainte de termenul convenit, de trei sptmni, el putea sa suporte asta cu mult mai uor dect friorii ei de aici, n pustietate. Vreme de cteva clipe nchise ochii i-l strnse la piept pe friorul ei durduliu. Rmas bun, Trey, spuse n sinea ei. Pentru toat bucuria pe care mi-ai druit-o, mi-a fost greu sa plec. n clipa aceea interveni un srut zgomotos i umed, i ea deschise ochii, alungndu-i amintirile, nchizndu-le sub lacat, n cel mai ascuns ungher al sufletului ei. Am cadouri! striga cu voioie. i nivelul de ipete urca vijelios spre cer. Ginile, deciznd ca era pe cale sa se ntmpl o catastrofa naturala, i alturar i ele cotcodcitul la zarva aceea vesel. Sst! N-o sa mai oua! avertiza Guy cu gravitate, rezervele lor de hrana, mpuinate, fiind pentru el o permanenta sursa de ngrijorare. Las-le sa cotcodceasc toat noaptea, replica Empress cu veselie, dndu-i lui Eduard nc un srut care fu napoiat, dulce, o secunda mai trziu. Acum totul e-n ordine. Am adus mncare! 158 Asupra micului grup vesel se aternu o brusca tcere, care fcu ca toate prin care trecuse ea ca sa obin banii sa fi meritat un efort de o mie de ori mai mare. Dar se i ntrista cnd i ddu seama cat de importanta devenise pentru aceti copilai o simpla mncare.

O sa descrcam caii. Emilie, pune masa i scoate sfenicul de argint al mamei, ntrerupse ea tcerea. Era singurul obiect valoros pe care nu-l vnduser, singura amintire pe care o mai avea familia de Iar mama. Sfenicul devenise relicvariul speranei lor n vremuri mai bune, simbolul lor pentru srbtoriri, o aducere aminte a vieii lor de mai nainte. Numai Eduard era prea mic sa mai pstreze amintiri despre castelul din apropiere de Chantilly. Empress dezlega ea nsi cu grija coburii ncrcai cu aur, i i puse sub patul ei. Apoi, mpreuna cu Guy, cara toate celelalte bunuri n cabana. Cat timp Guy duse caii n grajd s-i tearg i s-i hrneasc, Empress despacheta alimentele. Aproape cu religiozitate, copii o ajutar sa le puna la locul lor, aranjnd boccelele i pachetele pe rafturile de lng maina de gtit. Pe urma, dup ce se splar pe mini, Empress i Emilie se apucar de pregtit mncarea n vreme ce Genevieve l distra pe Eduard citindu-i dintr-o carte de povesti foarte mult folosita. i vedeau de treaba fredonnd un cntecel caraghios, i aromele de slnin i biscuii, mere coapte i piure de cartofi pluteau prin ncpere cnd Guy reveni de la grajd cu o gleat cu lapte cald. n scurt timp mncau cu toii, sporovind i rznd, fiecare ncercnd s-i relateze surorii lor ntmplrile petrecute n zilele de dup plecarea ei. Guy fcea pe seful! se plnse Genevieve. i nainte ca Guy sa apuce sa rosteasc replica, Genevieve, fara s-i traga suflul, ntreba: Mai pot cpta sos de mere? Empress i zmbi surioarei sale de opt ani, a carei claie de crlioni negri, att de asemntori cu cei ai lui papa, se

potrivea cu fata ei de trengri i cu nasul ei crn. 159 Poi cpta orict sos de mere vrei. i ca desert mai avem i portocale, i bomboane de ciocolata. Ciocolata!? exclamar cu toii. Arat-mi! ceru Emilie nerbdtoare. Semna cel mai mult cu Empress, avnd acelai par de culoarea mierii. A mncat toat lumea pe saturate? ntreba Empress! cu calm, n timp ce patru perechi de ochi o urmreau cu priviri intense. Ce-i ala portocala? ntreba Eduard, ridicndu-se n picioare pe scaunul lui. Arata portocala! Aa ca mncar cu toii portocale i se delectar cu bomboanele de ciocolata, discutnd mult despre aroma preferata a fiecruia. Mai trziu se aezar pe pardoseala n jurul vetrei i Empress le nmn cadourile. Pantofi i ghete pentru toat lumea, i mantale noi, i mnui lucruri folositoare de care se lipsiser cu toii. Empress i trecu repede o mana peste ochi i nghii un nod care i se ridica n gat cnd auzi ipetele lor de bucurie. i apoi cadourile speciale: un clovn cu brae i picioare mobile pentru Eduard; ppua cu par adevrat i fata de porelan pictata pentru Genevieve; un set argintat cu oglinda, pieptene i perie pentru Emilie. Guy nu reui s-i retina lacrimile cnd deschise pachetul cu revolverul Colt. Colecia de revolver a lui papa fusese lsat n biblioteca de la Chantilly. Are patul sculptat! opti Guy alunecnd uor cu degetele peste lemnul lustruit. Trebuie sa fgduieti ca vei fi prudent, l avertiza

Empress, fiind rspltit pentru oboseala ei doar cu o privire dispreuitoare. tiu sa trag, fu tot ce spuse el, prnd foarte matur. n ultimul an Guy se nlase cu un numr uimitor de mare de centimetri i acum o privea de sus pe Empress. Era timpul, se gndi ea frapata de asemnarea lui cu papa, sa se duca napoi ca sa restabileasc drepturile lui Guy asupra titlului i proprietilor lui papa. Acum ca papa murise, ameninarea 160 cu nchisoarea ncetase. i daca finanele lor le-ar fi permis, ea i-ar fi putut duce familia din nou n Frana, dup ce mama i papa muriser. Cu aurul din coburii ei, poate ca acum ar trebui sa se gndeasc la asta. Sau poate ca ar fi mai raional sa mai rmn civa ani n aceasta vale pasnica, unde Guy putea sa ajung la vrsta brbiei, nainte de a ncerca s-i reclame titlul de conte de Jordan. Cugetrile ei fura ntrerupte brusc de Eduard care o trgea de mana, vrnd sa i se dezlege pantofii lui cei noi. Strmi, declara el apsat, aezndu-se lng ea, pe pardoseala. Pressy, pantofi strmi. Empress i zmbi friorului ei, care toat viaa alergase descul, i i zise ca ar fi trebuit sa cumpere ceva mai practic pentru picioarele lui, ca de exemplu mocasini. Bineneles ca gndul la mocasini i readuse n minte imagini vii ale unui brbat nalt, cu piele bronzata i par negru lung, ca mtasea, i nfiorndu-se, se ntoarse spre Emilie, grbindu-se s-o ntrebe: Au mai rmas bomboane de ciocolata? Mult mai trziu cnd copii mai mici erau toi culcai i bine nvelii n paturile lor, cu noile cadouri inute strns n

mini, Guy i Empress se aezar lng foc, relaxndu-se dup acea seara agitata i zgomotoasa. Guy verificase animalele cu o ora mai nainte, ca sa se asigure ca aveau hrana peste noapte. La noapte o sa fie frig, spusese, pind apsat cu ghetele lui noi cnd se napoiase. De pe acum sunt cel putin douzeci de grade sub zero. Pana mine diminea va fi mai ru. Daca luna n-ar fi fost aproape plin, n-ar fi reuit sa nu piard urma. Ea nu fusese deloc precauta, dect n jurul magazinului lui Cresswell, urmele lsate de ea fiind uor de vzut, mai ales din cauza cailor greu mpovrai. Gerul era uscat i nu btea nici un pic de vnt genul de noapte n care temperaturile scdeau pana la captul 161 de jos al termometrului i nu observai c-i degera fata dect cnd era prea trziu. Daca nu ddea curnd de locul destinaiei ei, va trebui sa gseasc un adpost pentru Rally, altminteri l-ar pierde. Cu mantaua lui din piele de bivol peste pelerina cu gluga i cu mocasinii lui mblnii, el putea sa reziste la orice temperatura, dar cltoria ncepea s-i spuna cuvntul asupra calului sau. Suflarea i nghea, prinzndu-i promoroaca pe nri. Din fericire, cei doi cai ai lui Empress tiaser partie prin zpad, dar pe alocuri aceasta fusese viscolita pe crestele nalte, unde vanturile suflau ntotdeauna. Trey nu voia s-i recunoasc propria epuizare, ciuda susinndu-i trupul obosit. De cate ori n decursul ultimelor ore i spusese ca trebuia s-i accepte aciunile felul n care plecase pe furi, n miez de noapte, ca un hot?

Empress trebuie sa fi avut vreun motiv serios, i zicea el. Bineneles ca avea. Dar apoi interveneau suprtoarele lui ndoieli. De ce nu-i spusese lui? i pe urma niruirea care se tot repetase fara discernmnt sau vreo recunoatere ncepea de la capt: O femeie care se vindea ntr-un bordel nu merita sa te ncrezi n ea nu merita ncredere Dar mania lui era generata de motive pur egoiste. Fusese lipsit de ceva pe care i-l dorea. O experienta noua n viaa unui tnr care, pana acum, fusese favorizat n mod excepional. Rally se mpiedica, i reveni, i Trey njura. Dracu s-o ia pe Empress, nu exista nici un motiv ca ei sa se afle n mijlocul munilor, n miezul unei nopi de iarna, degernd, obosii, cu degetele amorite nc de cnd se aflau cu apte kilometri n urma. Prefera sa ignore faptul ca nimeni nu-l obligase sa plece dup ea. Dispoziia i era foarte proasta iritata i nclinata mai nti sa nvinoveasc i abia apoi sa puna ntrebri, vzu luminile micii cabane cuibrite n cuul ngustei vai montane. Calul sau se nclina ntr-o parte cnd degetele lui nmnuate smucir scurt cpstrul. 162 Evrika! exclama cu o calma amrciune, mijindu-i ochii ca sa vad prin strlucirea zpezii luminate de luna. n mintea lui nu ncpea nici o ndoiala ca i gsise vnatul. ntinznd mana o freca linititor pe Rally ntre urechi, n chip de scuza pentru reacia lui neatenta. Desenul cusut din mrgele care reprezenta o puma neagra de pe mnuile lui mblnite fulgera sub razele lunii. Ridicnd mana, atinse uor cu buzele talismanul sclipitor.

Am prins-o! spuse. Trey supraveghe cu grija cabana, fara a se grbi, aa cum fusese nvat ca cerceta, verificnd ngrditura terenului, ascultnd daca se auzea ltratul vreunui caine, ncercnd s-i dea seama daca era vorba de o ferma cu brbai narmai. Scondu-i Colt-urile din tocurile lor, controla sa vad daca butoiaele se nvrteau cu uurin pe gerul acela cumplit. i ridica puca din teaca i o desfcu sa verifice daca magazia era plina. Dup aceea, calcaiele lui o atinser uor pe Rally, i pornir sa coboare spre vale. Guy tocmai o ntrebase pe Empress de unde cptase toi banii aceia. De nenumrate ori vroise s-o ntrebe, de cnd se napoiase ea cu abundenta aceea de cadouri i alimente, dar deoarece Empress nu-i dduse nici o explicaie, el se temuse sa puna ntrebri Empress se uita la Guy, care sttea fata-n fata cu ea, lng vatra, ntr-unul din fotoliile solide pe care le adusese mama, i nu se grbi sa rspund, desi pe drumul spre casa repetase de o suta de ori ceea ce avea sa spuna. Lui i scpase ntrebarea i o roea de jena i ardea obrajii. Ma duceam sa ma angajez la Helena ncepu ea, nementionand unde anume avusese de gnd sa se angajeze cnd un brbat a fost mpuscat. S-a ntmplat ca n momentul acela eu sa fiu n apropiere i am reuit s-i salvez viaa. Familia lui este bogata. Mi-au dat banii n chip de plata pentru c-i salvasem viaa. 163 Cum a fost mpuscat? A fost un duel? Nimic att de onorabil, replica Empress, amintindui privelitea sngeroas din noaptea aceea. Brbatul a fost

mpuscat pe la spate. Ce laitate! exclama dispreuitor Guy, ale crui convingeri mai erau dominate de romantismul tineresc. Lau prins pe ticlos, i l-au spnzurat? Nu zu, Guy, nu fi att se setos de snge! l mustra Empress n gluma, n timp ce fratele ei o privea cu ochii mari de interes. i, nu, nu l-au prins. Dar o vor face. Cum poi fi att de sigura? Daca a plecat, s-ar putea sa nu-l mai gseasc niciodat. Empress se gndi la convorbirea pe care o auzise ntr-o diminea, cnd Blue, Fox, Hazard i Trey discutaser despre Jake Poltrain i posibilitatea de a-l acuza n mod legal ca trsese. Prerea generala fusese ca daca mijloacele legale n-ar fi fost adecvate, ei aveau sa rezolve problema n felul lor propriu i la momentul ales de ei. ntr-un fel sau altul, Jake Poltrain avea sa plteasc. Ceea ce o oca pe ea cel mai mult n legtur cu acea conversaie nu era discuia despre rzbunare, ci certitudinea calma ca rzbunarea mpotriva lui Jake Poltrain era inevitabila. Glasul lui Hazard fusese ciudat de bland cnd spusese: Nu cred ntro justiie vigilenta, aa ca le vom acorda tribunalelor prima lor ans. Se presupune ca tara aceasta este civilizata. Totui, daca tribunalele nu reuesc s-l spnzure pe Jake Poltrain Implicaia rmas nerostita era categorica prin certitudinea ei. Familia aceasta, explica Empress, e alctuit din metii, i membrii ei sunt pricepui n a gsi urmele. Indieni adevrai! exclama Guy, ncntat la gndul unei rzbunri slbatice. Cnd o s-l prind o s-l scalpeze? Doamne Sfinte, Guy, eti formidabil! Oamenii nu mai scalpeaz. Mi-a spus papa odat. Este doar un zvon.

Nimeni nu scalpeaz, mini ea. Dar cunotea adevrul. Trey i spusese ca i astzi se mai plteau premii pentru scalpuri de indieni, desi treaba 164 se fcea pe ascuns. n Deadwood, n Dakota de Sud spusese el scalpurile de indieni valorau, nu cu multi ani n urma, doua sute de dolari; iar cele de femei erau i mai bine preuite. Apoi i veni n minte imaginea celor patru brbai din dormitorul lui Trey, n dimineaa aceea cei cu parul lung pana la umeri, cu pomeii obrajilor de o perfeciune clasica i cu discuia lor n oapt, referitoare la moartea lui Jake Poltrain. Imaginea aceea demonstrase cat de falsa era certitudinea ei. Papa spunea ca rezervaiile sunt lsate pentru vntoare, i ca odat el vzuse un ntreg grup de-a lungul crestei. Dar indienii clriser mai departe. Papa zicea ca le place sa fac incursiuni ca sa fure cai. Eu nu tiu nimic despre indieni i, oricum, vreme de doi ani n-am avut necazuri din partea lor. Nici mcar odat. Aa ca sunt de prere ca putem considera ca nu exista indieni pe care s-i intereseze Clover. i celalalt cal murgul acela frumos? ntreba Guy, al crui glas se nalta cu o jumtate de octava. Acela e un cai indian? Pe acela l-ai cptat de la familia de metii? Acela ar trebui sa se duca napoi. Doar l-am mprumutat n chip de cai de povara. Cnd l vei duce napoi? Pot sa vin i eu cu tine? ntreba Guy, cu ochii scnteind de placerea anticiprii. Ce plcut ar fi sa se duca napoi calare, la vara, i sa returneze murgul spunnd: Mulumesc. L-ar putea revedea pe Trey. Dar pe urma toate vocile acelea de femei i

reamintir ce nsemna ea pentru Trey. Niciodat n-o sa se mai ntoarc. i dup cteva zile el avea s-o uite, n braele altei femei. Era mai ru dect i nchipuise ea ca avea sa fie. Trey i stpnea ntr-una gndurile. Nu tiu, rspunse pe un ton bland dar categoric. Probabil ca n-o s-l mai ducem niciodat napoi. i acesta era adevrul. Desi utiliza cu buna tiin cuvntul mprumutat, nu avea nici cea mai mica idee cum lar putea napoia. 165 n timp ce Trey verifica grajdul ca sa afle numrul de cai aflai la ferma, iar Empress i Guy treceau la un subiect mai putin ncrcat de temeri, Duncan Stewart se ntorcea de la o gala organizata de Montana Association un grup de brbai lacomi, dornici sa taie tot lemnul de cherestea din teritoriu care, pentru a obine acest privilegiu, voiau s-i distreze pe legiuitori. Soul tau n devenire a disprut, anun Duncan, ndreptndu-se cu pasi apsai spre masa cu buturi alcoolice i scond dopul unui clondir cu bourbon. Turnnd putina trie ntr-un pahar, trase o duc buna i apoi se ntoarse sa se uite la fiica lui, care nu voise sa nhae momeala. Valerie, mbrcat ntr-o toaleta de seara eleganta, sttea tolnit pe o canapea tapiat n satin argintiu. i ea sosise abia de curnd acas, de la o mica serata. Lund o sorbitura de ampanie, i puse cu grija paharul pe masa de lng ea i dup aceea i privi ptrunztor n ochi pe tatl ei i, calm, spuse: Vestea circula prin tot oraul. Nu te ngrijoreaz? Ar folosi la ceva? ntreba, imperturbabila.

Eti foarte nepstoare. Graba nu-i chiar att de necesara. i daca nghea, pe-acolo pe unde umbla? De-abia s-a sculat de pe patul lui de moarte. Nu zu, tticule, gndete putin! Tipul e pe jumtate indian. tie cum sa supravieuiasc n aer liber. Se zice ca s-a dus dup femeia aceea. Se zice i ca femeia s-a vndut la stabilimentul lui Lily. Consideri cstoria asta ca pe o competiie? Eu cred mai degrab ca nu. i cu siguranta, tticule, tu, fiind brbat, trebuie s-i dai seama de diferen. Tatl ei ddu din cap afirmativ i se mira n sinea lui, aa cum fcea deseori, de modul cinic n care privea fiica lui realitile vieii. 166 Oricum, zise el, au plecat s-l caute. i sunt convinsa c-l vor gsi, replica Valerie pe un ton linitit. Ei, i-acum, ce zici de o discuie cu Hazard, poate peste o sptmn sau doua? Cred ca ar trebui s-i prezini tatlui lui Trey mica noastr oferta,i s-i dai timp sa se obinuiasc treptat cu ideea. Daca Hazard Black nu i-ar proteja att de mult clanul, ideea asta n-ar avea niciodat sorti de izbnd, sa tii. Daca Hazard Black nu i-ar proteja att de mult clanul, ar trebui sa ne gndim la alta soluie, nu-i aa? Dar i-l protejeaz. Iar eu ma pricep foarte bine sa joc n fata tribunalului rolul fecioarei revoltate. Noi tim cum i slujete justiia pe indieni prin prile astea. Acum o luna, n Missoula, i-au spnzurat pe patru dintre ei. i pe cei apte de pe Musselshell. Care a fost motivul, vitele cuiva?

Cai. Vezi, tticule, ce lesne o sa mearg? zise Valerie, nlndu-i spre el paharul de ampanie. Mai nti palpai lampa cu gaz de la gura sobei, i apoi i izbi curentul de aer rece. Empress i Guy se ntoarser amndoi deodata. Trey umplea intrarea ngusta silueta ntunecoasa i masiva n pragul uii deschise mantaua grea, din piele de bivol, mrindu-i i mai mult statura nalta. Gluga i era acoperita de promoroaca, aa cum i erau i genele. Era aici. Oare de ce avea ea acest sentiment copleitor, ca viaa i ncepuse din nou? Fara a-si da seama, Empress se ridica s-l ntmpine. El pasi nuntru, picioarele lui nclate n mocasini nefcnd nici un zgomot pe pardoseala de lemn, i nchise usa trntind-o nepstor cu mana. mi datorezi ase zile, spuse. Inima lui Empress ncepu sa bata cu putere la vederea lui i a bruscheii cuvintelor rostite cu glas hotrt. Guy sari din fotoliu. 167 Cine-i asta, Pressy? Cine este? Care ase zile? Trey se uita la biat de parca abia atunci l-ar fi vzut,apoi privirea i reveni spre Empress. S-i spun? amenin n oapt. n secunda urmtoare, ochii lui explorar rapid interiorul micii cabane. Cercetase deja grajdul i, nainte sa ntre, aruncase o privire n cabana luminata de lampa. Fcea impresia ca erau singuri, dar niciodat nu strica sa fii prudent.

Ce este, Pressy? ngim Guy. Spune-mi, ce este? Trey nalta din sprncene. Nu, murmura Empress ntr-o suflare, uitndu-se la el rugtor. Guy, as vrea sa faci cunotin cu brbatul despre care i-am vorbit. Brbatul cruia i-am salvat viaa, preciza ea cu glas sigur. Cu o incredibila iscusinta, interveni Trey n oapt. Brbatul a crui familie m-a rspltit cu toi banii aceia. Pentru ca i-am salvat viaa, adug Empress, cu o accentuare sfidtoare. Trupete, zise el, trgnnd cuvntul. Empress i arunca o privire exasperata. Obrznicia lui o uimea ntotdeauna. Guy, continua ea, pe un ton putin tios, dansul este Trey Braddock-Black. Trey, acesta este fratele meu, Guy. Apropiindu-se, Trey i fcu uor cu ochiul lui Empress, i ntinse mana lui Guy, i spuse pe un ton serios: ncntat. Buna seara, domnule, zise Guy, aducndu-i aminte la repezeala de bunele maniere i rmnnd cu ochii hipnotizai la brbatul acela enorm cu doua pistoale de cate ase gloane prinse pe solduri. Dumneavoastr suntei metisul, declara cu stngcie. Apoi, dndu-i seama de gafa, se nroi ntr-o clipa i ncepu sa ngaime o scuza. Trey i reteza scurt vorba: Nu-i nimic, Guy, spuse el zmbind. M-am obinuit cu asta. De fapt, prefer partea dinspre tata a familiei mele. 168 Pressy zice ca o sa pornii pe urmele individului care v-a mpuscat. O s-l spnzurai, sau o s-l legai de un ru

nfipt n pmnt, cu furnici i cu toate celelalte? Trey pru amuzat, arunca o privire nveselita spre Empress i ntreba: Sora ta i-a spus asta? . Vai, nu, domnule! sari Guy repede n aprarea surorii lui. Doar ca ma gndeam, ei bine la faptul ca suntei metis, i aa mai departe. mi place ideea cu furnicile, conveni Trey n gluma. Ai vrea sa ma ajui, dac-l voi gsi vreodat pe ticlos? Guy deschise ochii mari i lasa s-i scape o exclamaie de uimire. Ajunge, Trey, i mustra Empress. i tu, Guy, nu-l mai sci pe domnul Braddock-Black cu ideile tale fantastice. Pistoalele dumneavoastr sunt Colt-uri? ntreba Guy, nedescurajat de dojana surorii sale. De comanda? Niciodat nu vzuse un brbat care sa semene att de mult a pistolar. Da. Pressy a adus acas un Colt, pentru mine, dar nu e de comanda. Orice Colt este o arma al dracului de buna. N-ai vrea sa ma lsai sa ma uit la unul de-al dumneavoastr? Ochii lui Guy erau intuii asupra revolverelor cu paturi sidefii. Cteva linii de aliaj negricios erau abia vizibile n partea de sus a tocurilor armelor. Ba sigur ca da, uite, ncearc-le. i Trey i desfcu centura care-i susinea Colt-urile i i-o ddu biatului, fara s-i dezlipeasc, nsa, privirile de pe chipul lui Empress.

Nu-mi place deloc sa ntrerup aceasta discuie ntre brbai, spuse Empress suprat. Farmecul instantaneu al lui Trey o irita. Toat lumea l plcea imediat. Era enervant. Nu numai femeile. Oricine. Poate mi vei spune ce caui aici, Trey, adug apoi. 169 i-am spus deja, riposta el lent, privind-o drept n ochi, cu cldur. Trey, uite, se potrivete! Guy i ncheiase centura la ultima gaura, i tocurile grele i ncadrau soldurile nguste. Pot sa trag cu ele? ntreba, nsufleirea vadindu-i-se att n glas cat i n expresia fetei. Nu chiar acum, zise Empress rspicat. i ntorcndu-se spre Trey, se rsti: Vreau s-i cunosc planurile. Te rog implora Guy. Guy! Mai trziu, Guy, spuse Trey linitit. Este aproape luna plina. Dar acum, daca ne scuzi un minut, as vrea sa stau de vorba cu sora ta. Uf! ofta Guy. Sigur ca da, o sa ma duc s-i adpostesc calul n grajd. Este deja acolo, dar ai putea s-i hrneti i s-mi aduci bocceaua cu aternuturi. i nu m-a supra sa mnnc i eu ceva, adug Trey, zmbind. Acum avem alimente, nu-i aa, Pressy? se grbi Guy sa rspund. Pressy va pregti ceva, i o s-i dau i eu ajutor dup ce termin cu calul. Cnd exista alimente, sunt un buctar foarte bun, sublinie el, dar pana sa se-ntoarc Pressy mancam terci de ovz de trei ori pe zi. Cu oua,

explica ndat. Nu era chiar att de ru, dar Eduard nu nelegea. i-am artat ghetele mele noi? turui ntr-un suflu Guy, n timp ce Empress murea de ruine. Sunt sigura ca pe domnul Braddock-Black nu-i intereseaz ghetele tale noi, zise Empress, deja prea trziu, deoarece Guy i sumesese pantalonii i i arata ghetele. Arata foarte bine, spuse Trey, izbit de brusca realitate a faptului ca el cu fusese niciodat nevoit sa se gndeasc la lipsa unor ghete noi. Dup ce a murit papa nu aveam dect o singura pereche veche de-a lui i, ei bine era greu, ca fiecare dintre noi voia sa ias 170 Observnd n sfrit privirea mnioas a surorii sale, Guy tcu brusc. Apoi, trgndu-se napoi, mormi. Mai bine m-a duce sa vad de calul tau. Vorbete prea mult, spuse Empress n tcerea ce se lasa dup ce usa se nchise n urma fratelui ei. Ca toi copiii, replica Trey zmbind. Este o parte din farmecul lor. El nu se considera copil. Ma tem ca se simte foarte matur de cnd De cnd a murit tatl vostru? Da. i mama voastr? ntreba Trey, uitndu-se la portretele duble de pe micul bufet. A murit la trei zile dup papa. Cnd s-a ntmplat asta? Vara trecuta. mi pare ru. De-asta te-am gsit la localul lui Lily? Da. i de aceea n-am vrut sa te las sa revoci

nelegerea noastr. N-a fi revocat-o. Puteai s-i capei banii. Att n expresia fetei cat i n vocea lui se simea simpatie. Nu eram sigura. Norocul meu. i daca tot am ajuns la acest subiect, poate ca am putea sa discutam i despre cum vom rezolva, n mod concret aa restul de zile pe care mi le datorezi, avndu-i n preajma pe Guy i pe Eduard. Nu le uita pe Emilie i pe Genevieve, adug Empress, adresndu-i un zmbet strlucitor i ncntat. Mai sunt? O uimire sincera i se simi n voce, dar, ncpnat, n clipa urmtoare i recapt stpnirea de sine i spuse: Ai dreptate, n noaptea aceea, la Lily, ai spus ca ai i surori. Nu era obinuit sa aib de-a face cu copii, i-i era complet strin posibilitatea folosirii copiilor ca accesoriu al seducerii. E nevoie, gndea el, de oarecare subtilitate. 171 Empress sesizase uimirea lui, precum i schimbarea survenita peste cteva clipe, i i admira comportamentul. Atitudinea lui era tot att de impecabila ca i farmecul sau, dar poziiile lor erau inversate, acum ca Trey se afla pe terenul ei. Cu cei doi frai i cele doua surori ale ei, i cu spaiul de locuit extrem de restrns, era posibil ca el sa nu mai poat conduce ntreaga lume. Dar, totui, simea un imbold copleitor sa se arunce n braele lui, imbold pe care i-l nbui fara mila. n ultimele cteva zile avusese destule monologuri i cugetri chinuitoare care o ajutaser la nelegerea foarte realista a locului pe care-l ocupa ea n

viaa extrem de plina a lui Trey. n total patru. Frai i surori, preciza Empress. Ma tem sa nu fi fost o pierdere de timp drumul tau pana aici. Am fost al dracului de aproape de a-mi ucide calul ca sa ajung aici, aa ca patru frai i surori sau patruzeci i desfcu pelerina cu gluga pe care o purta pe sub manta i, nlndu-i sprncenele, i lasa n mod voit fraza neterminata. Este doar o problema de felul n care aranjam lucrurile. Printr-o scuturare a umerilor i scoase mantaua i pelerina ntinzndu-i-le ei, dar imediat o ajuta s-i ndrepte trupul, fiindc brusca greutate a mantalei i ndoi genunchii. Dumnezeule Sfinte, pori asta? exclama Empress, nseamn ca eti mai puternic dect mi-am nchipuit. Iar tu, mai slaba dect credeam, replica el n oapt, minile lui puternice rmnnd sub braele ei. O combinaie plcut, din cate mi amintesc Taci, Trey, ar putea auzi copiii, i atrase Empress atenia, ridicndu-i privirea spre planseul de deasupra i simindu-i nervii solicitai la maximum. Da-mi o srutare, pisicu apriga, opti el. Acum e destula linite. i ridicnd-o de pe pardoseala, cu mantaua din piele de bivol cu tot, i aduse fata la acelai nivel cu a lui i o srut, buzele fiindu-i rcoroase dup frigul de afara. 172 Nu, nu trebuie sa faci asta! protesta ea dup ce el o lasa jos, de parca simplul fapt de a spune nu ar fi descurajat dorina brusc aprinsa, izvort din amintiri voluptuoase i din srutul lui cald i plin de pasiune.

Relundu-i mantaua din braele ei, Trey o azvrli cu o singura mana pe un scaun, aa cum s-ar fi descotorosit ea de o bluza de copil. N-ar fi trebuit sa ma prseti, replica apoi, cu glas cobort i grav, revenind la ea. Am fost nevoita sa plec, riposta ea, tiind ca niciodat el nu putea sa fie al ei i trgndu-se napoi cu un pas. N-ar fi trebuit sa vii dup mine. La randul meu am fost nevoit sa vin, replica el att de optit nct cuvintele i se auzir ca un uierat nbuit. Mocasinii lui nu fcur nici un zgomot n timp ce, odat cu retragerea ei, nainta i el cu un pas. Era mult prea aproape, gndi ea alarmata, prinsa ntre bufet i etajera cu cri, cu spatele lipit de perete. Mireasma lui i umplu nrile cnd minile lui se ridicara i i se aezar ferm, cu palmele n jos, pe amndoi umerii. Nu, el nu nelese niciodat, gndi ea, n vreme ce capul lui brun se apleca spre ea. Pare tot att de voluptuoasa, gndea el. Delicata, catifelata, ochii ei dorindu-l chiar atunci cnd i respingea avansurile. Mergnd cu gndul mai departe, se ntreba cum ar putea gsi un loc cat de cat intim, n aceasta cabana nghesuita. Abia daca aveai unde sa te miti. Buzele li se atinser, ale lui Empress ntredeschise, cu capitularea neprefcut care lui i se pruse ntotdeauna foarte ispititoare, i erecia lui ntinse stofa moale, de lana, a pantalonilor. Ea l simi tare, apsndu-i pntecele, i fara s-i dea seama gemu, i limba ei mica tocmai se ntindea cutnd-o pe-a lui cnd, de afara, se auzi limpede fluieratul lipsit de melodie al lui Guy.

Empress se desprinse brusc, alunecnd repede de sub braul lui Trey, i se afla la jumtatea buctriei cnd fratele ei intra pe usa. 173 Trey, cum o cheama pe iapa ta? ntreba Guy, btnd din picioare ca s-i scuture zpada de pe bocanci. Este o adevrat frumusee! Aa cum sttea n prag, zmbind i cu bocceaua cu aternuturi i vesminte a lui Trey inut n echilibru pe un umr, era personificarea entuziasmului tineresc. nainte de a se ntoarce cu o jumtate de pas ca s-l priveasc n fata pe Guy, Trey nghii o data pentru a-si readuce glasul la normal i ca s-i domoleasc dorina nfierbntat. O cheama Rally, rspunse. A ctigat probele de timp la Helena, la categoria cailor de un an, i n ultimii doi ani i-a ntrecut pe toi caii de curse de la vest de Sheridon. Poate i-ar plcea s-o clreti de proba, mine. Uraa, ne-am neles! Unde vrei s-i pui lucrurile? Acum putem sa tragem cu Colt-urile? Trey tia foarte bine unde voia s-i fie puse aternuturile, dar baiatul acesta era prea tnr ca sa neleag, aa ca se mulumi sa spuna: Ar trebui s-o ajutam pe sora ta cu mncarea. ntre timp Empress deschisese i nchisese diveri recipieni cu o agitaie nervoasa care prea sa fie potenial exploziva. Cunoscndu-i temperamentul, Trey deveni linititor i nclinat spre concesii. n afara de asta, i spuse lui Guy, de mpuscat putem mpuca mine. O sa rmn aici o vreme, daca nu va supr.

Daca ne supr repeta Guy cu un amestec de uimire i adoraie. Ai auzit, Pressy? Trey rmne la noi! Zi i tu daca nu-i formidabil! O sa ma lase sa trag cu revolverele lui fcute de comanda i o sa clresc pe calul lui i Pressy, nu-i aa ca este minunat? Guy era la vrsta uor impresionabila la care realizrile i faptele de vitejie nesbuite ale brbailor erau importante i excitante. Acesta era paradisul, gndi Empress, tot ce nu ndrznise ea sa viseze. Trey zmbindu-i i atingnd-o, srutnd-o,esndu-i vraja seductoare n jurul ei, astfel ca fericirea era att de profunda nct i anula reinerile. Cel mai frumos brbat de pe cele ase continente o voia pe ea. 174 Dar n lumea reala, cruda, Trey se juca de-a dragostea, n acea lume singurul lucru cu care avea sa se aleag ea de pe urma iubirii fata de Trey era o inima zdrobita. Domolita de derutanta frustrare care n-ar fi mpcat n mod mulumitor att iubirea cat i fericirea, vocea lui Empress fu mai aspra dect inteniona: E minunat. Acum ai face mai bine daca m-ai ajuta cu cartofii tia. Sigur ca da, Pressy, se nvoi Guy ndat, glasul lui fiind destul de voios cat pentru amndoi. Sa vezi cum i curat! M-am perfecionat cat timp ai fost plecata. Cnd Trey se oferi s-o ajute, refuzul ei fu mai putin tios dect rspunsul dat lui Guy, deoarece, simindu-se vinovata, i recptase stpnirea de sine. Guy era att de fericit de tovria unui brbat, nct era clar ca ea nu putea s-i refuze acea placere. Nici pentru el nu fusese uor sa prseasc lumea lui confortabila i sa preia, la vrsta de

unsprezece ani, sarcini i responsabiliti mai presus de posibilitile lui. Cnd ea rspunse printr-un nu ofertei lui, Trey recunoscu linia dura i ferma a maxilarului ei, i nu insista. Senzaia gurii ei fragede sub a lui i cldura trupului ei mic strns lipit de al sau erau intense, i ultimul lucru din lume pe care l-ar fi vrut era discordia. Atepta n fotoliul de lng foc sa fie gata cina i n cteva minute adormise. Pe drum l susinuse numai puterea voinei, dar era epuizat, corpul lui nu pe deplin nsntoit, fiind solicitat la limita. De parca ar fi neles ca se afla colo unde dorea cel mai mult sa fie, voina lui nemblnzit i slbise n cele din urma vigilenta, i Trey adormise. Ssst! l dojeni Empress pe Guy o data, cnd el vorbi prea tare. Las-l pe Trey sa doarm. i cnd zbovea cu privirea asupra lui, adormit n fata emineului, ochii lui Empress erau plini de tandree. tia 175 ce efort trebuie sa fi fost din partea lui ca s-o urmreasc n muni, ce curaj ncpnat era necesar ca sa clreasc o suta de kilometri la o temperatura sub zero grade, mai ales n starea sanatatii lui. Dracu' s-l ia de viitor necunoscut! i naiba sa le ia pe ticloasele de felul Arabellei Mcginnis! Ea l dorea, i poate ca testul unui drum de o suta de kilometri strbtut iarna pe munte nsemna ca i el o dorea. l lasa sa doarm aproape o ora pana s-l trezeasc, i cnd o vzu, primul lucru pe care-l fcu el fu s-i zmbeasc, aa cum i-l reamintea ea, apoi i freca ochii asemenea unui copila, ce se trezete dintr-un pui de somn. Ma bucur ca te-am gsit, murmura el, umplndu-i

inima de fericire. Masa de seara fu linistita i plcut, lampa cu gaz aruncndu-i lumina blnd i aurie peste masa i pe fetele celor trei tineri. Era aproape ca i cum ar fi fost absolut singuri pe lume, izolai sus n munte i n bezna nopii. Stand cu trupul relaxat ca urmare a mulumirii sufleteti, Empress l privea pe Trey cum mnnc sistematic, aa cum fcea ntotdeauna, i cu pofta, i att ea cat i Guy devenir radioi cnd Trey i felicita pe buctari. El manca doua porii din fiecare fel i spuse: Da, te rog, adresndui lui Empress un zmbet intim cnd ea l ntreba daca mai voia ciocolata fierbinte. De ce nu se poate sa dispar universul se ntreba ea n fuga, rspunzndu-i la randul ei printr-un surs atunci am putea rmne cu toii aici pentru totdeauna. Cat timp dormise Trey, Empress i atrsese lui Guy atenia sa nu mai fie prea curios i sa nu-l bata la cap pe oaspetele lor cu tot felul de cereri, aa ca baiatul i nbui imboldul de a-i face lui Trey capul calendar, mulumindu-se s-i puna un numr moderat de ntrebri cu privire la indieni, la scalpuri i la rzbunri sngeroase. La toate acestea Trey rspunse cu sinceritate i seriozitate. Se czu de acord ca a doua zi diminea sa fac putina tragere la tinta. Daca pana atunci nu se pornete viscolul, zise Trey. 176 Chiar crezi ca se va abate asupra noastr? ntreba Empress. Cerul e foarte senin. Cnd veneam ncoace calare, vntul se nteea i i schimba direcia. Mie mi mirosea a zpad. Daca avem noroc, declara Guy cu un entuziasm

copilresc, poate ca ne vom nzpezii! S-ar putea, spuse Trey, adugnd fric n sosul lui de mere. Vai nu! fu reacia lui Empress, ale carei sentimente erau un amestec ntre a dori i a nu vrea, ntre raiune i senzaia de a se afla n rzboi. n prima iarna dup ce ne instalasem aici am fost nzpezii vreme de mai bine de doua luni! n actuala ei stare sufleteasca, cum ar fi putut sa se mpace cu gndul unei ncarcerri silite mpreuna cu Trey? De asta data nu conteaz, Pressy, i reaminti Guy linititor. Ai adus acas o mulime de alimente. Imun la tainicele efluvii sexuale care tulburau pacea sufleteasca a surorii lui, pentru el, gndul la o iarna petrecuta n compania lui Trey era ncnttor. Dar nzpezii este imposibil sa rmnem un timp att de ndelungat, ngim ea. Pentru ca apoi, dndu-i seama cat de grosolana prea, sa adauge, blbindu-se. Adic familia ta se va ngrijora. Nu ma supr sa fiu nzpezit, zise Trey, cu un zmbet cald ca o zi de vara. iar ai mei tiu unde ma aflu. De fapt, asta nu era chiar adevrat, dar desi nu-i cunoteau cu precizie destinaia, ei bnuiau ncotro plecase el. i cu toate ca era posibil ca mama lui s-i fac griji, tatl lui era convins ca era capabil s-i poarte singur de grija. Auzi, Pressy? Lui Trey nu-l pasa! exclama Guy, al crui chip era nsufleit de bucurie. O sa ma nvei sa trag cu arcul? ntreba cu o emoie ce-i tia rsuflarea. Vom avea timp sa facem o mulime de lucruri,

replica Trey cu calm. Cel dinti de care ar trebui sa ne ocupam daca se abate viscolul este sa ne confecionm cteva nclri pentru zpad. Avei nclri pentru zpad? 177 Vzuse panica din ochii lui Empress n timpul discuiei despre posibilitatea nzpezirii i i se fcu mila de ea. Nu avem, rspunse ea. Papa a ncercat odat, dar De ce sa nu confecionm cteva, i pe urma zpada nu va mai conta. Ce prere avei? ntreba cu blndee. Mi-ar plcea, rspunse Empress pe un ton linitit, convingndu-se n scurtul rstimp n care Trey se aflase n cminul ei ca orice durata de edere a lui avea sa fie dezastruoasa pentru emoiile ei. El echivala cu o intensa fericire i afeciune, i avea o cldur fireasca ce-i aprindea sufletul asemenea unei ofrande nchinate adorrii lui. nsemna deja mult prea mult pentru ea. Va trebui sa discute serios problema rmnerii lui. Mai trziu, dup ce Guy va fi adormit. Dar Trey adormi n fotoliul de lng foc naintea lui Guy, rezervele de putere fiindu-i mpuinate de cele dousprezece ore istovitoare de mers calare. Empress l nveli, i dup ce Guy se duse la culcare, statu ndelung veghindu-l pe brbatul acela suplu cu piele armie, brbatul care o urmrise pana acas din motive ce preau nespus de simpliste. Nu mi va fi de nici un folos, cugeta ea, sa ma ndrgostesc de cel mai bogat holtei, socotit a fi cea mai buna partida din Montana. Ar fi fost culmea prostiei sa se namoreze de un brbat att de frumos nct, daca n-ar fi bogat, i-ar putea croi drum n lume numai datorita nfirii lui; era absurd sa nutreasc fata de el un

ataament tot att de simplu ca cel pe care-l avea el fata de ea un ataament bazat numai pe placere,incompatibil cu toate concepiile ei idealiste. Totul n relaia lor, ncepnd cu ntlnirea lor n calitate de cumprtor i marfa, achiziionat, era imprudent i absurd. Dar opti, abia auzit: Sa nu ramai prea mult n muntele iernii ca s-ar putea sa nu te mai las sa pleci niciodata! Peste cteva clipe zmbi de propria-i ngmfare. Ca i cum l-ar putea ntemnia vreodat pe un brbat ca Trey! 178 n dimineaa urmtoare, Trey se trezi odihnit. Se uita ctre captul celalalt al micii ncperi, unde Empress, stand n picioare, mai punea lemne n maina de gtit, i spuse n oapt: Buna dimineaa! Ea se ntoarse spre el i surse. Prin ncperea mica, zmbetele lor se intersectar. Ridicndu-i ambele brae, Trey i le mpreuna deasupra capului i, lsndu-se comod pe spate, ntreba: Tu unde ai dormit? Acolo, rspunse ea, artnd spre patul amenajat n coltul ntunecat de sub mansarda, deja strns ordonat i acoperit cu o cuvertura vtuit, multicolora. ntinzndu-i lent spatele, el i cobor minile n vreme ce zmbetul i se accentua. Nu cred ca la noapte voi mai dormi n fotoliu. Poi mpri patul cu Guy, zise Empress, indicnd cu o micare a umrului peretele opus. Este patul n care dormeau mama i papa, i-i destul de mare pentru doi brbai nali ca voi. Trey i ndoi braele ca sa le alunge nepeneala i

murmura: Pare sa fie un tip care doarme adnc. Sa nu-i vina cine tie ce idei, Trey. Le am deja, draga mea, replica el, lsndu-i privirea ochilor sai palizi sa alunece lent de-a lungul picioarelor zvelte i al rotunjimilor trupului ei, pana la ochii ei verzi i strlucitori. Este prea trziu. n afara de noi, n cabana asta mica mal sunt patru persoane, toate numai ochi i urechi. Tine minte asta. Fgduiesc ca voi fi discret. Dnd la o parte ptura, se ridica n picioare, i petrecu degetele prin parul rvit i cu braele ridicate, se uita la ea ntr-un mod intim i apreciativ. Mi-a fost dor de tine, zise n oapt. 179 Asta le-o spui tuturor doamnelor, replica Empress cu calm, decisa n acea diminea sa ncerce serios s-l tina pe Trey la distanta. n lumina rece a zorilor se hotrse: mai nti, sa nu se lase orbita de frumuseea i de farmecul lui Trey (uor de zis cnd nu se afla n prezenta lui); n al doilea rand, sa se strduiasc sa pstreze o detaare rece (la fel de greu, cnd el zmbea ca acum); i n al treilea, s-l trimita s-i vad de drum cat mai curnd posibil, deoarece el n-ar face altceva dect s-i complice viaa. Niciodata, spuse ei foarte ncet. Tu eti prima. Glasul lui grav i ragusit, replica uluitoare, trimisera un fior de-a lungul spinarii ei, i toate planurile ntocmite cu grija de Empress se risipir. Fu nevoie de cteva clipe bune pentru ca o judecata mai calma sa predomine fata de reacia rapida, fulgertoare.

Scuz-m, dar mi se pare greu de crezut aa ceva, declara ea categoric. Trey se ndrepta spre ea, tiind ca daca ar ine-o n brae ar putea s-o fac s-l cread. Reinerea, timiditatea ei dispreau de ndat ce el o saluta, sau i optea cuvinte dulci de iubire, sau reuea sa depeasc barierele pe care ea le reconstruia ncontinuu ori de cate ori i ngduia el. Acum nu mal exista nici un motiv pentru toate rezervele i baricadele ei. Trecutul ei neclar fusese scos la lumina: fraii i surorile ei, srcia lucie cu nduiotoarele ei rmie ale unei oarecare respectabiliti, ca de exemplu portretele de familie, singuraticul sfenic de argint i sabia de parada ce aparinuse unui ofier, atrnat deasupra poliei emineului. Ce mai era de ascuns? n teritoriul Montanei existau nenumrate familii care se deplasaser spre frontiera pentru a-si reface averile. Ce rost avea acum aceasta detaare rece? i nainte sa ntind braul ca s-o ating, meniona cu blndee acest aspect. De ce ai reineri, iubito? Am vorbit serios. Mi-a fost dor de tine. 180 Dar cnd vru s-o ia de mana, Empress se feri i se trase cu trei pasi ntr-o parte, astfel ca masa se afla iar ntre ei. Cum sa te pori cu un brbat al crui dormitor este mai spaios dect toat locuina ta, cu fratele tau care s-ar putea sa asculte de la o distanta de numai un metru, sau cu posibilitatea ca ceilali copii sa traga cu urechea, att de aproape de Trey nct acesta ar fi putut, ntinznd mana, si ating? Cum sa spui: Nu sunt o trf, i desi eram n stabilimentul lui Lily nu sunt de vnzare n orice caz, nu

n sufletul meu? i cum s-i spui cuiva att de priceput n relaiile cu femeile cum era Trey: Nu sunt n stare sa consider asta un simplu joc? Dac-ar fi fost sa le crezi pe Arabella i pe Lucy, pentru Trey, desfrul era ceva normal i frecvent; poate ca obinuit era cuvntul cel mai potrivit. Dar emoiile ei nu erau aa de lesne de domolit, i cu totul mpotriva propriei sale voine, se auzi spunnd: i mie mi-a fost dor de tine. O sa aranjez eu cu copiii, spuse Trey ntr-un murmur abia audibil, urmrind cu privirea btaia rapida a pulsului sub pielea fina a gatului ei, amintindu-i senzaia pe care o avea cnd sruta pielea pal-aurie de lng urechea ei, tiind ca i ea simea exact ce simea el. Vom fi singuri numai noi doi. Nu! protesta ea, cuvintele aducndu-i o mbujorare trandafirie n obraji, simurile ei neloiale fiind totui prea receptive la insistenta lui. Nu poi face asta! Ba da, o contrazise el foarte, foarte ncet. Pot. Nu mai ncerca s-o ating, dar cuvintele lui avur acelai efect puternic de parca ar fi dezbracat-o, acolo unde statea. Empress se nfiora. Trey zambi. Ai vrea sa te ajut la pregatirea micului dejun? n ziua aceea, Trey fu un model de respectabilitate, desi ochii lui se ndreptau spre ai ei atunci cand copiii erau ocupati, iar Empress era convinsa ca bataile nebune ale inimii i se auzeau limpede pana n Helena. El era n cea 181 mai buna dispozitie cu putinta, i n acea dimineata, din prima clipa n care ie spuse copiilor tacuti i cu ochii plini de mirare, care tocmai se trezisera i se pomenisera cu un

barbat strain n casa lor: Hai sa mancam prajitura la micul dejun, Trey fu adorat de toata lumea. Empress nu-si daduse seama ca el se pricepea sa gateasca, i cand i exprima ndoiala fu rasplatita cu o arcuire aroganta a unei sprancene. De ce n-as fi n stare? Replica aceasta nu explica nimic i o facu sa doreasca sa-l zgaltaie i sa-l ntrebe unde nvatase sa prepare ceva atat de complicat cum era o prajitura cu sos de mere, cand la ranch ea nu-i vazuse miscand un deget, decat pentru a suna un servitor. Dupa ce copiii asistasera la coacerea prajiturii i participara la consumarea ei, Trey propuse ca toata lumea sa se mbrace serios, urmand ca el sa-i duca afara, la o plimbare cu sania. Sper ca totusi copiii vor dori sa raman cu ei, zise el cu dezinvoltura, n timp ce-l scotea pe ultimul afara pe usa i se ntorcea sa-si ia ramas bun de la Empress. Pot sa arunc cu ceva i tine? Cu pleoapele ngustate, ea i strafulgera cu privirea pe barbatul acela plin de sine. Lumina soarelui, revarsandu-se prin fereastra, scotea n evidenta osatura puternica a fetei lui, nasul drept i fara cusur i pometii cu linii dure ai obrajilor, aprindea lumina jucausa i zeflemitoare din ochii lui. Ti-am refuzat eu vreodata ceva, draga mea? ntreba el, deschizandu-si larg bratele. Dar reflexele lui erau formidabile. Era deja afara, cu usa trantita n urma lui, cand ibricul cu care aruncase Empress n el, izbi usa. Parea tot atat de copil ca i ei, gandi Empress privindui cum se zbenguiau n zapada, i vreme de o clipa se ntreba

cine se distra mai bine. Mai tarziu fu i ea ademenita afara, pentru construirea unei fortarete din zapada, i desi cea care pierdu fu tabara lui Trey, el i soptise lui Empress ca n realitate el castigase, deoarece intentiona ca n timpul ceremoniilor de capitulare sa-i fure un sarut. 182 Sarutul acela i zguduise pe amandoi. Era doar un sarut usor, fugar, dat i primit n mijlocul unui valmasag galagios de strigate i glasuri copilaresti, n lumina straiucitoare a soarelui de iarna. Dar era ca atingerea printre gratiile unei nchisori. Amandoi erau mbujorati i ncalziti de furiosul razboi cu bulgari de zapada, i pe neasteptate traira senzatia stranie a buzelor nghetate de vant ntalnindu-se ntr-un sarat. O magie care-i tintui locului. Trey se ntoarse cu spatele i se ndeparta brusc. Empress i sprijini obrazul de peretele fortaretei sale din blocuri de gheata, i ncepu sa tremure. n dupa-a miaza aceea se ocupara cu totii de confectionarea unor ncaltari pentru zapada, i iscusinta dezinvolta a lui Trey fu uimitoare. Mainile lui cu degete lungi ndoiau i rulau lemnul tinut la aburi, legau i ntreteseau pielea netabacita, i lipeau cu miscari line i regulate, n ciuda frecventelor ntreruperi pe care le facea ca sa ajute degetele durdulii ce se trudeau din greu i ucenici zelosi dar nepriceputi care, toi, doreau cu voiosie sa-l ajute. El era bland i binevoitor, gata sa laude micile succese, indulgent cu numeroasele greseli. Fixa, repara, ajusta, n aa fel ncat realizarea fiecaruia semana destul de bine cu ceea ce trebuia sa fie final. Dar din cand n cand ochii lui i ntalneau pe deasupra

capetelor copiilor pe ai lui Empress, i privirea lui Trey facea ca dorinta sa se aprinda n sangele ei. El zambea n felul acela lent i lenes pe care si-l amintea ea, i un fior de placere i strabatea trupulNu era decat o chestiune de timp, spunea surasul acela lenesr tot atat de limpede ca i cum cuvintele ar fi fost rostite cu glas tare. i cand, odata cu nserarea, ncepu sa urle vantul, Trey zise: Acum ncepe furtuna care mocnea azi-noapte.

Capitolul 11
Pana dimineata, valea montana era nzapezita i, la o departare de saizeci de kiiometri, membrii clanului lui Trey, care nca mai cautau vreun semn de-al lui renuntara. Urmele aproape ca diparusera n prima zi, i furtuna din noaptea urmatoare avusese grija de ceea ce mai ramasese. Grupul pornit pe urmele lui ramasese trei zile la magazinul lui Cresswell, nainte sa nceapa vantul i ninsoarea. n douazeci i patru de ore se asternu mai bine de o jumatate de metru de zapada, i cand vantul se nteti n cea de-a treia zi, nametii ajunsera la naltimea unui stat de om. ntrebandu-l pe Cresswell, Blue descoperise ca Empress i Trey trecusera pe acolo la un interval de numai cateva ore, nainte de ninsoare, cu o zi nainte. Cunoscand iscusinta de urmaritor de piste a lui Trey, Blue fu sigur ca el o gasise, i daca ea sosise la destinatie pana a nu o ajunge Trey din urma, Blue spera ca famiiia sa nu fi intervenit mpiedicandu-l sa o urmareasca. Daca Trey o ajunsese din urma pe drum, era posibil ca amandoi sa se fi ascuns n

vreun adapost mpotriva furtunii. i aa ceva era Trey capabil sa gaseasca metodele de supravietuire erau foarte perfectionate de mostenitorul lui Hazard. Dar acum ca furtuna trecuse, cautarea lor avea sa continue. Blue trimise cativa oamenijnapoi la ranch, ca sa aduca provizii i cai suplimentari. ntre timp ncepu sa-i chestioneze pe propietarii de ferme din jurul magazinului lui Cresswell, ca sa stabileasca directia n care pornise Trey. Nimeni nu-l vazuse.. n vreme ce continua cautarea pentru gasirea lui Trey, Jake Poltrain petrecea din ce n ce mai mult timp la Palatul placerilor al lui Li Sing Koo. Avea sa planuiasca razbunarea mpotriva familiei Braddock-Black, i n visurile lui nascute din opiu nu avea niciodata ndoieli. 184 El castiga ntotdeauna. Aceasta era principala atractie a opiului: convingerea ca avea sa nvinga i senzatia de euforie nascuta din certitudinea ca, n fine, avea sa-i ntreaca pe Hazard Black. n plus, n visurile lui nu era niciodata nevoit sa dea napoi, aa cum facea n realitate. Ca ultima data, cand gardurile pe care ie ridicase pentru a-sl apara drepturile asupra apei fusesera doborate la pamant, cu Hazard stand acoio, n carne i oase, cu afurisitul de fiu-sau i cu blestematul lui de detasament de oameni narmati. Cu mainile tinute degajat pe lnga trup i cu Colt-urlle care se bucurau de o reputatie tot atat de impresionanta ca i propietarul lor atarnandu-i pe solduri, Hazard nu astepta decat ca Jake sa schiteze gestul de a-si duce mar spre pistol. Dracu sa-l ia de indian ngamfat! tia ca nimeni nu-i

nvinsese niciodata. Iar fiul lui, obraznic ca nsusi diavolul, avea o i mai fulgeratoare manuire a unui Colt decat iscusinta calma i cu sange rece cu care i folosea Hazard revolverul. i umbia zvonul ca era hotarat sa ntreaca recordul tatalui sau. Cu glasul lui ucigator de linistit, Hazard spusese: Te afli pe pamantui indienilor absarokee. Nu ngaduim garduri pe pamantul absarokee. Noi avem drepturile asupra apei. Jake trase n piept nca un fum de opiu, i ura imensa se risipi asemenea undelor ce se topesc dupa ce arunci o piatra ntr-un lac. nca o inhalatie i mult mai piacutul vis al victoriei rencepu. Jake l mpuscase cu sange rece pe omul pe care-i platise ca sa-l ucida pe Trey la stabiiimentui lui Lily. n noaptea n care texanul l ntalnise pentru a-si primi a doua jumatate a piatii, Trey era n pragul mortii, i fara sa tie, aa era i ucigasul. Jake nu era un prost, ntelegand cu cruzimea unui animal de prada ca martorii 185 erau prin definitie ceva de care te puteai lipsi. Derringer-ul ascuns n mana nmanusata a fost o surpriza chiar i pentru pistolarul din Texas, carnvatase nca de la o varsta frageda sa fie prudent. Trupul lui nghetat a fost gasit o saptamana mai tarziu de un fermier care i cauta un animal ratacit. O alta serie de mprejurari dubioase l implicau pe Jake. La o saptamana dupa ce Treplecase dupa Empress, Hazard i avocata lui paraseau biroul serifului din Helena. Situatia nu prea ne lasa sperante, i spuse lui Hazard reprezentanta legii. Seriful tocmai i informase ca toate dovezile mpotriva

lui Jake Poltrain nu erau ndeajuns de concrete ca sa se pronunte o acuzare. Hazard se ncruntase, i seriful se grabise sa spuna: Continuam investigatiile. mi e dator, mormai Hazard, trecand pe sub portalurile ornamentate ale tribunalului i iesind afara, n ziua de iarna luminata de soare. Vantul rece i flutura parul negru peste gulerul de blana al paltonului, i el se opri sa-si ncheie nasturii hainei. De ce ma port atat de civilizat n legatura cu mpuscatura aceea? Nu-i nevoie decat sa vari un glont n Jake Poltrain i termini cu el. Pe vremea adolescentei lui, fusese nvatat sa se razbune pe dusmani. Oftatul i se pierdu n rafalele vantului. Martin i da silinta, zise avocata lui, interpretandu-i corect oftatul, dar nu exista martori. n noaptea aceea, la localul lui Lily, nimeni nu se afla n hoi ca sa-l vada pe ucigas fie venind, fie piecand. Oare sesisez o nuanta de aparare n favoarea lui Martin? E un tanar cumsecade, daca i plac procedeele conservatoare. i e baiat chipes. l vrei? As putea Sa nu ndraznesti sa spui ca el mi-ar datora un serviciu zise calm fiica lui, privindu-l cu ochii ei gravi.
Derringer: Pistol mic cu teava lunga, a carui denumire provine de la inventatorul lui american, H.Drringer, mort n 1868 (n.t.)

186 Fiica lui Hazard, Daisy, nascuta nainte ca ei s-o fi ntalnit pe Blaze, i ndrepta trupul nalt. Nu pot sa fac nici o afirmatie rationala n legatura cu procesul juridic fara sa nu-mi fie rastalmacita ca fiind urmarea unei stupide aprinderi de calcaie dupa un barbat? Nu exista nici o dovada cu care sa se obtina condamnarea,

tata, indiferent daca i place sau nu. Linisteste-te, Daisy. Nu puneam la ndoiala judecata ta n privinta aspectelor legale! i ceru el scuze cu bunavointa, gandind ca anii petrecuti la Vassar i notele cele mai mari obtinute la examenele de drept din Chicago, unde studiase ea dreptul, i dadeau fiicei lui o oarecare trufie. Era foarte mandru de ea. Numai ca prefer ceva mai multa promptitudine. Nu poti nfinge un glont n toi cei cu care nu eti de acord, tata. Cuvintele erau artagoase, dar nu i zambetul ei. Avea un zambet frumos, cu o nuanta de senzualitate, care era ceea ce l atrasese pe Hazard spre mama ei. Voi ncerca sa fiu mai civilizat. Ti-ar placea asta? Nu-ti da aere de salbatic-nobil fata de mine. Stii al naibii de bine ca eti mai civilizat decat oricare altul din Montana. Ei bine, n cazul acesta, ce zici sa fim civilizati i sal invitam pe Martin la cina? S-ar mpaca asta cu pretentiosul tau simt al etichetei? ntreba Hazard, aplecandu-si capul zambitor spre ea. Nu ma pune n situatii jenante, tata. Nu-mi spune tata. Suna de parca ne-am fi cunoscut n urma cu doua zile. Foarte bine, spuse Daisy, renuntand cu totul la formula de adresare, deoarece, taticule, tati erau mult prea neceremonioase pentru firea ei cumpatata i serioasa. Chiar de la o varsta foarte frageda fusese de o solemnitate plina de seriozitate, privind lumea cu multa atentie, negrabindu-se sa-si exprime opinia nainte de a fi

cantarit 187 toate alternativele posibile personalitatea ideala pentru profesiunea pe care si-o alesese. Cedand omisiunii facute de ea cu grija, Hazard spuse: O sa ma mpac cu apelativul tata, mai bine decat cu acest judicios spatiu gol. i cu un zambet scurt i usor ironic, zburli penele de pe boneta ei din catifea de culoarea prunei. Ferindu-si repede capul, ea i trecu mana peste penele costisitoare, netezindu-le, i apoi, n maniera ei lenta i grijulie, i napoie zambetul. Nu-ti face griji, tata. N-o sa raman fata batrana. Putin probabil, gandi Hazard, dar raspunsul lui fu plin de tact i tinu seama de ideile lui Daisy cu privire la drepturile femeilor. Nu-mi pasa daca s-ar ntampla aa, Daisy, cu conditia ca asta sa fie ceea ce vrei tu, dar daca-i vrei pe Martin Soderberg, hai sa facem ceva pentru asta. Facem nu este cuvantul potrivit, tata. De aceasta problema ma voi ocupa eu nsami, n felul meu. ntinse un brat mpacluitor i i strecura mana mica i nmanusata ntr-a lui. Iar Hazard i aminti de fetita de doisprezece ani care i pierduse de curand mama i tatal vitreg ntr-un accident de vanatoare i care, speriata, l astepta cu multi ani n urma n camera lui de lucru. Paruse tacuta i serioasa, i el nu tia daca ea ntelesese tot ce-i spusese atunci, dar cand i ntinse mana si-i zise: Vino, Daisy, vreau sa vezi daca dormitorul tau arata la fel, fetita i strecurase mana n mana lui i devenise o parte permanenta din viata lui, nu doar un

musafir pe durata verii. Aa ca Hazard nalta din umeri, zambi, i abandonara subiectul discutiei. Dar cand sosira acasa, la vila din oras situata pe colina, el o cauta pe Blaze i o gasi stand la biroul ei din biblioteca, Cu prilejul urmatoarei serate, spuse el, invita-l, iubito, pe Martin Soderberg pentru Daisy. 188 Cu o expresie usor mirata, Blaze i ridica privirea de pe epistola pe care o scria. Hazard nici nu trecuse bine pragul catsi vorbise. Din cate se parea, problema era serioasa. i pe mine m-a mirat al dracului de tare, dar face impresia ca aa stau lucrurile. Cu o smucitura scurta, i scoase fularul de matase din jurul gatului i l arunca pe un fotoliu. Aranjeaza totusi o petrecere cu multi invitati, n aa fel ca totul sa fie cu mult tact i Daisy sa nu devina suspicioasa. Mi-a spus foarte clar ca nu trebuie sa intervin. Vad ca-i respecti ordinele n maniera ta obisnuita, replica Blaze, ochii ei de un albastru uimitor fiind la fel de sfidatori ca i tonul. Nu respect catusi de putin nici un fel de ordin, bia, dupa cum bine stii. Se apropie de ea i o saruta cu gingasie pe obraz. Cu o singura exceptie murmura, rasuflarea lui mangaind, calda, obrazul ei, i glasul capatandu-i o nuanta de tachinare. Stii doar ca fac tot ce-mi spui tu. n timp ce, cu o scuturare a umerilor, Hazard i scotea paltonul, ea i ridica privirile zambitoare spre el, gandind ca arata la fel de minunat ca n prima zi n care l ntalnise,

n urma cu atatia ani. i tia ca sub haina i pantalonii lui negri trupul lui suplu era la fel de n forma ca ntotdeauna. Era rezultatul dresurii cailor, la care nu renuntase. La randul ei, raspunse tachinarii lui pe un ton amuzat i usor ironic: S-ar putea sa faci ce zic eu, Jon, dar numai dupa ce mai ntai te bat pana te conving sa te supui. Instalandu-se comod pe un colt al biroului i ieganandusi alene un picior, Hazard i arunca o privire voioasa. i tu eti singura care poate sa faca asta. Uitandu-se la orologlui de pe birou sa vada cat e ceasul, ranji i ntreba: E timp nainte de cina? Sprancenele naltate ale sotiei sale avura ca efect un chicot plin de veselie. 189 Numai daca poti bate toate recordurile, dragui meu, raspunse ea. i stii i tu ca pe mine niciodata nu m-a interesat viteza. Cu toate acestea, continua ea pe tonul ispititor i sugestiv pe care el l adora mereu, de cum vom scapa de toi parlamentarii aceia plictisitori, voi fi fericita sa petrec restul serii mpreuna cu tine. O sticla de Cliquot i un foc care sa duduie? propuse Hazard. Cu perdelele date la o parte, sa putem vedea stelele. Stelele noastre, ca n cabana din munti. n fiecare an, Hazard i Blaze se ntorceau la locul n care se nascuse Trey, n prima iarna de dupa casatoria lor, i ramaneau acolo atatea zile cat se putea. Nu trebuie sa ne ducem napoi, nu-i aa? ntreba Blaze ntotdeauna, cand se apropia data plecarii lor.

Iar Hazard spunea ca nu, i o tinea strans n brate. Era o minciuna crasa de care se bucurau, ca doi copii care alunga demonii cu o nsusire de vorbe lipsite de sens. O foarte slaba imitatie a cabanei din munti, dar e cea mai buna pe care o putem obtine aici, n oras. Sa zicem ora unsprezece? Zambetul ei era cald. S-a facut, bia cara. Cea de astazi va fi cea mai scurta serata din istoria Helenei. Ah, dragui meu, zise Blaze, putin nervoasa, sa nu fii prea transparent, da? Nu zau, iubito, tu stii cat de usor se poate ntelege cineva cu mine. Ai timp pana la zece i jumatate sa-i scoti pe toi afara cu ajutorul meu, desigur. Dupa aceea, nu pot garanta nici o maniera civilizata. Eti incorijibil, Jon, dar eu ador barbatii incorijibili. Pastreaza asta la singular, iubito, ca sa nu fiu nevoit sa ucid pe nimeni. Ochii negri ai lui Hazard erau plini de afectiune, i ei se gandi cat de norocos era ca o gasise pe singura femeie din lume pe care avea s-o iubeasca pana cand va muri. Ceea ce l reaminti problemele lui Daisy. 190 Ce prere ai despre Martin? ntreba, lrgindu-i cravata i descheindu-i nasturii vestei. Pare foarte plcut. Daca satisface standardele lui Daisy, trebuie sa fie chiar mai drgu dect pare. Ea este extrem de pretenioas. Cu o asemenea remarca, nu tiu daca ar trebui sa ma simt jignit. Asta nseamn ca tu nu eti pretenioas? ntreba el ca s-o tachineze.

Dumnezeule, nu! replica Blaze zmbind. Eu nu sunt deloc exigenta. Singurul lucru pe care-l cer este ca un barbat sa ma iubeasca mai mult dect orice pe lume. Cu siguranta de aceea ne mpacam noi bine, zise Hazard, cu un farmec nonalant. Daca te prind vreodat spunnd ceva att de drgu altei femei, o sa te ucid! Blaze zmbi larg, dar inima ei era micat de dragostea lui, nemicorat de trecerea anilor. tiind cat de bine tragi cu arma, replica Hazard, n a crui voce se simea ce mult se amuza, voi fi prudent. n vreme ce Blaze i Hazard se mbrcau pentru masa de seara, fu anunat Fox, i primit imediat. L-ai gsit? ntreba Blaze, lundu-l nelinitit de mana pe Hazard. Fox i puse la curent cu cercetrile, care pana acum luaser sfrit Ta magazinul lui Cresswell. Rspunse la ntrebrile lui Hazard cu privire la ore, provizii i cantitatea de zpad, i pleca dup ce primi de la Hazard noi ordine pe care urma sa i le transmit lui Blue cnd avea sa se rentoarc n muni, a doua zi. Blaze era mai ngrijorata dect Hazard. Acesta avea ncredere deplina n priceperea lui Trey de a supravieui n decursul urmririi. Trey avea o mulime de provizii, o asigurase el pe Blaze, dar temerile ei erau legate de sntatea lui. Mamele, gndea Hazard, sunt ntotdeauna nclinate sa nu acorde atenie lucrurilor mrunte. Purtarea lui Trey, decise Hazard la auzul brfelor, nu era tocmai aceea a unui tnr slbit .Aa ca pe el nu-l ngrijora sntatea lui Trey, dar daca Blaze voia sa nu ia n seama

acele activiti, despre care auzise i ea la fel de bine ca i el, asta era prerogativa ei de mama. Iar el nu era ndeajuns de nebun ca sa scoat n evidenta eroarea ei de a gndi.

Capitolul 12
Cu o energie plina de voioie, Trey croia cu lopata o poteca mai larga spre grajd. Trecuse de miezul nopii, luna i revrsa din nou lumina strlucitoare asupra lui, acum ca trecuse furtuna, i toat lumea din cabana dormea butean. Zilele precedente petrecute mpreuna cu copiii fuseser plcute i vesele. nclrile pentru zpad erau terminate, ncepuser sa construiasc arcuri i sgei, i n seara aceea, nainte de cina, fcuser cu toii oameni de zpad din omtul pufos i viscolit. mpreuna cu Guy, crase n casa zeci de glei cu apa, n aa fel nct sa se poat mbia toi; ambele cazane fuseser puse, pline, pe plita mainii de gtit; o perdea improvizata fusese atrnat n fata sobei i fiecare persoana se splase n cada mare. n timpul cinei, dup ce pielea fiecruia, frecata bine, strlucea de curenie, irul de chipuri din jurul mesei i amintea de imaginea idilica a unei snti perfecte, mpreuna cu copiii, Trey canta rondouri n franceza i engleza pe care pana n noaptea aceea nu le auzise niciodata, i cnd Empress i opti: i mulumesc, nainte s-i conduc pe cei mici la etaj, el voise sa spuna: Placerea e de partea mea. Dar asta ar fi sunat prea uuratic, iar ea era groaznic de suspicioasa n privina cldurii lui. Uneori l supra s-o vad distrndu-se n mod vdit i apoi retrgndu-se brusc din veselia generala, ca i cum nu i-ar fi ngduit sa mearg prea departe cu bucuria ei. n acele

mprejurri era foarte diferita de captivanta i spontana Empress, aa cum i-o amintea ca fusese la el 192 acas, i singurul lucru prin care i putea explica ciudata deosebire era prezenta copiilor. Aadar n noaptea aceea ddea voios la lopata pentru ca avea de gnd sa stea de vorba cu Empress ntre patru ochi, fara copii. Pregtise deja un pat caid pentru ei n podul pentru uscat fanul, cu doua paturi groase ascunse n fanul cu miros dulce. Era un vis, remarca lene mintea ei nceoat de somn. Cu o micare bjbita i nalta putin brbia ntinznduse ctre gura rcoroas ce se deprtase de a ei. O gsi, i simi valul cald de senzaii, intens i ncnttor, asemntor unui uvoi de aur topit ce ptrundea prin ungherele tainice. Senzaia de placere cpta o uoar consistenta, surprinztor de rcoroas pe obrajii ei, alunecnd mngietor de-a lungul pielii delicate a gatului. i scoase un sunet ca un tors, o vibraie felina de mulumire, ca un rspuns, fin i precis, perfect concordant, ca o flacr vie, din adncul pntecelui ei. Braele reacionar cu o lcomie fi la acea arztoare strfulgerare de senzaii, i cnd poposir uor, iar apoi se mpreunar n jurul unui gat puternic, primir ca rspuns un alt sunet, brbtesc i gritor. Oricine care ar fi urmrit tnrul cuplu n cursul zilelor precedente ar fi putut sa prevesteasc fora excitrii lor; tinereea nfocata i pasiunea ard ncet i, daca sunt combtute, i nalta flcrile i mai mult atunci cnd sunt iar lsate libere. i acum se materializa tot jocul acela

premergtor, ferit de ochii copiilor. Devenea tangibil. Ea se trezi cnd el o ridica n brae, dar abia daca simi frigul n timp ce el o purta afara, ntr-att de nfierbntat era. nvelita n paturi i n braele lui Trey, ea i gusta lobii urechilor prin mici mucturi mngietoare, n timp ce el mergea cu pasi mari de-a lungul potecii lrgite pe care o croise de curnd ctre ascunziul lor din podul pentru uscarea fanului. 193 Cu gesturi rapide o culca pe patul moale, i scoase cmaa de noapte i o acoperi cu ptura groasa i grea. Ea l privea cum se dezbrca iute i cu mare nerbdare, i avea impresia ca n noaptea aceea se petrecea un soi de vrjitorie inexplicabila, i ca era dreptul ei sa posede trupul acela superb ce se dezvluia sub ochii ei. Stand pe clcie, el se uita la ea, corpul lui musculos, bine cldit, cu umerii lati, i ochii lui argintii, asemntori cu doua nestemate, amintind de un zeu pgn. Dup ce tcerea se prelungise, dorina ei sporind imens sub porunca unui destin orb, Empress rosti numele lui: Trey. Nu era glasul unei femei care s-ar fi retras departe de afeciunea, sau de blndeea, sau de cldura lui. Revenise femeia pe care o cunoscuse el la localul lui Lily, femeia fermectoare de la ranch. Atunci el ntinse braele, i ea le vzu ca tremura. Sunt ca un bieandru. Asta-i efectul pe care-l ai asupra mea, zise el, zmbind cu mhnire. Nu sunt obinuit cu aa ceva. Nu trebuie sa ma mai prseti, spuse, fata lui frumoasa schind o uoar grimasa. Empress nu putea sa rspund ntr-un mod care s-i fi

plcut lui, deoarece, n fond, ei doreau lucruri diferite, nsa n noaptea asta, n aceasta clipa, ea nu tia dect c-l dorea. Erau de acord. Strecurndu-i mana afara din ptur, o ntinse spre Trey, i n putinele secunde nainte ca el s-i ridice la randu-i o mana, pru ca niciodata pana acum nu se mai atinseser. Senzaia aceasta de noutate era ceva nemaintalnit pentru brbatul voinic ngenuncheat n fanul nmiresmat, ceva asemntor cu a da timpul napoi sau a tine luna n mini. Vino, cu siguranta i-e frig, opti Empress, nvluind cu privirea pieptul i braele atletice, minile elegante, cu oase prelungi ale lui Trey, sprijinite pe coapsele lui tari. Nu mi-e frig, opti el. mi este foarte cald. 194 Senzaia era asemntoare cu cea pe care o ai cnd iei afara dintr-o sauna direct n noaptea ngheat. Nici mcar nu simi frigul. Dar era ceva mai mult de att, i ei tia. Trupul lui era nclzit din interior. Empress atepta de parca o via ntreaga ateptase s-i cunoasca atingerea; vzu mana lui cu degete suple naintnd spre a ei, i se ntreba cum de putea dorina s-i umple ntr-o asemenea msur ntregul trup nct intensitatea ei sa se reverse n valuri ce-i taie respiraia. Buzele ei mai purtau nc fiorul srutrilor lui, care o treziser. i dorina, fizica, nbuit i reinut n cursul zilelor precedente, petrecute n micua cabana supraaglomerata, cretea acum ca o furtuna scpat de sub control, nepsndu-i de sacrificiul de sine pe care l impunea. Vrfurile degetelor lui Trey le atinser pe ale ei i apoi

alunec n jos, nlnuindu-se uor pana cnd minile lor se mpreunar, palma peste palma, degetele lui ntreptrunzndu-se cu ale ei. Pielea lui era fierbinte. Att de fierbinte nct primul ei gnd fu: Ma va nclzi. Eti rece, opti el. i-e teama? Sunt ngrozita ar fi vrut ea sa spuna ca ma vei nbui cu pasiunea nflcrat pe care o emani. Nu ma tem de nimic, rspunse, dinii strlucindu-i cu o strfulgerare alba n semintunericul hambarului. Strnsoarea cu care el i inea mana mica se ntri, i zmbetul din glasul lui cpta o nuan de blnd sugestie. Uitasem cat de excitabila eti. Aadar, pot renuna la sonetele mele pisicua mea apriga este n forma. Buza ei superioara se arcui uor, i Empress nchise ochii pe jumtate. O sa te mnnc de viu, murmura. O sclipire de mirare se aprinse n ochii lui, apoi el i aduse mana aproape de gura lui i, desfcndu-i degetele, i aps buzele de palma el. Ea se nfiora, o placere ascuit sfiindu-i simurile. Ridicndu-i gura, Trey rspunse printr-un mormit rguit, extrem de gritor, plin de excitare. 195 Va trebui sa vedem cine ce face i cui. Daca in bine minte, opti, suntem la un scor mai degrab egal. i totul reveni nvalnic amintirile fierbini, care n zilele precedente fuseser inute sub lacat, despre priviri tandre i srutri furate, despre jocuri copilreti i zbenguieli cu copiii. El uitase ca ea forase cu ndrzneal ritmul tot att de des ca i el, ca ea dduse n aceeai msur semnalul unei

placeri fara rezerve. Uitase, n toat acea dulce atmosfera menajera, ca atunci cnd Empress Jordan se nfierbnta, i tia respiraia. Peste cteva clipe el sttea culcat peste ea, sprijininduse n coate, simind prin ptur trupul ei moale. Gura lui Trey, deasupra buzelor ei, zmbi. Da-mi de tire, zise el, cnd i va fi ndeajuns de cald cat sa dai ptura la o parte. Ochii ei strlucir alene, amuzai. Trey continua: i atunci eu voi decide daca i cnd. n noaptea aceea, cu zgomotele uoare ale animalelor de sub ei, cu lumina sclipitoare a lunii i a stelelor deasupra lor, cu nrile pline de mireasma dulce i vratic a fanului, cu o ncntare furtunoasa, cu siguranta i gingie, i mprtir unui celuilalt darul iubirii. Sptmna urmtoare fu ceva ca n povesti. Copiii l adorau pe Trey, i zilele erau petrecute en familie, Empress fiind mai fericita dect i imagina ca ar fi posibil, i avea lng ea pe toi cei pe care-i iubea, i fericirea ei era tangibila. Emilie se mpuna la complimentele lui Trey, n timp ce Genevieve i vedea pur i simplu ca pe un Roland1 al ei personal. n lumea plina de politee pe care o urmarea ea cu aviditate n povestirile medievale despre isprvile cavalerilor, cel care salvase Frana la Roncevaux fusese ntotdeauna eroul ei preferat. n ceea ce o privea, Trey era o mbinare perfecta ntre folclor i realitate.
1Roland: Numele legendarului nepot al lui Charlemagne, celebru pentru faptele lui de vitejie (n.t.)

196

Guy l trata pe Trey ca pe un frate mai mare mult iubit, iar Eduard i petrecea toate clipele de trezie n braele lui Trey, pe genunchii acestuia, sau cocoat pe umerii lui. Desi Empress i cerea scuze pentru o asemenea suprasolicitare, tia ca, daca nu i-ar fi legat friorul, purtarea lui Eduard nu putea fi schimbata. Trey se mulumea sa zmbeasc i spunea: Ne mpcm formidabil de bine, nu-i aa, Eddie? Iar drept rspuns primea o mbriare lipicioasa. i este dor de papa i de mama, i explica Empress. Era foarte mic cnd au murit, i nu putea sa neleag. Mi-au murit doi frai i doua surori. tiu ce nspimnttoare este moartea cnd eti copil. Dar el nu-i o problema. mi plac mbririle lipicioase. Zmbetul lui era maliios. Empress se nroi la fata, amintindu-i nfocarea cu care fceau dragoste noaptea, cnd copiii dormeau. Denumiser patul lor din nmiresmatul pod Cuibul, din cauza siguranei i fericirii pe care o simeau n atmosfera lui parfumata, i privirea lui Trey aduse la suprafa toate amintirile voluptuoase ale lui Empress. Petrecur o sptmn n cabana lor izolata din muni Un paradis plin de senzaii plcute. Vorbeau despre zilele i sptmnile ce aveau sa urmeze, i pentru prima oara Empress ndrzni sa se gndeasc la Trey ca la ceva ce putea deveni permanent. Noapte de noapte, n ascunziul lor fermecat, el i optea ca o iubete i zilnic muncea la ferma, ajutndu-l pe Guy sa construiasc i sa repare, ridicnd garduri i acareturi. Cnd va veni primvara, spuse el, privind spre valea acoperita de zpad, vom aduce aici ceva mai multi cai i

vom face semnaturile aa cum trebuie. Inima lui Empress se umplu de mulumire. Trey vorbea despre viitor despre viitorul lor. 197 i cnd va sosi primvara, opti el cu un glas cald i rguit, n noaptea aceea, innd-o strns n brae, o s-i arat unde strbat prin zpad primele brndue, i o s-i atern pat din flori de munte, i o sa te culc pe el Cnd Empress ncepu sa fac febra, ea nu i acorda importanta, considernd-o doar nceputul unei rceli. nsa pana seara trupul i ardea, i cnd o apucar vrsturile, Trey intra n panica. Nu avea nici un fel de noiuni de medicina, i nu putea dect s-i urmeze instruciunile, amestecnd ceaiuri fierbini pentru a-i calma stomacul i a-i scdea febra. Spre diminea, n loc sa fie mai bine ea se simea i mai ru, i Trey era ngrozit. n fiecare an mureau oameni din cauza bolilor de Iarna. Propria lui familie fusese decimata de boli care debutaser la fel. Iar ei se aflau la o suta de kilometri de cel mai apropiat medic. Daca Empress i pierdea puterile, peste o zi sau doua avea sa fie prea trziu ca s-o scoat afara. i trezi pe copil devreme* cnd Empress nc mai potaia, i decizia lui era luata. n oapt, i ndemna pe toi sa se mbrace i s-i strng ceva bagaje, i le spuse ca aveau sa plece cu nclrile pentru zpad. Voia un doctor pentru Empress. Cu ajutorul copiilor, pregti un terci de ovz i pine prjit i avu grija ca toi sa mnnce i s-i puna haine clduroase. l ddu jos pe Eduard de pe scaunul nalt, l nveli n vesmintele lui pentru afara i ntr-o ptur mare, i l aez ntr-un samar, n timp ce fetele i puneau

cciuliele i mnuile. Guy lasa n mica iesle suficient fan pentru cai i pentru vaca; puii, dup ce fuseser hrnii, fura lsai liberi. n vreme ce toat lumea sttea mbrcat i gata de plecare, Trey o nfur pe Empress ntr-un pled i pe urma n mantaua lui din piele de bivol, pe care o ncheie n nasturi. Ne ducem napoi la ranch, i spuse cnd ea protesta mpotriva cldurii adugate peste fierbineala ei proprie. Te scot afara ntr-un minut. 198 Ea era congestionata de febra, ochii i straluceau din cauza bolii, i teama ntunecata care nu-l prsise din copilrie i reveni lui Trey pe furi. Daca nu se va mai face bine? Nici mcar medicii nu fuseser n stare s-i ajute pe fraii i surorile lui. nchise o clipa ochii i nalta n tcere o ruga ctre spiritele lui: Ascult-m, Ah-badt-dadt-deah, nu se poate sa moara. Ma auzi? Da-i putere! Tonul nu era nici domol, nici supus. Trey nu era un om umil. Rugmintea era tot att de plina de for ca i brbatul care o exprima Simpla i fara rezerve n cererea sa. l puse pe Eduard pe umeri, o lua pe Empress n brae i iei din cabana, ncredinndu-se ca toi copii erau gata. Fu ultimul care i puse nclrile de zpad i zmbi: ine-te bine, Eduard! Aveau de parcurs aizeci de kilometri pana la cea mai apropiata Cabana. De acolo, Trey putea sa trimita dup ajutor. La nceput copiii se micau nendemnatic pe nclrile pentru zpad, i naintarea le era lenta. Chiar daca Trey fcea prtia, era nevoit sa mearg ncet din cauza copiilor, care se opreau des ca sa se odihneasc, i la prnz fcurm

o pauza ca sa mnnce. Curar o bucata de pmnt folosind nclrile din plasa pentru a da zpada la o parte, i aprinser un foc. n vreme ce copiii mncau gustrile pe care le craser n micile lor bagaje, Trey ncerca s-o hrneasc pe Empress. O implora sa mnnce, dar de diminea i pana acum puterile ei slbiser, i nu reui sa nghit dect foarte putin. Cu viteza cu care naintau, Trey nelese ca nu aveau sa ajung n seara aceea la cabana lui Swenson, aa cum sperase. Copiii nu puteau sa mearg la fel de repede ca el. Asta nsemna ca aveau sa fie nevoii sa cltoreasc fara oprire toat noaptea. Empress se cufundase ntr-un soi de moleeal din care era greu s-o trezeti. Aveau s-i continue mersul pana vor ajunge la cabana lui Swenson. Alta soluie nu exista. 199 Spre sfritul dupa-amiezei fu nevoie sa se odihneasc mai des. Copiii se strduiau sa tina pasul, dar desi Trey mergea tot mai ncet, ei tot cdeau n urma lui. Aa ca se oprea, fcea cate un foc mic, i-i lasa pe toi sa se odihneasc o vreme, apoi i alinta i-i ncuraja sa porneasc din nou. Toi muchii trupului sau gemeau, i numai cu cel mai mare efort de voina reuea el nsui s-i miste n continuare picioarele. Poriunile din corpul lui care nu-l dureau din cauza suprasolicitrii erau amorite de frig i de greutatea de a-i cara att pe Empress cat i pe Eduard. Din fericire, Eduard adormise cu putin timp n urma, aa ca desaga din spatele lui nu mai misca acum era doar o povara nensufleit. Nu mai era dect un sfert de ora pana la cderea nopii,

i devenise evident ca toi copiii erau aproape epuizai. Genevieve avea doar opt ani, i n decursul ultimei ore Guy o trsese dup el, ncletndu-i el nsui maxilarele din cauza efortului. Dar fata lui era palida de oboseala, i nici el nu avea sa mai reziste mult timp. La un moment dat, n timpul dupa-amiezei, Genevieve ncepuse sa plng, i fratele i sora ei o fcuser imediat sa tac. Pressy e bolnav, spusese Guy, i trebuie sa mergem fara ntrerupere. Cnd n-o sa mai poi, o sa te car n spinare. Emilie o ncurajase: Fii tare, Genny, pentru ca Trey deja l cara pe Eduard i pe Pressy. Nu plnge, i o s-i dau cartea mea despre Roland. ( Genevieve nghiise, i trsese nasul, i i trse picioarele mai departe. Trey simea i el c-i vine sa plng la gndul amenintoarei cltorii pe care o mai aveau n fata; de teama pe care o simea de fiecare data cnd i cobora privirea spre Empress, att de nemicat n braele lui, respirnd greu i neregulat; de admiraie pentru nduiotorul curaj al celor trei copii din spatele lui, care trecuser prin attea ncercri n scurta lor via i care 200 se strduiau s-i ascund lacrimile lui Genevieve pentru a-l scuti de o povara suplimentara. Dar bineneles ca plnsul nu era o soluie practica. Existau foarte puine soluii posibile. Copiii nu erau n stare sa mearg mai departe. Nu puteau fi lsai singuri n pustieti. Empress abia daca se mai trezise, de la amiaza, iar el ar fi preferat s-i continue drumul. Dar va trebui sa instaleze o tabr i sa lase copiii sa doarm, iar apoi vor porni a doua zi de cu

zori i se vor ruga ca Empress sa mai fie n via. Vom merge pana se va ntuneca, le spuse copiilor. Doar nc cinsprezece minute. Putei sa rezistai? Trey primi trei sursuri curajoase i un da obosit din partea lui Guy. nghii nodul ce i se pusese n gat. Un palc des de cedri, de un verde negricios n lumina tot mai slaba, marginea terenul pe care-l strbteau.Cu albul ce domnea pretutindeni, distantele erau neltoare; cedrii aceia nu erau chiar att de aproape precum preau, dar aveau sa fie adpostul lor n acea noapte. Trey i fixa privirea pe marginea pajitii montane. Cu truda, i punea un picior n fata celuilalt. Se gndea cu durere n suflet la plcul de cedri ca tabr de noapte. Poate ca acolo avea sa fie locul n care va muri Empress. i venea sa geam de furie din cauza propriei neputinte. Blue mpreuna cu alti ase brbai ieir calare din umbra codrilor, caii lor naintnd cu greu prin zpada nalta. La vederea lui Trey i a micii lui cete, Blue i biciui murgul, ndemnndu-l s-i grbeasc pasul. Trey ramase nemicat. Aadar exista un Dumnezeu, care veghea asupra lui. Cnd Blue ajunse lng Trey, se grbi s-o ia pe Empress din braele lui nepenite. Scondu-i repede bentia de pe fruntea umeda, Trey l trecu pe Eduard, nc adormit, altui clre. Dat fiind ca grupul plecat n cutarea lui Trey era bine echipat, Blue propuse sa instaleze o tabr pentru noapte. Trey se opuse. 201 Rmnei cu copiii. Eu o duc pe Empress la doctor. n starea n care se afla, aa ceva era de neconceput.

O crase pe Empress vreme de zece ore. Aa ca rmseser cu toii n sa, Empress fiind carata cu grija pe genunchii lui Trey. n timp ce clreau, el i vorbea, dar ea nu-i rspundea, nici mcar cu oaptele slabe cu carei rspunsese mai nainte. De-a lungul zilei, forele i slbiser ncontinuu. Nu mncase i buse doar cate putin, desi Trey o implorase. Las-m sa dorm, murmurase ea ultima oara. Dar asta se ntmplase n urma cu trei ore, i Trey era nspimntat. Se fcuse ora doua dimineaa cnd intrar calare n curtea ranch-ului. Unii clrei goniser naintea lor sa aib grija de pregtiri, astfel ca toi ai casei erau afara ca sa ntmpine grupul epuizat. Trey ddu instruciuni pentru ngrijirea copiilor, apoi l prezenta pe Guy, singurul nc treaz din rudele lui Empress. Eduard, Emilie i Genevieve dormeau nvelii n paturi din piele de bivol i erau purtai n brae de trei membri ai grupului de cuttori. Ei fura dui n casa i culcai n apartamentul copiilor. Guy l nsoi pe Trey la etaj, pe urmele doctorului, care poruncise ca Empress sa fie dusa cat mai repede nuntru. Cnd clreii trimii n avangarda ajunser la ranch, Hazard i Blaze fuseser chemai de urgenta acas, i nc de la miezul nopii sttuser n ateptare. Dup ce Empress fusese culcata n pat i lsat n grija medicilor adui de la Helena, Trey l ajuta pe Guy sa se instaleze pentru noapte. Acum ea va fi bine, spuse Trey, trebuind s-l liniteasc pe baiatul ngrozit ca i-ar putea pierde sora,

desi nspimnttoarea teama era foarte puternica chiar i n mintea lui. Simea gustul temerilor, amar, n gura. 202 Cnd fusese culcata pe patul lui mare, ea nu reacionase la vocea lui; era prea palida i prea nemicat, i ca sa para calm n prezenta biatului Trey avu nevoie de fiecare frm de autocontrol de care dispunea. Prima lui reacie fusese s-i nface pe doctori de umeri i sa le ceara s-o vindece. Cea de-a doua s-i amenine O sa va ucid daca o sa moara! ar fi vrut sa le spuna. Doar o stpnire impusa cu greu, i mpiedica sa nu-i piard controlul. Dar servitorilor obinuii cu el, glasul lui le pruse prea calm, iar ncletarea maxilarelor alarmanta. Voi reveni, scrnise printre dini ctre doctor, care i sugerase sa lase totul n seama lor. Dup care Trey i ntoarse brusc spatele i se ndeprtase, ncletndu-i pumnii pe lng trup. . Blue l ndemnase, cu calm, sa prseasc ncperea. Guy moare de-a-n picioarelea, Trey. Ai face mai bine s-l ajui pe biat sa se culce. i n termenii cei mai diplomatici, Blue discuta cu medicii modalitatea de colaborare cea mai putin probabila s-i supere pe varul sau. Ei erau oameni raionali Hazard i pltea extraordinar de bine pentru timpul lor. O cina trzie fusese pregtit n biblioteca, i cnd Trey cobor dup ce avusese grija s-i culce pe Guy, prinii lui i puseser ntrebrile pe care li le permitea politeea. n mod evident, Trey era ngrijorat n legtur cu Empress, epuizat, cu cearcne negre sub ochi, solicitarea cltoriei vdindu-se n fiecare trstur a trupului sau suplu, acum prbuit n

fotoliul din fata lor. Nervii i erau ncordai la maximum, glasul trecndu-i de la agitaie la o imensa moleseala datorata oboselii. Hazard i Blaze nu avur inima sa pomeneasc despre vizita nelinititoare pe care le-o fcuse n ajun Duncan Stewart. Pentru moment, Trey avea destule incertitudini amenintoare n viaa lui ca s-l mai mpovreze cu vestile negre primite de la Duncan. n noaptea aceea ramaser toi treji, deoarece Trey nici nu voia sa se gndeasc sa doarm, cobornd fara astmpr la parter ca sa mai bea cafea i petrecndu-i cea 203 mai mare parte a nopii la cptiul lui Empress. Medicii muncir cu febrilitate toat noaptea ca sa scad temperatura bolnavei cu ajutorul prinielor cu gheata, de teama convulsiilor pe care le putea provoca febra mare. Trey sttea lng patul ei, cu priviri sfredelitoare cnd i urmarea pe doctori, semnnd literalmente cu un duh ntunecat al rzbunrii. ngrijirea de care se bucura ea sub acea primejdioasa privire fu de cea mai buna calitate, i spre diminea respiraia lui Empress deveni mai putin anevoioasa. Temperatura i sczuse. Trey adormi n fotoliul lui, strngnd ntre degete mana lui Empress. Ce facem? l ntreba Blaze pe Hazard, cuibrit sub braul lui pe canapeaua de lng emineu. Se vede limpede ca Trey tine la Empress. Cat de sigur era Duncan de Tcu, stnjenit. Faptul ca Valeria l indica pe Trey ca fiind tatl copilului pe care-l atepta era prea nelinititor pentru a fi exprimat n cuvinte. Nu conteaz, bia, daca cineva este sau nu sigur. Hazard se dusese imediat n sat sa se intereseze de

afirmaiile pe care le fcuse Stewart eventualele acuzaii de viol ndreptate mpotriva lui Vultur-cenuiu i a lui Vntor-de-bivoli, daca Trey n-ar fi fost de acord sa se nsoare cu Valerie. Ambii brbai fuseser intimi cu Valerie, dar nu existase nici o presiune. Dimpotriv, Valerie Stewart era cea provocatoare ntr-un mod agresiv. Ceea ce nu nsemna ca toate astea ar fi avut vreo importanta, lucru pe care Hazard l tia. Daca o femeie alba acuza de viol un brbat indian, nu exista nici cea mai mica ans ca el sa fie achitat. Brbaii puteau sa dispar, desigur, dar Duncan l informase pe Hazard, cu un glas calm i nefiindu-i frica de antajul lui fi, ca daca respectivii aveau sa dispar, Valerie va numi pur i simplu un alt membru al clanului lor. Lor le era indiferent. Hazard mngie umrul lui Blaze, cu o apsare blnd, linititoare, care micora ncordarea din ceafa ei. 204 Nu-i face griji, iubito, va exista o scpare. Dar cuvintele nghear, false, chiar n clipa n care le rosti. O ora mai trziu, Trey ddu navala n camera, plin de voioie. Ma duc sa ma brbieresc i sa ma spl, declara el. Empress a deschis ochii. Cred ca tie unde se afla. I-am spus ca toi copiii dorm, i ea a zmbit. Arata groaznic, dar e superba! Afirmaiile i erau extatice, ca i cum vestile acestea banale ar fi fost nite cugetri profunde, pline de miez. Trebuie sa plec. i flutura mana ntr-un gest nepstor de salut i iei din camera cu pasi tot att de vioi. Prinii lui i zmbir unui ctre celalalt cu nostalgie.

Asta e iubire, dup toate aparentele, zise Hazard. Acum cteva ore era gata sa aib el nsui nevoie de un doctor. Niciodata nu l-am vzut ata de obosit. i acum Zmbetul i se stinse ca i sfritul frazei, care se transforma ntr-un oftat. Cred ca ne ateapt necazuri. Trebuie sa faci ceva, Jon. Trey n-o sa fie niciodata de acord cu preteniile lui Stewart. Se repeta situaia cu ameninrile lui Cari. tii ce-a spus Trey n privina asta. Nu era nici primul, nici singurul. Charlotte Tangen avusese i alti iubii. Copilul ei poate la fel de bine sa fi fost sau sa nu fi fost al lui. Vezi, este aceeai situaie. Nu pe mine trebuie sa ma convingi, draga mea. Am mai auzit toate astea i nainte. De fapt, le auzise de multe ori pana acum, desi Blaze nu avea cunotin dect de cazul Charlottei. ntmplare o tulburase att de mult, nct Hazard o scutise de celelalte, i uneori, daca la urechile ei ajungeau frnturi de brfe, el le minimaliza ca pe nite zvonuri de mahala. Nu te agita, bia. Voi face tot ce-mi sta n puteri. Vreau sa fie fericit. Tonul lui Blaze era un amestec de implorare i porunca. 205 n privina asta nu cred ca ai de ce s-i faci griji, iubito, replica Hazard, sec. Vreme de ani de zile i-a cutat fericirea cu srguin. tia ce mult nsemna Trey pentru Blaze. Iar el l iubea la fel de mult. Dar Blaze era viaa lui, i l durea s-o vad nefericita, aa ca zise bland: Vom rezolva noi n vreun fel. Mai nti s-o

nsntoim pe Empress. Deocamdat nimeni nu tie ca Trey a revenit. Putem mpiedica rspndirea vestii o zi sau doua. Hazard era realist n legtur cu pstrarea secretelor ntr-o casa cu cteva zeci de servitori.

Capitolul 13
Toi copii se purtar impecabil la micul dejun, cu exceptia lui Eduard care ignora cu voioie ordinele optite de Genevieve, repetnd cu glasul lui piigiat i ciripitor: Pipi nuntru, pipi nuntru! Trey le interpreta prinilor sai noul entuziasm ai lui Eduard ca pe o fascinaie copilreasc fata de instalaiile de apa interioare. De fapt, bieelul i petrecuse ora precedenta dnd drumul la apa WC-ului din apartamentul copiilor, aproape fcndu-le sa moara de ruine pe surorile lui. i acum, toi cei trei copii mai vrstnici erau roii la fata din cauza direciei jenante pe care o luase conversaia lui Eduard la micul dejun. Hazard i Blaze alungar stnjeneala tuturor punnd ntrebri interesante n legtur cu ferma din muni, iar atenia lui Eduard fu abtut de la obsesia lui la vederea unor rulouri cu glazura, i conversaia lui cpta o turnura mal acceptabila n societate. Dup micul dejun, toat lumea urca n grup la etaj s-o vad pe Empress, care, desi slbit, se simea mult mai bine. Temperatura i sczuse i ea reuise sa mnnce putina supa fara s-o vomite, dar era foarte palida, fragilitatea fiindu-i accentuata de dimensiunile patului lui Trey.

206 Prinii lui Trey erau mulumii ca o aveau iari la ei, i ncntai i spuser ca aveau prilejul de a-i cunoate familia. Mai vulnerabila acum datorita slabiciunii sale, Empress aproape ca izbucni n lacrimi fata de buntatea lor, dar gndurile i cptar alta direcie datorita declaratiilor fcute de Eduard cu privire la naltul nivel tehnic al instalaiei de apa. Empress chicoti, Genevieve zise: Nu zu, Eduard, ce copil eti!, iar Trey sublinie cu voioie faptul ca vor avea distracie pe o durata de cel putin o luna, innd seama ca n casa existau, la dispoziia lui Eduard, zece camere de baie. Dup cteva minute, una dintre cele trei infirmiere din ncpere ncepu sa arunce priviri semnificative spre ceasul ei. Blaze propuse ca toi copiii sa mearg mpreuna cu ea n apartamentul lor, iar Hazard sa vad daca mai era n stare de funcionare vreuna dintre jucrii. Camera se goli ntr-un minut. Chiar i Guy i Emilie, care uneori se considerau aduli, fura uluii de mulimea de jucrii aezate pe rafturile de pe pereii odii copiilor. Peste nc un minut, o privire gritoare din partea lui Trey le goni pe infirmiere afara. Te deranjeaz? ntreba el, trgndu-i un fotoliu lng pat. Voiam sa fiu singur cu tine, i zu ca infirmierele astea, desi sunt formidabil de competente, arata de parca ar trebui sa se afle pe pontoanele catedralei Notre-Dame. Pe mine m-ar face sa ma nsntoesc de frica, te asigur. Atinse uor mana lui Empress, apoi si mpreuna degetele cu ale ei i zmbi. A avut efect, nu-i aa? Te simi mai bine. Empress i zmbi la randul ei brbatului nalt care i inea mana ca i cum ar fi fost un valoros porelan Ming.

Mult mai bine, i mana mea n-o sa se sparg. Pentru a-i demonstra cat de obiectiv putea fi n legtur cu starea sanatatii ei, el i cuprinse mana ntr-o strnsoare care n-ar fi ciufulit nici puful de pe un pui de gin. tiu, draga. Dar am fost ngrijorat pentru tine. Ma tem ca am fost o povara ngrozitoare, desi din cate se pare copiii vad totul ca pe o aventura formidabila, 207 acum ca a trecut. Daca n-ai fi fcut nclrile pentru zpad Ar fi trebuit sa ne gndim la altceva. Desi folosise n mod politicos pluralul, Empress tia ca daca nu l-ar fi avut pe Trey la ferma lor nici unul dintre ei nu ar fi fost n stare sa plece pe nmetii aceia. i desi era posibil ca febra sa fi sczut de ta sine, i era recunosctoare lui Trey pentru ca luase acea sarcina de pe umerii lui Guy. La cei aisprezece ani ai lui, acesta trecuse deja prin multe. ti sunt ndatorata, spuse ea, pe un ton calm i grav. Cred c-mi place cum suna asta, replica Trey cu un zmbet maliios. Rareori eti att de docila. Trebuie sa fie din cauza febrei, rspunse ea, zmbetul luminndu-i verdele ochilor. Indiferent de cauza, spuse Trey redevenind serios, ma bucur ca te simi mai bine. Niciodata nu m-am simit att de neajutorat. Nu tiam ce sa fac. Tu eti cel care ar trebui sa fii prudent. Febra aceasta e cea care i-a ucis pe mama i pe papa vara trecuta, i n-a trecut prea multa vreme de cnd te-ai nsntoit. Trey nalta din umeri. Eu nu ma mbolnvesc niciodata. Era adevrat. Cu exceptia mpucturii a carei victima

fusese la localul lui Lily i a cate unei rceli, n copilrie, el fusese extrem de sntos. Nu fi att de sigur de tine, l dojeni Empress. i eu spuneam la fel, i uite ce-am pit. Erai epuizata dup ce ma ngrijisei pe mine, i apoi a urmat drumul lung pana acas. A fost prea mult. Acum nu trebuie sa faci absolut nimic. Doar sa mnnci i sa te odihneti. Pe copiii las-i n seama mea. Poate ca ai observat adug cu un zmbet larg ca ne nelegem destul de bine. Brbatul ar trebui sa aib i el un strop de modestie! Att n ochii cat i n vocea ei se simea ncntarea, o umbra de culoare accentundu-i conturul delicat al obrazului. 208 Ma jigneti, replica Trey prefcndu-se ndurerat. Era mbrcat elegant, cu cizme moi din piele de cprioar, pantaloni din stofa de lana bleumarin i o cma de flanela n nuane de albastru nchis i viiniu. Oare nu eman eu pur i simplu modestie? adug el. Niciodata, din cate in eu minte. i Empress se ntreba pe neateptate cum o fi artat el cnd era copil, sau adolescent, nainte de a fi cptat nfiarea asta eleganta i nepstoare. Nici tu, contesa, nu eti chiar lipsita de pretenii. Trey aflase de familia aristocrata a lui Empress, auzise povestea despre duelul tatlui ei, despre fuga lor i anii grei care urmaser n Canada i n Montana. Daca as fi lipsita de pretenii, te-ai plictisi de moarte. Aa este, replica Trey cu un zmbet, tiind ca niciodata nu fusese att de fericit, tiind ca Empress

devenise imens de importanta n viaa lui, contient n timpul greului lor drum de napoiere, cnd se temuse ca ea avea sa moara ca fara ea viaa lui ar fi pustie. Te-ai gndit vreodat Tcu, dndu-i seama cu o brusca uimire ca era cat peaci sa se exprime ntr-un mod pe care ani de zile l evitase cu prudenta. Vreau sa zic ovi din nou, luat pe nepregtite de emoiile noi pe care le ncerca, desi anii de experienta opuneau o ultima rezistenta. Ne nelegem relua apoi, nsoindu-i cuvintele cu o privire calda formidabil de bine. De acord, zise Empress, privindu-l i ea cu afeciune. ntotdeauna independenta n felul de a gndi, acceptase nou descoperita ei sexualitate ca pe o placere minunata adugat vieii ei. Aa ca Trey i drese glasul, i pentru prima data Empress i ddu seama ca discuia lor nu era o sporovial frivola, Inima i statu O clipa n loc. Sa fi fost posibil ca sentimentele 209 lui Trey sa fie tot att de puternice ca ale ei? Era oare cu putin ca holteiul care reprezenta cea mai rvnit partida de la vest de Red River sa fi ncetat sa se joace? Ma gndeam continua el. Empress ar fi putut s-i uureze situaia, dar daca se nela, s-ar fi simit ngrozitor de stnjenit, aa ca ramase tcut, desi pulsul i se accelerase cumplit.

Ai nevoie sa te ajute cineva cu copiii, zise el. Constatarea lui era ceruta de mprejurri, dar Empress nu tia, i i mulumi cerului ca nu scpase nici un cuvnt despre sentimentele pe care le nutrea pentru el. iar eu apreciez ajutorul pe care mi l-ai dat, rspunse politicos, cuprinsa de tristee. Trey Bradoock-Black era un afemeiat, iar ea era o proasta ca uitase asta. El adora femeile, dar nu ca o legtur permanenta, i numai novicele caraghioase i nchipuiau altceva. Nu asta am vrut zise el, nefcnd n felul acesta dect sa sporeasc vaga confuzie. Nu zu, Trey, nu trebuie sa ma ajui. Nu ma atept ca tu sa simi vreo obligaie fata de Of, la dracu! exclama el scurt, dnd drumul minii ei i ridicndu-se brusc n picioare. Ducndu-se cu pasi mari spre fereastra, i propti palmele pe pervazul din lemn de stejar i se uita posomort la peisajul de iarna de afara. Apreciez tot ce ai fcut pentru mine i pentru familia mea, spuse Empress cu glas linitit, dar nu trebuie s-i asumi nici o responsabilitate, i de ndat ce voi fi mai bine, ne vom napoia n munii Iernii. Nu responsabilitate este ceea ce simt, replica Trey, cu spinarea eapn i tulburat la gndul ca Empress ar putea iei din viaa lui chiar de a doua zi. Nici n-ar trebui. Empress i reprima durerea, silindu-se sa pronune cuvintele de politee necesare. Era o vistoare daca i 210 nchipuia ca ea se deosebea cat de cat de zecile de

femei ndrgostite din trecutul lui Trey. Peste cteva zile voi fi iar n picioare, i atunci nu vom mai abuza de ospitalitatea voastr. Deprtndu-se de fereastra, Trey reveni spre ea brusc, nelinitit. Fir-ar sa fie, nu ma pricep la asta! Ah, Dumnezeule, cum de se putea ntmpla aa ceva ea s-l doreasc att de intens, cnd fiecare cuvnt rostit de el era cu totul opus sentimentelor ei? Vzndu-i asprimea expresiei, inuta ncordata a trupului a crui silueta se profila n cadrul ferestrei, Empress fcu apel la toate rezervele ei de mndrie i rspunse calm: neleg. Nimeni nu se ateapt ca tu Nu m-am gndit vreodat la asta mai nainte, zise el, de parca ea n-ar fi vorbit. Am evitat cu grija subiectul. Empress nu vru sa aud mai mult. Indiferent ce urma sa spuna el, avea s-o doar. Trey, zu aa, n-ar trebui sa i nu are nimic de-a face cu copiii, continua el, prnd sa nu fie contient de rspunsul ei, dar n tonul lui se simea o nuan uor amenintoare. Desi adug repede desi mi plac foarte mult, ncheie cu un soi de politee. Pru sa revin dintr-o concentrare interioara, i n clipa urmtoare vzu panica din ochii ei. Te simi bine? Cuprins de teama, fu lng ea din civa pasi rapizi. Aezndu-se lng ea cu o graba n care i se reflecta teama, i puse repede mana pe fruntea ei. Sa chem doctorii? Ai febra? Ma simt foarte bine. Ca i cum cineva care era pe punctul de a trece dincolo

de captul pmntului s-ar simi bine. Eti sigura? Putin obosita, zise ea, vrnd ca ei sa plece, vrnd ca aceasta conversaie nenorocita sa se termine. 211 O sa am grija de tine, spuse Trey foarte ncet, n timp ce cu degetele i ddea uor la o parte de pe umeri parul pai-auriu. Nu eti obligat s-o faci. Vorbesc serios. i aa ne-am impus cu toii prea mult. Empress se gndi la enorma suma de bani pe care i-o dduse el, ndeajuns cat s-i ngduie familiei ei un nou nceput n via. Cu devotamentul cu care se ocupase el de copii, cum i adusese el pe toi teferi, cu toat boala ei, datoria devenea prea mare, i cu cat mai curnd va nceta so mai sporeasc, cu att va fi mai bine. Vreau sa am grija de tine. Pot sa am grija de mine, replica Empress putin cam brusc, sentimentele ei zguduite contribuind la tonul sec. Nu fi att de sensibila. O sa fiu sensibila daca aa am chef. Cum pofteti, zise el cu amabilitate. i mulumesc, rspunse ea pe un ton neplcut care numai recunotin nu exprima. Desigur, spuse el cu un zmbet blajin. tiu cat de iritabil te poate face febra. Da-o dracului, Trey, nu fi att de insuportabil de nelegtor! ntotdeauna sunt nelegtor. Iar eu sunt Regina Nilului. i acum, daca nu te superi, as vrea sa ma odihnesc. i sa plng pana mi-or iei

ochii din cap, adug n gnd. Bnuiesc ca nu am de ales. Ei bine, ai putea sa ramai i sa ma veghezi cat dorm, jar sunt convinsa ca ai lucruri mai bune de fcut. Va trebui pur i simplu s-i cer de-a dreptul mana, continua Trey, ciudat de nepstor fata de tot ce spunea Empress. Nu, nu acum, riposta Empress, suprarea ei n legtur cu stilul de via libertin al lui Trey depindu-i tristeea. Vrei sa te cstoreti cu mine? 212 Da! fu reacia ei instantanee, un da strident, strigat de pe cel mai nalt vrf de munte din lume. Fara echivoc, fara ezitare. n loc de asta ntreba: Te-ai molipsit de febra mea? Rspunde-mi la ntrebare, zise Trey. Trey Bradoock-Black, vlstar al unei familii bogate i puternice, voia o ncuviinare. Raspunde, repeta cu calm, cuprinzndu-i ncheieturile minilor cu degetele lui zvelte. Nu voia ca ea s-l prseasc. Eti sigur? ntreba Empress. Cererea lui fusese foarte brusca i lipsita de alintri i galanterii; iar degetele lui se ncletau pe minile ei ca nite ctue. Nu era un vis pe care-l viseaz fetele tinere; nu era o cerere n cstorie dintr-o poveste cu zane. El ezita o fraciune de secunda nainte sa rspund: Da. Tot fara nici o vorba ptimaa, doar o pauza greu de

interpretat i un singur cuvnt. Daca Empress Jordan ar fi fost o femeie cu spirit practic, ar fi rspuns afirmativ fara sa mai lungeasc vorba. Dar nu era o astfel de femeie. Era ndeajuns de nepractica nct sa doreasc un minimum de cuvinte de iubire. Ma iubeti? ntreba ea cu simplitate privindu-l cercettor cu ochii ei mari. E posibil ca formaia ei primii ani de privilegii i bogie niciodata modificata cu totul de recenii ani de via grea sa o fi ndemnat sa puna acea ntrebare. Sentimentele ei spuneau da, nsa acolo unde o alta femeie lar fi putut accepta fara ezitare pe Trey numai pentru poziia sociala i averea lui, Empress voia ca iubirii ei sa i se rspund prin iubire. Trey se uita la ea, frumuseea delicata a chipului ei, la ridicarea ncpnat a brbiei, la ochii ei care-l priveau cu o candoare fara rezerve. Zmbi, dintr-odat sigur n 213 tumultul ce-l tulbura ntrevznd perspectiva neplcut a limitrii liberti cel putin dintr-un punct de vedere. Te iubesc, rspunse. Te iubesc foarte mult. i zmbi i ea un surs strlucitor, plin de siguranta. Nu vrei sa tii daca eu te iubesc? Deoarece n experienta lui adoraia femeilor era ceva obinuit, nu-i trecuse prin minte ca ea nu l-ar iubi. Dar Trey era mai putin ngmfat dect prea, aa ca i ceru scuze i atepta s-i aud rspunsul. Te iubesc, spuse ea cu o expresie dulce, mai mult dect pe Clover. Ce i-ar putea dori mai mult un brbat? replica el fermector. Mine e prea curnd, sau ai dori o nunt mare?

Tonul uor ironic i fcuse din nou apariia. ntotdeauna eti aa de ncrezut? Am ani de practica. Acum n vocea lui se simea exuberanta. E vreo graba? Iari pauza aceea de o clipa nainte ca el sa rspund, ezitarea aceea enervanta, usa zvorta din strfundurile fiintei lui. Da, mrit-te cu mine nainte sa intru n panica i sa ma rzgndesc. Niciodata n-am mai fcut asta pana acum, jur ca niciodata nu o voi mai face, cel putin vreme de zece ani; cstorete-te cu mine mine, nainte ca toat logica sa puna stpnire pe mine. Toate sentimentele lui erau prea noi, iar obiceiul de a evita legtura matrimoniala era nc puternic. Era ca i cum ai depi o prejudecata bine nrdcinat. Nu, bineneles ca nu, rspunse. Atunci as vrea sa atept pana mi voi mai recpta forele. Astfel nct la nunta mea sa pot sta n picioare. Eu nu vreau sa atept, zise el cu glas cobort. Dar neleg. Trase adnc aer n piept ea n-ar fi putu sa spuna daca de teama sau de uurare Dar ochii lui erau plini de pasiune. Mcar de asta era, ca ntotdeauna, sigura. Sptmna viitoare va fi foarte bine, conveni el. Sa le spun copiilor, sau ai vrea s-i anuni tu? 214 Le vom spune amndoi. Vor fi ncntai. Sentimentul e reciproc, replica Trey fermector, gndindu-se cat de norocos era ca o gsise pentru acum i pentru toate zilele pline de bucurie care aveau sa urmeze. Lumina strlucitoare a dimineii accentua paloarea lui

Empress, ochii ei prnd ntunecai ca pdurile de pin i enormi n contrast cu tenul ei lipsit de culoare. Se odihnea, alba, pe alb: capotul ei din batist alb, pernele i cearafurile cu sclipiri de perla, ptura moale cu nuane ivorii. Numai parul ei ntr-o dezordine nduiotoare avea culoarea brnduelor aurii i a lmii. Pe tot albul acela al patului, n comparaie cu delicateea trupului mic al lui Empress, coloritul ntunecat i fora lui Trey contrastau n mod izbitor. Minile lui mari le acoperir cu totul pe ale ei; degetele lui ncovoindu-se n aa fel nct sa i le cuprind cu totul n palme. Era cat peaci s-o pierd, gndi ei cu un Junghi de teama. Moartea aproape ca nchisese capcana, i amintirea aceea l fcu sa i se usuce gura. l coplei o dorin de a o proteja un sentiment nou. Pana la Empress, niciodata nu se gndise sa aib grija de alta persoana, i pentru prima data nelese felul aprig n care tatl lui i proteja mama. Oare de cate ori l auzise pe tatl sau spunnd: Nu vreau ca mama ta sa fie nefericita., cnd vreuna dintre escapadele lui ieea la lumina. Dojenile lui Hazard erau exprimate pe un ton potolit, niciodata emise ca un ordin, dar mesajul era clar: n problema respectiva Trey trebuia sa se abin. Aadar, sptmna viitoare vom fi cstorii. n glasul lui apruse iari o nuan de nerbdare. E n ordine? adug, reamintindu-i bunele maniere. Empress zmbi. Sptmna viitoare e perfect. Bun, spuse el cu o intonaie categorica i srutnd-o uor. O s-i spun lui Mabel sa aduc sus materiale pentru rochia ta de mireasa. Va trebui sa nceap sa coasa imediat

daca Trey, l ntrerupse Empress, nu vreau o nunta mare. Nu am nevoie de o rochie speciala. 215 Prostii! (Cuvntul era desigur rostit de un brbat obinuit sa ordone lumii ntregi.) Eti mprteasa mea" i ar trebui sa fii mbrcat ca atare. Ar trebui sa ai o trena, diamante sau ai prefera safire? Mina noastr din Black Lode produce unele dintre cele mai superbe au o nuan de levnic. Trgndu-i minile ca sa i le elibereze, Empress i nalta brbia n aa fel ca ochii ei i provocar pe-ai lui. Trey, nu am nevoie de asta, zise ea cu glas calm i optit. Doar pe tine te vreau. Eiei! murmura el. mi pare ru serios. Sunt de acord cu orice vrei tu. i pe mine ma ai pentru totdeauna.; Ochii lui se aintir ntr-ai ei, i ea vzu n adncul lor buntate i iubire i o imensa dorin. Pentru a cunoate adevrata fericire, gndi ea, ar fi fost de ajuns s-l am doar pentru o clipa Iar el i aparinea pentru totdeauna. Te iubesc, murmura. n ochi i strlucir de lacrimi i, dintr-odat, lumea fu prea mica pentru a-i cuprinde fericirea. n cteva clipe obinuse tot ce dorise inima ei, i bucuria i se revrsa n ntregul univers. Minile lui Trey i cuprinser fata ca ntr-un caus. Nu plnge. Voi avea grija de tine i de copii, opti ei, Eti viaa mea. Gura lui o atinse uor pe-a ei, ca o mngiere inui sub

control, deoarece ea era nc fragila datorita bolii. Ai fi vrut s-i srute tot trupul. Mai trziu zise cu o cldur ispititoare n timp cei ndrepta trupul cnd vei fi mai puternica, poi sa ma srui i tu. i aa voi face replica Empress, mai fericita dect i nchipuia ca ar fi posibil n toat viaa noastr de-acum ncolo. i fcea o placere enorma s-o vad fericita. 216 n acea via de acum ncolo zise cu o hotrre pe care ea nu i-o mai auzise niciodata (fara ndoiala soiul de hotrre folosit n adunarea legislativa, cnd el avea grija ca lucrurile pe care le indica sa fie aduse la mplinire) Daca vrei sa recapei titlul pentru Guy, i vom angaja cei mai buni avocai din Frana. Sau, daca vrei sa ramai pe muntele Iernii, vom construi un nou cmin i un grajd mai bun, vom planta livezi, vom aduce utilaje pentru o ferma adevrat. Sau, daca preferi sa trim sub un palmier n Tahiti, aa vom face. i voi da orice vei vrea. Ochii i se umplur de lacrimi. S-l aib pe Trey care s-o ajute n copleitoarea responsabilitate legata de copii, sa se poat sprijini pe el i sa se bazeze pe fora lui, s-l aib pe brbatul acesta frumos pe care-l iubea mai presus de orice pe lume sa fie al ei! Era ca o continua primvar. Nu trebuie s-mi dai nimica. nc mai e palida, gndi Trey, ca parul rsfirat, cu uoare cearcne vinete sub ochi, i att de draga. Trupul ei continea atta ncntare nct l dezarma. Voia s-o mbrace, s-o hrneasc i s-i perie parul. Voia s-i

druiasc toate comorile lumii i o fericire eterna. Voia s-i druiasc copii. Era tnr, i ndrgostit pentru ntia oara n via lui, i tia ca daca nu ar avea-o via lui ar fi nespus de goala. Cu vrful degetului i terse bland lacrimile. Dar vreau s-i dau totul. i mai mult dect orice, vreau sa fii a mea. Sunt a ta! replica Empress cu bucurie, mireasma, atingerea i ntreaga senzaie sufleteasca a paradisului nvluind-o ca un vis parfumat. Dar daca eu te iubesc continua ea, cu glasul plin de voioie trebuie sa ma iubeti i tu pe mine tot att de mult! El zmbi, ntrebndu-se n sinea lui cat de des i n cate feluri avea s-i arate ca o iubete de ndat ce va fi iar sntoas. Sunt mai mult dect dornic, replica, sa te iubesc la randul meu pana cnd vor seca marile. 217 Bun! declara Empress, sursul prin care-i rspunse fiind minunat de candid i continund, n mod paradoxal, o nuana de invitaie seductoare. Fiindc eu nu sunt deloc soiul de femeie de care sa poi fi sigur. Zmbetul lui, gndi ea, putea lumina ntreaga lume. Niciodata n-a fi att de nebun, rspunse Trey n oapt. De fapt, dup ce te-am gsit de vnzare la stabilimentul lui Lily, i dup ce aproape ca am omort-o pe Rally, ca i pe mine, umblnd pe urmele tale, pana n munii Iernii, as fi ultimul om din lume care sa fie sigur de tine. Nu eti chiar tipul de gospodina, cu care un brbat ar putea fi satisfcut. Femei docile exista cu carul, riposta Empress

pufnind uor pe nas, cu dispre. Fiica contelui Jordan nu fusese educata sa se supun; existau persoane n Frana, care ar fi afirmat ca supunerea fusese scoasa din sufletul Jordan-ilor cu mult nainte de cruciade. Motto-ul familiei era Pstreaz distanta", iar blazonul lor, o sabie i un fulger, exprima o tradiie de imbolduri agresive. Amintindu-i de toate femeile care l urmriser cu insistentele lor, Trey gemu uor. Adevrat, zise ruinat, literalmente cu carul. Eu una nu voi fi niciodata docila. Desi cuvintele erau la obiect, cldura din vocea ei, subliniata de privirea picanta pe care i-o arunca pe sub genele pe jumtate coborte, sugerau i alte sensuri. Aa este, gndi el, aducndu-i aminte de prilejurile n care ea i amintea de flcrile agitate ale unui foc. Asta-i marele meu noroc, iubito, murmura mulumit. i nc ceva, zise Empress voioasa, ochii strlucindu-i de bucurie. Trebuie sa ma iubeti venic. Sluga dumneavoastr, doamna, replica Trey ntr-o oapt rguit, trgnd-o pe Empress n braele sale. n acest paradis de fericire, se auzi pe neateptate o btaie n usa. Dar Trey i spori strnsoarea mbririi. Pleac de-aici! striga. 218 Tatl dumneavoastr dorete sa discute cu dumneavoastr, domnule. Era Timms. Sprncenele lui Trey se nlar aproape imperceptibil. Ceva neobinuit. De ce nu fusese trimis la etaj un fecior Timms nu transmitea mesaje. Trebuie sa fie vreun ordin regal, murmura Trey

ironic, culcnd-o pe Empress la loc, pe perne. Ma ntorc ntr-un minut. Nu pleca Vreau s-i spun cat de mult te iubesc, l tachina ea, ntinznd mana ca s-i urmreasc uor cu degetul conturul sprncenei arcuite. Asta vei face o venicie, draga mea, de ndat ce ma voi napoia, rspunse el zmbind. Aplecndu-se, i mngie gura cu o srutare. Nu pleca de-aici! i opti. Cnd deschise usa, Trey l vzu pe Timms ateptnd pe coridor n poziie de drepi. Trimindu-i lui Empress un sarut din vrful degetelor, nchise usa n urma lui i i nalta ntrebtor sprncenele. Asta vrea sa fie o execuie, Timms? glumi el. Tatl dumneavoastr nu mi-a fcut confidente, domnule. Dar i Timms nelegea ca, n mprejurri normale, pentru a transmite un mesaj din partea lui Hazard ar fi fost trimis un slujitor de rang inferior. i era limpede, fara nici un dubiu, ca doamna Bradoock-Black plnsese.

Capitolul 14
Nici nu poate fi vorba! izbucni Trey, furios. Din partea cealalt a biroului sau, Hazard se uita la Trey, care se ridicase extrem de mnios i acum sttea n picioare, fierbnd de furie i indignare. Spune-i ticloasei leia ca poate gsi un alt ap ispitor! striga Trey cu ura. Ba i mai bine, o s-i spun chiar eu!

El i amenina pe Vultur-Cenusiu i pe Vntor-debivoli sau pe oricare alti doi indieni absarokee. Duncan a dat foarte clar de neles ca nu-l intereseaz pe cine acuza. i aminti Hazard cu calm lui Trey, simindu-i inima grea de disperare. Vreme de doua zile, Hazard ncercase sa gseasc o soluie. Chiar n ajun fi fcuse lui Duncan Stewart o oferta suplimentara, o oferta revolttoare, bani cat s-l uluiasc pe un antajist obinuit. Dar din cate se prea, ei pretindeau o suma mult mai mare. Ca sotie a lui Trey socotea Hazard cu o presimire Valerie avea sa mpart cu el ntreaga lui avere. Trebuie sa putem face ceva. Dumnezeule Sfinte, ea este cea care l-a sedus pe el. Este alba. Trey ncepu sa umble nervos ncolo i ncoace, tot att de contient ca i tatl lui de implicaiile amenintoare ale acestor doua cuvinte. Nici mcar nu s-ar face un proces, nu-i aa? Indienii spnzurai pe Musselshell nu s-au bucurat de aa ceva. Ea nu vrea sa primeasc bani? Am ncercat deja. Trfa afurisita! Cel pe care-l ateapt nu e copilul meu, zise Trey cu un dispre usturtor. Eti sigur? Trey i nceta umbletul i, privindu-l n fata pe tatl sau, schi o grimasa ntristata. Uite ce-i, tii ce se presupune n general despre relaiile mele cu femeile, dar n ciuda a ceea ce crede lumea, eu nu sunt nesocotit i pripit. Rezistenta mea la

alcool este excelenta, i ultima data am remarcat ca faptul de a face dragoste nu-mi prejudiciaz raiunea. Aa ca tiu foarte bine ce fac i unde ma aflu i cu Valerie n-am fost de patru luni. Ba chiar, n acea noapte am adormit aa ca e mai mult de patru luni. Recunoate ca are tupeu! Cred ca n privina asta suntem toi de acord. 220 Trey se lasa sa cada n fotoliul din fata tatlui sau, cu trupul prbuit, ntr-o atitudine de descurajare, i ridicndui privirea spuse: I-am cerut lui Empress sa se mrite cu mine. Respiraia lui Hazard se opri cu o senzaie de sufocare la jumtatea gatului, i ca sa rspund avu nevoie de cteva clipe. Ma voi duce mine diminea sa discut cu judectorii Henry i cu Pepperell. Poate ca ei pot fi convini. Nu vor fi, replica Trey cu calm. Relaia lor cu judectorii era ncordata de cnd procesul cu privire la dreptul de trecere al caii ferate fusese ntors n favoarea lor la recurs. Henry i Pepperell investiser n acel drept la tcere i pierduser o mulime de bani. Oricum, o sa ncerc, zise Hazard cu hotrre. i daca ei refuza? Mrim oferta fcut lui Duncan. Iar daca nu accepta vom ncerca altceva. . Cea afurisita, bombni Trey, tiind ca soluiile erau limitate, tiind ca Valerie i tatl ei cunoteau acele limite. Hazard ofta de doua ori i ntreba cu neplcere: Daca ar fi nevoie, te-ai cstori cu Valerie? Cunoti rspunsul, spuse Trey calm. Bineneles.

Crescuse laolalt cu Vultur-Cenusiu i cu Vanator-deBivoli. nvaser mpreuna sa clreasc i sa vneze, porniser deodata n cutarea viziunilor lor, postiser, umblaser pe munte mpreuna, vzuser spiritele pe cerul nopii. n inimile lor se simiser legai ca fraii. Loialitatea lui era n primul rand fata de clanul sau. Nu era nevoie sa i se reaminteasc n ce consta loialitatea. Cat timp sunt nevoit sa rmn nsurat cu ea? Fu urmtoarea lui ntrebare, exprimata glacial. Pana se va nate copilul. Nu mai mult. i copilul? mi nchipui ca familia Stewart va lupta pentru dreptul lui la motenire. Vom fi de acord? 221 Sincer sa fiu, deocamdat nu cred ca avem de ales. Ori pltim acum, ceea ce ei nu vor accepta, ori vom plati mai trziu. Cel putin clanul este n siguranta. n viitor, ea nu va fi lsat sa se apropie de sat. Daca va fi necesar, vom angaja paznici albi. Exista vreo posibilitate ca Valerie sa nu fie de acord cu divorul? Cu stimulentul potrivit, pot convinge un judector sa pronune un divor. Legile privitoare la divor sunt maleabile. A nu spnzura un indian care a violat o femeie alba este alta poveste. n cei mai ru caz, vom putea obine divorul n alta parte. Nimic nu-i sigur. Nimic, cu exceptia faptului ca cineva va fi cu siguranta spnzurat daca nu te nsori cu ea. Dar vom ncerca sa discutam cu judectorii i sa oferim mai multi

bani. Ma duc sa stau de vorba cu ea. Merita o ncercare. Nu s-ar putea ca Valerie i tatl ei sa dispar... adic nu permanent, desi tentaia e mare, dar sa zicem, o cltorie n Europa pe o durata de zece ani? Ar fi fost posibil pe vremea tinereii mele, rspunse Hazard cu glas cobort. A te rzbuna pe dumanii tai era ceva chiar de ateptat. Dar ea e femeie. i asta schimba situaia: nu pori rzboi mpotriva femeilor i a copiilor. Lsndu-se pe sptarul fotoliului, nchise ochii, obosit. Vom ncerca, spuse n oapt, sa procedam cu oamenii acetia n maniera albilor. Capul i se nalta, ochii i se deschiser, i glasul i cpta acea hotrre tranant de care multi brbai ajunseser sa se teama. i fgduiesc, zise, ca aceasta csnicie va fi scurta. i daca divorul nu va putea fi aranjat amiabil? Ca i n cazul lui Jake Poltrain, cu familia Stewart se va proceda prin metoda absarokee. nelegi... Hazard i freca ochii cu mana, i un oftat plin de tristee rupse tcerea din ncpere. 222 ... decizia trebuie s-o iei tu... acest sacrificiu pentru clanul tau. Dar dup ce-i vei ndeplini datoria, i fgduiesc, cu jurmntul meu de rzboinic, ca daca metodele albilor nu au efect, se vor folosi mijloacele absarokee pentru a te scpa de o sotie nedorita. Trey nelegea ca tatl lui nu-l silea sa se nsoare cu Valerie. nelegea i ca onoarea cerea acest lucru. Erau n joc viaa lui Vultur-Cenusiu i a lui Vntor-de-bivoli.

nainte de a-i spune ceva lui Empress, as vrea sa ma duc eu nsumi la Valerie. Mine diminea. Poate se va rzgndi. Poate reuesc s-o conving zise, fara nici o modificare a atitudinii trupului sau tolnit, cu exceptia unui fulger n ochii lui argintii sa se rzgndeasc. Sper sa fie aa, zise Hazard, n al crui glas rzbtu brusc oboseala. n dimineaa urmtoare, devreme, cnd Trey fu poftit n salon, primirea lui Valerie fu amabila i prietenoasa, de parca nici n-ar fi existat ameninrile de antaj. Te-ai sculat foarte devreme, spuse ea cu un glas grav i erotic. Ai mncat? Vrei cafea? Trey ramase n picioare, rezemat de usa pe care o nchisese n urma lui. As vrea capul tau pe o tava de argint, Valerie, replica el. Mi-ai face pe plac? Nu zu, iubitule, tu ntotdeauna ai avut un simt al umorului macabru, l dojeni ea zmbind fermector. Vino, ia loc i povestete-mi ce-a fost cu tine. Se vede limpede ca te-ai restabilit superb dup acel... aa... incident neplcut de la Lily. Ochii ei albatri cercetau insistent silueta nalt a lui Trey. El era mbrcat n negru, cu exceptia mtsii de un verde intens de pe reverele hainei sale i a aurului sclipitor al talismanului purtat la gat. Parul lui lung i negru ca pana corbului era dat pe spate, dup urechi, accentundu-i pomeii nali ai obrajilor i frumuseea aspra a fetei. Ochii lui argintii erau plini de rceal. 223 Ea nu ddu atenie atitudinii, nici expresiei lui,

simindu-se sigura pe poziie. El venise la ea. Vino, stai jos, repeta, i batu uor cu palma damascul bleumarin-verzui al canapelei pe care se aezase. Rochia ei din lana de culoarea piersicii era de efect, credea ea, n contrast cu acel verde-albstrui lucios. Avea dreptate o fcea sa apar aproape goala. Din nefericire, n actuala stare de spirit a lui Trey, spectacolul destinat sa excite imaginaia era pierdut pentru el. Fusese necesar sa vina, i necesar sa duca pana la capt aiureala asta gndea el scrbit, chiar daca nu se simea optimist n privina anselor sale dup ce ultima oferta substanial a tatlui sau fusese refuzata. nsa ncercarea trebuia sa fie fcut, aa ca se deprta de usa, se ndrepta spre un fotoliu fata-n fata cu Valerie, i se aez. Cafea? ntreb ea nc o data. Ceai? Sau poate ceva mai tare? adauga, cu glasul unei gazde perfecte. Trecnd repede cu privirea peste rochia pastelata pe care o purta ea, el constata ca Valerie era nc zvelta, i faptul acesta l fcu sa se simt mai bine. Nu, mulumesc, rspunse. Nici cafea, nici ceai, nici buturi alcoolice? Daca motivul vizitei nu e cel al ntreinerii unor relaii mondene Susura ea mieros atunci crui fapt datorez aceasta vizita la o ora extrem de matinala? A trecut ceva vreme, Valerie. M-am gndit sa trec pe-aici i sa vad cum... ari, zise el. N-a trecut chiar att de mult timp, dragul meu Trey, replica Valerie cu calm, fara a-si pierde stpnirea de sine. i aminteti de noiembrie trecut? mi amintesc, spuse el trgnat. Ce-i mai important este ca mi aduc aminte n mod deosebit ca nu s-a ntmplat

nimic atunci. De unde ai putea sa tii? Riposta ea, inndu-i minile mpreunate linitit n poala. Erai mort de beat. 224 Am adormit. Exista o diferen. i de atunci nu team mai vzut, Valerie. Asta s-a ntmplat acum patru luni. tim amndoi ca acest copil nu este al meu. Sursul ei vag nu fu alungat de afirmaia lui categorica. Este vorba de cuvntul tau contra cuvntului meu, scumpule, nu-i aa? replica pe tonul unei conversatii obinuite. i toat lumea i cunoate... reputaia fascinanta. Dimpotriv continua ea netezindu-i fusta cu un gest delicat eu sunt inocenta domnioara Stewart. Predau cursuri la coala de duminica, Trey, scumpule! i te mai i culci pe ici pe colo sublinie Trey, imun la spectacolul expresiei sale n timpul tau liber. Cu Vntor-de-bivoli, cu Vultur-Cenusiu, ce mai... cu nc vreo zece? Te excita pielea armie, nu-i aa? Eventual am putea ntocmi o lista de depoziii sub jurmnt din partea amanilor tai indieni. Nimeni nu i-ar crede, replica ea cu calm. Sunt indieni. Dumnezeule, tia triesc n satul de colibe! Ochii lui Trey erau reci ca gheata. Dar sunt destul de buni ca sa te f... Ea zmbi. Nu chiar att de buni ca tine, dragul meu. Dar asta ai mai auzit-o i pana acum, nu-i aa? Ignorndu-i complimentul, el ntreba linitit: De ce eu, Valerie? Ea nu se prefcu ca n-ar fi tiut pentru ce punea el acea ntrebare. Fata ei frumoasa exprima o inocenta pe care Trey

i-o mai vzuse i alteori folosita cu iscusinta. Te iubesc, i vreau sa ma cstoresc cu tine, Trey. Nimic mai simplu dect att. Tu nu tii ce-i iubirea, Valerie. Tot ce vrei este sa fii doamna Bradoock-Black. E vreo diferen? El i reinu puternicul impuls de a-i trage o palma pe fata ei ngmfat. Ar fi avut mcar satisfacia de a vedea sprgndu-se faada aceea construita cu atta grija, ce ascundea, de fapt, o imensa josnicie. 225 Cat ceri, Valerie? ntreb cu glas domol, stpninduse... cu greu. Cat ceri pentru a gsi alt tata sau ca s-i iei o vacanta prelungita? Spune care i-e preul. Buzele ei pline pe care el i le amintea foarte bine se uguiar ntr-o grimasa ce exprima jignirea. Uneori eti un barbar, Trey. i bdran, vorbind ca un negustor oarecare. Dar totui destui de civilizat ca sa nu te numesc aa cum ai merita, Valerie. Nu vreau sa ma cstoresc cu tine. Dar eu vreau sa ma mrit cu tine. Banii i poi cpta i fara mine. Pe toi? ntreba ea dulce. Cea! Zise el n oapt, cu maxilarele ncletate de manie. Una cu care de multe ori n-ai avut nimic mpotriva sa faci dragoste, dac-i mai aminteti. Daca as fi tiut ca preul era cstoria, aa ceva nu sar fi ntmplat nici mcar o data, scrni el. Viaa a fost prea uoar pentru tine, Trey, scumpule, ntotdeauna ai avut tot ce ai poftit. Toate femeile pe

care le-ai dorit. O avere infinita. M-am gndit spuse privindu-l pe sub genele pe jumtate coborte i zmbind uor Ca mi-ar plcea sa experimentez i eu aceste senzaii de supraabundenta. Ca sotie a ta. Eti o femeiuc ndrznea, zise Trey posomort. Asta o recunosc. Dar voi gsi o soluie de scpare. N-ai dect sa visezi, iubitule. Doar nu-i nchipui ca cererea n cstorie care i este oferita a fost urmarea unui impuls spontan, nu-i aa? Cred mai degrab ca vei descoperi ca soluiile de scpare sunt inexistente. Al cui e copilul? Nici dac-a ti nu i-a spune. n mod oficial, este ai tau, draga. Asta nu se poate ntmpla, mri Trey. Eti cel mai bogat holtei din Montana, declara Valerie plina de mulumire de sine. Eu sunt cea ma frumoasa femeie. Este ntr-adevr absolut perfect. 226 El se uita la ea i vzu ca frumoasa era de asemenea o femeie rece i cruda, un animal de prada tot att de primejdios ca o tigroaica. Nu! Se rsti scurt. As vrea ca nunta sa se oficieze la Sfanta-Fecioara de pe Colina... sa zicem peste trei sptmni. Aa ar fi suficient timp pentru trimiterea invitaiilor. Voi dispune sa se publice anunul n ziar. Trebuie sa se ia legtura cu episcopul. De asta ma voi ocupa eu. Dar, n ceea ce privete recepia, poate ca hotelul nu este ndeajuns de mare... ceea ce nseamn ca vom rezerva sala de bal de la restaurantul Claudio. Da, va fi perfect.

Niciodata! Replica Trey cu grosolnie. Se ridica brusc n picioare, nefiind sigur ca, daca ar mai fi rmas, ar fi fost n stare s-i stpneasc dorina de-a o lovi. tiuse dintotdeauna ca Valerie nu avea scrupule, dar niciodata nu-i dduse seama de enormitatea inteniilor ei. Cu ampanie franuzeasc... o auzi spunnd n timp ce el deschidea usa. Din ase pasi mari fu afara din casa, mai mnios dect fusese vreodat n viaa lui. Nici ziua folosita de Hazard pentru ntlnirea cu judectorii nu fu mai buna. Desi ei personal nu priveau cu simpatie problema lui Trey, amndoi ar fi adoptat o soluie practica, acceptnd o contribuie pentru campanie, alta dect violul. De fapt, ambii regretau sincer ca erau nevoii sa refuze oferta generoasa a lui Hazard. Dar daca Valerie fcea publice nvinuirile de viol, reacia generala de revolta ar fi avut o foarte mare pondere asupra deciziei oricrui judector n legtura cu o acuzaie sau un proces. Probabil ca indienii n-ar fi scpat cu via mai mult dect o sptmn, i nici judectorii n-ar mai fi fost realei vreodat daca i-ar fi sprijinit. n afara de lcomia personala, nu puteau face nimic pentru Hazard. 227 Tatl i fiul se ntlnir la dejun ntr-o sufragerie intima de la clubul Montana i i comparar eecurile. Au fost doar nite ncercri, recunoscu Trey cu tristee, dndu-i pe gat whisky-ul din pahar. Daca ar fi fost vorba despre orice altceva dect violul... zise Hazard oftnd. i daca noi n-am fi indieni, adauga Trey, n ton

simindu-i-se un uor cinism. Exista o mulime de daca, ncuviin Hazard. Daca tu n-ai fi bogat... i daca Valerie n-ar fi lacoma, bombni Trey. Vorbete despre o nunta la Sfnta Fecioara de pe Colina. Peste trei sptmni Dumnezeule Mare! Hazard se uita posomort la fiul sau. Ce ai de gnd cu Empress? Va trebui sa ncerc s-i explic. mi pare ru, spuse tatl sau. tii, mama ta se atepta ca de asta sa ma ocup eu. Are totui o gndire realista. tie ca Vultur-cenusiu, i Vntor-de-bivoli, sau oricare alii pe care i-ar acuza ei, nu au nici cea mai mica ans daca Valerie depune acuzaii. Am putea, zise Hazard pe gnduri i oftnd, s-i rpim att pe Duncan cat i pe Valerie i s-i inem sus, n muni. Dispariia lor ar putea strni totui mare valva i scandal daca la acest antaj scabros mai ia parte i altcineva. n cel mai bun caz, tot ce-am putea obine ar fi sa ctigm ceva timp n sperana ca ei sa se rzgndeasc. O speran neglijabila, cred, innd seama de lcomia lor. Duncan a nelat ani de-a randul guvernul cu contractele lui de armament. Nu-i genul de om care sa gndeasc raional. Valerie nici nu tie ce nseamn acest cuvnt. Csnicia va dura cel mult ase luni, poate mai putin, zise Trey, scuturnd din umeri. De fapt, nu am de ales. Aa ca tot ce am de fcut este s-i explic cumva toate astea lui Empress. 228 Descurajat, Trey se afunda tot mai adnc n fotoliu,

adugnd: Am nevoie sa beau ceva tare. Tatl sau ntinse braul peste masa i-i umplu din nou paharul. Peste ase luni, zise, o s-i fac cinste cu un pahar ca sa srbtorim divorul tau. nlndu-i paharul, Trey zmbi cu amrciune. Cu condiia sa n-o strng de gat nainte sa se ncheie cele ase luni. Ei, ia sa trecem nc o data n revista toate acestea. Poate ca uitam ceva. N-ar putea ntregul clan sa plece pentru o vreme din Montana? ntreba n gluma Trey, desi n vorbe i se strecura sila. Sunt sigur ca o migraie de indieni i herghelii de cai ar fi binevenita oriunde n America, replica Hazard cu sarcasm. Guvernul recomanda n mod special cultivarea pmntului n zonele deertice. Ce-ar fi s-i omoram? Propuse Trey, pentru prima data vorbind serios.. Duncan mi-a atras atenia mpotriva acestei sugestii, riposta tatl sau. Nu uita ca supravieuirea a fost o preocupare principala a lui Duncan vreme de ani de zile, cu toi indienii din rezervatii pe care i-a nfometat. Mai trziu, promise Hazard cu calm, ca o soluie extrema. Ne putem ncrede n cuvntul lor? ntreba apoi Trey, reumplandu-si paharul. Asigurarea aceea am semnat-o n trei exemplare, zise Hazard cu un adnc oftat de uurare.. Documentul ar fi de necontestat n fata afurisitei de curi supreme. Trey se uita la tatl sau pe deasupra marginii paharului. Trebuie sa existe un dar. Este post-datata.

Cnd, ntreba Trey concis i brusc, vrnd sa afle durata josnicei sale ntemniri, ateptnd deja ziua eliberrii. 229 Opt tuni cu ncepere de acum, i chiar i pentru asta a fost nevoie de negocieri nfierbntate, rspunse Hazard rspicat. Ei au nceput propunnd cinci ani. Felicitri, zise Trey laconic, golindu-i apoi paharul. De doua ori mi-am ndreptat manile spre Colt-urile mele, explica tatl lui cu un zmbet ambiguu, i a parul sa fie util.. Duncan n-a fost niciodata cunoscut pentru fermitatea sirei spinrii sale, desi fiic-sa compenseaz din plin aceasta lipsa. Ea este de o obrznicie aroganta, declara Hazard sec. Cnd tatl ei a ieit pentru scurt timp din camera, ea mi-a fcut avansuri. i a prut ofensata cnd i-am spus ca e prea btrn pentru gustul meu. Trey izbucni n ras. Probabil ca aceasta neobrzare te-a costat un milion n plus. Pe tot restul negocierilor, n expresia ei s-a observat o oarecare iritare, zise Hazard, cu un zmbet rutcios. Aadar, concluziona Trey trgnndu-i cuvintele nu-i putem face sa dispar, nici s-i ucidem i nici sa-i respingem. Sunt vndut pentru o cstorie de opt luni. Rezemndu-se de sptarul fotoliului, i ntinse picioarele lungi nainte, i umplu cu grija paharul pn la buza i l ridica n semn de salut fata de tatl sau filozofnd: Situaia putea fi i mai rea. Individa ar fi putut f mama copilului meu.

Eti sigur ca nu este? ntreba Hazard cu blndee. n toat minciuna asta, e singura certitudine rspunse Trey cu un oftat, i singurul lucru care m salveaz sa nu nnebunesc.

Capitolul 15
Copiii se aflau toi n camera lui Empress cnd Trey pasi pragul, aa ca el petrecu o ora chinuitoare fcnd conversaie, ascultnd relatarea fiecruia cu privire la activitile lor din ziua aceea, precum i nenumratele lor planuri pentru noul lor viitor mpreuna, deoarece Empress, n culmea fericirii, le i adusese la cunotin inteniile lor de cstorie. A fost cea mai cumplita ora trit de el vreodat. Cnd glgia copiilor se potoli, Empress i ddu seama de ncordarea lui i i trimise pe copii afara din ncpere, sa se pregteasc pentru cina. Trey se ridica imediat n picioare i ncepu sa umble fara astmpr prin camera. Cltoria ta la Helena n-a dat roade? Aa ai putea sa spui, zise el n oapt. Ai vrea sa discutam despre ceva? Mai curnd as prefera sa nu vorbim despre asta. mi pare ru, i ceru scuze Empress, agitaia i felul scurt de a vorbi al lui Trey prndu-i-se neobinuite. N-am vrut sa ma bag n treburi care nu ma privesc. Tocmai cnd credea c-l nelege, dispoziia i se schimba i el nu mai era acel Trey pe care-l tia ea. Trey se uita la femeia pe care abia de curnd i dduse seama ca o iubea. Singura femeie pe care recunoscuse

vreodat ca ar iubi-o. Astzi era trandafirie n obraji, prea proaspt i sntoas, parul blond ca mierea i se revrsa liber pe umeri, iar dantela croetat de pe cmaa ei de noapte i corsajul garnisit cu panglici o fcea sa arate foarte tnr. Ochii i erau plini de via, de un verde limpede, asemntor cu cel al unei pajiti splate de ploaie. i ncreztori. Contrastul cu Valerie era puternic i iritabil. Ceea ce am de spus... ncepu Trey cu glas ndurerat. 231 Ofta i, n oapt, continua: ... trebuie sa fie spus. Empress simi un junghi n piept, i degetele ei mototolir cearaful de olanda. tiam eu ca ceva nu e n ordine. Este n legtur cu noi, zise Trey, lsndu-se sa cada ntr-un fotoliu de lng pat. Nu-i deloc vina ta se grbi sa adauge, vzndu-i spaima de pe chip. n parte e vina mea. i ntr-o foarte mare msur este vina lui Valerie Stewart. Tu n-o cunoti zise oftnd dar, din pcate, eu am cunoscut-o. Povestete-mi, spuse Empress cu calm, vrnd sa afle unde avea sa duca aceasta introducere, desi o nvluia o aprtoare senzaie de moarte. Chipul frumos al lui Trey era tulburat de o posomoreala aspra, gura fiindu-i o linie subire, ncordata. Ce ai spune despre o amnare cu ase luni a planurilor noastre de cstorie? ntreba Trey pe un ton lipsit de orice expresie. Asta-i tot? Replica Empress cu o uurare plina de bucurie. Nu ma supra. Vara este un anotimp minunat pentru o nunta, spuse, zmbindu-i lui Trey. Nu fi att de

posomort. Planurile noastre pot fi aranjate. Te iubesc. Daca ne vom cstori sptmna asta sau peste ase luni nu-i deloc un motiv sa se cutremure pmntul. Trey nu zmbea, i Empress nelese ca mai era ceva. Nu i-am spus partea cea mai rea, zise el n oapt. Trebuie sa ma nsor cu Valerie Stewart. Era de o mie de ori mai ru dect i imaginase ea. Anihilarea visului ei, o distrugere totala a unei fericiri n care abia ncepuse, cu precauie, sa cread. Trecur cteva clipe pana cnd Empress reui sa gseasc putere sa ntrebe: De ce? Ca sa-i salvez de la spnzurtoare pe doi dintre verii mei. Sau pe oricare alti doi membri din clanul meu, rspunse Trey, nbuindu-i un oftat. 232 i Empress asculta, ngrozita, n vreme ce se desfura istorisirea, cum viitorul ei cu Trey se prbuea n ruine. El era trist dar, oricum, mai optimist dect ea. Empress avea sentimentul ca femei de felul lui Valerie Stewart nu s-ar lasa att de lesne alungate dup o perioada de ase luni. Oricine care era ndeajuns de viclean nct sa puna mana pe ostaticul familiei Bradoock-Black n-ar fi att de naiv n privina slbirii strnsorii acelei mini. Trey nu pomenise nimic despre alternativele absarokee ce puteau fi utilizate ntr-un caz extrem, aa ca gndurile lui Empress nu ineau seama i de ele. Se ntrevedea dezastrul. Nu tiu ce sa fac... ce sa mai spun, ncheie Trey amarat, simindu-se btut de soarta i prsit de spiritele lui purttoare de noroc. Nu ai de ales. nsoar-te cu ea. Noi ne vom napoia

pe muntele iernii, iar tu poi veni sa ne iei la vara. Empress se strduia s-i pstreze vocea calma desi ar fi vrut sa tipe de durere. O sa le spun copiilor... Glasul i se frnse. nghii un nod, apoi continua cu hotrre, ochii umplndu-i-se de lacrimi: Nu tiu ce sa le spun. O durere cumplita i sfia inima. Cred ca ei te iubesc mai mult dect mine. n clipa n care vzu ca ochii ei se umplu de lacrimi, Trey fu n picioare i o lua n brae, strngnd-o cu disperare. Nu va fi pentru totdeauna, opti Trey. O mbria mai strns, faptul ca i simi trupul ei caid fiind ca un balsam pentru mintea lui chinuita. Vara va sosi nainte sa ne dam seama, rspunse Empress ntr-un murmur. i desi cuvintele i. Erau raionale, lacrimile i iroiau pe obraji. Nu plnge... nu plnge, o ruga Trey, tergndu-i lacrimile cu degetele sale. Of, Dumnezeule! 233 opti, dorind sa-i ofere consolare, dorind sa existe vreo mngiere pe care sa i-o poat da, vreo vraja care sa-i elibereze din acest iad. i voi nu trebuie sa plecai, murmura cu tandree, srutndu-i parul, obrajii, drele de lacrimi srate. Nu avei nici un motiv pentru ca sa va ducei napoi. Gndul de a o pierde, fie chiar i vreme de ase luni, era insuportabil. Nu-mi cere sa rmn. Nu pot, rspunse Empress,

copleit de o cumplita nefericire. Nu pot, daca tu eti cstorit cu altcineva. E doar o nunta. Nu-i o cstorie, se grbi Trey sa spuna cu asprime. N-am de gnd sa triesc cu ea. Chiar i aa, nu pot sa rmn, opti Empress cu un firicel de voce plin de tristee. Nu avea cum sa-i explice ca, pentru ea, gndul ca o alta femeie sa se mrite cu brbatul pe care-l iubea nu era un simplu aranjament. ntr-un fel, actul aceia includea o posesiune nfricotoare, i din punct de vedere legal constituia o obligaie foarte ferma, indiferent de uurina cu care trata Trey problema. De asemenea, nici Valerie Stewart nu prea sa fie genul de femeie care i-ar ngdui cu nepsare soului ei sa triasc cu o alta. Dar sa zicem ca Valerie avea sa accepte un divor i captivitatea lui va avea sfrit. Daca Empress reuea sa supravieuiasc zilelor pana se ncheiau cele ase luni, exista o posibilitate ca ea sa reziste acestei lovituri nimicitoare. Dar nu aici, vzndu-l pe Trey zilnic, nu ndeajuns de aproape pentru a se ntlni cu Valerie care avea sa fie doamna Bradoock-Black n locul ei. Nu era chiar att de puternica. Ne vom duce acas de cum voi fi n stare sa fac acest ultim efort pe nclrile pentru zpad.. Foarte bine, se nvoi Trey, deoarece nu avea de gnd sa se certe cu ea acum. Dar nu avea s-o lase sa plece. ntr-un fel sau altul, o va convinge sa rmn. 234 mprejurrile venir n sprijinul lui Trey, care nu fu

nevoit sa mai prezinte nici un argument convingtor pentru a o face sa rmn. Soarta vru ca toi copiii sa se molipseasc de boala care ameninase viaa lui Empress. Tocmai cnd aceasta ncepea sa se simt mai n putere, Genevieve se plnse de o durere n gat. Cinci zile mal trziu se mbolnvi Guy, i tot aa, pana cnd casa deveni un fel de mica infirmerie. Urmar trei sptmni de preparri de prinie i doctorii, de linitire a unor copii agitai i de plimbare prin casa cu Eduard n brae, cnd acesta tipa de durere din cauza inflamaiei la urechi care i apruse odat cu febra. Trey era cel care l plimba cel mai mult, deoarece micuul dormea cel mai bine cnd i inea Trey n brae. Dar ceasurile nesfrite i cutar pe toi. ntrunele privine era o binecuvntare, fiindc zilele premergtoare nuntii lui Trey trecur, cumva desprinse de mica lume n care tria Empress, cu copii febrili i nopi nedormite, combtnd moartea cu toate doctoriile de care dispunea ea, cu rugciune i oapte de linitire i dragoste. Scpar toi cu via, fapt pentru care ea mulumi cerului. Empress abia daca remarca ziua n care Trey pleca sa se duca la nunta lui. n zorii acelei zile ea se prbuise, epuizata, ntr-un somn adnc, i Trey se ndeprtase pe furi, fara s-o trezeasc. Abia spre sfritul dupa-amiezei cnd se trezi infirmierele avnd ordine severe s-o lase sa doarm o izbi o tcere neobinuit; i i ddu seama de motivul linitei ce domnea n casa. n ciuda ncercrii hotrte de a-si opri lacrimile, Empress plnse n seara aceea, i cnd Genevieve o ntreba ce nu era n ordine, ea spuse doar: Sunt obosita i vreau sa mergem acas. Nu existase nici o modalitate simpla prin care sa le

explice copiilor complicata ticloie a lui Valerie i a tatlui acesteia, aa ca Empress le spusese pur i simplu ca aveau sa se duca acas de ndat ce vor fi toi sntoi, i ca Trey avea sa-i urmeze la vara, cnd ei doi se vor cstori. N-a fost fcut nici o aluzie la cstoria lui Trey cu Valerie. Cnd Empress le vorbise copiilor despre modificarea planurilor, Trey nu i se mpotrivise pe fata, dar inteniona ca prin propriile sale mijloace, s-o conving sa rmn. Biserica era plina ochi, desi familia Bradoock-Black nu venise n for. De fapt, cea mai mare parte dintre rude se remarcau prin absenta lor. Dar Valerie trimisese invitaii la jumtate din ora i nimeni nu se inuse departe, toi fiind atrai de spectacolul unei nunti grbite ntre doi oameni care de destul de multa vreme nu mai avuseser de-a face unul cu celalalt. Se fceau pariuri cu privire la motivul pentru care Trey cedase n sfrit sau pentru care Valerie reuise n cele din urma sa realizeze imposibilul, chiar daca toi cei care avansau presupuneri i dadeau seama ca era posibil ca motivul real sa nu fie cunoscut niciodata. Doua vagoane pline cu trandafiri albi fuseser aduse din California, i biserica semna cu un nor ceresc nmiresmat, ntr-att de ncntat era cu mii de flori. Sau cu o capela mortuara, gndea ginerele, n funcie de punctul de vedere pe care-l abordai. Cele opt domnioare de onoare ale lui Valerie, mbrcate toate n rochii de organdi roz, constituiau un contrast vaporos fata de trandafirii parfumai, iar mireasa era superba nu exista nici un alt cuvnt care s-o descrie mai bine ntr-o rochie de dantela veneian presrat cu perle i cu o trena de apte metri. Trey se simea ca un prizonier, i asta se vedea.

Masa de nunta a fost unica prin luxul sau, de pregtirea ei rspunznd zece maetri. Fusese adusa ampanie franuzeasc, n cantiti mari, i toi oaspeii remarcar ca ginerele bea vrtos. Imediat dup masa ncepu sa cnte orchestra, dar ginerele nclca tradiia refuznd s-i invite mireasa la primul dans. Prefera sa bea, dect sa danseze. 236 Prinii ginerelui rmaser la masa doar att cat sa salveze aparentele. Se zvonea ca Hazard nu era ncntat de acea unire. Brfele spuneau ca mireasa era gravida, i ca se zicea ca biatul fusese silit sa se nsoare, admindu-se ca probabil aa se ntmplase n cazul lui Trey. Cu recordul stabilit de el n dormitoare, problema era doar de moment i datorita presiunii efectuate de familia n cauza. Oare cstoria s-l transforme pe afemeiatul Trey ntrun brbat de casa? Se ntrebau toi. Nenumratele femei care-l invitaser la dans cu prilejul nuntii lui erau de prere ca o asemenea transformare nu avea sa aib loc. i mai exista, desigur, i cea mai recenta achiziie a lui, ascunsa la ranch, n snul familiei sale. Trey era un biat rsfat. Cnd sosi vremea ca fericita mireasa i dificilul ginere sa se schimbe n vesmintele de cltorie i sa plece n luna lor de miere, n expresia lui Trey se simea clar o nuan amenintoare. Un oaspete sugera ca Trey nu prea sa fie pregtit pentru o via de familie. La care tovarul sau replica: Trey n-a fost niciodata mpotriva unei viei de familie dar cu condiia ca aceasta sa fie doar in doze mici i cu mai multe femei. Valerie avea de rezolvat o problema grea. Micua drgla pe care a cumprat-o el la

stabilimentul lui Lily se uotea de la unul la altul ateapt la ranch. Ochii sclipeau maliios. Poate ca el i ducea dorul. Trey o nsoi posomort pe Valerie pana la casa cumprat de ea cu banii lui i se opri tcut n pragul salonului, n timp ce ea i nmna unei cameriste mantia de catifea i i ddu majordomului ordine pentru servirea unei cine trzii. Trey era obosit, i ampania i produsese o durere de cap. Sau poate ca ceea ce-i provocase durerea de cap fusese efortul de a-si stpni furia de fata cu toi oaspeii aceia. Exuberanta plina de mulumire de sine a lui 237 Valerie, contribuise i ea la zvcnetul din templele lui. Ceaua ipocrita! i jucase la perfecie rolul de mireasa strlucind de fericire. Dup ce-i concediase pe slujitori, Valerie se rsuci ntrun fonet de mtase i, cu un gest graios, i se adresa lui Trey: Dragul meu, scoate-i haina i f-te comod. Desi se cstorise cu ea, dincolo de asta existau limite clare cu privire la ceea ce avea sa fac el pentru ea. Nu rmn aici, spuse. Nici nu se gndea s-o ating i sa rite sa fie cu adevrat nlnuit de ea. Copilul acela nu era al lui, dar cu o alta potrivire a timpului ar fi putut sa fie. Inteniona sa aib grija ca aa ceva sa nu se ntmple niciodata. Cteva clipe, Valerie fu nedumerita. Refuzul lui de a rmne constituia o mprejurare la care nu se gndise. Dup ce realizase cstoria, se simea sigura pe situaie. Bineneles ca ramai, spuse pe un ton agresiv.

Suntem cstorii. Acesta e cminul nostru. Acesta e cminul tau riposta Trey, politicos dar dur nu i al meu. Da-mi de veste cnd vei nate. i se ntoarse sa plece. Ea se uita fix la el, la brbatul nalt i frumos pe care plnuise s-l aib. Vreme de o scurta clipa aproape c-i pierdu stpnirea de sine, venindu-i sa strige i s-l njure, dar nu pierzndu-i controlul ajunsese ea att de departe. Ce va spune lumea? ntreba cu calm. Sunt sigur ca te vei gndi tu la ceva, replica Trey din pragul uii deschise. Noapte buna! Empress auzi agitaia activitii ce se strni n casa la ntoarcerea lui Hazard i a lui Blaze, dar ramase n camera ei, spernd ca nici unui dintre ei nu avea sa vina la ea. Nu era sigura ca ar putea sa fac fata unei conversatii fara a izbucni n plns. Ceasurile din urma fuseser dureroase: era prea mare linite, cu copiii dui la culcare 238 i cu nimic altceva care sa-i abat gndurile dect propria-i companie. Desi nelegea necesitatea nuntii lui Trey, un cumplit sentiment de pierdere i invada ntreaga gndire raional. Ce fcea el acum? Se ntreba, nlcrimat. Oare i zmbea noii lui mirese; oare i zmbea i ea lui? O inea strns n brae cnd dormea? Valerie arata ca o mireasa radioasa? De ce, se ntreba Empress cu tristee i disperare, a fost viaa mea n ultimii cinci ani, npstuit cu o nenorocire dup alta? Sa fi fost pedepsita pentru cine tie ce fapte rele netiute? Cat voi mai putea sa ndur; cate poveri mai pot sa suport nainte ca sufletul smi fie nfrnt?

Aadar plnse, singura i nefericita, i adormi cu imagini nspimnttoare i chinuitoare n minte, n care apreau Trey i mireasa lui, n noaptea nuntii lor. n seara aceea Trey se napoie la ranch trziu, posomort i prost dispus, i intra n dormitorul sau ntunecat. Brbatul care n tot cursul acelei zile chinuitoare avusese o atitudine rece i stpnit se prbui ntr-un fotoliu de lng pat i se nfiora. Ochii lui se obinuir treptat cu lumina slaba i, n tcere, el o contempla pe Empress, adncit n somn. Datoria lui fusese mplinita. Amarat n fata perspectivei lunilor urmtoare i gsea cu mhnire consolarea doar privind-o pe femeia pe care o iubea. Ea era ghemuita ntr-un cuib de paturi i perne, prnd foarte mica n patul acela enorm, cu o mana aruncata peste cap, i parul ei blond sclipea n semintuneric asemenea unei sumedenii de ruri alctuite din lumina lunara. n acest ceas cel mai deprimant lucru din nefericita zi a cstoriei sale Trey se simi brusc cuprins de teama ca Valerie i Duncan ar putea s-l mpiedice n vreun fel s-o aib pe Empress. Alunga cu fora grotescul demon al ngrijorrii, spunndu-i ca spaima i se datora orei trzii, dispoziiei lui posomorte, oboselii de a nira glume banale la o mie de oaspei. 239 Nu-i dduse seama ca oftase dect cnd Empress se agita. i vzu ochii deschizndu-se lent, apoi mai repede dup ce-i zri silueta ntunecata. Empress se ridica imediat n capul oaselor, cuverturile de mtase alunecnd de pe ea precum valurile unei ape.

Trey! Striga ea cu o voce cald i plina de fericire, aplecndu-se instinctiv spre el pana cnd i aminti ce se ntmplase n ziua aceea. Atunci pastra o rezerva, ntrebndu-se ce cuta el acolo, i daca ea nsi ar mai putea sa triasc nc o clipa fara sa-i ating. Trey mai era mbracat n hainele sale de ora, cu pardesiul doar descheiat, fara sa i-l fi dat jos de pe umeri, ca i cum i-ar fi fost frig, i fularul de mtase mai era nc nnodat larg sub barbie. Este noaptea nuntii mele, zise el, simindu-se rece i pustiu, jalea intensa desprinzndu-se din glasul linitit i grav. O lacrima aluneca pe obrazul lui Empress, urmata repede de o alta. Eti mai trf daca iubeti un brbat nsurat? De fapt eti realmente o trf? Nu tia, i n clipa urmtoare nici nu-i pasa. i desfcu larg braele. i mulumesc, opti Trey i se duse spre ea. Fara a rosti vreun cuvnt o tinu n brae, lsnd trupul ei mic i caid sa alunge suprarea i sa topeasc teama aceea de ghea, mngindu-i cu gingie parul aa cum ai alina un copil. Obrazul ei se rezema pe catifeaua reverului lui, minile ei se nlnuir n jurul gatului nfurat n earf, i nici unui din ei nu vorbi. Era de ajuns ca el venise i ca ea l primise cu bucurie. Dincolo de asta se ntindea viitorul nspimnttor, i daca s-ar fi apropiat prea mult de margine ar fi putut sa cada n abis. Astfel ca un brbat foarte voinic i puternic, care ntotdeauna nfruntase lumea cu o ndrzneal lipsita de teama, se aeza n tcere pe un imens pat rvit i tinu strns la piept o micua femeie cu par auriu, ncercnd sa mpiedice universul sa se prbueasc peste ei. Aa cum era mbracat n ntregime n

negru i cu luciul stins al fularului, prea un nor mohort de furtuna, n contrast cu femeia fragila ca o floare. Dar cldura trupului ei suplu, simit intens sub minile lui mari i puternice fu cea care ptrundea n sufletul lui fcnd sa dispar profunda i recea descurajare. n dimineaa urmtoare, zvonuri insinuante plutir uor pe deasupra cafelei la micul dejun, ceva mai intens n slile de club i, pe msur ce ziua nainta, pline de rutate n stabilimentul lui Lily sau n baruri. i ajunser apoi la ranch. Se rezumau la a-i demonstra ca, pentru o marfa de calitate, te puteai baza pe localul lui Lily. Majordomul lui Valerie trsese cu urechea la usa personalul din suita familiei Bradoock-Black numra zece slujitori. Singura servitoare care nu dormea cnd Trey sosise pe neateptate acas o trezise pe verioara ei la ase dimineaa. Vestile circula repede n lumea asta. Brfa maliioas ajunse la Valerie nainte de a i se aduce prnzul. Un apel telefonic de la o prietena nesincera care voia s-o informeze, pentru propriul ei bine.Deoarece avusese la dispoziie o noapte ntreaga ca sa inventeze o explicaie plauzibila, Valerie ocoli adevrul cu uurin. Fusese un caz de urgenta la ranch , spuse ea, care necesita grija lui Trey. Nu, ea nu tia cu precizie cnd avea sa se napoieze el. Depinde de amploarea crizei. Ce fel de criza? Nu zu, nu acordase prea multa atenie de ndat ce Trey ncepuse sa vorbeasc despre wai, i energie i uzine electrice. Ei bine, da presupunea ea el nu este singurul capabil sa rezolve situaia, dar tii i tu cat de rspunztor se simte el cnd e vorba de treburi de familie. i, desigur, sunt fericita, Eunice. Tu n-ai fi, daca te-ai fi

mritat cu Trey? Valerie avu nevoie de numai cteva ore ca sa analizeze sistematic poziia rivalei sale, i nc o jumtate de zi ca sa puna la punct un plan de aciune prin care s-o contracareze pe respectiva rivala. Nu avea de gnd sa fi trudit atta din greu ca sa prind n plasa cea mai mare captura de la vest de Mississippi numai pentru a constata ca el era un so fantoma. De acord, avea banii lui i rangul el ca doamna Bradoock-Black, dar ea voia i un so. i asta nu doar de dragul averii lui sau pentru a nbui nite brfe prosteti. Trey era dup cum tia ea dintr-o experienta considerabila cel mai bun la pat, i o rodea gndul ca el prefera o oarecare trfuli n locul el. Valerie se socotea o femeie inteligent. n plus, i mai important, o femeie frumoasa. Cu frumuseea ei pusa mult n valoare i cu inteligenta ascunsa cu grija, i satisfcuse de obicei toate capriciile ei egoiste. Chiar i Trey, mai greu de sedus dect majoritatea brbailor, sfrise prin a musca din momeala. Poate ca fusese de ateptat ca el sa nu rmn prea mult n raza ei de atracie. El nu se asemna cu alti brbai, iar ea era ndeajuns de inteligenta ca sa tie acest lucru. Nu-i pomenise tatlui ei despre faptul ca tot timpul plnuise s-l ia pe Trey de so. i acum ca l avea, o nfuria sa vad ca el i scpa. Sa fi fost din cauza femeii aceleia? Sau numai antipatia lui fata de capcana cstoriei? Valerie decise ca avea sa nceap cu femeia. Prea fara sfrit sa atepte nc o sptmn pana sa se confrunte cu acea achiziie a soului ei, de la ranch, dar era necesar. Valerie angaja doi oameni, n care tatl ei avea

ncredere, sa urmreasc vreme de o sptmn toate micrile lui Trey, i nc alti patru pentru a le supraveghea pe cele ale rudelor lui. Momentul aciunii ei trebuia ales cu precizie. Voia sa se confrunte cu iubita lui Trey ntre patru ochi, fara ca n preajma sa se gseasc vreunul dintre membrii familiei Bradoock-Black. Deoarece din cate se prea, femeia nu prsea niciodata ranch-ul, trebuia sa se duca Valerie la ea. 242 In cursul sptmnii precedente Trey aproape o convinsese pe Empress ca att pentru ea cat i pentru copii nu era necesar sa se napoieze pe muntele Iernii. Cstoria lui nu era nimic n afara de acea ceremonie, i nu avea sa se interfereze n nici un fel n viaa lui. n plus, era primejdios sa se gndeasc la o revenire n valea nzpezit. Chiar daca acum cltoria de ntoarcere ar fi lipsita de incidente, eventualitatea altei furtuni i putea primejdui din nou familia. El nu voia sa i-o nchipuie din nou singura, nevoita sa fac fata vreunei situaii dificile. Te rog, o implorase el omul care niciodata nu trebuise sa ceara nimic ramai! ovind, dependenta emoional i sfiat de ndoieli, ea rmsese. Poate ca factorul hotrtor fuseser copiii. Nu pleca de aici! strigasera ei. Sa ne ducem napoi? Tot drumul acela? Pe frigul asta? Trey sttea n picioare, ncercnd sa afieze un interes plin de amabilitate i ascunzndu-i teama. S-l prsim pe papa Trey? scanci Eduard, alergnd lng Trey i nlndu-i minile durdulii ca sa fie luat n brae.

Sursul lui Trey fu fermector, dar numai printr-un efort imens. Cu capul brun i ciufulit al lui Eduard ndesat n umrul sau, cu propria-i inima btnd de ncntare, Trey ntreba cu calm: Aadar, a rmas stabilit aa? n sptmna aceea, serile lor, cnd Trey se ntorcea din ora, fura nespus de fericite. i, dup ce copiii se duceau la culcare, ceasurile petrecute doar de ei doi erau un adevrat paradis.

Capitolul 16
Luni dimineaa, dup un sfrit de sptmn n care Hazard i Blaze i amuzaser pe copii organiznd un concurs de patinaj i Trey spusese nc o data: Vezi ce fericii sunt copiii? , Empress se uita pe fereastra, la strlucitoarea zi de iarna de afara, mulumirea umplndu-i inima. Trey plecase foarte devreme, mpreuna cu prinii sai. n agenda de lucru a acelei dupa-amieze figura un vot de o importanta cruciala, i legiuitorii necesitau un imbold sau o povuire suplimentara n funcie de starea contiinei lor. Empress i copiii se aflau nc n sufrageria pentru micul dejun cnd un Timms foarte jenat o anuna pe doamna Bradoock-Black. Desi avea un personal numeros, ranch-ul era condus neprotocolar, i Empress, ca i fraii i surorile el, prin purtarea lor, fuseser ndrgii de servitori. Timms, majordomul, inea deosebit de mult la Empress, pentru buntatea ei fata de sotia lui, care suferea de artrita, i ncercase sa n-o lase pe Valerie sa treac de intrarea principala, dar fara succes.

Valerie se simea tare pe poziie i pornise cu gndul de a face ru. Petrecuse o sptmn n care clocotise de manie, o sptmn n care fusese nevoita sa aib de-a face cu musafirii bgcioi, toi mcinai de o curiozitate lacoma, toi ntrebnd unde era i ce fcea soul ei. Fusese o sptmn enervanta, ngrozitoare, plina de certuri, ntrebri grosolane i respingeri ale unor remarci obraznice. Un comar oribil pe care ea nu-l avusese niciodata n vedere dar pe care inteniona s-l remedieze. Era hotrt ca, pe indiferent ce cale, s-i vad soul sub acoperiul ei, i ntrevederea aceasta cu iubita lui era una dintre cai. Abia sfrise Timms sa-i pronune numele ca Valerie i trecu rapid pe lng el si intra cu pasi mrei n ncpere; 244 nveselita de lumina soarelui, cu capa de samur alunecnd maiestuos n urma ei i, cu ochii ei albatri aintii asupra lui Guy, spuse: Asta nu poate fi unui dintre cei ai lui Trey. E prea n vrst, susura ea dulce. Ochii ei fardai se ngustar cnd privirea i trecu la Eduard. Ah, cel mic... asta trebuie sa fie al lui Trey. Se ntoarse, n aa fel nct ramase fata-n fata cu Empress. i al tau?. Aadar, asta era, gndea Valerie cu bucurie. Un rspuns la acea atracie inexplicabila. Trey avea un copil de la aceasta femeie. Din cate se prea, o cumprase n noaptea aceea, la localul lui Lily, nu pentru noutatea pe care o oferea femeia, ci ca pe un act de posesie. Niciodata nu-i dduse seama ca el era att de nzuros n privina mpririi

avutului sau cu alii, dar daca un copil conta att de mult, atunci un copil fcut lui Trey avea sa fie n mod cert indispensabil n csnicia lor. Empress era n mod vizibil ngrozita de grosolnia lui Valerie, i aruncnd o privire rapida spre Timms, care se oprise nspimntat n pragul uii, ascunzndu-i totodat revolta cu o hotrre motenit de la zece generaii de noblee, i spuse majordomului: Te rog, Timms, condu-i pe copii afara. Tonul imperativ i expresia ei poruncitoare modificar prerea preconceputa a lui Valerie despre trfa soului ei. Femela aceasta cu par splcit, mult mai mrunt dect se atepta ea, nu era marfa gsit de obicei la stabilimentul lui Lily, desi Lily se lauda cu calitatea ofertei sale. Femei? Aceasta despre care vorbise toat lumea nu numai pentru ca se scosese la mezat nu semna nici cu o stricata i nici cu o muncitoare angajata pe un salariu prpdit, iar uorul accent care o distingea fata de femeile de rand o situa i el la un nivel superior, greu de sesizat. Ochii ei deloc timizi sporeau aceasta impresie. 245 Printr-un efort interior, de parca ar fi ridicat nepstor din umeri, Valerie trecu dispreuitor printre nsuirile neobinuite ale lui Empress. Din partea ei, femeia nu avea dect sa arate ca o regina mrea. Cu toate aerele ei grozave nu era dect o tarancuta sau o slujnica de ferma care se vnduse ntr-un bordel. Nici pe departe genul de femeie pe care Valerie o considera ca pe o ameninare. Valerie era un produs al clasei sale sociale, care recunotea superioritatea inerenta a bogiei. nclinaiile ei necaritabile i egoiste ntreau aprecierea pe care societatea o atribuia

valorii ei, i n ochii sai, Empress se situa att de mult sub nivelul ei nct putea fi din principiu neglijata ca ameninare serioasa. Cu toate acestea, deoarece lui Valerie nu-i plceau lucrurile neduse pana la capt i cu att mai mult i displceau brfele care sugerau ca Trey ar fi fost ndrgostit de aceasta femela de categorie Inferioara, o scurta confruntare avea s-o fac pe individa asta s-i vad de drum. ndat ce copiii prsir ncpere, Empress se ridica n picioare, punndu-i minile pe masa pentru a le mpiedica tremurul. Cei mai ngrozitor comar al ei se adeverise: se afla fata n fata cu sotia lui Trey. Ce vrei? ntreb cu bruschee. Valerie se uita cu obrznicie la Empress. Voiam pur i simplu sa te cunosc, draga mea. Nu trebuie sa te zburleti aa nu-i ceva neobinuit ca iubitele lui Trey sa se suprapun. nalta din umeri, i micarea fcu sa sclipeasc samurul. ntotdeauna a avut mare cutare; cere-i s-i povesteasc despre venirile i plecrile de la apartamentul lui din ora, spuse cu un surs rutcios cu aparenta de dulcea. Sunt povestioare foarte nostime. Arata ca o copila, gndea Valerie n sinea ei, n rochia asta de lana roz, cu parul legat la spate cu o panglica. O neptur de enervare i strpunse mulumirea de sine la vederea sincerei inocente feciorelnice a femeii o 246 aparenta de nerealizat pentru propriul ei stil de frumusee, i cnd vorbi, ciuda strbtea prin falsitatea mieroasa a cuvintelor: Putem fi prietene, zise cu inflexiuni dulcege ale

glasului, ca o pisica atunci cnd da, n joaca, prima lovitura cu laba unei pasri rnite. Nu ma intereseaz sa fim prietene, i nici nu ma preocupa trecutul lui Trey. Nu suntei binevenita aici, spuse Empress, apsat. Va rog sa plecai. Fata de siguranta calma din tonul Valeriei, ncerca s-i pstreze glasul ferm, i o atitudine rece cnd se referea la atracia lui Trey pentru femei. Nu avea nevoie sa i se aduc aminte de reputaia lui n nici un caz nu de ctre aceasta femeie superba care l cunoscuse vreme de mai multi ani dect ea. Nu sunt binevenita n casa sotului meu? riposta Valerie alene, desi grosolnia i era extrem de vdit. Eti prea ncrezuta. Sunt sotia lui. Ochii i se aintir n cel ai lui Empress i adauga ncet: Port copilul lui. Nu am chef sa ma cert cu dumneavoastr replica Empress, siguranta din vocea lui Valerie avnd un efect dezastruos asupra linitii ei sufleteti iar Trey nu se va napoia nainte de cina. Va rog sa ma scuzai... ncepu sa ocoleasc masa, intenionnd sa ocoleasc ncperea, i inima i btea cu putere n piept ca urmare a enervrii produse de cuvintele linitite i sigure ale lui Valerie. Desi i spunea ca Trey pe ea o iubea, chiar daca i amintea cuvintele lui despre falsitatea i antajul folosit de Valerie, cuvintele acelea cumplite: Port copilul lui Trey , erau zguduitoare prin simplitatea lor. Iar aluzia la escapadele lui amoroase n ora i dezinvoltura cu care se referea Valerie la ele i provocau un alt junghi de nelinite. Oare era n stare Trey sa renune la vechiul lui stil de via?

Mcar daca l-ar cunoate mai bine... nu mai bine, pur i simplu vreme mai ndelungata. 247 Nu cred ca Trey se va napoia n seara asta, spuse Valerie de parca ar fi transmis un mesaj ntmpltor. Mi-a spus s-l atept cu cina la opt. Cacealmaua ei sfruntata avu efect. Va nelai, replica Empress pe un ton tios. El nu vrea sa va vad. Dar lovitura fusese nimicitoare, i desi ea ncerca s-l ascund, spasmul de durere fu vizibil. Nu se putea ca el sa se duca sa ia cina cu ea, de ce afirma ea asta? Cum putea sa minta, cum era posibil sa fac tot drumul pana aici ca sa minta? Nu zu, draga mea, tare naiva mai eti! Susura Valerie, cu un zmbet plin de rutate. Asta i spune el? Este adevrul. Dar chiar n clipa n care rostea cuvintele, n suflet i se strecura o ndoiala insidioasa, i glasul, departe de a mai fi ferm. Trey era foarte iscusit n vorbe dulci i avea experienta n intrigi amoroase. Oare revenise pur i simplu la obiceiurile mai vechi, oare toate oaptele de iubire fuseser doar... cuvinte? Altminteri, cum ar avea femeia aceasta atta tupeu i siguranta de sine? Privirea lui Valerie se ndrepta spre fereastra, afara. Aici, la tara, mi pot da seama cat de uor te poate el pcli. Ochii ei strlucitori revenir spre Empress, cu o expresie batjocoritoare, care sfrma ncet dar sigur ncrederea lui Empress n cuvintele lui Trey. Trey este un scump, dar i un rsfat, trebuie sa tii

asta. Ne vrea pe amndou, pricepi? Combtndu-i nelinitile cauzate de gelozie i silinduse s-i pstreze vocea calma, Empress spuse: De la nunta nu te-a mai vzut. Toate astea sunt minciuni, eti o mincinoasa, el nu s-a mai ntlnit cu tine, striga n sinea ei, dar scepticismul i ndoiala i sporeau sub atacul continuu ai replicilor sigure ale lui Valerie. Fisurile fcute deja n platoa ei se lrgeau. 248 Vai, Doamne, ce pcat, copila! Pur i simplu nu aa stau lucrurile, zise Valerie, cltinnd ncet din cap, cu prefcut compasiune. Ma vede zilnic. Constatnd micul icnet ce-i scpa lui Empress, Valerie continua sa rsuceasc cuitul n rana: De fapt, mai mult din curiozitate dect pentru orice altceva m-am hotrt sa vin sa te vizitez n dimineaa aceasta. Ce uor este, gndi ea, cu o tarancuta ca asta. Fara ndoiala crede n Dumnezeu i n iubirea eterna i n toate celelalte banaliti despre fericire. tii desigur continua, modulndu-i cu grija glasul, hotrt s-o lmureasc pe aceasta fata incredibil de naiva ca viaa amoroasa a lui Trey a fost ntotdeauna scandalos de plina. Cunoscndu-l de ani de zile, eu am neles asta... hm... n mod realist, nainte de a ne cstor.. n definitiv toi brbaii sunt brbai., Zmbi, i vreme de o clipa fulgertoare, n ochi i se vzu rutatea. i-a sugera, draga mea, sa ai grija s-i asigure viitorul acum, cat timp pasiunea lui mai este nflcrat.

Nici una din preferatele lui Trey nu dureaz foarte mult, aa ca ar trebui sa priveti lucrurile cu un scrupulos simt practic. Desi, innd seama de vrsta acestui bieel al tau, s-ar zice ca poate te pricepi mai bine dect mine cum sa procedezi. Te felicit pentru longevitatea ta un record, sunt convinsa, n cazul lui Trey. nceteaz!, ar fi vrut Empress sa strige. Nu-i adevrat! Nici unui din cuvintele batjocoritoare ale acestei femei ironice nu era adevrat. Este Imposibil ca Trey sa va mai fi vzut, se mpotrivi Empress, privind-o cu sinceritate. n timpul zilei este la adunarea legislativa, mpreuna cu prinii sai, i n fiecare seara vine acas. Valerie izbucni ntr-un ras plcut i vioi, de tgduire. Nu zu, draga, prinii lui Trey l adora, toat lumea tie asta. Iar daca el spune ca i nsoete prinii, ei l vor susine. 249 Dar n loc de a lucra n edina legislativa, el i petrece zilele cu mine declara ea calm ba chiar ntr-un mod extrem de plcut, as putea sa adaug. Mini! Cu inima ndurerata i nnebunita de mhnire, Empress zvrli cuvntul n fata frumoasei i bogat mbrcatei femei. Era o satisfacie sa vad acea gelozie. Ducndu-i un deget la barbie, cu un gest studiat, Valerie spuse: Hai sa vedem... Vineri, Trey purta costumul albastru, cu o cma cu dungi gri; joi avea haine de gala, i a lipsit cteva ore pentru a lua prnzul cu Judd Parker. Lui Empress i se strnse inima. Trey i vorbise rznd despre prnzul lui cu Judd Parker i discuia lor referitoare

la nefericita predispoziie a acestuia spre pocher un pocher la care pierdea. Cu o sclipire ironica n ochi, Trey i spusese c-i propusese lui Judd s-l instruiasc n chiibuurile mai rafinate ale jocului. Accesul femeilor nu era permis n clubul Montana", aa ca nu era posibil ca Valerie s-l fi vzut acolo din ntmplare. Ai vrea sa auzi mai multe? Susura Valerie, simind gustul victoriei. Cuvintele i se nvrteau acum cu o dulcea plina de voioie, i fata bietei Empress devenise aib ca varul. Putina supa i-a ptat cmaa mari... sau sa fi fost miercuri? Am uitat, continua ea cu o insistenta teatrala, sub imboldul senzaiei de putere pe care o ncerca ntotdeauna cnd se prefcea deosebit de bine i dnd tonului ei inflexiuni studiate cu grija. Dar camerista a fost mustrata cum se cuvine, poi fi sigura, pentru faptul de a-i fi distrus cmaa. n zilele noastre este absolut imposibil sa mai gseti servitori buni, adauga ea cu o ncruntare ironica. Ce putea, mai mult dect att, sa dezvluie femeia aceasta sigura de sine? Se ntreba Empress, simind n gura gustul amrciunii. Durata timpului n care fceau dragoste? l tachinase pe Trey n legtur cu camasa lui si el trecuse cu nepsare peste subiectul acela, aa cum fara ndoiala 250 ar fi tratat cu nonalan orice altceva de care l-ar fi acuzat ea. Era oare posibil ntreba un glscior plin de speran, nesocotind siguranta de sine a lui Valerie era oare posibil ca aceasta sa minta? Nimic nu era adevrat din toate clipele nspimnttoare de pana acum. Tulburat, Empress era silita sa admit ca Trey dusese ntotdeauna o

via de rsf, fara restricii, avnd mereu la dispoziie femei care l asaltau, dornice s-l placa. Sa fi fost pur i simplu ultima, urmnd sa fie n cele din urma data la o parte ca toate celelalte? Sau el era sincer, Valerie nefiind dect un comar ngrozitor, care se va risipi n curnd? Daca nu ma crezi zise Valerie, ai carei ochi albatri straluceau i a carei voce sarcastica sfia nchipuirea lui Empress ce dorea ca toate astea sa fie un vis ntreab-l pe Trey, desi el nu se va napoia la ranch pentru cina, de vreme ce ia masa cu mine. Valerie nelesese de la tatl ei ca o adugire la proiectul de lege privitor la drepturile de punat urma sa fie propusa ca manevra politica, cu putin timp nainte de suspendarea edinei pentru deliberare, i daca se ntmpla aa ceva, existau mari anse ca Trey sa fie silit sa rmn acolo pana trziu. Vicleugul ei era calculat, iar ea era aproape sigura ca avea sa-i reueasc. Valerie se mndrea cu priceperea ei n pregtirea situaiilor... niciodata nu fusese adepta asumrii unor riscuri. Ah, apropo, Trey a uitat astea, adauga ea cu o nepsare exersata, scond dintr-un buzunar interior al capei sale o pereche de manusi de piele. Cu o rsucire delicata a ncheieturii minii, le lasa sa cada pe masa din lemn de mahon lustruit, i desenul unei pume negre brodat cu mrgele pe pielea fina sclipi n lumina ca un fulger neltor. Daca pentru toate celelalte era posibila o explicaie, mnuile lui nu puteau fi ignorate. Trey le purtase n ora n ziua n care se mbracase cu haine de gala. Empress se uita cu disperare la mnuile din piele de culoare deschisa i apoi i ridica privirea spre femeia superb mbrcat

251 care, cu calm, ii sfrma ntreaga via. Sotia lui Trey era mai frumoasa dect i imaginase ea, contrastul dintre tenul ei de un alb imaculat i parul negru fiind izbitor, trupul ei nalt i plin prnd uluitor, rochia grena i capa de samur provenind de la o casa de mode din Paris, iar perlele de la gatul ei neavnd nici un cusur. Generozitatea lui Trey, desigur. El vorbise ntotdeauna despre Valerie cu nonalan, nedndu-i importanta, dar ea nu era genul de femeie pe care s-o poat trece cu vederea un brbat. El recunoscuse ca fuseser amani, i avnd-o n fata ei pe aceasta femeie strlucitoare, Empress nelegea de ce. Era o mincinoasa, spusese el, rsfat i ncpnat, urmnd sa puna mana pe banii lui, i Empress voia s-l cread pe Trey. Dar multa crezare trebuia sa i se dea i sotiei lui i felului amnunit i intim n care-l cunotea aceasta pe Trey, cunoscnd i activitile din sptmna precedenta... o cunoatere care l condamna. Chiar daca ar fi vrut sa nu tina seama de spusele lui Valerie, sa le considere pe toate ca fiind minciuni i s-l cread pe Trey, inima ei ndurerata tot n-ar mai fi putut sa ignore mnuile. Acestea zceau pe masa ca o dovada gritoare manusi indiene frumoase, pstrnd nc n degete forma uoar a minilor lui. Trey le uitase, zisese Valerie, aa cum ai spune: Preferi sa fii spnzurat sau mpucat?, cu o insuportabila siguranta de sine, i daca ar fi folosit la ceva, daca prin asta Trey ar fi devenit n mod irevocabil i absolut al ei, ar fi sfiat-o pe Valerie bucata cu bucata. Dar asta nu l-ar fi fcut pe el s-o iubeasc, nici sa-i fie credincios, gndi Empress n mod confuz. N-ar ajuta la nimic.

Zona de granita vestica era o linie n care trebuia sa te descurci prompt, o caracteristica extrem de evidenta aici, la marginea civilizaiei, i din cate se prea, att Trey cat i Valerie erau adepii unei interpretri libere a eticii, ntr-o regiune ca asta, ntre un om ticlos i unul bun, ntre bine i ru exista o linie de demarcaie foarte fina, i Valerie, cu un pragmatism propriu soiilor, accepta ca 252 brbaii sunt brbai. n mod evident, Trey trise ntotdeauna dup acest dicton ngduitor. ndurerata i tulburata, Empress se ntreba: Mi-a cerut sa ma cstoresc cu el. Este oare posibil ca toate cuvintele acelea fermectoare de iubire sa fi fost tot minciuni? Sper ca nu crezi ca el ar fi avut de gnd sa se nsoare cu tine, zise Valerie cu nepsare, ca i cum ar fi putut sa vad dincolo de tcerea inexpresiva a lui Empress i sa-i citeasc gndurile. i zmbi blajin, ca unui copil care greete fara sa vrea. Nu zu, draga mea, Trey este obinuit cu o adoraie fierbinte, i i plac cuvintele de iubire seductoare, spuse n joaca. Nu trebuie s-i nchipui ca eti cea dinti... iar el are o experienta formidabila, asta n-o neg. nsa niciodata nu sar fi cstorit cu tine. Cuvinte de iubire spuse n joaca, aa le numea Valerie. Cat de potrivit pentru un brbat att de obinuit sa se joace de-a dragostea! Aadar el i petrecea zilele distrndu-se mpreuna cu sotia sa, i serile cu femeia uor de pclit pe care o cumprase la localul lui Lily. Fusese naiva, spernd ca el avea s-o priveasc altfel, iar el se bucura de ea n felul lui caracteristic, cu un farmec iscusit care se manifesta prin buntate fata de copii, i revrsa cu

nonalan binefacerile imensei lui averi, o linitea cu cuvinte de iubire spuse n joaca atunci cnd era nevoie ca adoraia ei fierbinte sa fie domolita. Ruinea i o manie plina de mhnire i nfiora pielea la gndul prostiei sale nechibzuite, a naivitii ei nebuneti. Brbaii cu experienta de felul lui Trey primeau n mod deschis i firesc placerea pe care le-o druiau femeile, att fara scrupule cat i fara pretenia veniciei. Ce proasta, ce proasta ncrezuta!, rsuna ca un ecou tulbure n mintea ei, i cnd i nalta privirile, tot ce vzu fu gura de un rou aprins a lui Valerie, zmbind de naivitatea ei prosteasca. Brusc, simi c-i vine sa vomite, i nainte de a se face complect de ras n fata acestei femei calme i decorative, Empress trecu pe lng gura surztoare i capa de samur i iei n goana din ncpere. 253 Privind n urma micutei temei ce fugea, cu parul ei lung fluturndu-i pe spate n uvie fine, Valerie, cu un zmbet de mulumire pe buzele-i uor rujate, murmura: Adio, rncuo! n timpul napoierii sale cu sania la Helena, Valerie se felicita, mulumit de sine, pentru ctigarea primei runde, ncntarea ei fiind tangibila, vizibila pe gura ei surztoare i n strlucirea ochilor.. Mnuile fuseser un noroc neateptat. Trey i le uitase n ziua n care luase prnzul mpreuna cu Judd Parker, i omul ei, urmrindu-l pe Trey, i le vrse n buzunar. Acum nu-i mai rmnea dect sa vad cat de mult avea sa se opun femeia aceea fragila i ngrozitor de naiva. Oricum, se gndea Valerie cu un instinct de animal de

prada, rezistenta ei avea sa fie mai degrab minima. Singura mprejurare care prezenta foarte slabe incertitudini era extrem de marea posibilitate ca bieelul sa fie al lui Trey. n acest caz, un detaament mai puternic dect obinuita lui implicare trectoare ar fi putut sa schimbe ntructva situaia. De fapt, neateptata privelite a iubitei lui Trey nconjurata de copii mici era uimitoare. Niciodata nu i-i imaginase pe Trey abilul om de lume n acel menaj familial banal, fara precedent. Mereu cu simt practic, n clipa urmtoare renuna la inutilele speculaii n legtur cu imaginea lui Trey i i concentra atenia asupra unor probleme mai presante. Avea nevoie de o poveste credibila pentru vizita ei la ranch, n cazul n care Trey i-ar fi cerut socoteala. Ca ntr-o partida de ah, era ntotdeauna avantajos sa plnuieti cteva micri n avans fata de adversarul tau. 254 Ajungnd n intimitatea dormitorului, Empress ncuie usa, nainta fara s-i dea seama de ce n mijlocul vastei ncperi, i se opri n loc, tremurnd. Lui nu-i pas, lui nu-i pas, rsunau nencetat cuvintele n mintea ei, i la fiecare repetare stomacul i se ncorda mpotriva nevoii de a vomita. Oare nu se ateptase, n partea raional a mintii ei, la o iubita? Nu tiuse nc de la nceput ca bucuria ei era prea mare ca sa poat dura? Nu nelesese nclinaia lui Trey spre distracii? Vei supravieui, i spuse cu asprime pentru a-si dovedi tremurul. Nu moare nimeni din dragoste mprtit, i zise, silindu-se sa mearg pana la fotoliu i sa se aeze. Sprijinindu-i bine minile pe braele fotoliului, se tinu de

ele zdravn i se strdui s-i stpneasc senzaia de greata din stomac. O prsise pentru Valerie... o prsise. Nu se putea opri din tremurat, cu toate procesele de gndire reduse la un singur gnd fix numai pierdere asemenea unei fiare feroce, care-i sfia mruntaiele. O ora mai trziu continua sa fie n aceeai poziie. S-a sfrit. Toate sentimentele acelea frumoase s-au terminat. Trey nu venise acas la cina, i sperana intensa care dinuise dincolo de logica i disperare era irevocabil zdrobita: el lua masa mpreuna cu Valerie. Lui Empress i fu imposibil sa mnnce, desi, cu eroism, se prezenta n fata copiilor cu o nfiare calma. Ei i simeau nefericirea, erau ei nii zguduii de vizita lui Valerie, i ncercara cu prudenta sa atace subiectul doamnei Trey Bradoock-Black. Uluitoarea veste nu putea fi explicata cu nonalan, desi Empress relata o versiune mult mai corectata a ameninrii adresate membrilor clanului lui Trey i recunoscu faptul ca Trey se cstorise ntr-adevr cu femeia care i fcuse n dimineaa aceea apariia n camera pentru micul dejun. 255 Cstorit doar pentru o durata de timp trectoare, adauga ea cnd izbucnir ntrebrile lor surescitate, cu un glas n care exista doar putina convingere i nc i mai putina speran. i pentru ntia oara de cnd l cunoscuse pe Trey, aduse n discuia cu copiii posibilitatea de a se napoia n Frana pentru a pretinde drepturile lui Guy. S-ar putea ca acum, pe durata cstoriei temporare a lui Trey, sa fie momentul potrivit pentru a regia problema domeniilor lui papa, spuse ea, strduindu-se sa pstreze un

ton moderat, de parca universul ei nu s-ar fi destrmat n jurul sau, ca i cum o cltorie ntreprinsa imediat n Frana ar fi fost cel mai raional dintre planuri. Copiii tcur cnd ea pomeni de cltorie, cei mici necunoscnd n viaa lor dect muntele, iar Guy i Emilie fiind nedecii, deoarece i amintirile lor despre Frana erau foarte slabe. Nimeni nu vorbi despre Trey, dar el le domina gndurile, important i cu mare putere de influenare. Ne vom mai gndi la asta, rupse Empress tcerea. Ideea aceasta era colacul ei de salvare pentru a nu-i pierde minile. Gndul ca trebuia sa plece, sa se ndeprteze de aici, i obseda mereu creierul: sa plece departe de aceasta situaie ilegala, departe de dezamgire. Daca ar fi beneficiat de luxul de a nu trebui sa se gndeasc dect la ea nsi, poate ca ar fi acceptat ideea de a rmne pe loc pentru a-si analiza sentimentele, pentru a analiza minciunile i durerea. Poate chiar ar fi fost n stare sa se hotrasc sa rmn pana cnd Trey n-ar mai fi vrut-o. nsa zi de zi copiii deveneau tot mai agasai de Trey, aa ca ea nu putea sa ia n considerare numai propria ei dorin. Trebuia sa fac planuri pentru viitorul lor. Meritau mai mult dect sa triasc n uitare, ntr-o casa n care sora lor era amanta unui brbat bogat. Mulumit lui Trey, acum avea destui bani pentru a se ntoarce n Frana. Cel putin, n privina generozitii nu-i putea reproa nimic, desi, daca era vorba de femeile care beneficiau de drnicia lui, ea era doar una dintre multe altele. i pe urma, asemenea unui copil care i-ar dori un 256 miracol, gndi cu nostalgie: Daca ma iubete, daca toate dezvluirile acelea zguduitoare sunt minciuni, daca,

printr-o formidabila rstlmcire a nchipuirii, existenta lui Valerie ar putea avea vreo explicaie, daca totul n-ar fi dect o nspimnttoare nenelegere... atunci el ar veni dup mine. Dup ce copiii fura dui la culcare, ea ramase singura, gndurile ndreptandu-i-se n mod intentionat spre ntocmirea pianului pentru ntoarcerea lor n Frana. Toate motivele preau raionale i practice nu mai putea rmne aici, copiii aveau nevoie de un viitor sigur dar durerea i depea logice, tristeea chinuitoare i nlcrima ochii, i se simea gata sa izbucneasc n plns la cea mai mica provocare. Daca Trey s-ar fi ntors acas n seara aceea, ea ar fi intentionat cu tot dinadinsul sa-i explice calm ca ea i copiii se hotrser sa se napoieze n Frana, dar cnd Trey intra n casa era deja foarte trziu, i pe parcursul serii intentiile ei pasnice se transformaser ntr-o manie nverunat. Peste durerea i tristeea ei de la nceput se suprapuser imagini n care i-i nchipuia pe Trey i pe Valerie, i starea ei de spirit trecuse de la un melancolic sentiment de pierdere la o atitudine de sfidare. naintnd spre ea cu un zmbet pe chipul lui frumos, Trey i scotea haina de piele. Mi-a fost teribil de dor de tine, spuse aplecndu-se i srutnd-o uor pe obraz. Empress ncerca sa surd, se strdui sa para ca de obicei, dar singurul lucru la care se putea gndi era seara plcut pe care o petrecuse el cu Valerie. E trziu, zise pe un ton linitit, desi n realitate simea c-i vine sa tipe. Opoziia a prezentat un amendament surpriza la ora

cinci, cnd mai toi plecaser acas sau porneau spre casa. Sperau s-l treac la vot cu ajutorul susintorilor prezeni n sala, dar am obinut o amnare i i-am adunat iar pe toi la un loc. Au pierdut cu doua voturi. 257 A fost o competiie al dracului de strns. Aproape ca reuiser sa rada cinci sute de mii de acri din rezervaie. Aruncnd pe cel mai apropiat fotoliu haina pe care i-o inea n mana, Trey se trnti pe pat i ddu drumul unui oftat obosit. Erau momente n care simea ca sarcinile i apsau greu pe umeri. I-am inut la distanta zise cu ironia zeflemitoare a unui om care i-a petrecut ntreaga zi n dezbateri ncinse i nu se simte tocmai n forma nc o data. Cnd erai nclinat spre cinism, aa cum era Empress acum, explicaii de felul celor date de Trey preau prea perfecte, ca i cum ar fi fost n prealabil repetate. Astzi a fost aici Valerie, zise Empress. Daca Trey, n graba lui de a e vedea, n-ar fi trecut ca o furtuna pe lng Timms, salutndu-i printr-o fluturare nepstoare a minii, ar fi fost informat nc de la parter despre acea vizita. Se ridica brusc n capul oaselor. Ca sa provoace necazuri, fara ndoiala, zise. Avea cteva informaii interesante n legtur cu... Sa nu crezi nimic din ce spune, o ntrerupse Trey. Este o mincinoasa desvrit, aa cum tiu prea bine. Zicea ca ai fost pe la ea... n vizita, ncheie, simind valul fierbinte al enervrii. Trey se ncrunta. Valerie devenea plictisitoare. N-am vzut-o de la nunta. i-am spus asta.

Era mai cruda i mai primejdioasa dect i nchipuise el, gndi Trey. Mine avea sa-i atrag atenia sa stea la locul ei. Ea susine contrariul! Se rsti Empress, att tonul cat i cuvintele ei surprinzndu-l pe Trey. Aruncndu-i picioarele peste marginea patului, el se propti n fata ei. Ochii i fulgerau pe sub dunga neagra a sprncenelor. mi spui zise ei, glasul devenindu-i brusc calm i n mod deliberat inchizitor ca n mintea ta exista o ndoiala? 258 Rezemndu-se de coloana de lemn masiv sculptat a patului, privi cu atenie fata lui Empress. Povetile ei sunt foarte credibile, ofta ea. A pomenit despre prnzul tau cu Judd Parker spuse n oapt, ntrebndu-se cnd i cum avea el sa nege faptul acela, sau daca mcar se va obosi s-o fac i despre pata de supa de pe camasa ta. i i-a napoiat astea... mpingnd spre Trey mnuile care o obsedaser toat seara, i urmri cu atenie chipul. Trey arunca b privire rapida spre mnuile lui, care zceau pe msua de lng fotoliul lui Empress. Drcia dracului! exclama n soapta. Empress l rstlmci reacia ca pe o recunoatere ca era dat n vileag. Apropiindu-se de masa, el atinse florile multicolore care nconjurau puma neagra din mrgele. Ceaua aia mcar le-a adus napoi, murmura, respectul lui panteist fata de totemul i talismanul purttor de noroc al tatlui sau fcndu-l sa vad cu neplacere faptul ca fusese atins de ctre Valerie. Cu siguranta a pus pe

cineva sa ma urmreasc. Asta pare putin cam exagerat. Doamne Sfinte ar fi vrut ea sa strige Nu poi gsi nimic mai bun dect asta? Cineva care te-a urmarit? Ochii ei cercetar simetria perfecta a sprncenelor lui drepte i negre, expresia de autoritate pe care i-o ddea nasul drept, fora aspra a maxilarului, apoi revenir, poposind pe frumuseea luminoasa a ochilor lui, i ea se ntreba daca gradul de pasiune pe care o oferea el fiecrei femei varia de la una la alta. Nimic nu-i exagerat pentru Valerie. Femeia e lipsita de principii. Asculta zise el, realmente extenuat dup o zi lunga i obositoare, i brusc plictisit de venicele mainaii ale lui Valerie mnuile astea le-am pierdut undeva sptmna trecuta. De la nunta n-am mai vzut-o, acesta-i adevrul i cu asta gata. Lundu-i mnuile, trecu n camera de toaleta.. 259 Undeva, ntr-adevr, repeta Empress n sinea el cu amrciune, privindu-l cum se ndeprteaz, subiectul fiind nchis, infidelitatile lui date la o parte cu obinuitul dispre. Fierbnd de enervare, se ridica n picioare i se duse dup el n camera de toaleta. Indiferent care ar fi adevrul se adresa ea spatelui lui n timp ce el statea ntre uile deschise ale unui dulap cu oglinda i sub impresia zmbetului satisfcut al lui Valerie a carei imagine i rsri brusc n minte nu are nici o importanta unde anume ti-ai uitat mnuile. El se rsuci scurt spre ea, cu o violenta stpnit. Ce dracu vrea sa nsemne asta? ntreba. De sptmni de zile am tot ncercat s-i spun ca

ma simt prost aici zise ea, gndindu-se la manusi, fcute fara ndoiala de o alta femeie devotata. Vizita sotiei tale continua ea posomort, m-a silit pur si simplu s-mi dau seama cu exactitate cat de prost Nu mi-am dat seama ca te simeai prost, replica Trey cu sarcasm. M-ai fi putut pcli, iar eu nu am nici o sotie; afirma el enervat. Am o asigurare de opt luni mpotriva unei gloate de linaj, ntr-o societate care i msoar valoarea vieii dup culoarea pielii. Fir-ar sa fie! Exclama n urmtorul uvoi de cuvinte spuse pe nersuflate, coborndu-i glasul. Nu asculta versiunea el referitoare la trecutul meu. Nu vreau sa ma cert. Nu vezi? Este exact ceea ce urmrete ea. Hai sa nu ne certam. Tot ce am de fcut este sa rezist cteva luni i dup aceea scap de ea. Cuvintele lui parura dintr-odat de o rceal egoista, ca i cum nimic n-ar fi contat, dect sentimentele lui, i n actuala ei stare de spirit, n care domina ndoiala, Empress se ntreba daca peste cteva luni Trey n-ar spune acelai lucru despre ea. Din cate tie ea, era posibil ca n urma cu ase luni el sa-i fi declarat lui Valerie ca ea era cea pe care o adora. Cred ca eu i copiii vom petrece aceste ase luni n alta parte, spuse Empress pe un ton linitit, sentimentele fiindu-i nesigure. 260 Nu vreau sa pleci, protesta el. Dar eu vreau! N-o lasa sa ne fac asta. Te rog. Asta-i ceea ce vrea. n seara asta chiar i aceste cuvinte avur un neles ambiguu cnd le auzi Empress, ca i cum Valerie ar fi grit adevrul cnd spusese: Ne vrea pe amndou. Oare era

adevrat? Oare pe Trey nu-l interesa dect propria-i placere i, asemenea unui copil incapabil sa aleag ntre doua tentaii, insista sa le aib pe amndou? l iubea, dar toate femeile din viaa lui l iubeau. Astzi, pentru prima data, vizita lui Valerie i ntrise convingerea. i conversaia surprinsa ntre cele trei tinere, n care se discutase despre reputaia de afemeiat notoriu a lui Trey i reaminti lui Empress pofta lui de placeri, de placeri druite de femei. Este ceea ce vreau i eu, replica Empress cu calm, avnd impresia ca n clipa urmtoare avea sa explodeze n mii de buci. O crezi? Glasul lui era lipsit de orice expresie. Empress ovi, i acea ezitare fcu sa izbucneasc iritarea lui Trey. ntreaga ntmplare cu Valerie, blestematul lui sacrificiu pe altarul datoriei, renunarea la libertatea lui de dragul clanului sau, constrngerile necesare n urmtoarele ase luni n aa fel ca draga lui sotie sa nu poat gsi un alt motiv pentru a-l tine sub control, copleitorul sentiment de a fi rmas prins n capcana toate explodar dintr-odat. neleg, spuse aproape inaudibil. Sub buze, dinii i erau strns ncletai. Nu tiu ce sa cred, replica Empress cu sinceritate. Dar pentru un brbat, pe moment frustrat mai mult dect putea sa ndure, o minciuna linititoare ar fi fost mai buna. Perfect, spuse el scurt, nrile dilatndu-i-se datorita efortului de a-si stpni enervarea. Da-i crezare unei strine pe care pana acum n-ai mai ntlnit-o niciodata.

261 O strin, as putea sa adaug, pe care i-am descris-o cu oarecare amnunte ca pe o fiin falsa i mincinoasa. Crede-o pe ea, nu pe mine. i mulumesc, cel putin pentru brusca ta... Gura i se schimonosi ntr-o grimasa de dezgust, ca i cum cuvntul ar fi fost murdar. ... brusca ta onestitate. Nu-mi dadusem seama cat de superficiale erau asigurrile tale de iubire. mi nchipuiam ca ma iubeti. Te iubesc. i eu pe dumneavoastr, doamna, replica Trey, fcnd n zeflemea o scurta reveren. Acum ca ne-am ncredinat unul pe celalalt de dragostea noastr nemuritoare, te rog sa ma scuzi daca ma retrag sa ma culc. A fost o zi lunga spuse cu o modestie stpnit i ziua de mine promite o lupta tot att de dura pentru a tine minile lacome departe de pmnturile indienilor. Desi am uitat murmura el cu un zmbet amar ca se presupune ca urma s-mi petrec ziua cu sotia mea. Ei bine, oricum... Iart-mi oboseala, i noapte buna! Ziua de azi fusese una dintre cete mai dure lupte de pana acum, i fusese ctigat la musta. An de an era tot mai greu sa fie salvat pmntul rezervaiei de interesele abuzive. An de an, lungile ceasuri deveneau tot mai lungi, vechile argumente tot mai putin convingtoare. Singurul lucru de care se prea ca le pasa tuturor erau banii. Pmntul nsemna bani, iar terenul rezervaiei constituia bogaii imense. Uneori Trey simea ca lupta cerea un efort prea mare. Fara rost. Fara a se sfri vreodat. nvingi anul trecut, anul acesta, astzi, numai pentru a ntmpina un atac

i mai puternic mine, luna viitoare.. Era ca i cum el i tatl lui, i clanul lor ar fi ncercat sa ntoarc din drum, el singuri, valul unui flux. Era obosit, cumplit de obosit, i acum trebuia sa lmureasc situaia cu Valerie. Iar Empress avea nevoie sa fie consolata. Convinsa de dragostea lui. Din nou. Mine... mine va putea sa nfrunte totul cu un curaj rennoit. Trey se trezi devreme. Acum se facea o ncercare mpotriva rezervatiei Picioareior-Negre. Doamne Sfinte! Niciodata nu se termina. Sarutand-o usor pe Empress n lumina cenusie ce precede zorile, se ridica sa se mbrace n graba. Lasa pe perna, lnga capul ei, un bilet de scuze, n care-i spunea ca o iubeste mai mult decat pe Rally i pe Clover la un loc, i ca diseara, cand se va napoia de la Helena, avea sa-i risipeasca toate ndoielile n legatura cu Valerie. Trey castiga o victorie rasunatoare mpotriva cetor care ncercau sa obtina pamafitUrtle Picioarelor-Negre, st cand Hazard l felicita pentru formidabila lui energie i pentru iscusita conducere a apararii, Trey replica: Trebuia s-o fac. Dlseara e obligatoriu sa ma duc acasa. Nu exista scuze. i am de facut ceva cumparaturi. Ne vedem maine. Cumparaturi? Se mira Hazard, privindu-sl flui cum coboara n goana scara de marmura. Asta chiar ca avea sa fie o premiera. Trey se napoie la ranch devreme, ncrcat cu daruri

pentru Empress i copii, nsa fu ntmpinat de un Timms surprins. Au plecat, domnule, spuse majordomul. Domnioara Jordan i copiii au plecat la unsprezece, ca sa va ntlneasc n ora. Nu v-ai ntlnit? Trey ncremeni. Trase adnc aer n piept i inima ncepu sa-i bata din nou. Cum a ajuns la Helena? Cu sania. 263 Timms nghii un nod ce-i urcase n gat. Glasul stpnului sau nu era prea calm. I-a condus Rudy, preciza apoi. El a revenit? Cuvinte rostite scurt, ca nite arme ucigtoare. Da, domnule, rspunse Timms, pe a crui frunte aprur broboane de sudoare. S-a napoiat la patru. Adu-l la mine, zise Trey pe un ton grbit, punnd pe masa din hol pachetele pe care nc le inea n mana. Cadourile le alesese el nsui, n loc sa lase sarcina aceasta n seama lui Timms, aa cum procedase ntotdeauna. Timms i Bolton, omul de afaceri al tatlui sau, cunoteau adresele tuturor femeilor bune sau nu de mritat pe o raza de o suta cincizeci de kilometri, i se mndreau cu gustul lor n materie de bijuterii. Imediat adauga Trey, ntre sprncene ivindu-i-se o cuta cnd i consulta ceasul. n biblioteca. Cnd cinci minute mai trziu intra rndaul, Trey nc nu-i scosese paltonul i mnuile. Statea eapn, ncercnd sa respire normal. Unde ai dus-o pe domnioara Jordan? ntreba

repede. Nu se observa nici o manie. Glasul nu se ridicase fata de o vorbire modulata cu grija. Chipul i era inexpresiv. La magazinul lui Irwin, domnule Bratidock-Black. Spunea ca urma sa va ntlnii acolo. La ce ora? Cnd am ajuns acolo? Trey ddu din cap n semn ca da. Cam pe la unu i jumtate, domnule. Nepoftit, gndul nimicitor i trecu prin minte. Doua i douzeci pentru a lua trenul Union Pacific spre Laramie. Urmtorul lui gnd l respinse pe primul. N-ar face ea asta. Cat timp ar dura, se ntreba n clipa urmtoare, pana sa-i gseasc urma? Nu era nici o nevoie ca ea sa plece. Absolut nici una, blestemat sa fie sufletul negru al lui Valerie! Fu n picioare i strbtuse deja jumtate din distanta pana la usa cnd i aduse aminte de Rudy. Oprindu-se la mijlocul pasului, se ntoarse spre el. 264 i mulumesc, i zise, i spune-i mecanicului ca peste zece minute voi pleca napoi spre Helena. Urca scara n goana i trnti de perete usa dormitorului, ca i cum prin violenta gestului sau ar fi putut sa-i apar n fata ochilor. Camera era cumplit de tcut, ciudat de pustie acum cnd ei se obinuise cu prezenta el. Ochii lui cercetar vidul nelocuit, cutnd vreo explicaie, spernd ca va exista vreun motiv frivol pentru absenta ei. Cnd vzu biletul proptit alaturi de al lui, pe perna, l coplei o senzaie de lein. ndreptndu-se spre pat, se multumi s-l priveasc vreme de cteva clipe nesfrite, amnnd lovitura la care se atepta. Mai nti lua biletul sau

i-l ntoarse pe partea cealalt ca sa vad daca fusese deschis. Fusese. l lasa sa cada i, foarte lent, ntinse mana spre un pilc alb asemntor, pe a crui suprafa neteda era scris, n mijloc, numele lui., Nu era un bilet scurt, i nici unui mnios. Scrisul mrunt al lui Empress i aducea la cunotin decizia ei de a pleca vorbe pe care le auzise deja n seara precedenta, cu cteva fraze n plus n sensul ca ea credea ca era mai bine pentru toi daca avea s-l atepte n alta parte. Cu uurare, Trey citi fraza n care i spunea ca-l iubete. Ne napoiem n Frana ncheia ea ca sa ne ocupam de motenirea lui Guy. i voi trimite adresa noastr dup ce ne vom instala. ntr-un post-scriptum l ruga sa aib grija de Clover i de animalele de la ferma. Trey se ntoarse totui la Helena, mnat de speran exagerata ca ea ar mai putea sa fie n ora. Un apel telefonic ar fi lmurit lucrurile la fel de bine, dar el simea cumva ca trebuia sa se conving el nsui. Verifica nti la gara, i pe urma nu mai fu nevoie sa cerceteze hotelurile. Funcionarul de la ghieul de bilete i amintea de tnra doamna nsoit de cel patru copii. Cumprase bilete pentru New York. Pltind cu aur. 265 Coburii cu aurul lui Empress nu reveniser de pe munte odat cu el din cauza greutii lor. Fara cai, nimeni nu era ndeajuns de puternic ca sa care cei doi saci grei. Trey fusese mpovrat cu Empress, iar Guy nu avea fora sa poarte aproape cincizeci de kilograme de aur. La insistentele lui, Trey complectase aurul pentru ultima ei sptmn, vrnd ca Empress sa se simta independenta fata de familia lui, mai ales cu noile ei interpretri greite n

legtur cu rmnerea la ranch i de faptul c-i era ndatorata lui. Mare prost mai fusese! O bunvoin mai putin caritabila i ea ar mai fi i acum aici. Zmbi ruinat de uoara lui mizantropie, i se gndi ca cel putin avusese satisfacia de a ti ca Empress avea bani pentru cltorie. n timp ce statea pe peronul grii, cu privirile pierdute n ntunericul serii, l izbi un vnt rece dinspre nord, un vnt tot att de deprimant ca i gndurile lui, i o blestema pe Valerie trimind-o la dracu ntr-o mie de moduri. Frigul ptrunztor i amori n cele din urma degetele de la mini i de la picioare, stiindu-l sa se miste, sa se duca napoi la trsura lui... la viaa lui, care dintr-odat prea nespus de goala. Vorbind n soapta, n vntul ce sufla cu putere i n noaptea neagra i tcut, strbtu peronul pustiu i murmura: N-ai plecat pentru totdeauna... nu-i aa, pisicu apriga? Dar nu primi nici un rspuns linititor, ci doar vaietul unui vnt dinspre nord i fulgi de zpad spulberai. Ajungnd la captul lungului peron, Trey se opri la coltul cldirii, trase adnc aer n piept, copleit de frustrare, cu spinarea ncordata, i izbi cu pumnul n peretele nvelit cu indril. njurnd cu glas tare din cauza durerii, fcu n graba paii ce-l mai despreau de trsura care-l atepta. Dupa ce indica drept destinaie vila prinilor sai, se prbui n scaunul din piele rece i ncerca s-i oblojeasc mana zdrelita. Pe toat durata sesiunii legislative, prinii lui locuiau aproape fara ntrerupere n Helena, numai Trey se 266 napoiase acas n fiecare seara pentru a fi mpreuna cu

Empress. Acum asta nu mai era necesar, i zise ei cu amrciune. i vreme de cteva clipe se gndi sa porneasc pe urmele lui Empress i s-o aduc napoi cu fora, sau sa telefoneze nainte, pe traseu, i sa ceara ca ea sa fie data Jos din tren. Totui, n clipa urmtoare, raiunea alunga gndul acela slbatic. Poate ca avea dreptate sa plece, daca asta cereau sentimentele ei. Empress era mult mal sensibila dect el fata de obiceiurile mondene. Se simea prost, spusese ea, sa fie iubita lui cu tirea ntregii lumi. El trise prea mult timp fcnd exact ce poftea pentru a aprecia o astfel de sensibilitate. Oftnd, cobor din trsur cnd ajunse la vila de pe strada Homer, i multumi vizitiului, i urca treptele de granit lefuit. Ningea slab, i prin ferestrele salonului vzu petrecerea pe care o ofereau prinii lui i folosi scara de serviciu pentru a ajunge la apartamentul lui. n seara asta nu era ntr-o dispoziie care s-l ndemne sa fac schimb de glume cu alii. Ducndu-se drept la biroul sau, lua un calendar cu muchii de arama i, ndreptndu-se spre pat, se lungi. Fulgii de zpad de pe parul i umerii lui se topir la temperatura camerei, i el simi ca degetele picioarelor ncep sa i se dezmoreasc. Calendarul se legna pe pieptul lui, greutatea alamei afundndu-l n grosimea blnii de castor negru a paltonului sau. Rsfoi paginile trecnd peste luni, socotind i iar socotind, ca i cum faptul de a vedea un sfrit al nefericirii sale ar fi fost o consolare. ase luni. ase luni pana avea s-o revad pe Empress. Reinu luna iulie i se uita ncruntat la august. Cnd n august? Niciodata n-o ntrebase pe Valerie cnd urma sa se nasc copilul ei. Mai nainte nu contase, dar dintr-o data asta era foarte

important. Ridicndu-se de pe pat, i refcu paii pana la birou i ntinse mana spre telefon. A-i cere telefonistei sa-i dea legtura cu doamna Bradoock-Black fu o ncercare iritanta. Evitase sa se gndeasc la ea sub aceasta denumire. 267 Cnd la telefon i rspunse majordomul, lui Trey l fu reamintita n mod dur realitatea cstoriei sale. Casa Bradoock-Black, psalmodie slujitorul. Va pot ajuta cu ceva? Trey nu avu tria sa foloseasc apelativul oficial, numind-o doamna Bradoock-Black. Ceru sa-i vorbeasc Valeriei, i cnd majordomul ntreba cu semeie cine era la aparat, l enerva necesitatea de a-si spune numele. Cu o ncuviinare linguitoare, i se ddu imediat legtura. De ce nu? gndi Trey. Eu i pltesc afurisitul de salariu. Buna seara, dragul meu. Vocea lui Valerie deborda de dulcea, i daca n-ar fi avut nevoie de informaia pentru care o sunase, Trey ar fi trntit receptorul peste melasa aceea greoas. Fara nici un preambul, ntreba scurt: Cnd te atepi sa nati copilul? Vai, draga, cat de tipic din partea ta ca ai uitat! Dar daca nu vrem sa tie toat lumea din ora spuse ea cu subneles, tiind ca telefonistele tiau totul despre treburile tuturor n-ar trebui sa discutam despre asta la telefon. La dracu! ocar el n soapta, gndindu-se cteva clipe daca data naterii copilului avea vreo importanta. Dar era mai bine ca tot ce avea de-a face cu aceasta cstorie silita sa fie inut n familie. Nu voia sa existe

piedici n calea divorului sau. Ai dreptate, rspunse, punnd n furca telefonul.. Strbtu cu pasi rapizi distanta de doua cvartale pana la noua locuin a lui Valerie, o vila din gresie trandafirie. Cadoul lui de nunta pentru ea , spusese Valerie cu viclenie cnd o alesese i ceruse un cec cu care s-o peasc. Posibilitatea ca ea sa fi avut musafiri nu-i trecuse prin minte, gndurile fiindu-i ndreptate n exclusivitate spre Empress. Ar fi trebuit sa tie. Valerie era cei mai tipic fluture monden, i acum, cu o casa proprie i o alocaie 268 generoasa, nu se transformase ctui de putin ntr-o pustnica. Nevrnd sa fie anunat, Trey spuse ca voia s-o vad pe Valerie n birou. Cat timp atepta umbla ncoace i-ncolo umbla i se uita la ceas. i turna un whisky, mai umbla o vreme, i se uita iar la ceas. Cafeaua nu se dezmintea. tia ca el dorea acea informaie; i mai tia i ca el nu avea sa ia parte la petrecerea ei. Dupa nc trei pahare, uile duble se deschiser i ea i fcu apariia n lumina strlucitoare a candelabrului din hol. Rochia ei era dintr-o estur aurie, materialul sclipind cu irizaii; n urechi i scnteiau diamante, i vreme de o clipa el se gndi cu amrciune ca era o ruine ca toat acea frumusee ascundea atta ticloie. Ce drgu din partea ta, Trey, ca ai trecut pe aici, ganguri ea cu viclenie. Nu-i vorba de nici o drglenie, Valerie, replica el cu chipul rigid i calm. Am venit pentru data.

neleg ca femeia i rudele ei, pe care le-ai gzduit, au plecat spre coasta de est. S-a plictisit de Iarna dintr-o zona muntoasa... sau de izolarea de la ranch? Se lasa o scurta tcere. Eti o ticloas de ultima spe, replica Trey scurt, convins acum ca Valerie pusese oamenii s-l urmreasc. Desi brfele circulau repede ntr-un ora de mrimea asta, vestea despre plecarea lui Empress n-ar fi putut ajunge att de grabnic pana la ea. ntotdeauna ai avut o fire minunat de ptima, dragul meu, susura ea, amintindu-i de momentele mai fizice dintre ei, n care fcuser dragoste. Lui Valerie i plcea provocarea ispititoare i efectele ei urmtoare. Iar consecinele ncercrii de a-l provoca fizic pe Trey erau ntotdeauna de un erotism tangibil. O fire care e pe cale s-i ating limitele n ceea ce te privete. Pe viitor, Valerie, as aprecia daca te-ai abine sa mai vizitezi pe vreunul dintre prietenii mei. 269 Dar noi, dragul meu, avem att de multi prieteni comuni n oraul asta mic, nct ma tem ca e imposibil. Dar daca te referi la micua femeie blonda, pe ea mi-ar fi cu neputinta s-o mai vizitez, nu-i aa? Diamantele de la gatul ei scnteiar n lumina. Cat ma costa oare astea? se ntreba Trey, urmarit de gndul unei mori violente. Valerie, spuse el abia optit, nici nu tii cat de aproape eti de a fi strns de gat. Nu era genul tau, Trey, replica Valerie, din noua el poziie de for, singura rivala serioasa aflndu-se ntr-un

tren ce se ndrepta spre est. Era mult prea docila. Pana la primvar te-ai fi plictisit de ea. Ar trebui s-mi mulumeti, draga, ca am trimis-o pe vagaboanda aia s-i vad de drum. Tu eti singura vagaboanda pe care-o cunosc. Uii, dragul meu, ca te-am vzut tind o brazda foarte lata prin populaia feminina a Montanei. Repet, zise Trey, cu ochii reci ca gheata. Nu zu, iubitule, ntotdeauna te interesa placerea fara restricii. Senzaia e diferita, cu cineva care este pur din punct de vedere moral? Daca ma voi simi vreodat nclinat sa discut cu tine, despre moralitatea sexuala zise el, cuvintele fiindu-i rostite rspicat i sec te voi ntiina. i acum, daca vei avea amabilitatea s-mi dai informaia pentru care am venit, o sa plec. n seara asta se afla aici Judd Parker, i Bo Talmadge. De ce nu-i scoi paltonul, sa mai stai pentru nc un pahar? Valerie era tot att de calma ca i cum ar fi discutat despre meniul de sptmna viitoare. Avea desigur avantajul de a fi marcat o mare victorie n acea zi. O gonise pe cea mai recenta prietena a lui Trey, singura femele pe care o luase el vreodat sa locuiasc mpreuna cu el; o gonise afara din ora doar cu o singura vizita scurta i cteva minciuni bine ticluite. Valerie era plina de bucuria 270 triumfului. Nu numai ca avea numele lui Trey, dar avea i o suma frumuic din banii lui i satisfacia de a avea cale deschisa spre viitor. Domnioara Jordan era surprinztor de uor de nvins. Trey avea sa fie mai greu de

adus sub control, dar ea rmnea optimista. Ai reuit sa organizezi ceremonia cstoriei, Valerie, dar pe mine nu m-ai obinut. Datoria mea fata de clan i are limitele ei. Nu am deloc de gnd sa iau parte la petrecerea ta. Data naterii copilului, te rog, i nu te voi mai retine departe de oaspeii tai. Pentru ce vrei s-o tii? ntreb ea cu ndrzneal. Bnuitoare din fire, primul ei impuls era sa se mpotriveasc. mi stabilesc calendarul relaiilor mondene pentru vara, drguo, i vreau sa fiu disponibil pentru a-i ura bun sosit n lume celui mai nou Bradoock-Black. Sarcasmul lui era plin de rutate.. Nu tiu daca am chef s-i spun, replica ea, iritata de ostilitatea fi a barbatului cu care se cstorise. Trey trase adnc aer n piept i-i petrecu minile peste blana moale a paltonului sau, ca i cum micarea aceea i-ar fi inut picioarele nclate n cizme intuite de pardoseala n timp ce un imbold uciga l ndemna sa se npusteasc. Uite ce-i, Valerie spuse el cu o stpnire de sine cu greu controlata i cu glas nbuit toat treaba asta cu sarcina ta nu are nimic de-a face cu mine, aa ca nu-i nevoie, taman acum, de sfiiciune. Datorita antajului tau am acceptat sa fiu tatl acestui copil. Nu-mi pasa daca e vorba de o sarcina de trei luni sau de una de treizeci de luni momentan, tatl necunoscut, nimic, din toate astea nu ma privete, cu exceptia blestematei de date a naterii copilului. Aadar, daca eti n stare sa pricepi situaia, eu nu ncerc sa te prind cu ma-n sac. Vreau doar sa tiu. Prin claritatea ei, ultima fraza fu amenintoare, i de ast-dat Valerie Stewart nelese care erau limitele tupeului

ei. 271 Zece septembrie, rspunse cu o sinceritate neobinuit pentru ea. Mulumesc. Cunosc drumul de ieire. Cum ea nu se misca din prag, Trey ezita o clipa, stpnindu-i imboldul Intens de a o rupe n buci. Fir-ar sa fie, Valerie! scrasni printre dini cu glas sczut, aproape ca o soapta. Nu ma scoate din rbdrii! Pleac dracului din drumul meu! ntinznd braele, i nconjura mijlocul cu braele i o mpinse cu totul la o parte. Apoi, cu o puternica izbitura data cu braul ntins, deschise usa i pasi n holul de marmura. Strbtu cu pasi vioi pardoseala neagra i lustruita, i salutndu-l pe majordom printr-o nclinare a capului, trecu prin usa pe care acesta i-o inea deschisa. Zece septembrie, repeta n gnd, simindu-se epuizat dar uurat, dnd drumul degetelor pe care, fara s-i dea seama, i le ncletase. Acum ningea mai tare, cu fulgi mari i grei ce se depuneau uor, scnteind asemenea unor cristale dantelate n lumina felinarelor de pe strada, dnd lumii o nfiare imaculata, strlucitoare. Nu-i o via de om pana pe zece septembrie, opti el. Apoi scoase limba ca sa prind un fulg de zpad sclipitor, simindu-se dintr-odat mai bine. Cnd ajunse din nou n camera lui, rsfoi nainte paginile calendarului pana la septembrie i ncercui apsat data de zece. Libertate... i Empress! Murmura n tcerea ncperii cu tavan nalt.

n mod inexplicabil, n ciuda tristeii sale datorate plecrii lui Empress, se simea extraordinar de uurat. Exista un sfrit. Exista, la urma urmei, un afurisit de sfrit al nrobirii sale..

Capitolul 17
Dincolo de ferestrele ngheate ale compartimentului lor de tren exista un peisaj, dar ceata lacrimilor neascunse din ochii lui Empress estompa privelitea. Tulburata, nefericita, jignita, dorea sa fi fost posibil sa fie singura. Poate ca n singurtate ar fi putut sa fac fata profundului sentiment de a fi fost trdat; ar fi putut sa sorteze cu grija toate ndoielile n contrast cu certitudinile, sa puna n cumpn nedreptile i fericirea, sa se mpace cumva cu decizia ei de a pleca. Dar nu era singura, ntrebrile insistente ale copiilor cereau rspunsuri rspunsuri nsoite de suspine de plns. Pentru ce plecaser, ntrebau ei, pentru ce se ocupau de cererea titlului nobiliar al lui Guy; de ce doreau el un asemenea titlu; pentru ce plecaser fara s-l vad pe Trey? i cnd Empress le explica... nc o data... nu rezultau dect alte ntrebri: n cazul acesta, cnd avea sa soseasc Trey voiau ei sa tie, i cum i va gsi el n Frana? Empress era sigura ca el i-ar putea gsi? Silindu-se s-i retina izvorul lacrimilor ce ameninau sa se reverse, doar cu putin sub limita puterii ei de control, Empress relua ntr-o alta forma rspunsurile anterioare, despre existenta unor scrisori i instruciuni, despre programul de activiti ncrcat al lui Trey i despre mprejurrile extenuante care l reinuser pe Trey atunci

cnd pleca trenul lor. Guy este acum ndeajuns de mare pentru a prelua responsabilitatea domeniilor declara Empress pe un ton blajin, de parca n-ar fi rostit exact aceeai replica doar cu zece minute n urma daca tribunalele vor sa ia n considerare cazul nostru, iar Trey este foarte ocupat n momentul de fata cu unele probleme privitor la pmnturile rezervaiei. 273 De ce nu am putut s-l ateptm? ntreb din nou Genevieve. Nu neleg pentru ce nu am putut sa ateptm pana avea timp sa vina i Trey. Emilie spunea ca pe ea n-o supra sa rmn n Montana pentru totdeauna. Genevieve se uita n cutare de sprijin spre sora ei mai mare. Cu patru ani mai vrstnic, Emilie era ndeajuns de matura pentru a vedea dincolo de calmul rspunsurilor lui Empress, i contient de pleoapele nroite ale acesteia, pastra cu diplomaie tcerea. N-ar fi trebuit sa plecam singuri, insista Genevieve, mbufnata, neinnd seama de lipsa de ncurajare din partea surorii sale. Tu spuneai ca el avea sa fie mereu cu noi, zise, acuznd-o pe Empress. Trey nu poate pleca acum, o combtu Empress pentru a nu tiu cata oara, venindu-i sa tipe. Pur i simplu nu poate, cata vreme adunarea legislativa este nc n sesiune. i ar fi nepotrivit din partea lui, gndi ea deprimata, sa se deprteze de proaspta lui sotie. Eduard, cu fata umflata de plns, suferea cel mai vizibil din cauza lipsei lui Trey, i de cnd urcaser n tren refuza sa mnnce, suprat foc i pus pe cearta. Ori de cate ori

ncerca Empress s-l consoleze, o mpingea departe de el, suspinnd: Eu vreau Trey... mergem napoi... gsim Trey... Plecam ntr-o cltorie splendida, Eduard, l linitea Empress, ca aceea pe care ai vzut-o n cartea cu poze... i Guy va fi conte. Tu stii ce-i acela un conte? Nu-mi pasa! striga Eduard, cu fetisoara umflata i nroit de plns. Nu pasa... vreau Trey! Cnd ne vom napoia? ntreba Emilie cu nostalgie, ochii ei negri reflectnd propria-i teama fata de subita lor plecare. Nu tiu, zise Empress cu un uor oftat, obsedata de posibilitatea ca acel cnd sa iie o eternitate, daca interesul lui Trey era ntr-adevr concentrat asupra recentei lui sotii. Poate... 274 Nu te mai iubesc! i striga Eduard lui Empress, ncpnat n durerea lui, i cu lacrimi iroindu-i pe fata. Proasto! Proasto! Iar Guy, nelegnd mai bine dureroasele motive care o fcur pe Empress sa plece, i avnd nc proaspta n minte umilitoarea vizita a lui Valerie, se strdui cu stngcie sa abat atenia lui Eduard de la necazul lui: n noua noastr casa vei avea camera ta proprie... o ntreaga camera mare, nu o mansarda pe care s-o mpari cu alii. Casa lui Trey mal mare! Replica Eduard. Vreau Trey! Vei putea avea un ponei pentru tine. Asta i-ar plcea, nu-i aa? Nu vreau ponei, bombni Eduard bosumflat. l vreau

pe papa Trey. Empress simi un junghi n Inima. Oare nu toi l vrem? Gndi cu durere. Caracterul definitiv al plecrii lor era subliniat de fiecare cnit al nvrtirii roilor de tren, i ea i ncleta minile n poala, mpotrivindu-se dorului care o copleea. La urmtoarea oprire o s-i cumpr ceva bun, promise Guy. Dar Eduard, ngenunchind pe canapeaua vagonului, cu nasul lipit de geam, se multumi sa scuture din cap cu ncpnare. Pariez ca o sa gasesc zaharicale din acelea, rou cu alb, l ademeni Guy. Roz! Rspunsul nbuit al lui Eduard lasa o pata de condens pe geamul rece. Aha, cele roz-cu-alb i plac? replica Guy, prefcndu-se mirat. Ma ntreb ci penny oi fi avnd aici, ca sa cumpr de cele roz-cu-alb? Zise vrndu-i cu zgomot mana n buzunar, n cutare de mruni. Ispita bomboanei lui preferate era irezistibila, chiar pentru un bieel cu inima frnt de durere, i peste cteva clipe, Eduard statea mulumit pe genunchii lui Guy numrnd bnuii. 275 Dragul de Guy, mereu dornic sa ajute, mereu gata sa aline fara reinere. Ce-ar face ea fara el? Sprijinindu-i capul pe tapieria din plus, Empress nchise ochii, se lupta s-i nving lacrimile i se ruga sa aib tria necesara pentru a nfrunta greutile ce o ateptau. n plus pe lng stresul emoional al pierderii lui Trey i

nefericirea copiilor care o coplei n zilele urmtoare, Empress era i obosita fizic i chinuita de frecventele crize de greata. De cnd cu vizita lui Valerie nu mai avusese pofta de mncare, i ritmul legntor al trenului i agrava senzaia de instabilitate a stomacului. Nici dupa ce se instalar n spaioasa cabina de lux, la bordul unui vapor ce prsea New York-ul, nu simi vreo uurare a greurilor ei. Hrana i pierdu orice atracie, tenul ei cpt o nuan verzuie, i ea presupuse ca de asta data cauza era raul de mare. Cu toate acestea, opt zile mai trziu, stand culcata pe patul ei de la hotel, cu pmntul stabil sub picioare i cu o tava cu mncare rmas neatinsa pe masa de lng pat, stomacul i se zvrcolea foarte neplcut, i ea nelese cu un cumplit sentiment de spaima ca nu legnarea trenului i nu agitaia marii erau cauza indispoziiei sale, i nici epuizarea fizica sau zbuciumul emoional datorat plecrii lor. Explicaia era mai degrab ca era pe cale s-l fac pe Trey tata pentru a doua oara n acel an. Sau, cine tie, poate ca ea i Valerie nu erau singurele. Oare la cat se cifra acum numrul iubitelor gravide ale celui mai solicitat holtei din Montana? Se ntreba, att umilita cat i ndurerata. Daca era sa dai crezare clevetirilor, el era cu siguranta pe cale sa stabileasc unele recorduri, i mania ei spori la gndul manierei dezinvolte n care i nsuea toate femeile docile. Dar pe msur ce ziua nainta spre seara, resentimentul ei mpotriva farmecului nepstor al lui Trey se mbina cu propriile-i amintiri, care o fceau s-i dea seama cata bucurie i frumusee aduse el n viaa ei. 276 Trey Bradoock-Black nu lua numai, ei druia n schimb, n egala msur, ncntare i veselie, i o afeciune

calda pe care ea nc o mai pastra n inima, n ciuda a tot ceea ce spusese Valerie. Aa ca dupa ce se domolise primul soc zguduitor al contientizrii sarcinii sale i dupa ce trecuse prin ntreaga gama de emoii, alternnd de la resentiment la ngrijorare i la o capricioasa laitate, un uor sentiment de bucurie se nfiripa undeva, n adncul fiintei sale, i, odat cu trecerea ceasurilor, se intensifica i se nalta pana la senzaia unui adevrat triumf. Purta copilul lui Trey, gndea ea, optindu-i cuvintele cu uimire i cu o fericire pe care nu ncerca sa o neleag. n ea cretea copilul lui, care avea sa-i aminteasc de el ntotdeauna. Buna micutule! opti uor, salutul ei cuprinznd cldur i tandree. Pana la urma el era mpreuna cu ea... o parte din ea. n afara de propria-i fericire la gndul ca ea i Trey aveau mpreuna un copil. o reacie absolut smintita i incontient un noian de probleme ngrijortoare, mai putin aductoare de fericire naiva, necesitau o atenie imediata. Fara ndoiala, faptul de a fi necstorit, n actuala ei stare, era extrem de scandalos, urmat ndeaproape de urgenta acuta a reintrrii ei n societate. Un nceput deloc propice pentru noua via n cercurile mondene, reflecta ea cu o scnteie de amuzament. Contesa de Jordan se napoiase tnr, necstorit i gravida. Complicatele probleme actuale erau mult mai putin amenintoare dect teama de a muri de foame, cu care neam confruntat iarna trecuta, i aminti ea cu o gndire pragmatica, i acum, cu banii lui Trey i cu punerea n practica a niruirii ctorva povestioare convingtoare, deficientele persoanei ei puteau fi corectate. Dupa o scurta

perioada de raionamente grbite i de gndire creatoare, Empress inventa soul necesar, moartea lui recenta i trista ei singurtate, fcut mai putin trista prin modesta motenire pe care i-o dduse ei. 277 Cu o oarecare emoie i informa pe copii n legtur cu sarcina ei i, cu un amestec de sinceritate i omisiune, le aduse la cunotin motivele pentru care era necesar sa aib att un so cat i un trecut fictiv. Apoi, inndu-i ngrijorata respiraia, le atepta reacia fata de situaia ei strigtor la cer de neconformista. Ura! exclama Guy, bucuros, cu un zambet pana la urechi. O sa am un nepot absarokee! O sa fiu ruda cu Trey! S-ar putea sa fie fata, sa stii, interveni imediat Genevieve. Pressy, eu vreau o nepoata! i Empress, brusc zmbitoare, simi c-i dispare nervozitatea. Voi face tot ce-mi sta n putin, iubito, dar nu pot garanta ca va fi biat sau feti. Vezi, vezi, Guy? Izbucni Genevieve. Aa sa stii! Deocamdat poi fi vduv, dar oricum, la vara vine Trey sa se nsoare cu tine, declara Emilie plina de ncredere, aa ca atunci totul va fi foarte bine. (La cei paisprezece ani ai sai, Emilie nelegea complicaiile imaginii sociale.) i vreau i eu tot o fata, pentru ca Eduard are mereu minile lipicioase, iar Guy nu face altceva dect sa vorbeasc despre puti i despre cai. O feti ar fi mult mai drgu. Vine Trey, vine Trey!... canta Eduard fericit, atent la partea de conversaie referitoare la Trey dar neinteresndu-l discuia despre copii.

Ascultnd cntecelul fredonat cu voioie de Eduard, Empress dorea sa fi avut i ea optimismul lui. N-ar fi minunat daca ar veni Trey, daca i-ar prsi nevasta, daca ar fi lsat totul ca sa strbat jumtate din lume pentru a veni dupa femeia pe care o cumprase ntr-o noapte, ntr-un bordel, sub impulsul unui capriciu? Mai bine informata cu privire la aventurile amoroase din trecutul lui Trey, ea nu mprtea ncrederea lui Eduard n sosirea acestuia. Lungul sir de femei pe care le iubise i le parasise i era permanent gravat n creier o baricada nalta de trei sute de metri mpotriva optimismului. 278 Fara a ti ce se ntmplase cu verioara ei preferata, Adelaide, Empress i trimise o telegrama i atepta rspunsul la hotel. nelegea ca n cinci ani se putuser ntmpla multe. Era posibil a Adelaide sa nu mai locuiasc n Frana, daca se cstorise cu unui dintre verii ei unguri de care era ndrgostit la vrsta de cincisprezece ani, sau putea sa fie nc la Nisa, sau poate ca i se prea jenant sa rennoiasc o prietenie cu o familie care plecase aa cum eventual considerau unii umbrita de dizgraie. Dar n zorii zilei urmtoare sosi rspunsul prompt al Adelaidei: se afla tot la Paris, era acum Altea Sa Regala, ca sotie a printului Valentin de Chantel, i atepta cu nerbdare sa-i revad pe toi. Printre mbriri i zeci de ntrebri emoionante, Adelaide cu o extravaganta etola de vulpe alba pe umeri, i ntmpina n gara, nsoit de o ntreaga suita alctuit din servitori, seful de gara i o puzderie de funcionari slugarnici. Un surs ncoace, un gest lent ncolo, i Altea Sa Regala ddu instruciuni personalului i funcionarilor,

ale cror dispoziii rostite scurt i vioi avur drept rezultat instalarea lor rapida n trasuri i pornirea spre ceea ce Adelaide numea bijuteria lor nepretenioas. Adpostit intim n apropiere de Notre Dame, pe le de la Cite,preioasa i mica bijuterie, nfrumuseata cu trafouri i ornamente n stil flamboiant, era cadrul medieval preferat pentru gusturile de diletant ale Adelaide! i ale sotului eh ca susintori ai artelor. i toate cele cincizeci i patru de ncperi superb decorate le fura oferite cu amabilitate, ca adpost, lui Empress i frailor ei. Foarte trziu n noaptea aceea, cnd Empress i verioara ei rmaser pentru prima data singure, Adelaide, cu respiraia precipitata de nerbdare, cu buclele ei negre, coafate mai degrab artistic dect modern, n stil a la grecque, legnndu-se datorita micrilor ei agitate, zise: 279 Acum povestete-mi totul! Valentin va avea grija sa vi se restituie tot ce ai pierdut, aa ca nu-i face nicio grija n legtur cu detaliile plictisitoare, adauga ea degajat, fluturndu-i degetele ncrcate de inele ntr-un gest nepstor. Papa v-a cutat pretutindeni continua ea ncruntndu-i sprncenele de trengri, n timp ce chipul i cpta un aer grav cnd schimba subiectul cu obinuita-i impetuozitate nsa era ca i cum ai fi disprut de pe fata pmntului. Dar gata cu tragedia, decise n instabilul ei fel dezordonat de a vorbi, ca i cum duelul nu ar fi avut nicicnd loc i cumpliii ani de exil n-ar fi existat niciodata. Stand lng emineu, fata-n fata cu verioara ei, Empress se ntreba o clipa ce ar fi fcut ea acum daca duelul n-ar fi avut loc niciodata, cat de adpostit i-ar fi fost viaa, nconjurata de avantaje i privilegii ca cele ale

Adelaide). Unde as fi locuit acum, la vrsta de douzeci de ani, i cu cine? O mulime de daca nedefinite. i apoi se gndi la reversul vieii lipsite de griji de care s-ar fi bucurat n Frana. Cum ar fi fost daca nu l-a fi ntlnit niciodata pe Trey? Nu era posibila nici o comparaie, decise ea imediat. Fata de viaa frivola a Adelaide!, Trey BradoockBlack nsemna energie vitala i o pasiune tulburtoare i o placere pe care ea nicicnd nu le-ar fi cunoscut n coconul rsfat al bijuteriei Adelaide!. Vorbete-mi despre soul tau, opti Adelaide cu nsufleire. Era tot att de frumos ca Valentin al meu? Imediat chipul i deveni serios. Vai, draga mea, prea dureros, spuse consolator. Apoi, aplecndu-se nainte cu un aer conspirativ, aa cum fcuse adesea n copilria lor, cnd i mpreau secrete seara trziu, dupa ce guvernantele lor adormeau, zise cu maliiozitate: Dar oricum, trebuie s-mi povesteti. Stand n budoarul confortabil al Adelaide! i sorbind ciocolata fierbinte, cu picioarele ghemuite sub ea i ascultnd ntrebrile verioarei ei rostite repede n aceeai soapta uoar care i renvie navala amintirilor, Empress avu cteva clipe impresia ca niciodata nu plecase. Ca i cum niciodata nu i-ar fi fcut griji n 280 legtur cu hrana, sau n-ar fi plns la mormintele prinilor ei; de parca niciodata n-ar fi stat n salonul lui Lily, sau n-ar fi fost inut n brae de Trey. Avea din nou cincisprezece ani, i Adelaide spunea ntr-una: Povestetemi totul! Valul amintirilor i afeciunea necondiionat oferita de

Adelaide o fcur pe Empress s-i simta inima uoar. Pentru prima oara de cnd l ntlnise pe Trey, putea s-i descarce sufletul n fata cuiva, sa vorbeasc despre sentimentele ei arztoare i nespusa ncntare pe care i-o druise el. Dupa moartea mamei i a lui papa, am cunoscut cu totul ntmpltor un brbat. i, da adauga Empress n soapta, ca rspuns la atenia ncordata a lui Adelaide Era foarte frumos... mai frumos dect Roland. Nu se poate! sufla Adelaide, cu ochii el negri plini de curiozitate. Ah, ba da, desi parul lui era negru ca pana corbului. Pana la sfritul acelei sptmni, printul de Chantel, la cererea adoratei sale sotii, avu grija ca Simoult, un avocat cu renume, sa fie angajat ca sa se ocupe de restituirea domeniilor lui Guy, i o luna mai trziu se ddu ctig de cauza procesului Jordan, nu att fiindc Simoult fusese foarte sclipitor, ci pentru ca aa dorise influentul print de Chantel. Tot att de important fu faptul ca ducele de Rochefort murise n vara trecuta, lund cu el n mormnt ura lui amara datorata morii fiului sau. Cu cinci ani n urma, mnat de o ura crunta, l adusese pe contele de Jordan n fata tribunalului, desi duelurile, chiar i cele fatale, erau ceva obinuit n Frana, i cu o ferocitate fara egal nu se lsase pana nu obinuse condamnarea. Retrospectiv, toate aspectele cazului se constatase a se datora corupiei, i tot ce avu de fcut Simoult fu sa aib grija ca mituirile i interveniile lipsite de scrupule ale ducelui sa fie aduse la lumina. 281

O luna de proceduri legale petiii aprobate i documente semnate, strngerea de declaraii sub jurmnt i hotrri judectoreti anulate dar n cele din urma se fac dreptate, i motenitorii contelui de Jordan fura repui n drepturile lor ca rang social, avere i domenii. Cnd familia fu ntmpinat cu bucurie la napoiere, Empress, de curnd rmas vduv i ateptnd primul ei copil, fu tratata cu multa simpatie de toi fotii lor prieteni. Dar desi gsea o oarecare consolare n amabilitatea lor, rennoirea unor noi prietenii nu umplea dect o mica parte din golul lsat de Trey. Orict de ateni i de bineintenionatului ar fi fost prietenii ei, ea dorea i acum, de nenumrate ori pe zi, sa fi fost ca mai nainte, cu Trey. Dar dorina i realitatea se aflau pe continente diferite, desprite nu numai prin distanta geografica ci i prin sentimentul de dezamgire i trdare, precum i prin mndria unei tinere femei. Desi Empress fgduise s-i trimita adresa de ndat ce avea sa se stabileasc ntr-un loc, sarcina ei o mpiedica sa ndeplineasc acel imbold. Petrecuse ceasuri nesfrite frmntndu-se n sinea ei daca sa-i scrie sau nu lui Trey, dar logica fusese mal puternica dect sentimentele ei impetuoasa Orict de mult ar fi vrut sa scrie: Vino... vino la mine... n clipa asta! Te iubesc i nimic altceva nu conteaz, alte lucruri contau, fara ndoiala. Sentimentele lui Trey aveau o foarte mare importanta, dar sentimentele lui Trey Bradoock-Black fata de femeile din viaa lui erau, fierbini nsa trectoare. Din cate tia ea, n vltoarea pasiunii, el ceruse unui numr impresionant de femei sa se mrite cu el. Aadar, o cerere n cstorie din partea unul brbat cunoscut pentru excesele lui flagrante era pur i simplu

urmarea a nc unuia dintre imboldurile lui nestapanite, ca i exagerat de costisitoarele lui daruri n mbrcminte i bijuterii. Pentru Trey, era o simpatie, o toana sau o nclinaie spre cineva devenea tot att de repede o pasiune impetuoasa i nestvilit, nsa nebunia disprea n curnd, aa cum dispreau i toate femeile i toate dorinele acelea intense. 282 Cum ar fi putut ea s-l solicite, n calitate de alta amanta gravida... nc una? Reacia aspra i apriga a lui Trey Bradoock-Black fata de femeile care-l acuzau de paternitatea lor era bine cunoscuta: le evita. Iar ea nu avea sa uite niciodata mania cu care ntmpinase el vestea sarcinii lui Valerie i ulteriorul ei antaj. El se simise prins n cursa, iritat de acea responsabilitate, mpotrivindu-se cu ncpnare ideii de a fi tata, i cu toate ca ar fi putut crede cndva fgduielile lui n legtur cu copilul lui Valerie, dupa vizita acesteia ncrederea i fusese serios zdruncinata i n cea mai cumplita zi din viaa ei rnit de moarte. Cat de inutil ar fi fost, oricum, i cat de umilitor ca ea sa-i scrie, aducndu-i la cunotin sarcina ei. n orice caz, faptul ca dorea sau nu ca el sa se mrite cu ea nu intra n discuie, deoarece el era deja cstorit, printr-un act de cstorie inatacabil. Privind n urma, se ntreba uneori daca Valerie nu fusese pur i simplu prevztoare, cu un so cu reputaia lui Trey. Poate ca o cstorie cu Trey necesita un contract rezistent la orice atac. Chiar i proaspt nsurat; ei i mprise timpul ntre ora i ranch, avnd legturi cu Empress i bucurndu-se totodat de patul sotiei sale. ' Totui, cu un dor nostalgic cruia putin i pasa de sotii,

de nenumrate infideliti i de tendina de a fugi de amante nsrcinate, Empress se pierdea fara prefctorie n gnduri, asemenea unei prinese din povesti care ar fi locuit pe un vrf de munte imposibil de atins. ' Daca ma iubete cu adevrat va veni dupa mine... n ciuda tuturor complicaiilor, neinnd seama de dumani ticloi i de mndria discutabila. O posibilitate foarte romantica i improbabila, conchidea ea n mod logic n clipa urmtoare, analiznd brbatul, pe sotia lui i propriul ei sejur, extrem de scurt, n viaa lui foarte activa. 283 Desi, reflecta ea cu cinism, aa scurt cum fusese intervalul existentei ei n extrem de activa lui viaa amoroasa, durase ndeajuns cat sa-i conceap copilul. i ceea ce O durea cel mai mult, cnd era mnioas, era mndria ei rnit incapacitatea ei de a recunoate farmecul lui facil i experimentat. Fusese tare naiva ca se ndrgostise de trengarul acela. O necjea faptul ca cedase att de uor. O irita i mai mult gndul ca era una dintre multe altele. Aa ca se hotr s-l elimine din gndurile ei pe Trey i ncepu s-i restabileasc identitatea ei de membru al familiei Jordan. n vara aceea fu ntruna ocupata cu toate amnuntele legate de instalarea locuinei, avnd grija ca vila lor din ora sa fie dotata cu proprii ei servitori, lund masuri pentru ca gradina de trandafiri a mamei ei sa fie plantata din nou, recptndu-i splendoarea de mai nainte, dispunnd sa se redecoreze camera copiilor pentru copilul el, evadnd, cat putea, la moia de la Chantilly, ca sa aib putina pace. Nu, nu pace, nu cu amintirile despre Trey, care nu se lsau alungate, dar cel putin linite... i singurtate.

Deoarece n vara aceea se desfura la Paris Marea Expozitie Internationala, cu prilejui srbtoririi centenarului revoluiei, copiii nu se mulumeau sa stea la tara multa vreme un fenomen caracteristic pentru majoritatea cetenilor Franei. Oraul era ticsit de vizitatori. Turnul Eiffel, nlat cu costul a cincisprezece milioane de franci, fu socotit de multi o urire a Parisului, dar atrgea prin stilul sau ndrzne i deveni celebru peste noapte. Turitii l vizitau, artitii i pictau, perechi proaspt cstorite se fotografiau cu chipuri fericite lng el, sinucigai i inventatori de maini zburtoare sreau de pe el. Nu i se putea nega locul, ocupat cu agresivitate, de cel mai important monument nchinat tehnicii moderne. Expoziii tiinifice, demonstrnd cu combativitate mitul progresului, umplur mai multe cldiri, printre care imensa Sala a Industriei. Gauguin i expuse picturile la cafeneaua Volponi ; fu 284 amenajata o strada n genul celor din Cairo, cu egipteni adui anume pentru a locui acolo i a execute celebrul danse du ventre; dansatoarele egiptene devenir cea mai mare atracie a Parisului. Thomas Edison vizita propriul sau pavilion, unui dintre cele mai mari de pe teren, i cumpra statuia alegorica denumita Zna Electricitii pentru noul sau laborator. Acea femeie naripata, ghemuita pe un Jet de gaze prpdit, nconjurata de o baterie voltaica, o tasta de telegraf i un telefon, nlnd victorioasa un bec cu incandescenta, totul din cea mai buna marmura de Carrara, confirma poate cel mai bine excesele bttoare la ochi i fastul aa-numitei Belle Epoque. La nceput, Empress participa la festiviti de dragul

copiilor, acceptnd nenumratele invitaii din partea unor prieteni, dar spre sfritul verii putu sa invoce starea ei ca scuza pentru a refuza nesfritul sir de activiti: concerte, ceaiuri, serate dansante, curse i plimbri cotidiene cu trsura n Bois totul prea gol, tuturor acestor distracii le lipsea scnteia de placere. Se pomenea gndind de mai multe ori pe zi: Trey ar rade daca ar vedea asta, sau s-ar ncrunta manifestndu-i dispreul pentru o asemenea pedanterie, sau ar spune n felul lui deosebit de fermector ca era ncnttor, desi s-ar fi plictisit de moarte. i evalua toate placerile n raport cu gusturile pe care i amintea ca le avea el, i apoi, revoltata de faptul ca murea de dor, zmbea cu mai multa hotrre la auzul vreunei remarci anoste, sau zicea: ntr-adevr, ce interesant. Mai spune-mi , ca rspuns la un discurs nenchipuit de plictisitor, deoarece nu voia sa rmn ostateca unei amintiri... orict de seductoare ar fi fost aceasta. Dar fu o lecie sa descopere cum o singura persoana din ntreaga lume era n stare sa domoleasc ntr-att cldura soarelui nct s-o fac sa se simta singura, ca un strin ntrun peisaj neospitalier i rece, prea departe de razele calde ale soarelui. i soarele ei rmsese acolo, n Montana. 285 Din fericire, n cele mai rele din zilele ei triste, copiii o ineau irevocabil legata de evenimentele prozaice ale vieii. Nu o lsau sa alunece n tristeea ei de pustnic; trebuia sa se ocupe de programele lor active i copilreti, ce includeau lecii, sporturi i distracii. i n vreme ce ei nfloreau, cu optimismul caracteristic tinereii, ea le invidia bucuria cu

care i traiau viaa. n prima luna dupa plecarea lui Empress, Trey i ceru cu regularitate corespondenta, dar cnd constata ca nu sosea nici o scrisoare, nceta s-o mai ceara. Se dedica n ntregime domesticirii de cai, sculndu-se n zori i lucrnd cu tinerele animale pana seara trziu. Cu o reticenta neobinuit, i petrecea ceasuri ndelungate n mane, nva cu rbdare caii cei noi sa sar iar i iar, i alinta pe argoii mnji castrai fcndu-i sa accepte o oarecare supunere, i stpnea pe armsari mai degrab cu blndee dect prin for... zi de zi, ceasuri ntregi de instruire intensa, necesitnd multa concentrare, n praf i ari. Dar oricare dintre cei apropiai vedea ce efort depunea pentru asi pastra atitudinea reinut: era deseori preocupat, rareori vorbea, se ndeprta ori de cate ori i se puneau ntrebari referitoare la Empress; era profund nefericit. De sptmni de zile nu buse nici un pahar de alcool, lucru neobinuit pentru un brbat care, dupa cum tiau toi, i petrecuse timpul n localuri, cu jocuri de cri i cu whisky. Trebuie sa rmn la antrenamente glumea el cnd era ndemnat de brbai, la sfritul unei zile de munca, sa ia loc la masa de joc pana cnd mnjii tia vor iei pe pia. Nici mcar nu-i btea capul sa gseasc o scuza atunci cnd era Invitat sa participe la placerile de la stabilimentul lui Lily. Nu, mulumesc, spunea. i vocea i era att de tioas, nct prietenii i fereau privirile, jenai de durerea lui.

Din proprie iniiativa, Guy i expedie n iulie o scrisoare lui Trey, spunndu-i ca acum era conte (Pressy avusese grija de toate, scria el); ca turnul Eiffel era magnifique; i ca toi copiii i transmiteau urrile lor de bine, fiecare din ei adugnd cteva rnduri pentru a umple pagina, cu mzglitura indescifrabila a lui Eduard, tradusa prin Te iubesc, n josul filei. Desi Guy nu pricepea pe deplin ordinele exprese ale lui Empress de a nu se lua legtura cu Trey, de cnd prsiser Montana ea nu mai era aceeai, i biletul lui era o ncercare furi sa repare prietenia dintre sora lui i Trey. Din nefericire, scrisoarea avu efectul contrar. La prima vedere a mrcii potale, inima lui Trey sari n sus de bucurie, dar scrisul era mare, cu aspect copilresc, nu mic i ordonat, cum se ateptase el cnd deschisese plicul, i dupa ce termina de citit si aduse aminte, posomort, de cuvintele lui Empress din iama trecuta: Cred ca ei te iubesc mai mult dect mine . Sigur ca lor le era mai dor dect ei; Empress nu avusese timp sa scrie nici mcar un cuvnt. Cu amrciune, Trey reflecta asupra ironicei drepti a unei sorti batjocoritoare: dupa toate relaiile cu femei de care se descotorosise n mod politicos, se ndrgostise de o femeie capabila de aceeai retragere pe nesimite pe cate o perfecionase el aducnd-o la nivelul unei adevrate arte. Pentru prima oara n viaa lui se gndi cu pesimism la posibilitatea unei rsplti cereti. La un mai mult de zece minute dupa citirea scrisorii lui Guy, Trey ncleca pe Rally i pleca spre Helena. La un kilometru i jumtate de drum, se opri i atepta cu rbdare,

sub soarele dogoritor, sa fie ajuns din urma de Blue i Fox. Cnd ei se apropiar calare, le spuse de-a dreptul ca nu-l interesau nici grzile de corp, nici prietenii. Ochii i erau reci ca gheata, gura o dunga posomort. 287 Nu am nevoie ca cineva sa aib grija de mine, spuse. Jake Poltrain se afla la localul lui Li Sing Koo i nu-i n stare sa amenine pe nimeni. Apoi ofta, amrciunea domolindu-i-se. Facei-mi un serviciu, continua cu un zambet trist. Dai-mi cteva zile sa ma duc la dracu aa cum vreau eu... Fgduiesc sa va trimit o invitaie speciala daca socotesc ca pierdei ceva fascinant. Eti sigur? ntreb Blue. Trey confirma din cap. Blue i Fox se privir unul pe celalalt ntr-un scurt schimb de preri, ochii lor negri exprimnd simpatie i nelegere. Daca ai nevoie de noi... zise n soapta Blue. O sa va chem, ncheie Trey fraza, cu calm, ridicndu-i mana n semn de salut. O ndemna pe Rally printr-o apsare a genunchilor sa porneasc i dispru ntr-un nor de praf. La Helena, Li Song Koo, discret ca ntotdeauna, l pofti el nsui pe Trey ntr-o ncpere mare, mbrcat n mtase. Ai dori companie? ntreba politicos, cu o expresie blajina. Trey se uita la ei total inexpresiv. Companie. Ai vrea o femeie? Nu.

Un refuz rece, cu glas cobort, apoi o aparenta rzgndire rapida, caci Trey, scondu-i camasa prfuit din pantalonii din piele de cprioar, spuse: Poate mai trziu. Se aeza pe bogata canapea lcuit, al carei lemn lustruit avea o culoare calda, un stacojiu nchis, la cptiul ei ornamentat cu ncrustaii reprezentnd o peter sculptata cu minuiozitate. 288 Pernele mbrcate n mtase erau att de ncrcate cu broderii nct modelul prea tridimensional. i scoase cizmele pe florile de mtase brodate, luxuriante prin desen i colorit, tenul cafeniu i parul lui negru scond n evidenta buchetele strlucitoare, pantalonii lui din piele fiind ntr-un contrast straniu cu estura viu colorata. Lanul de aur al talismanului sau reprezentnd o puma sclipi cnd se rezema ntr-un cot i ntinse mana spre pipa poleita. Gandurile ii rtceau, posomorte, i ochii i se oprir o clipa mirai asupra lui Koo, vzndu-l ca nc mai statea n picioare lng usa. i mulumesc, Koo. Desi politicoasa, era o concediere. Dupa ce Koo nchise fara zgomot usa n urma lui, Trey i ncovoie degetele n jurul pipei frumos gravate de pe msua joasa de lng el i lasa fru liber suprrii lui morbide. Erau luni de zile de cnd i stpnise exasperarea i furia, de cnd i nfrnase impulsul de a se rzbuna pe Empress pentru suferina pe care i-o provocase... pe care i-o provoca; de cnd trise cu o durere nencetata, care l mcina. i acum inteniona sa gseasc o oarecare uitare. Astfel, n luxoasele ncperi intime ale lui Li Song Koo,

Trey i Jake Poltrain cutau amndoi o lume iluzorie sau un rgaz temporar, fugind de mania ce-i rodea pe dinuntru. Jake Poltrain tria pentru visul-lui de a-l vedea pe Trey mort, n timp ce Trey se lupta cu proprii lui demoni ntunecai, tnjind dupa Empress, socotind-o interesata doar de banii lui. Cnd Valerie o convinsese ca nu era rost de nici o cstorie n viitorul apropiat, plecase. Asta prea foarte clar, privind n urma, i era singura concluzie care se putea trage din faptul ca ea nu-i scria. n zilele ce urmar, visele aurite i pasnice alternau cu senzaii oribile care l ndemnau s-o pedepseasc pe Empress; sentimente josnice i primejdioase, violente, i Trey ntrevedea cu o groaza cumplita posibilitatea ca pedepsirea ei sa-i fac placere. 289 Pentru prima data fu contient de existenta unei laturi ntunecate a firii lui, a unui impuls distructiv, iraional, care nu dorea dect rzbunarea, dup ce-l lua n stpnire, opiul l ajuta ntotdeauna, contribuia la domolirea rutii pline de ciuda i la tergerea granitelor dintre bine i ru din sufletul lui, fcndu-le sa dispar aa cum un vai de ceata sar risipi la apariia unei raze de soare. Dar drogul nu rezolva conflictul, ci doar i desprea pe combatani pana ntr-o alta zi. Se scurse o sptmn n intimitatea tcut a celei mai luxoase case de opiu din Helena. ngduitor cu nevoia de singurtate a fiului sau, Hazard se lipsi de obinuitele grzi de corp ale lui Trey, dar cu Jake Poltrain la localul lui Koo, lui Trey trebuia sa i se asigure securitatea. Li Song Koo urma sa gseasc nlocuitori pentru Blue i Fox, i Trey trebuia ferit de primejdii

acestea erau ordinele clare ale lui Hazard, i ca atare un paznic fu postat n permanenta la usa camerei lui Trey. Dar ntr-o noapte, la o ora trzie, n cursul unei altercaii iscate ntre doi japonezi pentru o prostituata tnr i frumoasa, unul dintre clienii lui Koo nfipse o secure de rzboi n capul adversarului sau. Lovitura iscusita, executata la perfecie, despica n doua capul omului trecnd ca prin unt, i mcelul i atrase pe toi la spectacol... inclusiv pe paznicul lui Trey. Ziua i noaptea se ntreptrundeau n luxoasa ncpere drapata n mtsuri, i Trey, nepsndu-i daca era zi sau noapte, izolat cum era de pereii lambrisai i de visurile nceoate, habar nu avea de activitatea frenetica ce se desfura cu un etaj sub el. n ultima sptmn sczuse n greutate, minile nu-i mai erau sigure, ochii i luceau cu o intensitate strlucitoare, umbrele negre de sub ochi i accentuau slbiciunea fetei. 290 Moia pe pernele moi, trupul suplu fiindu-i mbracat sumar, cu nite pantaloni din mtase neagra. Doar de curnd mbiat de cteva dintre servitoarele docile ale lui Koo, parul lui negru i cobora rcoros i umed pe umeri, iar parfumul apei din baie nc i mai impregna pielea. Era ntro stare de plcut linite, netulburat de demoni ntunecai, i se lasa n voia unor viziuni ce-l purtau ntr-un peisaj de munte, la nceput de primvar. Se agita brusc la auzul unor zgomote i strigate slabe. Pleoapele i se ridicara nepstor, i o senzaie ciudata se strecura nepoftita n peisajul pastelat i nsorit. Ascultnd cteva clipe cu atenie, nu auzi nimic, dar simi mai clar o

nelinite rece care se infiltra n tihna visului sau. Se considera foarte iste cnd n cele din urma deslui sediul acelei senzaii. Urechea mea, cugeta cu nepsare. Dar apoi ochii i se deschiser pe deplin. La dracu! Jake Poltrain se nla deasupra lui, cu ochii plini de ura i apsnd un revolver n tmpla lui Trey. Acesta, gndi cu ironie Trey, este un comar clasic. Vei muri! Mormi amenintor Jake, efortul de a-si tine mana ferm aducandu-i pe frunte broboane de, sudoare. i e foarte uor, murmura el, euforia nsufleindu-i glasul. Intrase pur i simplu prin usa nencuiata, strbtuse pardoseala acoperita cu covor pana la canapeaua pentru opiu, i proptise eava pistolului pe tmpla lui Trey prima lui bafta de cnd avea de-a face cu cei din familia Bradoock-Black. Bineneles, avea de gnd sa profite de prilej. Dupa aceea o sa te jupoi i o s-mi fac o pereche de cizme, continua Jake, cu un zambet plin de mulumire rutcioas. Sa vedem daca acu o sa te mai scape milioanele tticului tau, corcitura ce eti! Trey izbucni n ras un chicot slab i lent, care-i scutura trupul slab, i ochii i se nchiser din nou. n mod iraional, situaia i se prea ridicola, ca o melodrama pusa n scena. Tot ce-i trebuia lui Jake era o mustcioara i o privire lacoma, gndi el amuzndu-se, desi cu ochii aceia mici, ca de porc, pierdui n cutele alea de piele, nu era neaprat necesara o privire lacoma. 291 Chicoti din nou, un cap de porc suprapunndu-se n mintea lui peste mutra lui Jake. Tremurnd de furie fata de indiferenta nonalan a lui

Trey, Jake nfipse i mai tare eava pistolului i bombni. Deschide ochii, drcia dracului! Trecur cteva clipe pana cnd Trey nceta sa rada i i fcu pe voie, rstimp n care Jake Poltrain ddu drumul unui potop de invective umilitoare care se refereau la culoarea pielii, i mana lui nesigura i tremurtoare se ncleta i se descleta pe pistol. Se atepta ca Trey sa se trasc n genunchi i sa se roage un scenariu pe care i-l nchipuise de o mie de ori, ntr-o mie de variante. Blestemat sa fie ca rade! Gndea, descumpnit de reacia neobinuit a lui Trey. Nu trebuia sa rada; trebuia s-l implore sa-i crute viaa, i creierul nceoat de opiu al lui Jake nu reuea sa sesizeze granitele dintre realitate i nchipuire. Cnd genele negre ale lui Trey se ridicara n cele din urma, ochii lui strlucitori contemplar cu indolenta fata contorsionata a lui Jake. Simi vag otelul rece pe tmpla lui, i se ntreba n treact daca o mpuctur n cap doare. Apoi zmbi, socotind ca acest aspect era total lipsit de importanta. Linitete-te, Jake, nu-i greu sa mputi un om. Iei totul mult prea n serios, asta-i problema ta, murmura el. Uite, de pilda, Koo tie sa exclud seriozitatea din viaa. Am dreptate, Jake? Koo e un gunoi, aa cum sunt i neamurile tale cu piele roie, replica Jake, parca scuipnd cuvintele. Ei, Jake, nu aa se vorbete despre gazda ta, l dojeni Trey n gluma. Koo asta te aprovizioneaz de zile ntregi cu visuri de aur i femei frumoase. Sa te ia dracu! mri Jake. mi pare ru, nu eti genul meu, opti Trey.

Ochii i se nchiser i un surs lent i arcui buzele. Jake nu-i aprecie simul umorului, ura fiindu-i att de intensa nct i otrvea creierul fie ca era treaz sau dormea, 292 ca era sau nu drogat, pana cnd singurul lui gnd fu sa-i ucid pe Trey i sa puna capt succesiunii neamului Bradoock-Black. Prea multa vreme i sttuse Hazard n cale, decednd i indestructibil; i daca acesta scpa de moarte, fiul lui era mai vulnerabil, ntotdeauna fusese aa, avnd fata de moarte o atitudine nesbuit, tinereasca. Acum... n sfrit l avea sub ochii lui. O sa te ucid, mormi, o sa te ucid, o sa te ucid... Litania era neinfluenata de raiune, repetndu-se cu o dorin implacabila. N-o sa reueti daca nu ncetezi sa tremuri, Jake, murmura Trey, i se ntoarse pe o parte, ca pentru a se cufunda iar n somn. Un tremur convulsiv l scutura pe Jake n timp ce se uita la spatele musculos ntors cu nepsare spre el. De ce nu-l implora ticlosul s-l lase n via? Ce placere i ce satisfacie mai era, daca nu voia sa se umileasc? i cu o isteime vicleana se gndi la femeie, cea de la Lily, cea despre care se zvonise ca-l parasise pe Trey. Imun la teama, poate ca arogantul puiandru BradoockBlack avea sa reacioneze daca i-ar nepa vanitatea. Ea n-ar fi plecat dac-a fi cumprat-o eu, zise cu un zambet neplcut. As fi ncuiat-o foarte bine. Glasul lui cpta o nota de satisfacie grosolana pe msur ce prindea gust pentru acel subiect. Numai un prost i-ar da libertate unei trfe. Nu te poi ncrede n trfe, sa stii... astea s-ar regula cu oricine.

Cnd Trey se rostogoli iar cu fata spre el, Jake simi brusc o bucurie care-l galvaniza. Ochii argintii, nu mai erau ntredeschii lene, i nici nu priveau nepstor, fara a se concentra, sau amuzai. Erau, remarca Jake ncntat de strategia lui i gustnd deja mult asteptata lui rzbunare, plini de ura i revolta. n sfrit, dduse de snge. As fi legat-o de pat i as fi avut grija sa ma distreze, continua el, rsucind cuitul n rana. Voi, pieile roii, suntei mai prosti dect mi nchipuiam. 293 Adrenalina ncepu sa se reverse nvalnic n trupul lui Trey. Pentru prima data el vzu revolverul, i concentra realmente privirea asupra lui, la o deprtare de numai civa centimetri. Violenta sentimentelor lui alunga brusc letargia somnolenta, i mintea lui deveni foarte atenta. Pistolul tremura, remarca el, ntr-o frntura de gndire, asta e clar. Privirea lui fcu nconjurul ncperii, repernd usa, silueta oscilanta a lui Jake, tremurul minii cu care acesta inea revolverul, totul cu o brusca i rapida iueal, de parca s-ar fi trezit dintr-un somn de zece ani. Jake Poltrain pise din greeal peste linie, peste simul de indulgenta sau neutralitate al lui Trey, intrnd ntr-un teritoriu interzis. Sentimentele sale fata de Empress, orict de inexplicabile, erau proprietatea lui personala, i nimnui, mai ales lui Jake Poltrain, nu-i era ngduit sa-i ncalce proprietatea. Emoia conducea mintea lui Trey, nu raiunea, i gndul la Jake Poltrain atingnd-o pe Empress, pstrnd-o pentru el, era de nesuportat. Nevoia de rzbunare a lui Trey, imboldul insistent de a pedepsi cu care se luptase zile de-a randul i gsi o noua tinta, i cumpni n graba daca, aa moleit de opiu cum era, ar fi fost n stare sa evite un glon. Privirea

lui Trey se ridica iari spre mana tremurtoare care inea Colt-ul, i un zambet vag apru pe fata lui Slaba i bronzata. Al dracului de mare noroc! Decise el. Aadar n-ai putut s-o faci sa rmn, zise n btaie de joc Jake, cu fata congestionata de triumful rzbunrii, respiraia grea rsunndu-i puternic n linitea camerei. Dac-o voi vedea dupa ce o sa mori, o s-o pup ntr-un loc n amintirea ta. i daca ar fi posibil sa strluceti de succes, Jake Poltrain ar fi iluminat ncperea drapata n mtsuri. Trey i ddea seama ce fcea Jake, era contient de baza iraional a propriei sale manii, ba chiar, ntr-o scprare de gndire nelese ca ludroenia lui Jake erau doar vorbe goale i putea fi ignorata, daca sentimentele lui i-ar fi ngduit sa nu-i acorde importanta. 294 Dar nu-i ngduiau... fiindc, mpotriva oricrei raiuni, ea continua sa fie proprietatea lui. Apas trgaciul, Jake, spuse Trey n soapta, daca o vrei, pentru ca este singurul mod n care vei ajunge vreodat ndeajuns de aproape de ea ca s-o atingi. i n semintunericul ncperii, Empress fu dintr-odat ntre ei, izbitor de real, o imagine de vis, ispititoare, zmbind, ateptnd sa fie srutat. Ea nainta cu un pas. Nu! gemu Trey, cu un racnet instinctiv de sfidare. i rostogolindu-se de pe canapeaua lcuit, se npusti asupra lui Jake. Jake Poltrain nu se aventura dect n treburi sigure, i faptul de a ndrepta un revolver asupra unui om nenarmat aflat la o distanta de o jumtate de metru oferea gradul de securitate pe care-l prefera el. Dincolo de acest nivel de

siguranta nu se pregtise. Zpcit de ndrzneala lui Trey, creierul lui prostit de opiu ncerca sa reacioneze, dar reflexele lui fura destul de lente cat sa-i lase lui Trey jumtatea de secunda de care avea nevoie nainte ca Jake sa apese pe trgaci. Cnd, plonjnd, trupul lui Trey izbi picioarele lui Jake, pistolul fulgera, Jake se cltina spre spate sub impactul greutii lui Trey i, dezechilibrndu-se, ddu drumul revolverului. Jake se tr dupa arma care alunecase sub un fotoliu scund, din lemn lcuit negru, dar Trey o ignora, dupa cum ignora i sangele care ncepea sa-i curg pe obraz, indiferent la arma i la rana sa, cu toat atenia concentrata doar asupra unei necesiti extrem de importante. Cu o hotrre primitiva i necivilizata, voia sa se asigure ca Jake Poltrain nu avea s-o ating niciodata pe Empress. Ca un nebun stpnit de un imbold barbar, Trey se arunca peste Jake, trgndu-l napoi cnd acesta ajunse doar la civa centimetri de patul sclipitor al revolverului. Rsucindu-se cu putere, Jake se ntoarse sa se apere i, izbind cu braele lui vnjoase i cu picioarele nclate n cizme, reui sa se elibereze de sub Trey. 295 n condiii normate l depea pe acesta n greutate i acum, cnd Trey slbise, era apreciabil mai greu dect el. Se rostogolir amndoi pe covor, lsnd n urma lor o dara de snge, Trey blocnd pumnii sau izbiturile de picioare ale lui Jake, sau ncasnd cu gemete de durere loviturile respective. Era practic neprotejat, avnd ca unic vesmnt pantalonii pijamalei de mtase, i sangele i tulbura vederea ochiului stng, dar se strduiau cu ncpnare sa nface gatul masiv al lui Jake, ntinznd mana iar i iar, pe lng

pumnii asemntori cu doua ciocane i nimicitoarele lovituri de cizma. Jake i istovea cu lovituri adversarul, i azvrlea la o parte, l copleea cu pumni dai cu rutate, lupta pentru viaa lui, dar ochii lui Trey erau slbatici, fata i era mpietrita n hotrrea ei, minile lui cu oase prelungi semnau cu doua gheare puternice urmrindu-i nencetat prada. n cele din urma se nchiser, cu toat mpotrivirea feroce a lui Jake, i nu mai putur fi desprinse orict de frenetic se zbtu Jake. ncletate, degetele zvelte ale lui Trey strnser cu o hotrre fatala, nelsndu-se descurajate de sentimente umane. n timp ce sangele lui Trey picura ntr-un ritm continuu pe chipul cu ochi holbai de sub el, precum un macabru acompaniament al morii, fata lui Jake trecu de la rou la vnat i apoi la un purpuriu hidos, sunetele lui strangulate, necate, fiind doar ecouri nbuite n ncperea ncrcat de mtsuri. nsa Trey era desprins de privelitea aceea i de zgomote, de substan omeneasca ce murea sub minile lui; reala nu era dect lenta, msurata nevoie de a ucide, necesitatea de a-l reduce la tcere pe Jake Poltrain. Nu mai era lucid, daca fusese vreodat de cnd i fcuse opiul efectul, i simindu-se acum ameit datorita pierderii de snge, Trey meninu totui implacabil apsarea pe gatul lui Jake pana cnd braele lui nu mai suportau durerea. i chiar i atunci continua s-l tina bine, ndurnd durerea aa cum fusese nvat, tenace n imboldul lui orb, asigurndu-se ca Jake nu avea s-o ating niciodata pe Empress. 296 Poate ca vreun instinct primar declana comanda de a-si

slabi strnsoarea; mai prozaic, poate ca parfumul de tmie ce se nalta din vasul lui pentru ars mirodenii i gdila nrile. Oricare ar fi fost motivul transmiterii mesajului ctre creierul sau, Trey i slabi strnsoarea, se ridica ncet n picioare, ntinzndu-i treptat muchii ncordai, i pind peste cadavrul lui Jake Poltrain se lasa sa cada pe canapeaua lui ncrcat de perne. Zcu pe grmada de perne pana cnd i trecu ameeala. Apoi, decise ca trebuia s-o vad pe Empress iar. Sprijinit ntr-un cot, respirnd din nou linitit, Trey urma pe ndelete procedura de a rula o bila de rin lipicioasa, de a o pune cu grija n micul bol, de-a o aprinde i de a trage n piept cel dinti fum dulce prin pipa cu coada lunga. Se culca iar pe pernele de mtase, lasa drogul s-i mplineasc vraja, vzu mai nti binecunoscuta strlucire aurie, i apoi Empress fu acolo, zmbindu-i. De asta data ea se afla la jumtatea coastei unei coline acoperite de zpad, cu brndue strpungnd cristalele de gheata, dar i surse, chemndu-l pe nume. El ntinse nc o data mana spre pipa, ca s-o aduc mai aproape. Koo fcu el nsui un control la toi clienii importani, ca sa se ncredineze ca erau mulumii, se simeau bine i erau servii cum se cuvine cu tot ce le erau necesar, sf dupa ce trupul schilodit fu transportat la parter i cnd ordinea fu restabilita, reveni la obinuitele lui ronduri. Cnd se apropie de camera lui Trey, remarca nspimntat intrarea nepzit, vzu cu groaza usa ntredeschisa i, n eventualitatea unei catastrofe, ncepu s-i fac n minte bagajele. Instruciunile din partea lui Hazard erau simple dar clare: fiul lui urma sa aib tot ce dorea i sa nu fie lsat

niciodata nepzit. 297 Cat de departe avea sa ajung rzbunarea lui Hazard? se ntreba Koo deloc n largul sau, mpingnd usa i strecurndu-se n camera. Dintr-o singura privire fu evident ca Jake Poltrain era mort, i tremurnd de teama, Koo se uita cu atenie la trupul prbuit i mnjit de snge al lui Trey. Avu nevoie de cteva clipe ca sa disting, n ncperea slab luminata, uoara ridicare i coborre a pieptului. Cel putin Trey mai tria. Retrgndu-se repede din camera, nchise cu grija usa i trimise un servitor sa aduc grabnic un medic. O ora mai trziu, dupa ce Trey fusese splat i bandajat i dupa ce doctorul l asigura pentru a zecea oara pe Koo ca rana lui Trey era superficiala, Koo lua masuri pentru trimiterea unui mesaj lui Hazard... i apoi pzi el nsui usa pana la sosirea acestuia. Hazard, urmat ndeaproape de Blue i Fox, urca treptele n goana. Cum se simte? ntreba cu glas aspru, fcndu-i curaj pentru cea mai rea eventualitate, dupa ce primise de la servitorul lui Koo mesajul trunchiat n care se vorbea despre medici, o ncierare cu mpucturi, i Jake. E bine, rspunse Koo repede. Realmente bine. ncercarea lui de linitire era o asigurare mpotriva ncruntturii fioroase a lui Hazard. Poltrain e mort, dar nimeni n-a mai intrat n camera n afara de doctor i de mine, adauga el imediat. i Koo le multumi strmoilor sai ca-l pzeau de nenorociri.

Expresia feroce a lui Hazard i-ar fi fcut pe toi demonii din iad s-o ia la goana n cutarea unui adpost sigur. Fara un cuvnt, Hazard trecu rapid pe lng Koo i intra n camera, nchiznd usa n urma lui i i ngusta ochii sa poat vedea n semintuneric. Inima nc i mai btea nebunete de teama pe care o trise n timpul cltoriei cu trenul, al crui cazan de aburi se nroise n momentul n care ajunser la Helena. Cuvintele lui Koo ii domoliser groaza fiul lui nu murise; i pentru asta nalta o ruga tcut ctre Ah-badt-dadt-deah. 298 La auzul slabului zgomot al zvorului ce nchidea usa, ochii lui Trey se deschiser, i ridicndu-i privirea spre tatl lui, zmbi. Buna, papal Pe moment Hazard fu ocat de nfiarea lui Trey, dar cnd vorbi, glasul nu-i trda nimic din ngrijorare. Cum te simi? ntreba, ignornd cadavrul din mijlocul ncperii. Imensa uurare de a-l ti pe Trey n via i linitea spaima care-l cuprinsese n prima clipa, la vederea fiului sau. Acesta era vizibil mai slab, structura osoasa a fetei sale, mult evideniat, accentundu-i intensitatea ochilor ce straluceau la lumina bolului pentru arderea drogului. Dar zcea descul pe canapeaua moale, ca i cum nu s-ar fi luptat de curnd s-i apere viaa, netulburat de omul mort din apropiere, aflat doar la un metru de el. Cum te simi? Repeta Hazard n soapta. Sunt bine, spuse Trey, un uor zambet ridicndu-i colturile gurii. Nu vrei sa ncerci putin din uitarea lui Koo? Hazard nu se misca, dar scutura scurt din cap n chip de

refuz. Mama ta ateapt sa te vad. A fost ngrijorata. Erau zile ntregi de cnd Hazard tot nfrnase dorina intensa a lui Blaze de a interveni. ntorcndu-se lene pe o parte, Trey ntinse mana dupa un ziar ce zcea sub canapeaua lcuit. Nu sunt irecuperabil, sa stii, zise apoi, revenind la poziia lui confortabila, cu trupul tolnit, n timp ce gura i schia un vag surs ironic. tiu, rspunse calm tatl lui, ca om modem i cu experienta ce era. Localurile pentru fumat opiu de toate genurile, de la cele mai mizerabile pana la cele luxoase, aveau grija de satisfacerea nevoilor celor pe care-i interesa evadarea din realitate i placerea. 299 n sezonul trecut, Hazard luase parte la petrecerea de la Paris a printului de Wales, cnd noaptea se ncheiase ntr-un luxos palat al opiului, un amuzament plcut pentru bogtaii din ntreaga lume. Mama ta e foarte ngrijorata, adauga el n soapta. Uite, zise Trey, ntinzndu-i pagina. mi acordasem o sptmn ca sa le fac pe plac demonilor negri. i ca s-o vad pe Empress, i spuse n sinea lui, n visele create de opiu, care o fac sa para att de reala nct aveam impresia ca i puteam atinge mtasea parului i cldura pielii. Senzaiile acelea erau un soi de alinare ce se suprapuneau i se rzboia cu mania lui. Aveam de gnd sa vin acas mine, mai zise. Lund pagina oferita, Hazard arunca o privire rapida liniilor trase peste ptrate i cifre, apoi lasa foaia sa cada pe

o masa din apropiere. Cred ca o zi mai devreme ar liniti-o pe mama ta, spuse cu un glas autoritar, desi cuvintele i erau alese cu diplomaie. i adauga Hazard, ai crui ochi se ndreptar o clipa spre cadavrul lui Jake mai e i problema urgenta a... ndepartarii acestor rmie. El m-a atacat primul. Scurta propoziie era att o explicaie cat i o scuza. O greeal, din cate se pare, aprecie Hazard sec. Aa ceva face sa ti se reverse adrenalina, replica Trey pe acelai ton. nlndu-i privirile spre tatl sau, spuse cu glas cobort, relatnd o simpla informaie: N-am avut de ales... era hotrt sa ma ucid. i eu as fi fcut acelai lucru, rspunse Hazard, cu ochii aintii asupra unicului sau copil. Trey era n via, i pentru asta el i-ar fi vndut sufletul i ar fi ucis o duzina de-alde Jake Poltrain. Nimic altceva nu mai conta. Niciodata n-am omort un om cu minile mele... 300 Glasul lui Trey era aproape o soapta, acum ca totul se terminase, acum ca mania feroce i geloasa ii trecuse. Viaa era mai ambigua, reflecta Hazard n mod filozofic simind ezitarea din vocea lui Trey, dect pe vremea cnd fusese el tnr. n zilele acelea, a te rzbuna cnd te ataca un individ ca Jake Poltrain era ceva onorabil. Unii oameni triesc mai mult dect ar trebui, murmura el, gndind ca uneori, legile albilor ii ngduiau sa triasc unui om care nu merita asta.

Spunea unele lucruri despre Empress, zise Trey optit, n a crui minte se ivir imagini fulgertoare nfindu-i pe Empress i pe Jake.. Trase adnc aer n piept ca s-i liniteasc nervii. i-e dor de ea. Nu fusese exprimata o ntrebare. Gura lui Trey schi un zambet trist. Mai mult dect ma ateptam. Pana acum, niciodata nu mi-a fost dor de o femeie. Contemplnd ravagiile produse n ultima sptmn, rana bandajata de pe tmpla lui Trey, sangele care-i mnjea picioarele goale, Hazard spuse foarte calm: Daca ai vrea sa tii seama de unele sfaturi printeti... De ce nu? Ultimele cteva zile n-au fost tocmai un succes rsuntor. Ar trebui sa te duci dupa ea. Eu unui m-am dus dupa mama ta. Nu-i acelai lucru, replica Trey, cltinnd din cap, pana cnd junghiul de durere i aduse aminte de bandajul lui. Mama a plecat fiindc credea ca erai mort. n schimb Remarca el cu amrciune Empress a vzut pur i simplu milioanele Bradoock-Black scpndu-i de sub mana. Cu greu ar putea fi socotita asta o unire din dragoste, papa. Valerie este o femeie rea i vicleana, ii reaminti Hazard. Ai inut seama de asta, desigur. 301 Bineneles, zise Trey sec. Ca i de alte o mie de explicaii... dintre care nici una nu ma lmurete pentru ce. Nu mi-a scris Empress. i ar fi putut sa mai atepte o zi, pana ma napoiam de la adunarea legislativa. N-ar fi fost o

pretenie prea mare din partea mea, adauga el, ridicnd iar din umeri. Voia banii mei. Eu ce pot sa spun? Iar Valerie a dat de neles foarte limpede ca avea de gnd sa lupte cu ghearele i cu dinii ca sa-i pstreze. Aa ca Empress Jordan, o femeie cu simt practic i cu experienta, dornica sa refac averea familiei, s-a decis sa plece n cutarea unor puni mai verzi. Niciodata sa nu subestimezi zise Trey cu un cinism rece instinctele ascunse ale unei mprtese. Ca i cum n-ar fi fost obinuit ca femeile sa umble dupa banii lui. Cu multa vreme n urma se mpcase cu puterea afrodiziaca a unei averi n aur, numai ca n cazul lui Empress totul pruse altfel. Altfel dect ce? se ntreba el posomort n secunda urmtoare. La dracu'! Ea avea mult mai mare nevoie de bani dect tinerele bogate cu care se distra el de obicei. i mulumesc, papa zise politicos, cednd n cele din urma fata de ceea ce nu se putea contesta pentru grija ce mi-o pori, dar am analizat toate acestea n minte de foarte multe ori. Nu exista nici o alta explicaie pentru tcerea ei, ncheie el cu un oftat ce fu vizibil n fumul care se nalta din bolul de ars droguri. Primul imbold al lui Hazard, n calitate de printe, fu sa spuna: Vrei sa i-o aduc eu napoi? La urma urmei, rpirea soiilor fusese ntotdeauna o activitate acceptabila n tradiia absarokee. Dar i nbui impulsul ca fiind anacronic, desi, ca om de aciune, socotea ca o asemenea aciune avea merite certe. Cel putin problema tcerii ei avea sa capete o data pentru totdeauna un rspuns. Cu toate acestea, reflecta el cu mhnire, n decursul anilor am nvat sa fac unele concesii manierelor civilizate si bnuiesc ca rpirea ca

forma de a face curte unei femei poate fi privita cu o ncruntare. i n fond, asta ar nsemna sa intervin mai mult dect mi permit prerogativele de tata. 302 naintnd, pasi peste cadavrul lui Jake i, aplecndu-se spre fiul sau, i puse mana pe umrul lui Trey. Vino acas, i spuse cu blndee. Mama te ateapt. Cnd, peste cteva minute, ieir din camera, Trey era mbracat cu pantalonii lui din piele de cprioar i cu camasa de pnz, i i multumi politicos lui Koo, care atepta n hoi. Cu ochii plini de rceal i cu o expresie indescifrabila, Hazard spuse: Daca vei fi amabil sa ai grija sa se curee totul, voi fi recunosctor. Dnd din cap respectuos, Koo nelese ca putea s-i fixeze el nsui preul i ca acesta nu avea sa fie discutat, dar ca din partea lui se atepta tcere. Ca o personificare a tactului, rspunse: Considerai treaba ca i fcut, domnule Black. A doua zi, Trey pleca mpreuna cu familia lui spre tabra de vara, nconjurat de prieteni; ndemnat i ispitit sa participe la vntoare, curse de cai i toate activitile voioase ale verii, fu prea ocupat ca sa se mai lase n voia gndurilor negre. Dupa o sptmn posti n singurtate pe muntele Ursului, i le cerii spiritelor s-l ajute sa uite i si gseasc alinarea. n cea de-a treia zi vedeniile lui fura intense, pline de imagini i simbolism. i vzu pe copii clrind pe oimi uriai cu coada roie, care se preschimbar sub ochii lui n cai de munte; Empress, mbrcat n costumul ei de cowboy, statea vizavi de el

lng foc, dar purta n urechi diamante strlucitoare, i cnd ntinse braul pe deasupra flcrilor ca s-o ating, ea dispru, imaginea fiindu-i nlocuita de Valerie. Spiritele l luar de mana i-l linitir cnd el tipa de furie, i potolir revolta i-i rennoir forele. n vesminte mistice, ele apreau i dispreau din visele sale, amintindu-i originea i credina lui, i cu ajutorul lentului lor dans al vieii el ajunse sa neleag pe muntele Ursului, n cldura arztoare a zilei i n recea frumusee a nopilor nstelate ca valoarea unui brbat vine din interiorul sau. i ca uitarea se aterne ncet, anotimpurile inimii urmnd un drum nesfrit, ca i anotimpurile pmntului. 303 n cea de-a cincea zi, Trey cobor din muni revenind n snul familiei remprosptat, contient de obria lui absarokee i, daca nu mpcat cu ideea de a o uita pe Empress; mcar cu o gndire realista n legtur cu puterea de vindecare a timpului. n vara aceea ramase n muni, ajutndu-i fraii vitregi sa se ocupe de hergheliile de cai ale tatlui lor, care fuseser trimise spre punile mai rcoroase de pe platou. Cu trunchiul gol i n pantaloni de piele, cu parul lung fluturnd n vnt, ctiga toate cursele de cai pe Rally, aa cum se ntmpl n fiecare vara, i victoriile i fceau placere. i deoarece i petrecea cu Rally mai mult timp dect de obicei, clanul lui nelese ca i era dor de o femeie i ca avea nevoie de singurtate. Spre sfritul verii, nu mai exista nici o urma a purgatoriului prin care trecuse n localul lui Koo. Trey era perfect restabilit i foarte bronzat. Ca o ironie a sortii, niciodata nu fusese ntr-o mai buna forma fizica. Tnr, frumos i bogat, pentru cei din afara el avea totul, n afara

de un singur lucru, pe care-l dorea cel mai mult: femeia pe care o ceruse n cstorie. i care, din motive care lui nc i scpau, decisese s-l prseasc.

Capitolul 18
Pe la mijlocul lui septembrie, Trey fu chemat grabnic acas deoarece Valerie nscuse o feti. Copila era n mod clar o metisa, i cnd o vzu prima oara, Valerie nici nu vru s-o ating. Telefona imediat la ranch i-i informa pe cei de acolo ca le trimitea pruncul. Cteva apeluri telefonice nnebunite gsir o doica, i n momentul n care sosi micua nc fara nume, Blaze pregti n graba camera copiilor. 304 A doua zi, cnd Trey reveni calare din tabra de vara i se uita pentru ntia data la micul bebelu culcat n leagnul mbracat n roz, fu imediat ncntat. Uitndu-se la el cu ochi imeni, fetia gngurea i bolborosea fcnd balonase umede, i cnd schia un zambet cu jumtate de gura un mic surs rtcit Trey fu izbit de puternicul farmec al zmbetelor unui copil. E foarte vioaie, murmura cu mndrie Blaze, stand n picioare lng Trey. Cei mai multi copii nu zmbesc dect mult mai trziu. Vorbeti de parca ai fi o bunica iubitoare, o tachina Trey. Are nevoie de noi, replica Blaze calm, referindu-se n mod tacit la faptul ca fetia fusese prsit de familia Stewart. Ma are pe mine, te asigur. Ce mai seducatoare! zise

Trey atingnd-o cu duioie pe cretetul cporului ei acoperit cu un pufuor fin. Are un nume? Nu nc... ne-am gndit sa te ateptm. Valerie n-a...? Blaze scutura din cap. Cateaua blestemata! murmura Trey. Firea ei are o oarecare trstur necaritabil, conveni Blaze pe un ton sarcastic. nsa imediat zmbi, deoarece copilul ncepuse s-i ntind buzele asemntoare cu un boboc de trandafir, ca o psric n cutare de hrana. Iar i este foame, spuse mama lui Trey. Nu-i aa ca-l dulce? O sa... vreau sa zic... cum...? se balbai Trey, ngrijirea sugarilor fiind cu totul n afara domeniului sau de experienta.. Dar n zilele i sptmnile urmtoare petrecu ore ntregi n camera copiilor i nva sa se ocupe de micua lui fiica adoptiva. La Insistentele lui Hazard, fu numita Belle. 305 Nu-i acceptam propunerea doar pentru ca eti un tiran care-i impune voina, l tachina Blaze, cnd numele fusese luat pentru prima oara n discuie. Bineneles ca de-aceea i-o acceptam, intervenise Trey, zmbind. Stii cum se mbufneaz cnd nu i se face pe voie. Foarte amuzant! Replicase Hazard, prefcndu-se jignit. Este un nume cat se poate de potrivit. Cnd eti vedeta de teatru, spusese Blaze. Sau o clrea de rodeo, adugase Trey zmbind.

Voi doi putei alege un al doilea prenume, propuse Hazard n gluma, obinuit sa fie tachinat. Cata marinimie! exclamase Trey, nlndu-i sprncenele. Una din trsturile fermectoare ale tatlui tau. Dar Hazard era realmente un autocrat, i desi sotia i fiul lui, avnd firi independente, susineau propriile lor sugestii, nu se mpotriveau preferinei lui. Numele de Belle era teatral dar i afectuos, iar fetia era, n ochii tuturor, ntradevr frumoasa. i astfel, copilul nedorit care afectase enorm viaa lui Trey, viitorul lui Empress i contul n banca al lui Valerie, deveni centrul ateniei pentru toi cei de la ranch. Hazard comanda sa se graveze cu numele ei un serviciu de masa special pentru copii, alctuit din cincizeci de piese de argint, i ncepu sa dreseze un cai de munte mic i ndesat, anume pentru prima ei plimbare calare. Blaze redecora n ntregime camera copiilor i trimise sa i se aduc de la Paris un trusou de copil realmente regal, n vreme ce Trey descoperi ca se pricepea la chiibuurile introducerii terciului de ovz i a compotului de fructe ntro gura de copil. Iar Belle nflorea. Cele opt luni stabilite prin contract cu privire la ndatoririle lui conjugale se ncheiar cnd Belle mplini o luna, i chiar n acea zi Trey i ceru lui Valerie sa divoreze. 306 O vizita spre sfritul unei dupa-amieze, alegnd momentul de dupa ora ceaiului i nainte de obligaiile mesei de seara, cnd era cel mai probabil ca Valerie sa fie acas singura.

Era nc mbrcat cu rochia ei pentru ceai, sifonul de un roz palid garnisit cu metri ntregi de dantela strvezie de Alencon slujind drept ambalaj delicat pentru frumuseea el bruna. Cnd Trey pasi n ncpere, ea i ridica alene privirile spre el, imperturbabila ca de obicei. Cu siguranta nu-i vorba de o vizita de curtoazie, murmura ea lene, nclinndu-i putin capul ntr-o parte ca sa se uite la el. Trey era mbracat n haine de lucru prfuite: haina i vesta de piele peste o camasa de bumbac leoarca de sudoare. Cizmele, ca i pantalonii, i erau acoperite de un nisip fin. Instalam un concasor nou la mina din Trancyville, zise el, remarcndu-i poziia languroasa, pe canapeaua de damasc. Unii oameni muncesc ca sa triasc. Iar alii nu, replica ea cu un zambet strlucitor. Constat ca suntem de acord, ca de obicei, riposta sec Trey. Statea n picioare, nerbdtor, oprit n pragul salonului, neavnd de gnd sa rmn mai mult dect era necesar. ntotdeauna eti foarte suprcios, Trey dragul meu. tiu ca poi fi i altfel... ia loc i relaxeaz-te. Vom vorbi despre vremurile trecute, murmura ea ncet, artnd cu un gest graios spre un fotoliu alturat. Modul ei dezinvolt de a trece cu vederea peste toat nenorocirea pe care o produsese prin propria-i ticloie l calca pe nervi. Vreau sa divoram, zise de-a dreptul, neinteresndu-l politeurile ipocrite. Nu. Vocea ei era calma, expresia linistita, i Valerie ntinse

mana spre un pahar cu vin de Xeres ce scnteia n lumina soarelui pe o msua de marmura fasonata n mod hidos n forma de lebda. 307 Nu? Doreti sa mori? o ntreba el n soapta, gandind ca o lovitura puternica data cu ciocul lebedei ar fi pus capt tuturor necazurilor lui. mi place sa fiu doamna Bradoock-Black, zise ea, lund o sorbitura de vin. i cu o stpnire de sine care l irita, adauga: Vrei i tu putin? Este un foarte bun produs portughez. Nu beau vin de Xeres, i daca l-a bea, nu cu tine as face asta, replica Trey cu un glas ncordat de efortul de a se controla. Ai semnat o nelegere. Am rupt-o. Nu privi lucrurile att de simplu, se rsti el. Avem o copie. Zmbetul ei fu de o inocenta clasica. Voi susine ca este un fals. Dumnezeule Sfinte! gndi el, scrbit. Nu renuni niciodata, nu-i aa? Sursul ei se modifica, i vreme de cteva clipe lasa sa i se vad nostalgia. Dar, daca-i vorba... ar nsemna sa renun la multe, nu crezi, dragul meu? ntreba ea alene. Aa ca nu... nu cred ca ma tenteaz s-o fac. Cata satisfacie ar avea, i trecu fulgertor prin minte, sa tearg sursul acela de pe fata ei, i simi cum sub camasa transpirata i haina de piele i se ncordeaz spinarea.

ntotdeauna i-am subestimat avariia, spuse n soapta, ochii argintii sclipindu-i ca gheata. Avantajul meu, aadar, susura ea mulumita. Nu jucam o partida de ah, Valerie. Dar e un joc, nu-i aa, dragul meu? Glasul ei avea o nuana fina de sfidare. Trey reuise sa scoat ntotdeauna la suprafaa slbticia din firea ei, i intensitatea prezentei lui fizice o tulbura pana la nebunie. Foarte adesea, i mai ales acum, prfuit i 308 mbracat n piele, el i amintea de un animal... un animal de prada, mare i ntunecat. Un animal excitant... care nu mai era al ei. i gsea mulumire n a-l umili. Daca tot vorbim despre jocuri, hai sa lsam asta n grija avocailor, zise Trey cu simplitate. Voi mai trece pe la tine dupa ce se vor ncheia rundele preliminare. i prsi ncperea. A doua zi, Hazard discuta cu Duncan Stewart, amintindu-i ca semnaser documente negociate nainte de cstorie. Duncan fu timid. Enervanta atitudine, gndi Hazard, la un brbat pntecos, ntre doua vrste. N-o s-i rpesc mult timp, Duncan, zise el. Pentru ce nu decizi mpreuna cu fiica ta, cat va trebuie, sa zicem, ca sa plecai din Montana? Verifica cifrele astea la contabilii notri i vom mai reveni. ncepu prima runda. Dupa ce se uitaser din nou cu ochi lacomi la averea Bradoock-Black, Duncan i Valerie, deciser ca prima data se vnduser prea ieftin, i ca niciodata nu strica sa insiti

putin. Hazard nu voia probleme cu Belle, aa ca i fcu pe plac familiei Stewart... pana la un punct. Ucide-i! zise Trey cu scrba ntr-o diminea. Hazard i ridica privirile de pe scrisoarea pe care o recitea scrisoarea prin care se sugera ca Duncan sa fie numit tutore legal al copilul lui Valerie. Doar un gnd ce exprima o dorina, adauga Trey, oftnd, drept rspuns la privirea mirata a tatlui sau. Se pare ca negocierile ar putea fi trgnate o vreme. Sprijinindu-se pe sptarul fotoliului sau din piele, Hazard schia o uoara grimasa. Ma tem ca da, nsa oamenii de teapa celor doi Stewart sunt de vnzare... nu-i dect o problema de timp pana la aflarea preului. i mprtesc totui sentimentele. 309 Tocmeala asta mi displace profund. Ce mai face Belle n dimineaa aceasta? Mama i cu mine ne-am certat, care din noi urma sai dam micul dejun. Am ctigat eu, rspunse Trey cu un zambet uor ironic. Lui Belle i-a plcut sucul de mere, dar s-a mpotrivit fulgilor de ovz adauga descriind cu mana-i supla un scurt arc peste camasa lui patata i a fost mai ncntat de ciocolata mea calda dect de felul n care am ngrijit-o. Orict de proasta i-ar fi fost dispoziia, Belle i aducea fara gre un surs pe fata. Ma bucur sa aflu ca va amuza pe amndoi, replica Hazard, a crui ncruntare se transforma i ea ntr-un zambet. i prinde bine mamei tale... e multa vreme de cnd n casa n-a mai fost nici un copil. Cu toate acestea, cred ca nu avem nevoie de pantofii

de balet... sau, daca-i vorba, nici de poneiul tau de munte, remarca Trey cu o scnteie a ochilor lui argintii. Ne nveselete, zise tatl lui, cu un zambet linitit. Sunt foarte multi ani de cnd n-am mai avut un copil att de mic n jurul cruia sa ne agitam. Cnd Daisy a venit sa locuiasc la noi dupa... Se ntrerupse, gndindu-se la cele doua fiice mai mici pe care le pierduser, i la cat de adevrat era ca niciodata nu te obinuieti realmente sa trieti cu absenta unor fiine dragi. Glasul i fu mai bland cnd continua: Erau aproape adolescente. i era bine cunoscuta tristeea pe care o simea tatl lui. El nsui nu uitase niciodata doliul din copilria sa, amintirea prinilor sai pe care-i vzuse pentru prima data plngnd rmnndu-i netears n minte. Glasul lui Trey cpta o intonaie blnd. Mama a luat pe deplin conducerea, eu doar primesc ordine, zise el, i i fac ntru totul pe voie, nu te teme, papa. Desi, daca s-ar ajunge la o lupta care-pe-care, adauga cu un zambet strlucitor, n-a putea paria pe ansele mele de a ctiga mpotriva mamei. 310 Spiritul ncpnat al mamei tale este una dintre fermectoarele ei caliti, replica Hazard pe un ton afectuos, iar eu sunt de acord cu tine... e n stare sa nving de una singura o armata ntreaga. Din toat frmntarea i nefericirea asta, cel putin faptul de a o avea pe Belle face sa merite tot necazul... ceea ce nu nseamn ca as lsa-o vreodat pe Valerie sa afle asta. Trey i ntinse trupul, relaxndu-i ncordarea spinrii, sentimentul de frustrare domolindu-i-se cnd gandurile i se

concentrau asupra lui Belle. Valerie nu-i ddea seama ca a adugat la repertoriul meu o ntreaga lista de noi iscusine, zise cu voioie, instalndu-se comod n fotoliul din fata tatalui sau. Nu numai ca tiu cum sa schimb scutece i sa hrnesc bebelui, dar gndete-te la domeniul lrgit al conversaiei mele politicoase. n loc sa spun simplu: Ce mai fac copiii? i sa dau din cap la intervale potrivite, acum sunt n stare sa compar observaii i sa dau sfaturi. Deodata zmbi: Ce crezi c-ar zice despre asta toate Arabelle McGinnis din lume? Ce obinuiesc sa spuna la orice subiect de conversaie, rspunse Hazard sec. Ce nemaipomenit de fascinant!. ti plac cerceii mei cei noi? Sau rochia, sau croitoreasa, sau coafura... nu uita asta... nu ca le-a fi ascultat vreodat cu adevrat. Pe sub genele dese, i ridica privirile spre tatl sau, care statea la birou. Tu i cu mama stai realmente de vorba, nu-i aa? ntotdeauna, confirma Hazard, al crui glas deveni mai bland. Ea este cea mai buna prietena a mea. Nu ca nevast-mea replica Trey, sarcastic care nelege ca prietenia nseamn un cec cu o suma mai mare i ale carei sentimente materne se aseamn cu 311 grija tatalui ei fata de triburile din rezervaie. Tine minte, vreau custodie integrala i reaminti tatalui sau, n voce simtindu-i-se dezgustul. Nu-mi pasa cat de mult ar costa. Dupa cum se arata lucrurile zise Hazard, mai

degrab stpnindu-i cuvintele dect cu ostilitate e posibil ca ei sa ia mina din Lost Creek n totalitate. Un glon ar fi mai ieftin, spuse Trey zmbind. E o idee, replica tatl lui, nlndu-i sprncenele negre. Aa cum se dovedi, cineva cu mai puine scrupule dect ei, puse capt, doua sptmni mai trziu, vieii ticloase a lui Duncan Stewart. n calitatea lui de negociator de contracte cu indienii, le vindea ageniilor produse pentru rezervatii i, mpreuna cu colegii lui, fusese acuzat de o mare frauda fcut fara scrupule, nelnd albi i indieni deopotriv prin angajamente condamnabile. Cincizeci de indieni muriser n iulie din cauza unor alimente alterate, i doua sute muriser de foame n iarna precedenta la Black Earth Reserve din lipsa de hrana adecvata, desi registrele guvernamentale artau ca se achitase i se livrase ntreaga alocaie de hrana. Era o practica obinuita sa ncarci nota de plata a guvernului cu costul ntreg al proviziilor i sa le livrezi indienilor doar o mica parte din bunuri, lsnd grosul acestora sa fie revndut pentru un profit frumuel. De-a lungul anilor se ncurcaser diverse modificri ale sistemului pentru a se asigura o diminuare a corupiei. Grant trimisese acolo quarkeri1; alte administraii ncurcaser cu autoriti militare sau cu misionari purtnd alte denumiri. n vreme ce diveri ageni i negociatori de contracte de aprovizionare se succedaser unii dupa alii, indiferent de soiul de om, profiturile enorme erau
1 Quarker. Membru al Societii Prietenilor, micare cretin din America fara crez scris sau preoi hirotonisii, devotata unor principii pasnice i remarcata iniial prin simplitatea vesmintelor membrilor sai i a modului lor de via (n.t.)

312 prea tentante, prea uor de obinut, penalitile prea

nensemnate pentru a le nvinge aceasta obinuita slbiciune omeneasca, atunci cnd se aflau n fata metaforicei ncperi netezite i pline cu aur. Cnd fu gsit, Duncan fusese scalpat i gura i fusese umpluta cu carne putreda. Desi la prima vedere asasinarea lui era fcut sa para fapta unui indian, att Hazard cat i Trey remarca lipsa de iscusinta a scalprii i urmarira investigaiile cu un mare interes. Dupa o ancheta rudimentara, eriful renuna i nu se mai prefcu a-l cuta pe uciga, deoarece se tia bine ca n zona de frontiera viaa continua sa fie lipsita de importanta, i cat trise, Duncan Stewart i fcuse multi dumani. Duncan era soiul de om care pentru a-si salva pielea s-ar fi descotorosit de complicii lui, dar cum de ast-dat noile acuzaii depiser jurisdicia locala, se prea ca cineva se temuse ca ar putea fi implicat daca ar fi vorbit el. Din bogata lista a dumanilor lui Duncan Stewart, ucigaul trebuie sa fi fost cineva n care ei avea ncredere, deoarece Stewart fusese mpuscat n ceafa de aproape. Pe teren deschis, acolo unde fusese descoperit cadavrul, nimeni nu s-ar fi putut apropia pe nesimite, i Duncan n-ar fi lsat niciodata un indian sa nainteze spre el pana la o btaie de puca fara a-si ridica propria-i arma. Mcar atta se putea spune despre Duncan: era un realist. Arsurile cu praf de puca i glonul tras din spate sugerau un tovar care calarea alaturi de el, putin mai n spate. Cu pretextul de a prezenta condoleane, Arabella McGinnis i fcu lui Valerie o vizita ntr-o dup-amiaza, la scurt timp dupa funeralii. Niciodata nu fuseser prietene, ci mai curnd rivale, amndou fiind femei tinere i bogate,

mandre de frumuseea lor i n competiie pentru acelai valoros candidat matrimonial. Faptul ca Trey renunase la ndatoririle lui conjugale alinase doar parial gelozia Arabellei fata de lovitura data de Valerie: 313 A fi doamna Bradoock-Black era ceva pentru care Arabella ar fi fost oricnd gata sa ucid, i venise sa afle ea nsi ce schimbri, daca avusese loc vreuna, adusese moartea tatalui lui Valerie n situaia de fapt a csniciei lui Trey. naintnd n micul salon din partea din spate a casei, n care Valerie, cu o nepolitee premeditata, preferase s-o primeasc, Arabella ganguri: Ce ncpere fermectoare, Valerie! Gustul tau e foarte evident n felul n care e aranjata. Acestea sunt ntradevr sculpturi africane? Ce drgu! Se prefcu n btaie de joc ca ar privi decorul cu admiraie, i mtasea roie costumului de plimbare cu care era mbrcat foni uor mturnd covorul. Dar eti singura, draga mea, tocmai cnd eti ndurerata... fara soul tau alaturi! As fi crezut ca ai dori ca Trey sa te consoleze pentru pierderea scumpului tau tata, att de recent plecat dintre noi. Rutatea ei era palpabila. Din cate se putea observa, Valerie nu era nici n doliu, nici ndurerata, i nici nu exista vreo posibilitate ca soul ei sa-i ofere alinare toate acestea fiind lucruri pe care ambele femei le tiau prea bine. Singura necunoscuta n conversaia ce urma era cine avea sa nfig mai nti cuitul i cat de crunta va fi rana. Cel putin am un so, iubita mea, susura Valerie drept rspuns. Tu ai adus vreodat pe vreunul dintre pretendeni

pana la acest punct? Sunt mult prea tnr ca sa ma gndesc la cstorie; i aa zice i papa, replica Arabella, scuturndu-i cu un gest obraznic zulufii aurii. ie cstoria ti se pare multumitoare? Riposta ea tios. Am descoperit ca, realmente, cstoria este ncnttor de... rentabila. Vrei un ceai, sau ai prefera obinuitul tau bourbon? ntreba cu malitiozitate. ntorcnd lovitura Arabellei cu un surs dispreuitor. Putin din bourbon-ul lui Trey mi-ar face placere, replica Arabella pe un ton mieros. 314 Toat lumea din ora tia ca de la nunta, Trey nu petrecuse cu Valerie mai mult de douzeci de minute. El bea coniac. Cu mine ntotdeauna obinuia sa bea bourbon. Cu tine toi beau bourbon declara Valerie, sunnd sa vina un servitor deoarece asta-i tot ce ai. Bourbon-ul de Kentucky este excelent. Ross McGinnis era mndru de obria lui din Kentucky, i tot att de mndru de rezerva personala de bourbon a familiei sale. Serios ca nu ma pricep, contra Valerie cu dispre. Papa aducea ntotdeauna buturile lui alcoolice din import. Apoi i fcu semn feciorului care intrase n ncpere: Bourbon pentru domnioara McGinnis i vin de Xeres pentru mine. i cat timp servitorul turna buturile, cele doua femei i traser ghearele n teaca i discutar banaliti despre vreme, repetiiile de la cor i spectacolul cu Visul unei nopi de vara pus n scena de artitii de teatru din Helena.

Nu se nchisese bine usa n urma feciorului ca Arabella, aruncnd o privire furi spre usa nchisa, zise: Ce tnr chipe ai gsit pentru a te servi! (Accentuarea era o apreciere fi.) Nu-mi pare cunoscut. Este cumva nou, i adus i el din import? Este nou, dar toate angajrile le face majordomul meu, replica Valerie cu dezinvoltura. Ar trebui s-l ntrebi pe el amnuntele. Dar Arabella vzuse privirea alunecata lent de Valerie peste trupul nalt i bine proporionat al barbatului, cnd acesta fcuse o plecciune nainte de plecare, desi de acolo de unde statea pierduse cea mai interesanta reacie a uitturii scruttoare a lui Valerie. Frumosul i tnrul fecior cu par castaniu, care prea prea bronzat ca sa fi fost multa vreme servitor, fcuse cu ochiul i zambise i el. Cum l cheama? ntrebarea Arabelllei fu tot att de nonalanta ca i rspunsul calm al lui Valerie. 315 Thomas. Are i un nume de familie? Sunt sigura ca trebuie sa aib unul, zise Valerie, ridicnd uor din umeri. Raspunde de asemenea la apelativul Tom , adauga ea, cu un surs insinuant. Are mini mari i frumoase, murmura Arabella apreciativ. Da, nu-l aa? Sunt nevoita sa-i amintesc ntruna... Valerie se ntrerupse cu delicatee. Vreau sa zic, cu porelanuri i cristalurile mele: Vrei s-l chem din nou, aa nct sa poi... aa... cere s-i umple iar paharul?

Mi-ar plcea, rspunse Arabella imediat, deciznd ca pe viitor sa se intereseze de felul n care alegea mama ei lacheii. Cnd Thomas intra iari n camera, i ndeplini ndatoririle cu o insolenta voioasa. Zmbetul lui friza impertinenta, plecciunea i fu putin prea insistenta, i cnd spunea doamna, se exprima cu o aroganta surprinztor de fermectoare. Este putin cam obraznic, remarca Arabella dupa plecarea lui. Prefer servitori cu o oarecare... vitalitate, susura Valerie, i Tom este de o vitalitate ncnttoare. Cat de convenabil! Da, nu-i aa? Zise Valerie, cu un surs viclean. Iar Arabella obinu din acel surs viclean destule informaii cat sa se sature o luna. De fapt, numele ntreg al lui Tom era Thomas Kitredge Bradoock. Bronzul fusese cptat n cltoriile sale cu iahtul n largul unor locuri ca Nantucket, Macao i Cowes, iar Blaze Bradoock-Black l ntlnise pentru prima oara pe fratele ei vitreg necunoscut cu doua sptmni n urma, cnd el fusese alungat de Timms, i ndreptndu-se spre ea, spusese: Buna, surioara, i i azvrlise braele sale mari n jurul mijlocului ei. Nscut postum la ase luni dupa moartea tatalui lui Blaze, aflase abia de curnd ca avea o sora vitrega. 316 Banii pusi separat de Billy Bradoock pe numele amantei lui oferiser tot luxul posibil pentru fiul pe care el nu-l vzuse niciodata, i mama sa nu-i spusese adevrul n legtur cu tatl lui dect atunci cnd se ntlnise cu el la San Francisco, n urma cu o luna.

Spune-mi Kit, zisese el, srutnd-o cu cldur pe Blaze pe Obraz. Aa mi spun toi. Apoi i ntinse mana lui Hazard. Niciodata n-am avut un cumnat. Sper sa nu te supere. i zmbetul lui, cnd se ntorsese iar spre Blaze, adusese lacrimi n ochii acesteia avea impresia c-i zmbea tatl ei. i pentru mine eti primul cumnat, replicase Hazard n gluma. Fii binevenit n familie! n decursul conversaiei de mai buna cunoatere care se desfurase la ranch n acea prima seara vreme de cteva ore, Kit se oferise voluntar sa ndeplineasc servicii de spion n casa lui Valerie. Va fi o distracie, nu gluma! Spusese acel tnr dornic de aventuri, care tocmai se napoiase dupa trei ani de navigaie n jurul lumii. Jocurile de noroc i femeile din Macao, le mrturisise el, mi-au reinut cel mai ndelung interesul. Niciodata nu tiai daca aveai sa prseti jocul de cri viu i cu ctigurile tale, explicase el. Asta te tine mereu vigilent, adugase rnjind. i, iart-m, surioara si ceru apoi scuze dar faptul de a trai mereu n alerta, da o oarecare piraterie ceasurilor de mai trziu, petrecute cu doamnele. Nu trebuie s-mi ceri scuze, replicase Blaze zmbind, dupa ce vreme de atia ani m-am tot ntrebat care tata mnios avea sa nfig un glon n Trey. Ma tem ca subscrie i el la interesul tau fata de angajarea n aventuri nesbuite. Surprinznd o privire rapida schimbata ntre Hazard i

Trey, adugase pe un ton dulce: 317 Cu siguranta, voi doi nu va nchipuiai ca eu credeam toate povetile acelea nfrumuseate. Att Hazard cat i Trey se ntrebaser imediat cat anume tia ea de fapt. Aadar, cum e sotia asta a ta? ntrebase Kit. Dac-i place aventura... rspunse Trey trgnndui vorbele.. Pare interesant. Care va sa zic, tot ce am de fcut este sa fiu cu ochii pe ea pana se termina negocierile astea. Nu te simi obligat s-o faci! Intervenise Blaze. Nu zu, Kit, spuse Hazard din adncul fotoliului sau preferat, cu pielea uzata, inndu-i paharul cu coniac n aa fel nct sa sclipeasc n lumina. Valerie oricum va ajunge n scurt timp la punctul dorit. Nu e nevoie sa te implici. Arata bine? O noua privire se schimbase ntre Hazard i Trey. Depinde de gustul tau, replicase Hazard, neutru. Este absolut splendida, spusese Blaze. Nu trebuie sa fii discret din cauza mea, draga, sublinie ea adresandu-se lui Hazard. Cunosc foarte bine genul preferat de Valerie. Presupun ca i-a fcut avansuri, ncheiase ea cu vioiciune. Ceea ce-l fcu pe Hazard sa se nece cu coniacul. Vezi, Kit, ca Valerie trebuie sa fie amuzanta, remarcase Blaze. Vizita Arabellei reprezenta, pur i simplu, nc o mica neplacere n legtur cu mariajul ei neconvenional cu Trey. Asta pana cnd Valerie se pomeni chestionata cu privire la Thomas de mai multe ori n cursul zilelor urmtoare,

fiecare ntrebare fiind nsoit de chicoteli sugestive. Moartea tatalui ei sporise interesul ei pentru finalizarea negocierilor cu familia Bradoock-Black, 318 i acum insinurile rutcioase i rapid rspndite din gur-n gura urgentau dorina de a definitiva lucrurile. Cteva clipe se mustra ea nsi pentru ca nu avea mai multa minte, dar aproape imediat i alunga scurta ngrijorare. Cu siguranta Thomas putea fi concediat ca sa dispar cum se cuvine daca s-ar ivi o asemenea necesitate, i ntre timp, gndi ea, pe chip aparandu-i un mic surs de satisfacie, el era n mod cert un lacheu tnr i bine nzestrat . Uitndu-se la ceas, decise ca n-ar strica sa ntrzie putin la cina de la Brunckhill din acea seara, i l suna pe Thomas. O ora mai trziu camerista fi coafa parul, i ea observa ca obrajii i mai erau nc mbujorai, cu o nuan trandafirie de pe urma plcutei vitaliti a lui Thomas. Fara ruj n seara asta, spuse Valerie vesela, i daca ma mai tragi de par, te dau afara fara recomandare. Desi Valerie era o femeie pasionala, faptul acesta nu intra niciodata n contradicie cu latura practica a firii ei, i n vreme ce statea acolo, urmrind-o pe camerista care i pieptna cu timiditate parul, aranjndu-i fiecare uvi la locul ei, hotr ca trebuia sa fie raional n legtur cu viitorul ei. Cu tatl mort, cu silueta revenit la normal, i descotorisita de copilul nedorit, i se deschideau orizonturi mai largi. ncepu s-i imagineze n mod amnunit intrarea ei n societatea newyorkeza. Penele albe de egreta, i zise, aveau sa fie izbitoare n parul ei negru, prinse cu cteva

safire deosebite din minele Bradoock-Black. i apoi, desigur, o rochie ntr-o nuan de albastru asortata... albastrul i punea ntotdeauna cel mai bine n valoare frumuseea ochilor. Pe de alta parte, nu exista nici o regula care s-i interzic sa aduci cu tine un fecior competent. Valerie insista sa negocieze direct cu Trey fara avocati, fara intermediari dorind sa aib placerea sadica de a-l vedea silit sa fie de acord cu pretentiile ei. n mod ciudat, ceea ce o supra cel mai ru pe Valerie 319 era faptul ca Trey l repudiase drepturile conjugale. Brbaii fuseser ntotdeauna atrai de frumuseea ei, i desi la nceput refuzul lui Trey o provocase, n cele din urma o revoltase. Vina nereuitei planurilor ei era, bineneles, a lui, i umilinele trebuiau sa fie pltit cu snge. mprejurarea ca Trey inea la fiica ei nu-i micora. Dorina de rzbunare. Fara sentimente sau contiin, ea scosese din viaa ei copilul de cum l vzuse pielea cafenie. Trey fusese crescut ntr-o casa funcional, care, n ciuda tuturor dimensiunilor ei mari i a suprafeei ntinse, avea interioare luminoase, aerisite, decorate de Liberty de la Londra, cu adugiri, din loc n loc, ale unor piese din mobilierul de anticariat ndrgit de mama lui. Casa lui Valerie prea ntotdeauna ostentativa... ca i proprietara ei, i zise n sinea lui cu nemulumire, cnd intra n camera de zi. Valerie statea ntr-un fotoliu mbracat n brocart i mpodobit cu ciucuri i franjuri, cu spatele spre lumina strlucitoare a zilei, estompata de nite perdele de dantela complicate. Trey fu nevoit sa treac pe lng talme-

balmeul de mobile masive din lemn de mahon, mprtiate prin ntreaga camera i sa ocoleasc o greoaie maspiedestal al carei picior reprezenta nite gheare i pe care se afla nelipsita vaza japoneza cu pene de pun. Crini uriai, aranjai ntr-un ulcior nalt din argint, lng fotoliul lui Valerie, preau pete strlucitoare de un portocaliu aprins care i amintir lui de firea de animal fie prada a lui Valerie. Sunt pus n garda, gndi el, desi nfiarea ei de astzi era aceea a unei timide ingenue, ntr-o rochie de muselina mtsoas. Ea nclina capul, ca i el, i Trey se aeza pe unul din fotoliile bttoare la ochi. Negocierile ncepur ntr-o atmosfera glaciara. Sezonul la New York abia a nceput, aa ca daca am putea ajunge la o nelegere astzi spuse Valerie 320 de parca niciodata n-ar fi avut loc ntreaga nebunie a evenimentelor iscate de ea, ca i cum Trey n-ar fi crescut copilul altui brbat, ca i cum pe el l-ar fi privit probleme ei nu as pierde prea multe dintre festiviti. Fiica ta e sntoas i se simte bine, zise pe un ton blajin Trey, mbracat astzi ntr-un costum din piele de cprioar neornamentat, ca pentru a sublinia, n salonul mult prea mpopoonat al lui Valerie, obria lui indiana. Nu ma intereseaz copiii. Pcat ca nu te-ai gndit la asta mai devreme, riposta sec Trey. Sunt sigura ca odaia copiilor de la ranch face fata ngrijirii unui plod. Nu camera copiilor; din fericire mama mea i doicile se ocupa de feti.

Nu voia sa-i dea satisfacia de a ti cat de mult ajunsese Belle sa nsemne pentru el. Cu Valerie, asta ar fi echivalat cu nc o invitaie de antaj, o presiune pe care ea ar fi putut s-o mping pana la limita. Pe Kit l inea n rezerva mpotriva unei astfel de eventualitate. Daca asta te face sa te simi bine spuse Valerie, al carei ton nega n mod implicit afirmaia cnd negociem, o putem considera pe Belle ca fiind obligaia mea. Grozav din partea ta, Valerie. Generozitatea ta sufleteasca este nduiotoare, zise Trey, lsndu-se pe spate n fotoliul cu prea multe perne i ntinzndu-i picioarele nainte. Ochii ei albatri se ngustar, ca reacie la insolenta i la atitudinea lui nepstoare, ca i cum aceste negocieri ar fi prezentat pentru el un interes ntmpltor, i pentru prima oara mania i se exterioriza. Ar fi trebuit sa joci rolul sotului, dragul meu Trey. Nu sunt un actor att de bun, draga mea Valerie, replica el cu aceeai rutate mieroasa care susura n vocea ei, numai ca sprncenelele lui se nlar uor, cu o expresie batjocoritoare. 321 Din nefericire spuse ea cu ciuda i cu pofta subita de a se npusti sa-i sfie gatul defectul acesta te va costa. Orice are o cat de slab legtur cu tine ma costa, zise Trey zmbind o clipa. M-am obinuit. Dupa ce vei obine divorul o sa alergi dupa femeia aia pe care ai cumprat-o? ntreba ea, ascuzndu-i cu prefcut inocenta ciuda ca, din cate se prea, Trey inea la acea femeie. De cnd plecase ea, Trey evitase compania feminina,

lucru nu numai neobinuit, ci i iritant pentru o femeie ca Valerie, care niciodata nu fusese refuzata de vreun brbat. Ce avea tarancuta aceea i nu avea ea? se ntrebase Valerie cu furie, i nu doar o data Se vorbete ca te-ar fi emasculat, murmura Valerie, rzbuntoare. Pe maxilarul neted al lui Trey tresari un muchi, dar glasul lui, cnd vorbi fu impasibil. As zice ca nu te afli n situaia de a verifica aceasta presupunere, i cred ca, indiferent ce-a face eu dupa divor, n-ar fi treaba nimnui. Vocea i cobor pana la nivelul unui murmur, i ochii lui devenir necrutori. i-a putea totui sugera ca, dupa divor, pentru tine ar fi mai sntoas o alta parte a tarii. Ma amenini? As amenina eu o femeie? Retine adauga el, jucndu-se cu franjurrii moi de pe mneca lui ca n-am spus doamna. S-ar putea ca reputaia ta sa nu reziste la doua mori n familia Stewart, riposta ea, expresia netrdndu-i deloc teama, ci doar o atitudine meditativa. i tu nu eti un gentleman. Reputaia mea ar fi cea mai mica dintre grijile tale, cu doi metri sub pmnt, Valerie, replica el, linia dura a gurii lui lsnd sa i se ghiceasc enervarea. i niciodata nam spus ca as fi. 322 Tu l-ai ucis pe tata? Puse ntrebarea cu nonalan. Stand n fata ei, Trey se uita cteva clipe la Valerie ca

s-i dea seama daca expresia ei era tot att de nepstoare ca i tonul ei. Socotind dupa sentimentele pe care le vzu pe perfeciunea de porelan a trsturilor ei, tot att de bine ar fi putut sa-i ntrebe daca temperatura de astzi i se prea placuta. N-am fost nevoit s-o fac, replica el. Tatl tau avea o mie trei sute cincizeci i trei de dumani care ateptau la rand naintea mea. Vreme de o mulime de ani i-a btut joc de o grmad de oameni. Acum ca am terminat cu glumele adauga, uitndu-se la ea pe sub genele lui negre de ce nu-i spui preul i sa ncepem treaba? O uoar nlare a umerilor mpodobii cu volane de muselina, nimic mai mult, i ea rspunse: Cred ca ar trebui sa ncepem prin stipularea i definirea principiilor generale ale situaiei noastre. n problema de posesie efectiva, cum ar fi casa aceasta, n cazul creia att contractul cat i posesiunea sunt pe numele meu, actul doveditor este clar. Valerie, zise Trey, uluit, avem douzeci i patru de avocai ai companiilor. Daca vreau sa aud pe cineva vorbind ca un avocat, tot ce am de fcut este sa ma duc la birou... sau s-o ascult pe Daisy, sora mea vitrega, la ora ceaiului. Hai sa trecem la lucrurile eseniale nalta el ironic una din sprncenele lui negre stii tu... banii. Vreau o vila pe Park Avenue. Adaptarea uoar fusese ntotdeauna cea mai puternica trstur de caracter a ei. Aa te vreau. Valerie, cea pe care o cunoatem cu toii i o iubim. Sper numai continua impertinent ca aceste negocieri sa nu necesite cunotine practice despre planuri i oferte de licitaie referitoare la construcii.

Am nevoie de o trsur cu patru cai, cu vizitii n livrea, declara ea cu ndrzneal, tot att de grosolana pe cat era el de ironic. Precum i de personal pentru casa. 323 Ce stil de mobilier avem n vedere? Nu ceva prea scump, sper, zise Trey cu sarcasm. Iar apoi, ndreptndu-i brusc trupul, printr-o micare supla, exclama cu exasperare: Dumnezeule Sfinte, Valerie, nu-mi pasa unde ai de gnd sa locuieti sau cat de pretenios e stilul de via pe care l preconizezi. i spun sincer ca, n momentul acesta i daca eti tot att de deteapt pe cat pari, vei lua asta ca pe un avertisment nu-mi pasa daca trieti sau nu. Precizeaz dracului un pre! Ea cntri ameninarea cu atenie, aa cum proceda cu toate, i decise sa pretind fara ezitare cea mai mare suma de bani la care se gndise vreodat. Tacticile ofensive erau una din specialitile ei, i pricepndu-se la astfel de tactici, avea sa nceap cu o suma nemaipomenita. Trey va contra cu ceva ridicol de putin. Ea avea sa scad putin pretul. Cu prere de ru, el va urca, i n cele din urma aveau sa se neleag undeva pe la mijloc. Fcndu-i curaj, anuna suma. Trey se uita la ea n tcere cteva clipe nesfrite, cu palmele rezemate uor pe genunchi i cu o expresie imobila. Sunt o grmad de bani, spuse apoi foarte linitit. Se presupune ca ar trebui sa implor? Timp de cteva clipe ameitoare, mintea ei ntrevzu rapid bucuria de ar vedea ntocmai asta: pe Trey, n genunchi n fata ei. Dar motivele de ordin practic avur

imediat ctig de cauza asupra unei rzbunri fara avantaje bneti, aa ca, n schimb, ea se ntreba: Cu cat de mult trebuia s-i scad preteniile? Oare trebuia sa-i reaminteasc lui Trey ca ea avea sa fie plecata din ora? Sa se menin pe poziii? Raspunde, zise el, vorbind ncet. Vrei ca pentru divorul acesta s-i sarut pantofii? Era ceva ucigtor n ameninarea calma din glasul lui Trey, i Valerie l privi, se uita cu adevrat la el pentru prima data de cnd ncepuse trguiala. 324 Nu, spuse n mod nelept, dupa ce-i vzu expresia fetei. Asta, murmura el, e rspunsul corect. i scond din buzunarul cmii sale un cec n alb, declara: Ai obinut ce ai vrut, Valerie, dar daca te vei apropia vreodat de oricine din familia mea, o sa te ucid. Nu glumesc. De fapt, am o dorin foarte puternica sa fac asta chiar acum. Gndete-te ci bani as economisi. Ochii lui argintii aveau o rceal att de ucigtoare, nct un fior de teama birui o clipa sentimentul de victorie care o ncercase mai nainte. Fara a-i atepta rspunsul, el termina de scris la repezeala cifrele i mpinse hrtia pe masa, ctre ea. Ridicndu-se, ramase n picioare, lrgimea umerilor fiindui evidenta sub pielea moale a hainei silueta impresionanta, vzut din poziia n care se afla Valerie. As fi urcat mult mai mult, zise Trey, un zambet uor ncreindu-i chipul frumos. Pentru el, banii aveau o importanta secundara. Voia ca

ea sa ias din viaa lui, fara litigii i scandaluri publice. Bon voyage, Valerie! Ea nhase cecul, i gandurile i se citeau limpede pe fata. Dac-l rupi, altul nu vei mai cpta. n glasul lui se simea absolutismul a aisprezece generaii de cpetenii i ctigase acest rang. Valerie recunotea o hotrre inflexibila atunci cnd o auzea. mpturind cecul, i-l ndesa n corsaj. Sper sa n-o gseti niciodata! zise plina de ura i dispret, ciuda iritanta provocata de faptul ca fusese nvinsa ndemnnd-o sa rspund printr-o lovitura. Iar eu sper, scumpo, ca New York-ul sa aib nelepciunea de a ridica puntea de acces cnd te vor vedea venind. Porni ctre usa simindu-se, pentru prima oara dupa luni de zile, un om liber. 325 Apropo spuse, ntorcndu-se cu un zambet vioi pe fata Tom zicea ca eti cea mai ndatoritoare femeie din cate a cunoscut el vreodat. I-am spus eu ca aa vei fi. n seara aceea, Trey i Kit rmaser la un coniac mult dupa ce toi se duseser la culcare, nchinnd paharul n cinstea eliberrii lui Trey. Divorul, le spusese Hazard, avea sa fie urgentat cu ajutorul unor prieteni, urmnd sa se judece pana n doua sptmni. Pentru libertate i urmrirea fericirii! toasta Kit cu voiosie. Pentru divor! Spuse Trey n soapta, i pentru largi spatii libere.

Pana la Valerie, el nu avusese niciodata ngrdirii, i n sinea lui i ura ca aa ceva sa nu se mai ntmple niciodata. n Macao exista spatii largi i libere... acolo totul este larg i liber. Douzeci i patru de ore pe zi. i-ar plcea... o placere nengrdit; i dupa Macao, te voi lua cu mine la vntoare de crocodili n Noua Guinee. E tot att de primejdios ca a te culca cu Valerie? ntreba Trey cu sarcasm.. De fapt, rspunse Kit rnjind, cnd vnezi crocodili ai dreptul sa pori o puc. Cu Valerie te afli n arena n fundul gol i... n plus, i place sa dea ordine n pat. ncearc, zise Trey pe un ton blajin. n cazul acesta, pentru femeile docile! Toasta Kit voios. Pentru divor! Oare simt o uoar prtinire n seara asta? ntreba Kit nepstor, n timp ce ochii verzi i scnteiau. La fel cum ieirea din nchisoare i afecteaz pentru totdeauna buna dispoziie. Dar pe msur ce seara nainta, melancolia lui Trey sporea n loc sa-i cedeze. 326 N-ar trebui sa macini gnduri negre, l dojeni Kit, zmbindu-i bland. Nu tocmai n seara asta. Trey se smulse din posomoreala care i cuprindea mintea. Daca Empress l-ar fi ateptat, seara aceasta ar fi fost un prilej de bucurie. Totul este de-a-ndoaselea, replica att de ncet nct Kit fu nevoit sa fac un efort ca s-l aud. Ai observat ca placerea speranei o depete adesea pe cea a obinerii lucrului dorit?

nalta din umeri, i ridica paharul i l ddu pe gat. Pana acum nu te-a mai prsit nici o femeie? Desi ntrebarea era brutala, vocea lui Kit era neutra, i atitudinea lui relaxata, calma. Ochii lui Trey se ndreptar spre trupul lui Kit, tolnit n fotoliul din fata lui, i nainte sa rspund se gndi cteva clipe. Nu, rspunse, umplndu-i iar paharul. Pe tine da? Nu. Trey izbucni n ras. nelegi, aadar. Cufundndu-se mai adnc n fotoliul sau, i lasa capul pe spate. Nu-i vorba de a fi prsit, zise drept explicaie. Nu sunt att de egoist. Cea care ma chinuiete e femeia. De ce? ntrebarea lui Kit mbina curiozitatea cu simpatia. Daca as ti, as putea sa nu ma mai frmnt. Era... totul, spuse Trey oftnd. Fierbinte i rece, blnd i dura ca otelul, i att de al dracului de plina de via... Vocea i se stinse, i dinii i sclipir ntr-un scurt zambet ironic. O aventuriera n stare s-o fac de ruine chiar i pe Valerie. Valerie are un oarecare talent, recunoscu Kit pe un ton linitit, cu asta trebuie sa fii de acord, dar tu nc n-ai vzut Macao. Femeile de acolo sunt... pline de imaginaie, zise el rnjind, de-a dreptul inspirate uneori. Ar trebui sa vii acolo cu mine. Iahtul meu se afla la San Francisco. Ce alta modalitate e mai buna dect asta pentru a o uita pe... cum o cheama?.

Empress. Sprncenele lui Kit se nlar. Modest nume! I se potrivete, zise Trey. Ticloasa!

Capitolul 19
Empress i petrecu toamna la Paris, retrasa cu modestie, nefiind acas dect pentru cei mai apropiai prieteni ai sai, n ateptarea naterii copilului. Pe msur ce i se apropia termenul, gandurile i se ndreptau tot mai mult spre Trey fiind firesc, desigur ca orice mama sa fie sensibila emoional fata de tatl copilului ei. Toat vara se luptase sa tearg imaginile unui metis nalt, cu par negru; participase dinadins la frivolitile mondene, zmbise pana cnd o dureau flcile, luase parte cu hotrre la prnzuri i vizitat de magazine, dineuri i serate dansante, la care brbaii i acordau o atenie formidabila. Timpul i activitatea, gndea ea, aveau sa-i diminueze treptat dorul intens, sa o abat de la amintirile acelea prea vii, sa o amuze cu noi festiviti, s-l transforme pe Trey n nimic mai mult dect o vaga aducere aminte. Dar dictonul Timpul vindeca totul era un jalnic neadevr, deoarece, n ciuda trecerii lunilor, n mintea ei Trey rmnea ca o comoara preioas i pstrat cu grija, prima ei lecie despre fora dragostei. Totui, orict de imposibil de uitat ar fi fost acel brbat, Empress era convinsa ca el nu trebuia sa aib cunotin de copilul pe care-l purta ea. Nu venise. Daca ar fi iubit-o, ar fi venit, dar el n-o fcuse i ea tia de ce. Nestatornic, desfrnat i rsfat, gsise pe altcineva. Imaginea superba a lui Valerie

i se ivea n minte, suprapusa peste un nesfrit sir de alte femei, toate complezente i pline de admiraie. 328 El nu merita sa afle de existenta copilului sau, clocotea ea de furie ntr-un moment de ciuda, pentru ca apoi un gnd i mai ru, ntunecat i amar, sa-i ntreac mnia i s-o rneasc: Chiar daca ar ti, era ea nevoita sa recunoasc, lui nu i-ar pasa. Stand n binecunoscuta gradina de trandafiri a palatului Jordan, sub un soare cald de toamna, ntocmai aa cum de multe ori sttuse n trecut, parfumul trandafirilor trziii plutind dulce n aer, Empress se ntreba o clipa daca nu cumva toi acei ani de expatriere i greuti, i tulburtoarele amintiri despre Trey nu erau dect un vis. Aici, pe banca de piatra sculptata, meteugit de pe vremea pe cnd Regele Soare lrgea granitele Franei i conii de Jordan slujiser deja apte regi anteriori, avea impresia ca niciodata nu parasise aceasta gradina retrasa, nchisa ntre ziduri, cu fntna ei jucu i potecile greblate cu grija. Ca i cum mama i papa s-ar fi aflat nc n spatele ferestrelor salonului, iar ea n-ar fi avut alte griji dect sa se decid n privina celei mai potrivite nuane pentru panglica bonetei sale. Oare nu fusese totul dect un salt scurt ntr-o nchipuire ireala, i urma sa se trezeasc, constatnd ca avea din nou cincisprezece ani? Dar n clipa urmtoare copilul o izbi cu picioruul n pntece, i realitatea reveni nvalnic. Nu mai era acea fata tnr i naiva; nu mai semna nici pe departe cu fetia care atepta ca mama i papa sa ias prin uile cu geam. Responsabilitatea fata de familia ei i retezase brusc copilria, i Trey Bradoock-Black avusese grija de

introducerea ei ntr-o feminitate matura. Ar fi trebuit s-l urasc, i chiar aa i fcea, pentru ca alergase dupa ea ca un amant ndrgostit, dar l i iubea, dragostea i ura coexistnd, ngemnate ca un desen ntortocheat, erpuit, fara nceput i fara sfrit. i n toate acele luni dupa plecarea din Montana, nu reuise sa prind firul esenial care avea sa desclceasc totul, aducndu-i linitea. 329 El nu inea ndeajuns la ea ca s-o caute, cugeta cu un uor oftat care se risipi n aerul caid de toamna, i desi i ddea seama ca era o naivitate s-i nchipuie ca ea ar fi cat de cat diferita de alte femei din viaa lui, nc mai spera. Spera ca el avea sa descopere ca nu putea sa triasc fara ea. n clipa urmtoare, fraza poetica i pru ridicola, ca i cum viaa lui Trey Bradoock-Black ar fi putut sa se opreasc n loc din cauza ei. Nu putea sa triasc fara ea era o fraza care ar fi trebuit sa fie nconjurata de ghirlande de flori i purtata de cupidoni o nchipuire la fel de rupta de realitate ca i o vaca srind peste luna... o magie fragila n contrast cu realitatea. Oare ce fcea el acum? se ntreba Empress, deoarece din cate se prea, Trey tria foarte bine i fara ea. Oare umplea camerele celei mai recente iubite, a lui, sau poate ale sotiei sale, cu florile ei preferate, sau i cumpra vesminte frumoase? Ce blana o fi alegnd pentru cea mai noua iubita a lui? i n vreme ce reveria melancolica a lui Empress punea stpnire pe mintea ei... Trey, spre deosebire de presupunerile ei, era singur,

tolnit n ierburile aurite de toamna ale unui lumini, avndu-l tovar doar pe Rally. i n vreme ce iapa lui ptea iarba, ridicndu-i din cnd n cnd capul ca i cum ar fi ascultat, Trey i vorbea despre Empress. Sprijinindu-se ntr-un cot, cu bustul gol i cu mocasinii azvrlii din picioare, statea culcat, suplu i bronzat, sub soarele neobinuit de cald pentru acel anotimp. I-ar fi plcut aici, spuse el, cuprinznd cu privirea mica pajite ce marginea un parau zglobiu. Seamn cu ferma de pe muntele Iernii. Dar apoi i aminti ca Guy era acum conte, i o cabana rustica de pe muntele Iernii era ceva ce trebuia uitat... ca i orice altceva din Montana. i-n afara de asta, Rally, zise el ntr-o soapta abia auzita, nu cred ca Empress Jordan ar aprecia simplitatea. Ea urmrete puni mai verzi i un vnat mai mare n lumea nobilimii, i toate fleacurile acelea sclipitoare. Adncirea lui Empress n amintirile ei fu ntrerupta brusc de iptul ptrunztor al lui Eduard, care o fcu s-i ridice imediat privirea, speriata dar fata lui era numai zambet n timp ce alerga spre ea. i surse i ea friorului care se lupta din greu sa urce panta terasei cu picioruele lui durdulii, fericita ca ei era fericit. Nu fusese singura care dusese dorul lui Trey: Eduard mai dormea i acum cu nclrile pentru zpad pe care insistase sa le ia cu el din Montana. Deodata, o coplesi un dor imens, i ridicndu-i privirea spre cerul nsorit, ofta: De ce n-ai venit dupa noi, Trey? Astzi i simea cu disperare lipsa, i lipsea mbriarea lui, cldura lui, frumuseea zmbetului, ardoarea cu care o

dorea el. Motanul Tiger are pisoi! Tipa Eduard, picioarele lui trudind sa strbat ultimii civa metri. Vreau unui! Din cate se prea, motanul Tiger era numit astfel n mod greit, gndi cu ironie Empress, cnd Eduard ajunse lng ea i mana lui cu gropite ncepu sa traga de a ei. Vino sa vezi! Striga ei, cu ochii strlucitori de emoie. i amintirea luminoasa a lui Trey fu alungata de doua mini micue i de cererea exprimata cu glas piigiat. O luna mai trziu, mult dupa miezul nopii, medicul care se ocupa de toate naterile regale cltin cu tristee din cap i-i spuse Adelaide): Eu nu mai pot face nimic. Vasta ncpere era apstoare din cauza cldurii i a mirosului de natere, i n orele de dinaintea zorilor devenise mohort, ca i cum umbrele s-ar fi tarat din colturile ntunecate, nvluind totul ntr-o atmosfera deprimanta. 331 Empress se chinuia de o zi i jumtate, treizeci i ase de ore de suferin ameitoare i ncordare crescnd, de chinuri ce-i smulgeau ipete. Copilul era aezat transversal, i doctorul se mulumise sa spuna: Natura i va urma cursul. Cu cteva clipe n urma pulsul lui Empress sczuse primejdios de mult, iar gemetele ei, care n ultimele cteva ore se redusera la scncete, ncetaser. Incompetentule! uier printre dini, Adelaide, mnioas. Imbecilule! O sa am grija sa fii distrus, crpaci ce eti! ocar ea n urma medicului ce pleca, mustrndu-se

totodat ca ateptase att de mult pana s-l concedieze. Desi o asistase la ambele ei nateri, deoarece ale ei fuseser fara probleme, abia acum constatase amploarea nepriceperii lui. ngrozita, trimisese dupa Beatrix, strignd la servitorii pe care-i ndemna sa dea fuga sa i-o aduc pe btrna ei doica. Beatrix fusese pentru ea mai mult dect propria-i mama, i la vreme de pericol sau tristee ntotdeauna apela la ea. n mai putin de douzeci de minute, btrna doica fu condusa la etaj i Adelaide izbucni n lacrimi. Ar fi trebuit sa te chem mai devreme, suspina ea, prbuindu-se n braele btrnei care o crescuse. Beatrix o consola btnd-o uor cu palma pe spate, i apoi, cu glasul ei calm care i domolise temerile n copilrie, spuse: Sst, sst, mon bebe, acum sunt aici, iar tu trebuie sa fii tare i sa nu dezndjduieti. Dnd drumul copilaului ei adult i atingnd cu degetul nasul Adelaidei, aa cum fcuse ntotdeauna ca sa-i obin supunerea, murmura: Acum vino, spal-i minile i ajut-m. Fara a atepta vreun rspuns, Beatrix se duse la chiuveta de porelan din coltul camerei i ncepu s-i frece minile. Nu avem nevoie de medic la moda ca s-l aducem pe lume pe copilaul acesta. Mama i bunica mea aduceau 332 copii pe lume cu mult nainte sa se fi nscut medicii moderni. Slava Domnului! Spuse Adelaide oftnd din adncul inimii, scpat de povara vinoviei sale i simindu-se

clipa de clipa mai ncreztoare. Nu-i multumi lui Dumnezeu, zise btrna doica de la tara, cu un pragmatism iconoclast, n timp ce-i tergea energic minile. Eu voi fi un ajutor mai de ndejde, dar daca vrei sa te rogi, roag-te ca uterul acestei tinere sa nu se rup. O sa ntoarcem copilul asta. Fu o operaiune grea, ncordata, i chinuitor de lenta, Beatrix masnd ncet fatul n sensul acelor de ceasornic, iar Adelaide executndu-i ordinele de a apsa, a mpinge sau a tine n loc atunci cnd btrna i murmura instruciunile. Nu! Nu! Striga doica odat, cnd apsarea Adelaidei slbise putin i fatul alunecase napoi. Cnd lentul lor progres ddu brusc napoi, Adelaide izbucni n lacrimi i umerii i se prbuir, ntr-o atitudine de nfrngere. terge-i ochii copila, i vom relua treaba, spuse Beatrix cu calm, desi ncepuse sa se teama de robusteea lui Empress. Pulsul acesteia era neregulat, slab, i contraciile se rreau; chiar daca ele ar fi reuit sa ntoarc pruncul, era posibil ca ea sa nu aib energia necesara pentru a duce pana la capt naterea. Dar de data asta, avertiza Beatrix, tine zdravn. Amndou erau lac de transpiraie o ora mai trziu cnd, milimetru cu milimetru, copilaul fu convins sa atace canalul naterii ntr-un mod mai acceptabil. Din fericire, Empress rmsese contient pe toat durata laborioasei manevre, dar cnd contraciile mpinser copilul n jos, pleoapele i se deschisera cu un tremur nelinitit, ca i cum ar fi tiut ca nu mai avea mult timp. Desi doar pe jumtate contient, plutind ntr-o ciudata stare ntre letargie i

agonie, o spaima cumplita i fcu loc printre epuizare i durere, i un chip aspru i suprat, frumos chiar i sub imperiul maniei, i apru ca o vedenie a unui zeu rzbuntor. 333 Trey! striga ea, ridicndu-se pe jumtate, ca i cnd ar fi vzut o fantoma. Nu-i spuneti lui Trey! opti, prbuindu-se iar i nchiznd ochii, sa nu-i mai vad nspimnttorul spectru. Delireaz, decise Adelaide n timp ce-o consola, mngindu-i bland umrul. Trey era numele de alint al sotului ei, opti ea cnd Beatrix i ridica iute privirile atente la naterea iminenta. A murit n America nainte cu ase luni. Biet copil, bombni Beatrix ncet, sprijinind un cap mic i brun n clipa n care pruncul lui Empress veni pe lume. Vom avea grija ca mmica ta sa triasc fredona ea n soapta, trgnd cu nespusa grija trupsorul afara n aa fel nct sa nu fii orfan. Bieelul avea pielea armie, era voinic i sntos, cu un par negru i pufos dupa ce fusese ters bine, i cu ochii imeni, ca doua nestemate sclipitoare, care revendicau o obrie din cmpiile nordice. Tatl lui era american, spuse Beatrix, privind copilul pe care-l inea n brae. As zice ca aparinnd unei specii timpurii. Adelaide se uita la copilul dolofan i nu vzu nici o asemnare cu mama lui blonda i mrunic. Ea spunea ca era frumos i cu parul negru ca pana corbului. N-a spus cumva ca era o piele roii?

Nu, rspunse Adelaide cu glas cobort. Ei bine, era declara Beatrix de-a dreptul pe un ton ce nu admitea contrazicere i i-ar fi plcut s-i vad fiul sntos i puternic. Revenind la Empress, palida i nemicat de parca ar fi fost moarta, Beatrix i nmna Adelaidei copilul i scoase o sticlu din coul ei din nuiele, care fusese adus cu trsur. Cu o rbdare nemsurat, strecura un lichid negru 334 n gatul lui Empress, lingura dupa lingura, pana cnd se ncredina ca aceasta nghiise destul nct sa fie atins scopul. Acum nu va avea hemoragie spuse Beatrix, mulumit iar copilaul n-o sa priveasc lumea ca un orfan. Cnd Empress se trezi peste cteva minute, Beatrix mbiase deja copilul i-l nfase ntr-un cearaf alb ca zpada. Vreau s-l in n brae, spuse Empress, chiar mai nainte de a se fi trezit pe deplin. De unde stii ca este un el ? o tachina Adelaide, cu un zambet larg, mulumit de sine. Ajutase realmente la naterea unui copil, i era entuziasmata de realizarea ei. Ce ntrebare caraghioasa! gandi Empress cu o nenelegere tulbure care se mpotrivi unei gndiri raionale. Vreau s-l in, repeta ea cu insistenta, desi glasul nui era dect o soapta. Aducnd micul pui de om, Beatrix l culca lng ea. Empress se trudi sa se salte ntr-un cot ca s-l priveasc, i lacrimile i iroir pe obraji. Copilul ei micu se uita la ea

cu ochii lui Trey. Cum puteau, se ntreba ea cu mirare, sa fie copii att de perfecte? Te iubesc, opti. i-l strnse n brae. Printre mult contestatele campanii pentru o noua constituie i candidatura unor funcionari de stat, n noiembrie, Montana fu primita n Uniune. Urmar obinuitele acuzaii de corupie, i n baza unor reciprociti negociate, ambele parti pretinser locuri n Congres, se ntlnir n sali separate i i aleser fiecare favorii pentru Senatul Statelor Unite. 335 Rezultatul final fu decis n cele din urma de ctre Comitetul Senatorial pentru Privilegii i Alegeri din decembrie, care recomanda ncredinarea locurilor republicanilor Sanders i Power i nu candidailor democrai, Clark i Maginnis. De la cumprarea i manipularea voturilor fcute la nivel de stat, alegerile contestate trecuser n arena naional a puterii de manipulare, i cum administraia actuala era republicana, se obinu un acord armonios cu privire la locurile aprobate pentru candidaii republicani. i aa fu aplicata voina poporului ntr-un stat care era cum nu se poate mai democrat. ntr-o diminea rece de decembrie, Trey intra n sufrageria pentru micul dejun purtnd-o pe Belle n brae. Unde ai de gnd sa mergei? ntreba Blaze cu acea autoritate materna care sugera ca ar fi trebuit s-i reconsidere planurile.

Cu o voioasa nepsare fata de sugestiile materne sau de alta natura, Trey rspunse prietenos: A ce seamn, mama?... La obinuita noastr plimbare matinala calare! Era mbracat n haine din piele de cprioar, cu o gluga Hudson Bay i mocasini mblnii care s-l apere de vremea vntoas. Belle era nfurat ntr-o nvelitoare de blana. i dai seama cat e de frig? insista Blaze, cerand cu privirile sprijinul lui Hazard. Dar acesta se multumi sa zmbeasc i sa declare: Vntul bate dinspre nord-vest. De mare ajutor mai eti! Murmura Blaze. Mama, lui Belle i plac plimbrile calare, i oricum, nu se vede nimic din ea, n afara de ochi. Vezi? ndatoritor, o arata mai bine, nfofolita i mulumit n nvelitoarea ei. Ochii ei mari sclipeau ca doi licurici, iar zmbetul ei concura cu soarele. Acum toarn-mi putina ciocolata fierbinte, i o sa mi-o beau n drum spre grajduri. 336 N-ai pic de simire, bombni Blaze, turnnd ciocolata. i daca o s-nghee? Este nfurat n mai multa blana dect un urs polar, iar eu nu sunt lipsit de simire. Ea mi-a spus ca vrea sa facem o plimbare calare, ncheie el cu un zambet larg, i lundu-i ceaca porni spre usa. Te-ai hotrt daca vii la Washington mpreuna cu noi? l ntreba Hazard, punndu-i pe masa ceaca de cafea. M-a ntrebat Lowell mai deunzi, i n-am tiut ce rspuns sa-i dau.

Montana fiind acum un stat, delegaii ei puteau sa voteze, i oricine urmarea vreun interes avea sa fie la Washington pentru sesiunea de lucru a Congresului. Trey se ntoarse spre tatl sau. S-ar putea sa vin. Voi cnd plecai? Dupa Crciun. Se pare ca se va renuna la aciunile judectoreti mpotriva Asociaiei pentru mbuntiri n Montana, aa ca nu-i nici o graba sa ajungem acolo la timp pentru litigiile la care ne ateptam. E posibil ca Sanders s-l fi convins pe secretarul pentru probleme interne sa intervin. Afaceri, ca de obicei. Trebuie sa fi costat ceva. Trey ofta uor. Asociaia pentru mbuntiri n Montana jefuia n mod legal mai multe din bunurile ei de domeniul public, n spe cherestea. Nu tiu daca pot face fata mainaiilor, zise, cu o uoar grimasa. i daca nu merg? i va fi dor de Belle, rspunse Blaze zmbind. n cazul acesta va voi nsoi la Washington, replica Trey, al crui rnjet i ncrei colturile ochilor. Mereu ai fost un biat raional, spuse dulce Blaze. Belle i face bine, zise Hazard dupa plecarea lui Trey. i abate gandurile de la Empress. tiu, dar as fi vrut ca astzi sa se joace cu ea n camera copiilor. E foarte frig, i Belle are doar trei luni. 337 Cnd Trey avea trei luni, i reaminti Hazard, locuiam la mina. i Trey a supravieuit, adauga zmbind. Blaze i adresa un surs trist. Ai dreptate, desigur... mi fac prea multe griji.

Problema ta este ca-l adori pe baiatul asta, ca i pe Belle. n glasul lui era tandree, nu repro, i o ngduin blnd n ochii lui negri i frumoi. Bine, dar tot aa faci i tu, Jon, riposta ea prompt. Singura diferen este ca tu nu vorbeti despre asta tot att de mult. Blaze tia ca Hazard ar fi trecut i prin iad pentru fiul sau, avnd grija ca Trey sa nu duca lipsa de nimic, i ca-l adora cu o generozitate sufleteasca fara limite. Aa cum e, a ieit bine, spuse Hazard cu mndrie n glas, mulumit grijii tale materne. i mulumit ie, toi oamenii de la mine i de la ranch in la el. Fara a mai pomeni de admiraia clanului. Despre minerit i ranch tie tot att de mult ca i mine. Oamenii respecta asta. Cat despre ntietatea n calitate de cpetenie i fiu de cpetenie, adauga Hazard rnjind, atta vreme cat ctig toate ntrecerile de clrie i aduce cai din raiduri, reputaia lui de brbat care tie i poate i de om de vaza este asigurata n cadrul clanului. Jon, l dojeni Blaze cu blndee, mi-ai fgduit ca s-a terminat cu raidurile. Stii cum le privesc autoritile. Sunt doar raiduri mici, iubito, o liniti el. Dar n glas i se simea o placere jucu, caci raidurile erau ultima libertate slbatic i pura ce le mai rmsese, asemenea jocurilor amuzante pentru un copil. Nu te poi atepta sa ne schimbam peste noapte. Raidurile ne sunt n snge. Mai tii minte primul palomino pe care ti l-am adus? De parca s-ar fi petrecut cu o zi n urma, ea l vzu pe Hazard stand n ceata dimineii, scldat n lumina aurie a

rsritului de soare. 338 mi amintesc de florile din jurul gatului tau, rspunse ea ntr-un murmur. n dimineaa aceea mi era inima plina de tine, bia cara, i as fi vrut sa fur pentru tine toi caii de pe cmpii. Ochii li se ntlnir, i vraja deosebita ce exista doar pentru ei strluci, plina de via i durabila. Parc-ar fi fost ieri, Jon. ntr-adevr... ca i cum copiii i anii ar fi trecut cumva rapid pe lng noi, fara sa observam. Au fost ani frumoi, nu-i aa? Murmura Blaze, Chiar i n ciuda... nghii ca s-i retina lacrimile, cnd o copleir amintirile legate de moartea copiilor ei. Hazard sari din fotoliu nainte sa se fi revrsat cea dinti lacrima a ei, i ridicnd-o, o cuprinse n brae. Nu plnge, bia cara, opti n parul ei, cuibrind-o la pieptul lui, ochii strlucindu-i de emoie, l-am avut cu noi vreme ndelungata. Gndete-te la bucuria pe care am mprtit-o cu toii... i la toate amintirile frumoase. ndreptndu-se spre fereastra, ramase n picioare continund s-o tina mbriat, privind afara, spre pmnturile lor ce se ntindeau pe distante de kilometri i kilometri, dincolo de muni. Soarele strlucitor de iarna ilumina splendidele trsturi ale fetei lui Hazard, aprindea flacra parului lui Blaze i desprindeau sclipiri de pe lacrimile prinse n genele ei, dnd via firului lucitor de aur din earfa ei de brocart. n pofida durerilor au fost ani minunai, murmura Hazard, ochii lui negri revenind spre sotia lui. Tu eti cel

mai bun prieten al meu, sa stii, zise cu glas foarte sczut, cel mai bun dintre toi prietenii mei. i de asemenea opti el, atingndu-i uor obrazul cu buzele pasiunea vieii mele. Ritmul glasului i se schimba, devenind mai putin grav i plin de amuzament. Eti partenerul meu de ah preferat, adauga zmbind, i cel mai diplomat critic al meu. 339 Cnd cobor scara ntr-o rochie de bai, mpodobita cu diamante, inima mi tresare i acum la vederea frumuseii tale. Dar zise el, iubirea fiindu-i evidenta n voce i n ochi cel mai mult te iubesc aa cum ari chiar n clipa asta, n lumina soarelui de dimineata. ntotdeauna ai fost soarele meu, luna mea, stelele mele... Ridicndu-i capul de pe umrul lui, Blaze l srut pe Hazard n curbura uoar n care maxilarul lui puternic se ntlnea cu urechea. n toat lumea asta larga te-am gsit pe tine. Am fost foarte fericii, opti ea bland, cu mana ei mica i palida pe gatul lui bronzat. El o srut cu duioie i apoi zmbi, cu zmbetul acela fugar i fermector al lui, de care ea nu se satura niciodata. Suntem fericii, o corecta. De Crciun, Kit se napoie la mama lui. Familia Bradoock-Black i petrecu srbtorile la ranch i, la scurta vreme dupa Anul Nou, pornir, spre Washington. Se instalaser de trei sptmni cnd sosi o a doua scrisoare de la Guy, retransmisa de la ranch. Vestile erau destul de banale, desi putin perimate: Guy vorbea despre ploaie,

despre cum crescuse Eduard, despre stadiul leciilor lui de dresura, ce mai fcuser fetele, i cat de dor le era tuturor de Trey. La sfritul banalei niruiri de evenimente, lui Trey i se taie brusc respiraia. Ultima fraza a lui Guy era: Pressy se simte bine acum. Luna trecuta a fost cat pe-aci sa moara. Cnd i reaminti sa respire, o ngrijorare crescnd, tot att de nemrginit i de vorace ca i dorina, i rsturna cu totul nepsarea voita de mai nainte. N-ar fi trebuit ca ea sa fie bolnava sau pe moarte fara ca el sa tie. Pentru el conta faptul de a ti ca tria undeva n lume, conta enorm de mult, decise el n urmtoarea secunda. Daca ar fi murit, el ar fi fost nevoit sa se confrunte cu un sfrit 340 nspimnttor: era posibil sa n-o mai vad, niciodata. Ea nu s-ar mai fi napoiat niciodata, n-ar mai fi ras undeva, n alta parte a lumii, sau chiar dupa primul colt, sau nu s-ar mai fi plimbat prin ploaie, chiar daca ploaia ar fi fost la o deprtare de mii de kilometri. Pentru ntia oara dupa. Luni de zile azvrli cat colo prudenta, refuza cu exagerata ncpnare sa cntreasc motivele i explicaiile raionale. Fusese cat pe-aci sa moara , rsuna ca un dangt nebun prin mintea lui. Se ridica n picioare, printr-o micare brusca i energica, izbind de perete fotoliul n care sttuse. Am sa plec n Frana! Clopotele nspimnttoare i ncetar dangtul, i o intensa bucurie i invada simurile. Indiferent daca Empress voia sau nu s-l vad, el voia s-o vad pe ea. Voia sa constate daca n cosmopolitul Paris arata altfel, daca ochii ei verzi mai erau sinceri i daca mai scnteiau cu o lumina aurie cnd zmbea. Voia sa ncerce sa

neleag, eventual sa citeasc n ochii ei adevrul. Poate ca nu era nelept sa se duca acolo, dar faptul de a respinge nelepciunea prudentei i fcea o oarecare placere. i n cel mai ru caz, o cltorie avea sa-i alunge plictiseala. Explicaia pe care le-o ddu prinilor sai fu scurta, grbit, i plina de un optimism de nestpnit. Mai nti i-am spus lui Belle, zise el, intrnd n camera de lucru n care Blaze i Hazard stteau fata-n fata la un birou, l-am explicat ca nu voi lipsi mult, desi nu cred ca ea ar nelege cat de cat. Ma ntreb daca n-ar trebui s-o iau cu mine, continua el, lsndu-se sa cada ntr-un fotoliu de lng mama lui. Cu ideile tale, mama, cu privire la drepturile teritoriale, a o lua cu mine ar duce la o lupta sngeroas zise el cu un zambet uor ironic Aa ca, fiind un fiu asculttor (n acest moment ambii prini se uitar la el nencreztori), ma supun dorinelor voastre. Blaze i Hazard se uitar unui la celalalt, i Hazard nalta din umeri n semn ca nu pricepe. 341 Iubitule, zise Blaze, toate astea sunt putin neclare. Unde te duci? Empress a fost cat pe-aci sa moara, rspunse Trey, cu ceea ce prinii lui considerar a fi o voiosie nepotrivita i o totala lipsa de discernmnt. Cum ai descoperit asta? l ntreba Hazard, contient de evidenta nsufleire a fiului sau. A scris Guy, i a pomenit despre asta, pe lng alte vesti. Nu cunosc amnunte, dar m-am hotrt sa plec la Paris. S-ar putea s-l revd pe Erik, iar ducesa de Soissons a trimis n ultimele ase luni cel putin o duzina de invitaii.

Ce mai face Este? se intereseaza Blaze, nefiindu-i necunoscuta simpatia ducesei pentru fiul lor. Trey nalta nepstor din umeri. Bine, presupun. O stii pe Este... eleganta, innd casa deschisa, pasionata ca de obicei. Cea mai recenta pasiune a ei este expresionismul. Impresionismul, mi se spune cu nesfrite detalii n scrisorile ei, este pass. Poate o voi convinge sa ma ia cu ea prin ateliere i va voi cumpra cteva dintre noile opere. Cnd pleci? ntreba Hazard cu blndeea pe care se nvase s-o foloseasc pentru a face fata entuziasmului lui Trey. Peste o ora, rspunse Trey, ridicndu-se cu vioiciune. O sa va trimit o cablograma de la Paris. Reamintii-i lui Belle ca nu o voi prsi pentru mult timp. Ajunse la jumtatea drumului spre usa nainte ca Blaze sa poat ntreba: Ai nevoie de ceva, dragul meu? Daca am nevoie de ceva? Repeta Trey cu mintea n alta parte, rsucindu-se n loc. (Perspectiva de a o revedea pe Empress depea importanta oricror nevoi banale.) Nu, i mulumesc, mama, am tot ce-mi trebuie, zise cu un zambet strlucitor. Cnd, o clipa mai trziu, usa se nchise n urma lui, Hazard spuse posomort: 342 Era i timpul. Ce vrea sa nsemne asta? ntreba Blaze, surznd. Era i timpul ca prostul asta ncpnat sa se duca dupa ea. Fir-ar sa fie! Era cat pe-aci sa plec eu nsumi, ca sa pun capt infernalei lui proaste dispoziii.

Este tot att de catar ca i tine, draga. E mai catar dect mine, replica Hazard rnjind, ca so tachineze. Este la fel de ncpnat ca tine. Blaze nu-l contrazise, cunoscndu-i prea bine firea ncpnat. Dar cu toate astea este un scump, remarca ea, cu o afeciune materna necondiionat. Hazard izbucni n ras. Desigur, bia cara, este perfect ca i mama lui. Cltoria lui dura ase zile pline de nerbdare crescnd, ase zile de gndire logica i emoii iraionale. Trey se avertiza el nsui sa nu spere nimic i sa evite dezamgirea; i spunea ca era imprudent sa soseasc neinvitat acas la Empress. Deoarece ea nu scrisese, i reaminti de nenumrate ori ca, n mod evident, sentimentele ei se schimbaser. Voia pur i simplu sa vad ca ea era bine un impuls altruist i binevoitor, gndea el n mod raional. i cu ncpnare i inea n fru tot mai intensa, sublima speran.

Capitolul 20
Trecuser mai bine de doua luni de cnd se nscuse Max, luni n care Empress se dedicase fiului ei. n decursul acestor luni, de zeci de ori ncepuse s-i scrie lui Trey pentru a-i spune ca avea un fiu, Maximilian Laurent SaintJuste de Jordan, i asemnarea era att de evidenta nct nici chiar Trey n-ar fi putut s-i renege.

Max avea ochii argintii i parul mtsos i negru al tatalui sau, i cnd zmbi pentru prima data, amintirile revenir nvalnic. Avea felul tatalui sau de a surde lent i apoi brusc, aprea ntreaga cldur a zmbetului, ca soarele de dimineata. Dar rupea mereu scrisorile acelea, deoarece cuvintele nu preau niciodata potrivite. ncerca sa foloseasc vorbe prieteneti cuvinte reci, obiective ba chiar ncerca sa scrie la persoana a treia. Se gandi la un simplu anun. Voia sa-i vorbeasc despre fiul lor i bucuria pe care o simea ea ca avea acel copil al lor. nsa nu tia cum, la fiecare ncercare, exprimarea prea ntotdeauna stngace, ca o petiie, i ea i amintea mult prea intens mania lui la vestea sarcinii Valeriei, i mulimea femeilor cu tati narmai cu puti de care fugise el. Era posibil sa fi fost nvinuit pe nedrept n att de multe cazuri, dar pentru un brbat era pur i simplu mai uor sa se deprteze de imprudentele svrite. Pentru el prea foarte uor sa spuna: Nu erau ai mei , ca i cum faptul de a rosti cuvintele i-ar fi eliberat contiina i viaa i-ar fi continuat netulburata. Aa ca niciodata nu trimitea scrisorile, pentru ca nu voia sa-i ceara s-i iubeasc fiul ca pe o obligaie. De curnd, Empress rencepuse sa primeasc vizitatori O decizie pragmatica bazata mai putin pe dorin dect pe insistenta Adelaidei de a o convinge. n primele luni dupa napoierea ei la Paris, Adelaide vzuse ca Empress era potopita cu invitaii, i desi era vduv n doliu, admiratorii ei credincioi erau numeroi i plini de solicitudine. Brbaii erau realmente orbii de frumoasa femeie pe care i aminteau ca ultima data o vzuser ca pe o

adolescenta slaba i firava. Acum Empress era mai degrab voluptuoasa dect costeliva, i nzestrata cu un rar i preios colorit de blonda care amintea de cele mai frumoase opere ale lui Botticelli. Parul ei cu strlucire de soare era provocator.de neastmprat, chiar i cnd 344 ncerca sa-i retina crlionii ntr-o coafura severa potrivita cu vduvia. i daca ar fi tiut cat de ispititoare arata n negru, cu nuanele aurii ale tenului i cu parul blond ca mierea, ar fi neles mai bine motivele numeroilor pretendeni care o asaltau. Ochii ei verzi, umbrii de gene negre i bogate, erau languroi cnd i ridicau privirea, i curnd, desi discret, brbaii curtenitori o poreclir Seductoarea Verde. De multe ori, indiferenta ei nonalana era privita ca o provocare, i mirarea ei brusca, pe care o iscau foarte multe dintre complimentele lor dezgusttoare, era luata drept o fascinaie atoare. Oricare ar fi fost interpretarea data de fiecare sentimentelor ei, nu exista nici o contrazicere n ceea ce privete frumuseea fizica a Seductoarei Verzi. Era o femeie superba i ispititoare, demna de a fi amanta unui rege, cu un colorit auriu, cu att mai mult rvnit din cauza enigmaticei sale dorine de sihstrie. Toi i nelegeau recenta vduvie, dar fiecare tnr pasionat spera ca el avea sa fie cel pe care n cele din urma l va alege ea pentru a pune capt acelei sihstrii. Iar ofertele privind modul anume n care sa se ncheie sihstria acopereau o ntreaga gama, de la indecente la onorabile. n calitate de fosta contesa de Jordan, indiferent de cstoria ei cu un american, lui Empress i se adresara multe cereri n cstorie sincere i respectabile. De

asemenea, n cercul de persoane bogate i aristocrate n care evolua, i se fcur i cteva oferte interesante, mai putin permanente. Tuturor le prezenta acelai rspuns politicos: dupa un an de doliu avea sa se gndeasc serios la ofertele lor. Se fcur pariuri pentru alergtorii fruntai n cursa pentru favorurile Seductoarei Verzi, i onorurile le revenir ducelui de Vec i printului Hippolyte de Morn. 345 Oferta ducelui de Vec toat lumea nelegea asta era limitata de statutul sau matrimonial, dar pana acum acesta nu stingherise reputaia lui de cel mai de vaza afemeiat din Paris. Averea, nfiarea i un real farmec senzual se combinaser toate pentru a-l nzestra pe ducele de Vec cu avantaje n relaiile sale cu femeile.' Printul Hippolyte, mult mai tnr i poate mai vulnerabil fata de romantism, fu prins de vraja lui Empress n asemenea msur nct ncepu sa compun sonete i se gandi sa cedeze pentru prima oara cererilor nencetate ale mamei sale de a-si alege o sotie. Aa continuar sa-i fac toi curte pana cnd Empress se retrsese ca sa atepte naterea copilului, i acum ca revenise n societate mai frumoasa, daca asta era posibil salonul ei era ticsit de brbai impetuoi, fiecare din ei hotrt sa-i fac o curte insistenta. Desi trecuser cteva luni, nu se mplinise nici pe departe un an, nsa sperana rasare venic, i fiecare brbat nutrea ambiia nentemeiata ca Empress avea sa cedeze adoraiei lui i va trece cu vederea peste intervalul nc nemplinit al doliului ei. n aceasta atmosfera de competiie, foarte ncinsa, desi

se desfura n condiiile unei purtri decente, Trey avea si fac apariia la exact doua ore dupa sosirea sa la Paris. n cursul cltoriei sale, dispoziia lui Trey fluctuante violent de la fericire la manie posomort. Cnd recitea scrisoarea lui Guy ceea ce fcuse att de des nct tia cuvintele pe de rost se gndea numai la bucuria lui de a o vedea pe Empress n via. Dimpotriv i aceste sentimente ieseau la suprafa n general dupa cteva coniacuri amrciunea alunga fericirea lui luminoasa. Empress spusese ca avea sa-i scrie, fir-ar sa fie! gndea el cu iritare, dar nu-i scrisese. Oare era n fond doar o fiin mercantila, mnat de ambiii personale, uor convinsa de Valerie ca el nu era disponibil ca so? Asta era ceea ce simea ea? Privind retrospectiv, coniacul influenndu-i speculaiile, spiritul 346 nemblnzit al lui Empress cpta un caracter de aventuriera: decizia ei de a veni la Helena ca sa se vanda era n mod cert o aciune practica; oferta ei de a-i salva viaa putea sa fi fost stimulata de teama ca cecul lui n-ar fi fost onorat daca el ar fi murit; chiar i ntlnirea ei cu Valerie o lsase pe Empress nesfasiata de ghearele acesteia. Fusese mai degrab mnioas dect nlcrimat. Iar n cele mai negre gnduri ale lui Trey, Empress prea de foarte departe cea mai materialista femeie pe care o cunoscuse el vreodat. Chiar i n societatea lipsita de scrupule de la frontiera, femeile albe nu se nscriu pe lista de licitaie ntr-un bordel. Explicaia ei n noaptea aceea, la ranch, cnd el reamintise respectiva mprejurare, cnd ea spusese ca avea s-l atepte n Frana, prea, cnd i-o refcea n minte, rece i reinut, fara lacrimile de emoie la

care te-ai fi ateptat la discutarea unei astfel de despriri. Era spre sfritul dup-amiezii, i el nu avu timp dect s-i retina o camera la hotel, sa fac o baie, i sa renune la trei pardesie nainte de a se decide la cel clasic, negru. Manusi? Fara manusi. Bani? i ndesa n buzunar cteva bancnote mari, verifica de doua ori cu administratorul adresa lui Guy, i se npusti rapid prin hol ctre trsura care-l atepta. Nu era pregtit pentru splendoarea palatului Jordan. Cnd trecu pragul i pasi n foaierul de marmura cu ornamente poleite, nu era pregtit sa aud un majordom seme anunnd-o pe Empress Jordan cu numele de doamna Miles. Reacia lui imediata la tirea referitoare la cstoria ei fu ostila, desi conchise el cu amrciune Ar fi trebuit sa se atepte la aa ceva. Oare nu anunase Guy n prima scrisoare, ca Pressy avusese grija de toate? gandi el cu agresivitate. Cnd uile se deschisera larg i majordomul i anuna numele, Trey era n mod cert nepregtit 347 pentru veritabila mulime de brbai care o nconjurau pe Empress, care statea n mijlocul lor asemenea unei regine ce i primete curtenii. i reacia lui la parfumul de liliac alb fu o dorin instinctiva, instantanee. Chiar i legat la ochi, ar fi tiut ca ea se afla n acea ncpere. Vizibil surprinsa, Empress i pierdu respiraia i deschise ochii mari, sangele pierindu-i din obraji. Venise, fu primul ei gnd fulgertor. Se lasa o tcere ciudata, i fiecare pereche de ochi remarca paloarea lui Empress, ntorcndu-se apoi repede

ctre usa deschisa i brbatul chipe care statea acolo n picioare, cu o gratie fireasca, semnnd pe de-a-ntregul cu un metis exotic, n ciuda mbrcminii lui impecabile, nalt, bine cldit, cu un par lung i lucios, negru ca pana corbului, cu pielea att de bronzata nct splendoarea slbatic, necivilizata a vestului fu evocata n mintea fiecruia. Pardesiul negru rscroit pe care-l purta peste o jacheta galben cu azuriu mai curnd accentua dect sa atenueze puternica impresie~de virilitate fizica. i cnd el zmbi sesiznd linitea brusca, felul n care i se ridicara colturile gurii avu ceva crud, ochii argintii ngustndu-se i sclipind ca cei ai unui animal de prada, aroganta lui rspunznd tcerii fascinate. Era ca i cum micarea ar fi rmas suspendata, fiecare dintre brbaii care o nconjurau pe Empress fiind uluit, surprins cu garda cobort; socul ei evident era foarte neobinuit pentru o femeie care se remarca prin stpnirea de sine. Impresionantul brbat brun din prag emana o for plina de siguranta care strbtu nvalnic ncperea, ca o vijelie. El nu tia ce spera de la primul prilej n care avea s-o revad pe Empress, dar nu se ateptase la aceasta hoarda de brbai plini de speran, i l coplesi o gelozie de nestpnit. Acum era clar pentru ce nu se obosise ea sa-i scrie, gandi Trey, ochii lui luminoi cercetnd mulimea de brbai, dintre care pe unii i recunotea ca fiind prietenii lui Este. nali, scunzi, musculoi, slabi, btrni, tineri, unii n jachete de clrie, ca i cum ar fi venit dupa o plimbare n Bois, alii mbrcai n cuvenitele costume de dup-amiaz. 348

Dar toi bgai. Trey nelese imediat. Dar desi nelegea, emoia puternica i depea discernmntul, i singurul lui gnd era ca n jurul femeii pe care n mod instinctiv o considera ca fiind a lui se afla un numr de brbai excesiv de mare. E a mea i spunea el indiferent de noul ei nume i de recentul ei so. Cu greu, rezista impulsului de a-i strange degetele n pumni i de a izbi n ei. n definitiv, acesta era un salon parizian. Aa ca atunci cnd vorbi, glasul lui nu fu mnios, ci stpnit i de o politee scrupuloasa, doar uorul lui accent trgnat, caracteristic vestului, dnd culoare fluentei perfecte a francezei lui. Ca multi alti tineri bgai, el fusese educat pe baza unor vizite n strintate fcute nc de la vrste fragede. Buna ziua, domnioara Jordan, spuse el, alegnd n mod intentionat numele ei de dinainte de cstorie i posibilitatea ca unul dintre brbaii aceia sa fie soul ei. Ari... Fcu o pauza n timpul creia privirea lui o cerceta cu ndrzneal. Daca luna trecuta fusese cat pe-aci sa moara, acum nu exista nici o urma de boala. Era plina de splendoare. ... minunat de sntoas. Ultimele doua cuvinte fura rostite alene, cu o lungire lenta i senzuala, i privirea lui trecu lene peste decolteul ei, remarcnd cu ochiul unui cunosctor ca snii ei erau apreciabil mai mari. Daca soul ei se afla ntr-adevr n asistenta, era desigur ndatoritor cu... compania sotiei sale, decise Trey cu o evaluare peste care trecu repede. Cuvintele i privirile insolente ale lui Trey aduser o

uoar mbujorare pe fata palida a lui Empress, iar socul provocat de apariia lui i isca emoii ezitante, nesigure. 349 Primul ei impuls instinctiv, de bucurie, fusese imediat nuanat de ngrijorare n legtur cu Max, i gndindu-se la vorbele trgnate i impertinente ale lui Trey i la refuzul lui de a-i recunoate noul nume, simi ca o cuprinde o indignare tot mai mare, care-i schimba dispoziia. E caracteristic pentru Trey, gndea ea, cu furie crescnd, sa revin n viaa mea cu acea siguranta de sine imperturbabila, cu purtrile acestea manierate, insinund prin expresia lui trgnat i lenevoasa ca, n vreun fel, ar fi avut unele drepturi de proprietate asupra mea. Oare mai era cstorit? se ntreba n clipa urmatoare. Sotia lui se afla n Montana, sau cltorea mpreuna cu el i fusese lsat n vreun apartament de hotel? Era oare posibil ca el sa fi divorat? Pentru ce apruse aici, brusc, dupa attea luni de zile? Toate acestea erau ntrebari fara rspuns de care nu avea chef sa se ocupe acum, dupa ce, treptat, fcuse compromisuri i i convinsese sentimentele sa revin la o perspectiva mai raional. Prea ndelung se luptase s-i domoleasc dorul arztor, sa reduc amintirile intense i chinuitoare despre Trey la niveluri suportabile. Nu am s-l las, decise ea mnioas, sa dea buzna cu dezinvoltura i smi tulbure linitea cu atta greutate dobndit. Ca i Empress, ducele de Vec se simi imediat i n mod justificat ofensat de tonul de proprietar al lui Trey. Abia de curnd ncepuse Empress sa rspund curii civilizate pe care i-o fcea el. Cu un amuzament i o uoar tachinare pe care el le gsea fermectoare i ncurajatoare. Din propria-i experienta, vduvele tinere erau cele mai bune amante cu

putin, i dupa naterea copilului contesa era provocator de voluptuoasa. Umbla zvonul ca insistase s-i alpteze ea nsi copilul. Ceva nemaiauzit ntr-o zona ca St. Germain, dar caracteristic pentru uimitoarea ei independenta care lui i se prea foarte fascinanta. Spera ca ea sa fie neconvenional i n privina altor aspecte ale vieii sale, i alesese deja un colier cu rubine ca amintire a primei lor nopi mpreuna. 350 Brbatul acesta negricios, cu par mult prea lung i o ngmfare sfidtoare l enerva i, ntorcndu-se spre Empress, care statea lng el pe fotoliul de doua persoane ncrcat cu broderii, spuse cu glas sczut, nonalant i totodat apsat: S-l arunc afara pe ticlosul asta? Vocea ducelui ntrerupse gandurile critice ale lui Empress, i cu uurare, ea i desprinse privirile de la puternica virilitate a lui Trey. Nu va fi necesar, Etienne. Fapt ncurajator, constata ca era n stare sa vorbeasc cu un glas normal, desi inima i palpita fara sa i-o poat stpni. Domnul Bradoock-Black i cu mine, continua ea, suntem prieteni vechi, i sunt foarte obinuit cu felul lui familiar de a se purta. Nici n-ai putea altfel, replica Trey pe un ton calm. i, cu o atitudine extrem de sfidtoare, se apropie cu pasi mari de grupul de brbai ce edeau n jurul lui Empress. n mod remarcabil pentru firea sa, ducele se ridica imediat n picioare, mania citindu-i-se pe fata. ndemnarea cu care mnuia pistoalele i spada era

deosebita i ucigtoare. nainte ca el s-i poat exprima propria-i provocare, Empress i atinse mana i murmura: Nu, Etienne! Ochii lui Trey se ndreptar spre mana mica a lui Empress pusa pe aceea a ducelui, ridicndu-se apoi spre chipul mndru al acestuia, i uoar congestionare a fetei i fu vizibila n ciuda tenului bronzat. Te ocupi cu licitaia ei, Etienne? ntreba Trey cu insolenta, maniat de concurenta barbatului aezat att de intim lng Empress. Nu conta cine era sau pentru ce ocupa locul de onoare alaturi de Empress, pe canapeaua de doua persoane. Brbatul acela nalt i slab, mbracat ntr-un costum cu o croiala impecabila, era un rival care nclca o proprietate privata, i aciunile lui Trey erau conduse mai curnd de impuls dect de raiune. 351 Poart-te cum se cuvine, Trey, nu te afli n localul lui Lily, l mustra Empress mnioas, ochii ei verzi arznd de furie. n mod cert, aici arata de parc-a fi la Lily, replica Trey alene, cu un zambet dispreuitor pe buzele strnse. Clocotind de furie fata de incredibila lui grosolnie, Empress inspira adnc ca sa se calmeze, abia pe urma spunnd cu voce foarte sczut. Cu nclinarea ta ctre o ngduin prea mare pentru tine nsuti, sunt sigura ca abia ai distinge vreo diferen. Ai dreptate, bineneles. Niciodata n-am nvat cum sa fac deosebirea, riposta el la fel de ncet i lsndu-i privirea ochilor lui luminoi sa zboveasc asupra ei. Cunoti vechea zicala: Noaptea, toate...

Referirea la localul lui Lily nu nsemna nimic pentru duce, dar iminenta concluzie la remarca lui Trey l fcu pe de Vec sa ridice mana mnios i sa nainteze cu un pas. ntrindu-i repede strnsoarea minii pe braul lui, Empress l dojeni, ntr-un murmur insistent desi nbuit. Te rog, Etienne! Te rog, de dragul meu... repeta ea, cu un glas optit, sugrumat. Supunndu-se intonaiei intime i pline de promisiuni din vocea lui Empress, ducele i lasa ncet mana n jos i, retrgndu-se, se aeza lng ea. Am sa ma ocup de celandrul obraznic mai trziu, gandi, ntinzndu-i n mod deliberat braul pe speteaza fotoliului, n aa fel nct sa se odihneasc, posesiv, n apropiere de umerii goi ai lui Empress. Eventual vom putea discuta despre prietenia noastr cu contesa la un moment mai potrivit, zise cu un zambet plcut dar cu o privire rece. ntre patru ochi. Vei fi la Paris vreme mai ndelungata? Att cat va fi necesar, replica Trey, zmbind politicos, cu un glas prea bland i cu o sfidare ucigtoare n ochi. 352 Pentru numele lui Dumnezeu! Exclama Empress, pierzndu-i brusc rbdarea cu brbaii aceia pusi pe harta, care o tratau de parca ar fi fost un trofeu ce trebuia ctigat. N-avei de gnd sa ncetai sa va purtai ca doi tauri n clduri? Daca i cnd voi fi disponibila zise n maniera aceea ocant i fi pe care toi erau de acord ca i-o nsuise n America decizia va fi a mea, i a nici unuia dintre voi! Privirea furioasa pe care i-o arunca lui Trey era plina de

hotrre. I-auzi, i-auzi! Interveni cu voiosie printul de Morn, ntotdeauna amuzat de stilul deschis n care vorbea Empress, socotind-o o schimbare fermectoare fata de celelalte doamne aristocrate care erau ntotdeauna de acord cu absolut tot ce spunea el. Dar te-a ruga, stimata doamna, sa ma incluzi i pe mine n decizia dumitale finala. Adresndu-i lui Hippolyte o privire recunosctoare pentru maniera frivola n care destinsese atmosfera ncrcat, Empress, lsnd sa i se simta aprecierea n glas i n privire, spuse: Draga Hippolyte, dumneata eti cel mai amuzant dintre prietenii mei, lucru pentru care i mulumesc, deoarece dispreuiesc plictiseala. As socoti o onoare replica tnrul print, fcndu-i o reveren graioas lui Empress faptul de a-mi dedica viaa scopului de a te scuti de plictiseala. Ducele pru profund tulburat. Nu-l ncuraja, Empress, n tendinele lui libertine, sau ne vom plictisii cu toii de moarte, spuse pe un ton sec, aruncndu-i pe sub pleoapele pe jumtate lsate o privire pline de repro. Vreau sa beau ceva, zise Trey scrbit de complimentele exagerate ce se vehiculau prin ncpere. i roti prin camera privirea, n cutarea unei mese cu buturi alcoolice. Zrind-o, se ndrepta spre ea cu pasi mari, gandind: Dumnezeule, toi alearg dupa ea cu limbile scoase ca nite lupi! i n mod caracteristic ei decise, umplndu-i un pahar cu coniac Empress, fara nici o dificultate, nu se lasa convinsa. Asta era ceea ce-l fascina cei mai mult: abilitatea cu care egala ea scorul n plcutul

joc al dragostei. Ma fascina cndva, se corecta el cu cinism. n actuala atmosfera ncinsa n care numeroi brbai alergau dupa o cea n clduri, sentimentele lui se transformaser ntr-o indignare posomort n timp ce cugeta la singura apreciere ce s-ar fi potrivit acestui amestec constnd dintr-o femeie, o mulime de brbai, un so absent sau complezent, i flirt. Din cate se prea, Empress, la fel ca n Montana, era la dispoziia celui care licita mai mult. Din fericire, decise Trey, indispus i gelos, eu am destui bani cat sa pltesc nc o rata peste timpul ei. Tolanindu-se ntr-un fotoliu delicat, mult prea mic pentru el, i ncrucindu-i cu nonalan gleznele, Trey ramase pe toat durata ritualului servirii ceaiului, deoarece, orict i-ar fi plcut ei, Empress nu i-ar fi ngduit lui Etienne s-l dea afara. Trey era mult prea imprevizibil. Empress i i nchipuia scene n stil western cu mpucturi n salonul ei, dar ceea ce era mai important, nu accepta sa se lase intimidata de virilitatea lui provocatoare. Bndu-i coniacul, Trey intervenea din cnd n cnd n conversaie cu cate un comentariu usturtor, referitor mai ales la programul activitilor mondene trecute, prezente i viitoare. Cu o neobinuita tendin spre o virtute puritana, astzi l enerva discuia despre trndavele moduri aristocratice de petrecere a timpului liber. Cu toate acestea Empress se ncadra n decor perfect, ca i cum niciodata n-ar fi stat n vesminte brbteti, n localul lui Lily, artnd ca un trengar rtcit. Spre deosebire de dezordinea mtsoas pe care i-o amintea el, acum parul i era aranjat ntr-o bogie de bucle ridicate pe cretet i prinse cu agrafe mpodobite cu perle i diamante. Rochia ei, dintr-o catifea neagra ca

miezul 354 nopii, deschisa n dreptul corsajului peste o tafta cu o cascada de dantele crem, era scumpa. Dupa cate se prea, Empress depise orice dificulti financiare, reflecta el posomort, deoarece nu cu cei treizeci i apte de mii cinci sute de dolari ai lui tria ea n stilul acesta. O privea cu atenie n mijlocul acelor brbai linguitori surztoare i vesela, coborndu-i genele dese n mod sugestiv i echivoc atunci cnd vorbea, rznd n triluri ce rsunau n aa fel nct sa para cumva deosebit... personale. Chiar i modul n care edea nu, n care statea tolnit cu eleganta era plin de invenie, greutatea trupului ei rezemndu-se cu neglijenta pe un brat al fotoliului astfel nct snii sa i se umfle provocator deasupra decolteului rochiei, n aa fel ca fiecare brbat din ncpere sa doreasc s-o vad tolnit n dormitorul lui. Empress Jordan fcnd ceea ce se pricepea sa fac mai bine. Ceva ce merita sa fie privit. Daca nu te mpiedica mania. La un moment dat, printre diverse opinii referitoare la vntoarea ce s-ar putea face n apropiere de Paris, ducele de Vec ntreba ntr-o doar, pe un ton nonalant: Nu vi se par lipsite de interes toate acestea? Nu va plictisim, domnule Bradoock-Black? Vreme de o clipa Trey i potrivi butonul de la manet cu smarald, gandind aa cum socotea ntotdeauna ca era ceva nesportiv ca treizeci de brbai clri i doua duzini de cini sa urmreasc o singura vulpe mica, i apoi ridica privirea ochilor lui argintii.

Niciodata n viaa mea n-am fost att de captivat, rspunse pe un ton prietenos i cu un zambet strlucitor. Compania domnioarei Jordan continua el apsnd cuvintele, dar ntr-o maniera enervant de fermectoare Este, ca ntotdeauna, un adevrat paradis. Cu toate acestea, vntoarea nu este domeniul meu forte, aa ca iertai-m daca nu sunt foarte atent.. 355 Aceasta declaraie sfruntata venea din partea unui brbat care i petrecea cteva sptmni pe an vnnd pentru clanul sau. ntinznd mana spre sticla de coniac pe care, pentru comoditate, i-o luase lng el, i umplu paharul, l nalta ntr-un salut zeflemitor, i apoi trecu la golirea, lui. Pe msura ce dup-amiaza nainta, sticla de coniac a lui Trey se golea, dar comportamentul lui rafinat i politicos ramase neschimbat, daca nu erau luate n seama comentariile caustice, pe care le fcea din cnd n cnd. Ceea ce Empress ar fi preferat, n general, sa nu le fac. Dimpotriv, rspundea pe un ton muctor. La care Trey se nclina ironic, cu ochii fixai mai nti pe Empress, apoi asupra ducelui. De Vec era un model de stpnire de sine, dar prea nefiresc de linitit, cu atitudinea lui relaxata, alaturi de Empress. Buse alcoolul sau preferat, adus din apropiere de cabana lui de vntoare din Scotia. Cine va ceda primul primul? se ntrebau multi, i atmosfera de expectativa se accentua. Deoarece nimeni nu inteniona sa piard un eventual spectacol, oaspeii lui Empress preau foarte decii sa rmn acolo. Totui ea alpta, i chimia trupului ei nu se

putea adapta la intentiile brbailor adunai acolo dect la intervale de timp regulate. Pe msur ce se apropia seara, Empress se simea tot mai putin n largul ei, tiind ca n curnd Max avea s-nceap sa se agite. Cu ochii pe orologiul din porelan de Sevres de pe polia emineului, invoca n cele din urma o obligaie programata pentru seara aceea, moment n care cei mai politicoi dintre oaspeii ei se scuzar i se retraser. Trey, cu o expresie de uoar iritare i neplacere, nu ddu nici un semn ca ar pleca, i cnd ducele pru decis sa rmn chiar i dupa Trey, Empress i fgdui cu gentilee s-l revad n aceeai seara la opera. Eti sigura ca nu vei avea probleme? o ntreba el, displacandu-i profund ca o lasa cu slbaticul acela din 356 America, mai ales dupa ce acesta golise aproape toat sticla cu coniac. Sunt sigura, Etienne, i mulumesc. i, nc o data, i mulumesc pentru Tunis. Atenia pe care o acorda el amnuntelor i gesturilor tandre era doar o parte din farmecul lui cuceritor, i cnd ducele auzise ca Empress avea nevoie de un cai mai bun de clrie, Ti fusese livrata, n aceeai zi, o iapa din propriile-i grajduri. Placerea a fost a mea, ma chere. Se nclina cu o galanterie dezinvolta, ca pentru a sublinia lipsa de nsemntate a costisitorului sau dar. Aadar, pe disear. Eti sigura, pentru acum? ntreba n mod criptic, cu o privire scurta i studiata ctre Trey. Empress ddu din cap i surse. El i rspunse printr-un zambet rapid i scnteietor, i

prsi ncperea. Ce este Tunis? ntreba cu bruschee Trey, dupa ce usa se nchise n urma ducelui. ntrebarea o irita. Asta nu era ctui de putin treaba lui. Faptul ca Trey i prelungise peste limite ederea, o irita. Ceilali brbai avuseser suficienta curtoazie nct sa plece. i spuse toate acestea. Tunis nu-i treaba ta, i ai stat cu mult peste cat se cdea. Nu stii deloc ce-i aceea buna cuviin? Eram doar curios n privina acestui nume ciudat, rspunse el cu nonalan, imun la provocarea ei. i-a druit cumva cicisbeul un sclav negru? Nu pari sa fii genul pentru aa ceva. Fiecare cuvnt era o provocare, fiecare ntrebare rostita trgnat abia ascundea ironia.
1 Cicisbeu: De la italienescul cicisbeo amant sau curtezan al unei femei casatorite (n.t.)

357 Of, Doamne Sfinte! Exclama ea. Daca trebuie neaprat sa stii, Tunis nu este un sclav, Tunis este o iapa mica pe care mi-a druit-o Etienne. A fost dresata n Africa de Nord, ceea ce i explica numele. i pentru a-i satisface pe deplin curiozitatea, te informez ca a fost dresata i la coala de Clrie Spaniola. Pasul ei este remarcabil de lin, este campioana la dresura, i tie sa numere pana la douzeci, ncheie Empress furioasa, deoarece, continund sa stea tolnit, lui Trey nu i se clintise nici un muchi, n afara de nlarea cinica a unei sprncene. As zice ca asta constituie un progres fata de mustangul de munte Clover. Te-ai descurcat bine

murmura pe un ton sec, n care se simea influenta alcoolului, n timp ce-i rotea privirea prin eleganta ncpere dar adevrul este ca ntotdeauna ai fost plina de resurse. Preturile sunt mai mari pe-aici? Empress tresari, i mania care sporise tot mai mult n sufletul ei n tot decursul dupa-amiezei, cat timp Trey bea cu nonalan n salonul ei nu numai ca i cum acolo i-ar fi fost locul, ci i parca i-ar fi ntrecut n vreun fel rivalii, exploda n cele din urma. Acum nu am nevoie de bani, riposta cu acreala. Vrei sa fii amabil i sa pleci? Daca vei continua sa trieti n splendoarea aceasta, n curnd s-ar putea sa ai, replica Trey, neinnd seama de alungarea exprimata foarte clar i atintindu-si ochii asupra perlelor costisitoare de la gatul ei. Nu tiu de ce ma simt obligata s-i dau explicaii, dar toat aceasta splendoare i aparine lui Guy. Motenirea i-a fost redata mpreuna cu titlul. Inclusiv banii. Cuvintele i erau reci, i puneau capt ntrevederii. i ai primit i tu partea ta? ntreba Trey bland. Zmbetul lui nefiresc ascundea propria-i ncordare datorata unei furii inute n fru. Dupa ce o urmrise pe 358 Empress purtndu-se fermector cu alti brbai, nu era ntr-o dispoziie n care sa accepte sa fie concediat. O suma ndestultoare, rspunse ea scurt. Sper ca este suficient pentru a susine reputaia pe care i-o ctigi, fara ndoiala, cu acest harem masculin. Desi Trey i tria viaa ignornd ngrdirile societii, tia prea bine ca unei femei nu i se ngduia o asemenea libertate fara a fi blamata.

Este suficienta, repeta Empress, pe un ton tios. Era hotrt s-l lase pe Trey sa cread ce poftea. Nu avea de gnd sa-i dea lmuriri n privina vieii ei de celibatara. Aa ceva n-ar fi fcut dect sa-i sporeasc ngmfarea. O ngmfare ndreptit, fu ea nevoita sa recunoasc, vzndu-l tolnit n fotoliul ei n stil rococo, n nuane pastelate. nfiarea lui era dintre acelea pe care femeile le urmreau cu ochii. Chiar i brbaii fceau acelai lucru cu o panica ascunsa, ntr-att de perfect cizelat i era chipul att ca trsturi cat i ca planuri i forme frumos dltuite. i cnd privirea ochilor argintii o captau pe a ei, aa cum era cazul acum, era imposibil sa nu tii seama de imensa lui energie. Trey nu se asemna cu alti brbai: n trupul sau puternic avea o flexibilitate dura, uor reinut, care te ademenea i te orbea. Mulimea de nsuiri perfecte cu care fusese nzestrat cu generozitate era nedreapta. Dar desi Trey nsemna ncntare, frumusee i emoii, aerul lui era prea rarefiat pentru ca ea s-l poat respira. El nu fcuse altceva dect sa-i ofere ceea ce le oferea tuturor femeilor, iar ea fusese ndeajuns de naiva nct sa spere mai mult. Ca i celelalte, ar fi trebuit sa se lase mai putin zpcit de farmecele lui. El druia placere i nu dorea nimic n schimb. Ca urmare, desi ca amant putea fi ncntarea suprema, departe de el ea devenise raional. Raionala i capabila sa fac fata farmecului lui facil. 359 Te vreau, spuse el cu dezinvoltura, socand-o att prin cuvintele cat i prin insolenta lui.

Era felul de a vorbi al unui fiu de bogta, care nesocotea cu obrznicie tot ce se petrecuse n lunile din urma. Vorbea Trey Bradoock-Black, cel cu un tata i o mama milionari, cu mine i cresctorii de cai, i cu un chip de o extraordinara frumusee. N-ar fi trebuit sa fie att de socata. Ar fi trebuit s-i aduc aminte. mi pare ru, replica Empress cu asprime, luptnd mpotriva reaciei emoionale din cuvintele lui. Nici nu poate fi vorba. Dar privirea lui ptima i cuvintele nonalante o micau aa cum numai el era n stare s-o fac, i un mic fior de dorin i strbtu simurile. Snii ei plini de lapte reacionar la placerea acelui fior, i ea se ridica brusc n picioare, hotrt sa reziste ispitei senzuale a lui Trey. Nu se mgulea ea nsi presupunnd ca ei ar fi dorit mai mult. Cuvintele lui erau foarte clare. Trgnd repede aer n piept pentru a-si domoli freamtul senzaiilor ce continuau n ciuda voinei sale raionale, spuse cu un glas cat mai neutru cu putin: Acum, te rog sa ai amabilitatea sa pleci, trebuie sa ma mbrac. n seara aceasta ma duc la opera. Thais. Urma o tcere. Thais, opera mea preferata i eu nu sunt Invitat? Zmbetul lui Trey era fermector. Nu, zise ea cu hotrre, ncercnd s-i stpneasc respiraia lucru dificil cu Trey n salonul ei, ndeajuns de aproape cat s-o ating. Degetele ei mototolir catifeaua fustei. Pcat. Sunt convinsa ca vei reui sa te amuzi n vreun fel.

Ti-ai adus cu tine sotia? ntreba pe un ton despre care spera sa para impersonal. Din fericire, replica el amabil, nu am nici o sotie. 360 Un val de manie o coplesi ca reacie la nepsarea lui. Trebuie sa fii felicitat? Categoric. Zmbetul lui era o invitaie ispititoare. n cazul acesta consider-le prezentate, spuse ea scurt, ndreptndu-se spre usa i deschiznd-o. Ce caracteristic era pentru Trey sa se descotoroseasc fara probleme de o femeie nedorita. Tonul lui era blajin, sursul linitit, de parca a te debarasa de o sotie nedorita ar fi fost o neplacere trectoare. Unde este domnul Miles? ntreba el cu nonalan, sesizndu-i aluzia i ridicndu-se n picioare. ntrebarea lui era dezinvolta, lipsa de interes fata de faptul ca exista un domn Miles fiind extrem de vizibila. Din fericire nu exista nici un domn Miles, replica Empress, parodiind felul lui zeflemitor de a se descotorosi de sotia lui. Sprncenele negre ale lui Trey se ridicara n semn de uoar mirare. Ce rost are atunci pretenia ca ar exista unui? Zise el. Ca om de lume, motivul i prea evident, dar era destul de enervat de flirtul cruia i se dedase ea n acea dupamiaz nct sa insiste, deloc politicos, sa i se explice clar. Empress ovi, nu stnjenit din cauza situaiei sale, ci mai degrab vrnd sa pstreze fata de Trey secretul n legtur cu Max.

Prefer sa fiu considerata vduv, nelegi... Ah, da, vduva vesela! o ntrerupse el dispreuitor, amintindu-i foarte bine sexualitatea ei avida. mi dau seama cat de atrgtor ar fi asta pentru firea ta... prietenoasa. Pentru ce insiti sa atribui conotaii sexuale tuturor vorbelor pe care le rostesc? Replica ea, nchiznd iar usa pentru ca servitorii sa nu ia parte la conversaia lor. Nu ar mai fi avut putere sa fac fata i brfelor. 361 As putea imagina i alte conotaii, riposta el pe un ton calm, dupa ce am vzut la ceaiul din dup-amiaza aceasta o pofta carnala att de clara i inconfundabila. Genele ntoarse se plecar pe jumtate, cu dispret. i admir capacitatea de a te arata prietenoasa, continua el sec. Nimeni n-a fost lsat fara sperane. Purtarea ei dracu s-o ia! Era perfecta. Graioas, ospitaliera. Ochii ei verzi erau luminoi, cu sclipiri de umor pline de voiosie i ncurajatoare, atunci cnd i ridica privirile pe sub genele-i dese. Nu-mi vorbi mie pe tonul acesta dispreuitor! se rasti Empress, aproape izbind din picior de indignare fata de neruinarea lui. Nu dupa ce ai domnit ca armsarul de necontestat de la vest de Mississippi! Pentru un brbat e altceva. Nu era o negare politicoasa, ci doar o replica insuportabil de blajina... Ce tipic din partea lui! n ce fel este altceva? Replica Empress cu acreala. Fraza stereotipa a lui Trey, adugndu-se afurisitei lui ipocrizii arogante, era sortita sa aduc enervarea ei la punctul de fierbere. Daca ea era virgina sau de o sexualitate

activa nu avea importanta; nu conta ca, n realitate, dupa Montana ea dusese o via de celibat. Ceea ce conta, gandi ea cu un sentiment de sfidare ca rspuns la blestemata lui prtinire masculina, era faptul ca decizia i aparinea ei. Nu societii, nu lui, nu vreunui alt strin de pe strada. Noi avem mai multa libertate. Tonul lui era lenevos, doar cuvintele erau arogante. Ce plcut pentru voi! Eu am descoperit totui zise ea cu un glas sec i acru, ridicndu-i uor brbia ca reacie la ndrzneala din ochii lui ca libertatea mea este foarte convenabila. Trey sttuse n picioare, la oarecare distanta de ea, lng fotoliul din care se ridicase, i acum nainta spre ea cu mersul acela lent, despre care ea gndise 362 ntotdeauna ca era silenios ca i cnd ar fi calcat pe un covor de frunze uscate. Se opri mai aproape de ea dect ar fi ngduit politeea i, dominnd-o cu nlimea lui i nbuindu-i cu greu furia cnd se gndea la Empress fcnd dragoste cu vreunul dintre brbaii aceia, spuse cu o blndee stpnit: Ca sa fiu brutal de sincer, draga mea, pentru o femeie exista uneori consecine fizice ale unei asemenea liberti. Lui Empress i se stranse inima. Oare tia Trey de existenta lui Max? Oare tot acest schimb de replici ironice erau numai un joc de-a oarecele cu pisica? De ce i prea att de mult mai mare dect i amintea ea? Cnd ai sosit la Paris? l ntreba, prea repede, prea de-a dreptul, brusc ngrijorata de perspectiva de a-si disputa drepturile cu Trey pentru fiul lor.

Acesta i nclina o clipa trupul, ntr-o plecciune exagerata, i nasturii de safir de pe haina sa sclipir i strlucir ca pentru a-i reaminti ei de averea de care dispunea el. n dup-amiaza aceasta, rspunse el. mi permii sa te vizitez mai trziu n seara asta, dupa opera, i sa experimentez putin din libertatea ta? Tonul lui era cat se poate de corect, de parca alaturi de ei s-ar fi aflat o nsoitoare atenta la bunacuviina purtrii lor, iar nclinarea respectuoasa a capului sau era impecabil de politicoasa. Numai uoara subliniere a cuvintelor i ochii lui batjocoritori erau lipsite de respect. Nu tia nimic despre Max, decise ea uitndu-se n ochii aceia zeflemitori. Sub dezinvolta lor ironie erau de o senzualitate prea desfrnat. Ceea ce-l interesa era pur i simplu satisfacerea nevoilor lui trupeti. Ma tem ca seara de astzi este prea ncrcat. Implicaiile din vocea ei i expresia ei dadeau de neles ca ea avea sa fie ocupata... permanent. 363 Atunci, mine? Sugera el calm, neimpresionat nici de esena, nici de forma refuzului ei. Nu, rspunse ea categoric, iritata de ngmfarea dezinvolta cu care el presupunea ca ea avea sa cedeze; ciudat de enervata de faptul ca se simea inexplicabil atrasa de chemarea ptima i nerbdtoare din ochii lui ca i cum ar fi devenit brusc fara astmpr i nfrigurata, ateptnd ca el sa-i ntind mana i sa spuna: Vino! Ai un program prea ncrcat? ntreba ei cu tupeul aceia fermector, pe care i-l urmrise ea n tot cursul dupa-

amiezei. Sunt pregtit sa cumpr o trf pe o durata substanial. Care sunt tarifele la Paris ntreba el alene acum ca eti bine intrata pe pia? nroindu-se pana la rdcina parului, Empress trase adnc aer n piept pentru a-si stpni furia nemaipomenita, ucigtoare, ce o cuprinse. Firete, invitaia ta mi se pare irezistibila, replica ea cu un venin mieros. Din pcate, adauga pe un ton muctor, tu nu i-o poi permite. El pru surprins, dar apoi zmbi. Eu pot sa cumpr orice trf de pe continent, iubito, zise cu cordialitate, i tu stii asta. n acest caz, vacanta placuta, domnule BradoockBlack, riposta ea. Daca ar fi fost brbat, l-ar fi ucis. Rsucindu-se brusc n loc, deschise usa dintr-o smucitura i fugi de bdrnia lui zmbitoare i de copleitoarea dorin de a-i zgria fata cu unghiile pana cnd sursul acela insulttor avea sa fie mnjit de snge. Npustindu-se n prima ncpere, trnti usa camerei n urma ei i se rezema cu spatele de lemnul preios i lustruit, tremurnd de furia Daca ar fi avut o arma, ar fi folosit-o mpotriva lui i ar fi terminat odat pentru totdeauna cu grosolnia calculata i cu intoleranta lui. Cum ndrznea sa le aplice pe amndou purtrii ei? Cum cuteza s-o numeasc pe ea trf pentru aceleai activiti pe care tot el le considera prerogative brbteti?! 364 Dracu sa te ia, Trey! ocar printre dinti. Duce-te-ai la dracu i dincolo de el! Pendula nalta din coit batu, amintindu-i ca n curnd

Max avea sa fie foarte agitat, simind ca ora mesei. i trecuse de mult. Cu contiinciozitate i ndrepta gandurile de la Trey, ca s-i calmeze furia i enervarea. Cuprinzndu-i obrajii n palme, respira de cteva ori lent, linititor, alungndu-i mania, alungnd imaginea provocatoare i zmbitoare, tot att de ntunecata ca un diavol, ncapatanata i fir-ar sa fie! seducatoare i la fel de fascinanta precum steaua polara. Cu o scuturare plina de hotrre a capului, izgoni imaginea aceea i se deprt de usa. Cel putin, i zise cu satisfacie, refuzul fusese cum nu se poate mai clar. l vzuse pentru ultima data pe atrgtorul domn Bradoock-Black.

Capitolul 21
n dimineata urmatoare era acolo. Se rostogolea mpreuna cu Eduard pe pardoseala sufrageriei pentru micul dejun, n timp ce Guy, Genevieve i Emilie trgeau de el i strigau, vrnd sa-i capete la randul lor atenia. Hrtii i panglici colorate, sfiate i mototolite, erau presrate pe covorul de Tabriz, alaturi de cadouri generoase, bijuterii i rochii, jucrii umplute cu praf i ppui, cutii de acuarele i cri, o sa de la magazinul Hermes care trebuie sa fi fost pentru Guy obinuita drnicie a lui Trey fata de copii. Crlionii blonzi ai lui Emilie rsreau de sub o noua boneta foarte scumpa, iar gatul suplu al lui Genevieve era nconjurat de trei iraguri splendide de perle negre cele mai mici i mai perfect asortate perle pe care le vzuse ea vreodat. Guy apucase

zdravn mneca lui Trey i l ruga insistent sa se duca mpreuna cu el la grajduri. 365 Trebuie sa vii, Trey. Da-i drumul acum, Eduard, e randul meu! Poate s-i vad mai trziu calul ala btrn, declara Emilie mbufnata, violetele de pe boneta ei de mtase de culoarea levanticai tremurnd ca pentru a-i ntri protestul. Mai nti trebuie sa vad noua mea rochie de bal. Este cea dinti rochie de bal a mea, Trey, zise ea, trgndu-l de mana, cu un voal scnteietor peste o mtase alba, i ma face sa arat... ... ca o prines din povesti, ncheie Trey zmbitor, cu Eduard n brae. Chiar aa! ntr-adevr aa ma face sa arat, confirma ea ncntat. Zmbetul cu care i rspunse i amintea n mod dureros lui Trey de Empress. Aa trebuie sa fi artat ea la doisprezece ani, blonda, cu obraji trandafirii i luminie jucue n ochi. i Pressy zice ca pot s-mi port parul ridicat pe cretet, pentru ca este o petrecere de familie i... Usa se deschise cu o impetuozitate calma, i ntorcndu-i capetele, toi o vzur pe Empress stand eapn n pragul ncperii. Rochia ei de dimineata era dintr-o mtase de un galben de narcisa, cu o croiala severa, i n sinea lui, Trey constata iar cat de apreciabil mai plini i erau snii. Poate vreun dispozitiv croitoricesc, presupuse el, destinat sa sporeasc nfiarea ispititoare a unei curtezane. i de efect, decise cu o uoar asprime, n timp ce dorina i aprindea simurile.

Uite cine-i aici, Pressy! Striga Guy. Nu-i formidabil? Trey este n vacanta i a venit sa ne vad! interveni Genevieve, cu ochii mariti de ncntare. Uite, privete noua mea boneta! Trey zice ca e foarte chici spuse Emilie cu o intonaie de persoana adulta, care se sfri printr-un chicot de feti de paisprezece ani. Zmbete fericite nfloreau pe fiecare chip tineresc, i toate glasurile erau pline de bucurie, n timp ce-l 366 nconjurau cu toii pe Trey, dar ceea ce o nduioa cel mai mult pe Empress fura braele mici ale lui Eduard care-l strngeau cu putere pe Trey. Toi duseser dorul acestuia, vorbind despre el ncontinuu, pana cu cteva luni n urma, cnd Empress, ntr-o izbucnire de nervi, le interzisese strict sa mai discute despre el. Nu vreau sa mai aud pomenindu-se despre omul acela. E clar? Spusese cu un glas aspru i, sub privirea ei rece, ochii copiilor se lsaser n pmnt. Dar Eduard, prea mic ca sa neleag acel ordin sau tulburarea care l generase, continuase s-l ceara pe Trey. Acum se agata de el cu o hotrre ptima, ochii lui mari, uitndu-se la Empress cu ngrijorare. Ea simi c-i dau lacrimile. Buna dimineata. Dormi pana trziu la Paris, zise Trey pe un ton blajin, rezemndu-i uor minile sale cu degete prelungi pe mijlocul lui Eduard. Vai, Pressy nu se scoal niciodata devreme, nu-i aa Pressy? interveni Guy, facand tot posibilul sa domoleasc asprimea din expresia surorii sale. n glas i se simea dorina de a fi de ajutor.

Presupun c-i din cauza nopilor foarte active, remarca Trey n soapta, punnd capt lacrimilor ei. Empress nu voia sa dea seama de felul n care i folosea ea timpul unui brbat care ntotdeauna trise nerespectnd nici o convenienta sociala. n multe diminei dormea pana trziu pentru ca deseori era treaza noaptea alptndu-l i ngrijindu-l pe Max, i de fapt acum abia l culcase la loc n leagnul lui. n schimb tu eti de cu zori n picioare, replica ea, susceptibila i veninoasa. Parisul n-a oferit nici un amuzament azi-noapte? De fapt, spuse el pe un ton pasnic, nc nu m-am bgat n pat... adic, pentru a dormi, se corecta el cu un vag zambet. 367 O ciuda imensa o cuprinse pe Empress cnd observa pe chipul lui cu trsturi frumoase urmele uoare ale unei nopi nedormite... i desigur, hainele lui de seara, remarca ea cu ntrziere. Sper ca te-ai distrat destul de bine. Foarte bine, mulumesc, rspunse el, emannd un aer de indecenta insolenta. Dar tu? Nopile mele mi se par foarte pline de animaie, replica ea, imprimnd cu maliiozitate ultimului cuvnt o uoar sugestivitate. n adncurile argintii ale ochilor lui se aprinse o furie de nestpnit cnd prerogativele lui teritoriale i spuser cu trie cuvntul, fcndu-l sa riposteze: i n viitor ar putea deveni i mai animate. Brbia i se sprijinea pe capul brun i ciufulit al lui Eduard, atitudinea i era blnd i linistita, dar cuvintele

i fura murmurate cu un glas grav i rguit, iar ameninarea primejdioasa din ochit lui isca un fior de-a lungul irii spinrii lui Empress un fior care, n mod ciudat, se transforma ntr-o stranie cldur vibranta, i ea i apsa ambele mini, cu palmele deschise, pe usa solida din spatele ei, ca i cum lemnul neted i rece ar fi putut sa liniteasc reacia trupului ei fata de ameninarea subneleas. Trey trebuie sa vad rochia mea pentru petrecere, intra n vorba Emilie, fara a-si da seama de schimbul de emoii, tcut i ptima, dintre cei doi aduli. n mod forat, amndoi i ndreptar atenia asupra fetei, ncercnd sa se elibereze de senzaiile puternice care-i asaltau. Cu un aplomb care-i venea n ajutor cu o uurin nscut din practica, Trey rspunse nainte ca Empress s-i recapete vocea. Foarte bine, prines. Adu-o jos i arat-mi-o, i daca mi spui care sunt pietrele tale preioase preferate, i voi cumpra un colier pentru petrecerea ta cea formidabila. 368 Orice tnr domnioar are nevoie de bijuterii pentru prima ei serata. Cnd fata zmbi, Empress vzu puternicul lui farmec n plina aciune, i vreme de o clip fulgertoare i aduse aminte de o noapte vntoas de iarna, cnd el o ntrebase care erau florile ei preferate. Vai, Trey! Adevrat? O s-mi cumperi diamante? ntreba Emilie n extaz. i aplecndu-se nainte, n aa fel ca ochii ei sa fie la acelai nivel cu cei ai lui Trey, opti cu o ncntare nebuna:

Mi le-ai cumpra ntr-adevr? Emilie, ai grija cum te porti! se rasti Empress, vzndu-l pe Trey ca da din cap n semn afirmativ. Bineneles ca n-o sa-ti cumpere diamante! nega ea enervata, cumplit de indispusa din cauza evidentei generoziti impulsive a lui Trey i a adoraiei att de clara a copiilor. Dracu' s-l ia! Toat lumea l adora. Trey zice ca mi le va cumpra, spuse Emilie aprndu-i eroul, iar eu vreau diamante. Da fuga, printesa, i adu-i rochia! ceru Trey calm, pe un ton mpciuitor. Sora ta i cu mine vom discuta despre colier. Dar i arunca lui Emilie o scurta privire conspirativa i ncntat. Cu siguranta nu vom discuta aa ceva, declara Empress n defensiva, n timp ce Emilie, dupa un zambet cald spre Trey i ntr-un vrtej de fuste, o lua la goana spre usa. Cteva clipe, Empress se gandi sa se tina tare pe poziie i sa ncheie odat pentru totdeauna controversa aceasta. Nu de fata cu copiii, spuse Trey calm, cu un surs firesc i ndreptndu-i ochii piezi ctre Guy i Genevieve, n timp ce degetele lui mngiau parul mtsos al lui Eduard. 369 Ca i cum ar fi citit gandurile ei i ar fi avertizat-o sa ia seama, sa nu umbreasc fericirea pura a copiilor, sa nu-i aduc i pe ei n lumea ei bntuit de temeri negre. Ei, i-acum, daca voi doi vrei s-l pregtii pe Eduard pentru o plimbare le sugera el lui Guy i lui

Genevieve trsura mea este afara i gata pentru a ne duce la gradina zoologica. i va promit o distracie pe cinste. nainte ca Empress sa poat protesta, Eduard sarise de pe genunchii lui Trey i acum alerga de colo colo, ipnd cu un glas ce rsuna prin ncpere: Elefani, elefani, elefani! Stii cat de mult i plac plimbrile cu trsura, Pressy, zise Guy foarte surescitat, cu glasul plin de bucurie. S-l luam... Acum da fuga daca vrei sa te duci! l ndemna Empress, tindu-i vorba, nainte ca Guy sa pomeneasc de Max i de faptul ca plimbrile cu trsura erau distracia lui preferata. Tulburata, se ntoarse repede spre Trey. O sa-i ajut sa se pregteasc... stii, paltoane i tot felul de lucruri, se grbi ea sa spuna, zorindu-i pe copii sa ias din camera. Brusca ncuviinare i agitaia lui Empress i trezi lui Trey o vaga suspiciune. Dar i alunga senzaia de iritare, mulumit fiind ca l nsoeau copiii. Dupa zece pasi de-a lungul coridorului, Empress l apuca pe Guy de brat i, silindu-l sa se opreasc, uier printre dinti: Nu cumva sa pomenii de Max! Se ntoarse sa-i arunce o privire aspra lui Genevieve, care se oprise auzind geamtul de durere pe care i-l nbuise Guy cnd i se nfipser n brat unghiile lui Empress. Nu discutai, pur i simplu facei ce va zic. i spunei-i i lui Emilie. Va voi explica mai trziu.

370 Se uitar cu ochi mari la ea, uimii de nverunarea din glasul ei, uluii de ciudatul ordin; dar vocea ei tremura la fel ca atunci cnd, cu cteva luni n urma, le ceruse sa nu mai pomeneasc numele lui Trey, i amndoi copiii neleser ca nu era bine sa o contrazic. Eduard ar putea... ncepu Guy. Ce va spune el nu va fi clar, dar pentru numele lui Dumnezeu, nu-i dai atenie daca povestete ceva despre Max. Nu-i face griji, Pressy, daca nu vrei, nu vom pomeni despre el, se grbi sa rspund Guy, dornic sa-i apere att pe ea cat i pe Max, daca ea simea ca asta era necesar. Dar, desi sentimentele l ndemnau sa fie loial fata de sora lui, dorea, cu adoraia unui biat pentru eroul sau, ca Trey sa rmn la ei. l idolatriza pe brbatul tolnit n haine de seara mototolite pe pardoseala din sufrageria lor, i spera ca indiferent ce ar fi mers strmb ntre cei doi aduli, asta sa nu compromit prietenia lui cu Trey. i voi spune lui Emilie, fgdui el, ncercnd sa fie mpciuitor. Nu-i face griji, Pressy, nimeni nu va aminti despre Max. Acum nelegi, Genevieve? ntreba Empress rspicat. Cu ochii ei imeni, de un albastru intens, nenelegnd ctui de putin interdicia n legtur cu Max i nici pentru ce Empress se rstea mereu cnd era vorba de numele sau de prezenta lui Trey, fetia ddu n tcere din cap, exprimndu-i consimmntul. Atunci, dai-i zor, i mbrcai-v paltoanele! n timp ce ei se ndeprtau n fuga, ea se rezema de perete i nchise ochii. N-o sa mearg, gandi cu teama. ntr-

un fel sau altul, numele lui Max avea sa fie rostit din nebgare de seama... Cum poi sa speri ca nite copii aveau s-i tina limba? Doamne, ce sa fac? Ieri i nchipuia ca Trey ieise din viaa ei, ca l descurajase ndeajuns. Ar fi trebuit s-i aduc aminte cat de insistent era el, cum se purta dupa propriul lui plac, cum i stabilea Trey Bradoock-Black propriile lui reguli. 371 Netezindu-i cu degetele nervoase parul, verifica daca rochia ei avea toi nasturii ncheiai dupa ce-l alptase pe Max i, ndreptndu-i umerii se duse s-l nfrunte pe brbatul care i putea distruge viaa... sau care aproape l-o distrusese. Reintra n ncperea nsorita, unde l gsi pe Trey nc tolnit comod pe pardoseala. Ce caracteristic pentru el gandi ea furioasa sa fie att de nepstor. Sa nu-i pese ca avea un fiu la etaj, lsndu-l indiferent ca ddea buzna n viaa ei, transformnd n haos noua via pe care ea i-o reconstruise cu grija; neinteresndu-l absolut deloc ca majoritatea oamenilor considerau drept o bdrnie faptul de a veni n vizita la o ora att de nepotrivita a dimineii. Nu accept sa cumperi diamante pentru Emilie, zise scurt Empress, n loc sa-i spuna ceea ce simea n realitate ca el o irita i, nc i mai nelinititor, ca o tulbura n mod ciudat. i adauga ea artnd printr-un gest larg al braelor spre cadourile mprtiate pe pardoseala nici nu sunt de acord cu toate astea. Ochii cu gene negre ai lui Trey se nlar cu nonalan, aceasta fiind singura micare a trupului sau tolnit. Cunotea prea bine acel ton. De ce nu? mi sunt foarte dragi.

Propria-i voce era calma. Era prea devreme ca sa se certe, sau poate ca era prea obosit, sau poate ca, spre binele copiilor, nu-i pasa ce gndea ea. Neinnd seama de tonul ei critic, simi deodata ca ar fi trebuit sa vina mai demult la Paris, cel putin de dragul copiilor. Rmas pe moment fara grai fata de replica lui simpla, Empress tia doar ca situaia aceasta o nfuria nonalana lui, vorbele lui care de fapt nsemnau: Dar aa vreau eu punnd-o n postura neplcut de a spune: Nu ai sa poi. 372 La care, cunoscndu-l, el ar raspunde: Ba pot i aa voi face. Afurisita sa-i fie intrarea nepstoare n casa ei clocotea de furie n sinea ei i blestemata fie-i enorma influenta pe care o avea asupra copiilor turba ea de manie, nevrnd sa admit ca ceea ce o irita cel mai mult nu era ataamentul lui dezinvolt fata de copiii, nici cadourile sau ora matinala, ci cearcnele negre de sub ochii lui i aspectul rvit al hainelor lui de seara... ca i cum s-ar fi mbracat din nou, cu neglijenta. Gulerul hainei lui era rsucit nuntru, cravata alba i atrna lrgit, camasa scrobita era parial descheiata, civa dintre nasturii cu pietre scumpe lipseau, i el mirosea intens a ambra cenusie parfumata cu mosc foarte la moda pe atunci la Paris. Inhalate, ambele mirosuri erau considerate ca fiind afrodiziace i euforizante, senzaii pe cate Trey le aprecia n mod sigur. n timp ce privirile ei alunecau n jos, de-a lungul trupului lui suplu, Empress remarca pentru prima data micile sclipiri de pe vrfurile cizmelor lui dovada muta a apropierii lui de o rochie mpodobita cu

paiete. Bineneles, activitile lui putuser sa fie deduse nc de la primul lui comentariu referitor la lipsa de somn. Fusese treaz toat noaptea, bucurndu-i simurile... mpreuna cu o femeie. Cum ndrznea sa vina aici, direct de la... orgiile lui?! Trebuie neaprat sa porti la Paris cizme de cowboy? zise cu acreala, provocnd o nlare rapida a privirii lui Trey. ntotdeauna port cizme sau mocasini, replica el cu glas bland, ignornd bruscheea cu care schimbase ea subiectul cat i tonul usturtor. Indiferent daca ma aflu sau nu la Paris. Se abinu sa adauge ca felul n care era el nclat nu era treaba el. Empress avea chef de cearta, dar el nu. A fost amuzanta? izbucni Empress, incapabila s-i stpneasc impetuoasa dorin de a ti, trebuind sa recunoasc faptul ca, chiar i cu cearcnele de sub ochi i cu vestimentaia lui de seara n neornduial ei arata superb. 373 naintnd spre el cu civa pasi, arata spre vrfurile cizmelor lui. Trey remarca pentru prima oara sclipirile argintii prinse de pielea lor neagra, i i aminti mprejurrile n care fusese smluit cu paiete lucitoare. Ducesa de Soissons auzise, nu se tie cum, ca Trey se afla la Paris poate de la vreunul din brbaii prezeni n salonul lui Empress i cnd i telefonase pentru a-l invita la serata ei, la nceput Trey refuzase politicos, necjit din cauza felului categoric n care l alungase Empress; mai mult dect necjit, mnios pe polaritatea ei, nfuriat de

mulimea de admiratori care o doreau cu nfocare. Nu fusese n starea de spirit potrivita pentru mulimea frenetica a prietenilor lui Este. Dar, chri, am nevoie de extravaganta ta, insistase ea cu glasul ei deosebit, putin rguit. n seara asta nu-i n funciune, mrise el. i de farmecul tau dulce, insistase ea pe un ton mpciuitor, sensibila la mormitul lui. Poi canta la noul pian Bosendorfer. Voi pune sa fie montat n biblioteca, n aa fel nct sa poi mcina gnduri negre n siguranta, daca ai chef, i sa cni muzica de Liszt pe pianul cu coada al mprtesei Eugenia. Daca o singura persoana va ncerca sa te supere cu ceva, voi avea grija sa i se taie capul. Trey izbucni n ras. ntotdeauna ai fost o gazda perfecta, Este. Te previn, totui, ca n seara asta nu ofer o companie placuta. Deoarece l cunoscuse intim pe Trey, ducesa se cam ndoia ca Trey ar fi putut deveni, din indiferent ce cauza, o companie neplcut, dar tia ca nu avea rost sa discute n contradictoriu. Este avea o sumedenie de prieteni tocmai datorita tactului ei impecabil. El sosise trziu i ncercase s-i croiasc drum prin camerele aglomerate, ctre biblioteca. 374 Ducesa, care i concentra cu politee atenia asupra discursului marchizului de Bellemont, l zri i, fcndu-i discret cu mana, arata spre biblioteca. Superbul pian cu picioare sculptate, poleite, i cu inserii din paisprezece esene de lemn diferite i atrase atenia, n lumina blnd a aplicelor, asemenea unei frumoase fapturi deosebite, un ornament formidabil n

ncperea cu perei mbrcai n lambriuri ntunecate i ncrcai de cri. i cu obinuita solicitudine a lui Este, coniacul lui preferat era pus, cu grija, la ndemn. Stand n picioare, el i plimba minile peste clape, i turna un pahar, i apoi se aeza pe scaun sa cnte. tia ca Este avea sa vina mai trziu la el; tia i ca ea avea sa aduc unul sau doi prieteni. Dar avea sa-i lase rstimpul de singurtate fgduit. Peste cteva clipe uitase totul, n afara de tristeea dezndjduit din poezia n gama minora a lui Liszt transpusa n muzica. Minile lui cu degete lungi se micau cu gratie, fara efort, cantnd muzica lui Liszt cu o for reinut, simind intensitatea notelor n vrfurile degetelor, n fiecare terminaie nervoasa i n adncul sufletului. Mult mai trziu i nalta privirile, uimit sa vad ca ncperea se umpluse de lume, mai apropiate de el fiind femei, zmbind cu ochii plini de ispite voluptuoase. Celebru pentru nfiarea i desfrul lui, toate femeile dornice de flirt sperau ca vrsta nu-l fcuse s-i piard energia, i n trecut lui i-ar fi plcut att varietatea ispitelor cat i invitaiile. Totui, de cnd cu Empress, dorina apriga i atoare dispruse, cuvintele i nuanele glasului, farmecul facil fiind ceva automat, venit de la sine. Ca un exerciiu binecunoscut, efectuat n mod incontient datorita practicii. Aa ca n seara aceea zmbise i flirtase i fusese amuzant cu obinuita i seductoarea lui neruinare, nsa le refuzase pe toate. nainte de plecare, n timp ce bea un pahar mpreuna cu Estee i cu soul acesteia, tnra contesa de Trevise, zvelta, de tip mediteranean, cu ochi ntunecai i ten msliniu, 375

intrase n ncpere i, naintnd cu un pas alunector, semnnd cu o nimfa a nopii mbrcat n tul negru scnteind de paiete, se aezase lng Trey i i nlase spre el chipul zmbitor. Rspunzndu-i politicos tot printrun surs, el i reluase conversaia cu ducele de Soissons. O clipa mai trziu ea i atinse braul i i vorbise n soapta la ureche. El scuturase din cap. Dar ea se aplecase mai aproape i murmurase ceva revolttor. Era de curnd cstorit, i pe moment ceea ce-i optise l excitase, aa ca mai reflectase, i terminase butura, i se oferise s-o conduc acas. Dar mai trziu, cnd o srutase n budoarul ei i ea i smulsese nnebunita camasa, pe ei l izbise brusc gndul ca ea era prea nalta, ca parul ei nu avea culoarea potrivita, i ca frgezimea calda a buzelor ei nu-i fcuse deloc placere. Fusese nevoie de mai mult dect diplomaia lui fireasca pentru a se elibera, deoarece soul ei era foarte btrn i plictisitor... iar ea nu era deloc aa. Datorita faptului ca trsura sa fusese ndemnata sa plece, ca urmare a obinuitei lui griji fata de somnul vizitiului, cnd se rzgndise n mod att de capricios, se pomenise fara mijloc de transport. Nu crezuse ca tnra contesa excitata, n pielea goala i mnioas ar fi fost dispusa sa-i mprumute trsura ei, i desi ncercase s-o liniteasc att cat i sttuse n puteri, cu o iscusinta mbunatatita prin practica, la plecarea lui ea era tot mbufnata. Fusese extraordinar de greu pentru el. Va trebui sa-i trimita ceva scump de la Chaumet . i scuze, i zisese n sinea lui, stand pe treptele casei ei n orele reci i cenuii de dinaintea zorilor. Asupra unui brusc impuls, se hotrse ca de la palatul

Trevise sa mearg pe jos pana la locuina lui Empress o distanta scurta, deoarece toate femeile cu titluri vechi de noblee locuiau n cartierul St. Germain. i i fcuse placere lumina zorilor n Paris; 376 aceeai nuan delicata de coral ca i a rsritului de soare pe munii Ursului, i n solitudinea oraului adormit i gsise pacea sufleteasca. Cnd, n timpul mersului, i trecu prin cap ca a se duce n vizita la palatul Jordan la o ora att de matinala era ceva poate putin cam nepotrivit, fcuse un ocol ca sa cumpere cadouri pentru copii. Moind ntr-o trsura nchiriata, ateptase sa se deschid prvliile i, dupa ce trecuse prin mai multe magazine, umpluse trsura cat sa dea pe dinafara, ncrcat cu daruri, cu inima uoar i voios, i spusese ca se va duce sa-i vad pe copii... era doar un gest politicos. Empress nu-i interesa deloc. Deoarece conversaia lor din aceea dimineata nu fusese pe deplin sincera, ci mai degrab una care se caracterizase prin omisiuni, Trey rspunse cu nonalan ntrebrii care-i scpase lui Empress: Doamna a fost ndeajuns de amuzanta pentru a ma tine treaz toat noaptea. Tu cum le explici copiilor prezenta brbailor? ntreba n clipa urmatoare. Fiecare din ei evita rspunsurile, fiecare era gelos i mnios, fiecare dorea o rzbunare compensatoare pentru lunile de suferin trite. Eu m-am napoiat de la opera la miezul nopii. Ah... i copii dormeau? Foarte inteligent! Zise ea ndreptndu-se spre fereastra i privind afara de parca prezenta lui n-ar fi avut

nici o importanta. Aadar, n seara trecuta vduva vesela se amuzase n compania brbailor pana trziu, gandi el, contemplndu-i trupul delicat, a crui silueta se decupa n contrast cu lumina. De ce era asta ceva att de surprinztor? Daca exista cineva care sa-i neleag purtrile de trf, el era acela. Cum de putea sa para att de proaspta i inocenta, ca o floare de primvar, aa cum era n dimineata asta, mbrcat n mtase de culoare galben pal, cu parul ei blond deschis asemntor cu cel al unui copil, cu nuanele lui de miere aurie, i totui sa joace cu 377 atta uurin n fiecare noapte rolul de curtezana? Simea o dorin imperioasa sa-i nlnuie cu minile mijlocul ei subire i delicat, s-o traga spre el n aa fel nct sa-i simta trupul cald lipit de al lui, i s-i ngroape fata n parul ei cu miros de liliac. Nu se mai amgea cum ca singurului motiv de a se afla acolo ar fi fost copiii, i chinuit de gelozie fata de toi brbaii din viaa ei, spuse pe un ton categoric pe care niciodata nu-l mai folosise cu o femeie: Nu voi mai atepta. ntorcndu-se repede cu fata spre el, ea nu se mai prefcu ca nu nelege ce voia el sa spuna, i se uita la el mnioas de aroganta lui dracu s-l ia, cu insuportabila lui ncredere de sine cu tot! Nu ma poi sili. El zmbi. Nu voi fi nevoit s-o fac. Sigurana lui, nfiarea lui n neornduiala i senzualitatea lui nepstoare o scoteau din srite. Dar tia

ca daca era sincera cu ea, el avea dreptate. i asta o enerva mai mult dect orice. Cum putea el cu privirea aceea lene, ptima, a ochilor lui argintii s-o fac sa se topeasc de dorul lui, s-o fac sa simta un freamt ncnttor n adncul fiintei ei, cnd toi brbaii aceia care o curtau cu atta ardoare nu-i strneau nici cel mai mic interes? El nu oferea dect o placere trectoare, i apoi o frngere a inimii. i-a fi ndatorata daca n-ai mai veni aici, spuse Empress, iritata de siguranta lui de sine, mnioas pe propria ei reacie. Pentru asta va trebui sa votam, zise el cu un minunat surs. Cred c-i aud pe copii., Empress se mbujorase la fata. Dracu sa te ia, Trey! exclama ea, vrnd sa tipe, vrnd sa-i traga o palma peste fata aceea multumita de sine. Nu poi sa revii pur i simplu n vieile noastre! 378 El o nvlui ntr-o privire zmbitoare, calda i indulgenta. Vei vedea ca pot, spuse fara dumnie. i dintr-o singura micare elastica se ridica de pe pardoseala, rmnnd n picioare.

Capitolul 22
Dupa plecarea lui Trey i a copiilor, Empress i petrecu cea mai mare parte a acelor ceasuri ntrebndu-se cu ngrijorare daca nu era posibil ca, la un moment dat, Trey sa descopere, ca urmare a vreunei vorbe neatente a copiilor,

venirea pe lume a lui Max. Ce ar face el daca ar ti? Ar veni, trndu-se, sa ceara ceva de la ea? Ar amenina ca-l va declara pe Max nelegitim? Bineneles ca n-ar face nimic de felul acesta , decise n urmtoarea clipa. Trebuia sa nceteze s-i mai fac griji. n dup-amiaza aceea, de fiecare data cnd se deschidea usa salonului pentru a lasa sa intre un nou vizitator, ea era vizibil nspaimantata, temndu-se, n ciuda aprecierilor ei logice, ca Trey avea sa dea iar buzna n mijlocul prietenilor ei i ca, printr-un cuvnt nepoliticos, avea sa-i expun unui scandal public ntreaga via. Daca ar spune ca o cumparase ntr-un bordel, sau mcar daca ar insinua cu vorba lui trgnat i plina de sarcasm ca ea fusese de vnzare, ea ar muri de ruine. Posibilitatea adeveririi acestui scenariu ngrozitor i produse o profunda agitaie pe toat durata sporovaielii ei de obicei voioase din timpul ceaiului, i o fcu sa-i ndemne pe toi sa plece devreme, sub pretextul transparent al unei dureri de cap. Cnd Trey intra pe urma copiilor n salon, tocmai cnd apunea soarele, spuse imediat, rotindu-si privirea prin interiorul tcut al ncperii: Nici un harem astzi? 379 Stand lng emineu, Empress sorta invitatiile care sosiser n aceea zi, dar la auzul vocii lui grave minile i tremurar i, cu prudenta, puse crile de vizita deoparte. Ceaiul s-a terminat la ora ase, zise ea, ignorandu-i ironia. Aa numeti tu asta? Replica el, zeflemitor, fiindu-i prea bine cunoscut ora ceaiului.

Apoi Eduard ncepu s-l traga pe Trey de mana, cu cine tie ce treaba copilreasc ce nu suporta amnare, i cnd el se apleca sa aud cuvintele lui optite, Guy, Emilie i Genevieve se adunar n jurul lui Empress, fcndu-i cu nsufleire i pe nersuflate relatri referitoare la activitile lor din acea zi. Fiecare animal de la gradina zoologica fu descris cu lux de amnunte, i toi i artar cu mndrie cadourile proaspt primite. Cu voci piigiate de surescitare explicar cum, la Luvru, li se ngaduise sa instaleze un evalet, i cum, pentru a-i face pe plac lui Guy, pictaser toi, copiind, tabloul lui Delacroix ce reprezenta o scena de btlie ntre arabi. Ar fi trebuit s-l vezi pe Trey cum picteaz cai, declara Guy, cu obrajii mbujorai, n glas simtindu-i-se o bucurie extatica.. i nesfritul sir de caliti nemaipomenite ale lui Trey fu enumerat de copii pe rand. Ascultnd politicos, pana surveni o clipa de tacere n care ei i recptar suflul, Empress prinse prilejul pentru a pune capt descrierii strlucitoarelor nsuiri ale lui Trey i le reaminti ca n curnd avea sa se serveasc masa de seara. Mulumii-i lui Trey, i ndemna ea, i pe urma dai fuga la etaj i aranjai-v pentru cina. Printre discuii i recomandri privind itinerariul de a doua zi, copii prezentar mulumiri glgioas i clduroase, dupa care plecar n goana strignd: Ne vedem mine la zece. Sa nu uii! Cnd zgomotul plecrii lor se stinse, Empress, contient de bunele maniere cat i de placerea pe care o avuseser copiii n tovria lui Trey, dar iritata de 380

faptul ca el se hotrse s-i exercite farmecul asupra lor, declara pe un ton nepat: i mulumesc pentru amabilitatea pe care ai avut-o fata de copii. A fost placerea mea, rspunse el cu simplitate. Sunt sigura ca poi gsi singur drumul spre ieire, zise ea sec, tiind ca, nainte de cina copiilor, trebuia sa se ocupe de Max. n sinea ei se ntreba cat de complicata avea sa devina adaptarea programelor ei de activitate i de primire a musafirilor, printre vizitele lui Trey, daca acesta urma sa rmn mult timp la Paris. Nu sunt invitat la masa de seara? ntreba Trey trgnndu-i cuvintele. Se gndea ca o plcea mai mult cu parul lsat pe umeri, i fara broa prinsa sub barbie, i apoi ca prefera rochia de mtase de un bleumarin proaspt pe care o purta ea astzi cea pe care o alesese ca pe o aprare de suprafa mpotriva lui Trey. Nu eti invitat, rspunse Empress, nepoliticoasa. Trey i putea fora mana cnd era vorba de fericirea copiilor; nu putea sa le refuze compania lui, de vreme ce-l adorau n asemenea msur, nsa apropierea nu se extindea i asupra ei. Trey Bradoock-Black era un tnr lipsit de principii, rasfatat i prea bogat, iar lupta castigata de ea atat de greu pentru a-si nvinge sentimentele pe care i le purta era prea recenta ca sa-si ngaduie vreo expunere inutila la puternicul lui farmec. Se pare ca voi fi nevoit sa cinez singur. Mesajul ce se putea citi n ochii lui nu avea nici o

legatura cu mancarea.. Empress i cobor o clipa privirea asupra mainilor ei, ca sa-si domoleasca reactia ametitoare, apoi si-o ridica din nou spre el. Daca as fi mai miloasa, spuse pe un ton taios, mi-as extinde compasiunea. Totusi, nu sunt. Poate este 381 disponibila cea care i-a inut companie azi noapte. Buna seara, Trey. Cat timp ai de gnd sa ma tot dai afara din casa ta? Daca era sa te iei dupa lipsa lui de reacie fata de comentariile ei, puteai sa vezi ca Empress nici nu vorbise. Acum ca ea statea n picioare, el era prea aproape, prea de nestpnit, i ochii lui luminoi o priveau prea ntrebtor, aa ca ea trase aer n piept nainte de sa rspund: Cat se va putea de mult. El zmbi cu faimosul lui surs, devastator i sugestiv. Cel putin eti ndeajuns de raional ca sa-ti dai seama ca asta nu va dura venic. Glasul lui era cobort i uor rguit, i avea un efect dezastruos asupra hotrrii ei.. i tine minte, adauga el, nu-i poi tine pe copii n preajma chiar n orice clipa... Pleac dracului de-aici! i porunci ea, stpnindu-i impulsul de a arata cu degetul spre usa, ca un actor dintr-o piesa de teatru proasta. Trebuie sa prseti casa mea, spuse n mod explicit i total nepoliticos. Dar la ultimele cuvinte vocea i tremura putin, i ngrijorarea din obrajii ei nu se datora maniei. Chiar stand nemicat, ca acum, mbracat ntr-un costum cuviincios din

stofa de ln, ca i alti brbai, Trey emana de sub conformismul sau calm aceeai binecunoscuta intensitate personala proprie, tot att de arztoare i fascinanta ca o flacr argintie. Cum de reuea ptimaa lui promisiune de placeri sa te excite fara cuvinte i fara micri? Contient i ncntat de agitaia ei, Trey schi o plecciune sarcastica i murmura: Au revoir, draga mea. Parul lui negru i mtsos fu destul de aproape cat s-l ating, atunci cnd capul lui se apleca vreme de cteva clipe, i Empress avu nevoie de toat voina ei ca sa se retina i sa nu-i mngie frumuseea catifelata. Voi reveni, adauga el. 382 i cnd nchise usa fara zgomot n urma siluetei lui nalte, Empress se prbui iar n fotoliu, i cteva minute ramase nemicat, ateptnd sa-i dispar tremurul de care era cuprinsa, ca reacie. Sau mcar sa se diminueze, gandi ea cu nervozitate, n timp ce, multa vreme dupa aceea, btlie inimii continuau sa-i fie puternice i accelerate. Probabil ca am dus prea multa vreme o via de celibatara, i aminti Empress n urmatoare clipa asta era toat explicaia i reacia trupului ei era doar o simpla ntmplare, nedatorandu-i-se lui Trey. Singurul lucru de care avea nevoie erau nc puine clipe de repaos calm, i avea s-i recapete obiectivitatea. Dar calmul refuza sa se arate, i obiectivitatea prea sa se eschiveze cu ncpnare. Pervers i obstinat, Trey ramase n simurile ei vibrante i nu vru sa dispar dect atunci cnd Empress fu smulsa din gandurile n care era cufundata de ctre servitorii ce se agitau n sufragerie.

Activitatea lor i reaminti brusc ca Max o atepta, i urcnd n fuga la etaj, parcurse cu pasi repezi coridorul, temndu-se ca avea sa aud plnsete dezndjduite. Dar culoarul lambrisat era tcut. Din fericire doica l mpcase pe Max cu apa ndulcita cu zahar, aa cum fcea uneori cnd Empress era reinut de vreo treaba. mi pare ru, zise Empress, ncepndu-i deja scuzele cnd intra n multicolora camera a copilului. Erau cteva persoane cu care eu... Cuvintele i murmur n gat. Trey statea pe un fundal alctuit din picturi murale reprezentnd animale i jucrii pufoase, inndu-l n brae pe Max. Ce faci aici? ntreba Empress, dupa ce-i recptase glasul. Trey i lua ochii de la copilul pe care-l inea n brae, i cu uimire, ea vzu ca el plnsese. 383 i povestesc fiului meu despre Montana, zise el, cu glasul gtuit de emoie. i se gndea, cu o blnd recunotin, ca i putea ierta lui Empress orice pentru asta... pentru fiul lui. Nu este fiul tau! Fraza era nemiloasa, rece, i rostita cu o asemenea intensitate nct, nainte sa dispar, pru sa pluteasc scurta vreme n aer. Uitndu-se n jos la Max, care gngurea fericit n braele sale, Trey trecu n revista reproducerea inconfundabila a propriilor lui trsturi pe fata aceea mica, uimitor de plina de via. Apoi i ntoarse iar privirile spre

Empress i, calm, replica: Pe dracu nu este. Dovedete! El trase adnc aer n piept; ochii i straluceau de manie, toat iertarea duioasa de care se simea capabil fiind distrusa de cteva cuvinte ruvoitoare. Cea cu inima rece ce eti! zise cu glas cobort, n aa fel nct sa nu-i tulbure fiul, dar aspru, i pus pe cearta, subliniat de o ameninare implacabila. L-ai fi inut pe fiul meu ascuns fata de mine! Ma gndeam ca erai prea ocupat cu toate prietenele tale... i cu celalalt copii al tau. Spuse totul ntr-un uvoi repede, ca i cum cuvintele acelea simple ar fi explicat ntreaga indiferenta resimit i toate omisiunile. Nu-i dau ie socoteala pentru viaa mea mondena, iar despre copilul lui Valerie, acela nu e al meu. Tonul lui era imperturbabil: pentru ei nu existau dect scurte fraze spuse cu nepsare pentru a-i reaminti ei independenta lui, i aceeai renegare a copilului lui Valerie pe care o auzise ea nc de la nceput. Dar ce ai de zis n privina celorlalti? replica ea furioasa, nevrnd sa accepte tgduirea lui calma. Ochii lui argintii se mrir apreciabil. Ce vrei sa spui prin celalalt? 384 Ceilali copii ai tai! Ea nainta cu pasi autoritari pe covorul nflorat, rochia ei bleumarin trndu-se peste trandafirii i ghirlandele lucrate la Aubusson. Nu-i poate renega pe toi, gndea ea, pusa pe cearta.

Mirarea de o clipa pierise din ochii lui, i autoritatea ei nu era deloc ngrijortoare, de vreme ce nu-i ajungea dect pana la umr. n orice caz, el tia cu mult mai mare certitudine ca ea se nela. Nu am nici unui, zise fara echivoc. Arabella susine ca ai mai multi, l Informa Empress cu o specificare instructiva a sursei informatoare care pe el l irita i mai tare. Cu riscul de a dovedi inexactitatea acestei opinii de expert, Arabella nu are acces la relaiile mele personale i, n mod sigur, nu este n situaia de a ti absolut nimic despre presupuii mei copil.. Glasul lui devenise brusc rece i distant. tiam ca aveai sa negi, insista Empress, fara ca propria ei prere despre Trey i responsabilitatea acestuia sa fie afectata. Tot aa cum l renegi i pe al lui Valerie. Dar nu i pe al tau, i reaminti el, scurt. Privete zise cu un oftat obosit, ridicndu-i mana pana la jumtatea distantei spre propria-i fata iat pentru ce acest copil e al meu, i oricine care are ochi tie ca nici unul dintre ceilali nu-mi aparine. Nu-i poi ascunde pielea, i nici ochii, iar tu stii asta. Nu tiu absolut nimic de felul asta, replica Empress fara pic de raiune, desi copilul ei era dovada vie a afirmaiilor lui. Pentru moment ea era pornita sa-i refuze libertatea lui desfrnat i multumita de sine, i s-l fac sa sufere aa cum o chinuise i el pe ea. De fapt, se rasti ea, practic nu te cunosc deloc, nu tiu nimic despre tine, n afara, bineneles, de talentele tale

amoroase. 385 Cu ochii lui luminoi i reci, el o privi ndelung, de la picioarele nclate cu pantofi de gala pana la coroana de par blond ca mierea. Iar eu constat ca te cunosc i mai putin, domnioar, rspunse el glacial, dupa ce am asistat la unul din ceaiurile tale de dup-amiaz. Pretendenii tai trag la sorti, sau tu eti cea care l alegi n fiecare seara pe fericitul ctigtor? Trebuie sa fie epuizant sa mulumeti atia brbai ari de dor, adauga el, gura arcuindu-i-se ntr-o parodie de zambet. mi sunt doar prieteni, desi sunt sigura ca tu nu nelegi aceasta noiune, replica ea cu indignare. Exista un mare numr de motive pentru care poi sa-i placi pe unii brbai. Fascinanta alegere a cuvintelor! gandi Trey cu amaraciune. De mare profesionalism, desi indignarea teatrala era putin exagerata. Vai, neleg i eu ce-i aceea prietenia, draga mea. Cndva am fost prietenul tau. Vocea i cobor pana la nivelul unui murmur nbuit, primejdios: i mi amintesc foarte bine cum i place ie sa fie prietenia... toate modurile n care i place. Te neli! Mnioas, i respingea presupunerile referitoare la admiratorii ei.. Conversaia lor decurgea n contradictoriu i, cu sarcasm, el remarca: n cazul acesta eti o actri minunata, draga mea, fiindc ntotdeauna ddeai impresia c-i plcea.

Ticlos ncrezut! Dimpotriv, domnioar. Nu sunt dect nc un umil pretendent la favorurile tale. i, din ntmplare, tatl copilului tau... daca asta mai conteaz cat de cat n acea mulime, zise el, cu o expresie cu totul lipsita de curtoazie. Daca-i aa... as vrea sa ma bucur de timpul ce mi se cuvine este oare o pretenie anunat prea din scurt? chiar acum. 386 Empress se uita la el cu furie i mirare, i avu nevoie de cteva clipe ca s-i revin din soc. Iei afara! i porunci. Trey i nvalui fiul ntr-o privire plina de iubire. Nu! Un rspuns simplu, cu o nuan de ncntare. Voi chema servitorii! ameninta Empress, furioasa. Sprncenele lui se nlar i coborr rapid, n semn de consimmnt. Cheam-i, zise. Niciodata n viaa lui nu fusese Trey intimidat de vreun slujitor. O sa chem jandarmii! Cum pofteti, replica el, blajin. Cred ca drepturile paternitii sunt recunoscute n Frana. Dracu sa te ia! Striga ea n cele din urma, nemaiinnd seama de servitori, nemaipasandu-i de Max, ntr-att de enervata nct se lasa n voia furiei. Expresia lui Trey era indescifrabila. Sentimental, draga Empress zise el foarte, foarte ncet este reciproc. La auzul iptului mamei sale, fetisoara lui Max se

rsucise n sus i, dupa ce reacionase prin trei scncete slabe, izbucni cu toat puterea ntr-un urlet ptrunztor, care-i congestiona chipul. Vrea sa mnnce, spuse Empress, nervoasa, apropiindu-se cu un pas i temndu-se vag ca dupa remarca lui n legtur cu drepturile paterne, Trey ar putea sa nu i-l ncredineze pe Max., ntinznd braele spre fiul ei, atepta ngrijorata. Cteva clipe Trey ezita, apoi, srutndu-i uor pe frunte fiul, i-l nmn lui Empress. Acum, daca vrei sa ma scuzi... zise Empress cu neles, simindu-se n siguranta din moment ce-l avea din nou pe Max. 387 Trey se aez ntr-un fotoliu aflat la ndemn, ignornd modul clar n care ea l poftise sa prseasc ncperea. Nu in sa plec, replica el cu dezinvoltura. Fie ca ma crezi sau nu, acesta e primul meu copil. Cum l cheama? Empress se frmnta n sinea ei daca sa nu-i fac pe plac i sa se certe din nou, apoi decise ca nu era nimic ru n a-i oferi acea informaie. Numele lui este Max, zise, trecnd peste celelalte numeroase nume de familie. Cum i-a venit ideea asta? Vocea lui suna bland peste ipetele fiului sau nfometat, i instalandu-se comod, el se lasa pe spate i i puse un picior peste picior. Este un nume din familie, rspunse Empress scurt, lund loc ntr-un balansoar din fata lui. Ar fi preferat sa nu-l alpteze pe Max n prezenta lui Trey, dar o privire spre atitudinea lui nonalant o convinse

ca aceasta era n stare sa dureze mai mult dect un ghear. n afara de soluia de a-l mpuca pe Trey acolo unde statea, nu exista nici o alta posibilitate de evitare a situaiei, aa ca ncepu, cu degete nervoase, s-i descheie rochia. Ce ai fcut cu doica? ntreba, nclinnd sa cread ca doica ar conferi un aer de autoritate profesionala acestei scene de alaptare, pe lng faptul de a-i abate ei gandurile de la intensitatea privirii indolente a lui Trey. Potrivindu-si-l pe Max la san, se strdui sa capete o linite raional, de parca n fiecare zi a vieii ei i-ar fi alptat fiul n fata lui Trey. Desi acesta nu rspunse imediat, Empress i meninu privirea plecata, tiind ca ochii lui erau aintii asupra ei, tiind ca privirea lui se concentra asupra snului ei gol. Cnd rspunsese, glasul lui prea preocupat. n cele cinci minute de care am dispus nainte de sosirea ta, am tiat-o n buci mici! i am azvrlit-o pe fereastra. Ce ntrebare stupida! zise el cu blandete, l-am spus sa plece. 388 Am un fiu, gndea el. Fiul meu. Experimenta situaia curata, sublima, pe care l-o provocau acele doua cuvinte. Empress i nalta privirea, uimita de rspunsul lui bland i uor amuzat. i ea a plecat? Doica era o scoian zdravn, n stare sa-i tina piept chiar i lui Trey. El se multumi s-i ridice aproape, imperceptibil sprncenele, mirat de naivitatea ei, i se lasa putin mai pe spate n fotoliul cu perne moi. Ochii lui strlucitori urmreau cu atenie scena aceea de mama cu copil.

Ambii ai lui. Era un sentiment, nu o gndire raional, i era att de intens nct el se inea cu putere de braele fotoliului ca sa nu se repead i sa-i strng pe amndoi la pieptul sau. ncperea deveni brusc tcut, cu exceptia slabului zgomot de supt, i pentru a scpa de privirea descumpnitoare a lui Trey, Empress se uita iar n jos, la bieelul ei. Cum putea Trey sa reintre n viaa ei att de brusc i cu toate acestea, stand acolo linitit, n poziia aceea tolnit i confortabila, sa para ca aa ar sta aici zilnic? i cel mai ru era ca intensitatea prezentei lui era ca o puternica btaie n usa, n miez de noapte: insistenta, imperioasa, imposibil de ignorat singurul barbat cunoscut de ea care i activa i-i accelera instinctele erotice numai uitndu-se la ea. Iar ea lupta mpotriva acestor sentimente, a acestei fierbini flcri de dorin, amintindu-i ca nu era dect una dintr-un lung sir de femei tot att de intens afectate. Senzualitatea pasionala a lui Trey era semnul lui distinctiv, a doua natura a lui, tot att de fara efort ca i respiraia. Dar pentru ea era prea nestatornic, prea greu de suportat. Nu va mai fi nici o slbiciune, nici o cedare neajutorata n fata pasiunii lui Trey. Ea nu mai voia aa ceva. 389 Nu vreau sa te tiu cu alti brbai, spuse Trey pe neateptate tcerea aceea, aa nct cuvintele parura ca vibreaz n aer ca un curent sonor nzestrat cu propria lui via. Dupa ce-i stpni primul soc iscat de declaraia lui, Empress nchise o clipa ochii pentru a se mpotrivi

sentimentelor care, fara sa vrea, o copleir la auzul acelor cuvinte optite, cuvinte rostite cu infinite nuane de nelesuri i interpretri. Cuvinte impregnate de dorin, redate cu autoritate, pronunate cu timbrul acela cald i mngietor care amintea de trupuri calde, nlnuite, i paturi moi. Nici eu n-am vrut sa te tiu cu alte femei, replica ea, ridicndu-i genele negre. Glasul i tremura din cauza luptei interioare pe care o ddea ca sa-i reziste. Tonul i deveni dintr-odat mai ferm cnd se gandi la ultima ei ntrevedere cu Valerie. Dar asta n-a avut nici o importanta, continua ea, nu-i aa? N-am fost cu alte femei, zise el cu blandete. Nu spuse ca din cauza ei petrecuse zile de chin ntr-un local de fumat opiu, ca din cauza ei ucisese un om, ca evita compania feminina, ca n dimineata aceea o parasise pe contesa... din cauza ei. Nu te cred. Cu greu reuea sa pstreze un ton tot att de potolit ca al lui, nsa o simpla negare era nesatisfctoare acum... i prea tardiva. Prea multele nopi nlcrimate din cauza imaginilor lui Trey n tovria altor femei interziceau acceptarea cuvntului lui. Cnd s-a nscut copilul? l ntreba pentru a-i aminti n mod deliberat infidelitatea lui. Pe paisprezece septembrie. O feti, adauga, nainte ca ea sa ceara o precizare. Valerie mi-a ncredinat mie custodia ei. Nu a vrut-o. Pielea copilului era prea nchisa, pentru gustul ei..

390 Vorbea fara a da de neles ca ar fi nvinuit-o n vreun fel, dar simplele declaraii erau i aa zguduitoare. Unde se afla? Fetia trebuie sa fie cu siguranta a lui, gndea Empress cu o strngere de inim, de vreme ce-i pasa de ea. Trey n-ar fi fcut asta pentru copilul altui barbat. E cu prinii mei la Washington, i Belle urmeaz sa fie prima femeie preedinte, daca e sa te iei dupa aprecierile mamei. Zmbetul lui de acum era cu totul diferit de cel din ultimele zile. Cinismul dispruse, cldur era sincera, i cnd spuse: Belle i Max pot fi buni prieteni, pe un ton plin de ncntare, Empress avu nevoie de toat puterea de voin de care era n stare ca sa reziste frumuseii sursului lui. Aa ceva nu va fi posibil! Riposta ea cu violenta. Printr-o reacie de uimire, braele i picioarele lui Max zvcnir si nainte s-i reia suptul el scanci uor. Desi refuzul aspru al lui Empress era total lipsit de rost, Trey replica prompt: Va fi! Nimic nu-i plcuse vreodat mai mult dect aceasta privelite alctuit din fiul sau i Empress. Nu! Nu voia sa discute sau sa se ntrebe cat de mult conta faptul ca ea l dorea, fata de binecunoscuta lui reputaie de amator de desfru. Nu voia sa puna n cumpn pasiunea cu siguranta, sau sa evalueze grade de pasiune i iubire. Fara sinceritate i fidelitate, chiar i cea mai puternica iubire moare, i Trey nu era capabil de fidelitate. Niciodata

nu fusese... niciodata nu voise sa fie, gndea ea cu tristee. Pleaca de-aici! i porunci, mnioas. Vreau sa pleci i sa nu mai revii niciodata, adauga ea apsnd cuvintele, ca i cum rostirea lor ar fi putut s-o apere mpotriva tumultoaselor ei sentimente. 391 Alungarea aceea dura i reaminti lui ca Empress Jordan se stabilise acum n noua ei via, i ca desi aveau un fiu comun, fcea impresia ca aveau amintiri diferite despre sptmnile petrecute mpreuna. l vreau pe fiul meu, se mpotrivi Trey ritos. Pe el putea s-l ndeprteze n favoarea altor brbai, dar nu va accepta sa-i fie refuzat fiul. O sa ma lupt cu tine pana la ultimul meu ban. Este al meu. Este al nostru, replica el, cu chipul aspru i posomort. Cndva, pe vremea cnd avea cincisprezece ani, i se furase un cal de rasa n cursul unuia dintre continuele raiduri pustiitoare dintre Picioarele-Negre i indienii absarokee. Dupa ce ceilali membrii ai grupului sau renunaser, n frigul de ianuarie, el i urmarise de unul singur. l urmarise de-a lungul a ase sute de kilometri, mult peste granita spre Canada. i l recunoscuse. Daca Empress ar fi tiut asta, i-ar fi reconsiderat rspunsul. Niciodata! Niciodata? Repeta Trey, izbucnind ntr-un ras neplcut. Nu crezi c-i putin cam trziu, draga mea? Recunosc ca ntotdeauna te-ai priceput la negocieri, i asta mai ales dupa ce am vzut ntreg sortimentul de... care-i termenul politicos pentru brbaii aceia pofticioi de care te

lai nconjurata? Ar trebui sa stii, replica Empress. Cnd e vorba de pofte trupeti, sunt convinsa ca tu ai experimentat aceasta senzaie ntr-o mie de moduri. Hai sa nu ajungem la vorbe injurioase, iubito, zise el, stpnindu-i mania din glas un talent pe care i-l nsuise n luptele purtate n edinele legislative. Sa spunem pur i simplu ca prietenii tai sunt toi manipulai cu acea sinceritate afabila pe care am admirat-o ntotdeauna la tine. Tot ce cer eu este sa ma incluzi i pe mine n aceasta aciune de manipulare i sa adaugi un codicil referitor la timpul ce-mi este ngduit 392 sa mi-l petrec cu fiul meu. Voi plati cu placere pentru acest privilegiu. Sufletul tau mercantil va avea cu siguranta n vedere aspectele practice ale unui astfel de aranjament. ntreinerea acestei case trebuie sa coste scump. i daca spun da? ntreba ea pe un ton sarcastic. Ei bine, atunci, deoarece toat lumea te cunoate ca pe o vduv prietenoasa, ma ntreb de ce nu vrei sa extinzi aceasta cordialitate asupra unui vechi prieten? Culc-te n pat pe micuul Max, de vreme ce se pare ca a adormit, ncuie usa, i putem testa ngustul pat de campanie al doicii, pe care-l vad acolo. Mai rmne doar sa ntreb spuse el cu o ironie fermecatoare daca preferi franci sau dolari. Grosolnia lui era incredibila. As prefera sa-ti iei de aici pofta trupeasca rspunse Empress, tremurnd de furie i abia stpnindu-i vocea i sa te duci sa distrezi alta femeie: El i adresa un zambet sclipitor.

Dar eu pe tine vreau sa te distrez. Ateapt-i randul, dragul meu Trey, replica ea muctor. Se pare ca am mare cutare. i pe buna dreptate, riposta el, lsndu-i privirea sa rtceasc n josul trupului ei i apoi iar n sus, pentru a se opri cu nepsare pe snii ei plini, expui vederii. Nu te-ai schimbat! Zise ea cu asprime. Ei bine... nici tu, murmura el foarte ncet, n afara de... de aceti sani foarte generoi. Poi sa te uii cat pofteti zise ea, enervata, i coborndu-i copilul n poala, n aa fel ca privirea lui Trey sa nu fie obstrucionat dar mai aproape de att nu vei ajunge. Nu ma provoca, Empress, spuse el, msurnd din ochi distanta dintre ei. Eu nu pierd niciodata. Ai da dovada de o mare nelepciune daca ti-ai aminti asta. Iar acum, voi face orice ca sa nu pierd. 393 Pentru orice lucru exista un nceput, replica ea cu glas mieros, multumita de poziia ei de for, avndu-l pe micul ei fiu n chip de zid de aprare dar iritata de siguranta de sine i ngmfarea lui Trey. mi aduc aminte de nceputul tau, opti ncet Trey, fiind rspltit cu o mbujorare spontana care ddu o nuan trandafirie pana i palorii satinate a snilor ei rotunzi i grei. Atunci ea se acoperi, ca i cum bariera de mtase subire ar fi fost de ajuns pentru a anula cldura tot mai intensa pe care cuvintele lui o provocau n adncul fiintei ei. n memoria ei rmsese gravata pentru totdeauna imaginea intensa a chipului lui frumos, a ochilor lui

luminoi arznd de dorin n acel moment cnd ea ieise din cada de baie de la localul lui Lily. Niciodata nu vzuse o camerista concediata cu mai puine gesturi i cu mai multa autoritate. El tia ce fcea ea cnd se dezgolea n fata lui, i i tinu bine n fru sentimentele, nefiind un tnr novice, nevrnd sa rspund acelei provocri ispititoare. Dar vzuse gestul ei grbit i agitat, nainte de a-si ncheia corsajul rochiei, i experienta n sugera ca doamna simea aceeai dorin intensa ca i el. Oare i nchipuia cu adevrat ca ar putea s-l tina pe dinafara? Brbaii din viaa ei l suprau mai mult dect ar fi vrut sa recunoasc; o dorea mai mult dect ar fi vrut; Empress Jordan era o femeie de afaceri mai dura dect ar fi vrut el sa cread. Toate sentimentele lui clocotitoare i frustrate se combinar, temperndu-i compasiunea i imprimnd declaratiilor lui o asprime nendurtoare. Aa nct atunci cnd ea spuse pe un ton dispreuitor: Asta s-a ntmplat cu mult timp n urma, el se ridica n picioare printr-o micare supla i agila, intenionnd s-i clarifice poziia. n timp ce nainta spre ea, Empress se cutremura mrimea lui impuntoare era amenintoare, expresia lui Ru prevestitoare. Dar glasul lui fu bland cnd vorbi: 394 A trecut prea mult timp de-atunci, nu-i aa? i stand acum n picioare lng ea, ntinse braul i-i atinse umrul, mana lui alunecnd lent n jos pana cnd degetele lui i acoperir rotunjimea snului, apsnd cteva clipe n chip de demonstraie explicita a dreptului sau de proprietate.

Ar trebui sa lupt mpotriva unei puteri att de ostentative, gandi Empress, dar trupul ei trdtor suspina sub acea apsare autoritara, i ochii i se nchiser pentru a se lasa cuprinsa de acele senzaii. i indiferent de lungimea irului de brbai din fata mea opti Trey, mngind mtasea fina, simind elasticitatea calda i greutatea snului ei, privindu-i cu satisfacie ochii nchii eu nu-mi atept randul. Voi veni n casa ta, zise nconjurndu-i cu degetul mare sfrcul ce mpungea mtasea neagra. n camera ta... atunci cnd voi vrea. O pictur de lapte se prelinse prin estur, i Empress gemu un sunet slab, nbuit i ochii i se deschisera lent pentru a urmri glasul lui catifelat, n timp ce simtea o ncnttoare fierbineal vibranta cobornd tot mai jos. Trupul tau... ispititor. Trey atinse uor gritoarea pata, i de pe buzele lui Empress scp un scncet stins n clipa n care o placere intensa se rspndi n ntreaga ei fiin, pornind de la atingerea uoar ca un fulg a degetelor lui. Aa ca te previn... Mana lui rtci n sus pana cnd palma i se odihni pe vena ce pulsa sub urechea ei, i atunci degetele lui se rsfirar, ngemnndu-se cu parul ei mtsos, susinndu-i cu gingie capul. i mi cer scuze ca nu folosesc un limbaj mai frumos opti el, ntrindu-i strnsoarea astfel nct sa-i ridice fata spre el dar am de gnd sa te f... pana am sa ma satur i pana am sa te epuizez, ca sa nu-i mai poi drui gratiile tuturor.. 395

Zmbi doar o foarte uoar curbare a buzelor sale i i elibera parul. Vrful unui deget atinse buza ei inferioara, plina i ispititoare. ncuie-i usa daca doreti, Empress, draga mea, dar eu tot voi intra. Ea nc mai statea locului, tremurnd i socata, cnd el i ntoarse spatele i prsi ncperea.

Capitolul 23
i n urmtoarele zile Trey fu tot timpul prezent, la prnz, sau lundu-i pe copii n plimbri, n odaia lui Max, ori de cate ori aprea Empress acolo, prnd sa se insinueze n nsi esena vietii lor. Dar ea ar fi fost o bruta daca le-ar fi refuzat copiilor enorma bucurie pe care le-o druia el. De ani de zile nu-i vzuse att de n plus, pe lng dresura, Guy nva arta absarokee a stpnirii cailor, i n ziua n care ea se duse la manej sa-i vad realizrile, aproape ca i se opri inima. Guy se balansa pe un cai n galop, stand n picioare cu braele ntinse i ntorcndu-se ntr-o parte i-n alta n timp ce calul lui gonea napraznic de-a lungul manejului. Reinndu-i iptul de spaima, ea l urmarea ngrozita, ateptndu-se ca n orice clipa el sa se rostogoleasc din poziia lui nesigura. Vznd-o, Guy se lasa sa cada din nou n a i ii fcu semne voioase cu mana. eapn de frica, ea i rspunse printr-o fluturare asemntoare, dar inima ei nu-i relua ritmul n mod regulat dect dupa ce l vzu din nou ntr-o poziie mai sigura. Apoi Guy i ntoarse n loc calul i striga: Privete-ne acum, Pessy, uit-te la noi!

ngrijorata, Empress i ncleta minile pe balustrada ngrditurii n timp ce Guy i Trey se ndreptau n galop mic ctre capetele opuse ale manejului i, ntorcndu-se ncet, i postar caii n linie de coliziune. La nceput 396 naintar n trap uor, apoi pornir n galop mic i, ndemnndu-i caii sa alerge tot mai repede pe msur ce se apropiau de centru, gonir de-a dreptul unui spre celalalt. naintnd ntr-un galop ntins, fiecare din ei se ridica n picioare pe spinarea calului, se balansa evalund cu grija distanta i viteza i, srind i schimbar locurile n vreme ce murgul i calul negru treceau razant unul pe lng celalalt. Venind spre ea i oprindu-i calul chiar lng ngrditur, Guy exclama cu voiosie: Ai mai vzut vreodat ceva att de uimitor? i nu mi-au trebuit dect doua zile ca sa nv! Trey a spus c-o smi arate i cum sa sar i de pe cai... n galop! Nu-l aa ca Trey e cel mai bun profesor din lume? Niciodata n-a fi putut sa nv asta de la Lecrere, nici ntr-un milion de ani! continua Guy cu nsufletire. i cum Empress nu rspunse imediat, el insista: Nu-i grozav, Pressy? Stii i tu ca este. Absolut cel ma/bun profesor! Empress fu nevoita sa fie de acord. Da, zise, vorbind n mod automat. Dar gandurile ei se ndreptar spre o alta forma de predare a leciilor; insistand asupra metodelor folosite de acelai profesor realmente iscusit. Spre sfritul sptmnii, Max l recunotea pe Trey ori

de cate ori intra acesta n camera copilului, i ochii lui, att de asemntori cu ai tatalui sau, straluceau urndu-i bun sosit. Apoi braele i picioarele lui dolofane ncepeau sa se agite, ca nite mici pistoane, pana cnd Trey i lua n brae i spunea: Druiete-i lui taticu un zambet, ceea ce el fcea ntotdeauna ca la un semnal, cu un glgit umed care se termina prin balonase gngurite. n schimb, zmbetul tticului era plin de mndrie i iubire. Chiar i doica fusese cucerita de farmecul lui Trey, dupa ce descoperise ca acesta i petrecea n fiecare an cate o sptmn pescuind somon n apropierea satului ei natal din Scotia. 397 Lui Empress i se prea de-a dreptul oribil cnd el i doica se lsau absorbii de poezia lui Robert Bums, i cnd, vexata, ntreba odat cum se fcea ca Trey devenise un cunosctor att de bun al dialectului scoian, el explicase pe un ton blajin i prnd amuzat: Nu te-ar interesa sa afli. Asta are legtur cu o scoal rurala ascunsa departe, ntr-o vale montana, i cu o profesoara drgu care... Sunt sigura ca nu ma intereseaza! i reteza vorba Empress, furioasa, ntrebndu-se daca exista n lume vreo femeie care sa nu fi cedat n fata luminii calde i strlucitoare din ochii lui. Acum, Max era ntotdeauna inclus n activitile copiilor, i oricare ar fi fost programul lor, Max era cuibrit ntr-unul din braele lui Trey i Eduard n celalalt, i plecau cu toii ntr-un tropit zgomotos de picioare grbite i ntr-o larma de ipete voioase. Dar smbta cnd doica avea dup-amiaza ei libera se ntmpla ca toi copii sa fie n camerele lor, iar Trey se

odihnea linitit n odaia copilului n timp ce Empress i alpta pe Max. Ori de cate ori venea acolo, Trey i luase obiceiul de a se instala n acelai fotoliu, i statea tolnit comod, doar n pantaloni i camasa, cu gulerul descheiat. Privirile lor se ntlneau din cnd n cnd, i ntotdeauna Empress era cea care i-o ferea prima, nfiorata de dorin neascunsa din ochii lui Trey. Dar el nu fcea nici un gest ca s-o ating, ducndu-i singur propria-i lupta interioara. Ce sa fac eu cu tine? zise el n tacerea ce domnea n ncperea nvluit n umbrele nserrii. Cuvintele fuseser spuse involuntar, gnduri rostite n mod incontient. Schi rapid un zambet timid i nalta din umeri, alungnd vorbele scpate din neatenie. 398 Orice vrei , se simtea Empress ndemnata sa rspund, dar se abinu desi propria-i dorin era sensibila la puternica lui prezenta. Trupul zvelt al lui Trey, aa cum statea lng emineul din odaia copilului, era nvluit n umbra violacee a amurgului, capul rezemandu-i-se pe sptarul fotoliului, iar minile aezate pe tapieria al carei imprimeu avea un model cu licorni. Ar fi intrat n paradis daca manile acelea elegante ar mangaia-o, dar cuvintele nonalante ale lui Trey se bazau pe nevoia lui fizica, i daca ea ar fi fost ndeajuns de proasta nct sa descifreze n ele ceva mai mult, nu s-ar fi ales dect cu lacrimi de prere de ru mai trziu. Aa ca rspunse pe cel mai linitit ton de care fu n stare: Daca tii neaprat, ne-am putea duce peste cteva minute la parter, sa luam cina. Cred ca Max a adormit. Invitaia era prima pe care i-o fcuse ea de la sosirea lui i, avertizndu-se sa nu-i construiasc prea multe vise

pornind de la acea simpla oferta, el accepta. Masa din seara aceea se desfura en famille, zgomotoasa, voioasa, i primejdioasa datorita tainicilor cureni de pasiune. Mica sufragerie, decorata n nuane stacojii i cu mobilier din lemn de mahon lustruit de ctre un Jordan plictisit de culorile pastelate ale stilului rococo, cpta o atmosfera de loca retras, de parca ar fi fost izolai de lume. Umbrele din camera cu perei stacojii erau mai adnci, rosul nchis al covorului i siluetele mai ntunecate ale mobilierului din mahon negru topindu-se n ntunericul nvluitor. Numai copiii nsufleii de sub strlucirea candelabrului i cei doi aduli tcui erau iluminai. Era ca o piesa de teatru jucata pe o scena foarte mica. n timp ce copiii rdeau i se tachinau n felul lor obinuit, Trey era tcut, plcut i agreabil, dar distrat cnd ei ncercau sa-i atrag n otiile lor. Manca sporadic, refuznd primul fel i lsndu-l neatins pe cel de-al doilea. Gusta o bucata de viel, dar dupa cteva mbucturi fcu un semn sa-i fie luata. Empress constata c-i pierduse cu totul apetitul, i inima i btea att de tare nct era sigura ca se auzea peste rsetele copiilor. 399 Erau mult prea aproape unul de celalalt, stand de o parte i de alta a mesei lustruite. Cnd ea i ridica privirile el era acolo, din nou n inuta corecta, cu haina i cravata, ncruntndu-se putin, daca nu cumva le rspundea copiilor, rezemndu-se de sptarul scaunului sau, ncercnd sa nu-i ndrepte ochii spre Empress. Cina mpreuna cu copiii le reamintea amndurora zilele nzpezite dar fierbinte de pe muntele Iernii.

Guy fu nevoit s-l ntrebe de doua ori pe Trey daca avea bilete pentru circ, i cnd Trey auzi n cele din urma ntrebarea, se rezuma doar la a da afirmativ din cap, mintea fiindu-i imediat distrasa de uoara roea de pe obrajii lui Empress. Cele doua pete de culoare de pe pomeii obrajilor ei erau att de identici i de un roz att de perfect, nct preau realizate cu pensula, dintr-o cutie de acuarele. ntotdeauna se mbujora aa cand fceau ei dragoste, i aminti el, simtind dorina acuta cum i se concentreaz ntr-o erecie vibranta, ce-l fcu sa se agite putin pe scaun. Desert, domnule? Trey i nalta privirile i scutura din cap, gandurile lui fiind absorbite de un alt desert, alctuit din buze dulci, brae subiri nlnuite de gatul lui i coapse fierbini, care sa-i topeasc tria dureroasa. Trey, trebuie sa gusti putin! zise Emilie. Am mncat nainte sa vin aici. Ba nu, n-ai mncat. Ai fost mpreuna cu noi. Atunci el i aduse aminte ca nu mncase. Buse prea mult n noaptea trecuta, cu Satie, la Chat Noire , unde se ncheiase petrecerea ducesei. E spuma de ciocolata, Trey! insista Emilie, n ale carei urechi se leganau, mprtiind prisme de sclipiri multicolore, cerceii cu diamante pe care i-i cumparase el n ziua aceea. Aa ca el ncuviina dnd din cap. Slujitorul i puse cu grija o porie n farfurie. 400 Trey lua o lingura i peste cteva clipe spuse Minunat!, adresandu-se chipului plin de speranele i

radios al lui Emilie, i se ntreba oare ce mncase de fapt. Ar fi putut sa fie coaja de arbore fiarta, i el nu i-ar fi dat seama. n schimb, Empress nici mcar nu se prefcea ca mnnc. Spuse simplu Nu mi-e foame, i se strdui s-i mpiedice ochii sa se tot ndrepte spre Trey. Fu cea mai lunga cina din viaa lui. Empress se gandi serios sa se rsteasc la copii Ducei-v n clipa asta la culcare! dar tulburata, nu tia ce ar face daca ei i-ar da ascultare i ar rmne singura cu dorina tangibila a lui Trey, care trimitea semnale captate intens de ctre propriul ei dor flamand, ce curgea, fierbinte ca un ru de lava, prin trupul ei. Vino-i n fire! i zise n sinea ei, i i zmbi lui Genevieve, care tocmai terminase de istorisit o poveste i avea ntiprit pe fata un surs de mulumire de sine. Genevieve are un minunat simt al umorului, zise Empress adresandu-se ntregii mese. i ntlni privirile nedumerite ale copiilor. i povesteam lui Trey despre canarul meu. Cel pe care a calcat Guy! Zise Genevieve, n a carei expresie ireat se vedea clar dorina de rzbunare. Acum trebuie sa se spovedeasc i sa fac penitenta i... De cate ori ti-am spus c-a fost un accident! N-a fost din vina mea! protesta Guy. Ba da! Ba nu! Of, Doamne! murmura Empress. Trey se uita la ceas i ddu din cap afirmativ, acceptnd sa i se umple din nou paharul.

Eduard fu cel dinti dus la culcare, dupa cina, i n decursul urmtoarelor doua ore, rand pe rand plecar i ceilali copii, fiecare insistand ca Trey sa le ureze noapte buna. 401 Dupa ce ultimul copil se retrsese, Empress i Trey rmaser n picioare n fata uii lui Guy, ntr-o tacere stnjenitoare ce se prelungea acum cand erau singuri, fara sporoviala, ntrebrile i veselia copiilor care le abtuser gandurile de la propriile lor dorine trezite pe neateptate. nlndu-i ochii, Empress i ntlni pe ai lui Trey doar vreme de, o clipa fulgertoare, dar i cobor imediat privirea dupa cele ce vzuse n adncimile lor nfierbntate.. Mai bine... o sa verific... la Max... nc o data, zise ea blbindu-se, simindu-se n pericol din cauza lui Trey atat de aproape, din cauza ntunericului tcut al coridorului care-i nvluia... din cauza propriilor ei sentimente primejdioase, care cereau sa se elibereze. Deprtndu-se rapid, se ndrepta spre camera copilului, rugndu-se ca Trey sa plece politicos i s-o salveze de propria-i susceptibilitate. Dar dupa ce verificase ca Max dormea linitit, nchise usa n urma ei i l zri pe Trey rezemat de lambriul de pe coridor. Doarme? ntreba el, desprinzndu-se de lemnul lustruit. Ea confirma dnd din cap, incapabila sa gseasc suficient suflu ca sa rspund. Toat lumea doarme. Ochii lui argintii straluceau, evideniindu-se pe chipul

lui ntunecat; umerii lati preau brusc i mai lati n semiobscuritatea coridorului slab luminat, statura lui fiind accentuata de nsi agitaia ei intensa. Prea foarte mare. Nu iei n ora n seara asta? ntreba el atat de ncet, nct cuvintele erau aproape o soapta. nainte sa rspund printr-o negaie, Empress nghii o data, ferindu-i cu nervozitate privirile de ochii lui scnteietori i de fora lui fascinanta. Ateptarea era apstoare, ncordata, cercetndu-i simurile, i ea 402 ncepu sa numere medalioanele de pe covor, ncercnd cu disperare sa se retina sa nu i se arunce n brae. Unde-i camera ta? ntreba el, cu glas sczut i rguit. Nu! striga ea, cu o vdit i nendoielnica spaima n ochii ei imeni i cu pumnii brusc ncletai. Dar Trey remarca fiorul ei tremurator, perceptibil sub spaima fi, i tiu cat de putin nsemna acel nu. Ai o seara libera... murmura el, fraza neterminata fiind plina de nelesuri. Nu, te rog, sufla Empress. Dar nu-ul era cu civa decibeli mai slab dect primul ei protest categoric, iar te rog-ui era mai mult o implorare dect un refuz. Cunoscnd din experienta manifestrile femeilor care spuneau n mod capricios nu cand voiau sa zic da, ei ntinse ncet mana spre ea, iar ea nu se misca, tiind ca nu se putea opri sa nu tremure. Minile lui suple se i cuprinser cu blandete umerii, i ea se cutremura ntr-o tacere atat de de densa nct rsuflarea lor prea ca despica aerul n unde. Cu gesturi lente, el o trase mai aproape, i pe

msur ce distanta dintre ei se micora, mireasma de liliac alb se mbina cu mirosul de pin de munte ce impregna hainele lui Trey, iar trupul ei nu opunea rezistenta sub minile lui, i fata ei se ridica n mod incontient ca sa-i primeasc srutarea. Amndoi luptau fara succes mpotriva sublimei pasiuni ce le copleea simurile, i n clipa ovitoare dinainte ca buzele sa li se ntlneasc, Empress opti: Pleac, te rog! Da, spuse el, curba genelor lui coborte semnnd cu o draperie de catifea neagra. i i atinse buzele cu ale sale. Fu un sarut uor ca atingerea unui fluture, care dura doar o clipa, i cand Empress i arunca braele pe dupa gatul lui, ale lui alunecar n jos, spre soldurile ei. O trase cu putere mai aproape de el, cu atta violenta nct 403 ea scoase un ipt, i-l ignora cu egoism, dorind doar sa guste dulceaa fierbinte a gurii ei, sa invadeze supunerea primitoare a buzelor ei ntredeschise, sa striveasc trupul ei pana cand fiecare rotunjime moale i catifelata avea sa se topeasc n trupul lui cu muchi duri. Doar dupa cteva clipe, sub efectul unei tulburri fara astmpr, gura lui se desprinse brusc de a ei, ca i cum rbdarea lui ar fi avut o limita msurabil, de mica durata, care expirase dintr-odat. Care-i camera? ntreba el. Cuvintele erau repezite i insistente, gura lui aluneca peste netezimea obrazului ei, mana lui silind-o pe-a ei sa coboare spre singurtatea crescnd a brbiei lui. Ea tremura cand simi sub mana formidabila fui mrime vibranta, i tot atat de uor ca i brusca lui ntrebare i

simi trupul deschizandu-se, cuprins de un val fierbinte. Nerbdtor, el o mpinse civa pasi napoi pana cand fu prinsa ntre el i peretele lambrisat. Neateptnd nici un rspuns, grbit de o dorin nestpnit, el i ddu mana la o parte, i nfca materialul fustei i l nltura din calea lui. Supraexcitat i ndemnat de lunile de abstinenta, avea sa gseasc dormitorul... mai trziu. N-ar trebui sa fii aici, gemu Empress, zguduita de dorina ei tot mai intensa, simtind pe picioare rcoarea aerului i contient, cu disperare, de minile puternice ale lui Trey, care urcau de-a lungul coapselor ei, atingerea lui fcnd-o sa se topeasc de dorina de a vrea mai mult. Stiu, rspunse el cu o uoar asprime, mototolind mtasea brodata a rochiei ei, mpingnd n sus jupoanele cu o graba brutala i nfingndu-i degetele n ireturile chiloilor ei. Nu va dura mult. Fii blestemat! opti ea ca reacie la grosolnia lui cruda, revenind brusc la realitate i trezindu-se din ncnttorul ei extaz plin de placere. 404 Sa te nghit iadul, Empress Jordan, pentru ceea cemi faci! mormi el, rupnd iretul printr-o smucitura scurta, minile tremurndu-i, vrnd sa simta fiecare centimetru din carnea ei fierbinte. Nu, Trey, te rog! striga ea, speriata de puterea cu care mpingea el, de fora lui implacabila. Ce-ar fi daca servitorii... copiii... El se opri brusc, de parca l-ar fi lovit, cuvntul copiii avnd efect asupra furiei lui dezlnuite... dar asta doar vreme de o clipita. Nu mai era n stare sa judece raional,

fiind condus de o nevoie dureroasa care excludea logica. Unde? ntreba el cu glas aspru i grav, care vibra de dorina imperioasa, n timp ce mana lui frigea ca un fier nroit prin pnza fina a lenjeriei ei. Acolo, rspunse Empress, nelegndu-i foamea lipsita de prudenta, abia cu greu reuind s-i stpneasc propriile-i dorine arztoare, desi fuseser rostite cuvenitele cuvinte de refuz. Gata sa cedeze sub propria-i dorina nestpnit, care nu mai inea seama de cinste i principii, ea arata spre camera ei, n aa fel nct s-l poat simi iar nluntrul ei, n aa fel nct s-i poat potoli cumplita foame ce o mpingea spre un barbat infidel, frumos i ngrozitor de egoist, care o fcea sa se simta ca i cum ar fi luat foc. Ridicnd-o n brae dintr-o micare lina i rapida, aducnd-o astfel mai aproape de pielea lui ncinsa, lipind-o de pieptul lui ca sa-i simta snii plini, zdrobindu-i sfrcurile deja ntrite, Trey se ndrepta cu pasi mari spre camera ei, deschise usa dintr-o izbitura i, neacordnd atenie zgomotului, o nchise cu o lovitura de picior tot atat de puternica. Privirea lui cerceta repede ncperea, n cutarea patului, desi n actuala lui stare, atat de aproape de orgasm, patul nu mai era o necesitate. Lsnd-o cu brutalitate pe Empress sa cada pe cuvertura de satin alb a patului n forma de scoica, de 405 culoarea chihlimbarului poleit, i scoase pantofii aruncndu-i cat colo fara sa se uite; i ddu la o parte, cu mare nerbdare, fusta i jupoanele; n tacere i cu o viteza ucigtoare i trase n jos chiloii; i descheie pantalonii bjbind ca prin ceata, n timp ce timpanele i bubuiau

datorita dorinei imperioase, i urcndu-se peste Empress fara preliminarii i fara menajamente, se nfipse n ea. Expeditiv i egoist, termina n cteva secunde, ca i cum ea n-ar fi fost dect un recipient comod pentru pofta lui trupeasca, i retrgndu-se tot atat de abrupt pe cat o ptrunse, Trey se rostogoli de pe ea, nc mnios, nc frustrat, nc n orgasm dar nesatisfcut. Cu braele aruncate peste cap, ramase culcat lng ea, ncordat i agitat. O nvinuia pe Empress pentru haosul din mintea lui, o nvinuia pentru nevoia care nc mai striga n el, pentru dorina lui ptima i violenta care-i mcina raiunea. El nu se purta niciodata aa cu femeile. Niciodata. i-i njura pe cupidonii pictai pe tavan, de parca zmbitorii i indiferenii amorai nfurai n ghirlande ar fi fost instrumentele nemulumirii lui. Zcnd ghemuita pe o parte, cu spatele spre Trey, Empress plngea cu lacrimi tcute, izvorte din nefericire i autocomptimire. Chiar i cu cinismul i sarcasmul lui din ultimele doua sptmni i cu toate insinurile lui rutcioase, ea nu se ateptase niciodata la asta: o mpreunare rece i impersonala, fara nici o frm de sentiment, detaata ca i cum ei doi ar fi fost strini... mai ru, dumani. Nu-l mai cunotea pe brbatul acesta i nu mai putea sa se amgeasc n continuare cu vise n culori trandafirii, sau sa se agate de amintirile sptmnilor petrecute de ea cu Trey. Brbatul culcat alaturi de ea era altfel, aspru i nemilos un strin iar ea nu dorea deloc sa prelungeasc acest soi de rzboi, deosebit de ticlos. Ridicndu-se n capul oaselor, ncerca sa se furieze din pat ca sa fuga de dezastrul care se petrecuse. Dar mana lui Trey o opri nainte ca ea sa se

ndeprteze, nchizndu-se n jurul ncheieturii minii ei ca o ctu i trgnd-o napoi. 406 N-am terminat. Atitudinea trupului sau tolnit, pe jumtate culcat pe spate, era languroasa; printr-un contrast izbitor, expresia lui i oglindea sentimentele turbulente, sentimente care erau cea mai formidabila i neruinat dementa. Te rog, Trey, nu aa, l implora Empress cu glasul i ochii plini de regrete.. l vzu ca ncearc s-i stpneasc reacia i ca nu reuea. De ce nu? ntreba el n soapta, nesatisfcut i ncordat. Ai o seara libera. Degetele lui o dureau, expresia lui era dura. Consider-m seara ta de smbt, continua el. Ofer-mi putin din binecunoscuta, generoasa ta... ospitalitate. Nu sunt altfel dect ceilali brbai. Nu exista ali brbai, replica Empress, cu glas linitit, nemaiinteresnd-o s-l amgeasc, ncercnd sa ajung la sufletul acestui barbat rece care i strngea dureros ncheietura minii. Mini! riposta el cu asprime. ntreab-i! l sfida Empress, nevrnd dect un armistiiu pe acest teren de lupta al unei greite nelegeri. Ce nostim! Ar trebui sa fac asta individual, sau sa economisesc timp i sa-i ntreb pe toi deodata daca s-au culcat cu tine? Complimentele mele, iubito, pentru tupeul tau... cu siguranta cunoti subtilitile situaiei n care o cacealma este sau nu o cacealma. i fcu cu ochiul i i adresa cel mai strlucitor i cinic

zambet al sau. Adevrul adevrat spuse Empress pstrndu-i calmul i privindu-l pe brbatul frumos i brun care se culcase cu atat de multe femei nct ar fi trebuit sa fie ultima persoana din lume care sa ia o atitudine decenta i virtuoasa este ca... tu eti singurul barbat cu care m-am culcat vreodat. 407 Asta-i cu siguranta o minciuna fermecatoare, zise Trey cu o curtoazie voita, fara a fi micat de sinceritatea cuvintelor ei, deoarece propriile-i idei despre vduva vesela de la Paris erau cu totul altele. Nu ti se decerneaz porecla de Seducatoare Verde pentru felul n care pul masa. Negaia aceasta inocenta are de obicei efect? adauga ei, n gluma, ca i cum ideea i-ar fi venit mai trziu. Ce vrei de la mine? ntreba Empress epuizata. Sentimentele ei erau zdrobite, calcate n picioare; Speranele i visurile sfrmate. Totul datorita unui barbat frumos, care cndva se purtase bland cu ea. Pentru nceput, as vrea sa te f... incontinuu vreme de aproximativ o sptmn... i pe urma mi voi reevalua prioritile. Cum ti se pare? Mi se pare potrivit cu Trey Bradoock-Black, armsarul de talie mondiala replica Empress cu asprime, amintindu-i imediat ce putin nsemnau visele ei n comparaie cu realitatea vietii lui libertine i nu in sa-ti fac pe plac! adauga ea furioasa, ncercnd sa se elibereze din strnsoarea lui. El nici nu se clinti, zvrcolelile ei neavnd nici un efect

mpotriva puterii cu care o intuia fara efort. Nu sunt convins ca acordul tau ar fi absolut necesar, draga mea, replica el lent, ochii lui mngindu-i trupul potrivnic, tonul fiindu-i tot atat de mnios ca i al ei. Poate va fi la fel de interesant sa te leg de pat vreme de doua sptmni i sa vad daca mi pot reaminti tot ce-i place. mi pare foarte ru ca te dezamgesc riposta ea cu maliiozitate, stand provocator n fata lui cu parul rvit, cu picioarele doar n ciorapi si cu rochia mototolita dar avndu-l pe Max, programul meu este foarte limitat. 408 Pentru a-l alpta pe Max nu trebuie neaprat sa fii dezlegata. Bestie ce eti! Nu ne aflam pe teritoriul Montanei, unde cuvntul tau e lege! replica ea, vocea tremurndu-i de furie. Cei din neamul Jordan-ilor au fost nobili nc de pe vremea lui Carol cel Mare, cu mult nainte ca ai tai sa fi vzut macar un cal, pe vremea cand indienii absarokee nc mai vnau alergnd pe propriile lor picioare! Tot trupul lui ncremeni, nici un muchi nu i se misca i chipul i deveni brusc asemntor cu o masca. Nu-mi pasa zise Trey, fiecare cuvnt fiindu-i tot atat de necrutor ca i inuta daca Jordan-ii existau aici nainte de potop. Un muchi, sus, pe umrul obrazului, tresari, tulburnd neclintirea aceea profunda, i glasul lui cobor, devenind o soapta aspra: Nu-mi pasa daca el clreau pe cai cu o mie de ani naintea noastr. Daca vreau sa te posed n noaptea asta, o voi face. Pricepi? i o doica pentru Max nu-i nici o problema. Nu fi naiva n privina posibilitilor i a

resurselor mele. Empress pali amintindu-i de impulsurile despotice ale lui Trey, contient, de asemenea, de ntreaga intensitate a dorinei lui nestapanite. Nu era un gentlemen care fcea o curte insistenta. i tot ce era legat de puterea Bradoock-Black i reveni instantaneu n minte: grzile personale, mica armata alctuit din membri al clanului, trenul personal i linia de cale ferata privata, influenta n domeniul politicii, nemsurata avere. i aminti i cum odat, la ranch, cand l ntrebase pe Trey ce avea de gnd sa fac n via, el rspunsese: Sa domnesc n jumtatea mea din inutul Montanei. Al face asta? M-ai tine captiva? Ochii ei, pe albul fetei, erau mari i de un verde ntunecat, asemntor cu verdele unei pduri de pini. i straluceau de indignare i furie. 409 Poate, zise el cu un glas inexpresiv. Vino aici i vom discuta aceasta problema. Te dispreuiesc! Fiecare cuvnt fu pronunat distinct, glacial, i cu o nveninare ucigtoare, cu toate ca sub pojghia de gheata, inima ei l chema. Toat situaia asta este o nebunie, replica el cu o nepsare calma, aa ca nu conteaz, atta vreme cat ma ncni cu fermectoarea ta companie. Niciodata nu voi face asta de bunvoie! riposta ea scuipndu-i cuvintele, cu o amaraciune usturtoare i posomort. Hai sa vedem daca putem ndrepta lucrurile.

Zmbetul lui era atat de neplcut, nct onctuozitatea lui mieroasa o fcu sa se nfioare, i cand Trey i smuci ncheietura minii, ea nainta spre el plina de teama. Brbatul acesta dur i necrutor o nspimnta. Dezbrac-te, rosti el scurt i poruncitor. De luni de zile nu te-am mai vzut. Ea ezita o clipa, dar expresia de pe chipul lui era rece ca gheata, prentmpinnd orice mpotrivire, i cand degetele lui i slbir lent strnsoarea ca pentru a-i verifica supunerea, ea i ddu ascultare. Stand n picioare n fata lui, cltinndu-se nesigura, l privi pe sub perdeaua densa a genelor sale, verdele ochilor ei, cu blestemata i ciudata lor sclipire de inocenta, atrgndu-l ca un magnet. Momeala inocentei, asta era ispita gndea el, dorind acea inocenta tremurtoare. i nelegea foarte bine de ce, la un pahar, n cluburi, era numita Seductoarea Verde. Atept. Rezemat comod de tblia de la cptiul patului, Trey i petrecu ambele mini prin parul sau lung, gestul avnd ceva insulttor. Empress i duse minile spre micii nasturi emailai de pe rochia ei. 410 Mai nti despleteste-ti parul, i porunci el, vrnd ca ea sa arate aa cum i-o amintea, fara coafura moderna, pariziana, cu bucle prinse pe cretet. Vreau sa ma nfor cu parul tau. Ridicndu-i braele pentru a-si scoate din bucle un pieptene de baga, cu o expresie plina de revolta ca urmare a cererii lui poruncitoare i cu teama de o clipa spulberata de

firea ei iute, Empress bombni cu dispret: Da, domnule, mai dorii ceva, nlimea voastr? Ceva mult mai substanial, draga mea, nainte sa termin cu tine, murmura el alene, ochii lui argintii semnnd cu cei ai unui animal de prada. Vom verifica docilitatea ta i imaginaia mea... totul la timpul potrivit. Refuz uier ea printre dinti, ochii ei scnteind cu sclipiri de flcri ca rspuns la constrngerea lui autoritara sa fiu tratata ca o... o... O trf? sugera el, ironic. Exact! i nu voi accepta! Statea n picioare, innd ca pe a arma pieptenele mpodobit cu pietre scumpe. As crede ca rolul e foarte potrivit pentru dumneata, doamna Miles. Cu siguranta nu sunt primul din haremul dumitale care i exprima o dorin oarecum mai fantezista. mi place sa ma nfor cu parul tau, remarca el ca din ntmplare, de parca ar fi discutat despre meritele cererii lui, iar amrciunea ei n-ar fi avut nici o importanta. n orice caz adauga el, nemaincercand sa dea glasului sau o nota de frivolitate nu ma intereseaza prerile sau sensibilitile tale, ci numai disponibilitatea trupului tau. i atept... Ea azvrli cu pieptenele n el, dar Trey prinse proiectilul din zbor i se multumi sa zmbeasc. Totul depinde de tine, spuse cu o blnd ironie, stimata mea doamna Miles. O urmri cu privirea n timp ce ea, posomort, i desfcea coafura, i cu un vag surs prindea fiecare pieptene cu care arunca ea n el, punndu-le n ordine pe noptiera.

411 Empress se czni cteva clipe s-i descheie nasturii de la ncheieturile minilor, apoi, scuturndu-i umerii, i scoase rochia sclipitoare, lsnd-o sa cada cu o afectare voita i studiata. Privirea lui Trey urmri alene cderea mtsii ce se aduna n valuri la picioarele ei. Chiar ai de gnd sa mergi pana la capt cu mascarada asta despotica? ntreba ea pe un ton dumnos, rmnnd n picioare n fata lui, mbrcat doar cu camasa i jupoanele. Ca sa fiu foarte sincer, prefer mai multa linite, sau cel putin o neutralitate odihnitoare, rspunse el nlnd din umeri. Dar Parisul te-a fcut sa devii mai putin cooperanta. Fiindc ceilali brbai i-au lrgit enorm opiunile i explica el n sinea lui, n mod critic. iar n cazul tau, Parisul a scos la suprafa afurisitul de despot din tine, replica ea cu acreala. Vai, Doamne! ofta el n btaie de joc. i amndoi aveau attea sperane de a ajunge n paradis! Dar hai sa vedem ce satisfacii mai putem salva din toat aceasta nemulumire. Eu unul continua el cu un zambet sardonic am considerat ntotdeauna ca un f... mi abate gandurile de la dezamgirile vietii. Cndva fgdui ea pe un ton calm o sa-ti dau rsplata cuvenita pentru njosirea asta blestemata. Mi-ai i dat-o,ar fi vrut el sa spuna. Mi-ai transformat n iad zece luni din via. Daca ai terminat sa joci rolul ngerului rzbuntor al lui Dumnezeu, n-ai putea sa treci la urmatorul tau rol? zise n schimb, cu un glas voit bland. Sfrete cu dezbrcatul! Jupoanele ei fura scoase unul dupa altul, n timp ce

Trey privea. Dar excitarea lui era o msur mai putin obiectiva a emoiilor sale, deoarece erecia lui considerabila sporea simitor odat cu nlturarea fiecrui jupon, pana cand, n cele din urma, ea ramase doar n ciorapi i n camasa, focarul ntregii atenii sexuale fiind ncadrat de aceste ultime articole vestimentare. 412 De ast-dat el se rezuma la a-i face semn sa mearg pana la capt, i n cteva clipe ea statu goala n fata lui. Acum eti satisfcut? ntreba Empress rstit, azvrlindu-i ultimul ciorap. Parul blond ca mierea i se revrsa n jurul umerilor, iar ochii i ardeau de furie. Nu chiar, rspunse el, subliniindu-i cuvintele trgnate printr-o nlare a sprncenelor. Cunoti, desigur, iubito, succesiunea lucrurilor n aceste fascinante jocuri ale iubirii. Satisfacia vine... mult mai trziu. Dar constat continua el pe acelasi ton insolent ca ncepe sa ti se trezeasca interesul. n sfarsit, devii cooperanta... Ba deloc! nega ea furioasa, soapta batjocoritoare silind-o sa protesteze cu manie. Atunci, ce-i asta? Trey ridica una din mainiie lui suple i bronzate i schita un gest lenes. Rusinata, Empress simtea laptele mustind din sanii ei, picurand pe vesmintele mototolite de la picioare, simturile fiindu-i imune la reactia ei manioasa fata de jignirea produsa de purtarea cruda a lui Trey. Nu ma intereseaza! susinu ea cu ncpnare. Bine, opti el, ne vom menine la nivel de afaceri. Perfect, replica ea scuturnd din cap, tonul ei

rivaliznd cu al lui n privina indiferentei. El ntinse mana i, dupa cteva clipe de gndire i un scurt ndemn din partea lui Trey, ea nainta spre el i i puse mana ntr-a lui. Ridicndu-se n ezut, el i azvrli picioarele peste marginea patului i o trase mai aproape. Nu am de gnd s-mi strici costumul... cu asta, murmura el, prinznd cu degetul sau prelung doua picturi de lapte ce i se prelingeau din sfrcul snului. 413 Umilita de reacia neruinat a trupului ei, Empress simi cum mbujorarea i urca pana n obraji. Vzu i Trey roeaa trandafirie, i pe un ton mieros remarca: Ce actri minunata!... o modalitate virtuoasa, dupa toate prin cate am trecut!... Dar aceea nevinovie prefcut l excita, mniindu-l totodat, cand se gndea la cat de multi brbai n afara de el se bucuraser de farmecul captivant al acestui spectacol. Ce altceva mai vrei? ntreba ea cu o voce slaba, ncordata. Nici macar n-am nceput, replica el foarte ncet, admirndu-i superba furie clocotitoare. i daca ar fi ndrznit, ea l-ar fi ndeprtat cu un brnci cand, peste cteva clipe, el i nclina capul i i cobor gura spre snul ei. Buzele lui se nchiser cu gingie peste sfrcul uguiat, limba lui lingndu-l, alunecnd peste i n jurul vrfului ntrit i sensibil, dezmierdnd vreme de o secunda... de doua, n timp ce ea atepta cu ncordare ntreaga apsare a gurii lui. i apoi aceasta veni dura, ferma, sugnd i laptele ei izvor curgnd n jos, udndu-i

genunchii, fiecare receptor de placere din trupul ei deschizandu-se cu aviditate. Minile lui se ridicara repede s-o susin, i se ncletar cu putere peste solduri, i o sprijinir n vreme ce el dezmierda i sugea i ronia, fcnd-o sa gndeasc: A trecut prea mult timp... prea mult... N-ar trebui sa reacionez atat de intens, nu trebuie, i zise Empress n clipa urmatoare, luptnd cu disperare mpotriva acelor senzaii ameitoare. El ntruchipa tot ce ura ea la un barbat: aroganta, insolenta, egoismul. Dar o placere formidabila canta n trupul ei, se amplifica n fiecare nerv tremurator, distrugnd orice raiune, btndu-i joc de gndirea contient, nedorind dect o imensa mplinire, fara restricii. i simtea o umezeala ce cobora nu numai de pe snii ei, ci aluneca i din adncul fiintei ei o cldur fierbinte, clocotitoare, care dispreuia cu lcomie orice n-ar trebui, trecea cu nepsare peste flagrantele cusururi ale caracterului lui Trey, i atepta, cu respiraia tiat, sa se intensifice valul de extaz. 414 Cu gingie i cu iscusinta, cu o ncetineala dulce i calculata, Trey i sugea fiecare san, n timp ce cldura concentrata n miezul fiintei ei radia afara, pana cand o roea trandafirie i nfrumusea trupul, dorina arznd nuntrul ei ca o flacr slbatic i violenta. Cred murmura Trey, desprinzndu-i n cele din urma gura, glasul uor rguit cptndu-i o politee exagerata ca am remediat lucrurile n ceea ce privete indiferenta... nu eti de aceeai prere? Cu ochii pe jumtate nchii, respirnd doar prin mici suspine ntretiate, Empress se rzvrti mpotriva siguranei veninoase a tonului lui.

Nu, opti cu ncpnare. El nalta din umeri, atingnd uor cu vrful degetului fiecare sfrc, i murmura cu nepsare: Presupun ca am putea despica firul n patru cu privire la interpretarea fiecruia din noi a termenului de indiferenta, dar nu vreau sa fiu nepoliticos cand eti atat de docila. Trasa cu delicatee un cerc n jurul unui sfarc i continua: Asupra Unui lucru s-ar putea sa fiu de acord. Cel putin acum zise el strngnd uor ambele sfrcuri nu-mi vei mai uda costumul. i aa cum un preuitor ar face o evaluare sau s-ar gandi ce sa fac n continuare, i puse palmele peste snii ei, n timp ce ea statea n picioare, copleit de sentimentele ei tumultoase, ncercnd s-i controleze respiraia, strduindu-se s-i nege dorina vibranta. i rsfira degetele peste bogia voluptuoasa a snilor el i i rezema minile pe rotunjimea lor proeminenta de parca ar fi fost proprietatea lui. Snii ei fuseser ntotdeauna obraznici, dar acum erau ostentativi, nind n afara, pielea ei alba lsnd sa se vad pe curbura exterioara o urma de vene, ca i cum sub apsarea greutii lor sporite carnea i-ar fi devenit translucida. 415 Asemenea unei mici i mandre zeie a fertilitii Empress ispitea i ademenea. Atinge-m i i voi drui placeri prea sa spuna suge-m i i voi da hrana, te voi ndestula. Palmele lui fierbini rtcir peste rotunjimea provocatoare a snilor ei, coborr lent de-a lungul coastelor i mijlocului ei subire, urmarira conturul

soldurilor ei, alunecnd ncet ctre splendida mbinare a coapselor ei. Mngie pielea neteda i nfierbntat i parul mtsos, i calma lui evaluare nceta brusc, propria-i dorina nepotolita sporind la randu-i, ca o reacie la excitarea ei. Zeia oferea mai mult dect placeri i hrana; oferea o suprema fericire n miezul dulce i fierbinte al trupului ei, o fericire pe care el o dorea cu atta intensitate nct simtea cum o durere vibranta l urca lent pe sira spinrii. Strecurndu-i degetele lungi n miezul ei umed, n locaul acela voluptuos i ispititor, dezmierda cu gingie pielea catifelata i i urmri expresia fetei; aluneca ncet n sus, pana cand atinse mugurele vibrant i preios al extazului ei, i i aud suspinul fericit, de placere. Complet desprinsa de orice realitate n afara de degetele atat de ncnttor de mngietoare ale lui Trey, Empress se legna uor odat cu fiecare naintare voluptuoasa a minii lui, lsnd sa-i scape din adncul gatului un uor tors mulumit, i blestemndu-l ca era atat de iscusit. Ar fi trebuit sa stea aici n picioare, rece i indiferenta, nu nsetata de dorul apsrii delicate a degetelor lui, nu vrnd ca Trey sa fac dragoste cu ea, nu simtind ca avea sa moara de placere. Te rog, Trey... nu mai pot sa atept... opti ea. Te rog... te rog... Ea era absolut gata sa se topeasc, constata Trey cu o pricepere adusa la perfeciune prin nesfrite observaii. El i gsise ncnttorul sau rai pe pmnt i, dupa luni de exil, era pe cale sa ntre prin voluptuoasele porti ale lui Empress spre paradis. 416 Lunga i frustranta ateptare luase sfrit. Retrgndu-i degetele, se deprta de Empress i se

sprijini de speteaza sculptata a patului. n ciuda protestelor de mai nainte ale lui Empress, ea era excitata, mai mult dect excitata, i propria lui dorina fusese imperioasa nc de cand o revzuse la doua ore dupa sosirea lui la Paris. Timpul unei reineri nefireti trecuse; avea de gnd s-i satisfac dorina intensa de-a o avea pe frumoasa femeie care l parasise; care se bucura de atenia tuturor masculilor aristocrai i cu snge fierbinte din Paris; care nu voise sa recunoasc faptul ca i ea l dorea, dar care, n ciuda refuzului i a mpotrivirii sale, avea sa-i fac pe plac n seara asta, pentru ca n clipa aceasta era ncinsa la maximum, ntocmai aa cum i-o amintea el. Vino aici! spuse pe un ton rstit i aspru. Vino i aeaz-te pe mine! n mintea lui Empress pasiunea cerea imperios o eliberare. Asta cerea tot trupul ei, pielea nfierbntat i nervii ncini, ncordai la maximum. Dar mndria ei se mpotrivea i, fara a se misca, se uita la el cu ochi slbatici, mnioi. Daca nu ai de gnd sa fii asculttoare zise Trey cu glas foarte sczut o vei face n ncnttoarea nchisoare pe care o pot pregti pentru tine. Manierele frumoase nu sunt domeniul meu forte. O privea cu admiraie pe superba femeie din fata lui, mandra i sfidtoare, frumuseea ei fragila contrastnd n mod paradoxal cu o izbitoare sexualitate nemblnzit. Ochii ei, acum de-a dreptul ostili, i ntlnir pe-ai lui. Tu hotrti, spuse el n soapta. Atunci ea se apropie de patul pe care statea el culcat, cu formidabila lui erecie expusa ostentativ. n ntregime mbracat, doar cu pantalonii descheiai, vesmintele lui n

417 contrast cu nuditatea ei erau anume gndite pentru a sublinia umilirea ei. Asemenea vizitelor de dup-amiaza pe care le fceau membrii Jockey Club ului, lund la rand bordelurile nainte de a se duce la curse. Prilejuri n care nu trebuia sa te dezbraci pentru rapidele ntlniri cu o curtezana, sau cand era necesar doar un minimum de dezgolire. Nici macar nu era nevoie sa te urci n pat, daca dunga pantalonilor era prioritara. Sunt sigur ca eti obinuit cu asta... tiu ca eti, se corecta el, lsndu-i ochii argintii sa rtceasc peste trupul ei voluptuos, n timp ce ea ngenunchea lng el, ovitoare. Reinerea aceasta prefcut nu-i necesara. Se trase cu doar civa centimetri mai la o parte, neoferindu-i nici un ajutor, ci numai lrgindu-i lavaliera i de la gat. Nemernic farnic ce eti! uier Empress printre dinti, furioasa, repezindu-i mana s-l loveasc.. Reflexele lui fura impecabile. Ba chiar i lasa mrunta satisfacie de-a fi fost cat pe-aci sa reueasc, degetele lui nchizndu-se cu cruzime n jurul ncheieturii minii ei cu o secunda nainte sa-i ating obrazul cu vrfurile degetelor. Sa nu complicam lucrurile, zise n soapta, n vreme ce-i strngea mana cu duritate. Nu-i cer sa faci asta de placere, ci doar s-o faci... altminteri te voi lua de-aici i ma vei servi n tihna unei zone rurale. i inea mana ridicata vertical ntre ei, cu o strnsoare nenduplecata, tot trupul ei ncordndu-se ntr-o rigiditate agresiva.

Nu eti ndeajuns de puternica opti el, remarcndu-i expresia mnioas i combativa, de parca s-ar fi repezit sa-i atace daca el i-ar fi slbit priza. Sper ca ne nelegem unul pe celalalt. N-a vrea spuse cu o fermecatoare delicatee sa-ti produc vreo durere. Brbatul care poseda cu fora o femeie are scrupule! remarca Empress, zmbind batjocoritor. 418 iubito, murmura Trey cu blandete, dupa cum arata trupul tau gata pregtit, singurul lucru pe care l-a face mpotriva voinei tale ar fi sa te forez sa... atepi. Mana ei libera se nalta cu furie, i Trey, a crui manie sporea, i-o prinse nainte sa i se apropie de fata. ncep sa ma plictisesc de aceasta mpotrivire melodramatica, bombni el. Aa cum statea ea, ngenuncheata lng el, cu ambele maini inute prizoniere de ctre Trey, ochii le erau la acelasi nivel, i vreme de cteva clipe nesfrite ea nu vru sa i se supun. Apoi ochii ei se plecar, docili. iar el i slabi ncet strnsoarea cu care-l inea ncheieturile minilor. Dar cu toat indiferenta de care fcea el caz, minile lui i cuprinser soldurile cand ea ncepu sa coboare pe el, i dupa ce i absorbise cu totul ntreaga lungime rigida i el o simi fierbinte n jurul lui, Trey nchise o clipa ochii i gemu un sunet tot atat de binecunoscut lui Empress ca i propriul ei suspin cutremurat. Fara efort, el o ridica, apoi o lasa n jos cu o ncetineala voita, sltnd-o iarsi pana cand Empress meninu ea nsi ritmul, ridicndu-se i cobornd cu o lentoare msurat,

coapsele ei frecndu-se de stofa de lana a pantalonilor lui, snii ei plini atingndu-i estura hainei n timp ce ea se supunea exigentelor lui. Cravata lui dezlegata i se pru rece cand i aluneca ntre sani, contrastnd cu frecarea calda de pe coapsele i snii ei, unde pielea i era atinsa de estura de lana. Empress nu avea ctui de putin intenia de a reaciona la calculatul act de tiranie al lui Trey, dar trupul ei trdtor, inut atta vreme n sihstrie, nu tinu seama de gndul dumnos i, fara ruine, dupa doar cteva clipe fugare, se lasa cu ingratitudine n voia unei dorine vibrante i ptimae. 419 Trey avea de gnd sa stea reinut i s-o lase pe Empress sa fac ceea ce fcea ca vduva vesela din Paris, nsa ea se apropia atat de repede de orgasm, nct propria lui dorina lua avant i spori ca reacie la setea ei imperioasa i nfierbntat. innd minile ncletate cu putere pe soldurile ei, se ridica nerbdtor sa ntmpine ardoarea ei nestpnit, se mpinse n sus n acelasi timp n care Empress i apsa cu violenta soldurile n jos, i ea scoase un ipt cand o senzaie ameitoare i invada trupul. La auzul iptului ei slbatic, Trey simi cum se umfla nuntrul ei, aa ca vreme de cteva clipe l duru. Senzaia de o violenta intensitate l fcu sa strng din dinti, pana cand, o secunda mai trziu, fu copleit de un imens vai de placere. Cu nfrigurare, se nfipse din nou n ea, i n urmtoarea clipa de pasiune fierbinte, ea plonja dincolo de granita sublimului. Cu o impetuozitate nestvilit, trepidanta, el o

nsoi, minile ridicndu-i-se, fara voia lui, pentru a se ngemna n mtasea palida a parului ei bogat i rvit. O stranse cu atta putere nct simi cum se topete n el n timp ce ajungeau amndoi la climax. Un tremur convulsiv l scutura cand totul se termina, i cu un imens suspin, gfind, Empress se prbui peste umrul lui. ngropndu-i fata n parul ei moale ca un nor, el continua s-o tina strns n vreme ce ncnttoarea dulcea vibra cu o intensitate tot mai sczut. A face dragoste cu ea, a o tine mbriat, era ca o ntoarcere acas, gndea el, cu o profunda mulumire. Culcata pe umrul lui, Empress auzea inima lui Trey btnd ca un ecou nnebunit al propriei sale inimi, i sltndu-se, srut cu duioie curbura gatului lui, exprimndu-i recunotina. Uitase intensitatea senzaiei profunde i pure care te poarta ca un vai de flux, precum i superba, placuta cldur care o cuprindea cand el o inea mbriat, aa cum fcea acum. Minile lui i mngiau uor spatele, i brusc, ea vru sa-i simta pielea lipita de a ei. 420 Trey i simi degetele pe pielea fierbinte i umeda a gatului sau, i n momentul urmtor cravata i aluneca, eliberata dintr-o singura smucitura rapida. Cand minile ei se ndreptar spre nasturii hainei lui, erau nervoase i zorite, fara urma de blandete feminina sau de stngcie timida, i toate celulele senzitive din trupul lui reacionar la graba ei nerbdtoare, exigenta, i dorina i se reaprinse de parca niciodata n-ar fi ajuns la climax. Te vreau, opti ea, atingndu-i buzele cu vrful trandafiriu al limbii.

Ma ai, murmura el, micndu-se uor i sugestiv nuntrul ei, n aa fel nct ea simi un imens vai de excitare. i descheie camasa, i minile ei se strecurar nuntru, sa-i mngie pieptul musculos. Scoate-i hainele! Glasul ei era ca o ispita fluida, i lenta, alunectoarea rotire a soldurilor ei era atat de provocatoare i echivala cu o invitaie atat de calda nct toate femeile care fuseser vreodat n viaa lui fura trecute la rangul de nevoie. i cand la porunca ei el spuse nu din principiu, neplcndu-i din fire femeile care dau ordine n pat, Empress opti Ba da , i aplecndu-se mult, trecu cu limba peste lobul catifelat al urechii lui, murmurnd un motiv convingtor pentru a-l face sa se rzgndeasc. El o ajuta sa-i smulg hainele de pe el cu o graba febrila, i nu existar preliminarii, amndoi fiind de prea multa vreme nsetai, amndoi fiind dumnoi sub pasiunea tumultoasa care le domina toate impulsurile, asemenea unul vrtej de flcri ce gonete mugind peste cmpii uscate. A treia oara fu la fel de egoista ca mai nainte. El nu se putea satura de ea, i nici ea de el, i cand ncepu a patra oara fu ca i cum pe amndoi i-ar fi biruit o for disperata. Dintr-o micare frenetica, Trey o rostogoli sub el, i Empress se agata de trupul lui de parca ar fi crezut 421 ca el avea s-o prseasc. El i ddu seama ca ea nu ar fi vrut s-l lase sa plece oricum, el n-ar fi fost n stare sa-i dea drumul, atta timp cat ea era n viaa i cu o impetuozitate nebuna, ameitoare, o lua mpreuna cu el, cu o violenta ncapatanata, doar n parte stpnit, pana pe o

culme nalta, pe care, printr-o iscusinta obinut de el prin practica, ramaser vreme de lungi, nesfrite clipe de placere extatica. Chiar n momentul maxim al acelei senzaii extraordinare, el o musca o uoar nfingere a dinilor, ca o ciupitura, voluptuoasa i excitanta, n carnea ncinsa a umrului ei. Reacionnd la fel de slbatic, ea se ridica i i nfipse dinii n pielea lui bronzata, chiar sub ureche, dndu-i parul la o parte cu o brusca micare a minii, cand uviele i alunecar ntre dinti. Musca realmente cu sete, dur, dinii ei nchizndu-se cu o ferocitate slbatic. i el simi c-i ncepe urmtorul orgasm. Explozia ce rezulta i lasa pe amndoi gfind din greu ca sa respire, i zcur ntr-o uitare de sine buimaca, avnd impresia ca trupurile li se topiser. Cand n cele din urma Empress i ridica privirile, ochii lui Trey erau nchii, i respiraia lui aa cum zcea peste ea, proptit uor n coate pentru a o feri de ntreaga lui greutate era i acum chinuita. Cuprinzndu-l cu duioie, cu minile ei mici rezemate pe umerii lui puternici, Empress simtea o mulumire deplina, ce vibra n valuri palpabile pe pielea ei i n adncul sufletului. Cum i nchipuise vreodat ca ar putea sa triasc fara el? Cum poate ea sa susin ritmul acesta cu atat de multi brbai? se ntreba el. i atunci un glas brbtesc mpleticit se auzi de undeva, de lng scara: i spun fir-ar sa fie! ca vreau s-o vad! i rspunse protestnd vocea majordomului, desi tonul lui sczut nu se auzi cu claritatea vizitatorului ameit de butur.

422 Trey ncremeni, inndu-i respiraia, n timp ce zgomotele unei altercaii strpungeau linitea serii. Cu un volum al vociferrilor din ce n ce mai mic, brbatul cel insistent fu convins sa coboare iar scara, i glasurile se stinser. Fara un cuvnt, Trey se desprinse din braele cu care-l nconjura Empress i se rostogoli departe de ea. n vreme ce el se retrgea n tacere, Empress opti: Nu pleca , cu o voce slaba, sincera, care i aduse lui aminte de prima noapte de la stabilimentul lui Lily, cand ea l convinsese sa rmn. n starea lui de spirit dintr-odat posomort, ntunecata, cuvintele i se parura neruinate, iar ochii ei, cand se uita la ea, culcata la doar civa centimetri de el, calda i uor disponibila, erau... curtenitori. Manierele ei de curtezana i scrbeau, propria-i gelozie fiind un sentiment pe care nu i-l cunotea. Nu-i de mirare, gndea el, ca ea avea atta cutare. Puine femei erau atat de exploziv excitabile, atat de spontan, de imediat receptive... cu orgasmul tot atat de prompt ca al unei nimfomane. S-ar putea sa fii asteptata de un vizitator, la parter, spuse el pe un ton detaat, iar eu am un alt angajament. Prsind patul, se ndrepta spre mica chiuveta din colt, uda un prosop i i terse de pe trup sudoarea i urmele lsate de actul dragostei. Nu tiu cine era spuse Empress cu calm, remarcnd indignarea lui Trey, vizibila n ochii lui, n linia severa a gurii i n nsi rigiditatea inutei lui dar acum a plecat. Te rog sa ramai. Nu am pic de mndrie gandi ea n timp ce rostea cuvintele. Nici mndrie, nici ruine, n pasiunea pentru

brbatul acesta. Trey tocmai i lua hainele de pe pardoseala, i vorbele lui Empress l fcur sa-i arunce o privire ptrunztoare. Cu gustul ei nc n gura, intensitatea cu care o dorea fiind la fel de acuta ca i savoarea dulce ce dinuia asemenea unei amintiri plcute, avu nevoie de foarte multa stpnire de sine pentru ca, n cele din urma, sa spuna: 423 Nu pot. As vrea sa poi, zise ea n soapta, sfiat ntre lupta pentru a-i ctiga interesul i umilina de a-i implora. nchiznd o clipa ochii spre a se apra de propriile-i sentimente puternice, el trase uor aer n piept nainte de a i-i redeschide, i continua s-i ncheie nasturii cmii. i-am promis ducesei de Soissons spuse calm smi fac apariia la balul ei. Desi pana n momentul n care vizitatorul beat al lui Empress ntrerupse seara, el uitase de acea obligaie. N-am putea sa discutam despre asta? insista Empress, ridicndu-se n capul oaselor printre aternuturile rvite i ndreptnd ntreaga intensitate a privirii ei nedumerite i ntrebtoare ctre brbatul care se mbrca rapid n mijlocul ncperii. Nu are nici un rost sa mai discutam despre ceva, replica el sec, ndesndu-i camasa n pantaloni, cu toate ca i mulumesc sincer, domnioar Jordan, pentru timpul dumitale. Cu gesturi economice i energice, i trecu degetele prin parul sau lung, ntinse mana s-i ia haina costumului i, scond din ea un portofel din piele subire, extrase cteva bancnote i le azvrli pe masa de toaleta.

F-mi o chitan, daca asta nu-i suficient. Nu sunt obinuit cu pretul laptelui de mama, dar cunoscndu-te, sunt sigur ca este ridicat. O tresrire de tandree i mblnzi trsturile aspre, nainte de a adauga: Avocaii mei te vor contacta n legtur cu fiul meu, domnioar, i i sugerez sa cooperezi. Ochii luminoi devenir duri precum cremenea, i glasul ii cpta o nota dura cand continua, ntr-un murmur: Doar ca un avertisment prietenesc... daca ncerci s-l tii departe de mine pe fiul meu, te voi distruge... 424 La auzul crudei ameninri din spatele cuvintelor rostite n soapta, Empress se fcu alba ca varul, trgndu-se instinctiv napoi, ca i cum glasul primejdios al lui Trey ar fi putut, el nsui, sa-i fac vreun ru. Chinuit de nflcrata ei pasiune i de efectul acesteia asupra lui, Trey nu voia sa se mai uite la Empress, aa cum statea pe pat, ntr-o dezordine atrgtoare. Nu voia pentru ca nc o mai dorea, nu se putea satura niciodata de ea, i mndria lui rod al multor generaii de cpetenii absarokee nu i ngduia s-o doreasc pe cea mai cutat vduv din Paris. Insa viciul mndriei sluji i altui scop: i pastra glasul ferm cand i ura noapte buna. Cu toate acestea, nici unul din ei nu se bucura de o noapte placuta. Tulburat, Trey se decise sa se napoieze n America, i dupa ce-i fcu bagajul, i petrecu restul nopii strbtnd pardoseala ncolo i-ncoace. Empress constata ca i era cu neputinta sa doarm, inima fiindu-i zdrobita i sngernd. Mania din glasul lui fusese ucigtoare... i plina de rceal.

Spre dimineata, amorit i apatica, nu mai putea sa plng, sectuit de emoii ca i de lacrimi.

Capitolul 24
De ndat ce decenta i-o ngdui, Trey ceruse sa vina sus portarul pentru ca acesta sa se ocupe de obinerea unor bilete de vapor ctre New York. Odat ce se hotrse sa prseasc Parisul, sperase sa fac aranjamentele necesare n acea dimineata, dar cea mai apropiata plecare era peste o zi, aa ca i multumi frumos omului, njura zdravn n clipa n care usa se nchise n urma spatelui mbracat n uniforma, i i turna nc un coniac ca s-i mai lumineze dispoziia ntunecata. Cltoria lui la Paris fusese o greeal nefericita, cu exceptia minunatului fapt ca aflase de existenta fiului sau. i pus n balanta cu dezgustul amar pe care-i simtea 425 cand se gndea la Empress, Max cantarea mult mai mult. De asemenea, i ceilali copil erau importani pentru el, i avea sa se intereseze daca se puteau aranja unele vizite, desi, dupa noaptea trecuta, probabil ca avea sa fie necesar mai mult dect o cerere politicoasa. Din fericire, cand aveai de-a face cu Empress, argumentul unor mari sume de bani ddea cu siguranta rezultate... i din fericire el dispunea de mari sume de bani. Cel putin era previzibila, i zise el cu o apreciere caustica, i foarte... comoda. Dupa ce i termina coniacul iei n ora ca sa le telegrafieze prinilor sai, informndu-i despre napoierea lui, i dupa obinuitele ntrzieri cu birocratica banda roie, dimineata se scurse deja pe jumtate cand trecu din nou

prin uile cu grilaj ale hotelului Athenee. Holul de recepie era relativ aglomerat cu cei care includeau n regimul lor o dimineata de plimbare i veneau sau plecau. n cutarea unei ocupaii sntoase, Sam Chester ieea n evidenta prin hainele lui de seara, dar tot aa se ntmpla i cu Trey, n calitatea lui de singurul indian piele-rosie n amestecul acela obinuit de oameni de afaceri i lume buna fara treburi anume. Sam, n mod evident putin but, striga din celalalt capt al holului un salut, i Trey, adresnd zmbete politicoase tuturor privirilor curioase ndreptate spre ei, decise ca Sam era exact ceea ce-i trebuia lui astzi ca sa-i ndeprteze gandurile de la Empress, i din cate se prea, avea sa fie nevoit sa fac unele eforturi pentru a-l ajunge din urma n privina consumului de alcool. Dupa ce ntrebrile mirate i primir destule rspunsuri n obinuita maniera brbteasc, laconica, i dispreuind trecutul, viitorul i orice altceva n afara de prezentul imediat i neemoional, Trey i Sam se retraser la Jockey Club , sa ncheie n tihna ziua. ntr-un colt linitit al clubului, discutar despre cai, apoi, inevitabil, despre femei, i mai spre sfritul zilei, comparar meritele diverselor mrci de coniac. Cu soarele strlucind cald prin ferestrele nalte, coniacul, but n modul preferat de Trey, cu o felie trecuta prin zahar ca preludiu, prea i mai cald cand aluneca pe gat... i linititor, netezind tiurile dure i brutale ale nemulumirii i dezamgirii lui. 426 Stand de vorba cu Sam, Trey i aminti de zilele lipsite de griji de la colegiu, cand placerea i joaca erau predominante, problemele erau inexistente, i nimic mac grav dect nemulumirea unui profesor nu ntuneca

scurgerea placuta a zilelor. Sa fi fost doar civa ani de atunci? Astzi se simtea obosit, ca un btrn. Ai auzit de duelul pentru ducesa du Montr? Parul de un castaniu nisipos al lui Sam i statea epos, cu o energie electrica pe msura vitalitii lui. La coala, el i Trey conduseser ntotdeauna poznele tinereti, mai nesbuii dect majoritatea colegilor, firile lor impulsive recunoscnd fiecare la cealalt un spirit nrudit, i acum ochii lui Sam se luminaser de placerea de a relata amuzantul scandal din jurul unui tnr ofier ce se lupta pentru o femeie cstorit, cu cincisprezece ani mai n vrst dect el. Zmbind blajin fata de nestpnitul interes al lui Sam pentru distracii de orice fel, Trey spuse pe un ton blazat: Cine n-ar fi fcut la fel? Nu ma pot imagina duelndu-m pentru ea. E o adevrat baba! Sam considera orice femeie trecuta de treizeci de ani ca fiind btrn. Uitndu-se la el pe deasupra marginii paharului sau, Trey i exprima n gluma dezacordul. Am vzut-o la restaurantul Dunette , i cred ca nu sunt deloc de prerea ta. Iar tu nu te-ai duela pentru o femeie nici daca ti-ai gsi sotia n flagrant delict. Adevrat... cu attea femei pe lume, nu merita sa nnebuneti prea tare dupa una anume, rnji Sam. 427 Pana la Empress, Trey ar fi susinut din toat inima opinia prietenului sau, nsa acea mprejurare i schimbase nonalana de mai nainte.

Acum nu era totui dispus sa divulge pasiunea lui pentru una dintre cele mai recente horizontals ale Parisului. S-ar prea ca exista foarte multe femei disponibile, spuse el, fara a se angaja la nimic. Parca n-ar exista mereu, conveni Sam, cu o ridicare din umeri dispreuitoare. nzestrat cu o nfiare chipe, cu un splendid trup de atlet, i cu milioanele tatalui sau, Sam nu dusese niciodata lipsa de activiti plcute, fiind ntotdeauna asaltat de oferte ncnttoare. Guiley a fost nevoit sa fuga n Belgia, anuna ei, revenind la brfa lui amuzanta. Nu pentru multa vreme, remarca Trey, turnndu-si nc un pahar. De dragul formei. Dupa aceea soul ei a fcut aici cinste tuturor, i i-a plictisit pe toi cu povesti despre tnra lui metresa, zise Sam. O cunoti pe noua dansatoare de la Comedia Franceza? Trey ddu din cap. Cine n-o cunotea pe cea mai tnr stea din corpul de balet? Lui Montr nu-i pasa de nevast-sa, dar, daca stau sa ma gndesc, cui i pasa? Nu eti cstorit, nu-i aa? se grbi sa ntrebe, ideea venindu-i cam trziu, deoarece el i Trey nu se mai vzuser de doi ani. Nu, rspunse Trey pe un ton sec i scurt. Nici nu-mi nchipuiam... nu eti tocmai genul celor care se nsoar, nu? zise Sam rnjind. Dar daca te-ai nsura vreodat, te-ai gandi sa te duelezi pentru sotia ta? Tradiia aceea europeana i se prea lui Sam o ciudenie, mai ales cu felul lui de a nu concepe compania

feminina altfel dect n pat. Trey i aminti de furia pe care o simise cand i privise pe admiratorii lui Empress, i cum dorise sa-i ucid pe toi brbaii care o atingeau. Deschise gura pregtindu-se sa vorbeasc, dar apoi spuse lent: 428 Nu tiu. Rceala din vocea lui Trey fu cea datorita creia o amintire despre unele zvonuri referitoare la Trey rzbi prin ceata tot mai deasa creata de coniac n mintea lui Sam. Dumnezeulee, am uitat! izbucni el. Existase odat un duel, dupa o lunga noapte de beie n Montmartre, cand aproape nimeni nu mai fusese destul de treaz cat s-i numere paii. Cu exceptia lui Trey, desigur. Mana lui fusese sigura i nu tremurase. Numai ochii lui argintii erau neobinuit de sclipitori. Omul murise. i nu fusese din cauza unei femei acum c-i amintea el desi era implicata o femeie. ncercam s-l ratez, zise Trey cu un glas cumptat, ncruntndu-i uor sprncenele negre. Prostul naibii n-a stat locului. Pe msur ce se apropia seara, Sam ncepu sa insiste ca Trey s-l nsoeasc n seara aceea la petrecerea data de LeNotr. Nu poi s-o pierzi, Trey. Cea mai a dracului de buna pivni de vinuri din Frana. n actuala lui stare de spirit, asta prea un motiv raional pentru a lua parte la o petrecere. As putea veni, Sam. E ultima mea noapte la Paris.. Atunci trebuie sa plecam, replica Sam, scurt. n

ultima ta noapte la Paris i trebuie o butur i o femeie. De ce nu? murmura Trey. Cu Empress se terminase... n cele din urma. Niciodata n-ar fi putut s-o mpart cu alii, iar ea nu era genul de femeie care sa se stabileasc la un barbat. O dreptate ironica, gandi el cu amara nostalgie. Cat de adesea se descotorosise el politicos de o femeie, trindu-i viaa fara restricii! Acum ntlnise o femeie care fcea acelasi lucru... pentru ea nu existau restricii. n ciuda anilor sai, se simi dintr-odat, transformat n cenu. Desi erau cteva sptmni de cand Empress se angajase sa se duca la petrecerea lui LeNotr, ea i telefona lui Etienne, care intenionase s-o escorteze, i i lasa un mesaj n care i exprima regretul, invocnd motivul bolii. n dimineata aceea, durerea din inima ei era mai insuportabila ca niciodata, proaspt de parca Trey ar fi plecat doar cu cteva minute nainte, i o durea atat de tare nct Empress nu tia daca ar fi n stare sa schieze un zambet silit i sa fac schimb de glume. Mncarea i fcea greata, gatul i se strngea de fiecare data cand se gndea la ochii reci ai lui Trey, i numai invitaia plina de sensibilitate a Adelaidei de a-i lua pe copii la ea n acea zi o salvase de nspimnttoarea perspectiva de a le explica plecarea lui Trey. Dupa o dimineata petrecuta suferind de propria-i mila, alternnd cu furia mpotriva dispreului jignitor al lui Trey, Empress decise ca ambele soluii nu prea aveau viitor i ca n ultimele luni vrsase destule lacrimi pentru Trey Bradoock-Black cat sa poat pluti pe ele toat flota franceza. Era timpul s-i continue viaa. Aa ca atunci

cand Etienne nu vru sa tina seama de politicoasa informaie a majordomului, cum ca Madame nu este acas astzi i i spuse: Mulumesc, Bartlett, ti-ai fcut datoria, i nmn plria i mnuile lui, intra peste o clipa n camera de zi a lui Empress cu un zambet voios i declara: Nu se poate sa fii bolnava, n seara asta te scot n ora, Empress l ntmpina cu o sincera afeciune. n cursul vizitei sale, el o nveseli cu umorul sau ciudat, o distra cu anecdote amuzante, o fcu sa se simta ndrgit ca femeie i preuit ca prietena. Dupa noaptea trecuta era vulnerabila la farmecul lui captivant i fu de acord ca el sa vina s-o la la ora noua. Pentru a o abate de la pro asta-i dispoziie, el ii trimise zece duzini de trandafiri. 430 ngrmdii n salon, n toat splendoarea lor purpurie i voluptuoasa, florile i ridicara moralul. i Empress decise brusc ca Etienne avea sa fie cel mai raional, plcut i satisfctor mijloc pentru a-l uita pe Trey. i pstrase pasiunea pentru el depind cu mult un raionament prudent, i noaptea precedenta demonstrase cu cruzime profunzimea sentimentelor lui Trey fata de ea. n noaptea trecuta, dupa ce ncercase cu furie i fara succes sa rup n buci banii lsai de Trey, i aruncase cu furie pe focul din emineu. n noaptea asta, decise ea, am sa pun capt ndelungatului celibat, greitei fideliti fata de un barbat care habar nu avea ce nsemna cuvntul acesta. Cu Etienne avea sa fie n siguranta, fara melancolie sau inimi frnte... i el era amuzant. i totodat el avea sa-i tina la distanta pe pretenii mai serioi care voiau ca dragostea sa le fie rspltit prin dragoste. Ea nu era pregtit pentru o iubire

i o angajarea serioasa, i pentru toat tandreea i gravitatea pe care ar implica-o luarea n considerare a unei cstorii. Pretendenii ei care o sciau dorind o sotie vor trebui sa atepte pana cand inima ei sngernd avea sa se vindece. Deocamdat, tot ce voia ea era sa tearg amintirea lui Trey, iar Etienne daca zvonul nu mintea era ndeajuns de iscusit i de talentat pentru a i-l scoate din minte pe Trey. i totul n legtur cu nou planificatul viitor al lui Empress prea sa porneasc la drum n mod plcut. Etienne sosi, artnd superb n hainele lui de seara, la nivelul reputaiei sale de cel mai frumos barbat din Paris. Fu atent cu copiii nainte de plecare, prietenos n timp ce se ndreptau spre bal n trsura lui proiectata anume pentru a ias spatiu suficient pentru picioarele lui lungi, priceput sa susin o conversaie i bun partener de dans. i strlucitor de amuzant. Empress se pomeni rznd sincer, ceva ce crezuse ca niciodata nu va mai fi posibil dupa noaptea trecuta. 431 Ca o recunoatere a noii sale intentii, Empress renunase la pretenia ei de a purta doliu, i se mbracase ntr-o rochie de mtase de un purpuriu aprins, nfrumuseat cu o dantela neagra i metrii ntregi de panglica argintie o rochie de seara complicata i costisitoare, care se potrivea cu dispoziia ei sclipitoare i spumoasa i cu trandafirii lui Etienne. Cteva dintre acele flori parfumate i mpodobeau parul, altele i erau nfipte seductor n decolteul adnc, i cand intra n sala de bal la braul lui Etienne, o tacere brusca demonstra ca toi cei prezeni erau contieni ca ducele de Vec ctigase premiul

pariului de la Club. Ieit din doliu, contesa de Jordan i tia respiraia; parul ei blond i tenul luminos scos superb n evidenta de intensa nuana de rou, dantela decorativa care conferea imaginii ei o ispititoare nota primejdioasa, i veselia ei molipsitoare accentuau contrastul profund romantic cu senzualitatea suava i discreta a ducelui. Ei bine, fata a refcut averea familiei... ba chiar cu mare succes, de vreme ce se bucura de atenia lui de Vec. Este un barbat foarte generos. Vorbitoarea o cerceta pe Empress printr-o lornieta superb emailata. E la fel de ndrznea ca i tatl ei, n rochia asta superba i la braul lui de Vec, i tot atat de bttoare la ochi, daca vrei sa ma crezi... dar sangele nu se dezminte, remarca nsoitoarea ei, ridicndu-i la randul ei lornieta la nivelul ochilor. Cine altul dect Maximilian Jordan ar fi fugit cu logodnica fiului ambasadorului britanic? Desi toi brbaii flirtau i ncercau jocuri erotice cu urmaa contelui englez. n definitiv, aceasta era cea mai frumoasa fata din Paris, n acel sezon monden continua doamna, scrutnd-o cu ochiul critic al unei matroane care a urmarit zeci de fete frumoase trecnd pe lng ea oricine altul 432 avea destula minte ca s-i dea seama de limitele flirtului. Dar cu Max, poi fi sigur ca nu renuna la ceea ce vrea ncheie ea n maniera persoanelor n vrst care discuta despre trecut de parca ar fi prezentul. L-a rsfat Heloise. Era singurul ei copil. Deoarece ambele doamne vrstnice o cunoscuser pe

bunica lui Empress, scurta fraza era o explicaie suficienta, i amndou cltinar solemn din cap, ntr-un acord perfect, depannd n continuare evenimentele trecute de atta vreme. Chiar i duelul cu Rochefort a fost nesbuit. Nici un om zdravn nu i-ar fi pus mintea cu Rochefort. Era un tip necrutor. Nimeni, n afara de Max... i totul pentru multiubita lui sotie. Ambele lorniete se ridicara simultan, msurnd-o din priviri pe superba fiica a lui Maximilian Jordan n braele ducelui de Vec, valsnd atat de aproape pe lng ele, nct parfumul trandafirilor le ptrunse n nri. E mai frumoasa dect mama ei. Sa fi fost o remarca veninoasa sau un compliment? Tonul era sec, fraza terminndu-se printr-un pufit pe nas. Sau ceea ce ddea tonului o nuan ambigua era nostalgia fata de trecut? Are ochii lui Max... o mbinare spectaculoasa, cu coloritul ei. Max i-a folosit ani de-a randul ochii aceia ademenitori. i nc cu mare succes. i vreme de cteva clipe, ambele i amintir splendoarea celui de-al treilea imperiu, cand erau nc ndeajuns de tinere pentru a lua parte la acea veselie. Pana cand s-a ndrgostit pana peste urechi de La Belle Anglaise, veni brusca readucere la realitate. Cat de serios este de Vec? Este mai interesat dect de obicei. Isabelle m-a cam repezit, ceva mai nainte, cand am remarcat ca soul ei pare sa prefere n seara aceasta dansul, spre deosebire de obinuitul lui interes fata de mesele de joc.

Ai dreptate. El nu dansa niciodata. mi place sa dansez, Etienne, zise Empress ridicndu-i privirea surztoare spre partenerul ei. Eti un dansator minunat. Zmbetul lui fu plin de indulgenta, ochii lui cu pleoape pe jumtate coborte prnd amuzai de evidenta ei placere. iar mie mi place sa dansez cu tine. Era sclipitoare ca ampania i atat de frumoasa nct el era tentat s-o srute. Trandafirii fuseser o idee buna coloritul lor se potrivea admirabil cu parul i tenul ei, iar parfumul lor contribuiau la sporirea ispitei. Sotia ta nu se va supra? ntreba Empress cu delicatee, deoarece acesta era al zecelea dans consecutiv al lor, i abia acum i dduse seama ca i isabelle se afla la LeNotre. Cand Etienne se oferise s-o nsoeasc, presupusese ca isabelle era la tara sau invitata n alta parte, i desi nelegea ca mariajul lui Etienne era bazat pe principii de ordin dinastic, dar, totui, nu era sigura ca eticheta ar fi trebuit nclcat, deodata ce sotia ducelui se ntmpla sa se afle la bal. Pentru ce sa se supere? spuse ducele absent, atenia fiindu-i concentrata asupra metisului nalt i cu par negru care intrase n sala de bal venind dinspre camera destinata jocurilor de cri. Pentru ca dansez cu tine. Se uita n jos, la ea. Cu siguranta nu era atat de naiva... n nici un caz cu firea ei franca, pe care el o gsea atat de atrgtoare.

Isabelle i cu mine ntelegem curtoazia mondena. Sunt sigur ca nu se va supra. 434 Rspunsul lui era neutru, pentru eventualitatea ca Empress ar fi fost sincera cand ntrebase. El i isabelle nelegeau perfect curtoazia mondena: el achita toate notele ei de plata; ea i cretea copiii; i daca dorea sa discute personal cu el ceva, i trimitea printr-un servitor un bilet, fixnd o ntlnire. Totul era foarte civilizat. Celandrul de BradoockBlack se uita la ei cu ochi mnioi, remarca el pe deasupra buclelor blonde ale lui Empress. Nu... acum atenia i era distrasa de o femeie care l btea uor peste umr cu evantaiul ei. Ah, Clothilde Chimay! Asta era fara ndoiala n stare sa atrag atenia cuiva. Poate ca gandurile americanului aveau sa fie abtute n alta direcie. Pe msur ce seara se desfura n mod plcut, Empress se convingea ca luase o decizie buna. Balul i producea o placere extraordinara. Etienne nu era numai un dansator desvrit, ci i amuzant ea nu se gndise la Trey nici macar o data. Cat de uor avea sa fie totul i zise cu mulumire, i se dojeni o clipa n sinea ei pentru ca nu-i dduse mai curnd seama de avantajul pe care-l constituia un barbat fascinant ca Etienne. Mulumirea ei de sine fu totui serios zguduita putin mai trziu, cand zri capul brun al lui Trey aplecat ntr-o atitudine de atenie ctre o superba femeie cu par blond deschis pe care o strngea uor n brae, zmbindu-i. Instantaneu ngreoat de intimitatea zmbetului lui i de poziia sugestiva a minilor lor, Empress fcu un pas greit, ntrerupnd cu stngcie ritmul i clcnd pe bombeul

pantofilor lui Etienne. i ceru scuze printr-un surs i se sili s-i ia ochii de la cumplita privelite: cea pe care o inea el n brae era Clothilde Chimay, cea mai cutat motenitoare din Europa. i atracia ei nu era exclusiv de ordin bnesc, desi umbla zvonul ca familia ei finanase rzboiul franco-prusac. Era ntotdeauna descrisa ca acea fiica de printesa baltica, ceea ce explica nu numai parul ei de un blond aproape alb, ci i firea ei ptima. 435 Un tremur de nelinite o strbtu cand i-i nchipui pe Trey i pe Clothilde mpreuna n pat, i de cum se termina dansul ceru ampanie. Doua pahare, te rog, spuse cu un zambet silit. i cand Etienne reveni cu ele, le ddu pe amndou pe gat cu o graba deloc cuviincioasa. Sper ca nu este curajul beivului, pentru a nfrunta urmtoarele ore n compania mea, zise el n gluma, cu un zambet dezarmant. Presupunerea lui o fcu pe Empress sa roeasc, i neputnd sa recunoasc ca era ngrozitor de geloas pe Clothilde Chimay din cauza unui barbat care fata de ea nu avea nici un sentiment n afara de pofta carnala, mini: Nu, bineneles ca nu. Dansul mi-a fcut o sete cumplita, asta-i tot. Atunci, nc unul? ntreba el curtenitor, dorind s-o fac sa se simta bine, dorind sa-i schimbe nainte de sfritul serii, starea de spirit fragila: Da, te rog.. i acea noua porie se duse pe gat la fel de repede. Foarte trziu, tocmai cand se pregteau sa plece, Trey

se apropie de Empress i de duce. Toat seara fusese contient de prezenta lui Empress, tot aa cum fusese i ea de a lui, nc de cand i vzuse capul brun aplecat spre sporoviala uuratic a Clothidei, i n ciuda tuturor eforturilor sale de a o ignora, constata ca era incapabil sa plece n America fara sa-i spuna o ultima oara la revedere. Nu se ateptase ca asta sa conteze atat de mult, dar conta... la gndul ca nu avea s-o mai vad niciodata. Buna seara, le spuse Trey amndurora, cu ochii la Empress. Muctura de sub urechea lui era vizibila un oval perfect de urme de dinti, nroite i mai ntunecate dect pielea lui bronzata. Ducele o vzu i se ntreba ntr-o doar ce altceva mai mucase doamna. Empress se mbujora intens la vederea semnturii ei ptimae. 436 Nu tiam ca eti prieten cu LeNotre, zise ducele. Nu sunt. Trey nu-i lua ochii de la Empress. Aud ca astzi erai la Jockey Club , continua Etienne. LeNotre este administratorul. Poate l-ai cunoscut. Nu, repeta Trey. Ca s-i mpiedice tremurul minilor, Empress stranse cu putere evantaiul ei din pene de stru. Ducele nregistra gnditor atitudinea rigida atat a lui Empress cat i a lui Trey, i dorina din ochii lor. Era o greeal sa-ti arai dorul atat de clar. Tineree imprudenta. Cu vrsta mai nvei. Plec n cursul dimineii zise Trey, pe al crui maxilar tresari un muchi aa ca m-am gndit s-mi iau la revedere. Asigurare pe copii ca le voi scrie.

Vocea lui era cobort i de un calm perfect. Empress simi c-i sta inima n loc la auzul finalitii spuselor lui, dar nu exista nici o alternativa dect sa rspund politicos, i cu acelasi calm cu care vorbise el. n cazul acesta, drum bun. Copiii se vor bucura sa primeasc vesti de la tine. Cu o extraordinara putere de voin reui sa nu i se frng glasul. Aadar, n seara asta e randul ducelui, gandi Trey cu amaraciune, simtind cum fierea geloziei i urca n gura. nghii i, dupa o uoar nclinare ctre duce, izbuti sa schieze zmbetul acela lipsit de efort care fermeca atta lume. La revedere, spuse. Empress, cu mai putina experienta n domeniul politetei ce putea trece drept sentiment, nu izbuti sa-i rspund tot printr-un zambet. La revedere, opti ea, simtind cum i se oprete inima. i-l privi cum se deprteaz. 437 Blonda i frumoasa Clothilde l atepta, remarca Empress n timp ce Etienne i punea earfa ei de catifea n jurul umerilor. Dumnezeule, ce suferin era s-l iubeti! Cred ca am nevoie sa beau ceva, zise ea. nsufleit de o noua hotrre, Empress urca n trsura lui Etienne, i cand el i puse braul n jurul umerilor ei i o trase mai aproape, ea se sprijini de fora lui sigura. n seara aceasta avea nevoie de el, simtea cu disperare nevoia de a terge toate imaginile senzuale ale lui Trey, care i

distrugeau raiunea, i sa se elibereze de puterea tenace pe care o avea el asupra senzaiilor ei. Gura lui Etienne fu calda i blnd cand o atinse uor pe-a ei, dar cand mbriarea lui deveni mai strns i srutul mai apsat, Empress fu cuprinsa de panica. Cu o uoar cutremurare, se trase n mod incontient napoi. Ducele i ddu imediat seama de incertitudinea ei. Eti foarte frumoasa, spuse ntr-un murmur bland, iart-m, ma petite, ca te-am luat prea repede. Empress i ceru scuze, blbindu-se, ruinat de reacia ei virginala. Nu, Etienne... este... vina mea. Acum e prima data dupa moartea sotului tau? Mana lui era calda pe umrul ei, glasul linititor. Empress ncuviina, dnd din cap. Desi Trey nu era soul ei, ar fi fost prima data cu un alt barbat. Lasa, iubito, avem toat noaptea naintea noastr. Nu-i nici o graba. Nu ca Trey, gandi Empress, a crui graba o egala pe a ei. Ducele o trase la pieptul lui i, lsndu-i capul pe spate, zise n gluma: Ei, ia spune-mi, i-a plcut balul lui LeNotre? indiferent de orice altceva, buctarul lui este formidabil. Ducele se ntreba daca soul ei fusese bdran n pat, ceea ce ar fi explicat aceasta lipsa de siguranta n a face dragoste. Sau poate ca era pur i simplu timida. i una i cealalt situaie putea fi lesne remediata cu rbdare, doua caliti pe care ducele le poseda. 438 Ridicndu-i fata zmbitoare spre el, Empress spuse:

i mulumesc, Etienne, ca eti atat de nelegtor... i da, m-am distrat foarte bine. Poate ca niciodata nu avea sa mai aib parte de pasiunea violenta, de nestpnit pe care o trise cu Trey, dar Etienne i oferea o tandree cu care voia sa se mulumeasc, i uitndu-se n ochii lui languroi, cu pleoape pe jumtate lsate i sclipind de o senzualitate nereinut, nelese ca el i oferea mai mult dect tandree. Ceea ce explica, fara ndoiala, imensa lui reputaie de amant, precum i pentru ce atat de multe femei fuseser corupte de farmecul lui. Strbtnd holul de intrare, trecnd pe lng buchetele enorme de trandafiri i urcnd scara de marmura, Empress i ducele vorbeau n soapta pentru a evita trezirea servitorilor. Cand intrar n budoarul ei, Empress rdea uor de felul caraghios n care imita el o printesa plictisitoare care i ceruse informaii despre sntatea mamei lui, n tot acest timp aruncnd priviri aprige ctre Empress. Ai fost foarte galant spuse ea, nlndu-se pe vrful picioarelor pentru a-l sruta uor pe obraz cand ai spus ca mama ta i cu mine i suntem cele mai apropiate prietene. Mama te-ar adora. Este mai amatoare de placeri dect mine, i nu i-a petrecut toat viaa ngrijindu-i gradina cu flori, replica Etienne, cu un zambet rapid i viol. n cazul acesta va trebui s-o cunosc ntr-o buna zi, declara Empress cu voiosie. Dupa timiditatea din trsura, dispoziia ei se schimbase iar. Vesela i simindu-se n largul ei, se bucura de curtea dezinvolta pe care i-o fcea Etienne, convinsa din nou ca acesta era tovarul ideal care s-o amuze i sa-i abat gandurile. Pentru prima data n viaa ei avea sentimentul

extraordinar de a fi sofisticata, de a avea o noua atitudine fata de 439 uzanele mondene, pe care i-o datora n parte sfaturilor Adelaidei. De sptmni ntregi, nc de la naterea lui Max, verioara ei o ndemnase s-i ia un amant. i multumita Adelaidei, nu trebuia sa se teama de o noua sarcina, deoarece acum avea bureii greceti despre care verioara ei o asigurase ca erau eficieni. Nu zu, draga mea spuse Adelaide uit-te n jurul tau. Vezi pe cineva cu mai mult de doi copii? Valentin i are motenitorul lui, eu o am pe drglaa Stephanie, ca s-o mbrac n volnae, i cu asta mi-am fcut datoria. Iar Valentin este de aceeai prere. i cum ar fi daca de fiecare data cand o doamna i-ar lua un amant l-ar cadorisi pe soul ei cu un bastard? Exista femei care fac asta, desigur, dar acelea sunt cele ndrgostite nebunete de iubiii lor. Aa ca n noaptea aceasta Empress inteniona sa peasc n moderna lume a desfrului i a amorului cu ochii larg deschii i cu inima ntr-o vacanta din care Trey sa fie exclus. Binedispusa, se deprta de duce printr-o pirueta, i dezlega earfa de seara, o azvrli pe pat i reveni spre el cu un zambet clduros. nsa cteva clipe mai trziu, cand el o mbria bland i ncepu s-o srute pe-ndelete, cuprinse o panica ngrozitoare. Nu simtea nimic. Senzaia pe care i-o produceau buzele calde ale lui Etienne nu se deosebea cu nimic de srutul pe care i l-ar fi dat Guy urndu-i noapte buna. Doamne Sfinte! gandi ea cu disperare. Putea oare sa treac realmente prin asta fara sa simta nici o dorin? Oare sentimentul fierbinte i pasiunea furtunoasa de care se

simtea cuprinsa cand o atingea Trey, sau cand pur i simplu se uita la ea, toate; acele senzaii copleitoare aveau oare sa apar mai trziu, cand Etienne va ncepe sa fac dragoste cu ea? Minile pe care i le inea pe pieptul lui Etienne tremurau, indecizia i senzaia de jena o invadau cu o intensitate tulburtoare. 440 Era de-a dreptul o nebunie infantila sa te atepi la sunete de tobe i la coruri cereti, judeca ea cu nelepciune, i era timpul sa se maturizeze. Ar fi trebuit, desigur, sa fi nvat cu brutala claritate din noaptea trecuta ca i un singur sentiment era suficient pentru a ncepe sa faci dragoste. Perfecta alturare de iubire, pasiune, tandree, sentiment i afeciune era o idee absurda n lumea moderna de azi. n noaptea trecuta, pofta trupeasca fusese de ajuns. n seara asta, poate ca avea sa nvee ceva despre tandree... i numai inocenii se lasa n voia visurilor nengrdite de o realitate de netgduit. Brbatul care o strngea n braele sale era esena a tot ce era fermector i galant. Cine altul ar fi mai bun pentru a terge amintirile despre Trey i a-i arata ei noi desftri? Dar n clipa urmatoare capul brun al lui Etienne cobor, gura lui trasa un drum de-a lungul gatului el, i tot ce simi ea fu o groaza copleitoare. Nu sunt pregtit, gandi agitata. Nu pot., realmente nu pot. i abia mai respirnd, ncepu sa mping n pieptul lui. Nu te teme, ma petite, murmura el, trgnd-o napoi i ncercnd s-o liniteasc mngind-o, aa cum ar fi fcut cu un copil speriat. Plin de ncredere n priceperea sa, ducele tia ca poate

s-o excite, i se mira, dupa atat de multe femei cu experienta, ca gsise o virtute atat de neprefcut. Cat de ispititoare era rezerva ei simpla, nesofisticata! Pentru prima data dupa ani de zile se simtea excitat mai mult ca de obicei. Nu-i voi face nici un ru, draga mea, zise el, cuprinzndu-i fata n maini. Acum srut-m, murmura el, i o sa-ti arat... Domnule duce, as putea beneficia de cteva clipe din timpul dumneavoastr? Glasul binecunoscut, cumplit de calm, o paraliza pe Empress. 441 Minile ducelui se desprinser de pe fata ei, i el se ntoarse, cutnd originea acelui glas, Trey, tolnit ntr-un fotoliu de lng fereastra, se ridica ncet i iei din umbra n lumina slaba a focului din emineu. n largul sau, cu un surs vag pe chip, cu haina de seara descheiata i cu cravata lrgit, cu butonii lui scumpi, cu diamante i lapislazuli, ddea impresia unul calm dezinvolt, nsa sub cuvintele rostite bland, n vocea lui se simtea o inconfundabila nota dura i tioas, precum i o dorin primitiva de a-i nimici pe amndoi. Cei doi se privir cteva clipe unul pe celalalt, apoi Trey zmbi i se nclina un gest sarcastic. i singurul lucru la care era n stare Empress sa se gndeasc n clipa aceea fu: Cum de poate el sa fie ntotdeauna atat de frumos? Ducele remarca expresiile lor, ateptarea tcut; cuvintele i prezenta ndrznea, nepoftita a lui Trey; aproape ca simtea nerbdarea tnrului mascul, inut strns n fru. Pretendentul acesta era hotrt, i expresia i

se schimbase, masca de nepsare fiind data la o parte. Conflict pentru o femeie. Asta i amintea de sentimentele pe care nu le mai trise de ani de zile, despre care, pana n chiar clipa asta, i uitase ca le simise vreodat. Cu o compasiune pe care rareori o arata i cu un aplomb despre care toat lumea era de acord ca de Vec l ridicase la nivelul unei arte, ducele fcu fata situaiei cu gratie. Desigur, domnule Bradoock-Black, rspunse politicos. Ai prefera biblioteca, sau trsura mea? i cand Trey zise scurt: Biblioteca, fara a-si lua ochii de la Empress, Etienne se ntoarse spre ea i, galant, spuse: Scuz-m, draga mea. Trey! exclama cu asprime Empress, recptndu-i n fine raiunea, dupa ce cuvintele lui Etienne o readuser n prezent. Dracu sa te ia! sufla ea ncet. Cine naiba crezi ca eti, ca sa dai buzna n budoarul meu? Un prieten, explica Trey, sarcastic. Un prieten foarte apropiat, adauga el cu o subliniere plina de neles. Etienne! striga Empress, cerand ajutor. 442 Nu era posibil sa i se ntmple aa ceva. Daca Trey i nchipuia ca urma s-nceap sa joace rolul ngerului pzitor al virtuii ei sau sa-i provoace la duel pe Etienne, sau sa se amestece n vreun fel n viaa ei naiba s-l ia, nu avea nici un drept! Blestemat sa fii, ticlos ngmfat ce eti! uier printre dinti, ntorcndu-se spre Trey cu ochi furioi. Sst, draga mea, zise Trey sec. Etienne va fugi speriat de privirea ta nestpnit. Sau de prezenta ta blestemata! izbucni ea. Asta rmne de vzut... Acum, daca eti amabila sa

ne scuzi... replica el, trgnndu-i lene cuvintele. Etienne fu cel care o liniti: Ma voi napoia, draga mea, de ndat ce domnul Braddock-Black i cu mine vom lamuri lucrurile. Linitete-te, i promite-mi ca la napoiere mi vei drui un surs. i l urma pe Trey, afara din ncpere. Cei doi brbai bruni i nali stteau fata-n fata n biblioteca, amndoi superbi n haine de seara, ducele nc mai purtnd capa sa neagra; ochii le erau la aceeai nlime i la fel de duri. As putea sa te ucid, zise Trey, cu glasul foarte cobort. Ai putea sa ncerci, replica ducele. i dezlegndu-i de la gat nurul de mtase mpletita, lasa s-l cada capa pe un fotoliu. Trey l msura din ochi cu grija pe brbatul suplu care-i rspunsese pe un ton calm, lipsit de expresie, i vzu un membru al unei strvechi i puternice familii, poate cu cincisprezece ani mai n vrst dect el nsa dur i n forma, n mod evident antrenat i altfel dect numai printr-o frivolitate trndava. Sunt tatl copilului ei, spuse Trey, n mod vdit pus pe cearta. 443 Am tiut asta din clipa n care ai pit n salonul lui Empress, n prima dumitale zi la Paris. Asemnarea cu fiul dumitale este... de o evidenta exotica. Ducele auzise de reputaia lui Trey n legtura cu femeile. Din cate se prea, cu prilejul unor vizite anterioare

se culcase cu aproape toate femeile de obrie nobila din Paris. l mira tonul lui ferm, atunci cand vorbea despre fiul lui Empress. Un barbat care se distrase cu atat de multe femei ar fi trebuit sa fie, desigur, blazat n privina copiilor. Nu este de ajuns sa fii tatl, continua ducele, contrazicandu-l n mod prietenesc. Orice copil are un tata. Ceea ce ma intereseaza este faptul daca Empress te vrea, i sincer sa fiu, socotind dupa ultimele doua sptmni, s-ar zice ca exista foarte multe semne ca nu acesta ar fi cazul. Poate n-ai convins-o aa cum trebuia.. Ducele nu era novice n interpretarea reprezentantelor sexului frumos. Iscusinta lui de a vedea dincolo de replica scnteietoare era cea mai valoroasa nsuire a lui. Aadar, urmarise cu atenie scena de adio din seara aceea dintre Empress i Trey, la LeNotre i sesizase o manifestare chinuitoare de iubire nemprtit. O surpriza pentru el. Aproape ca-l fcuse sa renune la curtea pe care i-o fcea frumoasei doamne Miles, i daca ar fi fost un om mai putin egoist, poate ar fi renunat. Dar trsese concluzia falsa ca dupa ce trista desprire a celor doi tineri avea sa fie nfptuit, Empress va simi nevoia unui umr pe care sa plng i, n cele din urma... de alte lucruri. Pe care el era mai mult dect dispus sa i le ofere. Trey se gandi la modul brutal n care o posedase pe Empress n noaptea precedenta i avu o tresrire interioara. Fir-ar sa fie! Probabil ca asta era greeala lui. Dar imediat se rzgndi, socotind ca vina nu-i revenea n ntregime lui, ca Empress era i ea vinovata, nnebunindu-l cu blestematele ei maniere asemntoare cu cele ale unei curtezane i cu nenumraii ei admiratori. 444

Ei, la dracu! njura n soapta. Dilema lui nu era deloc mai aproape de o rezolvare dect nainte; cuvintele rezonabile ale ducelui l descumpneau; ceasurile de beie din ziua aceea nu-i ajutau sa gndeasc limpede i raional. Venise mpins de un impuls de furie, i acum era nedecis, n afara de faptul ca o voia pe Empress doar pentru el. Sentiment care nu era nou n momentul acesta i n mprejurarea de acum. Simise acelasi lucru nc din prima noapte n care o cunoscuse. Am nevoie sa beau ceva, spuse calm, cu un oftat de exasperare. ndreptndu-se spre o masa laterala ncrcat cu buturi alcoolice, scoase dopul unui clondir i i turna o porie zdravn. Dupa ce-si clti gura cu coniac ca sa spele gustul celor dousprezece ore de butur, nghii alcoolul i, ntorcnduse iar spre duce, care-l urmarise cu o privire amuzata, spuse cu amaraciune: Poate ca la urma urmei nu trebuie sa ne ucidem unui pe celalalt n seara asta. Vrei sa bei ceva? Cteva clipe mai trziu, stteau amndoi, privindu-se reciproc pe deasupra unor pahare cu coniac i a unei mese de biblioteca cu ncrustaii ornamentale. Scuzele mele, spuse Trey cel dinti. Ma simt ca un prost. Nu tiu ce anume are ea deosebit. Apoi zmbi un zambet slab, ca pentru el i adauga: De fapt lista e foarte lunga, dar nu vreau sa te plictisesc. Sunt sigur ca ai descoperit dumneata nsuti Este foarte neobinuit.

Este singura femele pentru care m-am gndit vreodat s-o prsesc pe Isabelle, zise ducele pe un ton vistor. De-a lungul anilor au existat multe femei. nalta din umeri, n maniera aceea, specific franceza, apoi continua: 445 Csnicia noastr a fost dintre cele dinastice, ncheiata din motive de ordin practic. Nu-i ceva neobinuit. Dar niciodata nu am avut n vedere n mod serios o alta femeie, cu intentii cat de cat permanente... niciodata, pana am ntlnit-o pe Empress. Ea este ca un foc ce-i ptrunde n snge. i n suflet, spuse Trey, nemulumit. Ah, zise ducele, zmbind peste marginea paharului. Cam aa prea la balul din seara asta. Aproape ca te-am mpuscat. Fara somaie cand ai intrat n budoarul lui Empress. neleg. Odat am mpuscat aa un barbat... nu din iubire, ci din gelozie. Eram foarte tnr. Eu sunt gelos pe orice barbat care se uita la ea. i sunt prea multi, conchise Trey cu amaraciune, ducndu-i paharul la gura i golindu-l. ntotdeauna vor fi, cu o femeie atat de frumoasa ca Empress. Cuvintele ducelui nu fcur dect sa ntreasc concluzia neplcut a lui Trey. La dracu ocar optit n paharul sau gol. Daca era o njurtur referitoare la nedreptile vietii sau, mai prozaic, o remarca privitoare la un pahar de butur gol, nu-i fu clar ducelui, dar de un lucru era sigur. Cu acest ex-iubit n preajma, nu prea probabil ca Empress

sa caute n noaptea asta alinare din partea lui, aa ca se ridica n picioare i privind n jos, spre dezndjduitul tnr, spuse: i mulumesc pentru butur, i te rog sa-i transmii lui Empress regretele mele. Etienne era un om practic i trecuse de mult de nerbdarea tinereii cand era vorba de probleme de amor. Empress avea sa fie i mine aici, i daca nu... nimeni nu moare din dragoste. Regrete... replica Trey pe un ton caustic, ridicndu-i privirile ochilor sai luminoi i cinici. Oare nu le avem toi, cu ea? 446 Desi amabil, ducele nu era excesiv de binevoitor, i n plus, propriile sale sentimente n legtura cu frumoasa Empress erau mai mult carnale dect filozofice. Nefiind nclinat n acest moment sa-i serveasc drept preot confesor acestui flcu dezamgit, se multumi, n loc de orice alt rspuns, sa zmbeasc. Cei doi vor trebui sa se ocupe de problemele lor fara ajutorul lui. Trey abia daca observa plecarea ducelui. Dupa plecarea brbailor, Empress strbtu camera ncoace i ncolo, ntrebndu-se cu ce idioenie revolttoare o nefericea Trey acum, frmntndu-se n legtura cu incredibila lui intervenie nepoftita n seara ei cu Etienne i enervndu-se din ce n ce mai mult din cauza arogantei lui afurisite. Aezndu-se ntr-un fotoliu de lng fereastra, privi n noaptea neagra i ncerca s-i imagineze conversaia din bibliotec. Posibilitile erau

nspimnttoare; i vedea ntreaga via distrusa pentru totdeauna printr-un scandal i, nervoasa, i ndrepta gandurile spre cugetri mai putin dezastruoase. Peste cteva clipe se ridica nerbdtoare n picioare, i lua capa de pe pat i o agata n garderob, ca i cum o criza de aranjare a lucrurilor ar fi readus ordinea n viaa ei. Privindu-se n oglinda dulapului, i netezi parul cu degete agitate, apoi i adresa o strmbtur. Oricum, naiba sa-i ia de brbai! Cu siguranta Etienne avea sa se napoieze n curnd. O descumpnea faptul ca fusese lsat singura i, mai ales, era absolut ridicol ca fusese sfidata n propriul ei budoar. Daca se pricepea cineva sa fie neformalist, acela era Trey. Cat de mult avea sa continue aceasta discuie? se ntreba ea exasperata. ncepuse sa ploua, observa ea, absenta. Cand micul orologiu de pe polia emineului suna ceva mai trziu, ea i desprinse privirea de pe fereastra uda de ploaie i fu surprinsa vznd cat se fcuse ceasul. 447 Pentru ce atept eu aici, ca un copil pedepsit? se ntreba cu indignare. Asta era locuina ei, ea era o femeie matura, i de mult devenise ndeajuns de independenta pentru a lua propriile ei decizii. n plus, nu era vreo afurisita de trf care ia ngmfatul Trey Bradoock-Black, cu afurisita lui fire poruncitoare, sa-i poat da ordine dupa cum avea chef! i mnat de acest gnd mnios, se ndrepta cu pasi furioi spre usa, o deschise dintr-o smucitura i, ridicndui fustele de mtase, cobor n fuga scara spre biblioteca. Nu erau n evul mediu! Nu avea de gnd sa atepte supusa la etaj, n vreme ce brbaii discutau despre ea ca i cum ea ar fi fost un obiect de uz personali

Palida de furie i din ce n ce mai mnioas din cauza acelui spectacol anacronic de mult, de foarte multa vreme depit ddu brnci uii bibliotecii i se npusti n ncpere, gata de lupta. Dac-i nchipui, Trey, ca poi s-mi faci tu ordine n via... ncepu ea nfierbntat. Oprindu-se, scruta interiorul slab luminat i privirea i se ndrepta spre silueta impuntoare a lui Trey, stand la masa bibliotecii, innd absent paharul cu coniac n mana i privind n gol, frmntat de gnduri negre. Unde-i Etienne? se rasti ea. A plecat, zise el calm. L-ai ameninat? ntreba iritata, exasperata din cauza aciunilor lui, a ptrunderii lui nedorite n locuina ei, i a nsui felului n care domina ncperea cu prezenta lui. Firete. Vocea lui era lipsita de expresie, rspunsul simplu. De ce? , fu cat pe-aci sa ntrebe rstit, pana sa sesizeze intonaia lui ciudata i dispoziia necaracteristica.. De ce? ntreba atunci cu un glas optit, ovitor. Trey ofta uor. Nu tiu. 448 Buse toat ziua. Frecndu-i capul cu ambele maini, ncerca s-i limpezeasc gandurile, apoi, trecndu-i distrat degetele prin mtasea neagra a parului sau pentru a-i netezi uviele rvite, i ridica ncet privirile spre ea, pe sub sprncenele-i dese. Ba da, tiu. Pentru ca atunci cand te-a atins as fi vrut s-l ucid. Nu poi face asta, replica Empress n soapta, de

fiecare data cand aduc pe cineva acas. tiu, murmura el, schind o vaga grimasa. Ea constituia tot ce-i dorea el, i groaznicul adevr era... ca numai ea fcea ca viaa sa fie dulce. Ridicndu-se brusc n picioare, se deprta de ea cu pasi mari, ndreptndu-se ctre fereastra prin care se vedea gradina splat de ploaie. n timp ce strbtea ncperea, mirosul de coniac era ptrunztor, sub el simindu-se slab esena de ambra cenusie. Eti beat, replica ea cu glas linitit. El nalta din umeri, silueta lui bine cldit, n haine de seara, profilndu-se pe geamul sclipitor. Probabil, replica el optit, stand nemicat i privind afara de parca n gradina pustie ar fi fost ceva de vzut. Ce vrei? Ca s-i mpiedice tremurul minilor, Empress i le rezema pe masa cu intarsii. Inima i btea foarte repede, ca aceea a unei fete tinere, sub mtasea purpurie, dantela neagra i metrii de panglica argintie ai superbei i rafinatei rochii care, potrivit gndirii mondene, ar fi trebuit s-o fereasca de priviri pofticioase. Ceva ce n-ar trebui sa vreau, mormi el posomort n ntunericul nopii, mndria lui dorind o explicaie a tuturor acelor brbai, o negare, o scuza... o tergere totala a noii ei viei. Se ntoarse cu fata spre ea, rmnnd nc n umbra, cu expresia chipului ascunsa. nainta cu un pas, i strlucirea focului i lumina fata, accentundu-i trsturile marcate de oboseala. 449 Este de neles, opti el, de vreme ce te vad cu alti

brbai. Sentimentele mele sunt... Urma o tacere adnc, i apoi, cu glas sczut, spuse: Ma nspimnta. i pentru prima data Empress l vzu lipsit de aroganta. inima ei ncepu sa bata ntr-un tremurator ritm de speran, dar nc prudent din cauza trecutului lui Trey, a mentalitii lui de copil bogat, cu dorine capricioase, dar nu pentru mult timp. Cunosc acest sentiment, spuse ea. Cu Valerie, cu Arabella, cu Clothilde la LeNotre, n seara asta... cu toate celelalte, ncheie ea ntr-un murmur stins. Capul lui, se ridica precum cel al unui lup care adulmeca vntul, i puterea, energia, atat de caracteristice lui i atat de demne de invidiat se vzur clar. Era sigur cel putin de sentimentele lui, i cuvintele ei erau ca un vnt nviortor pentru un animal n alerta, plin de dulceaa tgduinei i de parfumul speranei, rspunsul a ceea ce cutase el. Ea l vzu cum inspira adnc. Ai putea renuna... ncepu el. Fcu o pauza, i cand pasi mai aproape, ea vzu o foarte vaga urma a zmbetului uor ironic pe care-l folosea el cu atta eficacitate. Iar Trey i ncheie ntrebarea: ... la harem? Daca ai fi fost mai putin cinic m-ai fi crezut i pana acum. Sursul ei era cel jucu, pe jumtate ispititor, care-i plcea lui cel mai mult. N-au existat alti brbai, afirma ea. Ducele, i reaminti el, ncruntndu-se iar. A fost rspunsul meu la cuvintele tale de adio de asear... i la blonda Clothilde, i aminti ea, cu gelozie.

Nu te putea nlocui, spuse el cu simplitate, aa ca la jumtatea drumului spre casa ei am srit jos din trsur i am luat o alta pana aici. 450 Venise pentru ea. n sfrit. Tocmai cand ea renunase definitiv la orice speran. Chiar daca nu toate visele ei s-ar mplini pe lumea aceasta, macar cel mai important se mplinise: el se afla aici. Asta nseamn iubire? Ea fu cea care rosti prima data cuvntul, fiindu-i mai putin teama dect lui s-i recunoasc propriile-i sentimente, ndrznind sa spere, chiar daca ncruntarea lui nu se terse cu totul. ncruntarea lui dispru, i ochii lui cptar o tandree despre care ea i nchipui ca o vzuse mama lui pe vremea cand el era foarte mic. Daca nu este, as dori oricui aceasta nspimnttoare nefericire, zise Trey cu o umilin pe care Empress nu o auzise niciodata din partea lui. l vrei pe fiul tau? ntreba ea. Dupa toate ntrebrile ramase fara rspuns cu privire la Trey, la copii i la paternitate, ea trebuia sa tie daca dorina lui de a-l avea pe Max se baza pe intenia de posesiune, sau pe o reala afeciune. Prea adesea l vzuse folosindu-i fara rost farmecul pentru a fi sigura cand anume era sincer, i sentimentele ei materne erau tot atat de intense ca acelea pe care le nutrea fata de Trey. Aproape tot atat de mult pe cat te vreau pe tine, rspunse el, cu ochii plini de sinceritate. Apoi, scuturnd ncet din cap i ntinznd mna ca sa-i mngie cu gingie obrazul, se corecta:

Va vreau pe amndoi... va vreau cu disperare. Trase adnc aer n piept, i acest tnr privilegiat, care niciodata nu dusese lipsa de nimic pana cand n-o ntlnise pe Empress, ntreba foarte calm: Tu ma vrei? Acum? Tachinarea voioasa, semn al victoriei, strluci n ochii ei de un verde proaspt i-i ilumina chipul cu fericire. Cuprinse cu privirea lui luminoasa aranjamentul mobilierului, remarca o canapea convenabila, i rspunzndu-i printr-un zambet tot atat de plin de bucurie, replica: 451 Acum ar fi un moment cat se poate de potrivit. Te avertizez, sunt atat de ndrgostit nct s-ar putea sa ma sfarm n buci nainte de marele torent copleitor... n cazul acesta ar trebui sa ncui usa, zise el, cu un zambet cuceritor. Dar dincolo de tachinare el era serios, dorind s-o tina n braele lui o mie i unu de ani i chiar i dupa aceea, n noaptea aceasta, mbrcat n rochia mpodobita cu dantela, cu pietre scumpe n urechi i la gat i cu mireasma trandafirilor lui de Vec ocupnd al doilea loc dupa dulceaa propriului ei parfum, ea era o doamna rafinata. Dar ei o iubea tot atat de mult n vesminte uzate de cowboy sau fara absolut nimic pe ea, i n sinea lui i spuse, cu o tcut mirare: Ma iubete. Vei renuna i tu la haremul tau? ntreba n soapta Empress, urmndu-l n timp ce el se ndrepta spre usa i o ncuia. Cu obinuitul ei fel de a se purta, fara ocoliuri i reineri, voia o confirmare i un singur rspuns.

Ca un om cu experienta, Trey tia ce ar fi vrut ea sa aud, nsa de ast-dat, spre deosebire de toate frazele linititoare din trecut, rspunsul fu sincer. Se ntoarse spre ea, cu ochii lui de culoarea lunii, cu pomeii obrajilor uor ncreii n partea de sus datorita zmbetului ce-i nalta colturile buzelor lui pline. i desfcu larg braele i ea se repezi n mbriarea lui, petrecndu-i minile n jurul pieptului sau, lipindu-se strns de el. Ridicndu-i privirea spre el, zise cu ncpnare: Hai, spune-mi!, vrnd sa se simta n siguranta, dorind, ntocmai ca o tnr fata, sa fie sigura de iubirea lui nemuritoare. Nu exista nici un harem, rspunse el, glasul lui grav, cu timbru plin, sunnd bland. A disprut de mult. 452 nc mai mirosi a ambra cenusie. n ochii ei verzi se vedea o urma de nencredere i suspiciune. tia de ce era folosita ambra cenusie... pentru a spori senzualitatea, pentru a face senzaiile mai puternice. Este o prostie, replica el cu dezinvoltura, n timp ce Empress i simtea cldura minilor prin mtasea purpurie de pe spatele ei. Le place doamnelor. Le face sa se simta vicioase... este un nimic. Ambra cenusie era ntotdeauna disponibila la petreceri, pentru doamnele ndrznee i brbaii aventuroi. Ca i opiul, pentru cei care cutau cai de evadare mai serioase. Ce faci tu cu doamnele vicioase? insista Empress, geloasa pe toate femeile care se uitau la el. Trey nalta din umeri, dorind sa poat s-o fac sa

neleag ca nici una din ele nu avea importanta. Radem putin, zise pe un ton bland, i pe urma... nimic. Cineva spune ceva nostim, i toat lumea rade iar. Iubito, stii i tu cat de banala este aceasta via frivola. Dar de acum nainte, zise el cuprinzindu-i fata cu ambele maini tu eti ambra mea cenusie. i ngropa nasul n pirul el nmiresmat, inhalnd adnc, i murmura: Eti ambra mea cenusie... afrodiziacul meu... Ridicndu-i putin capul, i freca fata de a ei, alunecnd uor cu obrazul peste pielea el catifelata, nasul lui drept i fin urmrind umbra maxilarului ei. Inhala din nou. Eti visul meu de opiu devenit realitate. i o sruta cu slbticie, ars de dor. Chiar n timp ce simtea cldura buzelor lui, gusta savoarea dulce a coniacului i simtea cum ncnttorii fiori ncep cand gingia srutului lui se transforma rapid ntr-o intensitate voluptuoasa binecunoscuta ei, n pasiunea nerbdtoare pe care ea o adora, Empress se ntreba ntr-un mic coit al creierului ei daca n seara aceea el o srutase n felul acesta pe Clothilde. 453 Ce importanta mai aveau acum celelalte femei? i totui, de ce trebuia sa tie asta, cand ce-i dorea pe lume se afla n braele ei? N-ar fi fost mai nelept sa nu tie? Dar ea nu era neleapt i nici nu fusese vreodat, aa ca voia o explicaie mai clara dect o negare nonalanta n legtur cu femeile din viaa lui. Aa ca atunci cand se desprinse din minunea srutului lui i n vreme ce Trey i urmarea cu limba curbura uoar a sprncenelor, ea zise pe

un ton hotrt: Trey, vreau sa aflu totul n legtur cu... doamnele vicioase. Vocea i era serioasa, i el tiu ce anume ntreba ea. Am dus o via de celibatar, spuse foarte ncet. Pe cuvnt de onoare, orict de ciudat ar prea. Ceea ce ar putea explica adauga el, ca o scuza nefericita mea purtare de noaptea trecuta. mi pare ru, zise cu un timbru grav, daca te-am fcut sa suferi, desi se corecta el parial eti i tu de vina, ntrtndu-m cu toi masculii aceia care alergau tot timpul cu limba scoasa dupa tine. Eti gelos! exclama Empress cu bucurie, simtind cum un val cald de mulumire i inunda simurile. i posesiv, replica ei posomort, ntrindu-i strnsoarea mbririi. Data viitoare cand te vei uita la o femeie aa cum te uitai la Clothilde, la LeNotre, o sa-ti arat eu ce-nseamn sa fii posesiv. Brbia lui Empress ni n sus cu o combativitate doar pe jumtate prefcut. ntotdeauna ai fost o persoana cu care greu te poi nelege. iar tu eti imposibil. Fermecatoare combinaie dificil i imposibil, comenta el cu un rnjet trengresc. Cel putin nu va fi plictisitor. 454 Adevrat? ntreba ea, cu totul n afara contextului, ntrebndu-se n secunda urmatoare daca prin chestionarea ei insistenta nu avea sa-i ndeprteze iari, tocmai cand abia ii regsise, deoarece ea era atat de cumplit de geloasa,

iar rspunsurile lui erau ntotdeauna atat de ambigue nct nu era sigura daca aceasta constituia o caracteristica vag masculina sau daca era ceva intentionat. Ce sa fie adevrat? o tachina el. Ceea ce o fcu sa devina i mai suspicioasa, deoarece el tia foarte bine la ce anume se referea. Ca ai dus o via de celibatar, spuse ea cu o mutra mbufnata, fiindc el i zmbea amuzat. i parul lui negru era mult prea frumos pentru un barbat. Orice femeie ar fi n stare sa ucid pentru un asemenea par, gandi ea n timp ce privea n sus, spre el. i daca o alta femeie i petrecuse degetele prin parul acela lung i mtsos, ieri, sau alaltieri, sau oricnd... ea ar fi ucis-o ntr-o clipa. Oare cum se poate descurca cineva cu o gelozie atat de iraional, se ntreba Empress, fara sa ajung la nchisoare? E adevrat? repeta ea cu mult mai multa neruinare, simtind ca trebuia s-l puna la locul lui. Acesta-i un test? replica el pe un ton dulce. Expresia de amuzament i dispru instantaneu din ochi, i glasul i suna n mod clar ca un mormit: Da, spuse. Este al dracului de adevrat. Dar tu? Se primete un punctaj suplimentar pentru rspunsuri pariale? ntreba ea cu un surs caustic, despre care credea ca ar fi fost destul de bun pentru o scena de teatru. Nu se permite dect un singur rspuns, replica el, n vreme ce minile lui mari i ntreau strnsoarea n jurul mijlocului ei. Of, Doamne! exclama ea.

i cand sprncenele lui negre se unir asemenea unor aripi mari i ntunecate, ea rspunse ntr-o soapta foarte sczut: Da, i eu. 455 Apoi zmbi uor ironic. El izbucni ntr-un ras puternic, dupa care o sruta pe nas. Te ador! Perfect, atta vreme cat sunt singura pe care o adori. Eti, ai fost i vei fi. i-e destul de clar, sau ai vrea sa capei de la prinii mei declaraii ntrite prin jurmnt cum ca de luni de zile am fost cuminte? Daca tot a venit vorba despre prini i sincer, n-a vrea sa fac dificulti, acum cand totul este realmente ca-n paradis ar fi mai bine sa-ti spun ca nu am de gnd sa locuiesc la ranch. Simplul fapt ca suntem cstorii nu nseamn ca voi deveni n mod automat o parte din imperiul Bradoock-Black, declara ea pe tonul unui copil hotrt sa nu se supun. Ritmul frenetic de la ranch era prea copleitor pentru ea. Toat lumea era amabilitatea n persoana, dar ntotdeauna te mpiedicai de avocai, de contabili, i trei linii telefonice instalate n casa sunau ncontinuu cu apeluri de la toate companiile i minele, i persoanele influente care aveau nevoie urgenta de bani, de dispoziii sau de ajutor. Ea era egoista, il voia pe Trey doar pentru ea, macar o parte din timp. Cine a spus ceva despre vreo cstorie? ntreba Trey pe un ton calm.

Fu rspltit vznd pentru prima oara dovada transpusa n via a expresiei mut de uimire. S-l chem napoi pe duce? replica ea mieros. Cum i suna o cstorie sa zicem mine dimineata, la zece? ntreba el repede, temndu-se, cu tot zmbetul ei, ca ar putea vorbi serios. mi place enorm cum suna. n glasul ei se simtea bucuria victoriei i siguran. Aa mi nchipuiam i eu. Barbat ngmfat ce eti! Crezi ca toate femeile din lume vor sa se mrite cu tine? 456 Nu conteaz, spuse el cu modestie. Atta vreme cat vduva vesela din Paris vrea asta, eu sunt mulumit. Te iubesc, opti ea. Eti viaa mea, pisicu apriga, acum i ntotdeauna, rspunse el ncet, srutnd-o foarte tandru, ca i cum gustul ei ar fi fost ceva nou. Vino acas, murmura, rsuflarea lui calda mngind buzele ei. Vino acas mpreuna cu mine. Minile lui suple i mngiar parul. n muni? El ddu din cap. ieri a telefonat Blue. Brnduelele ncep sa rsar din zpad n zonele adpostite de pe muntele iernii. Clover i duce dorul. Palmele lui coborr de-a lungul spatelui ei; zmbetul lui fu doar pentru ea. Primvara, opti Empress, amintindu-i pacea voluptuoasa i maiestuoasa, promisiunile pe care i le fcuse Trey n tacerea nopii, n patul lor din podul pentru fan. Pe muntele iernii. Primul nostru cmin, aa cum ti-

am fgduit. Glasul lui era cobort i tandru, propriile lui amintiri despre dragostea lor pe munte fiind pline de o dureroasa intensitate. Cat de mult avuseser, cat de fragil era ceea ce avuseser... cat de aproape fuseser de a pierde totul pentru totdeauna. Va fi la fel? La fel... i mai bine, zise, zmbindu-i cu vechea lui siguranta de sine. O sa-ti cldesc o casa. Cu balcoane. Vocea ei era blnd. El ddea din cap, surznd. i cu turnuri. i cu camere pentru copii, adauga ei. Apoi, repede, ca o reflecie trzie i cu sentimentul vinoviei de a se fi gndit numai la intensa lui fericire, ntreba: 457 Le va prea ru sa vina napoi? Empress izbucni n ras. Am fost nevoita sa-i iau de acolo cu fora. Bun, n cazul acesta, camere pentru copii. i o odaie pentru Max, adauga ea n soapta. i pentru fetia noastr cu par blond, spuse el cu un glas rguit, sentimentele citindu-i-se n ochi. Apoi i petrecu degetele prin parul ei i, aplecndu-se, o sruta cu dragoste, cu duioie i afeciune. i urma placere dupa placere. Iar usa bibliotecii ramase ncuiata pana cu putin nainte de ora zece, a doua zi dimineata.

Epilog

Pe la nceputul verii erau acas. Iar turnurile fuseser ridicate odat cu prima ninsoare. n primvara urmatoare, primul copil nscut pe muntele iernii fu botezat Solange Bradoock-Black, pe scurt Sunny. Iar naa fetiei, Daisy, pleca la Paris sa se ocupe de statutul finei sale ca motenitoare a prii ce-i revenea lui Empress din motenirea conilor Jordan. Cu totul ntmpltor, Daisy l ntlni pe ducele de Vec. Antipatia lor fu reciproca. Ea era stapana pe sine, independenta, imuna la farmecul facil toate acestea fiind trsturi de caracter asemntoare cu ale lui. Era firesc sa nu se placa unul pe celalalt. Dar Daisy mai era i o bruneta exotica i frumoasa. i inteligenta. Ei nu cunoscuse niciodata o femeie avocat. Desigur, ea era imuna la farmecul lui. O provocare, gandi el. O provocare la pat. Care se transforma n ceva mai mult. Deveni o pasiune tainica i nengduit. NOTE
I. Chinezoaicele erau aduse n America, trecute prin vama cu documente false ce le prezentau ca sotii ale unor chinezi stabilii n Statele Unite, i apoi erau vndute la licitaie. Deseori i brbaii chinezi se vindeau ei nii unor companii americane care-i angajau ca mana de lucru. Pretul pentru tineri puternici varia ntre patru sute i o mie de dolari. Ei aveau totui posibilitatea s-i rscumpere dupa multi anlactele personale, ntocmai ca un servitor angajat prin contract. Femeile se vindeau pentru sume mai mari (doua mii pana la zece mii de dolari), dar vnzarea lor era permanenta ca prostituate sau ca sclave. Biografia unei fete tinere numita Lalu, vndut la vrsta de aptesprezece ani. n cadrul unei licitaii de la San Francisco unul proprietar de crcium din Idahoo, este tipica. Pana la urma viaa ei a avut

un sfrit mai fericit dect ai multora dintre cele de felul ei. A fost ctigat la un pocher cu mize mari de ctre un juctor care a inut la ea i a luat-o n cstorie. A murit la vrsta de optzeci de ani, n 1933. II. Nu era ceva neobinuit ca tinerele sa fie vndute de familiile srace din China pentru ca restul familiei sa supravieuiasc. Femeile erau educate sa accepte asta (cel putin n teorie). Una dintre cele patru virtui ale unei femei era aceea ca trebuia sa se mpace cu soarta ei. n timpul unei foamete, Lalu, femeia amintita la nota i a fost vndut unei cpetenii de bandii pe doi sculei de fasole soia. Apoi el a revandut-o unei patroane de bordel din Sanhai, care conducea o afacere rentabila furniznd marfacumprtorilor americani. III. Un extras din biografia reporterului Martin Hutchen explica foarte bine eticheta n privina aflrii identitii cuiva. Sosise n oraul Helena din Montana n noiembrie 1889, i i-a gsit locuina la o pensiune O cldire din crmid roie dupa care a intrat ntr-unul din cele mai elegante restaurante din Helena, unde candelabrele i aruncau lumina strlucitoare asupra unor copii destul de bune fcute dupa maetri ai Renaterii. Cand intra n local, un butor ameit se certa zdravn cu barmanul. Musteriul, mnios ca era poftit sa plece, scosese un pistol Colt cu ase gloane, l ndrepta nesigur spre barman, i trase. Nu l-a nimerit. Barmanul i-a smuls arma, a ntors-o spre proprietarul ei, i l-a mpuscat cu menajamente n umr. Tnrul reporter a aruncat o privire n jur. De partea barului n care se afla el nu se vedea nimeni, n afara de brbatul rnit. Persoanele care sttuser niruite la bar se aflau pe pardoseala sau sub mese. Un barbat cu nfiare distinsa i mbracat ntr-un costum bine croit s-a scuturat de praf i, pe un ton amabil, i s-a adresat tnrului: Venii din locuri n care nu se ntmpla astfel de lucruri, altfel v-ai fi adpostit ca toi ceilali. Martin Hutchens a confirmat ca acesta era adevrul. Au nceput sa discute, i la un moment dat Martin a pus o ntrebare pe care o considera perfect acceptabila: Dar dumneavoastr din ce parte a tarii venii, domnule? Amabilitatea barbatului cu nfiare distinsa a disprut n spatele unei priviri reci. Fara ntrebari la Vest de Red River. Fara ntrebari. Martin Hutchens trgea concluzia: nainte de sfritul primei mele zile am nvat doua lecii extrem de importante n ceea ce privete vestul.

n amintirile sale despre primii ani petrecui n Montana pe cand colabora la construirea caii ferate a Pacificului de Nord, Walter Cameron descrie acest fenomen ntr-un mod putin diferit: n prima mea zi n Miles City, am nceput s-mi caut o slujba, i un barbat mi-a spus ca ntr-o dumbrava de plopi din captul Strzii Mari se afla un atelier de cai ferate care credea el avea nevoie de oferi de camioane. M-am dus la tabra aceea i am ntrebat de omul care rspundea de ea i pe care nici unul din noi nu l-a cunoscut vreodat sub alt nume dect acela de Tex ; presupun ca provenea din Texas. Pe vremea aceea, cand te interesai de cineva se obinuia sa se spuna mai degrab:, Cum sa-ti zic? , dect sa ntrebi: Cum te cheama? Mai trziu am fcut cunotin cu multe persoane care, din motive tiute numai de ei nii, traiau sub nume false sau porecle, nevrnd sa le fie dezvluit adevrat identitate. IV. Istoria ofer exemple privitoare la reaua credin aproape generala a reprezentanilor indienilor fata de aibi. Obiceiul de a-i deposeda prin frauda gratificaiile la care aveau dreptul prin lege era larg rspndit. Reprezentanii, n majoritate angajai pe criterii politice i provenind din est, erau considerai ca fiind rspunztori de indieni, dar Martin Maginns, care vreme. ndelungata a fost delegat n Congres din partea Montanei, i descrie astfel pe cei mai multi dintre reprezentanii pe care i cunotea: Duc unui trib de indieni un butoi cu zahar i cpta chitana pentru zece butoaie. Pentru un sac de faina, indienii semneaz o chitan de cincizeci de saci. Reprezentantul trece de patru ori trei sute de capete de vite printr-un trac, i obine o chitan pentru o mie doua sute de capete, le da indienilor o parte din ele, vinde o parte albilor, i fura, lund napoi cate poate. Indienii tiau prea bine ca erau nelai, i ca agentul lor, reprezentant al marelui guvern cu care el semnaser un contract, era un hot. Cu toate acestea nu prea aveau de ales. n climatul Montanei iernile erau deosebit de aspre, i n fiecare an multi indieni din rezervatii ngheau i mureau de foame. Bizonul dispruse, zonele erau supraaglomerate, iar perioadele cu temperaturi sub zero fceau ravagii. Iarna foametei indienilor Pikuni, descrisa de J.K.Howard, este numai unui din multele exemple: La o zi sau doua dupa Craciunul din 1883, o ceata luminoasa i sclipitoare s-a format deasupra coastei estice a munilor Stncoi acolo unde astzi se afla ghearul Park. nnebunii, membrii clanului Pikuri din tribul Picioarelor-Negre s-au rugat de Aisoyimstan Fctorul Frigului sa nu le persecute poporul. L-au cutat pe agentul pentru indieni, implorndu-l

sa le asigure cteva raii suplimentare. Dar raiile erau mici. Agentul raportase (ncercnd sa nscrie un record) ca acum Picioarele-Negre aproape ca i asigurau singuri mijloacele de subzistenta necesare. Mercurul a sczut sub patruzeci, cincizeci de grade sub zero, i a rmas acolo zile de-a randul. Orice micare a ncetat i indienii flamanzi s-au aciuit n colibele lor. Fiecare zi era la fel cu cea de dinaintea ei; soarele era o lumina slaba ntr-un vid incolor, i apunea departe spre sud. Zilele erau doar putin mai calde, i ningea ntr-una. Acum vntorii plecau pe jos sa caute vnatul, deoarece caii lor muriser de mult sau fuseser ucii pentru a fi mncate; i cand n-a mai fost deloc vnat, aduceau scoar de brad sau pin, sau esuturi jupuite de pe craniile de bivoli, sau copitele de vite lsate de lupi... sau chiar obolani, vnai n vizuinele lor din stnci. Erau parazii de agentul lor, care fusese nlocuit. Urmaul acestuia a sosit n mijlocul celor mai cumplite suferine i a fcut tot ce-a putut. Vestea despre starea lor jalnica a ajuns la oraele din Montana i s-au organizat expediii de salvare. George Bird Grinnel, celebru naturalist i prieten al Picioarelor-Negre, a silit crmuirea sa la masuri. Antreprenori de transporturi ce-i blestemau zilele i croiau cu greu drum pe potecile nzpezite, ducnd spre rezervaie vagoane ntregi de alimente. Au gsit civa supravieuitori, nnebunii de foame i de durere, printre cadavrele rudelor lor; au gsit coioi i lupi luptndu-se n colibele morilor nengropai; au gsit ase sute de indieni un sfert din trib aproape mori de foame. Iarna urmatoare a fost aproape tot atat de aspra, i n publicaia Mineral Argus era fcut, cu degajare, n ianuarie 1885, urmatoare remarca: Se spune ca multi dintre indienii Pikuni au murit ngheai. La atat se reducea povestea. V. Epoca de Aur s-a caracterizat prin corupie, un materialism cras i legturi stranse ntre afaceri i politica. Montana nu se deosebea fata de alte state i teritorii. De exemplu, o lupta crncen a izbucnit n problema stabilirii capitalei, i n confruntarea dintre Helena i Anaconda (proprietate, cu trup i suflet, a firmei Dalys Copper Company ), a ctigat Helena. Rivalul lui Daly, un anume Clark, sprijinea oraul Helena. Mal trziu Clark a recunoscut n fata Comitetului pentru Privilegii i Alegeri al senatului Statelor Unite ca n lupta pentru capitala cheltuia* o suta de mii de dolari. John R.Toole, adjunctul politie al lui Marcus Daly, a depus o mrturie n fata marelui juriu din Helena, care pretindea ca ancheteaz mituirile fcute de Clark, recunoscnd cheltuirea a cinci sute de mii de dolari. Dar fostul guvernator Hanser, n depoziia sa n fata comitetului de la Washington, a

apreciat suma lui Daly la peste un milion. innd seama de marile sume de bani pe care le-a dat, ulterior, Daly susintorilor sai sub forma unor arende, e probabil ca, n cifre rotunde, el ar fi cheltuit n acea ntrecere mai bine de doua milioane i Jumatate de dolari. Clark i prietenii sai trebuie sa fi cheltuit patru sute de mii de doiari. Pe ntregul stat, numarul votantilor pentru aiegerea capitalei nu depasea cincizeci de mii de oameni. Asadar, costui fiecarui vot a fost de aproximativ treizeci i opt de dolari. Un alt caz n iegatura cu puterea banului n politica Montanei se refera la candidatura lui Clark pentru un loc n Senat. Se zice ca nainte de alegeri, flui lui Clark, managerul lui politic, ar fi spus: ii vom trimite pe batran ori n senat, ori la casa saracilor. C. P. Connally relateaza ca, drept urmare a acestei hotarari, a nceput n Helena o serie de mituiri atat de uimitoare ncat, prin frecventa cu care aveau loc i felul fatis n care erau oferite, aproape ca reusisera sa schimbe moravurile publice. Daca un om al legii avea vreo slabiciune sau vreo pata n viata personala, adjunctii lui Clark o descopereau. n optsprezece zile au fost cumparate patruzeci i sapte de voturi, pentru un total de patru sute treizeci i unu de mii de dolari, pretul individual variind ntre cinci mii i douazeci i cinci de mii de dolari. Treisprezece senatori au refuzat mite care totalizau doua sute de mii de doiari. Clark, membru al partidului democrat, a reusit sa cumpere unsprezece din cele cincisprezece voturi ale republicanilor din senat. Pentru nregistrarea fluctuatiei conturilor bancare deschise sau care au sporit, a ipotecilor platite, a datoriilor rambursate rapid, a nceperii unor afaceri sau a terenurilor cumparate s-a folosit o fascinanta cantitate de hartie. VI. Pana n 1888, tot ce exista ta nord de raui Missouri era rezervatie indiana, ca i zona de la sud de Yellowstone, i pentru guvernamant, crearea unei brese n pamanturile indiene a constituit o problema permanenta. Charles Broadwater, Samuel Hansen, Wiliam Clark i Mare Daly Cei Patru Mari dintre democratii Montanei, erau personaje cu influenta n politica teritoriala. Martin Maginnis, delegat teritorial la Washington vreme de doisprezece ani, era n general considerat ca omul lui Broadwater i al lui Hansen, i nici unui din ei nu era timid cand era vorba sa-i solicite ceva. n 1881, Broadwater l-a informat pe Maginnis depre modificarile pe care voia sa le faca n privinta limitelor rezervatiei, mergand atat de departe ncat sa-i transmita lui Maginnis o harta n care erau trasate, aa cum voia el, granitele teritoriilor indiene i se faceau indicatii care dintre acestea ar fi trebuit sa fie deschise pentru instalarea albilor. Trebuie sa obtin asta, sau al dracului sa fiu daca la viitoarele alegeri nu ma razbun pe tine.

n mesajul sau pentru cea de-a cincisprezecea legislatura (1886), guvernatorul Hansen insista ca indienilor din Montana le-ar fi mai bine n teritorlui indian (Oklahoma), ntr-un climat mai propice agriculturii. Daca indienii trebuie sa subziste prin agricultura, sa devina civilizati, i sa-si produca ei nsisi mijloacele de trai, o regiune situata mai la sud, cu o cantitate mai mare de precipitatii naturale le-ar conveni mai bine. Generozitatea lui era evidenta. Cea mai mare reducere a avut loc la 1 mai 1888, cand Congresul a votat o lege care prevedea micsorarea rezervatiei nordice, urmata n decembrie 1890 de reducerea rezervatiei indienilor Crow. Aproape douazeci de milioane de acri au fost adaugati, cu
1 Crow (ib. Engl.) Cioara (n. t)

Aceasta ocazie, la domenlui public. Pana n 1909, granitele rezervatiilor indiene au continuat sa fie ncalcate, daca, marile interese profitau din asta. J. K. Howard relateaza un caz legat de flui lui James J. Hill, Louis. Cu un tren special, Louis ducea cativa deiegati la Congresul Agriculturii de pe pamanturile aride de la Billings. n drum, grupul s-a oprit n apropiere de Culberston i a facut o excursie pe niste terenuri care fusesera mprejmuite pentru un trib indian. Atunci, delegatii i-au telegrafiat secretarului pentru afaceri interne, Billinger, insistand ca acesta sa permita intrarea pe acele terenuri acelora dornici sa se stabileasca acolo. n mai putin de trei luni el lea facut pe plac. Ce au gandit indienii despre acea afacere nu s-a consemnat. VII. Multi dintre crescatorii de vite nchideau mari suprafete ntre garduri de sarma ghimpata, chiar daca ntreaga zona sau o parte din ea apartinea domenluiui public. Pentru a combate aceasta practica ilegala, comisarul Biroului General pentru terenuri a emis n aprilie 1884 o circulara prin care se anunta ca mprejmuirea unor mari suprafete de teren public, dincolo de cel ngaduit prin lege, este ilegala. Acestei masuri reiativ slabe i s-a adaugat, n 1885, o hotarare a Congresului n care se declara: Toate mprejmuirile de terenuri publice, asupra carora cel care a facut mprejmuirea nu are drept sau titlu de proprietate sunt ilegale. n 1887, n Montana se raportasera mprejmuiri pe mai bine de doua sute de mii de acri de pasuni apartinand domenluiui public, n aceste ilegalitati erau implicate cateva dintre cele mai importante companii pentru cresterea vitelor. Existau permanente conflicte n legatura cu terenurile de pasunat i drepturile asupra apelor, i doar o parte dintre acele confruntari ajungeau la tribunal. O relatare interesanta din revista Montana descrie amanuntit un incident ce a avut loc n 1884 i care n-a ajuns niciodata la tribunal. S-a rezolvat n particular. Povestea este scrisa de flui lui B. D. Phillips, aa ca e posibil sa

fie influentata de legaturi de rudenie. n 1894, B. D. Phillips a gasit mare faneata naturala ntre Montana i Muntii Stancosi din zona centrala de nord a Montanei. Desi cativa colonisti se aflau deja acolo, tatei -a suras ideea unui teren nengradit atat de mare. Sa gandit ca avea sa ramana nemprejmuit timp nelimitat, deoarece nu era bun pentru agricultura. Pana atunci fusese nevoit sa se mute de doua ori, pierzand pamanturi n favoarea unor fermieri i nu voia ca aa ceva sa se mai ntample. Colonistii de pe acel teren i-au vandut, treptat, pamanturile lor. Un individ, care i tot sacaise pe ceilalti colonisti din zona, s-a luat de B.D. Tata tocmai iriga cand fermierul acela s-a apropiat calare i a cerut ca B.D. sa deschida zagazul pe care-l facuse i sa lase sa curga apa n josul paraului, ca s-o foloseasca el. Tata i-a spus: Eu am primele drepturi asupra apei, dar voi da drumul apei n josul paraului ndata ce voi termina cuea. Peste doua zile, fermierul a revenit, zicand: Credeam ca ti-am spus sa schimbi cursuh apei n josul paraului. Tata i-a raspuns: Daca ma mai bati mult la cap n legatura cu apa, o sa-i dau drumul n paraui Calului Salbatic, i n-o sa mai capeti apa. Cateva zile mai tarziu, a aflat de la un prieten ca fermierul i fii sai planuiau sa ne ucida familia cu primul prilej. Neputand sa traiasca sub o asemenea amenintare, n zorii zilei urmatoare fata si-a luat pusca i a plecat calare spre locuinta vecinului. A deschis usa dintr-o lovitura i a gasit famiiia la micul dejun, ndreptandu-si pusca spre ei, a zis: Terminati-va dejunul, pentru ca asta e ultima voastra masa. L-a acuzat ca proferasera amenintari cu moartea, i din reactiile lor era evident ca acesta era adevarul. Atunci tata a spus: Lunca asta nu-i destul de mare pentru amandoi, i eu unul nu plec. Fermierul a fost imediat de acord sa-i vanda tot lui B.D. i sa paraseasca zona. S-a convenit asupra conditiilor de vanzare. La plecare, tata Je-a spus: Toate astea sunt valabile numai daca pana dupa amiaza la ora doua ati disparut din lunca. La ora unu, scandalaglui i familia lui ieseau din lunca, nsiruiti, cu carutele lor cu tot , dupa cum povesteste tata. Phillips a continuat sa-si sporeasca propietatiie. nceputul ultimului paragraf l face pe cititor sa gandeasca: Pariez ca aa a facut. n relatii ca acestea, deseori scrise pentru societati istorice sau n memorii, este prezentat un singur punct de vedere. Cand citesti istorisirea, se ridica unele ntrebari: Pentru ce colonistii din zona i vindeau treptat terenurile lui B.D.? Pentru ce i sacaia pe colonisti ultimul fermier ramas n lunca? De ce a zagazuit brusc B.D. paraul, dupa ce cumparase toate

terenurile colonistilor, cu exceptia unuia? Pentru ce s-ar duce un om care fusese amenintat cu moartea de catre un vecin i flui sau sa-i sfideze pe acestia de unui singur, n propria lor casa? E de banuit ca au fost omise unele detalii. Aceste relatari, care apar cu o oarecare frecventa, clarifica doua aspecte. Puterea i protectia pamantului cuiva se baza adesea pe violenta i ilegalitate. i cand sunt interpretate amintirile din pionierat, este necesara o anumita obiectivitate. VIII. n februarie 1889, corpul legislativ a amendat statutul care le interzjcea femeilor sa practice avocatura n Montana. n cursul sesiunii tinute la Craciunul anului 1889, Ella Knowles si-a luat fara dificultate examenul de drept, devenind prima femeie avocat din Montana. n acea seara, unui dintre examinatorii ei si-a notat n agenda: Examinat domnisoara Knowles pentru admitere n barou i am fost surprins sa constat ca era atat de bine pregatita. i ntrece pe toi cei pe care iam examinat vreodata. Prin 1890, numai cincizeci de femei din ntreaga natiune primisera diplome de avocat. n 1910, n tara, erau cinci sute cincizeci i opt de femei avocati i judecatori, reprezentand jumatate din totalul persoanelor cu aceasta profesiune. IX. Descrierea felul n care a coborat-o Trey pe Empress din munti se bazeaza pe o poveste adevarata. Thomas Faval i sotia lui, mpreuna cu un partener pe nume Charboneau, fusesera trimisi de o companie ce se ocupa cu blanurile sa instaleze capcane pentru iarna. Charboneau avea o reputatie proasta, dar tanarul Faval avea nevoie de slujba aceea i nu era ntr-o situatie n care sa-si permita sa refuze ordinele. Desi li se dadusera provizii, se considera ca aveau sa traiasca n mare masura pe seama vanatului. Curand dupa ce-si instalasera tabara de iarna, ntr-o singura saptamana a nins asternandu-se un metru i jumatate de zapada, i toate animalele au parasit zona. Cei trei tot asteptau ca salbaticiunile sa revina dupa ce s-a potolit ninsoarea, dar ele nu s-au mai ntors niciodata. Scurt timp nainte de Craciun, Charboneau a pornit spre fort. Urma sa se napoieze cu provizii, deoarece ramasesera fara alimente. Cu sania trasa de caini, era un drum de zece zile dus i ntors. Cum ei nu s-a napoiat, Faval i sotia lui au ncercat sa plece de acolo, dar la momentul acela erau mult prea slabiti din cauza foamei. Dupa prima zi, Marie n-a mai putut sa mearga, aa ca Faval a carat-o n brate. Nu se vedea nicaieri nici urma de vanat, desi n fiecare zi Faval spera ca aveau sa gaseasca ceva. Era ca i cum

salbaticiunile ar fi disparut de pe fata pamantului. n cea de-a sasea zi, Marie a intrat ntr-o stare de amorteala, dar el tia ca nu mai era foarte mult pana la fort, i ca daca mergea toata noaptea i toata ziua urmatoare, cu siguranta avea sa ajunga acolo pe nserat daca l tineau puterile. Spre sfarsitul dupaamiezei urmatoare, Faval a intrat mpleticindu-se n fort i si-a culcat sotia pe un pat. Dupa ce a deschis ochii i i-a zambit, ea a murit. Cum de ati flamanzit acolo? , l-a ntrebat reprezentantul companiei pe Faval. Cand a venit aici Charboneau, a declarat ca va descurcati bine. i Faval a descoperit ca Charboneau spusese pur i simplu ca nu era nevoie de el n tabara de iarna. Faval s-a nfuriat atat de tare, ncat abia mai putea sa vorbeasca. Unde-i el acum? a zis abia soptit. Cand i s-a spus ca Charboneau juca o partida de carti ntr-o ncapere alaturata, Favai a dat buzna nauntru i l-a ucis cu mainiie lui. X.Comentariile din ziare cu privire la problemele indienilor erau deseori laconice. n ziua de 27 noiembrie 1884, publicatia Cottonwood Correspondent relata: Zece zile mai tarziu, Mineral Argus continea urmatoarea poveste a corespondentului ntr-un rand succirit: n Cottenwood Creek exista sapte indieni buni. Crescatorii de vite luasera lucrurile n propriile lor maini i spanzurasera sapte indieni n dumbravile de plopi din apropiere de Musselshell. XI. ntr-o scrisoare catre redactorul revistei Montana, este redata o informatie referitoare la George Parroti, un bandit reprezentat n cateva picturi ale lui Charles M.Russeli. Faptele destul de neobisnuite sunt relatate ntr-o maniera simpla, obiectiva: George Parroti, un jefuitor de terenuri i un ucigas, a fost linsat la Rawlins, statul Wyoming, la ora 7.30, n ziua de 22 martie 1881. Pielea i-a fost tabacita i transformata ntr-o trusa de instrumente medicale, curele pentru ascutit brice, o pereche de pantofi de dama i o punga pentru tutun. Pantofii sunt expusi la muzeul din Rawlins. O parte din craniul sau se afla la muzeul Union Pacific din Omaha, statul Nebraska. Doi viitori guvernatori ai Wyomingului, Osborne i Chatterton, au fost martori ai ntamplarii. i acum, n legatura cu informatia privitoare la Big Nose George1. Doamna doctor Lillian Heath a spus ca mama dumneaiei conducea o pensiune n Rawlings. Unul
* Big Nse (ib. Engl) Nas Mare (n. t)

dintre oaspeti era doctorul Osborne. Dansa a lucrat pentru doctorul

Osborne ca asistenta medicala. Cand a fost linsat Big Nose George, Lillian Heath a aflat ntreaga poveste. n momentul n care George a fost dat jos din lat n dimineata urmatoare, doctorita era de fata. Cadavrul a fost dus n biroul doctorului, unde a fost jupuit, pielea fiind apoi tabacita. Lillian Heath a relatat ca doctorul Osborne a pastrat creierul lui George ntr-un borcan cu formaldehida, n aa fel ncat sa-i poata studia circumvolupunile. L-a daruit doctoritei Heath partea de sus a cranluiui, pe care dansa l utiliza uneori ca proptea pentru usa ca s-o tina desqhisa, iar alteori ca vas pentru flori. Din cate se pare, rafinamenteie civilizatiei nu fusesera asimiiate pe deplin de catre societatea vestica. XII. Ambra cenusie este o substanta rasinoasa ce se gaseste n intestinele casalotilor i este evacuata sub forma de excremente pe malurile Africii, Chinei, indiei, irlandei i ale insulelor Bahamas. Aroma ei moscata se adauga n uleiuri parfumate, n sapunuri i alte articole de toaleta. Cu uz intern de obicei prin inhalatii se presupunea ca ar avea efecte afrodiziace i euforice. Epoca aa numitului sfarsit de secol se caracteriza printr-o fascinatie fata de subiecte orientale, plante i ritualuri exotice, cat i fata de erotism.

Stimate Cititor, Pentru mine, a scrie romane este foarte distractiv. Ceva asemanator cu acele vise cu ochii deschisi care chiar se adeveresc. i nu numai pentru ca am fost ndeajuns de pragmatica pentru ami fixa un fel i a munci pentru a-i atinge. Ci mai degraba, la fel ca Alice n Tara Minunilor, am cazut n acel vis. Mai ntai fac munca de cercetare, una dintre cele mai mari placeri ale vietii mele, i gasesc destul material cat sa scriu zeci de carti. Apoi, dintr-o imagine initiala, amorfa, acele cercetari clarifica personajele pentru noua realitate nascocita. n timp ce scriu, personajele mele mi par vii; ele vorbesc, iar eu nu am altceva de facut decat sa le pun pe hartie cuvintele cat de repede pot. Sper ca Trey, Empress, Hazard i Blaze v-au atras vreme de cateva ore n lumea lor, din Montana secolului al nouasprezecelea. Dorinta mea este de a distra i a amuza, poate de a atinge o coarda simtitoare, i ntr-o oarecare masura de a da viata unor vremuri de mult trecute.

i de a le aduce aminte oamenilor de frumusetea i puterea dragostei. Cu cele mai bune urari, Susan Johnson.