Sunteți pe pagina 1din 206

Capitolul I - Espada

"Corrida de toros, corrida de toros!" rsuna glasul crainicilor care, mpodobii cu cocarde i panglici multicolore, strbteau oraul Buenos Aires n lung i n lat. Corrida de toros, lupta cu taurii, era de ctva timp evenimentul comentat cu mare lux de amnunte n toate gazetele oraului. Corrida de toros forma subiectul de discuie n toate localurile publice i particulare. Corrida de toros nflcreaz pe orice spaniol, ca i pe orice ins n vinele cruia curge mcar o pictur de snge latino-american. Puin i pas de adversarii distraciei sale favorite, de cei care susin c e vorba de un sport imoral i n toate privinele reprobabil. Spaniolul arde de nerbdare s-i gseasc un loc, s chiuie bucuros la vederea animalului torturat i, ncntat peste msur, s uite de sine i de tot cnd taurul ndrjit i fr team spintec burta unui cal sau ia n coarne pe vreunul din toreadori. Da, corrida de toros! De ct vreme nu se mai vzuse la Buenos Aires o corrida! De cnd nu se mai auzise n Plaza de toros nechezatul cailor, mugetul taurilor, strigtele lupttorilor, aclamaiile mulimii! Trecuser ani de la ultimul spectacol de acest gen i vina o purta grava situaie politic a rii. Rzboiul n care Lopez, dictatorul paraguayan, trse Confederaia Argentinei, costase pn atunci 40 de milioane de dolari i 50 de mii de mori pe cmpul de lupt, fr a mai vorbi de cele 200 de mii de victime ale holerei, rezultat al mizeriei provocate de rzboi. Nimeni nu se mai gndea la petreceri. Armata Confederaiei se afla n permanent inferioritate fa de trupele lui Lopez. Dar, n sptm na precedent, un succes remarcabil i aduse lauda ntregii ri. Izbnda fusese srbtorit la Buenos Aires prin iluminaii i alaiuri festive. i pentru a fi pe placul populaiei, Sarmiento, preedintele nou ales, gsi nimerit s ngduie organizarea unei lupte cu tauri. Dei pregtit la repezeal, aceast corrida de toros avea s devin extrem de pasionant datorit unui anume concurs de mprejurri, ndreptind astfel ateptrile mulimii. Buenos Aires numra muli toreadori faimoi pe care nici un taur nu reuise nc s-i doboare. Mnai de invidie i gelozie, toi acetia rvneau s-i dovedeasc superioritatea unul fa de cellalt, s arate c ei sunt mai puternici, mai dibaci. Cnd deodat se ivi acolo un strin, un spaniol din Madrid. Descinsese cu cteva zile n urm la hotelul "Labastie" i, din primul moment, ceruse permisiunea de a concura la ntrecere. Cnd i rosti numele, domnii din comitet aprobar bucuroi, cci brbatul cu pricina nu era nimeni altul dect nsui seor Crusada, cel mai vestit espada din regatul spaniol. Suficient pentru ca ntreaga populaie a oraului s se pun n micare! i totui avea s se ntmple ceva i mai senzaional. Adic se mai prezentar doi seores ale cror oferte strnir la culme interesul mulimii. Unul era posesorul unor mari cirezi de vite. Investise cu ctva timp n urm sume considerabile pentru achiziia unui numr de bizoni nord-americani n vederea ncrucirii lor cu vite de ras autohton. Dar bizonii se dovediser att de slbatici, de nemblnzii, nct stpnul lor i meni exterminrii. Oferi deci n mod gratuit pe cel mai masiv dintre aceti bizoni pentru corrida ce avea s sie desfoare. Animalul urma s lupte n aren alturi de taurii obinuii. Cellalt seor era proprietarul unei hacienda din regiunea San Nicolas. Peonii, adic argaii lui, spnd anuri circulare i pndind apoi cu dibcie, avuseser norocul unic s prind de viu i nevtmat un jaguar ce ddea trcoale turmelor de oi. Fiara n-au omort-o, ndjduind s-o vnd unui eventual cumprtor. i acum stpnul haciendei propunea s aduc jaguarul n ora i s-l ofere n dar comitetului. E lesne de imaginat c toate aceste mprejurri, prezena faimosului espada madrilez, ca i perspectiva nfruntrii cu bizonul i cu jaguarul, atrgeau n chip deosebit atenia publicului i, n primul rnd, a lupttorilor btinai. Acetia se numesc de obicei toreadores sau toreros, cuvnt care provine din toro, taur pe spaniol este i se mpart n mai multe categorii, avnd fiecare o anume sarcin i specialitate. Primii sunt picadorii, care se avnt clri i hruiesc taurii cu suliele. Apoi chulos, numii i banderilleros, care, mnuind earfe viu colorate, atrag atenia taurilor asupra lor i le nfig n ceaf nite vergele cu crlig ascuit la capt, n sfrit espadas, adevraii lupttori, care ncearc s rpun taurul

cu spada, de unde i numele. n plus mai sunt i matadorii de la matar, a mcelri. Acetia nu fac parte de fapt dintre lupttori. Sunt un fel de argai ai arenei. Cnd taurul nu a fost lovit mortal, ci numai dobort la pmnt, ei alearg i i dau lovitura de graie. Aadar, crainicii strbteau strzile din Buenos Aires vestind lumea c spectacolul va avea loc a doua zi. Din cnd n cnd se opreau din mers ca s anune cu glas tuntor programul i alte amnunte. Negustorii care i-o puteau ngdui trgeau repede oblonul, nchideau prvliile i se duceau la restaurant, la cafenea, la confiteria, ca s comenteze acolo evenimentul. Confiteria, ca i la noi, nu ofer dect ngheat i prjituri. "Caf de Paris", cel mai elegant local de ntlnire din Buenos Aires, gemea de consumatori; nu mai era nici un locor liber. O mare animaie domnea la toate mesele, dar mai ales la una din ele ctre care se ndreptau privirile celorlali clieni. Cci n jurul ei edeau cei trei espadas argentinieni care aveau s-i arate a doua zi miestria n aren. Cu toat invidia ce-i nvrjbea, dumnealor erau unanim de acord c membrii comitetului svriser o greeal grav acceptndu-l pe spaniol. i propuneau chiar s fac tot posibilul ca s-i ntunece faima de care se bucura. Unul, mai ales, care conducea discuia, ddea depline asigurri c va dobor din prima lovitur bizonul nord-american i ntru aceasta era gata s pun rmag cu oricine i pe orict. n preajma lor, la o alt mas, edeau patru domni mbrcai cu mult gust, dintre care unul atrgea n mod deosebit atenia. Era de statur aproape uria. Dei nu prea trecut cu mult peste cincizeci de ani, avea capul crunt i o barb alb ca zpada, lung i deas. Din pricina obrajilor ari de soare putea fi luat drept un gaucho sau, n orice caz, drept un om dedat vieii n aer liber, nta-o pampa sau chiar n slbticie. Dar elegana costumului su croit dup cel mai nou model parizian sugera contrariul. Comesenii, trei la numr, aveau chipuri la fel de bronzate. Unul din ei vorbi: L-ai auzit pe palavragiul sta, Carlos? Brbosul confirm din cap. i ce zici? Cel numit Carlos ridic din umeri i un zmbet rece, superior, i apru n colul gurii. Sunt cu totul de prerea ta, relu primul. Nu e joac s rpui cu spada un taur de pe -aici nainte de a-l istovi de tot. Tu, care ai trit atia ani n America de Nord i te-ai ocupat ce vntoarea de bizoni, tii prea bine ce nseamn un asemenea animal. Nu vd cum espada ta ar putea s-i in fgdui ala. Cred i eu. Nu se omoar bizonii cu gura. Rostise aceste cuvinte mai tare dect ar fi vrut. Espada l auzi i ni de pe scaunul lui. Se apropie de masa celor patru i zise pe un ton aproape poruncitor: Seor, n-ai vrea s-mi spunei cum v cheam? Uriaul cu barba alb l msur din ochi cu mare indiferen, apoi rspunse calm: De ce nu?! ns dup ce voi fi cunoscut mai nti numele dumitale. Numele meu e vestit n lung i n lat. M cheam Antonio Perillo. Ochii strinului licrir o clip foarte ciudat, dar, coborndu-i pleoapele, omul vorbi pe acelai ton linitit: Numele meu nu e chiar att de faimos. M cheam Hammer. Nume nemesc? Da. Suntei neam? Desigur. Atunci pzii-v gura cnd ie vorba de chestiuni locale! Eu sunt un porteno, ai neles? Rostise cuvntul apsat, plimbndu-i privirea trufa pe chipul interlocutorului su. Portenos i spun locuitorii btinai ai rii, spre deosebire de imigrani. Perillo crezuse c astfel va face mare impresie, dar se nela. Uriaul prea c nici nu cunoate semnificaia acestui termen. Drept care espada continu pe Lin ton i mai arogant:

V-ai referit cu dispre la persoana mea. V retragei cuvintele? Nicidecum. Am spus c un bizon nu poate fi ucis cu gura i, pentru c aa mi-e felul, nu susin dect ceea ce tiu. Carracho! Asta-i bun! Eu, cel mai de seam lupttor din aceast ar, s rabd batjocura unui neam! M rog, ce-ai spune dumneata dac i-a cere s ne msurm cu spada? Nimic, nimic n-a spune, fiindc nu m-a sinchisi deloc, rspunse Hammer, sprijinindu-se de speteaza scaunului i aruncnd celuilalt o privire care nsemna orice n afar de team. Aceasta l strni i mai mult pe argentinian. Cu ochii scprnd, fcu nc un pas, ridic braul ca pentru a lovi i strig: Cum, nu retragi ofensa i nu-mi dai satisfacie? Nu. Bine! Atunci eti un infam, un la. Na! i i porni pumnul ctre obrazul lui Hammer. Dar acesta par lovitura cu braul ridicat. ni n picioare, l prinse pe agresor de ambele mini, l imobiliza i, ridicndu-l ca pe o minge, l izbi de perete, nct i trosnir oasele. Toi cei de fa se ridicar de la locurile lor, curioi s vad urmarea. Perillo, ca de altfel i ceilali consumatori, nu purta haine obinuite n pampa i nu era de ateptat s aib vreo arm sub costumul lui franuzesc. Totui, dup ce-i reveni din zdruncin, bg mna sub veston, scoase la iveal un cuit lung i urlnd de furie, se repezi la uria. Acesta nici nu se mic din loc, ci doar l intui pe adversar cu privirea i, fulgertor, i apuc braul narmat rsucindu-l n aa fel, nct agresorul ip de durere i scp din mn cuitul. Apoi Hammer l som: Astmpr-te, Perillo! Cu mine nu-i merge! Ne aflm la Buenos Aires, nu n Salina Mare del Condor. Ai neles? Vorbind, l pironea cu privirea de parc ar fi vrut s-i ptrund pn n fundul inimii. Perillo se ddu ndrt i l msur speriat. Era palid, de-o paloare cadaveric. Teama i tulburase ochii, glasul i tremura. Salina del Condor? ntreb el. Ce-i cu asta? Nu cunosc. Las c tii tu prea bine. i se vede pe fa. Nu neleg nimic. Nu am avut nici o legtur cu dumneavoastr... Ai i motive temeinice s nu pricepi, Antonio Perillo! Deci fii atent! Bg mna n buzunar, zvrli pe mas cteva bancnote pentru consumaie, i lua plria din cuier i se ndrept spre u, fr ca nimeni s cuteze a-i sta n drum. De cum se ridic n picioare, toi i ddur seama c n-ar fi plcut lucru s te ncaieri cu acest Goliath. Cei trei nsoitori plecar i ei. Abia dup ce ua se nchise n urma lor, Perillo i regsi curajul. Cut s-i prezinte nfrngerea ntr-o lumin mai favorabil, cci unul dintre amici l cam iua n rs: Mi ce ruine, Antonio! i-ai gsit naul! Poftim, alearg tu i msoar-te cu el! sta-i uria, dom'le, cine se ncumet... O fi, ns te-a tutuit. i cu ce dispre! Iar tu? Dup ce c nghii gluca, i mai i vorbeti cu dumneavoastr ca la nceput. Nici n-am bgat de seam c m-a tutuit. i cu Salina del Condor, m rog... Ce-a vrut s spun? tiu eu? Vreo idee fix. Toi nemii sunt nite aiurai, nite lunatici. Hai s vorbim de altele. Poate c totui discuia n-ar fi contenit dac n acel moment nu i-ar fi fcut apariia un personaj care atrase toate privirile asupra sa. Era un gaucho rocovan, mic, pirpiriu, cum nimeni nu mai vzuse pn atunci. Omuleul purta pantaloni albi, foarte curai i exagerat de largi, care-i ajungeau numai pn la genunchi i o cheripa roie de bumbac, un soi de pled pe care locuitorul din pampa i-l nfoar la old i l ridic n fa i la spate n jurul pieptului, fixndu-l cu ajutorul unei centuri. Mnecile cmii alb, curat ca i pantalonii micul gaucho i le suflecase pn deasupra coatelor. De Centur i legase o

earf roie cu capetele atrnnd ntr-o parte. Bustul i era nvelit ntr-un poncho rou de ln, o ptur cu deschiztur la mijloc i trecut peste cap. Purta veritabile cizme de gaucho, confecionate cam n felul urmtor: de ndat ce tai un cal, pn a nu se rci leul, i jupoi picioarele dindrt. Pielea, aa cum se afl, o ii n ap fierbinte ea s poi rzui mai uor prul de pe ea. Apoi, umed nc, o tragi pe picior ca un ciorap. Dup ce se usuc, pieile acestea se strng n jurul gambelor i alctuiesc o nclminte trainic la intemperii. Firete c asemenea nclri nu pot fi scoase niciodat. Trebuie s le pori pn se rup de-a binelea i se desprind de pe picior. De fapt ele nu acoper dect pulpele i gleznele. Talpa rmne goal, degetele se iesc n afar. Deci un gaucho astfel nclat umbl, ntr-un fel, descul. Numai c aceti oameni rareori calc pe pmnt i atunci mai ales n interiorul colibei. Altminteri i duc veacul n a. nclmintea fr talp i ajut la folosirea scrilor att de nguste nct nu ncape n ele dect degetul gros. Cu att mai falnici ns le sunt pintenii. Chiar i sfrijitul care i fcu apariia n local poseda nite pinteni impresionani, cu roi mari, zimate, ct monedele de 5 mrci. Pe cretet trona o plrioar de psl, cu ciucure, ndesat peste o basma de mtase roie cu capetele aduse sub brbie i legate strns. Orice gaucho poart asemenea basma, ca s-i apere ceafa de soare. -apoi, la clrit, basmaua i flutur n jurul capului provocnd o boare plcut. La bru, sub earf, odihnea un cuit lung i un pistol cu dou evi. De cureaua lat, petrecut peste umr, atrna o flint tot cu dou evi i nu cu mult mai scurt dect stpnul ei. n mini omuleul ducea dou cri. Acest ultim amnunt atrgea ndeosebi atenia. Un gaucho cu cri! Aa ceva nu se vzuse de cnd lumea. Unde mai pui c era i proaspt brbierit, fapt care de asemenea btea la ochi. Omul sttu o clip n prag i, lucru cu totul surprinztor n acele mprejurri, salut cu un sonor Buenos dias bun ziua! Se ndrept spre masa eliberat tocmai atunci, lu loc, deschise amndou crile i, de parc s-ar fi aflat singur cuc, ncepu s le cerceteze, afundndu-se avid n lectur. Erau dou tomuri de E. d'Alton i Weiss, editate de Academia Regal de tiine din Berlin. Larma de pn atunci se fcu tcere adnc. Micul gaucho i deconcertase pe toi. Nu tiau ce s cread. Omuleul ns nu se sinchisea de nimic; prea c nici nu observ lumea din jur. Citea impasibil i nu se ntrerupse nici cnd zarva i discuia n jurul corridei se nvior din nou. Abia cnd un chelner tinerel, mrunt ca i dnsul, veni s-l ntrebe ce dorete, nstrunicul client i ridic privirea i rosti n cea mai curat spaniol: Bere avei? Vreau s spun cerevisia, pe latinete. Da, seor, avem. ase taleri sticla. Atunci ad o sticl, o ampulla sau lagena, pe latinete. Chelnerul, dup ce-l privi mirat, aduse o sticl cu bere i un pahar pe care-l umplu vrf. Dar oaspetele nu-l mai lu n seam i nu-i slt nasul din cri. Pn la urm nimeni nu-i mai ddu nici o atenie, afar de un singur ins i anume Antonio Perillo. Aproape c nu-l slbea din ochi. Prea s nu se preocupe dect de noul venit. Abandonase orice discuie. La un moment dat se ridic, pi spre masa strinului, se nclin i vorbi pe un ton exagerat de politicos: Scuzai, seor, mi se pare c ne cunoatem?! Micul gaucho se trezi mirat din lectur, se scul de pe scaun i rspunse la fel de politicos: Regret, seor, dar trebuie s v declar c greii. Nu v cunosc. Atunci avei probabil oarecare motive s afirmai acest lucru. Eu, unul, sunt convins c ne-am ntlnit sus, pe ru. Imposibil. N-am fost niciodat sus. M aflu abia de o sptmn aici i n-am trecut nici mcar cu un pas dincolo de Buenos Aires. mi dai voie s v-ntreb de unde suntei? Din Jterbogk, care se scrie i Jterbog sau Jterbock. Pn acum nu s-a stabilit nc ortografia exact. Eu nclin pentru Jterbogk, deoarece mbin dou noiuni: "bog" de la "biegen", a ndoi i "Bock", adic berbec. Iat o localitate de care n-am auzit. Suntei amabil s-mi spunei i numele dumneavoastr?

Cu plcere. Morgenstern, doctorul Morgenstern. i ocupaia? Savant, mai bine zis om de tiin amator. Specialitatea? Lucrez n zoologie, seor. Am venit n Argentina ca s dau de urmele glyptodonului, megatheriumului i mastodontului. Nu pricep. Aud pentru prima oar asemenea denumiri. M-am referit la nite specii uriae de armodial, brasypod i elefant. Espada fcu o mutr ameit, privi cu bnuial pe omuleul din faa lui i ntreb apsat: Vorbii serios, seor? Firete. Pi unde vrei s le cutai? Bineneles n conformaia pampasului. Din pcate nu se tie nc precis dac stratificarea s-a petrecut nainte sau concomitent cu diluviul. Diluviul? Seor, m-am lmurit! Umblai cu vorbe aiurea ca s-mi dai a nelege ca v stingheresc. Pardon, nu sunt deloc vorbe aiurea. Am aici dou volume ai cror autori sunt foarte competeni n ce privete istoria diluviului: Weiss i d'Alton. Cu siguran c ai auzit de ei... N-am auzit nimic. Nu-i cunosc pe aceti domni. Dar pe dumneavoastr pot susine fr gre c v cunosc i nc foarte bine. Mrturisii, seor, c vemintele astea nu sunt dect un deghizament. Deghizament? Hm! Ca s fiu sincer, trebuie s spun c nu prea intr n obiceiul meu s art ca un gaucho. i totui s-ar prea c tii clri de minune! Eu? Eroare, seor! Ce-i drept, am avut n cteva rnduri prilejul s ncalec un cal, un equus. Dar equo vehi, cum zice latinul adic arta clriei, mi e strin n proporie de nou zecimi. Perillo nu-i putu reine un zmbet suspicios. Totui se nclin diplomatic i vorbi: Nu are rost s v mai tulbur, seor. Fiecare cuvnt al dumneavoastr e o dovad n plus c v ascundei identitatea. Iertai-mi, aadar, struina de-acum. Sunt convins c va veni vremea cnd o s lepdai masca. Acestea zise, Perillo se ntoarse la masa lui. Omuleul rocovan cltin din cap i se aez pe scaun bombnind: Masca! S-o lepd! Acest seor trebuie s fie grozav de distrat. Se aplec din nou asupra crilor. ns avea s fie iari deranjat, de ast dat de chelnerul cel tnr, care sttuse prin preajm i trsese cu urechea. Tnrul se apropie de masa clientului i l pofti struitor: Seor, nu bei? E pcat, se rsufl berea. Ciudatul gaucho l privi i, smulgndu-se parc din gnduri, lu paharul, sorbi o nghiitur i spuse pe un ton amical: Mulumesc, seor. S ne obinuim a mbina plcutul cu utilul. De pild, butura, potio pe latinete, e i plcut i folositoare. Ddu s reia lectura, dar, observnd c tnrul nu se mic din loc, ntreb: Mai avei s-mi spunei ceva, seor? A avea, dac nu v suprai. Vorbeai mai nainte de Juterbogk. Suntei cumva german? Exact, dovad i numele meu: Morgenstern. Dac a fi roman, m-ar chema Jubar. M bucur tare mult, seor! mi permitei s vorbesc nemete? Zu? Eti i dumneata german? Ei i nc fain de tot! C doar m trag din Strahlau, de lng Berlin. Care vaszic de-al dumneavoastr, dom' doctor, parc aa v-am auzit adineauri, suntei doctor. Din Strahlau? Cine-ar fi bnuit? Te credeam localnic get-beget. i cum de-ai trecut ncoace, peste ocean?

Precum calul de ap, cruia i mai spune i libelul. Adic tii dumneavoastr, cum ar veni i chestia cu petii, da, migraiunea. Doar am trit i eu lng lac, la Rummelsburg. Acolo te nvei cu apa i te ii de ea. i uite c am ajuns la Hamburg, apoi mai departe n America de Sud. i cu ce gnd ai venit aici? Pi ziceam s m-mbogesc. i? Ei, tocmai asta-i buba. Cu mbogirea nu merge cum credeam. Ba mai dai i de vremuri grele i tragi ma de coad. i dac te ine mult aa, degeaba visai milionul, c nu-l mai pupi. Ai rude n patrie? N-am. Altminteri rmneam acas. M-a fi dus la militrie, c deh, am i eu inim de patriot, dar m-au gsit cu doi oli prea scurt i nu m-au primit. Ziceau c-s bun de reform. Asta m-a ctrnit tare ru, aa c am pornit-o n lume s vd dac i alii m gsesc neputincios. De cnd eti aici? De cinci ani. Iar dac-i adaug la vrsta ce-am avut-o cnd am plecat de-acas, ies taman douzeci i cinci de primveri. i cu ce te-ai ocupat n timpul sta? Cu te toate, lucru cinstit, ns n-am prea scos-o la capt. Acuma sunt chelner aici, adic ajutor de chelner i numai pentru ziua de azi, o se ateapt patronul la muli clieni. Ultima oar am lucrat n port. Ai umblat i prin ar? Vezi c nu te-ntreb fr rost. V spun pe cinste. M-am dus de dou ori pn la Tucuman, ca ngrijitor de cai. Vaszic tii s clreti? Ca un cavaler din Ordinul Leului de la Freiligtath. Asta se nva aici n doi timpi i trei micri. Bine, foarte bine. i acum ce-i mai important din toate: se gsesc multe oase aici n Argentina? Oase? O grmad. Splendid! Asta caut. Cum adic? Oase? Pentru ce? n interesul cauzei. Aa? Iac un interes de care n-am mai auzit. Dar fii pe pace. Dac ducei lips de oase, v aduc eu un vapor ntreg. Antediluviene? Asta ce-o mai fi?... V pot spune att: se gsesc de toate felurile. De mastodont? De orice vit, ct poftii. Te ntreb de mastodont, adic... Vita asta n-o cunosc, scuzai. Normal. Elefanii uriai au trit nc nainte de potop... Atunci s-au dus dracului de mult i nu mai au oase. De dup potop se gsete, dar numai oase de boi, cai i oi. Nu m-nelegi. Eu caut oase de animale preistorice, ca de pild cele care se afl aici la muzeul de istorie a naturii. Aha, m-am lmurit. Alea zac n pmnt, trebuie dezgropate. Le-am vzut eu. Se gsesc n toat pampa. Vaszic din astea cutai? Ai vrea s le scoatei la lumin? Da, m gndesc s angajez n acest scop nite gauchos. De aceea m-am i mbrcat aa, s le fac impresie bun. Primo, am nevoie de un servitor pe care s m pot bizui. Dumneata mi placi. Ai un obraz cinstit, eti ager i nu pari s suferi de prostie, de vecordia, cum spune latinul. N-ai vrea s te angajezi la mine? De ce nu? Dac-s bine inut...

Atunci vino mine diminea s punem lucrurile la punct. l tii pe bancherul Salido? l tiu. Are biroul pe-aproape, dar locuiete n quinta lui, afar din ora. Ei, acolo stau i eu. I-am fost recomandat i i sunt oaspete. Dar acum las-m s citesc! Prea bine, dom' doctor, citii n pace. M prezint mine i cred c iese o afacere bun pentru amndoi, Scot eu ciolanele din pmnt, orict ar fi de mari. Morgenstern prea s mai mediteze asupra discuiei. Citea mai puin atent i nu uita de butur. n timp ce savantul amator i golea sticla, Antonio Perillo se ridic de la masa lui, plti i iei. Peste puin Morgenstern prsi i el localul, dup ce achit 6 taleri. Aparent o sum considerabil, dac nu tim c un taler de hrtie valoreaz doar 16 pfenigi germani. Totui 96 de pfenigi pentru o sticl de bere nu e chiar un fleac. Butura asta importat din Europa era pe atunci un lux mai mare dect acum. De la cafenea Morgenstern o lu la stnga pe o strad ce ducea drept, fr nici o curb, spre quinta bancherului. Ocupat cu naltele-i gnduri, nu observ cele dou siluete rezemate de stlpii unei pori de peste drum: Antonio Perillo i nc un tip cu care fusese n cafenea. Acesta din urm era mai nalt, mai atletic dect espada, trdnd o for neobinuit. Faa ras, tbcit de vnt i de ploaie, vdea c omul trise n pampa sau n muni. Era, n genere, o apariie neplcut. Nasul subire, ncovoiat i amintea fr s vrei de ciocul unui uliu. Sub sprncenele mbinate jucau nite ochi ptrunztori. Buzele, strnse, incolore i sporeau i mai mult asemnarea cu o pasre de prad. Era mbrcat ca btinaii. Pe cap avea un sombrero cu boruri largi. n lumina ce btea din ferestrele cafenelei, acesta recunoscu imediat figura savantului german i i opti lui Perillo: El e! Nici o ndoial, orict ar tgdui. i-a tiat barba i s-a travestit ntr-un gaucho. Numai c pe de-alde noi n-are s ne duc de nas. Trebuie s aflm unde st. Ia-te dup el! Nu vii i tu? Ar putea ntoarce capul! M-ar recunoate i ar intra la bnuieli. Aa c mai bine nu m duo. Atept n confiteria asta din dreapta pn te ntorci. Perillo intr n cofetrie. Cellalt se furi pe urmele savantului. Dup cum am spus, strada era dreapt. De altfel, Buenos Aines e un ora construit cum nu se poate mai simetric: cvartale ptrate cu strzi care se ntretaie perpendicular. Planul oraului poate fi asemuit cu o tabl de ah. mprejurimile sunt cu totul terne. Solul nu prezint nici o variaie, nici dealuri, nici vi, nici crnguri, nici pduri. O dat ieit din ora, te afli n plin pampa; cerul i pmntul par a se contopi fr nici o linie de demarcaie ntre ele. Portul e n stare proast. Apa estuarului La Plata, murdar, de culoarea lutului, nu confer oraului nici un farmec deosebit. Buenos Aires ocup o suprafa aproape egal cu a Parisului. Ne putem nchipui, aadar, ct de ntins e capitala Argentinei. ntlneti destule strzi i piee foarte atrgtoare, dar, cum iei din centrul oraului, dai peste barci prginite, bordeie strmbe i maidane pline cu gunoi. E drept c exist i unele strzi laterale cu aspect luxos. Acolo se nir vilele bogtailor. O asemenea vil se cheam quinta. n centrul oraului i n cartierele mai animate se nir cldiri de cte dou, trei sau chiar patru etaje. Altminteri casele au numai parter i nu se avnt spre nlimi. Se desfoar mai mult n lime i adncime. Din acoperiurile de olane se iesc mici foioare numite miradores. Acoperiurile sunt plane, ns uor nclinate, pentru ca ploaia s se scurg n hrdaiele din ogrzi. Numai nevoiaii dispun de o singur curte. Cldirile mai artoase au de jur-mprejur cte trei, patru i chiar mai multe rnduri de curi. Privind prin dantelria porii de fier forjat a unei asemenea cldiri, poi zri un ir ntreg de curi pardosite cu marmur, mpodobite cu fntni nitoare i cu brazde de flori. De altfel, marmura e a ici materialul preferat de oamenii nstrii pentru construcia caselor. Dac te ntrebi de ce la Buenos Aires acoperiurile sunt plane, rspunsul e ct se poate de simplu. n primul rnd, acoperiurile nalte, povrnite i uguiate necesit o cantitate mare de material. Acestea sunt obinuite numai n regiunile cu ploi dese, abundente. La Buenos Aires ns plou mult mai puin

dect la noi. Totodat acoperiurile i frontoanele nalte ofer unui pampero acel uragan pustiitor ce se abate dinspre Cordilieri o int prea prielnic. n sfrit, acoperiul plan i procur plcerea de a te putea plimba seara pe propria-i cas inhalnd aer mai rcoros, mai curat. Cine i nchipuie c pe strzile din Buenos Aires va ntlni cete de gauchos clrind n galop se nal. Mai curnd va avea impresia c se afl ntr-un ora european. Toat lumea se mbrac dup moda francez. De altminteri, numrul europenilor stabilii aici este foarte mare. Doar jumtate din locuitori sunt indigeni. n vremea de care vorbim, oraul numra 4 000 de germani, 15 000 francezi, 20 000 spanioli i 50 000 italieni, baca o mulime de englezi i nc mai muli elveieni. Acest amestec de naionaliti a dus la o neobinuit rspndire a diverselor limbi. Oameni chiar i copilandri stpnind la perfecie trei, patru sau chiar mai multe limbi, se gsesc aici n numr mai mare dect la Paris, Londra sau New York. Ct despre numele oraului, se poate spune c nu-l merit pe deplin. Buenos Aires e un soi de plural al lui "aer bun". Dar cnd soarele verii ncinge acoperiurile joase, atunci zduful devine cumplit. Oraul duce lips de arbori, adevrai purificatori ai aerului, ca i de alt vegetaie n sensul cunoscut la noi. Lmii i portocalii nu ajung pn aici; palmierii i mai puin. Pentru meri, pruni, cirei i alte soiuri de pomi, clima este prea fierbinte. Nu gseti dect vi de vie, ceva peri, piersici i caii. Dar fructele lor sunt ntr-adevr foarte bune. n partea de rsrit a rii pdurile lipsesc cu desvrire. Cel mult dac, ici i colo, cte un gospodar mai cuprins, stpnul unei quinte, i ncropete o mic livad la umbra creia te mai poi rcori. Una din cele mai frumoase vile aparinea bancherului Salido, brbat extrem de ospitalier, amator de arte i tiine i ntreinnd o vast coresponden cu diveri europeni. Printr-o astfel de scrisoare i fusese recomandat doctorul Morgenstern, cruia bancherul i oferi o bun primire. Quinta se gsea la marginea de miazzi a oraului, nct savantul german avea drum lung de strbtut. Antonio Perillo trebuia deci s atepte cam mult pn la ntoarcerea complicelui su. Dar nu se plictisea. Se aflau i aici, n cofetrie, muli clieni pentru care lupta cu taurii constituia un inepuizabil subiect de discuie. Perillo nu tia pe nici unul din ei i nimeni nu-l cunotea. Oamenii vorbeau de seor Crusada, toreadorul strin. Susineau cu toii c nici un espada localnic nu-l va putea ntrece, fapt care l supra grozav pe Antonio Perillo. Dar se ferea s spun c este i el unul din lupttorii vizai. Discuia se referea bineneles l la jaguar i la bizon, prerea unanim fiind c lupttorii vor avea mult de furc. Va curge snge, nu glum, coment cineva. Numai c va curge i snge de om. Las la o parte bizonul, cci n-am mai vzut asemenea animal. ns jaguarul e o bestie grozav, extraordinar de iute i rezistent. Nici gnd s-l rpui din prima lovitur. Aici Perillo nu se mai putu reine i replic: Jaguarul e un la. Asta e! M fac forte s-l nfrunt numai cu cuitul. Ca s te sfie pe loc, nu? rse cellalt. Vorbesc foarte serios. Nu tii c jaguarul fuge de om? Unii gauchos se pricep chiar s-l prind, cu lasoul. Atunci un brbat mai n vrst, ars de soare, care sttuse tcut n colul su, interveni brusc: E drept seor, jaguarul se teme de om. Uneori l poi prinde i cu lasoul. Dar ce anume fel de jaguar? Jaguarul de ru. Pi exist i alte soiuri? Soiul propriu-zis e acelai, ns comparai-l pe jaguarul care triete lng ru cu cel care cutreier pampa ori i duce veacul prin vgunile munilor. Rul ofer hran din belug, mii de porci de ap, cu care jaguarii se hrnesc n toat tihna. Doar nu le vine greu s vneze asemenea creaturi idioate. Se ndoap cu ele i devin trndavi, fricoi. Cum zresc un om, cum o iau la sntoasa. Altceva e cu jaguarul din pampa, care nu triete att de comod, cci are de luptat cu vite mari, cu cai voinici i, cnd vrea s rpeasc o oaie, d peste ciobanii narmai care tabr asupra lui. Acest jaguar nu e deloc fricos. Dac

vieuiete n muni, atunci umbl dup lame slbatice, mai sprintene dect el i greu de dibuit. Adeseori nu-i rmne dect s flmnzeasc i foamea l scoate din fire. Un asemenea jaguar de munte atac n plin zi chiar i oameni narmai. Iat, seor, ce am inut s lmuresc. La care Antonio Perillo rosti n btaie de joc: Se pare c v pricepei grozav n materia asta, seor. M ntreb ns dac ai trecut vreodat de barierele oraului? Din cnd n cnd. i pn unde, m rog? Pn n Bolivia i dincolo, n Peru. Am fost i n Gran Cacho. La indienii slbatici? Exact. i nu v-au mncat precum jaguarii porcii de ap? Poate c nu le-am prut destul de gras, seor. Sau le-o fi fost fric s se apropie de mine. Cred c hotrtor a fost acest din urm motiv fiindc, de cnd m tiu, nu prea sunt omul care se las mncat ca un bleg. Chiar i acum, la btrnee, m simt n stare s astup botul oricrui ins care se ncumet s m ia peste picior. Reinei acest lucru! Oho, nu te nfierbnta, venerabile seor. N-am vorbit cu nici o intenie rea, se domoli Perillo, care devenise mai prudent dup pania de la Caf de Paris. Nu voiam dect s-mi susin prerea c jaguarul nu e un adversar periculos. Ba e periculos pentru oricine, afar doar de un singur om. Cine anume? Asta v-o putei imagina. Toat lumea a auzit de el. De altfel i porecla ce i s-a atribuit confirm spusele mele. Vorbii de Tata Jaguar? ntocmai. Se zice c lupt nenarmat chiar i cu cea mai slbatic din aceste fiare. Eu ns nu cred. n schimb eu cred totul. L-am vzut cu ochii mei. L-ai ntlnit cumva n Gran Chaco? ntlnit e puin spus. Am i clrit mpreun. E eful nostru. M aflu i acum n subordinea lui. Nu termin bine vorba i n jurul lui izbucnir exclamaii de uimire, de surpriz. Oamenii se ridicar de la locurile lor ca s-i strng mna. Voiau s apropie mesele, s le pun cap la cap. l rugau pe btrn s se aeze lng ei i s le povesteasc din isprvile faimosului brbat al crui nume se afla pe buzele tuturor. Dar el refuz: Nu-i place s se vorbeasc de faptele sale. Aa e Tata Jaguar. Ne-a interzis categoric. Aa c, seores, v-a ruga s nu-mi luai refuzul n nume de ru. Dar cum arat? se interes Perillo. Ca orice om. i ci ani s aib? Vreo cincizeci. E btina? nc nu i-am cercetat actul de natere, seor. Am fi curioi cu ce se ocup de fapt? Unii pretind c ar fi yerbatero, alii c e cuttor de aur sau sendador din aceia care cluzesc caravanele peste Anzi... Se spune chiar c ar fi un aventurier politic i c-i susine cu arma cnd pe unul, cnd pe altul dintre rebeli. Yerbateros sunt culegtorii care scotocesc pdurile seculare n cutarea vestitului ceai de Paraguay. Munca lor e legat de mari primejdii. Sendador nseamn ghid, deci exact ceea ce n America de Nord se cheam scout.

Ce fel e omul i purtarea lui v pot descrie foarte exact, rspunse btrnul. E un brbat, seores, brbat dintr-o bucat, cruia rar i gseti seamn. Nu s-a pus nicicnd i nici nu se va pune n slujba vreunei liote de bandii. Amicul celor buni i vrjmaul celor ri, asta e! De pild dumneavoastr, dac nu suntei oameni de omenie, ferii-v din calea lui! Constat c vi-e limba din ce n ce mai tioas, venerabile seor! V-a suprat oare att de mult faptul c am calificat jaguarul drept un animal la? Asta nu, ns afirmaia c-l putei nfrunta numai cu cuitul m-a fcut s v bnuiesc de ludros ori ignorant, iar eu nu sufr asemenea ini. Jaguarul pe care-l vom vedea mine s-ar putea s fi trit lng un ru, nu zic ba, dar tot aa se poate s fi fost adus din pampa. Ne va lmuri chiar el prin purtarea lui. n privina asta nu sunt deloc curios. M intereseaz mai curnd acel espada care va ndrzni s-i ncerce puterile cu bizonul. Cu bizonul? Toi vor ndrzni. V asigur c toi. Vom vedea. Un asemenea animal, cnd l strneti, devine un monstru sngeros. Asta o tiu de la Tata Jaguar, care a rpus bizoni cu sutele. n pampa? ntreb ironic Perillo. Nu, seor. n preriile Americii de Nord, unde vna pe vremuri. i pe acolo a umblat? nseamn c nu e un perteno, ci un venetic?!... Iat un amnunt prea puin simpatic. Aida de, m cam ndoiesc c Tata Jaguar o s-i fac griji n legtur cu simpatia sau antipatia dumneavoastr. Fiindc nu m cunoate. Dac mi-ar afla numele, s-ar simi onorat s-i ntind mna. Zu? i care-i numele dumneavoastr att de faimos? Perillo. Suntei vaszic Antonio Perillo, lupttorul care va iei mine n aren? Chiar aa! Se uit la btrn cu semeie, trufa, ateptnd parc un gest de surpriz, de respect, dac nu i un elogiu. Dar i fu dat s aud cu totul altceva: Ei bine, seor, n fond ce v face s luptai cu taurii? Ce ntrebare! Ca s-i dobor, firete. i strpung cu spada i mi dovedesc miestria. Grozav miestrie, nimic de zis. i ce isprav eroic s rpui un taur dup ce a fost hruit pn la istovire! neleg s omor animalul pentru carnea lui, ca s-mi asigur hrana, dar s-l rpun pentru o glorie ndoielnic i nc dup ce l-am chinuit nepndu-l, hituindu-l, scond sufletul din el! Asta e treab de desollator, de jupuitor. Nici n-ar trebui s vi se spun espada. Ca mpins de un resort, Perillo sri de pe scaunul lui, gata s se repead la btrn. Din fericire ua se deschise chiar. n acea clip i complicele su intr n local. Antonio se rzgndi, se aez la loc i se mulumi s mrie: Vd eu c-mi cutai pricin, dar nu m simt jignit! Suntei mult prea mrunt n comparaie cu mine ca s m putei atinge barem cu un deget. La fel zicea i narul ctre leu, iuind n vzduh. Dar a venit o psric i l-a nghiit. Perillo se prefcu a nu auzi. Noul venit se aez lng el i l mustr: Iari har? Bag-i minile n cap! Aciunea noastr cere pruden. Nici cu zece prieteni n-ai s repari ceea ce i poate strica un singur duman. Taci! Flecarul sta btrn n-are cum s ne strice. Mai bine spune-mi ce-ai aflat. Firete c vorbeau n oapt ca s nu fie auzii. Totui complicele i mai roti o dat ochii prevztor i nu rspunse dect dup ce constat c nimeni nu le d atenie: Nici o ndoial. Absolut sigur c-i el. i tii unde locuiete? La Salido, bancherul. Todos demonios! Pe toi dracii! La Salido? Cine ar fi bnuit! Asta-i cum nu se poate mai ru. Din pcate. O s-i povesteasc totul. Eti sigur c te-a recunoscut?

Sunt n stare s jur. Dar de ce se preface? Ca s m cred n siguran... Dac-i aa, va trebui s-l reducem la tcere. Hm! neleg: o lovitur de cuit, un glonte n cap. i asta fr s pierdem vreme. Mine diminea poate fi prea trziu. Nu trebuie lsat s ajung la poliie. De-am ti ce camer ocup... Am dibuit eu. Am pndit pn a intrat n cas, apoi am srit gardul n grdin. Noroc c quinta asta nare nici curi, nici ziduri mprejmuitoare. E chiar n mijlocul grdinii; poi s te apropii uor. Ei i dup ce a disprut pe u, s-a luminat o odaie n partea dindrt a casei. Aprinsese lampa. Putea s fie altcineva... Ba nu. L-am surprins cnd a nchis una din ferestre. Am vzut foarte clar. Cte ferestre are odaia? Dou. A cobort obloanele? Nu. E vreo scar pe-aproape? M-am gndit i la asta. La captul grdinii e un pom de curnd tuns, iar scara st i-acum sprijinit de el. O scar nalt, tocmai bun ca s te cari pn la geam. Perfect. ns nu ne apucm de treab imediat. E prea devreme. Strzile sunt pline de oameni. Ne-ar putea zri careva. Ateptm pn ctre miezul nopii. Dar dac e treaz i-atunci? Treaz-netreaz, tot un drac. l facem s nu apuce ziua de mine. Dac nu doarme, i expediem un glonte pe geam. Dac doarme, ne strecurm nuntru. Ei, gata, acuma s-o tergem! Nu-mi prea place aici. Perillo plti consumaia i amndoi indivizii decii s distrug o via de om ca s mpiedice dovedirea unei crime din trecut prsir cofetria. n acea sear strzile i localurile publice erau populate mai mult ca de obicei. Lumea din Buenos Aires triete retras i se culc devreme, dar acum trecuse de orele unsprezece cnd ultimul client prsi Caf de Paris. Micul chelner i primi simbria de ziler i iei din local. Afar, n faa uii, se opri. Pe strzi mai circulau oameni. Tnrul privi la seara aceea frumoas, cldu, a nceputului de decembrie. nc nu-i venea s se culce. Se tot gndea la viitoarea lui slujb i bucuria de a-i fi gsit un stpn de acelai neam cu el i alunga oboseala. Hotr s se plimbe puin. Instinctiv i ndrept paii n direcia ce i-o indicase Morgenstern. Aciunile oamenilor sunt determinate uneori de imbolduri luntrice de care nici nu sunt contieni. Astfel, tnrul osptar, spre propria lui mirare, se pomeni drept n faa quintei bancherului. Aici, departe de forfota din centru, ddu de un ntuneric opac. Felinarele erau stinse. Doar stelele dac-i mai picurau licrul difuz. Nu se vedea dect la o distan de civa metri. Chelnerul tocmai vroia s se ntoarc din drum, cnd i se pru c aude un zgomot de pai furiai. "Suspect lucru i zise n gndul lui. De ce aa pe tcute? Cnd ai contiina curat, calci firesc, apsat." Se lipi deci de gard i atept. Un om travers strada. Se opri. Un al doilea, venind din urm, se opri lng el. i spuser ceva n oapt. Se apropiar apoi de gard i, dintr-un salt sprinten, srir dincolo. "Vaszic hoi!", i zise chelnerul. Dar ce aveau de gnd s fure? Fructe din grdina bancherului? Sau era vorba de o spargere? Trebuiau urmrii. Chelnerul sri i el gardul, avnd grij s nu fie auzit. Dincolo, iarba nbuea zgomotul pailor. Se furi pe lng vila, lipit de un perete lateral. Deodat zri la col pe unul din brbai i sttu s-l observe. Dup un rstimp acesta dispru n dosul casei. Chelnerul se tr ntr-acolo i l surprinse cum scruta de jos cele dou ferestre luminate de la etaj. Complicele su veni din alt parte aducnd o scar pe care o propti de zid, n aa fel, nct s ajung n dreptul uneia din ferestre.

"Ce-or fi vrnd? se ntreba chelnerul. Doar nu te-apuci, ca sprgtor, s intri. ntr-o cas luminat! Nu cumva e vorba de o fars? Te pomeneti... Dar atunci ar fi o prostie s dau alarma"... Totui nu-i slbea din ochi. Acum unul inea de scar, iar cellalt se cra. Ajuns sus, acesta din urm privi pe geam, apoi cobor niel i i opti ceva tovarului su. Chelnerul parc zri n mna lui un obiect metalic. Auzi apoi un declic dublu, ca de pistol cu dou evi. nfiorat, tnrul se furi pn mai aproape de scar. Cei doi continuau s uoteasc. Nu-l puteau vedea, cci se afla n ntuneric. i astfel chelnerul auzi urmtorul dialog: ade i citete. n ce poziie? Cu umrul stng spre geam. I se vede faa? Da. i sprijin capul n palma dreapt. Atunci l pocnesc drept n tmpl. E cel mai sigur. Prin urmare, se pregteau de un omor! Chelnerul se sperie n aa hal, nct, pre de cteva clipe, sttu nlemnit. i iat c individul de pe scar urc din nou pn la fereastr i ndrept pistolul spre interior. Aceasta i oferea chelnerului posibilitatea s intervin. Scoase un strigt puternic, sri la scar i l mpinse la o parte pe cel ce o sprijinea. Astfel, tocmai n clipa cnd apsa pe trgaci, individul de sus, se prbui cu scar cu tot. Pistolul detun lugubru. Chelnerul se arunc asupra banditului, ncercnd s-l imobilizeze. D-mi drumul, cine, c te-mpuc! scrni acesta. i trase ntr-adevr. Tnrul simi o arsur n braul stng. Era rnit i nu-l mai putea reine pe cellalt. Banditul ni de sub el i dispru n ntuneric. Complicele su fugise de mult. Cele dou mpucturi sculaser casa n picioare. Odile se nsufleir subit. Una din ferestrele luminate se ddu n lturi i doctorul Morgenstern i scoase capul, strignd suprat: Care-i criminalul de trage n mine? De ce nu-mi d pace s citesc? Chelnerul se sperie din nou i bigui: Maic Fecioar! Dumneavoastr suntei, dom' doctor, cel care trebuia omort? Dar dumneata cine eti? Parc te-a cunoate dup glas. Pi eu, dom' doctor, eu sunt Fritze Kiesewetter. Fritze Kiesewetter? Nu cunosc! Ba da! M-ai cunoscut azi la Caf de Paris. Ziceai s m angajez la dumneavoastr pentru ciolanele alea. Aha, chelnerul! Dar bine, bre, cum de i-a venit s tragi n mine? Eu? Asta-i bun! Eu s trag?! Pi care altul? Sau mai eti cu cineva? Sunt singur, domnule, cum ar spune Schiller: "Singura omid aici n grdin". i ce naiba caui aici? Caut s v salvez. i iaca, dup ce c v-am scpat de la moarte, m mai credei i uciga. mi plnge sufletul, dom' doctor. Dar nu numai doctorul se nelase n privina lui, ci i ceilali locatari ai vilei, care alergaser la faa locului cu lumnri i lanterne, cu tot felul de arme, ca s-I prind pe bandit. Nimic nu-i ajut chelnerului, nici explicaii, nici rugmini. Fritze Kiesewetter fu imobilizat i adus n cas, nu fr niscai argumente tari ale cror urme avea s le simt o bun bucat de vreme. Voir s anune poliia, s-l aresteze; dar el i rug s-l asculte mai nti n linite i cu calm. Doctorul accept chibzuind n felul urmtor:

Omul e o fiin raional. Aadar, fiind oameni, trebuie s raionm. Eu nu i-am fcut stuia nici cel mai mie ru. Dimpotriv i-am propus s-l angajez n serviciul meu. Poate fi acesta un motiv ca s m mpute? Nu. i nici n-are mutr de uciga. Pare mai degrab un om cinstit. i chiar dac s-ar preface, nc nu e cazul s-i vrm pumnul n gur. Propun deci s-i ngduim a-i formula aprarea, defensio pe latinete. Bancherul, mnios peste msur, era de fapt contra, ns ceda din condescenden pentru musafirul su. Astfel Fritze povesti ce i cum s-a ntmplat, cernd s se controleze urmele. Ceilali i fcur pe plac i, ntr-adevr, se convinser c Fritze nu minte. Descoperir urme nu numai n locul unde bandiii escaladaser gardul la nceput, dar i n cealalt parte, pe unde fugiser dup eecul lor. Gsir, de asemenea, n spatele casei, plria unuia din ei, pierdut fie n timpul cderii de pe scar, fie n ncierarea cu Fritze. De altfel, chelnerul mai sngera i acum. i cercetar rana. Nu era nimic grav. Glontele i zgriase uor braul. Era deci clar pentru toat lumea c doi indivizi se furiaser n grdin ca s-l mpute pe doctorul Morgenstern i c numai graie interveniei lui Fritze glontele fusese deviat de la int. Dar cine s fi fost atentatorii i ce motive s fi avut pentru a omor un om aflat n ar abia de o sptmn i care nu intrase n conflict cu nici un ins? Ai putea recunoate mcar pe unul din ei? ntreb bancherul. Nu prea, rspunse Fritze. Totui, la lumina ce rzbtea din odaie, am zrit o clip faa celui cocoat pe scar, exact cnd se pregtea s trag n dom' doctor. Dup mine, parc aducea cu Antonio Perillo. Astfel afacerea se complica i mai ru. Perillo era, ce-i drept, un tip cu reputaie ndoielnic, dar nimeni nu-i credea capabil s comit un omor. i ce motiv ar fi avut s-l nlture pe doctor? La cafenea i se adresase destul de politicos. Totui faptul c l confundase cu altcineva ddea de gndit. De aceea bancherul socoti necesar s ntiineze poliia. Aceasta se nfi prin doi funcionari superiori ai echipei de vigilantes, mbrcai n uniforme albastre. Cercetar urmele, cumpnir toate faptele i, n concluzie, i exprimar prerea c ar trebui aflat unde se gsea Perillo n momentul svririi atentatului. Oricum, nu se putea ntreprinde nimic naintea corridei de a doua zi. Antonio Perillo era un espada de nenlocuit i arestarea lui ar fi indignat publicul n cel mai nalt grad. Ct despre Fritze Kiesewetter, nimeni nu se mai ndoi c intervenise ca s-l salveze pe doctor. Drept care acesta: l angaj imediat, oferindu-i condiii din cele mai bune. I se ngdui chiar s rmn la vil.

Capitolul II - Corrida de toros

A doua zi diminea, lumea se nghesuia s-i asigure un loc la spectacol. Casa de bilete era pur i simplu asaltat. Bancherul reinuse patru locuri: pentru el, pentru soie, pentru doctorul Morgenstern i pentru un tnr nepot aflat n vizit la quinta lui. Soia bancherului de origine german, avea un frate care locuia la Lima, capitala statului Peru. Acest Engelhardt era tat a doi fii care urmau s moteneasc odat averea bancherului lipsit de urmai direci. Iat motivul pentru care acesta propusese ca unul din nepoi s vin la el i s stea n preajma lui mai mult vreme. Biatul, pe nume Anton , era cel mai mic dintre fiii lui Engelhardt. Numra aisprezece ani. Cltoria fusese pentru el o corvoad, mai ales traversarea oceanului pe la Capul Horn. De aceea, la ntoarcerea acas, urma s evite vaporul i s ia drumul pe uscat, peste Anzi. Nu mai rmnea dect s atepte un prilej nimerit. Cci a strbate America de Sud nseamn a risca mari primejdii i privaiuni i nu poi ncredina un asemenea biat de viitor primului catrgiu ieit n cale.

Lupta eu taurii urma s nceap la ora treisprezece precis. Dar Plaza de Toros, adic arena, fusese ocupat pn la refuz nc de la ora unsprezece. Nu mai gseai nici un locor liber. Doar lojile preedintelui i ale altor oficialiti mai erau goale. Pe nite placarde uriae puteai citi programul corridei scris cu litere de-o chioap. Cteva fanfare cntau alternativ. Matadorii, narmai cu greble i mturi, nivelau nisipul de pe teren. Din cnd n cnd se deschidea o u i aprea cte un lupttor pestri costumat. Urca pe estrad i se mpuna cutnd s atrag atenia publicului. ntre arena propriu-zis i spectatori se ridica un gard de scnduri, destul de gros ca s poat rezista izbiturilor unui taur, dar nu prea nalt spre a permite lupttorilor s-l escaladeze la nevoie. n fa era poarta prin care urmau s treac taurii; n spate, o alt poart rezervat Jaguarului. Se spunea c, n eo privete bizonul nord-american, s-ar fi luat msuri de siguran cu totul excepionale. Deocamdat animalul nu putea fi vzut. I se auzea ns mugetul gros, care prea s anune c nu avea do gnd s cedeze eu una cu dou. Locurile aflate jos, lng gard, erau cele mai ieftine. Acolo edea i Fritze Kiesewetter, cruia noul stpn i cumprase un bilet de intrare. Locurile de sus erau eu mult mai scumpe i rezervate oamenilor avui, printre care i bancherul cu nevast-sa, cu nepotul i cu savantul cel pirpiriu. ntmpltor, domnul cu barba alb care, la Caf de Paris, se recomandase Hammer, ocupa mpreun cu prietenii lui c teva locuri nvecinate. El nsui se nimerise chiar lng doctorul Morgenstern, care tocmai se strduia s demonstreze tnrului Anton caracterul absurd i condamnabil al corridei. Ai mai asistat vreodat, tinere seor, la o asemenea lupt? se interes el. Nu, rspunse Anton Engelhardt. Atunci afl c torturarea animalelor nu e un lucru nou. Se practica nc pe timpul vechilor greci i anume n Tesalia. i la romani, sub cezari. Dar toi acetia erau pgni. Aveau, prin urmare, o scuz. Noi ns, cretini fiind, ar trebui s ne abinem de la astfel de atrociti. Pi bine, seor, totui ai venit i dumneavoastr s le vedei... Observaia biatului l puse n vdit ncurctur. Pn la urm gsi un rspuns evaziv: i dac n-a fi venit?! Oare s-ar fi contramandat spectacolul? Asta nu. Atunci nu mi se poate imputa nimic. i, n plus, m aflu aici pentru studii. Am deci o dubl scuz, excusatio pe latinete. Sunt zoolog i ceea ce urmeaz este un spectacol n primul rnd zoologic dei descoperirea unei relicve importante din vremea diluviului mi-ar fi cu mult mai plcut, ca s zic aa. S fi avut loc lupte cu animale i nainte de potop? ntreb Anton, abia stpnindu-i un zmbet provocator. Doctorul, suspicios, i arunc o privire piezi: Asta e o problem la care nu se poate rspunde printr-un amplu da sau nu. Se vorbete de omul antediluvian sau chiar i mai vechi. Dac a existat ntr-adevr i dac inem seama de napoierea moral de atunci, e de presupus c acest om aa saurienii s se ncaiere ntre ei i pe mastodoni mpotriva megateriilor. Lucru foarte regretabil! Dar asta se petrecea ntr-o epoc prea deprtat ca s mai putem schimba ceva. Ne-am... Se ntrerupse, cci fanfarele intonar un imn mre. Preedintele apru n loja lui i, cu mna, fcu semnul ateptat pentru debutul spectacolului. Dac pn atunci vocile mulimii sunaser ca un vuiet nedesluit, acum se ls o linite adnc. Auzeau pn i rsuflarea vecinului! Atotputernicul preedinte mai fcu un semn cu mna, drept care muzica intona un mar. Se deschise o poart pentru a lsa s intre n aren picadorii. Acetia clreau pe nite cai de duzin, pentru a nu expune primejdiei animale mai de soi. Venir apoi, pe jos, cuveniii banderillos i espadas, fcnd un tur n aren. Picadorii luar poziie la mijloc, n faa porii prin care aveau s treac taurii, pentru a-i putea respinge sau ataca. Banderillos i espadas se retraser ndrtul unor stlpi, n niele special amenajate.

Acum preedintele fcu al treilea semn, ceea ce nsemna s fie introdus primul taur. Bariera fu ridicat i animalul ptrunse n aren. Era un exemplar negru, cu coarne ascuite, ncovoiate n fa. Scos pe neateptate din arcul strmt n care sttuse nchis, taurul ddu s se bucure de libertate, alergnd, n salturi mari. Dar, zrindu-i pe picadori, se propti o clip pe picioarele dindrt i se npusti n direcia lor. Clreii se rspndir imediat. Totui taurul reui s surprind calul unuia din ei i s-i spintece burta. Picadorul ncerc s sar din a, rmase ns agat de scar i se ls purtat de calul rnit. Prea pierdut, cci taurul, cu capul aplecat, se i ncorda pentru a doua lovitur. Atunci banderillerii srir n ajutorul camaradului lor. Ct ai clipi, aruncar pe capul taurului trei, patru vluri de mtase colorat, astupndu-i vederea. Animalul ovi. Astfel picadorul avu rgazul necesar s se salveze. Calul ns, cu mruntaiele scoase afar, se mai tr o vreme fornind i gemnd, pn se prbui. Totul se petrecuse att de fulgertor, nct cu greu ai fi putut distinge; fiecare faz. Picadorii purtau veminte de cavaleri spanioli. Banderillerii erau mbrcai tot spaniolete, ns n costume moderne, mpodobite cu multe fireturi i panglici. n mini nu aveau dect earfe i acele bee cu crlig pomenite mai sus i numite banderille. Taurul cel negru i scutur capul ca s scape de pnzele ce-l mbrobodeau, dar, neizbutind, scoase un muget de furie. Era de prevzut c urmtorul su atac va fi i mai violent. Deodat, din spatele banderillerilor, rsun un glas puternic: Facei loc! Lsai-m pe mine! Era Crusada, lupttorul din Madrid. Banderillerii ezitar mai nti, cci riscul la care Crusada voia s se expun era extrem de serios. Dar la un al doilea ordin, se ddur napoi. Ca s-l ntrte pe taur, espada mbrcase haine de catifea roie, croite firete n stil spaniol. n mna stng inea muleta o fie de mtase lucioas agat de o vergea iar n dreapta o spad scnteietoare. Astfel narmat, se apropie la zece pai de taur, lucru extraordinar de primejdios, dat fiind faptul c animalul mai era n plin for, neistovit. Dar Crusada ncerca, nc dintru nceput, s-i umbreasc pe colegii localnici printr-un act de bravur senzaional. Taurul reui n sfrit s-i elibereze vederea i, din prima clip, i ainti ochii asupra vrjmaului care flutura provocator muleta n faa lui. Aplecndu-i capul, se npusti furios, hotrt s-l strpung pe adversar. Crusada ns nu se clinti din loc pn ce vrfurile coarnelor ajunser la civa centimetri de el. Atunci abia se feri uor ntr-o parte i, cu o siguran i o dezinvoltur uluitoare, nfipse spada n pieptul taurului dezlnuit. Animalul mai fcu civa pai i czu. Era mort. Lupttorul trase spada din pieptul taurului, apoi, n aplauzele i ovaiile mulimii vrjite, o ridic sus, deasupra capului. Dduse dovad de o mare miestrie. Acum venir matadorii. Cu micri repezi scoaser din aren taurul ucis, precum i calul care nc mai gemea. Preedintele fcu semn s fie introdus al doilea taur. i acesta, dup ce rni un banderiller i un espada, czu la rndul lui rpus de lupttorul spaniol. Taurul urmtor dobor doi cai i l rni uor pe Antonio Perillo. Crusada interveni din nou i l dobor ca i pe ceilali. Spaniolul i eclipsase pe toi concurenii localnici i fu literalmente acoperit cu flori i batiste pe care doamnele i le aruncar n semn de omagiu. Perillo, atins la un picior, trebui s se retrag. Prea extrem de mnios. Urma la rnd numrul de senzaie al programului i anume lupta dintre jaguar i bizon. nvingtorul avea s ncheie spectacolul nfruntndu-i pe toreadori. Se deschise mai nti poarta prin care ni n aren jaguarul. Nu putu ajunge prea departe, fiind legat de un lasou lung prevzut la capt cu un crlig de fier. Fiara ncerc zadarnic s se elibereze i, suflnd zgomotos, sfri prin a se culca pe nisip. Sttu aa un rstimp, dnd impresia c nici nu-i pas de publicul din jur. Nrile i fremtau larg deschise. Rbdase de foame cteva zile i acum adulmeca lacom mirosul sngelui scurs n aren. Era un exemplar neobinuit de vnjos i nc destul de tnr.

n sfrit se ddu n lturi i poarta din fa. Te-ai fi ateptat ca bizonul s nvleasc orbete, dar el intr cu pasul rar, de parc tia c ochii mulimii stau aintii asupra lui. Era un uria al soiului su, lung de aproape trei metri i foarte bine hrnit. Cntrea pe puin treizeci de chintale. Dup civa pai se opri i, scuturndu-i coama lung ce-i atrna pn peste ochi, l descoperi pe jaguar. Lumea sttea eu sufletul la gur. Ce va urma? Jaguarul se ridic n picioare i ncepu s urle. Dac ar fi vrut s sar asupra dumanului, lasoul l-ar fi inut n loc. Bizonul, cu capul aplecat, l msura dintr-o parte. Prea s cumpneasc dac face s se msoare cu o asemenea fptur. Ca s ajung n faa jaguarului, trebuia mai nti s-l ocoleasc. Acesta l ls s se apropie i se ncord, gata de atac. Bizonul i plec fruntea artndu-i n prim-plan coarnele i grumazul puternic. Mugi amenintor. Atta fu de ajuns. Jaguarul se trase repede ndrt. Bizonul tropi n jurul lui, dar cu mult pruden, astfel ca, n trecere, s-l aib mereu naintea ochilor. mpotriva oricrei ateptri, jaguarul nu fcea nici o micare. Era timorat. n timpul acestui fel de armistiiu dintre cele dou slbtciuni, savantul amator i explica tnrului su vecin: Bizonul din America de Nord, mpreun cu zimbrul european denumit i bour, formeaz de fapt o subdiviziune a rasei bovine. Sunt adic rude ce boul, bos pe latinete. Aceast grup se distinge printr-o east foarte boltit, frunte lat, coarne scurte, ncovoiate, cocoa, coam stufoas pe grumaz i pe piept. Toracele e foarte dezvoltat. Bizonul are capul mai gros dect zimbrul, coama mai deas i picioarele mai scurte. n fond e un animal sociabil, ceea ce latinul ar numi congregabilis i... Restul prea competentei sale comunicri fu acoperit de strigtele i exclamaiile tumultuoase ale publicului care, plictisit de comportarea panic a celor doi adversari, cerea ca jaguarul s fie aat mpotriva bizonului. "Tirad los buscapies, tirad los buscapies!" Dai drumul la rachete, dai drumul la rachete! url unul din spectatori i toi ceilali l imitar. Preedintele ridic mna, semn c aprob dorina mulimii. Unul dintre nsoitorii brbatului cu barba alb, cel care edea n dreapta lui, l ntreb amical: Crezi, Carlos, c vor reui s-l nfurie pe jaguar? Am impresia c se teme de bizon mai mult dect de focul rachetelor. Ba eu cred c se poate ntmpla o nenorocire, rspunse Hammer. Nu vezi c a prins n bot funia lasoului? Dac izbutete s o road, atunci scap la larg. i n-o s se repead la bizon, ci la oameni. Fiara, culcat pe nisip, mesteca mereu lasoul ntre colii ei ascuii, fapt pe care ngrijitorii arenei nici nu-l luau n seam. Aflai la adpost sigur, triser cteva rachete spre jaguar. Una din ele l atinse, animalul sri n sus i scp lasoul din bot. Funia era mncat aproape n ntregime. Rachetele luar foc i, ncepur s mproate scntei. Jaguarul url de spaim i fcu un salt disperat. Lasoul se ntinse i se rupse. Fiara era liber. ntmplarea neprevzut fu salutat de public cu chiote de bucurie. Toi erau convini c jaguarul se v folosi de libertatea dobndit ca s-l atace pe bizon. i ntr-adevr, acesta se repezi n direcia bizonului, dar cnd i vzu mai de-aproape adversarul ncornorat i pregtit de lupt, gsi mai nimerit s se dea n lturi, Strbtu arena din cteva salturi, se mai ntoarse o dat, apoi se ghemui la pmnt i, rotindu-i ochii dilatai, cercet cu luare-aminte mulimea spectatorilor. Estad atento! Bgai de seam! strig Hammer. Va sri peste gard. Por amor de Dios! Pentru numele lui Dumnezeu, s nu fac una ca asta! exclam doctorul Morgenstern. Bestia m fixeaz pe mine. Uite-o! Parc vrea s m nghit. i fr a mai sta pe gnduri, micul savant sri de la locul lui. ncerc s fug. Dar n nghesuiala de -acolo era imposibil s evadezi. n schimb, micarea brusc a omuleului n haine roii atrase ntr-adevr atenia jaguarului asupra sa. Fiara se propti mai nti pe picioarele dindrt, scoase un urlet scurt, rguit, i, n salturi lungi, se

npusti spre gardul despritor. Dintr-o sritur se prinse cu labele din fa de marginea gardului i se trase n sus. ntr-o clip amuir toi. O tcere grozav se nstpni. Nu se auzeau dect ghearele animalului cum zgrie gardul de lemn. Era limpede pentru toat lumea c jaguarul pusese ochii pe micul savant rocovan. ns pericolul i amenina i pe cei din preajma lui. Ce carnagiu puteau s provoace ghearele i colii acestui animal slbatic i flmnd n rndurile att de compacte ale spectatorilor! Toi erau convini c jaguarul nu va ntrzia s fac saltul urmtor. Dar nu-l fcu. Rmase agat de gard. Cci atenia i fu atras de un nou subiect i anume de seorul cu barb alb, care se recomandase Hammer. Pe cnd jaguarul se pregtea de saltul decisiv, acesta srise de la locul lui i i smulsese micului savant poncho-ul de pe umeri i cuitul de la bru. narmat astfel, i nfurase poncho-ul n jurul braului stng i se urcase pe speteaza scaunului. Totul se petrecuse ct ai clipi. Punto en boca! porunci el cu glas tuntor. Ninguno menease! Tcere, nimeni nu mic! Se slt apoi pe paravanul care desprea primele dou rnduri, spre marea spaim a spectatorilor respectivi care nu tiau cura ar face s dispar sub pmnt. nc un pas i Hammer se afla n picioare, n dreptul locurilor din rangul nti, att de aproape de jaguar, nct l-ar fi putut atinge cu mna. Fiara urmrise cu ochii aprini micrile omului acela uria i renun la saltul urmtor ateptat eu groaz de public. Simea primejdia unui atac, dar nu ndrznea s sar asupra vrjmaului. Se inea de gard n trei labe, cu o lab din fa ridicat sus, cu botul cscat, cu ghearele pregtite de lupt. Astfel, om i fiar statur ochi n ochi timp de cteva secunde. Deodat Hammer vr cuitul ntre dini ca s aib mna liber i i repezi jaguarului un pumn att de puternic, nct acesta i pierdu echilibrul i labele dindrt i alunecar do pe gard. Animalul ncerc s-i menin poziia cu ajutorul labelor din fa, cramponndu-se din rsputeri i scuipndu-l cu furie pe adversar. Se pomeni ns cu nc un pumn nprasnic n bot i czu napoi n aren. Hammer nu se mulumi cu att. Urcndu-se pe gard, sri spre groaza spectatorilor dup jaguar. Un strigt unanim umplu vzduhul cnd brbatul acesta nenfricat ateriza drept n faa jaguarului, care, urlnd fioros, i ncorda trupul n vederea unui salt nimicitor. i atunci se petrecu un lucru pe care nimeni nu l-ar fi crezut cu putin. Hammer scoase cuitul dintre dini, i propti n fa piciorul stng i ntinse spre animal braul aprat de poncho. S fi hotrt totul atitudinea drz a brbatului sau poate fora magic a ochilor si cenuii, larg deschii, pe care jaguarul i simi aintii asupr-i? Destul c fiara nu numai c nu sri la el, dar se i trase ndrt, umil i supus. i pe msur ce se retrgea, Hammer o urmrea pas cu pas fr s-o slbeasc din ochi. Asemenea unui cine btut, jaguarul i trase coada ntre picioare i se tr tot mai iute napoi, sfredelit de privirea vajnicului brbat. Ca la un semn, se porni din toate colurile arenei acelai strigt entuziast: Que maravilla! Este caballero es el padre jaguar! Ce minune! Acest domn e Tata Jaguar! Faimoasa porecl strni o furtun de aplauze i ovaii cum rareori se pot auzi. "El padre jaguar, el padre jaguar!" repetau spectatorii. Era un uria amestec de glasuri, de exclamaii n toate registrele vocale. Acest vacarm l intimid i mai tare pe jaguar. Dac pn atunci se trsese ndrt, acum se ntoarse i o lu la goan spre poarta prin care intrase la nceputul spectacolului. Dar o gsi nchis. Hammer veni cu pai mari din urm i, acoperind cu vocea lui sonor larma din jur, porunci: Abrid la puerta, presto, presto! Deschidei poarta, repede, repede! Peonul, care avea aceast sarcin i sttea ferit n adpostul lui, ridic repede trapa i, dup ce jaguarul trecu, o cobor l loc. Orice pericol fusese nlturat. Un nou ropot de aplauze se dezlnui. Tata Jaguar veni pn la mijlocul arenei, se nclin spre dreapta, spre stnga, se ndrept apoi spre gardul ocrotitor unde l nfruntase prima oar pe jaguar, sri de partea

cealalt i, clcnd din speteaz n speteaz, ajunse iari la locul lui. Restitui savantului poncho-ul i cuitul, spunnd: Mulumesc, seor! i scuzai c n-am avut vreme s v cer mai nti permisiunea. Nu face nimic... Dei, o dat eu poncho-ul, mi-ai smuls i plria cu basma cu tot, rspunse mrunelul. n ce privete cuitul, tiu la ce v-ar fi putut folosi, dar explicai-mi, v rog, de ce v-a trebuit i ptura asta. Ca s-mi apr braul de colii i ghearele jaguarului. Un fel de scut. Seor, suntei un erou, ceea Ce n latinete, mprumutat din greac, se cheam heros. Vitejia dumneavoastr sau, n termeni curat latineti, fr nici un amestec elin, fortitudo, virtus bellica i chiar strenuitas, o admir din toat inima. Ai supus dihania. ca pe o pisicu. Dar ce-o s se ntmple acum cu acest bison americanus? Nu trebuie dect s v ntoarcei ochii spre aren i vei vedea. Bizonul se lungise pe nisip i sttuse aa, linitit, calm, chiar i n timpul cnd Hammer se aflase n aren. De o lupt ntre bizon i jaguar nu mai putea fi vorba. De aceea publicul striga insistent s vin toreadorii care aveau s-l nfrunte pe bizon. Aceast dorin a mulimii se manifesta att de furtunos, nct trebuia urgent satisfcut. La nceput nu se prezent dect un singur lupttor i anume Crusada din Madrid. Abia dup cteva minute apru i Antonio Perillo. chiopta din cauza rnii de altfel foarte uoar dar socotea o chestiune de onoare ca, n ciuda accidentului suferit, s ia parte la competiie. Bizonul fu mai nti mpresurat de picadori. Rmase totui culcat pe nisip ca i cum nimic nu s-ar fi ntmplat. Unul din clrei arunc sulia, care ptrunse civa centimetri n cocoaa bizonului. Fa de aparenta lui nepsare, picadorii gsir c nu e nevoie s se retrag imediat dup acest prim atac. Dar se nelau. Cum simi mpunstura, animalul sri n sus cu o uurin de care, dat fiind masivitatea lui, nimeni nu l-ar fi crezut capabil i se repezi la unul din agresori. Fr a-i da timp s se fereasc, i nfipse coarnele n burta calului, l ridic i l azvrli ct colo. Picadorul fu prins dedesubt. Cu aceeai repeziciune animalul fcu o micare lateral, gata s se arunce asupra altui clre. Acesta porni n galop, dar calul se dovedi mai puin sprinten dect bizonul, care se avnt dup el fr a ine seama de suliele i vergelele celorlali picadori menite s-i ntoarc atenia spre alt obiectiv. Ajunse din urm calul i i repezi un corn n coast. Bietul animal se prbui. Clreul czu din sa. Bizonul ns nu se mulumi cu att. Se vede c avea ce avea cu omul, mai mult dect cu calul. Pn a se ridica de jos, picadorul se pomeni luat n coarne, proiectat n aer, prins din nou n coarne, tvlit i clcat n copite. Victima urla dup ajutor. Colegii ncercar s-l salveze, dar animalul nici nu se sinchisea de intervenia lor, de suliele ce-i gureau pielea groas. Nu-l slbi pe picador pn nu-l transform ntr-un cadavru inform. Dup care se ddu civa pai napoi i scoase un muget nfiortor pe lng care urletul jaguarului ar fi prut un scncet de copil. Rsunar aplauze din toate prile. Spectatorii care mai rmseser cu vreo floare, n mn i-o aruncar bizonului victorios. Larma, entuziasmul general, fceau o impresie nucitoare asupra puinilor ini care simeau oroare i dezgust n faa unei scene att de sngeroase. Bizonul se scutur de suliele ce-l picau. Se uit apoi n jur cutnd o nou victim. i o gsi numaidect. Primul picador fusese scos de sub cal de civa banderilleri. Ar fi vrut s fug, dar nu putea, cci i scrntise un picior. Pentru a fi salvat trebuia dus din aren. Trei banderilleri l ridicar de jos i pornir fuga spre ieire. ns animalul fu i de, ast dat mai ager. Ceea ce urm se petrecu mult mai repede dect se poate povesti. Spectatorii vzur cum bizonul d iama n aceti oameni i i zvrle care ncotro. mpri lovituri n dreapta i-n stnga, tropind din picioare slbatic, dezlnuit. Unul din banderilleri reui s scape, doi rmaser mori pe teren. Picadorul fu i el ucis. Un tnr i curajos banderiller smulse lancea din mna unui picador i sri din spate asupra bizonului cu intenia de a-l lovi apoi n piept. Dar animalul l observ la timp, se ntoarse cu iueala fulgerului i i plec fruntea, gata s izbeasc. Vrful

suliei rico pe spaiul dintre coarne, dur ca fierul i, ct ai clipi, temerarul lupttor se pomeni n aer, ca s cad apoi la pmnt sub copita nvingtorului. Pe urm bizonul o porni n galop prin aren. Mugea n cutare de noi victime. Toreadorii fugeau nspimntai. Se salva care cum putea, fie prin poanta deschis n grab, fie srind gardul despritor. Picadorii desclecau din goan, prsindu-i caii, numai ca s-i gseasc un adpost. Civa cai scpar prin poart. Ceilali czur spintecai. i toate acestea se petreceau n urletele de entuziasm ale mulimii. Un astfel de toro nu se mai vzuse la nici o corrida. C furia i fora lui gigantic vrsaser atta snge, nimeni nu regreta. Toi erau cuprini de o delirant satisfacie. Mai mult, publicul nici nu se mulumea cu cele ntmplate i zbiera din rsputeri: "Los espadas, los espadas! Fuera adelante los espadas!", adic "Espadas, espadas! S vin pe teren, s ias!" Cum spuneam, pn atunci nu apruser n aren dect doi espadas: Antonio Perillo i faimosul Crusada din Madrid. Ceilali refuzaser din capul locului s se msoare cu acest bizon. ntre timp Crusada se refugiase prin poart, iar Perillo, rnit la un picior i neputnd s fug destul de repede, se crase sus, pe gard. Acum edea acolo mhnit, abtut. Auzind strigtele spectatorilor, izbucni: Este bufalo es un demonio, el diablo debe combativ contra este bestia, mas ya eso no! Bivolul sta e un diavol, s lupte dracul cu aa o bestie, nu eu! i rspunse un rs unanim, dispreuitor. i mulimea l chem pe Crusada. Spaniolul era teafr, nevtmat i i ddea seama firete c-i va pierde bunul renume dac se va purta ca un la. Totui nu ndrznea s se angajeze singur n lupta cu bizonul. i trebuia o echip de ajutor pentru ca, n caz de primejdie, s abat atenia animalului ctre ali adversari. Dar nimeni nu se oferi pn nu se promise o recompens important. Abia atunci se anunar trei banderilleri gata s mpart cu Crusada riscul acelei aciuni. Pir tuspatru n aren, salutai cu nesfrite urale. Bizonul nu se calmase deloc. Umbla printre caii sfrtecai, printre oamenii zdrobii, rsturnndu-i cu coarnele, mirosindu-i ca i cum ar fi vrut s vad dac mai dau vreun semn de via. Sngera din mai multe rni, dar acestea nu erau nici adnci, nici primejdioase. Zrindu-i pe noii vrjmai, i ndrept spre ei capul mios, bttori pmntul cu copitele i scoase un muget amenintor. Ce crezi, Carlos? Ce-o s se ntmple? l ntreb vecinul de scaun pe Tata Jaguar. Cine n-o va lua la sntoasa va pieri. E o adevrat crim s-i trimii pe aceti oameni n coarnele bizonului. i se pare de nenvins? Nu, dar aici se afl doar un singur om n stare s-l nfrunte. La cine te gndeti? Nu cumva la tine? Poate... Crusada se apropia de animal cu pai ncei, cam ovielnici. inea muleta n mna stng i spada n cea dreapt. Statura lui frumoas, puternic, scoas i mai mult n relief de costumul bogat mpodobit, ndreptea ndejdea mulimii c va iei nvingtor i din aceast nou btlie. n timp ce banderillerii se furiau de partea cealalt, bizonul fr s-i ia n seam privea int la Crusada, n care presimea inamicul principal. Animalul nu era numai grozav de tare i curajos, dar i foarte viclean. Prea s studieze inteniile adversarului i nu se clintea din loc. Sttea drz, atent, cu capul nc neplecat, ateptnd s vad de unde va pomi atacul. Crusada reui s se apropie de bizon pn la cinci pai, ceea ce nscu n el sperana ntr-o victorie rapid. Avea drept n fa pieptul lat al animalului int ce nu putea fi ratat. Flutur deci cu stnga muleta viu colorat, ca sa devieze astfel atenia acestuia i, n aceeai clip, fcu saltul hotrtor. Era un salt n hurile morii. Bizonul nu se interesa de mulet, ci de om. Cnd spada porni ctre pieptul lui, el i aplec fulgertor capul i lovitura nimeri ntre coarne. Apoi o micare scurt, abia perceptibil a capului i unul din coarne se nfipse adnc n trupul lui Crusada. Spaniolul fu aruncat n sus i czu n

spatele bizonului. Cei trei banderilleri se npustir ntr-acolo, dar animalul, ntorcndu-se ca s-l mai nface o dat pe inamicul dobort, i zri i lu din nou poziie de atac. Atunci banderillerii o luar la picior, ipnd ca din gur de arpe. Bizonul l ridic iari pe Crusada, l purt n coarne i l zvrli n sus. Apoi l pis cu copitele. Vaya, quita, soga! Que cobardia, que bajeza, que infamia! Huo, ce ruine, ce laitate, ce mielie! i apostrofa mulimea pe banderillerii care l prsiser pe Crusada ntr-un chip prea puin eroic. Drept care cei trei viteji se ntoarser n aren, prea trziu ns pentru Crusada, care murise ntre timp. n noua situaie animalul le acord mai mult atenie ca pn atunci, artndu-se hotrt s-i ia n coarne. Banderillerii o zbughir pentru a doua oar. Dar animalul parc tia dinainte ce are de fcut: le tie drumul, postndu-se n faa porii. Singura lor scpare ar fi fost s sar gardul despritor. De aceea o luar la goan ctre gard. Bizonul ns, observnd manevra, se ndrept n aceeai direcie. Primul dintre banderilleri reui s se care sus, al doilea de asemenea. Scpaser nevtmai. Ultimul ns, mai puin sprinten, o pi. Se ag, ce-i drept, de marginea gardului, dar, pn s-i fac vnt dincolo, bizonul l ajunse i l izbi cu cornul n coaps. Noroc c animalul se retrase niel pentru o nou lovitur, timp n care omul, mnat de groaza morii, i adun puterile ntr-un efort suprem i dei rnit, nsngerat reui totui s treac gardul. Bizonul lovi cumplit. O scndur crp ca tiat de secure. Animalul tia unde-i sunt vrjmaii. Se repezi din nou n gard, dar ntr-un loc ntrit de un stlp rezistent. Stlpul se cutremura sub loviturile repetate ale animalului. Gardul trosnea din ncheieturi. Dac bizonul nu se lsa pguba, avea s-l drme de-a binelea, ceea ce ar fi nsemnat ca oamenii dindrtul gardului s fie pur i simplu sfrtecai. E uor de neles panica teribil care cuprinse acea parte a tribunei i care, se rspndi din om n om cu iueala fulgerului. Totul era ipt, rcnet nfricoat. Care cum putea, ncerca s se salveze. Oamenii sreau peste scaune i paravane, cutndu-i un refugiu mai n spate, ntr-o nghesuial de nedescris. Clcau unii peste alii, urlnd, njurnd. O catastrof prea iminent. Deodat un glas uria acoperi zgomotul mulimii: Quedad sentando! Stai pe loc! Nu e nici o primejdie! M ocup eu de bizon! Cel ce rostise acest ndemn nu era altul dect Tata Jaguar. i scoase haina, ca s nu-l stinghereasc la micri, mai smulse o dat cuitul de la brul doctorului Morgenstern i, pentru a doua oar n acea zi, i tie drum pn la gard i sri n aren. De fapt nu acolo era locul primejduit. Bivolul ataca n partea opus. Hammer alerg de-a lungul arenei, strignd ascuit ca indienii cnd se afl la vntoare sau n lupt. E un fel de "hiiii", prelung, scos din gtlej i vibrnd ca o coard metalic datorit unui anume joc al degetelor pe buze, din ce n ce mai rapid. Se produce astfel un ipt ondulat, insistent, ptrunztor, imposibil de redat fonetic. Bizonul, originar din preriile nordice, cunotea acest semnal vntoresc. l auzise desigur nu o dat din gura indienilor. De aceea se ntoarse brusc. l zri pe Tata Jaguar i, deprtndu-se de gardul n suferin, se pregti s-l ntmpine pe noul adversar. Dar Hammer nu se arta deloc grbit s atace. innd cuitul n mna dreapt, se opri n mijlocul arenei. Jur-mprejur, unde eu puine clipe n urm domnise cel mai haotic vacarm, se ls acum o tcere adnc. Nu se auzea dect un nume optit, reluat, repetat mereu: Tata Jaguar. S se ncumete acest om, narmat numai cu un cuit, n lupta cu bizonul? Doi uriai fa-n fa! Dar ce nseamn fora unui brbat, fie chiar atlet, comparat cu a bizonului i nc a unui gigant din neamul su! nchipuii-v, aadar, ct de ncordai erau nervii spectatorilor. Animalul l intuia pe Tata Jaguar cu o privire crunt, piezi. Dar i acesta l sfredelea cu ochii si mari, cenuii, exact cum fcuse cu jaguarul. ncet, cu pai mari, rari, bizonul se puse n micare, stpnit de o extrem pruden, ca i cnd ar fi tiut c de ast dat are de-a face cu un adversar neobinuit de periculos. Hammer nainta la fel de ncet. Se apropiar cte puin pn la o distan de vreo doi-trei coi. Aici animalul i pierdu rbdarea. nl capul, mugind grav, i-l aplec apoi iar, gata de atac.

Toat lumea credea c Tata Jaguar va sri n lturi, ceea ce ns, spre mirarea mulimii, nu se ntmpl. Omul rmase pe loc. Bizonul aproape c-l ajunse. Nu mai avea dect s-l loveasc n plin. Prea c Hammer paralizase de fric. Fu luat n coarne i aruncat n sus. Mii de voci izbucnir ntr-un singur strigt disperat. Dar ce-a fost asta? Hammer, dup ce zbur prin aer drept ca o lumnare, reveni pe pmnt la fel de drept. Sttea acum n picioare, la spatele bizonului, calm, imperturbabil, ca i cnd nimic nu s-ar fi ntmplat. Animalul se ntoarse nedumerit i l lu iari n coarne. Dar se pomeni i de ast dat cu inamicul n spatele lui. Se rsuci furios i scena se repet aidoma. Acum era limpede c Tata Jaguar provocase intenionat, cu o uluitoare ndrzneal i ndemnare, acest joc teribil. De cte ori bizonul, cu capul aplecat, se repezea mpotriv-i, de attea ori Hammer nici cu o clip mai devreme sau mai trziu i proptea piciorul ntre coarne i se lsa zvrlit n sus. Descriind un arc, revenea pe pmnt, n picioare, la spatele animalului. Uimirea spectatorilor nu mai avu margini. Ct dibcie, ct for i siguran n micri! Era un joc de -a viaa i moartea. i totui omul zmbea. Fiecare gest vdea o uurin i o precizie formidabil. i apoi calmul su absolut! Parc ar fi fost vorba de o distracie inofensiv. Cu ct Hammer se mica mai detaat, cu att mai tare se agita bizonul. l nfuria eecul, faptul c se trezea mereu cu vrjmaul n spate, acelai i neatins. Mugea de ciud. Salturile, ntoarcerile deveneau tot mai grbite, mai nesigure. Sngele i nvlise n ochi, nceondu-i vederea. Se ntmpla chiar, ca din aceast pricin, s se repead cu coarnele n gol. Era tocmai lucrul pe care miza Tata Jaguar. Se ls din nou aruncat n sus i reveni, iari la spatele bizonului. Dar de ast dat nu mai sttu pe loc. Se feri repede. n lturi i sri nainte. Animalul, dnd s se ntoarc, se expuse o clip din profil. Un salt ndrzne, elastic i Hammer edea pe spinarea lui. Cuitul fulger, lama ptrunse exact, la rdcina grumazului, ntre vertebre. Bizonul rmase ncremenit cteva secunde, poate chiar un minut. Apoi se cutremur din toat fiina sa uria. Fr un geamt mcar, czu la pmnt ca trsnit. i dduse suflarea. i n aceeai clip, Tata Jaguar lunec de pe spinarea animalului, scondu-i cuitul din grumaz. De atta ncordare, spectatorii preau pur i simplu mpietrii. Nici o oapt nu se auzea. Toat lumea se atepta ca bizonul s-i salte iari trupul masiv i s se avnte n lupt. Tata Jaguar fcu un semn n sus ctre locurile unde edeau nsoitorii si. Srind din speteaz n speteaz, cum fcuse i Hammer mai nainte, cei trei frtai i ti ar drum pn n aren i i aduser haina. Se artar i ei att de sprinteni i abili n micri, nct ai fi zis c sunt acrobai la circ, nu ditamai domni elegani mbrcai dup ultima mod. Hammer i puse haina i tuspatru ieir din aren prin poarta destinat publicului. Acum abia ndrznir civa campeadori s ptrund pe teren. Vedeau bizonul rpus, ntins la pmnt, dar se apropiau cu mare pruden, cutnd s se asigure c e mort cu adevrat. Toreadorii refugiai n dosul gardului ie urmar exemplul. Spectatorii nc nu se ncumetau la vreo micare, att de impresionai erau de felul cum se petrecuser lucrurile. n cele din urm preedintele ntreb din loja lui: Esta el buf alo muerto? E mort bizonul? Si, vuesta Merced, esta muerto. Da, excelen, e mort. Esta en verbad muerto, todo muerto? Mort de tot, mort de-a binelea? Completamente difunto, indudablemente finado. Mort cu desvrire, fr nici o ndoial. For medio de un golpe de cuchillo en la nuca. Datorit unei lovituri de cuit n grumaz. Acest schimb de cuvinte risipi vraja sub care se aflase publicul. n locul tcerii se isc o hrmlaie de nedescris, urlete, aplauze, tropieli, nct ai fi zis c se drm tribunele. Donde esta el padre Jaguar? Aca, venid aca, entre el padre Jaguar! Unde-i Tata Jaguar? S vin Tata Jaguar! strigau sutele i miile de voci laolalt. Dar cel cutat dispruse.

Capitolul III - Tata Jaguar

Tata Jaguar deveni eroul zilei. Numele lui trecea din gur-n gur. Chiar i trziu, dup ce arena devenise pustie, nu se putea ca doi oameni, ntlnindu-se pe strad sau la vreo mas de cafenea, s nu vorbeasc de Tata Jaguar i s nu-i exprime admiraia pentru vitejia lui. Dar ca s-l revad, nu era chip. Nimeni nu tia unde se afl. Firete c i n casa Salido se dezbtea cu aprindere acelai subiect. Doar Tata Jaguar salvase de la moarte sau, cel puin, de la grave rniri i mutilri pe membrii familiei bancherului. Am comis o mare greeal, o eroare de neiertat, rosti doctorul Morgenstern. Dumnealui mi-a mulumii pentru ptur i cuit, iar eu nu i-am exprimat deloc mulumirile mele, gratiae pe latinete, dei dihania de jaguar i aintise ochii tocmai asupra mea. Bun prere i-o fi fcut despre mine! Aproape c nu exist animai care s nu fie nzestrat cu simul recunotinei, abstracie fcnd de unii indivizi i chiar unele specii care, aa cum a dovedit zoologia i n special studiul insectelor, molutelor, viermilor i bacililor, par s fie lipsite, cel puin n parte, de aceast frumoas nsuire. Dar omul, anthropos, pe grecete i homo, la romani, nu poate fi mai prejos dect fiinele care, n ierarhia organismelor vii, se afl pe o scar inferioar de dezvoltare. Tata Jaguar mi-a salvat viaa. Prin urmare, la prima ocazie, u voi mrturisi deschis recunotina mea. Cci simplul fapt c mi-a restituit cuitul nc nu m scutete de... n acel moment se nfi un servitor cu o carte de vizit pe care nu era scris dect un nume: Karl Hammer. Bancherul trecu n cabinetul su i nu mic i fu mirarea ca i bucuria de a recunoate n persoana vizitatorului pe... Tata Jaguar. Se repezi la el, i ntinse amndou minile i exclam: Dumneavoastr, seor, dumneavoastr! Omul att de cutat i de negsit n tot oraul! Dai-mi voie s v strng mna i s v urez bun venit n casa mea. Ce drgu i amabil din partea dumneavoastr c ne dai prilejul de a v arta mcar n cuvinte ct de adnc i sincer v suntem ndatorai. Un zmbet uor nsenin chipul grav al lui Hammer cnd rspunse: V rog, seor, s nu credei c acesta e motivul pentru care am venit. E vorba ntr-un fel de o chestiune de afaceri care m oblig s v rpesc un minut. Drept care Hammer scoase un portvizit i din el o hrtie pe care o ddu bancherului. Acesta o despturi i o citi dintr-o ochire: Un ordin de plat din partea asociatului meu de la Cordova. Suma v st de pe-acum la dispoziie, dei din pricina luptei cu taurii biroul meu e astzi nchis. Nu e nici o grab. Am crezut indicat s m prezint pentru a obine aprobarea dumneavoastr ca s ridic banii n zilele urmtoare. Se nclin i voi s se retrag, dar bancherul l prinse de bra: Mai stai, seor. Nu se poate s plecai aa. Doar ne-ai salvat viaa. ngduii-mi s v prezint soiei mele: Nu, nu. V rog s m scuzai, seor. Tocmai recunotina de care vorbii mi nchide ua casei dumneavoastr. Nu vreau, s-mi fac un merit din ceea ce a fost o simpl ntmplare. I se ghicea pe fa i din felul de a vorbi c era stpnit de o modestie sincer, nu de circumstan. Seor, se pare c v preuii propria fapt cu totul altfel de cum o preuiesc eu, observ Salido. V promit ns c nu vei auzi din gura mea i nici din partea familiei mele cuvntul "mulumesc". Sper ca, n aceste condiii, s v schimbai hotrrea. Da, n aceste condiii sunt gata s accept amabila dumneavoastr invitaie.

Fericit peste msur, bancherul l conduse n salon, unde apariia lui strni surpriz i entuziasm. Cel mai emoionat era micul savant. La nceput pru c n-o s-i mai revin din stupoare, dar mai apoi se grbi s-i ntind mna zicnd: Seor, m copleete bucuria, pe latinete gaudium sau laetitia. M felicit s v pot saluta ntre noi i mai ales s-mi pot face datoria de a v mulumi... Stai! i tie bancherul vorba. Seor Hammer a acceptat s rmn la noi numai cu condiia de a nu i se adresa nici un fel de mulumiri. Rog, aadar, ca acest cuvnt s nu mai fie pronunat n prezena domniei sale. mi interzicei s-mi art recunotina? Atunci despre ce alta s vorbesc? Despre orice. V-ai putea referi de pild la fauna antediluvian. Salido glumise, dar micul doctor Morgenstern profit imediat de ocazie ea s atace tema lui de predilecie i rosti grbit pentru ca nimeni s nu i-o ia nainte cu vreo alt chestiune: Just, foarte just. Spunei, seor Hammer, ai vzut vreodat un megatherium sau un mastodont? Nu o singur dat, rspunse acesta. Unde? Cum? Vorbii, v rog! n pampa. Cine are ochiul format, descoper uor asemenea relicve, nu trebuie s caute mult vreme. Zu!? i Dumneavoastr avei ochiul format? N-a susine n mod categoric... Dar mi s-a ivit uneori prilejul s servesc de cluz unor savani. Aa! Pi asta nseamn s posezi o anumit pricepere pentru investigaia paleontologic, s depisteiz locurile unde se afl urme de plante sau de animale preistorice. Fosilele antediluviene, fie faun, fie flor, se pstreaz n cele mai variate stri. Bineneles, aprob Hammer zmbind. Doar s-au petrecut procese de carbonizare, ncrustare, pietrificare, chiar i de mulaj. Mrunelul se ddu puin napoi i l msur surprins pe uriaul cu barb alb: Ah, seor, vorbii ca un profesor de paleontologie, tiina mea preferat. Intenionez s scriu o lucrare mai vast despre animalele care ar trebui retrodatate pn n perioada silurian. Au existat i nainte o mulime de animale, cci numai din perioada de care vorbii ne sunt cunoscute circa zece mii de specii. Zece mii... De mirare, omuleului i se opri vorba n gt. Abia reui s continue: ... de specii. i pe asta o tii? Ce fel de specii? Zoofite, echinoderme, viermi, artropode, molute i, n straturile de sus, chiar vertebrate, de pild rechini. Gsim insecte i reptile n perioada carbonifer, n triasic, jurasic i cretacic. Dar mamiferele? ntreb savantul, plin de nerbdare. n triasicul superior exist deja marsupiale, n jurasic apare prima pasre. n teriar psrile joac rolul dominant, care revenea pn atunci reptilelor. Dar omul? Cnd se ivete omul? Cel mai devreme n preteriar. Mititelul sri n sus i exclam cu entuziasm: Extraordinar! i nc aici, n Buenos Aires! Suntei un adevrat Gibel, profesorul care a elaborat studiul despre fauna preistoric. Luai loc, v rog, stai niel. Trebuie s v pun cteva ntrebri extrem de importante cu caracter zoopaleontologic... Valgame, Dios! Ajut-m, Doamne! exclam bancherul, astupndu-i urechile cu ambele mini. V rog, seores, luai n considerare c nu ne aflm n era dinaintea potopului, ci n cas la mine i c, din pcate, nu pricep nimic din toate lucrurile astea. Fie-v mil i pstrai aceast tem, interesant desigur, pentru mai trziu. V-a fi foarte recunosctor. Tata Jaguar rse i se declar de acord. n schimb, micului savant nu-i plcu deloc intervenia gazdei.

Se aduse vorba despre lupta cu taurii consumat n acea zi, drept care doctorul Morgenstern gsi nimerit s plaseze cteva observaii despre istoria culturii. Pomeni de gladiatorii romani i, n legtur cu ei, nu pierdu ocazia de a-i adresa lui Hammer un compliment: Ai fi fost un excelent lupttor n forum, seor. Ai fi realizat mari performane att sub retiari, velii i secutori, ct i sub gali, traci i hoplomahi. Mare pcat c n-ai trit n acea vreme. De ce? ntreb Hammer, amuzat. Fiindc ai fi fost fr ndoial menionat cu elogii n "Tablouri din istoria moravurilor Romei" de Friedlnder i n "Administraia roman de stat" a lui Mar- quardt. V mulumesc, seor. Dac triam pe-atunci, acuma eram mort de mai bine de o mie de ani. Prefer s triesc i s nu fiu citat n crile acestor domni. Se poate. Dar de citare nu vei scpa n nici un caz. Numele dumneavoastr va figura n lucrrile despre corrida, drept al unuia dintre cei meii mari toreadori. Ia spunei, cum de-ai reuit s dobori acest uria bison americanus cu o singur lovitur, de cuit? Totul nu se datoreaz dect experienei. Am ucis pn acum muli bivoli n acelai fel. Mi se pare ns c aici, n Argentina, nu exist bizoni. Sau poate c tiina, de altminteri infailibil, s se fi nelat n acest caz? Nu s-a nelat. Bivolii de care vorbesc i-am dobort n Statele Unite. n Statele Unite? Ah, atunci ngduii-mi s v ntreb dac tii de faimoasa peter a mamutului de la Kentucky. Poate ai vzut chiar un mastodont? S lsm asta pe alt dat, scumpul meu seor. Aici nu se cade s mai vorbim despre chestii antediluviene. Aadar, s nu pomenim nici de recunotina ce v-o purtm, nici de fauna veche. Atunci dai-mi voie: despre ce s vorbim? Eu, ca german, sunt obinuit s dau din gur... Suntei german? ntreb Tata Jaguar. Bineneles. V-o spune i numele meu, Morgenstern, ceea ce probabil c ai sesizat. Sunt savant amator i studiez epoca preistoric. Iar eu sunt un profan i studiez lumea contemporan. M numesc Hammer i acest nume v poate lmuri c suntem compatrioi. Cum, tot german? Eu sunt din Juterbogk. Dar dumneavoastr, dac mi-e ngduit s ntreb? M-am nscut la Mainz, oraul de aur. Aha, Mainz, acel moguntiacum construit de Drusus! Cetatea se afl de cealalt parte... i ce v-a fcut s venii n America de Nord? Dorul de aventur, de aciune. i aici, n Sud? n aceast privin prefer s fiu discret. La aceste cuvinte, chipul lui Hammer, foarte prietenos altminteri, se ntunec brusc. Bancherul, spirit ptrunztor, intui de ndat c vestitul brbat fusese atins ntr-un punct vulnerabil i ncerc s dea conversaiei o alt turnur. Ai fost cutat pretutindeni, seor, vorbi el pe un ton politicos. S-ar prea c nu stai la un hotel unde s putei fi gsit. Avem prieteni n Buenos Aires, la care locuim netulburai, rspunse Hammer, zmbind. i rmnei mai mult vreme aici? Nu. Voi pleca n curnd n Anzi. Pe ce rut? Cred c peste Tucuman, spre Peru. Bancherul deveni foarte atent: V ducei i la Lima? Probabil.

Aflai, seor, c aceasta cltorie a dumneavoastr m intereseaz n chip deosebit. Se afl la mine un nepot care nu ateapt dect o bun ocazie pentru a pleca la Lima, peste Anzi. Vrsta? aisprezece ani. Atunci e preferabil s stea pe loc. Totui trebuie s plece. Ar fi fcut-o mai de mult dac i-a fi gsit un sendador, o cluz capabil i de ndejde. De altfel, pentru anii lui, e foarte bine dezvoltat att fizic ct i spiritual. Dar gndii-v, seor, la primejdiile ce-l pndesc pe cltorul care strbate acest drum. M-am gndit. Pericolul e cu att mai mic, cu ct cltorul e mai sigur de sine i mai ncercat. Aadar, o sa trecei Anzii... Mai c-mi vine s v adresez o ntrebare i apoi o rugminte. Glasul lui vdea struin i nerbdare. Dar cum Hammer privea tcut n gol, bancherul adug: Bineneles c, pe msura mijloacelor de care dispun, voi ti s rspltesc! Un asemenea serviciu. Tata Jaguar cltin uor din cap: Aa ceva nu se pltete. Eu, unul, am fost yerbatero, cuttor de ceai n Gran Chaco, gambusino, cuttor de aur n Peru, am fost i chinchilero, vntor de piei de cincila n Anzi i cascarilero, culegtor de chinchina n Brazilia. Tovarii mei m-au nsoit peste tot. i nu mi-e team de primejdii, cci le putem depi atta vreme ct suntem numai noi mpreun. Dar prezena unui strin, care trebuie ocrotit, mai ales a unui tnr lipsit de experien, ne-ar rpi linitea sufleteasc i sigurana n faa dumanului. nct ne-ar fi greu s justificm ndejdea ce s-ar pune n noi. Vorbii ca un om prevztor i cu simul rspunderii. Dar s tii c nepotul meu Antonio nu e chiar att de novice n materie. Clrete, trage, de minune cu puca i a trecut pn acum de dou ori peste Anzi, n Bolivia. Ca s nu mai vorbim de cltoria cu vaporul din Peru pn aici. E voinic, rezistent, harnic, fr pretenii i nu-l sperie oboseala sau privaiunile. Uitai-v la el. Stai de vorb. Prinii lui sunt de asemenea germani. Cred c acest lucru va cntri n favoarea propunerii mele. Antonio, vino mai aproape! Acest seor urmeaz s treac dincolo, n Peru. Ai vrea s pleci cu dumnealui? Mai bucuros dect cu oricare altul! exclam Anton, fericit. Era ntr-adevr un tnr neobinuit de viguros i de plcut la nfiare. Chipul lui bronzat sugera voin i brbie. Avea prul brun, dar ochii de un albastru deschis anunau de departe originea lui german. Att nfiarea ct i rspunsul lui entuziast i plcur Tatii Jaguar. Acesta i ntinse mna, l trase mai aproape i l mngie pe cap. Te-ar bucura ntr-adevr s mergi cu mine? Dar oboseala, greutile, drumul lung, mereu clare i iar clare? O, asta nu-i nimic, mi place grozav. Totui gndete-te la Gran Chaco, la indienii i jaguarii de acolo. Nu mi-e fric. tiu s mnuiesc puca i cuitul, fcu biatul cu ochii aprini, cu obrajii mbujorai. Aa! Vaszic suntem curajoi. i ce mai tim, ce-am mai nvat, viteazul meu seor? ntrebarea l cam puse n ncurctur pe biat, dar i reveni fr ntrziere: tiu, seor, c tinerii din Germania progreseaz mai repede la vrsta mea i c-i ating elurile mai uor dect aici, deoarece au coli i profesori mai buni. Totui sunt i eu elev la Institutul de arte i meserii. i pentru c voi fi cndva succesorul unchiului, tata s-a ngrijit de un meditator german care se ocup de mine i de fratele meu. Pe urm sper s ajung student la o universitate german. Dac dorii, examinai-m! Sunt gata s rspund. Bravo, mi placi. colarii care ed n ultima banc nu vorbesc aa. Din pcate nu am vocaie de pedagog, dar n ce privete drumul prin pampa peste Anzi, vei gsi cu siguran dascli buni printre noi. i zici c eti german? Probabil numai la obrie. Ba nu, seor, sunt german i cu sufletul. Dei m-am nscut n alt parte, consider Germania drept patria mea. Doar nu e neaprat nevoie s locuieti acolo. Ajunge s-i auzi graiul i mai cu seam liedul cel nespus de frumos.

Rostise acestea din adncul fiinei sale. Drept care savantul cel pirpiriu i rocovan desfcu braele declamnd: "Unde graiul nostru sun, Dumnezeu un lied, nstrun." Da, da. Sunt versurile lui Ernst Moritz Arndt, nscut n 26 decembrie 1769 la Schoritz pe insula Rgen i mort n 9 ianuarie 1870 la Bonn. Au fost puse pe muzic de numeroi compozitori. Melodia mea preferat aparine lui Heinrich Marschner. Do major, cor brbtesc, patru voci. Aflai, seores, c sunt membru al societii corale "Lira German" din Jterbogk. Bas-prim! Urc de la i bemol de jos pn la mi de sus! La concerte distribui partiturile n calitate de bibliotecar al societii. He-hei!... "Unde graiul nostru sun"... Mrunelul vorbea cu patim, mndru, nfocat, producnd o impresie ct se poate de hazlie. Tata Jaguar fcu semn biatului i i spuse amical: Uite cum li se topete inima oamenilor mai vrstnici cnd aud vorbindu-se de patria lor. Dumneata, dragul meu seorito, pari un biat de treab. Voi chibzui asupra propunerii unchiului dumitale. S vedem dac o pot accepta. V rog, seor, v rog s acceptai, insist Anton. Am s v ascult din toat inima i n orice condiii. Da, facei-mi acest serviciu, interveni i bancherul. Mi-ai da un ajutor foarte important. Nu depinde numai de mine. Mai sunt i tovarii mei, rspunse Tata Jaguar. O s ne sftuim. n orice caz, nu trebuie s v temei pentru nepotul dumneavoastr. De la Santa F, unde ncepe drumul clare, vom fi douzeci i patru de ini, tot oameni de ndejde unul i unul. Cltoria va decurge firete altfel dect v imaginai, mai ales n privina duratei. De n-ar fi dect s-l trecem pe nepotul dumneavoastr peste Anzi, n-ar nsemna mare lucru. Dar mai avem de rezolvat n Gran Chaco nite treburi care nu sufer amnare. n Gran Chaco? sri de la locul su micul savant. Exist acolo fosile? Ba bine c nu! Mai multe ca n oricare alt inut. Prin pampa s-au fcut cercetri cam peste tot, dar n Chaco nu se ncumet nimeni. Specialitii i pzesc pielea Se tem de indieni. Eu, unul, cunosc locuri unde nu ai dect s sapi niel ca s descoperi relicve din cele mai preioase. Ura! Atunci las naibii pampa i merg cu dumneavoastr n Gran Chaco! Doar n-am s scap un asemenea prilej. E un avantaj serios, un beneficiu, un fructus sau commodum pe latinete. Nu v grbii, seor. De la Buenos Aires pn n slbaticul Chaco nu se merge ca de la Jterbogk la Berlin. i nici nu te ntmpin n drum niscai asociaii corale. Ba s-ar putea s fii pus n situaia de a v cnta singur prohodul cu frumoasa dumneavoastr voce de bas. Ei, i? Dac indienii mi dau partitura, solfegiez la prima vedere. Sper c m luai cu voi. Sperai? mormi Tata Jaguar. i eu v sftuiesc, drag seor Morgenstern, s mai chibzuii dac e ntradevr cazul s riscai o astfel de aventur! Cnd e vorba de un mastodont sau un glyptodont, atunci nu-mi mai pas de nimic. mi risc i viaa. Doar n-o s-l refuzai pe un compatriot al dumneavoastr din Jterbogk. De ce nu? Trebuie neaprat s renunai la aceast idee! Nu i se putea reproa lui Hammer c, innd seama de primejdiile cltoriei, cuta s porneasc la drum doar cu oameni puternici i temerari. Era vdit c propunerea i displcea. Drept care bancherul, prevenitor, interveni i schimb tema discuiei. Musafirii ntrziar pn dup cin. La desprire bancherul avu tactul cuvenit ca s nu mai aminteasc de dorina sa. tia c Hammer va reveni s-i ncaseze banii promii. Atunci vor putea s mai discute n legtur cu Anton. n schimb doctorul Morgenstern era mai puin diplomat. l apuc pe Hammer de bra i l ntreb pe un ton care nu admitea replic: Aadar, seor, ci cai s-mi cumpr? Cai? Pentru ce? Pi pentru cltoria noastr. Doar mi trebuie cai, sape, cazmale... i altceva nimic? ntreb Tata Jaguar, cam enervat. Ce anume?

Un mrfar, domnule, un tren de marf. Sau crezi cumva c, dup ce-l scoi la suprafa, mastodontul i ia picioarele la spinare i d fuga pn la Jterbogk ca s se nscrie n asociaia "Lira German"? Cu acestea, Hammer se ndrept spre u, lsndu-l pe micul savant cu gura cscat. Bancherul l nsoi pn la ieire. Cnd s-i ia rmas bun, sosi poliistul care anchetase tentativa de omor asupra doctorului Morgenstern. Concluzia era c Antonio Perillo trebuie scos din cauz fiind n msur s-i dovedeasc nevinovia printr-un alibi foarte solid. Domnii mai discutar un timp cazul. Un peon lumina cu o fclie puternic. Nici nu bnuiau c sunt spionai. Cnd poliistul cotise n strada unde locuia bancherul doi brbai l urmriser att de hoete, nct omul legii nu-i simise deloc. Acum pndeau de peste drum. Seara se aternuse ntunecoas. Dar i pe lumin cu greu ar fi putut s fie zrii, cci se tupilaser sub un gard de leandri. Erau cei doi indiv izi care ncercaser s-l omoare pe bietul doctor Morgenstern. Bnuiam eu c vigilantul sta se duce la bancher, opti Antonio Perillo ctre nsoitorul su. Deci nu lam urmrit degeaba. Sunt curios ce i-o fi spunnd. Asta o tiu cu precizie, veni rspunsul la fel de ncet. l asigur c tu nu vii n consideraie ca fpta, pentru c... Tempestad mii de tunete! Dar cine-i omul de colo? Care? Uriaul la de lng bancher. Lumina fcliei tocmai cdea pe obrazul lui Hammer. Nu-l recunoti? se mir Antonio Perillo. Aha, uitasem c n-ai fost astzi la corrida. E Tata Jaguar, nemernicul care ne-a fcut pe toi de rs, el diabolo se le lleve, lua-l-ar dracu'! Ta-ta Ja-gu-ar, repet cellalt, care era mai n vrst dect Perillo. nseamn c ai auzit de el? Mai e vorb! Ani de-a rndul mi-am dorit s-l vd la fa i soarta sau mai bine zis norocul meu idiot n-a vrut s-mi mplineasc dorina. i iat-l aici! Din fericire dnsul nu m poate vedea. Auzi dom'le, ce mi-a fost dat s aflu!... Acesta e... Tata Jaguar! Formidabil!... Colosal!... Vorbea ncet, lungind silabele, de parc s-ar fi aflat n trans. Perillo, neputndu-i explica purtarea complicelui su, ntreb: Ce-i cu tine? Ce tot bai cmpii? Cine-i acest Tata Jaguar? Las c-i spun eu. Doar cunoti i tu povestea. Omul sta era poreclit de indienii nord-americani "Metana Mu". Nu neleg. Vntorii care vorbesc engleza i zic Lightning-hand. Nu tiu nici engleza. Atunci fii atent: mexicanii de limb spaniol l-au botezat El mano relampagueando, mn-fulger. Cum? S fie cu putin? ntreb mirat Perillo. Adic e fratele luia... pe care l-ai... Da, da... pe care l-am... Acest Lightning-hand se afl de mult vreme aici sub numele de Tata Jaguar. A venit n Argentina imediat dup... Se vede c mi-a mirosit urma i s-a luat dup mine ca s rzbune moartea fratelui su... Dar nu m-a gsit pn acum. Chestie de ntmplare... Nici eu nu l-am vzut... E clar. Dnsul trebuie s fie. Pzete-te! Asta i fac. Bine c tim de unde m pate primejdia. Pn acum nici n-o bnuiam. Las' c-l ag eu n felul meu. Dumnealui m-a cutat i niu m-a gsit, iar eu l-am gsit fr s-l caut. Nu-mi scap el, n-avea grij. Vrei s-l... Pi! Ca pe frate-su? Exact. Doar n-o s-l cru pentru ca pe urm s cad n labele lui. ntrebarea e ce-o fi cutnd la Salido, unde ade i caraghiosul la rocovan travestit n costum de gaucho?

Curios. mi d i mie de gndit. S fie oare prieteni? Piticul i uriaul? Trebuie s dispar amndoi. M ajui? Cum altfel?! Se nelege c-i stau la dispoziie cu braul, cu pistolul i cuitul. Suntem frtai, avem aceleai interese. Atunci trebuie s aflm mai nti unde locuiete Tata Jaguar. Ascult! Poliistul i lu rmas-bun repetnd cu glas tare, spre bucuria lui Perillo, cum c espada nu e vinovat. Apoi, dup ce schimb cu bancherul cteva formule de politee, plec i Tata Jaguar. Hai dup el! opti complicele lui Perillo. Trebuie s vedem unde st. S nu-l scpm din ochi. Capitolul IV - O nou cunotin

Dup vreo paisprezece zile un vapor venind din Rozariu acosta la debarcaderul din Santa F. Pasarelele fur ntinse i cltorii se grbir s coboare pe uscat. Pe chei se plimbau mai muli oameni. n monotonia vieii acestui ora debarcarea strinilor oferea un spectacol binevenit. Ultimii doi pasageri care prsir vaporul erau ambii de statur mic, purtau costume roii de gauchos i se asemuiau att de mult, nct puteau fi uor confundai. Aveau fiecare cte dou pistoale cu mnerele ieite din cingtori, cte un cuit i cte o puc. Ofierii, zrind aceast pereche, prur foarte surprini. Unul din ei, un cpitan, se adres celorlali: Ce-i asta? Iat-l pe colonelul Glotino i, pe deasupra, deghizat! Oare vrea s nu fie recunoscut sau i dm onorul? S ateptm. Vom vedea dac ne acord vreo atenie, fu de prere un locotenent. Cei doi cltori mbrcai n veminte roii se apropiar agale de grupul ofierilor. Acetia i pocnir clciele cu pinteni zornitori i salutar militrete. Buenos mananas! Bun dimineaa! rspunse micul savant, cci dnsul venea n frunte. i duse apoi dreapta la borul plriei i salut cu dou degete. Slujitorul su, Fritze Kiesewetter din Stralau, proced la fel. Frumoas vreme, seores, nu-i aa? Hotrt lucru, rspunse cpitanul. Sper c ai voiajat agreabil. Rmnei astzi aici, domnule colonel? Poate. Caut un adpost. mi permitei s v nsoesc, domnule colonel? Cu plcere, dar nu sunt colonel. S trii, am neles! Misiune diplomatic sau inspecie inopinat. Cu ce titlu ngduii s ne adresm excelenei voastre? Vrei s spunei cu ce nume? Doctor Morgenstern din Jterbogk. Sunt zoolog. Prea bine! Un nume strin, greu de pronunat. Cu att mai mare e misterul care nvluie persoana ce cltorete incognito. i seorul de lng dumneavoastr? Fritze Kiesewetter, servitorul meu, din Stralau, de lng lacul Rummelsburg. i mai greu de pronunat, deci i mai misterios. Permitei s v conduc spre Cuartei. Grupul se puse n micare: n fa savantul, la stnga i puin n urm cpitanul, apoi Fritze Kiesewetter flancat de ceilali ofieri. Cuartelul din Santa F era o cldire cu cteva etaje i cu un turn, datnd nc din vremea spaniolilor. Ferestrele i chiar balcoanele erau prevzute cu gratii groase de fier. n fa strjuiau cteva tunuri. Soldaii edeau ori stteau n picioare pe lng ui. Numeroi arestai se zgiau din dosul ferestrelor zbrelite. Ia te uit! exclam n nemete savantul, adresndu-se servitorului su, asta-i nchisoare. Te pomeneti c ne iau drept tlhari sau hoi, n latin expilator sau vulturius.

A! rspunse Fritze. Dup ce ne-au primit cu ploconeli i politeuri doar n-o s ne bage la zdup. Ba mi se pare c o s se poarte chiar fain de tot. Hai s intrm, dom' doctor, c de ieit ieim noi, n-avei grij. O tergem ntr-un fel dac vedem c nu e chip. Soldaii salutar dup regulament i domnii pir n cldire. Cei doi civili fur condui printr-o curte interioar, apoi, urcnd o scar cu cteva trepte, ajunser la nite ncperi destul de frumos mobilate, n dreptul crora ofierii i luar rmas bun. Pn a se retrage, cpitanul raport: Gustarea va sosi numaidect. V trimit i un subofier care s stea la dispoziia dumneavoastr. Astzi i in locul domnului maior comandant, plecat la Parana. Mai avei vreun ordin de dat, domnule colonel? Scuzai, vreau s spun zoolog... N-am nici un ordin, dar a avea o rugminte. Punei pe cineva s se informeze dac alaltieri sau ieri a sosit la Santa F un yerbatero care face i treab de sendador. I se spune Tata Jaguar. Trebuie s tiu unde s-a instalat. Trebuia s vin cu vaporul, excelena voastr? Da, din Buenos Aires. Atunci sper s v pot raporta pn-ntr-o jumtate de ceas. Plec i, peste puin, se prezent un subofier detaat n serviciul personal al oaspeilor. Aduse friptur, pine, fructe i o sticl de Bordeaux, vin foarte cutat n La Plata. Aa mai zic i eu, observ Fritze. n armat traiul e trai. Nici acum nu mi-a trecut necazul c m-au respins la vizita medical. Cu firea i cu glagoria mea a fi avansat, he-hei! Purtam azi ditamai sabie i fireturi... Luai, dom' doctor! S v torn un phrel. Fritze umplu paharele. Mncar i bur, eznd comod unul lng altul, fapt din care subofierul trase concluzia c Fritze Kiesewetter nu poate fi servitor, ci vreun militar de rang nalt. Fritze degusta bucatele senin i fr grij. n schimb doctorului i se prea c nu e lucru curat la mijloc. M-a fcut colonel, vorbi el, nedumerit. Pe mine care nu sunt dect un pasionat al tiinelor panice i nu am nimic comun cu armata argentinian... Ciudat. Cum de i-a venit ideea? S-a repezit i dumnealui ca un pudel care ia castravetele acru drept crnat. Dar fii pe pace, dom' doctor. Dinspre partea mea, fac-v i ghinrar, c eu rmn ce-am fost i mi pun la cale burta. ncolo... Totui, Fritze drag, nu crezi c am fost confundat cu un ofier? Greeala asta, error n latinete, poate s ne produc multe neplceri. Deocamdat ne-a produs o gustric i n-a spune c-i neplcut, dom' doctor. Dar la urmri nu te gndeti? Fritze, Fritze, se pare c eti nzestrat cu ceea ce latinul numete levitas, nechibzuin. Asta nu se potrivete, dom' doctor. Adic romanii, cnd erau flmnzi i i poftea cineva s mnnce, nu se atingeau de mncare? N-a crede. Atunci nici un roman n-are dreptul s m fac de levitas dac m aez i eu la mas, ca omul. n clipa aceea se ivi cpitanul i, lund poziie de drepi, raport: Tata Jaguar a sosit ieri dup-amiaz i a pornit azi-diminea spre laguna Porogos mpreun cu douzeci i trei de brbai i un bieandru. Clare? Da. Douzeci din nsoitorii si l-au ateptat aici cteva zile. Trebuie s-l ajung din urm. Putei s-mi procurai nite cai? La ordin! Ci, domnule colonel? Doi, plus doi de rezerv, deci patru. i rechiziionm sau lum din caii regimentului? S nu-mi dai de la regiment. Nu tiu s clresc caii cazoni. Am neles, de rechiziie, fcu ofierul, zmbind cu tlc. Cnd ordonai s-i pregtim? Pn ntr-un ceas.

Cpitanul se deprt salutnd. Dup puin, subofierul aduse igri i se apuc s strng resturile de mncare. Morgenstern l ntreb: N-am putea, drag, s ajungem n posesia lucrurilor noastre? tiind c vaporul pleac de aici abia dup prnz i necunoscnd locul unde vom trage, ne-am lsat pn una alta bagajul pe bord. E o simpl legturic, sarcina pe latinete, n care se afl nite unelte, apoi un pachet nvelit n piele, o aa numit fascis. Conine cri. Le aduc imediat, seor colonel! Subofierul fcu stnga-mprejur i prsi odaia. Dup un sfert de or reapru cpitanul i anun c toi patru caii sunt gata de drum. Ct cost? ntreb Morgenstern. Firete, nimic, excelena voastr, zmbi ofierul. Dar eu vreau s-i pltesc. Un zoolog nu trebuie s plteasc. De ce? Aa-i obiceiul n aceast ar, seor. Ciudat. O ar civilizat de spanioli, care, la rndul lor, au motenit limba i obiceiurile de la romani; nam citit nicieri ca nvaii romani s fi primit cai pe degeaba. Voi consulta mai trziu crile de specialitate. Doar e vorba aici de un aspect cultural-istoric de cea mai mare importan. Probabil c Argentina e singura ar unde s-a mai pstrat acest frumos obicei. De altfel, capacitatea ei de a conserva se vdete i n alt privin. Numai n pampa de aici se mai gsesc mrturii antediluviene. Fac abstracie de mastodont i de megatherium, dar m intereseaz, seor, dac n-ai avut cumva prilejul i norocul de a vedea un om din epoca teriar... Teriar? bigui ncurcat cpitanul. N-ar vrea excelena voastr s-mi ordone dup ce semnalmente s identific, ca s zic aa, un om din epoca teriar? Eu nu ordon, eu rog. Fapt e c s-au descoperit n straturile pliocene mai vechi urme de foc i unelte de piatr. Mai trziu au fost scoase la iveal trei schelete omeneti. Aadar, pampa era populat de oameni nc n epoca teriar mijlocie. i, curios lucru, acetia aveau sternul perforat i treisprezece vertebre n loc de dousprezece. Posibil ca dup cteva mii de ani s rmnem numai cu unsprezece, zece sau chiar mai puine vertebre. Nu m-ar mira deloc. i dac mai judecm niel, interveni foarte serios Fritze n limba spaniol, s-ar putea ca oamenii de mai trziu s fie numai din carne, fr os. Nu-i exclus, ncuviin doctorul. Metamorfoza materiei vii i urmeaz drumul nentrerupt, chiar dac nu izbutim nc s ne imaginm formele viitoare. S lum un exemplu interesant: dinii ursului de peter. Ai vzut vreodat un asemenea dinte, seor cpitan? Nu, excelena voastr, cltin din cap ofierul, care nu mai tia ce s cread despre acest "colonel". Dintele, mai exact mseaua, prezint... Fu ntrerupt. n odaie intrar nite soldai cu bagajele celor doi musafiri. Le aezar pe podea i ieir imediat. Una din legturi coninea, lsate la vedere, dou trncoape, dou sape i dou spligi. Din cealalt, care se desfcuse pe drum, curser afar o mulime de cri. Cpitanul se aplec serviabil, le ridic i le aez pe mas. Cu acest prilej privirea i czu pe un tom avnd titlul cules cu litere groase de tipar Nuestros predecesores de los Pampas Predecesorii notri n pampa. Pe una din copertele interioare scria: Doctor Morgenstern, Jterbogk. Ofierul deschise repede nc trei cri la rnd. Toate purtau aceeai semntur. Atunci cpitanul ntreb intrigat: Cum zicei c v cheam, seor... zoolog? Sunt doctorul Morgenstern din Jterbogk. Acesta e numele dumneavoastr adevrat? Firete. Mi-o putei dovedi?

Foarte uor. Cu ce? Cu paaportul meu. Ia s-l vd! Glasul lui deveni aspru, poruncitor. Micul savant scoase portvizitul i din el paaportul pe care-l nmn ofierului. Acesta, de ndat ce vzu ce scrie n document, exclam: Que yerro y que desvergiienza! Mas aun que semejanza! Sois bribonest sois embusteros! Ce confuzie i ce obrznicie! Dar i ce asemnare? Suntei nite nemernici, nite impostori! Nemernici? Impostori? Noi? se indign Morgenstern. Seor, suntei bun s ne lmurii cum ai ajuns la un asemenea calificativ cu totul nentemeiat, inaniter, cum ar spune latinul. Ia mai slbii-m cu latineasca! V ntreb cum de-ai cutezat s minii n aa hal i s v dai drept colonelul Glotino, cumnat cu generalul nostru Mitre? V-am minit eu? se rsti la rndul su Morgenstern. ndrznii s m facei mincinos pe mine, cetean german? Gura! tii c v pot aresta imediat? Ei, da, putei, dar nu avei nici o justificare. Iar eu, unul, nu m las nchis fr ca pe urm s-l trag la rspundere pe vinovat! V-am tratat cu toate onorurile, ca pe un colonel. V-am oferit de mncare i de but. Soldaii mei au dat iama printre gauchos ca s procure cai. i acum v dovedii un gringo, un vnture-lume, un neam, oarece de bibliotec. Morgenstern se artase mai energic dect ar fi fost de ateptat din partea lui. Fritze tcuse mlc toat vremea. Dar acum se repezi i el: Stai uurel, seor, altminteri vei fi nevoit s aflai c un mare nvat, pe care-l facei gringo i oarece de bibliotec, nu e chiar de ici de colea. -apoi las c sunt printre dumneavoastr nite capete cu care n-am face schimb nici n ruptul capului! Nu cumva v referii la mine? ntreb tios cpitanul. Asta-i treaba mea. N-am de gnd s v dau raportul. Dac ai nghiit gluca, m rog! Dar m mir de ce v rstii aa. Ne-ai luat drept alii i ne-ai poftit ncoace. Nou nici prin vis nu ne-a trecut s umblm cu pcleli. Mncarea, ce mai, v-o pltim dac vrei. Ct despre onoruri, suntem chit: doar v-am ntors i noi salutul! Iar caii putei s-i dai napoi proprietarilor. Ne cumprm noi alii. Vaszic scurt: ct cost mncarea i vinul? De altfel, nici nu e Bordeaux adevrat. Se simte de la o pot. Scoase portofelul ca s plteasc. Dar cpitanul izbucni: Ceee!? S primesc bani de la un servitor? Te-ai scrntit la cap, oprlane? Aci Fritze fcu un pas nainte, amenintor: oprlan? Eu? Pe mine m cheam Friedrich Kiesewetter! neles? Iar pe cine vrea s m tutuiasc nare dect s bea cu mine brudraft, -apoi ne spunem tu! Obrznictur! S tii c te dau pe mna soldailor mei i o s am grij s-i nvineeasc dosul pe un an ntreg! Ei, hai! ndrznete! Crezi c regele Prusiei, al crui supus m aflu, n-o s-i vin de hac? Aceste cuvinte aprinser i mai mult mnia ofierului. Se repezi la u, unde sttea ordonana, o ddu n lturi i strig: Venii ncoace! Luai-l pe sus i aruncai-l pe scri pn la poart! Dar s nu-mi umblai cu mnui, neles? Erau aceiai soldai care aduseser bagajele de pe vapor. Auzind scandalul dinuntru, ateptaser dup u, curioi. Acum nvlir n odaie ca s execute ordinul. Era o desftare pentru ei s arunce n strad un strin, chiar dac numai cu cteva minute n urm l crezuser ofier. Fritze apuc puca, dar fu destul de rezonabil ca s renune la un asemenea mijloc de aprare. i-o slt deci pe umr i rosti:

S nu v atingei de mine! Merg de bunvoie. Hai, seor doctor! Acestea zise, ridic de jos legtura cu unelte, i-o zvrli n spinare i porni. Sfrijit cum era, nimeni nu l-ar fi crezut n stare s ridice ca pe un fulg cocogea greutate. Drzenia i vigoarea lui fcur impresie asupra ostailor. Se ddur n lturi i i lsar trecerea liber spre u. Dar cpitanul se roi la ei: Asta nseamn s-l aruncai afar, mgarilor? Umflai-l imediat, c de nu, carcera v mnnc! Ostaii executar ordinul, n timp ce cpitanul se ntoarse ctre savant: Ai vzut, seor, ce peti cnd i refuzi unui ofier consideraia i respectul cuvenit. Ce-ai face dac v-a pune sub stare de arest? A sesiza, prin intermediul reprezentantului nostru diplomatic, pe nsui preedintele Argentinei, rspunse calm Morgenstern. Atunci ai fi dumneavoastr arestat i ai afla ce peti cnd i refuzi unui supus strin consideraia i respectul cuvenit. Cred c vorbii cu prea mult trufie. Situaia n care v gsii nu e deloc plcut. A dumneavoastr i mai puin. Ai acostat pe un necunoscut spunndu-i colonel i excelen, pentru ca pe urm s-l arestai. Asta nseamn c v-ai compromis grav. Sper c discuia noastr s-a terminat. Crile rmn aici. Voi trimite dup ele ulterior. Salut, stimabile! Se ndrept spre u i iei fr ca ofierul s fac vreun gest de mpotrivire. Cobornd scrile, auzi de jos din curte o larm de nedescris. Apoi zri un grup compact de soldai inndu-se pe urma lui Fritze. Ridicaser pumnii s-l loveasc, dar nu cutezau, cci Fritze, scond pistolul, amenina c-i culc la pmnt dac se ating de el. Se mulumir deci s-l njure i s-l mne din spate. Ajunser astfel pn la poart, unde Fritze se mpiedic i czu cu povar cu tot. Atunci soldaii l nfcar, i smulser pistolul din mn i l luar la pumni. Srmanul se apra cum putea, cu minile, cu picioarele, lovind curajos n dreapta i-n stnga, pn ce Morgenstern, apropiindu-se, mbrnci pe civa dintre agresori cu patul putii. napoi, ticloilor! rcni el. Ai uitat c sunt colonel? Cpitanul vostru se vede c i-a ieit din mini dac ndrznete s v asmu mpotriva nsoitorului meu. Hai, fuga la medico militar! i ordon s -l caute pe cpitan i s-l supun unui tratament sever! Vicleugul avu efect imediat. Soldaii se retraser speriai, iar unii dintre ei o luar chiar la goan ca s-l anune pe medic. Fritze sri n picioare, mai mpri civa ghionti zdraveni, i slt din nou bagajul pe umr i l urm pe micul savant, care se deprta cu pai mari spre ora. Cnd ajunse n dreptul lui, ncepu s suduie: Ptiu, hait de lai! Haidamaci netrebnici! Asta se cheam s fii soldat? Halal vitejie! Treizeci contra unu! i unde mai pui c aveam bagajul n spate! S-au apucat s m cotonogeasc! Te-au lovit tare? ntreb ngrijorat savantul. Nici nu tiu. Trebuie s m pipi, dom' doctor. Deocamdat nu simt nimic. Numai de nu m -ar durea mai pe urm. Slav Domnului c n-a ieit mai ru! Am fost ntr-adevr uuratici de-am riscat o asemenea primejdie, periculum adic. Hai s cutm un hotel. Strbtur cteva strzi i se oprir n dreptul unei cldiri purtnd firma: "Posada por pasageros". Bineneles c hanul nu era deloc mbietor. Construit dintr-un soi de chirpici, nu avea dect un singur nivel, cu o u larg, joas i cu dou deschizturi fr geam n loc de ferestre. Curtea era mprejmuit de un zid n spatele cruia se auzeau tropituri i nechezat de cai. Fritze ddu s intre. Vrei s tragem aici? ntreb doctorul, fcnd o mutr acr. Pi da! confirm Fritze scurt. Dar arat ca o spelunc. Asta-i floare la ureche. Las' s fie spelunc, numai s nu ne arunce n strad i s mai pim nu-' ce. Abia nuntru constatar c "hotelul" se compunea de fapt dintr-o singur ncpere. Mese i scaune nu existau, n schimb erau numeroase paturi suprapuse i scunele joase. Pe unul din ele edea hangiul, un

om usciv, murdar, care, dup multe plecciuni, se interes de dorina celor doi seores. Fritze lepd bagajul pe podeaua da lut bttorit i se grbi s rspund n locul stpnului: Poi s ne faci rost de patru cai, doi de clrie i doi de povar? i dorii cu chirie? Ba nu. i cumprm. Dar ncotro vi-e drumul, dac-mi permitei? Spre Gran Chaco, la Tucuman, poate i mai departe. Am de vnzare nite cai foarte buni. Binevoii, excelenele voastre, s venii cu mine pn afar. Deschise o u lateral care ddea n curte. Cei doi l urmar. Pe unul din paturile suspendate sta lungit un brbat. Noii venii nici nu-l observaser. Cnd avizi de vnzarea cailor, acesta sri jos i se lu dup ei. Afar moiau dousprezece gloabe costelive, aproape leinate de foame. Artau att de jalnic, nct doctorul, care habar n-avea de cai, ddu din cap contrariat: tia-s cai? Parc ar fi nite caper sau hircus, cum ar zice latinul. Ce-i aia? ntreb hangiul, nedumerit. Capr, ap. Atunci nu mai avem ce vorbi. Caii mei nu sunt api. Le ntoarse jignit spatele i ddu s intre din nou n cas. Atunci apru i strinul care sttuse lungit pe pat. i msur pe strinii cei mruni cu o privire curioas. Purta i el veminte roii, asociate ns cu nite cizme nalte care i treceau de genunchi. Barba deas nu lsa s i se vad dect nasul i ochii. Prul i atrna de sub plria ndesat peste basma, czndu-i pn pe umeri. Fcea totui impresia unui om de care nu trebuie s te fereti. Se nclin i vorbi: Seores, aud c v ducei n Gran Chaco. Poate c v-ar fi de folos vreun sfat al meu. De unde venii? Din Buenos Aires, rspunse doctorul. Locuii acolo? Nu. Sunt strin. Strin. Din ce ar? Germania. Vaszic german. i profesia? V rog s nu-mi luai ntrebrile n nume de ru. Nu am dect intenii bune. Sunt om de tiin, adic savant amator, zoolog, n Gran Chaco m intereseaz fauna antediluvian. Vreau s fac spturi, s dezgrop... Aha, vreun mastodont? S sperm. Sau un megatherium? Cunoatei denumirile acestor strmoi?... Firete! Ai dat peste un coleg de-al dumneavoastr. Cum? Cercettor, om de tiin? se mir Morgenstern, deoarece strinul arta ca un gaucho autentic, nicidecum ca un savant. Exact, exact! se btu cellalt n piept cu mndrie. Nu cumva chiar zoolog? i asta, cci am studiat de toate. De fapt sunt un cirujano, chirurg, dac n-avei nimic mpotriv. Medic, nu-i aa. Dai-mi voie s m prezint de altfel sunt cunoscut pretutindeni, dar, ca strini, probabil c n-ai auzit nc de mine i de faima numelui meu m numesc doctor Parmesan Rui el Iberio de Sargunna y Castelguardiante. Mulumesc. Sunt doctorul Morgenstern, iar aci de fa e servitorul meu Kiesewetter. Dou nume foarte frumoase, dar mi ngdui s afirm c al meu e mai armonios i mai lesne de pronunat. M trag dintr-o nobil i veche familie castilian. Ce-ai zice dumneavoastr de amputarea

unui picior, fcndu-se mai nti o incizie i dislocndu-se apoi femurul din cavitatea bazinului? Simplu de tot. Femurul, os femoris... Bazinul, pelvis... Nu neleg, seor. E vorba de un accident, de un rnit la picior? A suferit poate o arsur? Nicidecum. Piciorul e perfect sntos. Atunci de ce s-l amputai? Cielo, cerule! Omul e ntreg i sprinten, n-are nimic. Doar nu m-am referit la un caz concret. Pun doar chestiunea: dac ar trebui s-i tai cuiva un picior. nelegei? Ai fi de acord s susinei metoda mea? Cu plcere, seor, cu plcere. Totui sunt foarte bucuros c punei chestiunea n general. Credeam c vrei s v asist, s in piciorul nenorocitului. Nici n-ar fi nevoie. Lucrez fr ajutor i att de rapid, de abil, nct pacientul habar n-are de nimic. Abia cnd se scoal din pat observ c a rmas cu un singur picior. i asta o aplic nu numai la picioare, ci i la celelalte membre. Retez totul, seor, absolut totul! i, ridicnd braul, tie vzduhul cu atta energie nct Morgenstern exclam speriat: Doamne! Sunt perfect sntos. N-avei grij de mine. Nici o amputare, v rog! Pcat, mare pcat, c nu suferii de ceva. Barem de-ai avea o drgu de carie osoas! Ai fi regete ocrotit de arta mea. n doi timpi i trei micri v-a reteza osul n cauz. Port cu mine ntotdeauna instrumentele necesare. Ce prere ai avea bunoar de o intervenie la cot cu ajutorul ferstrului? Ai mai vzut o asemenea operaie admirabil? Nu i v asigur c ambele mele coate sunt cu desvrire intacte. O, seor, n-ar fi nici o tragedie dac le-ar guri niscai gloane sau dac vreo luxaie veche le-ar anchiloza. V-a opera cu ferstrul i ai fi pur i simplu ncntat. Pe urm v-ai mica braele ca mai nainte. Nu m ndoiesc, seor, dar prefer s n-am nevoie de ferstru. Suntei un om cult, se-nelege, totui nu avei destul curaj ca s v druii tiinei. i e regretabil, fiindc eu tai totul, absolut totul. Admiraia mea, seor! Din nefericire nu am timp s strui asupra unei teme att de interesante. tii, eu caut nite cai pentru cltoria mea i, cum n-am gsit aici ceea ce trebuie, m grbesc, nu-i aa... Nici o grij, l ntrerupse chirurgul. Sunt cu totul la dispoziia dumneavoastr. Da? tii cumva unde a putea s cumpr patru cai sntoi, rezisteni? Nu numai c tiu, dar sunt i eu pe punctul de a-mi cumpra unul. De unde? De la o mic estancia, la jumtate de ceas deprtare de ora. Dar nu chiar acum. Putem ncheia trgul abia mine diminea. Am aflat c proprietarul e plecat i c sosete disear. Atunci trebuie s m interesez n alt parte. N-am timp de pierdut. De ce? Doar n-o s fug scheletele antediluviene. Trebuie s ajung un grup de brbai care au luat-o spre Laguna Porongos. Cine anume? ciuli chirurgul urechile. Nu cumva vorbii de Tata Jaguar i ai lui? Ai ghicit. l cunoatei? Ca pe mine nsumi. Fac i eu parte din anturajul lui. Trebuia s ne ntlnim cu toii aici. Eu ns, fiind reinut la Puerto Antonio, am sosit prea trziu. Plecaser. Dac aveam un cal bun i ajungeam firete din urm, dar n oraul sta nu gseti dect gloabe. De aceea prefer s atept pn mine diminea ca s mi fac rost de un fugar zdravn care s nu se nruie sub mine. La nceput doctorul Morgenstern se cam speriase de acest om care "taie totul, absolut totul"; acum ns era bucuros c-i ieise n drum. ntreb: Credei c ai putea s-l ajungei din urm pe Tata Jaguar? Bineneles. Cunosc la perfecie ruta pe care a pornit.

Bravo, asta-i bine. Oare ne-ai da permisiunea, concessio, pe latinete, s ne alturm domniei voastre? Din toat inima, seor, doar suntem slujitori ai tiinei, prin urmare colegi, fapt care m bucur nespus. -apoi, s-ar putea s am prilejul de a v demonstra cu ct siguran tiu s amputez, orict de dificil ar fi cazul. Sper s dm de nite indieni belicoi, ceea ce ar nsemna c mcar unii dintre noi se vor alege cu oasele zdrobite. Ei, atunci s vedei chirurgie! i trag cu ferstrul de zboar scntei. Cci, dup cum spuneam, seor, eu retez totul, absolut totul! Vorbind astfel, tia vzduhul cu braele i arta cum "zboar scntei", adic frnturi de os i buci de carne. Brbatul acesta prea s aib o extraordinar pasiune pentru aspectul sngeros al chirurgiei. Totui pe Morgenstern nu-l mai ncerca repulsia i teama de adineauri. Nici nu se mai simea intimidat. i ddea seama c are de-a face cu o idee fix, cu un caz patologic, ns deloc primejdios. Aadar, i rspunse zmbind: S-a fcut, seor. Rmnem cu dumneavoastr pn mine. Ce facem ntre timp? Unde ne adpostim? l rugm pe hangiu s ne mprumute nite mroage i mergem la estancia, de unde i le trimitem napoi cu un peon. Acolo mncm, bem, fumm i ne odihnim. De acord. ns cu fumatul nu m mpac. Mare minune! Aici toat lumea trage din igar brbat, femeie, cel i purcel. Dumneavoastr de ce nu fumai? M tem de o intoxicaie cu nicotin. Cercetrile au dovedit c inhalarea intens a fumului poate produce amauroza, altfel spus gutta serena. Pi atunci ar trebui s nghiim igrile, s ni le vrm pe gt cu lopata. De altminteri, o parte din fum ajunge oricum n stomac. Dar, m rog, nu ne-ar lcrima ochii. Eu, unul, n-a putea tri fr s fumez. igara stimuleaz nervii, mrete vioiciunea, ndeamn la aciuni bune i frumoase, d minii siguran deplin, nct eti n stare s execui cele mai grele amputri fr cel mai mic risc. Mai avei vreo treab aici, n Santa F? Sau pornim ndat? Morgenstern i relat pe scurt pania cu ofierul i i spuse c n-ar avea dect s-i ia crile ca s fie gata de drum. Vi le aduc numaidect, seor, l asigur chirurgul Parmesan. Dumneavoastr? Mi-e penibil, seor, s accept un asemenea serviciu. O, nu face nimic. mi pltii doi taleri i rezolv imediat problema. Soldaii i ofierii m cunosc. Altuia firete c nu i-ar da crile. Aadar, brbatul acesta, care i zicea "doctor" i purta un nume castilian lung i armonios, era gata pentru doi taleri de hrtie, adic treizeci i doi de pfennigi s fac pe hamalul. Primind de la Morgenstern suma respectiv, Parmesan plec i se ntoarse n scurt timp cu crile. Apoi iei din nou n ora ca s cumpere foi de tutun, pentru care scop se narm cu o pung de piele. Reveni curnd cu punga plin vrf. Nu exagerase deloc afirmnd c aici toat lumea fumeaz, cci rareori vei ntlni n pampa un om care s nu in ntre dini o igar rsucit cu mna lui. Hangiul era bucuros s le mprumute, contra unei sume modeste, caii necesari. Le ddu i un peon ca nsoitor. Unul din cai fu ncrcat cu calabalcul lui Morgenstern, apoi brbaii nclecar i pornir spre estancia. Mergeau la pas. Cotind n prima uli, ddur de un crd de copii care, recunoscndu-l pe chirurg, se refugiar repede ntr-o cas alturat. Strigau care mai de care: "El carnicero, el carnicero! Huid, huid, de la contrario os amputa! Mcelarul, mcelarul! Fugii, fugii, c v taie!" Prea c stimabilul chirurg ajunsese o sperietoare pentru copii. Faptul ns nu-l supra defel. Ba dimpotriv. i auzi, seor? se adres el lui Morgenstern. Sunt cunoscut pretutindeni pentru meteugul meu. Peste tot n La Plata. Ca un cal breaz. Drumul i duse pe lng Cuartei, unde Morgenstern jucase scurtul su rol de colonel argentinian, apoi prin curtea bisericii i prin cteva ranchos. n sfrit, clreii ieir din ora. La stnga se zrea Rio

Salado, semnnd cu un lac ntins; n fa cmp larg, sterp, punctat de dealuri. La dreapta micului ru Saladillo se afla estancia de care vorbise "mcelarul". Nu era prea mare, dar peste tot pteau cirezi de vite i turme de oi, sute i mii de capete, pzite de civa gauchos. Iar grajdurile erau pline de cai suficieni pentru un ntreg escadron de cavalerie. Clreul care strbate pampa sau campo, cmpul, deosebete trei feluri de aezri. Mai nti acele ranchos (pronun "rancios"), mici colibe construite din lut bttorit i acoperite cu paie sau stuf. Adeseori sunt chiar bordeie spate n pmnt, adnci de mai multe picioare. Mobil, n nelesul modern al cuvntului, nu exist. Pn i hamacul e un obiect rar. Mncarea se pregtete pe o vatr de lut. Piatra lipsete. Coliba sau bordeiul nu are hogeag. Fumul iese prin nibe deschizturi care in loc de u i fereastr. Acestea nu se pot nchide, nu au geam, nici pervaz. Cel mult dac sunt astupate cu o foaie de hrtie muiat n ulei. n aceste ranchos locuiesc oamenii mruni, servitorii, argaii haciendelor i estanciilor, aa-numiii gauchos. Cuvntul e mprumutat de la indieni. Cele dou vocale alturate, a i u, nu formeaz un diftong i se pronun separat, aadar "gaucio". Gauchos se recruteaz mai ales din rndul metiilor. Acetia, ce-i drept, se consider albi sut-n sut i sunt foarte mndri de numele lor, dar adevrul e c se trag din indiene i din spanioli imigrai mai de mult. Sunt semei ca i spaniolii i viaa ce o duc vdete o mare dragoste de libertate. Orice ins se crede un caballero, extrem de politicos i tot pe-att de pretenios fa de oamenii cu care vine n contact. Celui mai prpdit dintre ei, chiar i ceretorului, i se spune "nlimea voastr". Strinul care, bizuindu-se pe averea i pe cultura sa, crede c se poate uita de sus la un gaucho, e repede pus la punct i vindecat de propria-i trufie. Arogana e pltit cu cel mai grosolan rspuns, iar dac acesta nu ajunge, se apeleaz i la cuit. n schimb, dac l iei pe un gaucho cu frumosul i l tratezi ca pe un om egal n drepturi cu tine, atunci afli n el un prieten credincios, plin de abnegaie. Demn de laud e ndeosebi cinstea lui. Aa cum nu prsete nicicnd estancia stpnului, tot aa nu se coboar la furtiag. Dac gsete un obiect pierdut nu se las pn nu-l restituie pgubaului. De pild, un gaucho srac lipit pmntului, care nu avea nici mcar un scunel pe care s ad i se folosea n acest scop de o tidv de cal, a gsit n pampa un ceas care czuse din buzunarul unui cltor strin. S-a interesat din om n om cine ar fi putut s piard ceasul i, auzind de cltorul cu pricina, s-a dus clare pe urmele lui. L-a gsit abia dup dou zile de drum. Dar cnd pgubaul i-a ntins nite bani drept recompens, inimosul gaucho i i-a zvrlit la picioare, ntorcndu-i spatele cu dispre. Deprini din copilrie cu caii, oamenii acetia sunt clrei cum nu se poate mai iscusii i tenaci. n aceast privin nu-i ntrece nimeni, nici vestmanii sau indienii Americii de Nord. E de nenchipuit ca un gaucho s fac barem o sut de pai pe jos. Cum iese din colib, se i urc n a. Copii de doi ani gonesc chiuind prin pampa, cocoai pe cai nc nu complet domesticii. Chiar i femeile merg clare, nu cu picioarele atrnnd pe o coast a calului, ci la fel ca brbaii. Nu o dat brbat i femeie se urc pe un singur cal. Femeia ade cu faa spre coad, fr alt reazem dect spinarea brbatului. i totui nu cade, fie galopul ct de nebunesc. Aceti gauchos au ns un defect i nc mare. Sunt cu totul nesimitori fa de cai. i nfig pintenii uriai, tioi n carnea bietelor animale, provocndu-le rni adnci, fr a se gndi o clip la suferina lor. De aceea cailor li-e team de ei i se zbat grozav cnd, fugrii cu lasoul din herghelie, urmeaz a fi nclecai. Dac se prbuete vreunul, dei nc viu, e lsat prad vulturilor i stpnul i alege altul n loc. Avnd n vedere numrul mare de herghelii, calul e att de ieftin la pre, nct moartea lui nu face nici o impresie. De aici i puzderia de schelete pe care le ntlneti peste tot. Se poate spune fr exagerare c pampa e semnat cu ciolane de cai. Viaa neobinuit pe care o duce un gaucho, lipsa total de coli i de alte mijloace de instruire, ca i contactul permanent cu animale aproape slbatice iat cauzele care l fac n multe privine insensibil i dur. La aceasta se adaug proastele stri politice din ar. Un istoriograf spunea c n La Plata nu trece anul fr s se produc mcar o mic rebeliune. i ntr-adevr, de cnd se tie, rebeliunile i revoluiile

se in lan. Aceasta i nsprete pe oameni. Un gaucho, vrjma al vieii tihnite i clit prin ndeletnicire lui, este oricnd gata s se alture unui pronunciamento termenul obinuit pentru rzvrtire. Cu ct aceasta se repet mai des, cu att mai anarhic devine omul. Drept urmare, locuitorii acelor districte care se ridic mereu mpotriva ordinii publice capt nsuiri deosebite fa de semenii lor din alte pri. De aici i diversitatea de preri n legtur cu specificul populaiei din pampa. Al doilea fel de aezare se numete hacienda. Un haciendero practic i agricultura i creterea vitelor. De aceea nu are ndeobte cirezi mari. n al treilea rnd vine estancia. Un estanciero nu se ocup cu agricultura. E specializat exclusiv n creterea vitelor, pe care le vinde la abator. Exist estancieros care posed mai multe sute de mii de capete. Animalele triesc, att vara ct i iarna, sub cerul liber. Dei supravegheate de gauchos clri, se ntmpl adeseori s evadeze din arc i s ajung n cireada primului vecin, dac nu chiar i mai departe. Pentru a evita pierderile, fiecare proprietar i are semnul lui cu care nfiereaz animalele ce-i aparin. Semnul e nregistrat de autoriti. n felul acesta fiecare i cunoate vitele proprii i restituie celui n drept exemplarele ce s-au rtcit pe terenul su. La vnzarea unui cal, sau a unei vaci semnul se anuleaz prin aplicarea n acelai loc a unui semn identic, dar inversat, operaie dureroas creia vitele i se mpotrivesc din rsputeri. O asemenea tampilare a unor junci este tocmai n curs cnd drumeii notri aprur la estancia. Un numr de gauchos clri mnau juncile n cmp i, apoi n corralul pregtit pentru acest scop. Prin corral se nelege aici un arc nconjurat cu tufe ghimpoase de cactus. Vitele presimt c le ateapt ceva neplcut cnd sunt mnate spre corral, de aceea refuz s intre. Astfel i acum: fugeau, ncercau s scape, dar clreii, extrem de abili, tiau cum s le vin de hac, folosind cu miestrie lasoul sau bola. Bola e un fel de pratie constnd din trei bile de plumb sau de fier prinse fiecare n parte de cte o curea groas i rezistent. Capetele curelelor sunt nnodate ntr-un mnunchi. Gaucho-ul reine una din bile, iar celorlalte dou le face vnt de cteva ori n jurul capului. Apoi lanseaz bola spre animalul pe care vrea s-l prind. O face cu atta ndemnare, nct cureaua se ncolcete n jurul picioarelor dinapoi ale calului sau boului i i trntete jos. Animalele cunosc aceste pratii i se tem de ele ca i de lasou. De cte ori ncearc s evadeze, uneltele cu pricina le pun la respect. Acum veneau supuse, de ambele pri, mnate de clreii ce rcneau din rsputeri. Cmpul rsuna de tropot. La intrarea n corral vitele se oprir brusc. Dar cnd un buhai btrn, care tia c pentru el nu mai e nici o primejdie, pi tacticos n arc, celelalte vite l urmar i corralul fu nchis. Deodat cei civa gauchos i zrir pe drumeii care, strunindu-i caii, se apropiau la pas. Majordomul titlu purtat de administratorul fermei l recunoscu pe "doctorul" Parmesan i exclam rznd: Cielo! Cerule, sta-i el carnicero, mcelarul! Bun venit, seor! Nu cumva caui s ne retezi cte ceva? Din pcate suntem sntoi cu toii. Aa c pune-i instrumentele la pstrare. Aceast primire pru s-l supere pe faimosul chirurg. Las glumele cnd te adresezi unui caballero! se or el. i-apoi cum de ndrzneti s-mi spui mcelar? i interzic! Strmoii mei, castilieni get-beget, triau n palate i castele i luptau victorioi mpotriva maurilor, pe cnd ai dumitale... nici nu se tia de ei. M numesc Don Parmesan Rui el Iberio de Sargunna y Castelguardiante. Bag la cap! n regul, don Parmesan, am bgat la cap. De altfel nici prin gnd nu mi-ar trece s te jignesc. Doar tii i dumneata de ct preuire te bucuri aici. nct scuz-m dac, din bucuria de a te revedea printre noi, n-am gsit cuvintele potrivite. Aa mai vii de-acas. Cina gsete n mine totdeauna un suflet generos. Te iert, cci tiu c-mi admiri iscusina chirurgical. De aceea ngduie-mi s te informez c la trepanaii nu se mai folosete acum vechiul trepanum circular, ci un soi de dalt ca s spun aa. Vaszic...

Despre asta mai trziu, te rog, l ntrerupse administratorul. tii desigur cu ct plcere ascultm leciile dumitale, dar vd aci de fa i ali seores i nu se face s fim nepoliticoi discutnd aa, n doi, despre chestiunea trepanaiilor. Permitei, nlimile voastre, s v ntreb cum v cheam? Aceti seores, interveni Parmesan, sunt proaspete cunotine ale mele i doresc s plece n Gran Chaco. Savani, oameni de mare cultur, drept care numele lor sunt cam nclcite i mi-e imposibil s le pronun. M numesc Morgenstern, iar nsoitorul meu se cheam Kiesewetter, lmuri micul savant. Am venit s cumprm nite cai. Sper s avei cteva exemplare de prisos, ceea ce latinul ar numi supersum sau dup mprejurri, reliquus. Ei, relicve nu prea sunt caii notri. Dar patronul v va vinde desigur civa. Din pcate trgul s-ar putea face abia disear cci stpnul e plecat. Pn una alta binevoii a fi oaspeii notri. Dac v amuz, asistai la nsemnarea vitelor. Cu cea mai mare plcere. N-am mai vzut aa ceva. Atunci poftii. S v art mai nti camera. O lu clare ctre cldirea cu locuine i i conduse ntr-una din odi. Peonul care i nsoise de la Santa F i primi plata i se napoie cu caii n ora. Proprietarul fermei era fr ndoial un om bogat. Totui locuina lui nu se putea compara nici cu cea a unui simplu muncitor german. Patru perei goi, din lut, netencuii i, ca mobilier, o mas veche, dou scaune i mai vechi, cteva scunele. O ghitar atrna ntr-un col. Asta era tot. Majordomul i pofti s ia loc i se duse la buctrie s prepare ceaiul de mate, butur care se servete n mod obinuit musafirilor. Mat, ceaiul de Paraguay, se produce din frunzele i tulpina unei plante numit de botaniti Ilex paraguyensis. Planta e zdrobit pn se preface ntr-un praf gros. O priz din acest praf se pune ntr-o tidv mic, fr alt coninut i se oprete cu ap clocotit. Ceaiul nu se bea propriu-zis, ci se suge din tidv printr-un, tub subire de metal numit bombilla. Deoarece bombilla se nfierbnt foarte tare, strinii neavertizai i frig buzele i limba pn se deprind cu acest fel de a bea. Un astfel de mat fu servit celor trei musafiri. Chirurgul sugea cu pruden butura; i Fritze, trind de civa ani n acele locuri, nvase c trebuie s fie atent; numai doctorul Morgenstern aduse ceaiului mate tributul pe care de regul l aduc strinii. Bombilla era fierbinte foc, iar el supse cu toat ndejdea, frigndu-se ntr-un chip disperant. Totui nu scuip lichidul, ca s nu se arate necuviincios. Drept care i fripse i gtlejul i, strmbndu-se de durere, izbucni: Vai de capul meu! Buzele, cerul gurii, gtlejul, cum s-ar zice labia, palatum, gluttus! Asta-i butura dracului pentru osndiii din iad. Le-o fi turnnd-o pe gt ca s le ard mruntaiele. Ap de Ilex... Mulumesc frumos! Aa mi-am spus i eu la prima ncercare, l consol Fritze. Cum sugi mai zdravn, parc iei foc pe dinuntru. ns nu ine mult. Doar pn te deprinzi ce aria naibii. Mai bei, dom' doctor! Nici gnd! Cred c gtlejul meu e numai bici. Nu era de convins n nici un fel s mai ia o nghiitur. Ceilali doi aproape c-i goliser calabazurile, adic tidvele. Apoi tustrei fur invitai n corral s asiste la prea interesantul spectacol al tampilrii vitelor. Don Parmesan i lepd ponchoul, basmaua de cap i ciripa, toate roii. ntrebat de ce, chirurgul se mir: Oare n-ai aflat nc, seor, c vitele semislbatice reacioneaz violent cnd vd rou? Cu haine roii pas de te apropie de un taur. Credei? se ndoi Morgenstern. Dup cte tiu, numai curcanii sufer de idiosincrasie n aceast privin. E stabilit tiinific. Ce-i drept, se afirm ici i colo c i boul, bos pe latinete, posed aceeai aversiune, dar nimeni n-a dovedit faptul, cu exemple categorice. Ca zoolog, gsesc un prilej minunat s observ cum stau lucrurile i s culeg material pentru un studiu asupra temei n discuie. A pctui net mpotriva tiinei dac mi-a lepda hainele mele roii.

Dar v expunei unei mari primejdii, seor. Un adevrat slujitor al tiinei nu trebuie s ovie cnd e vorba s dezlege o problem de prim rang ca aceasta. Prin urmare, nu scot nimic. Rmn cum sunt. i eu! se asocie Fritze. M aflu n slujba unui zoolog, deci boul nu poate fi pentru mine dect ceva tiinific, dom' doctor. Pir n curte. Intrarea n corral era nchis, dar se puteau strecura unul cte unul printr-o deschiztur lateral. Cei trei oaspei ptrunser astfel nuntru. Majordomul rmase afar. Rodeo, cum se numete mpresurarea unei cirezi n corral, era n toi. Vitele stteau nfricoate n fundul arcului. ns cele ce veneau la rnd pentru a fi marcate cu fierul rou goneau eu disperare prin corral, urmrite de gauchos. Vita trebuie mai nti prins i legat strns ca s nu se poat opune n nici un fel. Treaba aista o fceau aici cinci oameni. Alii ntreineau focul n care "pecetea" se nfierbnta pn la incandescen. Lucrurile se desfurau n felul urmtor: vita cu pricina era mai nti separat de celelalte. Fugrind-o prin arc, un gaucho arunca lasoul n urma ei. Laul i se ncolcea fr gre n jurul gtului, i tia respiraia i o culca la pmnt. Ct ai clipi ceilali patru clrei, narmai cu zbiluri, i imobilizau picioarele. Caii, avnd prinse de ei capetele zbilurilor, tiau foarte bine ce au de fcut: fiecare trgea n direcia lui, astfel nct vita rmnea cu picioarele desfcute i epene. Atunci un al aselea gaucho se repezea cu pecetea nroit n foc i i-o aplica pe coapsa stng. Apoi vita era eliberat. Bietul animal srea, se nvrtea n loc, alerga, gemea de durere i spaim pn ce, gsind ieirea, se ntorcea la cireada lui. Dar lucrurile nu mergeau totdeauna perfect. Uneori lasoul nu se strngea destul de bine i vita opunea rezisten, se apra. Era nevoie de un dublu efort sau de ajutor din afar. Atunci se petreceau scene tari nsoite de strigte i exclamaii care l-ar bga n speriei pe un european. Animalul chinuit se zbtea mugind; celelalte i ineau isonul i, agitndu-se, o luau la goan, se mprtiau pn erau din nou adunate de gauchos cu ajutorul lasourilor i al bolasurilor. Se ntmpla chiar ca vreun bou ndrjit s treac la atac, iar clreul ameninat s se salveze doar datorit dibciei sale. Asta, ce s mai zic, e grozav! rosti Fritze cu entuziasm, adresndu-se, dup o asemenea scen, stpnului su. Doar am ezut i eu n a, ns atta sprinteneal, mi, mi! N-a fi n stare. Cred c primul bou mai actrii m-ar da peste cap. Pe dumneavoastr nu, dom' doctor? N-a putea rspunde cu precizie matematic, fcu doctorul, gnditor. mi lipsete experiena necesar i, precum ne nva tiina, orice opinie trebuie susinut cu dovezi. De altfel, m intereseaz mai puin aceast problem dect afirmaia de adineauri cum c un rumegtor ca boul ar avea o att de mare aversiune fa de culoarea roie. Sper c ai s m ajui; vreau s facem o ncercare n aceast privin. Bucuros, numai s nu ne alegem cu niscai oase rupte. Nici o grij. Zu? Amintii-v de taurul de la corrida. Acela era un bison americanus, pe ct vreme aici avem de-a face cu nite simple cornute argentiniene. Intenionez lac o ncercare i anume sub dou aspecte. Suntem amndoi mbrcai n rou; eu m apropii de un bou, tu de o vac. Astfel vom afla nu numai dac vitele n general au aceast repulsie, ci vom gsi i rspunsul la ntrebarea: care anume genus e mai sensibil masculinum sau femininum? Bine, bine, dar dac-mi pic mie un genus mai al dracului dect toate? Asta nu cred, pentru c de bou genus brbtesc m ocup eu. Or, dup ct se tie, diversele caracteristici ale speciei, aadar probabil i aversiunea fa de culoarea roie, sunt mai pregnante la sexul brbtesc dect la cel femeiesc, adic la sexul slab, cum i se mai spune. Vaszic eti dispus? Da, de dragul dumneavoastr o s m ocup i eu cu aceast problem de zoologie.

De fapt nu e vorba de zoologie n general, ci de o ramur special: zoopsihologia. Tot un drac. Parc nu-i totuna dac te ia n coarne zoologic sau zoopsihologic. Dar pentru dumneavoastr, hai s-ncerc. Atunci vezi de vaca aia pe care o tampileaz acum. i micul savant art spre animalul care tocmai zcea la pmnt, strns legat, n ateptarea torturii. Cei doi musafiri stteau lng ngrditura arcului, n spatele ctorva ini care ntreineau focul. De aceea animalele nc nu descoperiser culoarea roie a mbrcmintei lor. Supus, Fritze porni n direcia vacii care, chiar n acel moment, fu slobozit din legturi. Vzndu-l, oamenii ncepur s strige din toate prile: Arredro, arredro! Que demencia, que locura! napoi, napoi! Ce nebunie, ce aiureal! Fritze nu se ddu btut. i continu mersul. Ultimul lasou desfcut, vaca sri n picioare pregtindu-se de fug. Deodat, zrindu-l pe Fritze cel imprudent i, strnit de culoarea roie a costumului su, i plec fruntea gata de atac. Dar durerea din coaps o fcea s ovie. Sttu cteva clipe n loc, cu coarnele amenintoare, apoi i ddu capul pe spate i i vzu de drum. Mare noroc! se mirar cei de fa. napoi, seor, repede! Trecei dincolo de gard! Nu tii c vitele astea se nfurie cnd vd rou? Nu eram sigur, voiam s m conving, rspunse Fritze, deprtndu-se agale. S nu mai repetai figura, seor. S-ar putea s nu v priasc. Nu vorbeau numai din grij pentru el. Erau i suprai c neamul, fr aprobarea lor, ndrznise s se apropie de vac i s-o ae. Mndru de izbnd, Fritze se ntoarse lng Morgenstern i rosti: Ei, suntei mulumit? Cred c proba a ieit destul de fain. Absolut, confirm doctorul, dnd din cap. Vaca voia s se repead la tine, dar s-a rzgndit. De aici concluzia c i-a displcut culoarea roie, dar nu n asemenea grad, nct s o determine la agresiune, pe latinete aggressio. Aadar, genus femininum posed o repulsie da grad redus. Iar eu voi cuta un masculinum pentru a produce dovada comparativ. n timpul acestei scurte convorbiri civa gauchos aleser din ciread o alt vit ca s-o prind cu lasourile. Junca respectiv se tot inea n preajma btrnului buhai care intrase primul n corral. Pn atunci buhaiul sttuse linitit. Dar cum auzi un lasou vjind pe lng el, se crezu ameninat i ncerc s evadeze din rebano, din ciread, galopnd i mugind prelung. Apuc exact n direcia focului. Cei civa gauchos aflai acolo ridicar braele n sus i se pornir pe nite strigte grozave ca s-l ntoarc din drum. Dar buhaiul nu se opri dect la un pas de ei, privindu-i cu ochii holbai, rtcii. Unul dintre gauchos apuc un tciune aprins i-l zvrli n capul animalului. Acesta se deprta niel dnd impresia c vrea s plece. Dar se opri iari scond un muget mnios. Motivul era doctorul Morgenstern care i tiase drumul. Acum stteau la vreo patru pai unul de altul. Lugar, lugar! La o parte, la o parte! strigau vcarii. Buhaiul se i repezise asupra micului savant. Noroc c acesta, dnd ascultare avertismentelor, sri iute la dreapta. Numai aa reui s evite coarnele animalului care. Trecu n goan prin stnga lui. Dar se ntoarse imediat ca s-l ia din nou n primire. Lugar! Lugar! strigar iari vcarii ntr-un glas. n acelai timp aprur i clreii n dreptul buhaiului. Cutau s-i atrag atenia asupra lor i s-l ndeprteze de micul savant. Morgenstern scp i de ast dat, dei vrful amenintor al coarnelor trecuse numai la vreo trei oii de trupul lui. Acum abia l fulger gndul c se vrse ntr-o mare primejdie i teama de moarte l fcu s acioneze pe ct de subit pe att de ciudat. Pericolul l reprezentau coarnele. Or, ca s te fereti de ele, trebuia s fii mereu n spatele atacantului. Omuleul puse repede n aplicare ideea lui. Sri la coada buhaiului ntrtat. Acesta sttu o clip locului. Nu-l mai vedea pe adversar. Se ntoarse i l zri. ncerc s-l ajung. Dar savantul, iute ca o sfrleaz, schimb i el direcia. Era din nou n spatele inamicului.

Manevra se repeta cu o asemenea vitez, nct clreii tot amnau s arunce bolasurile i lasourile pentru a nu-l prinde n la chiar pe nstrunicul lor musafir. Totui Morgenstern simea c nu va rezista mult vreme acestui joc i c va obosi curnd. Oare nu exista o scpare, un sprijin, un ajutor? Firete c exista i chiar n imediata lui apropiere. Apucnd cu ambele mini coada buhaiului, se inu strns de ea. Ct timp va reui s se menin, buhaiul nu va putea s-l ia n coarne. Cnd animalul simi c e tras de coad lucru la care nimeni nu se ncumetase pn atunci rmase ctva timp uluit, dezorientat. Zvrli apoi din picioarele dindrt ca s scape de vrjmaul ce i se agase de coad, dar nu reui. Morgenstern se cramponase acolo pe via i pe moarte. Zdruncinat astfel n convingerile i experiena sa, buhaiul gsi c e mai cuminte s abandoneze partida, chiar de ar fi s -i piard coada cu acest prilej. Scoase un muget jalnic i pomi n fuga mare spre cireada. Dac pn atunci vcarii urlaser din fundul rrunchilor ca s abat buhaiul de la victima lui, acum se pornir pe un rs la fel de zgomotos, cci privelitea era ntr-adevr dintre cele mai amuzante. Buhaiul prea s-i fi ieit cu totul din fire; n disperarea lui fcea nite micri extraordinar de comice, sltndui dosul n fel i chip. Mugetele cumplite vdeau spaima de care fusese cuprins. Nici un gaucho nu mai auzise pn atunci asemenea timbru bovin. Morgenstern alerga cu ncrncenare. Dar la un moment dat nu mai putu, pmntul ncepu s-i fug de sub picioare, i se ls trt pn-l prsir puterile i scp coada din mini. Drept care fcu o tumb spectaculoas cum nu mai fcuse nicicnd n viaa lui. Rsul argailor izbucni i mai intens, ceea ce spori i mai mult panica buhaiului. Bietul animal ddu nval printre semenii si i se opri gfind tocmai n fundul arcului. n sinea lui probabil c jura solemn s nu se mai nfrunte vreodat cu un zoolog din Juterbogk. Morgenstern scpase nevtmat. Se ridic de jos, i pipi mdularele i se ntoarse la locul lui. Vcarii, stricndu-se de rs, venir s-l felicite. Numai eful lor vorbi cu gravitate: Ai fost foarte imprudeni, seores. i se pare c nici acum nu v dai seama ce primejdie v ptea. Ce v-a venit s intrai acolo, s v bgai n coarnele vitelor? E o chestiune de zoopsihologie, rspunse micul savant. Nu neleg. Voiam s aflu dac ntr-adevr culoarea roie provoac furia n familia dumneavoastr de rumegtori. Aha! i pentru asta v-ai riscat viaa? Pi nu puteai s aflai mai uor? S ne fi ntrebat pe noi, c v ddeam cu plcere orice informaie. Suntei zoolog? Nu, sunt gaucho. nseamn deci c mrturia dumneavoastr n-ar fi fost concludent. Aici conteaz numai dovada unui specialist. Seor, chiar dac nu m numr printre specialiti, sunt totui un caballero! rspunse omul, jignit. Credei c v-a fi spus baliverne? Firete c nu. Mi-ai fi comunicat ceea ce tii dumneavoastr. Dar adevrul adevrat nu poate fi stabilit dect de autoriti n materie. Nu sunt savant i nici nu vreau s-mi nchipui de vreme ce v gsii aici ca musafir c ai avea intenia s m ofensai. Dumneavoastr, ce-i drept, suntei specialist i m bucur c astzi, pe baza unei verificri proprii, ai descoperit adevrul pe care noi l tiam de mult. Dar imprudena dumneavoastr ne-a pus i pe noi n pericol. Probabil c nu tii ce nseamn estampeda. Nu. Estampeda e o ciread de vite sau o herghelie de cai strnit, dezlnuit, care o ia nebunete la goan. Din pricina dumneavoastr s-ar fi putut s fim cu toii strivii, sfrtecai. Sper ca mcar n aceast problem s nu v ndoii de afirmaia mea i v rog s avei buntatea ca de aici ncolo nici dumneavoastr personal, nici hainele dumneavoastr roii s nu ne mai ncurce treburile.

i ntoarse spatele. Ceilali gauchos i urmar exemplul. Se simeau jignii pentru faptul c eful lor mu fusese recunoscut ca o "autoritate". Cei doi germani neleser situaia i se deprtar ieind prin deschiztura lateral din corral. Dincolo de ngrditur, Fritze coment: Ce s zic, am pornit ntr-un ceas bun. Nici nu ne-am fcut rost de cai i gata, ntr-o singur zi, ne-au dat afar de dou ori. n schimb avem i noi o mngiere, c doar am stabilit ceva tiinific: n u numai curcanul se supr cnd vede rou. Exact, confirm doctorul. Voi trimite Academiei de tiine o comunicare n acest sens. De azi nainte lucrul e ntru totul dovedit: vitele nu sufer culoarea roie. i asta fr deosebire de sex. ntocmai, numai gradul difer. Masculinum e mai iritabil dect femininum. Dar de ce le-o fi zgndrind aa culoarea roie, dom' doctor? Mie, unul, mi se pare fain de tot. Asta n-o putem descifra acum. Faptul e stabilit, cauza mai trebuie cercetat. Poate fiindc roul din spectrul solar, n atingere cu o prism, se reflect cel mai slab. Razele lui vibreaz numai de cinci sute de bilioane de ori pe secund. S fi dibuit buhaiul treaba asta? Violetul, de pild, vibreaz n acelai interval de opt sute de bilioane de ori, ceea ce nseamn o diferen de trei sute de bilioane vibraii, suficient ca s izbeasc i ochiul unui rumegtor. Dar i aici e nevoie de aprofundri. Deocamdat mi-am atins scopul propus i am descoperit nc un lucru care, dac l-a face cunoscut prin scris, ar entuziasma pe orice proprietar de menajerie. Zu? Ce-ai mai descoperit? O metod infailibil pentru mblnzirea chiar i a celui mai slbatic animal. Te agi pur i simplu de coada lui. Ce-i drept, poziia nu exceleaz prin confort, dar asta nu-i va mpiedica pe dresori s-mi urmeze sfatul. Hm! Chestie de gust! Eu, dom' doctor, nu mi-a dori s atrn de coada unui leu sau a unui arpe din aceia uriai... n timpul savantei lor discuii cei doi musafiri naintaser o bucat bun, fr s-i dea seama c chirurgul se inea dup ei. Acum i ajunse din urm i rosti: Seores, alde gauchos sunt foc i par mpotriva dumneavoastr. V-am prevenit, ns n-ai inut cont de sfatul meu i v-ai expus primejdiei. Din pcate buhaiul s-a speriat. De ce din pcate? se mir Morgenstern. Da, din pcate. Altminteri a fi avut ocazia s v demonstrez miestria mea. Cum adic? V-ar fi gurit cu coarnele sau v-ar fi frnt cteva oase, iar eu a fi fost de-a dreptul fericit s v pot arta c sunt ntr-adevr un as n tratarea oricrui fel de rni sau de fracturi. Extrag achia cea mai ndrtnic fr a spori hemoragia; nu m dau n lturi nici de la cea mai dificil operaie. Ca s vad caii pe care urmau s-i primeasc, musafirii trebuiau s se deplaseze pn la ima. Estancia nu aparinea, precum s-a mai spus, unui mare bogta, totui era de mirare ce numr imens de vite pteau aici. Bogia de cpetenie a statelor din La Plata sunt animalele. Fermele cresc cai, bovine i oi. Calul european a fost introdus aici n 1536 de ctre Mendoza, oaia a fost adus la 1550 din Peru i vaca la 1553 din Brazilia. Se ntmpl rareori s clreti pe-aici un ceas fr s dai peste nite majados, adic turme, cirezi, herghelii. Se calculeaz c un ima ptrat avnd laturile de cte o leghe poate hrni 20 000 de oi sau 300 de cornute mari care, n anii buni, se pot nmuli pn la 800 de capete. Oilor, n vederea obinerii unei ct mai mari producii de ln, li se afecteaz imaul cel mai bun i li se acord mult atenie. De vite i de cai oamenii se ocup mai puin. Sunt lsai n paza argailor i a cinilor, iar proprietarul i amintete de ei numai cnd urmeaz a fi nsemnai sau vndui. O iap obinuit cost cel mult 16 mrci, iar un cal de clrie rareori peste 60. Pentru un bou vndut la saladero

se obine de obicei sub 50 de mrci. Saladeros sunt marile abatoare unde se taie vitele n mas. Cuvntul se trage din spaniol salar, a sra. Acolo se argsesc pieile i se produc cantiti imense de seu. Unul din cele mai mari saladeros este cel de la Fray Bentos, vestit pentru extractul de carne de Liebig. Aici se taie zilnic pn la 900 de vite. Muchii sunt secionai i alei cu ajutorul unor maini. Capacitatea de lucru a fiecrei maini este de 200 de vite pe or. Un cogeamite bou nu d dect trei kilograme de extract. Dup ce constatar c aici se gsesc cu totul ali cai dect la hanul de la Santa F, cei trei brbai se napoiar la estancia. tampilarea vitelor se terminase ntre timp. Corralul fu deschis i animalele, fericite c au scpat, nvlir afar, n cmp liber. Dou vaci fuseser reinute pentru sacrificare. Cltorii se apropiar de corral ca s observe procedeul. Privelitea ce li se oferi era de -a dreptul oribil. Presimindu-i sfritul, vacile mugeau nspimnttor. Ca s li se "nfierbinte" sngele fiindc orice gaucho susine c astfel carnea capt un gust mai bun animalele fur hituite un timp n corral i apoi, exact ca la operaia tampilrii, prinse i doborte cu ajutorul lasourilor. Dup ce le strpunser beregata, oamenii se npustir asupra lor dei erau nc vii i se zbteau cu disperare tind fii lungi de carne aburind, zvcnitoare, cu piele cu tot. Horcitul vacilor, ca i strigte voioase, lacome ale oamenilor acestora cruzi erau imposibil de suportat pentru o ureche civilizat. Morgenstern i Fritze se deprtar numaidect. n schimb chirurgul rmase pe loc. Scoase un cuit ca s-i taie i el o porie. Sngerosul spectacol i era familiar. Alde gauchos nfig carnea n frigrui de lemn sau n vrful cuitului i o in deasupra flcrii. Pe msur ce se frige, o duc la gur i muc din partea bun de mncat; restul l pun din nou la foc. Asado, aa numesc ei aceast friptur n snge. Dac i pielea, n spaniol cuero, rmne lipit de carne, atunci se obine cea mai mare delicates a lor i anume asado con cuero, asado cu piele. Focurile odat ncinse, toi gauchos i ceilali argai se aezar n jurul lor ca s se nfrupte cu mncarea favorit. Nu acordau nici o atenie celor doi germani. Precum spusese chirurgul, erau suprai. n schimb dumnealui i gsi loc printre ei. Mnca i trncnea de zor, dei nu prea era luat n seam. Grandomania lui de chirurg fr egal l fcea s nu sesizeze faptul c era tratat mai mult ce ironie dect cu respect. Doctorul Morgenstern s-ar fi simit cu totul stingher dac administratorul n-ar fi crezut de datoria lui s se ocupe de musafiri. Le drui deci cteva sferturi de or din cele libere, avnd totodat grij s nu se fac risip de mncare i butur. Seara, sosi i estanciero, proprietarul fermei, care conveni pe loc s vnd strinilor cinci cai la preul curent. Era bucuros s vad europeni, mai ales c unul din ei, sosit abia de curnd, putea s-i relateze cele mai noi evenimente petrecute dincolo de ocean. Toi gauchos edeau afar, la focurile lor i nfulecau ntruna. Cci un astfel de ins poate consuma hartane ntregi de carne, condimentndu-le cu glume tari, cu povestiri pasionante i cntece vitejeti acompaniate la ghitar. Rar se gsete un gaucho care s n-aib o ghitar a lui. Estanciero aflase nc la sosire despre cele petrecute n corral i cltinase din cap foarte uimit de faptul c cineva poate s ae anume un buhai pentru a se convinge dac este sau nu sensibil la culoarea roie. Acum, discutnd cu Morgenstern, i ddea din ce n ce mai mult seama c avea de-a face cu un tip original, cam trsnit ce-i drept, ns foarte cumsecade, care nu se gndete dect la specialitatea lui, netiind mai nimic despre viaa de toate zilele i despre aspra ei realitate. Un asemenea om s-ar potrivi oriunde, numai n pampa nu. i, mai ales, n Gran Chaco, unde cltorul este pndit zi i noapte de tot soiul de primejdii. Aadar, dup ce, primi rspuns la toate ntrebrile, gazda gsi nimerit s-l avertizeze ntr-un fel. Scumpul meu seor, vorbi estanciero, credei ntr-adevr c v vei realiza planul scpnd viu i ntreg din slbtcia de acolo? Nici nu bnuii ce v ateapt n Gran Chaco i n Cordilleras! n privina asta sunt pe deplin lmurit, rspunse micul savant. Am citit volumul "Excursion au Rio Salado et dans Chaco" de Amde Jacques.

Nu cunosc cartea, tiu ns c lectura unui volum nu poate nici pe departe s-l cleasc pe cititor, fie el i savant, pentru a face fa attor pericole i privaiuni. Sau poate v punei ndejdea n acest don Parmesan? De ce nu? E un om cultivat. E nebun i nimic altceva. Pi nu e chirurg cu mare faim? Nici gnd! Chirurgia e ideea lui fix. Acest seor nc n-a tiat nici un fir de pr din capul vreunui pacient, nici o unghie, dei sacul lui e plin cu instrumente pe care le car cu el prin toat ara. Adic nimic dect o idee fix? Parc nu-mi vine s cred. V rog s n-avei nici o ndoial. Am ntlnit muli oameni care sufer de monomanie. Cunosc, de pild, unul care caut oase aparinnd unor animale de dinaintea potopului. Dac Noe ar fi tiut c astfel de relicve vor cpta oarecare valoare dup atia ani, desigur c le-ar fi luat cu dnsul n arc. mi dai voie, seor, aceasta nu nseamn idee fix. Dimpotriv, omul de care vorbii trebuie s. fie un savant, un zoopaleontolog, cum sunt i eu! exclam Mor- genstern. Mai triete? Deocamdat... Unde l pot gsi? A vrea s-l cunosc. S-l cunoatei? Nu e nevoie de nici un efort. l tii de mult, cci c vorba chiar de dumneavoastr. De mine? Ooo! spuse micul savant, cscnd gura. De mine vorbeai? Deci, dup opinia dumneavoastr, sufr de o idee fix, maladiva? Absolut. Nu mi-o luai n nume de ru, seor, dar aa este, pe onoarea mea. La ce v pot folosi oprlele preistorice? La ce-mi pot folosi? Pi una singur din aceste oprle, pe latinete lacerta, m poate face renumit. Nu neleg, ns vreau s v dau crezare. Totui, ce folos de renume dac vei pieri n drum? De altfel, din cte observ, nu suntei deloc echipat pentru o cltorie spre Gran Chaco. Ba da. Sunt narmat, am cri, sape, lopei. Iar caii necesari mi-i vindei dumneavoastr. n plus, contez pe seor Parmasan, care cunoate bine locurile. i eu v spun c nu cunoate nimic. Cel mult dac s-a deplasat o dat pn la frontier. Dar face parte din anturajul Tatii Jaguar! S-o cread alii. Tata Jaguar nu se nconjoar cu nebuni. Atunci ce motiv ar avea s mint? V explic i asta, seor. Omul acesta umbl ziua nuc i noaptea viseaz la chirurgia lui. Alearg dintr un loc ntr-altul dup fracturi sau leziuni. Dumneavoastr i-ai spus c mergei n Gran Chaco, iar lui i s-a nzrit numaidect c acolo va gsi sumedenie de oase fracturate, oameni njunghiai, mpucai i aa mai departe. De aceea s-a oferit s v nsoeasc. Dar la vreo primejdie nu cumva s contai pe el. Estanciero era de bun credin. Morgenstern rmase pe gnduri, tcut, cu ochii n pm nt. Atunci interveni Fritze, care edea alturi: Seor, nu ne mai speriai degeaba. Doar nu suntem nite pui de gin. Eu, unul, am mai fost prin Tucuman i cred c vom ajunge cu bine i mai sus. M rog, cum vrei, rspunse gazda. E vorba de pielea voastr, nu de a mea. Parc o s m doar pe mine cnd vei fi jupuii? Din parte-mi n-am dect s v urez succes. Se ridic de pe scaun i i ntreb dac vor s-i vad paturile. n acele locuri lumea se culc de timpuriu ca s se scoale n zori. Oaspeii se lungir pe nite piei moi i adormir n zvonul cntecelor ce rsunau afar. Cnd se deteptar, soarele tocmai mijea la rsrit. Toi gauchos erau n picioare, sprinteni, voioi, dei se culcaser mult mai trziu. Chirurgul dormise ntr-unui din micile ranchos. Estanciero era i el treaz. Pe vatr, ntr-un cazan, fierbea punchero, un amestec de carne, tiulei de porumb, manioca, slnin, varz i morcovi. Ca butur fur servii cu ceai de mate din care ns doctorul Morgenstern, ca s nu se mai frig, nu gust deloc.

Dup dejun lumea porni la cmp, unde se aflau caii. Dei Fritze l cam pusese la punjot, estanciero se art destul de generos i i oferi lui Morgenstern patru din cei mai buni cai pe un pre total de dou sute de mriei dac socotim n valut german. Fa de chirurg nu se purt la fel de amabil. Nu prea s-l simpatizeze. Acesta trebui s-i caute singur un cal, iar alegerea lui numai fericit nu se putea numi. A ncerca s plteti pentru gzduire i frupt ar fi nsemnat o jignire. Don Parmesan cumpr de la imul din gauchos o a veche. Celor doi germani gazda le drui dou samare i dou ei dintre cele numite aici recado. E vorba de o combinaie special, cu multe elemente demontabile care, la nevoie, pot fi folosite la un popas nocturn. Pregtirile terminate, cei trei cltori pornir la drum. La enhora buena de la vuelta! Drum bun, cale btut! le strig estancierul din urm. Fii ateni la indienii din Gran Chaco, seores! Acetia trag cu sgei otrvite, mult mai primejdioase dect glonul. Sfatul lui era i sincer i bine ntemeiat. ntr-adevr, indienii Americii de Sud mai folosesc i astzi sgei scurte, ascuite, pe care le lanseaz suflnd n nite tuburi lungi. Otrava o prepar din sucul arborelui strychnos i al unui soi de liane numite de ei maracuri. Acestui suc i se adaug piper, ceap, boabe de cocculus i alte plante necunoscute nou. Se fierbe totul pn la ngroare i efectul ucigtor se pstreaz ani de-a rndul, dei n stare proaspt otrava e mai violent. Cea mai mic zgrietur provocat de o astfel de sgeat otrvit determin invariabil i sigur moartea omului sau a animalului. Totui otrava, ca i n cazul arpelui, nu afecteaz organismul dect dac ptrunde nemijlocit n snge. De aceea indienii, dup ce rpun vnatul, l mnnc fr nici un pericol pentru ei. De fapt substana cea mai virulent din aceast mixtur e curaninul, un alcaloid obinut din scoara numitelor plante, care ucide, paraliznd muchii pieptului i blocnd circulaia sngelui. Aciunea lui e att de puternic, nct un jaguar, abia atins de o asemenea sgeat minuscul pe care nici nu o simte mcar se prbuete dup dou minute.

Capitolul V - Clare prin pampas

Calea urmat de doctorul Morgenstern i nsoitorii si ducea drept spre nord, printre Rio Salado i Rio Saladillo, ndrtul crora se ntind codri dei. La mai puin de o or trecur primul din cele dou ruri peste o punte de lemn i ddur de colonia Esperanza, locuit n majoritate de germani. Voind s -l ajung din urm pe Tata Jaguar, nu fcur nici un popas, ci mnar pe osea spre Cordova. Goneau cci pentru Morgenstern i Fritze era o adevrat goan dei chirurgului viteza i se prea destul de obinuit n acele locuri i nu-i cerea prea mult efort. O luase nainte i cei doi germani abia se ineau dup el. n Argentina strbai cu diligena n medie douzeci de kilometri pe or; dar un clre face pe puin cinci kilometri n plus. De cal nu-i pas; nu se ntreab ct va rezista. Nici chirurgul nu-i punea o asemenea problem. Nu se gndea c trec printr-un inut care nu-i scoate n cale nici o estancia unde, contra plat, s poi schimba calul istovit pe unul odihnit. Pintenii si mucau pur i simplu din burta bietului animal i, de cte ori ceilali cutau s-l mblnzeasc, izbucnea n rs i i maltrata iapa cu i mai mult slbtcie. De altminteri prea un clre bun i tenace. Fritze Kiesewetter se inea i el destul de bine n a. De cnd tria aici se obinuise ntructva, cu clria. Ceea ce din pcate nu era i cazul micului zoolog. Urcase n a, ce-i drept, cu destul dezinvoltur; acum ns fcea o mutr de parc s-ar fi nlat clare n nori. i ddea osteneala s-i pstreze echilibrul, ceea ce de bine de ru izbutea, totui faa lui crispat arta c nu prea se simte n apele lui. De altminteri calul su avea pasul lin, regulat i, cum mergeau mai ales n galop de curs, animalul dovedea certe caliti. Cu toate astea, dup o or de clrie de la Esperanza, bravul doctor Morgenstern era att de sfrit, nct i struni calul i strig:

Stop! Calul meu nu mai poate. l las picioarele, i trebuie, cum s-ar zice, puin repaos, adic tranquilitas. Fie! aprob Fritze i se opri la rndul lui. Mi-ar prii i mie un bob de odihn. Dar chirurgul se mpotrivi: Trebuie s ajungem nc azi la Fort Tio i mai avem o sut de kilometri pn acolo. Numai aa putem atinge mine sear Laguna Porongos. Eu merg nainte. Pentru numele lui Dumnezeu! protest Morgenstern, cobornd anevoie din a pentru a se lungi n iarba moale a cmpiei. Dac vrei s scoatei sufletul din calul dumneavoastr, n-avei dect. Dar pe urm cum v descurcai? De unde luai altul? Uitai-v n ce hal l-ai adus n aceste dou ore! I-ai rupt burta cu pintenii. Sngereaz. Zu c suntei de o cruzime nspimnttoare, atravitas sau crudelitas i chiar immanitas pe latinete, dac nu duritas sau saevitas. Ce fac eu cu calul m privete. L-am pltit cu banii mei, seor. n chestia asta nu zicem ba, interveni Fritze, dei am putea ntoarce vorba i altfel: banii dumneavoastr nu v dau i dreptul s-l chinuii. i Fritze se lungi lng stpnul su. Chirurgul mai bombni n barb suprat, socoti totui c -i mai convenabil s rmn cu ei dect s-o porneasc singur mai departe. Dar dup numai o jumtate de or strui din nou s continue drumul i ceilali se lsar convini. Urmtorul campo ce-l aveau de strbtut era neted, ntins, acoperit numai cu iarb. Nici un desi, nici barem un copac; pduri i tufiuri nu se gsesc dect n preajma cursurilor de ap. Merser un rstimp i deodat auzir un zgomot confuz n spatele lor. ntoarser capetele nedumerii. Era diligena pentru pot i pasageri, care fcea cursa ntre Santa F i Cordova. O deplasare cu diligena n acele locuri e cu totul altceva dect voiajul comod ntr-un onorabil potalion german. E o diferen ca ntre dulcea boare de mai i vijelia slbatic numit aici pampero. Se vorbete sau se vorbea i n statele din La Plata de osele. Dar s nu v imaginai c aceasta nseamn drumuri ca n palm, cu iruri de copaci pe ambele pri. osele naionale sau drumuri pietruite nu exist, cci lipsete materialul de construcie. Lemnul e o raritate i piatr nu e deloc. n diligen sau clare, oamenii cltoresc ctre int peste cmpul vast, chiar dac se abat cil, civa kilometri la dreapta sau la stnga. Ceea ce numesc ei osele nseamn de fapt unui sau mai multe rnduri de urme, alctuind nite drumeaguri, cnd mai nguste cnd mai largi, care taie n fel i chip pampa. Uneori trebuie s treci prin coclauri, prin mocirle sau peste praie mici, cu maluri abrupte; alteori rtceti mult i bine fr s dai mcar de o balt sau de un curs de ap mai mrior. La fel de prost arat i staiile pentru schimbul cailor cel mai adesea nite ranchos srccioase unde cltorul nu gsete nici cel mai elementar confort. Ce s mai vorbim de vehiculul nsui, de potalion! Acesta pare a fi fost construit ntr-o vreme cnd omul se btea pe burt cu urii din brlog. E att de primitiv i de o form att de greoaie, nct aspectul lui inspir groaz cltorilor civilizai, nevoii s-l foloseasc. nuntru se nghesuie opt pasageri, dar locuri dup optica noastr nu sunt dect patru. Unde mai pui c fiecare cltor trebuie s-i in bagajul lng el! Pe capr, lng vizitiu sau mayoral, cum i se spune, mai sunt dou locuri. Sus, pe acoperiul trsurii, se ncarc attea colete potale i alte calabalcuri nct s-ar prea c hardughia nu-i va menine echilibrul cu nici un pre i c se va rsturna nc la pornire. i totui se ntmpl ca o seam de pasageri supranumerari s-i gseasc loc tocmai n vrful acestui turn. Trsurile sunt deservite de cte opt cai patru rotai, doi mijlocai, un nainta pe care clrete surugiul i un al optulea "clu" nenhmat, purtnd n spinare un peon care mn pe de lturi i are sarcina de a ndemna caii ceilali i de a culege de jos obiectele czute n drum. Hamurile arat ct se poate de meschin. Caii de ham sunt legai peste burt cu o ching de piele prins la rndul ei de trsur prin intermediul unui lasou.

Mayoralul posed o epu cu care mpunge caii rotai. Pentru cei din fa se folosete de un bici lung. Surugiul din frunte i peonul de pe margine au i ei cte un bici. Deci nu se poate spune c ar lipsi mijloacele cuvenite pentru "duioasa" mngiere a cailor. Adeseori pe unul din mijlocai clrete un gaucho narmat i el firete cu un bici. Aceti patru ini aflai n serviciul diligenei arat, prin comparaie cu potaii de la noi, ca nite tlhari crora nici pentru o clip nu le-ai ncredina averea i viaa. Totui sunt oameni de treab, cinstii, tiu ce au de fcut i i ndeplinesc sarcina ntr-un fel de-a dreptul nucitor. S presupunem de pild c diligena e ncrcat. Pasagerii i-au ocupat locurile. S-au instalat cum au putut i ateapt plecarea tiind bine c nu vor avea mult de ateptat. De altfel mayoralul a i scos un rget ca de tigru i mpunge rotaii cu epua lui, drept n rnile rmase de la ultima curs. Biciul uier n vzduh de parc ar vrea s-i croiasc pe cei de fa. Clreul din mijloc, surugiul nainta ca i peonul url din rsputeri i dau bice cailor. Acetia se pun n micare. Hardughia se smucete din loc ntr-un salt nesigur, se nclin pe dreapta, pe stnga, tras din rsputeri de caii nepai i biciuii. Pornirea brusc face ca pasagerii, lovindu-se cap n cap, s-i piard plriile. Bagajul le cade n poal sau pe picioare. ntind braele ca s se sprijine reciproc, ba cte unul l apuc de barb pe vecinul su care, la rndul lui, l trage de lanul ceasornicului. Ce avei cu barba mea, seor? Dar dumneavoastr de ce m tragei de lan? Scuzai, venerabile, am fcut-o fr intenie. Atunci v cer i eu scuze, seor. Departe de mine gndul s m leg de barba dumneavoastr. i astfel diligena a luat-o din loc. Deodat se aude n spate o bufnitur. Stai, mayoral! Oprete! strig peonul. Pe sfntul Jago, trebuie s oprim. Mayoralul strunete caii i url: Ce m privete pe mine sfntul Jago! Eu conduc diligena, nu-mi arde de rugciuni. Vezi s nu-mi mai ncurci treburile. A czut o lad. Uite-o jos. Ridic-o i f-i vnt pe acoperi. Mi se pare c a crpat. i ce vin am eu? De ce nu ne d lzi mai actrii, din lemn tare! Ce-i nuntru? Stai s vd. Peonul descalc i aduce lada. I-a srit capacul, pe care scrie adresa unui profesor de la universitatea din Cordova. Lada conine sticle. Cteva s-au spart. Un lichid rou se scurge din ele, gdilind plcut nasul peonului. Vin rou, pe legea mea! exclam aceasta. S-au spart patru sticle. Noroc c numai la gt. Scoate-le, bre! Cte una de fiecare! Doar n-om lsa buntatea de butur s se scurg n pmnt. Dup ce sticlele n cauz sunt golite, peonul leag lada cu o curea i o prinde cu sfoar sus, pe coviltir. i cltoria noastr continu i pasagerii se ciocnesc iari ntre ei. Scuzai, venerabile, acesta e piciorul meu! exclam unul. O, iertai-m seor. Credeam c-i al meu i voiam s-l trag de sub pachetele astea. Dar unde v e plria? Pe capul dumneavoastr. V-ai pus-o chiar acum. A dumneavoastr a zburat... Dumnezeule, a zburat pe fereastr? Atunci s-a dus. De unde s iau alta? Ce mai tevatur cu diligena! Din fericire plria nu "s-a dus". Peonul a zrit-o zburnd, s-a ntors i, fr s coboare de pe cal, i-o aduce napoi pgubaului. Aruncnd-o nuntru prin fereastr, ine s atrag atenia domnilor cltori: inei-v bine plriile, seores, sau legai-le! N-avem vreme s ne ocupm cu de-alde astea. Apoi i vede de celelalte treburi, chiuie i ndeamn caii ai biciul. Dac rsare n drum vreo albie secat sau un pria, atunci se coboar n galop i se urc iar cu toat viteza. Numai peonul sare de pe cal i i umple buzunarele cu prundi (alt piatr nu se gsete nicieri n pampa). Apoi ncalec din nou i

ajunge din urm diligena. Dac, la nevoie, biciul se va dovedi insuficient, atunci dumnealui va deschide un bombardament cu pietre asupra cailor. Acest peon e un maestru al clriei, surugiul din fa l ntrece uneori. Sarcina lui e s in direcia. Cu ochi ageri el scruteaz terenul ca s descopere din timp locurile ce trebuie ocolite. Deoarece se merge mereu n galop, treaba asta cere o mare experien. Adeseori, ca s evite un loc primejdios, trebuie s coteasc brusc. Atunci omul zbiar ca turbat, mayoralul rcnete la rndul lui, d cu biciul i mpunge caii, iar clreul din mijloc i peonul de pe margine chiuie de mama focului. Pasagerii, cuprini de panic, strig i ei. Vehiculul, crmit cu violen, se nclin pe o parte, lucru cu att mai periculos cu ct naintaul trebuie s foreze meninerea pe direcie. Dac vrea ca trsura s se abat cu zece grade, el descrie un unghi de treizeci de grade n sensul dorit. i dac trebuie s mai crmeasc o dat la fel de brusc n partea opus, mnnd n zigzag pe o poriune de numai civa metri i cu o nclinare de aizeci de grade, atunci bietului cltor i se face prul mciuc i i sare inima din piept. Se realizeaz astfel pn la douzeci i cinci de kilometri pe or, dar numai cu cai odihnii care i ei, dup o goan att de nverunat, obosesc curnd i viteza scade treptat. Cnd diligena se apropie de o staie unde urmeaz s-i schimbe caii, peonul o ia nainte ca s-i ntiineze pe oamenii de acolo. Societile de transport au contracte cu acei estancieros, hacienderos i rancheros ale cror posesiuni se afl n preajma drumului respectiv. De ndat ce sosete peonul, caii din staie sunt mnai n corral ca s poat fi prini. Sunt apucai de drlogi i li se pun chingile. tiind ce eforturi i bti i ateapt, caii se opun din rsputeri. Se produc astfel din nou scene de la care un european i ntoarce cu oroare capul. Animalele care i-au ncheiat cursa sunt lsate libere i, necheznd de bucurie, o iau din loc. n schimb, caii pentru care calvarul abia ncepe, se cabreaz, fornie, zvrle, pn ce sunt nhmai cu chiu cu vai i goana continu. n anotimpurile cu iarb gras caii se hrnesc mai bine i suport mai uor eforturile. Dar cnd iarba e puin, cnd pampa e uscat peste tot, atunci bietele animale sufer de foame i trag anevoie carele suprancrcate. i dac mai sunt forate la un galop nebunesc, atunci i pierd ultimul strop de vlag i se prbuesc n toiul cursei. Dar nu face nimic. Exist cai de schimb. Celui czut i se scoate hamul, apoi e lsat n voia sorii. Mai triete, dar e att de stors, de istovit, nct nu se mai poate ridica. Zace i rsufl spasmodic. Picioarele i zvcnesc. Sngele i nvlete n ochi i limba i atrn, lunga, cu botul ntredeschis. Vulturii care rotesc ca nite cohorte negre i de care nimeni nu se atinge fiindc ei alctuiesc poliia sanitar coboar i-i smulg bietului animal fii de carne din trup. Dup puine ore nu mai rmne dect un schelet cu totul despuiat. Iat de ce aproape la fiecare pas ntlneti oase nlbite. Pentru gauchos viaa unui cal nu preuiete nimic. i dac ncerci s le atragi atenia asupra laturii morale a comportamentului lor fa ide o creatur a Domnului, se mir i rd zgomotos. Aa ceva nu intr n calculele lor. O astfel de diligen venea deci pe urma celor trei clrei. nainta cu mai mare vitez dect ei, aa c i ajunse curnd. n trecere peonul le strig: ncotro, seores? Spre Fort Tio, venerabile, rspunse chirurgul. i noi la fel. S v rein nite locuri pentru odihn? Da, v rog chiar, seor! i diligena, n goana ei slbatic, dispru peste puin dincolo de linia orizontului. N-am mai pomenit una ca asta! cltin Fritze din cap. La noi, dac s-ar gsi asemenea oameni, ar fi scoi din meserie, pe cnd aici li se mai spune i "venerabile"! Ce zicei, dom' doctor, cum i cotonogesc animalele? Ce s zic? Doar c aceti oameni ar trebui tratai dup felul cum i trateaz ei caii. Poate c atunci ar ajunge i ei la ceea ce latinul numete intelligentia sau perspicientia. Morgenstern dorea de fapt un popas, nu att de dragul calului ct pentru el nsui. Animalul, care nu era ostenit, i continua drumul n galop voios. n schimb savantul nu arta la fel de bine dispus. Clria l

supunea la eforturi mari. i ddea toat silina s nu se observe acest lucru, totui, dup-amiaz fu nevoit s fac un popas mai lung. De aceea clreii ajunser la fort abia pe nserate. Nu le-a fost greu s se orienteze, cci urmele diligenei constituiau o cluz fr gre. Despre un fort la grania indian a Argentinei nu trebuie s ne facem o imagine ca despre ceea ce se nelege la noi sub acest cuvnt. Fort Tio const dintr-un teren nconjurat de un an i npdit de cactui ghimpai. Pe toat ntinderea fortului se aflau doar cteva ranchos adpostind vreo douzeci de soldai sub comanda unui sublocotenent. Intrarea era larg deschis. Cei trei drumei ptrunser clare n fort, ntmpinai de ofierul cu pricina. Bun venit! i salut el. Ne bucurm, seores, s v... Se opri la mijlocul frazei. l recunoscuse pe chirurg. Rse. El carnicero! Bine c ne mai vedem uneori! Ce operaii ai mai efectuat de cnd ne -am vzut ultima dat la Rosario? Vorbise oarecum ironic. Don Parmesan se simi lezat i rspunse pe un ton sever: mi place ca de activitatea mea chirurgical s se informeze numai cei operai de mine sau cei pe care urmeaz s-i operez. Dorii cumva s v tai un bra, un picior? Sau poate ostaii dumneavoastr?... Nu, seor, din fericire suntem cu toii zdraveni. Atunci s nu mai discutm pe aceast tern, dei m-ar interesa de pild cam ce prere avei despre amputarea maxilarului inferior. Ar putea oare pacientul s triasc fr el? N-am cderea s m pronun. tiu doar c, n ce m privete, nu mi-a dori s triesc fr maxilar. Dar v rog, permitei s ntreb cu cine am onoarea n afar de dumneavoastr? Doi savani germani, dintre care unul e servitorul celuilalt. Numele s i le spun singuri. Limba mea nu-i n stare s le pronune. Morgenstern i rosti numele, prezentndu-l i pe Fritze. Drept care amndoi fur condui la ranchoul ofierului n timp ce Parmesan se amestec printre soldai. De altfel comandantul i i ateptase, anunat fiind de ctre peonul care trecuse cu diligena i se inuse de cuvnt. Soldaii aveau la dispoziie cai i vite. De-a lungul zilei animalele pteau n libertate, seara erau mnate n fort. Ele serveau i la aprovizionarea regiunii. Aadar, came din belug. Oaspeii fur servii cu nite porii de friptur imposibil de dovedit. n cursul discuiei, ofierul se lmuri repede cu ce aiurii avea de-a face. Un om care se aventureaz n pampa i nc n Gran Chaco, n cutare de oase antediluviene, trebuia dup prerea lui s fie barem pe jumtate nebun. Dndu-i seama c n-are nici o ans de a le scoate din cap aceast idee, renun s mai struie i rosti: n tot cazul, cred c vei rmne ctva timp la noi n ateptarea unor tovari sau slujitori care s v nsoeasc, nu-i aa? Nu. N-am dect un singur tovar, pe seor Parmesan i un singur slujitor, Fritze Kiesewetter, rspunse micul savant. Cum? se mir ofierul. Adic n-o s vin nimeni s v aduc cele necesare n Gran Chaco? Absolut nimeni. Am luat cu noi tot ce ne trebuie. Greii, seor. Ce-o s mncai? V-ai luat fin? Nu. Pastram, slnin, untur? Nu. Cafea, ceai, cacao, tutun? Nici. Pulbere, chibrituri i toate mruniurile de care un om civilizat nu se poate lipsi? Haine, nclminte, foarfeci, scule de tot felul? Nimic. Doar hainele de pe mine i pulbere o pung plin. Nu-i suficient. i apoi cte altele... Ce-o s bei? Ai luat vase pentru gtit?

Ce nevoie am de vase! Nu gtesc nimic. Beau ap i mnnc carne. Dar astea nu se afl peste tot. Ba dimpotriv. Ap exist pretutindeni. Carne mi procur din vnat. Suntei vntor cu experien? Fritze trage grozav. Atunci ascultai-m pe mine: ap nu exist peste tot. Dup ce trecei Rio Salado, intrai n Montes impenetrabiles sin aquar n codrii virgini i lipsii de ap. Ct privete carnea, dac nu suntei un bun vntor, va trebui s flmnzii. N-a crede. Am citit undeva c sute de vntori i puitori de capcane din America de Nord triesc din vnat. De foame, pe latinete fames, nu vom suferi. America de Sud nu e America de Nord. i apoi indienii! Cu tia n-am grij: nu m dau la ei, nu se dau nici ei la mine. V nelai. Noi suntem nevoii s le pltim, la date fixe, un anume tribut firete c-i spunem "cadou" n cai, vite i oi. Asta ca s nu ne rreasc ei turmele i cirezile. i totui trec adeseori ncoace, fur sute de vite i le mn peste grani. n plus iau i ostatici, pe care i duc la Chaco i nu-i elibereaz dect n schimbul unor sume de bani. i asta o fac pe fa: intr n ora, se prezint la autoriti i reclam fr jen preul rscumprrii. Ar trebui s nu le dai nici un ban i s-i pedepsii. Asta nu se poate. Dac, am pedepsi pe vreunul din ei, atunci ostaticii albi de care v spuneam ar fi pierdui. Ce ne-am face dac i dumneavoastr ai cdea n minile lor? Nu m prind ei pe mine! Sunt mult prea abil i prevztor, ceea ce latinul ar numi astutus i cotus ori prudens. M rog, nu vreau s insist. Dar hainele astea? Ct credei c o s in? Prin slbticia de -acolo v pomenii n zdrene ct de curnd. O s le menajez. i nclmintea? Vd c purtai botfori de gaucho, fr tlpi. Credei c aa vei nfrunta mrcinii, scaieii i toat vegetaia ghimpoas din Gran Chaco? Pi merg clare! Calul poate pieri. Avem i cai de rezerv. Da, da, m-am gndit eu la toate. De altfel nu ne bizuim numai pe noi. Vom i mpreun cu nite prieteni. Ce fel? Tata Jaguar cu echipa lui. Ah! l cunoatei? Da. Ne-am ntlnit la Buenos Aires. A plecat mai din timp. O s-l ajungem din urm. A trecut i pe-aici. Spunea c merge la Laguna Porongos, unde va sta dou zile. Atunci l gsim cu siguran. Dac pornim mine n zori, suntem ctre sear la Laguna. Dnsul tie c umblai dup oasele alea? Desigur. Mi-a i spus c se gsesc unele n Gran Chaco. i v-a invitat s-l urmai pn acolo? ntreb ofierul, nencreztor. Asta nu. Am vrut s-l nsoesc, ns n-a fost de acord. Mi-am nchipuit, seor. Dumnealui are altele de fcut dect s caute ciolane de dinaintea potopului. V-ai luat deci dup el fr s tie? Da, n tain, mai bine spus clandestinus sau furtinus sau latito, pe latinete. M tem c suntei mai sigur de latina dumneavoastr dect de buna primire ce v ateapt din partea faimosului brbat. ntoarcei-v, seor! Facei spturi n pampa, dac vrei musai oase strvechi. Asta e mai puin primejdios dect drumul prin Chaco, unde n dosul fiecrui copac pndete un jaguar sau un indian.

V-am mai spus c nu m tem de indieni. i n plus am descoperit un mijloc minunat s pun pe fug orice slbticiune, deci i un jaguar. Mi-ar plcea s cunosc i eu acest mijloc. Deocamdat e secret, ca s zic aa. Dar fiindc ne-ai primit att de amabil, o s vi-l mprtesc. Cnd v atac o slbticiune, agai-v de coada ei, cauda pe latinete. Pn i cel mai sngeros animal o ia imediat la goan. Ofierul csc gura, dar nu scoase nici un cuvnt, mrginindu-se s-l priveasc pe Morgenstern drept n ochi. V-am uluit!? zmbi doctorul. Aa-i c nu v-ai ateptat la asta? ntr-adevr, nu m-am ateptat, rspunse ofierul izbucnind ntr-un hohot de rs. Nu rdei. Vorbesc cu toat seriozitatea. S apuci un jaguari de coad! Ce idee, seor! O idee foarte ingenioas. i totui att de simpl, nct i amintete de oul lui Columb. Dac m aflu n spatele ei, atunci bestia nu m poate muca din fa. E clar. Dar jaguarul se ntoarce ct ai clipi i v sfie. Nici gnd! Va urla speriat i o va rupe la fug. Sunt sigur de ceea ce spun. Astfel fiara devine cu mult mai inofensiv chiar i dect unii oameni, cum ar fi de pild cpitanul de la Santa F, care nici una nici dou a dat s ne nchid, s ne aresteze. Sublocotenentul i ascui urechile i ntreb: Un cpitan de la Santa F? Cnd s-a ntmplat? Ieri. Ieri nu se gsea acolo dect cpitanul Pellejo. i a vrut s v aresteze? ntocmai. De ce? Din cauza unei confuzii de care nu m tiu cu nimic vinovat. S v povestesc cele petrecute? V rog chiar, rspunse ofierul, care devenise brusc foarte interesat i atent. Fr nici o pruden, micul savant relat neplcuta lui aventur. n timp ce vorbea, ochii ofierului se ncrcau treptat cu rceal i gravitate, iar la sfrit omul rosti pe un ton schimbat, mai aspru ca pn atunci: Regret, seor, cpitanul Pellejo e eful meu direct. Totodat in s v informez c astzi domnia sa se afl la Fort Uchales, iar mine va fi aici. Din fericire, la sosirea lui, dumneavoastr ne vei fi prsit. Evitai s mai dai ochii cu el! Fii pe pace n ce m privete. Nu m tem deloc. n fond mie mi e totuna dac avei sau nu motive s-l ocolii. Dar ca subaltern rspund n faa lui pentru toate aciunile mele i, dac afl c v-am primit aici, va fi desigur suprat. Ziceam s dormii la mine, dar acum m vd obligat s v trimit la un alt rancho. Se ridic i iei din odaie. Dup puin apru n schimb chirurgul, care i chem s le arate unde i vor petrece noaptea. Sublocotenentul nu mai d pe-aici? ntreb Morgenstern. Nu se ntoarce pn nu plecai, seores. S-a schimbat brusc i pare s fie pornit mpotriva dumneavoastr. V-ai certat cumva? Nu, dar evocarea mea, comemoratio sau oratio pe latinete, parc s nu-i fi plcut. Hai la culcare, ca s putem pleca n zori! Chirurgul i conduse la un alt rancho, eliberat anume pentru ei. Nimeni nu le mai ddu vreo atenie. O lumnare de seu nfipt ntr-un dovleac micu rspndea razele-i palide prin coliba de chirpici. Aternutul era din iarb uscat. Toi cltorii notri dormir mult i bine, ca pe puf. La ivirea zorilor, pe

cnd ostaii mai dormeau, srir tustrei n picioare. Prinser caii, i neuar, deschiser poarta care sttuse nchis peste noapte i ieir clare fr s-i mai ia rmas-bun. Fritze cunotea precis direcia n care se afl Laguna Porongos dac porneti de la Fort Tio. De altfel i chirurgul mai fusese pe acolo. Aadar, nu era de temut s se rtceasc. De ast dat drumul clare i se pru lui Morgenstern cu mult mai uor. Rezist pn la prnz. Apoi fcur o pauz, nu numai n interesul lor, ci i al cailor care fur lsai s pasc. Ap nu era. n schimb iarba proaspt i zemoas le inea animalelor i de sete. ntre timp li se fcu foame i domnilor cltori, cu caro prilej constatar c afirmaiile din ajun ale sublocotenentului nu erau lipsite de ternei. n tot cursul dimineii, n afar de vulturi, nu zrir nici o alt vietate i cu att mai puin una comestibil. Noroc de spiritul gospodresc al chirurgului, care se aprovizionase cu o halc de carne cumprat de la un soldat. "Don" Parmesan se art destul de generos: tie carnea n trei porii egale i oferi dou din ele tovarilor si de drum. Totui nu uit s le cear plata n bani. Drept care ceilali neleser cu ce fel de camarad vor avea de-a face. ncinser un foc din ierburi uscate i puser carnea la fript. Poriile se dovedir exact pe msura cuvenit. Se saturar i pornir din nou la drum. Mergeau i scrutau ntruna mprejurimile, doar-doar vor zri niscai vnat. Fritze i chirurgul i ineau armele pregtite. Grija pentru stomac ncepuse s-i frmnte pe tustrei. Se temeau ca nu cumva s se culce seara flmnzi. Dup-amiaza trecu i amurgul se lsa fr ca ei s fi zrit vreo slbticiune bun de mncat. Foamea porni s-i road din nou. Deodat chirurgul exclam bucuros: L-am dibuit, l-am vzut! S tii c o s avem ce mnca. Ce anume? Ce-ai vzut? ntreb savantul. Un bizcacha, un iepura de pampa. l scoatem noi! De unde? De-acolo, din stnga. Era afar, dar cum ne-a zrit, s-a vrt iar n adpost. Un bizcacha e mai mare dect iepurele slbatic de la noi, cu care seamn ce-i drept de aici i denumirea iepura de pampa dar nu ine de iepuri, ci de roztoarele cincila. Se mnnc numai cnd n-ai altceva de mbucat. Adpostul, uor boltit, i-l amenajeaz chiar la gura unei movile scobite, specific regiunilor cu pmnt argilos. ntr-o asemenea vizuin triesc de obicei mai multe familii. De aceea, pe lng intrarea principal, vizuina e prevzut i cu alte ci de acces. Aa i aici. Erau patru guri bine camuflate. n timp ce caii pteau cu nesa, Morgenstern i chirurgul rscoleau movila, iar Fritze sttea cu puca la ochi pndind clipa cnd vreun bizcacha ar fi ncercat s fug afar. Ceea ce era complet greit. Un vntor cu experien an fi procedat cu totul altfel. Totui izbutir. Nu trecur nici cinci minute ntre timp sapele ptrunser la cteva picioare adncime cnd Fritze, strignd de bucurie, trase dou focuri la rnd. Ceilali i ridicar repede nasurile din movil i vzur doi bizcacha mpucai mortal. Era suficient. Agar din nou sapele de ei, suir pe cai cei doi iepuri mari i grai, apoi i con- tinuar drumul. Iarba deveni curnd i mai suculent, pmntul mai moale, mai afnat. La nord se zreau pomi izolai, semn sigur c intraser n inutul Lagunei Porongos nume ce nseamn lacul sau mlatina lmilor slbatici. Soarele cobora dincolo de orizont i cei trei clrei zrir lucind n faa Ion apa lagunei. Merser n asfinit pe urmele lsate de numeroi clrei, ceea ce i fcu s presupun c aveau n fa echipa Tatii Jaguar. Ar mai fi naintat cu plcere, ns umbrele serii, cobornd grbite, i deciser s se opreasc pentru popas. Desclecar i scoaser eile de pe cai. i priponir apoi, legndu-le picioarele din fa cu lasourile, ca s poat pate fr a se deprta prea mult. Caii din pampa triesc n herghelii i se in mereu mpreun. Prin urmare, nu era de temut c a doua zi vor trebui cutai n locuri diferite. Pe urm strnser vreascuri pentru foc. Lmii slbatici le ofereau din belug. Flacra se nl vioaie i cei doi bizcacha fur jupuii, secionai. Carnea le ajungea pentru cin i pentru dejunul de a doua zi. Cu setea ns cltorii o duser mai prost: apa din lagun, fiind srat, nu era bun de but.

Dup cin drumeii se nfurar n ponchos-urile lor i se culcar lng foc. Fcuser n acea zi peste o sut de kilometri i drumul i obosise destul de mult; nct nici rcoarea ce se ls n cursul nopii nu-i putu trezi. Dimineaa gsir caii chiar n preajm. Carnea rmas, dup ce o fripser, fu consumat la dejun. Apoi pornir mai departe. Clreii naintau pe partea de est a lagunei, unde venind din nord-est curge Rio Dolce. Numele i se trage din faptul c la izvoarele sale conine ap dulceag, plcut la gust. Dar strbtnd deerturi, absoarbe sare, nct pe cursul inferior al rului apa nu mai poate fi but. Urmele descoperite n ajun continuau ns o bucat dincolo de lagun. Apoi echipa Tatii Jaguar probabil c fcuse un popas, cci pmntul era bttorit, iarba clcat i mncat de cai pe un perimetru larg. n plus, se vedeau rmiele ctorva focuri. Dar cnd anume se ntmplase aceasta? Pentru cltorii notri, cu lipsa lor de experien, lucrul era greu dac nu imposibil de stabilit. Nici unul din ei nu avea simul de orientare al vntorilor de pdure sau de prerie. De aici urmele duceau spre nord-est. Chirurgul se opri i ntreb cu o nuan de ngrijorare n glas: Seores, credei ntr-adevr c acestea sunt urmele clreilor condui de Tata Jaguar? Da, rspunse Fritze Kiesewetter. Echipa lui numr douzeci i patru de oameni i urmele arat cam tot pe-atia. Just, ns Tata Jaguar cic merge spre Gran Chaco, situat la nord i nord-vest, pe ct vreme urmele se ndreapt spre nord-est. Atunci pesemne c s-a mai abtut... O fi avnd i el nite socoteli. Hm! Aadar, venerabile seor, dumneavoastr propunei s ne lum dup aceste urme? Pi cum?! Doar nu cred s m-nel. Tata Jaguar a trecut fr ndoial pe-aici. Avem n fa un singur soi de urme, aa c nici vorb c sunt ale lor. Lsai c m pricep eu. Am citit cndva o poveste cu indieni plin de urme, dre, semne i n tiprituri. O apucar deci spre nord-est. Drumul ducea peste un es ntins, numai cer deasupra i iarb dedesubt. Urmele se vedeau foarte desluit. Ctre prnz ddur de un izvor limpede. Totul arta c aici se o prise presupusa trup a Tatii Jaguar ca s-i astmpere n sfrit setea, s adape caii i s-i lase odihnei. Dup un ceas i mai bine pornir din nou. Doctorul Morgenstern purta legat de lanul ceasornicului o mic busol. Consultnd-o, vzu c urmele iau tot mai mult direcia est. Nu mai duceau spre nord-est ci spre est-nord-est. Chirurgul intr i mai tare la bnuial. Cltin din cap: Dac mai mergem aa, nu ajungem n Chaco nici pn la captul zilelor. Cred c nu greesc, seores, afirmnd cu, dup opinia mea, ne ndreptm spre acea poriune a lui Rio Salado unde se afl Paso de las Canas sau chiar Paso Quebracho. i m-ntreb dac cei din faa noastr sunt ntr-adevr oamenii Tatii Jaguar... A prefera s ne ntoarcem sau s o lum spre stnga. Eu, unul, prefer s m in exact dup aceste urme, replic Morgenstern. Unde sunt urme sunt i oameni; i unde sunt oameni e i de mncare. Raionamentul fcu o bun impresie asupra lui "don" Parmesan. n consecin acesta se nvoi: Avei dreptate, firete. Probabil c astzi vom rbda nc de foame, fiindc nu am zrit nici un vnat n afar de vulturii tia care se gsesc peste tot i care, din pcate, nu sunt comestibili. S ne inem dup urme! Pornir iar. Era pe la mijlocul dup-amiezii cnd chirurgul, artnd cu degetul nainte, spuse pe un ton cobort, ca i cum s-ar fi temut s nu fie auzit i de alii: Un avestruz, un avestruz! Un stru, un stru! Ceilali doi se uitar n direcia respectiv i, n pofida deprtrii, vzur ntr-adevr un stru care tot izbea cu ciocul n pmnt i scormonea. ntors cu spatele la ei, struul nu-i observase. Asta nseamn carne, nu glum! adug Parmesan. Ne sturm cu toii. Dar numai dup ce-l gbjim, obiect Fritze. Am auzit c struul e greu de vnat.

Aici nu greeti deloc, venerabile. Cred c ne scap. Deodat Morgenstern duse degetul la frunte i rosti pe un ton important: Seor, am gsit! Asta-i! tiina te scoate din orice impas. E fapt dovedit c struul i vr capul n pmnt. S facem deci ca s i-l vre. Atunci, neputnd s ne mai vad, l rpunem ca David pe filisteni. Ia spunei, seor, se zbrli chirurgul, avei de gnd s v batei joc de mine? Nici prin vis nu mi-a trecut. Vorbesc foarte serios. Da? Pi ducei-v la stru i rugai-l s-i vre capul n pmnt! M tem c ar avea efectul contrar. Cred i eu. Atunci cum s procedm? Treaba dumneavoastr, seor. Eu am fcut o propunere. Dac nu tii cum s-o aplicai, v privete dei regret profund faptul c va trebui s mai rbdm de foame. Parmesan era gata s-i dea o replic usturtoare, dar Fritze interveni prompt: Nu v mai ciondnii. Am gsit eu un clenci mai bun. Credei, seor Parmesan, c... Don Parmesan, nu seor! l ntrerupse chirurgul cu semeie. Fie! Credei, don Parmesan, c struul fuge din faa calului? Ba dimpotriv. Se ntmpl de multe ori s vezi un stru pscnd laolalt cu caii sau cu vitele. Bun. Eu cobor i m ntind n iarb cu puca alturi. Dumneavoastr amndoi o luai clare, unul la dreapta, cellalt la stnga, ntr-un ocol larg, depii struul i ncercai s-l gonii spre mine. Cu niel noroc s-ar putea s-l pocnesc. Ideea gsi ecou i fu pus imediat n aplicare. Morgenstern o lu la dreapta, Parmesan la stnga, descriind un arc n aa fel nct s poat goni pasrea ctre Fritze. Struul american sau nandu se prinde cu bola, care i se nfoar n jurul picioarelor. De mpucat e greu, fiindc vntorul, ca s poat ochi, e nevoit s-i opreasc din mers calul, timp n care struul, foarte rapid n micri, fuge i iese de obicei din btaia putii. Ca s nu piard timp i s-i taie retragerea, cei doi clrei executar manevra n cea mai mare vitez. Struul prea c nu-i vede dect de ocupaia lui. Izbea cu ciocul, scormonea cu picioarele-i lungi, vnjoase, nzestrate cu cte trei gheare, se nvrtea mereu n jurul propriei sale axe, fr s dea nici o atenie celor doi clrei sau calului liber ce ptea mai de o parte. "Mi se pare c-i pregtete cuibul pentru ou. Vrea s se ou", murmur pentru sine Fritze, lungit n iarb. Clreii ajunser n spatele struului i ntoarser caii spre el. Acesta, adncit n munca lui, i observ abia dup ce se apropiar la cel mult dou sute de coi. Fcu deodat un salt mare i o lu la goan chiar prin faa lor, n direcia unde pndea Fritze. La un moment dat zri calul liber i sttu puin n loc. Apoi i continu fuga. Calul nu i se prea primejdios. Fritze i simi inima zvcnind de bucurie. Se sprijini n cotul stng. Ca s nu-i tremure arma, o fix bine n umr. Pasrea nu mai avea de fcut dect vreo aizeci de salturi pn s-l ajung. Atunci Fritze aps pe trgaci. Puca detun. Struul sri drept n sus, se blbni de cteva ori prin aer i czu la pmnt. Chiuind, Fritze se ridic din iarb, apuc repede calul de fru i fugi ctre locul cu pricina. Clreii se apropiar i ei. L-a dat gata. Minunat! exclam don Parmesan i, srind din a, ddu s se aplece asupra struului. Dar nandu nc nu murise. ncordndu-i ultimele puteri, i repezi chirurgului o lovitur cu ciocul, att de crunt i violent nct i sfie poncho-ul i l rni la bra. Ah, cerule, grijania! exclam Parmesan, srind un pas napoi. Diavolul mai triete! Din rana asta s-ar putea s i mor. E vina dumneavoastr, seor, l dojeni Fritze. Nu te zgieti la un animal att de puternic nainte de a ti c a crpat de-a binelea. Apropie a doua eav, nc nedescrcat, de capul struului i aps iar pe trgaci. Se ntoarse apoi spre chirurg, s vad ct de serioas e rana. Nu era nimic primejdios. Braul, ce-i drept, sngera din belug.

Totui struul nu fcuse dect s-i smulg un cocolo de carne, ct o alun, care se mai afla i acum n ciocul psrii. Fritze l scoase i l restitui pgubaului, zicnd: Iat ce ai pierdut, eilor. n calitatea dumneavoastr de chirurg fr pereche n-o s v fie greu s lipii la loc un flecute de carne de vit. De vit?! sri don Parmesan n timp ce ncerca s-i opreasc hemoragia. Sper, onorabile, c vei retrage cuvntul, altminteri va trebui s ne batem pe via i pe moarte! Bine, l iau napoi i-l nghit. Scuzele mele! Credei c o s creasc la loc? Ar fi o jucrie pentru mine s-mi fixez carnea exact unde trebuie, dar n acest scop am nevoie de ambele mini. Vrei s m ajutai? Bucuros. Atunci bgai "flecuteul" adnc n cavitatea rnii, aa cum a fost nainte. Pe urm strngei-mi earfa ct mai tare n jurul braului. Morgenstern ddu i el o mn de ajutor. Astfel mica ran fu repede pansat. n sfrit putur s examineze pasrea. Era o femel de aproximativ un metru i jumtate lungime. Greutatea probabil aizeci de funi. O ncrcar pe unul din caii de samar i, urcnd iari n ei, norocoii vntori i continuar drumul ntrerupt. Trecnd pe lng locul unde o dibuiser la nceput, constatar ca pasrea lucrase ntr-adevr la un cuib ca s se ou n el. Scobise n pmnt un lca ct o oal, nu departe de urmele vizibile ale unui trector. Ceea ce nu constituia un certificat de prea mare inteligen pentru ea. Dup puin, urma pe care clreau drumeii coti uor pre nord-est, apoi spre nord. Ei, venerabile, suntei mulumit? spunea Fritze ctre chirurg. Ne aflm exact pe direcia Chaco. Cu att mai ru, se strmb Parmesan, cci l durea braul. Asta nseamn c dm de Monte de los Palos Negros, pdure despre care am auzit c ar fi aproape de neptruns. Dac o luam adineauri mai spre stnga, n-am fi avut dect cmp deschis. Ai trecut vreodat Rio Salado? V mai ndoii? Rspunsul voia s par indignat, superior, dar avea o nuan de incertitudine care ddea de bnuit c un "nu" curajos ar fi fost mai sincer. Dup ctva timp clreii, care i simeau burile ghiorind, zrir un tablou menit s-i electrizeze. naintea lor, puin mai la dreapta, pteau nite cprioare de pampa. Printre ele i un cerb. Fr a se mai sftui, tustrei ddur nval spre locul cu pricina, uitnd c e absolut imposibil s rpui astfel vreunul din aceste animale att de iui de picior. Cerbul, observnd primejdia, o lu la fug urmat de ntregul crd. Dar nu fugea prea repede, tia bine c nici un cal nu-l poate ajunge. Pstr la nceput aceeai distan ntre el i vntori, pn acetia i zorir i mai mult caii. Atunci i lungi i el pasul, iar familia i se altur sprinten, graioas, deprtndu-se din ce n ce mai mult. Totui cei trei continuar urmrirea pn se ivi la orizont liziera ntunecat a pdurii ctre care goneau slbticiunile. Ct ai clipi acestea disprur printre copaci. Clreii se oprir la oarecare distan de pdure. Un ochi de ap lucea la marginea ei. Ne-a scpat friptura, oft Parmesan. Un muchiule de cprioar e n orice caz mai bun. Dect carnea de stru. Ai mncat vreodat stru, seores? Eu nu, rspunse micul savant. Ce gust are? Ca talpa de cizm. Nici nu poi s muti din ea. Trebuie s-o nghii nemestecat. Numai foamea i-o mpinge pe gt. Cum, nu se moaie nici dac o prjeti n unt, butyrum pe latinete? Ar trebui s-o frigem nbuit n propria ei grsime. Grsime de stru? Credei c struul are vreo urm de grsime?

Cred, firete. Doar e lucru dovedit c orice corp animal conine grsime, adic adeps. Ori struul e un asemenea corp i nu m ndoiesc c, prin oarecare struin, vom descoperi cel puin un pic din ceea ce am numit chiar acum adeps. Ei i dac vei frige matahala asta de stru ntr-un "pic" de adeps, vei obine o usctur ca speteaza unui scaun de paie. S lsm deci! Avem altele de fcut. Vorba e: ncotro mergem? Ne-am deprtat de urmele acelea. S le cutm din nou? E prea trziu acum, fu de prere Fritze. Iaca, nu mai e mult pn disear. Aici ncalte avem iarb pentru cai; mai ncolo, la pdure, gsim ap. Aa c mai bine stm aici. Ct privete urmele, vedem mine. Naivul Fritze nu se gndea c iarba clcat i va reveni peste noapte i c, pn a doua zi, urmele vor disprea complet. O luam deci spre pdure. Acolo desclecar i scoaser harnaamentul de pe cai. Pdurea era deas de tot. Creteau aici arbori de quebracho, cactui nali, precum i mistol, chanars, binals i alte leguminosa. Chiar la marginea ci nea un firicel de ap. Se prelingea uor, alctuind numai la vreo zece coi deprtare un iaz limpede, miniatural. Drumeii deciser s nnopteze aici. Lemn de foc aveau cu prisosin. Flacra se nl curnd i frtaii notrii se apucar de gtit. S ncerci a jumuli struul ca pe o gin ar fi fost lucru n zadar. l jupuir deci ca pe un animal mblnit. Apoi l despicar. Stomacul coninea resturi de plante, nisip, pietre, un mner de cuit din corn i un pinten de clrie cu roata ct un taler cci struul nghite tot ce-i cade sub ochi. Carnea nu arta deloc ru i se ls destul de uor tiat. ntr-adevr, pasrea avea nevoie urgent s-i fac un cuib. Purta ntr-nsa ou, de la mrimea unui bob de mazre pn la aceea a unui pumn brbtesc. Oule mari fur coapte n cenu fierbinte. Gustul lor se dovedi destul de plcut. Drumeii ncercar apoi carnea de la piept, fript asemenea muchiului de vac. Fritze muc cel dinti, o strnse ntre dini, dar scuip ct colo, adresndu-se stpnului su: Ptiu! Chiar c-i talp! N-are pic de zeam, nici gust. Nu poi s-o mesteci. Luai i dumneavoastr, dom' doctor! Savantul pi la fel. Carnea era att de tare, nct, lihnit de foame de-ai fi fost, tot n-ai fi putut s-o mnnci. S-o batem! propuse Fritze. Puse o bucat jos i o btu cu patul putii, ea s-o moaie. Prea c se mai frgezise, ns la foc se ntri din nou. Ca s vezi cum o brodete natura! bombni el. Potrnichile i sturzii, psri att de gustoase, nelegi, cresc ct o nimica toat, pe cnd cele care cresc mari de-a mai mare dragul, nu-s bune de mncat. Zu dac nu-mi pare ru de pulberea cheltuit. S fi tiut ce ncpnat-i dihania, nici nu-mi mai fceam pcatul cu ea. Vorba-i ns ce mncm? Deodat auzi un fonet n spatele lui. Fritze se rsuci i vzu n copac o fiin lunguia, asemntoare oprlei. Pst! fcu el. Nici o micare. Dac izbutim, gata friptura. Puca i-o ncrcase din timp: o eav cu alice, alta cu glon. Apuc atent arma. Focul prea s fie un fenomen neobinuit pentru creatura din copac. Sttea pe o crac, lungit ca arpele, sprijinit n labe i cu ochii aintii asupra flcrii. Fnitze duse puca la ochi. inti o clip i trase. mpuctura trosni. Animalul dispru de pe crac. Ce-i? Ce s-a ntmplat? tresri Morgenstern, care, ca i chirurgul, edea ntors cu spatele la copac. Un iguan, rspunse Fritze. Un iguan? se mir Parmesan srind n sus. Un iguan! Pi asta-i cea mai mare delicates de pe faa pmntului! L-ai nimerit, seor? Sper c da. Nu tiu. S vedem. Se ridic s dea ocol copacului.

Fii atent! l preveni chirurgul. Iguanii muc al dracului. Dac n-a murit, nu cumva s punei mna pe el! ntre timp Fritze ajunse la copac i scoase un chiot de bucurie. Nu greise inta. Iguanul zcea nemicat. Prudent, Fritze nu se aplec asupra lui pn nu-l izbi de cteva ori cu patul putii. Chirurgul i veni n ajutor i crar vnatul pn la foc. Iguanul, numit i leguan, e o oprl mare din America de Sud. Are capul ltre, colii nirai ca un tiv la marginea botului, coam ghimpoas pe spate i coada foarte lung. Degetele picioarelor acestea extrem de puternice sunt de asemenea lungi. La gt i atrn o gu groas. Iguanii sunt exceleni nottori i se car cu mult uurin n copaci. Mnnc ou de pasre, insecte, muguri, frunze i flori fragede. n aprare sunt curajoi i au o muctur formidabil. Iguanul obinuit atinge o lungime de un metru i jumtate, din care coada constituie dou treimi. I se ntind capcane numeroase, carnea lui fiind deosebit de bun la gust, moale i uor de mistuit. Animalul arat ct se poate de urt, ceea ce l fcu pe Morgenstern s se strmbe: Mda, sunt convins, e un iguan. Dar vrei dumneavoastr s mncai ntr-adevr o asemenea scrboenie? Bineneles! rspunse chirurgul. Nimic mai delicios dect carnea de iguan, fript cu tot cu piele i cu solzi. Nu tiai? Ce ntrebare? Doar tiina ne nva c iguanul posed carne, iar practica spune c se i consum... Dar pe mine v rog s m scutii. Prefer s mnnc, precum chinezii, rme prjite n zeama lor, trepanguri, holothurii, dect s muc dintr-o astfel de oprl. Pn la urm, venerabile, sunt sigur c n-o s rezistai. Eu, unul, mi i tai o porioar. i Parmesan scoase repede cuitul ca s treac la fapte. Fritze ns interveni: Ia stai, seor! Cine a mpucat iguanul? Dumneavoastr, firete. Pi! Prin urmare, eu mi-s stpnul. Cine vrea o ciozvrt, pltete pe loc. Scoatei banii! Bani? Cum de v-a venit o asemenea idee ciudat, seor? Doar mi-ai cerut parale pentru carnea de vit, nu?! Unde mai pui c iguanul e mult mai gustos! Aa c, uite, n seara asta funtul de iguan v cost cincizeci de taleri de hrtie. Glumii, seor... Ba s m iertai! Cnd pretinzi bani de la camarazii ti, atunci s nu te atepi la drnicie. Tie o bucat bun de carne, o nfipse ntr-o epu de lemn, pregtit din timp i o inu deasupra focului. Hm! fcu Morgenstern. Nu miroase ru. Chiar i face poft, ca s zic aa. Dac i-o fi i gustul pe msura mirosului... Fritze nu rspunse. Continua s se ocupe de friptura lui. Mai mncase carne de iguan i i cunotea calitile. Cnd o scoase din frigare, parc ntreg vzduhul se umplu de un miros mbietor. Fritze i tie o bucat i ncepu s mestece cu evlavie, puin rutcios, insinuant. Se pricepea nemiorul la de-alde astea. Don Parmesan nu se mai putea stpni. ntreb rugtor: Permitei, venerabile, oare n-ai vrea s-mi druii mcar o felioar? Nu. Doar attica. Nu. Subire i numai ct palma de lat... Nimic. i ct cost, m rog, o porie pe sturatele? Suntei un mncu lacom. Aa c scoatei o sut de taleri. Que carestia! i ct ar costa s zicem vreo zece mbucturi? Zece? Las' c tiu eu cum mbucai! Asta ar fi un funt, adic cincizeci de taleri.

Cuanto costa eso! Grozav de scump! Luai n considerare c sunt un biet rnit... Pi iau, cum s nu iau! Un rnit trebuie s in regim, venerabile, s nu mnnce cteva zile. Asta-i cu neputin cnd simi arom de iguan fript, seor. Amintii-v de pilda attor brbai cuvioi. Sunt gata s v restitui banii ce mi-ai dat. i scoase punga din buzunar. Lsai! refuz Fritze. Nu-mi trebuie nimic. Dar acum vedei i dumneavoastr ce urt treab e s ceri bani pentru o bucic de carne unor frtai cu care ai de mprit griji, necazuri, poate chiar primejdii de moarte. Se nelege c eu n-am s fac aa. Ce-i al unuia e i al celorlali. Uite iguanul: tiai dup pofta inimii i mncai. Don Parmesan nu atept s i se spun de dou ori. Bg punga la loc n buzunar i i tie repede un bucoi de carne. Fritze i tie i el nc o porie. Morgenstern i msur un rstimp, apoi ntreb: Ia spune adevrat, Fritze, e chiar att de bun? Grozav, pe cinstea mea. Atunci ce-ar fi s ncerc nielu? Nu de alta, dar ca s pot zice i eu c am mncat iguan. Asta va trebui s-o spunei oricum. Ce-ar gndi aia din Jterbogk despre dumneavoastr dac ars afla c, fiind n America de Sud, n-ai mncat oprl? S v frig de poft? Da, te rog. Fritze vr o bucic n epu, o inu pe foc, apoi o ntinse stpnului su. Acesta muc mai nti cu oarecare team, dar numaidect porni s mestece savurnd i arcuindu-i sprncenele a surpriz. nghii, se apropie de foc, scoase cuitul, i tie o halc zdravn i vorbi: Cine ar fi crezut! oprla asta merit, ca s zic aa, s fie trecut ntr-o clas de animale mult superioare. Nu exist pete, nici pasre, nici mamifer care s aib carne att de fraged. Voi cita faptul i voi insista chiar asupra lui n lucrarea mea viitoare. Voi pune s se culeag cu litere groase, precum c iguanul e excepional de gustos, sapidus pe latinete. Astfel drumeii se osptar ndelung. Fusese o zi cu dou feluri de carne: stru i iguan. Cnd isprvir de mncat, struul era ntreg; din iguan nu mai rmsese n schimb dect coada, pe care o pstrar pentru dejun. Priponir apoi caii dup metoda cunoscut i se culcar nvelii n pturi. Trezindu-se n zori, Fritze i Morgenstern l surprinse pe chirurg n timp ce nteea focul i se ocupa de coada iguanului. Stai, seor! i strig Fritze. Lsai-m s mpart. Doar avem dreptul la porii egale. Abia acum, la lumina zilei, observar c iazul era plin de peti. i ce mai peti! i mari i muli. Problema era ns cum s-i prinzi. Nu aveau nici plas, nici undi. tiu eu cum le venim de hac! exclam Fritze. i alungm din ap eu un poncho i punem mna pe ei. Vrei s m ajutai, don Parmesan? Chirurgul se declar de acord. Intrar n ap cu un poncho pe care l ineau fiecare de cte un capt. Iazul nu era adnc. Scufundar ptura pn jos, pe fund i, naintnd astfel, gonir petii ctre mal. Chiar din prima ncercare izbutir s mne civa pn pe uscat. Repetar manevra i strnser provizii ct s le ajung pe dou zile. Pe cnd cei doi prindeau petii i i nfurau n frunze verzi, Morgenstern i ainti privirea ctre un loc din preajma iazului, unde iarba arta foarte sfrijit, rar, glbuie. Dar ceea ce atrgea mai mult atenia era forma perfect circular a acelui loc. i nc un fapt curios: pe o margine a cercului era un petic de nisip pe care nu cretea nici un fir de iarb. Chiar i numai peticul sta de nisip pe un teren argilos putea s ridice semne de ntrebare. Morgenstern se scul i porni ctre locul cu pricina. Voia s-l examineze mai ndeaproape. Observ mai nti c arat ca o ceac rsturnat cu fundul n sus. "Circular i convex, chibzui el. Foarte ciudat. i de ce n-ar crete aici iarb? Terenul e acelai, tot argil. S fie oare piatr dedesubt sau poate un strat steril care nu ngduie rdcinii s absoarb hrana necesar?"

Ca s-i verifice presupunerile scoase cuitul i l nfipse n pmnt. Lama ptrunse pn la cel mult cinci oii i se izbi de ceva tare. Prob i n alte locuri obinnd exact acelai rezultat. Cercul acesta straniu avea, cum s-ar zice, un fundament foarte dur, acoperit cu o ptur pe pmnt, groas de vreo cinci oli. De aceea iarba se alimenta cu greu. Cretea puin, pipernicit, galben, bolnav. Dar cum se fcea oare c stratul de deasupra era la fel de gros pe ntreg cuprinsul cercului? Cauza trebuia s fi fost cu totul neobinuit. i de unde peticul acela de nisip tocmai aici, ntr-un peisaj lipsit cu desvrire de aa ceva? Morgenstern se aplec, vr cuitul n nisip i ncepu s sape. Ceilali doi l privir de departe, mirai. Apoi Fritze se apropie i ntreb: Ce se-ntmpl, dom' doctor? Ce tot vri cuitul? Vrei s ne spintecai pmntul nostru cel darnic i bun? Ia las-te de glume? l repezi micul savant. E vorba de o chestiune foarte serioas. Ai auzit vreodat de inelul ielelor? Ba bine c nu. Astea-s nite tpane rotunde pe care cic vrjitoarele opie de zor n noaptea valpurgiei. Prostii! Inelele astea se datoreaz unor anume soiuri de ciuperci al cror mycelium se nmulete centrifugal. Dac se strpesc ciurpercile, atunci dispar i cercurile. neleg. i ai gsit pesemne i aici vreun inel al ielelor. Da, ns foarte ciudat. n timp ce inelele cunoscute au pe margine verdea din belug, aici situaia e cu totul alta. n schimb crete iarb n interiorul cercului, ceea ce nu e de fel cazul n alte pri. i apoi de uncie nisipul? Doar nu mai e nicieri de jur mprejur! Hm! i mie locul sta mi d de gndit. Nu cumva se afl dedesubt o comoar? Zu dac nu mi-ar plcea mai mult dect dac am gsi vreo namil de dinaintea potopului. O namil de dinaintea potopului, repet Morgenstern, plcut surprins. Fritze, poate c ai nimerit-o de ast dat. Cu namila sau eu comoara? Cu amndou, omule? Dac dm s zicem de un mastodont, asta nseamn pentru mine o adevrat comoar i nici tu nu rmi pguba. "Uite c aud!" se bucur surdul cnd primi o palm de-i iuir urechile, rspunse Fritze, glumind. Dar s vorbim serios, dom' doctor. Un inel ca sta, n plin slbticiune, nu-i lucru ntmpltor. De aceea s nu ne grbim. Scoatem frumuel nisipul deoparte i i dm de rost. Perfect. Ad sapele, trncoapele i lopeile! Ne apucm de treab! Fritze execut. Pe cnd dislocau nisipul, don Parmesan se apropie grbit, intrigat, ndemnnd la plecare pentru a-l putea ajunge nc n acea zi pe Tata Jaguar. Dar se lumin imediat la fa, dat fiind argumentul lui Morgenstern: Dac dm aici peste un megatherium sau peste un alt uria de acelai soi, atunci v remit o mie de taleri. Cadou! Aa? Pi sunt gata s v ajut, seores. Poate s dureze i o sptmn. i apucnd repede o sap, chirungul se altur celorlali. O mie de taleri de hrtie, ceea ce nsemna o sut aizeci de mrci germane, ar fi atrnat greu n punga lui. n timp ce Parmesan i Fritze spau n stratul de nisip, Morgenstern, cu lopata, cura de pmnt i iarb o anume poriune de pe suprafaa cercului. Deodat zri dedesubt un soi de carapace, neted, opac. Morgenstern ciocni. Nu se produse dect un sunet sec, fr rezonan. De bucurie, micul savant sri n sus i exclam: Evrika, evrika! Am gsit! O mas neted ca sticla i dur ca un blindaj! Am gsit! Ce-ai gsit? ntreb Fritze, ridicndu-i privirea de la lucrul su. Namila, drag! Un glyptodont, un uria! Nici nu ncape ndoial. Cine vrei s v neleag?! Spunei-i pe nume ca la noi, la Stralau sau Jterbogk.

Un armadil gigantic sau, n german, "Riesenpanzertier", un estos din cei mari, antediluvian. Adic, s se fi necat n timpul potopului? Ce mai soart, dom' doctor! Zu dac nu mi-e mil! i e mare? Ct un tapir sau un hipopotam. Lungimea, un metru i jumtate. Vaszic, nici s-l iei n brae, nici s-l duci n palm. Dar nu face nimic. l scoatem noi. De scos trebuie scos, finete. ns cu mult atenie, ca nu cumva s crape. Cea mai mic zgrietur sau fisur, laesia pe latinete, scade valoarea epocalei descoperiri. Fritze i Parmesan continuar s sape. Morgenstern puse i el mna, rzuind cu mare zel crusta de pmnt ce acoperea monstrul preistoric. Ochii i strluceau, faa i ardea, minile i tremurau. Parc ar fi fost cuprins de friguri. Totodat se apuc s in naintea celorlali un adevrat curs n legtur cu erele strvechi i fauna ior. Fritze i Parmesan aruncau nisipul la dreapta i la stnga. Sapele ptrundeau din ce n ce mai adnc. Pe neateptate ns nisipul ced. Fritze scoase un ipt i dispru. Chirurgul sri repede n lturi ca s nu se scufunde i el. Dumnezeule! se sperie Morgenstern. Ce s-a ntmplat? S nu ias vreo nenorocire, infortunium pe latinete. A disprut, s-a dus la fund, rspunse Parmesan. I-a fugit pmntul de sub picioare. Doctorul se apropie prudent de craterul ce se deschisese i strig: Fritze, Fritze drag, eti viu? Viu i cu sufletul voios, se auzi din adnc rspunsul lui Fritze. Cum s-a ntmplat? Unde te afli? Mi-am pierdut direcia n secolul nousprezece i am alunecat napoi la potop. Eti rnit? Ba. Dihania blindat se poart cuviincios. St nemicat. Nu se d deloc la mine. Atunci iei repede afar! S-ar putea s fie gaze otrvitoare la fund. Dimpotriv. E plcut de tot. Cobori i dumneavoastr. Mai am dou locuri de vnzare n preistorie. Poftii, domnilorrr! Cu buna lui dispoziie, micul servitor risipi toate temerile doctorului. i cum Morgenstern fierbea de curiozitate, dorind s afle i s vad totul cu ochii si, ddu curs invitaiei lui Fritze i cobor cu mare bgare de seam n crater. Acesta numra iniial vreo patru picioare adncime, dup care o cotea ntr-un unghi ascuit. Aadar, Fritze nu czuse drept pe vertical, ci alunecase n pant. Acum i se auzi glasul ce venea mai din adnc: Aa, uite c v-am i zrit pingelele! Suntei chiar lng burta dihaniei. Stai niel s v trag n jos. n aceeai clip Morgenstern se simi apucat de picioare. Lunec uor i, spre mirarea lui, se pomeni eznd lng Fritze ntr-o hrub scund, luminat destul de clar prin deschiztura de sus. De form oval, hruba nu era mai nalt de aproximativ doi coi. Ar fi ncput aici trei persoane stnd comod una lng alta. Bolta scobit, ns nu prea mult cam ct o farfurie era de culoare tulbure, nchis, mat. Fundul, neted, era, n parte, acoperit de nisipul czut n timpul spatului. Pe alocuri se putea observa c e din lut tare, uscat. Cnd Fritze l vzu pe stpnul su alturi, i se adres rznd: Uite-aa cobor din trmul de sus n cel de jos i din prezent n vechime. Cum vi se pare aceast frumoas cas de mamut? Mamut? Exclus! Foarte probabil c ne aflm n trupul unui glyptodont, deci al uriaului care se mai numete i armodial, dup cum i spuneam adineauri. S fi fost animalele astea nu din carne, ci din lut? Firete c nu. Dar judec o clip: trupul s-a descompus treptat, n-a rmas dect blindajul n care ne aflm acum. Acesta e indestructibil. Vaszic edem n blindaj?

Exact. nainte vreme s-a crezut n mod eronat c asemenea blindaje ar fi ale megatheriumului, fiindc s-au gsit n apropierea lor nite oase aparinnd acelui animal. Dar, ca specialist, d-mi voie s nu confund, pe latinete permuto, un glyptodont cu un megatherium, care avea i el capul rotund i teit, iar molarul prezenta o apofiz descendent. Blindajul ce-l mbrca de la gt la coad, neavnd dect o deschiztur la burt, nu era format dintr-un singur tot, ci din plci separate, hexagonale, ce se mbucau ca nite zale de neptruns. Coada se adpostea ntr-un soi de tub, blindat i el, pe care l vom gsi cu siguran. Trebuie mai nti s scoatem carapacea. Dac stabilim care-i partea dinainte i care-i dosul, atunci dm uor i de tubul respectiv. Fritze cltin nencreztor din cap: Dac dihania era dezgolit la burt, s-ar cuveni ca blindajul s fie desfcut dedesubt. -apoi coastele or fi fost i ele aprate, nu? Ori aici nu vedem dect capacul de deasupra, ncolo numai pmnt. Pi s-a mai scufundat din cauza greutii. Dm pmntul la o parte i o s vezi cum apar i flancurile. Hai s i-l trimit pe chirurg! Voi curai aici marginile, iar eu am s cur sus, ca s scot la vedere glyptodontul. n felul acesta lucrm coordonat i, pn la asfinitul soarelui, crepusculum pe latinete, suntem gata. Se cra afar i l trimise n schimb pe don Parmesan, narmat cu sap i hrle. Pe cnd frtaii lucrau jos, micul savant mnuia de zor trncopul, scurma pmntul i l rscolea ca s scoat la iveal carcasa. De atta efort obrajii i erau scldai n sudoare. Muncea cu ncordare, gndind la faima ce -l ateapt dac va izbuti s reconstituie acas la el un armadil uria. C dduse de un glyptodont, aceasta i prea indiscutabil. Dar ctre prnz constat c blindajul nu era cilindric. Semna mai degrab cu un nveli boltit deasupra peterii i sprijinit pe pereii ei de lut. Spnd ntruna, Fritze i don Parmesan naintau prin aceti perei n vreme ce micul savant, tindu-i drum cu trncopul, venea, de afar, n ntmpinarea lor. Astfel nu dur mult i o poriune a nveliului care avea forma unei ceti rsturnate se a ivit vederii. Fritze i chirurgul ieir din adnc. Ei, vedei c ai ncurcat-o, dom' doctor, vorbi Fritze. Nu-i blindat pe laturi, nseamn c nu-i armodial. n schimb are o carapace pe spate. Decepionat, Morgenstern sttu ctva timp cu ochii n pmnt, dus pe gnduri. Dar deodat chipul i se lumin triumfal. Rspunse: Fritze drag, iar mi-ai luat o piatr de pe inim. Eram gata s cred c totul a fost n zadar. ns cuvintele tale m conving de contrariul. Ai exprimat purul adevr. E vorba de o carapace, da, o carapace rotund ce o purta n spinare. Carapace, pe latinete clypeus. Poi s-mi citezi un animal cunoscut de toat lumea, care poart ceea ce se cheam un scut? Da. Ei? Scutierul. Nu vorbi prostii! M refer bineneles la broasca estoas, testudo pe latinete. Aadar, animalul deaici nu e un armodial, ci o broasc estoas, de dimensiuni uriae. Ce noroc, dragul meu, ce noroc! Ce glorie m ateapt cnd savanii de pretutindeni vor afla c am descoperit fosila unei asemenea broatecolos. Numai de-ar fi. Ei, da. Voi examina ndat. Aduse ap n plrie i, cu un omoiog de iarb, spl o poriune de blindaj. Vezi c tot am dreptate?! zise el, bucuros. E din corn. O plac de corn, groas, convex. Deci nu poate fi blindajul unui armodial, ci carapacea unei broate uriae, Chelonia Midas. M-a bucura din tot sufletul, dom' doctor, dac n-ai grei iar. Nu care cumva armodialul de adineauri i chelonia de fa s se schimbe ntr-un brotac preistoric... aa, ca s nu ne apuce plictiseala! Pare-mi-se c broasca are dou carapace, nu? Firete, una pe spate i alta sub pntec, jos.

Pi asta de-aici n-are dect una. S se fi rtcit ailalt, ora s-o fi pierdut broasca la vreun joc de noroc? Te-am mai rugat, Fritze, las bancurile! Carapacea inferioar trebuie s existe i ea. Masa de carne ce se afla ntre ele a putrezit. De aci i hruba care se casc sub ochii notri. Fundul ei trebuie s fie de fapt cea da a doua carapace. Las' c vedem imediat. Numai s-o curm. Asta parc s-ar. Mai potrivi, dom' doctor. Cnd edeam nuntru, auzeam fundul hrubei sunnd a gol. Adevrat? Pi vezi, Fritze, c am raionat ct se poate de just?! edeai pe carapacea inferioar, de sub burt i era normal s sune a gol, cavus pe latinete. Hai s dezgropm! Stai niel, c s-a fcut amiaz i mi-e foame. S mncm olecu. Doar avem pete berechet. l putem frige sau prji. Morgenstern, euforizat de marea lui descoperire, nici c mai simea nevoia s mnnce i ar fi renunat bucuros la aceast pauz. Nu-i ardea deloc s contribuie n vreun fel la pregtirea mesei. Scormonea mereu i rzuia lutul de pe carcas, ciocnea s-i verifice tonul, s se conving pe deplin c sun a gol, ceea ce era i cazul de fapt. Nu se altur celorlali dect n clipa cnd petii i ateptau gata fripi. Don Parmesan i Fritze se apucar de mncat, sntos, pe ndelete. Morgenstern ciuguli o nimica toat i se ridic din nou: Nu-mi vine s mnnc. Nu pot avea linite ct vreme n-am verificat carapacea inferioar. Stomacul, adic ventriculus sau stomachus, mi s-a strns ca o pung. Refuz, nu primete nimic. Asta nu-i bine, observ Fritze. Omul trebuie s mnnce. Eu, dom' doctor, cnd am vreo bucurie, nfulec ct doi. De aceea m mir c... Ce-i de mirare? Descoperirea asta e ceva grandios, epocal, fr pereche. Te i poi mbolnvi de bucurie. i pe urm grijile, nelegi pe latinete cura. Asta chiar c n-o mai neleg. Eu, ca s fiu drept, nu mi-am fcut niciodat griji din cauza broatelor. Dar pe dumneavoastr, dom' doctor, ce gnduri v rod? Multe. nainte de toate m gndesc ce nume o s-i dau... Pi n-are nume? i zice broasc estoas. Ori nu-i nscris aa la primrie? Acesta e numele ei vulgar. Trebuie s-i gsesc unul tiinific, latinesc. i din asta v doare capul? Las' c gsim noi unul tiinific, n doi timpi i trei micri. Cum zicei c se cheam broasca estoas pe latinete? Testudo. Dar exist specii numite cistudo, emys, chelydra, trionhida, sphargis i helonia. Helonia Midas, de pild, e estoasa-colos. Atunci i-am i gsit numele. Doar broasca noastr e un colos, nu? Exact. Dar nu putem s-i zicem aa, fiindc Helonia Midas se cheam de fapt cele care mai triesc i azi, ori a noastr e antediluvian i mult mai mare dect exemplarele de-acum. Ce-i drept e drept. E un adevrat Goliath, un gigant, un... Stai, stai! l ntrerupse Morgenstern. Am gsit. L-ai i botezat n acest moment. Eti dat dracului, Fritze. Gigant i helonia. O combinaie fericit. Iat deci numele uriaului: gigantohelonia. Poate mai trziu, cnd voi fi srbtorit, s i se adauge i numele meu, ceea ce, din modestie, nu vreau s fac de pe acum. Da, fosila asta se va chema gigantohelonia. mi notez imediat numele i ziua istoric n care am realizat aceast performan fr egal. i scoase carnetul i not pe o pagin numele i data. Fritze ns ddu din cap, nemulumit: Domnii tia nvai sunt cam ntr-o ureche, zu aa. S ai la ndemn un nume frumos, german i s nscoceti musai unul latinesc! Doar dihania a trit pe vremea lui Noe pn a dat potopul. Atunci de ce n-am boteza-o simplu: Broasca lui Noe? Ar fi pe nelesul tuturor. Dar ce s mai vorbim... Pcat c nu are pic de carne pe ea. Ce mai sup ar iei! Desigur, dac observi la ce distan se afl carapacele una de alta, i poi face o idee ct de mare i de gros trebuie s fi fost trupul animalului. O mas enorm de carne, caro, pe latinete. Ei, dar acuma cred c v-ai sturat. Haidei! Trebuie s dezgropm carapacea inferioar. Dumneavoastr o despresurai jos, iar cu continui s cur partea de sus.

Fritze i Parmesan coborr din nou n hrub ca s execute dispoziiile primite. Morgenstern i relu i el lucrul ntrerupt. Muncea cu atta zel, nct nimic altceva nu-l interesa n afara descoperirii sale. De aceea nici nu observ c era obiectul unei supravegheri care putea s aib consecine foarte suprtoare pentru dnsul personal ca i pentru nsoitorii si. La rsrit de "antierul" Ion apruse un ealon de vreo cincizeci de clrei care, dup toate aparenele, aveau ca int iazul din vecintatea faimoasei giganto- helonia. Totodat, dinspre sud, veneau ali cinci clrei. Datorit distanei, acetia abia de se zreau ca nite puncte mictoare. Primul grup se afla mai aproape: toi indieni, n afar de doi albi. Indienii purtau arcuri, sgei, sulie lungi i tuburi pentru lansarea sgeilor. Unul singur, probabil conductorul lor, avea puc. Cei doi albi, purtnd veminte de gauchos i nfurai n poncho-uri vrgate, rou i albastru, erau narmai cu pistoale, cuite i puti cu dou evi. Unul dintre acetia rspundea la un nume binecunoscut cititorilor: Antonio Perillo, toreadorul din Buenos Aires. Cellalt era brbatul mai vrstnic care, mpreun cu Antonia, pndise pe Tata Jaguar n faa vilei bancherului, seara, dup acea memorabil corrida. Veneau la trap pe lng liziera pdurii. Apropiindu-se, l zrir pe doctorul Morgenstern, care, ntors cu spatele la ei, lucra cufundat n ipotezele sale. Cei doi clreau n frunte alturi de cpetenia ealonului. Deodat cel mai vrstnic fcu semne de oprire, i struni calul i, adresndu-se cpeteniei, rosti: Ce-i asta? Nu suntem singuri. l vezi pe omul acela de lng iaz? Parc sap. Indianul privi n direcia respectiv i rspunse ntr-o spaniol cam stricat, dar curgtoare: Hol, un alb la izvorul nostru! Ne-a descoperit ascunztoarea! Da, da, sap la escondite... Vaya! Pe el! Ddu s-i ndemne calul, dar albul l prinse de bra. Stai, nu te grbi! Las-l s ne vad mai nti, c de scpat tot nu ne scap. Doar e singur, fr ajutor. C-i singur sau are vreo hait cu el, puin mi pas! spuse el, brazo valiente, adic Bra-Viteaz. Sunt cpetenie din neamul abiponilor i nu cunosc ce-i teama de duman. tiu. Dar mai nti s-l pndim. Sunt curios cine poate fi i prin ce trdare a descoperit acest almacen de polvora, depozitul de pulbere. De altfel s tii c nu e singur: am numrat cinci cai care pasc lng ap. Quedo! Linite! interveni Antonio Perillo. E mrunel i mbrcat n rou. El s fie oare? Dac ochii nu m-nal, atunci v anun c facem o captur gras de tot. Cred c e colonelul de la Buenos Aires, care sa dat drept savant german. Demonio! Vorbeti serios? ntreb cel mai vrstnic. Gata, m-am convins. A putea s i jur. Gndete-te numai: de unde pn unde un biet oarece de bibliotec din Germania s dea tocmai peste depozitul ce l-am pregtit n secret pentru aliaii notri indieni, ca s aib cu ce trage la momentul oportun? Limpede ca lumina zilei! Acesta e colonelul Glotino, bestia care se pune de-a curmeziul planurilor noastre. La Buenos Aires am greit inta, ns aici l lichidm pe loc. i, hotrt, scoase pistolul de la bru. Calmeaz-te! l sftui cellalt. Nu trebuie s ne pripim i s-l omorm. S aflm mai nti ce caut aici i cum ne-a dibuit ascunztoarea. Dac-l mputi, m rog, scpm de un ticlos. ns dac-l prindem de viu i l facem prizonier, atunci folosul poate fi cu mult mai mare. Dar cine-s ia de colo? Nu cumva nite clrei? Art spre sud, unde cele cinci puncte crescuser ntre timp i deveniser mai vizibile. Indienii scrutar la rndul lor deprtarea. Nu poate fi dect cpitanul Pellejo, cu care speram s ne ntlnim aici, rspunse Anto nio Perillo. nseamn c vicleugul a reuit. L-au trimis s inspecteze grania. Cum s-ar zice, au lsat oile n paza lupului! De-acuma vom fi stpni pe frontier i pe aezrile din jur. Iar la momentul potrivit deschidem indienilor notri toate porile pentru contraband. Da, da, trebuie s fie Pellejo. Fr ndoial c-i el. Ct privete individul de colo, n-ar fi cazul s-l lsm pe mna cpitanului. Mai bine o lum nainte i l

prindem noi. Ia uitai-v, mizerabilul! Coboar n depozit! Hai s mpresurm locul! Civa de-ai notri s pun repede mna pe cai. Pe urm nu ne mai scap canalia. Trupa se ndrept imediat ctre depozitul de pulbere pe care micul savant l luase drept lcaul de veci al unui animal preistoric. Fritze i chirurgul deblocaser ntre timp fundul hrubei. Loviturile de sap i trncop strneau un ecou surd, nfundat, dovad c dedesubt mai era nc o adncitur. Mai coborr puin i, spre surpriza lor, ddur peste un eafodaj de lemn, grinzi groase fixate una lng alta i susinnd fundul de lut al hrubei. Dislocar cteva din aceste proptele i, prin deschiztura ce se csc, privir mirai nuntru. Era o cavern mult mai spaioas dect cea de sus, care adpostea o mulime de butoiae, fie culcate, fie n picioare, precum i nite pachete lungi toate acoperite cu piei muiate n rin, pentru a mpiedica ptrunderea umezelii. Fritze ngenunche i ddu s ridice un astfel de pachet. ns acesta se dovedi cam greu, nct fu nevoie de ajutorul chirurgului. Cnd l traser sus i Fritze i tie legturile de piele, ieir la iveal cteva puti perfect ntreinute. Ia te uit! se minun Fritze. Arme! Pi atunci nseamn c butoaiele sunt pline cu pulbere i plumbi! apoi i strig n nemete compatriotului su care lucra afar: Dom' doctor, ia venii jos! Am dat aici peste o dandana. Dandana? Carapacea unei gigantohelonia poate fi ceva foarte important, foarte interesant, dar nicidecum o dandana, l corect Morgenstern. Ai dezgropat-o? Pi s vedei, n loc de carapace am gsit un alt soi de blindaj. Zu, dom' doctor, fii drgu i facei-ne o vizit. Savantul puse sapa deoparte i ddu curs amabilei invitaii. Acesta fu momentul cnd Antonio Perillo exclam: "Ia uitai-v, mizerabilul! Coboar n depozit!" Poftii! l ndemn Fritze pe micul savant. S-ar zice c nainte de potop existau puti i butoaie cu pulbere. Asta-i gselni mai grozav dect gigantohelonia. Morgenstern privi stupefiat, cu ochii holbai, cu gura cscat. Sprncenele i se nlar a suprem uimire. Pu-u-ti? Pu-u-ti? blbi el. Puti n toat regula. Or e lucru stabilit c nici n silurian, nici dup i cu att mai puin nainte n-au existat arme de foc. Prezena lor aici, sub estul gigantoheloniei, nu se poate datora dect unor indivizi care foarte probabil c aparin epocii noastre i care habar nu aveau de zoopaleontologie. Altminteri i-ar fi dat seama c, introducnd arme postdiluviene ntr-un spaiu cu relicve antediluviene a cror semnificaie pentru studiul preistoriei... Restul frazei i rmase n gt. Un tropot puternic de cai l readuse din preistorie n actualitate. Se auzir voci stridente i, cnd Morgenstern i scoase afar capul rocovan ca s vad ce se petrece n preajm, zri mai muli indieni, unii ocupai cu dezlegarea cailor, alii nsuindu-i armele lsate lng hrub. Doi aintir pistoalele asupra lui i unul din ei strig pe un ton poruncitor: Ieii imediat mpreun cu oamenii dumneavoastr, seor! Avem de schimbat o vorbuli. Antonio Perillo! exclam savantul, recunoscnd pe insul care vorbea. Da, chiar eu. Executai ordinul i venii mai aproape, c de nu, vom fi obligai s folosim fora. Nu e nevoie de nici o for. Am contiina curat i m pot nfia naintea oricui. Se cra afar i cei doi frtai se ivir la rndul lor. Zrindu-l pe chirurg, Antonio Perillo zise mirat: El carnicero! Ce cutai aici i n societatea asta, seor? i conduc pe dumnealor spre Gran Chaco, rspunse Parmosan. Cu ce scop? Ca s dezgropm nite animale. S dezgropai animale? Ce fel? Antediluviene, primitive... i vrei s-o cred, seor Parmesan? tiam eu, nu-i vorb, c suntei un tip cu grguni, dar nu i un subversiv care se ocup de politic. Acum trebuie s-mi schimb prerea.

Politic? Ce m privete pe mine politica? Sunt chirurg i mi ajunge tiina mea. tii doar c operez cu cea mai mare dexteritate. Tai orice, retez! Se pare ns c de ast dat nu mnuii nici scalpelul, nici bisturiul, ci un veritabil pumnal. Cunoatei ori nu c domnii acetia sunt nite suspeci politici i nc foarte primejdioi? Primejdioi? Nu se poate. Sunt savani germani. Caut relicve strvechi i n-au nimic cu politica. Dac suntei convins de aceasta, nseamn c v-au dus de nas. Noi ns tim mai bine cum stau lucrurile. Din fericire jocul acestor onorabili seores s-a terminat: i-am prins asupra furtului. Furt? protest Fritze. Noi, domnule, nu suntem hoi! n schimb am putea s v acuzm pe dumneavoastr de o fapt mult mai grav dect furtul. Nu zu, zise Perillo, batjocoritor. Ce fapt? Ai vrut s-l mpucai pe stpnul meu, la Buenos Aires. Aa? O s v cad cam greu s dovedii. Noi ns avem dovada c v -ai bgat n nite chestii care v vor scurta zilele. Prin urmare, v declar arestai! N-avei nici un drept. Suntei de la poliie? Asta nu v privete. De altfel, cazul vostru nu e de competena instanelor civile, ci a Tribunalului Militar. Vei fi mpucai conform legii mariale. Iat i ofierul care va face ancheta! Cei cinci clrei, venind dinspre sud, tocmai i strunir caii n faa lor; patru cavaleriti condui de cpitanul de la Santa F, care, dup ce i primise pe Morgenstern i pe Fritze, dduse ordin s-i scoat afar. Cpitanul sri din a, fcu un anume semn indienilor, strnse mna toreadorului ca unui vechi prieten, l salut i pe nsoitorul su, apoi, nclinndu-se solemn, vorbi pe un ton de condescenden: Sunt foarte onorat c m aflu din nou fa-n fa cu el gambusino maestro, cel mai renumit cuttor de aur al rii. Observai c m-am inut de cuvnt i m-am prezentat la timpul convenit. Dar ce fel de oameni vd aici? Pi acesta e neamul meu faimos care, semnnd leit cu colonelul Glotino, m -a fcut s-l ntmpin cu onoruri, pentru ca pe urm... Asemnare ai spus? Numai asemnare? l ntrerupse gambusino, care pn atunci sttuse tcut. Nu v lsai nelat de mbrcmintea ce-o poart! E chiar Glotino. Unde l-ai mai ntlnit? Cpitanul Pellejo povesti pe scurt ntmplarea de la Santa F, la care cellalt spuse apsat: Iat o dovad n plus c avem de-a face cu colonelul Glotino. La Buenos Aires a stat n quinta bancherului Salido, cunoscut ca un adept al generalului Mitre; venind de la Santa F, s-a dus direct la Cuartel ca s inspecteze garnizoana; pe urm a ntins-o clare pn aici ca s ne goleasc depozitul. Trebuie s scoatem de la el cum a aflat de acest loc, cine ne-a trdat. Nu a trdat nimeni nimic, ripost micul savant. M numesc Morgenstern i sunt din Germania. n drum spre Gran Chaco, unde urmeaz s dezgropm animale preistorice, am poposit aici i am descoperit ntmpltor, fortuito pe latinete, carapacea superioar a unei uriae broate estoase pe care am denumit-o gigantohelonia. Carapacea unei broate! i unde-i, m rog? Chiar aici, rspunse mrunelul, artnd n direcia presupusei lui descoperiri. Vei recunoate i dumneavoastr c nu poate fi vorba dect de carapacea unei broate-gigant. Ia ascult, seor, dumneata ne crezi nebuni? sri furios gambusino. Doar tii foarte bine cum se construiesc asemenea depozite secrete i cum se apr de umezeal printr-un acoperi de lut impregnat cu rin. i nchipui c suntem att de proti, nct s acceptm ideea c ai luat acest acoperi drept carapacea unei broate estoase? Dar, se fi or, acesta, e adevrul adevrat. Ipoteza c avem de-a face cu un acoperi de lut mbibat cu rin e complet eronat. Ca specialist pot s v asigur c n faa noastr se afl relicvele unei existene strvechi. V rog s avei deplin ncredere, pe latinete fidus, n afirmaia mea. Hai, nu te mai preface ca un caraghios! Te nvm noi o latin care o s-i cad greu la pronunie... Seor cpitan, luai-i n primire pe aceti pretini germani! Cu mcelarul n-avem ce face; n-ar fi dect s ne ncurce pe drum. Dai-i calul i armele, s plece unde vrea.

Nimic n-ar fi putut s-l bucure mai mult pe don Parmesan dect aceast hotrre. Potrivi repede aua pe cal, i lu puca i nclec. Dar nu tia ncotro s apuce. "Ciudat poveste, i opti el n barb. Adic neamul care umbl dup oase s fie colonelul Glotino?! Nici gnd de aa ceva! N-a fcut dect s confunde depozitul cu mormntul unui animal strvechi. Iar indivizii tia care ne-au surprins cred c vor s-i atrag pe indieni ntr-o rebeliune mpotriva guvernului. Nite mizerabili! Auzi, cic s-l mpute! i ce om cumsecade, micuul! Trebuie salvat. M duc, poate l gsesc undeva pe Tata Jaguar."

Capitolul VI - Unul dintre incai

Dac treci Rio Salado, cam la vreo douzeci de kilometri spre nord de locul unde s-au petrecut ntmplrile de mai sus, dai peste laguna Tostado. Acel Monte impenetrabile despre care am mai vorbit de fapt nite codri dei de neptruns i trimite ramificaiile pn la rmul lagunei. Codrii coboar de-a lungul lui Rio Salado n direcia nord-vest i nu pot fi clcai de om dect n anume luminiuri aprute n urma unor dezastre sau convulsiuni ale naturii. Aceste bree servesc indienilor din Chaco drept puncte de adunare i de pornire n campaniile lor de jaf ndreptate asupra prilor locuite din inutul respectiv. n dup-amiaza acelei zile doi oameni mergeau ncet pe la marginea pdurii, de parc ar fi cutat ceva. Primul, cel din fa, era un brbat foarte n vrst, cu chipul mai mult dect zbrcit. Prea numai os i piele. Totui micrile lui repezi, sigure, precise aminteau de un om nc tnr i viguros. Purta pantaloni lungi de piele fin i un fel de scurt din acelai material, ncins mai jos de mijloc cu o centur ngust din care se iea mnerul unui cuit. nclrile, de forma unor papuci sau sandale, se vedea ct de colo c fuseser confecionate chiar de mna lui. De cureaua petrecut peste umeri atrnau un corn mare pentru pulbere, o pung pentru plumbi i o bil de fier. Umbla cu capul gol sau, mai bine spus, acoperit cu coam de argint pr des, lung, strlucitor, care-i cdea pn jos, la centur. Nu avea barb. Pe spate ducea un soi de tac de vntoare, din piele de puma; n mn o puc grea cu o singur eav. Cellalt purta exact aceeai mbrcminte, aceleai arme, aceeai tac; prul i cdea la fel de lung pn la centur; dar altminteri cu greu i-ai fi gsit vreo asemnare cu cel dinti. Era un flcu sub optsprezece ani, nu prea nalt, ns puternic, bine legat i uimitor de sprinten n micri, cu prul negru ca pana corbului, cu obrajii proaspei i uor mbujorai de drum. Ca i btrnul, prea s fie indian; totui cte un amnunt zdruncina aceast prim impresie. Ochii ntunecai nu erau oblici, pomeii nu ieeau n afar; avea buzele subiri i nasul mic, deloc rsfrnt ca la indienii Americii de Sud, ci uor acvilin, nobil, distins. Pielea feei, dei ars de soare, prea s fi fost cndva, n copilrie, mai alb, mai deschis la culoare dect a indienilor. Peau amndoi ntre apa lagunei i liziera imensei pduri scrutndu-i atent adncimea. Deodat tnrul ridic dreapta i, artnd naintea lui, rosti n dialectul calciaki al limbii checiua: Vezi, Anciano, acesta pare s fie copacul. tiu precis c era un ombu la fel de nalt. Faptul c vorbea n aceast limb constituia o dovad cert c tnrul nu se nscuse aici. Ombu-ul, numit de botaniti phytolacca dioeca, e un arbore masiv ale crui frunze seamn mult cu cele de dud. Ceea ce l caracterizeaz e mai ales trunchiul, de proporiile unui stejar solid, care se desface jos ntr-un evantai de rdcini puternice, ntortocheate, ntinse o bun bucat peste pmntul din jur pn ce, n cele din urm, se nfig n adnc. Pe aceste rdcini poi s te aezi la umbra vast a co pacului. Dar trunchiul, dei maiestuos, e att de moale, nct lemnul lui cedeaz i se frnge la cea mai slab lovitur. De aceea ambu-ul nu e folosit la nimic, nici mcar ca lemn de foc. Nu se planteaz dect pentru umbra lui generoas.

S-ar putea s ai dreptate, stpne, rspunse btrnul n acelai dialect. Seamn aidoma cu ombu-ul sub care ne-am ngropat lucrurile nainte de a trece pe pmntul spaniolilor. S vedem! Btrnul i se adresa tnrului cu "stpne", uzan cu totul strin indienilor. Aceti doi oameni preau s se afle n raporturi cel puin neobinuite. Se ndreptar spre arborele cu pricina, se oprir la umbra lui, i lepdar genile i armele. Apoi btrnul cercet terenul de jur mprejur. Artnd un anume loc unde iarba era mai mic, rosti: Ai vorbit cu temei, stpne. Acesta e locul. Pentru c am spat i am ntors brazdele, iarba n -a mai crescut nalt. ngduie-mi s caut. S sperm c nimeni n-a descoperit ascunztoarea. ngenunche, scoase cuitul i se apuc s scormoneasc pmntul de sub el. Tnrul voi s-l ajute, ns cellalt l opri: Las stpne! Eti fcut s domneti nu s lucrezi laolalt cu supuii ti. Totui vreau s te ajut, drag Anciano. tii c o fac cu plcere. Doar sunt tnr pe cnd tu eti btrn. Drept care Anciano l mpinse uurel deoparte: Btrn? Mai e pn atunci. S treac mai nti anul peste o sut, dei strbunii mei au atins vrste cu mult mai naintate. i, spnd repede, adug: Da, cu mult mai naintate! Tatl meu a trit o sut zece ani, bunicul o sut unsprezece, iar strbunicul dup tat a ajuns chiar la o sut douzeci. Printele lui i-a scpat strmoii din minile spaniolilor care, dup ce l omorser pe marele inca Atahualpa, gndir s-i strpeasc neamul ntreg. Haucaropora se chema strbunul tu cel sfnt i acest nume a trecut asupra ta. Era fiul mezin al lui Atahualpa i se nscuse ht departe, nct Pizarro, ucigaul, nu tia de el. ntinsa noastr ar a fost trecut prin foc i sabie, datorit vicleniei, nelciunii i trdrii. Azi lumea crede c incaii s-au stins toi, pn la unul, dar tu trieti, tu, cel din urm dintre fiii soarelui! i va veni o vreme cnd i vei pedepsi pe spanioli. i i vei redobndi ara. Haucaropora se lungise jos, n iarb. Cu capul sprijinit n palme, asculta vorbele btrnului. Chipul su devenise melancolic, trist. Atept s termine Anciano, apoi rspunse oftnd: Asta mi-ai spus-o de multe ori, ns eu nu cred. i dau crezare n toate, numai n asta nu. Cum? Nu crezi c te tragi din neamul incailor, ca eti un fiu al soarelui? ntreb btrnul, mirat. Ba da, cci mi-ai dovedit-o. i chiar eu nsumi simt n mine un glas care-mi optete c nu sunt asemenea celorlali. Dar c patria strmoilor va renvia ntr-o zi, asta nu pot crede. Atunci btrnul i dezdoi genunchii, se ridic i vorbi solemn: Trebuie s crezi, cci este o dreptate mai presus de om, care pedepsete pcatul i nelegiuirea ntorcnd celui npstuit ceea ce i-a fost furat. Vei ntemeia din nou ara strbunilor. i-o spun eu i cuvntul meu e totdeauna jurmnt. Nimeni nu tie cine eti. Am pstrat cea mai adnc tain. Doar cnd suntem singuri, ntre noi, vorbim graiul prinilor notri i i zic "stpne". n faa altora eu nu sunt dect un biet indian, iar tu nepotul meu. Dar o s sune odat ceasul cnd taina se va dezvlui. N-ar avea nici un rost, taic. Mi-am dorit s vd rile i oraele spaniolilor, iar tu, scondu-m din singurtate, m-ai fcut s le vd acolo n rsrit. Am cercetat oraele, cmpiile, oamenii de-acolo i acum, dup ce ne-am ntors, tiu bine c ndejdea noastr nu se va mplini nicicnd. Cum aa? De ce? Fiindc ei sunt prea istei i puternici, iar noi nu avem cu ce lupta ca s-i biruim. Istei i puternici? repet btrnul n btaie de joc. i arat puterea mncndu-se ntre ei. Iar isteimea lor nu e dect viclenie care nimicete pe propriul ei stpn. Oare nu e plin ara de oropsii? Ateapt numai i o s vezi cum vor tnji dup un mntuitor. i acesta vei fi tu, stpne! De unde s iau otirea cu care s izbndesc? Toi brbaii roii te vor urma. i banii pentru ducerea rzboiului? Oamenii noii sunt sraci. n schimb eti tu bogat ca nimeni altul. Eu? ntreb tnrul, contrariat.

Da, eti bogat, nesfrit de bogat, sublinie btrnul. i lovind cu palma taca de piele, adug: Am aici testamentul incaului i tu eti singurul motenitor de drept. l port cu mine nc de la moartea tatlui tu i, la timpul potrivit, l voi deschide... Dar s vedem ce-i n groap, stpne. Uite armele pe care leam ascuns! Ddu pmntul la o parte i scoase din groap dou tolbe cu sgei, dou sulie lungi i dou arcuri dintre care unul din corn transparent i lucrat dup un meteug strin de acele locuri. La urm de tot scoase i un buzdugan negru ca din fier lcuit. i lu fiecare cte o suli, cte o tolb i cte un arc, cel din corn lung de aproape trei coi revenind tnrului inca. Acesta primi i buzduganul pe care i-l atrn de bru, n partea stng, acolo unde ofierii notri poart sabia. Dup felul cum l ridicase, buzduganul prea de o greutate apreciabil. Stnd n picioare i privindu-l solemn n ochi, btrnul se adres tnrului: Acest arc i humanciuay-ul sunt singurele lucruri care au trecut de la fiii soarelui asupra ta. S le iubeti i s le cinsteti, stpne! Ziceai adineauri c eti srac, de aceea vreau s-i mrturisesc ceva despre care nu i-am pomenit pn acum. Toi fiii soarelui care aveau rang de cpetenie n otire chiar i incaul purtau pe lng celelalte arme i un asemenea buzdugan greu i crestat, numit humanciuay. Rzboinicii de rnd aveau baltaguri de bronz, cpeteniile de argint, pe cnd al incaului era de aur curat. Acest humanciuay care atrn la oldul tu a fost cndva al unui inca i e din aur. Din aur? se mir tnrul, desprinznd buzduganul de la bru i examinndu-l cu atenie. Dar e negru, parc ar fi de fier! Asta fiindc e acoperit cu un strat subire de vopsea. O arm de aur, care ispitete prin strlucirea ei, nu e bine s-o ari. Mai trziu ns va scnteia n mna ta puternic, luminnd drumul lupttorilor. Acest buzdugan a fost salvat pe cnd strmoii ti luaser calea pribegiei. Poate s fie i de aur, c tot nu mai e primejdios pentru duman, vorbi tnrul, cltinnd sceptic din cap. Acum se folosesc cu totul alte arme. Ce putere pot avea fie i o mie de buzdugane fa de cincizeci de puti ori un singur tun? De cnd ai cumprat la Montevideo aceste dou flinte, mi dau seama ct de slabe sunt armele noastre strmoeti. S nu crezi asta. Puca detun i te trdeaz dumanului; n schimb sgeata e tcut. Pn s descopere vrjmaii locul de unde tragi, poi s dobori o mulime din ei... Dar acum s mergem, stpne! Trebuie s poposim disear lng o ap, s ne stingem setea. Prsind cu luni n urm acele locuri slbatice, i ascunseser acolo toate armele n afar de cuite. Acum le scoaser din ascunzi. Groapa n-o mai astupar, o lsar deschis i i continuar drumul. Cai nu aveau. Se ntorceau pe jos n deprtata lor patrie. Se distanau de lagun innd mereu marginea pdurii. Dei destul de mpovrai, naintau repede, cu pas uor. Btrnul, care mplinise suta de ani, mergea ca un brbat n floarea vrstei, alturi de tnrul su stpn. Acesta i spunea "Anciano", cuvnt spaniol care nseamn om ncrcat de ani, adic mo. E fapt cunoscut c printre indienii din Cordilieri se gsesc adesea persoane care au n urma lor peste un secol de via. Pe unde treceau acum pdurea se deprta de Rio Salado i valea se lrgea treptat, cptuit cu iarb fin, prielnic mersului pe jos. Cutau de fapt unul din acele luminiuri de care am mai vorbit, ca s poat coti n alt direcie. Dup vreun ceas gsir un asemenea lumini care prea c-i va conduce spre nord. Era destul de ngust, numrnd cel mult patruzeci de pai n lime. Apucar pe acest drum. Dar nc nu ptrunser adnc n pdure, c incaul care avea ochi mai ageri l prinse repede de bra pe Anciano i l trase n lturi pitindu-se sub copaci. Ce-i? Ce s-a ntmplat? ntreb btrnul. Ai zrit ceva? Poate vreun animal bun de vnat, s mncm i noi carne proaspt? Nu numai unul, ci mai multe, rspunse cellalt. Am zrit chiar n faa noastr nite cai i clrei. Cine s fie? Ce-or fi cutnd aici? Sunt muli? Asta n-a putea spune. Nu i-am vzut dect o clip i m-am ascuns.

Foarte bine ai fcut, stpne. Aici e inutul abiponilor. Trebuie s fim cu ochii-n patru. i ce fac? Merg nainte ori vin spre noi? Nu merg n nici un fel. Stau pe loc. Atunci m strecor pn acolo, s m lmuresc. Las-m pe mine, Anciano! E foarte primejdios. Or tu cu btrneile tale... Nu sunt prea btrn, stpne, n schimb tu eti prea tnr pentru aa ceva. i pe urm cum a putea s stau aici i s te las pe tine n gura lupului? Doar am o rspundere... Atunci s mergem amndoi. Nu. Ajunge unul singur. Doi ar fi prea mult. Se mai ciorovir un timp, fiecare voind s ia riscul asupra sa. n sfrit, btrnul, grijuliu, i impuse punctul de vedere i plec. Dup o jumtate de ceas veni napoi furindu-se cu mane atenie. Sunt ntr-adevr abiponi. Am numrat cincizeci de cai i tot pe-atia oameni. i caii de unde i-or fi avnd? Furai, desigur. Cu ce sunt narmai? Cu sulie, arcuri, sgei i sufltoare. Vaszic sgei otrvite. Trebuie s ne pzim. Ei, ce facem? S-ar putea trece? Nu. Luminiul e prea ngust. Atunci ocolim la adpostul copacilor. Nici aa nu-i bine. Pdurea e prea deas i lianele parc-s un zid de neptruns. Chiar i mergnd peaici n-am reuit s m strecor pn n preajma taberei; cu mare greu i-am numrat. Adic nu-i chip deloc s trecem? Deloc. Trebuie s facem cale ntoars i s cutm alt lumini. Haide, stpne! Se ntoarser deci din cale i inur iari marginea pdurii care, la un moment dat, cotea spre nord. Apoi tiar cotul printr-o prerie de forma unui semicerc. Dup-amiaza era n declin. Soarele cobora din ce n ce mai grbit spre orizontul vestic. n timp ce strbteau preria, deodat, la stnga lor, aadar la sud i pe direcia rului, apru un clre ce se apropia n galop. Totodat drumeii notri observar jos, n iarba din faa lor, o dr neagr i lat ce ducea spre nord-vest i dup care clreul prea s se orienteze. Se oprir nedumerii. Ce facem? ntreb incaul. S-l ocolim? Asta nu-i cu putin, rspunse btrnul. E clare i ne-ar ajunge numaidect. De altfel n-avem de ce ne teme, c doar e singur. Nici dac-i abipon? Nici atunci. Pn s-i cheme pe ceilali, noi am fi departe. Dar uite, stpne? Dup cte vd, pare s fie un alb. Bineneles c i clreul i zrise la rndul lui. Grbi calul, se opri n dreptul lor, salut i spuse n limba spaniol: mi dai voie, seore, s v ntreb de unde venii? Dinspre Parana, rspunse politicos Anciano n aceeai limb. i ncotro? Vrem s ajungem n muni prin Gran Chaco. Cine suntei? Suntem indieni care nu inem partea nici unui partid i trim n pace cu albii. Asta m bucur. Eu sunt doctorul Parmesan Rui el Iberio de Sargunna y Castelguardianta. Un nume foarte lung. i foarte nobil, bnuiesc!

ntr-adevr. M trag din vechea Castilie, unde strmoii mei triau n ceti i castele. Dar cum dumneavoastr vrei s urcai n muni prin Gran Chaco, iat c m bate un gnd... Nu cumva suntei oameni de-ai Tatii Jaguar? Tata Jaguar? Brbatul acela vestit? Oare se afl pe-aici? Desigur. De aceea l i caut. Urmele astea cred c sunt ale lui. Vaszic nu avei nimic comun? Nimic, ns ne-ar bucura s-l vedem. Cu siguran c ne-ar primi n rndurile sale. i zicei c urmele astea ar fi ale lui? Aa cred. Le-am mai ntlnit noi, ns nu ne-am luat dup ele. Am ntrziat lng un animal preistoric i, apoi, cnd le-am cutat din nou, dispruser. Abia mai ncolo am dat de un loc unde a poposit Tata Jaguar. Acum urmele se vd limpede. Dac-i pe-aa, ne-ai ngdui oare s mergem mpreun? Cu plcere. Numai s nu v micai prea ncet, cci sunt grbit. Mergem repede. Atunci hai! Chirurgul porni destul de repede. Ceilali, obinuii cu mersul pe jos, ineau pasul cu el. n cursul drumului don Parmesan i observ cu mai mult atenie. mi cunoatei numele i nobila mea origine, seores, li se adres el, n sfrit. ngduii-mi s ntreb i eu cum v cheam. Eu sunt Anciano, iar nepotul meu rspunde la numele Haucaropora. Cui i se pare prea lung, l mai scurteaz i zice Hauca. Aa voi face i eu. Retez trei silabe, operaie plcut de altfel. Pentru c eu, seores, sunt chirurg! Ce ai zice bunoar de o extracie a osului la genunchi? Credei c pacientul ar mai putea umbla? Cam greu, seor. Greu? Ba foarte uor, stimate seor Anciano. Trebuie numai s te pricepi la o asemenea operaie, s tii cum procedezi. O incizie n momentul optim i executat fr gre. Asta e! Mie mi-ar reui cu siguran. Se tie doar c eu retez totul, absolut totul. Btrnul i ddu n lturi prul de pe frunte i se uit cu mirare la clre. Nu tia ce s cread i ce s rspund. Chirurgul bg de seam i ntreb: Poate nu m credei? O, am efectuat operaii magnifice. E o desftare s auzi cum cnt osul sub ferstru. Ce prere avei de un picior strmb? Ar putea fi ndreptat printr-o intervenie chirurgical? mi pare ru, dar n treburi din astea nu tiu ce s v rspund, seor. Nu seor! n calitatea mea de nobil pretind s mi se spun "don". Adic scurt: don Parmesan. Dup ct se pare, venerabile, dumneavoastr l tii pe Tata Jaguar? l cunosc. Nu numai c l-am vzut, dar am i vorbit cu el. Asta-mi face plcere. Aadar, suntei cunoscui. Credei c va binevoi s salveze doi seores germani? Germani? Ce-i aia? Adic nite oameni din Germania. Nu tiu unde vine acest inut. Atunci se pare c stai prost cu geografia, seor Anciano. Germania e o ar situat dincolo de ocean, la vest de Spania, la nord de Rusia, la est de Anglia i la sud de Italia. Iat-i deci graniele. Oamenii ei se dau n vnt dup animalele preistorice i le caut cu ncpnare. Ei i tocmai la o treab din asta a m fost surprini de abiponi. De abiponi? Unde s-au petrecut lucrurile? ntre Rio Salado i Laguna Porongos. Erau i acolo abiponi? Ciudat. Ci la numr? Vreo cincizeci. Taman ci am vzut i noi. Unde?

Chiar aici n pdure, la spatele nostru. Asta nu miroase a bine. N-or fi urzind ceva? Numai de l-a gsi pe Tata Jaguar ca s-i scape ct mai curnd pe germanul acela latin i pe servitorul su. i don Parmesan i puse la curent n felul lui cu aventura prin care trecuser. ntre timp se apropiar iar de pdure i, innd urma ce ducea ntr-acolo, ddur de o rspntie. Aici se oprir surprini: ntr-o mic pajite pteau vreo douzeci de cai i cam tot atia oameni stteau lungii pe jos, rspndii n diverse grupuri. Erau bine narmai i toi, fr excepie, mbrcai n haine de piele. Zrindu-i pe noii venii, srir repede n picioare i unul din ei, de statur gigantic i purtnd barb deas, alb, dei n ntmpinarea lor. Iat-l pe Tata Jaguar, i opti btrnul lui don Parmesan. Acum brbatul cu pricina se nfia cu totul altfel dect la Buenos Aires, unde, n costumul lui fin de croial franuzeasc, ce-i sttea ea turnat, atrgea atenia tuturor. mbrcat n haine de piele i nclat cu cizme nalte, prestana i masivitatea lui ieeau i mai mult n eviden. Ziceai c nici nu i s-ar potrivi alte veminte. La nceput nu-l lu n seam pe chirurg, ci se adres plcut surprins celorlali doi, ntinzndu-le mna: Anciano, Hauea! Ia te uit! Aici, n Chaco? Ce mprejurare v-a scos din munii votri? Ce vnt v-a adus? i strnser, minile, dup care Anciano rosti: Ct despre asta, mai trziu, seor, cci vreau s v fac cunoscut un lucru ce nu sufer amnare. Trebuie salvai doi oameni care au czut prizonieri. Cum? S salvm doi prizonieri? Asta miroase a pruial. Despre cine-i vorba? S v spun don Parmesan. Abia atunci Tata Jaguar i ntoarse privirea spre chirurg. l msur cam mirat cu coada ochiului: Don Parmesan? Parc am auzit de numele acesta. Cred c v-am i vzut undeva. Nu vi se spune i El Carnicero? Exact, rspunse chirurgul, ns nu tolerez aceast porecl. Eu sunt doctorul Parmesan Rui el Iberio de Sargunna y Cast... Bine, bine! l ntrerupse Tata Jaguar. Spune-mi cine sunt oamenii care au nevoie de ajutorul meu. Doi seores germani. Germani? Cum aa? Intenionau s v ajung din urm i s fac spturi n Gran Chaco. tii, umbl dup animale din alea vechi... Vrei s spunei preistorice? ntreb Tata Jaguar, ncruntnd nemulumit din sprncene. Da, preistorice. De fapt au i gsit o gigantohelonia. Nu cunosc denumirea, dar latineasca mea mi spune c trebuie s fie o estoas uria, o broasc gigant. Just, seor. Am fost surprini tocmai la carapace, cnd... Cum i cheam pe germanii aceia? Dracu' s mai in minte asemenea nume! Unul e doctor, iar cellalt e servitorul lui. Doctorul Morgenstern? Da, da, cam aa. i Fritze Kiesewetter? ntocmai, Kiese... precum ai spus. Ce oameni! Cred c s-au luat dup mine de la Buenos Aires. Nu chiar. Mai nti au cltorit cu vaporul, pe urm i-au continuat drumul clare de la Santa F. Doctorul sta Mor... Mor... naiba s-l ia, pare un seor foarte cumsecade, ns are sticlei. Nu-l intereseaz dect scheletele animalelor. Oase i iar oase. Nu-l scoi dintr-ale lui. De chirurgie nici s-i pomeneti. i doar ista e domeniul cel mai interesant din cte exist. Ce ai zice bunoar de o intervenie asupra cancerului limbii complicat cu polipi nazali? Ar fi un caz...

Lsai cancerul i polipii, i tie vorba Tata Jaguar. Mai bine povestii-mi pe scurt ce s-a ntmplat. Chirurgul se supuse numaidect. n vreme ce povestea, oamenii Tatii Jaguar se apropiar s-l asculte. Erau brbai viguroi unul i unul i se vedea c trecuser prin multe ncercri fr s-i sperie vreo primejdie sau vreun efort. Cei trei nsoitori ai lui Hammer la Buenos Aires se aflau i ei de fa. Artau de asemenea mult schimbai datorit inutei. Cnd don Parmesan isprvi de povestit, se ls o tcere adnc. Nimeni nu cuteza s ia cuvntul naintea efului. Acesta sttu ctva timp pe gnduri, apoi, adresndu-se unuia dintre oamenii si, ntreb: Tu ce prere ai, Geronimo? Bnuieti ce se ntmpl? Acest Geronimo era un brbat nu prea nalt dar sptos, cu barb deas, neagr i nas mare, vulturesc. Putea i luat drept un cap de band, dar n realitate era om cinstit i mna dreapt a Tatii Jaguar. Ridic uor din umeri i rspunse: Mai nti depinde ce intenie ai: s-i lsm pe acei gur-casc n plata Domnului sau s-i salvm? Trebuie s-i scoatem din capcana n care au czut. Sunt compatrioi de-ai mei. I-am spus doctorului Morgenstern i i-am repetat de cel puin cincizeci de ori c nu accept s mearg cu mine. Nici nu-mi trecea prin minte c se va lua dup noi. De aceea gsesc c o mic lecie n-are s-i strice. Totui trebuie s-l eliberm. Altminteri, asemnarea lui cu colonelul acela pe care eu, unul, nu-l cunosc i poate fi fatal. Atunci se pune ntrebarea dac abiponii mai sunt acolo. Dac da, nseamn c putem porni clare mpotriva lor. Nu mai sunt, interveni Anciano. Iertai, seores, c m amestec i eu. Dar am temeiuri s cred n ceea ce spun. Anciano relat cum i descoperise pe abiponii din pdure, ce vzuse i pe unde se furiase. Erau i albi printre ei? ntreb Tata Jaguar. Nu. i totui sunt convins c ambele grupuri de indieni merg mn-n mn. Foarte probabil c e vorba de o rebeliune. Abiponii au fost instigai. Au fost pregtite ascunztori pentru arme i muniii. Doctorul Morgenstern a confundat acoperiul unui asemenea depozit cu carapacea unei grozave gigantohelonia. Chiar dac se vor fi convins c nu e dnsul colonelul, totui dup ce a vzut depozitul lor secret nu vor pregeta s-l reduc la tcere. Aici viaa unui om nu preuiete nimic. i cu att mai puin viaa unui strin. Aadar, era de fa i Antonio Perillo? nseamn c acest toreador i ticlos notoriu face parte din band. Va trebui s-i spun un cu- vinel! Da i cpitanul Pellejo un trdtor! i al treilea? Cine era? Nu tiu cum l cheam, rspunse chirurgul. Nu i s-a pronunat numele. Dar cum arat? nalt, vnjos, chiar dac nu ca dumneavoastr, seor Jaguar. Tnr ori btrn? Mai n vrst dect ceilali. Ce rol prea s joace? Subordonat? Nu, nicidecum, prea chiar mai mare peste ceilali. Vorbea pe un ton cam! Poruncitor. i ce-o fi de meserie: ofier, estanciero, gaucho? N-ai giehit? Deh, arta ntr-un fel ca un om care se mic tot timpul sub cerul liber, poate un yerbatero, un cascarillero sau un gambu Se ntrerupse. Parc i amintise deodat un lucru important. Ei, ce este? Vorbii! Ai vrut s spunei gambusino? Da, da, gambusino. in minte c, salutndu-l, cpitanul i-a spus "cel mai renumit cuttor de aur". Nu cumva e Denito Pajaro, cruia i se spune el gambusino maestro? interveni Geronimo. Posibil, accept Tata Jaguar. Nu l-am ntlnit nc, dar tiu din auzite c ar fi nalt i voinic. n sfrit, vom afla cu cine avem de-a face. Sunt ferm hotrt s-i pun la punct pe aceti seores care pregtesc o rebeliune mpotriva generalului Mitre, un om cruia i acord stima i preuirea mea. Fie i numai din

acest motiv i nc ar merita o lecie. Dar se mai adaug i faptul c au ridicat mna asupra compatrioilor mei. Sper c suntei de acord cu mine i c n-o s m prsii. Sigur! Se-nelege! strigar toi fcnd cerc n jurul lui. Atunci ascultai cum mi nchipui eu lucrurile. Ambele grupuri fac parte din acelai detaament. Indienii care i-au capturat pe germanii notri se vor altura celorlali foarte probabil chiar n cursul zilei de azi. Vor poposi deci i ei n pdure, acolo pe unde a trecut seor Anciano. Firete c-i vor aduce i pe prizonieri. Noi vom lua-o clare n direcia respectiv i vom ajunge odat cu cderea serii. Luminiul l gsim i pe ntuneric. Apoi ne orientm dup focurile de tabr. Cum vom proceda la faa locului ca s-i eliberm pe prizonieri, n-a putea spune nc; dar, dup ce m voi furia pn n preajma lor, ca s studiez situaia, vom ti ce avem de fcut. Aadar, sus, pe cai!

Capitolul VII - O eliberare nocturn

Soarele cobora la orizont cnd oamenii Tatii Jaguar se pregtir pe drum. Anciano i Hauca incaul, care veniser pe jos, trebuir s ncalece la spatele altor doi clrei. Anton, nepotul bancherului Salido, se simise din prima clip atras de tnrul i frumosul indian. Acum se apropie i i spuse cu o politee specific spaniol. Seor, suntei nevoit s parcurgei drumul n doi pe acelai cal. N-ai vrea s-mi facei plcerea de a v urca pe calul meu? Pe chipul incaului, nvluit de obicei ntr-o grav melancolie, proprie indienilor din sud, se ivi un zmbet cald, prietenos. Rspunse: Am s v fiu o povar, seor. Totui primesc bucuros invitaia dumneavoastr. Poate c voi avea prilejul s v ntorc ntr-un fel acest serviciu. M cheam Hauca. ngduii s v ntreb i eu de nume? Numele meu e Anton. i nu e vorba de nici o povar; dimpotriv, m bucur c vom merge mpreun. Fr ndoial c suntei mai dibaci i mai sprinten, de aceea v rog s m lsai pe mine n a. nclec, iar Hauca sri la spatele lui. Anciano se ntovri cu alt clre. Astfel pornir, innd marginea pdurii. Mergeau exact pe drumul strbtut n sens invers de cei doi cltori pedetri. Soarele asfinea i, curnd, seara lu locul amurgului efemer. Btrnul Anciano i tovarul su de clrie se aflau n frunte, alturi de Tata Jaguar. Urmau Anton Engelhardt i tnrul inca, nsoit de Geronimo. Se strduiau s evite orice zgomot, favorizai fiind de terenul moale, acoperit cu iarb. Paii cailor sunau stins, fr ecou. Nu puteau fi auzii de departe. Doar n rstimpuri se desluea cte un fornit. Merser aa lung vreme pn ce Anciano se opri i, cu voce joas, se adres tnrului inca n limba spaniol spre a fi neles i de ceilali: Cred c ne-am apropiat de rspntie. Ce prere ai, nepoate? Tocmai voiam i eu s-i atrag atenia, bunicule, rspunse cel ntrebat. Dei e ntuneric, totui zresc aici, la stnga noastr, un dafin nalt pe care l-am remarcat pe cnd ieeam din lumini. nseamn deci c nu-i departe.

Atunci ar trebui s desclecm i s lsm caii ceva mai n urm. Altminteri, ne-ar putea trda cu nechezatul lor, mai ales c nici nu tim dac grupul cu prizonierii a i sosit ori se afl abia pe drum. Btrnul indian dovedea astfel nu numai perspicacitate, dar i un dezvoltat sim de prevedere. Tata Jaguar nu avu nici o obiecie, nct oamenii se ntoarser o bucat napoi i, desclecnd, se apucaser s-i lege caii de copacii mrginai. n timpul acestei operaiuni se auzi vocea reinut a lui Hauca: Linite, seores, aud ceva! Nimeni nu mic. Tnrul se culc pe burt i i lipi urechea de pmnt. Se apropie nite clrei, constat el. Avei grij s nu fornie caii! Alergar toi la caii lor ca s le acopere nrile cu palma. Da, se apropiau ntr-adevr nite clrei. Veneau din dreapta, dinspre ru i se ndreptau spre pdure. Mai nti se auzi un tropot surd, nbuit, apoi o voce: Oare ne scoi exact la int, Brazo Valiente? Nu e deloc uor s gseti noaptea un lumini prizrit. ("E Antonio Perillo, l recunosc dup glas", opti Tata Jaguar lui Geronimo.) Cunosc inutul sta ca pe mine nsumi, se auzi vocea unui alt clre, care vorbea ntr-o spaniol stricat dar inteligibil. Suntem pe drumul cel bun. La rspntie se afl un dafin nalt. O s-l vedem acui. Se apropiar att de mult, nct, n ciuda ntunericului, puteau rzbate cu privirea pn la locul cutat. Iat c am atins pdurea, uite i dafinul! Observ cel de-al doilea clre. Am mers drept ca pe o sfoar ntins. Civa pai la dreapta i dm n lumini. Cotir i disprur imediat. Nu mai puteau fi vzui nici auzii. Bine c nu ne-am oprit la dafin, remarc Geronimo. Ne-ar fi surprins. Ce facem acum? Ateptm, rspunse Tata Jaguar. Nu putem aciona pn nu se ntlnesc cu grupul cellalt i i organizeaz popasul de noapte. Ai recunoscut cel de-al doilea glas? Mi se pare c l-am mai auzit undeva, ns nu tiu al cui o fi. Atunci s-i spun eu. Cel care vorbea cu Antonio Perillo i cunoate att de bine drumul e cpetenia abiponilor supranumit El brazo valiente, Bra-Viteaz. Caramba! Acum mi amintesc. E Bra-Viteaz. Doar a vorbit de cteva ori ce mine. Vaszic dnsul i-a prins pe cei doi germani! Nu-i elibereaz el de bunvoie. Clar. Pe vremuri eram prieteni. Atunci i-ar fi eliberat de dragul meu. Acum ns nici vorb de aa ceva. Prin urmare, trebuie s-l silim. Deocamdat nu. S nu folosim nc fora. De ce vrsare de snge dac putem aciona mult mai uor, mai sigur i fr pierderi?... Adic s-i eliberm pe ascuns? Vom ncerca. Totul depinde de poziia taberei i de felul cum i-o organizeaz. i dac reuim, ce facem pe urm? Ne vedem linitii de drum. Aa? Nu te gndeti la pronunciamento, la rebeliunea ce o plnuiesc? Asta, de fapt, nu ne privete. Ba da! Doar suntem credincioi preedintelui nostru. S privim nepstori cum rebelii l rstoarn sau chiar l ucid? N-ajung ei pn acolo. nc nu tiu cine o fi n fruntea lor, dar n nici un caz nu cred s se poat msura cu Mitre. Adevrat. Foarte probabil c aa este. ns i n cazul c rebeliunea va suferi un eec, ea va costa viaa i averea multora. De aceea nu ni-e ngduit s stm deoparte. Trebuie s dm derbedeilor o lecie aspr, s le treac pofta de aventuri. nseamn s folosim armele... Ei, da, vom dobor civa ini. Nu. Asta n-o fac. Eu nu trag n nimeni dac nu e strict necesar.

Iari una din acele idei i credine pe care ni le-ai adus din nord. i pare ru de soarta pieilor roii, de dispariia lor jalnic. M rog, n ce privete indienii din nord, s-ar putea s ai dreptate. Ar fi ntr-adevr pcat de atia brbai viteji i mndri, dup cum ni i-ai descris. Dar indienii notri din sud nu posed astfel de caliti. Dimpotriv, sunt lai, fricoi, mravi. Nvlesc noaptea, ocrotii de ntunecimea codrilor, ca s prade i s ucid oamenii n somn. Cnd se izbesc ns de o aprare serioas, ori sunt atacai la rndul lor, atunci o rup la fug ca nite poti. Cum s-i stimezi, cum s-i fie mil de nite indivizi care folosesc sgei otrvite? Zu c m mnnc-n palm s le art ce se ntmpl cnd i scoi din srite pe Tata Jaguar i pe oamenii lui! Las s te mnnce. Acuma s fim mulumii dac reuim s salvm doi oameni nevinovai. Pe urm mai vedem. De ci oameni ai nevoie? Deocamdat numai de tine. Ceilali s stea pe loc. Cu ct suntem mai puini, cu att mai greu ne vor simi. Dei discuia, purtat cu glas destul de tare, fu auzit i de ceilali, totui nimnui nu-i trecu prin gnd s se opun acestei hotrri. Grupul nu avea de fapt un conductor oficial, toi avnd drepturi egale, dar Tata Jaguar care-i domina nu numai prin statura lui uria, ci i prin spirit prea s se bucure n mod tacit de recunoaterea tuturor drept ef cruia i datoreaz ascultare. Astfel tcerea lor nsemna o aprobare i un acord. Doar btrnul Anciano avu ceva de obiectat. Seor, interveni el, de ce s mergei numai doi? Luai-m i pe mine mpreun cu Hauca. Ne cunoatei. N-o s v facem greuti. Tata Jaguar reflect un moment, apoi rspunse: Da, v cunosc. Dumneavoastr tii ademeni lama slbatic, tii s scoatei condorul chiar din cuibul lui, ca s spun aa. Ce-i drept, n-am vzut nc felul cum v furiai printre oameni ca s nu v simt, dar e noapte i abiponii sunt mai puin ageri ca siucii, apaii sau comanii Americii de Nord. i n plus, cunoatei locul taberei. Deci pregtii-v, mergei cu noi! Lum putile ori sulie i sgei? Cuite i nimic mai mult. Nu tragem nici un foc. Iar pentru aprare, n cazul c suntem atacai, ne ajung cuitele. Cei doi indieni i lepd ar celelalte arme, chiar i genile, ca s se poat mica mai uor. Dar cu pletele voastre cum rmne? zise Tata Jaguar. O s ne trm printre tufiuri, smrcuri i liane. S nu rmnei agai... Drept rspuns Anciano i apuc prul jumtate din dreapta i jumtate din stnga, l aduse n fa i l nnod sub brbie. Hauca fcu la fel. Apoi plecar. Anciano mergea n frunte. Ajunser n dreptul dafinului i apucar la stnga spre lumini. n timp ce peau tiptil prin ntuneric, Hauca i opti Tatii Jaguar: Credei, seor, c vom izbuti s-i eliberm pe oamenii aceia? Sper. Dac nu acum, pe ascuns, atunci, mai trziu, cu fora. nseamn c ne-ar mai trebui ceva. Ce? Nite cai. M ateptam s te gndeti la asta, tinere viteaz, ntr-adevr, ne trebuie patru cai. Da, patru. Adic doi pentru prizonieri i ali doi pentru Anciano i pentru mine. Ocupai-v dumneavoastr i Geronimo de eliberarea oamenilor, iar eu i Anciano punem mna pe cai. S nu ne grbim cu mprirea sarcinilor. Deocamdat mergem mpreun. Abia pe urm vom vedea ce i cum. Merser neauzii mai departe. Dup un rstimp sclipi n faa lor o dr de lumin, ceea ce le impuse firete i mai mult pruden. Se inur deci ct mai strns de marginea luminiului, unde copacii aruncau umbre adnci.

Am mai spus c aceste intrnduri seamn cu un fel de bree nguste. Dra de lumin venea ns din dreapta, dintr-o mic poian mpresurat de arbori i tufri. Chiar la intrarea n poieni, mai spre dreapta, n fund, pteau caii. La stnga poposeau oamenii, n jurul ctorva focuri, cci se fcuse rcoare. Diferena de temperatur dintre zi i noapte se ridic n aceste regiuni pn la zece grade, uneori chiar pn la douzeci. Tata Jaguar i nsoitorii si se culcar cu burile la pmnt, continundu-i drumul tr, pe mini i pe vrful picioarelor. Acum nu mai mergea n fa Anciano, ci Tata Jaguar. mbrcmintea lor vnzolit n arii, n ploaie i vnt nu contrasta cu ntunericul din jur. Doar prul alb al btrnului, dac ar fi fost vorba de o expediie mpotriva indienilor sau a braconierilor albi n America de Nord, ar fi putut s-i trdeze. Aici ns nu era vorba de adversari nzestrai cu asemenea ochi ptrunztori. n fine ajunser la cotitur. Cel mai apropiat dintre cai ptea la nici ase pai deprtare de Tata Jaguar. Dei probabil c-i vzuse ori i simise pe strini nu ddea nici un semnal de alarm. Nu fcea dect s mite din coad i din urechi. Proaste fpturi! i opti Tata Jaguar lui Geronimo. Un clu de-al comanilor s-ar apuca s necheze i sar zbate att de tare, nct ar scula toat tabra mpotriva noastr. Pe de alt parte indivizii tia nici nu vd barem c animalul i mic urechile i coada ntr-un fel neobinuit. Va fi o treab uoar. Aa cred i eu, aprob cellalt. Observi cum se prezint situaia? Cum s nu observ! Focurile ard vlvtaie. Poi s frigi cte un bou la fiecare foc. Era ntr-adevr atta lumin, nct puteai distinge ca n plin zi tot ce se petrecea n mica poian. Abiponii erau cam o sut la numr, narmai cu tuburi de suflat, cu sulie, arcuri i sgei. Unii aveau i puti provenind desigur din depozitul secret unde doctorul Morgenstern "descoperise" faimoasa lui gigantohelonia. Ardeau ase focuri. n jurul unuia edeau albii i vin indian; lng celelalte cinci, restul indienilor. Printre cei dinti se vedeau clar chipurile indianului, al lui Antonio Perillo, al cpitanului Pellejo i ale nc doi militari. Ali soldai edeau ntori cu spatele, iar Gambusino sttea lungit, cu plria tras peste ochi ca s nu-l supere lumina. Oamenii din primul grup sosit acolo prea s fi cinat mai demult; n schimb, noii venii mestecau anevoie pastrama adus cu ei. Mncau i discutau fr nici o reinere nct atunci cnd nu li se nvlmeau vocile puteai s nelegi totul, cuvnt cu cuvnt. Focul lng care se aflau albii era cel mai apropiat de marginea luminiului i aceasta nu ntmpltor, cci acolo se nlau doi arbori nvecinai, nu prea groi, de care fuseser legai cu lasourile micul doctor Morgenstern i Fritze, servitorul su. Stteau nepenii, fr s-i poat mica membrele. Dup ce se lmuri asupra situaiei Tata Jaguar fcu semn celorlali trei s se ascund i mai bine sub rmuri. Apoi, ntorcndu-se cu faa la ei, ca s fie mai uor auzit, opti: Avem toate ansele. Oamenii tia nici nu bnuiesc c s-ar gsi cineva pe-aproape. Chiar i n doi am fi putut s-i eliberm pe captivi. Totui nu e ru c Anciano i Hauca se afl i ei de fa. Avei o aprinztoare? Avem amnar de-al nostru. Bun. Acuma stai i ascult! Vreau s-i sperii pe domnii tia i s-i zpcesc. Ai lepdat multe, Anciano, dar vd i mi pare bine c i-ai pstrat totui cornul pentru pulbere. Nu cumva e gol? Ba e plin de tot. Atunci ntoarcei-v i, dup ce ieii din lumina focurilor, facei un ocol i v furiai n partea cealalt. Odat ajuni acolo, tu, Anciano, te strecori ncet pn la marginea luminiului. Vezi iarba aceea nalt, uscat, rmas de anul trecut? Dac-i dai foc, arde ca hrtia. Vaszic te apropii ct mai mult de tabr, apoi te retragi uurel presrnd iarba cu un strat subire de pulbere. Adic semeni o dr, m-nelegi? Dup ce ai golit cornul, dai foc ierbii i fugi repede la Hauca. ntre timp el o s pun mna pe patru ei, ceea ce nu-i prea greu de fcut. Uite-le cum zac toate fr nici o paz! Pe urm o luai la sntoasa i... Lsai pe mine, seor, l ntrerupse btrnul. Am s m descurc fr gre. Pn ce flacra va atinge dra de pulbere, eu, unul, voi fi departe, nevzut i neauzit. Nici n-o s se tie de unde a pornit focul, cci va izbucni dintr-o dat n sus. i o s sar toi ca s-l sting... Pricep eu planul, seor!

Vd c pricepi. n timp ce tu presari pulberea i Hauca pune mna pe ei, Geronimo se ocup de cei patru cai. Eu stau ascuns printre copaci. Cnd se aprinde iarba cu flcri mari, atunci, cum bine spuneai, toat lumea sare s sting focul, iar eu m folosesc de zpceala din tabr i tai repede legturilor celor doi prizonieri. Apoi ne ntoarcem fuga pn aici, punem fiecare aua pe cal i... ns doi dintre ai notri ar trebui s ia pachetele alea, observ tnrul inca. Ce fel de pachete? ntreb Tata Jaguar. Cnd seor Carnicero ne istorisea pania tovarilor si, in minte c a pomenit i de dou pachete de-ale doctorului, ce cri i cu alte lucruri! Uitai-le colo! Trebuie s fie ale lui, cci altele nu se vd. De aceea zic s avem grij ca s i le dm napoi cnd va liber. Dac timpul ne ngduie, m rog, s-o facem i pe asta dei nu e prea plcut s te cari cu cri i cu alte cele tocmai n Gran Chaco. Ei, gata, la lucru! tii fiecare ce avei de fcut. Se ntoarse i porni tr. Nu era o treab uoar, cci intra tot mai mult n lumina focului amintit i, ca s nu fie vzut, trebuia s umble numai prin tufriul de pe margine, nclcit i des. n sfrit, ajunse la el. Culcat pe burt sub cei doi arbori de care stteau legai Morgenstern i Fritze, auzea fr greutate discuia celor aezai n jurul focului. Vorbeau despre ntmplarea din acea zi. De fapt ai greit, lsndu-l pe Carnicero n voia lui, rosti cpitanul Pellejo. O s spun peste tot ce a vzut. i ce stric? ntreb Antonio Perillo. Parc o s-l cread cineva?! i chiar dac l-ar crede! Nu ar fi dect spre fala mea s tie lumea c am reuit s-l prind pe colonelul Glotino. Dac planul nostru se realizeaz, da. Altminteri ns, numai fal nu va fi, ci mai mare ruinea. Trebuie s se realizeze. Nu uitai c prietenul nostru indian, care i-a cucerit faimoasa porecl de BraViteaz, ne-a promis cteva mii de abiponi. Ce-am fgduit rmne bun fgduit, confirm cpetenia. Numai s v inei i dumneavoastr de cuvnt. Ne inem, cum s nu. Adic o s ne artai toate ascunztorile voastre de arme i o s ne dai tot ce se afl ntr-nsele? Da. i o s m ajutai de ndat mpotriva cambailor, dumanii notri de moarte, chemnd ostaii de pe grani ca s se ntlneasc lng lago cu ai mei? Bineneles, i ndreptm spre lac. Am i trimis civa curieri sus, la El Bracho, ca s adune ct mai muli ostai cu putin. Atunci i vom lovi sntos. Cambaii l sprijin pe regentul alb i, tiind c noi l dumnim, ne cuneaz pagube peste pagube. Dac-i izbim i le lum avutul, atunci ajungem bogai i toate triburile vor merge cu noi. O s am la rzboinici de-o s tremure regentul alb n faa mea. Discuia lncezi un rstimp. Cele auzite erau pentru Tata Jaguar vrednic i n cercat cunosctor al rii de cea mai mare nsemntate. Ar fi vrut s asculte i mai mult, ns nu avea rgazul, mai ales c nu putea ti ct va mai dura pauza intervenit. Ar fi vrut de asemenea s-l vad la fa pe brbatul lungit lng foc i care, mai mult ca sigur era vestitul cuttor de aur supranumit "El gambusino maestro". Toat lumea l cunotea, toat lumea l vzuse. Numai Tata Jaguar nu-l ntlnise nicieri. De acum nu mai putea s atepte pn ce omul se va scula de jos ori i va slta mcar plria de pe ochi. Din moment n moment focul pus de Anciano avea s izbucneasc i nu era exclus ca prizonierii s fac vreo prostie, s reacioneze greit. Trebuiau deci instruii n prealabil ca s tie ce au de fcut. Tata Jaguar se tr pn aproape de cei doi arbori alturai, se ridic din tufiul care-l masca i, stnd n spatele captivilor, opti n limba german: Domnule doctor, nu micai. Am venit s v salvez. Morgenstern nu avea calmul omului experimentat pentru ca, ntr-o asemenea situaie, s nu fac nici o micare. Tresri i i rsuci capul ct putu mai mult. Fritze tresri i el, ns mai puin vizibil. tia s se struneasc mai bine dect stpnul su.

Linite, nici o vorb! Stai aa, nemicai, nu ntoarcei capul! porunci Tata Jaguar. S nu-mi rspundei dect prin "da" sau "nu". Pentru "da" ridicai uor umrul drept, iar pentru "nu" umrul stng. Eu sunt Karl Hammer, adic Tata Jaguar, pe care l-ai cunoscut n casa bancherului Salido din Buenos Aires. Ai neles ce-am spus? Cei doi ridicar umrul drept. Nu cumva curelele v strng prea tare i v provoac dureri? Micar din umrul stng, deci "nu". Vaszic sngele circul normal i o s v putei mica repede n cazul c v tai legturile? Captivii confirmar nlnd umrul drept. Atunci e n regul. Eu stau cu cuitul pregtit. Un tovar de-al meu va da foc dincolo, la marginea luminiului. Va aprinde nite pulbere. Iarba nalt i uscat va arde cu flcri mari. tia de-aici vor da cu toii buzna s sting focul i pre de cteva clipe nimeni nu v va supraveghea. nelegei ce spun? ntreb iari Tata Jaguar, deoarece vocile din jurul focului se nteiser. Micar din umrul drept, semn c au neles. n aceste clipe de zpceal eu v tai legturile, v iau de mini i o zbughim tustrei la dreapta spre caii ia patru care, dup ct observ, au i fost adui de un alt tovar al meu. n vecintatea cailor, uitaiv, sunt patru ei! Apucm fiecare cte o a, pe urm... Nu mai continu, cci n locul unde-l trimisese pe btrnul Anciano scpar deodat o lumini. Se auzi un fsit i n aceeai clip ni drept n sus ca o perdea de flcri, lung de vreo zece coi. n primul moment tabra ncremeni ntr-o spaim mut. Apoi indienii i albii srir toi de la locurile lor strignd care cum putea mai tare. Doar cpetenia i pstr calmul cuvenit. nbuii focul cu poncho-urile! porunci el cu glas ferm. Toi se grbir s execute ordinul, dar lucrul nu era chiar att ele uor, cci iarba uscat i nalt ardea ntr-adevr ca hrtia. Abia stingeai flacra ntr-un loc i iar nea nc i mai puternic n alt loc. nfricoai, caii prinser a necheza, ns nimeni nu-i lua n seam. Nimeni nu se mai gndea la prizonieri. La primul strigt de spaim al abiponilor Tata Jaguar se i apuc s taie legturile celor doi captivi. i lu apoi de mn, pe unul de-a dreapta, pe cellalt de-a stnga sa i i conduse ct putu mai repede n direcia celor patru cai. Geronimo se ivi dindrtul cailor i rosti scurt: I-am legat. Luai eile i haidei dup mine! Sri n spinarea unuia din cai i porni cu tuspatru deodat. Tata Jaguar, cu fora lui atletic, umfl dou ei cu accesorii cu tot. Crile, crile mele! se bucur doctorul apucnd un pachet din mna incaului. Uite i trncoapele, sapele! exclam la rndul lui Fritze, sltndu-le pe umeri. Anciano i Hauca i luar cte o a. Privindu-i, Tata Jaguar spuse mulumit: Bun, vaszic avem patru ei. Mai multe nici nu ne trebuie. i acum haidei! inei-v strns dup mine! Arunc o privire napoi asupra taberei. Acolo oamenii mai luptau cu focul; nimeni nu observase cele petrecute n partea cealalt. Fugarii se deprtar grbii. Dar nu ajunser prea departe c o voce de bas rsun ca un tunet n tabr: Tormenta! Unde-s prizonierii? Au disprut! La auzul acestei voci, Tata Jaguar se opri numaidect. Trase cu urechea. Ceilali fcur la fel. Au evadat! se auzi dup cteva secunde aceeai voce. I-a eliberat cineva, le-a tiat legturile. Se vede dup lasouri. Cine-o fi? se ntreb Tata Jaguar, ngndurat. Glasul sta mi-e cunoscut de undeva. N-o fi oare... Dar nu termin vorba. Dinspre tabr se auzi din nou: Focul e stins. Luai-v armele, repede! Aici, n stnga, nu poate s fie nimeni. Mai degrab, dincolo, unde a ars. n pdure nu e chip s ptrund, e prea deas. Trebuie s-o fi luat spre dreapta. Fuga dup ei! Douzeci rmn la cai, ceilali merg cu mine!

De departe nu se vedea dect o nvlmeal. Nu puteai deosebi om de om. Hai s-o tergem! zise Geronimo. De ce mai stai, Carlos? Geronimo se oprise i el din pricina unuia din cai ce se cabra nrva. Glasul sta, omule, ddu s explice Tata Jaguar. Parc-mi sun nu tiu cum... Eh, lsri s strige ct poftesc! S fugim, altminteri ne ajung din urm. Dar trebuie s-l vd, trebuie... Brbatul acesta, ndeobte att de socotit, era gata s lepede eile, dar Geronimo l lu la rost, desigur pentru prima oar de cnd se cunoteau: Ce-i veni? i-ai pierdut minile? Dac vrei s-i riti viaa, n-ai dect. Dar nu ne vr i pe noi n bucluc! Eu, unul, te las i plec. i pomi hotrt mpreun cu tuspatru cai. Ceea ce l fcu pe Tata Jaguar s se trezeasc din gnduri. "Are dreptate, murmur el ca pentru sine. Probabil c m-nel, totui n-am s las lucrul necercetat. Acuma ns trebuie s-i dm zor." O ntinse, aadar, cu paii lui uriai, nct ceilali abia de reuir s nu-l piard din ochi, mai ales c trecuser brusc din lumin la ntuneric. Micul savant cra pachetul cel mai greu: crile. Gfia sub povara lui. Puterile l prseau. Pn la urm l ls jos i se adres lui Fritze: Drag, nu mai pot. Parc ar crete mereu n greutate. Hai s schimbm. D-mi mie uneltele. M rog, rspunse acesta. Luai dumneavoastr cheile de la preistorie, iar eu o s duc tiina tiprit. Dar grbii-v, c vin ia valvrtej! Zorir pe ct le permiteau bagajele. Totui era prea ncet. La ieirea din pdure primii dintre urmritori se i apropiaser considerabil. Trosni un foc de arm, apoi nc unul. Noroc c gloanele nu-l atinser. Dndu-i seama n ultimul moment c Anciano i incaul o cotiser spre dreapta, cei doi apucar aceeai direcie. Dar se pomenir cu o voce de bas care i som din bezn: Stai c trag, ticloilor! Gambusino, opti doctorul gfind. Ne-am ars. Ba nu! Fugii ct mai iute! l ndemn Fritze. V scap eu, c doar trebuie s vin pe-aici i o s-i arunc ceva n cale. Fritze rmase pe loc i l ls pe Morgenstern s treac nainte. Cnd statura nalt a lui Gambusino se ivi din ntuneric, micul slujitor i arunc n drum pachetul cu cri i o lu la fug. Omul se mpiedic i czu, dar se ridic imediat voind s-i continue urmrirea. Deodat l ntmpin un glas sever: Stai! Aici este Tata Jaguar cu oamenii lui! Cine se apropie l mpuc! Gambusino se opri nedumerit. Nu cumva vor s-l sperie folosindu-se de numele faimosului brbat? Ghemuit la pmnt, se mai tr civa pai. Surpriz! naintea lui deslui ntr-adevr un grup de brbai. Privit de jos i profilat pe cer, orice form devine vizibil chiar i n ntunericul cel mai dens. Astfel c Gambusino constat c se gsete n faa unor oameni mbrcai n haine de piele i purtnd plrii cu boruri largi, ceea ce n pampas i n regiunile din preajm constituie o raritate. Recunoscu deci peste cine a dat. "Mii de trsnete! blestem el n sinea lui. E chiar Tata Jaguar. Dac merg nainte, m mpuc. Deci trebuie s m-ntorc... Las c-i pltesc eu pcleala de azi! E pentru prima i ultima oar." Se tr o bucat de-a-ndoaselea, se ridic apoi n picioare i, alergnd n ocol, ddu iar de oamenii lui crora le-o luase nainte mnat de dorina de a-i prinde pe fugari. napoi! ordon el. Nu mai e nimic de fcut. Cum nimic? ntreb Pellejo care se afla n acest grup. De ce? S-au dus, i-am pierdut, cel puin pentru ziua de azi. Adic? tii voi cine-i bestia care i-a eliberat? Tata Jaguar! Imposibil. Te-oi fi nelat.

Ba deloc. Erau oamenii lui. I-am auzit i glasul. Hai repede, s ne sftuim. Trebuie luate msuri ca s nu-i cdem n labe. Nemernicul sta e n stare s ne atace nc acum, n cursul nopii. Cam greu de crezut. i de ce n-ar face-o? Pentru c n-a vrut dect s-i scape pe indivizii aoeia. Dac plnuia un atac, ne lua prin surprindere de la bun nceput. Se poate, ns n-am ncredere. Eu l cunosc mai bine dect voi. i dumnealui m cunoate ca s zic aa... mai de mult. mi tie glasul. Dac mi l-a recunoscut, atunci pot s pun rmag o sut contra unul c se va ine scai de mine. Avei vreo rfuial veche? Da i nc una serioas. Gata! Nu avem timp de pierdut. Se ntoarser repede n tabr. Gambusino porunci s se pun eile pe cai i s se sting toate focurile, cci aveau s porneasc imediat. Plecm? se mir Antonio Perillo. Trebuie? De, trebuie s-o lum din loc, s ne deprtm mcar o bucat, pentru ca s nu ne mai gseasc aici n timpul nopii. N-are el curajul s se apropie. Ei, a! Eu v spun c are. i nu numai s se apropie asta nici n-ar nsemna curaj pentru el ci s i atace. Aici interveni cpetenia abiponilor i i ddu dreptate lui Gambusino: Dac prizonierii au fost slobozii ntr-adevr de Tata Jaguar, atunci s-o tergem. Doar l cunosc i eu! apoi nu vd pe nimeni altul care s-i fi putut rpi. O fi venit cu mai muli de-ai lui i i-o fi pus s aprind nita pulbere. Noi ne-am repezit s stingem focul i n-am mai luat seama la prizonieri, timp n care dnsul i-a eliberat. Cu Jaguar sta noi ne dumnim pe via i pe moarte, aa c nu-i de glumit, trebuie s plecm. Aici nu-i chip s ne aprm ca lumea. Trebuie s ne mutm ntr-un loc potrivit i s vedem ce se mai poate face. Fa de aceast explicaie nimeni nu mai obiect nimic. neuar caii i observar abia acum c lipsesc patru din ei, cu harnaamente cu tot, precum i cele dou pachete ale prizonierilor. Noroc c aveau cai de rezerv. Dup ce stinser focurile clreii pornir n ir indian, adic pe un singur rnd, unul n spatele celuilalt. Drumul ducea tot mai adnc n lumini, lrgindu-se din ce n ce mai mult. Dac nimereau ntr-o fundtur, atunci nu mai scpau de Tata Jaguar. Dar Bra-Viteaz, cpetenia ahiponilor, cunotea prea bine locurile ca s se poat rtci. Dup vreo dou ore de drum pdurea se deschise de ambele pri i clreii ddur ntr-un cmp larg. Aici mai galopar pre de un sfert de ceas, apoi descle- car pentru o scurt consftuire, fcur cerc n jurul abiponilor i al lui Bra-Viteaz. Acetia luar loc n mijlocul cercului. Chiar dac Tata Jaguar ne-a urmrit ct am mers prin pdure, vorbi cpetenia abiponiior, aici nu ne va gsi. E ntuneric i nu poate vedea pe unde am apucat. Binevoiasc deci seores a chibzui asupra celor de trebuin. Sfat lung i dezlnat dup obiceiul vostru n-o s inem, rspunse Gambusino. Vom fi scuri. Pe urm vom pleca. Trebuie s ne deprtm ct mai mult de Tata Jaguar. Adic v ateptai s vin ntr-adevr i s ne caute? Dac mi-a recunoscut glasul, atunci e sigur c va veni. Eu zic c v-a recunoscut. Demonio! De uncie poi s tii una ca asta? Pi nici n-avea nevoie s v aud glasul, c doar v-a vzut cu ochii lui n timp ce-i dezlega pe prizonieri. Nu se poate. Stteam lungit i-mi acoperisem faa c plria. Dar nu v tie dup statur, seor?

M tie, totui oameni cu asemenea statur sunt muli. i apoi, a trecut vreme de atunci, eram i altfel mbrcat. Ca s m recunoasc, trebuie ori s-mi fi zrit faa, ori s-mi fi auzit glasul. i credei c v-a auzit? Da. Din pcate am strigat prea tare. Dac a fi bnuit c-i vorba de dnsul i c se afl pe-aproape, firete c a fi tcut mlc. Sunt convins c o s m urmreasc nemernicul. i dac nu pe dumneavoastr, atunci pe noi. Voi din ce v-ai luat la har? Am nvlit asupra cambailor n vreme ce Jaguar se afla acolo. Dnsul a venit s ne ndemne la pace, noi ns n-am vrut cu nici un chip s napoiem przile. Ba i-am cerut nc i mai mult. Aa c, vznd el cum stau lucrurile, a plecat mnios. Atunci unul de-ai notri i-a suflat o sgeat otrvit n spinare. Numai c sgeata s-a oprit n haina lui de piele, c-i groas de nu poi s-o gureti. Pe urm am omort dou cpetenii de-ale cambailor i o mulime de rzboinici, baca btrni i copii, iar femeile i fetele leam luat cu noi. Drept rspuns, Jaguar s-a pus n fruntea celorlalte triburi de cambai i a tbrt asupra noastr. i cine a nvins? El a nvins. Cnd pune mna pe arm, nu e chip s-l dobori. O grmad de abiponi au pierit atunci de mna lui, iar cambaii nu numai c i-au luat napoi toate przile ce le fcusem, dar ne-au jefuit i de avutul nostru. i uite-aa s-a fcut c-i dumnim de moarte i ateptm de la dumneavoastr puti i pulbere ca s le-o pltim cu vrf i ndesat. Rzboinicii mei ard de nerbdare s-i pedepseasc. Dac ne ajutai, vei gsi n noi sprijin credincios. O s primii totul dup fgduial. Doar depozitele se afl chiar n drumul nostru. Dac lucrurile stau aa cum spui, atunci sunt convins c ne va clca pe urme n curnd. i chiar de n-ar fi aa, nc s-ar ine de capul meu, interveni Antonio Perillo. tii ce a fcut la Buenos Aires! Ne-a compromis i pe mine i pe ceilali espadas. Ai, de mi-ar cdea n mn! Zu c nu l-a menaja, mai ales c e omul lui Mitre. Mi-au ajuns i mie la ureche multe isprvi de-ale individului acesta, ns niciodat n-am avut de-a face ce el, se amestec n vorb cpitanul Pellejo. Prin urmare, persoana mea nu-l intereseaz. Totui, dup cele ce am auzit aici, sunt i eu de prere c se va ine pe urmele noastre. Numai c n-o s-i fie prea uor, seores. De ce? ntreb Gambusino. Urmele se mai ncurc, se mai pierd. Hm! Se pare c nu avei o idee prea exact despre arta citirii urmelor. Aflai seor, c un Tata Jaguar descoper orice urm care l intereseaz i n-o poate pierde dect atunci cnd adversarul su e la fel de iscusit cum ar fi do pild cel care v vorbete n clipa de fa. Cci sunt convins c nimeni dintre dumneavoastr nu ar fi n stare, ca mine, s-i strice socotelile sau cel puin s-l duc de nas. Totui drumul nostru trece prin deert, prin pduri, peste mlatini i ruri. Ar fi peste putin cuiva s se in de noi pe tot parcursul drumului, fr s ne piard urma barem o singur dat. Nu-i trebuie dect s fie iste i experimentat, seor dou caliti pe care Tata Jaguar le posed din plin. n sfrit, n-are rost s ne certm aici dac poate sau nu poate s ne urmreasc. De fapt nici nu e obligat s se in dup noi cci tie dinainte ncotro mergem. Imposibil! Cine s-i fi spus? Printre capii micrii noastre nu sunt trdtori, iar gloata nu tie nimic. M-am gndit la toate astea i mi-am amintit de discuia ce-ai purtat-o pn a nu izbucni focul. Eu personal am tcut, dup cte tii. Or, acea discuie trebuie s ne fi trdat. Cu siguran c a ascultat-o i el pe cnd ne pndea din ntuneric. Ei, i? Parc am vorbit mare lucru?! Nu-mi amintesc de nici un cuvnt din care s reias c... Ba da. V-ai referit la depozitele secrete. Ai pomenit i de curierii trimii la grani ca s-i ndrepte pe ostai ctre lago. Bine, bine, dar numele lacului? L-am pronunat cumva?

Nu. Ei, lacuri sunt multe. N-are dect s-l caute pe cel cu pricina. Uitai c prizonierii se afl acum la Tata Jaguar. Din pcate am fost prea siguri de noi i am vorbit n prezena lor mai mult dect s-ar fi cuvenit. S-au spus lucruri ce nu trebuie cunoscute de alii i cu att mai puin de un asemenea om periculos. Adic s fi neles ei cum se cheam lacul? Ct se poate de clar. Doar i-ai ameninat c-i vei duce acolo i i vei neca. Fir-ar al naibii s fie! Neplcut, ntr-adevr. Dar cine putea ti c o s scape aa tam-nisam? nseamn c o s plece direct spre Lago de Los Carandayes. Firete c ar face-o dac nu m-a bga eu pe fir... Am s-i trag o pcleala. Ascultai: noi am venit ncoace trecnd rul dinspre sud, ca s apucm spre nord sau nord-vest. Hai s ne ntoarcem i s trecem rul napoi. Ce idee! Ar fi s ocolim nu tiu ct pn s... Nu-i vorba de nici ocol. Plecm imediat, cutm alt drum prin pdure, ieim iari n cmp deschis, iar mine n zori tiem rul i tunde-o la galop! Deci nc o zi pierdut, la un loc dou. Ce conteaz dou zile pierdute dac astfel ne descotorosim de Tata Jaguar! i o s izbutim? Nici vorb. Dnsul nu poate ncepe urmrirea dect mine. Ori atunci noi vom fi atins rul, pe cnd el, obligai s clreasc ncet ca s nu piard urma, l va atinge abia ctre sear. A doua zi se ara s-ar putea s ajung la punctul unde noi vom face ntoarcerea proiectat, dar nu-l va descoperi fiindc urmele se vor fi ters ntre timp. Credei? Asta n-ar fi deloc ru. Dac a ti c planul reuete, l-a susine bucuros. Reuim cu siguran. Atunci am putea merge la Fort Tio s ne mprosptm proviziile. Desigur. Sunt de acord. Antonio Perillo nu avu nici el nimic de obiectat, iar cpetenia abiponilor declar: Gambusino a chibzuit foarte bine planul. l pclim pe Tata Jaguar i scpm de umbra lui. Ci oameni o fi avnd? Asia n-o tiu precis. Era ntuneric. Pe ct mi-am dat eu seama, s tot fie ntre douzeci i treizeci. Pentru el ajung i atia. E drept c ai notri sunt de zece ori zece la numr, ns oamenii lui mnuiesc mai bine armele. De aceea trebuie s nu dm piept cu el pn nu ni se altur i alte plcuri de abiponi. Haidem, dar, s-l pclim ct mai curnd. Cunosc eu, niel mai sus, nc o trecere prin pdure, care ne scoate la ru. Urcar n ei i cotir piezi spre pdure. Srmanii lor cai aveau s treac prin eforturi uriae.

Capitolul VIII - Lipitorile lui Parmesan

Brbatul la care Gambusino i ai lui se gndeau ce atta struin Tata Jaguar nu-i prea btea capul atunci cu existena acelor oameni, cci, n ciuda temerii lor, dnsul dormea comod i panic de parc s-ar fi aflat ntr-un pat moale la Buenos Aires sau la Montevideo. Dup ce Gambusino fugise napoi n tabr, Tata Jaguar se strecurase n lumini ea s mai trag cu urechea, l auzise vorbind cu ceilali, dar, fiind prea departe, nu nelesese nimic. Cu auzul su fin nregistrase i plecarea lor din tabr. Chemase pe urm doi dintre oamenii lui de ndejde i le dduse

sarcina s stea de veghe cam la o sut de pai mai ncolo, unul pe dreapta, cellalt pe stnga luminiului. Trebuiau s fie foarte ateni i, la cel mai mic gest al dumanilor ndreptat mpotriva lor, s trag n plin. Era convins c fcuse astfel tot ceea ce raiunea i prudena i cereau. Nici prin gnd nu-i trecea s organizeze un atac; n orice caz nu n acea noapte. i apoi n-ar fi vrut cu nici un chip s le strice odihna camarazilor si att de trudii. Acetia trebuiau s doarm, s prind puteri pentru a doua zi, care putea s le cear eforturi mari. Se ntoarse pe urm la trupa sa. i prima lui grij se ndreptase asupra lui Morgenstern i Fritze. Vorbise cu ei n limba spaniol ca s priceap i ceilali. Seor, nu tiu ce s cred despre dumneavoastr, i se adresase el doctorului. n ce m privete, am obiceiul s fiu politicos, mai ales fa de un om att de instruit i plin de cunotine. ns dai-mi voie s v spun cinstit: mai bine rmneai la Buenos Aires. Ce s fi fcut acolo? ntreb micul savant. mi trebuia un glyptodont, un megatherium, un mastodont. Oare gseti aa ceva n Buenos Aires, seor? Puteai s v ducei n pampas. Pi asta am i fcut. Credei c ne aflm aici n pampas, omule? Desigur, esul e mrginit de un ru i o pdure, fluvius i silva. i de ce ai luat-o tocmai pe urmele mele? Ca s v ntlnesc, seor. Dar nu v-am spus eu c n-am nevoie de prezena dumneavoastr? Mi-ai i ncurcat socotelile. V-ai bgat ntr-un mare bucluc. Primejdie de moarte! Suntei sigur? Domnii aceia ne-au tratat neamical numai datorit unei erori de care i-ar fi dat seama n curnd. Asta s v-o scoatei din cap. Viaa dumneavoastr atrna de un fir de pr. Viaa mea, vita pe latinete? Nu-mi vine s cred. Fiindc suntei un crpcean cumsecade, blnd, inofensiv, care habar nu are cte tiuci l pndesc n ap. Locul dumneavoastr e oriunde, numai n Gran Chaco nu. Iar eu sunt convins c dimpotriv. Chiar dumneavoastr mi-ai dat a nelege c se gsesc aici relicve din fauna preistoric. Dac vei cuta ns aceste creaturi de mult rposate tocmai n depozitele de muniii ale diverilor efi de partide, atunci se poate ntmpla s srii nielu n aer. Am aflat de la bravul don Parmesan, cruia i datorai salvarea voastr, felul n care ai fost prini. Relatai-mi, v rog, cele petrecute ulterior. Ulterior? N-ar fi de spus mare lucru, seor Hammer. Au astupat iari locul unde descoperisem gigantahelonia mea asta dup ce au scos coninutul ca s-l mpart ntre ei apoi ne-au urcat pe cai, bineneles legai i ne-au dus n luminiul acela. Le-am vorbit ea de la inim, cernd permisiunea s iau cel puin carapacea superioar a gigantoheloniei, dar m-au refuzat net. Prin urmare, mai credei i acum c era o broasc estoas? O, sunt convins, seor. i nc una de dimensiuni colosale! Dar s v spun mai departe: am mers prin pdure, am trecut un ru nu prea adnc, am, mai clrit o bucat i, traversnd din nou rul, am ptruns n luminiul unde se aflau ceilali indieni. Aici ne-au dat. mie i lui Fritze, cte o porie de friptur i am mncat. Pe urm ne-au legat de copacii aceia i am stat aa pn ai venit dumneavoastr. Asta-i tot. O poveste ct se poate de simpl i prozaic. Asta numii dumneavoastr simplu i prozaic? rse forat Tata Jaguar. Natural. N-am sesizat nici urm de poezie. n repetate rnduri am ncercat s creez o atmosfer mai intim ntre noi, abordnd problema diluviului, a urilor din peteri, a mamuilor. Am atins i alte subiecte simpatice, ns degeaba: nu-i interesa deloc. Cred. i v-au rugat s v inei gura? Nu m-au rugat propriu-zis, Mi-au poruncit s tac, nu-i aa, ntr-un fel cam tios i categoric.

E limpede, seor. S ne oprim deocamdat aici. Ce discutau oamenii aceia ntre ei? Nimic important. De aceea nici nu le-am acordat prea mult atenie. Vorbeau de rebeliune, de cavalerie, de tunuri, de nite atacuri ale indienilor, tot lucruri care pe unul ca mine nu-l pot pasiona. Rebeliune, cavalerie, tunuri, atacuri? i dumneavoastr gsii c acestea sunt lucruri minore? Aflai, seor, c sunt de cea mai mare importan. Poate pentru dumneavoastr. Pentru mine nu. De altfel n-am reinut nimic din vorbele lor. M gndeam mereu la carapacea gigantoheloniei. Dac v intereseaz amnunte, ntrebai-l pe Fritze al meu. Ca profan n materie de paleontologie, dnsul trebuie s fi ascultat cu mai mult atenie flecreala din tabr. Pn atunci Fritze nu scosese nici un cuvnt, dar, auzindu-se citat nominal, i dezleg imediat limba i vorbi n german: Asta cam aa e, dom' Hammer. Am ascultat totul cu urechile mele i v pot servi ca pe tav orice amnunt. Dar ngduii, v rog, s istorisesc n limba mea matern. Cnd stau de vorb cu un german pe spaniolete, parc m doare uite-aici n inim. De acord, cu plcere, zmbi Tata Jaguar. Putem traduce apoi n spaniol pentru ceilali. Aadar, spune-mi mai nti dac ai aflat ce caut albii aceia printre indieni. Da, v servesc pe loc. Dumnealor, creznd c nu mai putem s le jucm nici un renghi, trncneau despre toate secretele lor, fr nici o fereal, tii, ca s ne fac n necaz. Planul lor e sta: se duc n Chaco, i strnesc pe abiponi mpotriva guvernului i i mn la lupt. Dar cpetenia abiponilor Brazo Valiente e un vulpoi btrn. Le-a pus anume condiii. Dnsul vrea s nvleasc mai nti asupra cambailor, pe care cic i-ai condus dumneavoastr n lupt. i pentru asta cere s fie ajutat cu arme i soldai. Aha! i albii au promis s-l ajute? Mai ncape vorb! De soldai face rost cpitanul Pellejo. i duce de nas pe superiorii si, care l-au trimis s controleze posturile de-a lungul graniei. De fapt, dumnealui nici nu se duce acolo, ba din contra, a trimis n tain nite curieri poruncindu-le s-i ndrepte pe ostai spre Chaco. De altfel a i hotrt data i locul ntlnirii cu abiponii. Urmeaz ca mpreun s-i atace pe cambai. Ce mai plan! Adic soldaii vor fi pui la dispoziia cpeteniei abiponilor. i cu armele cum stau? Totul e pregtit mai de mult. Au depozite secrete cu arme i muniii. Hruba aceea cu broasca e un depozit de acest fel. Acuma dezgroap armele i le mpart abiponilor pentru lupta cu cambaii. Dup ce se rzbun, cum ziceau, vor s treac grania mai multe mii de oameni i s sprijine din rsputeri acel pronuncia-mento. Da, da, prin urmare avem de-a face cu un plan odios. Ce ticloie s angajezi mii de indieni ndemnndu-i s omoare, s devasteze, s dea foc, numai pentru ca o mn de oameni s-i asigure ranguri nalte i averi stoarse din sngele compatrioilor! Cine st n capul acestei aciuni? Asta n-o mai tiu. ns, dup cte am neles, cel mai mare peste toi ar fi Gambusino. l ascult ca pe un amiral-comandant de escadr. Nu i-ai aflat cumva numele? Din ce ar e? Ce hram poart? Ceva despre viaa lui? Prea multe ntrebri n aceeai oal. S vedem dac voi putea s le scot afar una cte una. Vaszic numele: l cheam Benito Pajaro. Cum s-ar zice Pasre, adic Benedict Vogel pe limba noastr. De unde se trage, nu tiu i nici ce hram poart. De mine au pomenit cumva? Ehei! La fiecare al doilea cuvnt. Tata Jaguar n sus, Tata Jaguar n jos. De altfel, au pus ochii pe dumneavoastr. Dac le cdei n mini, e de ru. Hammer tcu o clip ngndurat. Apoi continu cu ntrebrile: Ai neles, poate, n ce loc urmeaz s se adune soldaii? Da. E vorba de un lac, Lago de Los Carandayes, adic Lacul palmierilor. Unde se afl?

N-am auzit. Nici eu. S m interesez. i ntreb pe tovarii lui, l descusu i pe mo Anciano, pe tnrul inca, pn i pe chirurg. ns nimeni nu auzise de lacul respectiv i cu att mai puin unde se afl. S fie oare undeva n deert? spuse Hammer, nedumerit. S-ar putea, interveni Fritze, c i dumnealor vorbeau de depozite ca i cum ar fi presrate n pustiu. Abia dup ce treci de ultimul depozit, ajungi la Lacul palmierilor. Le tiu pe toate la rnd. Aa? Cum le zice? Stai niel! Sunt numai izvoare, patru la numr, trei cu cte un animal n coad, iar ultimul cu... gemeni. Ia s vedem. Aha, le-am gsit: Fuente de los pescados, adic Izvorul petilor, Fuente de los sanguijuelas, cum s-ar zice Izvorul lipitorilor, Fuente de los crocodilos, iar ultimul Fuente gemela, Izvorul gemenilor. Bravo, excelent! se bucur Tata Jaguar. Cunosc i eu toate numele astea. Am i fost n locurile cu pricina. Dar i dumneata cunoti unul din ele, Fuente de los pescados. Doar ai pescuit acolo cnd cu broasca voastr de pomin! Al doilea izvor e de partea cealalt a pdurii, lng Lago honda. Se scurge printr-o albie plin cu lipitori, de unde i numele. Al treilea se afl tocmai la captul unei pduri virgine, ntr-o lagun mloas, populat de crocodili. Iar al patrulea const de fapt din dou firicele de ap ce se unesc aproape de obrie. De aceea i se spune Izvorul gemenilor. Toate izvoarele se nir n linie dreapt la o distan de o zi i jumtate unul de cellalt mergnd clare firete. Pe aceast linie ce duce spre nord-vest trebuie neaprat s ajungem la Lacul palmierilor, pe care noi nu-l cunoatem i unde urmeaz s se adune ostaii Au procedat cu cap indivizii plasnd depozitele lng aceste izvoare, pentru c se poate circula ntre ele prin pustiu fr ca animalele s sufere prea mult de sete. Mulumesc, Fritze! Acum planul meu s-a conturat precis. Trebuie s ajungem la izvoare naintea indienilor i s le golim depozitele. Apoi o lum direct spre Lacul palmierilor i i mpresurm pe soldai. Locul pare foarte bine ales, deoarece acolo se afl cele mai multe i mai bogate aezri ale triburilor de cambai. Deci Gambusino i abiponii lui, ca i soldaii albi, ar putea s se aleag cu przi serioase. Numai c noi le vom strica socotelile. Da, le vom strica, ntri bucuros Fritze. Recunoatei, dom' Hammer, c i o gigantohelonia e bun la ceva. Fr broasca asta uria n-ai fi gsit cheia secretului. La nceput nu voiai s mergem mpreun, dar. Acum, tiindu-v delicat i simitor, mai c m-atept s ne dai i nou cte un locor n inima dumneavoastr. Bine. Venii, cu noi. ns dac nu vei gsi nimic din vremea potopului, s nu dai vina pe mine. O s v procur n schimb cea mai mare broasc din cte au existat pe pmnt, de la Noe ncoace. Iar eu, sri entuziasmat Morgenstern, voi nregistra de-acum nainte orice cuvnt privitor la rebeliune, la crim i jaf. Recunosc c astfel se poate ajunge la mari descoperiri paleontologice. Perfect, scumpul meu compatriot. Dar pn una alta e bine s v culcai. Avei nevoie de odihn. Mine ne sculm n zori. Apoi ne ateapt o cltorie foarte grea, mai ales pentru dumneavoastr. Ei, pn a v ura noapte bun, aflai c m bucur de a v fi salvat i uneltele. S-ar putea s ne fie de mare folos, cci vom avea de spat la depozite. Aceast subliniere l umplu de mndrie pe micul savant. Drept care i opti lui Fritze: Ai auzit? Are nevoie i de mine personal i de instrumentele mele. Clar, nu-i aa? O s te convingi din ce n ce mai mult ct de indispensabil e pentru orice om tiina, scientia pe latinete. Astfel doctorul Morgenstern adormi mai mpcat cu sine ca oricnd. Ceilali se lsar de asemenea n voia somnului i dormir adnc. Numai c din dou n dou ore cte unii din ei trebuiau s se scoale ca s fac de straj. Nu se crp bine de ziu, c ultimele strji i ddur semnalul de deteptare, cci se putea ca Gambusino i abiponii s se mai afle n lumini, ateptnd aceast or prielnic unui atac. Fr s mai piard timp cu dejunul, Tata Jaguar porunci oamenilor s ncalece i s mie n direcia luminiului. Dei

aproape convins c dumanii evacuaser tabra n cursul nopii, consider totui necesari, ca msur de precauie, s trimit nainte civa cercetai pedetri. Acetia, folosind cu grij orice acoperire n teren, se strecurar pn la fosta tabr a indienilor. Gsind locul prsit, fcur semn celorlali s nainteze, apoi se deplasar cu toii, n galop, pn la captul pdurii. Aici se nirau urmele indienilor, ducnd afar, n cmp. Dup vechimea lor se vdea c dumanii prsiser pdurea nc din ajun. Dac urmaser constant aceeai direcie, nu se tia deocamdat; putea s fie i un iretlic. n orice caz trebuia luat n considerare perspectiva unui drum prin deert. Deci era nevoie de ap. Din fericire Tata Jaguar cunotea un izvor nu prea deprtat a crui ap, dup ce se prelingea puin la suprafaa pmntului, cobora din nou n adnc. Cine triete n mijlocul unui peisaj slbatic memoreaz uor asemenea locuri i nu le mai uit nicicnd. Bur pe sturate, i adpar caii i pornir la drum mpcai cu gndul c nu vor mai gsi de but timp de o zi i jumtate. Merser bineneles pe urmele, nc vizibile, ale abiponilor i, nu dup mult, ajunser ntr-un loc unde acetia se opriser pentru popas. Tata Jaguar se opri la rndul lui ca s cerceteze terenul. Geronimo examin i ei iarba clcat. Apoi rosti: Au stat aici pn la nevrsatul zorilor. Deci n-au plecat de prea mult vreme. ns, lucru curios, au luat-o napoi, spre pdure. M ntreb de ce? Exist dou posibiliti, rspunse Tata Jaguar. Ori ntoarcerea lor e un vicleug menit s ne induc n eroare i s ne abat de la urmele lor, ori e o msur tactic n vederea unei rzbunri pentru eecul de asear. Ce fel de msur tactic? Poate c vor s treac prin pdure ntr-un alt loc i s na cad n spate, s ne atace prin surprindere. S-ar putea i asta. Or fi cutnd s se revaneze. Iar dac mai cred i acum, ca protii, c micul tu concetean este colonelul Glotino, atunci vor face totul ca s-l prind din nou. De aceea nu e deloc exclus s pregteasc un atac. M rog, n-au dect! M-ar bucura chiar. Am avea ce secera. i totui sunt convins c n-o s ne atace. Firete c trebuie s contm i pe cealalt eventualitate, ns eu unul cred c s-au ntors din drum ca s le pierdem urma. Vor s ne bage n cap c au renunat s mai mearg la Lacul palmierilor. Dar nu vor reui. Vrei, aadar, s continum drumul n direcia pe care am pornit i s nu inem seama de urmele lor? Ba deloc. Vom ine seama, ns nu aa cum se ateapt dumnealor. Trebuie s le ghicesc inteniile. De aceea voi merge nainte dup aceste urme pn m lmuresc. Hai i tu! Ceilali s rmn aici. Orndui strjile i porni, nsoit de Geronimo, n galop ntins prin iarba clcat de caii abiponilor. Peste puin descoperir raritea prin care inamicii trecuser naintea lor i innd acelai drum, ieir din pdure pe partea cealalt. Acolo cmpul se deschidea larg. Urmele abiponilor, ct se poate de clare, tiau cmpul n curmezi ctre ru. Tata Jaguar i struni calul. Exact cum am bnuit, constat el. Dac ar fi avut de gnd s ne urmreasc, atunci coteau aici la stnga pentru ca, innd marginea pdurii, s ajung n locul unde credeau c ne aflm noi. Faptul c nau fcut aa, c s-au ndreptat spre ru, arat c e vorba de un simplu joc menit s ne induc n eroare. Pi cum s ne pcleasc dac avem attea urme sub ochii notri? Nu-i chiar aa. Tocmai fiindc trebuie s ne concentrm mereu atenia asupra urmelor, nu putem nainta cu destul vitez, iar seara suntem nevoii s oprim pentru a nu le pierde din ochi din cauza ntunericului. n schimb ei, dac nu poposesc noaptea, ctig un avans serios, nct a doua zi urmele vor fi mult mai greu de recunoscut. Firete c n-o s ne lsm pclii. tim c se ndreapt spre Lacul palmierilor, deci mergem i noi ntr-acolo. Se ntoarser la oamenii lor i apoi, mpreun, pornir n direcia Lago de los Carandayes. Primul el, dup cum s-a mai spus, era Fuente de los sanguijuelas. Izvorul lipitorilor situat spre nord-vest, la o zi i jumtate de mers clare.

Terenul se ntindea neted, lin, acoperit cu iarb, ca toate esurile Americii de Sud. Dar pe msur ce se deprtau de albia rului, iarba se rrea pn dispru de tot. Pmntul, din ce n ce mai nisipos, ncepu s semene cu un deert lipsit de via. Din fericire, nisipul nu era adnc i nu influena cu nimic viteza cailor. La nceput, Tata Jaguar avusese oarecare temeri n legtur cu doctorul Morgenstern, care, nefiind clre rutinat, ar fi putut s le dea de furc i s-i in n loc. ns teama se dovedi nejustificat. Micul savant i adunase toate puterile ca s fac fa acestui drum. Ce-i drept, edea cam strmb n a, totui rezista destul de bine i abia ctre sear se plnse de oboseal. Cnd trupa opri n plin deert pentru popasul de noapte, se vdi ct de ndrjit fusese micul savant i cu ct stoicism suportase greutile cltoriei. Cci bietul om nepenise att de ru, nct au trebuit s-l coboare din a i s-l culce pe nisip. Aproape c nu se mai putea ine pe picioare. Tata Jaguar se bucur de ambiia lui Morgenstern i l mustr pe un ton amical: De ce nu mi-ai spus c v istovete drumul? Am fi putut clri ceva mai ncet. Mulumesc, seor Hammer! rspunse doctorul. Mi-am dat seama c, mergnd repede, supori drumul mai uor. De altfel sunt hotrt s nu v fiu povar n-am s m plng da nimic. Mi-ai promis ajutorul dumneavoastr ca s descopr un exemplar antediluvian. Cu ct ajungem mai degrab la locul respectiv, cu att mai bine. Picioarele mi-au nepenit, ce-i drept, parc nu le mai simt. ns cred c nu va dura mult, adic vine ceea ce se cheam ameliorarea, pe latinete emendatio. Aceast speran se mplini curnd, astfel c micul savant putu s refuze net serviciile pe care chirurgul se grbi s i le ofere. Din pcate nu se gsea n acea parte a locului hran pentru cai, iar oamenii fur nevoii s rabde de sete. Mncaser doar cte o felie de pastram, apoi se declar somnului ca s-i poat continua drumul n zori. Pornir deci odat cu rsritul soarelui i merser ca i n ajun, prin nisip, pn ctre amiaz, cnd apru la orizont o dung ntunecat. Tata Jaguar i lmuri. Acolo e Izvorul lipitorilor. E adevrat c numele nu prea sun frumos, dar. Vom gsi ap din belug, bun, curat, precum i arbori i tufri. De altminteri, vedei c iarba devine din ce n ce mai deas. Gran Chaco avea nainte vreme reputaia unei regiuni sterpe, lipsit de vegetaie. i ntr-adevr exist poriuni destul de mari care seamn cu deerturile nisipoase ale Africii. Dar n preajma lor se dezvolt o flor bogat, ba chiar luxuriant. Rurile se umil n noiembrie i acoper cu ap suprafee mari. Apoi se retrag, lsnd n urm destul umezeal pentru ca plantele s poat crete din abunden i s reziste mult vreme n anotimpul secetos. Pduri ntinse nsoesc rurile, semnnd cu codrii seculari ai Braziliei. Pn i n plin deert ntlneti numeroase ape stttoare ce alimenteaz vegetaia i atrag totodat regnul animal. O asemenea ap era i Fuente de los sanguijuelas. Acolo, n deert, n mijlocul unei oaze avnd un diametru de cteva mii de pai, dormita un lac mititel cu ap dulce, ntreinut de un izvor destul de bogat. Cum izvorul nea din pmnt la marginea oazei, apa avea de parcurs pn la lac o distan apreciabil, croindu-i drum pe un teren cu foarte puine pante. Acest vad era pe jumtate umplut cu resturi de plante putrede. Iar pe fundul mlos nenumrate lipitori i gsir o matc propice dezvoltrii lor. De aici i numele izvorului. Vietile se aflau mai mult n vad dect la izvorul propriu-zis, aa c apa putea fi but fr grij. De altfel nici lacul, destul de puin adnc, nu coninea lipitori, n schimb avea pete mult, oferind cltorilor, indieni sau albi, o hran binevenit. n jurul lacului i de-a lungul ambelor maluri ale prului se ntindeau poriuni largi acoperite cu arbori i arbuti, mai cu seam arbori cu mult frunzi, n care zburda un psret neastmprat. i chiar mai ncolo, n nisip, pn unde ajungea umezeala, creteau ierburi care se rreau din ce n ce. Iarb gras, bogat adevrat osp pentru cai se afla numai n preajma copacilor. Aici poposir clreii noti. Mai nti bur pe sturate, apoi i duser caii la izvor, lsndu-i s se adape n sfrit dup ce rbdaser o zi ntreag de ari i sete.

Don Parmesan ndurase firete, ca i ceilali, toate vicisitudinile drumului, totui, mai mult dect apa, l ncntau lipitorile. Ce minunie! se adres el doctorului Morgenstern. Aici poi scoate ntr-o jumtate de ceas o mie de litri de snge de la o mie de bolnavi de friguri. Nu v pasioneaz i pe dumneavoastr aceste fpturi drglae? Dac ar fi mamui sau mastodoni m-ar pasiona, rspunse micul savant. ns lipitoarea, hirudo pe latinete, nu m intereseaz. Asta pentru c trii cu gndurile mai mult nainte dect dup diluviu, seor. Dar, s zicem c ai suferi ele o contuzie. Pi e o fericire s ai la ndemn nite lipitori! Orice umfltur poate fi nlturat cu ajutorul ctorva duzini din aceste creaturi att de utile. S zicem c vi s-ar umfla limba sau gingiile. Atunci v-a umple bucuros gura cu vreo douzeci-treizeci de exemplare... V foarte mulumesc, seor. Don, don Parmesan, nu seor! l corect chirurgul cu asprime. ntr-adevr, scuzai don Parmesan! V mulumesc pentru plcuta ofert de a-mi introduce n gur lipitori... i chiar douzeci! Nu, niciodat! Nu? V-a ura sincer s vi se umfle limba ct o broasc-bou american. Atunci s vedei plcere, cnd simii lipitoarea n cerul gurii. Trebuie s observ, don Parmesan, c urarea dumneavoastr nu e deosebit de uman. Doar nu-i doreti unui prieten s i se umfle limba ct o broasc-bou! De altfel ne i lipsesc dovezi certe c lipitorile de-aici sunt bune pentru a fi folosite n scopuri medicale. Sunt! V dovedesc imediat. Rupse o crac din copac, rscoli apa i, dup puin, aduse n plria lui nite lipitori. Cnd prinse una ntre degete, aceasta se strnse ghem. Parc semna cu o bil. Vedei c e veritabil? triumf chirurgul. Cnd se strnge aa, nseamn c e bun de folosit n scopuri medicale. i nc o dovad: scoatei, v rog, limba! Voi depune pe ca lipitoarea i vei constata c muc. De ce s mi-o punei tocmai pe limb, don Parmesan? Fiindc e partea cea mai bogat n snge de care dispunei n momentul de fa. Atunci v rog cu respect s experimentai pe propria dumneavoastr limb, adic lingua, nu-i asia. i Morgenstern l prsi brusc. Nu pricep, cltin din cap chirurgul, cum poate unui naturalist, unui zoolog, s-i fie scrb de asemenea fiine simpatice. M voi folosi de prilejul binecuvntat i voi prinde cteva lipitori ca s le pstrez. ntmpltor am vzut la unul din oamenii notri nite sticle goale de vin. Vrea s le umple cu ap. Dar l voi convinge s mi le dea mie n vederea nobilului scop. Drept care don Parmesan vorbi cu omul n cauz i obinu cele dorite. i scoase apoi cizmele, se aez pe marginea apei i i nmuie picioarele n ea. Imediat nvlir o sumedenie de lipitori. Chirurgul le desprindea de pe picioare i le vra n sticle, tacticos, una cte una. ntre timp, Tata Jaguar mpreun cu civa oameni cutreierau oaza i cercetau cu grij terenul. La o margine, lng tufri, descoperir un loc unde iarba era mai srac. Tata Jaguar lovi cu piciorul i constat c pmntul dedesubt sun a gol. Pun rmag c aici e depozitul cutat de noi! fcu el ctre ceilali. Asta-i i prerea mea, l susinu Fritze. Arat aidoma cu cel de dincolo, cu gigantohelonia noastr. Iarb mic, fr vlag, exact la fel. Bine, hai s spm. Du-te, Kiesewetter i ad uneltele! Fritze aduse uneltele i ddu s se apuce de lucra, ns Hammer l opri: Stai, nu aa cum ai fcut voi la Izvorul petilor! Pi cum altfel? Ai rscolit pmntul pn jos de tot? Firete. Doar voiam s scoatem la vedere dihania. Trebuia i o groap pe msura ei.

Asta n-o mai repetm. E adevrat c ai dat de un loc nisipos? Pi, acolo era, cum s-ar zice, intrarea la secret. Ei, acum vom debloca numai intrarea ca s putem cobori n depozit. i vom lucra cu bgare de seam, nct nimeni s nu observe c am ptruns aici. i cnd or vrea s scoat armele, s le sar ochii din cap! Tata Jaguar se aplec i, cercetnd totul, palm cu palm, gsi repede locul nisipos pe care iarba crescuse i mai rar dect n jur. Se apucar de lucru, spnd cu mare atenie, mai nti cu lopata, pe urm cu cazmaua, din ce n ce mai adnc. Tata Jaguar porunci s fie ntinse alturi nite ponchos pe care s rstoarne brazdele. Nu trebuia s cad pe iarb nici un firicel de pmnt care s trdeze c mai umblase cineva la depozit. Cnd ajunser la cteva picioare adncime, fundul gropii se prbui, iar nisipul, ca i la Izvorul petilor, czu nuntru. Lrgir sprtura ct se cerea pentru ca Hammer s poat cobor. Jos, Tata Jaguar se pomeni ntr-o mic hrub asemenea celei care i speriase att de ru pe Morgenstern, Fritze i don Parmesan. Acum trebuia dislocat fundul hrubei. Lucrul terminat, vzur cu toii ce coninea depozitul: butoaie cu pulbere nfurate n piei ca s le apere de umezeal, puti, cuite i o mulime de alte arme. Le scoaser pe rnd la lumin. Erau o sut de puti i un numr dublu de cuite, apoi sulie i vrfuri de sgei. Toate astea le-ar fi prins bine abiponilor, fcu bucuros Tata Jaguar, dar le vor prinde i mai bine cambailor, prietenii notri. Hai s astupm la loc! Rsturnar n groap pmntul de pe poncho-uri, n aa fel ca nici o frm s nu cad alturi. Apoi l bttorir frumos, ndreptar iarba i o stropir cu ap ca s-i revin. n timp ce o parte din oameni duser la bun sfrit aceste treburi, alii, pescuind n lac, dobndir o prad bogat. Pampasurile dispun de foarte puin vnat n comparaie cu preriile Americii de Nord; n schimb au destul pete n lagune i n numeroasele lacuri mici cu ap dulce. De aceea vntorii din pampas sunt ntotdeauna echipai cu undie i plase de pescuit. Pentru prepararea petilor oamenii aprinser cteva focuri, dar nu n perimetrul oazei, ci afar, pe nisip. Acolo urmele focului puteau fi uor nlturate, pe ct vreme iarba, arznd, le-ar fi pstrat cu ndrtnicie. Mirosul de pete fript umplu repede ntreaga oaz. Toat lumea frigea de zor, cci trebuiau fcute i provizii pentru a doua zi, cnd nu prea erau sperane s le ias n cale vreun vnat. Abia la Izvorul crocodililor se ateptau s mai prind cte ceva. Toat dup-amiaza caii pscur din belug, iar stpnii se osptar aijderea. Pn la urm se dovedi c prada fusese att de bogat, nct mai rmnea pentru cinci prnzuri. Petele l frigeau ct se poate ele simplu, nfurndu-l n stuf uscat i dndu-i foc. Pn ardea nveliul, petele era gata fript, nct i desprindeai foarte uor carnea de pe oase. Dup ce cobor seara, oamenii mai sttur o vreme la taifas n jurul focurilor. Germanii, adunai laolalt, vorbeau n limba lor ceea ce nu-i supra deloc pe argentinieni. Printre acetia din urm se afla i un tnr vesel, simpatic foc prin verva i glumele sale. Cum deschidea gura, cum rsunau hohote de rs. Era cel mai mucalit dintre toi. De aceea nici nu i se spunea pe nume, ci El Picaro , ugubul. ntr-un trziu hotrr s se culce. Dei nu aveau a se teme de vreo surpriz, totui rnduir cteva strji. Caii nu trebuiau nici pzii, nici priponii, cci i aa n-ar fi trecut dincolo de oaz schimbnd punea cu nisipul sterp. Dimineaa ncepu cu un scurt dejun. Rezerva de pete fu nvelit cu grij n pturi, iar armamentul capturat fu distribuit n aa fel, nct s nu mpovreze peste msur nici unul di n cai. Aceasta, conform dispoziiilor lui Hammer. terser apoi urmele i prsir oaza. Drumul ducea tot spre nord-vest. Mnau ntruna prin deertul nisipos, ceea ce aveau s fac de altfel ntreaga zi. n cteva rnduri trecur pe lng nite lacuri mici cu ap srat i cu plante pirpirii rspndite ici, colo n jurul acestora.

La prnz se odihnir timp de un ceas, iar seara i instalar tabra n mijlocul deertului, bineneles fr s aprind nici un foc, pentru c nu aveau la ndemn materialul necesar. Pn a se lumina de ziua pornir iari la drum. Era interesant de vzut ct atenie acorda chirurgul lipitorilor sale. n fond le luase cu el fr nici un scop precis. Dar erau cum s-ar spune fiine terapeutice, iar dnsul care se considera un as n medicin voia s fac impresie asupra tovarilor si. Sticlele nu le astupase ermetic, altminteri lipitorile s-ar fi sufocat. Rupsese cteva fii din basmaua lui de cap i legase cu ele gturile sticlelor. De asemenea, pentru ca micii lui protejai s fie ferii de zguduituri prea brute, i vrse sticlele n cingtoare, de unde acestea alunecau mereu obligndu-l s le tot trag la loc. Neavnd minile libere ca s in bine frul, iar calul nefiind dintre cei mai cumsecade, bietul chirurg ndur un chin i un zdruncin de pomin. Cnd ajunse n sfrit la Izvorul crocodililor, se simea cu totul istovit. Cobor din a greoi, drmat i se trnti n iarb cu sticlele alturi. Acest izvor i merita pe drept cuvnt numele. n mijlocul deertului se alctuia o lagun mare, cu ap ct se poate de tulbure i plin de ml, ncins cu un bru larg de stuf, nconjurat la rndul lui de tamarini i de arbuti nali din familia cactuilor. Brul acesta era ntrerupt n cteva locuri de fii bogate n iarb, care ofereau cailor nutreul att de rvnit. Apa izvora dintr-o asemenea fie de pmnt i se scurgea nu prea departe n lagun. Acolo i pierdea imediat limpezimea, se tulbura. i asta pentru c laguna era venic agitat de crocodili care se vnau ntre ei sau goneau dup alte przi, rscolind nmolul. Aproape c nu-i venea s crezi ochilor cte fiare de acest fel, urte, scrboase, miunau aici. Cum le vzu, doctorul Morgenstern exclam speriat: Extraordinar! S fie oare cu putin? Ia te uit: treizeci, patruzeci, cincizeci! i cum lse mai npustesc unul asupra celuilalt! Ce zici, Fritze? Ce s zic? Stau cu gura cscat i am s-o nchid numai cnd mi-o intra un crocodil n ea. Tare a vrea s tiu eu ce i potolete tia pofta de mncare. Fii ateni i o s vedei curnd, observ Tata Jaguar. Ne-am apropiat iari de Rio Salado, care inund n fiecare an aceast regiune. Atunci e timpul cel mai prielnic pentru crocodili, cci gsesc hran pe sturate. Dup inundaie ns dau de greu. Se mai hrnesc cu peti i alte vieuitoare ce ptrund cu apa rului n lagun, iar cnd i acestea dispar, atunci foamea i oblig s se mnnce unii pe alii. Cei mari i nghit pe cei mici. i cnd se isprvesc cei mici? Ce mai fac i mari? Atunci n-au ncotro i... Privii! exclam Tata Jaguar. Vei vedea ndat. Atenie! Nu departe, lng mal, se ncieraser doi crocodili. Sreau unul asupra celuilalt i se zbteau rscolind apa i mlul, stropind n jurul lor. Dup o scurt lupt i nfipser reciproc dinii n maxilarele ghimpoase, aa de tare nct prea c nu se mai pot despri. Deodat se ivi alt crocodil i, smulgnd un picior unuia din adversarii ncletai, dispru cu prada. Monstrul rnit scoase un soi de rcnet nfiortor, imposibil de descris. Drept care, ali crocodili se repezir la el, dar nu ca s-l ajute, ci ea s-l sfie la rndul lor. l rupser pur i simplu n bucele fr ca spinarea blindat s-l fi putut apra ct de ct. Ei, ai vzut cum se hrnesc? fcu Hammer. Dac un crocodil, fie el orict de mare i puternic, este rnit, atunci s-a terminat cu el. l mnnc ceilali. i apoi bestiile astea sunt de-o laitate fr seamn. V art imediat. i scoase puca de pe umr i trase un foc. Auzind detuntura, toi crocodilii disprur ca la un semn. Apa se ncrei pentru cteva clipe, apoi se liniti ca i cnd totul ar fi fost lipsit de via. Doar de pe mal, crind, i lu zborul un stol de psri cu picioroange care, n lipsa crocodililor, cntaser hran prin nmol. Iar de pe crengi se nlar, ipnd, nite papagali. Fritze duse puca la ochi; vru s trag n ei. Dar Hammer l opri: Ce te-a apucat? Vrei s-i iroseti pulberea n vnt? n vnt? Ziceam c, pe lng pete, n-ar strica i o pasre fript.

Las-te pguba! Dac n-ai dini de crocodil, degeaba. Papagalul poate atinge o vrst foarte naintat i, chiar tnr fiind, are o carne ca de toval. Nu e bun de nimic. Cam cum ar fi i frumosul la de stru din care am ncercat s mncm? V-am istorisit eu. Cam aa. S ne mulumim deci cu petii notri. Mai ncolo, lng pdurile cambailor, vom tri mai bine. Caii fur deeuai, adpai i lsai s pasc. Oamenii mncar de prnz, apoi totul se repet aidoma ca n ajun la Izvorul lipitorilor: cutar depozitul de arme, l gsir, l golir i astupar groapa la loc. ntre timp se nser. Aprinser cteva focuri. El Picaro i debita glumele, iar germanii edeau laolalt sporovind. Mai trziu fu organizat schimbul de strji care, de ast dat, primir i sarcina de a ntreine focurile, cci se cam rcorise i lumea se pregtea de somn. nainte de a se nveli n poncho-ul su, don Parmesan i mai control o dat lipitorile, crora le schimbase apa de dou ori n cursul dup-amiezii. Puse grijuliu sticlele ntre ei i Fritze, care i era vecin, apoi se lungi pe o parte ca s doarm. Noaptea se consum fr tulburri. Nimic neobinuit nu se petrecu, afar numai dac lucrul ce-l fcu disde-diminea una din strji se poate numi neobinuit. De schimb n acel ceas era El Picaro. Tocmai aase din nou focul i, n loc s-i fac rondul regulamentar, se furi tiptil pn la don Parmesan, care sforia fr grij. Atept o clip atent i, vznd c nimeni nu mic, puse mna pe cele trei sticle cu lipitori, le scoase pnza de la gur i ddu uurel la o parte ptura sub care sforia chirurgul. Don Parmesan purta, cum s-a mai spus, cizme foarte nalte. ns ele data asta nu-i ntinse carmbii pn sus de tot. i ajungeau doar pn la genunchi i erau cscai ca o plnie. Aici El Picaro deert coninutul a dou sticle, apoi trase ptura la loc. A treia sticl o pstr pentru Fritze Kiesewetter. i acesta dormea vrt sub un poncho. El Picaro l dezveli ncet i goli asupr-i sticla cu lipitori. Pe urm leg gturile sticlelor exact cum fuseser la nceput i le aez iari lng chirurg. Lucrul terminat, mecherul se strecur pn la cellalt strjer. Ei, cum a mers? ntreb acesta. Strun! rspunse flcul, chicotind. Ha, ha, bravo! Ce comedie o s mai ias cnd lipitorile, n loc s pluteasc frumos n sticlele lor, se vor apuca s sug snge! O s fie nostim de tot, mai ales c am legat sticlele exact cum le-am gsit. N-o s priceap defel cum de au ieit afar drciile. Le-ai scos pe toate? Nu chiar pe toate, dei am golit sticlele pn-n fund. E al naibii de greu s mai scoi o lipitoare dup ce veri apa. Se ine lipit de pereii sticlei. I-am pus i celuilalt cteva. Care cellalt? Frederico la, neamul cu nume nclcit, servitorul savantului. Aha, neleg. Dar nu trebuia. E biat cumsecade. De fapt nici nu aveam de gnd s-o fac pn nu l-am vzut cum doarme ca un mieluel lng chirurg. Atunci parc m-a apucat un fel de gdilici i i-am turnat i lui o porie. Ct le-o fi trebuind oare lipitorilor pn s-i nepe? tiu i eu... Nu-s doctor i nu le-am vzut nc la treab. Pn se trsc, pn una alta, poate c trece un ceas. Ar nsemna ca tocmai cnd se crap de ziu s putem vedea spectacolul. Cei doi mai uotir i mai rser un timp. Apoi se desprir. Erau n ultimul schimb. Se apropia clipa cnd trebuiau s-i scoale pe ceilali. Peste puin se ivir primele semne ale dimineii. Dar frtaii notri nc nu ddur semnalul, ci, ascuni dup doi arbori, ateptau s vad cum vor reaciona victimele farsei lor. ncet, ncet lipitorile i fcuser drum pe sub pturi i se apucaser de supt. Chirurgul i Fritze simiser oarecum atacul ndreptat mpotriva integritii lor corporale, dar, cufundai n somn adnc, nu reueau

s se trezeasc. Se rsuceau ba pe o parte, ba pe alta, se scrpinau de zor pe mini, pe picioare, se frmntau i mormiau aiurea. Acum abia El Picaro i tovarul su vestir, deteptarea. Oamenii srir din somn. Morgenstern se uit la Fritze i ntreb mirat: Ce-ai pit, dragul meu? Ce ai pe fa? Credeam c ne aflm aici la Izvorul crocodililor, nu al lipitorilor! Pi chiar aa, rspunse Fritze. Avem plcerea s ne aflm la crocodili. Dar pe faa ta nu vd crocodili, ci o lipitoare, gena pe latinete. Iar pe nas nc una, strivit. Ia pipie-i falca dreapt! Acolo mai atrn una. i ce mai exemplar! i-a supt tot sngele. Fritze, asculttor, ridic mna, dar rmase cu ea n aer, exclamnd mirat: Ce naiba! Vd c spnzur aici o fptur ciudat care nu face parte din mna mea. S fie un polip sau o par fript? Se uit lung la lipitoarea, care luase ntr-adevr forma unei pere. Fritze scutur mna, ns "para" nu se clinti din loc. E o lipitoare, explic Morgenstern. Iar cea de pe fa e mai mare, mai groas. Fritze i pipi obrazul, ddu de lipitoare, o strnse ntre degete i o azvrli ct colo. Bineneles c locul nepat ncepu s sngereze. Lipitori! Pe legea mea c sunt lipitori! Ptiu, scrba dracului! strig flcul. Astea-s de la izvorul cellalt. Argentinienii rdeau cu poft, dei nu nelegeau nimic din ceea ce se vorbete. Fritze mai avea o lipitoare pe gt i alta dup ureche. Mai n spatele lui, don Parmesan se ridicase cu dou lipitori n brbie. Nu le simea. Sesiznd ns despre ce-i vorba, se apropie grbit de Fritze: Avei nite sanguijelas pe gt i dup ureche, seor. Vi le scot eu, n-avei grij, c m pricep. Stai linitit, n-o s v doar. Ddu s apuce lipitoarea de pe gtul lui Fritze, dar acesta izbucni n rs: Vedei mai nti de dumneavoastr, don Parmesan! V atrn dou brelocuri de brbie. Mie? se mir chirurgul. Duse mna la locul indicat i simi "brelocurile". Asta-i bun! exclam el, bucuros. Se vede c s-au urcat pe mine cnd stteam cu picioarele n ap. Leam adus ncoace fr s tiu. Am s le scot uor, s nu se vatme i am s le bag n sticl alturi de celelalte. Ateptai puin, seor. Pe urm m ocup de dumneavoastr. Apuc atent lipitorile de pe brbie i, cum acestea erau pline i stule, nu-i fu greu s le desprind. Apoi se aplec, ridic una din sticle i o privi nuc. Mai ridic una, control i pe a treia. Goale! Toate trei sticlele sunt goale! observ el, consternat. Unde s-au dus lipitorile mele? i rspunse un hohot de rs. El Picaro fcuse camarazilor si un semn discret, avertizndu-i asupra celor ntmplate. Erau deci lmurii. De aceea Geronimo i rspunse chirurgului, care nu-i revenea din stupoare: Unde s-au dus... deh, asta ar cam trebui s tii dumneavoastr, don Parmesan, c doar v i s-au nfipt n carne. De altfel i scumpul seor Frederico ar trebui s controleze dac nu cumva, pe lng cele vnate, mai sunt i altele ce rvnesc la persoana lui. Se apropie de Fritze, i, desfcu cingtoarea, i descheie cmaa la piept i adug, abia inndu-i rsul: Nu spuneam eu!? O colonie de lipitori! Ca s vedei, seor, de ce simpatie v bucurai. Mulumesc de aa simpatie! replic suprat Fritze n timp ce ddea s-i smulg lipitorile de pe piept. ns don Parmesan l apuc de amndou braele i, inndu-l strns, porunci ngrozit: Staia seor! Sticlele sunt goale. Prin urmare aceste sanguijelas sunt ale mele i nu v permit s le maltratai. Le voi scoate personal una cte una i cu grija cuvenit. Ce-mi pas mie ale cui sunt, scrboeniile tiriacului! fcu suprat Kiesewetter. Doar n-o s m las mncat i rpus fr s m apr. Jos cu ele! Voi s treac la contraatac, ns chirurgul nu-i ddu drumul i l rug cu duioie: Nu, nu, seor! V rog din suflet s m-ascultai. Vi le scot eu, chiar dac le-ai cules pe toate...

Toate? Asta ar mai lipsi! Nu-mi ajunge cte am? Pi dac... Tcu brusc i fcu o mutr de parc ar fi descoperit un fapt surprinztor. Apoi, smulgndu-se din strnsoare, ncepu s i bat coapsele i alte pri ale trupului. Furios la culme, njur: Maica m-si! Zu c-au nvlit toate asupra mea! Simt, ca s zic aa, pe propriul meu hoit. i eu i eu! scnci don Parmesan. i trecu mna sub surtuc pentru a se convinge de prezena lipitorilor, pe care acum le simea i el. M-au npdit peste tot, se lament la rndul lui Fritze. Braele, picioarele, spinarea, pieptul. Sunt plin de lipitori. i eu i eu! Bestii sngeroase, vampiri! Am s le omor pe toate, am s le strivesc, am s... Don Parmesan i apuc din nou braele, strignd: Oprii-v! Stai un pic! mi ucidei lipitorile, le zdrobii, le distrugei. Avei puin rbdare! Vi le scot cu atta uurin, nct o s v fac plcere, seor. Rbdare? Nici nu m gndesc! se rsti Fritze, luptndu-se cu chirurgul. S piar, s crape, s... Nu, nu, nu! Fie-v mil! Vi le scot pe toate. i dac vreuna se opune, o lsm aa pn se satur, c pe urm cade de la sine. Adic s rabd pn se satur! S rmn fr snge! Ia te uit ce cpcun! Plecai de-aici! Dai-mi drumul, c de nu... Seor, venerabile seor, nu uitai c orice tiin cere sacrificii. Fii drgu i... La o parte, v spun! i mai dai-le dracului de sacrificii! Suntei icnit, nebun de legat. Nu m jertfesc eu de dragul lipitorilor dumneavoastr. Trgnd unul de altul, se mpiedicar de sticle i czur. Fiecare ncerca s se elibereze din strnsoarea celuilalt, ns nici unul nu ceda. Se rostogoleau, se tvleau, se ridicau n picioare i iar cdeau, timp n care Fritze l njura pe chirurg de mama focului, iar don Parmesan i implora mila fa de tiin i lipitori. Argentinienii i chiar micuul savant rdeau n hohote. Btrnul Anciano i incaul i pstrau, ce-i drept, aerul grav, ns ochii le cam rdeau n cap i numai ce greu izbuteau s-i pstreze atitudinea demn, specific indian. Ct despre Tata Jaguar, acesta i arunca lui El Picaro priviri mustrtoare, ns nici el nu se putea sustrage hazului general. Ca s-i salveze lipitorile, don Parmesan luptai eroic fr s-i dea seama c tocmai n felul acesta le strivete i le distruge. n cele din urm, cnd cei doi viteji ncierai erau pe punctul s se rostogoleasc n apa izvorului, Hammer interveni totui, i despri i le spuse: Hai isprvii odat! E vorba de o glum i nu e cazul s-o luai n serios. Cum! Adic s-o iau drept glum cnd acest seor, acest mcelar care reteaz totul, pune cinci sute de lipitori s-mi bea sngele n timpul somnului?! Cinci sute? protest don Parmesan. Numai nouzeci, nici una mai mult. Cte treizeci n fiecare sticl. i nu ajunge, m rog? Cic "numai"! Nouzeci de lipitori nfipte n carnea mea, ca s-mi sug viaa, smi goleasc vinele, s se ngrae cu sngele meu german! Dac socotesc doar cte o jumtate de funt de fiecare, nseamn c am pierdut n noaptea asta patruzeci i cinci de furai! Exagerezi, Fritze. Corpul uman nu conine mai mult de zece funi de snge, pe latinete sanguis, interveni cu competen Morgenstern. Da, zece funi de sanguis latinesc, dar eu m trag din Rummelsburg i acolo sngele are alt greutate. Cine-mi ntoarce paguba v-ntreb? Din nou se amestec Tata Jaguar, cutnd s-i mpace: Venii cu mine n tufri s vedem ce pagube v-au produs aceste fpturi lipicioase. Bine, mergem, accept Fritze. Vei vedea cum mi-au dat cep i m-au golit ca pe un butoi cu bere. De acord, s controlm, aprob i chirurgul. Dar evaluam nu numai paguba pe care lipitorile mele i-au cunat-o lui, ci i rul pe care dnsul le-a fcut.

Cei trei se deprtar i disprur dup tufi. Curnd se auzir strigte i rsteli grozave, dup care Fritze apru pe jumtate gol i mnios la culme: Uitai-v aici, seores! Mai sunt eu om? Sau am ajuns o piele de reclam pentru negustorii de lipitori? Se ivi i chirurgul, gol pn la bru. Strig: S-au dus toate, absolut toate! N-a rmas mcar una n via. Privii cum art, seores! Uitai-v i la ucigaul sta! Le-a fi scos cu cea mai mare uurin i pe ale lui i pe ale mele. Nu trebuia dect s mai rabde un pic pn s-ar fi sturat. Dar le-a zdrobit i s-a tvlit cu mine prin iarb de le-a fcut terci. Ei, cine-mi ntoarce acum paguba, frumusee de lipitori? Dar mie sngele?! se or Fritze. i cine m cur, cine m spal de scrboenia asta? Cine m face iari om dintr-o piele gurit? Don Parmesan, cine altul! l consol Tata Jaguar, care venea ncet n urma lui. Aa, da! n sfrit, aud i cu un cuvnt serios. Dar pe mine cine m ajut? reclam la rndul lui chirurgul. Eu, se anun El Picaro. Am s-o fac din respect pentru drguele de lipitori care au trebuit s moar n cele mai frumoase clipe ale vieii... Ia vezi s nu te pun eu la respect n cea mai frumoas clip a vieii tale! l repezi Tata Jaguar. S-ar zice c nu mai poi de bucurie. Se oferir i ceilali s dea o mn de ajutor. Donatorii de snge fr voie fur bgai n ap, splai i frecai eu temei. Cte au ndurat n timpul acestei operaii a rmas taina lor, ns era lesne de ghicit dup cum i strmbau feele, cznii, chinuii. Dup ce se termin totul, Fritze i ntinse mna lui don Parmesan i i spuse rznd: Hai s dm mna i s ne mpcm, c doar am ptimit laolalt. Dac legai mai bine sticlele, nu peam ce-am pit... Nu puteam s leg mai strns, rspunse chirurgul n timp ce apuca mna lui Fritze. M-ntreb totui cum de-au ieit... Tcu brusc. Privirea i se opri ntmpltor asupra sticlelor. n graba lui de mai nainte nu observase dect lipsa lipitorilor. Acum ns constat cu mirare c stidele erau legate la gt aa cum le lsase el. Lu pe rnd cte una, cercet cu atenie, apoi rosti adnc nedumerit: Ce-o mai fi i asta? Sunt legate totui. S aib cumva nite guri?... Le suci, le rsuci i cltin din cap. Nu se vedea nici o guric. S nu v mire, seor, interveni El Picaro. Explicaia e ct se poate de simpl: prima lipitoare, dup ce a ieit, a dezlegat frumuel pnza, iar ultima a legat-o la loc. Rser cu toii copios. Chirurgul l privi gnditor i deodat parc-i trecu pe fa un fulger. Vorbi grav: Nu cumva dumneavoastr, seor, ai fost acea ultim lipitoare? Sper s mai aflu cte ceva despre cele ntmplate i atunci va trebui s-mi dai socoteal! Cu mult plcere, don Parmesan. ns nu acum. Vd c Tata Jaguar neueaz calul.

Capitolul IX - Pe drumul rzboiului

Deplasarea din acea zi decurse la fel ca n ziua precedent. Petrecur noaptea ntr-un inut nisipos, dezolant, iar n amiaza urmtoare ajunser la Fuente gemela. Cum s-a mai spus, locul acesta i trgea numele din faptul c dou uvoaie, izvornd foarte aproape unul de altul, se reuneau apoi ntr-o singur matc. Era deci aa-numitul "izvor geamn" ale crui ape, dup ce strbteau o distan apreciabil, formau prul ce se vrsa ntr-un lac de o minunat limpezime. Lacul, aproape circular, avea un diametru de vreo mie de pai.

Eroii notri constatar c, deplasndu-se pe direcia nord-vest, se apropiaser cu cteva grade de ecuator, cci mprejurimile lacului se bucurau de o vegetaie aproape tropical. Malurile parc erau tivite cu trestie de tacuaras atingnd pn la zece metri nlime. Apoi se ntindea o pdure de dafini printre care, din loc n loc, rsreau arbori de cribo. Existau i palmieri de Caranday, iar ceva mai ncolo, unde pmntul era mai puin umed, se profilau siluete fantastice de aloe, nalte ct copacii din preajma lor. Iarba, extrem de deas, ajungea pn la burta calului. Rmuriul arborilor foia de psri variate, n special colibri. Jos, n iarb, se vedeau urme de patrupede i nu trebuia dect s te apropii de lac ca s-i dai seama c e plin de peti. Aici n-o s mncm numai pete, spuse Geronimo, descoperind urmele unui cerb. Poate mpucm i niscai vnat de soi. Urmele astea dovedesc c ne aflm la limita deertului, observ Tata Jaguar. Cerbul nu se avnt prea adnc n pustiu. Ceea ce nseamn, pe de alt pante, c trebuie s fim prudeni, pentru c acolo unde exist asemenea vnat, e de presupus c exist i animale de prad. De care firete, noi, tia, nu ne prea temem, adug el zmbind. De la Buenos Aires pn aici nu mi-a mai ieit, n cale nici un jaguar... Ct privete jaguarul din aren, acela era un biea fricos. Scoaser eile de pe cai i i lsar s pasc. Se mprir apoi n dou echipe, una mai numeroas, creia i revenea sarcina pescuitului i alta mai restrns, n frunte eu Tata Jaguar, care porni n cutarea depozitului secret al rebelilor. Vegetaia luxuriant le uur cercetrile i aceasta prin contrast, fiindc pe locul depozitului nu cretea nimic. Se orientar deci imediat, dei oaza era eu mult mai ntins dect celelalte dou unde poposiser pn atunci. Ptrunser n depozit la fel ca n cele anterioare, l golir i astupar groapa la loc. Astfel numrul depozitelor lichidate se ridicase la trei. Strnseser attea arme i muniii, nct transportul lor implica serioase greuti. Era ntr-adevr mult pentru bieii cai, care purtau n spinare i pe clrei. n cazul cel mai bun, ritmul deplasrii trebuia ncetinit. Grupul de pescari obinu o recolt bogat, dar nu opri dect petii cei mai mari i mai gustoi. Ceilali, contndu-se i pe alt vnat, fur aruncai napoi n ap. Pe aici triesc numeroi colibri obinuii s zboare din floare-n floare, se apuc s explice Tata Jaguar. Toamna i primvara pleac, ce-i drept, ns numai n inuturi unde hrana e suficient. Se gsesc aici i patrupede. Acestea ns nu ptrund dect rareori n pustiu i i duc veacul mai ales prin preajma codrilor. De aceea cred c zona pustiului propriu-zis trebuie s fi rmas n urma noastr. Chiar dac nu vom da imediat de regiuni mpdurite, putem s ne ateptm totui la cmpii verzi, bogate n flori. Seor Morgenstern i Kiesewetter au neles din discuia purtat de bandii c, pentru a ajunge la Lacul palmierilor, trebuie s traci de cele patru izvoare al petilor, al lipitorilor, al crocodililor i al gemenilor. nseamn c avem toate ansele s ne atingem inta ct de curnd. Numai c va trebui s fim de dou ori mai ateni i mai precaui ca pn acum. De ce? ntreb Geronimo. Pi n-ai auzit c stimabilul cpitan Pellejo a chemat soldaii de la frontier? Poate c au i ajuns da locul de ntlnire. Dac nu-i descoperim la timp, s-ar putea s ne atace prin surprindere. Dar sunt aproape convins c nc n-au sosit. Ce te face s fii convins? E distana prea mare. Eu nu cred. Distana nu e mai mare dect cea parcurs de noi. De cnd cu afacerea de la Izvorul petilor au trecut cinci zile, timp suficient pentru ca ostaii s se deplaseze din Matara, Cachipampa sau chiar din Miravilla pn n regiunea unde, dup cte tim, se afl Lacul palmierilor. Poante just. ns nu uita c acestea nu sunt singurele locuri de unde pornesc. Mai sunt soldai i la Cruz Grande i, ndeosebi, la Candelaria. Or, pentru ei, drumul e mai lung. tia poate c vin mai trziu. Ceilali ns trebuie s fi sosit.

Ba nu. Nici un ofier nu d o asemenea dispoziie. Doar n-o s aduc o parte din ei ca s stea i s-i atepte pe ceilali ntr-o regiune att de izolat i, n plus, lng grania pndit de inamici! n orice caz presupun c a dat ordinul de mar n aa fel ca toate ealoanele de altminteri cu efective reduse s ajung la destinaie n acelai timp. De la pichetele deprtate vor fi pornit mai devreme, din cele mai apropiate mai trziu. Hm! Adic, s fim fr grij... N-am spus asta. Deocamdat am vorbit numai de soldai. Or, de tia m tem cel mai puin. Prin cuvntul "pichet" neleg eu totul altceva dect ceea ce se nelege lng Rio Salado. Sunt posturi ale cror efective nu se ridic dect la zece sau chiar la cinci persoane. nseamn c ne putem atepta la vreo treizeci de ini, cu care terminm repede. Dar m gndesc la indieni. Cine ne asigur c nu s -au adunat de pe-acum la Lacul palmierilor? Sunt convins c-i i ateapt pe albi ca s ia n primire armele promise. Poate c le ies chiar nainte, ca s preia cu un ceas mai devreme pulberea, plumbii, cuitele, securile i putile destinate lor. ntr-adevr, Carlos, trebuie s fim pregtii pentru a-i ntmpina nc azi i chiar n locul acesta. Sau s contm mcar pe aceast posibilitate. Iat de ce am hotrt s organizm tabra aici, n partea de nord a lacului, dei dincolo se pare c ar fi mult mai plcut. Seara nu vom aprinde nici un foc; ne -ar putea trda. Petii i vom frige ziua i la foc mic, s nu scoat prea mult fum. i totui msurile acestea s-ar putea s nu ne fie de folos. M gndesc c izvoarele se afl de partea asta i indienii, cutnd ap de but, vor da peste noi. E drept, ns am uitat s spun c dincolo, pe cellalt mal, e un izvor i mai bogat. Dei locul i trage numele de la Izvorul gemenilor, totui cel din partea opus e mai cutat fiind i mai la ndemn. i pe urm acolo se ntinde o pajite mare unde ncap cu mult mai muli oameni i cai dect aici. Bine, Carlos. Totui trebuie s cumpnim fiecare lucru. Aici, n partea noastr, e depozitul unde au stat ascunse armele. Deci indienii vor veni neaprat ncoace. Nu. Albii desigur c s-au ferit s le dea n vileag poziia depozitelor. Aici nu se poate s nu-i dau dreptate. Dar ia stai! Ce-a fost asta? N-ai auzit nimic? Era un sunet scurt, ascuit, parc alctuit din trei tonuri ngemnate, la care toi cei de fa se simir cuprini de un fior foarte ciudat. Totul nu dur mai mult de o secund. Aria! exclam Tata Jaguar n timp ce se pipia s vad dac-i mai poate mica gtul i capul. Aria! Confirmar ceilali, pipindu-se i ei la ceaf. Ce nseamn aria? Nimeni n-ar fi putut explica precis. E un fenomen care se produce de cele mai multe ori cam aa: stai la mas, la un pahar cu vin sau la o ceac de ceai i deodat, ca din senin, simi o nfiorare scurt, stranie, dar nu i neplcut. Concomitent sticla, paharul, ceainicul, ceaca scot un pocnet dureros. Te uii la ele i constai c au crpat fr ca nimeni s le fi atins. Animalele, dac sunt transpirate, se pomenesc eu picioarele epene pentru o bucat bun de timp. Chiar i oamenii se pot alege cu grumazul eapn i s umble aa zile n ir. Aceasta e aria, un fenomen electric, dup cum susin unii oameni de tiin i cltori experimentai. Cel atins de curent caut s se conving imediat dac i mai poate rsuci capul. De unde venise ns sunetul acela scurt, ascuit? ncepur s cerceteze. Don Parmesan pstrase n cobur sticlele destinate simpaticelor sale lipitori. aua se afla chiar alturi. Deschise coburul i constat c toate sticlele crpaser la mijloc. Din fericire aceasta fu singura pagub provocat de aria, cci grumazurile nu avur de suferit. Doctorul Morgenstern nu auzise pn atunci de acest fenomen i l chestion curios pe Tata Jaguar. Acesta i rspunse ridicnd, din umeri: Regret, ns nu v pot da vreo lmurire. Nu neleg nici eu. tiu doar din experien c, n acest anotimp, aria e urmat adeseori de o ploaie torenial. Vorbind, i ridicar ochii spre cerul nalt i senin care nu anuna deloc ploaie. Nu adia nici un vnticel, iar apa lacului era calm i limpede ca de cristal.

n sfrit, oamenii pregtir totul pentru popasul de noapte. Nu aprinser nici un foc. Mncar zdravn, apoi se lungir pe iarb i se ddur odihnei. Civa mai n- trziar tifsuind i printre ei firete c El Picaro juca rolul principal. Mai deoparte, izolai de toat lumea, edeau Anton Engelhardt i tnrul inca. Fcuser cunotin abia de puine zile, dar se mprieteniser repede i din tot sufletul. Explicaia trebuia cutat, desigur, n temperamentele lor diferite, care se completau reciproc. Anton avea snge fierbinte, era uor irascibil, sincer, impetuos. Pe chipul lui juca totdeauna veselia. n schimb, peruvianul era calm, grav, cumpnit, reinut i o umbr de melancolie nvluia statornic trsturile-i frumoase, tinereti. Aadar, dou firi opuse. i e lucru tiut c, de obicei, contrariile se atrag. Din prima sear clriser alturi, iar n tabr aveau culcuuri nvecinate. Discutau bineneles foarte mult, ns conversaia o ntreinea mai ales Anton. i povesti incaului despre averea sa, i etal toate cunotinele i l fcu prta la plinul inimii sale. Haucaropora asculta mai mult n tcere, l ntreba din timp n timp cte ceva sau rspundea monosilabic. Dar studiindu-l, ai fi observat cum ochii lui adnci i umbroi se opreau, nu rareori, cu cldur i prietenie asupra tnrului su interlocutor. Personajul principal, care revenea mereu n discuiile lor, era Tata Jaguar. Anton vedea n el un erou fr seamn i i dorea mult s ajung odat la nlimea lui. i Hauca vorbea cu cea mai mare stim ba chiar cu veneraie despre Hammer; din pcate ns nu putea satisface curiozitatea lui Anton, care ar fi vrut s afle ct mai multe din biografia teribilului brbat. Tu l-ai ntlnit cu mult naintea mea, strui tnrul german i trebuie s-i cunoti mai bine viaa. Nu tiu nimic, rspunse incaul. Cnd a fost oaspetele nostru, a vorbit cu tata, nu cu mine. i cnd vorbesc btrnii cei ncercai, atunci bieii trebuie s stea deoparte. Aa e obiceiul la noi. Dar tu din care neam eti, din care trib? Din nici unul. Pi trebuie totui s fii ntr-un fel... Neamul meu s-a stins. Trim, laolalt cu cteva familii srmane, sus, n muni, unde ip condorul. Acolo nu crete nici un pom, nici o tuf. Cum de putei tri aa? Bem ap de izvor i mncm carnea slbticiunilor pe care le vnm chiar i cu preul vieii. Atunci suntei nite eroi. Mi-a schimba bucuros traiul meu cu al vostru. Hai, povestete-mi despre ai ti, cum o duc i ce fac. Cum o duc i ce fac... Hauca duse mna la frunte. Privirea i se umbri; i mai tare. Apoi adug: Poate... adic nu, cu siguran c am s-i povestesc cndva despre toate astea. Dar nu astzi, nu aici. Doar o s vii cu noi n muni i o s afli la faa locului... nu numai din auzite. Se ridic i silueta i se pierdu apoi printre copaci, ntrebrile lui Anton atinseser o ran dureroas. Reveni abia la cderea nopii cnd toat lumea era culcat i, ca de obicei, se ntinse alturi de Anton. Acesta ntrziase mult, gndindu-se ce anume l tulbura pe inca i adormise asupra acestor gnduri. Nu i ddu seama ct a dormit, cnd cineva l atinse uor cu mna. Era incaul, care-i opti la ureche: Pst! S nu vorbeti tare! Ziceai c vrei s ajungi viteaz ca Tata Jaguar. Ai acuma prilejul s ari ce poi. Mergi cu mine? ncotro? i spun eu mai pe urm. Las armele aici, ia numai cuitul i lasoul. Haidem tr prin iarb s nu ne vad strjile! Hauca se tr pn n afara taberei, urmat de Anton. n ultimul timp nopile preau semnate cu stele, dar acum domnea un ntuneric opac. Secera lunii apusese i ea. Nu vedeai nici la zece pai. Chiar i lacul, att de clar i lucios n cursul zilei, abia de se iea n stnga lor ca o tain mohort. Se furiar ncet, pe tcute, innd marginea stufriului. La un moment dat Hauca se ridic i vorbi cu glas reinut: Am trecut de strji, aa c putem s ne ridicm n picioare. Ia uit-te dincolo, peste lac. Vezi ceva? Nu, rspunse Anton dup ce privi cu atenie. Simi vreun miros?

Nimic. Anciano i cu mine trim n Cordilieri, sus de tot, laolalt cu condorii, de aceea simim ca vulturul. Dincolo de lac poposesc nite oameni. Dup ce cunoti? Miroase a fum i se vede lumin. Un alb nu vede i nu simte aa. De fapt trebuia s le -o spun celor mai btrni ca noi, dar pentru c ziceai c te ispitesc isprvile mari, i-am lsat s doarm. i acuma ce vrei s faci? ntreb Anton. Mai nti trec dincolo, aflu cine sunt i ce vor. Pe urm vd eu dac m-ntorc napoi n tabr sau dac trebuie s rmn. D mna s te conduc. Am ochii mai ageri dect ai ti. l lu de mn i pornir ncet mai departe. Nu era prea uor, cci trebuiau s se strecoare printre arbori i tufe. Deodat pdurea dispru dinaintea lor. Nu se mai zrea nici un copac. Haucaropora sttu o clip locului chibzuind. Dup care spuse: Aici brul ce nconjoar apa e rupt. Crmind i mergnd iari prin pdure, ar nsemna s ntrziem mult din pricina ntunericului. De aceea m gndesc s-o lum tot la dreapta pe marginea brului acesta pduros. Aa putem merge mai iute i avem cerul deschis deasupra noastr. Oricum, e mai mult lumin dect sub copaci. Oare, nu ne deprtm prea tare, innd dreapta? Nu, drag. Fia de pdure e destul de ngust. i apoi oamenii aceia se afl desigur la izvorul de care vorbea Tata Jaguar. Cnd ajungem dincolo, n-avem dect s mergem pe firul apei i dm de ei. i continuar drumul mai repede ca pn atunci. Tabra lor se gsea la jumtatea mlului nordic. Ocolir curnd partea superioar, adic cea dinspre vest, unde ncepea din nou pdure deas, o fie neagr i lat de vreo cteva sute de pai. Ajunser astfel pe malul sudic al lacului. De aici, lsnd pdurea la stnga, se grbir n direcia est. Deodat ns, tnrul inca se ghemui la pmnt. Pndea ncordat. Un vnt aspru le btea drept n fa. Auzi ceva? ntreb Anton. Da. Cred c sun un clopot. Clopot? Pi aici nu-i nici o localitate s aib biseric. Nu e vorba de asta. Hai nc o bucat i o s pricepi. Mai naintar puin, ns ce mare pruden. Curnd se auzi limpede sunetul metalic adus de vnt. Ascult! opti Anton. Sun. Parc ar fi un clopot de madrina. "Madrina" e o expresie specific n spaniola Americii de Sud. nseamn o iap care, fie n gospodrie, fie n deplasare, joac rolul de cluz al celorlalte animale. Herghelii ntregi urmeaz sunetul tlngii care-i atrn la gt. Da, confirm tnrul inca, nu poate fi altceva dect o madrina. S se afle oare pe-aproape nite arrieros, catrgii? Nu se afl, sunt sigur c nu. Prin locurile astea nu trec caravanele negustorilor. Trebuie s fie indieni. Din ce trib? Nu tiu, dar cred c o s m lmuresc. n tot cazul se pare c sunt foarte neprevztori. Am auzit c triburile de-aici triesc ntr-o venic dumnie. Atunci cum de leag clopote la gtul animalelor ca s se aud pn departe? Pesemne c oamenii tia se simt att de siguri, nct nu se sinchisesc de nimic. i apoi trebuie s-i lase caii s pasc, nu-i poi ine legai. Fr o madrina, dobitoacele s-ar mprtia care ncotro. Nu neleg. Doar caii notri se in mereu laolalt. Asta-i altceva. Indianul nu e cresctor de cai. El i fur de unde poate. Aa c animalele sunt strine ntre ele i, nefiind inute n grajd, nu ajung s se mprieteneasc. Dac au n vedere o btlie cu muli clrei, atunci indienii trebuie neaprat s se ngrijeasc de o madrina. Numai aa i pot ine caii la un loc. Toi ascult de glasul tlngii. Bine c o auzim i noi, ne va sluji de cluz.

Avea dreptate. Pe msur ce naintau, talanga se auzea mai clar. Curnd fur nevoii s-i ncetineasc paii, cci sunetul se intensificase mult i fia de pdure apruse iari din ntuneric. Un numr de focuri ardeau n dosul copacilor, scond n, relief siluetele lor. Vezi ct de uor am descoperit tabra? opti Hauearopora la urechea lui Anton. naintea noastr, pe imaul de lng pdure, pasc caii. La stnga, imaul se prelinge printre copaci ca o bucl i nchipuie un lumini. Acolo e izvorul. Prin urmare, caii se afl drept n faa noastr, iar clreii n stnga, dup copaci. Vrei s mergem ntr-acolo? Mergem, ns nu chiar acum. Trebuie s fim cu mare bgare de seam. Mai nti s vedem dac nu cumva caii sunt pzii. Ateapt aici pn m ntorc. Se deprt tiptil. Anton l atept mai bine de un sfert de or, dar nu-l ngrijor soarta incaului, cci avea din ce n ce mai mult ncredere n dibcia lui. Deodat, acesta reveni i i spuse n oapt: Nu-i nici un paznic, iar caii nici c simt vreo primejdie. Am i mngiat pe civa. Pasc liberi cu toii, numai madrina e cu picioarele din fa legate ca s nu se deprteze de ceilali. Ci or fi? N-am putut s-i numr, sunt prea muli. I-am gsit ce capetele ndreptate spre madrina i mi-a prut bine. De ce? Fiindc acesta e semn c o ascult i o urmeaz. Dac oamenii de acolo sunt indieni vrjmai de-ai notri, adic abiponi, m-a prinde s le iau caii. Vorbeti serios? Doar nu suntem dect doi. Cum s lum atia cai? Mare lucru! Dac-o scoatem pe madrina, ceilali se in dup ea. i indienii? Dac aud talanga, i dau seama imediat c iapa se deprteaz. n somn nu auzi nimic. i credina mea e c oamenii o s doarm butean. Bine, dar trebuie s fie i paznici rnduii anume. Desigur. Numai c, simindu-se n siguran, cred c n-au rnduit paznici muli. Aflm noi ndat. Hai, ine-te dup mine! Acum nu mai putem merge n picioare. O lum tr ca s nu ne dibuie. Se culcar la pmnt i naintar cu cea mai mare pruden, apoi cotir spre stnga pentru a ajunge, ct mai repede sub ocrotirea copacilor. Curnd i atinser scopul. Se aflau acum la marginea luminiului unde incaul bnuia c se gsete tabra. Luminiul nu era prea mare. Focurile l despuiau de ntuneric, de la un capt la altul, nct se vedea fiecare amnunt. Bieii stteau lungii n spatele a doi arbori nvecinai i cercetau Cu atenie privelitea din faa lor. Era vorba de o ceat numeroas de indieni care i organizaser acolo popasul de noapte. Pe partea unde luminiul ddea n cmp deschis, un izvor nea din adncuri ca s se verse mai apoi n lac. De ambele pri ale priaului ardeau opt focuri n jurul crora forfoteau vreo optzeci de indieni cutndui fiecare un culcu ct mai potrivit. Dincoace de pru, ntre dou focuri mari, zceau ase ini ce preau legai. Cinci purtau veminte indiene. Al aselea, judecnd dup port, putea fi luat drept un alb. Zceau pe spate, cu cretetele ndreptate spre bieii notri, nct acetia nu-i puteau vedea la fa. Indienii aveau arme de-ale lor, tradiionale. i nfipser suliele n pmnt, agaser de ele arcurile i tolbele cu sgei, iar de lnci i sprijiniser tuburile de suflat ale cror mici proiectile, dac sunt otrvite, provoac moartea fulgertoare a victimei. Mai ncolo, sub un copac, se afla singurul ins nzestrat cu puc. edea pe un poncho i i inea arma culcat lng el. Prea s fie cpetenia, fiindc ceilali i ascultau instruciunile i se grbeau s le execute imediat. Vorbea ntr-un grai uor cntat din care Anton nu nelegea nimic. De aceea l ntreb n oapt pe tnrul inca: Ce limb e asta? Nu e nici checiua, nici alta din cte cunosc. Aa vorbesc abiponii. Eu neleg puin. Cpetenia le-a poruncit cum s-i rnduiasc odihna i garda de noapte n trei schimburi. Fiecare schimb va fi alctuit din doi oameni: unul la cai i cellalt la prizonieri.

Deci ia ase sunt prizonieri. Cine s fie oare? Stai niel, poate aflm. Nu-l cunosc pe ef, nu l-am vzut niciodat, dar, dup grai, att el ct i oamenii lui trebuie s fie abiponi. Vaszic, sunt dumani de-ai notri. Atunci prizonierii s-ar putea s ne fie prieteni. Da. Cine-i mpotriva abiponilor nseamn c e. cu noi. Eh, de-am putea s-i eliberm! Crezi c am izbuti? Incaul tcu o vreme, plimbndu-i privirea i scrutnd tabloul din faa lor. Apoi rspunse: Cred c se poate i sunt gata s ncerc. Tu ce zici? Minunat! De bucurie, Anton fu ct pe ce s-i dea drumul la voce. Se stpni ns i adug tot n oapt: S vedem cum procedm cci suntem numai doi i, pe deasupra, fr puti. Putile mai mult ne-ar strica dect ne-ar folosi. Ai auzit i tu ce spune Tata Jaguar: cel mai adesea isteimea face mai mult dect o arm. Vom lucra deci dup sfatul lui. De acord. Numai c tot nu tiu n ce fel vom lucra. Ateapt un pic. nti i nti s adoarm toi. Pn atunci nu-i cu putin. O s ne dm seama pe urm dac paznicii sunt destul de ageri, dac sting sau nu focurile. Cpetenia trecu dincoace de pru ca s-i controleze personal pe captivi. i apostrof cu nite cuvinte tari, pline de dispre i i lovi cu piciorul. Ferindu-se de lovituri, unul dintre prizonieri cel mbrcat europenete i schimb poziia i astfel bieii putur s-i vad chipul. Era ntr-adevr un alb. Apoi se mai rsuci nc unul ca s evite loviturile i, pentru o clip, se ntoarse cu faa la bieii care pndeau. Timp suficient ca ochiul vigilent al incaului s-l recunoasc. E cpetenia cambailor, fcu el n oapt ctre Anton. Albii i spun El Craneo duro, adic east -Tare. l tii cumva din auzite? Nu. Porecla i se trage de la o ncierare cnd, izbit n cap cu patul putii de vreo opt sau zece ori, a rmas totui n via. Dumanii, crezndu-l mort, se deprtar, iar dnsul se ridic de jos, i freca nielu capul i porni dup ei ca s se rzbune. Erau abiponi i au pierit toi de mna lui. l cunoti, se vede. Chiar mai mult dect att: mi-e prieten. Am fost la el n ospeie i dnsul a fost la noi nu o dat. Mare noroc c am simit de departe fumul i am zrit focurile! O s-l eliberez, fie i cu preul vieii. i eu! hotr Anton cu nflcrare. Spune-mi numai ce am de fcut. N-o s m dau n lturi de la nimic. Deocamdat n-ai dect s taci chitic i s stai ascuns dup copac n aa fel, nct nici o frm de lumin s nu cad asupra ta. Abiponii se culcar n jurul focurilor cu picioarele la cldur. Se nvelir cu cte o ptur, unii chiar cu cte dou. Cpetenia trecu din nou de cealalt parte a prului i se culc la rndul lui nvelit ntr-un poncho. Nu rmaser de veghe dect doi strjeri, dintre care unul se duse pe ima, la cai, iar cel de-al doilea se plimba linitit do colo pn colo. Din cauza vntului din ce n ce mai aspru se nfofolise cu dou poncho-uri. Unul i cdea pe olduri ca o fust, cellalt, nfurndu-i capul i grumazul, atrna lung pe spate. Pn i faa i-o acoperise cu grij. Numai ochii, lsai liberi, i sticleau n noapte. Pea n sus i n jos, ctnd uneori la prizonieri ca s vad dac au adormit. Aceasta n prima jumtate de or. Tabra nu prea era ferit de vnt. Din timp n timp, cte o rafal puternic spulbera scnteile i le juca deasupra celor adormii. Ca s nu se prleasc pturile sau chiar s se aprind, strjerul mergea de la foc la foc i mai potolea vlvtaia. Alte vreascuri nu punea, deci focurile aveau s se sting curnd, afar de unul singur pe care omul totui l alimenta pentru ca s-i poat ndeplini sarcina lui de strjer. Era unul din cele dou focuri ntre care zceau captivii. S tot fi trecut un ceas de cnd se culcaser indienii. Lui Anton i venea greu s tac atta amar de vreme, de aceea i opti incaului, care n acest rstimp nici nu micase mcar:

Cred c dorm destul de adnc i n-ar fi cazul s mai ateptm. Gndete-te ce griji o s-i fac ai notri cnd vor vedea c am disprut. O s se sperie n prima clip i att, rspunse Hauca. Pe urm Anciano, care mi cunoate firea prevztoare, o s-i asigure c n-am pit nimic. Totui e bine s ne apucm de lucru. Mai nti s-l atrag pe paznic ncoace. Crezi c poi? Pot. Cum? Las' c afli ndat. Tu bag de seam dac vreunul din cei care dorm se mic la zgomotul ce-o s-l fac. Pentru ca s ias totul bine trebuie ca nimeni s nu se trezeasc. i duse minile la gur i scoase un crit uor, plictisit, cum crie papagalii cnd li se tulbur somnul. Nimeni n tabr nu se mic, doar strjerul se opri i privi atent n direcia de unde venea sunetul. l vezi? A auzit! opti tnrul inca. Pesemne c o s vin ncoace. S-a trezit careva? Nu. Nici eu n-am dibuit vreo micare. Acum trte-te pn dup al treilea copac din spate i stai acolo linitit. Altminteri te poate zri cnd se apropie. Anton fcu ntocmai. Hauca mai cri o dat. Strjerul porni ntr-adevr spre ei. La cel de-al treilea crit se strecur printre copaci, iar cnd sunetul se repet, omul i ncovoie spinarea i, cu privirea ncordat, apuc uor, atent, spre locul suspect pe care l reperase. Incaul desprinse de la cingtoare mciuca lui grea i cri din nou. Cnd strjerul ajunse n dreptul copacului unde pndea Hauca, acesta sri fulgertor i lovi. Dintr-o singur izbitur, indianul czu i rmase lat. Dumnezeule, l-ai ucis! se sperie Anton, apropiindu-se n grab. Cred c-i mort... Totui s-ar putea s nu fie. Rmi lng el. Dac d vreun semn de via pn mntorc, bag-i cuitul n inim. Doar nu-i lipsete curajul, aa-i? Cnd e vorba de lupt, fac orice, dar s ucid un om fr aprare... Pi suntem n lupt! Iar dac i revine, atunci nu mai e fr aprare. Strigtul lui poate fi o arm dintre cele mai cumplite... De aceea f cum i spun! Incaul, de obicei taciturn, devenise foarte comunicativ n timpul aciunii, cutnd s-l instruiasc pe tnrul su prieten. De data asta se manifest ns i n alt fel: ca stpn i cpetenie. Dei abia optit, cuvntul su nu admitea replic. Lu n grab cele dou poncho-uri ale strjerului i se nfur cu ele aidoma cum fcuse cellalt. Iei apoi ncet, sigur de sine, de dup copaci i se plimb un rstimp ca i paznicul n sus i-n jos. Cine nu tia ce se ntmplase n-ar fi putut bnui absolut nimic. Anton, rmas pe loc, inea cuitul pregtit. Se uita ba la indianul dobort, ba la tnrul i curajosul su prieten, a crui purtare l cam descumpnise n primul moment. Dup ce imit un timp atitudinea i mersul paznicului, Hauca se deplas cu pas msurat de la un foc la altul, dar nu pentru a le aa sau potoli flacra, ci pentru a se convinge c nimeni nu mic. i, ntr adevr, nimeni dintre indienii adormii nu se trezise. Incaul se apropie de captivi i se aez pe vine lng ei. Erau treji. Poziia incomod nu le ngduia s doarm. Pe Hauca, nfurat aa fel, nct nu i se vedeau dect ochii, l luar firete drept paznicul lor indian. Spre a fi neles i de captivul alb incaul trebui s vorbeasc n spaniol. i ddu puin la o parte poncho-ul de pe fa, nu att ca s fie recunoscut dar suficient ca s fie auzit. Vorbi n oapt: El Craneo duro e trist, dar n curnd va fi vesel. Dac vrei s-mi rspunzi, vorbete ncet. Cpetenia zcea pe o coast. Se ntoarse cu faa spre Hauca i spuse ncet, cum i se poruncise: De ce-mi grieti i o faci pe prietenul? Vrei s-i bai joc... Nu-i adevrat. i vorbesc cu toat cinstea. S nu faci nimic care ne-ar putea trda! Am venit s v eliberez.

Tu, un abipon? Nu sunt abipon. M numesc Haucaropora, biatul lui Anciano, prietenul tu. Cum? Haucaro... De mirare, restul numelui i rmase n gt. Chiar eu, strui tnrul. Poi s te convingi daca vrei. Ddu la o parte poncho-ul, ca s i se vad toat faa. Captivul alb urmrea scena fr s se mite. Cambaii l recunoscur de ndat pe inca, care i acoperi repede faa la loc. Nimeni nu scoase un cuvnt. Doar un fior trecu prin trupurile imobilizate, un zvcnet, o raz a neateptatei bucurii. M-ai recunoscut? i ntreb Hauca. Da, firete, gemu cpetenia, eti nepotul prietenului nostru i tu nsui prieten. Mare minune! Cum de-ai ajuns printre abiponi? Nici nu te-am zrit pn acum. Nu fac parte din ceata lor, nici n-am fost la ei. M aflu abia de cteva ore n pdure i i pndesc pe aceti dumani nrii. M-au atras focurile de aici pe cnd eram n tabr, dincolo de lac, mpreun cu Anciano, cu Tata Jaguar i cu nc vreo douzeci de brbai albi. Atunci, nsoit de un tnr prieten, m-am furiat ncoace. Ai notri nici n-au bgat de seam c am plecat. Voiam s tiu cine a aprins focurile i astfel i-am dibuit pe abiponi i te-am recunoscut. Aa c trebuie s v eliberez. Ce curaj nemaipomenit! Dar unde-i strjerul? Zace dobort sub un copac, iar eu m-am nfurat n pturile astea ca s semn cu el. Ce minte deteapt! Hai, taie legturile! Repede, ct mai repede! Graba stric treaba. Vi le tai fr ndoial, dar trebuie s rmnei culcai ca i pn acum. Scoase cuitul i ncepu s taie legturile n aa fel, nct nici un abipon, dac s-ar trezi cumva, s nu poat sesiza vreo schimbare. Toate focurile sunt stinse afar de unul singur, opti tnrul inca. De aceea nu-i prea vedem pe dumani. n schimb, noi am putea fi zrii. Aa c se cere mult atenie. Eu m scol n picioare i m plimb iari de la un copac la altul, bgnd de seam la cei care dorm. Dac vd c nimeni nu mic, atunci tuesc i voi, unul cte unul, venii tr dup mine. Lng copaci ateapt prietenul meu Antonio. Dup ce ajungem la el, punem mna pe cai. Dar acolo nu-i nici un strjer? se interes cpetenia. Ba da, este unul. Dac-i aa, n-avem de ce ne teme. Oi fi eu cu mna goal, dar l sugrum pe loc. Nu, nu, lsai-l n seama mea. M-ai neles? Fac eu totul pn la capt. Voi s nu v amestecai. Vei avea i arme. Se gsesc aici o grmad: sulie, arcuri, sgei, sufltori. Pentru ntia oar vorbi i albul: La ce mi-ar folosi arcurile i sgeile? Mie mi trebuie puca mea! E o arm excelent. i unde-i puca? Mi-a luat-o cpetenia abiponilor. O ine lng el. M furiez pn acolo... Nu te cunosc i nu tiu dac eti destul de priceput la o asemenea treab. Las' c i-o aduc eu. Aici, interveni El Craneo duro: S nu-l tutuieti pe acest seor, drag! E ofier i obinuit cu viaa n slbticie. tie dnsul cum s-i ia puca napoi. i cartuele! complet albul, scrnind din dini. Cinele la mi-a furat i ceasul i busola. Dar n-o s-i fie de nici un folos. l ateapt somnul cel lung! Auzi ndrzneal! S calce n picioare un ofier! Incaul i vr cuitul la loc. Se ridic i porni din nou n patrulare. Merse de la foc la foc i se convinse c toat lumea doarme. Se apropie i de eful abiponilor. Acesta sforia ca din butoi. Puca ns nu se mai vedea. O ascunsese sub ptur. n sfrit, Hauca trecu din nou de cealalt parte, se opri la marginea luminiului i fcu semn celorlali. Venir cu toii tr, mai nti east-Tare, apoi cei patru cambai urmai de ofier. Incaul art spre suliele nfipte n pmnt i, n timp ce cambaii se grbeau s pun mna pe arme, se adres ofierului:

Cpetenia i-a vrt puca sub ptur. Nu-i nimic, o scot eu fr s-i cer voie. i plec imediat. Se strecura cu dibcie i cu mare vitez. Hauca l vzu cum se arunc asupra cpeteniei, zbovind apoi timp de un minut. Nu se auzi nici un zgomot. n sfrit, ofierul se ridic i se ntoarse la fel de iute, innd puca n mna stng i n dreapta un cuit din care picura snge. Mi-am luat totul napoi! anun el, ncrncenat. Puca i cartuele, cuitul, ceasul, absolut tot. Iar dumnealui n-o s mai dea niciodat cu piciorul n ofieri. Ei, gata! n ce direcie apucm? Incaul i conduse pn la Anton, care urmrise emoionat ntreaga scen. Abiponul dobort nu ddea nici un semn de via. Bineneles c-l lsar n plata Domnului i fcur cale ntoars pn se auzi iari talanga madrinei. Incaul se opri: Ateptai pn l culc la pmnt i pe strjerul sta! Nu tu! se mpotrivi east-Tare. Asta-i treaba mea. Ba-i a mea! sri ofierul. Cinii tia voiau s m arunce mine n lac. i uite c acuma a putea s -l arunc eu pe eful lor! Lsai-mi-l i pe strjer s-i fac felul. Hauca nu era de acord, ns ofierul, ndrjit peste msur, o i lu din loc. Ceilali rmaser s-l atepte. Ascultar ateni n linitea nopii. Nu se auzi nimic. Totui, dup cel mult dou minute, ofierul apru din nou: n regul! Flcul n-a scos nici ps. Acum s ne alegem cte un cal. Nu aa, replic Hauca. i lum pe toi. Pe toi? Cum naiba i scoatem de aici? Pi este i o madrina. O s vin dup ea. Que pensiamento! Bine chibzuit! Biatul sta nu e prost deloc. Aa da! Vaszic Tata Jaguar i are tabra de partea cealalt a lacului? Putei s-l gsii? Desigur, fgdui Hauca. Atunci ncalec tu madrina i ia-o nainte, iar noi mnm caii n urma ta. Avea n felul lui, de a vorbi ceva aspru, poruncitor, care ar fi putut s jigneasc. Hauca l suport totui cu calm, se apropie de madrina, i dezleg picioarele din fa, nclec i porni la pas. Caii, simind c iapa se deprteaz, o urmar imediat. Ofierul i cei cinci cambai srir pe ultimii cai pentru a mna din urm tropa, adic ntregul grup. Numai Anton, care nclecase i el ntre timp, se inea n frunte lng inca. Nu-l prea nghiea pe ofier. nconjurar astfel lacul pe jumtate, dar nu mergnd prin desiul pe unde se strecuraser cei doi tineri venind ncoace. Bezna ce domnea n pdure ar fi fcut drumul impracticabil pentru cai. De aceea l ocolir, tiind c i n felul acesta se poate ajunge la tabr. Acolo situaia nu mai era att de calm ca naintea plecrii lui Hauca i Anton. Tata Jaguar organizase strji ce se schimbau din or-n or i, de cte ori se trezea din somn, inspecta personal posturile. ntmplarea cu sticlele crpate l fcuse atent asupra unor eventuale tulburri atmosferice. De altfel, pn a se culca, observase deja norii ngrmdii pe cer. Apoi, cnd grijile l deteptar, vzu bolta neagr de tot i simi btaia unui vnt foarte aspru i uscat. Experiena l nvase c acestea sunt semnele premergtoare ale uraganului obinuit n Gran Chaco i care se abate nsoit de av erse de ploaie att de puternice, nct doboar oamenii la pmnt. Ce trebuia fcut? S rmn sub copacii care atrag trsnetele i pot cdea frni de furtun? Nu era bine. Dar a nfrunta uraganul n cmp deschis sau n deert era cel puin tot att de primejdios. Tata Jaguar i trezi oamenii ca s se consulte cu ei. Cu acest prilej observ lipsa lui Anton i a incaului. i strigar, dar nimeni nu apru, nimeni nu rspunse. Anton fusese ncredinat Tatii Jaguar. Uor de neles nelinitea i ngrijorarea celui din urma cnd constat dispariia inexplicabil a protejatului su. Se nscur tot felul de supoziii, dar nici una nu se dovedi valabil. Pn ce Tata Jaguar, judecnd foarte simplu i firesc, hotr s cerceteze cu ajutorul unei fclii aprinse urmele celor disprui. Doar se cunotea locul unde bieii se culcaser seara.

O crac rinoas le servi drept fclie. La lumina ci constatar c cei doi prieteni se furiaser prin pdure. Fclia se stinse ns i Tata Jaguar, Geronimo i Anciano, care porniser tustrei la drum, se pomenir n ntuneric. i strigar pe biei n repetate rnduri i nu primir nici un rspuns. Mare nechibzuin, fcu suprat Hammer. Cnd am venit ncoace, v-am atras atenia c pe aici s-ar putea s fie jaguari. nchipuii-v ce nenorocire s-ar putea ntmpla dac le cad n gheare. Nici nu i-au luat putile cu ei, n-au cu ce s se apere. Nechibzuin? Hauca nu e un uuratic, rspunse Anciano. tie totdeauna ce are de fcut i pentru ce face un anume lucru. Iar faptul c nu i-a luat armele dovedete c le-a socotit de prisos sau c l-ar fi mpiedicat ntr-un fel. ntr-o noapte ea asta puca nu poate fi de prisos, observ Geronimo. Dar poate s te stinghereasc, strui Anciano. Te mpiedic la mers prin pdure sau, dac te furiezi la duman, atunci... Aha, dac te furiezi la duman, interveni Tata Jaguar. Asta trebuie s fie! S tii c asta e! Curajoi cum sunt, bieii i-au dorit o aventur care ar putea s-i coste viaa. S-i coste viaa? Cum aa? Bnuii unde s-au dus? Nu bnuiesc. tiu precis. Uitai-v la dreapta peste lac! Parc arde o lumini. Da, fr nici o ndoial, e un foc. Bieii l-au zrit i, n neastmprul lor, s-au dus ntr-acolo s fac i ei o isprav dup exemplul brbailor maturi. Chiar aa, se vede un foc, ncuviin Anciano. S-ar putea s fi trecut dincolo. Dar atunci de ce s ne ngrijorm? Hauca al meu e foarte prevztor. Am toat ncrederea n el. Asta o tiu. E mai priceput chiar dect un brbat cu experien. Dar e vorba i de Antonio pentru care rspund i de aceea... Tcu brusc. Tocmai ajunseser din nou n tabr. Un tropot de cai se desluea din ce n ce mai aproape. Apoi dou siluete se ivir din bezn. Doi oameni veneau spre ei cu pai grbii. Erau Anton i Hauca. Ne-ai cutat? Iat-ne! strig Anton ctre Tata Jaguar. Radia de bucurie n timp ce Hauca se opri tcut lng Anciano, de parc n-ar fi fost el eroul principal al aventurii abia consumate. Voi suntei? Slav Domnului! Dar pe unde ai umblat? Am fost dincolo, la abiponi. La cine? Ai dat de abiponi? Da. i ai ndrznit fr permisiunea mea s... Ei, da, ase captivi eliberai i o mulime de cai rpii! rosti cineva din ntuneric. Tata Jaguar se ntoarse i-l zri pe cel n cauz care se apropiase ntre timp. Se ddu un pas napoi i, ncruntndu-se niel, exclam: Dumneata, sublocotenent Verano? Cum ai ajuns la Izvorul gemenilor? Ca de obicei, cnd merg undeva: fie pe jos, fie clare, seor! tii desigur c m ateptam la un alt rspuns! Dar s-i mai pun o ntrebare: ncotro vrei s-o apuci de aici? napoi la abiponi ca s le-o pltesc. Firete c m vei nsoi mpreun cu oamenii dumneavoastr. Cinii aceia trebuie ucii pn la unul! Gseti, precum vd, foarte normal s merg cu dumneata. Eu ns nu. Doar e ct se poate de logic s m susinei. Trebuie! Trebuie? Afl, te rog, c nu trebuie dect ceea ce vreau eu. Dar cine mai e cu voi? Chipul i se nsenin. l vzu pe east-Tare, care venea spre el cu mna ntins. Eu sunt, seor, rspunse acesta plin de respect ntr-o spaniol stricat. Nu e nevoie s auzii din gura mea ct de mult m bucur ntlnirea noastr. O tii, cred i fr s-o spun. Acum c suntei i dumneavoastr aici, nu mai avem nici o team. Dar ce primejdie v pate?

Abiponii se pregtesc s ne atace din toate prile. Acest seor, eu nsumi i patru oameni de ai mei, care se afl acum n pdure cu caii rpii de noi, am czut azi-diminea n minile vrjmailor. Ne-au adus ncoace, la Izvorul gemenilor i au plnuit s ne nece mine n lac. Haucaropora i cellalt biat neau izbvit de la moarte. tia doi? i dincolo, cam ce numr... Se opri n mijlocul ntrebrii. Pe cerul ntunecat, spre miazzi, observase o pat stranie, galben ca pucioasa. Ci abiponi sunt dincolo? relu el, grbit. De apte sau de opt ori cte zece, rspunse east-Tare. i tot atia sunt caii pe care i-am luat. S-au inut toi dup madrina. Iat o isprav pe care trebuie s mi-o povestii n amnunt, ns acuma nu avem timp pentru aa ceva. Vezi colo la miazzi o pat galben? tii ce nseamn? Am zrit-o mai de mult, seor. Se apropie un hurican care doboar arborii i arunc valuri de foc din vzduh. l simt i caii, sunt tulburai, nu-i gsesc astmpr. Da, e primejdios. Dac rmnem aici, s-ar putea s ne striveasc arborii, iar dac plecm, uraganul ar putea s ne mture peste cmp ca pe nite fire de nisip. Eu, unul, nu cunosc mprejurimile. n dou ore furtuna se va npusti asupra noastr. Trebuie s lum iute o hotrre. Eu cunosc inutul, seor. Pornim clare i, dac mnm vrtos, ajungem la adpost sigur, pn s izbucneasc furtuna. i care-i adpostul acela? I se spune Asiento de la mortandad (locul pierzaniei)... E un sat. Ce nume nfricotor. N-am mai auzit de el, cci n-am depit niciodat Izvorul gemenilor. Dar despre asta mai trziu. Speri, vaszic, s ajungem acolo pn la izbucnirea furtunii? Da. i n-o s ne rtcim pe ntunericul sta? Nu ne rtcim, seor. De altfel, tii i dumneavoastr c ntunericul n-o s in mult. Cerul va fi ca o vlvtaie de flcri. E drept. S ne pregtim deci i s plecm de n dat. i atenie la puti, s nu sufere nimic! Apoi Tata Jaguar, nsoit de east-Tare, plec s vad caii capturai. Acetia abia mai puteau fi stpnii de cei patru cambai. Simeau apropierea furtunii. Mulimea asta de cai putea s le fie de mare folos mai trziu. Dar pentru moment Tata Jaguar ar fi preferat s renune la ei. Aveau, ce-i drept, cpestre ns, lipsii de ei, nu puteau fi utilizai. i lum cu noi, hotr totui Tata Jaguar n cele din urm. Dar s nu ne ncurcm prea mult cu ei. Dac vor s mearg, bine; dac nu, atunci n-au dect s rmn n voia lor. Cei cinci cambai i sublocotenentul Verano se sltar pe cte un cal, oferindu-se s mai duc de drlogi cte dou animale. Tocmai atunci ofierul ddu cu ochii de putile pe care le ncrcau oamenii Tatii Jaguar. Se interesa de proveniena lor. Le-am dezgropat, explic Geronimo. Unde? Pe drum, n cteva locuri. Tiempo tonitroso! Atunci sunt putile pe care le caut eu! Le confisc! Cu ce drept? Sunt ale noastre. Au fost furate din arsenal. Zu? Asta sun ca un basm de adormit copiii. Spune-i i Tatii Jaguar. Vei primi rspunsul care mi st i mie pe limb. V ndoii cumva de spusele mele, seor?

Eu nu cred dect ceea ce vd cu ochii. Poftim, ad-mi ncoace arsenalul i pe haimanalele care l-au prdat i atunci voi vedea ce trebuie s cred. De altfel avem acum alt treab. I-auzi ce se petrece dincolo! Art cu mna spre malul opus al lacului de unde veneau nite strigte nfricotoare. Abiponii descoperiser, n sfrit, moartea cpeteniei lor, precum i dispariia cailor i a prizonierilor. Tata Jaguar nu avu timp s se ocupe de ei, cci primejdia furtunii cretea clip de clip. Astfel ncepu deplasarea lor nocturn. n frunte clreau cei cinci cambai. Cluzele se ndreptar spre nord, unde Tata Jaguar crezuse c se ntinde un pustiu vast. Nu se mergea la galop, ci la trap ntins. Caii abiponilor nu-i ncurcau deloc. i urmau de bunvoie. Simeau din instinct c furtuna venea dinspre miazzi i c salvarea trebuia cutat la nord. Cnd, dup vreo jumtate de or, i ncetinir mersul ca s nu oboseasc prea mult caii, pata de pe cer era mult mai mare, mrginit jos de o dung lat, de un rou aprins, ce destrma ntunericul nopii. nc o jumtate de or i pata se li n sud, pe toat ntinderea orizontului, alctuind un triunghi cu un punct negru la mijloc i cu vrful proiectat n zenit. Triunghiul era att de luminos, nct crea jos imaginea unui crepuscul. Se vedea pn departe, la cteva sute de pai. Asta-i gaura pe unde va nvli furtuna, zise Tata Jaguar, artnd lui Morgenstern i Fritze punctul negru de la mijloc. Credei c prezint vreun pericol? vru s tie micul savant. N-a putea s prevd ct de periculos e pentru noi, dar stricciuni va produce cu siguran. Un astfel de uragan ridic valuri ct munii, taie prtii prin codrii cei mai viguroi i nruie casele cele mai solide. i noi s ne adpostim tocmai ntr-o aezare omeneasc, n nite case? Pzeasc Cel de Sus! Vom fi ngropai sub drmturi i o s ne gsim sfritul, pe latinete exitium. De fapt cam aa ar trebui s se ntmple, dar m bizui pe cpetenia cambailor. Dnsul cunoate i fora uraganului i condiiile n care ne vom adposti. Ce folos de condiii dac ne face harcea-parcea, se amestec n vorb Fritze. Am mai apucat eu cte un pampero, dar huricanul e cu totul altceva. Din clipa asta nu mai dau doi bani pe zilele mele. Ia uitaiv sus! Asta se mai cheam cer? Seamn a iad, oameni buni! Cnd cerul e senin i frumos, jos plria; ns aa, negru, armiu, galben m trec fiorii, pe legea mea. i nici n satul la al cambailor nu prea am ncredere. Hm, locul pierzaniei! La ce ne putem atepta ntr-un asemenea loc? Nimic de mirare c pn i Fritze, acest incorigibil optimist, care nu se pierdea uor cu firea, era nfricoat. Cerul arta ntr-adevr lugubru. Triunghiul tindea mereu spre nord lindu-se la baz. n curs de un ceas i jumtate cuprinsese o mare poriune a orizontului. n semiobscuritatea ce se nstpnise oamenii vedeau destul de bine terenul dedesubt acoperit cu iarb joas i alctuind, din loc n loc, nite dmburi care se nmuleau i creteau treptat. Cele mai multe aveau form uor rotunjit; altele ns erau nalte i povrnite asemenea unor stnci. Asta m linitete, observ Tata Jaguar. Cel mai bun paravan l constituie latura nordic a unei stnci solide. i cum oamenii care se stabilesc aici cat s in cont de condiiile specifice, aadar i de furtunile acestea pustiitoare, nseamn c i aezarea spre care ne ndreptm trebuie s se afle ntr-un loc ferit. Raionamentul lui avea s se confirme curnd. Ptrunser ntr-o vale larg ocrotit la sud de un ir de stnci nalte, alturate, iar la nord de mici dealuri acoperite cu pduri. n vale creteau tufe i iarb bogat. Dup irul de stnci se nlau ase cldiri izolate ce aparinuser unei vechi colonii. Asemenea aezri se gseau, cndva, multe n Gran Chaco. Ruinele lor mai dinuie i azi. Albii, nvlind n inuturile indienilor, se instalaser acolo de-a bine- lea, arogndu-i dreptul de proprietari, fr a se gndi la plata vreunei recompense sau despgubiri. Firete c-i aleseser locurile cele mai bune, mai pitoreti, mai fertile. Indianul care an fi ndrznit s-i revendice dreptul uzurpat era ucis fr mult vorb. Dar, izolai fiind i ntr-un numr restrns, colonitii nu puteau rezista lung vreme maselor de indieni. De aceea ori se retrgeau la timp, ori dac se ncpnau s rmn pe solul rpit emu strpii pn la unul. Pmntul cultivat recdea n paragin. Vntul mprtia seminele prin cldiri.

Seminele ncoleau acolo, rsreau tufe, creteau copaci, fcndu-i loc prin acoperiuri. Plante agtoare invadau pereii, grinzile, cldeau straturi groase de frunzi umed sub care lemnria putrezea treptat. Dar nu la fel se ntmplase cu acest "loc al pierzaniei". Aezarea, construit mai recent, se pstrase neobinuit de bine. De altfel, nici materialul folosit la construcia cldirilor nu era cel obinuit. Pereii nchegai din brne solide, adnc nfipte n pmnt, acoperiurile groase din stuf mpletit cu funii de rafie le asiguraser trinicia prin ani. Aceste funii ca i stuful rezistaser tuturor intemperiilor. Datorit elasticitii, ele se mulau dup vnt. Nici cea mai nprasnic furtun, care ar fi spulberat orice alt acoperi, nu putea s le distrug sau s le mite din loc. Zplazurile de lemn erau la fel de trainice. Rmseser intacte, dei npdite de liane i buruieni. Se formase astfel un soi de zid ocrotitor prin care nu trecea nici vntul, nici ploaia. Ferestre sau ui nu existau. n faa cldirilor i n jurul lor creteau arbuti i arbori masivi. Acetia trecuser prin multe ncercri, dovad crcile groase smulse din trunchiuri i putrezind jos, pe pmnt. Cnd clreii notri o cotir dup stnci i zrir cele ase cldiri, cpetenia cambailor, cluza lor, exclam: Am ajuns, seores! Dai drumul cailor i apoi fuga n adpost. Aici huricanul nu poate s ne fac nici un ru. Nu, nu aa! obiect Tata Jaguar. Caii nu trebuie lsai liberi. Ar putea s-o ia razna din cauza uraganului. S-i bgm nuntru. Dar mai nti s curm ncperile. De ce s le curm? ntreb sublocotenentul Verano. Nu tii de ce? O s vedei ndat. Post civa dintre oamenii lui n spatele fiecrei cldiri, cu sarcina de a striga, de a face glgie, de a trage focuri de arm. Ordinul executat, i ddur cu toii seama ce nelegea Tata Jaguar prin "curare". Amurgul era destul de luminos pentru ca oamenii s poat vedea mulimea de vieti speriate de zgomot i mpucturi, care o zbugheau prin toate ieirile. Chiar i o puma se afla printre ele. Acum probabil c au mai rmas nuntru niscai erpi de care trebuie s ne ferim, observ prudent Tata Jaguar. Bgai mai nti caii n cele patru cldiri de colo. n astelalte dou ne adpostim noi. Apoi strngem vreascuri pentru foc. Dar repede, cci uraganul pare s se apropie. Vntul izbea din cnd n cnd furios, umplnd valea cu huietul lui i mprtiind stropi grei de ploaie, deocamdat izolai. Oamenii alergau care ncotro. Dup nici zece minute dispoziiile lui Hammer erau ndeplinite. Caii, deeuai, fuseser adpostii n cldiri, iar ngrijitorii aprindeau focuri lng intrrile respective. Focuri ardeau i n cele dou cldiri destinate oamenilor. Era i timpul, cci furtuna se dezlnui brusc, cu o violen ce desfide orice descriere. Cerul, mai adineauri glbui, deveni dintr-o dat negru; un fel de geamt, un bubuit i un huruit sinistru rscoli valea. Uraganul bntuia cu toat urgia. Cldirile se cutremurau din temelii, dar rezistau datorit elasticitii materialului. Deodat se auzi un plesnet grozav, de ai fi zis c se prvale un munte. Pornise ploaia, care cdea nu n picturi, ci n mase compacte, ca o revrsare oceanic. Ploaia mugea ca o cascad uria. Totui trsnetele i acopereau zgomotul. Fulgere sgetau bezna nopii, spintecau avalanele de ploaie. Dar "fulgere" mi se pare un termen prea puin potrivit, cci era vorba de nite trmbe colosale i bulgri de foc rostogolii prin vzduh. i astfel se succed bubuiturile, trsnetele, talazurile, timp de o or ntreag i chiar mai mult. Era cu neputin s vorbeti cu cineva. Nimeni nu nelegea nimic. Oamenii edeau tcui pe pmntul bttorit i nu puteau comunica ntre ei dect prin semne. Mai greu o duceau ns cei rmai lng cai. Bineneles c nu putuser s imobilizeze toate animalele, neavnd destule curele i funii. Doar o parte din cai fuseser legai, nct pe lng fornieli, nechezaturi i tropote se strni o nvlmeal i o agitaie cumplit. Urm apoi nc un trsnet, cel mai puternic din toate, dar i ultimul. Prea c cerul i pmntul ard de-a valma, nchipuind o mare de foc. i deodat, ca la un semn, se ls o linite stranie, neverosimil. Nimeni

nu cuteza s sufle un cuvnt. Cei mai muli credeau c asaltul elementelor se oprise doar pentru o clip ca s renceap din nou. Dar nu era aa. Tata Jaguar se ridic de la locul lui, trecu pe lng foc, se apropie de ieire, privi afar unde apele goneau ca un fluviu imens, cuprinznd toat valea i rosti: A trecut. Cerul e plin de stele. Slav Domnului! Slav Domnului! ngn uurat i doctorul Morgenstern, prinzndu-i n mini obrazul alb ca varul. Nam mai trit aa ceva. M-a cuprins o spaim teribil. Cnd tuna, mi se prea c aud un zbieret colosal, rugitus sau i mugetus pe latinete. Fulgerul semna cu un adevrat prjol, incendium, care amenina s mistuie lumea. Chiar aa, confirm Fritze. M mir c nu ne-a prlit pe toi! Dup ce c fulgera ca din gura iadului, mai ardeau i focurile astea, ase la numr... Apropo, tiinific vorbind, orice foc atrage fulgerul. E un miracol c nu ne-a lovit. De asta nu trebuia s ne temem, observ Tata Jaguar cci pdurea de colo e un excelent paratrsnet. Dar s vedem dac nu li s-a ntmplat ceva cailor. Iei din cldire i i croi drum prin apa ce-i ajungea la genunchi dei nainte locul fusese perfect uscat. Caii mai cldeau semne de nelinite, dar se aflau la locul lor. Nu se vedea nici o stricciune mai important. Nimeni nu crezuse c vor scpa att de uor. Cnd Hammer se ntoarse din control, sublocotenentul Verano tocmai istorisea cele ntmplate nainte de a fi fost eliberat. Ai venit la timp, seor, i se adres acesta. O s v explic ce drepturi am eu asupra putilor nsuite de dumneavoastr. nsuite? Nici vorb de aa ceva. Le-am luat n pstrare provizorie, rspunse Hammer, ct se poate de calm. Pe ce baz, dac mi-e permis s ntreb? Ai spus foarte bine: "dac mi-e permis". Cu ce drept m ntrebai? Sunt mputernicitul generalului Mitre. Sunt gata s v cred dac mi-o dovedii. n ce fel? Artai-mi un ordin scris. Ce pretenie! Cine poart asupra lui asemenea documente prin Gran Chaco! Totui e necesar dac vrei s i se recunoasc rolul i autoritatea de mputernicit. V dau cuvntul meu de onoare, seor. Sper c suficient, fcu Verano, suprat. Dac nu, atunci... i sublocotenentul duse repede mna la cuit. Lsai jucria n teac! Cine scoate cuitul face cunotin cu pumnul meu. Aflai c iau drept bun cuvntul dumneavoastr de onoare, pentru c dei suntei cam violent nu am auzit nc s fi svrit vreo fapt reprobabil. Atunci ne-am neles? Da i nu. A vrea s nu m nelegei greit. Ca s v cred c suntei mputernicitul generalului, mi ajunge firete cuvntul dumneavoastr de onoare. M ntreb ns cu ce fel de mputerniciri ai fost nvestit. Am ordin s gsesc putile furate. Ei i dup ce descoperii houl? Raportez. i pe urm? Pe urm?... Pe urm va dispune domnul general.. Perfect. Acuma suntem ntru totul de acord. Trebuia s gsii putile furate, s raportai i s ateptai dispoziiile de rigoare. Or putile le-am gsit eu, dac sunt ntr-adevr cele... V rog, seor! l ntrerupse ofierul. Acestea sunt putile! n lipsa dumnea-voastr am examinat cteva exemplare. Sunt exact cele sustrase din arsenal. Generalul a descoperit lipsa i, n strict secret, a

pus la cale cercetri minuioase. Rezultatul a fost surprinztor. Foarte probabil c eful arsenalului s-a lsat mituit. A predat sute de puti, precum i muniie unor oameni care plnuiesc o rebeliune. Conductorul lor n-a fost nc identificat, ns mai mult ca sigur c toreadorul Antonio Perillo e amestecat n treaba asta. Puin dup comiterea furtului, deci acum cteva luni, individul a trecut Rio Salado nsoit de nite muncitori care crau arme, unelte i alt bagaj. Cnd s-au ntors, muncitorii nu mai aveau asupra lor dect uneltele. Armele nu le-a vndut i nu le-a ncredinat nimnui. nseamn c le-a ngropat undeva, altminteri pentru ce ar fi luat cu el hrlee i lopei? Trebuia, prin urmare, s aflm unde le-a ascuns i, cum eu cunosc bine Gran Chaco, mi s-a dat ordin s traversez Rio Salado i s m apuc de cercetri. Abiponii sunt actualmente ostili guvernului. Era deci normal s-mi ndrept atenia asupra lor. Dar mai nti i-am cutat pe cambai i l-am ntlnit pe east-Tare nsoit de patru lupttori de-ai si, dintre care unul zrise nite albi la Izvorul gemenilor. El Craneo duro s-a declarat imediat gata s mearg cu mine. Pe drum ne-a ntmpinat o ceat de peste optzeci de abiponi care, dup cum aprecia east-Tare, preau s vin dinspre Lacul Palmierilor. Abiponii au tbrt asupra noastr. M-am aprat i am rnit mortal pe civa dintre ei, dar pn la urm micul nostru grup a fost covrit de numrul mare al dumanilor. Ne-au dezarmat, ne-au jefuit i ne-au dus pn n preajma lacului, unde urmau s ne nece azi-diminea. Noroc cu bieii acetia care ne-au salvat. Iat adevrul. Acuma tiu de unde avei armele i sunt convins c mi le vei pune la dispoziie. Nu, seor! Raportai generalului i m voi conforma deciziei sale. Pentru moment nu putei dispune nici de arme, nici de muniii, fiindc mi sunt absolut necesare. n ce scop? Trebuie s-i narmm pe cambai i, cu ajutorul Ion, s-i nfrngem pe inamicii generalului. Aflai c eu sunt mai informat dect dumneavoastr. V voi pune la curent. i Tata Jaguar i povesti sublocotenentului cele petrecute pn atunci. Astfel ofierul, btios i cam grosolan, ns animat de cele mai bune sentimente patriotice, se declar de acord s renune la preteniile lui. i ceru chiar Tatii Jaguar permisiunea s i se alture, ceea ce fu acceptat cu condiia s execute ntru totul ordinele sale. Acum abia puitur asculta n linite relatarea isprvii celor doi amici, Hauca i Anton, sarcin ce-i reveni celui din urm, cci incaul era timid i taciturn. n timp ce mai comentau aventura, btrnul Anciano l trase deoparte pe tnrul su nvcel, l mbria i, uitnd de taina lor, i spuse n spaniol: Viteazule, ai dovedit cine eti El Hijo del Inka! Hammen, care se afla lng ei, auzi aceste cuvinte i i spuse n sinea lui: "Ah! Deci bnuiala mea se confirm, ceaa se risipete. Hauca e un urma al vechilor domnitori peruvieni. El Hijo del Inka, fiul incaului!"

Capitolul X - Tata Jaguar povestete

Dup uraganul ce bntuise noaptea veni o diminea cu cer senin. Apa se scursese, codrul aburea. Jos n vale se legna printre tufe iarba suculent i nalt ca un lan de gru. Caii fur scoi din cldiri i lsai s

se desfete n natur. De plecare nc nu putea fi vorba, cci animalele trebuiau s se mai odihneasc dup marul din ajun. Oamenii, dup ce mbucar cte ceva din rezervele lor, se aezar n cerc la taifas. De remarcat c sublocotenentul Verano acorda btrnului Anciano o atenie deosebit. Aproape c nu-l slbea din ochi, nct acesta ntreb n cele din urm: V uitai mereu la mine, seor. Avei vreun motiv special? Da, rspunse ofierul. Pot s tiu i eu care? V par cunoscut? M-ai mai vzut undeva? Pe dumneavoastr personal nu v cunosc. M uit ns la prul dumneavoastr lung i alb care mi amintete de un scalp vzut cndva. Scalp? Ce e aia? Indienii din America de Nord au obiceiul s jupoaie capetele dumanilor ucii i s pstreze pielea ca pe un semn al vitejiei i al izbnzii. O astfel de piele se cheam scalp. E acelai lucru cu ceea ce noi n limba spaniol numim Piel del crano. i ce legtur e ntre mine i o astfel de piele? E vorba de o asemnare. Scalpul de care vorbesc avea prul la fel ca al dumneavoastr: lung, des i alb. Anciano deveni numai urechi. Pe faa lui se citea ncordare. ntreb: Avea prul la fel cu al meu? Asta-i de-a dreptul ciudat. Nu prea cred ca un alb s poarte prul cum l port eu. Nici n-am spus aa ceva. Scalpul aparinuse unui indian. Din America de Nord? Ba de-aici. Din ce trib? Asta n-o tiu. M-am interesat i eu din ce trib era victima, ns cel cu scalpul mi-a rspuns cam n doi peri. Unde l-ai vzut? La Buenos Aires. Cum l cheam? Toreadorul Antonio Perillo. L-am vizitat cndva mpreun cu un amic. Odaia lui era mpodobit cu tot soiul de trofee printre care i scalpul cu pricina. Antonio Perillo, espada! Probabil c ne vom ciocni de el. Se spune c a fost de mai multe ori n vest. V-a spus cumva de unde are scalpul? Cic s-ar fi btut pe via i pe moarte cu un indian i l-ar fi nvins. Dorind s pstreze o amintire din aceast lupt grea i primejdioas, l-a scalpat pe adversar. i unde s-au btut? Spunei-mi repede, v rog, insist Anciano pe un ton extrem de agitat. La sud, n pampas. Mai mult n-am putut afla. Vaszic acolo? Atunci nu-i ce am crezut. Oft din adnc, parc uurat. Chipul i deveni iari calm, nvluit n acea stranie umbr a indiferenei. Dar se schimb din nou la fa cnd ofierul adug: Prul era ntr-adevr splendid, chiar mai frumos dect al dumneavoastr i prins ntr-o agraf. Trebuie s fie fost un om tare btrn i srac. O agraf! exclam Anciano, foarte surprins. Cum arta? i de ce credei c a fost srac? Fiindc agrafa era din fier. Or indienii avui, dac i pun astfel de podoabe, caut s fie din metal preios. Catarama avea n fa forma unui soare cu dousprezece raze. Dousprezece raze, repet Anciano, srind de la locul lui. Seor, catarama nu era de fier, ci din aurul cel mai curat. Omul o vopsise dinadins ca s arate neagr, s nu trezeasc lcomia privitorilor. De unde tii? Ai cunoscut vreun brbat care purta un asemenea giuvaer?

O, l-am cunoscut, desigur. i ce bine l-am cunoscut! Era stpnul meu, domnitor peste... Anciano prea rvit pn n adncul fiinei sale. Ochii i scprau. i scoase cuitul de la cingtoare i mna i zvcnea de parc ar fi vrut s spintece un duman nevzut. Poate ar fi vorbit mai mult, poate c i-ar fi dezvluit ntreaga tain, dar Haucaropora se ridic de jos i puse mna pe bra i-l nfrn: Fii linitit, moule. Omul era un indian i att. Totui ar trebui s aflm dac a fost rpus n lupt dreapt. Dac nu, atunci vai de uciga! Cu toat vrsta lui naintat, indianul era destul de puternic i de sprinten ca s nu se lase dobort. S cred oare c l-a biruit Antonio Perillo? Nu pot s-mi nchipui. Omul a fost ucis mielete. Fr ndoial, fr ndoial! aprob btrnul. i nici nu e nevoie s cutm cine-i ucigaul. N-a spus chiar Perillo c l-a omort? Va veni el ncoace i mi va cdea n mini. O s-i cer socoteal! Bine, s-i ceri. Dar de pltit i-o pltesc eu! Incaul i roti buzduganul deasupra capului ca s arate n ce fel i-o va plti. Era parc i mai furios dect Anciano, dar se stpni repede vznd c cei de fa l privesc mirai. i relu masca nepstoare, se aez la loc i puse buzduganul alturi. De fapt, nu numai Anciano i Hauca fuseser adnc impresionai ascultnd spusele ofierului. Mai exista i un al treilea personaj care nregistrase povestea cu maxim ncordare, arbornd totui un calm desvrit. Acesta era Tata Jaguar. De cum veni vorba despre scalp i pn n ultima clip, urmrise cu cea mai mare atenie relatarea ofierului. eznd lng inca, ridic buzduganul acestuia ca s-l examineze mai ndeaproape. Arma parc era dat ce un firnis negru. O cercet cu mare interes, o puse apoi la loc i, fr s se trdeze cu nimic, zise: Nu cred c trebuie s v tulbure prea mult istoria cu scalpul, cel puin nu acum. Deocamdat nici nu tii dac e ntr-adevr vorba de scalpul omului cu pricina. Las' c aflm noi mai trziu. Ba tiu precis, rspunse Anciano. Agrafa e o dovad c nu m-nel. i totui n momentul de fa avem lucruri mai importante de discutat, strui Hammer, ndemnndu-l i cu privirea s prseasc acest subiect. Trebuie s ne sftuim ncotro apucm. n orice caz, spre Lacul palmierilor, fu de prere Verano. Doar asta v-a fost intenia de la bun nceput. Or acum e i mai necesar, de vreme ce bandiii au de gnd s se ntlneasc acolo. Nu prea cred c vreunul din ei a i sosit la faa locului, totui e mai bine s ocolim acest lac. S-ar putea s descopere mai trziu c am fost pe-acolo i asta mi-ar da peste cap ntreg planul. Vaszic ai un plan? ntreb Geronimo. Oarecum. Dat fiind c abiponii pregtesc un atac mpotriva cambailor, poate c am izbuti s-l nbuim nc n fa. Spun dinadins "poate" cci mi-e team s nu fim prea slabi. Asta-i i prerea mea. Abiponii sunt, ce-i drept, nite fricoi care nu atac pe fa, dar tiu ntotdeauna s se fereasc noaptea de vrjmai. Iar n ce privete sgeile lor otrvite, mi scot plria. Trebuie s facem rost de ntriri i asta numai apelnd la cambai. Exact. ntrebarea e ns dac ei bnuiesc ce-i ateapt. Ai notrii nu se ateapt la nimic, interveni east-Tare. Suntem n dumnie cu abiponii, dar nimeni nu bnuiete c vom fi atacai. De aceea trebuie s-i anunm ct mai repede, s-i pregtim. Dumanul o s nvleasc asupra celui mai mare i mai bogat dintre satele noastre. De unde tii? I-am auzit vorbind pe cnd zceam legai n tabra lor. Aveau de gnd s ne nece azi-diminea, aa c nu vedeau n noi nici un pericol. Unde se afl satul cu pricina? Departe? E lng o ap pe care albii o numesc Arroyo cloro (prul limpede). Cam la trei zile clare, fr popas. i cum arat inutul prin care va trebui s trecem? E locuit?

Pdure i cmp deschis. n drum sunt i cteva sate ale abiponilor pe care trebuie s le ocolim. Asta n cazul c o lum de-a dreptul. Dac trecem ns pe la Lacul palmierilor, atunci avem de mers mai mult vreme prin meleag vrjma. Hm! mormi n barb Tata Jaguar. Sttu o clip pe gnduri, apoi relu: i totui cred c e mai bine s mergem nti spre Lacul palmierilor. La nceput voiam s-l evit. Acum ns, dup ce tiu ncotro se vor ndrepta dumanii, mi se pare necesar s vd cu ochii mei acest drum. i mai am un motiv. Rezervele noastre de carne sunt pe sfrite, iar ca s ne inem de vntoare trei zile n ir, ar nsemna s pierdem o mulime de timp. Dac mai punem la socoteal i popasurile, atunci cele trei zile pot deveni lesne cinci sau ase. n schimb abiponii, dup cte tiu, au vite multe i am putea s rpim cteva. Astfel ne-am asigura hrana fr prea mult btaie de cap. Ce distan e de-aici pn la Lacul palmierilor? O jumtate de zi clare. Bine, pornim pe la amiaz i ajungem disear. De fapt, nici nu e nevoie s mergem chiar pn la lac. Nimeni nu avu nimic de obiectat. Numai doctorul Morgenstern puse pe tapet problema ce-l obseda: Toat cinstea pentru intenia i planul dumneavoastr, dar am i eu intenii i planuri pe care in s le reamintesc. n ce direcie se afl acel "Pru limpede"? La nord-vest, rspunse cpetenia. E un inut muntos? Sunt i muni. Atunci m opun, seores. tii doar c nu de dragul cambailor am venit ncoace, ci pentru spturi. Animalele pe care le caut eu, sub form de relicve, bineneles, n-au trit n muni, ci la cmpie. Cu ct urc mai sus, cu att mi pierd ndejdea de a mai gsi ceva. M opun, aadar, refuz, sunt contra pe latinete contradico sau i repugno. Numai c opoziia dumneavoastr va fi, din pcate, fr succes, rspunse Tata Jaguar. Doar n-o s-i lsm pe cambai s fie prdai sau chiar ucii de dragul unor spturi. Nici eu nu pot renuna de dragul lor la ceea ce m intereseaz: un mastodont sau un megatherium. tiina trebuie s primeze. east-Tare asculta cu atenie. Nu prea nelegea vorbele micului savant, dar i imagina cte ceva. De aceea cut s se lmureasc mai precis: Aud c domnia sa vorbete despre animale i spturi. N-o fi cumva din albii aceia ciudai care sap n pampas, dezgroap oase i apoi le duc n oraele lor ca s le lipeasc la loc? ntr-adevr, ai ghicit, confirm zmbind Hammer. Atunci ce nevoie s le caute pe-aici ca s-l prind sau s-l ucid abiponii? tiu eu unde se gsesc asemenea oase. Unde, spune?! Se precipit micul savant. Cunosc mai multe locuri. O s i trecem pe lng unul din ele, adic Pantano de los Huesos (mocirla oaselor). Chiar i dup nume se vede c putei gsi acolo ceea ce cutai. Adevrat? O mocirl cu oase? se interes zelos Morgenstern. De la ce animale provin? Nu prea tiu. -apoi nici nu m pricep. Dup cteva clipe de tcere urm: Dumneavoastr ai venit s ne ajutai mpotriva dumanilor. Aa c, drept mulumire, s v spun unde se afl o dihanie uria care nu cred s aib pereche n lume. Am vzut-o ntmpltor cum zace vrt n pmnt. Ne-am gndit s o vindem unui alb care caut oase. Dar pentru c dumneavoastr ne ajutai n lupt, o s v-o druiesc. Cum? O dihanie fr pereche? turui ntr-un suflet Morgenstern. Ce fel? Poate un clyptodont? Deh, tiu eu? Nu cunosc. Ce mrime? nalt? Lung? N-am vzut dect o parte din ea. Aa? Doamne, atunci or fi numai oase, fr trup. Ba e ntreag. Am spat pn a ieit la iveal spinarea. i apoi? Probabil c ai rvit totul...

Aflasem noi c un animal din sta frmat nu preuiete ct unul ntreg. De aceea l-am lsat n pace i l-am acoperit cu pmnt. Nici nu ne-am atins de oase. Bravo, bravo! Ai fcut foarte bine. Ai lucrat cu cap. S-ar prea c indienii nu sunt chiar att de mrginii cum i descriu o seam de autori. Trebuie s pun mna pe acest exemplar. Unde se afl? Cnd ajungem? Vreau s-l vd ct mai repede. Se afl dincolo de satul nostru. O zi clare de aici. Asta nu-mi place, nu-mi place deloc. Propun, seores, s pornim imediat. Nu neleg de ce am mai pierde vremea. Uurel, uurel, rse Tata Jaguar. La nceput cereai s mai stm, iar acum v scapr clciele. Adevrul e c nu putem pleca nainte de amiaz. Mai sunt o mulime de lucruri de fcut. Ce-i de fcut? Ce anume? Nu vd. Gndii-v la caii tia muli i la cte avem de crat cu ei. Trebuie s pregtim samare. Samare? Pi de unde piele sau alt material? Material se gsete berechet. Ne adaptm mprejurrilor. Din crengi, frunzi, stuf i iarb se pot face samare care s reziste chiar mai mult de trei zile. Din plante crtoare putem mpleti funii pentru a fixa samarele i pentru a lega caii laolalt. Dac-i strngem astfel la un loc, atunci ne deplasm mai uor i mai repede. Haidem la treab! Sub conducerea Tatii Jaguar, oamenii pornir s taie ramuri, iarb i stuf, confecionnd poclzi, samare, legturi. Dup ce caii se odihnir suficient, le aezar poverile n spinare i, adunndu-i ntr-un grup compact, i legar laolalt. Acum se putea porni la drum. Era tocmai ora prnzului. Prsir deci locul acela cu nume lugubru, care totui le oferise adpost i i aprase de uraganul pustiitor. Prima int era Lacul palmierilor, situat n direcia sud-vest. east-Tare i cei patru cambai ai si clreau n frunte. Pe urm veneau caii ncrcai cu poveri un ealon lung, ordonat i supravegheat pe ambele pri de ctre clrei. nlimile pe lng care trecuser noaptea rmneau acum n stnga lor. inutul, dei n plin Gran Chaco, semna totui cu o cmpie. Era neted, ntins. Doar ici i colo printre pajitile moi se iea cte un petic sterp. Mai trziu ns clreii ddur de pmnt nisipos care, dup cum spunea cpetenia cambailor, avea s in pn la Lacul palmierilor. Tata Jaguar clrea n coada convoiului. Fcu semn lui Anciano i lui Hauca s vin mai aproape, apoi se adres celui dinti: Azi-diminea era ct pe ce s te ia gura pe dinainte. N-a lipsit mult s te trdezi. Credei c ascund vreo tain? Ce a avea de ascuns? ntreb Anciano. Nu tiu, dar bnuiesc: Haucaropora nu i-e nici fiu, nici nepot. Cum de v trece prin gnd una ca asta, seor? Doar nu l-ai cunoscut altminteri dect ca nepot al meu. Simeam de mult c alta e legtura dintre voi. Iar azi-diminea, tulburat cum erai de spusele ofierului i-ai spus c agrafa aceea nu era de fier, ci din aur curat. Mai sunt i alte lucruri care par s fie de fier, dei sunt de aur. Ce lucruri, seor? Bunoar buzduganul pe care l poart Hauca la cingtoare. Buzduganul, seor? Pi atunci am fi oameni bogai... Aida de! Nu te mai preface. Doar eu v sunt prieten i nu avei ce v teme de mine. N-a vrea s strui prea mult, dar bgai de seam: ca s pstrai o tain, trebuie s fii mai prevztori. Hauca l-a plit pe indianul acela cu buzduganul. Se vede ns c a dat de ceva tios, coluros, din care pricin stratul de deasupra s-a cojit ntr-un loc. Uitai-v cum lucete aurul! Haucaropora scoase buzduganul, l examin o clip, se roi la fa i-l ag iari de bru. Ei? fcu zmbind Tata Jaguar. i neprimind nici un rspuns, continu: Cine avea dreptul s poarte buzdugan de aur, adic un humanciay, dac nu nsui regele i stpnul vostru? Prin urmare, acest buzdugan dovedete c Hauca se trage din incai.

Greii, seor, ngim Anciano. Nu greesc. Degeaba caui s-mi ascunzi adevrul. tiu s pstrez o tain cum o pstreaz propria-i inim. De altfel, nici nu e nevoie s facei din obria lui Hauca un secret. Ba da! Gndii-v ct am ptimit. Voi? Nu tiu de aa ceva. Strmoii votri au fost urmrii cu focul, cu sabia i otrava. Asta-i adevrat ns de atunci vremile s-au schimbat. Nimeni nu v-ar primejdui viaa din cauza obriei voastre. Aa credei, serios, dar noi tim c-i altminteri. Atunci trebuie s avei un alt motiv care v face s pstrai taina. Faptul c Hauca se trage din incai nc n-ar fi deloc primejdios, ns dac e vorba de altceva... Ce anume, seor? Dac pe temeiul obriei sale, ai nutri sperane ce nu se pot mplini. Niciodat? Niciodat, v-o spun deschis! Voi trii cu amintirile i v legnai n visuri fr s cunoatei mersul i schimbarea lumii. Lsai visul s rmn vis, cci aievea nu poate fi. N-a vrea i nici nu am cderea s strui prea mult n aceast chestiune. Dar spune-mi altceva: ce-i cu agrafa? Sunt convins c l-ai cunoscut ntr-adevr pe brbatul al crui scalp se afl acum la Perillo. Cine era? Anciano ntrzie cu rspunsul. De aceea Tata Jaguar adug: ntreb cu un anume scop, nu din simpl curiozitate. Dac-mi spui adevrul, va fi probabil n folosul tu. Ca s rspund ar trebui s v dezvlui taina noastr. Nu v-ar strica defel. Spune-mi mcar unde a fost ucis. Nu cunosc chiar locul. Nici inutul? Ba da, ns n-o s-l tii dumneavoastr. Afl c am cutreierat mai multe meleaguri dect ii nchipui. Atunci, poftim: ai auzit vreodat de Barranca del Homicidio? Rpa omorului? Nu numai c am auzit dar am i fost acolo n dou rnduri. Veneam dinspre Salina del Condor. Da, dinspre Salina del Condor. E aproape de tot. Am trecut i eu, nu o dat, pe acolo. i eti sigur c omul tu i-a gsit moartea n acel loc? Da. Ce te face s crezi? L-am nsoit pn n apropiere, apoi am stat s-l atept. Aa voia dnsul, aa mi-a poruncit. A, i-a poruncit? Porunca vine de la stpn i supusul ascult de ea. i l-ai ateptat degeaba? Da. L-am ateptat dou zile ntregi. Apoi, ngrijorat, am luat-o pe urmele lui pn la locul unde ar fi trebuit s ajung. Nu l-am gsit. Am cutreierat vile, vgunile i munii. Nimic. Atunci m-am ntors acas i, adunndu-mi prietenii, am pornit iari n cutarea lui. Dar totul a fost n zadar. Ne -am pierdut sptmni i luni n ir fr s descoperim cel mai mic semn. "O fi czut n vreo prpastie", mi spuneam. Abia azi-diminea m-am lmurit. A fost ucis mielete. Zici mielete fiindc altminteri l tiai de nebiruit? Sau te gndeti i la altceva? Da, m bate un gnd... Hai spune! Purta asupra lui nite lucruri care puteau aprinde lcomia celorlali. Ce lucruri, zi-i! Asta nu mi-e ngduit. Nici nu-i nevoie. tiu i aa. Omul purta asupra sa nite lucruri de pe vremea incailor, meterite din aur i argint. Cum de-ai aflat, seor.

Voi fi mai sincer dect eti tu cu mine. Iat! Descheindu-i pieptarul de piele, scoase la iveal un mic obiect lucitor, ca de aur, atrnat cu o sforicic de gt. l dezleg i-l ddu lui Anciano. Era un vas de o rar finee artistic i avnd un diametru de cel mult trei oli. Un potir pentru rou! exclam uluit Anciano. n potirul acesta se strngea dimineaa roua de pe florile templului i se aducea jertf soarelui nsetat. Vezi, asta n-o tiam, adic rostul potirului. E un lucru sfnt, seor, tare sfnt. neleg. Dac vorbeti cu atta convingere, nseamn c strmoii ti erau peruvieni. Aa e, mrturisi btrnul. La care Hauca inu s adauge: Ai mei au domnit peste ntreg poporul, iar eu sunt singurul lor urma. Doar civa oameni de credin cunosc adevrul. Mi-am nchipuit. Vaszic, eti i stpnul comorilor ascunse de strbunii ti. Cum de v gndii tocmai la comori? Mi-o spune vasul acesta. De unde l avei? se interes Anciano. n ce fel a ajuns n mna dumnea-voastr? L-am gsit. Unde? ntre Salina del Condor i Barranca del Homicidio. Acolo... Vaszic acolo! Grozav descoperire! i cnd l-ai gsit? Acum cinci ani. n ce ptrar era luna? V mai amintii? tiu precis. Trecuse tocmai o zi dup luna plin. Aa e. Stpnul meu cobora la peter numai n noaptea cnd se mplinea luna pe cer. Aceste ultime cuvinte le adresase tnrului inca. Hauca voi s vad i el potirul, l examin ndelung, l srut i, cu ochii nlcrimai, spuse: Iat potirul pe care l purta la el incaul dinaintea mea n clipa morii. Seor, nu vi-l mai dau ndrt. Lsai-mi-l mie. V voi rsplti cu ceva mult mai mare i mai de pre. Pstreaz-l i nu-mi da nimic n schimb, cci i-a gsit n tine stpnul cel adevrat. V mulumesc. Oare pe lng potirul acesta n-ai mai gsit i altceva? Ba da. ns ceva ngrozitor. Eti destul de tare s m-asculi? Vorbii, seor. Sunt tare. M-am obinuit de mult cu gndul c printele meu e mort... Atunci i spun: am gsit leul lui. Incaul sttu mult vreme tcut, nemicat cu ochii n pmnt. Chipul lui, pe care nu tresrea nici o fibr, deveni palid, aproape livid. Anciano i trecu de cteva ori palmele peste ochi i se scufund la rndu-i n tcere. Clrir astfel un timp alturi pn ce btrnul, cu glasul sugrumat, i se adres Tatii Jaguar: Nu mai era nici o urm de via n el? Nu, i dduse sufletul. Dar cum s-au ntmplat lucrurile? N-ai vzut nimic? Oare a fost ucis mielete sau dobort n lupt cinstit? N-a fost nici o lupt. E vorba de o crim, de un asasinat banditesc. A fost mpucat pe la spate. i prul, prul lui frumos, strlucitor, cu mult mai lung dect al meu?... Nu mai avea pr. Fusese scalpat. Nici Hauca, nici Anciano nu scoaser mcar un oftat. Se refugiar din nou n muenia lor, stpnindu-i jalea. Abia ntr-un trziu btrnul vorbi: Povestii-ne, v rog, cele petrecute. Trebuie s tim totul, pn la cel mai mic amnunt!

Nu sunt multe de povestit. Am poposit atunci la Salina del Condor eu i catrul meu deoarece, fiind lun plin, mersesem aproape toat noaptea. Catrul se apucase de pscut iarba srac de prin partea locului, iar eu m aezasem s mnnc nite pastram. Deodat aud un tropot n spatele meu. ntorc repede capul. Un clre, venind de sus, tocmai cotea pe dup o stnc. M-a vzut la rndul lui, sa oprit o clip, apoi a dat pinteni calului i a trecut n galop chiar pe dinaintea mea. i n-a spus nimic, nu v-a salutat? Nimic. Mi s-a prut ciudat ca, n trecere, i-a ntors faa de la mine, de parc s-ar fi ferit s-l vd. i nu l-ai vzut deloc la fa? Doar vreo dou-trei secunde, pn a cotit. Apoi, cum spuneam, a ntors capul. Era mbrcat ca btinaii i narmat cu puc. La spatele eii legase o ptur groas, bine nfurat, n care se vedea ct de colo c ascunsese nite obiecte destul de mari. Dar ce anume, firete c n-am putut dibui. A trecut aproape de dumneavoastr? Nu. Cred c ne despreau vreo cincizeci de lungimi de cal. Omul mi fcuse o impresia att de neplcut, nct eram bucuros s nu-l mai vd. Ctre prnz, dup ce catrul se odihnise, mi-am continuat urcuul spre Barranca del Homicidio i, cam la jumtatea drumului, am dat peste victima care zcea ntr-o balt de snge, cu easta jupuit. Arta ngrozitor. Am examinat cadavrul i m-am convins c ucigaul nu putea s fie altul dect clreul acela ciudat pe care l vzusem trecnd n galop. Ce veminte purta mortul? Haine de piele, ca mine i ca tine. Da, da. Purta ntr-adevr astfel de haine, fiindc cele uoare se rup repede cnd umbli prin desi. Mai avea ceva la el? Absolut nimic. Fusese prdat. Dar, ntorcndu-l pe o parte i pe alta, ca s-l cercetez mai n amnunt, am zrit un obiect care lucea n balta de snge de sub el. Era potirul acesta. De atunci l -am purtat mereu asupra mea. i ce-ai fcut cu mortul? Nu puteam s-l las aa. L-ar fi mncat fiarele. De aceea l-am culcat n scobitura unei stnci i l-am acoperit cu pietre. Peste balta de snge am turnat nisip. Apoi am plecat n urmrirea ucigaului. Dar nu l-ai mai ajuns, aa-i? Nu. Cnd l vzusem, era devreme, dar cadavrul l-am descoperit abia dup cteva ore, ctre prnz. Orict m-a fi grbit, nu puteam ajunge n acea zi detet napoi la Salina sau puin mai ncolo. I-am dibuit ce-i drept urmele i m-am inut de ele pn dup asfinitul soarelui. Dar apoi, numai la raza lunii, era imposibil s le mai disting, pmntul fiind i pietros, pe deasupra. Cnd s-a crpat de ziu, am pornit mai departe. Ardeam de nerbdare s-l prind pe asasin, dar trebuie s recunosc c era cu neputin. nchipuindu-i probabil c voi gsi leul, banditul clrise toat noaptea, fr popas, ca s-i asigure un avans ct mai mare. Iar ca s nu lase urme vizibile, mersese anume pe fgaul acela pietros. Cu experiena ce-o am i, ncordndu-mi toat atenia, m-am strduit s m orientez ct mai corect. Dar asta cerea timp. n cteva rnduri a trebuit s descalec i s m ntorc napoi pentru c apucasem greit. Astfel, pn la cderea serii, nu am izbutit s depesc distana pe care ndeobte o fac ntr-o jumtate de zi. Noaptea slabele urme aveau s dispar cu totul. Mi-am dat seama c nu-l pot ajunge i am abandonat. Pcat, mare pcat, seor. Dac-l aduceai la Salina, m-ai fi gsit pe mine acolo i l-am fi judecat cum trebuie. Dar aa, dup ce s-au ters toate urmele faptei, nici noi n-am mai descoperit nimic. Credei c am putea gsi locul unde ai nmormntat victima? Da. Auzeam c vrei s urcai n muni. Pe ce drum? De fapt voiam s-mi continui drumul spre nord, ns, dat fiind cazul, un mic ocol n-are importan. V conduc pn acolo.

Mulumim din inim, seor. Mortul nu se cade s rmn aa. Trebuie nmormntat dup obiceiul i datina strmoeasc. Recunoti, prin urmare, c era spi de rege? Da. Ar fi necinstit s v-o mai ascundem. i avea o comoar tinuit? Aa e. Fugind de urgia spaniolilor, strbunul lui mpreun cu ai mei i cu civa oameni credincioi au izbutit s salveze multe lucruri de pre. Le-au ascuns n Barranca del Homicidio. Pe urm, neamul lor i-a dus veacul n muni. Din timp n timp incaii coborau la ascunztoare s ia niscai aur i s -l vnd, altminteri n-ar fi avut din ce tri. Dar nu mergeau dect n nopile cu lun plin. Aa fcea i stpnul meu pn a nu se mai ntoarce din ultimul su drum. Cunoti ascunztoarea? Cunosc. Ai mai fost acolo de-atunci? Am fost, dar n-am deschis-o. Nu mi-e ngduit. Nici Hauca n-are voie? Deocamdat nu. Abia cnd pmntul i va fi ncheiat drumul n jurul soarelui, atunci va putea s preia motenirea. Asta se ntmpl peste dou sptmni. Dar cum se face c a intrat totui n stpnirea buzduganului de aur? I l-a lsat n pstrare tatl su nainte de a pleca ultima oar la Barranca. Mai aveam i alte lucruri mai mici, dar le-am vndut ca s facem rost de bani pentru cltoria din care ne ntoarcem acum. Nici n-am bnuit c vom afla cu acest prilej, cine-i ucigaul. Spunei, eilor, nu cumva avei vreo rfuial cu Antonio Perillo? Nu. Atunci poate vreunul din nsoitorii dumneavoastr? Cel mult seor Morgenstern, pe care Perillo a ncercat s-l omoare. Omuleul acela nu cred s rvneasc la sngele lui Perillo. Dac ne cade odat n mini, lsai-l pe uciga n seama noastr seor. V rog mult. N-am nimic mpotriv. Numai s nu-l scoatem vinovat pe nedrept. Dac are scalpul stpnului meu, atunci el a ucis. Iar acest ofier Verano nu cred s mint. Sigur c nu. De altfel, nc nainte de a afla povestea ce scalpul, eram convins c Perillo e autorul crimei. L-am zrit atunci doar cteva secunde. i totui, dup trecerea a cinci ani, cnd l-am revzut ntmpltor la Buenos Aires, mi-a srit imediat n ochi. I-ai spus ceva? I-am pomenit n treact de Salina del Condor i a tresrit. Las' c o s-i pomenim i noi de Salina del Condor... rosti Hauca, ncrncenat.

Capitolul XI - La cambai

Clriser cu toat viteza, nct east Tare, cu dou ore nainte de a cdea ntunericul, i vesti c, foarte curnd, vor ajunge la Lacul palmierilor. Nu mergem drept spre lac, hotr Tata Jaguar. S-ar putea ca abiponii s fi sosit naintea noastr i nu vreau s ne vad. Nici nu trebuie s bnuiasc mcar c ne ateptm la prezena lor acolo. Ct mai e pn la prima lor aezase? Dac mnm tot aa, ajungem la cderea nopii, rspunse cpetenia cambailor. Minunat. i depim deci pe ntuneric, iar popasul l facem abia pe urm.

i continuar drumul prsind direcia sud-vest i crmind spre nord-vest. Mai clrir pre de un ceas prin deertul nisipos, apoi se deschise n faa lor un ima cu iarb din ce n ce mai opulent. De ambele pri era pdure cu arbori nali. east-Tare i cluzea orientndu-se cu o siguran uimitoare. Seara cobora senin, cu cerul nstelat, fapt care le uura drumul, cci n ntuneric ar fi fost greu s in caii laolalt. S fi trecut trei sferturi de ceas de la asfinitul soarelui cnd, deodat, auzir dinspre dreapta nite sunete stranii, aduse de vnt. Prea un fel de miorlit amestecat cu pocnituri, cu izbituri, ca atunci cnd se scutur covoarele. Ce-o mai fi i asta? se adres Fritze lui Morgenstern. Nu seamn a glasuri omeneti. Oricum, sunetele provin de la nite creaturi vii, rspunse Morgenstern cu pruden. M ntreb numai crei specii vor fi aparinnd. Dac nu m-nel n ce privete intensitatea i timbrul, atunci a nclina s cred c ntr-adevr nu eman din gtlejuri omeneti. E o impresie fals, l corij Tata Jaguar, care clrea acum n preajma celor doi germani. Ceea ce auzii sunt cntece de lupt ale abiponilor. i ce pocnete aa, m rog? se interes Fritze. Tobele de rzboi. Deh, a vrea s vd i eu o tob din astea. Nici c se poate un instrument mai simplu: un dovleac golit peste gura cruia se ntinde o piele. Acuma tim c sunt informai de sosirea albilor i c se pregtesc de atac. Asta-i n avantajul nostru. S vedem totui cam ci rzboinici se afl n sat. Porunci ealonului s se opreasc i trimise nainte doi cercetai, pe Geronimo, ajutorul su de ndejde i pe El Picaro, ugubul, foarte priceput n asemenea treburi. La stnga se nla peretele ntunecat al pdurii, la dreapta era cmp i tufri, dup care se zrea licrul unui foc deprtat. Cele dou iscoade zbovir aproape o or n cutarea urmelor, dup care se ntoarser, dar nu singuri. nsoitorii lor erau... dou vaci. Fiecare adusese cte o cornut. Dup ce c-i spionaser pe abiponi se mai i ngrijiser de hran. Satul nu era mare, numra cam o sut de suflete, cu tat cu femei i copii. Totui numai rzboinicii aflai n el se ridicau la cel puin o sut ceea ce nsemna c mai veniser lupttori i din satele nvecinate. Perfect, fcu mulumit Tata Jaguar. Asta dovedete c suntem pe drumul cel bun. Iar vacile ne-au picat tocmai la timp. C le-am luat fr plat, nu-i nimic, doar i abiponii le-au furat desigur de la prietenii notri. Ei, haidem! Mai merser o jumtate de or, apoi oprir i i organizar tabra n dosul unui bra de pdure. Acolo puteau aprinde focul fr primejdia de a fi vzui. Vacile fur tiate, carnea tranat spre a fi distribuit oamenilor n porii egale. Trebuia s le ajung pe trei zile. Ddur drumul cailor s pasc. Dei madrina, cu talanga ei, fcea ca animalele s nu se mprtie, totui Hammer puse i doi paznici. Mai trziu, dup ce se osptar, oamenii stinser focul i i vzur de somn. Cnd se crp de ziu, pornir mai departe. Peisajul era tot mai variat, ns de o varietate ce se repeta n chip monoton: pdure deas, ici i colo cu unele intrnduri, apoi pajiti i iar pajiti, mai ntinse, mai mici, cu sate pe marginea lor. Erau aezri alctuite din colibe de pmnt cu cte o singur ncpere i cu acoperiuri de stuf sau din alt material nrudit. n preajm se aflau petice de ogor semnat cu porumb, mei, mandioca, fasole, quinoa, ptlgele roii, arahide, cartofi, pepeni i dovleci. Bineneles c trupa lui Hammer se inu departe de aceste aezri. Noroc c nici atunci, nici n ziua urmtoare, nu ntlnir vreun abipon, dei firete n-ar fi ezitat s-l prind i s-l duc cu ei. Unele sate preau fr via. Pesemne c, din pricina iminentei campanii, locuitorii se retrseser n locuri mai ferite.

A doua zi seara inutul abiponilor rmsese n urm, iar dimineaa Tata Jaguar i oamenii si atinser primul stule camba. Imediat i ntiinar pe locuitori de primejdia ce-i pndete. east-Tare trimise civa curieri n direcii diferite ca s mobilizeze brbaii buni de lupt i s-i dirijeze din localitile lor spre satul cel mare de lng Prul limpede. Aezrile deprtate nu aveau s se team de vrjmai, dar alta era situaia celor care stteau n drumul abiponilor n cazul cnd acetia ar fi hotrt s dezlnuie un atac. Ele trebuiau evacuate, iar populaia cu avutul ei srccios trebuia s-i urmeze pe rzboinici spre Prul limpede. n dimineaa celei de a treia zi grupul de clrei ajunse la un curs de ap lat, ns nu prea adnc i cu malul mocirlos. Pe poriunile mai solide creteau arbori i arbuti, ncolo numai stuf i trestie care atingea uneori pn la cinci metri nlime. east-Tare se ntoarse ctre micul savant i, artnd spre ap, rosti: El Pantano de los Huesos, mocirla oaselor de care v-am vorbit, seor. Asta e? fcu omuleul, extaziat. Pot s vd oasele? Multe au putrezit, ns cele descoperite mai de curnd trebuie c mai sunt ntregi. Atunci s le vd! Oprii! Hai, seores, stai! i struni calul. Strigase att de tare, nct glasul lui se auzi pn n coada ealonului. Nu se poate! refuz Tata Jaguer. Doar n-o s ne irosim timpul att de preios pentru nite ciolane btrne! Ah, ciolanele astea sunt mai preioase dect timpul de care vorbii. Dac nu vrei s oprii, atunci v ajung din urm, dup ce le vd. Nu m urnesc de-aici nici dac m tragei cu o pereche de elefani! Hammer chibzui c e preferabil s se arate mai ngduitor. Zise: Bine, atunci rmnei aici, dar nu mai mult de o jumtate de or; apoi dublai viteza ca s ne ajungei din urm. S v dea cpetenia un nsoitor dintre ai lui. Morgenstern se declar mulumit. I se altur unul din cei patru cambai, care cunotea tainele mocirlei i tia unde se afl oase la vedere. Firete c Fritze rmase i el cu stpnul lui. Ceilali se deprtar. Cambaul se ndrept clare spre ap. tia s evite locurile amgitoare, primejdioase. Apoi desclec i, priponindu-i calul de un arbust, le spuse ceva celor doi albi, din care acetia nu neleseser nimic fiindc vorbea un dialect necunoscut. Constatar cu acest prilej c omul se descurc n ce privete "mocirla oaselor", dar din toat spaniola nu tie dect o vorb-dou. Prea c poftete s descalece i ei. Poate c-o brodim ntr-un fel, glsui Fritze n timp ce cobora de pe cal, cu intenia s-l priponeasc i apoi s-i ajute stpnul. Cum s-ar zice, tim noi chineza, numai c dumnealui, cumtrul nu prea tie turcete. Tare-s curios ce-o s mai ias de-aici. O s ne nelegem prin semne, prin pantomim, l asigur micul savant. Cu asta te descurci peste tot. Romanii i spuneau peritia. Am ncercat-o adeseori. Nu va trebui dect s te uii la mine i s faci la fel. Atunci mici noi, nici cambaul n-o s avem nevoie de cuvinte. Dup ce i legar caii, cambaul le fcu semn s-l urmeze i ptrunse n stufri. Mai trecuser i alii peacolo, se vedea clar. Indianul art spre dreapta, spre stnga i blbi: Precaucion, crocodilos! Atenie, crocodili! Cum? Crocodili? se bucur Fritze. Pi atunci s-i vedem. Mie nu mi-e team de ei. Dar nu sfri bine vorba, c i sri n lturi ipnd, cci chiar n apropierea lui se ivise capul unui asemenea monstru. Se uit int la Fritze cu ochii lui mruni i flcile i pocneau ngrozitor de parc dou scnduri s-ar fi lovit ntre ele. Are dreptate cambaul, fcu Fritze dup ce se vzu n siguran. Nu cumva s ne lsm noi oasele aici pn s le gsim pe cele de dinaintea potopului. Nu-i fie team, l liniti Morgenstern, care, n ardoarea lui paleontologic, uita i de primejdii i de tot. Animalele astea sunt prea trndave ca s ne fac vreun ru. Doar c miros urt, altceva! Nimic. Deh, nici botul, nici colii ia nu-s prea drgui. Eu, unul, dect s m nghit, a prefera mirosul chiar dac-mi mut nasul din loc.

Mergnd prin stuf, ajunser la un fel de peninsul terminat ntr-un vrf ascuit. Prea c dedesubt e pmnt tare cci creteau copaci i arbuti, iar malul abrupt arta destul de solid. Pe alocuri, pmntul rscolit scotea la iveal ceea ce cuta micul savant: oase de toate formele i mrimile, unele ntregi, altele macerate parial, dei nc tari i rezistente. Evrika! exclama Morgenstern, aruncndu-se avid n grmada de oase. Vin, Fritze, privete mrturiile i vestigiile unei epoci care habar nu avea de tine! Gsesc c e frumos din partea ei, ca s zic aa, replic neamul din Stralau. Dac ar fi avut habar de mine, atunci m-ai descoperi dumneavoastr acum i m-ai lua drept o gigantohelonia i v-ai apuca smi lipii mdularele ca s, ias un broscoi ntreg. Nu fi prost i nu mai trncni aiurea, l mustr doctorul Morgenstern n timp ce, ncntat, lua os cu os, l pipia, l cerceta. Ni se deschide aici o privire asupra etapelor de dezvoltare a formelor de existen. Ia uit-te la acest fragment de cap. Pun rmag c e ceea ce se cheam os occipitis al unui megatherium. O s strngem toate astea i o s le ducem cu noi. Apoi le studiem i le clasm nc azi la Prul limpede. Hei amice, nu tii, vestigiile au fost gsite chiar aici, sau sunt aduse din alt parte? ntrebarea fusese adresat cambaului, dar acesta nu mai era lng ei. n schimb l auzir strignd. Ne cheam, zise Fritze. S mergem. Nu, nc nu, se mpotrivi Morgenstern. N-am vzut dect o parte... Atunci m duc singur, s vedem ce vrea, c de neles nu-l prea neleg. Porni n direcia de unde se auzise chemarea cambaului. Doctorul nici nu se uit dup el. Fascinat de comoara lui, nimic pe lume nu-l mai interesa. Sta i scormonea ntruna prin grmada de oase, le alegea, le sorta. Deodat se pomeni iari cu Fritze n spatele lui. Lsai oscioarele astea, dom' doctor. Dincolo se gsete ceva mai actrii. V-am adus i o prob. Ia vedei! Morgenstern i ridic privirea i vzu n minile lui Fritze un femur cu adevrat uria, foarte bine pstrat. Sri n sus, i smulse osul din mini, l examin cu ochi dilatai, sttu o clip mut de fericire, apoi izbucni: tii, Fritze, ce-i asta? tii? Cum s nu! Firete c tiu. Dac nu m-nel, drcia asta se cheam os. Eti un idiot, un catr! Oase i iar oase! Ce alta vrei s fie dect un os! Dar ce fel? Asta -i ntrebarea! nchipuie-i, drag, e un os de cliptodont, un os femoris. Senzaional! Cu mult mai important dect toat grmada de aici. Aa? Pi atunci ne-am procopsit, c dincolo se mai gsesc multe din astea. Ce vorbeti! Unde? Dincolo, unde, am fost... Fritze art cu mna n direcia respectiv. Aha! M duc fuga, hotr doctorul i porni val-vrtej. Stai! strig dup el flcul din Stralau. Nu drept nainte. Cotii spre stnga. Dar micul savant, mnat de apriga sa chemare, nu voia s piard nici o secund. Trebuia s ajung imediat la faa locului. O lu deci drept nainte prin stuf. Dup cteva clipe se auzi un plescit asupra semnificaiei cruia nu te puteai nela, apoi glasul nfricoat al lui Morgenstern implornd ajutor. Fritze se luase dup micul savant, ns pe drum cotit. Indianul sttea pe partea cealalt i i fcea semn s se opreasc. Totui credinciosul Fritze, auzind iari strigtul stpnului su, nu se mai gndi la primejdie, ci nvli orbete n stufri. Dup vreo cinci sau ase pai un tablou cumplit i se nfi ochilor. Apa spase un soi de golf ngust i att de bine mascat cu trestie, stuf i papur, nct Morgenstern nu putuse s -l observe i czuse n el. Mlul i ajungea pn la gt. Dar sta nc nu era lucrul cel mai ru. Mult mai dramatic era faptul c un crocodil, atras de zgomot, i croia drum spre golfuleul care, din fericire, nu depea dimensiunile unui an. Lipsa de spaiu fcea ca monstrul s se apropie cu mare ncetineal, totui se strecura metodic i nainta cu rvn lacom. Cnd apru Fritze, fiara se gsea la numai trei metri distan de bietul savant, care, strignd dup ajutor, se zbtea, ddea din mini, din picioare, ca s

scape de groaznicul pericol, dar se afunda tot mai adnc n ml. Fritze nu se pierdu nici un moment cu firea. Noroc c avea puc, pe cnd Morgenstern i-o lsase pe a lui lng cai. Flcul scoase arma de pe umr, i croi repede drum pn la locul dezastrului, inti ntre ochii bestiei i aps pe trgaci. n aceeai clip crocodilul sri n sus, mai naint puin, dar apoi rmase nemicat, Fritze descrc i a doua eav drept ntre ochii fiarei i, rsuflnd uurat, exclam: S-a fcut, dom' doctor! Taman ca n povestea aia cu reghimentul patru. i balena, uite-o, a nepenit! Acu' s-l scoatem afar pe Ionas. inei-v strns de puca mea. V trag eu n sus de mai mare dragul. Morgenstern se ag de patul putii i Fritze trase vrtos de eav. Dar mlul perfid nu voia s restituie prada cu una, cu dou. Atunci veni i cambaul i ddu o mn de ajutor. Cu fore unite izbutir pn la urm s-l salveze pe nefericitul savant. Dar vai, cum arta! Numai ml i duhnind ngrozitor! Fritze, totdeauna gata la datorie, i scoase poncho-ul de pe umeri, poncho-ul lui curat, de un rou superb i, bodognind n felul lui, se apuc s-l tearg i s-l curee pe Morgenstern: De ce dracu' v-ai bgat n ap, dom' doctor?! Doar n-au intrat zilele n sac. Parc-i musai s te agi de un prilej oarecare i d-i i d-i?! Nu v-am strigat eu s nu mergei drept nainte, ci la stnga? Pi m chemase indianul, se scuz bravul paleontolog, stnd cu braele larg desfcute i cu toate zece degetele rsfirate. V-o fi chemat el, ns nu ca s-o luai aa razna. Parc ziceai c v putei nelege cu oricine prin pantomim i uite n ce hal ai ajuns. Acuma nu-mi rmne dect s v spl, s v cltesc, s v storc, s v ag la soare i s v stropesc cu ap de colonie ca s revenii la normal i s nu mai mirosii aa de urt. tii ce pun? Ce, dragul meu Fritze? ntreb doctorul cu jumtate de glas. Purtm mbrcminte la fel i semnm la statur. Aa c-mi dai costumul dumneavoastr i l mbrcai pe al meu. Asta nu se poate, Fritze. Al meu e ud i murdar, pe latinete udus i limosus. Ei, i? Dac stpnul e ud, se cade oare ca servitorul s umble uscat? Frumoas treab, ce s zic! Dincolo, unde am fost adineauri, apa e curat. Las' c scpm noi de mlul sta. Pn acum v -am ascultat eu. Acum v rog s m ascultai i pe mine o dalt. l trase pn la limba aceea de pmnt i acolo schimbar hainele ntre ei. Curnd stteau alturi victorioi: Fritze n costumul curat, ns mbibat de ap al doctorului, iar acesta n costumul uscat al lui Fritze. Abia acum Morgenstern gsi rgaz s cerceteze mai atent crocodilul. Strnse mna bravului slujitor i rosti: i datorez viaa, Fritze. Sper s te pot rsplti cndva. Ei, rsplat... Cnd o fi s cad i eu n vreo mocirl, m pescuii i suntem chit. Dar ce facem ce ciolanele alea pentru care era s v prpdii? Ciolanele... ah, da, firete c vreau s le vd, chiar dac deocamdat ar trebui s renun la transportarea lor. Aceast precizare i tonul cu care a fost rostit vdeau c entuziasmul su sczuse considerabil. ntlnirea cu botul cscat al crocodilului se consumase totui fr urmri tragice. Fritze l conduse la locul respectiv, unde doctorul descoperi o privelite menit s-i risipeasc pe loc vremelnica timorare. ntreb totui neobinuit de calm: Crezi c umbl pe aici indivizi care intesc s pun mna pe oasele noastre? Cine s umble! Pe-aici nu sunt dect indieni. Parc le trebuie lor asemenea oase? Atunci nu le iau nc. Dar o s m-ntorc, nu singur, ci cu mai muli oameni, care vor scoate oasele la suprafa i totodat voi avea grij s nu mai pesc ce-am pit. S mergem, Fritze. Am depit cu mult jumtatea de or. Se duser mpreun cu indianul la caii lor, apoi mnar repede, nct nu dur nici dou ore pn ajunser din urm ealonul condus de Tata Jaguar. Micul savant amator nu pomeni nimic de accident i

nici devotatul su Fritze nu scoase o vorb. De ce s-l necjeasc pe "dom' doctor", dezvluind cele ntmplate? Pe la ceasul amiezii configuraia terenului se schimb brusc. Aprur nite movile prelungi, vlurite, nirate pe diverse direcii i dnd impresia c s-ar fi aflat aici cndva mici lacuri i bli dup dispariia crora n-ar mai fi rmas dect malurile i zgazurile vechi acoperite acum de tufiuri, n timp ce pe albiile de odinioar crescuse iarba huzurind. Acest ciudat peisaj continua cu o pdure aparent nesfrit, dar care se termina printr-un intrnd, exact n dreptul lui east-Tare, ghidul ealonului. La dreapta i la stnga, ct vedeai cu ochii, pdurea se ntindea pe terenul neted i vast. Dar n fa urca pe neateptate invadnd parc un deal. Acela era intrndul pomenit mai sus. Cnd l zri, Tata Jaguar se adres cpeteniei: De ce n-am rmne n cmp deschis? O fi avnd dealul vreo trecere? Da, rspunse cel ntrebat. Dealul e rotund i scobit. nuntrul lui se ascunde valea numit Valle del lago desecado, Valea lacului secat. Aa c avem pe unde trace. ncolo pdurea e att de deas i plin de liane, nct nici un clre i cu att mai puin un convoi ntreg, nu o poate strbate. Chiar mergnd pe jos, trebuie s-i croieti drum cu securea sau cu cuitul i tot nu faci ntr-o zi ct ai face altminteri ntr-un sfert de or. i dac am ocoli? S-ar putea, ns e drum lung. Ne-ar lua o zi ntreag. Pe cnd aa, trecem valea ntr-o jumtate de or, apoi o lum de-a dreptul prin pdure i ieim iari n larg. i de acolo ct mai e de mers pn-n satul tu? Pn spre sear. Vaszic cine vrea s ajung n sat fr s ocoleasc trebuie s treac prin Valea lacului secat? Da. Asta-i bine, foarte bine. De ce? i spun eu dup ce vd totul eu ochii mei. Mi se pare c vom putea folosi de minune poziia vii mpotriva dumanilor notri. Privind de departe, ai fi zis c dealul e strbtut de un tunel. De ambele pri copacii i mpreunau coroanele, alctuind un acoperi boltit deasupra intrrii. Dar de aproape se vedea ca o gur a unui cazan alungit, de fapt interiorul dealului. Odat ajuni, Tata Jaguar i struni calul i se uit roat n jurul lui. Era foarte probabil c pe locul acela fusese cndva un lac. Mai exista i acum o mic grl care se scurgea dindrtul vechiului mal, nchipuind un iaz a crui oglind lucea n mijlocul vii. Malul dinspre partea de unde veneau clreii fusese mncat de apele ce se revrsaser peste cmp; apoi pdurea din jurul lacului se ntinsese treptat cobornd n vale, mpresurnd-o din ce n ce mai mult. Pdure deas, n care cu greu se putea ptrunde. Tata Jaguar le spuse celorlali s atepte i ddu ocol vii ca s-i dea seama exact de poziia ei. La ntoarcere gri bucuros: Nici nu se putea un loc mai potrivit. Va fi o victorie uoar. Cum aa, seor? se mir sublocotenentul Verano. Vrei s-i ateptm aici pe dumani? ntocmai. Ar fi cea mai mare pros... vreau s spun greeal... n sinea lui, ofierul recunotea de fapt priceperea i curajul lui Hammer, ns nu-i prea convenea rolul de subaltern. Ca militar, se credea mult superior. Fgduise ce-i drept ascultare, totui temperamentul su impulsiv i voluntar rbufnea nu o dat. M bucur c n-ai isprvit cuvntul, seor, fcu Tata Jaguar, ct se poate de serios. Nu sunt obinuit s mi se vorbeasc n acest fel. Mi-am exprimat opinia i n-am nimic mpotriv s v-o expunei pe a dumneavoastr. De ce considerai c ar fi o greeal? Fiindc am fi cspii.

Nu pricep. Nu pricepei? E la mintea cocoului. Atunci probabil c greeala mea se trage din faptul c nu posed minte de coco! Vei avea, sper, buntatea de a-mi ajuta slaba nelegere. Sublocotenentul, cruia ironia nu-i scpase, rspunse stpnindu-se cu greu: Valea e nconjurat de nlimi. Dac inamicul cade asupra noastr i ptrunde n vale, suntem pierdui. Aa! Dac ptrunde. Notai cuvntul dac! i dac nu ptrunde? Intrarea vii, dup cum vedei, nu ngduie trecerea dect a cel mult ase sau apte oameni deodat. n plus, avem aici destui arbori ca s ne punem la adpost de gloanele i sgeile vrjmailor. Cu cincizeci de flci viteji putem mpiedica ptrunderea oricrei trupe inamice chiar dac ar numra o mie de lupttori. Recunoatei acest lucru? Ofierul nu rspunse. Tata Jaguar continu: Ai spus c suntem nconjurai de nlimi. Dar credei c acestea se dau n lturi n faa dumanului? Oare nu-l mpresoar i pe el n egal msur? i-apoi cine a ocupat primul poziia, acela este n avantaj. Nu-i aa? Ori ai fi de prere s mai studiem tactica i strategia? Verano ridic din umeri, ncurcat. De altfel, urm Tata Jaguar, nu am deloc intenia s mpiedic ptrunderea dumanilor n aceast vale. Mai curnd i-a lsa s intre. Dar pentru ce, Doamne-iart? sri agitat ofierul. Ar nsemna s cdem cu toii n minile lor. Ba deloc. Ar cdea ei n minile noastre. Bnuii cumva cnd vor sosi abiponii n regiunea asta? Nimeni nu poate bnui. i de ce nu? E greu de ghicit? Albii cu care ne-am ntlnit au dat dispoziii ca soldaii s se adune la Lacul palmierilor. nseamn c ei nii nu vor sosi acolo nici mult mai devreme, nici mult mai trziu dect cei pe care i-au chemat. Chestie de logic, nu? Dumnealor au fcut cale ntoars peste Rio Salado ca s nu le dm de urm. Treaba asta i-a costat dou zile. Chiar dac ar fi clrit cu aceeai vitez ca noi, nc ne rmne un avans de dou zile. Dac socotim c au mai pierdut o zi cu odihna, cu mobilizarea indienilor rebeli, cu sfatul iat c numrul crete la trei. Nou, cu caii notri iui i mai mult dect ndestultori, ne-au trebuit trei zile pn aici. Abiponii ns cam duc lips de cai. Pe lng cavalerie, efectivele lor vor fi avnd i pedestrai. Acestora le trebuie cel puin patru zile pn s ajung la el. Aadar, putem s-i ateptm peste patru zile, termen destul de lung ca s facem toate pregtirile spre a ne uura lupta i a izbndi. Cum uurare, cum izbnd dac-i lsm s intre aici? Eh, dumnezeule, nu nelegei c e vorba de o curs? Curs?! se mir ofierul. O fi, dar pentru noi. Tata Jaguar voi s-i rspund, dar inlterveni doctorul Morgenstern: Scuzai, seor Verano, dumneavoastr suntei ofier i nu pricepei ce spune domnul Harnmer? Cursa ori capcana respectiv, pe latinete lagneus, e foarte uor de imaginat. Oho, i-o imaginezi dumneata? se zbrli ofierul. Atunci fii bun i explic-mi i mie. Cu plcere, seor. S zicem c ne ascundem printre copacii din jur, l lsm pe inamic s intre, apoi ocupm intrarea i ieirea vii. Astfel l-am atras n curs i e pierdut, cci noi aflai la adpost nu suntem vulnerabili, pe cnd el neavnd acoperire e pur i simplu expus gloanelor noastre. Sper c acum nelegei. Clar, nu-i aa? Pe latinete perspicuus. Sublocotenentul turba n sinea lui. Lecia micului savant constituia pentru el un fapt i mai grav dect felul n care l tratase Tata Jaguar. Ce tot ndrugi! rcni el. i-am cerut eu sfatul? Desigur, ai cerut s v explic situaia. N-am cerut nimic. i n viitor scutete-m te rog de lmuririle dumitale. tiu eu mai bine ce i cum.

Se pare totui c nu tii, l puse la punct Tata Jaguar. Dar, dect s ne certm, ia s ne continum drumul. Prima noastr int pn disear e Prul limpede. Ealonul se puse imediat n micare. Ofierul se inea mbufnat n urm. l necjea grozav faptul c el, mputernicitul generalului Mitre, primise un asemenea bobrnac. Dealul care, vzut din fa, prea uguiat ca un con, se prelungea destul de mult n spate. Semna cu o virgul imens pe coada creia curgea grla pomenit mai sus. Aceasta izvora din punctul cel mai nalt, apoi panta cobora lin i se pierdea contopindu-se cu esul. Pdurea i mai nsoea de ambele laturi strjuind cmpul pn departe. Dar nu mai era att de deas. Prsind malul ngust al grlei, puteai s treci clare printre copaci. Ealonul ddu ntr-o pune larg. Aici caii, lsai n voia lor, se avntar la galop. La nceput, Morgenstern ndurase clria ca pe o cazn, dar cu timpul se antrenase binior. Acum se inea solid n a. Clrea lng Fritze Kiesewetter, devotatul servitor, care avea grij s nu se deprteze prea mult de stpnul su. Cum stai cu hainele? ntreb micul savant. Or fi nc ude, vezi s nu rceti. Nici o grij, fcu Fritze, bine dispus. Nu se prinde rceala de mine. -apoi, cnd l-ai ars pe ofieraul nostru, mi s-au uscat i hainele de bucurie. O s-mi poarte pic, nu? Asta-i sigur, l-am dibuit eu. Dar s nu v pese. Nite persoane ca noi, vreau s spun oameni nsemnai care se ocup de fiarele antediluviene, nu se sinchisesc de purici. Doctorul rmase o clip pe gnduri, apoi rosti: Fritze, parc am comis totui o greeal. Cu ofieraul? Nu. Cu animalul acela gigant, cu oasele din mocirl. Nu trebuia s le las acolo, trebuia s le iau cu mine. De ce s le luai? Fiindc m tem c o s dispar. Ai auzit c abiponii vin clup noi. Se vor opri i ei la mocirl i atunci am pierdut frumusee de material. Nu prea cred. Ce s fac abiponii cu ciolanele? Ei nu, dar mai sunt i albii... Hm! i bnuii c... Exact. Soldaii tiu ce valoare au asemenea oase pentru tiin. Le vor ridica de-acolo. Nu, v asigur c nu. Chiar dac ar vrea s le terpeleasc i nc n-or s-o fac imediat. Le vor lua la ntoarcere. Totuna, dragul meu. Hai napoi, s le aducem ncoace! A! Nu vrei? Pi ne-ar prinde ia. Nicidecum. Tata Jaguar spunea c vor sosi abia peste patru zile. Avem timp destul. M rog, dar tot nu merge. Nu ne-ar da voie Tata Jaguar. Las, fac eu ntr-un fel s nu-i cer permisiunea. Mergi cu mine, Fritze? Cam peste mn... Sper c-mi eti credincios? Credincios, dom' doctor, mai ncape vorb. Prin urmare vii, dac te rog? Vad, dom' doctor, pentru mine porunca dumneavoastr e lege, darmite cnd m rugai. Mi-ar crpa obrazul s nu v ascult. n regul. Asta zic i eu devotament, pe latinete fidelitas. Dar cum crm oasele?

Habar n-am. Tu, cu inteligena ta... Ehei, dac inteligena mea ar fi o roab sau o cru, le-a ncrca n ea i... mn, biete! Numai c aici nu se gsesc de nici unele. Doar s folosim nite cai de povar... Care, din pcate, lipsesc. Cum lipsesc? N-am terpelit noi optzeci de cai? tia nu ne aparin. Zu? Cine a spus? Doar am fost i noi de fa la furtiag, avem i noi partea noastr, pe puin patru cai. Credei c m-a sfii s-i scot frumuel de-aici? Asta nici nu e furt, c-i aducem napoi. i lum cu tot cu samare i, gata treaba. Dar drumul l mai ii minte? Nu cumva s ne rtcim. Nici o grij, dom' doctor. Pe unde am clcat o dat, s-a zis. Cunosc drumul ca pe propriul meu buzunar. Dar m cam tem de altceva. i anume? Crocodilii, v rog. Pentru c dumneavoastr, cnd e vorba de oase, nu mai inei cont de nimic. Ei i dac se ntmpl s dai peste o namil din alea? i dac eu, de pild, nu v pot ajuta? Voi bga de seam. i promit. Bine. Atunci spunei cnd pornim i gata. Discutnd astfel, mai lsar n urm o bun bucat de drum. Din loc n loc ntlneau acum crnguri mrunte. Se vedea c fuseser plantate de om. n deprtri se nirau ogoare i colibe singuratice. Ealonul nainta printre mici aezri cambae. Ctre sear strbtur o rarite nu prea ntins. Apoi zrir un lac scnteietor i prul care l alimenta venind din pdure. Plcuri de colibe i strjuiau malurile. Era Arroyo claro (Prul limpede). Ajunseser deci la int: sediul principal al cambailor. Pe lac picoteau cteva brci cu pescari. n spatele colibelor, n grdini i lanuri panice, lucrau laolalt femei, brbai, chiar i copii. Alii, dup ce-i terminaser probabil treaba, edeau ori stteau n picioare n faa locuinelor. Acest tablou idilic se schimb ns ca la ion semn dup ce primul camba i zri pe noii venii. Acesta scoase un ipt strident, reluai i repetat din gur-n gur. Pescarii traser iute brcile la mal. Oamenii de pe cmp ddur fuga n sat, se rspndir prin colibe i ct ai clipi se npustir afar narmai. Dar east-Tare scoase i el un strigt lung, ascuit; drept care stenii se oprir. Fr s-l fi vzut la fa, l recunoscuser imediat dup semnal. Chiuind i agitndu-i armele, dnuind, salutnd, venir n ntmpinarea oaspeilor. Potrivit obiceiului, acetia sttur n loc pentru a primi urarea de bun sosit. Ceremonia ns nu putea ncepe, fiindc nu toi locuitorii satului erau prezeni. Muli se aflau n pdure i trebuiau anunai, ceea ce se i fcu repede cu ajutorul unui instrument de bambus, gros, rudimentar, avnd la capt un mutiuc dintr-un lujer subire, scobit. Instrumentul produse un sunet urt, difuz, dar, care probabil c se auzea pn la mari deprtri, cci imediat i rspunser o mulime de voci venind parc din alt lume. Curnd se ivir i oamenii, cte unul sau n grup. Veneau cu sufletul la gur dovad c semnalul acesta se folosea numai n caz de mare urgen. n scurt timp se strnser la vreo trei sute de brbai. Se nirar pe dou rnduri n faa noilor venii. Femeile stteau ndrtul brbailor, iar copiii, mai deoparte, ca spectatori. n sfrit brbaii, fr a se mica din loc, pornir un dans al minilor i capului. A doua figur, la care participar i femeile, consta dintr-un pas nainte i unul napoi. Urmar apoi jocul sulielor, al evilor de suflat i al cuitelor, acompaniate de un straniu cor feminin n falset. La un moment dat dansul prea s se fi ncheiat. Cpetenia art spre Hammer i rosti cu glas tare: "Tata Jaguar!" Pre de o clip domni tcere. Probabil c erau foarte surprini de prezena n mijlocul lor a vestitului brbat. Dar apoi se porni un vacarm i o hrmlaie, s-i sparg timpanele nu alta. Brbaii i femeile sreau ca nite posedai, copiii le urmau exemplul. Muli se apropiau de Hammer s-i ating mna sau mcar s-l pipie. Tata

Jaguar nu mai fusese la "Prul limpede", dar se tia c-i ajutase pe cambaii altor triburi s ias biruitori din lupta cu abiponii. Dup ce agitaia se mai potoli gazdele se rnduir ca s-i conduc pe oaspei n sat. Brbaii mergeau n fa cte trei, urmai de copii, apoi veneau strinii. Cpetenia se afla n fruntea tuturor. Satul cuprindea cam optzeci de colibe cldite din pmnt btucit i nvelite cu stuf. Aveau grdini cu flori, iar pe cmp, n afar de cereale, creteau tot felul de legume, hrana preferat a acestor oameni, nu prea carnivori. n spatele ogoarelor i a pdurii se deschidea un izlaz destul de mare unde pteau vreo aizeci de cornute i cel mult treizeci de cai, nsumnd tot avutul obtei. Desclecar. east-Tare le vorbi oamenilor despre cele ntmplate, prevenindu-i c se apropie dumanii abiponi, iar Tata Jaguar i anun c vrea s le distribuie caii capturai i un numr de arme drept cadou din partea lui. Bineneles, c aceast comunicare fu primit cu chiote de bucurie. Sublocotenentul Verano i ngdui, ce-i drept, s protesteze afirmnd c nimeni n-are cderea s dispun de aceti cai, dintre care un numr ar trebui s-i revin chiar lui i nici s nstrineze armele. Dar Hammer nu-l lu deloc n seam. ncepea s se ntunece. Despovrar caii, i duser la pru s se adape, apoi la izlaz, unde puteau s pasc din belug. Cambaii tiar cteva vite n cinstea oaspeilor, aprinser focurile i, la lumina lor, se puser pe fript i pe frupt. Se comportau cu toii n aa M, de parc nici nu le psa de abiponi. Aflaser c acetia mai sunt nc departe i, n plus, l vedeau aici pe Tata Jaguar, a crui simpl prezen avea darul s le alunge orice griji. Carnea fu preparat i devorat exact ca la gauchos. Bur o licoare fermentat de "chanar", plant cunoscut n botanic sub denumirea de prosopis dulcis. La urm consumar un soi de cozonac fcut din mlai i alte finuri i copt n cenu fierbinte. Dup cin se inu sfat cu participarea lui east-Tare i a tuturor albilor. Aici Tata Jaguar i dezvlui planul. A doua zi diminea cambaii aveau s primeasc arme i s fie instruii n mnuirea lor. La timpul cuvenit rzboinicii urmau s se deplaseze pn n Valea lacului secat, s ptrund acolo i o sut dintre ei s se ascund n pdure de o parte i de alta, pndind bineneles sosirea abiponilor. Trebuiau s atepte linitii pn ce dumanul va fi intrat n vale, apoi s ias din ascunztorile lor i s blocheze ieirea, ca nimeni s nu mai poat da ndrt. Ceilali cambai vor sta pitii chiar n vale dup copaci i, la un semn, vor dezlnui atacul numai din partea aceea. Firete c amnuntele nu puteau fi cunoscute de pe-acum. Important era ca oamenii s se in aproape unul de altul, pentru a-i putea transmite n oapt ordinele Tatii Jaguar i s le urmeze ntocmai. Toat lumea fu de acord n afar de sublocotenentul Verano. Acesta atept pn ce-i ddur cu toii asentimentul, apoi se adres Tatii Jaguar: Seor, planul dumneavoastr ar fi destul de bun dac ar izbuti. Dar m ndoiesc. Asta rmne de vzut, rspunse Hammer, calm. Ce s mai rmn de vzut? Fora ostaului se demonstreaz n atac, nu n pnde i ateptri. Cel ce atac are avantajul de partea lui, lucru pe care l ignorai, se vede. Ba l tiu ca i dumneavoastr, seor. Pi atunci de ce nu atacai imediat? Pentru c vreau mai nti s-l prind pe duman n curs. Greit. Nu trebuie lsat s ajung att de departe. Trebuie s-i ieii n ntmpinare i s-l lovii oriunde ar fi. Sau poate nu ndrznii? Dac-i aa, trecei-mi mie comanda. Eu tiu cum s duc asemenea operaii la victorie. Ei, da, cu pre mare, desigur, cu mult vrsare de snge. Tocmai asta vreau s evit. Greii din nou. Aceti cini de abiponi trebuie nimicii. Dac se poate, s nu scape nici unul. De ce, seor?

Mai ntrebai! Nu sunt ei dumanii notri? Nu ne jefuiesc fr scrupule? Dar dumneavoastr ce facei? Avei oare dreptul la o singur palm din pmntul lor, din ara n care v aflai? Oare dumneavoastr, sau naintaii dumneavoastr, ai pltit cinstit indienilor pentru cte leai luat? Dar s nu ne certm pentru asta. Numai s mearg lucrurile cum doresc eu i atunci nu va curge nici un strop de snge. O singur privire, un pic de chibzuial i abiponii vor nelege c, dac se angajeaz n lupt, sunt pierdui. Le voi vorbi i le voi pune condiii omeneti. n felul acesta vom ncheia cu ei o pace cinstit. Pace? Pace ce aceti rebeli? Dai-o dracului, seor! V putei asuma o asemenea rspundere? i cine, m rog, va ndrzni s-mi cear socoteal? Generalul, preedintele... Aida de, nu suntem aici la Buenos Aires, ci n Gran Cacho. inutul acesita aparine cambailor. Preedintele n-are nici un cuvnt de spus. Atunci aflai c voi fi contra! Adic vei aciona mpotriva voinei i ordinelor mele? Exact. Nu cunosc aici pe nimeni care ar avea dreptul s-mi ordone. Uitai c graie nou ai scpat de moartea ruinoas ce v atepta? Dar s v mai spun un lucru. Fii atent: dac din vina dumneavoastr i mpotriva voinei mele va curge un singur strop de snge, v trag un glon n cap. Vorbii aiurea, seor! sri ca ars ofierul. tii cine sunt eu? Un simplu ofiera, nimic mai mult i pe deasupra unul violent i sngeros. Iar eu sunt Tata Jaguar, pentru care un indian cumsecade preuiete mai mult dect un alb ticlos. Ce-am spus rmne buni spus. Jur! Se scul de la locul lui i se deprt. Sublocotenentul mai profer n spatele lui nite vorbe "tari", ns Geronimo, mna dreapt a efului, i scoase cuitul de la bru: Gura, seor! Dac mai aud un singur cuvnt necuviincios la adresa Tatii Jaguar, v spintec i v iau piuitul! Credei c ne topim n faa gradului dumneavoastr de sublocotenent?! Hammer se plimba ntre dou colibe de-a lungul unor grdini. Umbla numai ca s-i treac enervarea, contemplnd secera subire a lunii ce-i arunca lumina nesigur asupra izlazului. Deodat observ un lucru ciudat: caii aflai pe izlaz se strngeau cerc, cu boturile alturate i cu crupele n afar. Cornutele la fel, ns cu capetele n afar. Aadar, animalele luau poziie de aprare caii ca s poat lovi cu picioarele dindrt, cornutele ca s poat mpunge. Pesemne c simiser n preajm vreo slbticiune i nc una fioroas de tot. Cum nu avea puca la el, Hammer strig din rsputeri: "Ciudado, seores! Aducei armele! Se apropie un jaguar!" Nu de fric strigase. C nu-i era team nici fr puc; o dovedea faptul c-i continu linitit plimbarea. i scoase ns cuitul, ca s-l aib la ndemn n orice moment. Vocea lui puternic se auzi nu numai n sat, ci i n mprejurimi, ajungnd astfel i la urechile a doi ini crora comportarea neobinuit a animalelor le scpase. Acetia erau Anton Engelhardt i Hauca. Prietenia celor doi tineri devenise n ultimele zile i mai strns. Aproape c nu-i vedeai unul fr cellalt. Anton i vorbise incaului despre patria sa nu de Peru, ci de Germania, de unde se trgeau prinii de locuitorii ei i de felul lor de via. Se bucurase de o educaie atent i se instruise la rndul lui, nct era n msur s-i explice prietenului su o mulime de noiuni. Vorbiser de credinele diverselor popoare, de formele de guvernmnt, de suverani i de prerogativele lor, de forele armate i de pustiirile pe care noile arme le pot provoca. Ca ct asculta mai mult, cu att incaul devenea mai tcut, mai ngndurat. ncepea s ntrevad c planul su grandios nu era dect o himer. La sfatul care tocmai se ncheiase, cei doi amici, tiindu-se nc prea tineri, nu luaser parte. Ieiser s se plimbe un pic. i astfel, trecnd de izlaz, ajunser la marginea pdurii. Puti nu aveau, nici nu se gndiser s le ia. Anton era narmat cu un cuit i un pistol. Incaul dispunea i el de un cuit i purta la

bru buzduganul de care nu se desprea niciodat. Primul sporovia ca de obicei, n timp ce Hauca l asculta curios, aruncnd din cnd n cnd o ntrebare n dorina de a afla ct mai multe. Deodat auzir un glas tuntor venind dinspre izlaz: "Ciudado, seores! Aducei armele! Se apropie un jaguar!" Acesta-i Tata Jaguar, constat Anton, oprindu-se n loc i scond instinctiv pistolul. S fi ptruns fiara n sat? Nu, rspunse Hauca. N-ai auzit c strigtul venea de dincolo, de la izlaz? Suntem cam departe aici. Hai s ne ntoarcem. Pornir spre sat. n drum, observnd vitele, incaul rosti: Trebuie s ne grbim. Vitele s-au pregtit de aprare. Boii stau aplecai cu coarnele n pmnt. nseamn c jaguarul nu d trcoale, ci chiar se apropie de noi. Grbir paii. Vreo ase, apte cai, ntori cu spatele i cu capetele mpreunate, formaser un cerc de aprare. Forniau i tropiau nencetat. Hauca o lu la stnga, pe cnd Anton, voind s scurteze drumul, apuc la dreapta. Abia coti dup grupul de cai, cnd observase nu departe de el, n iarb, ceva negru. Ce s fie? Nu putea s-i dea seama. Luna plpia slab, neputincios. Bnuind c e vorba de un viel sau de un mnz rtcit, Anton ddu s treac nainte. Dar fptura din iarb se ridic i Anton o recunoscu numaidect: era un jaguar ncordat, gata s sar asupra lui. Fuga ar fi fost cea mai rea soluie, de aceea biatul se opri n loc, puse degetul pe trgaciul pistolului i cu mna stng trase cuitul din teac. Nu-i era propriu-zis fric; tria ns un moment de suprem tensiune greu de definit. Hauca! strig el. Jaguarul! Tnrul inca venea tocmai dinspre grupul de cai, de cealalt parte. Ct ai clipi, jaguarul fcu un salt n direcia lui Anton. Acesta trase un foc, dar fiara l i dobor la pmnt. i simea greutatea trupului i mirosul urt. Se atepta ca din moment n moment bestia s-l sfie cu ghearele i cu colii ei ascuii. Dar, deodat, se auzi un trosnet de parc cineva ar fi lovit cu securea ntr-un butuc. Jaguarul se ridic pe jumtate, apoi, fr a scoate barem un rcnet, se rostogoli ntr-o parte. Anton se simi eliberat de apsarea fiarei, dar, buimcit de cele ntmplate, rmase ntins la pmnt. Incaul se aplec i ntreb plin de ngrijorare: Eti cumva rnit, Antonio? Te-a atins jaguarul cu colii ori cu ghearele? Nu cred, rspunse Anton. Nu m doare nimic. Jaguarul zace lng mine. Ce-i cu el? i-a dat duhul. L-am ucis cu humanciuy-ul meu chiar n clipa cnd s-a repezit la tine i ai tras focul de pistol. Am venit din spate i i-am dat cu ghioaga n cap. Hai scoal, s vedem dac n-ai pit ceva. Anton se scul n picioare. Nu pise nimic. Pn i hainele i erau intacte. S-l fi surprins pe jaguar ntratt mpuctura, nct a ntrziat s se foloseasc de armele lui ascuite? Anton strnse mna salvatorului su i, mbrindu-l, rosti: Fr tine n-a mai fi n via. M-ar fi rupt n buci. Cum s-i mulumesc? Fiindu-mi prieten ca i pn acum. Asta-i tot. Hai s ne ntoarcem la ai notri. i jaguarul? l lsm deocamdat aici. O s-l ridice mai pe urm cambaii. Nu se deprtar bine, c se ivi i Tata Jaguar. Auzind strigtul i focul de pistol, se grbise s-i vin n ajutor biatului. i ddu repede seama de situaie, se aplec asupra fiarei, o cercet, apoi spuse: Tigroaic, da, da, tigroaic de vreo cinci ani. Rareori am ntlnit un exemplar att de mare. Hauca, eti un viteaz! Ce mai lovitur, sfinte Dumnezeule! I-ai sfrmat easta. D mna s i-o strng. Sunt convins c o s ajungi cndva un brbat destoinic. Se ntoarser tustrei n sat. Dup ce aflar cele petrecute, cambaii pornir cu mic cu mare, brbai, femei i copii, s aduc jaguarul n alai triumfal. l jupuir pe loc. Blana firete c aparinea tnrului inca care doborse fiara, dar el o drui lui Anton n amintirea grozavei ntmplri. Cambaii evacuar cteva colibe, punndu-le la dispoziia oaspeilor pentru odihn. Anunai de curierii lui east-Tare, o seam de rzboinici din satele nvecinate se i prezentar la datorie n timpul nopii.

Dimineaa sosir alii, n numr mare, apoi i familiile ce-i prsiser casele pentru c se aflau n calea vrjmailor. Venir de-a valma, cu cel, cu purcel. Albii distribuir putile capturate ntre cpeteniile care i conduceau pe noii sosii. i nu erau puini acetia, deoarece fiecare sat i avea cpetenia lui. Li se spunea caichi. Pn la urm se adunar peste ase sute de lupttori tineri i viguroi. Bineneles c femeile trebuir s gteasc, s coac, s frig cantiti enorme de mncare. De asemenea, bieii localnici trebuir s-i goleasc toate cmrile pentru a asigura trupei provizii pe mai multe zile, cci nu se putea ti dinainte cum se vor desfura evenimentele. Dar Tata Jaguar i consola explicndu-le c dumanul nfrnt va fi obligat s suporte cheltuielile rzboiului, poate chiar mai mult dect att. Oare nu se aleseser ei de pe-acum eu puti bune i cu optzeci de cai?...

Capitolul XII - Prad crocodililor

A treia zi Tata Jaguar, nsoit de Hauca i de btrnul Anciano, ieir din sat ea s cerceteze terenul. i luase cu dnsul fiindc tia c-i pot fi de mare folos. n dimineaa urmtoare, trupa cambailor avea s porneasc spre Valea lacului secat pentru a ocupa poziia indicat de el cu lux de amnunte. n absena sa, oamenii se aflau sub comanda credinciosului i dibaciului Geronimo, fapt care aa i mai mult invidia sublocotenentului Verano. Dup ce Hammer i cei doi nsoitori se deprtar, doctorul Morgenstern gri ctre Fritze: Bine c a plecat, altminteri n-a fi ndrznit nicicum s-mi duc planul la ndeplinire. Cu ochii lui venic treji, ar fi observat imediat dispariia noastr i ne-ar fi adus napoi. i am fi ajuns de rsul lumii, dom' doctor, zu dac nu crpm de necaz! rspunse Fritze. Vaszic tot v mai gndii la planul dumneavoastr? Da. Cu ct judec mai mult, cu att mi dau seama ce pcat e de oasele acelea minunate. Vrei s m prseti? Nici gnd. Mai curnd m prsesc pe mine dect pe dumneavoastr, doar tii... Atunci s acionm. Dar cum e mai bine? Ziua nu prea merge, ce zici? Nu prea, cci Geronimo sta cu clon de uliu nu ne-ar lsa s-o tergem. Simte grozav. Aa c nu rmne dect s plecm noaptea. Lsai pe mine, c scot eu caii cu ei cu tot, plus curele ca s legm oasele. Astfel Fritze cel iste i petrecu toat ziua pregtind marea evadare. Seara, oamenii din tabr se culcar devreme, cci dis-de-diminea trebuiau s plece la drum. Situaie favorabil, care i ngdui lui Fritze sl anune ctre miezul nopii pe Morgenstern c totul e n regul. Crase nc de ce seara n pdure trei samare i dou ei, aduse n tain caii i i priponise de copaci. Acum vitejii notri i luar armele i pornir tiptil spre pdure. neuar caii de clrie, legar caii de povar unul de cellalt ca s-i aib alturi, se sltar, n ei i pe-aci i-e drumul. Oare mai gsim oasele? ntreb ngrijorat micul savant. Le gsim la fix, l asigur Fritze. Luna e ca un ti de cuit, abia dac vd pe unde clcm. Nu-mi pun eu ndejdea n lun, ci n cpna mea. Cunosc drumul de parc l-a fi btut douzeci de ani ca pota. ntr-adevr, Fritze tia direcia i nu se abtea. ns pdurea era ca o cetate neagr, mut, neprimitoare i flcul nu izbuti s gseasc trecerea de acum trei zile, pe unde ieiser n cmp deschis. Se vzur deci nevoii s descalece i s atepte zorii. Dar i n zori cutar ba ici, ba colo, apucnd adesea pe drum greit i fcnd apoi cale ntoars. Abia dup vreo dou ore descoperir ntmpltor urmele Tatii Jaguar

i avur astfel posibilitatea s se orienteze. Urmele se pstraser atta vreme fiindc iarba era deas i nalt, iar clreii nu consideraser necesar s le tearg. inndu-se, aadar, de aceste urme, vitejii notri i continuar drumul, trecur prin pdure, ieir la pru i coborr pe mal n jos spre Valea lacului secat. Dup un scurt popas, n care i adpar caii i le ngduir un pic de odihn, pornir mai departe. Urmele Tatii Jaguar i ale celor doi nsoitori ai si se mai vedeau nc foarte clar. Valea rmnea treptat n spatele lor. Fritze i struni calul i, aplecndu-se n a, cercet gnditor urmele. Apoi zise: Dac nu greesc eu, atunci a greit Tata Jaguar. Ce vrei s spui cu asta? ntreb doctorul. A luat-o prea mult spre stnga. De fapt, drumul e dincolo, la dreapta. Probabil c te neli, Fritze. Tocmai Tata Jiaguar s greeasc drumul, pe latinete via sau trames!... i totui, orict mi-a frmnta glagoria, nu vd altcum. Cnd am venit prima oar ncoace, am luat-o de-a dreptul spre vale... Dar mi aduc aminte c ddeam cu nasul n ea. Pe cnd urmele astea cam fug spre stnga. ncotro apucm? Mergem cum a mers i Tata Jaguar. Nu se poate s nu ajungem la mocirl. Bine, cum poruncii. Continuar s se in de urme. Dup cteva ore ddur de un teren nisipos. Aici urmele nu se mai vedeau. Dei inutul li se prea total necunoscut, totui dezertorii notri naintau srguincios cutnd s se menin pe aceeai direcie. Astfel mai trecu un rstimp. Deodat Fritze i struni calul i spuse rspicat: Nu m-am nelat, dom' doctor. Am luat-o greit. Altminteri, eram de mult la mocirl. Ai dreptate. ns nu cred ca Tata Jaguar s fi pierdut direcia. Atunci o fi fcut anume un ocol. Iar noi am pierdut atta timp. Ce-i de fcut, Fritze? Ne ntoarcem n Valea lacului secat? Asta nu. Am luat-o prea la stnga, deci crmim la dreapta. i pentru c ne-am tot dus nainte, mai dm ndrt. Adic pe scurt: napoi i spre dreapta. Dac nici aa nu dm de mocirl, atunci s m picai cu cear, dom' doctor. Merser conform ideii lui Fritze i, ntr-adevr, dup un oarecare timp, zrir siluetele copacilor din jurul mocirlei. Trecuse ns mult de amiaz i soarele ncepea s coboare la orizont. Ajuni la int, luar caii de drlogi i se apropiar cu mult atenie de locul unde zcea tezaurul antediluvian. i acum la treab! Se ndemn Fritze. Peste un ceas va cdea ntunericul. Pn atunci ncrcm samarele i... la drum. Zici s nu rmnem aici peste noapte? Nu. Doar tii c azi se mplinete sorocul i ne putem trezi cu abiponii. Ce s-ar mai bucura s ne prind pe amndoi. Hai s ne apucm de treab, dom' doctor, dar pzea la crocodili! Abia acuma vd ci miun pe-aici. ntr-adevr, dac te uitai atent, puteai s vezi sute de asemenea lighioane, mai ales pe marginea apei, lng mal. Oasele zceau la locul lor, neatinse. Cei doi se apucar s le strng i s le lege. Dar lucrul nu mergea chiar att de repede cum ar fi dorit flcul, cci, Morgenstern avea mereu ceva de observat, de lmurit. De sute de ori i atrgea atenia s umble cu bgare de seam, s nu cumva s vatme osemintele acestea dragi. De pe unele trebuiau s rzuie mlul, pe altele s le spele. Timpul trecea i eroii notri nici nu bnuiau ce Se ntmpl n preajma mocirlei. Deodat auzir un glas. Cum stteau ghemuii n stuf, se ridicar cu ochii plini de mirare. Cine putea fi vizitatorul neateptat? O tuf mare. se nla drept n faa lor. Se uitar printre crengi. i ceea ce zrir era de natur s-i ngrijoreze n cel mai nalt grad.

O ntreag armat de clrei i pedestrai se apropia de mocirl, cutnd parc un loc potrivit pentru popasul de noapte. Civa clrei, poate doisprezece sau paisprezece, dibuiser cei cinci cai i acum se ndreptau spre ei. Unul din clrei era indian, ceilali albi. Desclecar i ncepur s rscoleasc stuful. Nu se aflau dect la vreo patruzeci de pai de vitejii notri. Acetia le puteau distinge cu uurin trsturile. Sfinte Sisoie, ce mai cozonac! i opti Fritze lui Morgenstern. Asta pentru c am ntrziat cu vorbria dumneavoastr. Mi-am nchipuit eu c-o s ias prost. Cunoatei pe vreunul dintre indivizi? Din pcate, da, rspunse doctorul, simind cum l trec nduelile. Dac nu m-nel, unul e Antonio Periile, cel care a tras n mine... i vd i pe cpitanul Pellejo, care a dat peste noi cnd cu gigantohelonia... Iar eu l recunosc pe la lungu de-i zice Gambusino. Ia uitai-v, dom' doctor, pe cmp! Cel puin opt sute de oameni narmai. i ce credei c sunt? Abiponi! N-am putea s fugim, Fritze? ncotro, m rog? S fugim la ei, s ne vrm sub ap? Ori ne prind indienii, ori ne pap crocodilii. Atunci s stm aici n stuf. Poate nu ne gsesc pn se face ntuneric, pe latinete caliginosus sau obscurus. Apoi ne crm. Nu v mai punei ndejdea n fleacuri! Nici n-o s picure cinci minute n oala veniciei, c ne-or i apuca de ciuf. i atunci o pim, nu? M rog, n-are s fie o plcere. i cum le rspundem dac ne ntreab ce cutm aici? Bine c v-ai gndit i la asta, dom' doctor. Dumneavoastr nu rspundei nimic. Lsai pe mine. n nici un caz nu trebuie s afle c Tata Jaguar e pe-aproape i c indienii cambai se ateapt la un atac. Le spunem c am venit singuri-singurei i o inem aa chiar dac ar fi s ne trag n eap, s ne frig, s ne spnzure, s ne otrveasc, s ne trimit pe lumea cealalt. Ia vedei! Au i dat de urma noastr. Ajut, Doamne! Tot cutnd, clreii reuir s deosebeasc urmele vechi de cele noi. Acum se apropiau repede, n cap cu Gambusino. Acesta se opri n spatele tufei i, zrindu-i pe cei doi frtai n vemintele lor roii, exclam foarte surprins: Ay maravilla! Ce minune! Pe cine vd aici? Nite cunotine vechi i dragi. Bine-ai venit, seores! Ce v preocup? Ai mai descoperit vreo broasc-gigant? Uite i ciolane, pe legea mea! Las' c o s artai i voi la fel n curnd. Rse batjocoritor, iar ceilali i inur isonul. Apoi, nfcndu-i pe bieii "paleontologi", i traser pn la caii lor, unde pmntul solid i uscat era mai sigur dect cel de lng ap. Acolo fcur cerc n jurul lor i i buzunrir pentru a doua oar. Gambusino se nfipse cu picioarele rchirate n faa celor doi prizonieri. Ei, i se adres el ironic lui Morgenstern, ce s-a mai ales din Tata Jaguar? E pe urmele voastre, rspunse repede Fritze, cutnd s atrag asupra lui i celelalte ntrebri. Tu ce te bagi, obrznictur? Dar hai, vorbete, poate vei fi mai sincer dect stpnul tu, care a fcut-o pe prostul rndul trecut. De fapt ar trebui s te omoram, dar dac ne spui adevrul s-ar putea s scapi. Ia spune, s-a luat Tata Jaguar dup noi chiar n dimineaa aceea? Da. i pn unde a mere? Asta n-o tiu c n-am fost de fa. Dar ce cuta dumnealui la Gran Chaco? Umbla dup ceai eu yerbatores-ii lui. n ce parte?

Nici asta n-o tiu, c tcea ntruna i nu prea vorbea cu noi. Am aflat c voia s v ajung repede din urm, s vad ncotro mergei. Ci oameni are? Vreo douzeci. i voi de unde avei dobitoacele i armele astea? Doar nu v-am lsat nimic. Ni le-a dat Tata Jaguar. Spunea c o s i le plteasc bancherul Salido. Mi-am nchipuit eu. i ce cutai aici? Am auzit c n Gran Chaco se gsesc oase de animale strvechi i am venit aa, la un noroc. De altfel, am i descoperit ciolanele. V-ai ntlnit cu cambaii? Unde? Nicieri. Am trecut ieri prin cteva sate i le-am gsit pustii. Pustii? De ce? De unde s tim noi asta, seor? Cainbusino i propti zdravn pumnul n piept i rosti mnios: Ascult, omule, ori eti un tmpit fr pereche, ori eti un mecher clasa-nti. n ambele cazuri nu e nici o pagub s mpri soarta cu stpnul tu. Vaszic ne-ai mrturisit c Tata Jaguar se afl n urm, nu naintea noastr cum credeam. De fapt, asta ne ajunge. Legai-i de copaci! O s vedei imediat ce distracie v pregtesc. Ultimele cuvinte le adres oamenilor si. Cei doi germani fur legai. Apoi Gambusino se ntreinu n oapt cu ciracii, care l nconjurau. Bucuria lor exprimat prin hohote de rs nu prezicea nimic bun. Gambusino se ntoarse rnjind la prizonieri: Ca s nu putei evada din nou, v condamnm la moarte n dou feluri: vei fi spnzurai i apoi devorai de crocodili. Doar dracul s v mai dea vreo speran! Morgenstern dori s ia cuvntul n aprare, ns Fritze i spuse repede pe nemete: Tcei. Orice vorb ar fi de prisos. Atunci, dragul meu, am pierdut definitiv partida. Ba s nu credei, dom' doctor. Dac nu ne omoar chiar acui, vom fi salvai. Cine s ne salveze? Tata Jaguar. Imposibil. Doar nu-i aici. V spun eu c este. n clipa cnd Gambusino isprvea de vorbit, m-am uitat ntmpltor la braul la mic de ap. i ce vd? Cineva se ridic din stuf i mi face semn! apoi s-a topit. Era Tata Jaguar, l-am recunoscut. Te-oi fi nelat. Soarele pe latinete sol a apus i nu se vede bine. Nu m-am nelat. Era nalt i sptos. I-am recunoscut haina de piele. Zu dac v mint, dom' doctor. Mi-a fcut repede un semn i s-a pitulat din nou. Puteau s discute n voie, cci bandiii se deprtaser pentru scurt timp ca s-i cheme pe abiponi la spectacolul ce-l puneau la cale. Indienii lsar balt pregtirile pentru instalarea taberei i venir cu toii s se amuze pe socoteala celor doi captivi. Benito Pajaro, adic Gambusino, atept un timp, dup care ordon ca indienii s se retrag niel: Facei loc, s putem ncepe. Aprindei un foc sub arborele de colo. Pe urm vei vedea cum opie tia doi. Arborele respectiv se afla pe mal, avnd jumtate din coroan rsfirat deasupra apei. Crengile de jos erau foarte groase; puteau rezista la greutatea unui brbat. Oamenii executar ordinul i aprinser un foc lng trunchiul copacului. Crocodilii ce forfoteau lng mal o zbughir speriai. Se ntorc ei ndat, l asigur Gambusino pe Morgenstern n btaie de joc. S n-avei nici o grij! Vei avea plcerea s-i cunoatei foarte curnd. Ce credei c urmeaz?

Prizonierii nu ndrznir s rspund. Gambusino continu: v spnzurm de crengile care atrn deasupra apei, n aa fel ca drguii de crocodili s v poat atinge cu botul. Asta nseamn a fi spnzurat i devorat n acelai timp. Cei doi condamnai se cutremurar. Totui unul dintre bandii i anume Antonio Perillo, toreadorul, i exprim prerea c procedeul e prea blnd. Asta nu-i nimic, se adres el lui Gambusino. E un fleac pentru aceti netrebnici! Dumnealui, care se d drept neam, a scpat atunci de glonul meu. Pe urm a izbutit s fug. Vaszic ne-a rpit de dou ori prilejul de a-l vedea cum crap. De aceea ni s-ar cuveni o recompens. Dac-l spnzurm dup procedeul obinuit, nseamn s-i dea duhul imediat. Ei, i apoi ce-am ctigat dac-l sfie crocodilii. Nu! Indivizii tia trebuie s se zbat ct mai mult n ghearele morii. Atunci ce propui? ntreb cellalt. S-i spnzurm, nu zic ba, ns de subsuori. i s lungim cureaua mai-mai s-i ating crocodilii. Atunci s vedei comedie, cnd vor juca deasupra boturilor cscate ale fiarelor. Pi dac atrn aa de sus, n-o s-i sfie. Asta deocamdat! rse toreadorul. nti s treac prin toate frigurile morii, apoi, cnd ne-om plictisi, i slobozim mai n jos. Ideea se bucur de aprobare unanim i preparativele ncepur numaidect. Ce cruzime! opti micul savant. Acetia-s oameni? A prefera s ne arunce de pe-acum prad crocodililor. Ba s m iertai, l contrazise Fritze. Asta ar nsemna s pierim. Aa, ns, mai ctigm timp. Curaj, dom' doctor! Sunt convins c Tata Jaguar nu ne uit. Tocmai cruzimea lor drceasc poate s ne fie de folos. Se ntunecase. Focul ncins arunca umbre tremurtoare n stufri. Lumini roii, parc nsngerate, jucau pe suprafaa apei tulburi, mloase din care se ieau capetele crocodililor. Bandiii aduser patru lasouri legate strns dou cte dou. Dup care doi indieni se urcar n copac, fiecare pe cte o crac groas, ca s agae lasourile ce urmau s fie trase n sus i n jos, ca pe nite scripei. Treaba terminat, indienii coborr din copac. Apoi fur adui prizonierii. Li se legar minile la spate i li se trecu pe sub bra un capt al lasoului, strns nnodat. Celuilalt capt i fcur vnt peste crac. Doi oameni vnjoi. i traser n sus pe slujitorii paleontologiei i i lsar s se legene n vzduh. Cum ambele crci se ntindeau pn peste ap, captivii atrnau deasupra ei. Se blbneau n lasouri, fapt care i atrgea pe crocodilii din preajm. Acetia clmpneau grozav din flcile lor uriae. Potrivit ideii lui Perillo, prizonierii fur spnzurai n aa fel, nct fiarele s nu-i poat ajunge. Totui, de cte ori se csca sub ei un bot din acelea teribile, bieii oameni se nchirceau de groaz, trgndu-i picioarele sub ei. N-aveau pace nici o clip, se zbteau ntruna, cci s-ar fi putut ca unul din crocodili s sar totui mai sus. Iar dac un lasou ar fi cedat, fiarele s-ar fi npustit nprasnic asupra victimei. Firete c starea n care se gseau cei doi frtai desfide orice descriere. Dac tceau sau ipau, nu se putea ti pentru c indienii, n marea lor bucurie, acopereau orice alt sunet cu glasurile lor, iar albii se desftau nu mai puin zgomotos. Abia nceta urletul, c se i pornea din nou, mai dezlnuit, cnd vreun crocodil i repezea botul ncercnd s mute din victim. Tmblul dur mai mult de o jumtate de ceas pn ce spectatorii rguir i civa dintre ei cerur s se fac un sfrit. Dar Perillo se opuse: Nu acum, nc nu! S mai ndure cteva ore spaima morii! Dar pierdem prea mult timp, obiect cineva. Mai avem de lucru, trebuie s ornduim tabra, s mncm. Pi cine ne oblig s stm aici? Scrnviile astea sunt legate bine i nu pot scpa. Haidem la treab! Pe urm ne ntoarcem i o lum de la capt.

Ceilali se declarar de acord i, dup puin timp, prizonierii se pomenir singuri. Nimeni nu se mai afla n preajm. Acestei mprejurri eroii notri, att de groaznic chinuii, aveau s-i datoreze salvarea. Fritze nu se nelase n legtur cu apariia Tatii Jaguar. Acesta, dup cum se tie, pornise de la Arroyo Clara, nsoit de Anciano i de inca, ca s-i spioneze pe abiponii ce se apropiau. Drumul l dusese ctre Valea lacului secat. Era convins c abiponii se ndreptau ntr-acolo. Dac ar fi mers drept nainte risca s fie vzut n cmp deschis. De aceea se abtuse la stnga. Doctorul Morgenstern i Fritze o luaser tocmai pe aceast urm deviat, ceea ce i obligase la un lung ocol. Tata Jaguar se ntorsese apoi pn la grania dintre teritoriul cambailor i ccl al abiponilor, trecnd peste un es neted, complet lipsit de arbori sau arbuti. De aici crmise la dreapta, ca s cerceteze urmele i s-i fac o idee asupra efectivelor trupei inamice. Clreau deci spre sud, n trap lin, scrutnd cu atenie terenul de dedesubt ca i orizontul. Timp de vreo dou ore nu observar nimic. Dar apoi descoperir o urm neobinuit de lat ce se abtea n unghi drept de la direcia lor. Era clar c pe aici trecuser att clrei ct i pedestrime, dar numrul nu se putea deduce dect cu aproximaie, deoarece rndurile din spate clcaser pe urmele celor din fa. Sunt abiponii, constat Anciano. Trebuie c se simt n mare siguran dac mrluiesc n iruri largi i las urme att de limpezi. Dar ci or fi la numr e greu de spus. i totui tare a vrea s aflu treaba asta, rspunse Tata Jaguar. Dac ne lum dup ei, poate gsim unele semne care s ne serveasc de ndreptar. n orice caz, avnd n vedere c au un avans de patru ore, trebuie s ne grbim ca s ajungem naintea lor la Valea lacului secat. Ctva timp mai trziu, cei trei clrei descoperir locul unde poposiser abiponii. Lsar caii s pasc mai la o parte i Hauea se grbi s cerceteze urmele, care acum se deosebeau clar unele de altele. Tata Jaguar, voind s-i dea prilejul de a-i arta perspicacitatea, ntreb: Ei, ce zici? Cam ci dumani se afl naintea noastr? Vreo cincizeci de clrei i de cincisprezece ori pe-atia glotai care merg pe jos, rspunse Hauca fr ovire. Bine socotit. i eu cred c sunt cam atia. Atunci ce facem? se interes Anciano. Clrim mai departe pe urmele lor? Nu. Acuma tiu care-i situaia, ne-am ajuns scopul. Mergem iari spre nord i, de ndat ce regsim urmele noastre, ne ntoarcem la cambai. Cei trei pornir la drum. Timpul se scurgea ncet i monoton. Deplasarea le luase aproape dou zile. Era amiaz trzie. Deodat Tata Jaguar i struni calul i se uit surprins la pmnt. Era tocmai locul unde Morgenstem i Fritze descoperiser c au luat-o pe drum greit. Curios, murmur Hammer. Vd urmele a cinci clrei care veneau dup noi i au crmit spre sud. Dinspre Valea lacului secat, complet Anciano. nseamn c sunt cambai, cci abiponii nc nu pot fi acolo. Urmele duc spre mocirl. Ce s fie cu imprudena asta a cambailor? Hauca o luase puin nainte. Revenind, auzi ntrebarea de mai sus i cltin din cap: Nu sunt cambai. M iertai. C tinereea mea ndrznete s-o spun, dar cred c mai degrab e vorba de nvatul cel mrunt i de servitorul lui. Atunci n-ar fi dect dou persoane, pe cnd urmele arat cinci. Nu v-ai uitat eu luare-aminte. Mai privii o dat i vei vedea c au fost numai doi clrei care duceau cu ei nc trei cai. Cobornd din a, Tata Jaguar se convinse imediat c tnrul inca avea dreptate. Doi clrei i trei cai de povar, da, da, reflect Hammer. Doctoraul nostru e ntr-adevr capabil s desfid orice pericol pentru ciolanele lui. A luat i cai de samar ca s transporte oasele. M mir doar c seor Geronimo le-a ngduit s plece...

Crezi c le-a ngduit? N-ar face-o niciodat. Au plecat pe ascuns, profitnd de ntuneric i de cea, fr ca nimeni s-i observe. De aceea au sosit abia nu demult. Acum nu rmne dect s ne apropiem cu atenie de mocirl i s vedem dac nu e cazul s le dm vreun ajutor. Pornir deci pe urmele celor doi pctoi. Pn la mocirl mai aveau de fcut dou ore, ceea ce ar fi coincis cu lsarea ntunericului. De aceea trebuiau s mne la galop. Zburau peste cmp i se uitau mereu n direcia de unde ar fi putut s apar inamicul. Astfel trecu o or i jumtate. Trebuiau s fi ajuns aproape de el. Deodat incaul art spre rsrit: Se apropie nite clrei! Sunt muli, cci se vede o pat mare. Dar ei nu ne pot vedea: suntem numai trei ini. Hai s facem un ocol, ca s ieim din cmpul lor de vedere, hotr Tata Jaguar. Cnd noi vom fi de o parte a mocirlei i ei de cealalt, probabil c nu ne vor zri. n cteva secunde pata pe care o vzuse Hauca dispru. Cei trei clrei descriser un arc mare spre vest, cotind apoi iari spre est. n deprtare creteau copaci, apoi tufe mici. Clreii oprir la captul dinspre apus al mocirlei, nct acesta se gsea acum ntre ei i abiponii ce se apropiau. Soarele cobora dup orizont. Desclecar i i priponir caii. Tata Jaguar scoase din buzunar luneta i se car ntr-un copac de unde putea cuprinde cu ochii un spaiu mai vast. i ntr-adevr i i zri pe abiponi, care veneau pe jos, avnd n frunte un grup de clrei albi. i mut privirea spre stufri. Cercet atent prin lunet, dar nu descoperi pe nimeni, cci Morgenstern i Fritze stteau aplecai asupra preioasei lor descoperiri. ntre timp Hauca se urcase i el ntr-un copac. Privi cteva clipe i l anun pe Tata Jaguar: Se zresc cinci cai, seor. Unde? Dincolo, lng copacii din spatele stufului. De la dumneata nu se vede. n schimb o s-i vad abiponii, nu-i aa? Clreii albi au i luat-o la galop ntr-acolo. Acuma descalec. Nu-i bine! S tii c-i descoper pe cei doi nenorocii. Din pcate, amurgul se lsa repede, nu se mai vedea la distan. Tata Jaguar cobor din copac, incaul la fel. M strecor pn acolo, hotr cel dinti. E periculos, observ Anciano. Las c nu mi-e fric de abiponi. Nu m gndesc la ei, ci la crocodilii care ptrund pn la stuf. Mai e niic lumin i o s m pzesc. Auzii? Din direcia mocirlei rsunar voci mnioase. Gata, i-au prins, zise Tata Jaguar. Trebuie s aflu ce se ntmpl. Merg i eu, se oferi Anciano. i eu! sri Hauca. Tu rmi aici la cai. S vin numai Anciano. Cei doi se deprtar. Mergeau aplecai prin stufri. O vreme naintar destul de uor la adpostul vegetaiei, dar curnd fur nevoii s se culce cu burta la pmnt. Se trau ncet i cu mare bgare de seam, ca s nu mite stuful. Tijele ascuite le rneau minile, dar ei nu se sinchiseau de acest lucru. Adeseori le apreau n cale bltoace ru mirositoare i mrcini epoi. Dar ei se trau nainte. n sfrit ajunser la cel mult aizeci de pai de locui unde Hauca zrise caii. Pn atunci fuseser destul de prudeni, ca s nu-i ridice capul deasupra stufului. Dar era timpul s se uite, totui, pn a nu se ntuneca de tot. Tata Jaguar i scosese mai demult plria i o inea ntre dini.

Acuma smulse un mnunchi de stuf, i nl ca pe un evantai i i slt capul att ct s poat scruta terenul fr s fie vzut. i iat-l pe micul savant mpreun cu Fritze nconjurai de clreii albi sosii de curnd! Ceva mai n urm se nirau grupuri-grupuri de abiponi. Fritze era ntors cu faa spre locul de unde pndeau Tata Jaguar i Anciano. Ceilali stteau cu spatele spre locul respectiv i i fixau pe proaspeii lor prizonieri. Deodat Tata Jaguar se slt ct era de nalt i, fulgertor, i fcu un semn lui Fritze. Apoi se ascunse din nou. Ce-ai fcut, seor! l mustr Anciano. Semnul sta poate s ne coste viaa. Deloc, nu m-a vzut dect Fritze. Iar dnsul o s-i spun lui Morgenstern s aib ndejde n ajutorul nostru... Ce-ar avea de gnd cu bieii oameni? Vom vedea imediat. Mi se pare c se sftuiau. Smulge i tu nite stuf, ridic-l naintea ta i vezi ce se mai ntmpl. Anciano execut operaia. Privir amndoi. Dincolo, Gambusino discuta eu nsoitorii si. Toi stteau ntori cu spatele. Apoi izbucnir strigte de aprobare. Cuvintele ns se nvlmeau, se topeau n vzduh. ntre timp seara coborse de-a binelea i abiponii i aprinser focul lng un copac. Prizonierii fur adui pn aproape de foc. Lumina le desena clar staturile i feele. Deodat Tata Jaguar scp o exclamaie pe care dumanii ar fi auzit-o fr ndoial dac n-ar fi fcut atta trboi. Ce-i? Ce s-a ntmplat? ntreb Anciano. Nu primi nici un rspuns. Tata Jaguar sta cu ochii int la grupul de oameni din jurul focului. De ce ai strigat? insist btrnul. Dac v auzeau... Ai descoperit ceva? Tata Jaguar respira nervos, agitat, nct btrnul strui din nou cu ntrebrile. l vezi pe omul acela nalt, pieptos, ca un uria printre ceilali? rosti n sfrit Tata Jaguar. Uite acela care se rstete acum la prizonieri. Bineneles c-l vd. l i cunosc destul de bine. Ce vorbeti? l cunoti, ntr-adevr? Cum l cheam? Benito Pajaro, poreclit Gambusino. Ah! El e vaszic! Omul pe care-l caut de ani de zile... Ridicase vocea att de tare, nct Anciano l domoli: Mai ncet, seor, v rog. Ne trdai. Ce-i cu dumneavoastr? Doar v tiu ct se poate de prevztor. Nu v dai seama de primejdie? Avei ceva cu acest Gambusino? M mai ntrebi! uier printre dini Tata Jaguar, dup care se cufund n tcere. Aceasta se petrecea n momentul cnd aa cum tim din cele spuse anterior doi abiponi legau lasourile de crcile copacului. Anciano, vznd ce se ntmpl, opti mai mult pentru sine: Ce vor s fac? De ce aga lasourile? Cam bnuiesc eu, rspunse Tata Jaguar, care i regsise din nou calmul obinuit. Vor s-i spnzure? Asta e clar. Atunci nu-i putem salva. Poate c totui... N-au de gnd s le treac laul n jurul gtului, altminteri ar fi fcut-o fr mult zbav i nu ar fi ales tocmai crcile de deasupra apei. Fii atent! Urm scena descris mai nainte, cnd cei doi prizonieri agai de copac se zbteau, ferindu-se de boturile crocodililor. Anciano se cutremur: Ce cruzime, seor! Uite cum dau fiarele s-i nhae! Ce-i de fcut? Deocamdat nimic. Mai ateptm. Situaia e ntr-adevr grea, ns nu fr ieire. Oricum, n ce privete lasourile, se poate rezista la strnsoarea lor.

Eu, unul, m-a repezi n ticloii aceia... N-are nici un rost. Ar fi s le faci un ru i mai mare prizonierilor. Trebuie s avem rbdare. i permiteau s discute cu glasul aproape normal, cci abiponii deveniser cumplit de glgioi. Abia dup un timp larma se mai potoli i toat lumea se deprta fr s mai dea vreo atenie prizonierilor spnzurai n copac. Hai pn acolo, eilor! opti Anciano. E timpul. Ddu s se ridice, ns Tata Jaguar l reinu: Stai pe loc! Vrei s strici totul? i vezi cumva pe dumani? Nu-i vd, c-i ntuneric. ns tiu c s-au dus cu toii. Asta da, probabil. I-au lsat pe prizonieri spnzurai n copac ca s le prelungeasc spaima i s-i dea apoi prad crocodililor. Acum o s aduc vreascuri i alte cele pentru foc. Pe urm, cnd vor aprinde focurile, vom putea s-i vedem i vom fi mai ferii de primejdie. O s pun paznici la copac. Nu-i nimic, le nfigem cuitul n spate. Faptul c i-au lsat pe cei doi nenorocii s se zbat n chinurile morii m face s cred c se simt n siguran. Aa c mai avem timp, sunt convins. Iar eu judec altfel, seor. S-ar putea ca ticloii s tie c ne aflm, pe-aproape. S fi plvrgit Fritze? Cnd e vorba de stpnul su, e n stare de cele mai mari nzbtii. Totui nu cred sa ne fi trdat. E un mecher i jumtate. Focurile se aprinser pe rnd. Tabra fu instalat la oarecare distan de mocirl i, spre satisfacia lui, Tata Jaguar observ c arborele de care atrnau prizonierii era mascat fa de tabr de un tufi nalt, ceea ce favoriza extrem de mult salvarea celor doi ghinioniti. Indienii forfoteau ntruna; crau stuf i alte uscturi pentru ntreinerea focurilor. Trebuia deci ateptat pn se vor liniti. Anciano ns i pierdu repede rbdarea. Cum s stea atta vreme inactiv? Seor, dac nu pornim ndat, sunt gata s fac o prostie, mrturisi el. Vreau s-i sugrum pe cinii tia. Fii cuminte, omule! Crezi c eu nu stau ca pe jar? Pe mine m frige i mai ru. Habar n-ai ce simt de un sfert de or ncoace. Trebuie s m in cu dinii ca s nu izbucnesc. Dar uite colo: se mparte carnea. nseamn ca oamenii se vor aduna i se vor apuca s mnnce, ntre timp noi isprvim treaba. ntr-adevr, abiponii grbeau din toate prile ctre un mic tpan. Chiar i cei ocupai cu cratul stufului zoreau ntr-acolo. Captul mocirlei ieea din raza lor de observaie. Focul de sub copac, nefiind ntreinut, ardea prea slab ca s lumineze mprejurimea. Srind n picioare, Tata Jaguar ddu fuga spre copac. Anciano l urm. ntre ei i tabr se nla tufiul mai sus pomenit. Trebuiau s acioneze repede i foarte atent. Tata Jaguar i desprinse lasoul de la bru i l pregti pentru lansare. Cu glas reinut se adres celor dou victime: Am venit s v ajutm. inei-v bine i nu facei nici o micare pn nu atingei pmntul. Arunc lasoul cu atta precizie, nct acesta se ncolci n jurul lui Morgenstern. Apoi ctre Anciano: Deznoad lasoul cellalt, dar vezi s nu-l scapi din mn. l lai s alunece ncet pe msur ce eu l trag pe doctor cu lasoul meu. Anciano fcu ntocmai. Deznod lasoul cel vechi, dar l inu strns, ca nu cumva Morgenstern s cad n ap. Acesta pluti o vreme ntre cer i pmnt, apoi ateriz lng Tata Jaguar. O tietur de cuit i micul savant i simi braele libere. Ddu s spun ceva i s-i desfac lasoul de la piept. Dar Tata Jaguar l opri: Stai aa i nu vorbii. Lasoul rmne pe dumneavoastr. Era vorba de lasoul cu care l spnzuraser bandiii. Acum, repetnd operaia, Tata Jaguar l cobor i pe Fritze. Dup care i lmuri: Facem n aa fel ca dumnealor s cread c v-au tras n jos crocodilii i v-au mncat. De aceea nu v dezleg nc. Trebuie s destram lasourile ca s par c au fost rupte de crocodili.

Roase curelele cu ajutorul cuitului i abia pe urm le rupse. Anciano le fix din nou pe crci n poziia iniial. Capetele atrnau sfiate de parc crocodilii i-ar fi smuls pe cei doi condamnai. Toate acestea se petrecur mult mai repede dect le-am descris, timp n care Tata Jaguar nu pierdu nici o clip din ochi tabra dumanilor. Acolo nimeni nu se mai gndea la prizonieri. Toi erau ocupai cu propriile burdihane i abia dup ce gtar de mncat observar ntmpltor c focul de sub copac aproape c se stinSese. Gambusino trimise un indian ca s mai pun nite stuf. Dar omul se ntoarse gfind: Seores, s vedei ce s-a ntmplat: prizonierii au fost mncai de crocodili! Nimeni nu crezu. Totui Gambusino i ali civa srir n sus i alergar la faa tocului. Voiau s se conving de adevr. Focul, ncins din nou, lumina cele dou capete ale lasourilor atrnate de crci. Crocodilii priveau de jos cu ochi ncremenii. S-au dus, pe onoarea mea c s-au dus! exclam Perillo, toreadorul. Cine ar fi crezut! Cum de-au reuit s-i nhae? M rog, s-or fi sltat cu toat puterea, pn le-au venit de hac, opin cpitanul Pellejo. Cam greu, se ndoi Gambusino. Crocodilul nu e n stare de un aisemenea salt... i dac a venit cineva de a tiat lasourile i i-a salvat pe indivizi? S le taie? Cine putea ajunge pn aici? Adevrat i asta... Ia cobori lasourile, s vedem dac au fost tiate cu cuitul. Le cercet amnunit i ajunse la concluzia c fuseser sfiate, nu tiate. Vaszic bestiile au reuit s sar att de sus! conchise Gambusino. Le-o fi fost foame, nu glum. Cred c s-au lins pe bot de aa osp. Uitai-v cum stau i pndesc, parc ar mai vrea. n fine, am scpat ntrun fel de gguii ia. i-au primit rsplata. Mie, unul, mi pare nespus de ru c s-a terminat att de repede, mormi Perillo. S mai fi stat agai, s fi vzut i eu cum i rup crocodilii. Dac nu se stingea focul, cred c bestiile s-ar fi temut i n-ar fi srit. Trebuia s prevd chestia asta. ntre timp Morgenstern i Fritze fur condui, nu prin stuf, ci pe drum ocolit, pn la locul unde atepta incaul. Ct inu drumul, tcur mlc. Apoi ns doctorul, rsuflnd uurat, se adres Tatii Jaguar n limba german: Adineauri ne-ai interzis s vorbim. Dar acum v pot spune c a fost teribil, ngrozitor, un comar nemaipomenit. mi tremur toate fibrele. i mie, ntri Fritze. nti mi-am fcut curaj ca s zic aa, dar cnd m-au ridicat n copac i am vzut crocodilii cum rnjesc la mine, am sfeclit-o. Pe mine nu m-ai zrit? se interes Tata Jaguar. Ba da, rspunse Fritze, v-am recunoscut i mi ziceam c n-o s ne lsai de izbelite. Spune-mi n primul rnd dac au ncercat s scoat de la voi cum ai ajuns la mocirl. Ehei! Ne-au descusut ca la poliie, dar nu le-am spus nimic. Povesti cum fuseser chestionai i ce anume ntrebri li s-au pus. Dup ce l ascult, Tata Jaguar care pn atunci le vorbise cam aspru schimb oarecum tonul: Prin urmare, n-ai comis numai gafe. M-ntreb, totui, cum de v-a trecut prin cap s venii iari la mocirl? Asta-i vina mea, interveni micul savant. M obsedau oasele. Trebuia s pun mna pe ele i nu m -am lsat pn nu l-am convins i pe Fritze s mearg la mlatin, pe latinete palus. Mare impruden! O s-mi povestii mai trziu cum s-au petrecut lucrurile. E timpul s plecm. Caii iai prpdit i suntei extenuai, aa c v dm noi caii notri. Anciano i cu mine mergem pe jos. Nu, seor, protest incaul, luai calul meu. Sunt tnr, aproape un bieandru, pe cnd dumneavoastr i Anciano...

Las asta, l ntrerupse Tata Jaguar. Rmne cum am spus. Era de presupus c dumanii se vor deplasa n linie dreapt spre Valea lacului secat. Pentru ca acetia s nu dea de urmele lui, Tata Jaguar socoti nimerit s mearg la oarecare distan de linia respectiv, ns paralel cu ea. Pornir, aadar: Morgenstern, Fritze i tnrul inca clare, iar Tata Jaguar i Anciano pe jos, clcnd cu pai mari i cluzindu-i pe cei dinti. Dup ctva timp, cnd secera lunii se ivi pe bolt, luminndu-i pe drumei, btrnul Anciano putu observa mersul obosit al Tatii Jaguar. Omul acesta, de obicei att de vioi i viguros, prea acum dobort de o povar grea i necrutoare. Vremea se scurgea ncet, fr ca el s scoat un cuvnt. Numai arareori parc-i ncleta flcile i scrnea din dini. Pn la urm Anciano se hotr s rup tcerea i l ntreb cu glas reinut: V frmnt ceva, seor? Nu vrei s-mi spunei i mie? O s afli i tu, Anciano, rspunse Tata Jaguar. Ani de zile am cutat s i-o pltesc nemernicului acesta de Gambusino, dar nu l-am ntlnit nicieri... Curios lucru. Dac-mi spuneai o vorb, v puneam de mult fa-n fa cu el. Cum s-i spun cnd nici eu nu tiam c omul pe care l caut e Gambusino. Acuma tiu. Nu numai c l am vzut adineauri; i-am recunoscut i glasul mai demult. Cnd ne-am ntlnit prima oar jos, la Rio Salado i i-am scos din mna abiponilor pe aceti doi camarazi, care i astzi erau s-o peasc, am auzit deodat un glas puternic i tios. Dei foarte grbit, am stat locului, ca mpietrit i am tras cu urechea. Fiind pdure n dreapta i n stnga, timbrul vocii era uor schimbat. Acuma ns nu mai am nici o ndoial. V e duman? Trebuie s-i pltesc o datorie i chitana va fi scris cu snge chiar mine, aa sper. Snge pentru snge? Da! Banditul acela l-a ucis pe fratele meu, sus, n nord. Cum s-au petrecut lucrurile, n-a putea s-i povestesc. A fost groaznic, att de groaznic nct mi-a albit i prul. L-am urmrit lung vreme pn am aflat c a ters-o n sud de fapt e originar de aici, din Argentina. Ei i am venit ncoace s-l caut. Am btut clare toat ara, am navigat pe toate fluviile, m-am crat pe toi munii. Degeaba!... Dar acum e al meu, nu-l mai scap din ochi pn... pn-mi pltete! Luai-l atunci n grija dumneavoastr, c eu m ocup de cellalt. Care? Toreadorul. Vreau s-l ntreb cte ceva despre scalpul eu care s-a ludat n faa lui Verano.

Capitolul XIII - Secretul toreadorului

Focurile de lng mocirl se stinseser. Abiponii i albii dormeau dui; a doua zi urmau s porneasc la drum foarte devreme. La cai veghea un paznic. Dar acesta nu era singurul care veghea; mai erau trei ini certai cu somnul i anume Gambusino, toreadorul i cpitanul Pellejo.

Raporturile dintre Pellejo i ceilali doi semnau cu cela dintre sublocotenentul Verano i Tata Jaguar: era ofier, pe cnd Gambusino i Perillo nu erau dect nite simpli civili. De aceea se credea superiorul lor. n ultimul timp se certase ce ei de repetate ori i de fiecare dat fusese nevoit s cedeze, deoarece autoritatea lui Gambusino asupra abiponilor era mai mare dect a sa. Iat, ce-l necjea i i alunga somnul. Astzi, dup dispariia celor doi captivi, cnd revenit cu toii n tabr, Pellejo se amestec printre ostaii adunai la foc lng Lacul palmierilor, cci se socotea de drept comandantul lor. Deodat se pomeni cu Gambusino i Perillo, iar cel dinti l inform pe un ton oficial: Seor cpitan, mine ajungem n satul cambailor i atacm imediat. S v dau instruciunile cuvenite... Mie? se revolt Pellejo. Eu nu primesc instruciuni dect, din partea superiorilor ierarhici! i nu acceptai ideea c a fi superiorul dumneavoastr? Nicidecum. tiam. Totui am tcut pn azi. Cum ns ne aflm n ajunul atacului, e cazul s ne lmurim. Citii v rog documentul acesta! Scoase din buzunar o cutiu de tabl, o deschise i i art o hrtie mpturit. Apoi o desfcu i i-o ddu. Cpitanul citi la lumina focului, pli i restitui hrtia. Ei, ntreb Gambusino, cine comand? M-am ncredinat c trebuie s ascult de ordinele dumneavoastr. Nu numai dumneata, ci i militarii ceilali. Te rog s le-o comunici. Voi comunica, seor, rspunse Pellejo, ridicndu-se n picioare. Apoi, brusc, se deprt ca s-i mai domoleasc furia. Cnd se ntoarse dup o vreme, focul nu mai ardea. Gambusino i toreadorul plecaser. Pellejo se lungi lng caporalul su, care nu aipise nc i l ntreb ncet: Unde-i colonelul cel proaspt uns, dac nu cumva o fi general? S-a dus ctre mocirl mpreun cu Perillo. Au de discutat nite planuri i nu vor s fie tulburai. Ce a mai fcut n lipsa mea? Nimic, doar c ne-a artat i nou documentul. Nu cumva e fals? Nu. E semnat de vicepreedintele Confederaiei i poart sigiliu. Trebuie s-i dm ascultare. i eu? Eu... s-mi pierd comanda? Seor cpitan, trebuie s-i dm ascultare, cum spuneam. Doar suntem militari. Nesupunerea poate s ne coste capul. Asta se cheam devotament? Nu m-a fi ateptat... Pellejo se nveli n ptura lui i ncerc s doarm. Nu-i ddea seama c de fapt ajunsese i el un rzvrtit, un rebel i ca atare nu mai avea nici un drept s-i trag la rspundere pe ostai. ncercase s joace un rol de prima mn ea s fie avansat i iat-l dintr-o dat rpus. Asta nu-i ddea pace. Se gndea mereu la Gambusino i la Perillo. Fr ndoial c pregtesc ceva mpotriva lui. N-ar putea oare s afle ce pregtesc? De ce nu? Poate c o s-l ajute ntmplarea. i nl capul i trase cu urechea. Toat lumea dormea, chiar i vecinul lui, caporalul. Pellejo se strecur de sub ptur i porni tiptil, tr, spre mocirl. Abia dup un rstimp destul de lung reui s zreasc, la lumina lunii, copacii de pe mal. Se tr pn acolo fr s-i descopere ns pe cei doi adversari. Atunci porni la noroc nainte, mascat de tufe i stufri. n sfrit, auzi nite voci nbuite. Numai la civa pai de el dou umbre alturate, Gambusino i toreadorul, edeau pe un petic de pmnt. n imediata lor apropiere se nla un mnunchi des de stuf. Risc s se furieze pn acolo i se lungi cu burta la pmnt. Dac vreunul din cei doi s-ar fi ridicat n picioare, cu siguran c l-ar fi descoperit. Vorbeau n oapt, dar, ncordndu-i auzul, Pellejo izbuti s prind discuia lor.

Drept s-i spun, parc nu-mi vine a crede, rosti Gambusino. M rog, lasourile au fost rupte, sfiate, ns gndete-te c erau mpletite n cincisprezece, deci tari, nu glum. Pentru un crocodil nu-i mare lucru s-i smulg piciorul de la old, dar s sfie un asemenea lasou mi se pare peste putin. Eu iau lucrurile cum s-au ntmplat i nu-mi bat capul, rspunse Perillo. La urma urmei, cine s-i fi eliberat? Tata Jaguar. Pi nu-i aici. Ai auzit ce spunea ggu ia mic... Cum nu cred c a pierit, aa nu cred n vorbele lui. Te ntreb: este dumnealui colonelul Glotino sau nu? Dac da, nseamn c e destul de mecher ca s ne mbrobodeasc. El zicea c Tata Jaguar a rmas n urm. i dac nu-i adevrat? Dac ne-a luat-o nainte? Mi, mi, asta ar fi ru de tot! Adic: n loc s atacm, s-ar putea s ne atace ei pe noi. Tata Jaguar i-a mai ajutat pe cambai mpotriva abiponilor, ce-i drept n alt regiune. Ciracii lui nu se tem nici de dracu'. Trebuie s fim ateni. Dac e aici, cu siguran c ne ntinde o curs. Totui ar fi lsat niscai urme i le-am fi descoperit... Pai n-ai vzut c, pe unde treceam, satele i colibele erau prsite? i astea sunt urme? Firete. Oamenii i-au luat tlpia. De ce? De frica noastr. Prin urmare, le-a spus cineva c venim asupra lor. Cine le-a spus? M tem c Tata Jaguar. Crezi? Aa bnuiesc... i-apoi toate depozitele noastre golite. Desigur, s-ar fi putut ca indienii s le fi descoperit ntmpltor. De aceea la nceput nici nu m-a dus gndul la Tata Jaguar. ns acum, judecnd serios, nu cred ca spnzuraii ia s fi czut n gura crocodililor. Ceea ce pn adineauri n-a fost dect o presupunere a devenit pentru mine un fapt cert: Tata Jaguar se afl prin preajm. Dar cum naiba s-i fi scos? Doar lasourile mai stau i acum agate de copac. Asta n-o neleg nici eu. Omul sta face nite chestii la care alii nici n-ar visa. Dac-i aa cum spui, atunci trebuie s ne ateptm ca, la ora actual, cambaii s fie deja mobilizai i s stea la pnd. Deh, nu sunt sigur. Poate n-a avut destul timp s-i mobilizeze. n orice caz trebuie s ne grbim. Plecnd n zori, ajungem seara la Prul limpede i atacm satul n timpul nopii. i dac domnii cambai de-acolo sunt narmai? Atunci se duce naibii planul. Damnacion! Fir-ar s fie! i cte parale ne-a costat, ct osteneal! Ar nsemna ca, n loc s dm lovitura umplndu-ne de avuii, s ne ntoarcem prpdii ca nite ceretori. Jucm v banque, totul pe o carte. Dac pierdem, lum viaa de la nceput. Eu m duc n muni i caut vreo vn de aur sau de argint, iar tu te apuci de vechea ta meserie: toreador. Adic tu s crapi ntr-o bun zi prin muni, iar eu, Antonio Perillo, n aren. Afl c am i simit la Buenos Aires c nu mai sunt espada de altdat. Mi s-au muiat muchii, m cam ine la ncheieturi. Nu, nici vorb s revin la vechea mea meserie. Atunci cum ai s-o scoi la capt? Ori vrei s urci cu mine sus? Ca s-mi putrezeasc oasele n Cordilieri?! Cunosc eu ceva mai interesant, cu mult mai interesant. Ce? Perillo ovi ndelung. Abia ntr-un trziu rspunse pe un ton confidenial: Pn acum nimeni nu tie secretul meu i nici n-ar trebui s-l tie. Dar ne ateapt btlia cu cambaii. S-ar putea s fiu rnit ori chiar ucis i ar fi mare pcat ca secretul acesta s moar odat cu mine. De aceea am s i-l ncredinez ie, cel mai bun camarad al meu. M faci extrem de curios. Tonul tu grav mi spune c e ceva cu totul neobinuit. ntr-adevr, e vorba de nite bogii mari, de o comoar probabil uria. O comoar? Ia ascult, nu aiurezi?

Nu aiurez deloc. E adevrul curat. Am i o dovad pe care tu o cunoti foarte bine. Care? Scalpul acela cu plete albe. Doar l-ai vzut. Aha, scalpul indianului care a vrut s te atace i pe care l-ai omort? Exact. Numai c povestea, cum o tii tu, e nscocit de mine. Acuma i pot spune adevrul, c doar te pricepi la de-alde astea. Afl c nu m-a atacat nici un indian. Eu l-am atacat! Demonio! Vaszic, aa stau lucrurile. Atunci i spun i eu cu toat sinceritatea c n-am prea crezut n povestea ta, pentru c de fapt nu aveai nimic la tine care s-l fi putut ispiti pe indian. Deci tu l-ai atacat... Iar scalpul e n legtur cu comoara de care vorbeti? Nu cumva indianul era stpnul acelei comori? Ai ghicit! Qu diablos! Haide, zii mai precis! De ce n-ai pus mna pe comoar? Fiindc n-o purta cu el. Doar cteva lucruri i att... i nu i-a mrturisit unde se afl grosul? Nu. Prin urmare, nici nu tii unde se gsete comoara? Da i nu. Adic nu tiu exact... Nu mai vorbi n dodii, frate! tiu regiunea, dar nu i locul precis. Atunci scoate-i din cap istoria asta. Degeaba comoar, dac nu tii unde se afl. Poate c nu exist dect n cpna ta. Ba este cu adevrat! Pot s jur. Pi unde? Sus n muni... E acolo un fel de vgun creia i zicea Barranca del Homicidio. Aa? Cunosc vguna. Se spune c acolo ar fi fost ucii ultimii incai. Da, da. i eu m gndesc c incaii aceia, nainte de a muri, trebuie s-i fi ascuns comorile. Hm! Am auzit nu o dat despre marile bogii ale incailor. Cic toate obiectele erau din aur curat. Pe atunci spaniolii au dus cu ei corbii ntregi pline cu aur i argint. Dar ce atta vorb! Mai bine spune-mi cum a fost. i spun totul. Veneam din Chile, unde participasem la nite lupte cu taurii i obinusem cteva premii n bani. Dar mi cunoti firea... I-am risipit ct ai zice pete. Am mncat zdravn, am but pe ruptele, am jucat i am pierdut totul, pn la ultimul ban. Ca s pot lua drumul ndrt, a trebuit s m angajez servitor la un comerciant care pleca la Mendoza. Firete c n-a mai ajuns. i nchipui de ce... Rnji mulumit i, dup o pauz, continu: Rmsesem, aadar, singur i am trecut ncoace, peste muni. Ctre sear m aflam la Barranca del Homicidio. Zici c ai fost acolo, tii ct de neprimitor e inutul. A fi luat -o clare spre Salina del Condor, ns era drum lung i primejdios; chiar i pe lun plin te puteai prvli sau rtci. Btea un vnt aspru, aa c m-am adpostit n dosul unei stnci, mi-am legat catrul i m-am culcat. i mai venea s dormi? fcu Gambusino cu tlc. i de ce nu? Pi negustorul la care n-a mai ajuns la Mendoza... A, doar nu sunt copil sau bab. Mortul e mort, nu mai nvie. Totui somnul m ocolea. n schimb m am pomenit cu... Cu indianul, bnuiesc. ntocmai. Era lun plin, nici urm de nori. Auzind pai, am tras cu urechea. Un brbat se apropia de stnca n dosul creia m aflam. Nu m observase. Nu vzuse nici catrul. Se opri i i ridic ochii la cer. Atunci i-am zrit chipul. Era btrn, dar nc n putere; un moneag frumos, chipe, purtnd pe umeri un arc mare i o tolb cu sgei; cuitul i lucea la cingtoare. Alte arme nu avea, nici alte lucruri nu prea s poarte la el. Mi-a atras atenia mai cu seam prul lui alb, des i lung, ce-i atrna pn la old. Am

constatat mai trziu c-l purta prins ntr-o pang. Omul sttu mult vreme aa, neclintit. Se uita int la lun i murmura. Parc spunea o rugciune i atepta ca luna s ajung n crucea bolii. Dup care porni mai departe. i te-ai luat dup el? ntreb Gambusino. Ara vrut, firete, ns n-am reuit. Omul apuc pe creasta vgunii i dispru n spatele ei. Drept s-i spun, m-a uimit btrnul. Peretele, aproape vertical, prea s nu aib nici un locor de sprijin. i totui omul cobora cu o siguran de parc ar fi clcat pe nite scri solide. I-am vzut prul scnteind, n raza lunii, apoi I-am pierdut din ochi, att de adnc coborse. Cine s fi fost? Dup chip era indian. i ce cuta? De ce n-o fi ateptat pn la revrsatul zorilor dac avea de gnd s se angajeze pe un drum att de primejdios? i unde i avea catrul? Am rmas pe marginea vgunii pndind ntoarcerea lui. Am pndit toat noaptea. Nu mai venea. Abia dis-de-diminea, cnd licri soarele, l-am zrit cum se car ncet pe partea cealalt a vgunii. Ducea n spate o povar. Ajuns pe creast, ridic braele la cer de parc ar fi salutat noua zi. Apoi i vzu de drum. l urmream fr ca el s m observe. Din nlimea unde se afla, drept naintea ochilor mei, se fcea o pant abrupt. Moneagul o lu n jos, pe urm coti dup o stnc i l pierdui iari din vedere. i l-ai urmrit? se interes curios Gambusino. L-am urmrit. Voiam s aflu cu orice pre cine-i omul i ce anume scosese n toiul nopii din vgun, cci seara nu avusese nici o povar cu el. Mi-am dezlegat catrul, am nclecat i am luat-o pe urma lui. N-a fost nevoie s ocolesc, deoarece direcia pe care apucase ducea exact la Salina del Condor, unde voiam i eu s ajung. Cobori n vitez panta. Dup un povrni destuii de abrupt se deschidea o vlcea. Acolo l zrii pe btrn. Prea grbit. Mergea mai repede dect catrul meu. Am dat pinteni catrului i lam urmrit n vlcea, n cmp deschis, am urcat o coast i m-am lsat iari la vale. M apropiasem att de mult, nct omul auzi tropotul din spatele lui. Se opri, ntoarse capul i o lu i mai iute la picior. Voia s scape de mine. Mi-am, ndemnat din nou catrul, care porni la galop. Bnuind c-l urmresc, moneagul se uita n dreapta i n stnga, cutnd o trecere, un ascunzi. Dar pereii laterali ai vii erau att de drepi, nct nu era chip s te cari pe ei. La un moment dat valea se lrgi i dnsul ddu s crmeasc. Atunci i-am strigat: "Stai c trag!" Se prefcu c nu aude, aa c trsei un foc de arm, nu n el, ci alturi; nu voiam s-l nimeresc. Glonul uier printre stnci, drept care omul gndi c e mai cuminte s se supun. Se opri i i ntoarse faa spre mine. M apropiai de el cu puca n mn. "Ce v am fcut, seor, de ce tragei?" m-a ntrebat. "Dar dumneata de ce ai luat-o la goan cnd i-am poruncit s te opreti?" i-am rspuns. Atunci se nl mndru, i scutur prul lung i alb, cum i scutur leul coama i rosti pe un ton suveran: "Cine are dreptul s porunceasc aici? Nu cumva dumneavoastr?" Ochii i scnteiau. Dar nu numai ochii, ci i povara ce-o ducea n spinare, ntr-o plas, prin care strbteau luciri ca de aur curat. i cnd fcu o micare, auzii un clinchet moale i lin, specific aurului. Pe urm nu mai tiu nici eu ce mi-a venit. tiu doar c am descrcat a doua eav. Am tras fulgertor. Glonul nimeri n plin i omul czu la pmnt. L-ai lovit n piept? ntreb Gambusino. Nu. Glonul a ptruns prin spate drept n inim. Cnd am dus puca la ochi, btrnul s-a rsucit repede ca s se fereasc. Dar n zadar, cci i-am ghicit micarea i l-am mpucat pe la spate. Sarcina i-a alunecat, a czut alturi. Plasa se desfcu i cteva lucruri se rspndir pe jos. Erau nite cupe mici de aur i alte obiecte a cror ntrebuinare n-o cunoteam. Btrnul murise. Am adunat lucrurile i le-am nfurat ntr-o ptur ce o aveam de obicei la spatele eii... i desigur c te-ai ntors la vgun? l ntrerupse Gambusino. Ba nu. De dou zile duceam lips de ap, trebuia s-mi adap catrul ca s nu se prpdeasc. De aceea m-am ndreptat spre Salina del Condor, n preajma creia, precum tii, se afl cteva izvoare. Abia pe urm aveam de gnd s m ntorc la Barranca i s caut locul de unde btrnul scosese obiectele acelea de pre.

Dar mai nti l-ai scalpat? Pi da. Nici nu-mi dau seama cum de m-am hotrt. Aveam eu acas o colecie eu tot felul de mruniuri, amintiri din primele mele cltorii i aventuri... i cum stteam aa n faa mortului i i admiram prul, parc vedeam scalpurile indienilor care se gsesc n attea colecii. i ce mi-am zis? Zu c merit s pstrez o asemenea chic!... I-am jupuit easta i am vrt chica lng celelalte lucruri, n ptur. Hm! Vaszic, aa te-ai ales cu scalpul, zise Gambusino, ngndurat. Eu nu l-a fii luat cu mine. De ce? Fiindc ar putea s te trdeze. Cum adic? Prin ce? Prin raritatea lui. Ai mai vzut tu pe cineva s poarte prul n felul acesta? i ce pr bogat, ce lung i alb ca argintul! Btrnul are desigur rude i cunoscui care i-au pierdut urma i au fcut cercetri. Dac vreunul din ei afl c scalpul se gsete la tine? Dac exist cineva care cunoate i el secretul cu comoara? n locul tu n-a vorbi cu nimeni despre scalp i cu att mai puin l-a arta. Ei, las, au trecut de atunci cinci ani, nu mai e nici o primejdie. Eu, unul, te sftuiesc s fii prudent. Uite, chiar acum mi vine n minte un indian btrn care poart prul tot aa. Triete singur n muni. Asemnarea asta m face s bnuiesc oarecare legturi cu mortul. S-ar putea ca, prin nu tiu ce ntmplare, omul s afle de scalpul cu pricina. i-atunci, dac l-a cunoscut cumva pe btrn, poi s-o peti ru de tot. Cum i zice indianului? I se spune Anciano btrnul, fiindc e trecut de o sut de ani. Dar, n ciuda vrstei, omul e nc viguros i sprinten ca la patruzeci. S-a fcut vestit prin ndrzneala i dibcia lui. Nu-l cunosc i nu m intereseaz. E bogat? Dimpotriv. Atunci n-are habar de comoar i nu vd ce folos a trage din sfatul tu... Poate c ai dreptate. Mi-a trecut i mie aa prin gnd... Zii nainte! Din pcate, lucrurile au ieit pe dos. Voiam s-mi adp catrul la Salina, s-mi umplu i eu burta cu ap i s m-ntorc la Barranca. Dar, sosind la Salina i crmind dup un cot, numai c vd pe cineva care ade i m privete mirat. Urcase fr ndoial din vale i mergea n muni. Asta mi-a rsturnat toate planurile. S m ntorc, nu mai puteam fiindc omul s-ar fi luat dup mine i ar fi descoperit leul. S m aez iari nu-mi convenea, cci i-ar fi ntiprit n memorie chipul meu i ar fi putut s m trdeze odat i odat. Aa c am dat pinteni catrului i am trecut repede pe lng el. Mare prostie! De ce nu l-ai pocnit? A fi fcut i asta, crede-m, dar, de cum m-a zrit, a i pus mna pe puc. Mi-ar fi luat-o nainte... Aa c m-am oprit numai o clip i mi-am ntors repede faa de la el. Mnnd la galop, am ajuns dup o jumtate de or la unul din izvoarele de lng Salina. Acolo am zbovit puin, apoi mi-am continuat drumul. Bnuiam c omul m va urmri. De unde pn unde bnuial? Doar nici nu vorbisei cu el. Tocmai asta putea s-i dea de gndit. i pe urm, dac descoperea cadavrul, m acuza firete de omor. Cum arta? Cred c i-ai reinut bine nfiarea. Tocmai c nu. Ca s-l privesc cu atenie, ar fi trebuit s m ntorc cu faa la el, ceea ce am evitat, pe bun dreptate, aa c nu i-am reinut trsturile. tiu doar c nu era tnr, avea prul crunt. Dar statura? i-am spus c edea. N-am vzut cum arta n picioare. Oricum, nu prea s fie scund. Deh, ai fost cam uuratic. Omul sta poate s-i cear socoteal cnd nici nu te atepi. Mai bine te aezai lng el i pndeai momentul potrivit ca s-l mputi.

Mi-a trecut i mie prin gnd, ns prea trziu. Astzi regret c n-am fcut-o, cci se pare c omul m ine minte cum: nici n-a fi bnuit. Ce vorbeti?! Te-a mai ntlnit dup aceea i te-a recunoscut? Aa cred. M-a i ameninat i am simit n vorbele lui ca o aluzie la ntmplarea de-atunci. Cine-i? Tata Jaguar. Valgame Dios! S-i fi bgat nasul i aici?! Perillo evoc ntlnirea din restaurantul de la Buenos Aires, unde Tata Jaguar i amintise de Salina del Condor. Atunci Gambusino exclam cu voce att de tare, nct aproape c-i trezi pe abiponii adormii: Dnsul era! Fr nici o ndoial! Trebuie s fii foarte atent. Iat un motiv n plus ca s-l lichidm ct mai repede. Zii mai departe! Am mers atunci clare ziua i noaptea toat. Nu m-am oprit dect pentru cteva minute i mi-am dat osteneala s nu las nici o urm. Firete c m-a fi ntors imediat la Barranca s caut comoara, dar n asemenea mprejurri a trebuit s mai amn pentru cteva sptmni. ntre timp am stat la Chicoauia. Spre norocul meu am dat acolo peste un negustor de antichiti care mi-a cumprat marfa i mi-a pltito pe loc, fr s ntrebe mcar de unde posed asemenea obiecte de aur. Cnd m-am vzut cu bani, n-am putut rbda i m-am dus la Salta. Ei i acolo am jucat i am pierdut aproape tot. Nu mi-a rmas dect suma strict necesar pentru drumul napoi la Barranca. i te-ai ntors i n-ai gsit nimic?... Din pcate aa e. Mai nti am cutat cadavrul indianului, dar nu mai rmsese nici urm din el. Condorii i craser pn i oasele. Apoi, la Barranca, am cercetat pas cu pas, palm ce palm, fr s descopr nici cel mai mic semn. i de cte ori am mai revenit la locul cu pricina, n zadar am cutat, dei sunt convins c exist bogii uriae care au aparinut cndva monarhilor peruvieni. Asta e posibil, firete. De fapt, cercetrile tale n-au fost destul de temeinice. Pentru aa ceva e nevoie de o mare pregtire i rbdare. Or tu eti prea puin versat. Ai dreptate. Tocmai de aceea m gndesc c am gsit n tine omul potrivit. Eti dispus s mergi cu mine pn. la vguna aceea? Cu ct mai repede, cu att mai bine. O lovitur ca asta nu trebuie amnat, pricepi. Altminteri se poate gsi cineva care, printr-un simplu noroc, s descopere ceea ce tu ai cutat n zadar cu atta osteneal. Dac, din cine tie ce motiv, campania mpotriva cambailor va lua o ntorstur proast pentru noi, atunci cel mai bun lucru va fi s ne repezim n muni i s punem mna pe comoar. Crezi c o s-o gsim? Sper... i acum vreau s fac un tur de control, s vd dac nu ne pate vreo primejdie. M tot bate gndul c Tata Jaguar se afl prin preajm i ne spioneaz. Cnd ofierul care pndea de dup tufi auzi aceste vorbe, se tr repede napoi i i relu locul n tabr.

Capitolul XIV - Btlie n codrul secular

Nu se crpase bine de ziu cnd oamenii din tabr fur trezii ca s se pregteasc de drum. Din cei opt sute de rzboinici numai cincizeci erau clare, de aceea trupa ajunse abia ctre prnz n zona pdurii ce strjuia de ambele pri Valea lacului secat. nc de departe, Gambusino, chemndu-l pe Bra-Viteaz, cpetenia abiponilor, ntreb: Asta e pdurea i valea prin care urmeaz s trecem? Da, seor.

Nu-i chip s-o lum prin alt parte? Ba da, ns e ocolul mare i ar cere o mulime de timp. Timp nu avem. Pn disear trebuie s ajungem la satul cambailor. La noapte atacm. Dar ia spune: ap se gsete n valea asta? Este o grl nu prea departe, care se vars ntr-un lac micu. Atunci oprim acolo s ne odihnim. Discuia fu auzit de cpitanul Pellejo, care tocmai se apropiase n fruntea ostailor si. Msur din ochi pdurea i, n calitatea sa de militar, se simi obligat s intervin: Seor, terenul din faa noastr impune pruden. Nu putem manevra nici la dreapta, nici la stnga i trebuie s traversm o vale mrginit de perei nali. Ce se ntmpl dac dumanii ne pndesc n acest cazan? M-ar bucura foarte dac ar fi att de tmpii, fcu ncrezut Gambusino. Ptrundem nuntru i i nimicim pe toi, c de scpat n-au pe unde s scape. Uor de spus, mai greu de realizat. Eu v-a sftui... N-am cerut sfatul nimnui! i-o tie brutal Gambusino. Dac avei opinii, inei-le pentru dumneavoastr pn vi le cer! Indignat, cpitanul i ntoarse spatele fr s mai spun nimic. Trupa se puse din nou n micare. Dup o bucat de drum se ivir nite urme ce veneau din stnga i duceau drept spre vale. Pe-acolo se ntorsese Tata Jaguar, care, n situaia dat, renunase s mai tearg urmele. Gambusino sri de pe cal i le cercet: E vorba de civa cai i doi oameni pedetri, dar asta nu-i nimic. Ei au venit dinspre sud pe cnd noi venim din est, aa c n-au de unde s tie de prezena noastr. Drept care i continu linitit drumul fr a trimite cercetai. Cpitanul Pellejo sesiz aceast mare greeal, dar tcu. Totui, cnd se apropiar de pdure i cpitanul vzu deschizndu-se gura vii, nu se mai putu stpni i atrase atenia asupra primejdiei posibile: Eu a trimite civa oameni nainte s vad dac putem trece. i eu v-am mai spus c doresc din toat inima ca valea s fie plin de cambai, rspunse Gambusino. Dac nu v ine curajul, rmnei aici. Exact, cine se teme poate chiar s se ntoarc, adug Antonio Perillo. De lai nu avem nevoie. Facei aluzie la mine, seor? sri jignit ofierul. Credei ce poftii! Bine, atunci cred c la e acela care mpuc oameni fr aprare ca s-i jefuiasc i apoi fuge din faa primului ins pe care l vede eznd linitit la Salina del Condor. Abia i scpaser aceste vorbe, c se i ci amar. Gambusino i Perillo l ascultar uluii. Primul i reveni mai repede i rnji: Ai visat probabil. Ce nseamn aiurelile astea? O s aflai, seores, o s aflai mai trziu, rspunse Pellejo, dnd pinteni calului. Eu, unul, nu v mai dau nici un sfat. Ceilali doi se privir semnificativ. Apoi Gambusino i opti lui Perillo: Mielul sta ne-a spionat asear. Alt explicaie nu exist. Ce crezi c-i de fcut? Trebuie lichidat. i ct mai repede, ca s nu aib prilejul s trncneasc. Just. Asta-i ultima zi a vieii sale! De fapt, mgarul are dreptate ntr-un fel cnd ne recomand s fim prudeni, numai c nu vreau s in seama de sfatul lui repetat cu atta struin. n ce m privete n-am s m expun. Ne oprim amndoi la intrare i ateptm s intre ceilali. Pe urm vedem dac v alea e ocupat de cam- bai sau nu. i puser planul n aplicare. Merser cu Bra-Viteaz pn n faa intrrii, unde se oprir pentru a lsa ca grosul trupei s intre n "cazan". ns Bra-Viteaz ridic mna i fcu oamenilor lui semn s stea pe loc. Dup care ptrunse singur ntre pereii vii. Se ntoarse dup cteva minute i anun:

Nu e nimeni nuntru. Putem intra linitii. Ei, hai, dai-i drumul! porunci Gambusino, stnd mai la o parte mpreun cu Perillo. Preau amndoi, nite veritabili comandani gata s primeasc defilarea trupelor. Bra-Viteaz trecu n fruntea abiponilor si. Urmar soldaii albi. Dar cpetenia greise creznd c valea e neocupat, greeal pe care avea s o regrete ct de curnd. ntors lng Valea lacului secat, Tata Jaguar constatase cu mirare c pe marginile vii nu se zrea nici o siluet de camba. i strig deci de departe lui Geronimo, care-l ntmpinase la jumtatea, drumului: Sper c toi rzboinicii notri sunt aici... Toi! Pi unde? n spatele meu, la grl. i de ce nu n vale? Fiindc savanii tia doi, care, dup cte vd, se afl teferi lng tine, dispruser la un moment dat i m temeam s nu-i prind abiponii i s-i sileasc a mrturisi care sunt inteniile noastre. Mi-am zis c e mai prudent s nu ocup valea pn nu te ntorci. Am fcut bine ori nu? Bine! Merii laude. Geronimo se apropie i i strnse mna. Albii venir i ei s-i salute pe eful ntors n mijlocul lor. Morgenstern i Fritze se traser ruinai mai la o parte. Ar fi preferat s dispar ca s nu fie luai la ntrebri. Dar se gsi cineva care alerg s-i ntmpine rznd cu toat gura: Pi bine, seores, ce v-a venit s-o tergei aa, fr un cuvnt de bun-rmas? Am intrat la griji. Dac v nghiea vreo broasc din alea uriae?! Vorbise Parmesan, chirurgul. Morgenstern nu scoase nici o vorb, Fritze ns ripost: Ei, i? Dac ne nghiea, tiu c i-ai fi tiat burta ca s le scoatei afar. Fr ndoial, dar cu condiia s m fi ntiinat la timp. ncolo nici un impediment. M descurc i la cezarian. Tai orice!... Ai fost probabil la mlatina cu oase, nu-i aa? Da. De fapt plnuisem o excursie n lun, dar, fiind abia la primul ei ptrar, n-ar fi avut loc s ne gzduiasc. Precum vd, suntei foarte bine dispus. nseamn c v-a mers totul n plin. i noi care ne temeam c ai czut n minile abiponilor! Totui ceva parc nu-i n regul: unde v sunt caii? I-a halit broasca de care v temeai: s nu ne nghit pe noi. Aa c, dac dorii, vi se ofer ocazia u nei operaii pe cinste. Poate mai salvai ceva din bietele dobitoace... Cu acestea, Fritze l prsi ndreptndu-se spre Morgenstern, care i gsise refugiul sub uri copac. Se aez lng el i i spuse n german: Chirurgul sta voia s-i bat joc de mine, dar nu i-a mers. De, mi pare ru de ciori... i Tata Jaguar ce s spun... M mir c nu ne-a tras nc o spuneal n lege. Nu gsii c e curios? Ateapt, numai s-i fac puin timp. Asta zic i eu. Dar nu v necjii. O s iau totul asupra mea. Eu, Fritze, am pus la cale trenia. mi tot umblau prin minte ciolanele alea i nu m-am lsat pn nu v-am convins i pe dumneavoastr s-o tulim. Nu prea merge, Fritze. Cum s accept un asemenea sacrificiu din partea ta? E mpotriva demnitii i onoarei mele, pe latinete honor. Mi-a pierde respectul pentru propria mea persoan. Cum? Ce vorb-i asta? Cine pretinde s v respectai? Nimeni. Destul c v respect eu i ceilali. Nu, Fritze, nici nu te-ar crede pe cuvnt. S fi prevzut ct de ct lucrurile, nu fceam prostia asta. Acuma drege dac poi. Credei c nu se poate? Eu, unul, tiu cum am putea iei cu obrazul curat. tiu taman ce trebuie. Ei? Trebuie s ne dovedim curajoi, viteji. Adic s participm i noi la btlia ce se pregtete? Asta e! Ori vrei s v artai vitejia cu alt ocazie?

Hm! Nu sunt fricos, dar un combatant trebuie s verse snge, pe latinete sanguis. Or mie nu-mi place s vd sngele curgnd... Aa? V e mil de nite ticloi care ne-au spnzurat la un deget de boturile crocodililor? Eu, unul, nu cred s fi mncat vreodat oameni, ns pe bandiii tia i-a mesteca fripi. Pe cnd Fritze i ddea osteneala s stimuleze spiritul rzboinic al stpnului su, albii i cpeteniile cambae se adunar ca s afle rezultatul recunoaterii efectuate de Tata Jaguar. Dup ce i lmuri asupra situaiei, acesta adug: Sunt convins c vor cdea n curs. Nu e nevoie s ne grbim, fiindc, dup prerea mea, trupa lor nu va sosi nainte de amiaz. Aadar, s fim nelei. O sut de oameni ptrund n vale i se nir pe liziera din fa a pdurii. Bineneles ascuni. Comandant: Geronimo. Operaia din vale o conduc eu personal. Voi sta pitulat drept n mijlocul lizierei. Fr ndoial c dumanii se vor instala aici pentru odihn. Atunci am s ies n fa i am s-i somez pe conductorii lor s se predea fr lupt. i dac nu vor sau nu au ncredere? ntreb Geronimo. Atunci, fie ce-o fi. Eu mi-am fcut datoria. Dar e limpede c nu te vor lsa s pleci. Vor pune mna pe tine. Ei, a! Nu m prind ei att de uor. La primul lor gest i i mpuc pe Gambusino i Perillo, iar voi, auzind mpucturile, tbri asupra celorlali. i, pn una-alta, tu te afli chiar n mijlocul lor... Tare periculos, i riti viaa. Sunt de aceeai prere, l susinu sublocotenentul Verano. I-am spus i domnului Jaguar, ns m-a repezit. La ce s-i mai someze pe rzvrtii i s-i expun viaa? Nu merit ei atta generozitate. Nimicii-i fr mil pe toi, absolut pe toi! Abiponii sunt fiare, iar albii nhitai cu ei sunt nite lepdturi. Cu astfel de ini nu se cade s fii milos, altminteri i tai singur craca de sub picioare. n ce m privete, voi trage la prima lor apariie. Ba n-o s tragei! l avertiz Tata Jaguar. Prerea mea o tii. Sper s duc la mpcare aceste dou triburi indiene care se dumnesc. n plus mi-ar conveni s-i prind pe Gambusino i pe Perillo de vii ceea ce probabil c nu ar fi cu putin dac s-ar trage fr ordinul meu. i dac totui voi trage? Hammer i ncrunt sprncenele i rspunse dur: Atunci vei fi rspunztor de masacrul ce va urma i o s v mpuc. Cu alte cuvinte, avei de gnd s m asasinai! S v pedepsesc! Dac acionai mpotriva ordinului meu, suntei un criminal i v execut fr nici o ezitare. Ofierul se ntoarse i plec suprat. Cnd socoti c nu mai poate fi auzit, i strnse pumnii i mormi: "Eu s m supun unui asemenea ins! Toi l venereaz, iar eu parc a fi recrut n faa unui general. Auzi, cic s-i crue pe indieni. Ce dobitocie! Las' c le art eu! Trebuie mpucai pn la unul. O dat faptul mplinit, acest general umanitar n-o s mai aib ce crcni. S-a stabilit ca primul foc s fie semnalul atacului... Ei bine, focul acesta o s-l trag eu!" Tata Jaguar, dup ce mai expuse o dat planul n amnunime, se apropie de copacul sub care edeau Morgenstern i Fritae. E timpul s trecem fiecare la postul lui, se adres el micului savant. Vreau s v explic sarcina dumneavoastr. Asta-i bine, vorbi Fritze n locul stpnului su. tii unde am dori s ne postai? Unde? Acolo unde-i primejdia mai mare. Zu? Ai devenit viteji peste noapte? Cum peste noapte?! Eu, unul, sunt aa de cnd lumea. i apoi azi e o treab special: trebuie s tergem ruinea ce am pit. nelegei, s ne spnzure deasupra crocodililor!... Asta cere rzbunare. O s dau iama-n ei ca pisica n vrbii, iar dom' doctor o s-mi stea ntr-ajutor.

Voi s dai iama-n dumani? Nu se aprob! V repartizez eu n alt parte, unde sper s nu ne putei ncurca. Zic sper, fiindc nu e chiar sigur c n-o s facei i acolo vreo prostie. Aa... i uncie ne repartizai? La cai. S-i pzii, cci nu putem s-i lum cu noi n vale. La cai? se strmb Fritze. Adic din eroi am ajuns un fel de rndai. Ce prere avei, dom' doctor? Eu... m supun cu regret, rspunse micul savant. De fapt am fi vrut s combatem, doar nu suntem mai prejos dect alii... M rog, m rog, accept linitit Tata Jaguar. Dar din cte am vzut i constatat, curajul dumneavoastr poate pgubi mai mult prietenilor dect dumanilor. De aceea v dau o sarcin mai comod. i credei c numai doi oameni singuri vor fi n stare s stpneasc atia cai? n ce m privete, mi-e greu s afirm c a fi att de nzestrat... N-o s fii singuri. V mai dau ase cambai cu. Aceeai nsrcinare. Sper ca mcar de ast dat s m pot bizui pe dumneavoastr, domnule doctor. Fr ndoial, dei a fi preferat s lupt alturi de ceilali. Dar fiindc inei neaprat s rmnem la cai, ne vom achita de misiune, pe latinete officium. Perfect. Nu trebuie dect s fii ateni ca nici un, cal s nu fug n vale. Lucrul e destul de uor. Putei avea ndejde n ajutorul cambailor. Acestea zise, Tata Jaguar i prsi. Era limpede c, de fapt, nu voia dect s-i ndeprteze pe cei doi buclucai de teatrul btliei. Nu avea ncredere n ei i se temea s nu-i fac vreo nou pozn. Sesiznd intenia, Fritze i simi inima ca de catran. Suntei, firete, om cu coal, dom' doctor, se adres el micului savant, ai trecut i pe la universitate, nu? Chiar pe la trei. i v pune paznic la cai! Nu e ruinos? Pi ce s fac... Asta-i acuma! Facem i noi de capul nostru, ca i cnd n-am fi auzit nimic. Lsm caii s fie cai i ne aruncm n lupt. Mi-ar plcea i mie, chiar foarte mult... ns i-am promis. Ne duce de nas, dom' doctor. Pcleal curat. Parc de cai e vorba? Pentru asta i ajung civa cambai. Nu vrea dect s ne in departe de btlie. Mare jignire, zu aa! Ce-or s gndeasc indienii despre noi?! ntr-adevr, pe toi dracii! se aprinse la rndul lui Morgenstern. O s spun c suntem nite babe. Fritze, te urmez! Foarte bine. Le artm noi! O s ne batem ca leii. Vai de cel care mi pune la ndoial curajul. l fac praf! Cam la un ceas naintea prnzului poziiile fur ocupate. Albii mpreun cu optzeci de cambai, sub comanda lui Geronimo, executaser nti o manevr, pentru ca abiponii s nu le descopere urmele, apoi se deplasaser n monom pn la liziera pdurii i, astfel nirai, se pitiser printre tufe i copaci. Cel care ncheia irul se afla la vreo dou sute de pai de gura vii. Ateptau cu toii sosirea inamicului. Dup aceea aveau s-i nchid drumul ndrt. Ceilali, numai indieni peste cinci sute de oameni ocupaser laturile vii, jumtate pe dreapta, jumtate pe stnga. Se mpriser deci n dou uniti. Tata Jaguar se afla n dreapta, fapt care i ndemn pe Morgenstern i Fritze s se strecoare printre rzboinicii de pe latura opus. Aici perechea de rebeli i tie drum cu atta grab, nct, dup un rstimp, cnd indienii ncepeau s se desfoare, ajunse n fruntea ntregului ir, foarte aproape de gura vii. Astfel Tata Jaguar nici nu le bnui prezena.

n schimb lng el se afla un alb care nu voise s se alture grupului comandat de Geronimo i anume sublocotenentul Verano. Pn s-i fi pus trupele n micare, Tata Jaguar se apropiase de ofier i l ntrebase pe un ton rspicat: Seor, tii ce am de gnd. Dorii totui s participai la operaia noastr? Da. Atunci v rog s stai permanent lng mine. neleg, seor. Vrei s m sechestrai, s m inei sub observaie. Nu avei ncredere n persoana mea. Ei bine, nu m opun: voi fi mereu cu dumneavoastr. l nsoise deci pe Tata Jaguar pn la poziia din dreapta vii i rmase lng el. Afia o indiferen i un calm desvrit, nct te puteai uor nela asupra inteniilor sale. n sinea lui ns era hotrt ca, n momentul potrivit, s trag, Socul de arm fatal. De cealalt parte, Fritze l rug pe un camba s-i mprumute cuitul, tie nite crci i confeciona dou bte groase din care una i reveni stpnului su. Erau singurele lor arme. Putile le fuseser confiscate la mlatin. Aa! zmbi el, mulumit. Cnd l-oi altoi pe careva cu semnul sta de mirare, n-o s mai zic nici ps. Cambaii, necunoscnd rolul celor doi intrui, i tratau cu toat bunvoina. Fritze ardea de nerbdare s-i pun n funcie arma lui primitiv. De altfel i Morgenstern dorea s-i afirme curajul exemplar. De aceea minutele de ateptare li se preau nenchipuit de lungi. n cele din urm, Fritze, trgnd cu coada ochiului la tufriul des ce se nla n spatele lui, vorbi ctre Morgenstern: Mi se pare c timpul e prea lung i rbdarea prea scurt. Ce zicei, dom' doctor, n-ar fi cazul ca abiponii s se grbeasc niel? Chiar aa. Nu-i deloc plcut s tot stai i s-atepi cu sufletul la gur. Ce-ar fi s cercetm situaia? Doar ne aflm aioi lng gura vii. Dac ne-am urca pe din n sus, am putea s-i vedem cnd se apropie. ntr-adevr, numai c tufriul e prea des. S ncercm totui. Suntem amndoi mici de stat i ne putem strecura mai uor dect alii care -s nite mgdi ct gigantohelonia dumneavoastr. Nu-mi mai pomeni de ea, Fritze. M indispune. Fritze se cr primul ca s croiasc drum i stpnului su. Acesta l urm. Era ntr-adevr greu s te strecori prin tufri, ns nu imposibil. Dup unele eforturi, cei doi ajunser ce-i drept cu hainele cam ciupite la nlimea unei stnci ce trona deasupra intrrii. Sus creteau arbori i arbuti, dar pe latura dinspre es nlimea era destul de gola. Abia ce ajunser sus i i ndreptaser privirile spre rsrit, c-i i vzur pe abiponi venind ncet, agale, ca nite drumei ce nu vor s se oboseasc. Uite-i! n sfrit! Slav Domnului! exclam Fritze, btnd din palme ca un copil. Acui ncepe tevatura, dom' doctor. De acolo de sus, unde stteau pitii, se vedea nu numai esul pn ht departe, ci i cazanul de dedesubt. Totul era tcut, nemicat, de parc nici o fiin omeneasc nu s-ar fi aflat prin apropiere. Abiponii veneau fr grab n frunte cu cei cincizeci de clrei. Unora li se puteau deslui chiar trsturile feei. Ei, l recunoatei pe cel din capul coloanei? se adres Fritze micului savant. Cel mai mare dintre ticloi! Da, e Gambusino. i la dreapta lui? Perillo, toreadorul. Dar s vorbim mai ncet, altminteri o s ne aud cnd ajung jos. Observaie foarte ndreptit, cci stncile de la intrarea deasupra creia pndeau cei doi "viteji" aveau o nlime de cel mult douzeci de coi.

Cum spuneam la nceputul acestui capitol, abiponii se oprir la intrare n timp ce Bra-Viteaz cercet terenul i, constatnd c nu era nimic de temut, se ntoarse i raport n consecin. Apoi i conduse oamenii n Valea lacului secat. Acetia l urmar pn la micul lac din mijlocul vii i se rspndir pe mal. Nimeni nu bnuia c se afl de fapt ntr-o capcan fr ieire. Dup trupa de pedetri intrar n cazan i cei cincizeci de clrei. Gambusino a rmas la urm, i opti Fritze doctorului. Pcat c suntem prea sus. Tare l-a mai izbi n cap. i i slt parul artnd cum ar izbi. Tufa din faa lor avea rdcini adnci, dar nfipte ntr-un teren frmicios i crpat din cauza intemperiilor. Chiar dedesubt sttuse un timp Gambusino, mndru i seme pe calul lui. Acum nu se mai vedea. Morgenstern, curios, se aplec nainte: S fi intrat i el? Rspunsul la aceast chestiune avea s fie cu totul inedit. Micul savant se aplecase prea mult, bizuinduse pe soliditatea terenului, care ns se disloc brusc i ncpu s alunece, fr speran de oprire. Astfel doctorul se pomeni dus la vale. Stai, oprii-v, pentru Dumnezeu! strig Fritze att de tare, nct glasul i se auzi pn-n deprtri. ncotro ai luat-o? n jos? Ei, asta n-am s-o rabd! l apuc pe Morgenstern de picioare, ns terenul, cednd din nou, porni i el la vale. Se rostogolir astfel amndoi, lovindu-se cnd de o tuf, cnd de un trunchi de copac sau de bolovanii care, spre norocul lor, nu erau prea ascuii. i cltoria se isprvi abia jos, cnd nimerir exact sub calul lui Gambusino. Acesta, nsoit de Antonio Perillo i de cpitanul Pellejo, mai ntrziase un timp dup ce toi albii ceilali intraser n cazan. Auzise strigtul lui Fritze i, ridicnd capul, i zrise pe cei doi spioni venind de-a dura i ateriznd, cum spuneam, la picioarele calului su. Din cauza ocului violent, bieii ghinioniti uitar parc s se ridice. Cine-s tia?! se mir Gambusino. Parc i-a cunoate. Que sorpresa! exclam Antonio Perillo. S m scuipi ntre ochi dac nu sunt gguii pe care i-am spnzurat asear. Hei stimabililor, ai crpat sau nc nu? De sus, de pe cal, i lovi att de tare cu patul putii, nct i trezi din buimceal. Fritze i reveni cel dinti, se pipi peste tot i, constatnd c e ntreg, l ajut i pe Morgenstern s se scoale. Cum ai ieit din cztura asta? l ntreb el fr s-i bage n seam pe bandii. V-ai inut bine or vi sau frnt niscai oscioare? Doctorul se pipi la rndul lui: Se pare c am rmas intact, ns capul mi-e tob, pe latinete tympanum. Asta trece. Cum de-ai czut? Pi ca i tine, adic... Gura! se rsti la ei Gambusino. Acum vorbesc eu! ncotro ai ters-o asear? ncoace, rspunse Fritze. E clar. i cine v-a dezlegat? Nimeni. Am rupt legturile cu dinii. Ia ascult, dac eti prea bine dispus i i arde de glum, apoi te fac eu s-i schimbi dispoziia. Mrturisete cine v-a eliberat. N-am altceva de spus. Ne-am dezlegat singuri. Cum? Ce-s prost s-mi trdez sistemul!? Dac tii poanta, ne spnzurai din nou i ne legai n aa fel, nct s nu mai putem scpa. Nu cumva i bai joc de noi, omule? nc o dat: cine v-a eliberat? Tata Jaguar? Mi, da curioi mai suntei! V povestim mai pe urm. i lu stpnul de bra i porni cu el spre gura vii. Antonio Perillo scoase pistolul, ns Gambusino l opri rznd:

Las-i c tot nu scap. Se vede c habar n-au de rzboinicii notri care se afl aici. Ce sperietur o s-i apuce cnd i-or zri! i urmar deci pe cei doi frtai. Cpitanul Pellejo venea n spate. Dar abia crmir n gura vii, c -i i vzur pe Morgenstern i Fritze cum o zbughesc la dreapta ntr-un tufi i n aceeai clip, spre stupoarea lor, se ivi dintre arborii de pe partea stng a vii Tata Jaguar. Todos los diablos! njur Gambusino. sta-i Jaguar! Instantaneu i strunir caii. i tocmai atunci din spatele Tatii Jaguar se nl un noura i trosni un foc de arm. Restul e imposibil de descris, fie chiar i n timp nzecit sau nsutit fa de fraciunea de secund n care se derul totul... Lovit n cap, Bra-Viteaz se prbui de pe cal n apa lacului. Urm o linite grozav. Apoi izbucni din rndurile abiponilor un urlet fioros, al crui ecou fcu s se cutremure valea. Auzind detuntura, Tata Jaguar se ntoarse fulgertor i l surprinse pe ofier cu arma ridicat. Din cteva salturi fu lng el. Nemernic, trdtor, asasin! rcni Tata Jaguar, scos din fire. Asta nseamn a executa ordinele mele? Nu sunt subalternul nimnui! rspunse drz ofierul. Nici al lui Dumnezeu care interzice s ucizi?! De fapt, dumneata nici nu eti un simplu uciga, ci un mcelar! Nu am tras dect n cpetenia indienilor. Ba ai dat semnalul morii pentru alte ase sute de suflete! Auzi? Din ambele pri ale vii, cambaii trgeau ascuni dup copaci. Abiponii cdeau cu grmada. n fa, la intrare, o voce ca de stentor striga: Fugii, salvai-v! Suntei mpresurai! Era glasul lui Gambusino, care tuna cutremurnd valea. Apoi banditul i ntoarse calul i se npusti afar. Perillo i urm. Trecnd pe lng cpitanul Pellejo, care sttuse ndrtul lor, toreadorul rnji diabolic. i trase cuitul de la bru i, din goan, l nfipse n pieptul ofierului. Aa, ca s nu mai poi trncni, spion ordinar! adug Perillo, deprtndu-se grbit mpreun cu cellalt miel. Dincoace, Tata Jaguar l privi cu scrb pe sublocotenentul Verano: Au i czut pe puin o sut de oameni, iar bandiii aceia doi caut s scape! Dar i prind eu pn la urm... Ei i acum amintete-i de promisiunea mea! Scoase pistolul, l duse fulgertor la tmpla sublocotenentului i aps pe trgaci. Verano se prbui. Tata Jaguar, brbatul vrednic i necrutor, i roti privirea peste vale. Tocmai rsunase o nou salv a cambailor. Cu att mai primejdioase erau aceste salve, cu ct abiponii se aflau n faa unui inamic nevzut i cdeau rpui cte zece, douzeci deodat. "Ce-i de fcut? se ntreb Tata Jaguar. S m iau dup Gambusino i Perillo sau s rmn aici ca s pun capt masacrului?" Deodat l zri pe Geronimo dnd buzna n vale cu oamenii lui. Aceasta l fcu s se decid pe loc. Alerg spre unul din caii abiponilor, care necheza speriat. Sri n a. Tocmai atunci se ivi i btrnul Anciano, cu arma n mn, strignd: Perillo, ucigaul, ncearc s scape, seor! M duc. Dup el, trebuie s-l prind. Mergem amndoi, rspunse Hammer. ine-te lng mine, hai! Se ndreptar spre ieire. Acolo Jaguar opri pentru o clip i se adres lui Geronimo: I-ai vzut pe cei doi fugari? Da. Nu i-am putut opri fiindc nu aveam cal la ndemn: n ce direcie au apucat? Spre stnga. D ordin i oprete imediat focul! Nu mai tragei pn m-ntorc. Apoi, nsoi de btrnul Anciano, coti la stnga printre stnci. Urmele fugarilor se vedeau clar. Din momentul cnd Gambusino lansase strigtul su disperat i prsise valea, nu trecuser mai mult de dou minute i totui siluetele celor doi bandii abia de se mai zreau la orizont. N-o s-i putem ajunge. Caii tia nu sunt buni de nimic, se ndoi btrnul Anciano.

i ajungem! Trebuie s-i prind! hotr Tata Jaguar. Ca s uureze galopul se aplecar mult nainte, sprijinii n scri. Goneau ndemnndu-i caii cu pintenii, cu frul. Distana se micora ncet. Nu numai Anciano, dar i Tata Jaguar, care altminteri menaja cu orice pre caii, lovea acum fr mil n burta animalului. Aproape c zburau peste cmpul neted, nierbat, paralel cu liziera pdurii ce se ntindea din Valea lacului secat pn departe spre nord. Distana se scurta ntruna i bandiii i pierdeau treptat avansul iniial. Dac am putea trage n picioarele cailor! spuse Anciano. Uor de nimerit, l asigur Tata Jaguar. Uor? Mie mi se pare cu neputin. Ba eu pot. Numai c astfel i-am scpa din mini pe bandii. Ar zbughi-o pe jos n pdure, care e foarte deas i am fi nevoii s-i lsm n plata Domnului. M i mir de ce nu leapd caii ca s-i caute adpost n adncul pdurii. Dac n-o fac, sunt sigur c-i ajungem. Numai c trebuie s-i deprtm de pdure, s-i scoatem n cmp deschis. Din pcate nu izbutir s-i pun planul n aplicare. Gambusino avea un cal mai bun dect Perillo, ns, trgnd mai greu la cntar, nu se putea detaa de complicele su. Clreau deci alturi. La un moment dat, constatar cu spaim c distana ce-i desprea de urmritori scdea mereu. Zadarnic mpunser caii cu cuitele, ca s-i oblige la maximum de efort. Gambusino ntoarse din nou capul i se sperie de-a binelea. Cascaras! njur el, furios. Se apropie. Vor s ne deprtm de pdure. Hai, golete coburii! Lsm caii i fugim n desi! Perillo nu protest. tia c cellalt are dreptate. Golir repede coburii, mnar spre pdure i, odat ajuni la marginea ei, srir din a, lund-o la sntoasa printre copaci. Perillo voia s intre ct mai adnc n desi, dar Gambusino l reinu: Stai, omule! Aici putem sta ca n snul lui Avram. Crezi c Tata Jaguar va risca s vin ncoace i s slujeasc drept int gloanelor noastre? Se pitular deci n spatele primului plc de arbori, inndu-i putile pregtite i pndind cu ncordare: vin ori nu vin? Nu vzur i auzir nimic. Domnea o linite adnc. Ce zici, am dreptate? se umfl n pene Gambusino. Li-e team s vin dup noi. Atunci poate c am scpat. Stm aici pn i iau tlpia, pe urm ne relum drumul clare. Clare? Nici n vis! De ce? Fiindc n-o s avem cai. Ei, a! Doar i vd cu ochii mei. De cnd i-am prsit, abia dac s-au micat din loc. Aa e, i vd i eu. Numai c Tata Jaguar nu e att de prost, nct s ni-i lase nou. La Barranca del Homicidio va trebui s mergem pe jos, drguule. n tot cazul ai fcut o isprav bun lichidndu-l pe cpitan. Acuma habar n-au ncotro ne ducem. I-auzi! N-am avut dreptate? ntr-adevr, se auzir dou mpucturi. Caii, lovii mortal, se prbuir. Gambusino prevzuse bine lucrurile. Cnd cei doi fugari i abandonaser caii i dispruser n pdure, btrnul Anciano exclamase bucuros: Se simt ncolii i caut s se ascund! Acuma nu ne mai scap. S mnm mai repede! Era pe punctul s o ia la galop turbat ca s-i prind pe fugari, ns Tata Jaguar, care mergea alturi, i prinse calul de drlogi. Se oprir amndoi dup civa pai. Ce-i trece prin gnd! l mustr Hammer pe indian. Vrei s-i pui capul la btaie? Stm aici! Stm? se mir btrnul. Pi atunci ne scap! Se vr n inima pdurii i nu-i mai gsim. Nu fac ei asta. Pun rmag c s-au oprit la margine i ne pndesc cu armele n mini. Dac ne apropiem, trag n noi i gata. S-ar putea, seor. Uite c nu m-am gndit... Dar s-i lsm s scape?...

Tata Jaguar nu rspunse. Chipul su vdea o amar resemnare. Tcu o vreme, cu ochii ntunecai, cu flcile ncletate. Apoi: Nu ne rmne dect s ne ntoarcem. Aoleo, dar trebuie s-l prind pe Antonio Perillo, pe ucigaul care... i eu doresc s-l prind pe Gambusino. ns dac mergem orbete, atunci treaba iese pe dos: cdem noi n curs. Vaszic nu-i chip, seor? Doar v tiu de om tare priceput i ager la minte. Orict ar fi de ncurcate lucrurile, dumneavoastr tii s le descurcai. i tocmai acum, cnd am pus totul la cale i ne aflm att de aproape de int, tocmai acum s dai gre, s v ntoarcei fr s fi fcut vreo isprav? Nu-i chiar aa, rspunse Hammer, mai nseninat, i lsm n pace numai pentru un timp. Doar tim locul unde se afl i vom pomi pe urmele lor. Ei, da, ns asta n-am putea-o face dect mai, trziu... Firete. Acuma trebuie s ne ntoarcem n vale, unde-i mai mult nevoie de mine dect aici. Bine, bine i dac plecm, ticloii ies din desi, ncalec i ne-o iau nainte de n-o s-i mai ajungem nicicnd. N-o s ncalece. i fac eu s mearg pe jos, nici o grij. i Tata Jaguar duse la ochi puca cu dou evi. Amndou ncrcturile izbir n plin. Caii bandiilor czur ca fulgerai. Tata Jaguar i ntoarse calul fr s mai arunce o privire ndrt. Numai Anciano i ridic pumnul amenintor spre locul unde bnuia c se afl cei doi bandii. Moul, de obicei att de calm, fierbea de necaz c trebuie s abandoneze urmrirea. La Valea lacului secat i ntmpin o ceat de cambai sub comanda lui east-Tare nsrcinai cu paza intrrii. ntrebat de Tata Jaguar cum stau lucrurile, cpetenia raport: Stau cum ne ateptam, eilor. Am nvins. Asta se nelege de la sine, c doar nu puteau abiponii s ne nving pe noi. Te-am ntrebat numai ca s aflu ce s-a petrecut de la plecarea mea. Ai mai tras i dup aceea? Doar cteva focuri, seor. De ce. Ai mai tras? se nfurie Hammer. Asta-i curat crim! Pi nu sunt ei dumanii notri?! Dac izbnda ar fi fost de partea lor, ne strpeau pn la unul. Atunci m mir c nu i-ai mpucat pe toi. I-am poruncit lui Geronimo s pun capt vrsrii de snge. Hai Anciano, s vedem ce s-a ntmplat. Intrar prin gura vii i vzur de ndat un tablou ct se poate de trist. Cambaii, care nainte sttuser ascuni dup copaci, i prsiser posturile pentru a se arta dumanului n toat nenfricarea lor. nirai de jur-mprejurul vii, pndeau gata s trag. La dreapta, unde sttuse Tata Jaguar n ateptarea abiponilor, se aflau acum Geronimo i tovarii lui albi, printre care Morgenstern i Fritze. Abiponii rmaser n preajma micului lac. Nu cutezau s contraatace. Se mrgineau s-i adune morii i rniii. La prima vedere se putea observa c pieriser jumtate din ei, ceea ce l revolt i mai mult pe Tata Jaguar. Se apropie n galop de Geronimo, sri din a i l ntreb cu asprime: Cum se face c ai omort atia oameni, fr s mai vorbim de rnii? i-am spus doar s oprii focul pn m ntorc! Nu e vina mea, se scuz Geronimo. N-au vrut s m asculte. A trebuit s-i amenin ca s se opreasc. Atunci... mcar s nu le punem supravieuitorilor condiii prea grele. Din pcate, sublocotenentul Verano l-a mpucat pe eful lor i va trebui B tratm cu lociitorii. Trimite un mesager. S pofteasc pn la mine. Le asigur o escort. Dar s vin nenarmai. Pe cnd trimisul se deprta, Tata Jaguar l lu la rost pe Morgenstern, adresn-du-i-se n german: Nu v-am spus eu s stai la cai?! Cum naiba de-ai ajuns tocmai n partea opus a vii i nc n braele inamicului? Omuleul rspunse cam jenat:

Ne-a ndemnat curajul, domnule Hammer, spiritul de vitejie, pe latinete fortitudo sau chiar strenuitas. Adic anarhie, indisciplin! Foarte ciudat cum curajul dumneavoastr se soldeaz totdeauna cu urmri grave. S-ar prea c posedai nite fortitudo sau strenuitas de un fel cu totul deosebit. n clipa aceea sosi un camba cu vestea c muribundul cpitan Pellejo dorete s-i vorbeasc Tatii Jaguar. nsoit de Anciano, acesta se ndrept imediat spre locul unde ofierul grav rnit i pansat ca vai de lume sttea ntins pe frunzi. Sngele i curgea iroaie prin bandaj, i apsa rana cu mna, ea i cum ar fi vrut s mai rein n el viaa, ce ncepuse a-l prsi. Tata Jaguar nelese dup paloarea feii i dup ochii lui sticloi c orice ajutor ar fi fost zadarnic. ngenunche totui ca s-i cerceteze rana. Nu v mai ostenii, seor, murmur Pellejo. Simt c lovitura e mortal. Din nefericire vd i eu c nu putei fi salvat. Mai avei de trit doar cteva minute. Vrei s v uurai contiina ori s-mi comunicai vreo dorin pe care a putea s-o mplinesc? Da, o dorin, rspunse cpitanul i un licr fugar i lumin ochii. Rzbunai-mi moartea, seor! Sunt gata s-o fac. Am i eu o veche rfuial cu acei oameni... la Care voi aduga i crima de-acum. ns ajutai-m. Cunoatei planurile lor? Cunosc, gemu Pellejo n timp ce-i apsa rana. Clipele mele sunt numrate, ns cred c voi reui s redau cele auzite de mine. Gambusino i Perillo sperau s se mbogeasc de pe urma acestei rebeliuni i a loviturii de stat pe care o pregtiser. Sperau ntr-o prad bogat. Acum sunt nevoii s renune. n schimb vor s ajung n muni, ca s pun mna pe un tezaur mult rvnit. Aha! n ce loc? Lng Salina del Condor. Nu tii mai precis? tiam... dar nu mai pot s-mi amintesc numele... sunt istovit... Poate Barranca del Homicidio? Da, da, rspunse muribundul, puin mai nviorat. Ce tezaur s existe acolo?... Mare de tot, din vremea incailor. Dar Gambusino de unde tie? De la Antonio Perillo. Acesta l-a urmrit pe un indian care urcase ntr-o noapte cu lun plina la Barranca, iar dimineaa se ntorsese ncrcat cu lucruri de pre. Perillo l-a pndit, l-a ucis i l-a prdat... Ia luat i scalpul... Btrnul Anciano mormi ceva. ca pentru sine, nbuit. i pe urm? S-a mai ntors Perillo la Barranca? ntreb Tata Jaguar pe ofierul muribund. Da, s-a ntors s caute comoara i n-a gsit nimic, ns acuma vrea s urce din nou mpreun cu Gambusino, care e mai priceput i are mai mult experien. Suntei sigur de acest lucru? Am auzit-o chiar din gura lor. Am tras cu urechea... Ei nu tiau c... Vorbise ncet i respirnd anevoie. Glasul i se stingea treptat. Mna i alunec de pe piept, vlguit. Fcu un ultim efort ca s se ridice, dar czu la loc horcind. Membrele i zvcnir spasmodic, apoi ncremeni. S-a dus, constat Tata Jaguar, sculndu-se n picioare. A fost un rebel, un trdtor, deci i-a primit rsplata cuvenit. Totui mrturisirea lui are pentru noi o mare importan. Da, confirm grav Anciano. Deocamdat Perillo mi-a scpat, dar o s-i calc pe urme ca un cine pn l gsesc. n ce privete urmele, de fapt nu ne mai intereseaz. Acuma tim c inta celor doi bandii e Barranca del Homicidio. Tragem o fug pn acolo i i pndim.

Capitolul XV - Doctorul Morgenstern i atinge inta

n sfrit, sosir abiponii care ineau locul efului ucis, iar dinspre gura vii se apropia east-Tare, cpetenia cambailor. Era deci timpul s nceap tratativele, mai ales c ziua se pleca spre amurg. La aceste convorbiri nu luau parte dect albii i lociitorii cpeteniei. Tata Jaguar rosti cteva cuvinte de mpcare ncercnd s mai reduc din preteniile cambailor i s-i conving pe abiponi c prietenia lor cu Gambusino i cu complicele su nu le-a adus dect nenorocire, c lucrul cel mai cuminte pentru ei ar fi s triasc unii i n bun pace cu fraii lor. Cuvintele sale fcur impresie asupra ambelor pri. Urm apoi trguiala cu privire la despgubirile pe care aveau s le plteasc abiponii. Cu acest prilej se isc o controvers agitat pe care Tata Jaguar o potoli dup o vreme, fcnd ca taberele s ajung la un compromis. Cambaii nu pierduser n btlie nici un rzboinic, motiv suficient s nu-i umfle preteniile. Abiponii primiser o pedeaps crunt prin numrul mare de mori i de rnii. Fur obligai s depun armele i s fac legmnt de pace. Tata Jaguar izbuti s evite penalizarea n cai i alte animale, pe care cambaii voiau s o impun abiponilor, cci altminteri faptul nu constituia nici un secret pentru el animalele destinate despgubirii ar fi fost n prealabil furate de la colonitii albi. Cambaii erau mulumii i nu tiau cum s-i manifeste mai din plin recunotina fa de Tata Jaguar. n schimb, abiponii erau, firete, deprimai. i jeleau morii i splau cu ap rece plgile rniilor. Toi, nvingtori i nvini, rmaser deocamdat pe loc. A doua zi abiponii, dezarmai, urmau s prseasc valea, bineneles numai cei teferi sau uor rnii. Cei rnii mai grav aveau s fie eliberai dup o ngrijire arterit din partea cambailor. Pe nimeni nu-l bucurase acest mcel ca pe Don Parmesan Rui el Ibario, care vedea, n sfrit, o ocazie unic de a-i demonstra dibcia i cunotinele de chirurg. Se adres deci efilor abiponi cerndu-le permisiunea s trateze el bolnavii, dar fu refuzat cu rceal i fr mulumiri. De fapt, aceti indieni se pricepeau mai bine la vindecarea rnilor dect orice medic alb. Don Parmesan le ntoarse suprat spatele i se apropie de Morgenstern, cu care-i plcea s discute. S nu le tragi un toc de btaie, seor?! Eu m ofer s-i ajut i ei refuz! A fi putut s salvez de la moarte o mulime de rnii. Ori nu credei? Ba sunt convins, rspunse cu politee micul savant. A fi salvat foarte muli, seor. I-am vzut cum zac plini de snge, cu membrele sfrmate. Trebuie operai, trebuie amputai, altminteri i doboar cangrena. i cine amputeaz cu mai mare meteug dect mine? Cred c nu punei la ndoial faptul c eu retez orice, absolut orice? Nicidecum.

Vedei, tocmai de aceea mi doream s fii rnit la bra, la picior sau la piept, s v demonstrez pe viu arta de a extrage plumbii sau achiile de os. La nevoie v-a fi retezat mdularul atins. Ce pcat, seor, c tocmai un om detept ca dumneavoastr nu beneficiaz mcar de o mic fractur... Se lsase seara i, odat cu ea, tabra primi musafiri, adic femeile i copiii mai mari ai cambailor. tiind cu aproximaie cnd avea s aib loc btlia, venir s afle rezultatul, mai nti cte unul, timid, nfricoat, pe urm crduri ntregi, voioase. Aduser mncare i butur din belug i, avnd n vedere c se ncheiase pacea, i poftir i pe abiponi la osp. n jurul focurilor aprinse la repezeal se grupar n fel i chip prieteni i dumani. Dei nu mai putea fi vorba de vreo primejdie, Tata Jaguar postase doi strjeri, la intrarea n vale un obicei al su de la care nu abdica. Aa i vor fi spus i cei doi indieni n cauz, cci, plictisindu-se s stea singuri n post, revenir dup un timp i se aezar la foc, fr ca Tata Jaguar s observe. Gestul lor de indisciplin, aparent minor, avea s conduc la urmri grave. Gambusino i Antonio Perillo sttuser ascuni n desi o or ntreag fr a ndrzni s-i scoat capul de acolo. Nu vd pe nimeni, constat cel dinti. S-au dus, ntregi cellalt. Totui nu-mi prea vine s cred. Dac s-au pitit prin preajm i ne pndesc? Atunci s-ar vedea, barem, caii lor. Nu-i chiar aa. Pdurea e ntr-adevr foarte deas, totui, la margine, sunt cteva intrnduri unde nu-i mare lucru s ascunzi o pereche de cai. Pi dac ne-o fi team ntruna, o s stm aici pn-n ziua de apoi. Ei, nu mai exagera i tu. Deocamdat prefer s nu ies, cci s-ar putea s m pomenesc cu un glon n cap. Dar dup ce se ntunec, riscul e mai mic. Atunci poate c ne ntoarcem chiar n Valea lacului secat. i-ai ieit din mini? Vrei s pun mna pe noi? Ho, ce te sperii din nimic! Am o idee foarte bun. Ce idee? E vorba de cai. Ai notri au pierit i, pn s facem rost de alii, ar trebui s treac multe zile. Or, n vale se gsesc destui... Vrei s le furm caii? Nu pe toi, numai doi. Nebunie curat. Ei, a! Doar e clar c au nvins cambaii, iar abiponii trebuie s fi fost strpii pn la unul. Dup o asemenea izbnd, indienii tia sud-americani se poart ca nite nci. Mnnc i beau, chiuie i rcnesc fr a se gndi dect la bucuria victoriei. Posibil deci s lase intrarea n vale nepzit. i chiar dac pun paznic, i facem noi de petrecanie. Numai dracul ar putea s ne mpiedice s punem mna pe cai. i dac n-au ei? Mi pctosule, nu vezi c Tata Jaguar, dup ce a mpucat caii, a uitat s le scoat harnaamentul? terpelim o pereche de cai, oricum ar fi i i aducem ncoace, undei avem tot ce ne trebuie. Perillo mai fcu i alte rezerve, dar Gambusino le spulber pe rnd. ntre timp se nserase i cei doi prsir cu mare pruden desiul. Se ntoarser napoi pe lng pdure, cci se temeau s nu dea peste urmritorii care ar fi putut s-i pndeasc dintre copaci. Se furiar deci o bucat peste cmp i, abia cnd pdurea rmase mult n urm, apucar la dreapta spre Valea lacului secat. Drumul ndrt pe jos le ceru de patru ori mai mult timp dect dup-amiaz, cnd fugiser clare de la locul btliei. De rtcit nu se puteau rtci cci se orientau dup liziera pdurii i se apropiau de ea treptat. nc nainte de a ghici, prin ntuneric, gura vii, i ntmpin larma celor adunai la osp.

Auzi? ntreb Gambusino i se opri n loc. Srbtoresc victoria. Al naibii ghinion am avut, ne-a dat peste cap toate planurile... tiam doar c Tata Jaguar ne-a luat-o nainte... Atunci de ce n-ai procedat n consecin? Pellejo, fie-i rna uoar, avea dreptate cnd ne ndemna s fim mai prevztori. Taci, nu-mi aminti de obraznicul la! i intrase n cap c e comandant! Acum ce s mai vorbim, aa ne a fost scris i basta! Ia stai tu aici, c eu m strecor nielu s vd cum stau lucrurile. Se deprt i se ntoarse dup vreo zece minute foarte bucuros: Exact cum spuneam. Nici o paz. Putem intra, hai! l trase pe toreador dup sine. La intrarea vii lumina de la focuri le czu pe obraji. Se traser deci mai la o parte, n umbra stncilor. Gambusino privi n sus i rosti: Aici ni s-au rostogolit la picioare rocovanii ia mrunei. I-am lsat s fug pentru c eram sigur c nau nici o ieire. i cnd colo, ne-au scpat din nou. Nu face nimic. M i bucur c nu i-am ucis. De ce, omule? Fiindc s-ar putea s fie totui ceea ce pretind a fi. N-ai vzut ct de prostete s-au purtat de fiecare dat? Pare de necrezut c ncurc-lume la s fie colonelul Glotino. Cu ct m gndesc mai mult la poznele lui, cu att mi se pare i mie c ne-am nelat datorit asemnrii. Dac l-a mai ntlni, a renuna s-l tratez cu asprime, ca de altfel i pe cellalt. Le-a trage doar cte o pereche de palme, aa pentru inere de minte, c prea ni se vr sub picioare ca nite gndaci. Dar s lsm asta. Ce rost are s ne pierdem timpul vorbind despre nite strpituri... Ia te, uit ce bine am nimerit!... Art spre tabra din vale. La lumina focurilor aproape c se putea recunoate fiecare ins. Privete colo, la stnga. l cunoti? Tata Jaguar. Exact. Cinele! Cum i-a mai guri scfrlia! Dar acum trebuie s ne grbim. Din fericire, caii miun aici ca ntr-o herghelie. Aa era. Cambaii i lsaser la nceput caii afar, lng lac, n seama unor paznici. Dar dup btlie, odat ce cderea nopii, i mnaser n vale i animalele se mprtiar care ncotro. Tata Jaguar ngduise aceasta, tiind c la intrare stau de veghe cei doi strjeri. De-ar fi bnuit cine vegheaz n locul lor! Plimbndu-i ochii peste mulimea cailor, Antonio Perillo rosti nedumerit: Am auzit noi cum se trgea cu armele, totui parc n-a fost nici o btlie aici. Ei, nu! I-au inut pe abiponi ntr-un foc nprasnic. Doar se vd mormane de cadavre lng lac. Bine, bine, dar unde sunt abiponii ceilali? Au fugit desigur. Imposibil. Tata Jaguar rnduise la gura vii cel puin o sut de lupttori. tii ct de greu am trecut printre ei, dei nu eram dect doi ini. Atunci cum s treac abiponii? Hm! ntrebarea ta nu e lipsit de temei. S-i fi ucis oare pe toi? n cazul acesta ar trebui s se vad i mai multe cadavre. Poate c i-au aruncat n ap. Nici gnd. Doar n-o s-i strice apa de but ca s... Se opri. i duse mna streain la ochi privind int spre unul din focuri, apoi izbucni: Demonio! Nu m ostenisem s le cercetez feele. Acuma vd c abiponii ed n jurul focului alturi de cambai! De nenchipuit! i totui aa e. Uit-te i tu mai atent. Dup ce se convinse cu propriii si ochi, Antonio Perillo ntreb: Cum se poate una ca asta? Nu mai neleg nimic.

Explicaia e simpl. Abiponii, fiind mpresurai, ar fi pierit pn la unul. Or, ca s se salveze, au fost nevoii s cear pace i ndurare. ndurare? Se pare c-i mai mult dect att. Nici mcar nu le-au legat minile. nfulec laolalt cu cambaii i se poart ca i cnd ar fi liberi de tot. Tempesta! ntr-adevr. Aici numai canalia de Tata Jaguar e de vin. El trebuie s fi fcut pace ntre abiponi i cambai. O pace pe care abiponii vor plti-o scump. S nu crezi. Tipul e detept foc. Dac i-ar obliga la despgubiri prea grele, ar fi s le ae dorul de rzbunare i dumnia mpotriva cambailor. Pun rmag c s-a purtat cu mrinimie. Le-o fi spus c prin pierderile lor i-au ispit de fapt pedeapsa. Ei, cum s fie chiar att de milos... Eu, unul, nu m mir. i cunosc iretenia. Abiponii sunt astfel ctigai de partea lui i tratai ca prieteni, iar noi nu mai avem ce pescui. S-a zis cu pronuncia- mento. Bine c ne-am fixat barem o alt int i un alt scop. Ce zici de caii tia doi? Parc n-ar fi de lepdat. Hi s-i prindem! Tu-l iei pe cel din dreapta, eu pe cellalt. Dar fii atent! Se trr prin iarb spre cei doi cai neneuai, ns cu cpestre. Se ridicar apoi i, apucnd caii strns de drlogi, fcur cale ntoars. Lng stncile de la intrare, Gambusino rsufl uurat: Ai vzut ce bine am brodit-o? Mergnd clare vom economisi cel puin cteva zile de drum. Ocolim pdurea, trecem dincolo n Tucuman i ne urcm n diligen. Astfel ajungeam mai repede la Salta, cci diligena i schimb la fiecare staie caii. i de la Salta? Facem rost de catri. n muni caii nu rezist din pricina aerului. Asta o tiu, dar de unde bani pentru catri? La treaba ce ne ateapt nu ine s-i nchiriem, trebuie si cumprm. Or cu banii mei nu cumperi nici un ap ca lumea, darmite un catr. Nu-i face griji. E drept c i prin buzunarele mele cam sufl vntul, dar am la Salta un prieten care o s-mi sar n ajutor. Cine? Poate c-l cunosc. l cheam Rodrigo Sereno. Nu e cumva expeditorul care sade lng ora pe drumul spre Injuy? Chiar el. Are i un han ncptor. nchiriaz cai i catri. Mai face i alte zeci de treburi. Pi l cunosc. Dac i-e prieten, atunci n-o s avem nici o btaie de cap. Firete, ne face rost de orice. Hai, nclecarea! Ne ateapt un drum lung n noaptea asta. Srir pe cai i se deprtar n galop. Dup plecarea lor, la intrarea vii se prezentar ali doi cambai ca s nlocuiasc primul schimb de strjeri. Negsind pe nimeni, i luar totui posturile n primire fr s le dea prin gnd s-l informeze pe Tata Jaguar c intrarea sttuse nepzit atta timp. La controlul pe care acesta l fcu mai trziu, gsi totul n ordine. Nu bnuia nimic din cele ntmplate i care i rsturnau de fapt toate socotelile. Nici mcar nu se descoperise lipsa celor doi cai: erau caii abiponilor i nu-i priveau pe cambai. Acetia din urm sttur treji mult dup miezul nopii. Bucuria de a fi scpat cu atta uurin de un atac nimicitor nu-i lsa s doarm. Iar albii, crora ei le datorau salvarea, fur nevoii s ie in tovrie. Doctorul Morgenstern i Fritze edeau mai la o parte, n ntuneric, prost dispui, preocupai de necazurile lor. Nu schimbau dect rareori cte un cuvnt. De ce? Asta se poate afla din dialogul ce urmeaz: Oare am fcut-o chiar att de lat? se adres Fritze stpnului su. tiu i eu! rspunse Morgenstern. La Jterbock, n societatea coral, sunt tratat cu mai mult respect. Aa o fi, dar aici n Gran Chaco nu ajunge s ai o voce plcut de bariton. Aici e musai s fii colos, s te bai vitejete.

i ce, nu ne-am dovedit destul de curajoi? N-am fost noi n primele rnduri? Nu ne-am crat pe stnci ca s reperm cu o clip mai devreme, hoarda inamicilor?... Hm! mi dai voie s fiu sincer, dom' doctor? Firete. Atunci aflai c, dup prerea mea, n-am prea fost la nlime. Ne-am pripit. Pripit, pe latinete praeproperus! Cum adic, dragul meu? Am luat-o razna fr s cerem voie nimnui. Eu nu obinuiesc s cer voie. Sunt un om liber! i eu. Dar atrn i de mprejurri. n Gran Chaco nu te pori ca la Striau, lng Rummelsburg. Acolo eu mi-s mai mare dect Tata Jaguar, pe cnd aici dnsul comand i se cuvine s-l ascult. Pi chiar tu ai propus s lsm caii n plata Domnului i S ne strecurm n vale. Aa e, nu zic ba. Voiam i eu s fac ceva grozav, s-mi art curajul, s v dau ghes i dumneavoastr la un picu de glorie. De unde s fi tiut c stncile astea se sfarm nitam-nisam ca un cozonac? De unde s-mi treac prin gnd c m vor arunca mielete pn sub labele lui Gambusino? Dac nu peam ce am pit, mielul n-ar fi bnuit nimic, s-ar fi bgat n capcan i l-ar fi prins ai notri, Aa c, orice s-ar zice, tot Tata Jaguar are dreptate. Dac pui astfel problema, n-am s te contrazic. Adevrul e c ne-am fcut de ruine. De baft ne-am fcut, dom' doctor! i ce buntate de pari pregtisem! Au rmas colo sus, iar noi d -i i d-i de-a dura. Mai bine rmneam noi pe loc i se duceau parii la vale. Dar acu' ce s mai vorbim, c tot nu schimbm nimic. De schimbat nu se mai poate. ns m frmnt, drag Fritze i m ntreb: oare nu s-ar putea s splm ntr-un fel ruinea? M gndesc la un act de curaj pentru salvarea onoarei, pe latinete dignitas sau honor. D-mi o idee, c fac orice, nu m sperii de nimic. Iar eu sunt gata s v ajut. Idei din astea zboar aici peste tot i ocazii sunt o mulime. Prindem una i trecem la fapt. Atunci vom crete iari n ochii lor. Bine, de acord. Vaszic la prima ocazie artm ce putem. Artm, chiar de-ar fi s ne lipsim n felul sta de o gigantohelonie. Asta nu! se mpotrivi Morgenstern. Pn acolo n-am s merg. Un gigant preistoric e pentru mine mai presus de orice. De altfel ne vom atinge n curnd scopul. i aminteti, nu-i aa, c eful cambailor ne-a promis un asemenea gigant... Credei c se ine de cuvnt, dom' doctor? Absolut. Dac nu, atunci l provoc la lupt pe via i pe moarte, ceea ce va constitui n acelai timp i actul eroic menit s m reabiliteze. De-a fi n locul dumneavoastr, l-a mai ntreba o dat, mai ales c se apropie de noi. Se nimeri ntr-adevr ca tocmai atunci east-Tare s se apropie de cei doi ghinioniti. Se ridicar n picioare. Morgenstern l ntreb dac i mai amintete de fgduial. Da, rspunse eful indian. Eu nu-i mint niciodat pe prieteni. nseamn c animalul acela exist aievea? Cum s nu! E la Prul limpede. Dincolo de sat, o zi clare! V jur! i mi-l vindei mie? Nu-l vnd, seor, vi-l druiesc. Tovarii dumneavoastr ne-au fcut un mare bine, au salvat viaa i avutul multora dintre noi. Cum a putea s v iau bani pentru oasele alea? i aa o s pltii o groaz de parale pentru transport. i cnd mi artai animalul? Mine, nu, cci mai avem multe de fcut. Dar poimine sunt gata s plec mpreun cu dumneavoastr. Ce fel este? Glyptadont, megatherium, mastodont?

La asta nu m pricep, nici n-am auzit vreodat asemenea nume. Dar o s-i vedei oasele i o s-i dai humele potrivit. Acestea zise, east-Tare plec i lu loc lng Tata Jaguar, care se interes ce anume discutase cu micul savant. Aflnd tema discuiei, Hammer rse nelegtor: Doctorul sta nu triete dect pentru dihniile lui. E un om de treab. Dei mi-a pricinuit destule necazuri, totui a vrea s-i fac o surpriz plcut. Ia spune, cum stai cu animalul acela? L-ai dezgropat de tot? Am lsat la vedere numai cpna i spinarea pn spre coad. ncolo e acoperit. O s fie greu de scos? Nu, c doar voiam i noi s-l scoatem i s-l vindem... Ct timp ne-ar lua? Pmntul e cam pietros... Vreo opt sau zece oameni ar isprvi treaba n cteva ore. Unelte avei? Avem de-ale noastre. Nu seamn ce ale albilor, dar cred c sunt la fel de bune. i zici c poimine vrei s-l conduci pe doctor la locul cu pricina? Da. Bine. mi dai mine zece oameni cu uneltele necesare. O s m duc chiar eu i o s -i pregtesc scheletul gata dezgropat. Dar vezi s nu afle nimic. E o surpriz. V dau tot ce-mi cerei i, pe deasupra, o cluz care cunoate bine locurile. V dau i curele ca s avei cu ce lega muntele acela de oase. Proptele v putei face singuri din bambus ori din diferite tulpini, c doar e tufri mult i nalt pe-acolo. Gndul c n curnd va vedea cu propriii lui ochi exemplarul promis, nu-l lsa pe doctor s doarm. De altfel nu veghea numai el. Nici abiponii nu puteau dormi, fie c-i necjea nfrngerea suferit, fie c-i dureau rnile cptate n lupt. Civa rnii murir chiar n cursul nopii. Dimineaa Tata Jaguar i ddu lui Geronimo ndrumrile necesare i plec nsoit de zece oameni, fr s spun ncotro merge i ct va lipsi. Nu se socotea indispensabil aici. Geronimo era un lociitor de ndejde. n primul rnd se punea chestiunea unde i cum s fie ngropai morii. Erau att de numeroi, nct pentru sparea gropilor ar fi fost nevoie nu numai de serioase fore de munc, dar i de foarte mult timp. De aceea, la propunerea lui Geronimo, abiponii hotrr s-i incinereze afar, n faa vii. Crar morii acolo i i ngrmdir unii peste alii pe un rug de lemn uscat. Apoi ddur foc uriaei stive. Sumbra operaie se termin abia pe la prnz. Era timpul ca abiponii ceilali, teferi sau uor rnii, s prseasc locul dezastrului. Ar fi ntrziat ei lng tovarii lor grav rnii, ns, dei dezarmai, nu se bucurau de prea mult ncredere din partea cambailor. Primind fgduiala c cei rmai vor fi bine ngrijii, pornir pe jos caii fuseser, firete, reinui ca prad de rzboi. Li se napoiaser doar cuitele, de care nu se puteau lipsi pe drum. Cambaii doreau i ei s se ntoarc la vetrele lor. Luar hotrrea ca unii dintre ei s rmn n Valea iacului secat i s-i oblojeasc pe rnii pn ce acetia vor fi n stare s se deplaseze. Drept care trebuir s-i improvizeze adposturi din ramuri i frunzi. Cu aceste pregtiri i discuii i apuc dup-amiaza. n sfrit, pornir la drum, afar de bolnavi i de ngrijitorii lor. Din cauza plecrii tardive, ajunser abia pe ntuneric n satul de la Prul limpede. ntorcndu-se victorioi, fur primii i srbtorii cu toate onorurile. Se nelege c o atenie deosebit li se acord albilor, cci numai datorit lor tribul camba evitase o mare nenorocire. Bucuria lu i aici forma unui osp care se prelungi pn noaptea trziu. Dimineaa, cpetenia cambailor se oferi s plece cu Morgenstern pe drumul fgduit. Li se alturar toi albii, fr excepie, precum i civa clrei cambai.

Se ndreptar spre nord prin pduri i peste ntinderi sterpe. Ctre sear atinser malul unui lac cu ap srat, situat ntr-o regiune cu pmnt lutos. De jur-mprejur era pdure i tufri. Aici? ntreb Morgenstern, cuprins de febra nerbdrii. Aproape, rspunse cpetenia. Atunci ducei-m acolo, repede, hai! Avei rbdare. Soarele s-a i ascuns n dosul copacilor. Peste puin va fi prea ntuneric ca s putem spa. Trebuie ateptat pn mine. nseamn s mor de curiozitate. i, n fond, chiar dac nu m apuc imediat de spturi, se cuvine s vd nc astzi locul cu pricina. De ce chiar azi? Fiindc e ziua mea de natere, natalis pe latinete. Ziua dumneavoastr? Cine putea s tie! Dac-i aa, seor, atunci vi-l art chiar azi. ns mai ntrziem puin, cci pn se ntunec trebuie s facem rost de lemne pentru foc. Dup aceea v duc i o s vedei locul la lumina unei fclii. Se apucar de adunat vreascuri, ncet, fr grab, oamenii fiind iniiai n ceea ce urma s se ntmple. Cpetenia i avertizase pe toi cu excepia lui Morgenstern i Fritze. Trebuiau s ntrzie pn se va ntuneca de tot, pentru ca surpriza s-i fac efectul dorit. Morgenstern aduna i el vreascuri, doar-doar va grbi clipa mult ateptat. Nu observase n preajma lor urmele de copite i de tlpi, care n nici un caz nu puteai proveni de la grupul ce-l nsoea. Tot att de puin i atrsese atenia faptul c Geronimo i cpetenia dispruser pentru o bucat de timp. Acetia se duseser la Tata Jaguar ca s-i comunice fericitul eveniment, ziua de natere a micului savant, fapt care se potrivea de minune cu inteniile lor. Dup ce adunar destule vreascuri, oamenii le ddur foc. Abia atunci Morgenstern observ lipsa celor doi. Parc ar conspira mpotriva mea, se plnse el lui Fritze. Acum, cnd totul e pregtit, cpetenia i face de lucru pe undeva. i doar tie c nu pot s atept. Mai rbdai nielu, l sftui Fritze. Rabzi un ceas, trieti un an. -apoi, cu ct ateptai mai mult, Cu att crete dihania aceea, ca s zic aa. Ia uitai-v! Se ntorc. ncepe circul. Cpetenia i Geronimo se ntoarser, ce-i drept, ns cu asta Morgenstern nc nu rezolva nimic, fiindc, spre marea lui indignare, oamenii voiau s cineze mai nti. Nu bnuia micul savant amator c aniversarea lui mai necesita o mic pregtire. Mncar toi n afar de Morgenstern, cruia i pierise pofta. Deodat, din apropiere, rsun un foc de arm. Morgenstern sri n sus speriat: Ce-i cu asta? Cine trage? Te pomeneti c abiponii! Nu, seor, l calm Geronimo. Nu e dect un semnal: a sosit clipa s vedei locul pe care ai vrut s-l examinai. Permitei s v conduc. l apuc de bra i porni urmat de ceilali. Cpetenia l luase de bra pe Fritze. Merser aa ncet, cu pai rari, chiar solemni, printre nite plcuri de arbuti pn ajunser ntr-un loc ntunecos, nelmurit, unde Geronimo se opri. Cu voce grav acesta raport: Seor, astzi, de ziua naterii dumneavoastr, ne-am adunat la mormntul marelui disprut oare, cu multe mii de ani n urm, a cobort aici ateptndu-v s-l trezii duios la o nou via. La enhorabuena, la enhorabuena! La enhorabuena! Sincere felicitri! exclamar n cor i ceilali. n aceeai clip rsri din ntuneric o flcruie. Se mica ba la stnga, ba la dreapta, ba n sus, ba n jos. Apoi rsrir i altele i, la lumina lor, iei la iveal un cadru nalt de vreo patru coi, pe care scria cu litere confecionate din bambus uscat: "La muli ani!" Ddur foc literelor i, timp de cteva minute, urarea se profila destul de clar pe cerul ntunecat.

Ce frumos, drag Fritze! exclam doctorul cu entuziasm. Sunt srbtorit n Gran Cacho cu focuri de artificii! i totui gigantul preistoric mi-ar fi mai pe plac... Deh, zic i eu, mormi Fritze. S nu fie cumva o glum, dom' doctor, din care chiar dumneavoastr, om cu faim i cu onor, s ieii un fel de animal din acelea... Ah, dar asta ce-o mai fi? Literele arseser. Cadrul de bambus dispruse. n schimb, la dreapta i la stnga rsrir nite puncte luminoase care creteau rapid, nlndu-i flcrile. Dou focuri ardeau la distan de vreo aisprezece pai unul de altul i, ntre ele, se afla scheletul alb al unui animal gigantic, aezat pe tulpini groase de bambus. Tata Jaguar sttea de-o parte zmbitor i nconjurat de cei zece cambai care-l ajutaser s duc treaba la bun sfrit. Dar Morgenstern nici nu-i vzu. Privea int la schelet i sufla pe nas ca din foaie. Ar fi vrut s vorbeasc, s Strige, dar nu putea s lege nici un cuvnt. Pn ce, n sfrit, reui s ngime ntretiat: Un me... ga... the... ri... um! Un co... los! Pronunase cu chiu cu vai aceste cuvinte i, deodat, se risipi vraja ce-l imobiliza. Se repezi la schelet, cuprinse torsul uria i srut os cu os. Mngie craniul ca i cnd ar i fost vorba de cporul unui copil adorat, se aplec s dezmierde ghearele ncrligate, opia, rdea, turuia ntruna, de-ai fi spus c i-a ieit din mini. l chem i pe Fritze ca s-i arate toate minuniile scheletului "easta splendid, rotund, dinii cilindrici de o mare frumusee, picioarele scurte, masive, ghearele admirabile, ncovoiate, lungi, extraordinara lungime, cel puin patru metri i jumtate, colosala nlime, trei metri i jumtate..." Fr a se lsa derutat de glosele marginale, pe ct de seci pe att de drastice ale lui Fritze, urm cu entuziasm: i unde mai pui c ce lipsete nici un os! Pn acum nu exist muzeu n lume care s se poat luda cu un megatherium ntreg! C-i ntreg, m rog, n-ar fi mare lucru, obiect Fritze. Asta se ntmpl i cu ate vieti. De pild, eu. Parc mie mi lipsete ceva? Toate oscioarele sunt la locul lor, ba nc nvelite n carne i piele... Eti un prost, Fritze. Stai n faa celei mai mari minuni i nu-i simi deloc grandoarea, frumuseea, farmecul. Nu eti fcut pentru tiin. Dac-i vorba numai de dihnii moarte, apoi nici c-mi pare ru. Dar ia spunei, dom' doctor, ce-avei de gnd cu animalul sta? Mai ntrebi! l transport acas. Just. i l artai la panoram contra bani? Ce idee... l donez unei universiti, unui muzeu de prim rang, unde, pe lng numele lui, va figura i al meu. Pe-al meu, v rog frumos, s nu mi-l scrie. N-am nici un chef eu, Fritze Kiesewetter, s m trag n nemurire un animal, colea... Dac vrei s-l ducei acas, va trebui s tocmii un vapor. i m-ntreb cum o s-l crai pn la rmul mrii. C doar nu poate merge pe picioare, dobitocul! Demontm totul i mpachetm fiecare os n parte. La asta o s ajui i tu. Cu plcere, dom' doctor. Cnd i dm drumul? Dac ar fi dup mine, a ncepe chiar acum. Dar, din pcate, nu-i posibil. Trebuie s facem rost de o mulime de lucruri. O s le procurm din oraul cel mai apropiat. Adic din Tucuman, interveni Tata Jaguar, care tocmai se apropiase. n privina asta v stau la dispoziie, domnule doctor. Poimine pornim clare spre Tucuman. Acolo v procur toate cele de trebuin. Iau cu mine i civa cambai care vor cra lucrurile ncoace. V pricepei la asemenea trguieli? Cred c da, zmbi Tata Jaguar. Uitai-v cu atenie la acest megatherium. Observai poate vreun fragment, vreun os nelalocul lui? Nu. Totul e perfect de parc diluviul s-a consumat abia ieri. Ei, aflai c acest schelet, atunci cnd l-am dezgropat, nu era dect un maldr de oase nvlmite.

Cum? Dumneavoastr l-ai dezgropat? Dezgropat i reconstituit. Doar nu v imaginai c a stat ascuns n tufi din vremea potopului. Atunci... suntei... un... excelent zoolog i paleontolog, vorbi cam mpiedicat i uimit Morgenstern. Chiar dac nu sunt specialist, m pricep totui s reconstitui un megatherium i sunt probabil n stare s v procur de la Tucuman cele trebuincioase pentru pstrarea i ambalarea lui. Fr ndoial, sunt convins. Prin urmare, plecai poimine? Da. ncotro? n muni, spre Barranca del Homicidio. Cu ct plcere v-a nsoi, dar vei recunoate i dumneavoastr c mi-e absolut imposibil. Nici eu, nici Fritze nu putem lipsi de aici. Trebuie s rmnem. neleg, firete. O s v recomand ateniei cambailor. S contai pe prietenia lor. Dup aceste cuvinte, Tata Jaguar se deprt fcnd semn i celorlali s-i lase pe Morgenstern i pe Fritze singuri, netulburai, lng scheletul giganticului preistoric. De atta bucurie micul savant uitase pn i s-i mulumeasc sau mcar s-l ntrebe cum de i-a venit ideea s dezgroape animalul. Era att de copleit de preioasa descoperire, att de preocupat s-i cerceteze amnuntele, nct nu se mai gndea la nimic altceva. Pipia i studia fiecare fragment pentru a zecea i a suta oar i nu mai contenea cu explicaiile adresate lui Fritze, ocupat la rndul lui cu ntreinerea focului, cci aveau nevoie de lumin pentru a putea s curee uriaul schelet, Tata Jaguar ns, dup ce se ntoarse n tabr cu ceilali oameni, i spuse lui Geronimo: n sfrit, le-am gsit leacul. Acest savant i servitorul lui n-o s ne mai dea de furc. O s stea n sat ea mielueii. Putem pleca n muni fr team c ne vor face iari vreo pozn. Vaszic n-o iei de-a dreptul la Salta, ci la Tucuman? Da. De la Salta ncolo ar trebui s batem clare drum lung, istovitor. Ar nsemna s dureze prea mult deplasarea. n schimb, aa putem vinde caii la Tucuman i s ne continum drumul cu diligena. O s zburm nu alta, cci caii sunt schimbai la fiecare staie. Apoi, la Humahuaca, ne facem rost de catri. Altminteri nu merge prin muni. i de la cine i lum? De la Rodrigo Sereno, care posed catrii cel mai bine ngrijii. n felul acesta ajungem n muni cu mult naintea lui Gambusino i avem timp destul s lum toate msurile ca nici el, nici Perillo s nu ne scape. Iei i cambai cu tine? Nici prin gnd nu-mi trece. ns btrnul Anciano i Hauca trebuie s fie de fa. De fapt, jumtate din oamenii notri urmau s rmn n Chaco, la cules de ceai. Asta se poate face mai trziu. Acum am nevoie s rmn la dispoziia mea. Trebuie s-i prindem pe ucigai. i Don Parmesan, chirurgul? Pe sta nu-l putem folosi. Voi aranja lucrurile n aa fel, ca s stea cu Morgenstern i cu Fritze. Toate rolurile fiind stabilite, se duser la culcare, urmnd ca, odat cu zorii, s se ntoarc n sat. Ct privete pe Morgenstern, acesta n-ar fi putut dormi n starea euforic ce-l stpnea. Totui, cum nu se odihnise nici n ajun, aipi pentru cteva ore. Dar nici nu rsri bine soarele, c micul savant se i afla iari la megatheriumul lui. l msura n fel i chip, notnd rezultatele n carnet. Pregtirile de plecare l nelinitir grozav. Ar fi vrut s rmn chiar pe loc, dar cum nu se putea, fu nevoit s se despart de comoara lui, nu nainte de a-i asigura un acopermnt protector din bambus i stuf, ca s o fereasc de vnt i de ploaie. Apoi porni i el ndrt spre satul de la Prul limpede, unde ajunser cu toii pe nserat. Acum, cnd megatheriumul dispruse din faa ochilor si, Morgenstern era din nou n stare s se gndeasc la alte lucruri. Cntri deci valoarea uria a darului pe care i-l fcuser cambaii i se simi

profund ndatorat fa de Tata Jaguar pentru marea surpriz ce-i pregtise. i repar bineneles greeala, mulumindu-i clduros. La fel i cpeteniei, care l asigur c oamenii lui sunt gata s transporte scheletul pn n preajma vreunui port. Discutnd despre plecarea de-a doua zi n direcia munilor Cordilieri, Tata Jaguar nici nu avu nevoie s struie pe lng Don Parmesan ca s rmn n sat. Chirurgul l cut pe Morgenstern i-l ntreb: Seor, plecai i dumneavoastr mine? Nu. Aadar, rmnei aici pn vei reui s transportai colosul ntr-o regiune civilizat? Da. De fapt, mi dau seama c arta mea e mai puin cutat n Chaco, prin munii mpdurii, dect n lumea oraelor i n pampas. tii doar c sunt un chirurg eminent i c retez orice os, orice organ. Pe scurt: retez orice. Dar dac nimeni nu apeleaz la mine, atunci toat tiina i miestria sunt de prisos. De aceea m-am gndit s-l scutesc pe Tata Jaguar de prezena mea. Rmn i eu cu dumneavoastr, apoi ne deplasm mpreun spre alte meleaguri unde tiina i reprezentanii ei sunt preuii cum se cuvine. De acord? ntru totul. Societatea dumneavoastr nu-mi poate fi dect agreabil, peramoenus sau pergratus, cum zice latinul. A doua zi dimineaa, cnd Tata Jaguar i oamenii lui porneau la drum, toi localnicii se strnser s-i mai mulumeasc o dat pentru salvarea lor i s-l salute cu respect. Un grup de rzboinici, sub conducerea cpeteniei, formar o escort de onoare care l petrecu un timp, iar doi clrei primir sarcina s-l nsoeasc pn la Tucuman i s aduc de acolo lucrurile pe care Tata Jaguar avea s le achiziioneze pentru Morgenstern. Ctre prnz, escorta i cpetenia porni spre Valea lacului secat, ca s vad de abiponii rnii i de ngrijitorii lor. Lu cu el civa cambai, precum i pe Morgenstern i Fritze, rspunznd ce plcere dorinei celui dinti. Cci micul savant nu avea ce face i se plictisea. Gsir totul n cea mai perfect ordine. Nimic suspect nu se ntmplase n absena lor. Doar o singur chestiune l cam nelinitea pe cambaul nsrcinat cu supravegherea taberei. Acesta, dup ce se inform la cpetenie asupra numrului cailor capturai de la abiponi i de la complicii lor albi, rosti nedumerit: Atunci lipsesc doi. Erau cincizeci de clrei care mai duceau cu ei cinci cai liberi, deci la un loc cincizeci i cinci. Dac scdem caii lui Gambusino i Perillo, care au fost mpucai, ar trebui s avem cincizeci i trei. Totui nu sunt dect cincizeci i unu. M ntreb unde-or fi caii lips? Poate s-a greit la numrtoare, suger cpetenia. Nu s-a greit, c doar am numrat i eile: cincizeci i trei. Lipsesc vaszic doi cai. Trebuie s fi disprut seara sau noaptea. Unde s fi disprut? I-a luat Gambusino. Ce-i veni! exclam speriat east-Tare. Cum putea s intre cnd gura vii era pzit de doi strjeri? Ar trebui s-i ntrebi dac i-au fcut datoria, sau dac nu cumva s-au aezat i ei lng foc. i mai e un lucru care m face s cred c Gambusino a furat caii. Ce anume? Ieri am trimis un om de-al nostru s aduc eile celor doi cai mpucai de Tata Jaguar. Cnd colo, eile s-au topit. Nu e ciudat? Nu vd nimic ciudat. Perillo i Gambusino trebuie s fi luat eile ca s le foloseasc de ndat ce ar gsi ali cai. Atunci ar, fi luat i cpestrele. Pi ce, cpestrele le-ai gsit? Da, mi le-au adus oamenii mei. Asta chiar c n-o neleg. De ce s fi luat numai eile? Mai curnd poi clri fr a dect fr drlogi.

Pentru mine, unul, nu-i greu de neles. Caii pe care i-am capturat de la abiponi aveau cpestre. Ori Gambusino a furat doi din caii aceia, cu cpestre cu tot, aa c nu-i mai trebuiau dect ei. Totui cum a ptruns n vale cnd intrarea era pzit de doi rzboinici? M tem c i-au prsit postul. Dar ascult mai departe: m-am dus eu nsumi s cercetez urmele celor doi fugari. i le-am descoperit, ca i pe cele ale Tatii Jaguar i ale lui Anciano, care se luaser dup ei. La ntoarcere acetia clriser pe marginea pdurii. Dar mai erau i urmele a doi oameni care au ieit pe jos din ascunztoarea fugarilor, au mers o bucat pe cmp i s-au ndreptat ncoace. Iar de aici se vedeau urmele a doi clrei care duceau napoi taman pn la caii mpucai. Acolo clreii au stat un timp, apoi, innd mereu marginea pdurii, au cotit ca s nconjoare pdurea. Ei, ce zici? Cpetenia czu pe gnduri. Cltin din cap, chibzui un rstimp, apoi rosti: Dac-i aa, nseamn c Gambusino i Perillo au fost ntr-adevr n vale i au pus mna pe cei doi cai. Asta cred i eu. i mai cred c Tata Jaguar se afl n mare primejdie, cci ticloii i-au luat-o nainte. Cnd a plecat Tata Jaguar? Azi-diminea. Deci Gambusino e n ctig cu trei zile i nu mai poate fi ntrecut. S-ar putea totui, fiindc Tata Jaguar merge la Tucuman i de acolo ia diligena pe cnd Gambusino, ca s ajung la Salta, trebuie s treac prin pustiuri i pduri. Las' c nici Gambusino nu e prost. Ce te faci dac a luat-o i el prin Tucuman? Atunci Tata Jaguar se afl ntr-adevr n cea mai mare primejdie. Trebuie s trimit un om dup el. Dar mai nti s vedem cine au fost paznicii de la intrare. nclec i porni repede, nsoit de ntregul grup. Trecnd de pdure, goni ca sgeata peste cmpul ntins. Dac era cazul s trimit un curier dup Tata Jaguar, atunci nici o clip nu trebuia pierdut. Cpetenia i indienii si clreau n fa, iar cei doi germani mai n urm. Asistaser la discuie i erau foarte preocupai. Clreau alturi. Morgenstern rupse primul tcerea. Ia spune, Fritze, cam ct vreme crezi c poate s stea megatheriumul meu sub acopermnt fr s sufere stricciuni? n tot cazul cteva luni, poate i ani. Eti sigur? N-am nici o ndoial. Dar de ce ntrebai? Fiindc nu m las n pace un gnd. Care? M tot gndesc la necesitatea de a svri un act eroic. Doar tii, am mai vorbit despre asta. Mi-amintesc. Trebuie folosit primul prilej ca s ne artm curajul i s splm ruinea. Ei bine, ocazia s-a ivit. Tata Jaguar e n primejdie, pe latinete periculum. Asta o tiu, dar ce are-a face cu noi? mecherul de Fritze se prefcea c nu nelege prea bine lucrurile, ca s nu se spun apoi c el a fost iniiatorul aciunii. Mai ntrebi?! se mir Morgenstern. Doar i datorm pn i viaa! Cum s-ar putea s nu ne priveasc i pe noi primejdia n care se afl Tata Jaguar?! Pi atunci s ne lum dup el? Bineneles. Dar cpetenia vrea s trimit un om de-al lui. Am fi de prisos. Ba nicidecum. Ia nchipuie-i c omul nu-l mai gsete la Tucuman. O s se ntoarc frumuel creznd c i-a fcut datoria. Pe cnd noi am merge mai departe i l-am cuta... Ei, vezi! Noi n-am avea linite pn nu l-am gsi i nu l-am scoate din minile lui Gambusino. Hm! Totui mai e ceva. Ce?

Megatheriumul. Asta nu te privete. E treaba mea. Dac eu l prsesc pentru moment, nu vd nici un motiv s te frmni tu, Oricum, va rmne la locul lui. Da, de fugit n-o s fug. Facei cum dorii, c eu v urmez. Dar cpetenia? O s ne lase s plecm? i spunem c am uitat s vorbim cu Tata Jaguar n legtur cu nite lucruri necesare pentru megatherium, de aceea vrem s-l nsoim pe curier pn la Tuicuman. Nici un om n-ar avea ceva mpotriv. Adevrat. Eti un mare piicher. Deci mergem clare la Tucuman. Mergem, ns numai dac se adeverete c Tata Jaguar se afl n pericol. Din pcate, se vdi c lociitorul cpeteniei n Valea lacului secat nu se nelase. Identificai, cei doi strjeri mrturisir faptul c-i prsiser posturile i c petrecuser dou ore ct mai dura schimbul lor lng foc, n societatea celorlali. Cpetenia nu avu nici un motiv s-i rein pe Morgenstern i pe Fritze de la cltoria proiectat. Astfel, nc nainte de miezul nopii, acetia pornir spre Tucum an mpreun cu mesagerul camba. Numai Don Parmesan rmase pe loc ateptnd dup cum spera el grabnica lor ntoarcere.

Capitolul XVI - Seor Sereno i musafirii lui

Oraul Salta, pe numele lui ntreg San Miguel de Salta, e aezat n Valea Lermei, un cmp neted ctre carie coboar numeroase ape de munte. Oraul, relativ dens populat, practic un asiduu comer de trafic cu Bolivia. Unul din cei mai importani expeditori era seor Rodrigo Sereno, a crui proprietate se afla poate se mai afl i azi la intrarea dinspre nord n Salta. Proprietatea era compus din grajduri i antrepozite vaste, iar n faa lor, ctre strad i ntinzndu-se pe un front larg, se gsea edificiul principal din care o parte servea de locuin stpnului i familiei sale. Cealalt parte a cldirii era destinat mai ales oaspeilor i cltorilor strini de ora. Se fcuse seara trziu. Vizitatorii n trecere plecaser, iar oaspeii gzduii n local, ca i personalul domestic, se duseser la culcare. Seor Rodrigo edea singur n odaia lui i calcula ncasrile zilei. Deodat auzi nite pai. Arunc repede o cuvertur peste grmada de bani i Se ridic de la mas ca s nu se observe ce fcea. n locurile acelea nu puteai fi niciodat destul de prevztor. Chipul su exprima ncordare i vigilen. Ua se deschise i n cadrul ei aprur doi brbai la vederea crora expeditorul se nsenin brusc. Buenos tardes! Bun seara, l salutar ei. Gazda i musafirii i strnser puternic minile. Cei doi vizitatori erau Gambusino i Antonio Perillo. Primul i plimb cercettor privirea prin odaie, struind un moment asupra mesei din faa lor. Ridic apoi cuvertura i ntreb rznd: Ai numrat banii, seor Rodrigo i i-ai ascuns de ochii notri? Pi de cnd ne-ai rnduit i pe noi intre oamenii suspeci? Vai, nu vorbii aa, rspunse gazda. tii prea bine c nu de dumneavoastr m feresc. Am auzit pai i nu bnuiam cine-o fi. Luai loc, v rog. Fii binevenii. Cu ce v pot servi? Cu de-ale gurii, ce se gsete. i dou sticle de vin. Apoi ne pregtii provizii pentru doi oameni care vor sta n muni o sptmn i ceva. C de vnat nu se tie dac vor avea parte... Seor Rodrigo dispru pentru o clip i se ntoarse cu mncare i vin. Se aez pe un scaun i, n timp ce musafirii nfulecau tcui, i privi bucurndu-se de pofta lor. Dar cum nu prea era dedat cu tcerea, li se adres dup un timp:

Dincotro venii, seores? Din Tucuman, rspunse Gambusino. Ai cltorit cu diligena? Da. Am sosit chiar acum. Rmnei la mine peste noapte? Numai cteva ore. Pe urm plecm mai departe. Avei s ne vindei doi catri buni? Se nelege. Pentru nite seores ca dumneavoastr gsesc totdeauna cele necesare. i ct cerei pe ei? N-o s v coste mai mult de douzeci de bolivianos catrul. Asta nsemna optzeci de mrci pentru un catr solid, rezistent, obinuit cu urcuul. Un pre ntr-adevr foarte modest. i dac nu dispunem pentru moment de bani? ntreb cu tlc Gambusino. E ca i cum ai dispune. Nu mi-ai rmas niciodat datori. Bine. Achitm la ntoarcere. Dai-ne un pat cumsecade, cci diligena ne-a hurducat ru de tot. Dar mai nti spunei-ne unde i putem gsi pe indienii moioi. La ei v ducei? Curajoi indivizi, ntreprinztori. Dar nu le-a acorda ncredere. Fiindc nu-i cunoatei. Cu mine-i altceva, suntem prieteni. i gsii la vntoare n inutul Guanacotales. E tocmai sezonul. Asta nu prea mi convine. Ar fi s pierd mult timp. De fapt, drumul nostru duce n alt parte. ncotro? n muni. E tot ce v pot spune. Banii i primii oricum, chiar dac n-o s tii care ni-e inta. Desigur, seores. M iertai, n-am vrut s v descos. Astfel se ncheie scurta lor convorbire. Oaspeii terminar de mncat i se culcar apoi n patul pe care gazda l cptuise cu pturi i blnuri moi. Seor Rodrigo i relu socotelile, vr banii zornitori ntr-o pung i trecu n alt odaie, ca s se culce i el. Era ntuneric. Cei doi musafiri dormeau i trgeau aghioase de zile mari. Timpul se scurgea ncet, ncet. Se fcu ora dousprezece, apoi unu. Seor Rodrigo intr n camera musafirilor cu o lumnare n mn. Se apropie de pat i i trezi: Sculai-v, seores. E timpul de plecare. Cei doi se scular imediat. Fur tratai cu ceai de mate i cozonac proaspt, dup care gazda i conduse n curte, unde-i atepta perechea de catri. Erau neuai. n coburi se aflau alimentele comandate de Gambusino. Gazda plimb lumnarea n jurul catrilor i vorbi: Mulumii, seores? Harnaamentul vi-l dau cu mprumut. Mi-l restituii cnd n-o s v mai trebuiasc. Catrii sunt buni, seor Rodrigo, constat Gambusino. Harnaamentul vi-l napoiem peste o sptmn, cel mult cteva zile mai trziu. Rmnei sntos! Cltorie plcut i noroc! Se deprtar n timp ce Sereno i urmri ncntat de parc ar fi fcut o afacere excelent. Cnd Gambusino pleca n cutare de aur, seor Rodrigo i mprumuta de obicei cai sau catri, chiar i bani ori alte lucruri, pe care le primea ntotdeauna napoi mpreun cu dobnzi grase. n vreme ce tropotul catrilor se pierdea n noapte, negustorul intr n cas i se culc din nou. Seara urmtoare lucrurile se petrecur aproape la fel, numai c de ast dat musafirii erau cu mult mai numeroi. Sereno tocmai terminase de socotit i vrse banii n pung cnd auzi o mulime de pai n faa uii. Deschise i douzeci i ase de oameni narmai ptrunser n odaie. Purtau toi haine i nclri de piele i plrii cu boruri largi, exceptnd doi ini care erau desculi i cu capul descoperit. Prul le cdea pe spate, lung. Judecnd dup trsturile lor, preau s fie indieni. Unul era tnr, cellalt foarte btrn.

Sereno cunotea pe civa dintre noii sosii i i salut clduros, ndeosebi pe Tata Jaguar. Acesta comand vin i se interes dac pn ntr-o or li s-ar putea servi asado con cuero, adic friptur n snge preparat cu piele cu tot. Firete, orict dorii, seor, se grbi s-l asigure negustorul. Facei aa ca s ajung la douzeci i ase de brbai flmnzi. Apoi scoatei catrii dumneavoastr n curte ca s-i vedem i noi. Vrem s cumprm douzeci i ase de capete. Douzeci i ase de catri! i nu cu chirie, ci vnzare cu plata n bani pein! Pe deasupra douzeci i ase de porii de asado con cuero plus treisprezece sticle cu vin! Bun afacere! Rodrigo Sereno i ncovoia spinarea, se plec pn la pmnt. Parc se fcuse mai mic cu un cot. Nvli n buctrie, i trezi slujitorii i le ddu dispoziiile de rigoare. Friptura s fie gata ct mai repede; catrii s fie eslai i periai lun; s nu rmn fir de praf pe ei. Apoi negustorul se ntoarse n ncperea cea mare i i fcu de lucru lng mesele aezate cap la cap, ateptnd noile porunci ale musafirilor. Acetia edeau tcui, dui pe gnduri, fr s schimbe nici un cuvnt ntre ei. Seor Rodrigo, volubil i curios, nu putu suporta mult vreme atta linite. Se aez pe un scaun, se tot suci fr astmpr i, n cele din urm, ntreb pe tonul cel mai politicos de care dispuneau instrumentele sale vocale: mi permitei s aflu i eu de unde venii, seores? De la Tucuman, sun rspunsul cam sec. Dar n-ai cltorit cu diligena? Nu. Ah, uitasem, diligena a sosit ieri. Cu aceast ocazie m-au vizitat doi seores cunoscui i foarte renumii. O s v mire cnd vei auzi numele lor. Nimeni nu-i rspunse. Doar Picaro cel ugub, care nu scpa niciodat prilejul de a-i plasa poantele, i-o ntoarse zmbind: Nu ne-ar mira deloc s auzim numele lor, ci doar faptul c le-ai rosti dumneavoastr, care, dup Ct se pare, suntei cel mai discret om de pe teritoriul Argentinei. O, chiar att de departe nu merge discreia mea. E drept c de felul meu nu sunt vorbre, dar a trece sub tcere numele unor asemenea seores ar fi o impietate. Aadar, aflai c unul din ei era faimosul toreador Antonio Perillo. n ignorana sa nici nu observ impresia pe care aceast tire o produse asupra oaspeilor. Acetia se privir ntre ei i se neleser din ochi s tac. Doar Hammer ntreb cu prefcut nepsare: i cellalt? Cellalt era un seores i mai vestit: Gambusino Benito Pajaro. Aa. i de unde au venit? De la Tucuman, cu diligena. Cam tot la ora asta. Le-am nchiriat doi catri, le-am dat i provizii pe o sptmn i i-am trezit cu un ceas dup miezul nopii, fiindc trebuiau s plece. ncotro? La indienii moioi, care se afl acum n regiunea vii Guanaco. n acel moment hangiul fu chemat la buctrie, prilej nimerit pentru oaspei de a-i schimba ntre ei prerile. Tata Jaguar rosti cu glas nbuit: S fie oare adevrat? Tu ce spui, Geronimo? Gambusino i Perillo trebuie s fi grbit clare, cu toat viteza, pn la Tucuman. Asta ar fi singura explicaie. Aa cred i eu. Foarte bine c am tras aici i c am folosit cai de releu fr s mai ateptm diligena urmtoare. Gambusino a ctigat un avans de o zi, totui vom ajunge naintea lui pentru c, voind s treac mai nti pe la moioi, va trebui s fac un ocol considerabil. i mai avem un mare avantaj: tim din ce direcie va veni. l putem atepta dincolo de valea Guanaco. Ce-o fi cutnd la moioi? se ntreb cu glas tare unul din frtai.

Ei, asta-i acum! spuse Hammer. Doar e foarte uor de ghicit. Gambusino i Perillo umbl s pun mna pe o comoar la Barranca del Homicidio. Pentru asta e nevoie de timp, poate chiar de mult timp, s-ar putea s nu le ajung proviziile. i atunci e nevoie de vnat, pentru care treab vor ei s-i angajeze pe moioi. Totodat le trebuie oameni care s-i apere de ochii unor nepoftii, fie drumei, fie vntori n trecere pentru ca nimeni s nu-i poat surprinde la lucru i s le descopere inteniile. Vor pune deci strjer! Moioi, care s opreasc pe orice strin ce se apropie. Dar atunci chiar strjerii ar putea ghici ce anume urmresc dumnealor. N-are importan. Dup ce i atinge scopul, Gambusino i mpuc pe moioii care l-au ocrotit i dispare pentru totdeauna cu comoara lui. Asta ca s nu-l poat gsi rudele indienilor ucii, care, firete, s-ar rzbuna. Mare ticloie! Gambusino e un om ru i mrav, totui nu-mi vine s cred c ar svri asemenea fapt. Nu? ntreb ironic Tata Jaguar. Am tcut mult vreme, ns astzi voi vorbi. Ascult: tot aa s -a purtat i eu fratele meu, care era i dnsul gambusino sau prospector, cum li se spune n Statele Unite cuttorilor de aur. Descoperise o vn de aur foarte bogat. Atunci a aprut acest bandit care l-a ucis ntr-un chip bestial, l-a jefuit i a disprut. Crima asta m-a fcut s ncrunesc, s albesc de tot. I-am luat urma criminalului, care ducea spre Argentina, ns nu am reuit s dau de el. Abia de curnd ne-am ntlnit i ne-am recunoscut reciproc. Acuma clipele unuia din noi sunt numrate, ale mele ori ale lui, nu se tie... Ale lui, ale lui! intervenir toi, btnd cu pumnii n mas. Stai linitii, i rug Tata Jaguar. Fr glgie! Nimeni nu trebuie s afle despre ce vorbim. Seor Rodrigo reapru nsoit de civa servitori care aduceau pe tvi mbietorul asado con cuero. Muteriii se osptar i bur cte un phrel, ns chipurile lor erau att de grave, nct gazdei i pieri curajul s nnoade hoi discuii. Dup cin ieir cu toii n curte ca s vad catrii. i vnduser caii la Tucuman, pentru c nu-i puteau folosi n muni; de aici urmau s-i continue drumul clare pe catri. Animale i harnaament se gseau din belug la Rodrigo Sereno. La lumina felinarelor i a lumnrilor aleser numrul necesar de catri, pentru care gazda le ceru acelai pre modest: douzeci de bolivianos exemplarul. Apoi duser eile n cas pentru a umple coburii cu alimente ceea ce se fcu ntr-o jumtate de ceas. ntre timp Tata Jaguar ceru socoteala, bg mna sub cingtoare i scoase un pumn de piese de aur cu care achit totul. Imediat oamenii nclecar pe catri i se pierdur n noapte. Seor Sereno privi lung n urma lor, mulumit de trgul ce-l fcuse. Dup ctva timp, cnd abia se crpa de diminea, hanul fu vizitat de ali doi muteri. Rodrigo Sereno tocmai i sorbea tacticos, printr-un tub de argint, ceaiul de mate. Oaspeii, mruni de stat i purtnd veminte stacojii, erau narmai pn-n dini. De cum se deschise ua, unul din ei ntreb: Dumneavoastr suntei hangiul Rodrigo Sereno? Da, seores. Atunci ne aflm n casa, pe latinete domus sau i aedificium, pe care o cutm. Avei catri de vnzare? Cu plcere, orici. Dar cu mncarea i butura cum stai? Se gsete ceva i pentru noi? Tot ce dorii. Luai loc i facei comanda. Aduse dou scaune i i pofti s se aeze la mas. O uoar lips de respect se vdea n glasul lui. Noii venii, n ciuda armelor ce purtau, nu-i inspirau prea mult consideraie. Acetia ns nu observar nimic. Comandar mate cald cu pine i se cuibrir comod n scaunele oferite de hangiu. Dup ce le puse dinainte ceaiul, Sereno lu i el loc la mas, afind un aer superior i msurndu-i oarecum amuzat.

mi permitei s v ntreb, seores, rosti el ntr-un trziu, avei de gnd s stai ctva timp aici n Salta? Cumprm catri, deci e limpede c plecm mai departe, rspunse rspicat Fritze Kiesewetter. i de unde venii? De la Tucaman. Tot de la Tucaman? Desigur c n-ai folosit diligena! Nu. Am venit clare pe cai de pot. Dup cum ntrebai, s-ar prea c au mai venit i alii de acolo. Exact. Asear am primit un grup numeros, iar alaltieri dou persoane. i ncotro mergei, dac mi-e ngduit?... Mai nti la Salina del Condor. ns nu cunoatem drumul. N-ai putea s ne dai o cluz de ndejde? Cum s nu. Dac-l pltii bine, v procur imediat un om potrivit: Am un argat care a fost n cteva rnduri acolo. l conving eu s v nsoeasc. O s v atepte lng catrii pe care i putei vedea n orice moment. Era greu de crezut ca peonul de care vorbea seor Rodrigo s fie un om de ndejde, altminteri hangiul nu l-ar fi cedat aa de uor. Cnd cei doi drumei ddur cu ochii de peon, acesta se declar gata s -i serveasc i puse condiii att de avantajoase, nct czur imediat de acord. n schimb, cu att mai piprai la pre se dovedir catrii. Sereno pretinse de fiecare animal cte cincizeci de bolivianos, adic de dou ori i jumtate preul cerut n ajun. La care se aduga, firete, costul eilor i al proviziilor. n timp ce se pregteau alimentele, Morgenstern conversnd cu proprietarul l ntreb la un moment dat: Ai vorbit, seor, de nite oameni care au sosit ieri i alaltieri din Tucuman. i tii cumva pe nume? Firete, sunt persoane binecunoscute. mi spunei i mie?... De ce nu. Sunt chiar mndru c v pot arta ce fel de seores trag la mine. Alaltsear a fost vestitul Benito Pajaro cu nc un domn. Aha, Gambusino! Iat, aadar, urma just, pe latinete semita sau vestigium. i cellalt trebuie s fi fost Antonio Perillo, nu? ntocmai, i cunoatei i dumneavoastr? Mai bine dect v-ai putea imagina. i cine erau domnii de ieri? Seor Rodrigo i privea acum i pe cei doi muterii cu mai puin suficien i cu mai mult respect. Cine -l cunotea att de bine pe Gambusino judeca el trebuia s fie totui cineva. n loc de rspuns plas deci o ntrebare: Vorbeai de o urm. Nu cumva dorii s-l ajungei din urm pe Gambusino? ntr-adevr. tii ncotro s-a dus? Cu precizie. Atunci trebuie s plecai repede cci i dnsul prea foarte grbit. Dar i mai grbii erau cei de asear: peste douzeci de brbai, condui de vestitul Tata Jaguar. Pe acesta probabil c nu-l cunoatei. Cum s nu-l cunoatem! Doar facem parte din anturajul lui. Aa? Suntei oamenii lui i totui umblai dup Gambusino? S neleg oare c i Tata Jaguar vrea s-l ntlneasc? Ai ghicit. E vorba de o afacere foarte interesant, pe latinete negotium. Chestie vital pentru noi. Ca s nelegei... Micul savant era ct pe ce s treac la confidene fa de hangiu. Dar Fritze, mult mai prudent, l ntrerupse: E vorba de o vn de argint care cic a fost descoperit sus n muni. Ei bine, toi aceti seores, ca i noi, de altfel, se ndreapt ntr-acolo. Vrem s exploatm vna dac o fi ceva de capul ei.

O, v felicit, exclam gazda pe un ton condescendent. O afacere la care particip Tata Jaguar i Gambusino nu poate fi dect foarte rentabil. Sper c de cte ori vei avea drum pe-aici, v vei aminti de mine i vei trage la hanul meu. Salutai-l v rog pe Tata Jaguar! l stimez i l admir din toat inima. Poftim i dovada: pentru c facei parte din anturajul lui voi mai lsa din preul catrilor: treizeci de bolivianos catrul n loc de cincizeci! ngduii s v restitui diferena. Le napoie banii respectivi, ceea ce i mir destul de mult pe cei doi omulei pornii pe fapte de vitejie.

Capitolul XVII - ntlniri neateptate

Cine urc dinspre rsrit Anzii Cordilieri ca s ajung n Chile sau Peru, trebuie s se care pe mai multe trepte montane care, din pricina diversitii nivelurilor, se deosebesc i n ce privete clima. Prima treapt, Yungas, atinge 1 600 metri. Aici domnete exuberana tropical, cu vaste pduri virgine, ntrerupte din cnd n cnd de pajiti cu verdea suculent, numite pajonales. irul Medio Yungas constituie cea de-a doua treapt avnd o nlime medie de 2 900 metri. Aici clima e temperat i se ntind pduri uriae, n care cresc mai ales diferite specii de cinchona, un fel de scorioar. Urmeaz apoi masivul Cabezeras de los valles, atingnd 3 300 metri. Aceti muni, fiind ocrotii mpotriva furtunilor, mai poart nc bogate i diverse forme de vegetaie. Cu ei se sfrete de fapt zona pduroas, cci pe treapta urmtoare arborii apar izolai i numai n locuri deosebit de ferite. Aceast treapt, numit Puna, cu clim uscat, cu ploi rare, urc pn la 3 900 metri. Se afl aici, n afar de copaci stingheri, tot soiul de buruieni i ierburi (gentiana, valeriana, yereta etc.), care servesc de pune. i mai sus e masivul Puna brava, cuprinznd cele mai nalte piscuri, tot ceea ce trece de 3 900 metri. Aici se afl zcminte mari de minereu. Trectorile duc de la un gigant la cellalt. Ploaia se transform adeseori, chiar i n toiul verii, n zpad i grindin. Iarna bntuie viscole grozave. Cltorul ce se ncumet s treac Anzii n acest anotimp risc s-i piard viaa. Dincolo de grania dintre Argentina i Bolivia, unde Puna se mrginete cu Cazabera de sus, coboar spre rsrit o pdure destul de deas cu arbori de cinchona calisaya. n locurile deschise din jurul pdurii se afl aezrile indienilor moioi. Ceva mai departe, peste Puna, se ntinde valea Guanaco, pe care un grup din aceti indieni i-o alesese ca loc de vntoare. Mai sus, aproape de Puna brava, pe un mic platou, i revars apele Salina de Condor, iar i mai sus, deasupra platoului, se casc acea prpastie numit Barranca del Homicidio. n preajma ei un drumeag, ncrucindu-se cu o potec venind dinspre Chile, duce n jos, urc apoi spre Salina del Condor i coboar iar pn dincolo de grania Argentinei, spre Salta. Lng grani, drumeagul se unete cu un altul venind mult mai dinspre nord, din Peru. Termenul "drumeag" este de fapt. Impropriu, cci ceea ce se nelege la noi prin drumeag sau potec, nemaivorbind de osea, e cu totul altceva. Aici catrii calc peste stnci i bolovani uriai, strbat coclauri i vguni, fr a lsa o urm ct de mic. Terenul pare absolut neumblat. Numai un vntor sau un ghid cu mult experien se poate orienta n acest inut. Cltorul neavizat pierde foarte uor direcia i rtcete zile i sptmni ntregi prin muni fr s gseasc o crruie care s-l duc la int. Pn i un cunosctor, dac nu e foarte atent, poate s nu observe locul unde se ntlnesc cele dou firicele de drum i s o ia ntr-o direcie greit. Astfel a pit-o i peonul care i cluzea pe cei doi germani spre Salina del Condor. E drept c mai fusese cndva pe aici mpreun cu ali cltori, dar nu se prea sinchisise de amnuntele topografice. Iar acum nu reuea s se descurce. Se fcuse amiaz. nc din primele ore ale dimineii peonul se purtase ntr-un chip foarte ciudat, schimbnd de mai multe ori direcia, lund-o cnd la dreapta, cnd la stnga, fr nici o noim. Se tot uita n jurul lui cam fstcit i jenat, dndu-i n acelai timp silina s par calm i stpn pe situaie.

Doctorului nu-i btuse la ochi aceast comportare a cluzei. n schimb Fritze, mai perspicace, i ddu seama de adevr. Cei trei clrei se aflau acum ntr-un loc de unde se deschideau dou vlcele nguste: una spre stnga, cealalt drept n fa. Peonul se opri ncercnd s-i aminteasc poziia terenului. Se uita n toate prile i nu tia ncotro s-o apuce. Fritze i pierdu rbdarea i ntreb: De ce te-ai oprit, seor? Oi fi ncurcat drumul! Cum de v trece prin gnd aa ceva, replic peonul. Credei c nu tiu unde m aflu? Deh, tii mtlu c ne aflm n Anzi, dar m tem c nu prea tii n ce loc anume... M luai peste picior? Dac-i aa, v las, v las aici n muni i m ntorc numaidect, rspunse ghidul, ofensat. Crezi c o s te ntorci acas clare? O s fie cam greu, fcu calm Fritze. i de ce, m rog? Catrul pe care ezi e al nostru! Aa c va trebui s-o cam iei pe jos. i dac nu vi-l dau? Nu vorbi prostii! Doar vezi c suntem narmai i n locurile astea hoii sunt mpucai n doi timpi i trei micri fr s li se cear prerea. Cum ne ntorci spatele, cum i ard un glon n dos! i acum hai, condu-ne mai departe, dac tii ntr-adevr drumul! Peonul nu avea deloc nfiarea unui om fricos; l intimid totui atitudinea energic a lui Fritze i o porni spre vlceaua din stnga. Cei doi mrunei l urmar. Vlceaua cotea n fel i chip, ba ntr-o direcie, ba ntr-alta. Prea s nu se mai sfreasc i se ngusta treptat, ajungnd pn la urm un soi de vgun strmt ce semna cu un canion nord-american. Peonul clrea din ce n ce mai ncet. i ddea seama c nu mai fusese pe aici, cci nu vzuse niciodat o vgun att de alungit i ntortocheat. n sfrit, se opri: M-ai zpcit adineauri. Nu trebuia s-o iau la stnga, ci drept nainte. Acela era drumul. S ne ntoarcem, seores! Mi-am nchipuit eu, mormi suprat Fritze. Acum o s batem drumul sta lung napoi. Barem dac ai ti c cellalt e bun! tiu. ntoarcei fr grij. Am crmit prea mult la stnga. Trebuie s-o lum spre dreapta n jos. Dac-i aa, m bucur, fiindc... Se ntrerupse n mijlocul frazei i trase cu urechea. Ce s-a ntmplat? ntreb Morgenstern. Ai auzit ceva? Da. Parc am auzit un zgomot. Ascultai! Nu se nelase. Zgomotul se repet. Suna ca un tropot de copite ce se apropia din ce n ce mai mult. Nu cumva ne aflm totui pe drumul cel bun? se ntreb peonul, nseninndu-se la fa. Vguna cotea din nou naintea lor. De dup cot se ivir trei clrei. Primul era fr ndoial un catrgiu, un arriero. Venea apoi un catr foarte ncrcat i, n urma lui, un clre care prea s fie stpnul bagajelor. Acesta, nalt de statur i bine narmat, purta vemntul tradiional al btinailor. Avea prul i barba blonde, iar ochii de culoare deschis, ca la seminiile nordice, i ainteau cu mirare pe cei trei clrei aprui pe neateptate. n spatele lui se afla un alt catrgiu. Se oprir fa-n fa i se msurar cteva secunde fr a scoate un cuvnt. Apoi al treilea dintre clrei se adres peonului: E cu putin? Ori m-nel? Nu eti dumneata Mazeso, peonul lui Rodrigo Sereno din Salta? Aa e, rspunse cel interpelat. Dar de unde m cunoatei? De la Salta. Obinuiesc s trag la stpnul dumitale i te-am vzut acolo. Nu cumva eti cluza acestor doi seores? ntocmai. Cielo! Ce-i veni s-o faci pe cluza prin muni? Cunosc eu munii mai bine dect credei dumneavoastr, rspunse peonul, ofensat. i, afar de asta, nici nu vrem s trecem munii.

A, vrei s rmnei de partea astlalt? Atunci se schimb situaia. Dar ai depit deja limita Punei i drumul sta v duce la Puna brava, un inut nepopulat, mi dai voie s te ntreb ncotro v ducei de fapt? Acolo de unde venii dumneavoastr, adictele la Salina del Condor. Salina? Dios! i nchipui c noi venim de-acolo? Sunt convins. Zu? Afl c te neli, biete. Noi venim din Peru i mergem la Salta. Nu exist dect dou drumuri, cel pe care ne gsim acum i altul care vine dinspre Chile, trece pe lng Salina del Condor i se ntlnete cu primul ntr-un punct situat la o jumtate de zi clare n spatele vostru. Bineneles. Asta o tiu i eu. Dar nu-i dai seama, se pare, c v-ai rtcit. Ai scpat din vedere locul unde se ntlnesc cele dou drumuri. Trebuia s crmii la stnga, nu s mergei drept nainte. Exact cum gndeam eu! se rsti Fritze la peon. Trebuia s inem stnga, iar dumneata trgeai mereu n dreapta. Ne-ai tot purtat aiurea i ne-ai mncat vreo trei sferturi de zi. Nu, seor, nu e chiar att de mult, i se adres politicos strinul. Drumul cel bun urc spre vest n muni. De la captul vgunii l atingei n trei ore. Hm! fcu ngndurat Fritze. Noroc c v-am ntlnit. Dac ar fi fost dup cluza noastr, am fi ajuns s putrezim pe undeva, cci dumnealui voia s ne ntoarcem i s-o lum spre dreapta. Aa ne-a mai venit inima la loc. Vaszic n trei ore putem iei la drumul cel bun. M-ntreb doar n ce fel o s mergem. Vd c e o ngrmdeal de muni i stnci, de vi i rpe, c te i miri cum poate s treac cineva pe-aici. Adevrat. Numai cine cunoate bine locurile se poate ncumeta pn sus. De aceea cred c e cazul s v ntoarcei. Clrim mpreun pn la rscrucea de care vorbeam, apoi v art eu ce avei de fcut. Toate bune, dar asta nu ne ajut cu nimic. Am pierdut o mulime de timp i, dac facem cale ntoars, pierdem i mai mult. Suntei chiar att de grbii? Firete. Trebuie s ne ntlnim la Salina del Condor cu nite persoane pe care probabil c le cunoatei mcar din auzite. E vorba de trupa Tati Jaguar din care facem i noi parte. Tata Jaguar? l tiu! E cel mai vestit om al munilor. M-am ntlnit cu el n cteva rnduri. mi pare cu att mai ru c nu v pot fi de folos. Seorul aci de fa ne-a angajat s-l nsoim pn la Salta. Prin urmare, v repet ce-am spus: cel mai bun lucru e s v napoiai cu noi. Strinul cel blond ascultase ntreaga discuie, atent, tcut, scrutndu-i mereu pe doctor i pe servitorul su. Acum i scoase ceasul, l consult i se adres catrgiului care vorbise pn atunci: Cunoti destul de bine regiunea ca s-i scoi pe aceti domni la drumul cel bun? Da. Fr s ntrzii pn dup apusul soarelui? Fr. Drumul acela se ntlnete cu al nostru pe direcia Salta? ntocmai. Atunci poi s-i ajui fr s-mi strici cu nimic. Dumneata i conduci, iar eu m in dup voi. Cele trei ore le rectigm mine, n schimb domnii acetia ar pierde mai mult de o zi. Dac pn disear i scoatem la drumul cel bun, poate c ar fi de acord s petrecem noaptea mpreun, iar dimineaa s ne vedem fiecare de inta lui. Haidei, s pornim! i ntoarse catrul fr s mai atepte rspuns. Cei doi nsoitori l imitar. Astfel Morgenstern i Fritze nu mai avur nimic de fcut dect s-i urmeze. Trecerea fiind foarte ngust, nu putur mna mai repede ca s-l ajung pe strinul din fa i s-i mulumeasc pentru amabilitate. Convoiul l ncheia ghidul lor, care, pocit de-a binelea, nu mai cuteza s sufle un cuvnt.

n mai puin de un sfert de ceas ajunser la captul vgunii. De pe un mic tpan puteai s vezi limpede munii ce se nlau la vest. Apoi terenul cobora ntr-o vale strmt care se lrgea treptat i se strecura iari n sus printre munii nali i abrupi, cu piscuri pleuve. Numai pe coastele munilor se iea, ici i colo, cte un petic de verdea. Apa lipsea cu desvrire. Lng tufele rare catrgiii i peonul se oprir ca s adune ceva crengri. Acum, n fine, Morgenstern gsi prilejul s se prezinte amabilului strin i s-i mulumeasc. i mn catrul pn n dreptul acestuia i vorbi n spaniol: Seor, ne-ai acordat un sprijin pe care nici n-am fi ndrznit s vi-l cerem. Permitei s m recomand: Morgenstern, doctor Morgenstern. Am venit din Germania pentru studii paleontologice. Acesta e servitorul meu Fritze Kiesewetter. Suntei germani? se bucur blondul, vorbind n cea mai curat limb german. Ce plcere s pot fi de folos unor compatrioi de-ai mei! Vaszic i dumneavoastr? Exact. i eu. i o spun cu mndrie. Nscut dincolo sau dincoace? Dincolo, n patrie. M numesc Engelhardt i profesiunea mea... de fapt nu mai am nici una. Am trit pn acum n Peru, la Lima, dar mi-am vndut ntreprinderea i m ntorc n Germania. Deocamdat m duc prin Salta la Buenos Aires, unde am nite rude. Din Buenos Aires venim i noi. Am stat la bancherul Salido. Poate l cuno-atei... Salido? i n-ai auzit acolo de numele meu? ntreb Engelhardt cu vizibil ncordare. Micul savant rmase o clip pe gnduri, apoi zise: Cnd mi-ai spus adineauri c v cheam Engelhardt, numele mi s-a prut ntr-adevr cunoscut... Dar de unde?... Hm! Hm! Dom' doctor, sri bucuros Fritze. Pi sigur c am auzit de numele sta! Nu pricepei c domnul Engelhardt e, ca s zic aa, genul masculin al prinilor lui Anton? Doctorul csc gura, se uit mai nti la Fritze, apoi la Engelhardt, i mai mut de cteva ori privir ea de la unul la cellalt i rspunse cltinnd din cap: Te neli, Fritze. Dac ar fi tatl lui Anton, n-ar trece Anzii spre Argentina tocmai cnd biatul lui, pe latinete puer sau filius, se afl n drum spre Peru. Ei, aflai domnule doctor, c sunt, ntr-adevr tatl lui Anton, pe care l-ai cunoscut n casa lui Salido, confirm Engelhardt. Numai c fiul meu nu e n drum spre Lima, deoarece i-am telegrafiat lui Salido c voi veni eu nsumi s-l iau de-acolo. Atunci telegrama n-a ajuns la timp. Fiul dumneavoastr a plecat cu siguran din Buenos Aires. Am cltorit mai multe zile mpreun. Dar nu neleg de ce Salido nu v-a rspuns imediat prin telegraf. Habar n-am. Din cauza msurilor excepionale, Peru e complet izolat de Argentina. Am i aflat c telegrama mea a fost ultima expediat de-acolo. Prin urmare, nici rspunsul lui Salido n-ar mai fi putut ajunge la Lima. Pn acum eram ferm convins c Anton se mai gsete la el. Suprtoare complicaie. Spunei c v-ai vndut ntreprinderea? S precizez, domnule doctor... Eu sunt bancher. Or, mprejurrile sunt de aa natur, nct riscam smi pierd averea din cauza rzboiului. Spre norocul meu s-a ivit o posibilitate de a-mi lichida afacerea n condiii foarte bune i m-am folosit imediat de acest prilej. Dar nu am vndut numai banca, am lichidat toat averea mea imobil. Astfel am putut s prsesc n grab ara, unde mprejurrile politice mi primejduiau i avutul i tihna vieii. I-am telegrafiat lui Salido c voi cltori pe uscat peste Anzi, cci mai am cte ceva de rezolvat la Salta, Tucuman i Cordova. Soia i cellalt fiu al meu au preferat drumul pe ap. Am fost de acord cu ei, deoarece gsisem o nav nou, solid, al crei cpitan mi-e prieten. Urma s ne ntlnim cu toii la Buenos Aires, n sperana c Anton se mai afl acolo. Dar iat c a plecat! Ce ghinion! La Lima n-o s ne gseasc i l vor obliga s intre n armat, cci e foarte bine dezvoltat pentru vrsta lui...

Nu v facei griji, l ntrerupse Fritze. Anton al dumneavoastr nu va trece n Peru. Oamenii din jurul lui sunt destul de detepi s nu-l lase s treac tocmai acum. De unde tii? Cum de suntei aa de sigur? i cunosc eu pe oamenii aceia. Atunci spunei-mi i mie cine sunt, unde-i pot gsi. La Salina del Condor. Dragul dumneavoastr Anton e cu Tata Jaguar i cu nc vreo douzeci de brbai viteji. Aa c, nici o grij. Umbra de amrciune dispru subit de pe chipul lui Engelhardt. i lovi palmele de bucurie i exclam: Aa! E cu Tata Jaguar! Prin urmare sus, la Salina del Condor? Pi nu e prea departe de aici. Taman aa. Tata Jaguar trebuia s-l conduc peste muni, dar o s vi-l predea dumneavoastr viu i nevtmat. Ce coinciden miraculoas! Nu e nici un miracol, interveni micul savant: Asta se datoreaz inimii bune cu care suntei nzestrat. Dac ai fi trecut pe lng noi fr s v pese de ncurctura n care ne aflam, ai fi deplns mult vreme absena biatului. Stai s v povestesc. Bravul savant se pregti s nceap o istorie lung, probabil de la potop ncoace. Dar Fritze, realist ca ntotdeauna, i curm avntul: Nu acum, domnii mei, nu acum. Doar tii ct am ntrziat. Iar acolo sus ne ateapt ai notri. Hai s pornim! Putei vorbi i pe drum. -apoi, la primul popas, vom avea timp berechet s ne istorisim verzi i uscate. Ceilali doi l aprobar i l urmar imediat. Drumul urca printre muni i prea s coboare din nou de partea cealalt. Cei doi arrieros i peonul, care o luaser nainte, se oprir sus, ateptnd. Cnd se reunir cu toii, cltoria continu cu ndoit grab. Treceau prin depresiuni adnci i se crau pe pante att de abrupte, nct nici un cal n-ar fi fcut fa unor asemenea ncercri. Soarele cobora ndrtul munilor i catrgiul care i asumase rolul de ghid i ndemn la i mai mare vitez. Sus, n vzduh, plutea un condor. Ghidul l art cu mna i rosti: Se ndreapt spre cuib. S ne grbim i noi pn nu se ntunec. N-a mai rmas dect vreo jumtate de or. i drumul pe care l cutm mai e departe? ntreb Engelhardt. n cteva minute am ajuns. i unde putem nnopta? E un loc destul de aproape. Numai c, din pcate, se afl la nord, nu la sud pe unde vom merge mine. Or asta nseamn pierdere de timp. Vrei s spui c e pe direcia Salina del Condor? Da. Atunci e bine, am hotrt s nu m mai duc direct la Salta. O lum nti spre Salina. nchipuie-i, drag, am luat cunotin chiar acum c fiul meu se afl mpreun cu Tata Jaguar! Peste puin ddur de un teren nisipos. l strbtur n parte, pn ce ghidul i opri: Vedei, seores, aceste urme pe nisip? Sunt vechi, pe jumtate terse, greu de recunoscut. Dar ele ne arat c acesta e drumul spre Salina. S mai mergem o bucat, repede. i mn catrul la galop i ceilali fcur la fel. Mer- ser aa n goana mare pn ajunser lng un lan de stnci despicate. Aici arriero i struni catrul i art spre un fel de peter scund, dar destul de ncptoare: Iat unde vom dormi, seores! Petera are dou intrri. Aici vntul nu ptrunde. ncingem un focule, ne nvelim cu pturile i dormim de-a mai mare dragul, ca ntr-un rancho. Desclecar ca s cerceteze grota. Nu avea perete n fund. ntre cele dou intrri, pe o distan de vreo douzeci de pai, se ntindea un spaiu gol, boltit, de forma unui semicerc cu capetele desfcute n afar. Chiar n faa grotei cretea iarb puna, destul de mrunt dar deas, oferind catrilor o hran excelent.

Catrii fur despovrai de ei i cpestre, apoi li se mpiedicar picioarele, ca s nu se poat deprta prea mult. La ultimele raze ale zilei oamenii i pregtir popasul. Potrivir eile drept pern, ntinser pturile i i amenajar astfel nite culcuuri cum nu s-ar fi putut nchipui mai bune ntr-o asemenea slbticie. Cnd se ntunec de tot, aprinser focul. Strnseser pe drum o mulime de crengri, nct aveau ce arde cteva ore n ir. Apoi, dup ce mbucar cte ceva, se puser pe fumat din igrile lui Engelhardt, care mai dispunea de o mic rezerv. De o parte a focului edeau cei doi arrieros i peonul, ntreinndu-se n spaniol, iar de cealalt parte cei trei germani discutau n limba lor matern. Fritze i Morgenstern i relatar bancherului cele ntmplate la Buenos Aires i mai trziu, pe drum. Engelhardt ascult, firete, cu cel mai mare interes. Nimeni nu se gndi s pun vreun strjer de paz. Dac Tata Jaguar s-ar fi aflat aici, cu siguran c n-ar fi uitat s ia msurile de precauie absolut necesare ntr-un asemenea inut. Dup cum spuneam, Gambusino i Antonio Perillo, se ndreptaser mai nti spre valea Guanaoo, unde vnau indienii moioi. Intenionau s angajeze pe civa dintre acetia pentru "expediia" lor de la Rpa omorului. i luaser, ce-i drept, provizii de la Salta, dar n nici un caz suficiente n mprejurrile date. Gambusino era hotrt s nu renune pn nu va descoperi tezaurul cutat. Aceasta putea s cear zile, chiar sptmni ntregi. Era deci nevoie de oameni care s fac rost de vnat, de carne i aceasta cdea n sarcina moioilor. Apoi, ca s nu fie surprini de trectori, Gambusino plnuia s pun de paz doi strjeri, unul sus, cellalt n josul rpei. Or, pe acetia avea s-i aleag tot dintre moioi. Bineneles c indienii nu trebuiau s aib acces n perimetrul unde ar fi putut s fie ascuns comoara. Dar cum s justifice n faa lor tainica i poate lunga ntrziere a celor doi albi n rp? Gambusino chibzui mult, apoi se adres lui Perillo: Cu mecherii tia nu merge s le niri braoave. Trebuie s apelm la ceva mistic, divin, pricepi? Numai aa i putem pcli. Ce-ai zice de un jurmnt? ntr-adevr, e cel mai bun lucru. Le vom spune c, fiind cndva n primejdie de moarte, ne-am legat cu jurmnt s svrim o fapt plcut Domnului. De aceea trebuie s fim numai noi singuri n rp i s nu ne tulbure nimeni. Indienii sunt extrem de superstiioi. Se vor supune cu team i respect; nici n-o s aib curajul s ne spioneze. Da. i dup ce gsim comoara, ne descotorosim de ei. N-o s fie prea greu, c doar nu lum cu noi dect vreo ase sau vreo opt ini. Bandiii se bucurar de o primire prieteneasc la moioi i i expuser dorina n faa cpeteniei. Acesta nu numai c le asigur sprijinul cerut, dar se i oferi s participe personal la expediie. Bineneles c oferta i indispuse pe ticloi, dar cum un refuz ar fi fost o firav jignire i, evident, ar fi dus la retragerea ajutorului promis, trebuir vrnd-nevrnd s accepte propunerea. Pornir, aadar, mpreun cu cpetenia i cu nc apte indieni din valea Guanaco spre Barranca del Homicidn Distana nu putea fi parcurs ntr-o singur zi. Spre sear ajunser la drumeagul ce ducea spre Salina del Condor, l urmar pn se fcu ntuneric. Gambusino voi s poposeasc n cel dinti loc mai acceptabil, ns Cuit-Tios, cpetenia, se mpotrivi: n curnd va bate vntul rece de miaznoapte, aa c trebuie s gsim un loc ferit. i tii unde? tiu. Nu departe de aici este o peter cu dou intrri. Atunci du-ne acolo. i continuar drumul: Cuit-Tios n frunte, ceilali n spatele lui. Deodat cpetenia se opri brusc i se plec mult nainte, scrutnd deprtarea. Ce-i? Ai zrit ceva? ntreb Perillo cu glas sczut. Da, rspunse indianul. Parc arde un foc n peter. O fi cineva nuntru! Cine s fie?

S vd. inei-mi catrul i ateptai-m aici linitii. Cobor din a i se deprt tiptil. Ceilali desclecar la rndul lor. Abia peste un sfert de or cpetenia se ntoarse cu rezultatul: n faa peterii i puin mai ncolo pasc nite catri, iar nuntru stau ase oameni la foc. Indieni? se interes Gambusino. Albi. narmai? Bine de tot. i ce fac? Vorbesc. Trei n spaniol, ceilali ntr-o limb pe care n-o neleg defel. Ciudat, ct se poate de ciudat. Vreau s-i vd i eu. i fcu semn lui Perillo i se furiar amndoi. Lumina din peter le cluzea paii. Dei pe un teren necunoscut, totui nu se puteau rtci. n apropierea grotei se lsar pe burt i naintar tr pn lng intrare. Dac iese vreunul afar, ne vede, opti Perillo. Numai dac d peste noi, altminteri nu. Aici e ntuneric pe cnd nuntru e lumin. Asta i mpiedic s ne vad. Putem s mai naintm. Se mai apropiar puin. Acum puteau s se uite n peter. l zrir pe peon i pe cei doi arrieros. Pe ceilali trei nu-i vedeau, dar i auzeau vorbind. Dup ctva timp Gambusino i trase complicele de mnec i se napoiar o bucat, ridicndu-se apoi n picioare. L-ai recunoscut? Pe cine? Pe argatul hangiului din Salta. Da. i ceilali doi? Parc nu-i cunosc. Sunt catrgii, dup cum i arat mbrcmintea. I-am mai ntlnit eu undeva, dar nu-i tiu pe nume. Ai neles cumva ce limb vorbesc ilali trei? Francez nu-i, nici portughez, nici englez. Sun a nemete. Am auzit de multe ori nemi vorbind ntre ei la Buenos Aires. Demonio! Nu cumva... Ce? Taci niel! Trebuie neaprat s-i vedem la fa. Petera mai are o intrare. Dac ne strecurm pn acolo cred c-i putem vedea, fiindc ed de cealalt parte a focului. Hai! Fcur un ocol, ca s nu treac prin fasciculul de lumin i se apropiar tr de cea de-a doua intrare. Bnuiala lui Gambusino se adeveri. Cei trei germani edeau n btaia luminii Engelhardt cu faa la spionii de afar, pe care firete c nu-i zrea, doctorul i Fritze, ntori n profil. Gambusino l apuc de bra pe Perillo i, n furia lui, l strnse att de tare, nct toreadorului i veni s ipe. Dar se stpni i i fcu lui Perillo semn s vin dup el. Dup ce ajunser n siguran, Gambusino scrni printre dini: Blestemate creaturi! Cum naiba de-au ptruns i aici n peter? Or fi avnd pe dracul n ei... Doar aa. Ne mpiedicm mereu de mutrele lor. Am greit, ce-i drept, creznd c unul din ei ar fi Glotino, dar i aa tipii tia sunt o primejdie permanent. Cum avem ceva important de fcut, hop i ei n calea noastr. Asta nc n-ar fi mare lucru. Mai ru e c prin preajma lor se afl de obicei Tata Jaguar. Ai dreptate. S sperm totui c de ast dat nu l-o fi adus diavolul i pe el. Deh, poi s tii?! Cu sta nu-i de joac. Pe mine, unul, m linitete faptul c n peter nu se afl dect ase ei. nseamn c nu mai e nimeni afar de cei ase ini dinuntru, deci pentru moment nu avem de ce s ne temem de Tata Jaguar.

i cum procedm? Ne urmm drumul? Eu a avea poft s-i nv odat minte pe aceti nemiori. Gambusino chibzui o clip, apoi: Am o idee... Ei? n fond, ei personal nu reprezint nici un pericol serios. i chiar dac nu sunt att de milostiv, nct smi pese, la o adic, de viaa unui om, totui gsesc c ar fi inutil s-i omorm. n schimb, lundu-i ostatici, putem s-l inem n ah pe Tata Jaguar, dac se afl cumva pe aproape. Vrei s-i crm dup noi? Hm! Prea comod n-ar fi. ns cred c merit: sunt bogai. De unde tii? Bnuiesc. Cine ntreprinde asemenea expediii nu se poate s nu fie bogat. Dar pe blaiul acela l cunoti? Nu. i doar ai fost n Peru, la Lima! Pi ce, crezi c-i de-acolo? Sigur. L-am vzut n cteva rnduri. El ns nu m tie. N-ai auzit de Engelhardt? Bancherul din Lima, grangurul, milionarul? Exact. El s fie? Cum te vd i cum m vezi. Doar l tiu foarte bine. Gndete-te numai ce pre de rscumprare am putea stoarce. Grozav! Minunat idee! Dac nu gsim comoara, ne scoatem prleala cu acest Engelhardt. O s dea jumtate din averea lui ca s-l eliberm. S-l eliberm? Ca pe urm s ne hituiasc? Mare prostie! nti s scoat paralele, apoi l lichidm. De acord? Chiar dac gsim comoara, n-o s ne strice i banii lui. ntr-adevr, aa e. Atunci punem mna pe el i pe mruneii cei doi? Firete. i ce se-ntmpl cu ceilali? i gurim. Trei gloane sau... cuitul. Diablillo! Scurt pe doi. Doar n-o s ne pierdem vremea! Numai s nu se opun indienii notri... Le promitem o parte din prad, iar mai trziu i dm la ciori. Stai tu aici pn m-ntorc! Se deprt tiptil, n timp ce Perillo se lungi pe burt. Dup o vreme, Gambusino se ntoarse, ns nu singur, ci nsoit de cpetenie i de ase indieni. Al aptelea rmsese s pzeasc animalele. S-au nvoit, opti Gambusino. Pe bancher l las n seama noastr, iar dnii i prind pe cei doi aiurii. Dar nu vor s ucid pe nimeni, aa c trebuie s ne ocupm noi pe peon i de arrieros. Uite c i-am adus i puca. D-o-ncoace! Doar nu conteaz cine o s le ia piuitul, noi sau moioii! Mergem? Imediat. Tu i cu mine ne strecurm pe partea unde ed catrgiii; moioii iau n primire cealalt intrare a peterii. Cnd aud focurile noastre de arm, dnii ptrund nuntru, se arunc asupra nemilor, i dezarmeaz i i leag fedele. Totu-i aranjat. Hai! Fcur un ocol i se apropiar de intrare ntr-att ca s-i poat vedea victimele. Eu m ocup de cei doi arrieros, tu vezi de peon, i opti Gambusino complicelui su. Ochim n cap. E mai sigur. Numr pn la trei i apsam pe trgaci. Gata? Gata, rspunse Perillo, ducnd puca la ochi. Ia bine inta! Unu... doi... trei! Pe "trei" l rosti cu voce tare i, n acelai timp, slobozi ncrctura din ambele evi. Perillo trase la rndul lui. Srmanii oameni se prbuir lovii n cap. n aceeai clip moioii scoaser un urlet slbatic i se npustir n peter. Totul se petrecu fulgertor de repede, nct Morgenstern, Fritze i Engelhardt se

pomenir dobori i legai fr ca mcar s fac un gest de mpotrivire. Apoi indienii scoaser afar cadavrele celor ucii, despuindu-le complet. Gambusino ntei focul i, mpreun cu Perillo, se post astfel n faa prizonierilor, nct acetia, dei nc nuci de spaim, s-i poat da seama n minile cui au czut. Bine-ai venit n muni, seores! rosti el, batjocoritor. ncntat de revedere. S-ar zice c mi-e sortit s m bucur mereu de prezena dumneavoastr. Ce mai facei? Cum v simii? Foarte bine, seor, rspunse Fritze, care-i revenise primul, cznindu-se s nu-i ofere lui Gambusino satisfacia de a-l vedea abtut sau ngrozit. Dac v-ai simi ca mine, ai fi de invidiat. De fapt m intereseaz mai puin persoana i mai mult avutul dumneavoastr. Cum stai cu el, bine? Stranic!... Atunci putei plti o sumuli pentru rscumprare? Oho! i nc ce sum. Aa... Dar banii i avei la dumneavoastr? Din pcate nu. i am depui la bancherul meu. Nu face nimic. mi dai un mandat de plat. Dar cu dumneata cum stm? "Dumneata" era doctorul Morgenstern. Fritze rspunse n locul lui: E nevoiai, seor. Toat averea o poart n buzunar. Un pumn de bolivianos, asta-i tot. Atunci va crpa. Nu-l eliberez dect contra plat. N-are dnsul grij de asta. tie c pltesc i pentru el. Care-i suma? Zece mii de bolivianos amndoi. Mai puin nici c se poate. Bine. O s-i ncasai. Dai-mi cerneal, toc i o bucat de hrtie. ntocmesc imediat ordinul de plat. Stai puin. Nu e nici o grab. Trebuie s m neleg i cu seorul de alturi. Se plant provocator n faa lui Engelhardt i-l ntreab: M cunoatei, seor Engelhardt? Nu, rspunse acesta cu sufletul uurat, aflnd c nu e vorba de moarte, ci numai de bani. Nu? Ei, nu face nimic. O s m cunoatei n curnd. i dac vei fi la fel de nelegtor ca i seorul acesta micu, care nu s-a tocmit nici pentru o centim din cei zece mii de bolivianos, atunci cunotina noastr va fi o plcere pentru ambele pri. i ct pretindei ca s m eliberai? Asta se va stabili dup ce voi fi aflat ct valoreaz averea dumneavoastr. Am obiceiul s calculez n procente i... Fu ntrerupt. Intrase cpetenia fcndu-i un semn grbit. Dup ce Gambusino se apropie, Cuit-Tios i spuse n oapt: Nu suntem singuri aici, ne spioneaz cineva. Unul din oamenii mei a zrit o umbr trtoare. Poate c era un animal. Nu seor, era om. Cnd s-a vzut descoperit, a srit n picioare i a zbughit-o. i nu l-ai urmrit? Parc se putea pe ntunericul sta?! A disprut ntr-o clip. Que disgusto! Atunci trebuie s-o tergem repede. Cine tie ce fel de oameni umbl pe aici! Cu siguran c e Tata Jaguar, se bg n vorb Antonio Perillo, care venise lng ei i auzise discuia. Ba nu-i el. Altminteri n-ar ntrzia s ne atace i s-i elibereze pe prizonieri. Dar oricine ar fi, nu trebuie s dea de noi. O s facem ceva ca s-l derutm. Se apropie de foc, l stinse ca s nu-i trdeze i, cu glas reinut, ddu nite ordine. Civa indieni adunar laolalt catrii prizonierilor i ai celor ucii, alii i duser pe captivii legai spre locul unde se aflau animalele pzite de un moios. Acolo se isc o mic zarv, apoi grupul se puse n micare, dar nu spre Salina del Condor, ci n sens opus. Terenul, pn atunci att de animat, se cufund iari n ntuneric. Totul era tcut, ncremenit.

ncremenit i nu prea. Cci nu departe de peter doi oameni, care sttuser lipii de peretele stncii, se desprinser imediat de la locul lor. Te-au zrit, stpne, opti unul. De aceea au splat putina. Mare lucru c nu te-au prins. Pe mine, drag Anciano? Asta niciodat! rspunse Haucaropora. Au luat-o n alt parte ca s ne duc de nas. Dar cu noi n-o s le mearg. Suntem mai iui de picior dect catrii. Cu siguran c se duc la Salina. Hai repede, s le-o lum nainte i s-l vestim pe Tata Jaguar! Cei doi urmai ai vechilor peruvieni disprur n bezna nopii. Fuseser trimii n recunoatere de ctre Tata Jaguar, cu misiunea de a-l anuna cnd se apropie Gambusino. Iniial acesta avusese un avans de o zi, dar l ntrziase popasul la indienii moioi. n timp ce Tata Jaguar i ai si se deplasaser drept la int, Gambusino obligat s fac acest ocol rmsese n urm. Astfel grupul lui Hammer sosise deja la Barranca i i organizase tabra n apropiere.

Capitolul XVIII - Testamentul incaului

Barranca del Homicidio, adic Rpa omorului, era desigur un nume nfricotor i locul nsui ca i mprejurimile se potriveau cu acest nume. Soarele de amiaz dogorea deasupra unui peisaj dezolant. Nensufleite i golae se nlau n vest masivele munilor. Povrniurile stncilor erau pustii i, de jur mprejur, pe coaste i n vguni, nu cretea nici urm de vegetaie. n ce privete rpa propriu-zis, aceasta se prvlea n adnc, abrupt, nengduind coborul de-a clare. Nu te puteai deplasa dect pe jos i cu mult bgare de seam. Nici aici, fie pe perei, fie pe fundul rpei, nu cretea fir de iarb sau buruian. Doar la o margine, unde opriser clreii, se zreau rdcini pe jumtate smulse din pmnt, rupte, retezate spre a fi folosite pentru foc de ctre drumeii ce trecuser pe-acolo. Sus, pe stnca lucie, nici chiar copitele catrilor nu puteau lsa vreo urm, iar fundul era plin de bolovani desprini din pereii rpei. Nu departe de grupul clreilor, la vreo cincizeci de pai de gura prpastiei, se afla un mare bloc de piatr suspendat, dedesubtul cruia se deschidea un fel de lca unde s-ar fi putut strecura un om ca s se fereasc de vnt i ploaie. Tata Jaguar i art lui Anciano blocul respectiv: Acolo trebuie s se fi tupilat Antonio Perillo ca s-l pndeasc pe inoas pn a doua zi dimineaa, cnd l-a omort. Nu se afl aici alt loc unde s te poi ascunde. Undeva jos de tot zace comoara cea tainic i tcut. Cei doi vorbeau acum despre comoar deschis, pe fa, n prezena celorlali, folosind i cuvntul "inca", cci Anciano i Hauca renunaser cu timpul la discreia lor, att de prudent. Aprobnd spusele Tatii Jaguar, btrnul Anciano complet: Ascunztoarea pe care o caut Gambusino i Perillo e dincolo, n vguna cealalt. Cunoti locul? ntreb Tata Jaguar. l cunosc. i Hauca? Nu. Pentru dnsul e nc o tain, fiindc abia de curnd a mplinit vrsta la care, potrivit dorinei tatlui su, urmeaz s afle ntregul adevr. i o s-l afle de la tine? Da. nseamn c tii toate amnuntele? Numai ct e nevoie ca s-i art drumul i locul. Comoara e ngropat? Adic s-a spat o groap i apoi s-a acoperit?

Nu. Comoara e ascuns ntr-o hrub, descoperit de strmoii notri pe cnd rscoleau munii n cutare de aur i argint. Negsind nimic i ajungnd la hruba aceea n care, dac aruncai o piatr, nici nu auzeai cum cade pe fund, s-au lsat) de spturi i au astupat intrarea. Dar locul i l-au nsemnat. i cnd strbunul lui Hauca, fugind de urmritori, s-a ndreptat ncoace mpreun cu oamenii cei de credin, a vrt n hrub tot ce-i mai rmsese din avutul lui. Dumanii i-au dibuit i au tbrt asupra lor mcelrindu-i pe toi, afar de doi ini care au izbutit s scape: unul era incaul, iar cellalt strmoul meu. Taina a trecut motenire din urmai n urmai pn la Haucaropora i la mine. n ce m privete, cunosc locul unde se afl hruba, dar nuntru nu am fost nicicnd. Singur stpnul meu, tatl lui Hauca, avea dreptul s coboare n ea. Acuma o s-i art lui Hauca intrarea i, dac-mi ngduie, o s vd i eu, pentru ntia oar, lucrurile ascunse acolo. Firete c-i ngdui, credinciosule Anciano, interveni Haucaropora. mi eti ca un al doilea printe i tot ce-i al meu se cade s fie i al tu. i mulumesc, rspunse btrnul, nduioat. Nu-mi doresc altceva dect iubirea ta statornic. Dar mai am un gnd pe care te rog s mi-l mplineti. Spune. Porunca suna s nu cobori n hrub pn a nu fi trecut cu vrsta de nechibzuina primei tinerei. i asta nu ntmpltor, cci a ptrunde acolo e lucru primejdios. Ce anume primejdie te ateapt, nu tiu. Tatl tu, fostul stpn, tot amna s mi-o spun, pn ce l-au ucis i n-a mai putut s-mi dea lmuriri. Aa c nu cunoti care-i primejdia? Bnuiesc eu ceva, dar nu sunt sigur. Doar ai auzit i tu c strmoii notri tiau s pregteasc un foc grozav care putea s atepte veacuri ntregi pentru ca pe urm, dac-l dezvelea cineva, s se dezlnuie nimicind totul n jurul lui. Poate c era ceva asemntor cu praful de puc de care poporul nostru habar nu avea nainte de a-l fi vzut la spanioli. Din cte mi-a vorbit tatl tu bnuiesc c hruba e strjuit de un astfel de foc i orice netiutor care ar ptrunde nuntru s-ar putea s piar mistuit de flcri. Atunci e ntr-adevr primejdios s m apropii de comoar. Aa e. De aceea te-a ruga s-l iei i pe Tata Jaguar. Dnsul vede mai bine dect toi ceilali. Cu iscusina i agerimea lui va putea s descopere mai uor focul cu pricina. Bine. L-a fi rugat, oricum, s m nsoeasc. S vin i prietenul Anton! Auzi, drag Anton, vreau s vezi i tu printre primii comoara. Ori i-e fric de focul ascuns? Nu m tem, rspunse Anton Engelhardt, Ca i praful de puc, focul vostru nu poate face vreun ru dect dac-l aprinzi sau dac vine n atingere cu alt foc. Or de asta ne vom feri. Dac suntem ateni, n-are de ce s ne fie fric, ntri Tata Jaguar. Ei, vrei s coborm chiar azi? Da, spuse hotrt Anciano. nainte de a sosi bandiii aceia? Eu aa zic. Iar eu a crede s mai ateptm, s nu lsm cumva urme care ne-ar trda. Pi nu avem destul timp, seor, ca s tergem urmele? Acum e diminea, iar Gambusino va fi aici abia mine. -apoi dac ne ncierm i vrjmaii m omoar! Ar nsemna s nu-i mai pot arta tnrului meu stpn locul de tain i toat motenirea ar fi pierdut. Nu-i nevoie s te vri i tu n lupt. Seor, drept cine m luai? se indign btrnul. Cnd e vorba de ucigaul fostului meu stpn, eu s stau cu braele ncruciate? Cerei-mi orice, numai asta nu! Bine. mi dau seama ce-i n gndul i inima ta. Fie precum doreti. Dar nainte de a cuta hruba, s nu uitm alte lucruri importante. Poate c vom fi nevoii s rmnem aici mai multe zile. Pentru noi, oamenii, proviziile sunt ndestultoare, dar trebuie s ne ngrijim i de catri. Ap i nutre se gsesc numai jos, la Salina del Condor. Din pcate ns nu ne putem instala acolo, cci Salina e n drumul bandiilor. Aa c trebuie s cutm alt loc, fie i deprtat, unde s fie pune i ap.

n privina asta s nu v facei griji, seor. La numai un ceas deprtare de aici se afl un iaz adnc, totdeauna plin cu ap i cu iarb de jur mprejur. Hauca i cu mine suntem singurii care cunoatem acest loc. V conduc eu. Zici c-i adnc? i catrii vor putea s coboare pn acolo? Pentru cai coborul ar fi cu neputin, dar catrii notri sunt dedai cu drumul povrnit. S-ar putea, ce-i drept, s avem nevoie de ei pentru a-i urmri pe dumani, nct ar fi bine s-i inem n preajma noastr, dar asta nc nu se tie. Pn atunci mai e destul timp. Deocamdat, dup ce na odihnim niel, poi s-i conduci pe ceilali la iazul cu pricina. Eu rmn aici cu Hauca i cu Anton. O s mergem toi la hrub dup ce te ntorci. Se nelege c i ceilali membri ai grupului s-ar fi angajat n cutarea comorii, ns nu-i exprimar dorina, ci ascultar supui dispoziiile Tatii Jaguar. Dup un rstimp acetia pornir clare, sub conducerea btrnului Anciano, spre iazul ascuns n muni. Tata Jaguar i urmri din ochi pn disprur, apoi se ntoarse ctre Hauca i Antosi. Tnrul inca privea gnditor n adncul rpei. Crezi c ai putea gsi hruba fr ajutorul lui Anciano? l ntreb Tata Jaguar. Nu, rspunse Hauca. Tatl meu trebuie s fi fcut n aa fel, nct nimeni altul s nu descopere intrarea. Vom vedea. De vreme ce tiu c n rp e ascuns ceva, nu mi se pare cu neputin s gsesc i locul respectiv. O s ncerc numaidect. Voi rmnei ntre timp pe loc. Dei nu cred s apar cineva, fii totui cu ochii-n patru. De aici putei controla mprejurimile. Dac observai c se apropie vreun om, chemaim imediat. Eu o s v aud. Cu pai sprinteni Tata Jaguar cobor povrniul abrupt. Bieii nu-i luar ochii de la el pn ce ajunse jos. Apoi Hauca rosti, cltinnd sceptic din cap: N-o s gseasc nimic. E ntr-adevr cel mai detept dintre brbaii pe care-i cunosc, ns taina e prea greu de dezlegat. N-ai vzut cum a zmbit la vorbele tale? l contrazise Anton. E convins c va descoperi hruba i cred c o va face. nc astzi vei ajunge om bogat, foarte bogat, cu mult mai bogat ca mine i chiar ca tatl meu. Oare strbunii ti au avut ntr-adevr atta aur i argint cum se spune i cum scrie n cri? Fr ndoial. Cnd ara incailor a fost cotropit i prdat de spanioli, foarte muli oameni bogai i au ngropat lucrurile cele mai de pre. Le-au ascuns n aa fel, nct, odat cu moartea lor, nimeni n-a mai tiut unde se afl. i de atunci zac n pmnt fr s mai poat... cuna nimnui... Cuna? Vrei s spui folosi... Ba deloc. Pentru c tocmai marile avuii ne-au prpdit poporul. Dac am fi fost sraci, nvlitorii spanioli ar fi plecat din Peru aa cum au venit. Cunoti pania celui mai nefericit dintre strmoii mei? Nu. L-au luat prizonier i l-au dus ntr-o sal mare. Acolo Pizarro, cuceritorul, a tras cu vrful sbiei o linie n jurul celor patru perei, sus de tot, fgduindu-i libertatea dac va umple sala pn la dunga aceea cu aur i argint. Incaul s-a supus i a fcut ntocmai, dar spaniolul nu s-a inut de cuvnt, A cerut s-i mai umple o sal, tot pn la dunga de sus. Dar nici dup aceea nu i-a cinstit fgduiala. Era cretin i mai pe urm a rspndit cu de-a sila pe pmntul nostru nvtura dragostei i adevrului. Vezi, aadar, cum bogia ne-a dus la pierzanie. Da, dou sli mari pline cu aur i cu argint! De necrezut. Te mir? Atunci nu tii ce comori s-au gsit n cele dou Temple ale Soarelui din Cuco i Ciuchitu, n templele de la Huanacauri, Katcia, Vilicanota i n multe alte locuri sfinte care se numesc Huacas. La Templul Soarelui din Cuco se aflau peste patru mii de preoi i slujitori. Toate uile aveau stlpi de aur. Pervazurile ferestrelor scnteiau de smaralde i alte pietre preioase. Pereii erau cptuii cu tblii de aur. Statuile zeilor i zeielor erau din aur curat, iar cele ale incailor de argint. i apoi cte vase, cte alte obiecte de metal nobil! Apa celor cinci izvoare, cobornd din munii nvecinai, trecea prin evi de aur i se vrsa n bazine de aur sau de argint, fiind apoi folosit pentru but, pentru splat i pentru scldatul

animalelor de jertf. S-i mai spun i altele? Cunoti tu vreo sum de bani care s arate preul unor asemenea bogii? Nu, nu mai spune nimic. Aproape c mi-e fric de ceea ce aud. ntre attea palate, statui i podoabe m gndesc c trebuie s fi fost i mari artiti. Au fost, numai c arta noastr se deosebea de a voastr. i tiina? Eu nu sunt dect un fecior crescut n singurtatea munilor i n-a putea vorbi de tiin aa cum o nelegei voi. Dar oameni nvai erau i n neamul nostru. Gndete-te numai la cei kippu-kamayok despre care trebuie s fi auzit. tiu, aceia erau crturari. Doar c scrierea voastr nu se alctuia din litere i cuvinte ca la noi, ci din sforicele nnodate din loc n loc. Cum e cu putin s citeti nite sfori ca i cnd ai citi astzi cri, ziare i alte tiprituri? Firete c nu era uor. Nu oricine nva, ca la voi, scrisul i cititul. Un asemenea kippu nu putea fi nnodat dect de un crturar, de un kamayok, iar de citit l citea tot un crturar. Pentru tagma kippukamayokilor erau alei oameni din cei mai pricepui i fiecare sat avea un dregtor ce pstra taina kippurilor, lsnd-o motenire numai urmailor si. Btrnul Anciano se trage dintr-o astfel de spi. E n stare i azi s dezlege nelesul oricrui kippu. i tu? i eu m pricep, fiindc sunt urmaul mprailor, care, nainte de toate, i nsueau aceast art. Adu-mi o legtur de kippu i i citesc totul ea i cnd ar fi scris pe hrtie. Tatl meu mi-a dat nvtur de inca n sperana c mpria noastr va renvia i c eu... Tcu brusc i i ls privirea n pmnt. Chipul lui se nvlui ntr-o grav tristee. Apoi adug oftnd: A sperat un timp, dar pe urm, dup cum spune Anciano, ndejdea l-a prsit. Chiar i eu am crezut c totul va nvia din nou; acuma ns, de cnd te cunosc, m-am lsat de asemenea gnduri. De cnd m cunoti? ntreb mirat Anton. S fiu eu pricina? Da, da, tu. ns n-ai fcut-o anume. Eu nu tiam dect munii de aici i slbticia codrilor; mi tiam neamul meu, nu i altele. Tu mi-ai vorbit de multele popoare i ri, m-ai fcut s vd ct de mare-i pmntul i ct de mic e un om, un tnr singuratic, chiar dac se trage din cei puternici, domnitori i fii ai Soarelui. Am visat i m-am trezit. Acuma, de-a gsi n hrub toate comorile pmntului, tot n-a mai cdea n visul acela neltor. Drumul neamului meu s-a sfrit. Ce a fost nu m mai privete. Vreau smi aintesc ochii nainte, s nv, ce ai nvat i tu, s ajung i eu ca brbaii de odinioar sau de azi despre care mi-ai vorbit. Voi pleca din muni i voi merge acolo unde dorina mea i poate gsi mplinire. Tata Jaguar s m ndrume i l voi asculta tiu c, srac fiind, n-a izbuti, de aceea m bucur c m ateapt averea i nscrisul tatlui meu. De n-a avea un asemenea el, a privi cu dispre tot aurul i argintul ascunse aici, cci s-ar putea s-mi aduc i mie ceea ce au adus strmoilor mei: prpdul, moartea, pieirea. Vorbise ncet, rar, cu multe ntreruperi. Se ridic apoi i se deprt ca i cnd ar fi vrut s mediteze n singurtate asupra celor rostite. Anton nu-l urm. Dei nc nevrstnic, simea c prietenul se afl ntrun moment crucial i c numai ntrebndu-i propria inim poate gsi sfat i lua hotrri. Cnd, dup un rstimp, incaul se ntoarse, chipul su prea nseninat. i ntinse mna prietenului su alb i spuse: n curnd tu vei face cale ndrt spre Lima i apoi spre Germania, patria prinilor ti, ca s nvei mai departe. Acuma cunosc din gura ta ce ar i ce fel de popor e acela. N-ai vrea s merg i eu cu tine? Cu plcere, cu cea mai mare plcere! se bucur sincer Anton. Vorbeti serios? Desigur, ns mai nti vreau s m sftuiesc cu Tata Jaguar i eu credinciosul meu Anciano, fr de care nu a pleca nicieri. O s mearg i el, o s mearg. Doar te consider stpnul lui i i va urma hotrrea. Totui... la anii lui e greu. -apoi nu nelege limba voastr, ca i mine de altfel.

Las, c e viguros ca un tnr. Vom cltori lung vreme pe ap i o s v nv limba noastr, att ct trebuie ca s v putei descurca la nceput. n acel moment se ivi pe buza rpei Tata Jaguar. Totodat rsun tropotul unui catr. Anciano apru clare de dup o coast i se opri n faa lor. Srind din a, spuse: I-am dus la adpost. Acuma hai s coborm i s deschidem hruba! Tata Jaguar tocmai s-a ntors de jos. Zicea c vrea s vad ce i cum, poate gsete hruba i fr tine, l inform Hauca. Adevrat? ntreb Anciano, adresndu-se Tatii Jaguar. Ai cutat n rp? De bun seam c n-ai descoperit nimic. Eti chiar att de sigur? Sigur, seor. Ei, atunci s vedem dac m-am nelat. Cred c am gsit intrarea n galerie. Unde? Jos, pe fundul rpei. Asta-i uor de spus. Doar tiai c ascunztoarea se afl acolo. Zu? Atunci s coborm. V art exact locul. Dup ce i priponir catrii, se lsar tuspatru n jos. Greu, foarte greu coborul, dar nici pe fundul rpei nu era mai uor de mers. Parc un munte ntreg se nruise aici, frmindu-se n puzderie de buci. Grmezi de piatr coluroas zceau peste tot, nvlmite, mai mici, mai mari, fr nici o noim. Tata Jaguar naint cu pai siguri fr s se uite nici la dreapta, nici la stnga, pn spre peretele din fund al rpei. Acolo, ntr-un anume loc, era o ieitur de civa metri ce alctuia, cu peretele lateral, dou unghiuri obtuze. Hammer se apropie de unghiul din spate i art cu mna spre pmnt. Aici! rosti el cu deplin siguran. Am dreptate, Anciano, ori nu am? Uimit peste msur, btrnul rspunse: Avei, seor. Acesta-i locul. Dar de unde tii? Cum l-ai descoperit? Parc le-ai cunoate pe toate. Nu e nevoie s fii atottiutor. Nu? i totui... Zu dac nu-i neleg acum pe dumanii care se tem de dumneavoastr ca de nealtul. Ai fi putut de pild s gsii ascunztoarea i s-o golii fr ca noi s bnuim mcar. Ce-ar fi fost atunci? N-ar fi fost nimic. Nu aveai de ce v teme. Puteam s umblu pe aici ore ntregi fr s dau de nici un capt, cci hruba n-am gsit-o dect datorit faptului c mi-ai vorbit tu despre ea. Dar cum de-ai nimerit tocmai unde trebuie? Mi-am zis c hruba nu poate s se afle la mijloc, ci ntr-o parte mai dosnic. Intrarea fusese spat n stnc, apoi astupat i mascat de mn de om. Deci locul trebuia s se deosebeasc oarecum de dezordinea pe care natura o crease de jur mprejur. Aa c nu aveam dect s caut un asemenea loc mai deosebit, unde nu e vlmag de pietre i unde se vede ct de ct munca omului. i uite c l-am gsit. Tata Jaguar i art nite bolovani lng peretele rpei: Oare aceti patru bolovani nu deseneaz colurile unui ptrat? ntr-adevr. i nu sunt i cam de aceeai mrime nu prea grei pentru un om zdravn, dar nici prea uori ca s-i mute din loc vreo izbitur ntmpltoare? Adevrat i asta, seor. i de ce se afl n acest ptrat numai pietre mici ct pumnul? Dac pietrele de aici ar fi fost mai mari i mai grele, atunci s-ar fi turtit acoperiul hrubei nsemnat la coluri de cei patru bolovani. Btrnul Anciano ddu mirat din cap i exclam: Aa e, seor! Chiar aa. tiam. Lucrul mi l-am lmurit prin cea mai simpl judecat. Hruba trebuia acoperit. Or pentru asta nu se putea folosi un bloc mare de stnc, fiindc nici un om singur nu l-ar fi putut mica din loc spre a

ptrunde nuntru. Scnduri sau alte materiale nu erau pe-aici, cum nici azi nu sunt. Aa c omul vostru s-a folosit de o ptur sau de o piele de animal, a ntins-o peste groap i deasupra, la cele patru coluri, a pus patru bolovani destul de grei ca s in acoperiul i pietrele de pe el menite s mascheze totul. La nevoie, ns, un brbat voinic putea s ndeprteze bolovanii. Foarte bine, seor, foarte adevrat. i cu pielea ai ghicit ntocmai. La nceput alturase nite pari de lemn peste care nchipuise stratul de pietre. Dar cu timpul parii au putrezit i stpnul meu, venind ncoace, a gsit acoperiul stricat. i atunci, ca s ndrepte lucrurile, i-a omort catrul, l-a jupuit i a ntins pielea peste gura hrubei. Iar ca s se in bine, a prins-o la coluri cu ti patru bolovani. A presrat apoi pietre deasupra i aa au rmas toate pn n ziua de azi. Cum vedei, acoperiul e nc bun. Poi i s calci pe el fr s se prbueasc... ns agerimea dumneavoastr, seor, e ceva nemaipomenit! Vrei s deschidem? Firete. Nu vd de ce am atepta. Cei patru se aplecar i ncepur s dea la o parte stratul de pietre. Nu era prea gros. Peste puin iei la iveal pielea, care se nvrtoase ca o tblie de fier. Era ntins i fixat de cei patru bolovani. ndeprtnd bolovanii, pielea putu fi ridicat. Dedesubt se csca o gaur ce ar fi permis s se strecoare prin ea un brbat solid. Ducea drept n jos. Dar asta nu-i galerie, ci pu, observ Tata Jaguar. Numai la gur e aa, lmuri Anciano i arunc o piatr nuntru. Auzii? N-a czut prea adnc. E numai ct un stat de om. Pe urm face un cot i duce niel ntr-o parte, prin stnc. Eu zic s coborm. i cu lumina cum stm? A avut grij stpnul meu de asta. Jos se gsesc lumnri de seu. Le-am pregtit atunci cu mna noastr. Anciano cobor ncet. Atinse fundul cu picoarele n timp ce braele ridicate i ajungeau la marginea de sus a deschizturii. Tata Jaguar i ddu o cutie de chibrituri. De ndat plpi n adnc flacra unei lumnri. Haucaropora, care era mai mic de statur, cobor i el, ns ajutat i de sus i de jos. Urm Anton Engelhardt, apoi Tata Jaguar. Acesta din urm fu nevoit s se ncovoaie ca s poat pi n galeria tiat orizontal. Dar treptat galeria cretea n nlime, nct Tata Jaguar putu s-i dezdoaie spinarea. Totodat spaiul se lrgi i cei patru ini ncpur uor. Privind n jurul lor, acetia nu descoperir dect un ru de lemn vrt ntr-o crptur i de care spnzura un nur de grosimea unei andrele. nurul avea vreo 30 de centimetri, fiind mpletit n trei culori i nnodat n mai multe locuri. Alte sfori, mai scurte i mai subiri, nnodate i ele n fel i chip, erau legate strns de acesta. Un kippu! exclam Anciano, desprinznd nurul de pe ru. i duse n dreptul lumnrii i l examin cu atenie. Culorile erau cam terse, dar se mai puteau recunoate destul de uor. Poi s-l citeti? ntreb Tata Jaguar. Da, seor. Acest kippu ne atrage luarea-aminte s nu aprindem alt lumnare pn nu vom fi citit i al doilea kippu. Vaszic mai e unul, poate mai ncolo. S mergem! Dup ce studie la rndul lui nodurile, Haucaropora confirm spusele lui Anciano. Pornir, aadar, mai departe, cei doi brbai trebuind s se aplece cci tavanul se lsase din nou n jos. Aerul uscat parc apsa niel plmnii. Dup vreo cincizeci de pai tavanul se nla considerabil i spaiul se lrgi mult nchipuind un fel de sal ptrat cu laturile de aproximativ apte coi i nalt de patru. Peretele din fund lipsea. Acolo ncperea se mrginea cu gura unei prpstii ntunecoase, abrupte i probabil foarte adnci. Dar atenia vizitatorilor fu atras nu de acest gol negru i misterios, ci de obiectele ce zceau n jurul lor. Totul strlucea ca aurul i argintul. Pe nite suporturi de piatr un soi de etajere se nirau sumedenie de obiecte a cror valoare strict material, dar i artistic te copleea pur i simplu. Erau acolo statuete de idoli de dimensiunea unor copii i turnate n aur lucitor; statuete nfind mprai,

de aceleai dimensiuni i lucrate n argint masiv; vase de diferite forme i mrimi, arme de tot felul, podoabe scumpe, stele, sori i lun n diverse reprezentri. Da, era vorba de como ri uimitoare ce nu puteau proveni dect de la un inca sau de la un vlstar mprtesc, fiindc n Peru metalul nobil fusese monopolul exclusiv al casei domnitoare. Fr aprobarea suveranului nimeni nu avea dreptul s dein aur sau argint. Exportul acestui metal era interzis sub pedeapsa cu moartea. Aurul i argintul trebuiau aduse n capital i depuse la picioarele mpratului. Se ntmplau ani cnd, dup date certe, incaul i sporea tezaurul cu peste dousprezece mii de chintale argint i peste patru mii de chintale aur, acesta din urm cel mai nobil i preuit metal aflndu-se n cantiti enorme, fie n muni, fie n nisipul flwvial i obinndu-se foarte ieftin sau chiar gratuit prin munc obligatorie. Anton Engelhardt privea fascinat. Anciano i Hauca stteau neclintii, pe de o parte extaziai de bogiile adunate acolo, pe de alta nfiorai de un sentiment pios n faa idolilor i stpnilor de odinioar ai neamului lor. Tata Jaguar era cel mai puin tulburat. Lu lumnarea din mna lui Anciano i se duse pn n fundul acestei originale vistierii, ca s scruteze adncul tainic i nfricotor al prpastiei. n raza tremurtoare a lumnrii prea c dedesubt joac, salt, se alung nite fpturi de comar, demonice. Tata Jaguar arunc o piatr. Aceasta rico n repetate rnduri de pereii abrupi, mereu mai jos, mai jos, parc zbura n neant. Deprtndu-se de gura prpastiei, Tata Jaguar se apuc s caute "focul ascuns" i pn la urm l gsi. n fundul ncperii, fixate pe suporturi joase de piatr, se aflau nite jgheaburi de lut nguste i pline cu o past alb-glbuie cum ar fi ceara. Din loc n loc atrnau nite scurte fitiluri mbibate cu aceeai past. Acesta trebuia s fie focul cel cumplit de care vorbise stpnul tu, se adres Tata Jaguar lui Anciano, artndu-i jgheaburile, iar capetele de fitil sunt "lumnrile" care nu trebuie aprinse pn dup citirea celui de-al doilea kippu. Hai s-l cutm! Nu cutar mult. nurul se gsea chiar la intrare, n peretele stncos. Nu era simplu ca primul, ci consta dintr-o mpletitur foarte frumos lucrat i nchipuind un mner de ale crui capete spnzurau, ca nite ciucuri, o mulime de sfori. Acestea, n culori i de lungimi diferite, aveau sute de noduri variate ca mrime. Btrnul Anciano se apuc imediat s descifreze mesajul. Dup un timp destul de ndelungat, rosti: E un kippu lung i amnunit pe care nu-l pot dezlega pe loc deoarece culorile au plit i lumina e prea slab. Dar afar, la lumina soarelui, ai putea s-l dezlegi? ntreb Tata Jaguar. Cred c da. Atunci s ieim. i s ne deprtm de aceste comori care ne farmec ochii? Trebuie. Doar nu avei voie s v atingei de ele pn nu cunoatei coninutul kippului. nc nu tim ce primejdie ne ateapt dac le micm din loc. O mic greeal, o atingere poate nsemna pierzania noastr. Aa c ascultai ce v spun: dac vrei s rmnei aici, n-avei dect; dar eu, unul, ies afar i nu mai cobor pn nu aflu cu de-amnuntul ce cuprinde scrisoarea. Btrnul Anciano, vrjit de atta aur i argint, parc nu se ndura s plece. Atunci Hauca i lu kippul din mn i, dup ce l studie pe ct i permitea lumina srac a lumnrii, spuse rspicat: Acest kippu e testamentul incaului ucis, al tatlui meu. De aceea mi-e mai scump dect toate lucrurile de aici. Aurul i argintul pot atepta pn voi citi totul la lumina zilei. M duc. Cuvntul lui fu hotrtor. Prsir tuspatru ncperea subteran i o luar napoi spre gura galeriei, ca s ias la suprafa. Acolo se gseau mai multe lumnri de seu pregtite de tatl lui Haucaropora pentru a servi la nevoie. Anciano atinse lumnarea pe jumtate ars, o puse lng celelalte, apoi se slt afar. Aezai pe nite bolovani, Anciano i tnrul inca luar nodurile la rnd ca s le descifreze. Bineneles c nu mergea la fel de uor ca la primul kippu. Aveau de-a face cu attea noduri, cu attea accesorii, iar

nuanele erau att de terse nct, dac dou fire avuseser iniial culori nrudite, acum nu se mai deosebeau deloc. Trecu o or ntreag i nc o jumtate i cei doi peruvieni nc nu se puteau pune de acord n legtur cu sensul fiecrui nod sau fir. Tata Jaguar i ai si sosiser la rp cam pe la orele unsprezece. A durat apoi vreo dou ore pn ce Anciano se ntoarse de la noul loc de tabr. Acum se apropia de trei dup-amiaz. E periculos s mai stm aici, constat Tata Jaguar. Dac cineva ar trece ntmpltor pe marginea rpei, ne-ar zri cum stm lng puul sta i ar bnui despre ce-i vorba. Hai s acoperim iari intrarea i s urcm sus. Acolo v putei continua treaba fr primejdia de a fi surprini, cci se vede pn ht departe. Altceva mai bun nu aveau de fcut. ntinser pielea la loc, o fixar cu cei patru bolovani i o presrar cu pietri i iarb. Apoi ieir din rp i se duser la catrii lor. Hauca i Anciano se apucar iari de citit. S-ar fi zis c priceperea lor crescuse odat cu ieirea din rpa sumbr, cci nu trecu bine o jumtate de ceas i l informar pe Tata Jaguar c au descifrat scrisoarea i toate amnuntele ei. Pot s aflu i eu coninutul? ntreb Hammer. Firete, seor, aprob Hauca. Este, cum am spus, testamentul tatlui meu, dar sun altfel dect bnuiam amndoi. Citete Anciano! Btrnul i ddu ascultare. ngenunche pios, cci era vorba de ultima dorin a stpnului su, rsfir printre degetele-i uscate nod dup nod, fir dup fir, dnd glas mesajului, ncet, rar, cu fraze ntretiate: "Lui Haucaropora, fiul meu i cel din urm inca... Cnd vei da cu ochii de acest kippu, eu voi fi murit... i neamurile mor... Al nostru s-a dus cum m-am dus i eu... Ia-i ndejdea c va nvia vreodat... nu vei domni nicicnd... Neamul nostru a pierit din pricina aurului i argintului su. Oare ai vrea s mori i tu la fel?... Dac neamul nostru ar fi fost mai srac, mai tria i mai muncea nc i azi. Rmi deci srac. Atunci vei tri i vei munci... Nu n aur s-i afli bogia, ci n minte i n suflet. Aa vei fi mai fericit dect toi strbunii ti... Te rog, nu-i poruncesc... Aurul e al tu. Ia-l sau las-l aici... Dac-l iei, o s ajungi robul lui, dac-l dispreuieti, o s fii om liber... Vinde buzduganul de aur al incailor i vei avea destui bani ca s nvei i s ajungi un brbat pe care munca l cinstete... Desftarea n lenevie te va pngri... Dac vrei totui aurul, ia-l... ns ferete-te de focul din jgheaburi!... Pentru cinstea i fericirea ta, ntoarce aurul n pmnt, cci de acolo fu scos... Atunci vei fi ntr-adevr bogat... N-ai dect s aprinzi primul fir de lng focul tinuit i s fugi repede din hrub... i acum alege, ns alege bine! n trupul tu curge snge de stpn, deci stpnete-te pe tine nsui. Vei izbuti... Eu i stau i i rmn alturi. F ca spiritul meu s se bucure c am un asemenea fecior... Atunci el te va ocroti pn m vei urma n lumea unde nici aurul, nici argintul nu au pre, ci doar avuia inimii trage n cumpn... Poart-te ca un fiu al meu, cci i sunt tat!" Btrnul Anciano citise textul lungind mereu pauzele ntre fraze. Apoi, tot n genunchi, i fix privirea plin de ateptare asupra tnrului inca. La fel privi i Anton, pe care testamentul l tulburase profund. Tata Jaguar admira n sinea lui naltele principii morale la care se ridicase defunctul, dar simul lui practic nu se mpca deloc cu renunrile la care acesta l ndemna pe fiul su. Hauca statea drept, cu ochii la soarele pe care strmoii lui l veneraser i cruia i nchinaser rugi. Acum astrul zilei plea i cobora ncet ndrtul munilor. Astfel plise i grandoarea incailor, pn se stinsese de tot. Ultimul semn al puterii lor se afla jos, n hrub, unde, la lumina srac a unei lumnri, scnteiau chipurile zeilor i ale mprailor de demult. S se sting oare i acest ultim semn? Chipul frumos i grav al adolescentului prea ncremenit; Hauca se uita la soare fr s clipeasc, urmrindu-l nemicat, pn ce astrul divin dispru dup cel mai nalt dintre piscuri. Apoi tnrul inca se ntoarse spre Anciano, i lu kippul din mini, l vr sub haina lui vntoreasc i rosti:

Ridic-te, Anciano! Nu mai este nici un inca pe lume! Fiii Soarelui au pierit odat cu mpria lor, iar eu voi s ascult de tatl meu care ndjduia s fiu destul de tare ca s pot alege drumul cel drept. Aurul l voi trece din nou n pmnt, cci el nu aduce fericirea dect ca rsplat a muncii, pe cnd munca mea abia ncepe. Btrnul se scul de jos i l apuc pe Hauca de amndou minile. Fii ludat pentru aceast hotrre, fiule, spuse el, nduioat. Nici nu m ateptam la altceva din partei. Tu nu ai nevoie de sclipitul aurului: comoara cea mai de pre slluiete n pieptul tu. Atunci interveni i Tata Jaguar, adresndu-se lui Hauca: Cum? Vrei s renuni la toat avuia din hrub? Asta ziceai? Da. O asemenea hotrre nu poate fi dect rodul unei tulburri trectoare. Gndete-te ce drum te-ar atepta i ce via ai duce dac ai lua n stpnire aceast avere a tatlui tu! Kippul lui nu se mai afl jos, n hrub, ci aici lng inima mea. i tnrul art locul unde ascunsese testamentul. Vaszic te gndeti s aprinzi focul acela nprasnic i s nimiceti comoara? Aa m gndesc. E o nebunie! Dac socoi c ie nu-i trebuie, atunci pune n cumpn binele pe care l-ai putea face cu ajutorul acestor bogii, ctor oameni le-ai putea nsenina viaa. E dreptul tu s te lipseti de motenire, dar nu-i lipsi astfel i pe semenii ti. Motenirea e numai a mea i fac ce doresc, i dau foc, aa vreau, fiindc sper s-i druiesc pe semeni cu daruri mai bune. Visuri, nechibzuin! Afl c n-o s-i ngdui asemenea fapt! Atunci Hauca ridic de jos buzduganul de aur i declar cu mndrie, rspicat: Seor, v cinstesc i v iubesc, dar n treaba asta nu poate hotr dect o singur voin, adic a mea! Voi vinde n schimb buzduganul, aa cum a dorit printele meu ca s am cu ce tri i nva. Iar dac vrei ntr-adevr s-mi stai de-a curmeziul, atunci va trebui s m ncerc n lupt dreapt cu dumneavoastr! Hammer i nl capul. i sttea pe limb un rspuns aspru, poate chiar injurios, dar se rzgndi i spuse blnd: Nu m-ai neles bine, tinere inca. Hotrrea ta e curajoas i a cinsti-o i eu dac ai cunoate valoarea banului. M ndoiesc ns c o cunoti. i m gndesc c spusele tale nc nu s-au mplinit n fapt. Se vor mplini ct de curnd. Cobor n hrub i aprind focul. Ca s ne trdezi astfel i s-l scapi pe ucigaul tatlui tu? Nu tiu cum e cu focul vostru, dar m tem c va zgudui pmntul i bolovanii vor sri n toate prile. i dac se apropie Gambusino i Perillo i zresc de departe cum arat locul, nu spal oare imediat putina? Hauca l privi un timp drept n ochi, apoi rspunse: Avei dreptate, seor. Trebuie s mai atept. I-am putea prinde, nu-i vorb i n alt fel i n alt loc, ns rpa de aici e cea mai bun capcan. De aceea n-am s v stric planul. Aa da! spuse Hammer, mulumit. Ceea ce ne intereseaz n primul rnd e s tim precis cnd sosesc bandiii. Or pentru asta e nevoie de un cerceta destoinic. Vrei s fii tu cercetaul? Bucuros, accept Hauca, simindu-se mgulit c i se ncredineaz o asemenea misiune. Nu bnuia c Tata Jaguar caut totodat s-l ndeprteze de la faa locului pentru a nu-i lsa nici timpul, nici prilejul de a-i duce la ndeplinire intenia lui vizibil pripit. Trebuie s porneti imediat, l ndemn el n acelai scop. Clare nu se poate, cci te-ar descoperi mai uor. Aa c vei avea drum lung pe jos. Sunt gata, seor. Spunei-mi numai pn unde s merg.

Mai nti te ntorci la Salina del Condor, unde Gambusino va sosi probabil chiar azi. i dac nu vine? Atunci pesemne c-i face popasul ntr-o peter cu dou intrri care se afl n spatele Salinei, pe direcia vii Guanaco, de unde trebuie s soseasc indienii moioi. Cunosc eu petera! interveni Anciano. M lsai s-l nsoesc? Bucuros. Patru ochi vd mai bine dect doi. i unde v gsim la ntoarcere? Cum n-o s f v ntoarcei dect mine diminea, cu o s-mi petrec noaptea n tabra de dincolo, iar mine voi fi din nou aici, ca s aud ce veti mi aducei. Atunci vom ti ce avem de fcut. n orice caz va trebui s vorbeti pe ascuns cu prietenii ti moioi ca s-i ctigi de partea noastr. l rug pe Anciano s-i descrie urcuul spre tabra unde poposeau ceilali, apoi, lund i cei doi catri ai peruvienilor, se deprt clare mpreun cu Anton Engelhardt. n schimb, Hauca i Anciano pornir la vale, spre Salina del Condor. Ajunser la el odat cu lsarea ntunericului i, negsindu-i pe bandii, se duser la petera cu dou intrri. Acolo, trziu seara, fur cum s-a mai spus martorii asasinrii peonului i a celor cloi arrieros, dup care se ntoarser repede la: Salina. Ateptar aici o vreme pn ce previziunea lor se confirm. Gambusino apru la faa locului mpreun cu indienii si. Dar neavnd la ndemn vreascuri, sttur pe ntuneric, fr s aprind nici un foc. Astfel cercetaii notri nu reueau s-i vad ca lumea i nici mcar s-i aud, cci bandiii pstrau linite deplin. De aceea Hauca i Anciano rmaser acolo numai timpul strict necesar, iar odat cu zorii se ntoarser iari la Rpa omorului. Tata Jaguar i i atepta. l puser la curent cu cele vzute. Aduseser veti preioase, ns nu erau edificai ntru totul. tiau c trei oameni fuseser mpucai i ali trei fuseser lsai n via. tiau de asemenea c printre acetia din urm se afl i cei doi nemiori mbrcai n veminte roii ceea ce l nfurie cumplit pe Tata Jaguar. ns cine era al treilea? Asta n-o mai tiau. Ca s poat intra n vorb cu indienii moioi, a cror apariie era iminent, Hauca i Anciano se ascunser dup o ridictur de piatr, pe cnd Tata Jaguar se ntoarse clare la oamenii lui, ca s-i aduc mai aproape i s-i informeze asupra faptului c neastmpratul savant german, secondat de Fritze, le luaser iari urma i czuser din nou n minile lui Gambusino. Acesta sosi devreme, dimineaa, mpreun cu Antonio Perillo, cu opt indieni i cu cei trei prizonieri. Se opri la marginea rpei i ordon s fie despovrai catrii. Lcomia l ndemna s coboare ct mai repede, s fac recunoaterea. i cum inea mult s nu-i scape prizonierii, iar n indieni nu avea ncredere, hotr s-i ia cu dnsul i pe germani. Puse deci s le dezlege picioarele ca s poat cobor. Dar, odat ajuni jos, fur legai din nou i prini de nite bolovani, ca nu cumva s fug dndu-se de-a rostogolul. Pe urm Gambusino i Perillo se deprtar dar nu prea mult pentru a cerceta locul. Indienii, fiindule interzis accesul la hrub, rmaser sus. ntmpltor prizonierii fuseser imobilizai tocmai n acea ieitur a stncii unde se afla gura galeriei. Fuseser legai de trei din cei patru bolovani pomenii cu ctva timp nainte. Morgenstern zcea pe stratul de piatr ce acoperea pielea de catr. Dup ce bandiii se deprtar suficient ca s nu-l mai poat auzi, Fritze Kiesewetter se adres micului savant. Iat c-am ajuns tocmai la int, dom' doctor, ns ca prizonieri. Dac Tata Jaguar ar fi aici, ne-am ridica i noi curnd pe propriile noastre labe. Dea Domnul s fie aici, oft tatl lui Anton Engelhardt, cci e n joc viaa noastr. Mare lucru ca ticloii tia s nu ne omoare dup ce vor fi ncasat preul rscumprrii. Trase mnios de frnghiile care l legau de bolovan i acesta se mut puin din loc. Asta n-o cred, rspunse Morgenstern. Ne-au mai prins ei n cteva rnduri i n-au recurs la omor, homicidium pe latinete.

Pi da, fiindc ne-a scos Tata Jaguar din minile lor! preciz Fritze. Acuma, dac ne las n voia soartei, o nfundm ru de tot. S stau aici, neputincios, cnd fiul meu se afl att de aproape?! scrni din dini bancherul. Legat de mini, de picioare i prins de un pietroi, ca o fiar! Se smuci din nou, trgnd de bolovanul aezat pe un col al acoperiului de piele. Acesta se mai deplas un pic i pielea ncepu s cedeze sub greutatea doctorului Morgenstern. Nu tiu de ce, dar am impresia c stau pe moale, dei "aternutul" e numai piatr, se mir micul savant. Zu c se cam las! M cufund. Unde nu d Domnul s m cufund i eu ct mai adnc! bombni furios Engelhardt. De-a avea o singur min liber, m-a scpa de legturile astea i ar fi vai i amar de bandii! Vorbind, mai trase o dat din rsputeri i bolovanul se deplas i mai mult. Nu v amgii cu visuri, cut s-l astmpere Fritze. Cnd te-a legat n chingi Gambusino, s tii c-i lucru cu temei. Doar i cunoatem noi meteugul. Nu-i aa, dom' doctor? D, din pcate, rspunse micul savant. Am stat chiar i n condiii mai rele dect acum, spnzurat n copac i... Doamne... Maic Fecioar... Ce-i asta? De spaim Morgenstern ip ascuit. Bolovanul lui Engelhardt alunecase de pe piele i aceasta ced complet. Micul savant se cufund pn la bru n gura galeriei. Ce facei? ncotro v cltorii? Glumi Fritze. Te pomeneti c o tergei n iad ori napoi la potop... Ia las gluma se supr mrunelul. Am czut ntr-un pu grozav, pe latinete puteus i plutesc deasupra unui hu nemaipomenit, vorago sau barathrum, cum ar zice latinul. Dac se rupe frnghia, mam dus pe copc. Micul savant nu cntrea dect vreo douzeci de livre, n timp ce bolovanul care i inea frnghia trecea cu mult de greutatea unui chintal. Astfel echilibrul se meninu n chip fericit. Totui Morgenstern se apuc s urle disperat, pn ce l auzir Gambusino i Perillo. Acetia se ntoarser repede i nu mic le fu mirarea cnd i vzur prizonierul vrt pe jumtate n pmnt. l traser afar i, odat cu el, apru i o parte a pieii de catr. Ce-o mai fi i asta? ntreb Perillo. O piele aternut peste groap! Nu cumva am dat de... Taci! i opti suprat Gambusino. Ne-am ajuns scopul datorit unei ntmplri. Dar prizonierii nu trebuie s afle nimic. S-i ducem de aici! i trr pe cei trei, legai cobz, pn la o distan suficient, ca s nu-i poat vedea ce fac, apoi se ntoarser s examineze ciudenia. Scoaser pielea de catr i aruncar pietre n pu. Dup ce constat c nu-i prea adnc, Gambusino hotr s coboare. Se ls n jos i, numai dup cteva clipe, i se auzi glasul: Exact ceea ce cutm! Am dat lovitura! Sunt aici nite lumnri de seu. Haide i tu! Cnd Perillo ajunse jos, gsi deja o lumnare aprins. Nu bgar de seam lumnarea pe jumtate ars, folosit de curnd, ceea ce n-ar fi fost greu de observat i ptrunser ncet n culoarul orizontal. naintnd cu pruden, schimbau ntre ei impresii i ndejdi. i stpnea o emoie febril care ajunse la paroxism n clipa cnd tezaurul li se dezvlui n faa ochilor. La nceput parc i pierdur graiul. n lcomia lor slbatic nu se mai sturau privind acele obiecte. Gambusino i reveni cel dinti i exclam: Le-am gsit! Ha, ha, le-am gsit! Asta nseamn milioane. S-mi mulumeti mie, auzi! Ba tu mie! replic Perillo. Stai s vedem ct ar face... Uite i fitilurile astea vrte n jgheaburi! Cred c-s pregtite anume ca, la lumina lor, s se poat admira toat strlucirea de aici. Le aprindem? Aprinde-le! Cu mucul sta de lumnare nu se vede mai nimic. Perillo lu lumnarea aprins din mna lui Gambusino i o apropie de unul din fitiluri. Acesta se aprinse ea o fetil oarecare. nchipui la nceput o flacr mic, linitit. Apoi flacra se tulbur i i schimb culoarea n albstrui, dup care mproc o mulime de scntei aprinznd i celelalte fitiluri. O tromb de foc ni pn n tavan. Hruba se umplu imediat de un miros ascuit, insuportabil. S fi fost vreo zece, douzeci sau chiar mai multe fitiluri care ardeau fumegnd, sfrind i trosnind. Ce se ntmpl? ntreb uluit Perillo. Dracu' a mai vzut asemenea lumnri!

Ce vrei s fie! bigui Gambusino. Pieirea noastr, asta e! Trebuie s-o tergem de-aici! "Lumnrile" sunt puse anume ca s-i arunce n aer pe nepoftii... Aa c... Amui brusc din cauza unei detunturi. Fitilurile aruncar fulgere zvcnitoare. Flcrile, ca nite erpi nnebunii, npdir toat hruba. Hainele celor doi bandii luar foc. Afar! Afar! Repede! strig Gambusino i se npusti prin galerie ca s ajung ct mai degrab la aer. Perillo l urm. Nici nu-i ngduir rgazul s sting hainele de pe ei. Alergau orbete, se loveau cu capetele de perei. Dar pn s ajung la ieire o explozie puternic zgudui pmntul. Ard, m sufoc! url Perillo. i eu! ip Gambusino, repezindu-se nainte. Scap-m! Stinge-mi hainele! N-am timp! S ieim! Se nruie drcia! n sfrit, ajunse la gura puului i se slt afar. Perillo, dup el. Jos, n galerie, hainele lor arseser mai; mult mocnit. Acum, n aer liber, se fcur pllaie n jurul trupurilor. Nucii de spaim, cei doi bandii se aruncar la pmnt. Se tvleau ipnd i ncercnd s sting focul ce-i mpresura. Deodat se auzi din nou o alt explozie i nc una, patru, cinci, ase din ce n ce mai puternice. Rpa se cltin de parc pereii ei stncoi ar fi dat s se prbueasc. Prin gura puului nvli o coloan de fum greu, negru, dens, nsoit ca de uieratul a sute de locomotive. Urm un uruit surd, nfundat, ca i cum s -ar fi rostogolit sub pmnt miii de bile de popice. Apoi se ls linite. Numai fumul nea i mai tare din gura puului, umplnd toat valea din spate cu nori ru mirositori. Nu se mai vedea om cu om, nici peisajul din jur. ns cu att mai cumplit rsuna urletul celor doi ticloi care nc se mai zvrcoleau ca nite tore arznde. i Tata Jaguar? i oamenii lui? Se aflau la numai zece minute deprtare de rp cnd Anciano i tnrul inca venir s raporteze. Seor, se apropie Cuit-Tios, cpetenia moioilor i prieten de-al meu, nsoit de apte ini, rosti btrnul. Vrei s vorbesc cu el? Firete. Dar bag de seam s nu vad Gambusino... N-are cum s vad, nici s aud. Cum a sosit, a i cobort n rp mpreun cu Perillo i cu cei trei prizonieri. Oare Cuit-Tios e om de neles? Este, seor. Dac-i vorbesc i i spun c suntei aici, o s treac numaidect de partea noastr. Atunci ia-o tu nainte, iar noi venim mai n urm, ca s poi vorbi cu el pn ne va zri. Anciano, ferm convins de reuit, porni n graba mare. Ceilali se deplasar ncet n urma lui. Dar nici nu ajunser la rp, c btrnul le i iei din nou n drum. Venea ducnd prietenete de mn pe CuitTios. Iat-l, seor! strig btrnul de departe. Se bucur s-l cunoasc pe vestitul Tata Jaguar, cci nu l-a mai vzut pn acum. i trece cu toat inima de partea noastr. Nu ai dect aceti apte oameni cu tine? se adres Tata Jaguar cpeteniei. Da, seor. Pe cei doi prizonieri mruni la stat i cunoatem. Dar cine-i al treilea? Un seor bogat din Lima, un bancher, l cheam Engelhardt. Tatl meu! Tata! izbucni Anton, srind de pe catr. Dar cum se poate? Ce s caute aici? Merge la Buenos Aires ca s-i vad feciorul. Atunci e el! Haidei repede, s-i salutm! Agitndu-i puca, Anton fugi spre rp i dispru curnd dup un dmb ce se nla pe marginea ei. Ceilali ddur s-l urmeze, dar Tata Jaguar i opri: Stai! Nu toi n aceeai direcie! ase oameni s mearg pe partea cealalt a rpei pentru ca nimeni s nu poat scpa.

Cei ase i ndemnar catrii la trap. Dar nici restul oamenilor nu rmase pe loc. Srir din ei i, urmai de Tata Jaguar i de indienii moioi, se grbir s coboare n rp. Nu ajunser bine jos, c zrir dou fpturi n flcri ieind anevoie din gura puului. Auzir urletele lor, apoi un ir de explozii. Cinii, au descoperit galeria i au aprins fitilurile, constat mnios Tata Jaguar. Acum tezaurul e pierdut pentru totdeauna. Alergar toi ntr-un suflet spre partea dosnic a rpei, nvluit n fum. Acolo Anton i Hauca i zrir cei dinti pe prizonieri i se repezir la ei. Tat, drag tat! exclam Anton, repezindu-se la bancher ca s-l mbrieze, s-l srute i s-i taie legturile. Nimeni nu avea ochi pentru aceast scen emoionant, cci toi urmreau o alt scen care se desfura lng peretele din fund. Acolo dou fpturi omeneti se zbteau nnebunite de durere, crndu-se n sus. Erau Gambusino i Perillo. i observaser pe ceilali i, n ciuda gravelor arsuri, mai sperau s se salveze prin fug. Dar pe partea opus a rpei se ivir cei ase clrei i Tata Jaguar le strig satisfcut: Lsai canaliile s urce! Are cine s-i ia n primire. Se ntoarse apoi ctre prizonieri i, dup ce l salut pe Engelhardt, se adres cu mnie reinut, celor doi omulei: De ce v-ai inut iari dup mine? Nu puteai rmne la colosul dumneavoastr antediluvian? Nu puteam, rspunse Fritze ca de obicei prompt la replic. Trebuia s nhm nite dihnii mai periculoase. i de fapt v-au nhat ele! Asta n-a fost dect o mecherie de-a noastr. I-am atras pe bandii n gaura asta ca s ia foc. ntrebail i pe dom' doctor. Dnsul i-a vrt n bucluc. Exact, confirm micul savant. Am simit deodat c se las pmntul sub mine, adic solum pe latinete. i atunci... Suntei un ncurc-lume incorigibil, l ntrerupse Tata Jaguar. i orice lucru, res pe latinete, l facei anapoda. Rbdarea mea, pe latinete patientia ca i tolerana sau compasiunea s le zicem placabilitas, clementia, mansuetudo toate, au luat sfrit. Nu mai vreau s tiu de dumneavoastr! Morgenstern ascult uluit aceast rafal vrjma de cuvinte latineti. Numai c Hammer nu vorbea serios. Rznd n sinea lui, i ntoarse privirea de la cei doi. Ghinioniti, lsndu-i cu gurile cscate. Ajungnd sus, Gambusino i Perillo se pomenir cu cei ase clrei care i pndeau. Acetia i mnar napoi, la vale, pn ce Tata Jaguar porunci ca bandiii s fie adui naintea lui. Acetia nu se mpotrivir; durerile pricinuite de arsuri i vlguiser cu totul. mbrcmintea le arsese aproape complet; doar cteva zdrene mai atrnau de trupurile lor, semnnd cu nite plgi uriae. Nu trebuia s fii medic ca s-i dai seama c sunt condamnai la moarte. Benito Pajaro, m mai cunoti? l ntreb Hammer pe Gambusino. Da, rspunse acesta, mistuit de suferin. Sunt ucigaul fratelui tu. Omoar-m ct mai repede! Ar fi o binefacere pentru tine. Ci oameni ai pe contiin? Nu mai departe dect asear ai mai omort nc trei. Dumnezeu i-a hotrt osnda. Sunt rzbunat i nu vreau s i-o iau nainte. Du-te, aadar, unde vrei! Eti liber! Omoar-m, omoar-m te rog, implor banditul, care simea c numai o moarte rapid l-ar fi putut mntui. N-am s te omor, decise Tata Jaguar. Atunci s piei i tu, blestematule! Ct ai clipi, banditul i smulse lui Anton, care sttea alturi fr grij, arma cu dou evi. Ochi spre Tata Jaguar, aps pe trgaci i, nainte de a putea fi oprit, i descrc cel de-al doilea glon n cap. Lovit de moarte, se prbui. Trise ca un scelerat i termina la fel. ns ultima-i lovitur criminal euase. Exact n

momentul fatal, Tata Jaguar srise la o parte i glonul nimerise n gol. Fr a mai comenta cazul, Hammer art spre Antonio Perillo i se adres tnrului inca: Iat-l pe ucigaul tatlui tu! i aparine! Aici am i eu un cuvnt de spus, obiect micul savant. Doar a vrut s m omoare la Buenos Aires... Nimeni nu-l lu n seam. Hauca l intui pe toreador cu o privire sumbr. Cercet ctva timp faa lui schimonosit de spaim i durere, apoi rosti: Nu vreau s fiu aspru. l mpuc numaidect ca s-i curm suferina. i ndrept arma spre uciga. Acesta czu n genunchi cerind ndurare: Nu m omor, nu trage! Las-m s triesc! Bine, atunci te las n via pentru ca peste dou sau trei zile s piei ca un cine rios, hotr Hauca ntorcndu-i cu dispre faa de la el. Nimeni nu se mai uit la creatura la ce se prbui ntre bolovani i rmase acolo gemnd. Oamenii voiau s tie ce dezastru provocase focul n hrub. Tavanul srise n aer. Stnca fusese despicat i prin sprtur fumul mai rzbtea i acum. Se crease astfel un soi de ventilaie, gazele se evacuau treptat, nct dup un ceas de ateptare oamenii putur cobor n galerie fr nici o primejdie. Dar n spaiul unde fusese tezaurul nu cutez nimeni s calce. Acolo se cscase o groap uria. i, sub presiunea exploziei, ntreaga comoar se pierduse ntr-un afund negru din care rnjeau drmturile. Vedei, seor, c soarta mi-a dat dreptate, rosti Hauca, zmbitor. Motenirea s-a dus. Testamentul tatlui meu l voi pstra cu grij aici, la piept. Ultima lui dorin s-a mplinit. Astupar gura hrubei cu pietre, apoi ieir din rp ca s se odihneasc i s mai stea de vorb. Cel mai mult aveau s-i spun cei doi Engelhardt, care fuseser desprii atta timp. Aflnd ce plan concepuse incaul n legtur cu viitorul su, bancherul se oferi s-i cumpere buzduganul de aur pe un pre de 1 400 mrci livra, ceea ce innd seama de greutatea obiectului reprezenta o sum cu care ultimul Fiu al Soarelui i putea ntemeia un viitor sigur. Sttur acolo pn dimineaa. Gemetele i vaietele lui Perillo continuaser toat noaptea. n zori l gsir mort, chircit. Amndoi bandiii fur ngropai sub o movil de pietri. Clreii luar apoi drumul ndrt prin Salta i Tucuman, la prietenii lor cambai. Engelhardt i fiul su ar fi trebuit s apuce de fapt n alt direcie, dar se alturar celorlali i avur cu toii parte de o primire foarte clduroas n mijlocul cambailor. Acolo i atepta doctorul Parmesan Rui el Ibario. Cnd afl de cele ntmplate, nu-i putu reine sincerul su regret: Mare pcat c nu m-am dus pe urmele domnilor savani germani. n ciuda arsurilor suferite, cei doi bandii n-ar fi sucombat. A fi efectuat marea, unica operaie posibil ntr-un asemenea caz i anume lea fi ndeprtat pielea ars stimulnd astfel transudaia ntrerupt... Doar tii i dumneavoastr c m pricep la tiat! Retez orice! Popasul la cambai fu folosit pentru sortarea i ambalarea diverselor piese ale colosului antediluvian. Fragmentele, izolate cu grij, urmau s fie transportate pe cai de samar. Apoi jumtate din oamenii Tatii Jaguar se rspndir n pdure pentru culesul ceaiului de Paraguay, iar ceilali condui de dnsul personal i nsoir pe Engelhardt, pe fiul su, pe Morgenstern i Fritze, spre Buenos Aires. Anciano i Ilauca se aflau i ei n acest grup. Btrnul se decisese s ntreprind cltoria pe mare spre Germania mpreun cu tnrul lui stpn. Au trecut de atunci ani i ani. Din pcate nu pot indica oraul unde doctorul Morgenstern i desfoar activitatea. Megatheriumul l-a fcut celebru i, din timp n timp, nsoit de credinciosul su Fritze, savantul cltorete n regiuni deprtate, cutnd cu mare zel relicvele unui om preistoric. n curnd, pentru acelai scop, va pleca n Siberia.

Tnrul inca a urmat cursurile academiei silvice din Tharandt i a ajuns inginer forestier i vntor iscusit, n aceast ultim ndeletnicire fiind secondat i acum de foarte btrnul, dar nc vigurosul Anciano. Fostul bancher Engelhardt triete ca rentier pe ncnttorul mal al Rinului, unde Anton, mpreun cu fratele su, au fondat o mare ntreprindere pentru desfacerea vigurilor. Numai Tata Jaguar mai umbl i azi prin pampas i prin Gran Chaco, care i-a devenit o a doua patrie, dei nu-i uit nicicnd locurile natale. Toi aceti oameni poart ntre ei o coresponden asidu i prieteneasc. i de fiecare dat i amintesc reciproc ntmplrile trite n comun, tema principal i preferat rmnnd pentru totdeauna: "Testamentul incaului".

Sfrit Pota redaciei

Primim la redacie felurite scrisori, aparinnd, deopotriv, corespondenilor mai vechi i mai noi. Spaiul de care dispunem nu ne ngduie s menionm toate nsemnrile corespondenilor notri, multora rspunzndu-le direct la scrisorile cu care ne-au onorat. n acest volum, ne mrginim s reproducem urmtoarele fragmente:

"n privina diferitelor preri ale cititorilor exprimate de acetia la sfritul volumului 12 , socotesc c nu ar fi potrivit editarea n special a capodoperelor lui Karl May, sau mai nti a romanelor cu aciune n Vestul Slbatic, deoarece fiecare carte are farmecul ei. Iar acest farmec este dat de o inegalabil galerie de personaje, n primul rnd de Old Shatterhand i Winnetou sau Kara Ben Nemsi i Hagi Halef Omar. Old Shatterhand ntrunete calitile eroului ideal, aa cum l-a imaginat literatura de aventuri dintotdeauna i de pretutindeni, dar i creaia folcloric: nalt, frumos, ndrzne, inteligent, ingenios, drept, cinstit, omenos, devotat, afectuos, nentrecut n lupt, nottor rezistent, clre perfect. n sufletul copilului, adolescentului i chiar a maturului dinuie, palpit atta dorin de autodepire, atta sete de mai bine, de dreptate, nct orice biruin a lui Old Shatterhand este acceptat ca real i resimit ea o victorie proprie. Dac Old Shatterhand este ntruchiparea fidel a eroului european, Winnetou sintetizeaz nsuirile nobile ale rasei lui. Portretul su, care coincide n bun parte ce cel al fratelui alb se mbogete cu ceea ce literatura a statornicit ca trsturi specifice pieilor roii: reinere demn, interiorizare, pruden, rbdare, rezisten fizic i moral, orientare fr gre, agerime a simurilor etc. Fptura lui plin de prestan i existena sa zbuciumat evoc istoria plin de mreie, vraja nesfritelor ntinderi ale preriei, legtura rupt de civilizaia modern dintre om i natur. n melancoliile i tristeile lui mute, n zbaterea sa ntre revolt mndr i resemnare neleapt, are ceva de arhanghel pe cale de a fi izgonit din paradis de demoni cum spunea Ion Roman. El este persoana care d via peisajului Vestului Slbatic, i d culoare, dar i o not de mitic, ntregii cri. Mitic, acesta este cuvntul. Mistica lui Karl May, de care vorbea Arno Schmidt, e o mistic de mitologie, una care creeaz mituri i chipuri mitice. Acesta este Winnetou. Trecnd Atlanticul, l ntlnim pe Hagi Halef Omar. El sintetizeaz nsuirile caracteristice orientalilor: mic, slab, energic, naiv, copilros, afectuos, ndrzne, nfocat, ingenios, inteligent, dar i nechibzuit, ndrtnic, mndru, rzbuntor, irascibil, bun lupttor, nottor excelent, clre de for, perfect

cunosctor al naturii. El este imaginea literar a orientalului, a beduinului nc nebiruit i nedegradat de civilizaie. Prin felul de a vorbi, stufos, al lui Hagi Halef Omar, prin modul naiv de a cugeta, exprimat n lungi dialoguri, cu care Karl May aerisete pagina i aciunea, scznd sau dimpotriv crescnd ncordarea cititorului, se formeaz portretul moral al lui Hagi Halef Omar, accentundu-se anumite caliti i defecte, care i sunt particulare. n fapt, toate volumele lui Karl May sunt un fel de predic pentru mai bine, pentru credin, adevr, ncredere, speran, iubire, prietenie. Personajele la el se mpart n buni i ri. Cei buni ntotdeauna ctig, chiar cu preul unor mari sacrificii. Fr Hagi Halef Omar aciunea ar fi seac; un om perfect, cruia totul i iese bine, poate ajunge plictisitor, pe cnd cu "nzbtiile" lui Hagi Halef faptele se succed ntr-un ritm alert, motiv pentru care cititorul nu mai las cartea din mn. Hagi Halef este un beduin cu limbaj, cultur, gndire i port; fr el descrierea ar fi fost lipsit de via, ca orice alt descriere obiectiv, dar ct se poate de rece; ns cu el, prin el, Orientul devine un trm de basm. Farmecul celor O mie i una de nopi se regsete i aici, fr povestirile Seherezadei, ci numai prin aciunea i personalitatea lui Halef, ce insufl cititorului curaj, voioie, ncredere. Ideea nfiinrii unui Fan-Club Karl May mi se pare binevenit. Acest club ar da posibilitatea cititorilor devotai ai operei lui Karl May s se cunoasc personal sau s stabileasc o legtur prin coresponden; membrii clubului ar deveni nite activi i rapizi ambasadori ai cititorilor, care, printr-o strns legtur cu dv., s dea informaii i s exprime doleanele i propunerile cititorilor; i de ce nu, tot printr-o strns legtur cu editura dv., s-i procure mai uor crile. Acum, cnd totul este de-abia un vis, noi, cititorii devotai ai operei lui Karl May fiind, n majoritatea cazurilor, de vrst colar, avem nevoie de ajutorul dv. personal, domnule Niculae Gheran, i al Editurii, ca totul s devin realitate." Cristian Bi Str. Valea Clugreasc 14 Bloc 2, Scara D, Etaj 1, Ap. 51 Bucureti, cod 77474

"Cine oare n-a visat n lungile nopi de iarn aventuri n nemrginita prerie, alturi de Winnetou sau inegalabilul Old Shatterhand? Iat de ce vi se cuvin toate laudele pentru curajul de a edita ntreaga oper a lui Karl May. Aventuri uimitoare, cri minunate. Noi, cei din generaia prului alb, btrni sau doar vrstnici, ateptm cu ndreptit nelinite apariia volumelor, teama de a trece n neant, mai de vreme sau mai trziu, determinndu-ne s solicitm editurii s grbeasc ritmul apariiilor, n aa fel ca n maximum trei ani s publice toat colecia de Opere. n primul lot, s-ar cuveni tiprit ciclul Winnetou, cel real, nu puzderia de crulii care a vnturat numele eroului pe coperile lor. De asemenea placheta de versuri Gnduri ndreptate ctre cer, carte de un real rafinament, mai puin cunoscut de tinerii cititori ai lui Karl May." Pantelimon Dobroiu Comuna Turceni (Strmba-Jiu) Cod 1449, Jude Gorj

"Ca oricrui biat, mi plac crile de aventuri. ns, pe primul loc, n ordinea preferinelor, sunt romanele lui Karl May. V scriu pentru a v mulumi, a v felicita i a v adresa toate urrile de bine pentru minunata idee de a publica seria de Opere complete ale acestui scriitor de excepie. Am aflat de ea cam trziu, aa c am izbutit s achiziionez doar volumele de la 7 n sus, ceea ce m va obliga s m adresez serviciului Cartea prin pot. Oricum, v-a ruga s revenii cu suplimentri de tiraje. neleg c nu numai Buzul se confrunt cu greuti n procurarea crilor. De colaborare cu librarii din localitate nu poate fi vorba. De mult n ora nu se mai gsesc cri bune. Ndejdea rmne la Cartea prin pot. De cnd eram mic mi-au plcut crile lui Karl May, dar n-am avut dect Winnetou. Cu timpul am mai cumprat i alte volume, dar baza achiziiilor o formeaz crile dvs. n volumul 13 am gsit nite titluri, cu invitaia de a propune ordinea preferinelor. Reinei: 1. Eu (viaa i opera); 2. Old Shatterhand; 3. Winnetou; 4. Prin deert; 5. Aventuri n Turkestan (fragment din vol. Prin Kurdistanul slbatic, n.n.); 6. Derviul; 7. Cpitanul Caiman; 8. Testamentul incaului; 9. Insula giuvaierurilor; 10. Corcitura." Drago Jipa Stadionul Micro XIV Bloc 40, Scara A, Etaj 6, Ap. 26, Buzu, cod 5100

"n calitate de mare iubitor al scrierilor lui Karl May, m-am bucurat nespus de mult cnd Editura Pallas ia asumat dificila i nobila sarcin de a publica integral opera prozatorului german. Din nefericire, bucuria n-a inut mult timp, ntruct n Alba, dup apariia volumului 6 din Opere, s-a aternut o tcere sepulcral peste numele lui Karl May. Abia zilele trecute am izbutit s achiziionez din Cluj, cu bucurie dar i ce amrciune, celelalte volume. De ce cu bucurie, nu trebuie s explic. Cu amrciune, fiindc miam dat seama de un lucru ntristtor: difuzorii particulari i directorul Centrului de librrii Alba prefer s inunde judeul cu tot soiul de romane erotice dezgusttoare, bune pentru adolescente isterice, adulte complexate i btrne lascive. Nu ar fi mai simplu ca editurile Pallas i Eden s nfiineze un Club Karl May, s in evidena tuturor membrilor i s-i serveasc prompt, fr complicaii? V asigur c doresc s achiziionez cte un exemplar din toate titlurile care vor aprea n seria dvs. de Opere, indiferent de preul lor." Ioan Nistor Str. Arieului 23, Bloc 404, Etaj 3, Ap. 14, Alba Iulia, cod 2500

"Am cumprat de curnd volumul 15 din seria de Opere i, la nceput, am regretat. Cacealmaua prea s fie totuna cu Prinul petrolului, carte pe care tocmai o cumprasem. Abia dup ce le-am parcurs n paralel am constatat cu ochii. Mei c versiunea dvs. este mult mai cuprinztoare, cu personaje pe care le-am mai ntlnit n alte volume ale lui Karl May, deci autentice. Cel mai bun exemplu n aceast privin l ofer capitolul 3, intitulat Spre Tucson. Pentru c nu dispun de prea muli bani, va trebui s fiu n viitor mai atent la cumprarea crilor. Voi urmri n special volumele din seria de Opere Karl May, tiprit n colaborare de editurile Eden i Pallas. M-am convins c n selecia titlurilor marca fabricii conteaz enorm. V felicit pentru seriozitatea de care dai dovad. De moment ce v-ai angajat s publicai ntreaga creaie a lui Karl May apariia primelor 15 volume fiind o dovad convingtoare de nalt

profesionalitate , n-are rost s m risipesc cu alte achiziii, pe care mai trziu va trebui s le abandonez." Florin Troceanu oseaua Pantelimon 94 Bloc 210 A, Scara A, Etaj 5, Ap. 18. Bucureti

Mulumind celor care ne-au scris, inem s-i asigurm c vom face tot ce ne st n putin ca s intensificm ritmul apariiilor. n prezent se afl n tipografie 9 volume, alte 10 fiind definitivate n redacie. Trei romane sunt n traducere, pentru completarea unor cicluri desperecheate. Din motive lesne de neles, nu ne mai grbim s le anunm, ghidndu-ne dup sugestiile primite de la corespondeni, dup ponderea titlurilor preferate. n privina livrrii crilor, efectuat direct de ctre editur, deocamdat nu promitem nimic, o atare ntreprindere presupunnd asigurarea unui depozit special. i a unui serviciu comercial adecvat. n perspectiv poate c vom ntreprinde ceva n aceast privin, dar numai dup ce vom tii relativ exact numrul "abonailor", asigurai pe baza unei minime garanii. Cci, o spunem cu toat francheea, nu suntem dispui s expediem pachete cu cri, returnate ulterior din pricina destinatarilor, nici s pstrm la sediul editurilor noastre prea! Multe exemplare, ct vreme ele sunt solicitate cu insisten pe reea. Poate dup crearea unui Club Karl May, vom fi n msur s asigurm o prioritate cititorilor fideli. Pn atunci, ateptm veti noi n privina modului n care se difuzeaz crile noastre n localitatea sau cartierul dv., precum i n privina preferinelor din planul de apariie, publicat la sfritul volumului 15 de Opere. EDEN PALLAS Csua potal, 33-99 Bucureti

Sfritul volumului 16

Continuarea altor aventuri o vei afla n urmtorul volum din "Opere": Pirat i corsar

***

E-book realizat dup: Karl May - Opere 16 Testamentul incaului Editura Eden, Bucureti, 1996 Consilier literar: Dr. Antoniu Popescu Coperta de: Sergiu Georgescu Tehnoredactare de: Cristina Stanciu Corectura de: Mihai Grigorescu I.S.B.N. 973-9141-43-9

Volum realizat dup: Ediia princeps: Karl May Das Vermchtnis des Inka "Union Deutsche Verlagsgesellschaft"

***

Volumul de fa reproduce textul traducerii lui Eugen Frunz, tiprit n romanul cu acelai titlu, Testamentul incasului, Editura Albatros, Bucureti, 1971.

***

O formatare unitar fcut de BlankCd. Pentru a fi evideniat de alte formatri, fiecare volum va purta pe lng numele fiierului i meniunea: *v. BlankCd+. n aceai formatare unitar mai putei citi: Karl May Opere vol.1 Castelul Rodriganda Karl May Opere vol.2 Piramida Zeului Soare Karl May Opere vol.3 Benito Juarez Karl May Opere vol.4 Plisc-de-uliu Karl May Opere vol.5 Moartea mpratului Karl May Opere vol.6 Comoara din Lacul de Argint Karl May Opere vol.7 Slujitorii morii Karl May Opere vol.8 Capcana Karl May Opere vol.9 Omul cu 12 degete Karl May Opere vol.10 Rzbunarea Karl May Opere vol.11 Leul rzbunrii Karl May Opere vol.12 La Turnul Babel Karl May Opere vol.13 Sub aripa morii Karl May Opere vol.14 Prbuirea Karl May Opere vol.15 Cacealmaua Karl May Opere vol.16 Testamentul incaului

n pregtire: Karl May Opere vol.17 Pirat i corsar

Not: Dac i-a plcut formatarea i i lipsete una sau mai multe cri formatate unitar, le poi gsi (cu ctrl+click-stnga) aici.

Atenie: Pentru a v deplasa mai uor prin e-book, plasai cursorul mouse-ului n Cuprins e-book, pe un anumit capitol, apoi apsai tasta ctrl apoi click-stnga. Cuprins Karl May Opere vol. 16 Testamentul incaului: Capitolul I - Espada 1 Capitolul II - Corrida de toros 19 Capitolul III - Tata Jaguar 31 Capitolul IV - O nou cunotin 40 Capitolul V - Clare prin pampas 64 Capitolul VI - Unul dintre incai 93 Capitolul VII - O eliberare nocturn 104 Capitolul VIII - Lipitorile lui Parmesan 117 Capitolul IX - Pe drumul rzboiului 134 Capitolul X - Tata Jaguar povestete 156 Capitolul XI - La cambai 167 Capitolul XII - Prad crocodililor 183 Capitolul XIII - Secretul toreadorului 198 Capitolul XIV - Btlie n codrul secular 206 Capitolul XV - Doctorul Morgenstern i atinge inta Capitolul XVI - Seor Sereno i musafirii lui 236 Capitolul XVII - ntlniri neateptate 243 Capitolul XVIII - Testamentul incaului 256 Pota redaciei 277 Tabel cri aprute la editura Eden/Pallas: 285 Coperile originale. 290

221

Tabel cri aprute la editura Eden/Pallas:

Nr. vol. Titlul Editura An Zona geografic Personaje Ciclul "De pe tron la eafod" 1. Castelul Rodringanda Pallas 1994 Vestul slbatic, alte ri Inim-de-urs, A. Unger, Ucigtorul-de-bivoli, C. Sternau, alte personaje 2. Piramida Zeului Soare Pallas 1994 Vestul slbatic, alte ri Inim-de-urs, A. Unger, Ucigtorul-de-bivoli, C. Sternau, alte personaje 3. Benito Juarez Pallas 1994 Orient, Vestul slba-tic, alte ri Inim-de-urs, A. Unger, Ucigtorul-de-bivoli, C. Sternau, alte personaje 4. Plisc-de-uliu Pallas 1994 Vestul slbatic, alte ri Ucigtorul-de-bivoli, C. Sternau, K. Unger, Plisc-de-ului, alte personaje 5. Moartea mpratului Pallas 1994 Vestul slbatic K. Unger, alte personaje

6. Comoara din Lacul de Argint Winnetou

Pallas 1995

Vestul slbatic Old Firehand, Old Shatterhand,

7.

Slujitorii morii Eden

1995

Orient, Sudan-Africa

Alte personaje

Ciclul "Satan i Iscariotul" 8. Capcana Pallas 1995 Vestul slbatic Old Shatterhand, Winnetou 9. Omul cu 12 degete Pallas 1995 Orient, alte ri Kara Ben Nemsi, Old Shatterhand, Winnetou 10. Rzbunarea Eden 1995 Vestul slbatic Old Shatterhand, Winnetou

Ciclul "n ara leului argintiu" 11. Leul rzbunrii Pallas 1995 Nemsi, Old Shatterhand America de sud, Orient, Vestul slbatic Hagi Halef, Kara Ben

12. 13. 14.

La Turnul Babel Pallas 1995 Sub aripa morii Pallas 1995 Prbuirea Pallas 1995

Orient Hagi Halef, Kara Ben Nemsi Orient Hagi Halef, Kara Ben Nemsi Orient Hagi Halef, Kara Ben Nemsi

15.

Cacealmaua

Eden

1996

Vestul slbatic Sam Hawkens, Old Shatterhand, Winnetou

16.

Testamentul incaului Eden

1996

America de sud Alte personaje

17. Pirat i corsar Eden Hammerdull, alte personaje

1996

Alte ri, Vestul slbatic Winnetou,

Pitt

Holbers,

Dick

18. Mustangul Negru Pallas 1996 Nemsi, Old Shatterhand, Winnetou

Orient, Vestul slba-tic, alte ri Old Firehand, Kara Ben

Ciclul "Inimi germane" 19. 20. 21. Derviul Pallas 1996 Orient, Vestul slbatic Sam Hawkens Valea morii Pallas 1996 Vestul slbatic Old Firehand, Sam Hawkens, Winnetou Vntorul de samuri Pallas 1996 Alte riSam Hawkens

Ciclul "Winnetou" 22. Winnetou Eden 1996 23. Pe via i pe moarte Eden Shatterhand, Winnetou 24. Testamentul lui Winnetou Vestul slbatic Sam Hawkens, Old Shatterhand, Winnetou 1996 Vestul slbatic Old Firehand, Sam Hawkens, Old Eden 1996 Vestul slbatic Old Shatterhand, Winnetou

25. Old Surehand Pallas 1996 Vestul slbatic Old Shatterhand, Winnetou, Old Surehand 26. Taina lui Old Surehand Pallas 1996 Vestul slbatic Old Shatterhand, Winnetou, Surehand

Old

27. 28.

Secretul igncii Eden Insula giuvaierurilor

1997 Eden

Orient, alte ri Katombo, Lilga, alte personaje 1997 Vestul slbatic, alte ri Katombo, Lilga, alte personaje

Ciclul "n ara mahdiului"

29. 30. 31.

n ara mahdiului Pallas 1997 Orient Kara Ben Nemsi Lacrimi i snge Pallas 1997 Orient Kara Ben Nemsi Ultima vntoare de sclavi Pallas 1997 Orient Kara Ben Nemsi, Hagi Halef

32.

Vulturii deertului

Eden

1998

Vestul slbatic Old Shatterhand, Winnetou

Ciclul "Oriental" cu Kara Ben Nemsi 33. 34. 35. 36. 37. 38. Prin deert i harem Eden Prin Kurdistanul slbaticEden De la Bagdad la StambulPallas Prin vgunile Balcanilor n ara schipetarilor Eden Schut cpetenia bandiilor 1998 1998 1998 Pallas 1998 Pallas Orient Kara Ben Nemsi, Hagi Halef Orient Kara Ben Nemsi, Hagi Halef Orient Kara Ben Nemsi, Hagi Halef 1998 Orient Kara Ben Nemsi, Hagi Halef Alte riKara Ben Nemsi, Hagi Halef 1998 Orient Kara Ben Nemsi, Hagi Halef

Ciclul "Dragostea ulanului" 39. Ultima iubire a lui Napoleon Pallas 1998 Alte riHugo de Greifenklau, Albin de Richemonte, alte personaje 40. Rzbuntorii Eden 1998 Orient, Alte ri Hugo de Greifenklau, Albin de Richemonte, alte personaje 41. Cpitanul grzii imperiale Eden 1999 Alte riHugo de Greifenklau, Albin de Richemonte, alte personaje 42. Nelegiuitul Pallas 1999 Alte riHugo de Greifenklau, Albin de Richemonte, alte personaje 43. Glasul sngelui Pallas 1999 Alte riHugo de Greifenklau, Albin de Richemonte, alte personaje din pcate aici s-a oprit seria "Opere", care ar fi trebuit s numere 74 de volume. 44. La Rio de la Plata ------ --Not: Titlurile puse pe fundal rou nu fac parte dintr-un ciclu. este posibil s nu fie perfect, mai ales la rubricile Zona geografic i Personaje.

Tabelul

Panoplie arme.

Puca cu inte de argint

Dobortorul de uri

Carabina cu 25 de focuri

Celebrele arme care l-au influenat n scrierile sale pe Karl May.

Coperile originale.